Sunteți pe pagina 1din 1858

Cuprins

Marte rou I. Noapte de srbtoare II. Plecarea III. Creuzetul IV. Cuprini de dor V. Cznd n istorie VI. Cu armele sub mas VII. Senzeni na VIII. Shikata ga nai Marte verde I. Areoformarea II. Ambasadorul III. Alunecare pe mare distan IV. Omul de tiin ca erou V. Fr adpost VI. Tariqat VII. Ce e de fcut? VIII. Inginerie social IX. Impulsul momentului X. Schimbare de faz Marte albastru I. Muntele Punului II. Areofanie III. O nou Constituie IV. Pmntul verde V. n sfrit ACAS VI. Ann n pustie VII. Verdele i albul VIII. Istorie natural IX. Werteswandel X. Viriditas XI. Totul merge att de repede XII. Proceduri experimentale XIII. Lacul Phoenix

Kim Stanley Robinson

Marte rou
Traducere din limba englez Emil Srbulescu

Kim Stanley Robinson s-a nscut n 1952, la Illinois. A studiat literatura la Universitatea din California. Ca scriitor, dei a publicat nuvele nc din 1976, Kim Stanley Robinson i-a nceput cu adevrat cariera n 1984, cnd au aprut The Wild Shore, primul su roman, i The Novels of Philip K. Dick, teza de doctorat. Succesul su se cristalizeaz n momentul publicrii Trilogiei Marte, pentru care va primi dou Premii Hugo, dou Premii Locus i un Premiu Nebula.

Partea I NOAPTE DE SRBTOARE

nainte de sosirea noastr, Marte fusese o planet pustie. Nu vreau s spun prin asta c niciodat nu se ntmplase nimic. Planeta crescuse, se topise, clocotise i se rcise, lsnd o suprafa plin de imense cicatrice: cratere, canioane, vulcani. Dar toate acestea s-au petrecut pe neobservate i ntr-o stare de incontien mineral. N-a fost de fa niciun martor, cu excepia noastr, care priveam de pe planeta de vizavi, iar asta nu s-a ntmplat dect n ultimul moment al ndelungatei sale istorii. Noi reprezentm ntreaga contiin pe care Marte a avut-o vreodat. Acum toat lumea cunoate istoria planetei Marte povestit de oameni: cum pentru toate generaiile din preistorie a nsemnat una dintre principalele lumini de pe cer, datorit culorii roii i fluctuaiilor de intensitate, ca i manierei n care i trgna drumul sinuos printre stele, uneori schimbndu-i pn i direcia. Aadar poate c n-ar trebui s ne mire c toate numele strvechi ale planetei au o anumit greutate atunci cnd sunt rostite Nirgal, Mangala, Auqakuh, Harmakhis i sun de parc ar fi mult mai vechi dect limbile antice n care le ntlnim, de parc ar fi cuvintefosil, din Era Glaciar sau chiar mai de demult. Da, de mii de ani Marte a reprezentat pentru om o putere sacr, iar culoarea sa a transformat-o ntr-o putere primejdioas, simboliznd sngele, mnia, rzboiul i inima. Apoi, primele telescoape ne-au ngduit s-o privim ndeaproape i am vzut micul disc portocaliu, cu polii albi i nite pete nchise la culoare ntinzndu-se i strngndu-se n funcie de anotimpuri. Niciun fel de mbuntire n tehnologia telescoapelor nu ne-a artat vreodat mai mult; cele mai bune imagini recepionate n perioada apropierii maxime de Pmnt i-au oferit lui Lowell destule pete pentru a-i inspira o poveste, povestea pe care o tim cu toii, despre o lume muribund i un popor plin de eroism spnd cu disperare canale pentru a opri asaltul ultim, mortal, al deertului. A fost o poveste grozav. Dup care Mariner i Viking ne-au transmis fotografiile executate de ele, i totul s-a schimbat. Cunotinele noastre despre Marte au crescut n volum; realmente tiam despre aceast planet de milioane de ori mai mult dect nainte. Iar acum, acolo, n faa noastr, plutea o lume nou, o lume nebnuit. i totui, prea o lume lipsit de via. Oamenii au cutat urme ale unor fiine mariene trecute sau prezente, de la microbi pn la damnaii constructori de canale sau chiar i vizitatori strini. Dup
8

cum tii, nicio dovad despre prezena vreunuia dintre acetia toi nu a fost gsit. Aa c, firete, au nflorit poveti care s umple golul, la fel ca n vremea lui Lowell ori a lui Homer, la fel ca n peteri ori prin savane poveti despre microfosile distruse de bioorganismele noastre, despre ruine ieite la iveal n timpul furtunilor de praf i apoi pierdute pentru totdeauna, despre Uria i toate aventurile sale, despre iluzorii omulei roii, ntotdeauna zrii cu coada ochiului. i toate aceste poveti sunt spuse ntr-o ncercare de a-i da via planetei Marte sau de-a o aduce pe ea la via. Asta pentru c noi continum s fim acele animale care au supravieuit Erei Glaciare i au nlat privirile ctre cerul nocturn, cuprinse de uimire, i au spus poveti. Iar Marte nu a ncetat niciodat s fie pentru noi altceva dect a fost de la bun nceput un mare semn, un mare simbol, o mare for. i astfel am venit aici. Fusese o for; acum a devenit un loc.

i astfel, am venit aici. Dar ceea ce n-au realizat cei de acas a fost c, n momentul n care vom sosi pe Marte, vom fi att de schimbai de cltorie, nct nimic din ceea ce ni se spusese s facem nu va mai avea vreo importan. Asta nu mai semna cu o expediie submarin sau colonizarea Vestului Slbatic, era ceva cu totul nou, iar pe msur ce Ares i continua zborul, Pmntul devenea att de ndeprtat, nct nu mai reprezenta dect o stea albastr oarecare, cu nite voci att de ntrziate, nct prea c vin dintr-un secol anterior. Rmsesem pe cont propriu i, n acest fel, am devenit fiine fundamental diferite. Toate sunt scorneli, i spuse Frank Chalmers, iritat. edea n rndul demnitarilor i l privea pe vechiul su prieten, John Boone, rostind obinuitul Discurs Inaugural Boone. Pe Chalmers discursul l obosea. Adevrul este c voiajul spre Marte fusese echivalentul unei lungi cltorii cu trenul. Nu numai c nu ajunseser fiine fundamental diferite, dar chiar deveniser, mai mult ca oricnd, ei nii, dezbrai ntr-att de vechile obiceiuri, nct nu le mai rmsese nimic altceva dect materia prim, dezgolit, a propriei lor identiti. Dar John sttea acolo, sus, ndreptnd arttorul ctre mulime i spunnd: Am pornit ncoace pentru a face ceva nou, iar cnd am sosit, deosebirile pmnteti dintre noi au czut, nerelevante n aceast lume nou! Da, vorbise ct se poate de serios! Optica sa asupra lui Marte era o lentil care distorsiona tot ce vedea, un fel de religie. Chalmers ncet s mai asculte i i ls privirea s rtceasc deasupra noului ora. Aveau s-i spun Nicosia. Era primul ora, mic sau mare, construit n ntregime la suprafaa solului marian. Toate cldirile fuseser dispuse n interiorul a ceea ce era, n esen, un imens cort transparent, sprijinit de o structur aproape invizibil i amplasat pe nlimea Tharsis, la vest de Noctis Labyrinthus. Acest amplasament i conferea o privelite nemaipomenit, cu orizontul dinspre vest mult ndeprtat, punctat de culmile semee ale muntelui Pavonis. Pentru veteranii marieni din mulime, era o chestie nucitoare: se aflau la suprafa, ieiser din galerii, depresiuni i cratere, puteau de-acum ncolo s vad! Uraaa! Un rs din mulime i atrase din nou atenia lui Frank asupra vechiului su prieten. John Boone avea o voce uor rguit i un prietenos accent din Midwest, fiind, pe rnd (i uneori n acelai
10

timp), relaxat, concentrat, sincer, autoironic, modest, ncreztor, serios i amuzant, ntr-un cuvnt, oratorul perfect. Iar publicul era extaziat. Iat-l pe Primul Om de pe Marte care le vorbea; i, dup expresia de pe chipul lor, ai fi putut crede c l privesc pe Isus procurndu-le cina alctuit din pine i pete. De fapt, John aproape c le merita adoraia: svrise, pe un alt plan, o minune similar, transformnd existena lor ca de conserve ntr-o uimitoare cltorie spiritual. Pe Marte vom ajunge s ne ngrijim unul de cellalt mai mult ca oricnd, spuse John (Ceea ce, i zise Chalmers, n realitate nseamn o inciden alarmant a felului de comportament constatat n experimentele de suprapopulare la obolani). Marte este un loc sublim, exotic i primejdios, adug John (Adic o minge ngheat, din roci oxidate, pe care suntem expui la aproape cincisprezece remi pe an). Iar prin munca noastr, continu vorbitorul, furim o nou ordine social i un nou pas n istoria speciei umane (Vaszic, ultima variant n dinamica dominaiei primatelor). Cu aceast nfloritur, John i ncheie discursul, urmat, bineneles, de un uria val de aplauze. Apoi Maia Toitovna urc pe podium pentru a-l prezenta pe Chalmers. Frank i arunc o privire discret care nsemna c nu e dispus la niciuna dintre glumele ei. Maia nelese. Cel care v va vorbi acum a fost propulsorul micii noastre nave spaiale, ncepu ea, strnind cteva rsete, n primul rnd, viziunea i energia sa ne-au adus pe Marte, aa c pstrai-v eventualele complimente pentru el, pentru vechiul meu prieten Frank Chalmers. Odat ajuns pe podium, Frank rmase el nsui surprins de ct de mare prea oraul. Acoperea un lung triunghi, iar ei erau adunai n punctul su cel mai nalt, parcul care ocupa unghiul de vest. apte crri porneau de aici, pentru a deveni bulevarde largi, mrginite de arbori i acoperite de iarb. ntre bulevarde se nlau cldiri joase, trapezoidale, fiecare placat cu piatr lustruit, de cte o alt culoare. Mrimea i arhitectura cldirilor ddeau aezrii un uor aer parizian, de Paris vzut primvara de un fauvist beat un ora plin de cafenele pe trotuare i toate celelalte. La patru sau cinci kilometri distan, la poalele pantei, extremitatea oraului era marcat de trei zgrie-nori zveli, dincolo de care se afla sera joas a fermei. Zgrie-norii fceau parte din structura cortului, pe a crui bolt se ntindea o reea arcuit de
11

linii de culoarea cerului. Pnza propriu-zis a cortului era invizibil, aa c, una peste alta, totul prea s se afle n aer liber. Asta nsemna aur curat! Nicosia avea s fie un ora foarte cutat. Chalmers le vorbi ct mai mult despre asta asculttorilor, care aprobar plini de entuziasm. Prea s stpneasc mulimea, toate acele suflete nestatornice, aproape la fel de bine ca i John. Chalmers era solid i negricios i tia c se deosebete destul de mult de frumuseea blond a lui John. Mai tia, totui, c are propriul su farmec necizelat i, pe msur ce se nclzea, uza de el tot mai des, revrsnd serii ntregi din propriile-i expresii consacrate. Apoi un fascicul de lumin solar ptrunse ca o lance printre nori, izbindu-se de chipurile ndreptate n sus ale asculttorilor, iar Chalmers simi o ciudat strngere n stomac. Atta lume adunat acolo, atia strini! Masa de oameni era un lucru nspimnttor toi ochii aceia umezi, ca de ceramic, ncastrai n bulbi roz, privindu-l Era aproape prea mult! Cinci mii de oameni ntr-un singur ora marian! Dup toi anii petrecui n Underhill, era greu de neles. ncerc, naiv, s transmit mulimii cte ceva din toate acestea. Dac privim, ncepu el, dac privim n jur ciudenia prezenei noastre aici se accentueaz. Pierdea controlul asupra lor. Cum s le-o spun? Cum s spun c n toat lumea aceea stncoas doar ei erau vii, chipurile lor strlucind ca nite felinare de hrtie n lumin? Cum s le spun c, chiar dac ei, fiinele vii, nu erau altceva dect purttorii unor gene nemiloase, pn i asta nsemna, ntr-un fel, mai mult dect nimicnicia mineral, oarb, a tot ceea ce i nconjura? Bineneles c nu putea s le vorbeasc despre aa ceva. Probabil c n-o va face niciodat i, oricum, nu ntr-un discurs. Aa c se control. n dezolarea marian, prezena oamenilor este, ei bine, un lucru remarcabil (Vor avea grij unii de ceilali mai mult dect oricnd, repeta, sardonic, o voce n mintea sa). n esen, planeta este un comar mort, ngheat (de aceea e exotic i sublim), aa c, aruncai aici de capul nostru, suntem noi nine, din necesitate, ntr-un proces de oarecare reorganizare (sau de formare a unei noi ordini sociale) aa c, da, da, da, Chalmers se trezi proclamndu-le aceleai minciuni pe care tocmai le auziser de la John! Astfel c, la sfritul discursului, se alese i el cu un mare
12

ropot de aplauze. Iritat, anun c e ora mesei, privnd-o pe Maia de ansa de a interveni cu o remarc final, dei intuise poate c el va proceda n felul acesta i nu se mai deranjase s formuleze vreuna. Lui Frank Chalmers i plcea s aib ultimul cuvnt. Oamenii se mbulzeau pe platforma provizorie pentru a fi ct mai aproape de personaliti. Rareori puteai ntlni n acelai loc atia dintre primii o sut de coloniti, aa c se nghesuiau cu toii n jurul lui John i Maia, Samantha Hoyle, Sax Russell i Chalmers. Frank privi peste mulime ctre John i Maia. Nu recunoscu grupul de pmnteni care i nconjura i deveni curios. i croi drum pe platform i, pe msur ce se apropia, i vzu pe John i pe Maia privindu-se lung. Nu exist niciun motiv pentru care n acest loc s nu funcioneze legislaia obinuit, spunea unul dintre pmnteni. Oare Muntele Olympus chiar i-a amintit de Mauna Loa? l ntreb Maia. Desigur, rspunse omul. Toi vulcanii din roci cristaline arat la fel. Frank se uit la Maia peste cretetul acelui idiot. Ea nu-i ntoarse privirea. John se prefcea c nici n-a observat sosirea lui Frank. Samantha Hoyle discuta pe optite cu un alt brbat, explicndu-i ceva. Acesta ncuviin printr-o nclinare a capului, apoi privi fr voie ctre Frank. Samantha rmase ntoars cu spatele. Dar pe Frank l interesau John i Maia. Amndoi se prefceau c nimic nu se ntmplase, dar subiectul conversaiei, oricare era acela, fusese abandonat. Chalmers prsi platforma. Oamenii nc mai coborau, mbulzindu-se, pe aleile parcului, ctre mesele instalate la extremitile celor apte bulevarde. Chalmers i urm pe sub sicomorii tineri, proaspt transplantai. Frunzele lor kaki colorau lumina dup-amiezii, fcnd ca parcul s arate ca fundul unui acvariu. La mesele de banchet, muncitorii constructori ciocneau pahare cu votc, devenind glgioi, contieni ntr-un mod obscur c, odat terminat construcia, epoca eroic a Nicosiei se ncheia. Poate c lucrul acesta era adevrat pentru ntreaga planet Marte. Aerul rsuna de conversaii suprapuse. Frank fugi de toat aceast agitaie, ndreptndu-se, la ntmplare, ctre perimetrul
13

nordic. Se opri dinaintea unei borduri de beton care i ajungea pn la bru: zidul oraului. Din montura metalic de pe partea sa superioar porneau patru straturi de plastic incolor. Un elveian ddea explicaii unui grup de vizitatori, artndu-le, fericit: O membran exterioar din plastic piezoelectric genereaz electricitate sub aciunea vntului. Alte dou folii susin un strat de aer izolant. Apoi un ultim strat, interior, este o membran pentru captarea radiaiei; cu timpul, devine purpurie i trebuie s fie nlocuit. Totul mai transparent ca o fereastr, nu? Vizitatorii l aprobar. Frank ntinse mna i mpinse membrana interioar. Degetele i se afundar n ea pn la articulaii. Era niel rece. Pe plastic fuseser imprimate litere albe, abia vizibile: ISIDIS PLANITIA POLYMERS. Printre sicomorii de peste umrul su, nc mai vedea platforma din vrful triunghiului. John i Maia i ciorchinele de admiratori pmnteni se aflau tot acolo, discutnd cu nsufleire. Conducnd afacerile planetei. Hotrnd soarta lui Marte. i inu respiraia. Simea presiunea propriilor si dini ncletai. Aps att de tare n peretele cortului, nct mpinse n afar membrana exterioar, ceea ce nsemna c o parte din mnia sa va fi captat i stocat, ca electricitate, n reeaua oraului. Polimerul acela era cu totul special atomii de carbon erau legai de atomii de hidrogen i de fluorin n aa fel nct substana rezultat ajungea s fie mult mai piezoelectric dect cuarul. Totui, dac modificai un element din cele trei, totul se schimba; de exemplu, nlocuiai fluorina cu clorin i obineai o folie de saran. Frank i privi mna mbrcat n folie, apoi nl din nou privirea ctre celelalte dou elemente, rmase unite, ale cupolei. Atta doar c, fr el, acestea nu valorau nimic! Furios, porni pe strzile nguste ale oraului. Adunai ntr-o piaet ca scoicile pe o stnc, arabii i sorbeau cafelele. Sosiser pe Marte abia de vreo zece ani, dar deja reprezentau o for demn de luat n considerare. Aveau o mulime de bani i se asociaser cu elveienii pentru a construi mai multe orae, inclusiv pe acesta. i le plcea pe Marte. E ca o zi friguroas n deertul Rub al Khali, spuneau saudiii. Similitudinea era att de accentuat, nct cuvintele arabe se strecurau cu repeziciune n englez, araba dispunnd de un vocabular mai bogat pentru genul acesta de peisaj: akaba pentru
14

pantele terminale, abrupte, din jurul vulcanilor, badia pentru marile dune ale planetei, nefuds pentru nisipurile mictoare, seyl pentru albiile rurilor secate de un miliard de ani Oamenii spuneau c mai degrab ar trece cu toii la arab ca s termine odat povestea. Frank petrecuse destul timp n mijlocul arabilor, iar brbaii din pia se bucurar s-l vad. Salaam aleyk! i se adresar ei. Marhabba! rspunse el. Dini albi fulgerar pe sub mustile negre. Ca de obicei, nu erau dect brbai acolo. Civa tineri l conduser la o mas central unde edeau cei mai vrstnici, printre care i prietenul su Zeyk. Vom numi piaa aceasta Hajr el-kra Meshab, adic marea pia din granit rou a oraului, spuse Zeyk, artnd ctre dalele ruginii. Frank ddu din cap i se interes ce piatr este aceea. Se strdui s vorbeasc n arab ct mai mult posibil, fornd limitele capacitii sale i alegndu-se n schimb cu cteva rsete din inim. Apoi lu i el loc la masa central i se relax, simindu-se de parc s-ar fi aflat pe o strad din Damasc sau Cairo, scldat n arab i parfumuri scumpe. Studie chipurile brbailor pe msur ce acetia vorbeau. O cultur strin, fr niciun fel de ndoial. Doar n-or s se schimbe numai pentru c se aflau pe Marte! Aezau sub semnul minciunii viziunea lui John, modul lor de gndire opunndu-se radical celui apusean. De exemplu, pentru ei separarea statului de biseric era o eroare, de aceea le-ar fi fost imposibil s accepte optica apusean n privina bazei guvernrii. Mai mult, erau att de patriarhali, nct se spunea c unele dintre femeile lor sunt dea dreptul analfabete. Analfabei, pe Marte! Acesta era un semn. i ntr-adevr, brbaii din faa lui aveau aspectul acela primejdios pe care Frank l asocia cu machoismul, aspectul brbailor care i asupreau cu atta cruzime femeile, nct, n chip firesc, femeile rspundeau ori de cte ori aveau ocazia, terorizndu-i fiii, care apoi i terorizau soiile, care i terorizau fiii i tot aa, ntr-o nesfrit spiral a morii, iubirii contorsionate i urii sexuale. Aa c, ntr-un fel, toi erau nite nebuni, iar asta constituia unul dintre motivele pentru care Frank inea la ei. i cu siguran c se vor dovedi utili pentru el, acionnd ca un nou locus al puterii. Apr-l pe un nou vecin neputincios, pentru a-i slbi pe cei vechi
15

i puternici, spusese Machiavelli. Aa c bu cafeaua i, treptat, politicos, trecur la conversaia n limba englez. Cum v-au plcut discursurile? ntreb el, privind la zaul negru de pe fundul cetii. John Boone este neschimbat, rspunse btrnul Zeyk, i toi rser. Cnd zice c va pune bazele unei culturi mariene indigene, nu vrea s spun altceva dect c vor fi promovate unele dintre culturile pmntene, n timp ce altele vor fi atacate. Cele percepute ca retrograde vor fi izolate n vederea distrugerii. Este o form de ataturkism. Crede c toi cei de pe Marte trebuie s devin americani, adug un altul, pe nume Nejm. De ce nu? ntreb Zeyk, zmbind. S-a ntmplat deja, pe Pmnt. Nu, interveni Frank. Nu-l nelegei greit pe Boone. Se spune c e preocupat numai de sine, dar Este preocupat de sine! strig Nejm. Triete ntr-o sal a oglinzilor! i nchipuie c am venit pe Marte pentru a pune bazele unei strvechi i bine tiute super-culturi americane i c toi vor fi de acord cu asta, pentru c este vorba de planul John Boone. Nu pricepe c ali oameni nutresc opinii diferite, spuse Zeyk. Nu despre asta e vorba, spuse Frank. Ci de convingerea lui c opiniile altora nu valoreaz ct ale sale proprii. Toi rser, dar hohotele tinerilor aveau o not amar. Toi erau de prere c, naintea sosirii lor, Boone se exprimase n secret mpotriva aprobrii Naiunilor Unite privind aezrile arabe. Frank ncuraja aceast bnuial, care era aproape adevrat lui John i displcea oricare ideologie care i-ar fi putut sta n cale. Avea pretenia ca la sosire toi s fie tabula rasa. Cu toate acestea, arabii credeau c John are n mod deosebit ceva mpotriva lor. Tnrul Selim el-Hayil deschise gura s vorbeasc, dar Frank i arunc o scurt privire, prevenitoare. Selim ncremeni, apoi i strnse buzele, furios. n sfrit, nu este chiar att de ru, adug Frank. Dei, ca s o spun pe-a dreapt, l-am auzit zicnd c ar fi fost mai bine dac americanii i ruii ar fi putut pretinde planeta doar pentru ei, atunci cnd au sosit, aa cum fceau exploratorii n zilele de demult. Rsul celorlali rsun scurt i ndrjit. Umerii lui Selim se ncovoiar, de parc tnrul ar fi primit o lovitur. Frank cltin din cap i zmbi, deschiznd larg braele.
16

Dar lucrul sta e lipsit de sens! Vreau s spun, ce poate face Boone? Noi suntem de alt prere, rspunse btrnul Zeyk, nlnd din sprncene. Chalmers se ridic s plece i ntlni pentru o clip privirea insistent a lui Selim. Apoi porni pe o strad lateral, una dintre aleile nguste care legau cele apte bulevarde principale ale oraului. n cea mai mare parte, ele erau pavate cu piatr sau acoperite cu gazon, dar aceasta era aternut cu beton glbui, nefinisat. ncetini n dreptul unui intrnd, ca s priveasc n vitrina unui atelier de nclminte, acum nchis. Chipul su se reflect, abia vizibil, ntr-o pereche de cizme voluminoase, de astronaut. Noi suntem de alt prere. Aa este, muli l subapreciaser pe John Boone Chalmers nsui o fcuse de multe ori. i veni n minte o imagine a lui John la Casa Alb, mbujorat de propriile-i convingeri, cu prul rebel fluturndu-i slbatic, cu soarele ptrunznd pe ferestrele Biroului Oval i luminndu-l, n vreme ce ddea din mini i strbtea ncperea cu pai mari, continund s vorbeasc n faa preedintelui care ddea din cap i a apropiailor acestuia care l priveau ntrebndu-se cum s capteze mai bine magnetismul acela electrizant. Oho, pe vremea aceea erau aprigi Chalmers i Boone; Frank cu ideile i John omul de aciune cu un avnt, practic, de nestvilit. Aa e, numai o deraiere l-ar fi putut opri. Reflexia lui Selim el-Hayil apru printre cizme. E adevrat? ntreb el. Ce s fie adevrat? ntreb Frank, nervos. C Boone e antiarab? Tu ce crezi? El e cel care a blocat aprobarea de a se construi o moschee pe Phobos? E un om puternic. Cel mai puternic om de pe Marte, spuse tnrul saudit, cu chipul contorsionat. i tot nu-i ajunge! Vrea s fie rege! Izbi cu pumnul n palma deschis a celeilalte mini. Era mai zvelt dect ceilali arabi, cu brbia subire i mustaa umbrind o gur mic. Tratatul va fi rennoit curnd, spuse Frank, scrnind din dini, iar coaliia lui Boone m depete. Nu le cunosc planurile, dar le voi afla ast-sear. Oricum, ni le putem nchipui. Prtinirea
17

Vestului, desigur. Se poate abine de la aprobarea unui nou tratat, dac acesta nu conine garanii c toate aezrile vor fi ntemeiate numai de semnatarii nelegerii iniiale. Selim se cutremur, iar Frank i continu raionamentul: Asta vrea el, i este foarte posibil s izbuteasc, deoarece noua coaliie l face mai puternic dect oricnd. Ceea ce ar putea nsemna sfritul nfiinrii de noi aezri de ctre nesemnatari. V vei transforma n savani admii aici temporar. Sau vei fi trimii napoi. n vitrin, reflexia feei lui Selim prea un fel de masc a mniei. Battal, battal, murmura el. Foarte ru, foarte ru. Minile i se frmntau de parc i pierduser controlul, iar buzele i biguiau ceva despre Koran sau Camus, Persepolis ori naltul Scaun, aluzii aruncate la ntmplare printre afirmaii disparate. Blmjeli. Vorba mult srcia omului. Cnd ajungem n starea asta, numai aciunea conteaz, spuse Chalmers cu asprime, oferindu-i arabului o pauz. Nu sunt prea sigur, spuse acesta ntr-un trziu. Frank l btu pe bra i vzu cum pe Selim l strbate un fior. Vorbim despre ai ti, despre planeta aceasta. Gura lui Selim dispru sub musta. Este adevrat, zise el n cele din urm. Frank nu mai spuse nimic. Priveau amndoi n vitrin de parc analizau calitatea cizmelor expuse. n final, Frank ridic o mn. Voi vorbi din nou cu Boone, spuse el ncet. Ast-sear. Mine are s plece. Voi ncerca s discut cu el, s-i aduc argumente. Nu cred c va conta n vreun fel. Niciodat n-a contat. Dar o s ncerc. Dup aceea ar trebui s ne ntlnim. Da. n parc, deci, pe ultima alee dinspre sud. Pe la unsprezece. Selim ncuviin printr-o nclinare a capului. Chalmers l strpunse cu o privire. Vorbele nu nseamn nimic! exclam el pe neateptate i se ndeprt. Urmtorul bulevard la care ajunse Chalmers era plin de oameni adunai ciorchine n faa unor baruri deschise sau chiocuri care vindeau cucu i crnai prjii. Arabi i elveieni. Prea o combinaie ciudat, dar se nelegeau bine. n seara aceea, civa elveieni mpreau mti din ua unui
18

apartament. n aparen, srbtoreau inaugurarea oraului ca pe un fel de Mardi gras Fassnacht, cum i spuneau ei, cu mti i muzic i fel de fel de inversiuni sociale, exact cum se ntmpla la ei acas, n serile nebune de februarie, la Basel i Zrich i Luzern Sub impulsul momentului, Frank se aez la rnd. n jurul oricrui spirit profund se dezvolt o masc, se adres el celor dou tinere din faa lui. Acestea ddur din cap, politicoase, apoi i reluar conversaia n guturalul dialect schwyzerdtsch, niciodat pus pe hrtie, un cod impenetrabil, inaccesibil chiar i germanilor. Alt cultur impenetrabil, elveienii, n unele privine chiar mai mult dect arabii. Asta este, i spuse Frank, lucreaz bine mpreun deoarece sunt, i unii, i alii, att de insulari, nct nu stabilesc niciodat vreun contact real. Rse tare cnd alese o masc, un chip negru btut cu nestemate roii, din past colorat. Un ir de participani mascai, bei, dezlnuii, la limita controlului, erpuia de-a lungul bulevardului. La o intersecie, bulevardul se deschidea spre o piaet unde o artezian arunca n aer ap de culoarea soarelui. n jurul acesteia, o formaie cu tobe metalice btea un ritm de calypso. Oamenii se strngeau n jur, dansnd ori opind n ritmul sunetului profund al tobei mari. La o sut de metri deasupra capului, o gur de ventilaie revrsa asupra pieei aer rece, att de rece nct fulgi de zpad pluteau n jur, sclipind n aer ca nite firioare de mic. Apoi jocuri de artificii explodar chiar sub folia cortului, iar scntei colorate prinser a cdea printre fulgii de nea. Asfinitul, mai mult dect oricare alt moment al zilei, le amintea c se afl pe o planet strin; ceva n lumina aceea piezi i roiatic era fundamental greit, redetepta sperane, conectate timp de milioane de ani la creierul specific savanei. Seara de acum oferea un exemplu evident i impresionant al acestui fenomen. Frank porni la ntmplare prin lumina amurgului, apropiindu-se, nc o dat, de zidul mprejmuitor al cetii. Cmpia de la sud era presrat cu roci, fiecare urmat de o umbr alungit, neagr. Frank se opri sub bolta nalt a porii de sud a oraului. Nu se vedea nici ipenie de om. n timpul unor asemenea festivaluri, porile erau nchise, pentru a-i mpiedica pe cetenii bei s ias i s dea de bucluc. Dar n dimineaa aceea, Frank obinuse de la departamentul pompierilor AI codul de deschidere a porilor n caz de pericol i, cnd se convinse c nu se uit nimeni, form cifrul i ptrunse repede n camera-ecluz. i puse un costum de
19

scafandru, cizme i casc, i trecu de ua mijlocie, apoi de cea exterioar. Afar, ca ntotdeauna, era un frig intens, i prin mbrcminte simea ncingndu-se reeaua termic, n form de carouri, a costumului. nainta, betonul i apoi crusta dur a solului scrnindu-i sub tlpi. Nisipul strnit zbura spre est, dus de vnt. ncruntat, Frank privi n jurul su. Pretutindeni pietre. O planet pisat cu ciocanul de milioane de ori. i nc mai cad meteorii. ntr-o bun zi, unul dintre orae tot va fi lovit. Se ntoarse i privi spre cetate. Arta ca un acvariu strlucind n amurg. Nu va fi timp s se dea niciun fel de alarm; pur i simplu, totul va zbura dintr-o dat n toate prile: ziduri, vehicule, cadavre, arbori. Aztecii fuseser convini c lumea se va sfri ntr-unul dintre urmtoarele patru moduri: cutremur, foc, inundaie sau jaguari cznd din cer. Aici nu va fi foc. Nici mcar cutremur ori inundaii, dac se gndea bine. Mai rmneau jaguarii. Deasupra muntelui Pavonis cerul crepuscular era de un roznchis. Spre est se zrea ferma Nicosia, o ser lung, joas, care se ntindea pe panta din afara oraului. Din acest unghi se vedea c ferma este mai mare dect oraul propriu-zis, plin pn la refuz de plante verzi. Frank se apropie, opind, de una dintre porile ei exterioare i se strecur nuntru. Era zpueal acolo, cu aizeci de grade bune mai cald dect afar i cu cincisprezece grade mai cald dect n ora. Trebui s-i in casca pe cap, deoarece aerul din ferm era potrivit pentru plante, bogat n CO2 i srac n oxigen. Se opri la un punct de lucru i cut prin sertarele cu unelte mici i plasturi cu pesticide, mnui i pungi. Alese trei plasturi minusculi i i puse ntr-o pung de plastic, pe care apoi o strecur cu grij n buzunarul costumului. Plasturii conineau pesticide inteligente, biosabotori proiectai pentru a asigura plantelor o aprare sistemic; Frank citise despre ele i cunotea o combinaie care, n cazul animalelor, ar fi fost mortal pentru organism n cellalt buzunar introduse o foarfec. Poteci nguste, acoperite cu pietri, l conduser, printre straturi lungi de orz i gru, napoi, ctre ora. Ptrunse n ecluza de intrare n cetate, i scoase casca, apoi costumul de scafandru i cizmele, transfernd n propria hain coninutul buzunarelor, dup care reveni n extremitatea de jos a oraului. Aici, arabii construiser o medina o aezare arab insistnd
20

c aceasta este crucial pentru sntatea cetii; bulevardele se ngustau, iar ntre ele se ntindea o ncrengtur de alei contorsionate, preluat din planurile oreneti ale Tunisului sau Algerului ori generat la ntmplare. De nicieri nu puteai zri bulevardele vecine, iar cerul de deasupra era vizibil numai n fii plumburii, printre cldirile rezemate una de alta. n majoritate, aleile erau pustii, petrecerea avnd loc n centru. Dou pisici se strecurau printre cldiri, investigndu-i noua locuin. Frank scoase foarfeca din buzunar i scrijeli cu caractere arabe, pe cteva ferestre de plastic, Evreu, Evreu, Evreu, Evreu, Evreu. i continu drumul, fluiernd printre dini. Cafenelele de la coluri preau mici peteri de lumin. Sticlele rsunau aidoma unor ciocane de geologi. Un arab edea pe un difuzor negru, pus direct pe pmnt, i cnta la chitar. Gsi n sfrit bulevardul central i porni de-a lungul lui. Biei cocoai pe crengile teilor i sicomorilor i strigau unii altora epigrame n schwyzerdtsch. Una dintre ele era ns n englez: John pe Lun a sosit/ Maini iui nici c-a gsit./ i fiind suprat foarte,/ A plecat urgent pe Marte! Mici formaii muzicale dezorganizate i croiau cu greutate drum prin mulime. Civa brbai cu musti, costumai ca nite animatori de galerie americani, executau cu ndemnare micrile complicate ale unui cancan. Copii bteau n tobe mici, de plastic. Hrmlaia era puternic; prelata invizibil absorbea sunetul, aa c nu se mai produceau ecourile pe care le auzeai sub domurile din cratere; ns, oricum, zgomotul tot era puternic. Sus, unde bulevardul se deschidea spre parcul de sicomori, se afla John nsui, nconjurat de o mic mulime. Acesta l zri pe Chalmers apropiindu-se i i fcu semn cu mna, recunoscndu-l, n ciuda mtii. Aa se cunoteau ntre ei primii o sut Hei, Frank, dup cum ari, te distrezi de minune, spuse el. Aa i este, rspunse Frank fr a-i scoate masca, mi plac oraele ca sta. ie nu? O aduntur de specii amestecate. Demonstreaz ce colecie de culturi diverse este Marte. Zmbetul lui John era abia schiat. Brbatul i mut privirea i cercet bulevardul de la picioarele sale. Un asemenea loc i cam ncurc planurile, nu? puse Frank tios. Privirea lui Boone se ntoarse asupra lui. Cei din jur se ndeprtar n tcere, simind tensiunea din schimbul de cuvinte. Nu am niciun plan, spuse Boone.
21

Haide, haide! Dar discursul pe care tocmai l-ai rostit? Maia l-a scris, rspunse Boone ridicnd din umeri. O dubl minciun: mai nti c Maia l-ar fi scris, apoi c John nu ar fi crezut ce scria n el. Dup toi aceti ani, parc vorbea cu un strin. Termin, John, i-o retez Frank. Tu crezi n ce-ai spus i o tii prea bine. Ce ai de gnd s faci cu toate ceste naionaliti? Cu toate urile etnice, cu maniile religioase? Coaliia ta nu are cum s in totul sub control. Nu putei pstra planeta numai pentru voi, John. Nu mai este o staiune tiinific i nu te vei alege cu un tratat care s-o transforme n aa ceva. Nici nu intenionam. Atunci de ce ncerci s m excluzi de la tratative? Nu ncerc! rspunse John, cu un aer ofensat. Calmeaz-te, Frank. O s aranjm totul mpreun, cum am procedat ntotdeauna. Hai, calmeaz-te. Frank i privi, ncurcat, vechiul prieten. Ce s mai neleag? Niciodat nu tiuse ce s cread despre John despre felul n care l folosise pe el nsui drept trambulin, despre purtarea lui, att de prietenoas Nu ncepuser, oare, ca aliai? Ca prieteni? I se pru c John o caut pe Maia. Deci, e aici? Pe undeva pe-aici, i rspunse Boone, scurt. Cu ani n urm puteau s discute linitii despre Maia. Acum, Boone i arunc o cuttur tioas, de parc i-ar fi spus c nu e treaba lui. Ca i cum, dup atta timp, tot ce avea importan pentru Boone nu-l mai privea pe Frank. Frank l prsi fr s mai scoat o vorb. Cerul era acum de un violet intens, brzdat de nori cirrus glbui. Frank trecu pe lng dou persoane purtnd mti albe din plcue de ceramic, vechile reprezentri ale Comediei i Tragediei, prinse una de alta n ctue. Strzile oraului se ntunecaser, iar ferestrele erau puternic luminate, n dreptul lor decupndu-se siluetele petrecreilor. Din spatele mtilor neclare strfulgerau ochi mari, ce ncercau s afle sursa tensiunii care plutea n aer. Peste revrsarea ca de maree a mulimii se auzea un sunet grav, sfietor. N-ar fi trebuit s fie surprins, n niciun caz. l cunotea pe John att ct poi cunoate un om, dar niciodat nu fusese preocupat prea mult de el. n arborii din parc, n dosul frunzelor de un lat de
22

palm ale sicomorilor Cnd, oare, fusese altfel? Tot acel timp petrecut mpreun, anii aceia de prietenie! i nimic din toate astea nu contase. Diplomaie prin alte mijloace. i privi ceasul. Aproape unsprezece. Avea ntlnire cu Selim. O alt ntlnire. O via ntreag cu zilele mprite n sferturi de ore l obinuise s alerge de la o ntlnire la alta, s-i schimbe mtile, s abordeze criz dup criz, conducnd, manipulnd, fcnd afaceri, ntr-o goan nebun, care nu mai contenea niciodat; iar acum era srbtoare Mardi gras Fassnacht! iar el tot asta fcea. Nu-i amintea s fi fost vreodat altfel. Ajunse la un antier de construcii: structuri scheletice de magneziu nconjurate de grmezi de crmizi i nisip i pietre de pavaj. Ct neglijen s lase attea lucruri mprtiate! i umplu buzunarele hainei cu buci de crmid suficient de mari pentru a putea fi inute n mn. Ridicndu-se, observ pe altcineva care l urmrea din cellalt col al antierului un brbat mic de statur, cu o fa delicat sub prul negru adunat n uvie aspre, l fixa cu intensitate. Era ceva tulburtor n privirea aceea, Ca i cum necunoscutul vedea prin toate mtile lui i l observa att de atent fiindc era prevenit n legtur cu toate gndurile i planurile sale. Fascinat, Chalmers se retrase grbit spre captul de jos al parcului. Cnd fu sigur c omul i-a pierdut urma i c nu se mai uit nimeni, ncepu s arunce cu pietre i crmizi n oraul de la picioarele sale, azvrlindu-le ct putu ea de tare. i acum una pentru strinul acela, drept n fa! Deasupra capului, structura cortului se ntrezrea ca un tipar abia schiat sub stelele plpinde. Acesta prea c atrn liber, n btaia vntului rece al nopii. Circulaia aerului se fcea, n seara asta, la nlime, bineneles. Zgomot de geamuri sparte, strigte. Un ipt. Era, ntradevr, glgie mare, pe oameni i apuca nebunia. O ultim piatr de pavaj aruncat ntr-un mare panou luminos, din marginea gazonului. Nu-l nimeri. Ptrunse i mai adnc printre arbori. Aproape de zidul sudic zri pe cineva lng un sicomor. Era Selim, nvrtindu-se cu nervozitate. Selim! l strig Frank abia auzit, asudnd. Vr mna n buzunarul sacoului, cut cu grij n pung i ascunse n palm cei trei plasturi. Sinergia putea fi extrem de puternic, i la bine, i la ru. naint i l mbri fr rezerve pe tnrul arab. Plasturii se ncinser i penetrar cmaa subire,
23

din bumbac, a lui Selim. Frank se ddu napoi. Acum Selim mai avea de trit ase ore. Ai vorbit cu Boone? ntreb el. Am ncercat, rspunse Chalmers. N-a vrut s asculte. M-a minit lui Frank i era att de uor s simuleze tulburarea douzeci i cinci de ani de prietenie i m-a minit! continu el, lovind cu palma trunchiul unui copac i fcnd ca plasturii s zboare n ntuneric. i control reaciile. Coaliia sa este pe punctul de a recomanda ca toate aezrile mariene s-i aib originea n rile care au semnat primul tratat. Era posibil i, cu siguran, plauzibil. Ne urte! strig Selim. Urte tot ce i st n cale. i i d seama c Islamul a rmas o for real n viaa oamenilor. C modeleaz felul n care gndete lumea, iar el nu poate suporta aa ceva. Selim se cutremur. n semintuneric, albul ochilor i strlucea. Trebuie s-l oprim. Frank se ddu ntr-o parte i se rezem de un copac. Nu nu tiu. Chiar tu ai spus-o: vorbele nu nseamn nimic. Frank nconjur copacul, simind o uoar ameeal. Prostule, i spuse, vorbele nu nseamn nimic?! Nu suntem altceva dect un schimb de informaii. Vorbele, asta e tot ce avem! Se apropie din nou de Selim. Cum? l ntreb. Planeta. Aceasta este calea noastr. Ast-sear porile oraului sunt nchise. Afirmaia lui Frank l opri n loc pe Selim, care ncepu s-i frng minile. Dar poarta spre ferm este nc deschis, continu el. Da, ns porile exterioare ale fermei vor fi nchise i ele. Frank ridic din umeri i l ls s afle singur rspunsul. Destul de repede, Selim clipi din ochi, fcu: Ah! i se duse. Frank se aez ntre copaci, direct pe pmnt. Un pmnt nisipos, umed, maroniu, produsul unui mare efort al ingineriei. Nimic din ora nu era natural, absolut nimic. Dup o vreme, se ridic n picioare. Porni prin parc, privind oamenii. Dac gsesc un ora cumsecade, l voi uita pe John. Dar ntr-o zon deschis vzu cum indivizi mascai se npustiser unii asupra altora, i se luaser btaie nconjurai de privitori care
24

simeau mirosul sngelui. Frank se napoie la antier, pentru a aduna mai multe crmizi. Le arunc, ns civa ini l vzur i fu nevoit s fug. napoi, ntre copaci, n micul col de natur de sub cort, fugind de prdtorii n care fierbea adrenalina, cel mai puternic drog dintre toate. Rse ca un nebun. Deodat, o zri pe Maia, singur, lng tribuna provizorie instalat n vrful triunghiului. Purta o masc alb, dar cu siguran c ea era: proporiile siluetei, prul, atitudinea nsi, totul o indica fr ndoial pe Maia Toitovna. Prima sut de coloniti, micul grup; pentru el, ei erau singurii cu adevrat vii, restul nu reprezentau dect nite fantome. Frank se grbi spre ea, clcnd pe pmntul nenivelat. Strnse n mn o piatr rmas pe fundul unuia dintre buzunarele de la hain. Haide, trf, zi ceva ca s-l salvezi! Spune ceva care s m fac s alerg prin tot oraul pentru a-l salva! Ea l auzi apropiindu-se i se ntoarse. Purta o masc fosforescent, cu paiete albastre. Era greu s-i zreti ochii. Bun, Frank, spuse, de parc el n-ar fi purtat nicio masc. Lui Frank aproape c i veni s-o ia la fug. Simplul fapt de a fi recunoscut aproape c i era de ajuns ca s-o fac Dar rmase. Bun, Maia, rspunse. Frumos apus, nu? Spectaculos. Natura nu are niciun fel de gust. Nu e vorba dect despre inaugurarea unui ora, dar totul arat ca ziua Judecii de Apoi. Se aflau sub o lumin de pe strad, clcnd pe propriile lor umbre. Te distrezi bine? ntreb ea. Foarte bine. Dar tu? Se cam depete limita. E firesc, nu crezi? Am ieit din vizuinile noastre, Maia, suntem la suprafa, n sfrit! i ce suprafa! Asemenea perspective largi nu le mai vezi dect pe Tharsis. E un amplasament bun, l aprob ea. Va fi un ora nemaipomenit, prezise Frank. Dar tu pe unde mai locuieti acum, Maia? n Underhill, Frank, la fel ca ntotdeauna. Doar tii. Dar nu stai niciodat pe-acolo, nu? Nu te-am vzut de un an i mai bine. Chiar att a trecut? Ei bine, am fost la Hellas. Firete c tiai. Cine s-mi fi spus? Frank!
25

Maia purta o masc alb; Frank era cel ce avea o masc cu paiete. Maia ddu din cap i apoi se ntoarse, de parc ar fi vrut s fug de implicaiile ntrebrii. Furios, Frank i ddu ocol i i iei n cale. Atunci, pe Ares, spuse el vocea i era sugrumat i i rsuci capul pentru a-i elibera gtlejul i a putea vorbi mai uor. Ce s-a ntmplat, Maia? Ce s-a ntmplat? Ea ridic din umeri i i evit privirea. Mult vreme nu scoase nicio vorb. Apoi nl ochii spre el. Un impuls de moment, spuse. i atunci sun de miezul nopii i se aflar cu toii n perioada de tranziie temporal marian, diferena aceea de treizeci i nou de minute i jumtate, dintre 12:00:00 i 12:00:01, cnd cadranele tuturor ceasurilor nu mai artau nimic ori ncetau s mai funcioneze. n acest fel hotrser primii o sut s reconcilieze ziua ceva mai lung a lui Marte cu cele douzeci i patru de ore ale ceasornicului, iar soluia se dovedise n mod ciudat satisfctoare. S iei n fiecare noapte din strnsoarea numerelor plpitoare, s te desprinzi de mturatul nemilos al limbii mari Iar acum, cnd btu de miezul nopii, ntregul ora fu cuprins de nebunie. Aproape patruzeci de minute n afara timpului; momentul era menit s reprezinte punctul culminant al srbtorii, toi o tiau, instinctiv. Artificiile explodau, oamenii ovaionau, sirenele strpungeau vacarmul dezlnuit. Frank i Maia privir jocurile de artificii i ascultar glgia. Apoi se auzi un zgomot oarecum diferit, strigte disperate, urlete serioase. Ce-i asta? ntreb Maia. O btaie, rspunse Frank, ciulind urechea. Poate ceva fcut sub impulsul momentului, mai spuse, la care ea l privi cu ochi mari. N-ar fi bine s mergem s aruncm o privire? Strigtele se nteir. Undeva apruser probleme. ncepur s coboare prin parc, paii lor devenind tot mai mari, pn cnd se transformar n salturile mariene caracteristice. Lui Frank parcul i se pru mai mare i, pentru o clip, se simi nspimntat. Bulevardul central era acoperit cu sfrmturi. Oamenii se npusteau prin ntuneric, organizai n bande devastatoare. Se declan o siren care-i mcina nervii, alarma care semnala o sprtur n cort. De-a lungul bulevardului, ferestrele zburau n ndri. Pe gazonul strzii, zcea ntins pe spate un brbat. Iarba
26

din jurul lui era plin de pete negre. Chalmers o prinse de bra pe femeia ghemuit la cptiul omului. Ce s-a ntmplat? rcni el. Femeia plngea. S-au btut! Se bat! Cine? Elveieni? Arabi? Strini. Auslnder, rspunse ea, privindu-l cu ochii goi. Du-te dup ajutor! Frank ajunse din nou la Maia, care discuta cu un grup, n apropierea unei alte siluete prbuite. Ce dracu se ntmpl? ntreb n momentul n care respectivii porneau ctre spitalul oraului. E o rscoal, rspunse ea. Nu pricep din ce cauz. Gura i era ca o linie dreapt, pielea alb ca dominoul care nc i mai ascundea ochii. Frank i smulse masca i o arunc. Strada era acoperit cu cioburi. Un brbat se apropie n goan de ei. Frank! Maia! Era Sax Russell; Frank nu-l vzuse niciodat att de agitat pe omuleul acela. John a fost atacat! Cum? exclamar amndoi n acelai timp. A ncercat s potoleasc o btaie, i trei-patru brbai s-au npustit asupra lui, l-au dobort i l-au trt dup ei! i tu nu i-ai oprit? strig Maia. Am ncercat. O trup ntreag dintre ai notri i-a urmrit. Dar i-a pierdut n medina. Maia l privi pe Frank. Dar ce se ntmpl? strig el. Unde l-ar putea duce? Ctre pori, rspunse ea. Dar sunt ncuiate n noaptea asta, nu? Poate c nu pentru toi. O urmar pe Maia pn n medina. Felinarele erau sfrmate, se simeau cioburile sub tlpi. Gsir un ef de pompieri i se deplasar mpreun pn la Poarta Turceasc. Pompierul o descuie, i mai muli se repezir n ecluz, punndu-i n mare vitez costumele de scafandru. Dup care ieir n noapte pentru a cuta de jur mprejur, sub lucirea de batisfer a oraului. Din cauza frigului, pe Frank l dureau gleznele i i simea configuraia precis a propriilor plmni, de parc dou sfere de ghea i-ar fi fost inserate n piept pentru a-i domoli btaia rapid a inimii.
27

Nu gsir nimic afar. napoi, nuntru. Dincolo, la zidul nordic i la Poarta Sirian i din nou afar, sub strlucirea stelelor. Nimic. Le lu mult pn cnd s se gndeasc la ferm. Se aliniaser de acum vreo treizeci, n costume de scafandrii; pornir n goan i ptrunser prin ecluz, invadnd sectoarele fermei, risipindu-se, alergnd printre culturi. l gsir printre ridichi. Avea haina tras peste fa: poziia de urgen pentru asigurarea unei pungi de aer. Probabil c o fcuse instinctiv, deoarece atunci cnd l ntoarser cu grij pe o parte, zrir o umfltur n dosul urechii. Ducei-l nuntru, spuse Maia cu un fel de croncnit amar. Grbii-v, ducei-l nuntru! l ridicar patru brbai. Chalmers i susinea capul, i degetele sale se mpleteau cu ale Maiei. Urcar n fug treptele nu prea nalte. Trecur, mpleticindu-se, prin poarta fermei, napoi n ora. Unul dintre elveieni i conduse la cel mai apropiat punct medical, deja aglomerat cu oameni disperai. l ntinser pe John pe o banc liber. Dei era incontient, faa lui trda durere, dar i hotrre. Frank i smulse casca de pe cap i porni la treab, fcnd caz de funcie, dnd buzna n saloanele de urgen i rcnind la doctori i asistente. Nu-i ddu nimeni atenie, pn cnd o doctori strig: Taci din gur, c vin! Iei, ntr-adevr, pe coridor i, cu ajutorul unei asistente, l conect pe John la un monitor, apoi l verific, arbornd expresia aceea abstract, absent, pe care o au doctorii atunci cnd lucreaz: mini pe gt, pe fa, pe cap, pe piept, stetoscop Maia i explic tot ce tiau. Cu ochii aintii pe monitor, doctoria cobor de pe perete o instalaie de oxigen. inea gura strns, vdit nemulumit. Maia edea la captul bncii, cu o expresie derutat. Masca i dispruse de mult. Frank se ghemui lng ea. Ne putem ocupa n continuare de el, spuse doctoria, dar m tem c s-a sfrit. tii, prea mult vreme fr oxigen Ocupai-v n continuare de el, spuse Maia. Aa c l ngrijir mai departe. n cele din urm sosir i ali medici i asisteni i l transportar ntr-o sal de reanimare. Frank, Maia, Sax, Samantha i civa dintre localnici ateptau afar, pe hol. Medicii continuau s intre i s ias din salon; chipurile lor aveau expresia aceea tears pe care o adopt n
28

prezena morii. Mti de protecie. Unul dintre ei iei i cltin din cap. E mort. A stat prea mult acolo. Frank i rezem fruntea de perete. Cnd Reinhold Messner s-a ntors din prima ascensiune solitar a Everestului ntreprins vreodat, era sever deshidratat i la captul puterilor. Parcursese n cdere aproape cea mai mare parte din ultima etap a coborrii, se prbuise pe ghearul Rongbuk i se tra pe palme i genunchi cnd ajunsese la el femeia care reprezenta singura sa echip de sprijin. A ridicat atunci privirea spre ea i a ntrebat, delirnd: Unde sunt toi prietenii mei? Acum era linite. Niciun sunet, doar zumzetul i fonetul de care nimeni nu scpa niciodat pe Marte. Maia puse o mn pe umrul lui Frank, iar acesta aproape c se nfior. Gtlejul i se ncorda n gol; chiar l durea. mi pare ru, izbuti s spun. Maia se ncrunt, alungnd remarca lui cu o ridicare din umeri. Avea, ntr-un fel, aerul personalului medical. Ei bine, replic, nu-i prea plcea ie de el. Adevrat, zise Frank, gndindu-se c, politic, ar da bine ca n aceste clipe s par cinstit fa de ea. Dar apoi se cutremur i continu cu amrciune: Ce tii tu despre ce-mi place i nu-mi place mie? i ndeprt mna. Cu greu, se ridic n picioare. Ea nu tia. Niciunul dintre ei nu tia. Porni spre sala de reanimare, pe urm se rzgndi. Va avea destul timp pentru aa ceva la nmormntare. Se simea pustiit i, deodat, i se pru c tot ce mai era bun pe lumea asta pierise. Prsi centrul medical. Imposibil s nu fii sentimental n asemenea momente. Porni prin ntunecimea ciudat de tcut a oraului, n ara lui Nod. Strzile sclipeau de parc toate stelele czuser pe pavaj. Oamenii stteau n grupuri, amuii, uluii de ultimele tiri. Frank Chalmers i croi drum printre ei, simindu-le privirile i apropiindu-se, fr un plan prestabilit, de tribuna care domina oraul; iar n timp ce mergea, i spunea: S vedem acum ce pot face eu cu aceast planet.

29

Partea a II-a PLECAREA


Dac oricum or s nnebuneasc, de ce s nu trimitem de la bun nceput nite nebuni i s i scutim astfel de necazuri? ntreb Michel Duval. Nu glumea dect pe jumtate; fusese ntotdeauna de prere c aa-numitele criterii de selecie nu erau altceva dect o colecie nucitoare de duble conexiuni. Colegii si psihiatri l privir curioi. Poi sugera vreo modificare specific? ntreb Charles York, preedintele. Poate c ar trebui s mergem toi n Antarctica mpreun cu ei i s-i inem sub observaie n aceast prim perioad de edere laolalt. Am putea afla o mulime de lucruri. Simpla noastr prezen ar avea un efect inhibant. Cred c numai unul dintre noi va fi de ajuns. Aa c l trimiser chiar pe Michel Duval. Acesta se altur, la Gara McMurdo, celor o sut cincizeci de finaliti. ntrunirea iniial de acum semna cu oricare alt conferin tiinific internaional, cum erau obinuii n cadrul diferitelor lor domenii de activitate. Exista totui o diferena: aceast prim ntlnire reprezenta continuarea unui proces de selecie care durase ani de zile i avea s mai dureze nc unul. Iar cei selecionai n final urmau s plece pe Marte. Aa c locuir mpreun n Antarctica mai bine de un an, familiarizndu-se cu adposturile i echipamentele care asolizau deja pe Marte n vebicule-robot, familiarizndu-se cu un peisaj care era aproape la fel de rece i de aspru ca nsi planeta Marte, familiarizndu-se unii cu ceilali. Triau ntr-o aglomerare de habitaturi amplasate n Wright Valley, cea mai mare dintre Vile Uscate ale Antarcticii. Puser n funciune o ferm de tip biosfer i apoi se instalar acolo, pe timpul unei ntunecoase ierni australe, nsuindu-i specializri secundare sau teriare ori efectund simulri ale feluritelor nsrcinri pe care urmau s le ndeplineasc la bordul navei spaiale Ares sau, mai trziu, chiar pe planet: i mereu, mereu contieni c sunt urmrii, evaluai, judecai. Nu erau cu toii astronaui sau cosmonaui; dac exista o duzin, ori cam aa ceva, din ambele categorii, dei muli solicitaser, acolo,
30

n nord, s fie inclui. Dar majoritatea colonitilor urmau s-i dovedeasc experiena n domenii care nu aveau s devin utile dect dup debarcare: medicin aplicat, computere, robotic, proiectare de sisteme, arhitectur, geologie, proiectri n domeniul biosferei, inginerie genetic, biologie, precum i diferitele domenii de inginerie i construcii. Aceia care reuiser s ajung n Antarctica alctuiau un impresionant grup de experi n tiinele i profesiunile de baz i i petreceau o bun parte din timp cu pregtirea interdisciplinar, pentru a deveni la fel de buni i n domeniile secundare i teriare. Iar ntreaga lor activitate avea loc sub presingul constant al observrii, evalurii, estimrii. Era, n mod necesar, o procedur generatoare de stres; fcea parte din testare. Michel Duval simea c se face o greeal, pentru c exista tendina de a se implanta reticen i nencredere printre coloniti, cu urmri chiar asupra compatibilitii pe care comitetul de selecie se presupunea c o caut i o dorete. De fapt, nu era vorba de altceva dect de una dintre nenumratele duble conexiuni. Candidaii nu comentau acest aspect al lucrurilor, iar el nu-i blama; nu exista o strategie mai bun de urmat, i asta nsemna tot o dubl conexiune: asigura tcerea. Nu i puteau ngdui s ofenseze pe nimeni, nici s se plng prea tare; nu puteau risca s se izoleze prea mult, nu-i puteau permite s aib dumani. Aa nct continuar s fie suficient de inteligeni i de pregtii pentru a se evidenia, i destul de normali pentru a progresa. Erau suficient de maturi pentru a fi nvat destul, dar ndeajuns de tineri pentru a suporta rigorile fizice ale muncii prestate. Aveau destule motivaii pentru a excela, dar erau i suficient de relaxai pentru stabilirea unor relaii sociale. i destul de trsnii pentru a dori s prseasc definitiv Pmntul, dar destul de sntoi pentru a putea ascunde aceast nebunie fundamental, aprnd-o, de fapt, ca pe o alegere pur raional, o curiozitate tiinific sau altceva de genul acesta (ceea ce prea s fie singurul motiv acceptabil pentru dorina de apleca), aa c, firete, se pretindeau a fi sub raport tiinific cei mai curioi oameni din istorie! Dar, desigur, trebuia s existe i altceva. Erau, probabil, cumva nstrinai. nstrinai i destul de solitari nct s nu mai aib nicio importan pentru ei faptul c i las n urm, pentru totdeauna, pe toi aceia pe care i cunoscuser cndva i totui, nc unii i suficient de sociabili nct s se acomodeze cu toate noile lor cunotine din Wright Valley, cu fiecare membru al acelui sat minuscul n care avea s se
31

transforme colonia. Oho, dublele conexiuni erau infinite! Li se cerea s fie, n acelai timp, i extraordinari, i extra-ordinari. O sarcin imposibil i, totodat, o sarcin care se dovedea o piedic n faa celei mai mari dorine a sufletului lor aceea de a face din ea esena nsi a anxietii, a temerilor, a resentimentelor, a mniei. Biruirea tuturor acestor stresuri Dar i asta era o parte a testrii. Michel nu se putea abine s o urmreasc plin de interes. Un american, specialist n instalaii termice, deveni din ce n ce mai retras, apoi distruse cteva dintre mijloacele de transport, fiind n cele din urm potolit cu fora i eliminat. Un rus i o rusoaic se ndrgostir, dup care avur o cdere att de violent, nct nu se mai putur suporta, ambii trebuind s fie ndeprtai. Aceast melodram demonstra pericolul legturilor sentimentale care o luau razna, fcndu-i pe toi ceilali foarte precaui. Cu toate astea, legturile sentimentale continuar s se manifeste, iar pn la plecarea din Antarctica avur loc trei cstorii. Cei ase norocoi se considerau n siguran dar, n majoritate, membrii noului echipaj erau att de concentrai asupra ajungerii pe Marte, nct trecuser pe un plan secundar aceste aspecte ale vieii; iar dac totui mai aprea cte ceva, erau doar relaii de prietenie ntreinute discret, n unele cazuri ascunse de aproape toi ceilali, n alte cazuri ascunse doar de privirile comitetelor de selecie. Iar Michel tia c nu vede dect vrful aisbergului. tia c acolo, n Antarctica, se ntmpl lucruri grave, de care nu are habar. Legturile se aflau la nceput, iar uneori felul n care ncepea o astfel de relaie determina felul n care ea va evolua pn la sfrit. n puinele ore ale zilei, cte cineva prsea colonia i se deplasa la Punctul de observare, dup care era urmat de altcineva, iar ce se ntmpla acolo i marca pe cei doi pentru totdeauna. Dar Michel nu avea s afle niciodat ce anume se petrecuse. Apoi prsir Antarctica i fu ales echipajul. Cincizeci de brbai i cincizeci de femei: treizeci i cinci de americani, tot atia rui i treizeci de afiliai internaionali diferii, invitai, cte cincisprezece, de ctre fiecare dintre cei doi parteneri principali. Pstrarea unei simetrii att de perfecte fusese dificil, dar comitetul de selecie insistase asupra ei. Norocoii zburar apoi la Cape Canaveral sau Baikonur, pentru a se lansa pe orbit. n aceast faz, se cunoteau foarte bine unii pe alii i totui nu se cunoteau deloc. Formau o echip, i spunea Michel, cu prietenii deja stabilite i un numr de ceremonii de grup,
32

cu ritualuri, obiceiuri i tendine comune, iar printre aceste tendine se numra i instinctul de a se ascunde, de a juca un rol i de a-i masca propria individualitate. Poate c aceasta era, pur i simplu, definiia vieii de la ar, a vieii sociale. Dar lui Michel i se prea c e mai ru dect att; nimeni nu fusese, pn atunci, nevoit s concureze cu atta nverunare ca s fac parte dintr-un sat, iar demarcaia radical dintre viaa public i viaa particular era nou i stranie. Se nrdcinase n ei o anume tendin ascuns, competiional, un sentiment constant i discret c fiecare era singur i c, la necaz, avea s fie abandonat de ceilali i azvrlit din grup. n felul acesta, comitetul de selecie crease chiar el unele dintre problemele pe care sperase s le previn. Civa i dduser seama imediat de asta i avuseser grij, firete, s-l includ printre coloniti pe cel mai calificat psihiatru pe care-l tiau. Aa c l trimiseser pe Michel Duval.

33

La nceput simir ceva ca o izbitur n piept. Apoi se pomenir mpini spre spate n fotolii, iar timp de o secund presiunea rmase cea familiar: doar un g, gravitaia n care nu vor mai tri niciodat. Ares se aflase pe orbit n jurul Pmntului, cu o vitez de douzeci i opt de mii de kilometri pe or. Timp de cteva minute accelerar, zvcnetul rachetelor dovedindu-se att de puternic, nct vederea pasagerilor se tulbur din cauza presiunii exercitate asupra corneelor, iar respiraia ceru un anumit efort. La patruzeci de mii de kilometri pe or, arderea combustibilului ncet. Se eliberaser de atracia Pmntului, intrnd acum pe o orbit influenat numai de Soare. Colonitii edeau n scaunele lor n form de delta, clipind nedumerii, mbujorai, cu inimile btndu-le puternic n piepturi. Maia Katarina Toitovna, conductorul oficial al contingentului rus, i privi pe cei din jurul ei. Oamenii preau uluii. Ce simt obsedaii atunci cnd li se ofer obiectul dorinelor lor? Chiar c e greu de spus. ntr-un fel, viaa lor era ncheiat. Dar altceva, un alt fel de via ncepuse, n sfrit, ncepuse Asaltat de attea emoii simultane, era imposibil s nu te simi tulburat; apruse un tipar de interferen, unele sentimente fiind anulate, altele intensificate. Scondu-i centura de siguran, Maia simi cum un rnjet i strmb chipul, iar pe feele din jurul ei zri aceeai expresie necontrolat la toi, cu excepia lui Sax Russell, impasibil ca o bufni, clipind n timp ce supraveghea afiajele de pe monitoarele computerelor. Pluteau n imponderabilitate, prin ncpere. 21 decembrie 2026. Se deplasau mai repede dect o fcuse vreodat cineva. i urmau drumul. Era nceputul unui voiaj de nou luni ori al unui voiaj care avea s dureze ct restul vieii lor. Totul depindea numai de ei. Responsabilii cu pilotarea navei Ares se apropiar anevoie de consolele de comand i acionar butoanele pentru aprinderea rachetelor laterale de control al direciei. Ares ncepu s se rsuceasc, stabilizndu-i rotaiile la patru ture pe minut. Colonitii se lipir de podea i rmaser ntr-o stare de pseudogravitaie de 0,38 g, foarte apropiat de ceea ce aveau s simt pe Marte. Muli ani-persoan de testri indicaser c acest nivel al gravitaiei ar fi destul de sntos pentru fiinele vii i, oricum, mult mai sntos dect se dovedise imponderabilitatea ce
34

precedase rotirea navei. n plus, i spunea Maia, te i simeai nemaipomenit de bine. Fora de mpingere era suficient de mare pentru a face destul de lesnicioas meninerea echilibrului, dar nu att de puternic nct s-i dea o senzaie de apsare, de frnare. Era echivalentul perfect al strii lor de spirit. naintau, ezitnd, dea lungul culoarelor marii sli de mese din Torul D i se simeau fericii, pind prin aer. n sala de mese din Torul D se amestecar ntr-un fel de cocktail party, pentru a srbtori plecarea. Maia se plimba de colo pn colo, sorbind fr reinere dintr-o can cu ampanie, simindu-se puin ireal i extrem de fericit, un amestec de senzaii ce-i amintea de nunta ei, petrecut cu ani buni n urm. Sper c aceast cstorie va fi mai norocoas dect cea de atunci, i spuse, mai ales c asta va ine o venicie. Sala rsuna de conversaii. Este o simetrie mai puin sociologic i mai mult matematic. Un fel de echilibru estetic. Sperm s realizm acest lucru la scara miliardimilor, dar nu va fi uor. Maia refuz pe cineva care se oferea s-i mai toarne un rnd, simindu-se deja ameit. n afar de asta, se afla i n timpul programului. Era, ntr-un fel, viceprimar al acestui sat, rspunztoare de dinamica grupurilor, care avea s devin deosebit de complex. Apucturile din Antarctica ieeau la suprafa chiar i n aceste momente de triumf, iar ea asculta i urmrea totul ca un antropolog ori ca un spion. Cei care dau napoi au propriile lor motive. Pn la urm vom ajunge cincizeci de perechi fericite. Iar ei i cunosc deja perechile. Maia i privi cum rd. Inteligeni, sntoi, extrem de bine educai era oare aceasta, n sfrit, societatea raional, comunitatea, proiectat n mod tiinific, care constituise visul Iluminismului? Dar mai existau i Arkadi, Nadia, Vlad i Ivana. Cunotea prea bine contingentul rus pentru a-i mai face iluzii n aceast privin. Semnau tot mai mult cu locatarii unui cmin studenesc de la o universitate tehnic, ocupai cu ndeletniciri bizare i relaii suspecte. Atta doar c artau puin cam prea btrni pentru aa ceva; unii dintre brbai ncepuser s cheleasc i muli de ambele sexe aveau n pr uvie argintii. Fusese o pregtire ndelungat. Vrsta medie era de patruzeci i ase de ani, extremele ncadrndu-se ntre treizeci i trei (Hiroko
35

Ai, copilul minune al designerilor japonezi de biosfer) i cincizeci i cinci (Vlad Taneev, laureatul unui Premiu Nobel pentru medicin). Cu toate acestea, pe chipurile lor se vedea acum mbujorarea tinereii. Arkadi Bogdanov era ca un adevrat portret n rou: prul, barba, pielea aveau aceeai culoare purpurie. n tot roul acela, ochii i erau de un albastru slbatic, electric, rotindu-se fericii atunci cnd exclam: n sfrit, liberi! n sfrit, liberi! Copiii notri sunt, n sfrit, liberi! Dup ce Janet Blyleven nregistrase mai multe interviuri pentru posturile de televiziune de acas, camerele video fuseser oprite. Se ntrerupsese orice legtur cu Pmntul, cel puin n sala de mese, i Arkadi cnta, iar cei din jur nchinau n cinstea cntecului. Maia se opri pentru a se altura acestui grup. n sfrit, liberi! Era greu de crezut pn i c se aflau n drum spre Marte! Grupuri compacte de oameni stteau de vorb, cei mai muli specialiti de talie mondial n domeniile lor. Ivana mprise cu cineva un Premiu Nobel pentru chimie, Vlad era unul dintre cei mai renumii medici biologi din lume, Sax se afla n panteonul marilor experi n teoria subatomic, Hiroko nu avea egal n proiectarea sistemelor biologice nchise i dotate cu elemente de sprijinire a vieii i tot aa, oriunde te-ai fi uitat. Sclipitoare aduntur! Iar Maia fcea parte dintre liderii lor. Asta i ddea o oarecare ndrzneal. Deprinderile ei n materie de inginerie i cosmonautic erau destul de modeste; se pare c se evideniase mai mult prin talentul su diplomatic. Fusese aleas pentru a conduce disparata, fragmentata echip rus, n care se aflau i mai muli membri din restul federaiei, iar n privina asta totul era n regul. Avea de-a face cu o munc interesant i era obinuit cu aa ceva. Mai mult, deprinderile ei s-ar fi putut dovedi cele mai importante de la bordul navei. La urma urmei, toi erau nevoii s mearg pn la capt. Ceea ce presupunea viclenie, nelciune i voin. S doreti ca alii s se supun voinei tale! Arunc o privire mulimii de fee strlucinde i izbucni n rs. Toi cei mbarcai erau buni pentru treaba pe care o fceau, doar c unii erau de-a dreptul supradotai. Iar ea trebuia s-i identifice pe acetia, s-i evidenieze, s-i cultive. De asta depindea capacitatea ei de a funciona ca lider, pentru c n final, i spunea, se va ajunge cu siguran la un fel de meritocraie tiinific liber. ntr36

o asemenea societate, adevratele fore vor fi reprezentate de cei extraordinar de talentai. Atunci cnd va veni vremea s se pun umrul, ei vor fi adevraii efi ai coloniei ei sau aceia care i vor influena. Privi n jur i l localiz pe omologul ei din cealalt tabr, Frank Chalmers. n Antarctica nu ajunsese s-l cunoasc prea bine. Un brbat nalt, masiv, negricios. Era destul de vorbre i incredibil de energic, dar greu de descifrat. Oare vedea lucrurile la fel ca ea? Nu-i putuse da seama niciodat. Discuta cu un grup tocmai la captul cellalt al ncperii, ascultnd n felul acela de neptruns al lui, cu capul plecat ntr-o parte, gata s intervin cu o remarc spiritual. Avea de gnd s afle mai multe despre el. i nu numai att: avea de gnd s-i devin apropiat. Travers sala, se opri alturi de el i se aez astfel nct umerii s li se ating uor. i nclin capul ctre al lui i fcu un scurt gest ctre toi cei din jur: O s fie amuzant, nu crezi? Dac merge bine, rspunse Chalmers, privind-o. Dup ceremonie i masa de sear, neputnd nchide ochii, Maia porni ntr-o plimbare pe nav. Cu toii mai cltoriser prin spaiul extraterestru, dar niciodat ntr-o nav de dimensiunile lui Ares, care era enorm. La extremitatea frontal a acesteia se afla un fel de marchiz, o structur unitar, de forma unui bompres, care se nvrtea n sensul opus rotirii navei, rmnnd, astfel, nemicat. Acolo erau amplasate instrumentele pentru observarea Soarelui, antenele radio i toate celelalte aparate care funcionau cel mai bine n absena rotaiei, iar n capt de tot se afla o ncpere n form de bulb, din plastic transparent, un spaiu de curnd botezat domul bulbaceu i care oferea echipajului o imagine imponderabil, nerotativ, asupra stelelor, precum i o privire parial asupra imensei nave din spatele su. Maia se apropie, plutind, de peretele ca o fereastr al acestui dom bulbaceu, privind curioas napoi, spre restul vehiculului cosmic. Acesta fusese construit folosindu-se rezervoarele externe de combustibil ale navetelor spaiale; ctre nceputul secolului, NASA i Glavkosmos ncepuser s ataeze mici servorachete rezervoarelor i s le amplaseze pe orbit. Zeci de rezervoare fuseser lansate astfel, apoi remorcate pn la locurile de munc i date n folosin din acestea se construiser dou mari staii spaiale, o staie L5, o staie orbital lunar, primul vehicul
37

marian cu echipaj uman i zeci de nave de transport automate, expediate spre Marte. Aa c, n momentul n care cele dou agenii conveniser s-l realizeze pe Ares, utilizarea rezervoarelor devenise o chestiune de rutin, cu uniti standard de cuplare, de constituire a interioarelor, sistemelor de propulsie i aa mai departe, iar astfel construcia uriaei nave durase mai puin de doi ani. Totul semna cu ceva confecionat din piesele unui joc de copii, n care cilindrii sunt ataai la extremiti pentru a crea forme i mai complexe n acest caz, opt hexagoane de cilindri interconectai, crora li se spunea tori, aliniai pe lng i strbtui de un miez central, construit dintr-un mnunchi de cinci rnduri de cilindri. Torii erau conectai la miezul central prin spie subiri, ca nite canale, obiectul final artnd, ntructva, ca un utilaj agricol, s zicem ca braul unei combine ori al unei instalaii mobile de stropit. Ori, poate, ca opt gogoi umflate, i spuse Maia, fixate cu scobitori de un b. Exact ce i-ar plcea unui copil. Cei opt tori fuseser confecionai din rezervoare americane, iar cei cinci cilindri nmnuncheai ai arborelui central erau ruseti. Ambele tipuri de rezervoare aveau aproape cincizeci de metri lungime i zece n diametru. Maia pluti la ntmplare n josul rezervoarelor din arborele principal; i lu destul de mult timp, dar n-avea nicio grab. Se ls s cad n Torul G. Aici se aflau ncperi de toate formele i dimensiunile, pn la cele mai mari, care ocupau rezervoare ntregi. Pardoseala uneia dintre acestea, pe care tocmai o strbtea, era amplasat chiar sub indicatorul liniei de mijloc, aa c interiorul su semna cu una dintre barcile acelea lungi, din tabl ondulat, folosite n timpul celui de-al Doilea Rzboi Mondial. Dar majoritatea rezervoarelor fuseser mprite n ncperi mai mici. Auzise c n total sunt peste cinci sute, echivalnd cu spaiul interior al unui mare hotel dintr-o metropol. Dar, oare, avea s fie suficient? Poate c da. Dup Antarctica, viaa pe Ares prea expansiv, labirintic, aerian. n fiecare diminea, n jurul orei 6.00, ntunericul din torii rezideniali se destrma treptat, pn la un fel de zori cenuii, iar pe la 6.30 o iluminare brusc marca rsritul. Aa cum fcuse toat viaa, Maia se trezea devreme. Dup ce-i fcea toaleta, se ducea la buctria din Torul D, i nclzea o porie de mncare i trecea n marea sal de mese. Acolo se aeza
38

la o mas flancat de lmi n ghivece. Colibri, cintezoi, vrbii i papagali i alte psri cnttoare ciuguleau pe sub mas ori i zburau pe deasupra capului, ocolind coardele de vi-de-vie care atrnau de plafonul lung i concav, vopsit ntr-un gri-albstrui care i amintea de cerul de iarn din St. Petersburg. Mnca fr grab, privea psrile, se relaxa n fotoliu, asculta conversaiile din jur. Un mic dejun tihnit! La nceput, dup o via de munc istovitoare, i se pruse un lucru nelinititor, chiar alarmant, ca un lux de furat. De parc, aa cum zicea Nadia, n fiecare zi era duminic dimineaa. Doar c dimineile de duminic ale Maiei nu fuseser niciodat deosebit de relaxate. n copilrie, acela era rstimpul n care fcea curat n apartamentul de dou camere pe care l ocupa mpreun cu mama ei. Mama fusese medic i, ca mai toate femeile din generaia ei, fusese nevoit s munceasc din rsputeri pentru a se descurca, pentru a face rost de mncare, pentru a-i crete copilul, pentru a avea o locuin i a-i face o carier. Fusese mult prea mult pentru o singur persoan, i mama se alturase nenumratelor femei furioase care pretindeau o situaie mai bun dect avuseser n timpul regimului sovietic, regim care le oferise slujbe pltite la jumtate, lsndu-le pe cap i ntreaga munc de acas. Gata cu ateptarea, gata cu resemnarea mut; trebuia s profite de perioada ct va dura instabilitatea. Totul este pe mas, exclama mama Maiei n timp ce prepara prnzurile acelea srccioase, totul n afar de mncare! i poate c profitaser. n epoca sovietic, femeile nvaser s se ajute reciproc, i fcuse apariia o lume nchis ca o cast, alctuit din mame, surori, fiice, babuti, prietene, colege i chiar strine. n perioada CSI-ului aceast lume i consolidase ctigurile i se infiltrase chiar mai departe, n structurile puterii, n strnsele oligarhii masculine ale guvernului rus. Unul dintre domeniile cele mai afectate fusese programul spaial. Mama Maiei, implicat n cercetarea medical spaial, susinuse ntotdeauna c domeniul cosmonauticii are nevoie de un influx de femei, chiar i numai pentru a oferi date feminine pentru experimentrile medicale. Doar nu ne-o pot da de exemplu tot timpul pe Valentina Terekova! striga mama Maiei. i se prea c avusese dreptate, pentru c, dup ce studiase ingineria aeronautic la Universitatea din Moscova, Maia fusese acceptat n cadrul unui program la Baikonur, unde se descurcase bine, dup care obinuse un contract pe Novi Mir. n timp ce se afla acolo, reproiectase interioarele pentru a le asigura o mai bun eficien
39

ergonomic, iar mai trziu petrecuse un an la comanda staiei, perioad n care cteva reparaii de urgen i sporiser reputaia. Urmaser unele sarcini administrative la Baikonur i la Moscova, Maia izbutind cu timpul s ptrund n restrnsul birou politic al Glavkosmos, asmuindu-i pe brbai, n cele mai subtile moduri, unul mpotriva celuilalt, mritndu-se cu unul dintre acetia, divornd de el, promovnd apoi n Glavkosmos ca agent liber, devenind unul dintre membrii celui mai exclusivist cerc interior dublul triumvirat. Iar acum ajunsese aici, bucurndu-se de un tihnit mic dejun. Att de civilizat, bombnea Nadia, cea mai bun prieten a ei de pe Ares, o femeie scund, rotund ca o piatr, cu o fa ptrat, ncadrat de prul sur, tuns scurt. Cum nu se poate mai banal. Maia, care tia c arat bine i tia c asta o ajutase de multe ori, iubea simplitatea Nadiei, care, ntr-un fel, i sublinia competena. Nadia era inginer, o persoan extrem de practic, expert n construcii realizate n condiiile de clim rece. Se cunoscuser la Baikonur cu douzeci de ani n urm i cndva locuiser mpreun pe Novi Mir, timp de cteva luni. De-a lungul anilor ajunseser ca nite surori, fiindc, dei nu semnau prea mult i nu se nelegeau ntotdeauna, erau n termeni de intimitate. A fost o idee oribil s se repartizeze zonele de locuit ale ruilor i americanilor n tori diferii, spuse Nadia, privind n jurul su. Lucrm cu ei ziua, dar ne petrecem cea mai mare parte a timpului aici, printre mutrele noastre arhicunoscute. Asta nu face dect s ntreasc diferenierile dintre noi. Poate c ar trebui s ne oferim s schimbm cu ei jumtate din camere. Arkadi, care nghiea hulpav nite chifle, aezat la masa vecin, se aplec spre ele. Barba sa roie, tot mai nengrijit de la o zi la alta, era plin de firimituri. Nu ajunge, spuse el, de parc ar fi participat de la nceput la conversaie. Ar trebui s declarm fiecare a doua duminic drept zi de mutare i s permitem tuturor s-i schimbe locuina dup propriul lor plac. Astfel, oamenii ar ajunge s se cunoasc mai bine unii pe ceilali i ar exista mai puine bisericue, iar noiunea de proprietate asupra camerelor s-ar diminua. Dar mie mi place s am camera mea, spuse Nadia. Arcadi mai vr o chifl n gur i i zmbi, n timp ce mesteca. Era un miracol c trecuse de comitetul de selecie. Maia le expuse totui americanilor problema i, cu toate c
40

nimeni nu agrea planul lui Arkadi, o singur schimbare a jumtate din totalul apartamentelor li se pru o idee bun. Dup mai multe consultri i discuii, puser la cale mutarea, pe care o realizar ntr-o diminea de duminic, iar dup aceea micul dejun deveni ceva mai cosmopolit. Dimineile, n sala de mese D, i fceau apariia Frank Chalmers i John Boone, dar i Sax Russell, Mary Dunkel, Janet Blyleven, Rya Jimenez, Michel Duval i Ursula Kohl. John Boone se scula devreme, ajungnd n sala de mese chiar naintea Maiei. Sala asta e att de spaioas i de aerisit! ntr-adevr, i creeaz senzaia c eti afar! spuse el ntr-o bun zi, n zori, de la masa la care edea, atunci cnd o zri pe Maia intrnd. E mult mai bun dect sala din tronsonul B. mecheria const n a elimina cromul i plasticul alb, replic Maia, a crei englez era destul de bun i se perfeciona rapid. Apoi s vopseti plafonul n culorile unui cer adevrat. Vrei s spui c nu ntr-o simpl culoare albastr? Da. Era, i zise Maia, un american tipic: simplu, deschis, direct, relaxat. i totui, acest exemplar anume reprezenta unul dintre oamenii cei mai importani din istorie. Era un adevr inevitabil, solid, ns Boone prea s se strecoare de sub povara acestuia, lsndu-l s-i cad la picioare, pe podea. Concentrat asupra gustului unei chifle ori a unor tiri afiate pe monitorul de pe mas, niciodat nu se referea la expediia sa anterioar, iar dac cineva ataca subiectul, Boone vorbea ca i cum povestea aceea nu s-ar fi deosebit cu nimic de oricare dintre zborurile la care participaser toi ceilali. Dar nu era aa, numai nonalana lui fcea s par lucrurile astfel: n fiecare diminea, la aceeai mas, rznd la glumele slabe, inginereti ale Nadiei, aducndu-i contribuia la conversaie. Dup o vreme, trebuia s faci un efort pentru a mai vedea aura din jurul su. Frank Chalmers era mai interesant. Venea ntotdeauna trziu i sttea singur, atent numai la cafeaua sa i la monitorul de pe mas. Dup dou-trei ceti, se adresa celor din apropiere ntr-o rus chinuit, dar funcional. Majoritatea conversaiilor de la micul dejun din sala D se purtau acum n englez, pentru a le face plcere americanilor. Situaia sub raport lingvistic se prezenta ca un set de ppui vrte una ntr-alta: engleza i cuprindea pe toi o sut, nuntrul ei se afla rusa, iar nuntrul acesteia limbile federaiei, dup care urmau limbile internaionale. Opt oameni de
41

la bord erau idiolingviti, o form trist a strii de orfan, dup opinia Maiei, creia i se prea c acetia din urm erau mult mai orientai ctre Pmnt dect ceilali, de altfel comunicnd frecvent cu cei rmai acas. Fapt oarecum straniu psihiatrul fcea i el parte din aceast categorie. Oricum, engleza era lingua franca pe nav, iar la nceput Maia crezuse c aceasta le ofer americanilor un avantaj. Apoi observ c, atunci cnd acetia vorbeau, puteau fi ntotdeauna nelei de oricine, pe cnd ceilali dispuneau de mai multe limbi particulare la care puteau recurge dac doreau. Totui, Frank Chalmers reprezenta excepia la toate acestea. Vorbea cinci limbi, mai multe dect oricare dintre cei aflai la bord. Nu se temea s foloseasc limba rus, dei o vorbea foarte prost; formula ntrebrile ca din topor, dup care asculta rspunsurile cu o atenie de-a dreptul ptrunztoare i cu un rs grbit, surprinztor. n multe privine, era un american neobinuit, i spunea Maia. La prima vedere, prea s prezinte toate caracteristicile clasice: era masiv, zgomotos, activ pn la obsesie, ncreztor, nelinitit, destul de vorbre i prietenos dup cafeaua aceea luat la nceput de unul singur. i trebuia un timp pn s observi c aerul amical i dispare la fel de repede cum a aprut i s-i dai seama ct de puine lucruri dezvluie n conversaie. Spre exemplu, Maia nu afl niciodat nimic despre trecutul lui, n ciuda unor eforturi deliberate de a-l determina s vorbeasc. Ceea ce o fcu s devin curioas. Frank avea prul negru, faa oache, ochii de un cprui-deschis era frumos, genul omului dur: zmbetul scurt, rsul penetrant, la fel ca al mamei Maiei. Cuttura i era la fel de ptrunztoare, mai ales cnd o privea pe Maia; evaluarea celuilalt lider, i spunea ea. Aciona n consonan cu ea, de parc ar fi avut o nelegere construit pe o ndelungat cunoatere, lucru care o nelinitea, avnd n vedere ct de puin sttuser de vorb n Antarctica. Era obinuit s le considere pe femei ca pe nite aliate i pe brbai drept probleme atractive, dar primejdioase. Aa c un brbat care prea a dori s fie aliatul ei devenea i mai problematic. i primejdios. i i nc ceva. i amintea de un singur moment cnd privise n el dincolo de nveliul pielii, i aceasta se ntmplase n Antarctica. Dup ce inginerul acela clacase i fusese trimis n nord, sosiser mesaje cu privire la cel care l va nlocui, iar cnd numele acestuia deveni cunoscut, toi fur surprini s afle c era vorba de nsui John Boone, dei, cu siguran, omul ncasase, cu ocazia expediiei sale
42

anterioare, mai mult dect doza maxim de radiaii radioactive. n timp ce ncperea nc mai vibra de comentariile asupra tirii, Maia l vzuse pe Chalmers intrnd, urmrise cum i se aducea la cunotin vestea, iar el ntorsese capul cu o micare brusc, pentru a-l privi pe cel care-l informase i atunci, pentru o fraciune de secund, Maia i zrise o sclipire de furie, o sclipire att de rapid, nct prea mai mult o impresie subliminal. Dar asta i atrsese atenia asupra lui. i de bun seam c ntre el i John Boone exista o relaie ciudat. Desigur c Chalmers ajunsese ntr-o situaie dificil; el era liderul oficial al americanilor, chiar deinea titlul de cpitan dar Boone, cu prul lui blond i nfiarea atrgtoare i prezena stranie a reuitelor sale, avea cu siguran mai mult autoritate; el prea adevratul lider american, iar Frank Chalmers un fel de funcionar executiv supraactiv, ndeplinind ordinele nerostite ale lui Boone. Nu putea fi prea comod. Erau prieteni vechi, i se rspunsese Maiei atunci cnd aceasta se interesase. Doar c ea vedea prea puine semne ale acestei prietenii, chiar cutndu-le cu insisten. Cei doi vorbeau rar n public i nu prea s se viziteze n particular. Aa c, atunci cnd erau mpreun, Maia i privea cu mai mult atenie ca oricnd, fr a se ntreba vreodat n mod contient de ce pur i simplu logica fireasc a situaiei i cerea s o fac. Dac s-ar fi aflat cu toii la Glavkosmos, ar fi avut un sens strategic s traseze o linie de demarcaie ntre ei, dar aici nu mai putea gndi n acelai mod. Erau multe lucrurile la care Maia nu se gndea contient. Cu toate acestea, i urmrea cu atenie. Iar ntr-o diminea Janet Blyleven i aduse n sala D, la micul dejun, ochelariicamer video. Era reporter principal al televiziunii americane i adesea se plimba pe nav purtnd aceti ochelari, privind n jurul ei i fcnd comentarii, adunnd ntmplri i transmindu-le acas, unde, aa cum spunea Arkadi, vor fi rumegate i date iar afar, n acel consens infantil. Desigur c nu era nimic nou. Atenia acordat de mediile de informare reprezenta un lucru obinuit n viaa oricrui astronaut, iar n timpul procesului de selecie cei de aici fuseser cercetai mai mult ca oricnd. Acum, totui ei constituiau materia prim pentru emisiuni infinit mai populare dect fusese vreodat un program spaial. Milioane de oameni le priveau ca pe ultimul strigt n materie de seriale TV, iar asta chiar i deranja pe unii dintre ei. Aa c atunci cnd Janet se instalase la captul mesei,
43

purtnd acei ochelari elegani, cu fibre optice n ram, se auzir cteva murmure de dezaprobare. La cellalt capt al mesei, Ann Clayborne i Sax Russell se certau, fr a ine seama de cei din jur. Vor trece ani ntregi pn cnd vom afla tot ce exist acolo, Sax. Decenii. E tot atta pmnt pe Marte ca i pe Terra, cu o structur geologic i chimic unice. Terenul trebuie s fie studiat n totalitate nainte de a se putea ncepe transformarea sa. l vom schimba prin simpla noastr debarcare, rspunse Russell, respingnd obieciile Annei cu un gest de parc pe fa i sar fi lipit nite pnze de pianjen. A decide s pleci pe Marte este ca prima propoziie dintr-o fraz, iar ntreaga fraz spune Veni, vidi, vici. Dac vrei s-o formulezi n felul sta, spuse Russell, ridicnd din umeri. Sax, tu eti cel plictisitor, rspunse iritat Ann, o femeie cu umerii largi i prul castaniu, rebel, un geolog cu opinii solide, greu de combtut. Uite cum se prezint situaia: Marte este un loc n sine. Dac vrei, poi s-i faci pe Pmnt jocurile tale de-a schimbarea climatului, cei de-acolo au nevoie de ajutor. Ori ncearc pe Venus. Dar nu poi s stropeti, pur i simplu, o suprafa planetar veche de trei miliarde de ani. Russell i mai terse de pe fa cteva pnze de pianjen. E moart, spuse el simplu. i n afar de asta, decizia nu ne aparine cu adevrat. Va fi luat fr s se in seama de noi. Niciuna dintre aceste decizii nu va fi luat fr s se in seama de noi, interveni Arkadi, tios. Janet i muta privirea de la un vorbitor la altul, nregistrnd totul. Ann, tot mai agitat, ridicase glasul. Maia privi n jur i constat c lui Frank nu-i plcea situaia. Dar dac i punea capt, ar fi dezvluit milioanelor de telespectatori faptul c nu dorete ca astronauii s se certe n faa lor. n schimb, se uit peste mas i prinse privirea lui Boone. ntre cei doi avu loc un schimb de expresii att de rapid, nct Maia clipi, surprins. Cnd am fost acolo data trecut, am avut impresia c deja arat ca Pmntul, spuse Boone. Cu excepia temperaturii de dou sute de grade Kelvin, adug Russell. Desigur, dar arta la fel ca Mojave ori ca Vile Uscate. Prima oar cnd m-am uitat n jurul meu pe Marte, m-am pomenit cutnd vreuna dintre focile acelea mumificate pe care le-am vzut
44

n Dry Valleys. i aa mai departe. Janet se ntoarse ctre el, iar Ann, cu un aer dezgustat, i lu cafeaua i plec. Dup aceea, Maia se concentrase, ncercnd s-i aminteasc privirile schimbate de Boone i Chalmers. Aparinuser parc unui cod ori vreunuia dintre limbajele secrete inventate de gemenii identici. Sptmnile treceau, i fiecare zi ncepea cu un mic dejun tihnit. Restul dimineii era foarte aglomerat. Toi aveau cte un program, dei ale unora erau mai ncrcate dect altele. Programul lui Frank era plin pn la refuz, aa cum i i plcea de fapt o obsedant revrsare de activitate. Atta doar c munca n sine nu era deloc nltoare: trebuia ca toi s se menin n via i n form, s asigure funcionarea navei i s se pregteasc pentru Marte. ntreinerea navei cuprindea totul, de la complexitatea programrii sau a reparaiilor, pn la operaiile simple, de scoatere a proviziilor din depozite sau de transportare a reziduurilor la instalaiile de reciclare. Echipa de la biosfer i petrecea majoritatea timpului la ferm, care ocupa suprafee nsemnate din torii C, E i F; i apoi, toi cei aflai la bord aveau de efectuat activiti la ferm. Celor mai muli le fcea plcere s munceasc acolo, iar unii chiar reveneau n orele lor libere. Cu toii urmau dispoziiile medicilor de a petrece trei ore pe zi practicnd exerciii fizice, la diferite aparate. Aceste trei ore erau apreciate, ori suportate, ori dispreuite, n funcie de temperament, dar chiar i aceia care pretindeau c le dispreuiesc terminau exerciiile ntr-o stare de spirit evident mai bun (care putea fi chiar msurat). Endorfinele beta sunt cel mai bun stimulent, spunea Michel Duval. Ceea ce constituie un noroc, din moment ce nu dispunem de altele, rspundea John Boone. O, dar mai e cofeina Pe mine m adoarme. Alcoolul mi d dureri de cap. Procaina, darvonul, morfina Morfina? n stocul de medicamente. Nu e pentru uzul general. Poate c mai bine m-a mbolnvi, intervenea Arkadi,
45

zmbind. Inginerii, inclusiv Maia, i petreceau multe diminei executnd exerciii de antrenament pe simulatoare. Acestea aveau loc n Torul B, pe platforma din spatele acestuia, unde se aflau cele mai noi sintetizatoare de imagine. Simulrile erau att de sofisticate, nct existau puine diferene vizibile ntre ele i o aciune propriu-zis. Asta nu nsemna c neaprat erau interesante; abordarea standard a inseriei orbitale, simulat sptmnal, era denumit exerciiul Mantra, devenind o povar pentru oricare eventual membru al echipajului. Dar, uneori, chiar plictiseala era de preferat alternativelor. Arkadi era specialistul care se ocupa de aceste antrenamente i dovedea un talent pervers pentru conceperea unor exerciiiproblem att de dificile, nct adesea i omorau pe toi. Erau experiene ciudat de neinteresante i care nu contribuiau la popularitatea lui Arkadi n rndul victimelor sale. Se amestecau la ntmplare exerciiile-problem cu exerciiile Mantra, dar tot mai frecvent aveau loc exerciii-problem: simulau c se apropie de Marte i, deodat, se aprindeau lmpi de semnalizare roii, uneori nsoite de sirene, i din nou astronauii erau la ananghie. Odat se izbiser de un corp meteoritic cntrind aproximativ cincisprezece grame i care fcuse o zdravn bre n scutul termic. Sax Russell calculase c eventualitatea de a lovi orice corp mai mare de un gram era de aproximativ o dat la fiecare apte mii de ani de cltorie; cu toate acestea, iat-i n stare de alarm, adrenalina inundndu-le organismul chiar i cnd luau n rs ideea, repezindu-se cu toii spre corpul central al navei i mbrcnd n grab costumele EV A, npustindu-se spre ncperile de salvare nainte de a se izbi de atmosfera marian i a se transforma ntr-o friptur crocant; iar pe la mijlocul drumului se auzea n interfon vocea lui Arkadi: Nu v-ai grbit ndeajuns! Suntem mori cu toii. Dar sta era unul dintre exerciiile simple. Altele Nava, spre exemplu, era ghidat de un sistem de tipul zbor dirijat, care presupunea c piloii transmit instruciuni computerelor de zbor care, la rndul lor, le translateaz n impulsurile necesare pentru obinerea rezultatului dorit. Aa cel puin ar fi trebuit s se ntmple, deoarece atunci cnd te apropii, cu o asemenea vitez, de o mas gravitaional de talia planetei Marte, pur i simplu nu poi aprecia ori intui ce cantitate de combustibil e necesar pentru a produce rezultatele dorite. Aa c niciunul dintre ei nu era
46

zburtor n sensul unui pilot care manevreaz un avion. Cu toate acestea, Arkadi arunca frecvent n aer sistemul de ghidaj enorm i redundant, chiar n momentul n care se ajungea ntr-un moment critic (pentru cderea sistemului, spunea Russell, nu exist dect o posibilitate la zece miliarde), i trebuia ca ei s preia i s conduc manual rachetele i s vad pe monitoare cum imaginea portocalie, pe fond negru, a planetei Marte coboar asupra lor; iar n acel moment aveau de ales , fie s mearg mai departe, s se afunde n adncurile spaiului i s moar de o moarte lent, fie s recurg la calea cea mai scurt, adic s se izbeasc de planet i s moar instantaneu iar dac alegeau cea de-a doua variant erau nevoii s o urmreasc pn la capt, pn la izbitura final, simulat, la viteza o sut douzeci de kilometri pe secund. Mai puteau aprea i defeciuni mecanice: la rachetele principale, rachetele stabilizatoare, componentele hard sau soft ale computerului; ori deteriorri ale scutului termic. Era absolut necesar ca toate s funcioneze perfect n momentul apropierii de Marte. Iar defectrile acestor sisteme erau cele mai probabile dintre toate, la scara, spunea Sax (dei alii contestau metodele sale de apreciere a riscurilor), de una la fiecare zece mii de apropieri. Aa c mai efectuau o dat exerciiul, i din nou se aprindeau semnalizatoarele roii, iar ei murmurau i se rugau s fac mai degrab un exerciiu Mantra dei, ntr-un fel, se bucurau de schimbare. Atunci cnd reueau s supravieuiasc vreunei defeciuni mecanice, erau grozav de mulumii; i izbnda putea fi chiar punctul culminant al unei sptmni ntregi. Odat, John Boone reui s acioneze manual aerofrna, cu o singur rachet principal n funciune, nimerind milisecunda de arc de cerc potrivit pentru intrarea n atmosfer i singura vitez posibil pentru asta. Nimnui nu-i venea s cread aa ceva. Noroc chior! a exclamat Boone, zmbind cu gura pn la urechi, atunci cnd isprava sa a fost pe larg dezbtut la cin. Majoritatea exerciiilor-problem ale lui Arkadi se terminau ns printr-un eec nsemnnd moartea tuturor. Simulate sau nu, era greu s nu fii impresionat de aceste experimente, iar apoi chiar suprat pe Arkadi c le-a inventat. Odat au reparat fiecare monitor de pe puntea de control exact la timp pentru a vedea ecranele nregistrnd izbirea de un mic asteroid care strpunsese arborele central al astronavei, ucigndu-i pe toi. Alt dat Arkadi, ca membru al echipei de navigaie, a fcut o eroare i a comandat computerelor s majoreze viteza de rotaie a navei, n loc s o
47

micoreze. Suntei trntii la podea de o acceleraie gravitaional de ase g! strig el cu o groaz simulat, iar ei fur obligai s se trasc pe podea timp de o jumtate de or, prefcndu-se c rectific eroarea i micndu-se de parc fiecare cntrea o jumtate de ton. Iar cnd reuir, Arkadi sri de la podea i ncepu s-i mping din faa monitorului de control. Ce dracu faci? strig Maia. Simuleaz c a nnebunit, o corect Nadia, dndu-i ocol lui Arkadi. Trebuie s ne gndim cum s acionm atunci cnd cineva de pe puntea de comand i pierde minile. Ceea ce, fr ndoial, era adevrat. Vedeau ns numai albul ochilor lui Arkadi, care nu ddea niciun semn c i-ar recunoate atunci cnd i ataca fr s scoat o vorb. Fu nevoie de toi cinci pentru a-l imobiliza, iar Janet i Phyllis Boyle se aleser cu rni de la coatele sale ascuite. Ei, ce prere avei? ntreb el dup aceea, la cin, zmbind cam strmb deoarece i se umflase o buz. i dac se ntmpl? Trim n tensiune aici, iar apropierea de planet va fi momentul cel mai dificil. Ce ne facem dac vreunul clacheaz? Care sunt ansele s se ntmple aa ceva? mai ntreb, ntorcndu-se ctre Russell cu un zmbet i mai larg, dup care ncepu s fredoneze, cu un accent slavo-caraibian, un cntec jamaican: Cdere de presiune, o, cdere de presiune, ohoho, presiunea va cdea-a-a-a! Aa c se strduiau n continuare, abordnd cum puteau mai bine exerciiile-problem, chiar i atacul din partea btinailor de pe Marte sau decuplarea Torului H, cauzat de boluri explozive instalate din greeal atunci cnd fusese construit nava, sau ieirea de pe orbit, n ultimul moment, a satelitului Phobos. Abordarea scenariilor cele mai puin plauzibile se fcea uneori cu un fel de umor negru, suprarealist, iar Arkadi le prezenta pentru ai amuza, dup masa de sear, unele dintre nregistrrile video, fcndu-i, n unele cazuri, s sar de pe scaune de atta rs. Dar exerciiile-problem plauzibile Aveau loc mereu, n fiecare diminea i, n ciuda soluiilor i a protocoalelor pentru gsirea soluiilor, se ivea din nou imaginea aceea, repetat cu obstinaie planeta roie repezindu-se spre ei, cu inimaginabila vitez de patruzeci de mii de kilometri pe or, pn cnd umplea ecranul, iar ecranul devenea alb, pe el aprnd scris cu litere mici, negre: Coliziune!
48

Cltoreau spre Marte pe o Elips Hohmann de tipul II, un traseu lent, dar eficient, ales dintre celelalte alternative mai cu seam pentru c, atunci cnd nava fusese terminat, cele dou planete se aflau n poziia corect pentru acest traseu, cu Marte la aproximativ patruzeci i cinci de grade n faa Pmntului, n planul eclipticii. Aveau s parcurg aproape jumtate din distan cltorind n jurul Soarelui i s ntlneasc planeta Marte cu vreo trei sute de zile mai trziu. Perioada lor de gestaie, cum i spunea Hiroko. Psihologii de acas ajunseser la concluzia c e bine ca elementele de mediu s se modifice din cnd n cnd, pentru a se sugera pe Ares schimbarea anotimpurilor. n scopul realizrii acestui obiectiv, fur corectate durata zilelor i nopilor, caracteristicile atmosferice i culorile ambientale. Unii susinuser c sosirea lor la destinaie trebuie s se produc la timpul culesului, alii c ar trebui s fie o nou primvar. Dup o scurt dezbatere, se hotrse prin nsui votul navigatorilor s se porneasc la drum la nceputul primverii, aa nct s se cltoreasc pe timp de var, nu de iarn, iar, cnd se vor apropia de obiectiv culorile pe nav s se transforme n chiar nuanele toamnei de pe Marte, de preferat verdelui-deschis i pastelurilor nflorate pe care le lsaser att de departe n urm. Aa c n acele prime luni, de cum i terminau ndatoririle de diminea i prseau puntea de comand ori ferma sau scpau, mpleticindu-se, din simulrile aproape sadice ale lui Arkadi, intrau n primvar. Pereii erau mpodobii cu panouri de un verde-pal sau cu fotografii murale de azalee, jacaranda i cirei ornamentali. Lanurile de orz i mutar abia nflorit din marile ncperi ale fermei erau de un galben-aprins, iar sectorul de pdure i cele apte ncperi-parcuri de pe nav fuseser amenajate cu pomi i boschete aflate n perioada de primvar a ciclului lor vegetal. Maiei i plceau toate aceste flori, pline de culoare, ale primverii i, dup activitatea de diminea, i efectua o parte din programul de exerciii fizice plimbndu-se prin pdurea care avea o podea neregulat i era att de deas, nct nu se vedea, de la un capt al slii la cellalt, peretele metalic. Aici l ntlnea, cel mai des dintre toi, pe Frank Chalmers bucurndu-se de una dintre scurtele sale pauze. Spunea c i place frunziul primverii, dei nu prea niciodat c l privete cu adevrat. Se plimbau mpreun i stteau ori nu de vorb, dup mprejurri.
49

Iar dac ntr-adevr vorbeau, nu abordau niciun subiect important; lui Frank nu-i plcea s discute despre activitatea lor ca efi ai expediiei. Femeii lucrul acesta i se prea ieit din comun, dei nu o recunotea. Numai c nu aveau exact aceleai responsabiliti, ceea ce poate c explica reinerea lui. Maia nu se formaliza deloc cosmonauii ntre ei fuseser dintotdeauna relativ egalitariti, fapt ce devenise o tradiie de pe timpul lui Koroleov. Programul american avea, n schimb, o tradiie mai militarist, evident i n titlurile celor din echipaj; n vreme ce Maia era pur i simplu coordonatoarea contingentului rus, Frank era cpitanul Chalmers, dup toate aparenele n sensul dur, al vechilor nave de lupt. Dac aceast autoritate i fcea existena mai mult sau mai puin uoar, Frank nu spunea. Uneori discuta despre biosfer ori despre alte probleme tehnice, ori n legtur cu noutile de acas. Dar cel mai adesea prea c doar vrea s se plimbe cu ea. Aadar plimbri tcute, n sus i n jos, pe crri nguste, prin desiuri de pini i plopi tremurtori, i mesteceni, ntotdeauna cu senzaia de apropiere, de parc erau vechi prieteni ori de parc el, foarte ruinos (sau subtil), i fcea curte. Gndindu-se la toate acestea, ntr-o bun zi Maiei i trecu prin minte c plecarea la drum primvara crease, poate, o problem. Iat-i, aadar, n mezocosmosul lor, navignd n plin anotimp al trezirii la via, cnd totul era fertil i n floare, dezlnuit i verde, aerul nmiresmat, vntul adiind, zilele tot mai lungi i mai calde, toi umblnd n cmi i pantaloni scuri, o sut de animale sntoase, trind alturi, mncnd, exersnd, fcnd duuri, dormind. Bineneles c trebuia s existe i relaii sexuale. n sfrit, nu era nimic nou n asta. Maia nsi avusese cteva fantastice experiene sexuale n spaiu, mai ales n timpul celei dea doua misiuni pe Novi Mir, cnd ea i Gheorghi, i Ieli, i Irina ncercaser toate poziiile imaginabile n imponderabilitate, numrul acestora fiind, ntr-adevr, foarte mare. Dar acum era cu totul altceva. Erau mai n vrst, erau sortii s fie mpreun pentru totdeauna. Totul ntr-un sistem nchis este altfel, cum spunea adesea Hiroko n alte contexte. La NASA se punea mare pre pe ideea c ntre ei trebuie s existe relaii freti: din cele o mie trei sute patruzeci i opt de pagini ale volumului denumit Relaiile umane n timpul tranzitului pe Marte, compilat de NASA, numai o singur pagin era dedicat relaiilor sexuale i venea, de fapt, cu recomandri mpotriva acestora. Ei toi erau, dup cum
50

sugera volumul, un fel de trib, cu un tabu bine gndit mpotriva mperecherilor intratribale. Ruii rseser cu gura pn la urechi la o asemenea idee. Chiar c americanii erau nite ruinoi. Noi nu suntem un trib, spusese Arkadi. Noi suntem lumea. i era primvar. i mai erau la bord perechile cstorite, dintre care unele destul de demonstrative; i mai erau bazinul de not din Torul E, i sauna, i baia cu valuri, n grupurile mixte, se foloseau costumele de baie, din nou din cauza americanilor, dar costumele de baie nu nsemnau nimic. Firete, ncepu s se ntmple ceea ce era de ateptat. Maia afl de la Nadia i Ivana c domul bulbaceu era folosit pentru ntlniri n ceasurile linitite ale nopii; majoritatea cosmonauilor i astronauilor se pronunau n favoarea imponderabilitii. Iar multele cotloane netiute din parcuri i pdure serveau drept ascunziuri pentru cei cu mai puin experien n starea de imponderabilitate. Parcurile fuseser proiectate pentru a crea oamenilor senzaia c se pot ascunde. Iar fiecare persoan dispunea de o ncpere proprie, izolat fonic. Cu toate acestea, dac o pereche dorea s nceap o relaie fr a deveni subiect de discuie la moara brfelor, exista posibilitatea de a o face foarte discret. Maia era convins c se ntmplau mult mai multe asemenea lucruri dect ar fi putut ti cineva. O simea. Fr ndoial, o simeau i alii. Conversaii n surdin ntre cupluri, rearanjri ntre partenerii din sala de mese, schimburi rapide de priviri, zmbete abia schiate, mini care atingeau n trecere umeri sau brae da, se ntmplau fel de fel de lucruri. Toate conduceau la un fel de tensiune n aer, o tensiune doar n parte plcut. Temerile din Antarctica ncepur din nou s se fac simite. n afar de asta, nu exista dect un numr redus de parteneri poteniali, ceea ce conferea ntregii situaii un aer de opereta. n cazul Maiei, apreau probleme suplimentare. Era mai precaut ca oricnd n privina brbailor rui, deoarece pentru ei o relaie cu ea ar fi nsemnat s se culce cu efa. i nu-i plcea deloc, tiind cum fusese atunci cnd o fcuse ea nsi. n afar de asta, niciunul n sfrit, se simea atras de Arkadi, dar nu-i plcea de el i i se prea neinteresant. Pe Ieli l cunotea dinainte, nu era dect un prieten; de Dmitri nu-i psa; Vlad era mai btrn, Iuri nu era genul ei, Alex era un adept al lui Arkadi i tot aa, pn la sfrit. n ceea ce-i privea ns pe americani ori pe cei din aa-numitul
51

grup internaional ei bine, asta era o alt problem. Intersectarea culturilor, cine tie? Aa c se inea deoparte, dar se gndea la asta. Iar cteodat, cnd se trezea dimineaa sau cnd termina o rund de exerciii, plutea pe un val de dorin care o lsa istovit pe marginea patului sau a duului, singur. Aa c ntr-o diminea, trziu, dup un exerciiu-problem deosebit de enervant, pe care aproape c l rezolvaser, dar pe care l rataser n final, ddu peste Frank Chalmers n pdure i-i rspunse la salut, dup care merser vreo zece metri printre copaci i se oprir. Ea era n ort i bluz, descul, asudat i mbujorat dup simularea aceea nebuneasc. El era n ort i tricou, descul, asudat i prfuit, venind de la ferm. Deodat Frank rse scurt dup cum i era obiceiul i se ntinse pentru a o atinge uor pe bra cu vrfurile degetelor. Pari fericit astzi, spuse el, cu acel rs ptrunztor. Conductorii celor dou jumti ale expediiei. Egali. Maia ridic mna pentru a o atinge pe a lui i asta se dovedi de ajuns. Prsir crarea i se afundar ntr-un desi de pini. Se oprir pentru a se sruta. Trecuse atta vreme de cnd Maia se srutase ultima dat, nct i se pru ciudat. mpiedicndu-se de o rdcin, Frank rse abia trgndu-i rsuflarea, acel rs iute, secretos, care o fcu pe Maia s se cutremure, s-i fie aproape team. Se aezar pe ace de pini, se tvlir ca studenii care se giugiulesc prin pduri. Ea rse; i plcuse ntotdeauna apropierea rapid, modalitatea n care putea dobor un brbat atunci cnd dorea. Astfel fcur dragoste, iar pentru o vreme patima o lu n stpnire. Cnd se termin totul, Maia se destinse, savurnd plcerea momentului. Apoi, situaia deveni oarecum jenant; nu mai tia ce spun. nc mai exista n fiina lui ceva ferit, de parc se ascundea chiar i atunci cnd fcea dragoste. Chiar mai ru dect att, ceea ce simea femeia n spatele reinerii lui era un fel de triumf, de parc el ar fi ctigat ceva, iar ea ar fi pierdut. Tendina aceea puritan a americanilor, sentimentul c sexul este ceva ru, ceva n care brbaii trebuie s le pcleasc pe femei. Maia se nchise puin n sinea ei, ngrijorat de zmbetul lui afectat. S ctigi sau s pierzi. Ce copilresc! Cu toate acestea, erau, ca s spunem aa, co-primari. Aa c dac se pornea de la baza zero Mai plvrgir o vreme, ntr-o manier destul de jovial i chiar mai fcur dragoste o dat nainte de a se despri. De data
52

asta nu mai fu chiar ca la nceput, Maia simindu-se oarecum distras. Relaiile sexuale conineau att de multe elemente mai presus de analiza raional! ntotdeauna Maia simea n legtur cu partenerii si lucruri pe care nu le putea analiza, nici mcar exprima. Dar ntotdeauna le percepea, fie c i plcea sau nu; nicio ndoial n privina asta. i privind chipul lui Frank Chalmers dup prima lor mbriare, fusese sigur c ceva nu e n regul, iar asta o neliniti. Se purt ns prietenete, afectuos. Nu se face s fii respins ntr-un asemenea moment, nimeni n-ar uita aa ceva. Se mbrcar i se napoiar n Torul D i servir prnzul la aceeai mas cu alii, ceea ce era un prilej ca s se distaneze i mai mult. Dar apoi, n zilele urmtoare ntlnirii lor, Maia fu surprins i nemulumit s constate c ntr-un fel l respinge, cutnd scuze pentru a evita s fie singur cu el. Era straniu n niciun caz ceea ce dorise ea s fac. Ar fi preferat s nu simt ceea ce simea, i de vreo dou ori dup aceea ieir din nou singuri, iar cnd el lu iniiativa, ea i se oferi din nou, dorind ca totul s mearg bine, nchipuindu-i c pn atunci probabil fcuse o greeal ori poate c fusese, cumva, ntr-o dispoziie proast. Dar se ntmpla de fiecare dat la fel, ntotdeauna acel surs de triumf, acel te-am prins care i displcea att de tare, acea porcrie moralistpuritan. Aa c n cele din urm hotr s-l evite i mai mult, strduindu-se s nu mai ajung n situaia de la nceput i, destul de repede, Frank pricepu. ntr-o dup-amiaz o rug s vin la plimbare prin pdure, iar cnd ea refuz, pretinznd c e obosit, chipul lui avu o tresrire de surpriz, dup care mpietri ca o masc. Maia se simi ru, neputnd nici ea s-i explice de ce l refuzase. Dup aceea, ncercnd s se revaneze pentru o retragere att de necontrolat, fu prietenoas i deschis cu el, mai ales c situaia devenise de-acum limpede. De dou-trei ori ncerc s-i dea de neles c, pentru ea, ntlnirile lor nu nsemnaser dect o modalitate de a consolida o prietenie, ceea ce mai fcuse i cu alii. Totui, cum trebuia ca toate acestea s fie mai mult sugerate, era posibil ca el s le fi interpretat greit. Dup primul oc, Frank pruse cumva tulburat, iar odat, cnd ea tocmai ieea dintr-un grup, l surprinsese fixnd-o cu o cuttur tioas. Apoi doar distan i reinere. ns el nu fusese niciodat realmente suprat, nu ceruse niciodat explicaii i nici nu venise s stea de vorb cu
53

ea. Era i asta o problem, nu-i aa? Poate c nu voia s discute despre astfel de lucruri. n sfrit, poate c avea legturi cu alte femei, cu unele dintre americance Greu de spus. Se ascunsese, ntr-adevr, n sine. Doar c era ciudat. Maia hotr s renune la metoda ei de seducie prin asalt, cu toate c ntotdeauna asta i dduse fiori de plcere. Hiroko avea dreptate: totul, ntr-un sistem nchis, este altfel. Era prea ru pentru Frank (dac ntr-adevr i psa), pentru c el o educase n acest sens. Pn la urm decise s l revad, dar numai ca o bun prieten. i ddu atta silin, nct la un moment dat calcul greit i mpinse lucrurile prea departe, fcndu-l s cread c ncearc din nou s-l seduc. Sttuser mpreun cu mai muli, discutnd pn seara trziu, iar ea ezuse lng el. Frank i interpretase greit gestul i o condusese n torul D, ctre camerele de baie, vorbindu-i n felul su ncnttor i afabil, la care recurgea n asemenea situaii. Maia era nemulumit de sine nsi; nu dorise s par frivol, dar acum, indiferent n ce direcie ar fi apucat-o, ar fi prut astfel. Aa c merse cu el, pentru c era cel mai uor i pentru c o parte din fiina ei cerea s fac dragoste. Ceea ce i fcu, suprat pe ea nsi i hotrnd c va fi pentru ultima oar, un fel de cadou final care, spera ea, va transforma ntregul incident ntr-o amintire frumoas pentru Frank. Se pomeni devenind mult mai ptima dect pn atunci, semn c dorea ntr-adevr s-l satisfac. Iar apoi, cu puin nainte de orgasm, l privi pe brbat n fa i era ca i cum ar fi privit prin ferestrele unei case pustii. Atunci a fost pentru ultima dat. Delta-v pentru vitez, unde delta noteaz diferena. n spaiu, aceasta msoar surplusul de vitez necesar deplasrii dintr-un loc ntr-altul mai precis, energia de care ai nevoie. Totul se afl deja n micare. Dar pentru a transporta ceva de pe suprafaa (n micare) a Pmntului pe o orbit n jurul acestuia, este nevoie de o delta-v minim de 10 kilometri pe secund; pentru a prsi orbita terestr i a zbura spre Marte, este nevoie de o delta-v minim de 3,6 kilometri pe secund, iar pentru a te situa pe o orbit n jurul planetei Marte i a asoliza pe aceasta este necesar o deltav de aproximativ 1 kilometru pe secund. Partea cea mai dificil este desprinderea de Pmnt, aceasta reprezentnd, de departe, lupta cu cea mai mare for gravitaional implicat. Urcarea pe treapta
54

acestei curbe abrupte a spaiului-timp necesit o for imens, modificnd direcia unei enorme inerii. i istoria are o inerie a ei. n cele patru dimensiuni ale spaiuluitimp, particulele (sau evenimentele) prezint direcionalitate; matematicienii, ncercnd s rezolve aceast problem, traseaz diagramele a ceea ce ei numesc linii ale lumii. n cazul relaiilor umane, liniile lumii individuale formeaz o mpletitur deas, desfurndu-se din ntunericul preistoriei i ntinzndu-se prin timp: un cablu de diametrul Pmntului nsui, nconjurnd n spiral Soarele, pe un traseu alungit, curbat. Acest cablu format din liniile mpletite ale lumii este istoria. Vznd de unde a pornit, este evident ncotro se ndreapt o simpl chestiune de extrapolare. De ce fel de delta-v ar fi nevoie pentru a evada din istorie, pentru a scpa dintr-o inerie att de puternic i a furi un nou drum? Lucrul cel mai dificil este s te desprinzi de Pmnt. *** Forma navei Ares i conferea realitii o structur; vidul dintre Pmnt i Marte ncepea s-i par Maiei ca o lung serie de cilindri, nclinai la mbinri sub unghiuri de patruzeci i cinci de grade. Era o pist de alergri, un fel de traseu cu obstacole n jurul Torului C, iar la fiecare mbinare Maia ncetinea ritmul, i ncorda picioarele pentru presiunea sporit a celor dou curbe de douzeci i dou de grade i jumtate i, deodat, putea s vad pn la captul celuilalt cilindru. Lumea ncepea s par destul de strmt. Dar, poate n compensaie, oamenii care o populau ncepeau s fie mai interesani. Continua procesul de renunare la mtile lor din Antarctica i, de fiecare dat cnd cineva scotea la iveal o caracteristic nou, pn atunci necunoscut, toi cei care o observau se simeau mai liberi, iar acest sentiment scotea la lumin i mai multe trsturi ascunse. ntr-o duminic diminea, cretinii de la bord, cam o duzin, srbtorir n dom Patele. Acas era aprilie, dei pe Ares se aflau chiar n miezul verii. Dup serviciul religios, coborr n sala de mese D, pentru o gustare, printre ei aflndu-se Iuri, Rya, Edvard i Mary. Maia, Frank, John, Arkadi i Sax stteau la o mas, sorbind din ceti cu ceai sau cafea. Discuiile dintre ei i cei de la alte mese se ntreptrundeau frecvent, astfel c la nceput numai Maia i Frank auzir ceea ce i spunea John lui Phyllis Boyle, geologul care condusese slujba de Pate. neleg ideea Universului ca o suprafiin, toat energia lui
55

nsemnnd gndurile acelei fiine. E un concept frumos. Dar povestea cu Isus spuse John i ddu din cap. Chiar cunoti povestea? ntreb Phyllis. Am crescut printre luterani, n Minnesota, replic scurt John. Am fost chiar i ntr-o clas de confirmare, aa c tiu pe de rost toat treaba. Pesemne, i spuse Maia, sta e i motivul pentru care se deranja s se angajeze ntr-o asemenea discuie. Avea o expresie nemulumit, pe care Maia nu i-o mai vzuse niciodat i care o fcu s se aplece n fa, urmrindu-l cu atenie. l privi n treact i pe Frank. Acesta se uita vistor n ceaca de cafea, dar Maia era sigur c ascult. Trebuie s tii, spuse John, c Evangheliile au fost scrise la zeci de ani dup eveniment, de oameni care nu l-au ntlnit niciodat pe Hristos. i mai sunt i alte evanghelii, care dezvluie un Hristos diferit, evanghelii care au fost excluse din Biblie n urma unui proces politic, n secolul al III-lea. Aa c Isus este, de fapt, un fel de figur literar, o noiune politic. Nu cunoatem nimic despre omul propriu-zis. Asta nu e adevrat, spuse Phyllis dnd din cap. Ba da, obiect John, fcndu-i pe Sax i Arkadi, de la masa vecin, s ridice privirile. Uite ce e: toate chestiile astea au cte o istorie. Monoteismul este un sistem de credine pe care l vedem fcndu-i apariia la societile timpurii de pstori. Cu ct este mai mare dependena lor de creterea oilor, cu att este mai mult posibil credina ntr-un zeu-pstor. Se stabilete o corelaie exact, o putei cerceta i o s nelegei. Iar zeul este ntotdeauna de sex masculin, deoarece societile acelea erau patriarhale. Exist un soi de arheologie, o antropologie o sociologie a religiilor, care clarific perfect toate lucrurile astea: cum au aprut, ce nevoi au satisfcut. Nu tiu ce s zic, John, replic Phyllis, privindu-l cu un zmbet uor. La urma urmei, nu este o problem de istorie. Este o chestiune de credin. Crezi n minunile lui Hristos? Nu minunile conteaz. Nici biserica i nici dogma sa nu conteaz. Isus nsui este acela care conteaz. Dar el nu e dect o construcie literar, repet John cu ncpnare. Ceva n genul lui Sherlock Holmes ori al Clreului Singuratic. i nu mi-ai rspuns la ntrebarea despre minuni. Consider c existena Universului este o minune, spuse
56

Phyllis, ridicnd din umeri. A Universului cu tot ce conine el. O poi nega? Bineneles. Universul exist, pur i simplu. Eu definesc minunea drept o aciune care ncalc n mod evident o lege cunoscut a naturii. Cum ar fi cltoria spre alte planete? Nu. Cum ar fi nvierea morilor. Doctorii o fac n fiecare zi. Doctorii n-au fcut-o niciodat. tiu i eu, John? rspunse Phyllis, cu un aer ncurcat. M mir c vorbeti aa. Noi nu cunoatem totul. S pretindem aa ceva ar nsemna s fim arogani. Creaia este misterioas. S numeti ceva Big Bang i apoi s crezi c ai gsit explicaia asta este o logic defectuoas. n afara gndirii tale tiinifice, raionale, se afl o zon enorm de contiin, o zon mult mai important dect tiina ntreag. Credina n Dumnezeu face parte din ea. i presupun c ori o ai, ori nu. Sper s o dobndeti i tu, ncheie ea ridicndu-se i ieind din ncpere. Dup o tcere scurt, John suspin. mi pare ru, oameni buni. M apuc i pe mine cteodat. Ori de cte ori oamenii de tiin spun c sunt cretini, interveni Sax. Eu o consider ca pe o declaraie estetic. Biserica celor care spun n-ar fi drgu s credei aa, zise Frank, privind n continuare n ceac. Au impresia c ne scap o dimensiune spiritual a vieii, pe care generaiile anterioare o aveau, iar ei ncearc s o rectige folosind aceleai mijloace precum cei din trecut, spuse Sax, clipind ca o bufni, de parc problema, odat definit, era scoas din discuie. Dar asta aduce cu sine attea absurditi! exclam John. Pur i simplu i lipsete credina, spuse Frank, pentru a-l aa. Indivizi care n laborator sunt cum nu se poate mai tari de cap continu John, ignorndu-l. Ar trebui s-o vedei pe Phyllis trimind la rug convingerile colegilor ei care nu iau n calcul dect datele! i cum ncep toi cu trucuri oratorice, formule evazive, etichetri, raionamente confuze de toate felurile, de parc ar fi nite persoane absolut diferite. Pur i simplu i lipsete credina, repet Frank. Ei bine, sper s n-o dobndesc niciodat! Ar fi ca i cum mi-ar da cineva cu un ciocan n cap!
57

John se ridic i i duse tava la buctrie. Ceilali se privir n tcere. Trebuie s fi trecut, gndi Maia, printr-o clas de confirmare foarte slab. Evident, nimeni nu cunoscuse aceast faet a simpaticului lor erou. i cine tie ce vor mai afla n clipa urmtoare despre el sau despre oricare altul dintre ei? n rndurile echipajului se rspndi vestea conflictului dintre John i Phyllis. Maia nu era sigur cine umblase cu vorba nici John, nici Phyllis nu preau nclinai s discute despre asta. Apoi o vzu pe Hiroko stnd lng Frank i rznd, n timp ce el i optea ceva. Cnd trecu pe lng ei, o auzi pe Hiroko spunnd: Trebuie s admii c Phyllis are dreptate ntr-o privin nu nelegem deloc modul n care sunt alctuite lucrurile. Vaszic, Frank. Semnnd discordie ntre Phyllis i John. Iar cretinismul (i nu e un lucru minor) nc mai constituie o for n America i n toat lumea. Dac se rspndete acas zvonul c John Boone este anticretin, acesta ar putea avea probleme. Iar pentru Frank, asta n-ar fi ceva tocmai ru. Pe Pmnt, ei toi beneficiau de atenia mediilor de informare, dar dac urmreai anumite tiri i reportaje, realizai c unii erau favorizai, ceea ce i fcea s par mai puternici iar, prin asociere de imagine, chiar s devin astfel i n realitate. Printre acetia se aflau Vlad i Ursula (pe care i bnuia a fi acum mai mult dect prieteni), Frank, Sax toi cunoscui nainte de a fi selectai, dar niciunul ntr-att ct fusese John. Aa c orice diminuare a consideraiei celor de pe Pmnt pentru vreunul dintre ei ar fi putut avea un efect corespunztor asupra statutului su pe Ares. n orice caz, acesta prea s fie principiul de operare al lui Frank. Aveau senzaia c sunt ntemniai ntr-un hotel fr nicio ieire, fr cel puin un balcon. Sentimentul de oprimare se intensifica. Se aflau nuntru de patru luni ntregi, iar asta reprezenta mai puin de jumtate din cltorie. i niciunul dintre elementele de mediu proiectate cu atta grij, nici mcar rutina zilnic nu-i puteau grbi sfritul. Dup care, ntr-o diminea, n timp ce al doilea echipaj navigant era ocupat cu unul dintre exerciiile-problem ale lui Arkadi, pe mai multe ecrane se aprinser lumini roii. O explozie solar a fost detectat de echipamentele de observare a Soarelui, spuse Rya. Asta nu-i de-a mea! exclam Arkadi, ridicndu-se repede i aplecndu-se pentru a citi ecranul cel mai apropiat, dup care i
58

nl capul, nfrunt privirile sceptice ale colegilor si i zmbi. mi pare ru, prieteni. Acum e lupul cel adevrat. Un mesaj de urgen de la Houston i confirm spusele. Ar fi putut s fie totui o simulare de-a lui, dar acum Arkadi se i ndrepta spre tronsonul cel mai apropiat, i ei nu mai aveau ce face; pcleal sau nu, erau obligai s-l urmeze. De fapt, o mare explozie solar era un eveniment pe care l simulaser de mai multe ori. Fiecruia i revenea cte o sarcin precis, pe care trebuia s o ndeplineasc ntr-un timp foarte scurt, aa c toi strbteau n fug torii, blestemndu-i norocul i ncercnd s nu se ncurce unul pe altul. Aveau multe de fcut, deoarece operaiunile de izolare erau complicate i nu chiar att de automatizate. n timp ce trgea vasele cu plante n adpostul special amenajat, Janet strig: E unul dintre testele lui Arkadi? El zice c nu! Drace! Prsiser Pmntul n momentul ce corespundea punctului inferior al ciclului de unsprezece ani n care se nscrie evoluia petelor solare, special pentru a reduce posibilitatea confruntrii cu o astfel de explozie. i cu toate acestea, iat-o! Le rmnea cam o jumtate de or pn la apariia primelor radiaii, dup care, la cel mult o or, avea s urmeze partea cu adevrat dificil. Urgenele n spaiu pot fi la fel de evidente ca o explozie i la fel de intangibile ca o ecuaie, dar caracterul lor evident nu are nimic de-a face cu gradul de periculozitate. Simurile celor din echipaj nu aveau s perceap niciodat apropierea vntului subatomic, dei el reprezint primejdia cea mai mare cu putin. O tiau cu toii. i toi alergau prin tronsoane pentru a-i executa partea lor din aciunea de izolare plantele trebuia s fie acoperite ori transferate n zonele protejate; ginile, porcii, vacile pitice i celelalte animale i psri s fie nchise n micile lor adposturi; seminele s fie strnse, la fel embrionii congelai; componentele electronice sensibile s fie puse n cutii sau mutate din loc. Iar cnd terminar cu aceste sarcini de prim urgen, urcar n mare grab prin spiele structurii, pn la arborele central, i se lsar s cad prin tubul dinuntrul su, spre adpostul contra furtunilor radioactive, situat la extremitatea lui inferioar. Hiroko i echipa ei de la biosfer intrar ultimele, trntind chepengul, la mai bine de douzeci i apte de minute dup alarma iniial. Cu feele mbujorate i cu rsuflarea tiat, se
59

npustir n spaiul lipsit de gravitaie. A nceput deja? nc nu. Smulser de pe un panou adeziv dozimetrele personale i le prinser de propriile lor veminte. Ceilali membri ai echipajului pluteau de acum n ncperea semicilindric, respirnd cu greutate i oblojindu-i rnile. Maia le ordon s se numere i se liniti cnd auzi c ntreaga sut o face fr niciun fel de ntrerupere. ncperea prea foarte aglomerat. De multe sptmni nu se mai adunaser toi ntr-un singur loc, pn i o sal de dimensiuni maxime prndu-li-se prea mic. Cea n care se aflau acum ocupa un rezervor n poriunea median a arborelui central. Patru rezervoare care o nconjurau erau pline cu ap, iar al lor fusese mprit, pe lungime, n ncperea unde se aflau i un alt semicilindru umplut cu metale grele. Poriunea plat a acestuia din urm reprezenta podeaua, fiind fixat n interiorul rezervorului pe nite ine circulare, astfel nct s se poat roti n sens opus navei i s menin recipientul protector ntre echipaj i Soare. Pluteau ntr-un spaiu nemicat, n vreme ce plafonul curbat al rezervorului se nvrtea deasupra lor cu viteza obinuit, de patru rotaii pe minut. Era o privelite deosebit care, alturi de imponderabilitate, i fcea pe unii s par gnditori, n felul acela care anun de obicei rul de mare. Cei npstuii se adunau ntro margine a adpostului, unde erau grupate toaletele, iar pentru ai ajuta vizual, toi ceilali se aplecau spre podea. Radiaiile ptrundeau deci prin picioarele lor, mai ales razele gama, care strpung cel mai uor metalele grele. Maia simi pornirea de a-i ine genunchii lipii. Oamenii pluteau peste tot ori i puneau papuci adezivi pentru a putea pi pe pardoseal. Vorbeau aproape optit, gsindu-i instinctiv vecinii, partenerii de lucru, prietenii. Conversaiile erau reinute, ca la un cocteil unde s-ar fi anunat c aperitivele fuseser alterate. John Boone i croi cu greu drum ctre terminalele computerelor aflate n partea din fa a ncperii, acolo unde Arkadi i Alex urmreau pe monitoare situaia ntregii nave. John aps pe o tast de comand, iar datele privitoare la radiaiile exterioare fur imediat afiate pe cel mai mare ecran al slii. S vedem ct de mult e lovit nava, spuse el vesel. Murmure de nemulumire. Chiar trebuie? exclam Ursula.
60

N-ar fi ru s tim, rspunse John. Vreau s aflu ct de bine rezist adpostul. Cel de pe nava Vulturul Rocat era eficient doar ct barbeica pe care o purtai la dentist. Maia zmbi. Rareori se ntmpla ca John s fac vreo aluzie la faptul c fusese expus unei doze mult mai mari de radiaii dect oricare dintre ei aproape o sut aizeci de remi pe tot parcursul vieii sale, aa cum explica acum, rspunznd la ntrebare. Pe Pmnt, suntem expui anual la a cincea parte dintr-un roentgen equivalent man (echivalent roentgen/om); iar cei aflai pe orbit n jurul Pmntului, dar nc protejai de magnetosfera acestuia, sunt iradiai cu aproximativ treizeci i cinci de remi anual. Aadar John acumulase destul radioactivitate, i faptul i conferea, ntr-un fel, dreptul de a afia acum datele despre situaia de afar. Cei interesai, aproximativ aizeci de persoane, se strnser n spatele lui pentru a urmri ecranul. Restul se adunar la extremitatea opus a rezervorului, alturi de cei care se luptau cu starea de vom provocat de micare un grup care, cu siguran, nu dorea s afle nivelul radiaiilor la care erau expui. Numai gndul la aa ceva i fcea pe muli s simt impactul chiar n cretetul capului. Chiar atunci fora maxim a exploziei atinse nava. Valoarea radiaiei exterioare se ridic puin deasupra nivelului obinuit al vntului solar, apoi crescu vertiginos. Din colul observatorilor se auzir mai multe fluierturi uoare i rsunar cteva exclamaii de surpriz. Dar privii ct de mult ne apr adpostul, spuse John, verificnd dozimetrul pe care l purta prins de cma, nc m aflu la 0,3 remi. Desigur, asta reprezenta deja cteva viei petrecute n scaunul stomatologic pentru radiografii dentare, doar c radiaia din exteriorul adpostului, care atinsese deja aptezeci de remi, mai avea mult pn la doza letal, ceea ce nsemna c vor scpa uor. i totui, cnd te gndeai la cantitatea care strbtea nava! Miliarde de particule penetrau pereii i intrau n coliziune cu atomii de ap i metal, nghesuindu-se n spatele cosmonauilor; sute de milioane zburau printre aceti atomi, apoi printre atomii trupurilor lor, fr a se atinge de nimic, de parc oamenii ar fi fost stafii. Multe altele loveau ns atomii crnii i ai oaselor. Majoritatea coliziunilor erau inofensive, dar printre toate acele mii i mii de ciocniri existau, foarte probabil, una sau dou (ori, poate,
61

trei?) n care un lan de cromozomi s fie lovit i ncurcat ntr-un mod nedorit; i asta era de ajuns. Urma iniierea tumorii, nceput cu acel nscris discret n registrul intim. Iar peste civa ani, dac din nefericire ADN-ul victimei nu se repara singur, tumoarea avea s prolifereze ca o parte mai mult sau mai puin inevitabil a vieii, iar n organism avea s-i fac apariia un mugure de altceva: cancerul. De cele mai multe ori, leucemia; i, n cele mai multe cazuri, moartea. Aa c era greu s nu priveti cu deprimare cifrele: 1,4658 remi, 1,7861, apoi 1,9004. Ca un odometru, spuse Boone calm, privindu-i dozimetrul. Se inea cu ambele mini de o balustrad i se legna nainte i napoi, de parc fcea exerciii izometrice. John, ce dracu faci acolo? ntreb Frank, observndu-l. M feresc, rspunse John, zmbind la expresia ncruntat a lui Frank. tii int n micare! Oamenii rser. Cu dimensiunile pericolului consemnate cu precizie pe ecrane i grafice, ncepeau s se simt mai puin neajutorai. Era lipsit de logic, dar spunerea lucrurilor pe nume acioneaz ca o for, fcnd din orice fiin uman un fel de om de tiin. Iar ei erau de profesie oameni de tiin, printre dnii aflndu-se i muli astronaui, antrenai pentru a accepta posibilitatea unei asemenea furtuni solare. Ticurile mentale ncepur s le acapareze gndurile, atenund puin ocul evenimentului. Se puneau, parc, de acord cu el. Arkadi se apropie de un terminal i comand Simfonia pastoral de Beethoven, alegnd partea a treia, n care petrecerea cmpeneasc este ntrerupt de furtun. Ddu volumul la maxim i plutir cu toii prin ncpere ascultnd intensitatea puternicei furtuni beethoveniene care, deodat, pru s reprezinte perfect rafalele vntului tcut care i strbtea. Chiar aa ar fi sunat dac putea fi auzit! Instrumente de suflat i cu coarde ipnd de spaim sub vijelia slbatic, scpate de sub control i totui melodioase Pe Maia o strbtu un fior pe ira spinrii. Niciodat nu l ascultase cu atta atenie pe btrnul lupttor. l privi cu admiraie (i puin team) pe Arkadi, care, extaziat de efectele inspiratului su gest de disc-jockey, dansa ca un ghemotoc rou de puf purtat de vnt. Atunci cnd furtuna din simfonie atinse punctul culminant, simir toi c valoarea radiaiilor ajunsese la apogeu, iar cnd furtuna muzical sczu n intensitate, li se pru c i a lor se va termina n curnd. Tunetul murmura stins,
62

ultimele rafale uierar printre ei, apoi cornul francez fcu s rsune seninul su semnal de ncetare. Oamenii ncepur s discute despre alte lucruri, comentnd diferitele treburi ale zilei, care fuseser att de brutal ntrerupte, ori profitnd de ocazie pentru a spune orice le trecea prin cap. Cam dup o jumtate de or, una dintre conversaii rsun mai tare dect restul. Maia nu prinsese nceputul, dar, deodat, l auzi pe Arkadi ridicnd glasul i rostind n limba englez: Nu cred c mai trebuie s acordm vreo atenie planurilor fcute pentru acolo, pe Pmnt! Celelalte discuii ncetar, iar oamenii se ntoarser pentru a-l privi. nise n sus, iar acum plutea sub acoperiul rotativ al ncperii, de unde i putea supraveghea pe toi i le vorbea ca un spirit naripat i nebun. Cred c ar trebui s ne facem alte planuri, spuse el. Poate chiar acum. S reproiectm totul, s-o lum de la capt, exprimndu-ne propria noastr gndire. S revizuim orice, pn i primele adposturi pe care le vom construi. De ce s ne batem capul? ntreb Maia, deranjat de poziia lui acolo sus. Doar sunt proiecte bune. Era de-a dreptul iritant. Arkadi ieea adesea n faa scenei, iar oamenii se uitau ntotdeauna spre Maia, de parc ea ar fi rspuns de aciunile lui, de parc era treaba ei s-l mpiedice a-i mai bate la cap. Cldirile reprezint ablonul oricrei societi, spuse Arkadi. Nu sunt dect nite ncperi, preciz Sax Russell. Dar ncperile implic organizarea social din interiorul lor, continu Arkadi uitndu-se n jur i antrennd cu privirea oamenii la discuie. Aranjamentul unei cldiri arat ce crede proiectantul c trebuie s se ntmple nuntru. Am vzut asta la nceputul cltoriei noastre, cnd ruii i americanii au fost segregai n Torii D i B. Eram programai s rmnem dou entiti, nelegei? La fel se va ntmpla i pe Marte. Cldirile exprim valori, au un fel de gramatic a lor, iar camerele sunt propoziiile. Nu vreau ca tipii de la Washington ori de la Moscova s-mi spun cum s-mi triesc viaa, sunt stul de aa ceva. Ce nu-i place la proiectul pentru primele adposturi? ntreb John, aparent interesat. Sunt dreptunghiulare, rspunse Arkadi, strnind rsete. Dreptunghiulare, insist el, o form convenional! Cu zone de munc separate de zonele de locuit, de parc munca n-ar face
63

parte din via. Iar zonele cu adevrat de locuit cuprind mai ales camere personale, exprimnd ierarhiile prin aceea c efilor li se repartizeaz spaii mai mari. Dar asta nu are tocmai rostul de a le uura munca? ntreb Sax. Nu. Nu e cu adevrat necesar. Totul se reduce la o chestiune de prestigiu. Un foarte convenional exemplu de gndire american n domeniul afacerilor, dac pot s m exprim astfel. Se auzi un murmur dezaprobator, iar Phyllis interveni: Arkadi, chiar trebuie s-o dm pe politic? La simpla rostire a cuvntului, mulimea de asculttori se fragment. Mary Dunkel i nc vreo civa se rupser de grup i se ndreptar spre cellalt capt al ncperii. Totul este politic, strig Arkadi n urma lor. Nimic mai evident dect aceast cltorie a noastr. Punem bazele unei noi societi; cum ar putea fi ea, dac nu politic? Noi alctuim o staiune tiinific, interveni Sax. Care nu trebuie neaprat s conin prea mult politic. Cu siguran c nu avea aa ceva ultima dat cnd am fost eu acolo, coment John, privindu-l gnditor pe Arkadi. Ba da, insist acesta, doar c era mai simpl. Erai un echipaj doar de americani trimii acolo ntr-o misiune temporar i fcnd ceea ce v ordonaser superiorii votri. Dar acum suntem un echipaj internaional, pe cale de a nfiina o colonie permanent. Situaia este complet diferit. Treptat, oamenii se apropiau, plutind, de locul conversaiei, pentru a auzi mai bine ce se discuta. Nu m intereseaz politica, spuse Rya Jimenez. E unul dintre lucrurile de care am vrut s scap venind aici, o susinu Mary Dunkel, de la cellalt capt al slii. Pn i asta este o atitudine politic! rspunser la unison civa dintre rui. i tot aa. Vou, americanilor, v-ar plcea s isprvii cu politica i cu istoria, pentru a v trezi ntr-o lume pe care s-o putei domina! exclam Alex, determinndu-i pe doi-trei americani s ncerce s protesteze. sta-i adevrul! se grbi el s le-o ia nainte. ntreaga lume s-a schimbat n ultimii treizeci de ani, toate rile analizndu-i situaia, efectund schimbri imense pentru a-i rezolva problemele toate, n afar de Statele Unite. Ai devenit cea mai reacionar naiune din lume.
64

rile care s-au schimbat au fost nevoite s-o fac, spuse Sax, deoarece fuseser rigide i aproape falimentare. Statele Unite dispuneau deja de flexibilitate n sistem, aa c nu au fost obligate s se schimbe att de drastic. Susin c modul de gndire american este superior, fiind lipsit de asperiti. E vorba de o inginerie mai bun. Aceast analogie l reduse pe Alex la tcere i, n vreme ce el sttea pe gnduri, John Boone, care l urmrise pe Arkadi cu mult interes, intr n discuie: Revenind la adposturi: cum le-ai construi altfel? Nu sunt tocmai sigur, rspunse Arkadi. Este necesar s vedem locurile pe care vom construi, s le analizm, s discutm. tii, eu susin aici un proces. Dar, n general, consider c spaiile de munc i cele de locuit trebuie s fie amestecate att ct se poate practic. Munca noastr va nsemna mai mult dect ctigarea unor salarii va fi arta noastr, ntreaga noastr via. Ne-o vom oferi unul altuia, n-o vom cumpra. De asemenea, n-ar trebui s existe niciun fel de semne ierarhice. Personal, nu cred n sistemul de conducere pe care l avem acum, continu el, nclinndu-se politicos n direcia Maiei. Suntem acum cu toii responsabili, toi n egal msur, iar construciile noastre trebuie s reflecte acest lucru. Cercul este cel mai bun dificil de realizat tehnic, dar util atunci cnd este vorba de conservarea cldurii. Un dom geodezic ar reprezenta un compromis bun uor de construit i reflectnd egalitatea noastr social. n ce privete interiorul, poate c va fi n cea mai mare msur unul deschis. Fiecare s beneficieze de propria sa camer, firete, dar toate s fie mici. Amplasate, probabil, pe circumferin, cu faa spre largi spaii de folosin public Arkadi lu un mouse de la unul dintre terminale i ncepu s schieze pe ecran. Iat. Aceasta este gramatica arhitectural care va spune: Toi suntem egali. De acord? Dar acolo se afl deja o mulime de uniti prefabricate, spuse John. Nu sunt convins c ar putea fi adaptate. Ar putea, dac am vrea i noi. Dar chiar e necesar? Vreau s spun, e de pe acum limpede c noi constituim o echip de egali. Limpede?! zise Arkadi tios, privind n jurul su. Dac Frank i Maia ne spun s facem ceva, avem libertatea s-i ignorm? Dac Houston i Baikonur ne spun s facem ceva, suntem liberi s le
65

ignorm? Cred c da, rspunse John, fr convingere. Aceast afirmaie i atrase o privire dur din partea lui Frank. Conversaia se risipise n mai multe dispute, numeroi oameni avnd cte ceva de spus, dar Arkadi ridic din nou glasul: Am fost trimii aici de guvernele noastre, i toate guvernele noastre sunt falimentare, cele mai multe ntr-o situaie dezastruoas. De aceea istoria este o ncurctur att de nenorocit. Acum trim pe spezele noastre, iar eu nu am niciun chef ca, din cauza unei gndiri convenionale, s repet toate greelile Pmntului. Noi suntem primii coloniti marieni! Suntem oameni de tiin! Este chiar treaba noastr s gndim lucrurile din nou, s le facem altfel. Protestele izbucnir iar, mai puternice ca oricnd. Maia se ndeprt i l blestem n oapt pe Arkadi, dezamgit de enervarea de care erau cuprini oamenii. Vzu c John Boone zmbete. Acesta i fcu vnt de la podea n direcia vorbitorului, se opri izbindu-se de el, apoi i strnse mna cu o micare ce i azvrli pe amndoi n aer, ntr-un fel de dans bizar. Gestul de sprijin la care asistau i ndemn din nou pe oameni s gndeasc Maia o citea pe figurile lor surprinse. n afar de faim, John avea reputaia de a fi moderat i reinut, iar dac el aproba ideile lui Arkadi, atunci lucrurile stteau cu totul altfel! La naiba, Ark, exclam John. Mai nti, simulrile acelea demente, iar acum chestia asta eti un trsnit, s tii! n definitiv, cum dracu i-ai fcut s te lase la bordul navei? Exact ntrebarea mea, i spuse Maia. Am minit, rspunse Arkadi, fcndu-i pe toi s rd, pn i pe Frank, care prea surprins. Bineneles c am minit! strig el, n timp ce un rnjet imens, cu susul n jos, i spinteca barba roie. Cum altfel a fi putut ajunge aici? Vreau s merg pe Marte ca s fac doar ce-mi place, iar comitetul de selecie dorea oameni care s mearg acolo i s fac doar ce li se spune. tii asta prea bine! Toi ai minit, tii c ai minit! strig el, artndu-i cu degetul. Frank rdea tare ca niciodat. Sax afia obinuita sa expresie la Buster Keaton, dar ridic un deget i spuse: Inventarul Minnesota multifazic i revizuit al personalitii! fcndu-i pe toi s zmbeasc cu gura pn la urechi. Toi avuseser de trecut acest examen; era cel mai utilizat test psihologic din lume, apreciat favorabil de ctre experi. Candidaii rspundeau afirmativ sau negativ la cinci sute cincizeci i ase de
66

afirmaii, iar din reaciile lor se alctuia un profil. Dar judecile cu privire la sensul rspunsurilor se bazau pe rspunsurile anterioare ale unui grup-eantion de dou mii ase sute de fermieri albi, cstorii, de condiie mijlocie, din Minnesota anilor treizeci ai secolului trecut. n ciuda tuturor revizuirilor consecutive, tendina preponderent creat de acel prim eantion era nc adnc nrdcinat n test sau, cel puin, aa credeau unii dintre ei. Minnesota! strig Arkadi, rostogolindu-i ochii. Fermieri! Fermieri din Minnesota! Pot acum s v-o mrturisesc, am minit la toate rspunsurile! Am afirmat exact contrariul a ceea ce simeam n realitate i asta mi-a permis s fiu clasat ca normal! Ovaii dezlnuite i ntmpinar declaraia. La dracu, spuse John, eu sunt chiar din Minnesota i tot a trebuit s mint. Alte strigte. Frank, observ Maia, era mbujorat de voie bun, incapabil s vorbeasc, inndu-se cu minile de stomac, chicotind, fr a putea s se abin. Nu-l vzuse niciodat rznd aa. Testul te-a fcut s mini, spuse Sax. Cum? Pe tine nu? l chestiona Arkadi. N-ai minit i tu? Ei bine, nu, rspunse Sax, clipind de parc un asemenea concept nu-i trecuse niciodat prin minte pn atunci. La fiecare ntrebare eu am spus adevrul. Rser i mai tare ca nainte. Sax se art surprins de reacia lor, dar asta nu-l fcu dect s par nc i mai caraghios. Ce ai de zis, Michel? strig cineva. Ce poi s spui despre tine? Poate c subestimai gradul de sofisticare a testului Minnesota, rspunse el, ntinznd minile n lturi. Exist inclusiv ntrebri de verificare a gradului de onestitate. Afirmaia fcu s se abat asupra lui o ploaie de ntrebri, un interogatoriu metodic. Care i erau grilele de control? Cum de fcuser examinatorii ca teoriile lor s fie falsificabile? Cum le repetau? Cum eliminau explicaiile alternative ale datelor? Cum puteau pretinde c acestea din urm sunt tiinifice n oricare dintre sensurile cuvntului oricum? Era evident c muli dintre ei considerau psihologia ca pe o pseudotiin i muli nutreau resentimente serioase fa de obstacolele pe care le avuseser de trecut pentru a fi admii la bord. Anii de competiie i luaser rsplata, iar descoperirea acestui sentiment comun ddu natere unei duzini de conversaii aprinse. Tensiunea produs de discuia
67

politic provocat de Arkadi dispruse. Poate c, i spuse Maia, Arkadi o dezamorsase pe una prin cealalt. Dac aa stteau lucrurile, fusese o manevr inspirat, iar Arkadi chiar era inteligent. Se gndi la cele petrecute. John Boone fusese, de fapt, acela care schimbase subiectul. ntr-adevr, el zburase ctre plafon s-i aduc salvarea lui Arkadi, iar Arkadi profitase de ansa oferit. Amndoi erau oameni inteligeni. S-ar fi zis c se aflau ntr-un fel de conspiraie. C alctuiau, poate, un fel de conducere alternativ, una american, alta ruseasc. Trebuia fcut ceva n legtur cu asta. Socoteti c e un semn ru faptul c ne considerm cu toii nite mincinoi? i se adres lui Michel. A fost, oricum, un lucru sntos s discutm, rspunse acesta, ridicnd din umeri. Acum ne dm seama c suntem mai asemntori dect ne-am nchipuit. Niciunul nu trebuie s aib impresia c a fost deosebit de necinstit pentru a ajunge la bord. Dar tu? ntreb Arkadi. Cnd te-ai prezentat drept un psiholog foarte raional i echilibrat, ai ascuns i tu gndul straniu pe care am ajuns s-l cunoatem i s-l iubim? Un zmbet abia schiat din partea lui Michel. Arkadi, tu eti expertul n gnduri stranii. Deodat, puinii care mai urmreau monitoarele ncepur s strige. Valoarea radiaiilor scdea, revenind, dup o vreme, la foarte puin peste normal. Cineva relu Pastorala din momentul semnalului de corn. Ultima parte a simfoniei, Sentimente de bucurie i recunotin dup furtun, se revrs din sistemul de difuzoare i, n timp ce ei prseau adpostul i se risipeau prin interiorul navei ca seminele de ppdie purtate de vnt, frumoasa i strvechea melodie, att de bine cunoscut, se auzea pretutindeni pe Ares, dezvluindu-se n toat bogia sa brucknerian. n vreme ce acordurile ei nc mai rsunau, constatar c sistemele consolidate ale navei rmseser intacte. Pereii mai groi ai fermei i slii ce adpostea pdurea oferiser plantelor o oarecare protecie i cu toate c aveau s nregistreze cteva pierderi, iar o recolt ntreag ajunsese de neconsumat stocurile de semine nu erau afectate. Nici animalele nu mai puteau folosi acum ca hran, dar probabil c vor da natere unei generaii viitoare sntoase. Singurele victime erau psrile cnttoare ce nu putuser fi prinse n sufrageria din Torul D; le gsir moarte, risipite pe podea. n privina echipajului, protecia adpostului l ferise de toate
68

radiaiile n afar de o doz de vreo ase remi. Era mult pentru numai trei ore, dar ar fi putut fi i mai ru. Exteriorul navei primise peste o sut patruzeci de remi, o doz letal. ase luni de edere ntr-un hotel, fr nicio ieire afar. nuntru, vara ajunsese spre sfrit i zilele erau lungi. Verdele domina pereii i plafonul, iar oamenii umblau desculi. Conversaiile domoale aproape c nu se distingeau n murmurul mainilor i fonetul ventilatoarelor. Nava prea oarecum pustie, seciuni ntregi rmnnd abandonate, n vreme ce echipajul se afla n starea de ateptare. Mici grupuri stteau n Torii B i D, discutnd. Unii i ntrerupeau conversaiile atunci cnd Maia trecea pe lng ei, ceea ce femeii, firete, i se prea jenant. Maia adormea cu greu, se trezea greu. Munca i ddea o stare de nelinite: n definitiv, toi inginerii nu fceau altceva dect s atepte, iar simulrile i se preau aproape de nesuportat. Avea dificulti n nregistrarea trecerii timpului. Se mpiedica mai des ca de obicei. Discutase cu Vlad, care i recomandase suprahidratare, mai multe alergri, mai mult not. Hiroko o sftui s-i petreac cteva zile la ferm. Maia fcu o ncercare, ore ntregi plivind, recoltnd, copilind, fertiliznd, udnd; discutnd, stnd pe o banc, uitndu-se la frunze. Distanndu-se. Slile afectate fermei erau nite ncperi imense, cu plafoane boltite captnd razele de soare n fascicule luminoase. Podelele, pe multiple niveluri, erau acoperite de culturi, multe nouaprute dup trecerea furtunii solare. Nu exista suficient spaiu pentru a hrni echipajul numai cu alimentele obinute aici, dar Hiroko refuza s se mpace cu ideea i transforma depozitele n sere pe msur ce se goleau: straturi pitice de gru, orez, soia i orz creteau n tvi supraetajate; deasupra tvilor atrnau iruri de legume hidroponice i borcane imense, transparente, coninnd alge verzi i galbene, care contribuiau la reglarea schimburilor de gaze. Timp de cteva zile, Maia nu fcu nimic altceva dect s urmreasc la lucru echipa de la ferm. Hiroko i asistenta ei, Iwao, i pierdeau mereu vremea cu un interminabil proiect de optimizare a nchiderii sistemului biologic de supravieuire, pentru care beneficiau i de o echip suplimentar de colaboratori permaneni: Raul, Rya, Gene, Evghenia, Andrea, Roger, Ellen, Bob i Taa. Succesul n ncercarea de nchidere era msurat n valori K, unde K reprezenta nchiderea nsi. Astfel, pentru fiecare
69

substan pe care o reciclau, K = I e / E, n care E reprezenta rata de consum n cadrul sistemului, e rata de nchidere (incomplet), iar I o constant pentru care Hiroko, la nceputul carierei sale, stabilise o valoare corectat. Scopul final, K = I 1, era de neatins, dar apropierea asimptotic de acesta reprezenta jocul preferat al biologilor fermei i, mai mult dect att, un criteriu de apreciere a eventualei lor existene pe Marte. Discuiile pe aceast tem puteau dura zile ntregi, ajungndu-se la complicaii pe care niciunul nu le nelegea cu adevrat. n esen, echipa de la ferm trecuse deja la treaba ei adevrat, pentru care Maia o invidia. I se fcuse grea de attea simulri! Pentru Maia, Hiroko era o enigm. Rezervat i serioas, prea venic absorbit de munca sa, iar echipa pe care o conducea avea tendina s stea mereu n jurul ei, de parc japoneza ar fi fost regina unui inut ce nu avea nicio legtur cu restul navei. Maiei nu-i plcea asta, dar nu putea schimba nimic. i-apoi, ceva din atitudinea lui Hiroko fcea ca lucrurile s nu par chiar att de amenintoare; pur i simplu, asta era situaia: ferma reprezenta un loc aparte, iar cei de acolo o societate aparte. i era posibil ca Maia s-i foloseasc pentru a contracara, ntr-un fel, influena exercitat de Arkadi i John. Prin urmare, nu avea de ce s fie ngrijorat n privina trmului lor singular. De fapt, sttea n preajma lor mai mult ca oricnd. Uneori, la sfritul zilei de munc, i nsoea pn la corpul central pentru a participa la un joc pe care ei l inventaser i cruia i spuneau sritura prin tunel. Arborele central coninea un tunel vertical ce lsa impresia unui tub continuu, pentru c rosturile dintre cilindrii care l alctuiau fuseser expandate la acelai nivel cu acetia. Existau balustrade pentru a facilita deplasarea rapid de-a lungul tubului dar, n jocul lor, sritorii porneau de pe chepengul adpostului i i fceau vnt n sus, ncercnd s ajung, fr s se ating de ele, pn la chepengul domului bulbaceu, aflat la nu mai puin de cinci sute de metri distan. Fore de tip Coriolis fceau, practic, imposibil acest lucru, iar cine reuea s zboare chiar i jumtate din distan ctiga, de obicei, jocul. Numai c, ntr-o bun zi, Hiroko, n trecere pe-acolo pe drumul ctre dom, unde avea de verificat o plantaie experimental, i salut pe concureni, se ghemui pe chepengul adpostului, dup care sri, plutind cu uurin spre cellalt capt al tunelului, rotindu-se n zbor i oprindu-se la destinaie, dup ce-i asigurase echilibrul ntinznd o singur mn. Juctorii o urmriser ntr-o tcere plin de
70

uimire. Hei, o strig apoi Rya, cum ai fcut? Ce s fac? i explicar jocul. Ea le zmbi, iar Maia avu, deodat, certitudinea c Hiroko tiuse dinainte regulile. Deci cum ai fcut? repet Rya ntrebarea. Trebuie s sari perfect vertical! explic Hiroko i dispru n interiorul domului. n seara aceea, povestea fcu ocolul slii de mese. Poate c ai avut, pur i simplu, noroc, i se adres Frank lui Hiroko. Poate c tu i cu mine ar trebui s srim de vreo douzeci de ori i s vedem cine ctig, rspunse Hiroko, zmbind. mi convine propunerea. Pe ce pariem? Pe bani, bineneles. Crezi c banii mai au vreo importan? replic Hiroko, cltinndu-i capul. Cteva zile mai trziu, Maia plutea sub curbura domului, mpreun cu Frank i John, privind spre Marte, care se vedea acum ca o secer i avea mrimea unei monede. O mulime de certuri zilele astea, remarc John, ca din ntmplare. Aud c Alex i Mary chiar s-au btut. Michel spune c era de ateptat, i totui Poate c am adus prea muli lideri, spuse Maia. Poate c tu ar fi trebuit s fii singurul lider, spuse Frank, zeflemitor. Prea muli efi? ntreb John. Nu e vorba despre asta, rspunse Frank, cltinnd din cap. Cum nu? Doar avem attea stele la bord! Dorina de a excela i dorina de a conduce nu sunt unul i acelai lucru. Uneori am impresia c s-ar putea s fie chiar opuse. V las pe dumneavoastr s apreciai, domnule cpitan, spuse John, zmbind la ncruntarea lui Frank. Este, i spuse Maia, singura persoan relaxat rmas printre ei. Psihologii au neles problema, continu Frank. Chiar i pentru ei a fost cum nu se poate mai evident. Aa c au recurs la soluia Harvard. Soluia Harvard, repet John, savurnd expresia.
71

Cu mult timp n urm, administratorii de la Harvard au constatat c, dac acceptau numai absolveni de liceu cu zece pe linie, i le ddeau bobocilor toat gama de note, un numr tulburtor de mare dintre acetia erau nefericii cu un cinci sau un ase, producnd mare trboi n campus atunci cnd ajungeau si zboare creierii. N-a fi fcut aa ceva, coment John. Probabil c amndoi ai urmat coli comerciale, am dreptate? ntreb Maia, mutndu-i privirea de la unul la altul. Soluia pentru evitarea unei astfel de situaii neplcute, au constatat administratorii Universitii, era s accepte un anumit numr de studeni obinuii cu notele mediocre, dar care se distinseser n alte moduri Cum ar fi curajul de a face o cerere de nscriere la Harvard, avnd note mediocre Studeni obinuii cu partea inferioar a curbei notelor i fericii, n fond, s nvee la Harvard. De unde ai auzit toate astea? ntreb Maia. M-am numrat printre ei, rspunse Frank, zmbind. Dar nu avem niciun fel de mediocriti pe nav, interveni John. Frank l privi nencreztor. Avem o sumedenie de oameni de tiin care nu manifest niciun interes pentru activitatea de conducere. Muli o consider plictisitoare. tii cum e administraia. Sunt mulumii s o lase pe mna unora ca noi. Masculi beta, exclam John, lundu-l peste picior pe Frank i interesul su pentru sociobiologie. Oi inteligente. Maniera n care se ironizau unul pe cellalt Nu ai dreptate, i spuse Maia lui Frank. Aa o fi. Oricum, acetia reprezint clasa politic. Cel puin dispun de puterea de a se supune, zise el pe un ton amar, de parc ideea i producea o stare de deprimare. John, care trebuia s intre n schimb pe puntea de control, i lu rmas-bun i plec. Frank se apropie, plutind, de Maia, dar ea se retrase, cu o micare nervoas. Nu discutaser niciodat despre scurta lor legtur, iar de o bun bucat de vreme nici nu mai pomeniser de ea. Nici mcar indirect. Maia se gndise bine la ce avea s spun dac va fi vreodat cazul s dea explicaii: va zice c, ocazional, se distreaz cu brbaii care i plac. C e ceva datorat unui impuls de
72

moment. Numai c Frank nu fcu dect s arate cu degetul spre punctul rou de pe cer. M ntreb de ce ne ducem acolo. Maia ridic din umeri. Probabil c el intenionase s spun nu noi, ci eu. Fiecare are motivele sale, replic femeia. E att de adevrat, zise Frank, privind-o. Poate c de vin sunt genele noastre, continu ea, ignorndu-i tonul. Poate ele au simit c lucrurile merg prost pe Pmnt. Au simit o vitez sporit a mutaiilor sau ceva asemntor. Aa c au pornit-o spre un nou nceput. Da. Egoista teorie a genelor. Inteligena nimic altceva dect o unealt care asigur succesul reproducerii. Presupun. Dar aceast cltorie pune n primejdie succesul reproducerii, spuse Frank. Aici nu exist niciun fel de siguran. Nici pe Pmnt nu exist siguran. Deeuri, radiaii, ali oameni Frank scutur din cap. Nu. Eu nu consider c egoismul se afl n gene. Cred c este n alt parte. ntinse degetul arttor i o mpunse cu el n piept o mpunstur destul de energic, ce l fcu s ajung din nou pe podea. Apoi, neslbind-o din ochi, brbatul se atinse i pe el n acelai loc. Noapte bun, Maia. Peste vreo dou sptmni, Maia era la ferm, la cules de varz, strecurndu-se printre rndurile de tvi lungi, supraetajate, n care creteau plantele. Avea toat sala la dispoziie. Verzele semnau cu nite iruri de creiere pulsnd de gnduri n lumina strlucitoare a dup-amiezii. Apoi, Maia simi o micare i privi ntr-acolo. De partea cealalt a ncperii, printr-unul dintre recipientele cu alge, zri un chip. Sticla vasului l ncadra: chipul unui brbat cu pielea mslinie. Brbatul privea n alt parte i nu o observase. Prea c discut cu cineva pe care ea nu-l putea vedea. Se mic, iar imaginea chipului su deveni clar, mrindu-se n mijlocul recipientului. Maia i ddu seama de ce l privete att de atent, de ce stomacul i e ncordat: nu-l mai vzuse niciodat pn atunci.
73

Omul se ntoarse i se uit n direcia ei. Prin cele dou curburi ale sticlei, privirile li se ntlnir. Era un strin, cu faa prelung i ochii mari. Necunoscutul dispru ntr-o nvolburare brun-rocat. O clip, Maia ezit, neavnd curaj s-l urmreasc. Apoi se strdui s alerge pn la captul slii i, mai departe, prin cele dou coturi ale articulaiei, pn n cilindrul urmtor. Acesta era gol. Femeia strbtu n fug nc trei cilindri nainte de a se opri. Apoi rmase pe loc, cercetnd cu privirea vrejurile de tomate. Respiraia i zgria gtlejul. Transpirase, i totui i era frig. Un strin. Era imposibil. Dar l vzuse! Se concentr asupra amintirii, ncercnd s revad chipul. Poate s fi fost Dar nu. Nu fusese niciunul dintre cei o sut de coechipieri, o tia prea bine. Recunoaterea fizionomiilor este una dintre capacitile cel mai bine dezvoltate ale minii umane, dnd dovad de o precizie uimitoare. Iar pe deasupra omul acela fugise la vederea ei. Un intrus. Dar i asta era o imposibilitate! Unde s se fi putut ascunde? Din ce ar fi putut tri? Ce-ar fi fcut n timpul furtunii radioactive? ncepuse deci s aib halucinaii? Ajunsese chiar pn acolo? Porni spre camera ei, simind dintr-odat c-i venea s verse. n ciuda iluminaiei puternice, i se prea c toate culoarele Torului D rmneau mai mult ntunecoase. Fiecare pas i ddea acum furnicturi n ceaf. Cnd ajunse, n sfrit, la ua camerei sale, Maia se npusti nuntru ca ntr-un refugiu. Dar camera nu nsemna dect un pat i o mas lipit de perete, un scaun i o debara, cteva rafturi cu nite mruniuri. Rmase acolo vreme de un ceas, apoi dou. i nu gsi nimic de fcut, nu descoperi niciun rspuns, niciun fel de distracie. Nicio scpare. *** Maia constat deodat c e incapabil s relateze cuiva cele vzute i, ntr-un fel, lucrul acesta era mult mai nspimnttor dect incidentul n sine, pentru c i confirma, implicit, imposibilitatea. Dac le vorbea celorlali despre ce vzuse, acetia i-ar nchipui c a nnebunit. i pe bun dreptate. Cum putea strinul s se hrneasc? Unde s se ascund? Nu! Prea muli ar fi trebuit s afle de existena lui Era, ntr-adevr, imposibil. Dar figura aceea ntr-o noapte l vzu din nou, n vis, i se trezi asudat. tia prea bine c halucinaiile fac parte din simptomele prbuirii nervoase spaiale. Destul de frecvente pe timpul ederii
74

ndelungate pe orbite circumterestre, cnd fuseser deja semnalate mai bine de douzeci de cazuri, ncepeau, de obicei, prin auzirea unor voci pe fundalul sonor omniprezent al ventilaiei i al motoarelor, o alternativ obinuit fiind vederea unui camarad care nu se afla acolo sau, chiar mai ru, a propriei dubluri, ca i cum spaiul pustiu ar fi nceput s se umple cu oglinzi. Se considera c fenomenul e produs de lipsa stimulilor senzoriali, iar Ares, cu voiajul lui de lung durat i lipsa Pmntului ctre care oamenii s-i ndrepte privirile, precum i cu un echipaj de excepie dar, ntr-o anumit msur, chiar nclinat ctre fantasmagorie, fusese considerat drept un pericol potenial. Iat de ce ncperile navei erau amenajate ntr-o asemenea varietate de culori i compoziii, la care se adugau zilnicele schimbri de vreme n funcie de anotimpuri. Totui, Maia vzuse ceva ce nu se putea s existe. Iar acum, cnd parcurgea nava, i se prea c echipajul se fragmentase prea mult n grupuri mici, trind ntr-o strict intimitate care numai rareori intrau n contact. Echipa de la ferm i petrecea mai tot timpul la locul de munc, mncnd chiar acolo, pe podea, i dormind (mpreun, se zvonea) printre straturile de plante. Echipa medical dispunea de propriile apartamente, birouri i laboratoare, n Torul B, unde i petrecea tot timpul, absorbit de experiene, observaii i consultaii cu Pmntul. Echipa de navigatori se pregtea pentru inseria pe orbita marian, executnd numeroase simulri n fiecare zi. Toi ceilali erau risipii. Greu de gsit. Iar cnd colinda torii, ncperile i se preau mai goale ca oricnd nainte. Sala de mese din D nu se mai umplea niciodat. i tot aici observase c, n cadrul grupurilor de meseni izolate, izbucneau, destul de frecvent, certuri care erau apoi muamalizate cu o vitez neobinuit. Conflicte personale, dar n legtur cu ce? Chiar Maia, la mas, vorbea mai puin i asculta mai mult. Un colectiv putea fi apreciat dup subiectele abordate. n grupul lor, toi se refereau aproape ntotdeauna la tiin. Discuii pe domenii: biologie, inginerie, geologie, medicin orice. Puteai plvrgi la infinit despre astfel de chestii. Dar Maia ajunse la concluzia c, atunci cnd numrul celor antrenai n conversaie scdea sub patru, aprea tendina de a se schimba subiectul. Discuiile specializate erau completate (sau nlocuite cu totul) de brf, iar brfa se referea ntotdeauna la numai dou forme ale dinamicii sociale: sexul i politica. Vocile
75

scdeau n intensitate, capetele se apropiau i vorbele se rspndeau. Zvonurile despre relaiile sexuale deveneau tot mai obinuite, mai caustice i mai complexe. n cteva cazuri, precum cel al nefericitului triunghi format de Janet Blyleven, Mary Dunkel i Alex Jalin, chestiunea devenise public i subiect preferat al ntregii nave. n alte cazuri, totul era att de bine ascuns, nct se vorbea pe optite, cu priviri precise, ntrebtoare. Odat, Janet Blyleven intr n sala de mese mpreun cu Roger Calkins, iar Frank i se adres lui John, cu vocea suficient de ridicat pentru a ajunge la urechile Maiei: Janet i nchipuie c alctuim aici o panmixia. Maia l ignor, ca ntotdeauna cnd el adopta tonul acela dispreuitor, dar mai trziu cut cuvntul ntr-un lexicon de sociobiologie i descoperi c termenul panmixia desemneaz un grup n care fiecare mascul se mperecheaz cu fiecare femel. n ziua urmtoare o privi pe Janet plin de curiozitate. Navusese nici cea mai mic idee despre concepiile ei. Janet era prietenoas, se apropia de tine cnd i vorbeai i te asculta cu atenie. Zmbea foarte uor. Dar n sfrit, nava fusese construit pentru a asigura un grad de izolare sporit. Fr ndoial c se ntmplau aici mai multe lucruri dect i puteai da seama. i oare, printre toate aceste viei secrete, n-ar putea exista i o alta, trit n solitudine sau mpreun cu ali civa, o mic clic sau o cabal? N-ai observat nimic ciudat n ultima vreme? o ntreb ea ntro bun zi pe Nadia, la sfritul obinuitelor taclale de la micul dejun. Oamenii sunt plictisii, rspunse Nadia, ridicnd din umeri. Cred c e timpul s ajungem la destinaie. Poate c doar despre asta era vorba. Ai auzit de Hiroko i Arkadi? ntreb Nadia. Permanent apreau zvonuri n legtur cu Hiroko. Maia gsea dezgusttor, scitor faptul c singura asiatic din mijlocul lor putea fi punctul central al unor astfel de chestii femeia-dragon, misteriosul Orient Sub nivelul raional a minii lor existau attea superstiii solide, adnc nrdcinate! Se putea ntmpla orice, totul era posibil. Ca, de pild, un chip zrit printr-o sticl. Aa c urmri cu o senzaie de ncordare n stomac cum Saa Efremov se apleac spre ei de la o mas alturat i rspunde la ntrebarea nedumerit a Nadiei dac Hiroko nu punea, cumva, bazele unui harem masculin. Prea lipsit de sens,
76

dei o anumit alian ntre Hiroko i Arkadi ar fi avut o oarecare ndreptire, nelinititoare pentru Maia, nici ea nu tia prea bine de ce. Arkadi era foarte deschis n susinerea independenei lor fa de Centrul de Control al Misiunii, dar Hiroko nu se referea niciodat la aa ceva. ns nu izolase ea, oare, prin aciunile ei, ntreaga echip de la ferm ntr-un fel de tor mintal n care ceilali nu vor putea ptrunde niciodat? Apoi, cnd Saa afirm pe un ton sczut c Hiroko plnuia si fertilizeze propriile celule reproductive cu spermatozoizi provenii de la toi brbaii de pe Ares, pentru a le pune la pstrare n condiii crionice, n vederea unei dezvoltri ulterioare pe Marte, Maia nu fcu altceva dect s-i ia tava i, cuprins de un fel de ameeal, s se ndrepte spre maina de splat vase. Chiar c deveneau ciudai! Semiluna roie crescu pn la mrimea unei monede de un sfert de dolar, iar sentimentul de tensiune se amplific n aceeai msur, de parc ar fi sosit ceasul dinaintea furtunii, cu aerul ncrcat cu praf, creozot i electricitate static, de parc zeul rzboiului se afla ntr-adevr acolo, n punctul acela sngeriu, ateptndu-i. Panourile verzi de pe pereii interiori ai navei erau ptai cu galben i brun. Lumina dup-amiezii era suprasaturat de bronzul pal al vaporilor de sodiu. Oamenii petreceau ceasuri ntregi n dom, privind ceea ce niciunul dintre ei, cu excepia lui John, nu mai vzuse pn atunci. Aparatele de gimnastic erau folosite fr ntrerupere, simulrile erau executate cu un entuziasm rennoit. Janet fcu o trecere n revist a torilor, transmind spre Pmnt imagini video ale tuturor transformrilor din mica lor lume. Apoi i arunc ochelarii pe mas i-i ddu demisia din funcia de reporter. Uite ce este, spuse ea, m-am plictisit s tot fiu un outsider. De fiecare dat cnd intru ntr-o camer, toat lumea tace ori ncepe s-i vad de treburile de serviciu. Parc a fi spion n slujba unui inamic! Chiar asta ai fost! spuse Arkadi, mbrind-o afectuos. La nceput, nimeni nu se oferi s-i preia slujba. Houstonul expedie mesaje de ngrijorare, apoi mustrri i ameninri voalate. Tocmai acum, cnd era pe punctul de a ajunge pe Marte, expediiei urma s i se acorde mai mult spaiu n emisiunile TV, iar situaia era pe cale de a se transforma ntr-o nov, dup cum se exprimau cei de la Centrul de Control al Misiunii. Acetia le
77

aminteau colonitilor c o asemenea explozie de publicitate va revrsa, n cele din urm, asupra programului spaial tot felul de beneficii. Colonitii aveau obligaia s filmeze i s transmit tot ce fceau, n scopul stimulrii sprijinului public pentru viitoarele misiuni spre Marte, de care vor depinde cu toii. Era de datoria lor s transmit aceste reportaje! Frank apru pe ecran i suger Centrului de Control s-i alctuiasc reportajele din imaginile transmise de camerele-robot. Pe Hastings, eful centrului de la Houston, rspunsul l nfurie. Dar, dup cum spuse Arkadi cu un zmbet care rspundea tuturor ntrebrilor: Ce ne pot face? Maia i cltin capul. Colegii ei transmiteau un semnal nefavorabil i dezvluiau ceea ce rapoartele ascunseser pn atunci, i anume c grupul se fragmenta n clici rivale, indicnd lipsa de control al Maiei asupra jumtii ruseti a expediiei. Era pe punctul de a o ruga pe Nadia s-i fac hatrul i s preia activitatea de reporter, cnd Phyllis i civa dintre prietenii ei din Torul B se oferir s-o fac de bun voie. Maia, rznd de mutra lui Arkadi care se prefcea c nu-i pas, fu de acord. tii c ai pierdut o ans! ansa de a modela realitatea noastr! i spuse iritat Maia, pe rusete. Nu realitatea noastr, Maia. Realitatea lor. Iar mie nu-mi pas de ceea ce cred ei. Maia i Frank ncepur s analizeze sarcinile fiecruia din momentul debarcrii. ntr-o anumit msur, acestea erau prestabilite de domeniile de specializare ale membrilor echipajului dar, datorit tuturor acelor excedente de ndemnare, mai rmneau, nc, unele posibiliti. Provocrile lui Arkadi avuseser cel puin acest efect: planurile precednd zborul ale Centrului de Control erau, n cel mai bun caz, considerate drept provizorii. De fapt, nimeni nu prea prea nclinat s accepte autoritatea lui Frank ori a Maiei, ceea ce produse o anumit tensiune atunci cnd li se comunic la ce lucrau cei doi. Planul iniial al Centrului de Control prevedea stabilirea unei colonii de baz pe cmpiile de la nord de Ophir Chasma, imensa ramificaie nordic a aa-numitelor Valles Marineris. ntreaga echip care muncea la ferm era consemnat la aceast baz i, mpreun cu ei, majoritatea inginerilor i a personalului medical n total, cam aizeci din cei o sut. Restul urmau s fie trimii n
78

misiuni secundare, revenind la colonia de baz numai din cnd n cnd. Cea mai mare misiune de acest fel era aceea de a instala pe Phobos o parte din nava Ares dezasamblat i de a ncepe transformarea satelitului ntr-o staie spaial. O alt misiune, mai puin numeroas, urma s prseasc baza i s cltoreasc spre nord, ctre calota polar, pentru a construi acolo un sistem de exploatare prin care s se transporte blocuri de ghea la colonie. O a treia misiune trebuia s fac o serie de prospeciuni geologice, strbtnd ntreaga planet cu siguran, o sarcin deosebit de atrgtoare. Toate grupurile mai mici aveau s devin semiautonome pentru perioade de pn la un an, aa c selectarea acestora nu era deloc o problem simpl; acum tiau prea bine ct de mult putea s dureze un an. Arkadi i un grup de prieteni Alex, Roger, Samantha, Edvard, Janet, Tatiana, Elena cerur toate locurile de pe Phobos. Cnd Phyllis i Mary auzir asta, venir la Maia i Frank pentru a protesta. Evident c ncearc s pun mna pe Phobos, i cine tie n ce-o s-l transforme! Maia confirm printr-o nclinare a capului i i putu da seama c nici lui Frank nu-i plcea aceast ntorstur a lucrurilor. Problema era c nimeni altcineva nu inteniona s rmn pe Phobos. Nici chiar Phyllis i Mary nu aveau pretenia s nlocuiasc echipa lui Arkadi, aa c nu se nelegea prea bine cum aveau s i se opun. i mai aprinse discuii se iscar atunci cnd Ann Clayborne puse n circulaie lista echipei sale pentru prospeciuni geologice. Muli doreau s fie inclui, iar civa dintre cei rmai pe dinafar declarar c i ei vor efectua prospeciuni, chiar dac Ann nu are nevoie de dnii. Certurile se nteir, cptnd un caracter vehement. Mai toi se declarar ca fcnd parte dintr-o misiune sau alta, lund poziie pentru a fi favorizai la decizia final. Maia avea senzaia c pierde complet controlul asupra contingentului rus i era tot mai nfuriat pe Arkadi. ntr-una dintre adunrile generale le suger, cu sarcasm, s lase computerul s decid numirile idee respins cu o total lips de consideraie fa de autoritatea femeii. Atunci ce facem?! exclam ea, ridicnd minile. Nimeni nu-i rspunse. Maia discut cu Frank ntre patru ochi. Hai s ncercm s le dm iluzia c ei sunt aceia care
79

hotrsc, i spuse Frank, cu un zmbet abia schiat. Maia i ddu seama c eecul ei la adunarea general i fcuse plcere americanului. Ultima lor ntlnire i revenea n minte ca o obsesie i se autoacuza de prostie. Micile birouri politice erau, la urma urmei, primejdioase Frank i sond pe toi n legtur cu preferinele lor personale, dup care afi rezultatele pe ecranul de pe puntea de comand, menionnd prima, a doua i a treia preferin a fiecruia. Prospeciunile geologice aveau mare cutare, n vreme ce staionarea pe Phobos nu. O tiau cu toii, iar listele afiate demonstrau existena a mai puine conflicte dect crezuser ei pn atunci. Exist plngeri mpotriva prelurii satelitului de ctre Arkadi, anun Frank la urmtoarea adunare general. Doar c nimeni cu excepia lui i a prietenilor si nu vrea s mearg acolo. Toi ceilali prefer s coboare pe Marte. De fapt, ar trebui s beneficiem de unele sporuri de dificultate, interveni Arkadi. Nu e genul tu s pui problema unor asemenea sporuri, zise Frank, nonalant. Arkadi zmbi i se aez. Dar pe Phyllis nu o amuza turnura discuiei. Phobos va reprezenta legtura dintre Pmnt i Marte, la fel ca staiile de pe orbita circumterestr. Nu poi ajunge de la o planet la alta fr ele. Acestea sunt ceea ce strategii marinei numesc locuri de trecere obligatorie. Promit s nu mai trec pe la tine! i spuse Arkadi. Toi vom fi locuitori ai aceluiai sat! exclam Frank, tios. Orice facem ne afecteaz pe toi! i, judecnd dup modul n care acionai voi, va fi bine s ne mai desprim din cnd n cnd! Mie, unuia, mi-ar face mare plcere s nu-l mai am pe Arkadi n faa ochilor vreo cteva luni. Phobos, am sosit! replic Arkadi, nclinndu-se. Dar Phyllis, Mary i cei din grupul lor tot nu erau mulumii. Petreceau ceasuri ntregi comunicnd cu Houston i, ori de cte ori Maia i fcea apariia n Torul B, conversaiile ncetau i toi o urmreau cu privirile, bnuitori de parc faptul c era rusoaic o situa automat n tabra lui Arkadi! Maia i fcea proti i l acuza i mai mult pe Arkadi. n definitiv, el declanase toat povestea asta! Dar, pn la urm, era greu de spus ce se ntmpla cu o sut
80

de oameni risipii pe o nav care, dintr-o dat, li se prea foarte mare. Grupuri de interes, micropolitic ntr-adevr, echipajul se fragmenta. Erau doar o sut de oameni i totui formau o comunitate mult prea mare pentru a fi unii! n legtur cu aceast situaie, nici ea, nici Frank nu puteau face nimic. ntr-o noapte, Maia vis din nou chipul zrit la ferm. Se trezi tulburat, incapabil s mai adoarm i, deodat, totul i se pru scpat de sub control. Pluteau cu toii prin vidul cosmic, n interiorul unui mnunchi de cutii de conserve legate una de alta, iar ea trebuia s-i poarte de grij acestei corbii a nebunilor! Era de-a dreptul absurd! Plec din camer, urc prin tunelul din D ctre arborele central i se mpinse singur pn n dom, uitnd de jocul salturilor prin tunel. Era ora patru dimineaa. Interiorul domului semna cu un planetariu dup plecarea publicului: tcut, gol, cu mii de stele nghesuite pe emisfera neagr. Marte atrna chiar deasupra capului ei, ncovoiat i distinct sferic, de parc o portocal de piatr ar fi fost aruncat printre stele. Cei patru mari vulcani preau nite vizibile semne de vrsat i se vedeau fisurile lungi ale depresiunii Marineris. Maia plutea pe sub toate acestea, ca un vultur n zbor, rotinduse foarte ncet, ncercnd s neleag, s simt ceva deosebit din textura complex de interferene a propriilor emoii. Cnd clipea, mici lacrimi sferice i se desprindeau din ochi, plutind printre stele. Ua se deschise. John Boone ptrunse n zbor, o vzu i se prinse de mnerul uii pentru a se opri. O, scuz-m. Te deranjez? Nu, rspunse Maia smiorcindu-se i tergndu-i ochii. De ce te-ai sculat la ora asta? Adesea m scol devreme. Dar tu? Am visat urt! Ce? Nu mai tiu, rspunse ea, revznd n minte chipul necunoscut. Eu niciodat nu-mi amintesc visele, spuse el, fcndu-i vnt i plutind, pe lng ea, ctre cupol. Niciodat? n sfrit, rareori. Dac m trezete ceva n mijlocul unui vis i dac am timp s m gndesc la ce visam, s-ar putea s mi-l
81

amintesc. Oricum, pentru scurt vreme. E normal! ns nu-i bine dac nu-i aminteti niciodat visele. Serios? Ce simptom mai e i sta? Dup cte in minte, al unei represiuni extreme. Dar asta poate s fie freudism. Maia ajunsese la marginea domului. i fcu vnt prin aer i se opri la cupol, lng el. Cu alte cuvinte, ceva de genul teoriei flogistonului, prin care alchimitii explicau arderile. Exact, rspunse ea, rznd. Se uitar spre Marte, artndu-i unul altuia diferite detalii. Discutar. n timp ce el vorbea, Maia l privea. O nfiare att de prietenoas, fericit, atrgtoare; hotrt lucru, nu era genul ei. De fapt, la nceput, luase voioia lui drept o form de prostie. Atta doar c, pe parcursul cltoriei, i dduse seama c nu e un prost. Ce prere ai despre ceea ce ar trebui s facem acolo? ntreb Maia, artnd spre piatra roie din faa lor. Nu tiu. Cred c Phyllis marcheaz o grmad de puncte n meciul ei cu Arkadi. Nu cred s aib vreo importan! zise el, ridicnd din umeri. Ce vrei s spui? Singura parte care conteaz cu adevrat ntr-o disput este ceea ce credem noi despre oamenii care se ceart. X pretinde a, Y pretinde b. Aduc argumente n sprijinul afirmaiilor fcute, cu numeroase subpuncte. Dar cnd asculttorii i amintesc discuia, ceea ce conteaz este c X crede a i Y crede b. Dup care oamenii i formeaz propria lor prere, bazat pe ceea ce gndesc ei despre X i Y. Dar noi suntem oameni de tiin, pregtii s cntrim dovezile. Adevrat, rspunse John, dnd din cap. De fapt, pentru c in la tine, cedez. Maia rse, apoi l mbrnci i se rostogolir amndoi pe pereii domului, ndeprtndu-se unul de cellalt. Surprins de propria-i reacie, Maia i ncetini micarea cnd ajunse la podea. Se ntoarse apoi i l vzu pe John ateriznd n partea cealalt a domului. El o privi zmbind, se prinse de o bar i se lans n aer, strbtnd n direcia ei spaiul boltit. n aceeai clip Maia nelese i, uitnd complet de propria-i
82

decizie de a evita astfel de situaii, i fcu vnt nainte pentru a-l intercepta. Plutir direct unul spre altul, iar pentru a evita o coliziune dureroas se vzur nevoii s se prind n brae i s se rsuceasc n aer, de parc ar fi dansat. Se nvrteau cu minile ncletate, ridicndu-se ncet, n spiral, ctre dom. Era un dans cu un final limpede i evident, la care puteau ajunge oricnd o doreau. Phii! Pulsul Maiei se acceler, respiraia iritndu-i gtlejul. n timp ce se roteau, i ncordar bicepii i se apropiar pentru a se sruta, la fel de lent ca dou nave spaiale n proces de cuplare. John se ndeprt cu un zmbet i o mpinse, n zbor, spre dom, iar el se ndrept ctre podea, unde se ag de bare i se ndrept tr ctre trapa de intrare, pe care o ncuie pe dinuntru. Maia i ls prul liber i l scutur, fcndu-l s pluteasc n jurul capului, s-i acopere chipul. l scutur violent i rse. Nu era n pragul unei mari sau copleitoare iubiri; pur i simplu, urma s se simt bine, iar sentimentul acela de simplitate era O cuprinse o dorin nestpnit i se ndeprt de dom n direcia lui John. Se ghemui ntr-un salt lent, deschizndu-i fermoarul bluzei n timp ce se rostogolea prin aer, cu inima btndu-i ca o tob i tot sngele oprindu-i-se n pielea care o furnica de parc s-ar fi lichefiat, pe cnd ea se dezbrca i se izbea puternic de John. Se ndeprt din nou de el dup o mult prea grbit smucitur de o mnec. Se ciocnir unul de altul prin tot spaiul ncperii, smulgndu-i hainele, calculnd greit unghiurile i viteza micrii pn cnd, cu o uoar mpingere a degetelor de la picioare, zburar unul spre cellalt i se ntlnir ntr-o mbriare rotativ, dup care plutir, srutndu-se, printre hainele care se nvrteau n jurul lor. n zilele urmtoare se ntlnir din nou. Nu fcur nicio ncercare de a pstra secret relaia, aa c foarte curnd ajunser un subiect la ndemna oricui, un cuplu bine cunoscut. Muli dintre cei aflai la bord preau surprini de aceast evoluie, iar ntr-o bun diminea, intrnd n sala de mese, Maia surprinse o privire scurt a lui Frank, aezat la o mas din col, i care i ddu fiori reci, amintindu-i de alte vremuri, de o anumit ntmplare, de o anumit expresie de pe chipul su, pe care nu o putea defini prea bine. Dar cei mai muli preau ncntai. n definitiv, era un fel de mariaj regal, o alian a celor dou puteri aflate n fruntea coloniei,
83

dovad de armonie. ntr-adevr, uniunea prea a-i cataliza i pe alii care fie c ieiser din ascunztori, fie c, n mediul recent suprasaturat, cptaser fiin. Vlad i Ursula, Dmitri i Elena, Raul i Marina pretutindeni se vedeau cupluri evident noi, ajungndu-se pn acolo nct burlacii ncepur s fac glume nervoase n legtur cu situaia existent. Dar Maia constat mai puin tensiune n glasuri, mai puine certuri, mai multe rsete. ntr-o noapte, gndindu-se la toate astea (plnuind s se aventureze pn la camera lui John), Maia se ntreb dac aceasta era explicaia pentru care se apropiaser: nu din dragoste, pentru c nc nu-l iubea, nesimind pentru el mai mult dect o prietenie ncrcat de o dorin puternic, dar impersonal ci pentru c, de fapt, era o legtur foarte util. Util pentru ea Dar ddu la o parte gndul i se concentr asupra utilitii legturii lor pentru expediie, n ntregul ei. Da, era o chestiune de politic. Asemeni cstoriilor politice feudale ori aidoma comediilor antice despre primvar i regenerare. Trebui s admit c aa i prea totul. Ca i cum rspundea unor imperative mult mai puternice dect propriile ei dorine i aciona sub impulsul unei fore mult mai importante. Ori, poate, sub impulsul planetei Marte nsei. Nu era o senzaie chiar att de neplcut Pe perei se rsfirau flori galbene, roii i portocalii. Marte era acum de mrimea Lunii de pe cerul Pmntului. Venise timpul s se bucure de roadele tuturor eforturilor fcute. nc o sptmn i vor fi acolo. Mai exista o oarecare tensiune din pricina problemelor rmase nerezolvate privind sarcinile de dup debarcare. Iar acum Maia constat c devenea mai dificil ca oricnd s colaboreze cu Frank; nu era nimic evident, dar i trecu prin minte c lui i place incapacitatea amndurora de a controla situaia, deoarece divergenele erau cauzate de Arkadi mai mult dect oricare altul, aa c totul prea c se produce mai degrab din vina ei dect a lui Frank nsui. De multe ori, dup o discuie cu Frank se ducea la John, spernd s gseasc n el un sprijin. Dar John se meninea n afara dezbaterilor, fiind de acord cu toate propunerile lui Frank. Sfaturile date Maiei cnd vorbeau ntre patru ochi erau destul de bine cumpnite, dar necazul era c lui i plcea de Arkadi i nu-i plcea de Phyllis. Aa c adesea i recomanda Maiei s l sprijine pe Arkadi, n aparen incontient de faptul c o astfel de atitudine submina autoritatea ei n faa celorlali rui. Maia nu-i
84

atrsese atenia asupra acestui aspect. Amani sau nu, nc mai existau domenii pe care nu dorea s le discute nici cu el, nici cu altcineva. Dar ntr-o noapte, n camera lui, i simi nervii zbrnind. ntins pe pat, incapabil s doarm, fcndu-i probleme cnd despre una, cnd despre alta, l ntreb: Crezi c ar fi posibil s se ascund pe nav un intrus? Ei bine, nu tiu, rspunse el, surprins. De ce ntrebi? nghiind n sec, Maia i povesti despre chipul zrit prin vasul cu alge. John se ridic pe pat, privind-o cu ochi mari. Eti sigur c nu era Nu era niciunul dintre noi. Pi fcu el, frecndu-i brbia. Presupun c dac ar fi ajutat de cineva din echipaj Hiroko, suger Maia. Nu numai pentru c Hiroko ar fi singura n stare s-o fac, dar i din cauza fermei i a celorlalte aspecte. Ferma i-ar asigura strinului hrana, i tot acolo se afl o mulime de locuri unde s se poat ascunde. Iar n timpul furtunii radioactive s-ar fi putut adposti la un loc cu animalele. Ele au ncasat un mare numr de remi! Dar omul s-ar fi putut ascunde n dosul rezervorului lor de ap. Un mic adpost de o persoan n-ar fi fost prea greu de amenajat. S stai nou luni ascuns! exclam John, care nc nu se obinuise cu ideea. E o nav mare. Ar fi posibil, nu? Mda, aa se pare. Da, cred c da. Dar de ce? Habar n-am, rspunse Maia ridicnd din umeri. Cineva care a vrut s fie la bord, care n-a reuit la selecie. Cineva care a avut un prieten sau mai muli i totui! Vreau s spun c muli dintre noi am avut prieteni care doreau s vin. Asta nu nseamn c tiu, tiu. Discutar subiectul aproape o or, analiznd raiunile posibile, metodele potrivite pentru a strecura un pasager la bord, pentru a-l ascunde i aa mai departe. Maia i ddu seama, deodat, c se simte mult mai bine; c, de fapt, se simte excelent. John o credea! Nu o considera nebun! Simi un val de uurare i fericire i l mbria. E aa de bine c am putut discuta cu tine despre asta! Suntem prieteni, Maia, rspunse el, zmbind. Ar fi trebuit s85

mi spui mai de mult. Aa este. Domul bulbaceu ar fi fost un loc minunat pentru urmrirea apropierii lor finale de Marte, dar aveau s recurg la aerofrne pentru a reduce viteza, iar domul urma s se afle n spatele scutului termic pe care l desfurau chiar n acele momente. Nu s-ar fi putut vedea nimic. Aerofrnele i scuteau de nevoia de a transporta cantitatea enorm de combustibil care ar fi fost necesar pentru reducerea vitezei, dar operaiunea era extrem de precis i, de aceea, periculoas. Aveau la dispoziie un unghi de intrare de o milisecund de arc i cu cteva zile nainte de plasarea pe orbit personalul navigant ncepu s corecteze ruta prin scurte aprinderi ale motoarelor, aproape la fiecare or, pregtind cu mare finee apropierea de planet. Apoi, pe msur ce se apropiau, oprir rotaia navei. Revenirea la imponderabilitate, chiar i n tori, avu efectul unui oc. Deodat, Maia realiz c nu mai este vorba despre o alt simulare. Tocmai se avnta prin aerul ventilat al culoarelor de trecere, vznd totul dintr-o stranie i nou perspectiv cnd, brusc, totul i se pru real. Dormea pe apucate, o or ntr-un loc, trei n altul. De fiecare dat tresrea, plutind, n sacul de dormit, avea un moment de dezorientare i i nchipuia c se afl din nou pe Novi Mir. Apoi i amintea unde este, iar adrenalina o trezea brusc. Colinda prin slile torilor, dnd la o parte panourile maronii, cu nuane de aur i bronz. Pe puntea de comand verifica datele cu Mary sau Raul sau Marina ori altcineva de la navigaie. Totul i urma cursul firesc. Se apropiau de Marte att de repede, nct parc l vedeau cum crete pe ecrane. Era absolut necesar s se apropie la o distan de treizeci de kilometri de planet, adic aproape a zecea milioana parte din distana pe care o parcurseser. Nicio problem, i spunea Mary, privindu-l, n treact, pe Arkadi. Pn acum efectuaser exerciii Mantra i sperau c nu se va ivi niciuna dintre problemele lui nebuneti. Membrii echipajului care nu erau ocupai cu navigaia lucrau la fixare, pregtind totul pentru torsiunea i ocurile pe care avea s le produc n mod sigur o gravitaie de 2,5 g. Unii ieiser n spaiu pentru a instala scuturi termice suplimentare sau pentru alte activiti. Era mult treab de fcut, dar zilele preau
86

interminabile. Urma ca evenimentul s se petreac la miezul nopii, aa c n seara aceea toate luminile rmaser aprinse i nimeni nu se culc. Fiecare avea postul lui, unii fiind de serviciu, cei mai muli nefcnd altceva dect s atepte. Maia sttea n fotoliul ei de pe puntea de comand, urmrind ecranele i monitoarele, gndinduse c totul semna cu o simulare de la Baikonur. Oare chiar vor putea intra pe orbita circummarian? Putur. Ares se izbi, cu o vitez de patruzeci de mii de kilometri pe or, de atmosfera superioar, rarefiat, a planetei i, brusc, ncepu s vibreze puternic, zglind-o pe Maia des i foarte violent. Se auzi apoi un vuiet slab, grav, de parc zburau printr-un furnal i aa i arta, dinspre ecrane revrsndu-se o lumin intens, roz-portocalie. Aerul comprimat se izbea de scuturile termice i strlucea aprins n dreptul camerelor exterioare de luat vederi, aa c ntreaga punte de comand era colorat acum n nuanele planetei. Apoi gravitaia reveni, ca o rzbunare. Maia i simi coastele apsate att de tare, nct avu dificulti de respiraie, iar vederea i se tulbur. Trupul ntreg o durea! Strbteau aerul rarefiat, cu o vitez i la o nlime astfel calculate, nct s-i plaseze n ceea ce aerodinamica numete flux tranziional, o stare de mijloc ntre fluxul molecular liber i fluxul continuu. Fluxul molecular liber reprezenta cea mai bun modalitate de deplasare, prin care aerul ce izbea scutul termic ar fi fost mpins lateral, iar vidul rezultat ar fi fost umplut mai ales prin difuziune molecular. Atta doar c ei se deplasau prea repede pentru aa ceva, i n-ar fi putut s evite dect cu greu cldura imens a fluxului continuu, n care aerul s-ar fi deplasat ntr-o micare ondulatorie de-a lungul scutului i al navei. Aa c nu le rmnea dect s navigheze la altitudinea cea mai nalt, ceea ce avea s duc la o frnare suficient de mare pentru a-i situa n fluxul tranziional, care oscila ntre fluxul molecular i cel continuu, rezultatul fiind o deplasare plin de zdruncinturi. n asta consta pericolul. Dac se izbeau de o zon de nalt presiune din atmosfera marian, unde cldura, vibraiile sau forele gravitaionale ar fi putut provoca defectarea vreunui mecanism, atunci aveau s fie aruncai ntr-unul dintre comarurile lui Arkadi, i asta chiar n momentul n care erau strivii n scaunele lor, cntrind aproape dou sute de kilograme fiecare, ceea ce Arkadi nu putuse niciodat s simuleze prea bine. n lumea real,
87

se gndi Maia cu amrciune, tocmai cnd suntem cel mai vulnerabili suntem i cel mai neputincioi. Dar soarta vru ca vremea marian, la nivelul stratosferei, s fie stabil, iar ei rmaser pe programul Mantra care, actualmente, se materializa n opt minute de vuiete i scuturturi, ngreunndu-le respiraia. Maia nu-i amintea s fi petrecut vreo or care s dureze atta. Senzorii artau c scutul termic principal ajunsese la ase sute de grade Kelvin Apoi, vibraiile ncetar. Vuietul se potoli. Fuseser aruncai n afara atmosferei, dup ce dduser ocol unui sfert din planet. Viteza sczuse cu vreo douzeci de mii de kilometri pe or, iar temperatura scutului termic se ridicase la apte sute zece grade Kelvin, foarte aproape de limit. Dar metoda dduse rezultate. Totul pe nav rmsese ntreg. Pluteau, din nou imponderabili, legai cu centurile de siguran. Aveau senzaia c ncetaser cu totul s se mai mite, c s-au cufundat ntr-o tcere pur. Nesiguri, i dezlegar centurile, plutind ca nite stafii prin aerul rece al ncperilor, n urechi rsunndu-le un vuiet slab, eteric, care accentua tcerea. Vorbeau mult prea tare, strngndui minile. Maia se simea ameit i nu nelegea ce-i spuneau oamenii, nu pentru c nu-i putea auzi, ci pentru c nu le mai acorda atenie. Dup dousprezece ore de imponderabilitate, noul parcurs i conduse la un periapsis de treizeci i cinci de mii de kilometri fa de Marte. Ajuni acolo, aprinser rachetele principale n vederea unui scurt impuls, sporindu-i viteza cu aproape o sut de kilometri pe or. Dup aceea se ndreptar din nou spre Marte, descriind o elips care avea s-i readuc la numai cinci sute de kilometri de suprafa. Se aflau pe orbita marian. Parcurgerea orbitei eliptice dura aproximativ o zi. n urmtoarele luni, computerele urmau s controleze aprinderea motoarelor care s confere, treptat, traseului parcurs o form circular, chiar n interiorul orbitei lui Phobos. Dar structurile de debarcare ale lui Ares trebuia s ajung pe planet mult mai devreme, atunci cnd nava se va afla la noul perigeu. Duser scuturile termice napoi n spaiile de depozitare i intrar n domul transparent ca s arunce o privire. Marte, acum la perigeu, umplea aproape tot cerul, dndu-le senzaia c survoleaz la mare nlime planeta, ntr-un avion cu reacie. Adncimea Vilor Marineris devenise perceptibil, iar
88

nlimea celor patru mari vulcani era evident, crestele lor semee fcndu-i apariia deasupra orizontului cu mult nainte ca terenul nconjurtor s devin vizibil. Suprafaa era presrat cu cratere. Interioarele rotunjite ale acestora erau de un portocaliu viu, nisipos, o culoare puin mai deschis dect a terenului din jur. Praf, probabil. Lanurile muntoase scurte, neregulate i curbate erau mai nchise la culoare, de un ruginiu ntrerupt de umbre negre. Dar att nuanele deschise ct i cele nchise nu erau dect variante ale omniprezentului rou-portocaliu-ruginiu, culoarea dominant a fiecrui vrf, crater, canion, a fiecrei dune i chiar a feliei curbate de atmosfer saturat de praf, vizibil pn departe, deasupra curburii strlucitoare a planetei. Roul Marte. Era uluitor, fascinant. Toi o simeau. Petreceau ceasuri ndelungate lucrnd dar, n sfrit, era munc adevrat. Nava trebuia parial demontat. n final, corpul principal avea s fie parcat pe orbit n apropiere de Phobos i folosit ca vehicul de ntoarcere, n caz de urgen. Era ns de ajuns ca douzeci de recipieni de pe prile laterale ale arborelui central doar s fie deconectai de Ares i amenajai, pentru a deveni vehicule de debarcare planetar, care aveau s-i transporte pe coloniti pe suprafa, n grupuri de cte cinci. Primul dintre acestea era programat s porneasc de ndat ce va fi decuplat i pregtit, aa c oamenii lucrau n schimburi de cte dousprezece ore, petrecnd mult timp n spaiu. Reveneau n slile de mese obosii i flmnzi, iar conversaiile se purtau pe un ton ridicat. Plictiseala cltoriei prea uitat. ntr-o sear, Maia pluti ctre baie, s se pregteasc pentru culcare, simindu-i muchii ncordai, ceea ce nu i se mai ntmplase de luni de zile. n jurul ei, Nadia, Saa i Ieli Zudov stteau la taclale i, n mediul sonor agreabil produs de sporovial pe rusete, Maia i ddu seama, deodat, c toi sunt fericii se aflau la sfritul anticipaiei lor, o anticipaie pe care o purtaser n inimi vreme de jumtate de via ori poate chiar mai de mult, din copilrie, i care, pe neateptate, nflorise dinainte-le precum desenul colorat al planetei Marte fcut de un copil cnd mare, cnd mic, apoi din nou mare i din nou mic, iar n timp ce tot continua ba s se apropie, ba s se ndeprteze, planeta le plutea n faa ochilor n toat potenialitatea sa imens: tabula rasa, o tabl nescris. O tabl roie, nescris. Orice era posibil, orice se putea ntmpla n acest sens ajunseser, n numai ultimele cteva zile, absolut liberi.
89

Eliberai de trecut i de viitor, lipsii de greutate, n propriul lor aer cald, plutind ca nite spirite gata de a conferi via lumii materiale Maia i surprinse, n oglind, zmbetul distorsionat de periua de dini i se prinse de o bar pentru a se menine pe picioare. Avea impresia c niciodat nu vor mai fi att de fericii. Frumuseea este promisiunea fericirii, nu fericirea propriu-zis, iar lumea anticipat este, adesea, mult mai bogat dect oricare dintre cele reale. Dar, de data aceasta, cine ar fi putut spune cum va fi? Clipele de fa s-ar putea dovedi, n sfrit, clipe de aur. Se desprinse de bar i scuip pasta de dini ntr-o pung pentru ap rezidual, dup care pluti napoi, n hol. Fie ce-o fi, i atinseser inta. Ctigaser, cel puin, ansa de a ncerca. Demontarea navei le ddu multora o senzaie ciudat. Era, dup cum remarcase John, ca i cum ai demonta un ora i ai azvrli casele n diferite direcii. i era singurul ora pe care l aveau. Sub ochiul uria al lui Marte, toate dezacordurile lor se accentuaser. Situaia devenea, evident, critic; nu mai era timp de pierdut. Oamenii se certau pe fa sau pe ascuns. Attea grupuri mrunte, sftuindu-se n parte Ce se ntmplase cu acel scurt moment de fericire? Maia ddea vina mai ales pe Arkadi. El deschisese cutia Pandorei. Dac n-ar fi fost el i vorbele sale, s-ar mai fi unit colectivul de la ferm att de strns n jurul lui Hiroko? Ar mai fi avut echipa medical attea secrete? Maia credea c nu. mpreun cu Frank, fcea eforturi mari pentru aplanarea conflictelor i realizarea unui consens, pentru a le da celorlali senzaia c nc mai formeaz o singur echip. Asta presupunea discuii ndelungate cu Phyllis i Arkadi, cu Ann i Sax, cu cei de la Houston i Baikonur. n timpul parlamentarilor, ntre cei doi lideri se dezvolt o legtur mult mai complex dect ntlnirile lor de demult, din parc, dei le includea. Din scurtele izbucniri de sarcasm i mnie ale lui Frank, Maia nelegea acum c incidentul acela l tulburase mai mult dect i nchipuise ea la momentul respectiv. Dar acum nu mai era nimic de fcut. Pn la urm, misiunea pe Phobos fu, ntr-adevr, repartizat lui Arkadi i prietenilor si, n principal fiindc nimeni altcineva nu o solicitase. Tuturor li se promisese un loc n echipa de prospeciuni geologice dac l cereau, Phyllis i Mary i restul grupului de la Houston fiind asigurai c instalarea taberei de baz se va face n conformitate cu planurile realizate la Houston. Acetia intenionau s lucreze la amenajarea bazei pentru a fi siguri c nu se va
90

ntmpla altfel. Bine, bine, izbucni Frank la sfritul uneia dintre aceste ntrevederi. Toi vom fi pe Marte. Oare chiar trebuie s ne certm atta n legtur cu ceea ce vom face acolo? Asta-i viaa! spuse Arkadi, plin de voie bun. Pe Marte sau aiurea, viaa merge mai departe. Frank i simi maxilarele ncletate. Am venit aici tocmai pentru a scpa de aa ceva! Iar eu sunt sigur c nu de asta am venit! rspunse Arkadi, cltinnd din cap. Asta e viaa ta, Frank. Ce te-ai face fr ea? ntr-o sear, la scurt timp naintea asolizrii, se adunar la o recepie oficial oferit ntregului echipaj. Majoritatea alimentelor proveneau de la ferm: paste finoase, salate i pine, stropite cu vin rou din depozit, pstrat pentru ocazii speciale. Cnd ajunser la desertul cu cpune, Arkadi se ridic plutind i propuse un toast. Pentru lumea cea nou pe care o furim! Urm un cor de murmure i ovaii, n momentul acela, toi tiau la ce se refer. Uite ce e, Arkadi, spuse Phyllis azvrlind n el cu o cpun, aezarea aceasta este o staiune tiinific. Ideile tale sunt deocamdat nerelevante. Poate peste cincizeci sau chiar o sut de ani se vor aplica. Dar pentru moment, totul va fi ca n staiunile din Antarctica. Adevrat, rspunse Arkadi. Dar, n realitate, bazele din Antarctica urmresc un scop politic clar. Cele mai multe au fost construite pentru ca rile participante s aib un cuvnt de spus n revizuirea tratatului asupra Antarcticii. Iar acum, sunt conduse prin legi stabilite de tratatul respectiv, care a fost realizat printr-un proces foarte politic! Aa c, dup cum vedei, nu poi pur i simplu s-i ascunzi capul n nisip, strignd: Eu sunt om de tiin! Eu sunt om de tiin!, continu, ridicndu-i o mn la frunte, n gestul universal care imita o primadon. Nu. Cnd afirmi una ca asta, nu faci altceva dect s spui: Nu vreau s m gndesc la sistemele complexe! Ceea ce nu este tocmai pe msura unor oameni de tiin autentici, nu? Antarctica este guvernat printr-un tratat deoarece, cu excepia specialitilor din staiunile tiinifice, nimeni altcineva nu mai triete acolo! interveni Maia, enervat c banchetul final, ultimul lor moment de libertate, era tulburat astfel. Adevrat, rspunse Arkadi. Dar gndete-te la rezultat.
91

Nimeni nu poate s debarce n Antarctica. Nicio ar sau organizaie nu poate exploata resursele naturale ale continentului fr acordul tuturor celorlalte. Nimeni nu poate pretinde c deine acele resurse, nici nu le poate extrage i vinde altora aa nct unii s profite, iar alii s plteasc pentru utilizarea lor. Nu vedei ct de radical diferit este aceast situaie fa de modalitatea n care este condus restul lumii? Iar asta e ultima zon de pe suprafaa Pmntului care urmeaz s fie organizat, creia i se va aplica un set de legi. Reprezint tot ceea ce guvernele implicate simt, instinctiv, c este corect, manifestndu-se pe un teritoriu scutit de pretenii de apartenen i de orice fel de istorie. Este, ca s-o spun pe fa, cea mai izbutit ncercare a Pmntului de a crea legi juste asupra proprietii! Pricepei? Aa ar trebui condus lumea! Numai dac am putea-o elibera de cmaa de for a istoriei! Dar, Arkadi, ntruct Marte va fi condus printr-un tratat bazat pe vechiul tratat al Antarcticii, n ce const obiecia ta? ntreb Sax Russell, clipind cu blndee. Tratatul asupra Spaiului Extraterestru precizeaz c nicio ar nu poate revendica teritorii pe Marte, c orice fel de activiti militare sunt interzise, toate bazele putnd fi inspectate de oricare ar. De asemenea, niciun fel de resurse mariene nu pot deveni proprietatea unei singure naiuni. Organizaia Naiunilor Unite urmeaz s pun bazele unui organism internaional care s coordoneze orice exploatri miniere sau de alt natur. Iar dac, vreodat, se va revizui ceva pe linia asta ceea ce m ndoiesc , atunci totul trebuie mprit ntre toate statele lumii. N-au fost realizate, oare, lucrurile pentru care te agii atta? ntreb el, gesticulnd cu palmele deschise. Este un nceput, rspunse Arkadi. Dar mai exist unele aspecte ale tratatului pe care tu nu le-ai menionat. De exemplu, bazele construite pe Marte vor aparine rilor care le-au construit. n conformitate cu prevederile legii, noi vom construi baze americane i ruseti. Iar astea ne vor arunca napoi, n comarul legii i al istoriei pmnteti. Companii americane i ruseti vor avea dreptul s exploateze planeta Marte, n vreme ce profiturile vor fi, ntr-un fel sau altul, mprite ntre toate statele semnatare ale tratatului. Aceasta nu va presupune dect plata unui procentaj oarecare ctre Naiunile Unite n realitate, nimic mai mult dect o mit. Eu nu consider c trebuie s recunoatem, nici mcar o clip, aceste prevederi. Remarca sa fu urmat de tcere. Acest tratat, interveni Ann Clayborne, mai precizeaz c
92

trebuie s lum msuri pentru a preveni modificarea mediului nconjurtor al planetei, parc aa e formulat. n Articolul 7. Asta, mi se pare mie, interzice n mod expres transformrile terenului, la care v referii cei mai muli dintre voi. Prerea mea este c trebuie s ignorm i aceast prevedere, interveni, repede, Arkadi. Propria noastr bunstare depinde de ignorarea ei. Opinia sa se dovedi mai popular dect celelalte, i o mare parte dintre cei prezeni i exprimar acordul n privina ei. Dar dac avei de gnd s desconsiderai un articol, preciza Arkadi, trebuie s facei acelai lucru i cu celelalte. Am dreptate? Urm o tcere stingherit. Toate aceste modificri se vor produce inevitabil, spuse Sax Russell, ridicnd din umeri. Prezena noastr pe Marte ne va transforma din punct de vedere evolutiv. Arkadi ddu din cap att de vehement, nct se rsuci n aer, deasupra mesei. Nu, nu, nu, nu! Istoria nu nseamn evoluie! Este o analogie fals! Evoluia e o chestiune de mediu i de ans, care se manifest pe parcursul a milioane de ani. Dar istoria ine de mediu i de alegere, acionnd pe parcursul unor viei, unor ani, alteori luni sau chiar zile! Istoria este lamarckian! Aa c, dac noi hotrm s punem bazele unor anumite instituii pe Marte, pe acelea le vom avea! Iar dac alegem altele, atunci le vom avea pe celelalte! continu el, cu un gest cuprinzndu-i pe toi, i pe cei aezai la mese, i pe cei plutind printre viele-de-vie. Ceea ce v spun eu este c noi nine trebuie s lum aceste hotrri, n loc s lsm s fie luate pentru noi de oamenii de pe Pmnt. De oameni care, la urma urmei, au murit de mult. Tu vrei un fel de utopie colectivist, interveni Phyllis pe un ton tios. Aa ceva nu se poate. Credeam c istoria Rusiei te-a nvat ceva n aceast direcie. M-a nvat, rspunse Arkadi. Iar acum pun n practic cele nvate. Plednd pentru o revoluie ru definit? Genernd o situaie de criz? Tulburndu-i pe toi i fcndu-i s se bnuiasc unul pe altul? Muli asculttori aprobar printr-o nclinare a capului, dar Arkadi i contest cu o fluturare de mn. n acest moment al cltoriei, refuz s fiu blamat pentru problemele fiecruia. Nu am fcut altceva dect s spun ce
93

gndesc, iar sta e dreptul meu. Dac v fac pe unii dintre voi s nu v simii n largul vostru, asta v privete personal. i vi se ntmpl pentru c nu v plac implicaiile spuselor mele, dar nu gsii argumente pentru a le respinge. Unii dintre noi nu te nelegem! exclam Mary. Nu v spun dect asta! spuse Arkadi, privind-o cu ochii ieii din orbite. C am sosit pe Marte pentru totdeauna. Ne vom fabrica aici nu numai locuinele i hrana, dar i apa i chiar aerul pe care l vom respira totul, pe o planet care nu deine nimic din toate acestea deoarece dispunem de tehnologie pentru a manipula materia pn la nivel molecular. Gndii-v este o capacitate extraordinar! Cu toate acestea, unii dintre noi cei de aici putem accepta s transformm ntreaga realitate fizic a planetei, fr a face absolut nimic pentru a ne schimba pe noi nine ori modul nostru de trai. Accept s fim, de fapt, savani ai secolului XXI pe Marte dar, n acelai timp, s trim n cadrul unor sisteme sociale ale secolului al XIX-lea, bazate pe ideologii din secolul al XVIII-lea. E absurd, e nebunesc, este este aici, Arkadi i prinse capul n mini, i smulse prul i continu cu o voce ca de tunet este netiinific! Aadar, v spun c, printre toate lucrurile pe care le vom transforma pe Marte, trebuie s ne aflm i noi i realitatea noastr social. Trebuie s transformm nu numai planeta Marte, dar i pe noi nine. Nimeni nu se aventur s-i dea o replic; Arkadi, cu volumul glasului la maximum, era destul de greu de contrat, iar muli dintre ei erau sincer tulburai de spusele lui i aveau nevoie de timp pentru a reflecta. Alii erau, pur i simplu, iritai, dar nu doreau s fac prea mult caz la aceast mas deosebit, care trebuia s aib caracter festiv. Era mai uor s-i dai ochii peste cap i s bei la toastul Pentru Marte! Pentru Marte! Dar dup desert, pe cnd pluteau prin sal, Phyllis coment, cuprins de dispre: Mai nti, trebuie s supravieuim. Cu disensiuni ca asta, ct de mari vor fi ansele noastre? Multe dintre aceste dezacorduri sunt simptome ale zborului, ncerc Michel Duval s o liniteasc. Odat ajuni pe Marte, ne vom apropia unul de cellalt. Dispunem, n realitate, de mai multe lucruri dect cele luate cu noi pe Ares. Vom beneficia de tot ce au adus deja vehiculele cosmice teleghidate, de transporturi ntregi de utilaje i alimente, risipite pe toat suprafaa planetei i pe satelii. Toate acestea se afl acolo pentru noi. Singura limit va fi propria
94

noastr rezisten. Iar cltoria e un fel de pregtire, de testare. Dac eum n aceast etap, nici mcar nu vom mai ajunge s ncercm i pe Marte. Exact prerea mea! exclam Phyllis. Aici greim noi! Sax se ridic, plictisit, i se ndrept spre buctrie. Sala rsuna ca un ghioc de zumzetul nenumratelor conversaii separate, dintre care unele pe un ton argos. Muli erau, evident, furioi pe Arkadi, iar alii suprai pe aceia care se nfuriaser. Maia l urm pe Sax pn n buctrie. Oamenii sunt att de emotivi! suspin el, n timp ce-i tergea tava. Am, uneori, senzaia c asist la o reprezentaie nesfrit a piesei intitulate Cu uile nchise. Te referi la aceea n care oamenii nu mai pot iei dintr-o cmru? i unde iadul e reprezentat de ceilali, ncuviin Sax, cltinnd din cap. Sper ca noi s nu demonstrm aceast ipotez. Dup cteva zile, modulele de debarcare erau gata. Coborrea avea s dureze cinci zile; numai echipa de pe Phobos va rmne pe ceea ce mai rmsese din Ares, dirijndu-l ctre locul de parcare din apropierea micului satelit. Arkadi, Alex, Dmitri, Roger, Samantha, Edvard, Janet, Raul, Marina, Tatiana i Elena i luar rmas-bun, absorbii deja de sarcinile curente, promind s coboare de ndat ce staia de pe Phobos va fi gata. n noaptea dinaintea coborrii, Maia nu reui s adoarm. Pn la urm renun s mai ncerce i strbtu slile i culoarele pn la corpul central. Nesomnul i adrenalina accentuau contururile fiecrui obiect, i fiecare element familiar al navei era alterat ori chiar estompat de o anumit schimbare o stiv de cutii fixate de pardoseal, un tunel fr ieire. Ca i cum prsiser deja nava. Maia privi n jurul ei pentru ultima dat, fr niciun fel de emoie. Apoi se tr prin ecluzele strmte, pn n modulul de debarcare unde fusese repartizat. Putea s atepte i acolo, la fel de bine. Se adposti n costumul de astronaut, prndu-i-se, aa cum i se ntmpla adesea cnd se apropia momentul real, c nu particip dect la o alt simulare. Se ntreba dac va scpa vreodat de aceast senzaie, dac existena sa pe Marte va fi de ajuns pentru a-i pune capt. Ar merita osteneala s mearg acolo, mcar pentru asta: s ajung s se simt adevrat odat pentru totdeauna! i ocup locul pe scaun. Dup alte cteva ore fr somn, i se alturar Sax, Vlad, Nadia
95

i Ann. nsoitorii ei i puser centurile de siguran i trecur mpreun prin trapa de evacuare. Acionar nite prghii; urm o numrtoare invers. Se aprinser rachetele. Modulul se ndeprt de Ares. Rachetele se aprinser din nou. Cdeau pe planet. Lovir partea superioar a atmosferei, iar prin singura lor fereastr trapezoidal vzur o nvolburare de aer de culoarea lui Marte. Maia, vibrnd odat cu modulul, o privi cu ochi mari. Se simea ncordat i nefericit, concentrat mai degrab asupra trecutului dect a viitorului, gndindu-se la toi cei care nc se mai aflau pe Ares. Avea senzaia c euaser i c ei, cei cinci din modulul de debarcare, lsau n urma lor un grup dezorientat. Avuseser cea mai bun ans de a realiza concordia i nu izbutiser; scnteia de fericire pe care o simise atunci cnd se spla pe dini nu fusese dect att, o scnteie. Deci pierduse! Mergeau pe ci diferite, desprii de crezurile lor; chiar i dup doi ani de apropiere forat erau, ca oricare alt grup uman, nimic mai mult dect o aduntur de strini. Zarurile fuseser aruncate.

96

Partea a III-a CREUZETUL


A luat natere odat cu restul sistemului solar, acum circa cinci miliarde de ani. Asta nseamn cincisprezece milioane de generaii umane. Stnci izbindu-se n spaiu, ndeprtndu-se, apoi apropiindu-se i rmnnd aa, totul din cauza misterioasei fore pe care o numim gravitaie. Aceeai urzeal misterioas n estura lucrurilor a fcut ca grmada de stnci, atunci cnd a fost ndeajuns de mare, s se nruiasc n centru, pn cnd cldura presiunii a topit roca. Marte este o planet mic, dar grea, cu un miez de nichelfier. Este suficient de mic pentru ca miezul s se fi rcit mai repede dect cel al Pmntului; miezul nu se mai rotete n interiorul scoarei cu o vitez diferit, aa c Marte nu dispune, practic, de niciun fel de cmp magnetic. N-a mai rmas niciun generator de energie. Dar una dintre ultimele revrsri interioare ale topiturii din nucleu i manta s-a produs sub forma unei imense i nefireti umflturi laterale, o mpunstur n scoar, formnd o protuberan de mrimea unui continent i nalt de unsprezece kilometri, ridicat deasupra inuturilor nvecinate de trei ori mai sus dect platoul tibetan. Aceast protuberan a dat natere i altor elemente de relief: un sistem de fracturi radiate acoperind o ntreag emisfer, cea mai mare dintre toate fiind Valles Marineris, o reea de canioane care ar acoperi Statele Unite de la un rm la altul. Protuberana a determinat, de asemenea, apariia unui numr de vulcani, inclusiv cei trei nlai pe coloana sa vertebral: Ascraeus Mons, Pavonis Mons i Arsia Mons, iar mai departe, la extremitatea sa de nordvest, Olympus Mons, cel mai nalt munte din sistemul solar, de trei ori mai mare dect Everestul i de o sut de ori mai masiv dect Mauna Loa, cel mai impuntor vulcan al Pmntului. Aadar, Protuberana Tharsis a fost factorul cel mai important n modelarea planetei. Cellalt factor major a fost bombardamentul meteoritic. n Era Noachian, cu trei pn la patru miliarde de ani n urm, meteoriii cdeau pe Marte ntr-un numr uluitor, milioane de meteorii, iar mii dintre acetia erau de talie planetar, roci mari ct Vega sau Phobos. Unul dintre impacturi a lsat n urm-i Bazinul Hellas, de dou mii de kilometri n diametru, cel mai mare crater vizibil din sistemul solar, dei Daedalia Planum pare a fi restul unui
97

crater de patru mii cinci sute de kilometri n diametru. Acestea sunt ntr-adevr imense, dar existau i arheologi convini c ntreaga emisfer nordic a lui Marte este un strvechi bazin de impact. Asemenea impacturi de mari proporii au produs explozii catastrofale, greu de imaginat. Materialele ejectate au ajuns pe Pmnt i pe Lun, iar altele au devenit asteroizi circulnd pe orbite de tip Trojan. Unii arheologi consider c Protuberana Tharsis este rezultatul impactului din Bazinul Hellas, iar alii cred c Phobos i Deimos reprezint tot nite materii ejectate. Dar acestea nu au fost dect cele mai mari impacturi. Pietre mai mici cdeau zilnic, astfel nct cele mai vechi suprafee de pe Marte sunt saturate de cratere, iar peisajul const dintr-un palimpsest de inele mai recente ascunzndu-le pe cele vechi, i nicio palm de teren nu a rmas neatins. Iar fiecare a produs emanaii de cldur care au topit roca. Elementele au fost desprinse din matricea lor i azvrlite la mare distan sub form de gaze fierbini, de lichide i noi minerale. Astfel de fenomene, precum i pierderile de gaze din miezul planetei au produs o atmosfer i mari cantiti de ap. Existau nori, furtuni, ploaie i zpad, gheari, ruri, fluvii, lacuri toate brzdnd suprafaa planetei i lsnd dovezi de necontestat ale trecerii lor: canale de scurgere, albii de ruri, rmuri, tot felul de hieroglife hidrologice. Dar toate acestea au trecut. Planeta era prea mic i prea deprtat de soare. Atmosfera a ngheat i a czut pe sol. Bioxidul de carbon a sublimat pentru a forma o atmosfer nou, rarefiat, n vreme ce oxigenul s-a legat de roci, colorndu-le n rou. Apa a ngheat i, pe parcursul erelor, s-a prelins de-a lungul a kilometri ntregi de roc sfrmat de meteorii. n cele din urm, stratul de regolit a devenit permeabil la ghea, iar zonele lui profunde erau suficient de calde pentru a topi gheaa aceasta; aa s-au format mrile subterane de pe Marte. Apa curge ntotdeauna de la deal la vale, astfel c depozitele acvifere au migrat, prelingndu-se ncet, pn cnd s-au oprit napoia vreunei piedici sau alteia un prag nalt de roc impermeabil sau poate o barier de sol ngheat. Uneori, n spatele acestor baraje se acumulau intense presiuni arteziene, alteori cdea cte un meteorit sau erupea un vulcan, iar barajul se sfrma, i o ntreag mare subteran se revrsa peste peisaj, producnd inundaii enorme, de zece mii de ori mai mari dect debitul lui Mississippi. Pn la urm totui, apa de la suprafa nghea i sublima n vnturile uscate ce suflau necontenit, cznd apoi asupra polilor cu fiecare glug de cea a
98

iernii. Astfel, calotele polare s-au ngroat, iar greutatea lor a mpins din nou gheaa n subteran, pn cnd gheaa vizibil nu reprezenta dect partea superioar a dou lentile subterane de roc permanent ngheat, care dominau planeta i al cror volum era de zece, de o sut de ori mai mare dect volumul calotelor vizibile. Toate acestea n timp ce mai departe, ctre ecuator, se formau noi rezervoare acvifere, umplndu-se de jos n sus, prin emanaii provenite din miezul planetei. Se refceau chiar i unele dintre vechile depozite. Ciclul, cel mai lent dintre toate, se apropia de sfrit. Dar, pe msur ce planeta se rcea, totul se petrecea din ce n ce mai ncet, ca la un orologiu al crui arc se destinde. Iar planeta s-a fixat la forma pe care o vedem astzi. ns schimbrile n-au ncetat nicio clip: vnturile permanente au mcinat terenul, pulberea devenind tot mai fin, iar excentricitile orbitei mariene au fcut ca emisfera nordic i cea sudic s-i dispute iernile reci i calde ntr-un ciclu de cincizeci i una de mii de ani, iar calota de roc i cea de ghea s inverseze polii. Fiecare micare a acestui pendul a depus un nou strat de nisip, sinclinalele noilor dune tind vechile strate sub un anumit unghi, pn cnd nisipul din jurul polilor a ajuns ca un fel de caroiaj punctat, n modele geometrice, ca picturile de nisip ale indienilor Navajo, nconjurnd tot cretetul acestei lumi. Nisipurile colorate cu modelele lor, pereii canelai i dantelai ai cantoanelor, vulcanii nlndu-se drept, spre naltul cerului, roca frmiat a terenului haotic, infinitatea craterelor embleme inelare ale nceputurilor planetei Frumos! Sau, mai degrab, srccios, auster, dezgolit, tcut, stoic, stncos, neclintit. Sublim. Limbajul vizibil al existenei minerale a naturii. O lume mineral, nici animal, nici vegetal i nici mcar microbian. S-ar fi putut ntmpla s fie astfel, dar nu s-a ntmplat. Nicicnd nu s-a produs vreo generaie spontanee din nmoluri sau din izvoarele fierbini, sulfuroase; niciun spor nu a czut din spaiu i niciun zeu nu a atins cu mna lutul. Indiferent ce anume d natere vieii (pentru c nu tim), pe Marte nu s-a ntmplat aa ceva. Planeta a continuat s se nvrteasc, dovad a alteritii lumii, a vitalitii sale de piatr. Pn cnd, ntr-o bun zi

99

Atinse cu ambele picioare solul: ferm, nimic neltor, aceeai gravitaie cu care se obinuise timp de nou luni pe Ares. Adugnd i greutatea costumului, mersul aici nu se deosebea prea mult de mersul pe Pmnt, att ct i-l mai amintea. Cerul era roz, umbrit de pete glbui, o culoare mai intens i mai subtil dect n oricare fotografie. Privii cerul! spunea Ann. Privii cerul! Maiei nu-i mai tcea gura, Sax i Vlad se nvrteau ca nite statui rotative. Nadejda Francine Cernevskaia mai fcu doi-trei pai, simind cum cizmele ei strivesc solul. Era nisip ntrit cu sare, gros de civa centimetri, care crpa cnd peai pe el. Geologii i spuneau crust dur. Urmele lsate de cizmele ei erau nconjurate de mici iruri de fracturi radiale. Se ndeprtase de modul. Solul era de un portocaliu nchis, ruginiu, acoperit cu un strat uniform de pietre de aceeai culoare, dei unele prezentau nuane de rou, negru sau galben. La est se gseau mai multe rachete teleghidate, de forme i mrimi diferite. Altele se zreau pe deasupra orizontului. Toate erau acoperite cu o crust de aceeai culoare, rou-portocalie, ca i solul. Era o privelite stranie, nfiortoare, de parc dduser peste un rachetodrom dintr-o alt lume, de mult abandonat. Aa vor arta, peste un milion de ani, unele pri din Baikonur. Se ndrept ctre unul dintre cele mai apropiate module, un container de marf de mrimea unei case mici, montat pe un ansamblu scheletic de rachet cu patru picioare. Arta de parc sar fi aflat acolo de zeci de ani. Soarele ardea n naltul cerului, prea puternic pentru a fi privit chiar i prin vizorul ctii de scafandru. Era greu de apreciat strlucirea lui, din pricina polarizrii i a celorlalte filtre, dar ei i se prea, dup cte i aducea aminte, c lumina este foarte asemntoare cu aceea de pe Pmnt. O zi luminoas, de iarn. Privi din nou n jur, ncercnd s asimileze totul. Se aflau pe o cmpie uor denivelat, acoperit cu pietre mici, ascuite, toate ngropate pe jumtate n nisip. napoi, ctre apus, orizontul era marcat de un deal nu prea nalt i aplatizat. Putea fi marginea unui crater. Nu-i ddea seama. Ann parcursese deja jumtatea distanei pn acolo, silueta ei profilndu-se, nc, destul de impuntor. Orizontul era mai apropiat dect acas, iar Nadia se opri pentru a consemna aceast constatare, bnuind c, n curnd, se va obinui cu situaia i nu va mai observa diferena.
100

Atta doar c orizontul acela neobinuit de apropiat nu era deloc pmntesc; asta i deveni cum nu se poate mai clar. Se aflau pe o planet mai mic. Fcu un efort deosebit pentru a-i aminti de gravitaia terestr, mirndu-se c aceasta putea fi att de mare. Cum se mai plimba prin pduri, strbtea tundra sau traversa rurile ngheate, n timpul iernii Iar acum pas cu pas, pas cu pas. Terenul era plat, dar trebuia s-i fac drum cu grij printre pietrele omniprezente; nu i amintea de vreun loc pe Pmnt unde pietrele s fie att de abundente i de uniform distribuite. Haide, sari! Nadia sri i rse; chiar i n costum, se simea mai uoar. Era la fel de zdravn ca oricnd, doar c nu cntrea mai mult de treizeci de kilograme! Iar cele patruzeci de kilograme ale costumului n sfrit, o cam dezechilibrau, ce-i drept. i ddeau senzaia c e goal pe dinuntru. Asta era: centrul de greutate i dispruse, iar aceasta din urm i se mutase undeva, ctre piele, ctre exteriorul muchilor, n loc s rmn n interior. Era, cu siguran, efectul costumului. nuntrul habitatelor va fi ca pe Ares. Dar aici, afar, n costumul de scafandru, era femeia goal pe dinuntru. Apelnd la respectiva imagine reui, deodat, s mearg cu mai mult uurin, s sar peste un bolovan, s aterizeze i s execute o ntoarcere, s danseze! S neasc, pur i simplu, n aer, s cad pe o stnc plat Hei, atenie! Se mpiedic i ateriza pe un genunchi i pe ambele mini. Mnuile ei sparser crusta. O simea ca pe un strat de nisip ntrit de pe o plaj, doar c era mai tare i mai aspr. Ca noroiul uscat. i receee! Mnuile costumului nu erau nclzite ca tlpile cizmelor i nu exista suficient izolaie atunci cnd atingeai solul. Era ca atunci cnd atingi gheaa cu degetele goale, brrr! n jur de dou sute cincisprezece grade Kelvin, dup cte i amintea, sau minus nouzeci de grade Celsius; mai rece dect n Antarctica, mai rece dect n Siberia n cele mai friguroase zile. Vrfurile degetelor i amorir. Vor avea nevoie de mnui mult mai bune pentru a putea lucra, mnui dotate cu reele termice, la fel ca tlpile cizmelor. Asta va face ca mnuile s fie mult mai groase i mai puin flexibile. Va fi nevoit s-i readuc muchii degetelor la condiia fizic iniial! Izbucnise n rs. Se ridic i se apropie de un alt container, fredonnd Royal Garden Blues. Se coco pe piciorul urmtorului i ndeprt stratul de praf rou de pe marca fabricii, gravat pe o latur a marelui stelaj metalic. Un buldozer marian John
101

Deere/Volvo, acionat cu hidrazin, izolat termic, semiautonom, complet programabil. Piesele suplimentare i cele de schimb erau incluse. i simi faa destins ntr-un zmbet larg. Excavatoare, ncrctoare frontale, buldozere, tractoare, gredere, remorci, elemente de construcie i fel de fel de materiale; instalaii pentru filtrarea i colectarea substanelor chimice din atmosfer; mici fabrici pentru transformarea acestor substane chimice n altele; un ntreg serviciu de aprovizionare, tot ce vor avea nevoie, toate la ndemn, n zeci de lzi risipite pe toat cmpia. ncepu s opie de la un modul la altul, cercetndu-le. Unele se izbiser puternic de sol, altora li se rupseser picioarele ca de pianjen i altora li se fisurase carcasa exterioar, un altul era chiar aplatizat, o grmad de cutii strivite, ngropate, pe jumtate, n nisip. Doar c toate acestea nu reprezentau dect un alt prilej de a aciona, jocul denumit salvai-i-reparai, unul dintre jocurile ei preferate! Rse tare. Se simea puin ameit. Observ c lumina de semnalizare de pe consola de la ncheietura minii clipete. Trecu pe frecvena obinuit i tresri auzindu-i pe Maia, pe Vlad i pe Sax vorbind toi n acelai timp. Unde-i Ann? Voi, femeile, venii napoi, aici! Hei, Nadia, vino i ajut-ne s-i dm de capt afurisitei steia de locuine; nici mcar nu putem deschide ua! Nadia rse. Locuinele erau risipite, la fel ca toate celelalte obiecte, dar ei asolizaser lng una despre care tiau c e funcional; fusese expediat de pe orbit cu cteva zile mai devreme i trecuse printro verificare complet. Din nefericire, nu se gndiser s controleze i ua de la intrare, care acum se blocase. Nadia trecu la lucru, zmbind. Era ciudat s vezi ceva care semna cu o rulot abandonat, dar era dotat cu o u etan, de staie spaial. Nui lu mai mult de un minut pentru a o deschide, formnd codul de avarie i trgnd, n acelai timp, de u. Aceasta nepenise de frig, poate chiar din cauza contractrii difereniate. Vor avea o mulime de astfel de mici probleme. Dup care, mpreun cu Vlad, ptrunse n camera etan i apoi n interior, care arta tot ca al unei rulote, numai c buctria i era dotat cu ultimele nouti. Toate luminile erau aprinse. Aerul era cald i bine mprosptat. Panoul de control
102

aducea cu cel al unei centrale nucleare. n timp ce intrau i ceilali, Nadia cercet un ir de cmrue, deschiznd u dup u, i o cuprinse o senzaie dintre cele mai ciudate: lucrurile preau micate de la locul lor. Luminile erau aprinse, unele dintre ele clipeau, iar mai departe, la cellalt capt al holului, se blbnea o u. Ventilaia, desigur. ocul produs de aterizare deranjase puin lucrurile. Nadia goni gndul i se ntoarse pentru a-i ntmpina pe ceilali. Pn ce asolizar cu toii i strbtur cmpia de piatr (oprindu-se, mpiedicndu-se, alergnd, scrutnd orizontul, rsucindu-se ncet, pornind mai departe); pn ce intrar n cele trei locuine funcionale, unde i scoaser costumele de astronaui, le puser deoparte i verificar locuinele, mncnd cte ceva i vorbind tot timpul, se ls noaptea. Continuar s aranjeze locuinele i s discute aproape toat seara, fiind prea agitai pentru a putea dormi. Cei mai muli moir, cu intermitene, pn n zori. Cnd se trezir, i puser din nou costumele i ieir afar, cercetnd mprejurimile, verificnd specificaiile i controlnd utilajele. La un moment dat, constatar c sunt mori de foame i intrar n cas, s mbuce repede ceva, i din nou se lsase noaptea! Aa se ntmpl cteva zile la rnd; o nvolburare nebun a curgerii timpului. La sunetul consolei de la mn, Nadia se trezea, servea n grab micul dejun, privind afar, prin ferestruica dinspre est. Timp de cteva minute, zorii punctau cerul cu o mulime de culori care, apoi, se transformau cu repeziciune ntr-o serie de nuane rozalii, pn la roz-portocaliul intens al zilei. nsoitorii ei dormeau peste tot, pe podea, pe saltelele care n timpul zilei erau pliate la perete. Pereii bej erau colorai n portocaliu de lumina zorilor. Buctria i camera de zi erau mici, iar cele patru toalete, doar ct nite debarale. Ann se trezea i ea n zori i intra ntr-una dintre toalete. John se afla deja n buctrie, micndu-se fr zgomot. n privina condiiilor de locuit, totul era att de aglomerat i lipsit de intimitate n comparaie cu condiiile de pe Ares, nct unii aveau dificulti de acomodare. n fiecare sear, Maia se plngea c nu va putea dormi ntr-o asemenea nghesuial, iar acum uite-o n lumea viselor, respirnd cu gura ntredeschis, ca un copil. Se trezea ultima, trgnd la aghioase, cu tot zgomotul i agitaia rutinei matinale a celorlali.
103

Apoi soarele sprgea orizontul, iar Nadia era gata cu fulgii de cereale i laptele (preparat din lapte praf i ap extras din atmosfer, avea acelai gust ca pe Pmnt). ndat venea i timpul s-i pun costumul i s porneasc la treab. Costumele acestea, proiectate special pentru ederea pe suprafaa marian, nu erau presurizate aa cum sunt cele pentru astronaui, ci confecionate dintr-un fileu elastic special, care meninea corpul la aproape aceeai presiune ca n atmosfera pe Pmnt. Astfel, era evitat iritarea sever, prin expansiune, care ar fi rezultat n urma expunerii pielii la presiunea foarte joas de pe Marte. Totodat, ofereau purttorului mult mai mult libertate de micare dect un costum presurizat. Aceste costume mai prezentau avantajul foarte semnificativ de a rmne operaionale n caz de accident; numai casca era nchis ermetic, aa c, dac estura se rupea la genunchi sau n cot, te alegeai doar cu o poriune de piele foarte inflamat i degerat, dar nu exista riscul s te sufoci i s mori n cteva minute. Cu toate acestea, mbrcarea costumului era un adevrat supliciu. Nadia i trase pantalonii peste nite indispensabili lungi, apoi intr n hain i nchise fermoarul, mbinnd cele dou pri ale costumului. Dup aceea i puse cu greu cizmele mari, termoizolante, fixnd inelele superioare ale acestora de inelele inferioare ale pantalonilor, situate n dreptul gleznelor. i trase mnuile, nchiznd inelele de la manete, apoi i puse casca, destul de obinuit ca aspect i care se mbina cu restul costumului prin inelul din dreptul gtului. n sfrit, lu n spate rucsacul cu rezervorul de aer i conect la casc tuburile acestuia. Respir adnc, de cteva ori, gustnd amestecul rece de oxigen i azot care o izbea n fa. Monitorul de pe maneta costumului arta c toate nchiderile sunt etane, iar Nadia i urm pe John i pe Samantha n camera-ecluz. nchiser ua interioar, aerul fiind aspirat napoi, n rezervoare. John deschise ua exterioar i ieir cu toii. n fiecare diminea, Nadia simea un fior cnd pea pe cmpia aceea stncoas, soarele matinal aruncnd umbre prelungi, negre, spre vest i evideniind cu claritate diferitele protuberane i denivelri. De obicei, sufla un vnt dinspre sud, iar particule fine se deplasau ntr-un flux sinuos la suprafaa solului, aa nct, uneori, prea c stncile se trsc. Chiar i cele mai puternice dintre aceste vnturi puteau doar cu greu fi simite dac ntindeai mna n btaia lor, dar nc nu triser nicio furtun;
104

erau convini c, la o vitez de cinci sute de kilometri pe or, vijelia se simte. La douzeci ns nu simeau aproape nimic. Nadia i Samantha se ndreptar spre unul dintre micile vehicule de teren pe care le dezambalaser i se urcar n el, pornind spre un tractor pe care l gsiser cu o zi nainte, cam la un kilometru deprtare, spre vest. Ca o consecin a dispunerii n X a reelei termice, frigul dimineii ptrundea prin costum, delimitnd suprafee de piele sub forma unor romburi. Stranie senzaie, dar Nadiei, de multe ori, i fusese mult mai frig n Siberia, aa c nu se plngea. Ajunser la marele modul de debarcare i coborr. Nadia lu o bormain Phillips echipat cu o urubelni i ncepu s demonteze lada din partea superioar a modulului. Tractorul era un Mercedes-Benz. Nadia fix urubelnia n captul unui urub, aps pe buton i privi cum urubul iese, nvrtindu-se. l scoase afar i trecu la urmtorul, zmbind. De nenumrate ori n tinereea ei ieise pe un frig ca acesta, cu minile goale, amorite i albite de ger, fcnd eforturi titanice pentru a desface piuliele de pe uruburi ngheate sau deformate Bzzzz, nc unul! Adevrul este c, aici i n costum, i era mai cald dect n Siberia i se simea mai liber n micri dect n spaiu, costumul nefiind mai incomod dect unul de scufundtor. Peste tot erau risipite pietre roii, n chip neobinuit de uniform. Pe banda comun de frecven se auzeau voci plvrgind: Hei, am gsit panourile alea solare! Dac i nchipui c ai dat lovitura, afl c eu tocmai am gsit afurisitul acela de reactor nuclear. Da, chiar c era o diminea nemaipomenit, acolo, pe Marte. Pereii containerului formau o ramp pentru coborrea tractorului de pe modul. Nu preau suficient de rezisteni, dar trebuia, din nou, s ii seama de gravitaie. Nadia pornise sistemul de nclzire al tractorului ndat ce avusese prilejul. Acum se coco n cabin i tast o comand pentru autopilot, socotind c e mult mai bine s ngduie mainii s coboare rampa de una singur. Apoi ea i Samantha se traser deoparte, urmrind totul, pentru eventualitatea n care rampa s-ar fi dovedit casant n frigul acela sau altfel spus nedemn de ncredere. nc i se prea aproape imposibil s gndeasc n termeni de gravitaie marian, s se ncread n proiectele bazate pe aceasta. Pur i simplu, rampa prea prea fragil! Doar c tractorul cobor fr niciun fel de incidente i se opri pe
105

sol: lung de opt metri, vopsit n albastru-nchis, cu roi armate cu plas de srm i mai nalte dect cele dou femei. Pentru a ajunge n cabin, urcar treptele unei scri. Macaraua-anex era deja montat n partea frontal, ridicnd fr nicio dificultate pe platforma tractorului vinciul, lzile cu piese de schimb i, n sfrit, panourile de ambalaj. Cnd terminar, tractorul era suprancrcat i instabil precum cruciorul unei flanete cu aburi, atta doar c greutatea transforma totul ntr-o problem de echilibru. Tractorul nsui era un adevrat monstru metalic, de ase sute de cai putere, de mare gabarit i cu roile groase ca nite enile. Motorul cu hidrazin se mica mai lent dect un diesel, dar acest lucru, la fel ca i unica treapt de vitez, era un ru inexorabil. Pornir i se ndreptar, ncet, ctre parcul auto; i iato pe ea, Nadejda Cernevskaia, conducnd un Mercedes-Benz pe solul marian! O urm pe Samantha ctre zona de sortare, simindu-se ca o regin. Astfel i petrecur toat dimineaa. napoi, n locuin, fr cti i rezervoarele de aer, dar n costume i cizme, luar n grab o mbuctur de mncare. De atta alergtur, flmnziser. Dup prnz, se ntoarser la tractorul Mercedes-Benz, folosindu-l pentru a remorca un procesor de aer, marca Boeing, pn ntr-o zon situat la est de locuine, unde intenionau s grupeze toate fabricile. Procesoarele de aer erau nite cilindri mari, metalici, semnnd, cumva, cu fuselajele avioanelor Boeing 737, cu excepia faptului c erau dotate cu opt trenuri de aterizare masive i motoare-rachet montate n poziie vertical pe prile laterale, precum i cu dou motoare cu reacie montate deasupra fuselajului, n fa i n spate. Fuseser debarcate n zon, cu vreo doi ani nainte, cinci instalaii de acest fel. De atunci, motoarele lor cu reacie absorbiser aerul rarefiat, trecndu-l printr-o succesiune de mecanisme de separare, pentru a-l despri n gazele componente. La rndul lor, gazele fuseser comprimate i depozitate n rezervoare mari, disponibile acum pentru utilizare. Astfel Boeingurile conineau cinci mii de litri de ap ngheat, trei mii de litri de oxigen lichid, trei mii de litri de azot lichid, cinci sute de litri de argon i patru sute de litri de bioxid de carbon. Nu era lucru uor s remorchezi aceti uriai, pe terenul presrat cu pietre, pn la marile rezervoare din apropierea locuinelor, dar erau nevoii s-o fac deoarece, dup golirea n rezervoare, procesoarele puteau fi din nou puse n funciune. Chiar n dup-amiaza aceea, un alt grup terminase de golit unul dintre
106

procesoare i l pusese din nou n funciune, iar zumzetul gros al reactoarelor se auzea pretutindeni, chiar i prin ctile de protecie sau n interiorul locuinelor. Procesorul de care se ocupau Nadia i Samantha se dovedea mai ncpnat. Toat dup-amiaza nu reuiser dect s-l trag pe o distan de o sut de metri, fiind nevoite s foloseasc buldozerul-anex pentru a croi un drum provizoriu pn la amplasament. Abia cu puin nainte de apusul soarelui revenir n locuin. De atta efort, minile ngheate le dureau. Se dezbrcar, rmnnd n desuurile mbcsite de praf i din nou flmnde intrar direct n buctrie; Vlad apreciase c fiecare consum, zilnic, aproximativ ase mii calorii. Gtir i nghiir pe nersuflate paste rehidratate, aproape arzndu-i, cu tvile ncinse, degetele parial dezgheate. Numai dup ce terminar masa intrar n baia femeilor i ncepur s se spele cu ap fierbinte i s se frece cu buretele. mbrcar, apoi, tricouri curate. Nu va fi uor s pstrm curenia aerului! Praful sta trece chiar i prin nchiztorile de la mini, iar fermoarele de la bru parc ar fi nite guri deschise. Aa e! Particulele astea sunt micronice. Ascult-m pe mine, vom avea necazuri mult mai mari dect hainele murdare. Praful o s ne intre pretutindeni, n plmni, n snge, n creier Asta e viaa pe Marte! Replica devenise deja un refren la mod, folosit ori de cte ori aveau o problem, mai ales una insurmontabil. Uneori, dup cin, mai rmnea cte o or-dou de lumin, iar Nadia, nelinitit, ieea din nou afar. Adesea, i petrecea vremea colindnd printre containerele aduse la baz n ziua respectiv i, cu timpul, i alctuise o trus personal de scule, simindu-se ca un copil ntr-un magazin de dulciuri. Att de mult suferise de lipsa sculelor bune, nct n anii petrecui n industria energetic siberiana cptase un respect deosebit pentru ele. n Iakuia de Nord, totul fusese construit pe solul permanent ngheat. Platformele se scufundau neuniform n timpul verii, i iarna erau ngropate n ghea, iar componentele construciilor proveneau din ntreaga lume: utilajele grele din Elveia i Suedia, bormainile din America, reactoarele din Ucraina, plus o mulime de vechituri sovietice, unele bune, altele inimaginabil de proaste, dar toate de nenlocuit i dintre care unele erau chiar proiectate n oli. n asemenea condiii, fuseser nevoii s improvizeze mereu, fornd sonde n ghea i extrgnd petrolul cu funii, asamblnd
107

reactoare nucleare pe lng care Cernoblul arta ca un ceas elveian, fiecare zi de munc disperat fiind efectuat cu o colecie de unelte care l-ar fi fcut pn i pe un tinichigiu s verse lacrimi de disperare. Acum putea s colinde de colo pn colo n lumina rubinie, estompat, a apusului. Piesele din vechea ei colecie de muzic de jazz, transmise de instalaia stereo a habitatului, i rsunau n cti, n timp ce ea scotocea prin cutii i alegea orice scul dorea. Pe acestea avea s le duc ntr-o cmru pe care i-o adjudecase ntr-unul dintre depozite. Fluiernd laolalt cu King Oliver i a sa Creole Jazz Band, Nadia i mbogea colecia care cuprindea, printre altele, o trus de chei fixe de tip Allen, nite foarfeci, o bormain electric, mai multe dispozitive de prindere, cteva bonfaiere, un set de chei tubulare, o legtur de cordoane elastice, rezistente la frig, diferite pile, rapele i raboteze, o cheie francez, un dispozitiv de ambutisat, cinci ciocane, nite cleme hemostatice, trei cricuri hidraulice, o forj, cteva seturi de urubelnie, burghie de toate mrimile, o butelie portabil cu gaz comprimat, o cutie cu dinamit i alte ncrcturi explozibile, o rulet, un imens cuit din dotarea armatei elveiene, foarfeci pentru tabl, cleti, pensete, trei menghine, un clete pentru dezizolat, emitoare de raze X, un trncop, cteva maiuri, o trus de chei cilindrice, cleme pentru furtun, un set de urubelnie de ceasornicrie, o lup, tot felul de benzi adezive, un fir cu plumb i un alezor, o trus de cusut, foarfeci, site, un strung, nivele de toate mrimile, nc un clete lung, o trus de lipit, trei lopei, un compresor, un generator, o trus de sudur, o roab i aa mai departe. Iar acestea reprezentau numai partea mecanic, uneltele ei de dulgher. n alte pri ale depozitului, erau adunate echipamente de laborator i de cercetare, instrumente geologice i nenumrate computere, aparate de radio, telescoape i camere video. Echipa de la biosfer dispunea de depozite cu utilaje pentru ferm, instalaii de reciclare, mecanismul pentru schimbul de gaze; n esen, ntreaga lor infrastructur. Echipa medical avea la dispoziie alte spaii de depozitare, cu materiale pentru clinic, laboratoarele lor de cercetri i secia de inginerie genetic. tii ce e asta? l ntreb Nadia pe Sax Russell ntr-o sear, privind n jurul ei, prin depozit. Este un ntreg ora, demontat i mprtiat peste tot. i chiar i-aa, unul foarte prosper. Da, un ora universitar, cu nite catedre de prima mn, n
108

mai multe domenii ale tiinei. Totui, demontat. Da, dar parc-mi place aa cum e acum. Apusul soarelui reprezenta, obligatoriu, momentul ntoarcerii la locuine i, n amurg, Nadia ptrundea, poticnindu-se, n vestibul i apoi n camera ei, unde, aezat pe pat, servea nc o gustare rece i asculta conversaia din jur, referitoare mai ales la activitatea din ziua respectiv i la sarcinile pentru dimineaa urmtoare. Frank i Maia ar fi trebuit s se ocupe de asta dar, de fapt, totul se ntmpla aproape spontan, ntr-un fel de sistem de barter ad-hoc. Hiroko se dovedea deosebit de bun la asta, ceea ce era o surpriz, dat fiind felul ei de a fi, deosebit de retras, din timpul cltoriei. Dar acum, cnd avea nevoie de ajutor din afara propriei echipe, petrecea majoritatea serilor trecnd de la unul la altul, att de obsedat i convingtoare nct, de obicei, n fiecare diminea beneficia de un grup considerabil care s lucreze la ferm. Nadia nu prea nelegea de ce e nevoie de toate astea; aveau pentru cinci ani rezerve de alimente deshidratate i conservate, ceea ce ei i convenea de minune. Mncase mai ru aproape toat viaa ei, i oricum acorda prea puin atenie mncrii. Dac ar fi fost dup ea, ar fi mncat i fn ori s-ar fi realimentat ca tractoarele. Doar c, ntr-adevr, aveau nevoie de ferm pentru a crete bambus, pe care Nadia inteniona s-l foloseasc drept material de construcie pentru locuina permanent, a crei cldire spera s o nceap n curnd. Toate se ntreptrundeau. Sarcinile lor se legau deci una de alta, le erau necesare reciproc. Aa c, atunci cnd Hiroko se aez, brusc, lng ea, Nadia i spuse: Da, da, o s fiu acolo la opt. Dar nu poi construi ferma permanent pn cnd nu avem locuina de baz. Aa c, ntradevr, ar trebui s m ajui i tu pe mine mine. Am dreptate? Nu, nu, rspunse Hiroko, zmbind. Poimine. Bine? Concurena principal a lui Hiroko n privina forei de munc venea din partea lui Sax Russell i a grupului su, care lucrau la punerea n funciune a tuturor fabricilor. Vlad, Ursula i tot grupul de biomedicin erau i ei nerbdtori s-i instaleze laboratoarele i s le vad funcionnd. Aceste trei grupuri preau dispuse s triasc la nesfrit n parcul de rulote, atta vreme ct propriile lor proiecte progresau; dar, din fericire, erau destui coechipieri mai puin obsedai de propria lor munc, oameni ca Maia i John i restul cosmonauilor, pe care i interesa s se mute, ct mai curnd posibil, n spaii mai mari i mai bine protejate. Aa c ei
109

aveau s sprijine proiectul Nadiei. Dup ce termin de mncat, Nadia i duse farfuria n buctrie i o terse cu un erveel, apoi se aez lng Ann Clayborne, Simon Frazier i ceilali geologi. Ann era aproape adormit. i petrecea dimineile efectund deplasri lungi, cu maina de teren i chiar pe jos, dup care lucra din greu la baz toat dupamiaza, ncercnd s recupereze timpul pierdut cu deplasrile. Ann i prea Nadiei ciudat de ncordat, mai puin fericit c se afl pe Marte dect s-ar fi putut crede. Dup toate aparenele, nu dorea s lucreze, nici pentru fabrici, nici pentru Hiroko. De obicei venea s lucreze pentru Nadia, despre care, deoarece nu fcea altceva dect s nale case, se putea spune c influeneaz planeta mai puin dect majoritatea echipelor pline de ambiii. Poate c asta era explicaia, poate c nu; Ann nu spunea nimic. Era greu de neles, capricioas nu n maniera ruseasc, extravagant a Maiei, ci mult mai subtil i i spunea Nadia ntr-un registru mai ntunecat. Ca n ara lui Bessie Smith. Peste tot, n jurul lor, oamenii fceau curat dup cin i discutau, cercetau documente i discutau, se strngeau n jurul terminalelor de computer i discutau, i splau mbrcmintea i discutau, pn cnd cei mai muli se ntindeau pe paturi, discutnd aproape optit, i adormeau. E ca n prima secund a universului, constat Sax Russell, frecndu-i faa obosit. Toi suntem nghesuii la un loc i nu exist niciun fel de difereniere. Nimic altceva dect un mnunchi de particule fierbini alergnd n toate prile. Iar asta nu era dect o zi, i asemenea lucruri se petreceau zilnic. Zi de zi. Zi de zi. Nu se producea nicio schimbare a vremii despre care s se vorbeasc, exceptnd o gean de nor sau o dupamiaz deosebit de vntoas n mare, zilele se scurgeau la fel. Totul dura mai mult dect fusese planificat. Simpla mbrcare a costumelor i ieirea din locuine erau un chin. Apoi, toate utilajele trebuia nclzite. Chiar dac fuseser construite dup un set uniform de standarde, proveniena lor internaional genera inevitabile nepotriviri de mrime i funcionare, i praful (Nu-i mai spunei praf! se plngea Ann. E ca i cum i-ai spune pietriului praf. Spunei-i pulbere! E pulbere! ei bine, pulberea) intra peste tot, iar munca fizic n frigul ptrunztor era epuizant. Progresau mai ncet dect crezuser i ncepeau s apar numeroase pagube minore. n sfrit, aveau de fcut uimitor de multe lucruri, dintre
110

care unele nici mcar nu le trecuser prin minte. De exemplu, le lu aproape o lun (ei programaser zece zile) ca s deschid toate containerele, s le verifice coninutul i s-l transfere n depozitele respective, acolo unde aveau s poat, cu adevrat, s nceap s lucreze. Abia dup asta putur s construiasc serios. Aici, Nadia era n elementul ei. Pe Ares nu avusese nimic de fcut, pentru ea fusese un fel de hibernare. Dar, trecut prin coala aspr a Siberiei, marele ei talent, specificul geniului ei era s construiasc tot felul de lucruri. Nu dup mult vreme, deveni principalul depanator al coloniei, meterul universal, cum i spunea John. Aproape fiecare treab pe care o fceau beneficia de ajutorul ei i, aa cum alerga n toate prile, n fiecare zi, rspunznd la ntrebri i dnd sfaturi, Nadia nflorea ntr-un fel de atemporal paradis al muncii. Erau attea de fcut! n fiecare sear, n timpul edinelor de planificare, Hiroko i punea n aplicare viclenia, iar ferma se nla: trei rnduri paralele de sere, asemntoare cu serele comerciale de pe Pmnt, doar c erau mai mici i aveau pereii mai groi, ca s nu explodeze ca baloanele la o petrecere. Chiar i la o presiune interioar de numai trei sute de milibari, care abia dac permitea cultivarea, diferena fa de exterior era drastic: o etanare defectuoas ori un punct mai slab, i totul ar fi srit n aer. Dar Nadia era expert n etaneizri pentru vreme rece, aa c Hiroko o chema, cuprins de panic, la fiecare dou zile. Apoi specialitii n materiale aveau nevoie de ajutor pentru a-i pune n funciune fabricile, iar grupul care asambla reactorul nuclear avea nevoie de supravegherea ei la fiecare pas. i ngrozea gndul c ar putea comite vreo eroare i, colac peste pupz, Arkadi le transmitea mesaje radio de pe Phobos, insistnd c nu au nevoie de o tehnologie att de periculoas i c pot obine doar din energia eolian toat electricitatea care le trebuie. Phyllis se certa cumplit cu el pe acest subiect. Hiroko fu aceea care i nchise gura lui Arkadi cu ceea ce, susinea ea, era o expresie japonez obinuit: Shikata Ga Nai, ceea ce nsemna: nu exist o alt soluie. Poate c ar fi obinut suficient electricitate de la centralele eoliene, aa cum susinea Arkadi, dar nu dispuneau de astfel de centrale, i pe de alt parte fuseser dotai cu un reactor nuclear Rickover, construit de Marina SUA, o minunie. Nimeni nu dorea s se angajeze n construirea unui sistem eolian, erau mult prea grbii. Shikata Ga Nai. i aceasta devenise una dintre expresiile lor favorite.
111

Astfel, n fiecare diminea, cei din echipa de constructori de la Cernobl (nume dat de Arkadi, bineneles) o rugau pe Nadia s mearg cu ei i s supravegheze lucrrile. Fuseser exilai departe, n estul aezrii, aa c femeia avea toate motivele s petreac mpreun cu ei o zi ntreag. Atta doar c i echipa medical avea nevoie de ajutorul ei pentru a construi o clinic dotat cu cteva laboratoare, din nite containere de marf aruncate i pe care ei le transformaser n adposturi. Aa c, n loc s stea la Cernobl, Nadia se ntorcea la prnz ca s mnnce, dup care ajuta echipa medical. Sear de sear, adormea istovit. n unele seri, nainte de a adormi, purta discuii ndelungate cu Arkadi. Echipa lui avea dificulti cu microgravitaia satelitului, iar Arkadi avea nevoie i el de sfaturile ei. Dac am putea realiza o oarecare gravitaie, doar ca s supravieuim, ca s putem i noi dormi! se plngea Arkadi. Construii linii de tren n jurul lunii, suger Nadia, pe jumtate adormit. Transformai unul dintre rezervoarele de pe Ares ntr-un tren i punei-l s circule pe ine. Urcai-v n tren i mnai-l suficient de repede nct s v asigure o oarecare gravitaie la nivelul plafonului. Urmar prituri de electricitate static, apoi chiotul bezmetic al lui Arkadi: Nadejda Francine! Te iubesc! Te iubesc! Iubeti gravitaia! Din pricina acestei nentrerupte consultane, construcia locuinei lor permanente progresa, ntr-adevr, foarte ncet. Abia o dat pe sptmn Nadia gsea timpul necesar pentru a se urca n cabina deschis a unui Mercedes i a se deplasa, pe terenul sfiat, pn la captul anului pe care l ncepuse. n aceast faz, anul avea zece metri lime, cincizeci lungime i patru adncime, ceea ce reprezenta adncimea maxim la care i propusese s ajung. Fundul anului era la fel ca suprafaa: argil, pulbere, pietre de toate mrimile. Regolit. n vreme ce ea lucra cu buldozerul, geologii tot intrau i ieeau din an, colectnd probe i studiind terenul din jur pn i Ann, creia nu-i plcea felul n care sfrtecau suprafaa planetei. Dar niciun geolog de pe lumea asta nu rezist la vederea unei seciuni n teren. n timpul lucrului, Nadia asculta pe banda lor de frecven. Ei considerau c regolitul este, probabil, identic ca structur pe toat adncimea sa, pn la roca-mam, ceea ce era cum nu se poate mai descurajant. Regolitul nu reprezenta ceea ce Nadia ar fi
112

numit o temelie bun. Coninutul de ap totui era sczut, mai puin de zece la sut, ceea ce nsemna c nu vor avea cine tie ce mocirl sub fundaii. Asta era unul dintre comarurile permanente ale oricrui antier de construcii n Siberia. Atunci cnd regolitul avea s fie nivelat aa cum trebuie, Nadia avea de gnd s toarne o fundaie de ciment Portland, cel mai bun beton pe care l puteau realiza cu materialele existente. Ar fi putut crpa totui, dac nu l turnau gros de doi metri, dar Shikata Ga Nai. Grosimea va asigura o oarecare izolaie. Doar c va trebui s amestece betonul ntr-o cutie i s-l nclzeasc pentru a face priz. Sub treisprezece grade Celsius, reacia nu este posibil, iar asta presupunea nclzirea elementelor ncet, ncet, totul mergea att de ncet! Nadia naint cu buldozerul pentru a mri lungimea anului. Maina muc din sol i se trase napoi. Dup care greutatea i spuse cuvntul, iar cupa tie n regolit i nainta ca un plug. Ce mai porc! i se adres Nadia mainii, cu afeciune. Nadia e ndrgostit de un buldozer, se auzi Maia de undeva, pe frecvena ei. n fine, tiu i eu de cine sunt ndrgostit, spuse Nadia, cu jumtate de gur. Petrecuse prea multe seri ale sptmnii precedente mpreun cu Maia, n magazia de scule, ascultnd-o cum i bate gura despre problemele ei cu John, despre cum se nelege, n multe privine, mai bine cu Frank, despre cum nu se poate decide ce simte cu adevrat, cum c e sigur c Frank o urte acum etc. etc. etc. n timp ce i cura sculele, Nadia rspunsese: Da, da, da, ncercnd s-i ascund lipsa de interes. Adevrul era c o plictiseau problemele Maiei i ar fi preferat s discute despre materiale de construcie sau despre orice altceva. Un apel de la Cernobl i ntrerupse activitatea. Nadia, cum s determinm cimentul de grosimea asta s fac priz la frig? nclzii-l. Asta i facem! nclzii-l i mai mult. Aha! Acolo, ei sunt aproape gata, i spuse Nadia. Reactorul fusese, n cea mai mare parte, complet preasamblat, nu rmsese acum dect o problem de mbinare a modulelor, de montare a rezervorului de oel, de umplere a conductelor cu ap (ceea ce le
113

reducea rezerva aproape la zero), de executare a cablajului, de stivuire de jur mprejur a sacilor cu nisip i de acionare a manetelor de control. Dup aceea vor dispune de trei sute de kilowai/or, ceea ce va pune capt disputei din fiecare sear cu privire la cine va avea partea leului din energia produs de generator a doua zi. Urm un apel de la Sax. Unul dintre procesoarele Sabatier se blocase, iar ei nu puteau s-i scoat carcasa. Aa c Nadia ls buldozerul pe mna lui John i a Maiei i lu o main pn la complexul uzinal, pentru a vedea care e situaia. M duc s-i vd pe alchimiti, spuse ea. Ai observat vreodat ct de mult reflect mainriile de aici caracterul industriei care le-a construit? remarc Sax la adresa Nadiei, n timp ce aceasta ncepu s lucreze la Sabatier. Dac un utilaj e construit de fabrici de autoturisme, are putere mic, dar te poi baza pe el. Dac e construit de industria aerospaial, este revolttor de puternic, dar se defecteaz de dou ori pe zi. Iar produsele de parteneriat sunt proiectate oribil, spuse Nadia. ntr-adevr. Iar instalaiile chimice sunt de-a dreptul scrboase, adug Spencer Jackson. Asta zic i eu. Mai ales cu praful sta. Procesoarele de aer de tip Boeing reprezentaser doar nceputul complexului uzinal. Gazele produse de acestea erau transferate n mari rulote paralelipipedice, pentru a fi comprimate, expandate, purificate i recombinate, utiliznd operaiuni chimico-inginereti cum ar fi: ndeprtarea vaporilor de ap, lichefierea, distilarea fracionat, electroliza, electrosinteza, procesul Sabatier, procesul Raschig, procesul Oswald Treptat, obineau substane chimice din ce n ce mai complexe, care treceau pe conducte de la o fabric la alta, printr-o nebunie de structuri care artau ca nite locuine mobile prinse ntr-un pienjeni de rezervoare, conducte, tuburi i cabluri n culori codificate. Elementul preferat al lui Spencer n acel moment era magneziul, care se gsea din belug. Din fiecare metru cub de regolit, susinea el, obineau douzeci i cinci de kilograme de magneziu, att de uor la gravitaia marian, nct un lingou mare prea o bucat de plastic. Este mult prea casant n stare pur, spuse Spencer, dar dac114

l aliem doar un pic, obinem un metal extrem de uor i de puternic. Oel marian, spuse Nadia. Chiar mai bun. Alchimie, aadar. ns cu maini scrboase. Nadia descoperi defeciunea procesorului i trecu la treab, reparnd o pomp de vid care se defectase. Era uimitor n ct de mare msur complexul se reducea la pompe. Uneori, prea s fie alctuit doar dintr-o ncrengtur demenial de pompe care, prin natura lor, nu fceau dect s se nfunde cu pulbere i s se defecteze. n dou ore, Sabatierul era reparat. n drum spre parcul de rulote, Nadia arunc o privire n prima ser. Plantele nfloreau deja, noile culturi rsrind din straturile lor de sol negru, proaspt. Verdele strlucea intens printre nuanele de rou ale acestei lumi; era o plcere s-l admiri. Bambusul cretea cu civa centimetri pe zi, aa i se spusese, iar plantaia avea, de-acum, aproape cinci metri nlime. Era uor de constatat c vor avea nevoie de mai mult sol. Venind n urma alchimitilor, foloseau azot din Boeinguri pentru a sintetiza ngrminte azotoase. Hiroko abia le atepta, deoarece regolitul era un comar pentru agricultori deosebit de srat, exploziv n combinaie cu peroxizii, extrem de arid i n totalitate lipsit de biomas. Vor fi nevoii s construiasc solul n acelai fel n care construiser lingourile de magneziu! Nadia intr n locuina ei din parcul de rulote pentru un prnz frugal, servit n picioare. Dup care plec din nou, de data asta la antierul habitatelor permanente. n absena ei, fundul anului fusese aproape nivelat. Se opri pe marginea excavaiei, cercetndo. Aveau s construiasc dup un proiect la care inea nespus de mult, la care lucrase ea nsi, n Antarctica i pe Ares: un simplu ir de ncperi cu plafon boltit i perei adiaceni. Amplasndu-le n an, ncperile vor fi, de la bun nceput, pe jumtate ngropate. Apoi, cnd vor fi gata, vor fi acoperite cu zece metri de saci plini cu regolit, mpotriva radiaiilor i fiindc plnuiau s realizeze o presiune de patru sute cincizeci de milibari ca s nu explodeze. Pentru exteriorul acestor construcii nu utilizau dect materiale locale: n esen, ciment Portland i crmizi, cu o izolaie de plastic n unele locuri, pentru a asigura etaneitatea. Din nefericire, crmidarii aveau i ei ceva probleme i o chemar pe Nadia, a crei rbdare se apropia de limit. Am parcurs tot drumul sta pn pe Marte, i voi nu tii s facei crmizi? ntreb ea, oftnd.
115

Nu e vorba c nu tim s le facem, rspunse Gene. Chestia e c nu-mi plac. La fabrica de crmid amestecau argile i sulf extrase din regolit, iar acest preparat era turnat n forme de crmizi i ars pn cnd sulful ncepea s polimerizeze. Apoi, pe msur ce crmizile ncepeau s se rceasc, erau comprimate puin, ntr-o alt parte a mainii. Crmizile roii-negricioase rezultate aveau rezistena acceptabil, din punct de vedere tehnic, pentru utilizarea la boli, doar c Gene nu era mulumit. E bine ca acoperiurile grele de deasupra capului nostru s fie ct mai solide. Dac va trebui s punem peste ele nc un rnd de saci cu nisip ori vom avea un mic cutremur? Mie nu-mi place cum arat acuma. Adugai nailon, spuse Nadia, dup ce se gndi puin. Ce? Ieii afar i cutai parautele folosite la debarcarea materialelor, tocai-le ct putei de bine i adugai-le argilei. Asta le va crete rezistena la rupere. Adevrat, spuse Gene, dup un timp. Bun idee! Crezi c vom gsi parautele? Trebuie s fie pe undeva, la est de aici. Aa c, n sfrit le dduser de lucru i geologilor, care participau, n realitate, la efortul constructiv. Ann, Simon, Phyllis, Saa i Igor parcurser, n vehicule de teren, distane mari, pn dincolo de orizont, la est de baz, iar n sptmna urmtoare gsir aproape patruzeci de paraute, fiecare reprezentnd cteva sute de kilograme de nailon folositor. ntr-una dintre zile se ntoarser agitai, dup ce ajunseser la Ganges Catena, o serie de adncituri ale solului n plin cmpie, la o sut de kilometri distan, spre sud-est. E ciudat, spuse Igor, pentru c nu le zreti pn n ultima clip; iar cnd le vezi, arat ca nite plnii imense, de aproximativ zece kilometri n diametru i vreo doi adncime, opt sau nou n ir, fiecare mai mic i mai puin adnc dect precedenta. Fantastic. Probabil formaiuni termocarstice, doar c sunt att de mari, nct e greu de crezut ntr-o asemenea explicaie. E plcut s ajungi att de departe, dup toate chestiile astea situate n limitele orizontului apropiat, spuse Saa. Sunt chiar formaiuni termocarstice, interveni i Ann. Atta doar c foraser i nu dduser de ap. Problema ncepuse s-i preocupe; indiferent ct de adnc foraser, nu
116

gsiser n sol nicio cantitate de ap care s merite atenia. Asta i obliga s se bazeze pe apa furnizat de procesoarele de aer. Nadia ridic din umeri. Procesoarele erau destul de robuste. Prefera s se gndeasc la bolile ei. Se ncepuse producia noilor crmizi, ameliorate, iar ea pusese n funciune roboii care construiau pereii i acoperiurile. La fabrica de crmizi, umpleau mici vagonei-robot, care strbteau esul ca nite maini de jucrie, pn la macaralele de la antier. Macaralele extrgeau crmizile una cte una i le aezau pe mortarul rece, ntins de un alt grup de roboi. Sistemul funciona att de bine nct, n scurt vreme, poticneala apru din partea produciei de crmizi. Nadia ar fi fost mulumit dac ar fi avut mai mult ncredere n roboi. Acetia preau n regul, dar experiena ei cu roboii, n anii petrecui pe Novi Mir, o fcuse bnuitoare. Roboii erau nemaipomenii dac totul mergea perfect, dar nimic nu mergea ntotdeauna perfect, i era greu s-i programezi cu algoritmi de decizie care fie s nu-i fac att de precaui nct s ncremeneasc la fiecare minut, fie s nu devin att de independeni nct s comit incredibile acte de prostie, repetnd o eroare de o mie de ori i amplificnd o defeciune minor pn la o greeal grosolan. La fel ca i n viaa afectiv a Maiei. Capei tot ce introduci n roboi, dar pn i cei mai buni nu sunt dect nite idioi fr minte. ntr-o sear, Maia o opri n magazia de scule i o rug s comute aparatul de emisie-recepie pe o frecven personal. Michel nu e bun de nimic, se plnse ea. Eu m zbat cu o mulime de probleme, iar el se uit la mine de parc ar vrea s-mi ling pielea. Nadia, eti singurul om n care am ncredere. Ieri i-am spus lui Frank prerea mea c John ncerca s-i submineze autoritatea la Houston , rugndu-l s nu mai vorbeasc despre asta nimnui, i chiar azi John m-a ntrebat de ce cred c el l scie pe Frank. Chiar nu exist nimeni care doar s asculte i s tac? Nadia ddu din cap, ridicnd privirea. Scuz-m, Maia, spuse ea n cele din urm. Trebuie s stau de vorb cu Hiroko despre o fisur pe care nu o poate gsi. Apoi i atinse uor viziera de aceea a Maiei, simbolul unui srut pe obraz, comut pe frecvena comun i plec. Toate aveau o limit. Conversaia cu Hiroko era incomparabil mai interesant discuii adevrate, despre probleme reale, din lumea real. Hiroko
117

i cerea ajutor Nadiei aproape n fiecare zi, ceea ce acesteia din urm i fcea plcere, deoarece Hiroko era sclipitor de inteligent, iar de la debarcare prerea ei cu privire la capacitatea Nadiei se schimbase n bine. Respectul profesional reciproc marea surs a prieteniilor. Era att de plcut s nu discui despre nimic altceva dect probleme de serviciu! nchideri ermetice, mecanisme de blocare, inginerie termic, polarizarea sticlei, interfee ferm/ umanitate (conversaia purtat de Hiroko era ntotdeauna cu civa pai mai nainte). Aceste subiecte veneau ca o mare uurare dup toate conferinele emoionale, pe optite, cu Maia nesfrite sesiuni despre cine o place pe Maia i cine n-o place pe Maia, despre ce simte Maia despre una i despre alta, despre cine i-a rnit Maiei sentimentele n ziua aceea ptiu! Hiroko nu era niciodat ciudat, cu excepia momentelor n care spunea lucruri la care Nadia nu tia cum s reacioneze, ca de exemplu: Marte ne va spune ce dorete, iar noi va trebui s-o facem. Ce-ai putea comenta la aa ceva? Dar Hiroko nu fcea dect s zmbeasc zmbetul acela deschis al ei i rdea de Nadia, care ridica din umeri. Seara, toi continuau s discute pe un ton vehement, preocupat, lipsit de constrngeri. Dmitri i Samantha erau siguri c, n curnd, vor putea introduce n regolit microorganisme rezultate din ingineria genetic i care vor supravieui, dar pentru asta vor fi nevoii s obin aprobarea ONU. Personal, pe Nadia o alarma ideea; gsea c ingineria chimic folosit n fabrici e cam din topor, mai apropiat de producerea crmizilor dect de primejdioasele acte de creaie pe care le propunea Samantha. Asta dei alchimitii efectuau ei nii unele experimente cu un nivel al creativitii destul de ridicat. Aproape zilnic se ntorceau la baz cu eantioane de materiale noi: acid sulfuric, cimenturi pentru mortarul bolilor, explozivi cu nitrat de amoniu, un combustibil pentru mainile de teren bazat pe cianamid de calciu, hiperacizi pe baz de siliciu, ageni pentru formarea emulsiilor, o selecie de eprubete coninnd elemente reziduale extrase din sruri i, ceva mai recent, sticl incolor. Aceasta era o mare lovitur, deoarece ncercrile anterioare de fabricare a sticlei nu produseser dect sticl neagr. Dar curirea materiei, silicailor, de coninutul de fier fusese toat mecheria, aa c, ntr-o sear, toi cei din rulot i treceau unul altuia foie ondulate de sticl, pline de bule i neregulariti, de parc proveneau din secolul al XVII-lea.
118

Cnd prima ncpere fu acoperit i presurizat, Nadia se plimb prin ea fr casca de protecie, adulmecnd aerul. Presiunea din camer era de patru sute cincizeci de milibari, la fel ca i n cti i n grupul de rulote, cu un amestec de oxigen, azot i argon, nclzit la aproximativ cincisprezece grade Celsius. Nemaipomenit! ncperea fusese mprit n dou niveluri, printr-un planeu din trunchiuri de bambus, fixat ntr-o ni din peretele de crmid, la o nlime de doi metri i jumtate. Cilindrii segmentai formau un plafon verde, plcut, iluminat cu tuburi de neon. Rezemat de unul dintre perei era o scar confecionat din magneziu i bambus, care ducea, printr-o deschidere, la nivelul superior. Nadia urc s arunce o privire. Tulpini de bambus secionate, aplicate peste trunchiuri, formau o pardoseal verde, destul de neted. Plafonul era din crmid, boltit i jos. Aici aveau s instaleze baia i dormitoarele; la parter, livingul i buctria. Maia i Simon agaser deja pe perei cteva draperii, confecionate din parautele recuperate. Ferestre nu existau; lumina provenea doar de la tuburile cu neon. Nadiei nu-i plcea. n locuina mult mai mare pe care deja o plnuia, aproape toate ncperile urmau s fie prevzute cu ferestre. Dar toate la timpul lor. Pentru moment, camerele astea, fr ferestre, erau tot ce se putea gsi mai bun. n definitiv, reprezentau o mare mbuntire fa de rulote. Cobornd treptele, Nadia i plimb degetele peste crmizi i mortar. Erau aspre, dar calde, nclzite de elemeni montai n spatele lor. i sub pardoseal se gseau elemeni de nclzire. i scoase pantofii i osetele, desftndu-se cu senzaia dat de crmizile calde. Era o camer minunat, chiar drgu, cnd te gndeai c strbtuser atta cale pn la Marte, unde construiser apoi locuine din crmizi i bambus. i amintea de ruinele boltite pe care le vzuse cu ani n urm pe Creta, ntr-un loc numit Aptera: rezervoare romane subterane, boltite, din crmizi, ngropate n coasta unui deal. Erau aproape la fel de mari ca acestea. Nu se cunotea destinaia lor precis depozite pentru uleiul de msline, ziceau unii, dei ar fi nsemnat al naibii de mult ulei. Bolile acelea erau intacte, dup dou mii de ani, i asta ntr-o zon seismic. Pe cnd se ncla, gndul o fcu s zmbeasc. Peste dou mii de ani, urmaii lor s-ar putea s viziteze camera asta fr ndoial, un muzeu, dac va mai exista prima locuin uman construit vreodat pe Marte! i ea,
119

Nadia, o fcuse. Deodat, simi ochii acelui viitor aintii asupra ei i se cutremur. i-i ddu seama c dnsa i toi coechipierii erau ca nite oameni de Cro-Magnon, ntr-o peter, ducnd o via care, cu siguran, va fi cercetat de arheologii generaiilor urmtoare, oameni i ei, care se vor mira i nu-i vor nelege niciodat pe deplin. Pe msur ce timpul trecea, tot mai multe lucrri se apropiau de finalizare. Pentru Nadia, detaliile se estompau. Era venic ocupat. Construcia interioar a camerelor boltite era complicat, iar roboii nu o ajutau prea mult la instalaiile sanitare de nclzire, schimburile de gaze, amenajarea camerelor-ecluz i a buctriilor. Echipa condus de ea beneficia de toate fitingurile i uneltele necesare, lucra n orturi i tricouri i, cu toate acestea, nu progresa uimitor de mult. Munc, munc i iar munc, zi de zi! ntr-o sear, chiar nainte de asfinit, Nadia strbtu cu greu drumul desfundat, pn la grupul de rulote. Se simea flmnd, istovit, dar extrem de relaxat, n largul ei, dei nu se punea problema ca la sfritul zilei s fii mai puin grijuliu fa de tine nsui. Chiar cu o sear nainte, din neatenie, se alesese cu o ruptur de un centimetru la mnu. Frigul nu fusese prea aspru, aproximativ minus cincizeci de grade Celsius, mai nimic n comparaie cu unele zile de iarn siberiene, numai c presiunea joas a aerului fcuse ca rana sngernd s se umfle instantaneu i s nghee ceea ce, fr ndoial, micora pericolul de extindere a plgii, dar avea s ntrzie considerabil procesul de vindecare. Oricum, trebuia s fii mereu atent! ns odat cu sfritul unei zile de munc n construcii, muchii obosii cptau o anumit fluiditate, iar acum lumina ruginie a soarelui strbtea piezi cmpia presrat cu pietre i, dintr-o dat, Nadia se simi fericit. Chiar n acel moment, Arkadi o chem de pe Phobos, iar Nadia l salut, plin de voie bun. M simt ca un solo de Louis Armstrong, din 1947. De ce din 1947? o ntreb el. tii, acela a fost anul n care piesele interpretate de el au sunat cel mai bine. n aproape tot timpul vieii sale, tonul i-a fost tios i ptrunztor, cu adevrat plin de frumusee, dar n 1947 a ajuns nc i mai frumos, deoarece coninea acea bucurie fluid, relaxat, pe care n-a mai avut-o nici nainte, nici dup aceea. A fost un an bun pentru el, dup cte neleg. O, da! Un an uimitor! tii, dup dou decenii de lucru cu
120

oribile orchestre-mamut, a revenit la o formaie mic, Hot Five, grupul pe care l condusese n tineree. i i-a relansat vechile cntece, chiar i unele din timpurile de demult i, tii, totul mai bine dect prima dat, tehnologia de nregistrare, banii, publicul, formaia, propria lui putere Trebuie s fi fost ca o fntn a tinereii, ascult ce-i spun! Va trebui s ne trimii nite nregistrri, zise Arkadi i ncerc s cnte: I cant give you anything but love, baby! Phobos tocmai disprea la orizont. Arkadi o chemase doar ca so ntrebe ce mai face. Deci, pentru tine, acesta este anul 1947, mai spuse el nainte de a nchide. Fredonnd, Nadia puse uneltele la locul lor. nelegea c e mult adevr n spusele lui Arkadi. i ea tria ceva asemntor cu ce i se ntmplase lui Armstrong n 1947, deoarece, n pofida condiiilor mizerabile, anii tinereii siberiene fuseser cei mai fericii din viaa ei, chiar aa. Apoi, ndurase douzeci de ani de munc n orchestre mari: cosmonautic, birocraie, simulri, via n spaii nchise toate pentru a ajunge aici. Iar acum, deodat, se afla din nou n aer liber, construind cu propriile mini, acionnd utilaje grele, rezolvnd probleme, de o sut de ori pe zi, la fel ca n Siberia, doar c mult mai bine. La fel ca ntoarcerea lui Satchmo! Aa c, atunci cnd Hiroko apru i i spuse: Nadia, cheia asta reglabil a ngheat i s-a nepenit de-a binelea! Nadia i cnt: Thats the only thing Im thinking of, baby! dup care lu cheia i o lovi de mas ca pe un ciocan, rotind apoi manonul pentru a demonstra c nu s-a blocat i rznd de expresia de pe chipul japonezei. Soluia inginerului, explic ea i ptrunse, fredonnd, n vestiar, gndindu-se ct de caraghioas era Hiroko, femeia care avea n minte ntregul lor ecosistem, dar nu era n stare s bat un cui. n seara aceea, Nadia discut cu Sax despre lucrrile din ziua respectiv, apoi cu Spencer despre sticl, iar n mijlocul acelei conversaii se prbui pe pat i i potrivi capul pe pern, simindu-se total relaxat, gloriosul cor final din Aint Misbehavin urmrind-o n somn. *** Dar lucrurile se schimb odat cu trecerea timpului. Nimic nu dureaz, nici piatra, nici fericirea. i dai seama c este deja el es unu-aptezeci? ntreb Phyllis
121

ntr-o sear. Oare n-am asolizat la el es apte? Aadar se aflau pe Marte de o jumtatea de an marian. Phyllis folosea calendarul conceput de savanii planetari; printre coloniti, acesta devenise mult mai obinuit dect sistemul pmntean. Anul marian dura ase sute aizeci i opt virgul ase zile locale, iar pentru a putea spune unde se afl pe parcursul acestui lung an, era nevoie de calendarul Ls. Acest sistem nota cu zero grade linia dintre Soare i Marte, n timpul echinociului de var din emisfera nordic, iar anul era mprit n trei sute aizeci de grade, astfel nct Ls = 090 reprezenta primvara nordic, 90180 vara nordic, 180270 toamna, iar 270360 (sau din nou 0) iarna. Aceast situaie simpl este complicat de excentricitatea orbitei mariene, neobinuit fa de standardele pmntene, pentru c, la periheliu, Marte este cu patruzeci i trei de milioane de kilometri mai aproape de soare dect atunci cnd se afl la afeliu, primind astfel cu aproape patruzeci i cinci la sut mai mult lumin solar. Ca rezultat al acestei fluctuaii, anotimpurile din emisfera nordic i din cea sudic sunt destul de inegale. n emisfera sudic, periheliul are loc, n fiecare an, la Ls = 250, adic vara trziu, aa c primverile i verile sunt mult mai calde dect n nord, temperaturile maxime fiind cu pn la treizeci de grade mai ridicate. Toamnele i iernile sudice sunt mai reci, producnduse aproape de afeliu att de reci, nct calota polar sudic e format mai ales din bioxid de carbon, iar cea nordic din ap ngheat.

Sudul, aadar, este emisfera extremelor, iar Nordul aceea a valorilor moderate. Excentricitatea orbital mai are i un alt efect notabil: cu ct sunt mai aproape de Soare, planetele se mic mai
122

repede, aa c anotimpurile de la periheliu sunt mai scurte dect acelea de la afeliu. De exemplu, toamna nordic pe Marte are numai o sut patruzeci i trei de zile, pe cnd primvara nordic are o sut nouzeci i patru. O primvar mai lung cu cincizeci i una de zile dect toamna! Dup unii, chiar i numai pentru motivul sta merita s te stabileti n Nord. n orice caz, ei se aflau n emisfera nordic, iar vara trecuse. Zilele erau tot mai scurte, dar munca mergea mai departe. Zona din jurul bazei era tot mai aglomerat, tot mai mult brzdat de drumuri. Construiser o osea betonat pn la Cernobl, iar baza n sine era acum att de mare, nct se ntindea de la grupul de rulote pn dincolo de orizont, n toate direciile: sectorul alchimitilor i drumul spre Cernobl la est, locuinele permanente la nord, depozitele i ferma la vest i centrul biomedical la sud. Pn la urm, se mutar cu toii n ncperile terminate ale habitatului permanent. Conferinele nocturne erau, acum, mai scurte i mai rutinate dect la grupul de rulote, i uneori treceau zile ntregi fr ca Nadia s mai fie solicitat s-i ofere ajutorul. Pe unii nu-i vedea dect foarte rar: echipa biomedical, ocupat n laboratoarele ei, secia de prospectri a lui Phyllis, chiar i pe Ann. ntr-o sear, Ann o invit ntr-o expediie pn la Hebes Chasma, la circa o sut treizeci kilometri spre sud-vest. Era clar c dorea s-i arate ceva n afara perimetrului bazei, dar Nadia o refuz. tii, am foarte mult treab, spuse ea i, vznd dezamgirea de pe chipul Annei, adug: Poate data viitoare. Apoi, ncepur lucrul la interioarele i exterioarele unei aripi noi. Arkadi sugerase construirea lanului de ncperi, primul din patru de acest fel, dispuse n careu. Nadia urma s le execute. Aa cum precizase Arkadi, vor putea construi, ulterior, i un acoperi deasupra curii interioare. Ne vor prinde bine grinzile din magneziu, coment Nadia. Doar dac am putea produce geamuri mai rezistente! Cnd Ann i echipa ei reveniser de la Hebes, dou laturi ale careului erau de acum terminate, dousprezece camere avnd finisajul complet. Toat lumea i petrecu seara privind nregistrrile video. Acestea artau vehiculele expediiei strbtnd cmpii presrate cu pietre, dup care, n faa lor, apru un gol care se ntindea pe toat suprafaa ecranului, de parc s-ar fi apropiat de captul lumii. Movile ciudate, nalte de un metru, obligar mainile s se opreasc, iar cnd unul dintre exploratori
123

cobor i i continu drumul, cu camera de pe casc n funciune, imaginile cptar o micare dezordonat. Apoi, brusc, apru o imagine panoramic, de o sut optzeci de grade, a unui canion att de mare n comparaie cu dolinele din Ganges Catena, nct era aproape imposibil de cuprins cu privirea. Cu greu se distingeau pereii aflai de cealalt parte a abisului. De fapt, peste tot nu vedeau dect perei, pentru c Hebes era o prpastie aproape nchis, o elips scufundat, de aproximativ dou sute de kilometri lungime i o sut lime. Spre sear, grupul condus de Ann ajunsese la marginea nordic, de unde curbura estic a peretelui se vedea clar, inundat de lumina soarelui la asfinit. Spre vest, peretele nu era dect o dung ntunecat, la joas nlime. Fundul prpastiei era oarecum plan, cu o adncitur central. Dac am putea suspenda un dom peste prpastie, spuse Ann, am realiza un imens, nemaipomenit spaiu nchis! Ann, probabil c ai n vedere nite domuri vrjite, spuse Sax. E vorba despre aproape zece mii de kilometri ptrai. n sfrit, am realiza o nchidere mare, bine gndit. Apoi am lsa n pace restul planetei. Greutatea domului ar face s se prbueasc pereii canionului. De-asta am spus c va trebui s fie plutitor. Ceva la fel de exotic ca i elevatorul spaial despre care tot vorbeti, spuse Sax, cltinnd din cap. Vreau s stau ntr-o cas amplasat exact n locul de unde ai filmat, ntrerupse Nadia. Ce privelite! Ateapt s te urci pe unul din vulcanii din Tharsis, replica Ann, enervat. Abia atunci o s ai o privelite pe cinste. Ciondneli de felul acesta aveau loc tot timpul, amintindu-i Nadiei, n chip neplcut, de ultimele luni petrecute pe Ares. Un alt exemplu: Arkadi i echipa lui transmiser de pe Phobos imagini nsoite de comentarii: Impactul cu Stickney aproape c a rupt stnca n buci. Iar aceasta fiind din chondrit, conine circa douzeci la sut ap, din care o mare cantitate s-a evaporat n momentul impactului, umplnd sistemul de fractur i solidificndu-se ntr-un ntreg sistem de filoane de ghea. Fascinant subiect, dar el nu fcu altceva dect s provoace o ceart ntre Ann i Phyllis, cei doi geologi principali, cu privire la explicaia real a apariiei gheii. Phyllis suger aducerea apei de
124

pe Phobos, ceea ce era o prostie, chiar dac rezervele lor erau limitate i cererile tot mai mari. Cernoblul consuma o mare cantitate de apa, fermierii, la rndu-le, erau dornici s creeze o mic mlatin n biosfera lor, iar Nadia dorea s instaleze ntr-una dintre slile boltite un complex de not, cuprinznd un bazin acoperit, trei bazine cu valuri i o saun. n fiecare sear oamenii o ntrebau cum merge treaba, deoarece toi se sturaser de atta splat cu buretele, rmnnd n continuare plini de praf, fr a se nclzi niciodat cu adevrat. Nu doreau altceva dect s fac baie; n strvechile lor creiere acvatice, de delfini, acolo, n strfunduri, dincolo de cerebel, unde dorinele sunt primare i de nestpnit, ei voiau s revin n ap. Aa c aveau nevoie de mai mult ap, dar cercetrile seismice nu gseau nicio dovad a existenei unor depozite subterane, ngheate, iar Ann credea c nici nu se afl n regiune aa ceva. Erau nevoii s se bazeze n continuare pe procesoarele de aer ori s excaveze regolitul i s-l transporte n distileriile pentru extragerea apei din sol. Dar Nadia nu inteniona s suprasolicite respectivele instalaii, deoarece fuseser confecionate de un consoriu franco-ungaro-chinez i aveau s se defecteze precis dac erau folosite n regim intensiv. Dar asta era viaa pe Marte, o planet arid. Shikata Ga Nai. Exist ntotdeauna posibiliti multiple, rspundea Phyllis la aceasta. De aceea sugerase umplerea unor transportoare cu ghea de pe Phobos i aducerea acestora pe Marte. Ann considera ns c aa ceva nseamn o ridicol risip de energie i o luau din nou de la capt. Pentru Nadia situaia era deosebit de enervant, deoarece ea nsi se bucura de o stare de spirit foarte bun. Nu avea niciun motiv de ceart i o deranja c semenii si nu simt i ei la fel. De ce este att de fluctuant dinamica unui grup? Gata, se aflau pe Marte, unde anotimpurile sunt de dou ori mai lungi dect pe Pmnt, i fiecare zi cu patruzeci de minute mai lung; de ce nu pot fi i ei calmi? Nadia avea senzaia c rmne timp pentru toate, chiar dac ea era mereu ocupat, iar cele treizeci i nou de minute i treizeci de secunde n plus n fiecare zi reprezentau o component important a acestui sentiment. Bioritmurile circadiene umane fuseser stabilite de-a lungul a milioane de ani de evoluie, iar acum, pe neateptate, s beneficiezi de minute n
125

plus ziua i noaptea, zi de zi, noapte de noapte fr ndoial c faptul acesta i punea amprenta asupra lor. Nadia era sigur deoarece, n ciuda ritmului infernal al muncii de zi cu zi i a epuizrii pe care o simea la culcare, n fiecare sear, se trezea ntotdeauna odihnit. Acea stranie oprire a ceasurilor digitale cnd, la miezul nopii cifrele ajungeau la 12:00:00 i ncremeneau brusc, iar timpul nenregistrat trecea, trecea, trecea, uneori prnd, ntr-adevr nesfrit, iar apoi cifrele de pe cadrane sreau brusc la 12:00:01 i i reluau obinuita, inexorabila clipire ei bine, acea eschivare temporal marian era ceva cu totul deosebit. Adesea Nadia dormea atunci, ca mai toat lumea. Dar Hiroko tia o incantaie pe care o fredona cnd era treaz. Echipa de la ferm, la care se alturau i muli alii, petrecea fiecare smbt noaptea distrndu-se i fredonnd acel cntec n timpul perioadei cu pricina ceva n japonez; Nadia nu tiuse niciodat ce nseamn, dei uneori cnta mpreun cu ei, bucurndu-se de confortul locuinei i de prezena prietenilor. Dar, ntr-o smbt seara, pe cnd Nadia era aproape adormit, Maia se aez alturi de ea, atingnd-o cu umrul, dorind s-i vorbeasc. Maia, cu chipul ei frumos, mereu aranjat dup ultima mod, chiar i n tricoul de fiecare zi, arta tulburat. Nadia, trebuie s-mi faci un serviciu, te rog, te rog! Ce? Vreau s-i spui ceva lui Frank din partea mea. De ce nu-i spui chiar tu? Nu vreau ca John s ne vad vorbind! Vreau s-i transmit un mesaj i te rog, Nadejda Francine, tu eti singura mea posibilitate. Nadia scoase un sunet dezgustat. Te rog! Era surprinztor ct de mult i-ar fi plcut Nadiei s vorbeasc mai degrab cu Ann ori cu Samantha, ori cu Arkadi. Mcar dac ar cobor Arkadi de pe Phobos! Dar Maia era prietena ei i nu rezist la expresia de disperare de pe chipul su. Care e mesajul? Spune-i c l atept ast-sear n zona depozitelor, spuse Maia, pe un ton poruncitor. La miezul nopii. S vorbim. Nadia suspin, dar mai trziu se duse la Frank i i transmise mesajul. Frank ddu din cap, ocolindu-i privirea, jenat, morocnos, nefericit. Peste cteva zile, Nadia i Maia tergeau pardoseala de crmizi a ultimei ncperi care urma s fie presurizat, iar curiozitatea o
126

fcu pe Nadia s rup tcerea obinuit pe care o manifesta la abordarea de ctre Maia a subiectului i-i ntreb prietena ce se ntmpl. Ei bine, e vorba de John i Frank, rspunse Maia pe un ton certre. Sunt foarte competitivi, ca nite frai, i e foarte mult gelozie ntre ei. John a ajuns primul pe Marte, iar apoi a cptat permisiunea s se ntoarc, iar Frank nu crede c asta e cinstit. Frank a fcut cea mai mult treab la Washington pentru a pune pe picioare colonia i are impresia c John a profitat ntotdeauna de munca lui. Iar acum, n sfrit, eu i John ne nelegem bine, mi place de el. Cu el e simplu, dei poate c puin nu tiu. Nu plictisitor, dar nici interesant. i place s colinde peste tot, s-i piard vremea cu cei de la ferm. Nici nu-i place s vorbeasc prea mult! n ceea ce-l privete pe Frank, cu el a putea sta de vorb tot timpul. Poate chiar s ne certm tot timpul, dar cel puin am vorbi! i, tii, am avut o scurt aventur pe Ares, atunci, la nceput, i na mers, dar el tot mai crede c am fi putut continua. De ce ar crede aa ceva? ntreb Nadia. Tot ncearc s m conving s-l prsesc pe John i s rmn cu el, iar John l bnuiete de asta, aa c e o mare gelozie ntre ei. Nu fac altceva dect s-i mpiedic s se strng de gt. Asta-i tot. Nadia hotr s-i in promisiunea i s nu mai deschid discuia. Dar acum, chiar dac nu-i fcea plcere, fusese implicat. Maia continu s vin s discute cu ea i s o roage s-i transmit mesaje lui Frank. Nu sunt o codoa! protesta Nadia, dar continua s-o fac i, din cnd n cnd, se antrena n lungi conversaii cu Frank despre Maia, desigur: cine e, cum e, de ce face tot ceea ce face. Uite ce este, i spunea Nadia, eu nu pot vorbi n numele Maiei. Nu tiu de ce face toate astea. Trebuie s-o ntrebi chiar tu. Dar pot s-i spun c provine din vechea cultur sovietic moscovit, att mama, ct i bunica ei avnd studii universitare i fcnd parte din partidul comunist. Pentru babuka Maiei, ca i pentru mama ei, brbaii erau nite dumani; era o matrioka. Mama Maiei obinuia s-i spun: Femeile sunt rdcinile, brbaii nu sunt dect frunzele. A existat o ntreag cultur a nencrederii, a manipulrii, a spaimei. Iat de unde provine Maia. n acelai timp, avem aceast tradiie de amikociuvstvo, un fel de prietenie intens, n care afli cele mai mici detalii din viaa prietenului tu. ntr-un sens v invadai, reciproc, vieile, i bineneles c aa ceva e
127

ngrozitor i se termin, de obicei, ru. Auzind-o, Frank ddea din cap, recunoscnd cte ceva, iar Nadia suspina i continua: Acestea sunt prieteniile care conduc la iubire, dar iubirea presupune probleme de acelai gen, doar c sunt amplificate, mai ales cnd la baza ei se afl toat aceast spaim. Iar Frank nalt, negricios, destul de artos, debordnd de energie, funcionnd cu propriul su dinam interior, politicianul american, acum rsucit dup degetul mic al unei rusoaice frumoase i nevrozate ei bine, Frank ddea din cap umil i i mulumea cu un aer descurajat. Cum de altfel i trebuia s se simt. Nadia i ddea silina s treac totul cu vederea, dar avea impresia c i restul devenise problematic. Vlad nu fusese niciodat de acord cu timpul pe care ei toi l petreceau pe afar peste zi, i la un moment dat spuse: Ar trebui s ne petrecem cea mai mare parte a timpului n subteran i s acoperim i toate laboratoarele. Munca n exterior ar trebui limitat la o or dimineaa devreme i nc o or dupamiaza trziu, la apusul soarelui. M ia naiba dac stau n cas toat ziua, zise Ann, i muli i ddur dreptate. Avem multe de fcut, preciza Frank. Dar cea mai mare parte se poate face prin telecomand, rspunse Vlad. i chiar aa trebuie. Ceea ce facem noi echivaleaz cu a sta la zece kilometri distan de o explozie nuclear i ce-i cu asta? ntreb Ann. Soldaii au fcut-o Dar nu la fiecare ase luni, continu Vlad, privind-o fix. Tu ai face aa ceva? Pn i Ann prea nvins. Niciun strat de ozon, niciun cmp magnetic semnificativ. Erau prjii de radiaii aproape la fel de ru ca i cnd s-ar fi aflat n spaiul interplanetar, cu o intensitate de zece remi pe an. Aa c Frank i Maia le ddur dispoziie s-i raionalizeze timpul petrecut afar. Aveau attea de fcut nuntru, n Underhill, pentru a termina ultimul ir de ncperi. Exista posibilitatea s-i sape nite beciuri sub ncperi, oferindui, astfel, mai mult spaiu protejat de efectele radiaiilor. Multe tractoare erau echipate pentru a fi telecomandate din interior, algoritmii lor de decizie executnd detaliile, n timp ce operatorii umani urmreau din subteran ecranele. n concluzie, se putea, dar
128

nimnui nu-i plcea modul de via rezultat din asta. Chiar i Sax Russell, care era mulumit s lucreze cea mai mare parte a timpului n interior, prea puin derutat. Seara, un grup numeros ncepu s aduc argumente n favoarea unor eforturi imediate de transformare a terenului, susinndu-i cauza cu o vehemen sporit. Nu noi suntem aceia care trebuie s lum o asemenea hotrre, le spuse Frank, tios. n cazul acesta decide ONU. Pe urm este vorba de o decizie pe termen lung, de ordinul secolelor, dac nu i mai mult. Nu v mai pierdei vremea discutnd despre aa ceva! Toate astea sunt adevrate, spuse Ann, dar eu, una, n-am de gnd s-mi irosesc timpul n peterile astea. Trebuie s ne ducem viaa cum credem noi nine de cuviin. i suntem prea btrni ca s ne facem griji n privina radiaiilor. Certuri i iar certuri! Nadiei i se prea c a zburat de pe stnca solid, prietenoas, a planetei, napoi, n realitatea imponderabil i tensionat de pe Ares. Criticau, plngeau, se certau pn cnd se plictiseau ori oboseau i se culcau. n cele din urm, Nadia ncepu s ias din camer ori de cte ori ncepea scandalul, cutnd-o pe Hiroko i ansa de a discuta despre ceva concret. Dar i era greu s evite aceste probleme sau s nu le mai dea atenie. Dup care, ntr-o sear, Maia veni la ea, plngnd. n habitatul permanent existau spaii pentru conversaii particulare, iar Nadia o conduse n colul de nord-est al beciurilor, acolo unde nc se mai lucra la interioare, i se aez alturi de ea, cot la cot, tremurnd de frig i ascultnd-o, cuprinznd-o, din cnd n cnd, pe dup umeri i strngnd-o la piept. Uite ce este, i spuse Nadia, la un moment dat. De ce nu te hotrti, pur i simplu? De ce nu ncetezi s-i mai asmui pe unul mpotriva celuilalt? Dar m-am decis deja! Pe John l iubesc, dintotdeauna l-am iubit! Doar c acum m-a vzut cu Frank i i nchipuie c l-am trdat. Pcat de el! Amndoi sunt ca nite frai, se iau la ntrecere din orice, iar de data asta e pur i simplu o greeal! Nadia rabd s asculte amnuntele pe care n-avea niciun chef s le aud. Oricum, rmase pe loc, suportndu-le. Apoi apru John. Nadia se ridic s plece, dar el nu pru s o bage n seam. Uite ce este, i spuse el Maiei. mi pare ru, dar nu m pot abine. S-a terminat.
129

Nu s-a terminat, rspunse Maia, revenindu-i brusc. Te iubesc. Da, rspunse John cu un zmbet lamentabil. i eu te iubesc. Doar c mi plac lucrurile simple. Dar e simplu! Nu, nu este. Vreau s spun c poi iubi, n acelai timp, mai mult de o singur persoan. Oricine poate, asta e realitatea. Dar nu poi fi credincios dect uneia. Iar eu vreau vreau s fiu credincios. Credincios fa de cineva care mi este, la rndul su, credincios. E simplu, dar John ddu din cap, incapabil s mai termine fraza. Porni napoi, spre zona de est a cldirii, i dispru dincolo de o u. Americanii tia! Copii nenorocii! exclam Maia cu rutate, urmndu-l apoi prin aceeai u. Dar nu dup mult vreme se ntoarse. John se retrsese n mijlocul unui grup dintr-unul din saloane i nu voia s plece. Sunt obosit, ncerc s spun Nadia, dar Maiei, din ce n ce mai enervat, nici nu-i trecea prin gnd s-o asculte. Mai bine de un ceas analizar situaia, rsucind-o pe toate prile. Pn la urm, Nadia czu de acord s mearg la John i s-l roage s vin i s discute totul, de la capt, cu Maia. Strbtu, posomort, ncperile, insensibil la pereii de crmid i la tapetul de nailon colorat. Codoaa pe care nimeni n-o bga n seam! Oare n-ar putea pune roboii s fac asta? l gsi pe John, care i ceru scuze pentru c o ignorase mai devreme. Am fost nervos. mi pare ru. M-am gndit c, oricum, vei auzi totul. Nu face nimic, rspunse Nadia, ridicnd din umeri. Uite ce este, trebuie s mergi i s vorbeti cu ea. Asta e Maia! Vorbim, vorbim i iar vorbim. Dac te angajezi ntr-o relaie, trebuie s-i croieti drumul prin discuii i s scapi tot prin discuii. Dac nu faci aa, pn la urm o s fie ru de tine, crede-m! John intercept mesajul. Domolit, porni n cutarea Maiei, iar Nadia merse la culcare. A doua zi, Nadia era afar, lucrnd, n afara programului, pe un excavator. Era a treia treab pe care o fcea n ziua respectiv, iar a doua fusese deosebit de dificil. Samantha ncercase s transporte nite materiale n cupa unui ncrctor i, n timpul unei ntoarceri, maina se aplecase n fa, smulgnd din carcasele lor cilindrii sistemului de acionare, iar lichidul hidraulic se
130

scursese pe jos, unde nghease chiar nainte de a se rspndi. Fuseser nevoii s instaleze cricuri sub partea posterioar, pe pern de aer, a tractorului, s decupleze apoi ntregul dispozitiv al cupei i s coboare vehiculul pe cricuri, iar fiecare pas al operaiunii fusese un chin. Iar acum o chemaser s intervin la o main de perforat, model Sandvik Tubex, utilizat pentru forarea unor tunele prin stncile mai mari ntlnite n operaia de pozare a unei conducte de ap de la sectorul alchimitilor pn la habitatul permanent. Rotopercutorul, ajuns la captul superior al cursei pistonului, aparent nghease, nepenind la fel ca o sgeat pe punctul de a strpunge un arbore. Nadia se opri, analizndu-l. Ai vreo idee cum s-l degajm fr s-l rupem? o ntreb Spencer. S spargem stnca! rspunse Nadia, obosit, dup care se urc pe un tractor care avea deja ataat o sap posterioar. ncepu s excaveze pn cnd ajunse la partea de sus a stncii. Cobor apoi, pentru a ataa la sap un mic ciocan hidraulic, de tip Allied. Tocmai l aezase n poziie, n partea superioar a stncii, cnd rotopercutorul, pn atunci nepenit, se puse brusc n micare, trgndu-i sfredelul napoi, antrennd dup el stnca i prinznd mna stng a femeii ntre piatr i baza ciocanului hidraulic Allied. Instinctiv, Nadia se trase ndrt, n timp ce durerea i strbtu tot braul i i se opri n piept. Simi flcri n trup, iar vederea i se tulbur, n urechi i rsunau strigte. Ce este? Ce s-a ntmplat? Probabil ipase. Ajutor! izbuti s spun. edea, cu mna strivit, prins ntre stnc i ciocan. mpinse cu piciorul n roata din fa a tractorului, trase cu toat puterea i i simi oasele minii frecndu-se de suprafaa stncii. n clipa urmtoare, czu pe spate, cu mna eliberat. Durerea era nucitoare, i venea s verse, avea senzaia de lein. Ridicndu-se n genunchi, cu ajutorul minii zdravene, Nadia vzu c mna strivit i sngereaz abundent. Mnua era sfiat, i degetul mic parc dispruse. Gemu de durere i se ghemui deasupra minii, o strnse la piept, dup care o izbi de pmnt, ignornd durerea ascuit. Chiar aa, sngernd, va nghea n n ct timp? nghea, naiba s te ia, nghea odat! strig ea.
131

i scutur lacrimile din ochi i se for s-i priveasc mna. Snge peste tot, aburind. O aps pe pmnt, att ct putea suporta. Deja o durea mai puin. n curnd, va amori. Trebuia ns s fie atent s nu-i nghee toat mna! nspimntat, se pregti s i-o pun din nou n poal. Apoi ceilali ajunser la faa locului, o ridicar pe brae, iar Nadia lein. Dup aceea o operar. Nadia Nou Degete, aa o botez Arkadi la radiotelefon, i i transmise nite versuri de Evtuenko, scrise cu ocazia morii lui Louis Armstrong: F tot ce-ai mai fcut i altdat/ i cnt. Unde le-ai gsit? l ntreb Nadia. Nu te vd eu citindu-l pe Evtuenko! Bineneles c l-am citit, e mai bun dect McGonagall! Ba nu, asta era ntr-o carte despre Armstrong. Am urmat sfatul tu i lam ascultat n timpul lucrului. Iar n ultima vreme am citit cteva cri despre el, seara. Mi-ar plcea s cobori pn aici, spuse Nadia. Vlad, care efectuase operaia, o asigurase c totul va fi bine. Te-am aranjat aa cum trebuie. Inelarul e puin deranjat i, probabil, va aciona n felul cum o fcea degetul mic. Oricum, inelarele nu prea fac mare lucru. Cele dou degete principale i vor rmne la fel de puternice ca oricnd. Toi venir s-o vad. Cu toate acestea, n ceasurile de noapte, cnd rmnea singur, n cele patru ore i jumtate de cnd Phobos rsrea la vest i apunea la est, discuta cu Arkadi mai mult dect cu oricare altul. El o sun, la nceput n fiecare sear i, ulterior, destul de des. Nu dup mult vreme, cobor din pat i ncepu s se plimbe de colo pn colo, cu mna ntr-un gips suspect de subire. Iei afar pentru asisten tehnic sau consultaii, spernd s-i ocupe mintea cu ceva. Michel Duval nu o vizitase niciodat, ceea ce i se prea ciudat. Nu asta e menirea psihologilor? Nu-i putea alunga sentimentul de deprimare. Pentru a munci avea nevoie de mini, era o muncitoare cu minile. Gipsul o incomoda i, pn la urm, tie singur, cu o foarfec din trusa de scule, poriunea din jurul ncheieturii. Doar c, atunci cnd ieea, era nevoit s in att mna, ct i gipsul ntr-o cutie, aa c nu putea face mare lucru. ntr-adevr, deprimant. Astfel veni i seara de smbt, iar Nadia intr n bazinul cu valuri, de curnd umplut, mngind un pahar cu vin prost i
132

privindu-i camarazii, mbrcai n costume de baie, cum se blceau. n niciun caz ea nu fusese singura rnit. Dup attea luni de munc fizic, i ceilali erau destul de tvlii. Aproape toi aveau semne de degerturi, pete negre, care pn la urm se jupuiau, dnd la iveal o piele nou, roz, cu aspect iptor i urt la vedere n cldura bazinelor. Mai erau i alii care purtau pansamente gipsate la mini, ncheieturi, brae, chiar la picioare, toate cauzate de fracturi sau luxaii. De fapt, avuseser norocul ca nc nimeni s nu fi fost ucis. Attea trupuri, i niciunul pentru ea. Se cunoteau unul pe altul, ca membrii aceleiai familii, i spuse. Fiecare era medicul celuilalt, dormeau n aceleai camere, se mbrcau n aceleai vestiare, fceau baie mpreun: un grup, prin nimic remarcabil, de animale umane, surprinztori n lumea inert pe care o ocupau, dar mai degrab reconfortani dect tulburtori, cel puin n cea mai mare parte a timpului. Trupuri de vrst mijlocie. Nadia nsi era rotund ca un dovleac, o femeie durdulie, zdravn, musculoas, mic de statur, lat n spate i totui cu forme ademenitoare. i singur. Cel mai apropiat prieten al ei, n acele zile, nu era dect o voce n ureche, o imagine pe un ecran. Cnd va cobor de pe Phobos n sfrit, era greu de spus. Pe Ares, el avusese o mulime de prietene, iar Janet Blyleven plecase pe Phobos special ca s-i fie alturi Oamenii se certau din nou, n apa nu prea adnc a bazinului. Ann, nalt i coluroas, se apleca pentru a-i spune ceva, pe un ton nervos, lui Sax Russell, cel scund i molatic. Ca de obicei, Sax nu prea s-o asculte. ntr-o bun zi, Ann o s-i trag una peste mutr, dac nu e atent. Era ciudat cum grupul lor se transforma din nou, cum chiar senzaia provocat de el se modifica. Niciodat nu avea s-l neleag pe deplin; adevrata natur a grupului era ceva cu totul aparte, cu o via proprie, oarecum deosebit de caracterele indivizilor care l compuneau. Probabil c face de-a dreptul imposibil sarcina lui Michel, cel mai tcut i mai discret psihiatru pe care-l cunoscuse vreodat. O calitate, fr ndoial, n aceast aduntur de nencreztori ntr-ale psihiatriei. I se prea totui ciudat c Michel nu trecuse s o vad, dup accident. ntr-o sear, Nadia plec din sala de mese i o porni de-a lungul tunelului pe care-l spau de la ncperile subterane pn la complexul de ferme. La captul tunelului, Maia i Frank se certau, pe un ton sczut, dar plin de rutate, care transmitea n tunel nu
133

ceea ce spuneau ei, ci sentimentele fiecruia. Chipul lui Frank era contorsionat de mnie, iar Maia, cu spatele spre el, tulburat, plngea. Apoi se ntoarse nc o dat ctre el, pentru a-i striga: Nu a fost niciodat aa! i se repezi orbete ctre Nadia, cu gura deformat ntr-un rnjet. Chipul lui Frank arta ca o masc a durerii. Maia o vzu pe Nadia stnd locului i trecu n fug pe lng ea. ocat, Nadia se ntoarse i se ndrept ctre camerele de locuit. Urc treptele de magneziu ctre livingul aferent camerei numrul doi i deschise televizorul, pentru a urmri un program de tiri, de douzeci i patru de ore, transmis de pe Pmnt ceea ce fcea foarte rar. Dup o vreme, reduse sonorul i rmase cu ochii la aranjamentul crmizilor de pe bolt. Maia intr i ncepu s-i dea explicaii: c nu era nimic ntre ea i Frank i c totul se ntmpla doar n mintea acestuia; c, pur i simplu, el nu renuna, chiar dac nu i se oferise niciun prilej de care s se agae. Iar ea nu-l dorea dect pe John i nu era vina ei c John i Frank se aflau acum n termeni att de ri, asta doar din cauza dorinei iraionale a lui Frank, ea nu avea nicio vin, dar se simea att de vinovat, deoarece Frank i John fuseser ntotdeauna prieteni att de apropiai, ca nite frai Iar Nadia o asculta cu o rbdare aparent, prudent, repetnd: Da, da, i neleg, i altele la fel. Pn la urm, Maia plngea, lungit pe spate, pe pardoseal, iar Nadia, de pe marginea unui scaun, o privea cu ochii mari, ntrebndu-se cte din toate astea erau adevrate. i n legtur cu ce se certaser ei, n realitate. i dac ea, Nadia, nu era o prieten neloial, care nu credea defel n povestea vechii sale camarade. Avea impresia c Maia i acoperea urmele, practicnd, de fapt, o alt manipulare. Asta era: cele dou fee nnebunite de durere pe care le zrise n tunel fuseser dovada cea mai clar a unei nenelegeri ntre doi oameni aflai n relaii intime. Aa c explicaia Maiei era, aproape sigur, o minciun. Nadia i spuse ceva linititor i se duse la culcare, zicndu-i n sinea ei: Deja mi-ai consumat prea mult timp, energie i concentrare cu jocurile astea ale tale. Toate m cost un deget, trf! ncepea un an nou. Se apropiau de sfritul lungii primveri nordice i nc nu dispuneau de o surs de ap corespunztoare, aa c Ann propuse efectuarea unei expediii pn la calota polar, unde s instaleze o distilerie robotizat, stabilind, totodat, un
134

traseu pe care vehiculele s-l urmeze n regim de pilotaj automat. Vino cu noi, i spuse ea Nadiei. nc n-ai vzut nimic din aceast planet, n afar de fia ce se ntinde de aici pn la Cernobl, i asta nu nseamn nimic. Ai pierdut expediia la Hebes i Ganges, iar acum nu faci nimic nou. Serios, Nadia, nu-mi vine s cred cnd vd ct de retras eti. La urma urmei, de ce ai venit tu pe Marte? De ce? Da, de ce? Vreau s spun c aici au loc dou feluri de activiti, explorarea planetei i sprijinirea acestei explorri. Aici, tu ai fost antrenat total n activitile logistice, fr s acorzi nici cea mai mic atenie n primul rnd raiunii pentru care am sosit aici. Bine, dar asta-mi place mie s fac, zise Nadia, fr convingere. De acord, totui ncearc s pstrezi o anumit perspectiv! Ce dracu, ai fi putut rmne acas, pe Pmnt, s fii instalatoare! Doar n-ai strbtut atta drum doar pentru a conduce un nenorocit de buldozer! Ct mai ai de gnd s continui s trieti aici ca o crti, instalnd closete i programnd tractoare? Bine, bine, rspunse Nadia, gndindu-se la Maia i la toi ceilali i la faptul c, oricum, careul de ncperi boltite era aproape gata. Mi-ar prinde bine o vacan. *** Pornir n trei transportoare mari, de curs lung: Nadia i cinci dintre geologi, Ann, Simon Frazier, George Berkovic, Phyllis Boyle i Edvard Perrin. George i Edvard erau prietenii lui Phyllis nc de pe cnd lucrau toi la NASA, susinnd-o atunci cnd pleda pentru studii geologice aplicate, prin care ea nelegea prospeciuni pentru gsirea de metale rare. Simon, pe de alt parte, era un aliat tcut al Annei, dedicat cercetrii pure i adoptnd o atitudine rezervat. Nadia tia toate astea, chiar dac petrecuse foarte puin alturi de ei cu excepia lui Ann. Dar discuiile rmneau discuii! Dac i s-ar fi cerut, putea nirui loialitile tuturor celor de la baz. Transportoarele erau alctuite, fiecare, din dou module pe patru roi, cuplate printr-un cadru flexibil; aduceau, puin, cu nite furnici uriae. Fuseser construite de Rolls-Royce i de un consoriu aerospaial multinaional, i erau vopsite ntr-un frumos verde-marin. Modulele din fa conineau spaiile de locuit i aveau pe toate prile ferestre colorate. Cele din spate conineau
135

rezervoarele de combustibil i erau prevzute cu mai multe panouri solare rotative. Cele opt roi erau nalte de doi metri i jumtate i foarte groase. Pe cnd strbteau Lunae Planum n direcia nord, marcau drumul cu mici transpondere de culoare verde, instalnd cte unul la fiecare civa kilometri. Totodat, ndeprtau din calea lor stncile care ar fi putut scoate din funciune un transportor automat, utiliznd anexa ca un plug pentru zpad, sau mica macara montat n faa primului transportor. n realitate, construiau un drum. Dar, pe Lunae Planum, se vedeau rareori nevoii s utilizeze astfel de dispozitive. Cltorir spre nord-est cu viteza aproape maxim, de treizeci de kilometri pe or, cteva zile la rnd, pentru a evita sistemele de canioane din Tempe i Mareotis, iar aceast rut i conducea pn la panta alungit ce caracteriza Chryse Planitia. Ambele zone erau foarte asemntoare cu terenul din jurul bazei, accidentate i presrate cu pietre mici. Pentru c, de fapt, coborau panta, beneficiau, adesea, de unghiuri de vedere mult mai largi dect acelea cu care fuseser obinuii. Pentru Nadia, era o plcere cu totul nou: s mergi i s tot mergi, i s vezi mereu peisaje noi nind deasupra orizontului: coline, adncituri, enormi bolovani izolai, iar cnd i cnd platforme rotunde, nu prea nalte, reprezentnd exteriorul unui crater. Dup ce coborr pn la inuturile joase ale emisferei nordice, se ntoarser i pornir direct ctre nord, traversnd imensa Acidalia Planitia, naintnd, iari, n linie dreapt, timp de cteva zile. Urmele roilor se ntindeau n urma lor, amintind de prima dr lsat de o main de tuns gazonul, iar transponderele se zreau, strlucitoare i stinghere, printre stnci. Phyllis, Edvard i George discutau despre efectuarea unor incursiuni laterale, pentru a investiga nite detalii constatate pe fotografiile din satelit, i din care rezultase c ar exista aproape de craterul Perepelkin unele aflorimente minerale neobinuite. Ann le reamintea, iritat, de misiunea pe care o aveau de ndeplinit. Pe Nadia o ntrista s constate c Ann era aproape la fel de distant i de tensionat ca i la baz; ori de cte ori se opreau, Ann cobora i se plimba singur, iar cnd se strngeau la mas, n prima main, sttea foarte retras. Uneori, Nadia ncerca s o antreneze n discuie. Ann, cum au ajuns stncile astea risipite peste tot? Meteorii. Dar unde sunt craterele? Majoritatea se afl n sud.
136

Atunci, cum de au ajuns stncile aici? Au zburat. De aceea sunt att de mici. Doar stncile de dimensiuni mai mici puteau fi azvrlite att de departe. Dar parc mi-ai spus c aceste esuri nordice sunt relativ noi, n vreme ce craterele sunt destul de vechi. Corect. Rocile pe care le vezi aici provin din aciuni trzii. Acumularea total de roci disparate rezultate din lovituri meteoritice e mult mai mare dect se vede, asta nseamn un parc de regolit. Iar stratul e adnc de un kilometru. Greu de crezut. Vreau s spun, sunt atia meteorii! se mir Nadia. E vorba de miliarde de ani, rspunse Ann, dnd din cap. Asta e deosebirea dintre Marte i Pmnt: vrsta terenului variaz de la milioane la miliarde de ani. Deosebirile sunt att de mari, nct i vine greu s i le imaginezi. Dar, vznd chestii de-astea, poi pricepe mai bine. Pe la jumtatea platoului Acidalia, ncepur s dea peste canioane drepte, lungi, cu pereii abrupi i fundul plat. Semnau, aa cum avea s remarce George de mai multe ori, cu albiile secate ale legendarelor canale. Denumirea lor geologic era defossae, i se ntlneau n grupuri. Chiar i cele mai mici dintre aceste canioane erau de netrecut pentru transportoare, iar cnd ddeau peste cte unul, se vedeau nevoii s se ntoarc i s-i continue drumul pe creast, pn cnd fundul se ridica sau pereii se apropiau, iar ei aveau posibilitatea s se ndrepte din nou spre nord, pe teren neted. Orizontul era uneori la douzeci de kilometri deprtare, i alteori la numai trei. Craterele deveneau tot mai rare, iar acelea pe lng care treceau erau nconjurate de coline joase care porneau ca nite raze de la marginea acestora cratere de impact, acolo unde meteorii se izbiser de solul permanent ngheat, transformndu-l, n urma impactului, n noroi fierbinte. Colegii Nadiei petrecur o zi ntreag colindnd nerbdtori dealurile neregulate din jurul unui astfel de crater. Pantele rotunjite, spunea Phyllis, indic existena apei ntr-un trecut ndeprtat, tot aa cum polenul din lemnul pietrificat ofer indicaii asupra arborelui original. Dup modul n care vorbea, Nadia i ddu seama c aceste afirmaii constituiau una dintre nenelegerile sale cu Ann; Phyllis credea n modelul existenei n trecut a unei ndelungate perioade cnd predomina umezeala, Ann susinea c respectiva perioad fusese scurt. Sau cam aa ceva. tiina nseamn multe
137

lucruri, i spunea Nadia, inclusiv o arm cu care s loveti n ali oameni de tiin. Mai departe, spre nord, n jurul latitudinii de cincizeci i patru de grade, ddur peste straniul inut al termocarsturilor, un teren deluros presrat cu numeroase adncituri ovale cu marginile abrupte, numite alases. Acestea erau de o sut de ori mai mari dect corespondentele lor pmntene, majoritatea fiind de doi sau chiar de trei kilometri n diametru i adnci de aproximativ aizeci de metri. Un semn sigur de nghe permanent, toi geologii erau de acord. nghearea i topirea sezoniere fcuser solul s se scufunde astfel. Gropi de mrimea aceasta, spunea Phyllis, indic un coninut ridicat al apei n sol. Dac nu chiar o alt manifestare a scrii temporale mariene, replica Ann; un sol uor ngheat, scufundndu-se puin cte puin, timp de eoni. Iritat, Phyllis le suger s ncerce s colecteze ap din sol, iar Ann, la fel de iritat, consimi. Gsir o pant uoar, ntre depresiuni, i se oprir pentru a instala n solul permanent ngheat un colector de ap. Nadia, cu un sentiment de uurare, lu n primire operaiunea; lipsa de activitate pricinuit de cltorie ncepuse s-o calce pe nervi. Acum avea i ea o treab serioas, cernd o ntreag zi de lucru. Nadia sp, cu micul lor excavator, un an lung de zece metri, mont galeria colectoare lateral o conduct perforat din oel inoxidabil, plin cu pietri , verific elementele electrice de nclzire, montate ca nite benzi de-a lungul conductei i filtrelor, umplnd apoi anul cu argila i pietrele pe care le scosese mai devreme. Deasupra extremitii de jos a galeriei se aflau un element colector i o pomp, precum i o conduct de transport izolat care ducea la un mic rezervor. Bateriile urmau s furnizeze energie elementelor de nclzire, iar panourile solare s ncarce bateriile. Atunci cnd rezervorul va fi plin, dac se va gsi suficient ap pentru a-l umple, pompa se va nchide, apoi se va deschide o valv solenoid, permind surplusului de ap din conduct s revin n galerie, dup care elementele de nclzire vor nceta s mai funcioneze. E aproape gata, anun Nadia ceva mai trziu, cnd ncepu s fixeze cu boluri conducta pe ultimul stlp din magneziu. Minile i se rciser periculos de mult, iar n palma operat simea zvcnete de durere. Ai putea ncepe s pregtii masa, adug ea. Eu aproape c am terminat.
138

Conducta trebuia nfurat ntr-un cilindru gros din spum alb de poliuretan, apoi introdus ntr-o alt conduct protectoare, mai mare. Era uimitor cum putea o simpl lucrare de instalator s se complice n momentul executrii izolaiei. Piuli hexagonal, aib, cui spintecat, o apsare ferm pe cheie. Nadia se deplas de-a lungul conductei, verificnd colierele de cuplare de la rosturi. Totul era solid. i cr sculele pn la primul transportor, mai arunc o privire ctre roadele unei zile de munc: un rezervor, o conduct scurt instalat pe stlpi, o cutie pe sol, iar pe coasta dealului, o grmad nu prea mare de sol rvit, cu aspect inestetic, dar deloc neobinuit n aceast ar a bolovanilor. La ntoarcere vom bea ap proaspt, mai spuse ea. Strbtur peste dou mii de kilometri n direcia nord, ajungnd n cele din urm n Vastitas Borealis, o strveche cmpie de lav, presrat cu cratere, care ncercuia emisfera nordic ntre latitudinile de aizeci i aptezeci de grade. n fiecare diminea, Ann i ceilali geologi petreceau cteva ore pe piatra gola, nchis la culoare, a acestei cmpii, adunnd probe, dup care i continuau drumul ctre nord, comentnd descoperirile fcute. Ann prea n mai mare msur absorbit de munc i mai fericit. ntro sear, Simon preciza c Phobos trecea pe deasupra dealurilor nu prea nalte de la sud, i n ziua urmtoare va ajunge chiar sub linia orizontului. Era o remarcabil dovad a orbitei deosebit de joase a micului satelit colonitii nu se aflau dect la o latitudine de aizeci i nou de grade! Dar Phobos se rotea doar la circa cinci mii de kilometri deasupra ecuatorului planetei. Nadia i flutur mna spre el n semn de bun-rmas i zmbi, tiind c tot va mai putea s discute cu Arkadi, folosind sateliii areosincroni pentru comunicaii radio, de curnd sosii. Dup trei zile, stnca stearp dispru, ascunzndu-se sub valuri de nisip negricios. Ca i cnd drumeii ar fi ajuns pe rmul unei mri. Erau uriaele dune ale Nordului, care nconjurau planeta ca o band, ntre Vastitas i calota polar. Acolo pe unde aveau s-o strbat colonitii, banda avea aproximativ opt sute de kilometri lime. Nisipul era de culoarea mangalului, cu nuane de purpuriu i roz, un relief plcut la vedere, dup tot pietriul acela rou din sud. Dunele se ntindeau spre nord i spre sud, n creste paralele care uneori se ntrerupeau, iar alteori se ntlneau. Nu le era greu s le traverseze. Nisipul era compactat, i ei nu aveau
139

dect s aleag o dun mare i s se deplaseze pe partea sa ca o cocoa, dinspre vest. Dup cteva zile, dunele crescur ca mrime, devenind ceea ce Ann numea borcane. Acestea artau ca nite valuri imense, ngheate, cu partea frontal nalt de o sut de metri, spatele lat de un kilometru, iar creasta de civa kilometri lungime. Asemenea altor forme de relief mariene, dunele erau de o sut de ori mai mari dect analoagele lor pmntene, din Sahara i Gobi. Expediia meninea direcia general de naintare peste spinrile acestor imense valuri, urmrindu-le contururile, iar mainile lor preau nite minuscule ambarcaiuni croindu-i drum cu zbaturile pe o mare neagr, ngheat la punctul culminant al unei titanice furtuni. ntr-o bun zi, pe marea aceasta mpietrit, transportorul al doilea se opri. Un semnalizator rou de pe panoul de control arta c apruse o defeciune la cadrul flexibil dintre module; n realitate, modulul posterior era aplecat spre stnga, cu roile ngropate n nisip. Nadia se mbrc i se duse s arunce o privire. Scoase panoul protector de pe articulaia unde cadrul se conecta la asiul modulului i constat c toate uruburile se rupseser. Reparaia o s ia ceva timp, spuse Nadia. Voi ai face bine s dai o rait prin mprejurimi. Nu dup mult vreme, i fcur apariia siluetele n costume de protecie ale lui Phyllis i George, urmate de Simon, Ann i Edvard. Cei dinti aduser un transponder de la maina numrul trei i l instalar la trei metri mai n dreapta drumului. Nadia ncepu s lucreze la cadrul defect, atingnd obiectele ct mai puin posibil; era o dup-amiaz rece, poate aptezeci de grade sub zero, i simea, prin romburile nenclzite ale costumului, rceala ptrunznd-o pn la os. uruburile se nepeniser n corpul modulului, aa c Nadia aduse o bormain i ncepu s perforeze guri noi, fredonnd eicul Arabiei. Ann, Edvard i Simon discutau despre nisip. E aa de plcut, i spunea Nadia, s vezi un pmnt care nu e rou. S o auzi pe Ann, absorbit de treaba ei. i s ai tu nsi ceva de fcut. Aproape c atinseser cercul arctic. Era Ls = 84. Mai rmseser doar dou sptmni pn la solstiiul de var, iar zilele erau din ce n ce mai lungi. Nadia i George lucrar pn seara, n vreme ce Phyllis se duse s nclzeasc mncarea. Dup mas, Nadia se ntoarse pentru a-i termina treaba. Soarele lucea rou, ntr-o pcl maronie, mic i rotund, chiar dac era pe
140

punctul de a apune. Nu exista suficient de mult aer pentru ca refracia s-l mreasc i s-l aplatizeze. Nadia termin, i puse sculele la locul lor, i tocmai deschisese ua exterioar de la numrul unu, cnd auzi vocea Annei. Ei, Nadia, te i ntorci? Nadia nl privirea. Ann era pe creasta dunei dinspre vest, fcndu-i semne cu mna, o siluet ntunecat pe fundalul unui cer sngeriu. Aa aveam de gnd, rspunse Nadia. Vino sus, aici, doar o clip. Vreau s vezi apusul sta, va fi grozav. Haide, nu va dura dect un minut, o s-i par bine c ai venit. Sunt nori la asfinit. Nadia suspin i nchise ua etan exterioar. Faa de est a dunei era abrupt. Nadia calc atent pe urmele lsate de Ann la urcu. Nisipul era btut, i crusta lui destul de solid. Aproape de creast, terenul deveni i mai abrupt, iar Nadia se aplec i se prinse cu minile. Apoi se coco pe creasta lat, rotunjit, putnd s se ndrepte i s priveasc n jur. Numai crestele dunelor celor mai nalte erau nc luminate de soare. Planeta devenise o suprafa neagr, trcat de curbe scurte, ca nite iatagane, de culoare gris-fer. Orizontul era cam la cinci kilometri deprtare. Ann sttea ghemuit, cu palma plin de nisip. Din ce e fcut? ntreb Nadia. Particule minerale solide. Asta i-a fi putut spune i eu, i-o ntoarse Nadia. Ba n-ai fi putut, nainte de a ajunge aici. La fel ar fi artat i particulele fine de alt fel, cele agregate cu sruri. Dar, de fapt, aici sunt fragmente de roc. De ce e att de negru? Vulcanic. Pe Pmnt, nisipul este compus mai ales din cuar, pentru c acolo se gsete foarte mult granit. Dar Marte nu prea are aa ceva. Aceste grune sunt, probabil, silicai vulcanici. Obsidian, silex, ceva granat. Frumos, nu? Ann i ntinse Nadiei o mn de nisip pentru inspecie. Cu un aer foarte serios, firete. Nadia privi atent prin vizor la nisipul negru. Frumos, rspunse ea. Se ridicar, privind apusul soarelui. Umbrele li se ntindeau pn la orizontul estic. Cerul era de un rou nchis, ntunecat i opac, doar puin mai luminos la vest, deasupra soarelui. Norii la
141

care se referise Ann erau nite fii galbene, luminoase, foarte sus, pe cer. Ceva din nisip reflecta lumina, iar dunele erau, evident, purpurii. Soarele semna cu un nsturel de aur, iar deasupra sa strluceau doi luceferi de sear: Venus i Pmntul. n ultima vreme, sear de sear, s-au apropiat tot mai mult, explic Ann cu glas ncet. La conjuncie trebuie s fie, ntr-adevr, strlucitori. Soarele atinse orizontul, iar crestele dunelor se ascunser n umbr. Soarele ca un nsturel cobor dincolo de linia neagr de la apus. Acum cerul era un dom castaniu, pe care se profilau norii roz, de la mare nlime. Stelele neau de pretutindeni, iar cerul castaniu se schimb ntr-un violet nchis, strident, o culoare electric preluat de crestele dunelor, astfel nct li se pru c pe cmpia neagr se ntind semiluni de amurg lichid. Brusc, Nadia simi ceva ca o adiere rscolindu-i sistemul nervos, urcndu-i pe coloana vertebral i ajungndu-i n piele. Obrajii o nepau i simea cum i zvcnete mduva spinrii. Frumuseea te poate face s te cutremuri! Era un oc s simt un asemenea rspuns fizic la frumusee, un fior aidoma celor provocate de un act sexual. Iar aceast frumusee era att de ciudat, att de strin! Nadia i ddu seama c niciodat pn atunci nu o mai vzuse aa cum se cuvine sau poate c niciodat nu o simise cu adevrat. i plcuse viaa pe care o ducea aici, parc ntr-o Siberie fcut aa cum trebuie. Trise de aceea ntr-o uria analogie, nelegnd totul n termenii trecutului ei. Dar acum sttea sub un cer nalt, violet, pe suprafaa unui ocean negru, pietrificat, toate noi, toate stranii. Era absolut imposibil s le compare cu orice altceva vzut pn atunci. i, pe neateptate, trecutul ncepu s i se nvrteasc prin minte, iar ea s se roteasc n cercuri, ca o feti care vrea s ameeasc, fr niciun fel de gnd. Apsarea de pe piele i se strecur n interior i nu se mai simi goal pe dinuntru. Dimpotriv, se simea extrem de solid, compact, echilibrat. Un mic bolovan gnditor, rotindu-se ca un titirez. Lsndu-se s alunece pe tocuri, coborr faa abrupt a dunei. Revenite la baz, Nadia o strnse violent n brae pe Ann. O, Ann, nici nu tiu cum s-i mulumesc! Chiar i prin vizoarele colorate se vedea zmbetul Annei. Rar privelite! Dup aceea, Nadiei lucrurile i prur cu totul altfel. O, tia c se petrecuse ceva cu ea nsi, c era la mijloc un fel nou de a acorda atenie lucrurilor, de a privi. Iar peisajul nsui conspira la
142

aceast senzaie, alimentndu-i noua stare de spirit. Chiar a doua zi, prsir dunele negre i parcurser ceea ce colegii ei numeau un teren stratificat sau laminat. Aici se ntindea regiunea de nisip tasat care, n timpul iernii, zcea sub nveliul de CO2 al calotei polare. Acum, n miezul verii, ieise la vedere un peisaj compus integral din desene curbilineare. Strbtur zone aluvionare joase, cu nisip galben, unite de platouri lungi, sinuoase, netede. Laturile platourilor erau spate n trepte, terasate, laminate, cnd cu finee, cnd grosolan, artnd ca lemnul tiat i lustruit. Niciunul dintre ei nu mai vzuse nici pe departe ceva asemntor i i petreceau dimineile colectnd probe i executnd foraje, colindnd peste tot, ntr-un balet marian sltat, vorbind prostii, i Nadia se simea la fel de avntat ca oricare dintre ei. Ann i spuse c gerul fiecrei ierni cuprindea cte o lamel de teren de la suprafa. Apoi eroziunea vntului ddea natere la arroyos, dezgolind laturile lamelelor, i fiecare nou strat era dezgolit mai adnc dect acela de sub el, aa c pereii unui arroyo constau din sute de mici terase. E ca i cum terenul ar fi propria sa hart n relief, spuse Simon. i continuau drumul n timpul zilei i, sear de sear, ieeau n amurgul purpuriu care dura pn aproape de miezul nopii. Forau i scoteau carote nisipoase, mbibate de ghea i laminate pe ntreaga lor lungime. ntr-o sear, Nadia urc mpreun cu Ann o serie de terase paralele, abia auzind explicaiile ei despre afeliu i periheliu. Cnd se uit napoi, peste arroyo, vzu relieful strlucind n lumina serii ca nite lmi i caise. Deasupra, pluteau nori lenticulari de un verde pal, imitnd perfect modelele florale ale terenului. Privete! exclam ea. Ann se uit peste umr, vzu i ncremeni. Amndou rmaser cu ochii la fiile de nori, plutind la joas nlime deasupra lor. n sfrit, o chemare la masa de sear le fcu s se ntoarc. Iar Nadia, n timp ce strbtea terasele de nisip ondulate, tiu c ea nsi se schimbase sau c planeta, pe msur ce mergeau spre nord, devenea tot mai stranie i mai frumoas. Ori i una i alta. naintau peste terase orizontale de nisip galben, un nisip att de fin, dur i lipsit de pietre, nct se puteau deplasa cu viteza maxim, ncetinind numai pentru a urca sau cobor de pe un mal
143

pe altul. Din cnd n cnd, panta rotunjit dintre terase le crea probleme, de vreo dou ori fiind nevoii s dea napoi pentru a gsi un alt drum. Dar, de obicei, o cale spre nord se gsea fr nicio dificultate. n cea de-a patra zi de cnd se aflau pe terenul laminat, pereii care flancau albia plat a rului se apropiar, i exploratorii urcar, prin deschiderea aceea, la un nivel superior. Iar acolo, n faa lor, la noul orizont, se vedea un deal alb, siluet mare, rotunjit, la fel ca Ayers Rock din Australia, doar c era alb. Un deal alb Ghea! Un deal de ghea, nalt de o sut de metri i lat de un kilometru, iar cnd l ocolir i ddur seama c se ntindea dincolo de orizont, spre nord. Era vrful unui ghear, poate chiar o limb a calotei glaciare nsei. Din celelalte maini rsunar strigte i, prin tot zgomotul i zpceala aceea, Nadia nu o auzi dect pe Phyllis, care ipa: Ap! Ap! Ap, ntr-adevr. Dei tiuser c o vor ntlni acolo, era o surpriz de mari proporii s dea peste un ntreg deal, mare i alb, de ghea, de fapt cel mai nalt deal pe care l vzuser pe ntregul parcurs, de cinci mii de kilometri, al cltoriei. Le trebui ziua ntreag doar pentru a se obinui cu ideea; opreau mainile, i artau unii altora aisbergul, vorbeau toi odat, coborau ca s arunce o privire, prelevnd probe de la suprafa i extrgnd carote. Chiar se cocoar pe el un pic. Asemenea nisipului din jur, dealul era laminat n plan orizontal, cu linii de pulbere la distan de un centimetru. ntre linii, gheaa era granulat i cu guri; la aceast presiune atmosferic, sublima la aproape toate temperaturile, rezultnd perei plini de guri, sfrmicioi pn la o adncime de civa centimetri. Mai jos, gheaa era solid i dur. Asta nseamn foarte mult ap, repetau toi, ntr-un moment sau altul al discuiei. Ap, pe suprafaa lui Marte A doua zi, dealul de ghea alctui orizontul lor din partea dreapt, un zid pe lng care cltorir pn seara. Atunci chiar ncepu s li se par c au dat peste foarte mult ap, mai ales c pe parcursul zilei zidul crescuse n nlime, ridicndu-se pn la vreo trei sute de metri. Era, de fapt, un fel de lan muntos, alb, care nchidea valea pe latura de est. Apoi, dincolo de orizontul de la nord-vest, i fcu apariia un alt deal alb, partea superioar a unui alt lan ivindu-se deasupra orizontului, iar baza rmnnd ascuns undeva, dedesubt. Un alt deal glaciar, mrginind valea spre vest, cam la treizeci de kilometri deprtare!
144

Aadar se aflau n Chasma Borealis, o vale modelat de vnturi care tia calota glaciar spre nord, pe o lungime de circa cinci sute de kilometri, mai mult dect jumtatea distanei rmase pn la pol. Fundul prpastiei era din nisip bttorit, tare ca betonul, uneori scrind sub tlpi, din cauza stratului de CO2 ngheat. Pereii de ghea erau nali, dar nu verticali; se nclinau sub un unghi mai mic de patruzeci i cinci de grade i, la fel ca pantele dealurilor laminate, erau terasai, iar terasele erau zdrenuite de eroziunea eolian i de sublimare cele dou fore care, vreme de zeci de mii de ani, croiser prpastia pe toat lungimea ei. Dect s porneasc de-a lungul vii, exploratorii o traversar spre vest, orientndu-se dup un transponder aflat ntr-un colet cu utilaje de exploatare a gheii. Dunele de nisip din mijlocul prpastiei erau joase i regulate, iar mainile urcau i coborau fr ncetare pe terenul ondulat. Apoi, dup escaladarea unui val de nisip, identificar utilajele, nu mai departe de doi kilometri de peretele de ghea nord-vestic: containere voluminoase, galbenverzui, pe scheletice module de debarcare. Stranie privelite n aceast lume de alb, cafeniu i roz. Ce urenie! exclam Ann, dar Phyllis i George ovaionau. n timpul nesfritei dup-amiezi, latura de vest, umbrit, cpt o varietate de culori pale: cea mai pur ap ngheat era limpede i albstruie, dar cea mai mare parte a peretelui era de un ivoriu transparent, presrat din belug cu pulbere roz i galben. Petele neregulate de CO2 sticleau ntr-un alb pur, strlucitor. Contrastul puternic ntre gheaa provenit din ap i pmntul ngheat fcea aproape imposibil desluirea contururilor. Datorit efectelor de perspectiv, era greu de spus ct de nalt e dealul n realitate. Prea s se ridice la nesfrit, situndu-se, probabil, undeva ntre trei i cinci sute de metri deasupra fundului prpastiei. Este foarte mult ap aici! exclam Nadia. i nc mai mult n subteran, spuse Phyllis. Forajele demonstreaz c, de fapt, calota se ntinde pe mai multe grade latitudine spre sud dect vedem noi i este ngropat sub terenul stratificat. Deci avem mai mult ap dect ne va trebui vreodat! Ann i supse buzele, nefericit. Locul unde se gseau utilajele miniere determinase amplasamentul taberei pentru exploatarea gheii: Chasma
145

Borealis, peretele vestic, patruzeci i unu de grade longitudine vestic, optzeci i trei de grade latitudine nordic. Deimos tocmai l urmase pe Phobos dincolo de orizont; nu-l vor mai vedea pn cnd nu vor reveni la sud de paralela optzeci i doi. Nopile de var constau dintr-un amurg purpuriu cu durata de o or; n restul timpului, soarele se nvrtea n jurul lor, niciodat mai sus de douzeci de grade deasupra orizontului. Toi ase petrecur ceasuri ndelungate afar, mpingnd pn la perete instalaia de minerit i punnd-o n funciune. Componenta principal era un robot de spat tunele, aproape de mrimea unui transportor. Acesta tia gheaa, ejectnd carote cilindrice de un metru i jumtate n diametru. Cnd l porneau, scotea un zumzet gros, puternic i care se auzea i mai tare dac i lipeau ctile de ghea sau chiar dac numai o atingeau cu palmele. Dup o vreme, cilindrii albi de ghea neau ntr-o plnie, apoi un alt robot i transporta la o distilerie, unde gheaa era topit, iar apa separat de considerabila cantitate de praf coninut. Apa era, apoi, rengheat sub forma unor cuburi cu latura de un metru, mult mai potrivite pentru a fi depozitate n magaziile transportoarelor robotizate. Acestea aveau s se poat deplasa pn la exploatare, s preia ncrctura de ghea pur i s revin la baz singure, dup care baza va dispune de o rezerv de ap mai mare dect vor putea ei utiliza vreodat. Dup calculele lui Edvard, se aflau, n partea vizibil a calotei polare, aproximativ patru-cinci milioane de kilometri cubi de ap, dei calculele conineau multe aproximri. Petrecur cteva zile pentru testarea instalaiei i montarea unei serii de panouri solare care s o alimenteze cu energie. n serile lungi, dup cin, Ann se cra pe peretele de ghea, n aparen pentru a preleva alte probe, dei Nadia tia c nu dorete dect s se ndeprteze de Phyllis, de Edvard i de George. Totodat ns, Ann voia s se caere pn sus, s ajung pe calota polar, s se uite n jur i s preleveze probe din cele mai recente straturi de ghea. Aa c, ntr-o bun zi, dup ce instalaia trecuse de toate testele obinuite, Ann, Nadia i Simon se trezir n zori imediat dup ora dou dimineaa , ieir n aerul matinal extrem de rece i ncepur ascensiunea propriile umbre, ca nite imeni pienjeni, urcnd naintea lor. Panta de ghea era nclinat la aproape treizeci de grade, cnd abrupt, cnd dulce, pe msur ce urcau terasele nefinisate de pe coasta stratificat a dealului. Era apte dimineaa cnd panta se termin, iar ei i continuar
146

drumul pe suprafaa calotei polare. Ctre nord, o cmpie de ghea se ntindea ct vedeau cu ochii, spre un orizont nalt, la vreo treizeci de kilometri deprtare. n spate, spre sud, vedeau pn la o mare distan, peste unduirile geometrice ale terenului stratificat. Era cea mai cuprinztoare privelite pe care Nadia o avusese vreodat pe Marte. Gheaa platoului era n mare msur stratificat, ca i nisipul laminat de la poalele ei, cu dungi late de un roz murdar, conturndu-se pe suprafaa materialului mai curat. Cellalt perete cobora spre est, prnd aproape vertical din unghiul lor de vedere, lung, nalt, masiv. Atta ap! exclam din nou Nadia. Mai mult dect vom avea noi nevoie vreodat! Depinde, coment Ann, absent, cu vizorul fumuriu al ctii ntors n direcia Nadiei, pe cnd fixa pe ghea rama micului sfredel. Dac peisagitii sunt lsai de capul lor, va disprea ca roua ntr-o diminea clduroas, n aer, ca s formeze nori plcui la vedere. i asta ar fi chiar att de ru? ntreb Nadia. Ann o privi cu atenie. Prin vizorul fumuriu, ochii ei semnau cu o pereche de rulmeni. Chiar c ar trebui s facem o deplasare pn la pol, coment ea n seara aceea, la cin. Nu avem nici alimente, nici aer, rspunse Phyllis, cltinnd din cap. S cerem s ni se trimit. Calota polar e strbtut de vi aproape la fel de adnci ca i Chasma Borealis, interveni Edvard, cltinnd i el din cap. Nu e chiar aa, spuse Ann. Am putea nainta drept spre pol. Vile ondulate au un aspect dramatic atunci cnd sunt vzute din spaiu, dar asta din cauza deosebirii de nuan dintre ap i CO2. n realitate, pantele nu prezint mai mult de ase grade nclinaie fa de orizontal. De fapt, e tot un teren stratificat. Dar ce-ar fi s mergem mai nti spre calot? ntreb George. Folosind una dintre limbile de ghea care coboar pn la nisip. Acestea sunt ca nite rampe care duc ctre masivul central i, odat ajuni acolo, pornim drept ctre pol! N-are niciun sens, interveni Phyllis. Nu vom gsi nimic mai mult dect ceea ce vedem i aici. Iar asta ar nsemna o nou expunere la radiaii. n plus, adug George, am putea folosi alimentele i aerul
147

care ne-au mai rmas pentru a cerceta unele dintre locurile pe lng care am trecut venind aici. Care vaszic, acesta e punctul lor de vedere, i spuse Ann ncruntndu-se. Eu rspund de cercetrile geologice! exclam ea, cu asprime. Ceea ce putea fi adevrat, numai c Ann era o politician execrabil, mai ales n comparaie cu Phyllis, care avea nu se mai tie ci prieteni la Houston i Washington. Dar nu exist niciun motiv de ordin geologic pentru a merge la pol, spuse Phyllis, de data asta zmbind. O s dm peste aceeai ghea ca i aici. Pur i simplu, ii mori s ajungi acolo. i ce? ntreb Ann. S zicem c in mori s merg. nc mai exist probleme tiinifice al cror rspuns poate fi aflat acolo: dac gheaa are sau nu aceeai compoziie, ct praf conine oriunde ne ducem, putem colecta date valoroase. Dar noi ne aflm aici ca s obinem ap. N-am venit s ne pierdem vremea. Asta nu e pierdere de vreme! i-o tie Ann. Obinem ap pentru a ne permite s explorm, nu explorm numai ca s obinem ap! Ai neles totul pe dos! Nici nu-mi vine s cred ci oameni din colonia asta gndesc astfel! Hai s vedem ce prere au cei de la baz, spuse Nadia. Poate c e nevoie s-i ajutm n vreo problem pe acolo ori, cine tie, poate c nu au cum s ne expedieze provizii. Pn la urm o s cerem aprobarea Naiunilor Unite, pe cinstea mea, exclam Ann, disperat. Avea dreptate. Lui Frank i Maiei nu le plceau ideea, pe John l interes, dar el nu se amesteca. Arkadi se declar de acord cnd auzi despre ce e vorba, oferindu-se s trimit provizii de pe Phobos dac va fi cazul ceea ce, avnd n vedere orbita satelitului, nu era practic. n acel moment, Maia contact Centrele de Control al Misiunii de la Houston i Baikonur, iar argumentul lui Arkadi se risipi vznd cu ochii. Houstonul se opuse planului, dar celor de la Baikonur i unei pri nsemnate din comunitatea internaional ideea li se pru interesant. n cele din urm, Ann trecu la telefon, cu un ton foarte tios i arogant, dei prea nspimntat. Eu sunt responsabilul geologic de aici i susin c e necesar s o facem. Nu se va mai ivi nicio mprejurare att de favorabil pentru a obine date de la faa locului cu privire la starea originar a calotei polare. Este vorba de un sistem delicat, i orice modificare
148

n atmosfer va avea un impact deosebit de serios asupra ei. Iar voi chiar avei astfel de planuri. Am dreptate? Sax, tot mai lucrezi la instalaiile acelea eoliene pentru nclzit? Sax nu participa la discuie, i fur nevoii s-l cheme la telefon. Desigur, rspunse el cnd i repetar ntrebarea, mpreun cu Hiroko, avansase ideea producerii unor mici moriti, care urmau s fie lansate, din dirijabile, pe toat suprafaa planetei. Vnturile constante dinspre vest aveau s acioneze moritile, micarea lor de rotaie avea s fie transformat n cldur, n bobine situate la baza instalaiei, iar cldura, pur i simplu, eliberat n atmosfer. Sax proiectase deja o fabric robotizat pentru confecionarea moritilor i spera s obin cteva mii. Vlad preciza c aceast cldur va fi ctigat cu preul reducerii vitezei vnturilor, doar nu poi obine ceva din nimic. Sax rspunse, imediat, c asta va avea un efect secundar benefic, dat fiind severitatea furtunilor de praf, planetare, pe care le produceau uneori vnturile. Un strop de cldur n schimbul unui strop de vnt este o afacere bun. Aadar, un milion de moriti, l ntrerupse Ann. i nu e dect nceputul. Ai mai vorbit i despre rspndirea unor pulberi negre deasupra calotelor polare, aa e, Sax? Asta ar duce la sporirea atmosferei mai repede dect oricare alt msur practic. Deci, dac i realizezi planul, calotele polare sunt condamnate. Se vor evapora, iar noi ne vom ntreba: Oare cum artau? i nu vom ti. Avei suficiente provizii? V ajunge timpul? ntreb John. V vom trimite rezerve, repet Arkadi. Mai sunt patru luni de var, zise Ann. Tu nu vrei dect s ajungi la pol! exclam Frank, relund spusele lui Phyllis. i ce dac? replic Ann. Poate c voi ai venit aici s facei politic din birouri, dar eu am de gnd s vd cte ceva din locurile astea. Nadia se strmb. Fraza aceea pusese capt conversaiei, iar Frank avea s se nfurie. Ceea ce nu era nicicnd o idee prea bun. Ann, Ann A doua zi, cancelariile de pe Pmnt intervenir cu opinia c respectiva calot polar ar trebui cercetat sub forma sa originar. Nu apruser niciun fel de obieciuni din partea bazei, dei Frank
149

nici nu-i mai sun pe cei de acolo. Spre nord, spre pol! ovaionar Simon i Nadia. Eu tot nu vd sensul, zise Phyllis cltinnd din cap, dezaprobatoare. George, Edvard i cu mine rmnem aici ca o acoperire pentru a fi siguri c instalaia de extracie funcioneaz aa cum trebuie. Aadar, Ann, Nadia i Simon luar transportorul numrul trei i revenir spre Chasma Borealis, fcnd apoi un ocol ctre vest, unde unul dintre gheari se desprindea, sub forma unui arc de cerc, din calota polar, alctuind o perfect ramp de pornire. Reeaua din care fuseser construite roile mari ale transportorului avea o capacitate de aderen asemntoare enilelor unui snowmobil, permind deplasarea cu succes a vehiculului peste diferitele suprafee ale calotei, peste petice de praf granulat expus vederii, peste coline joase de ghea dur, peste ntinderi orbitor de albe de CO2 ngheat i peste obinuita dantelrie de ap sublimat. Vi nu tocmai adnci se ndeprtau de pol ca nite vrtejuri, n sensul acelor de ceasornic. Unele erau foarte largi. Pentru a le traversa, coborr o pant accidentat, care se curba cnd la stnga, cnd la dreapta, depind orizontul n ambele pri, acoperit n totalitate cu ghea strlucitoare i aspr. Drumul dur circa douzeci de kilometri, pn cnd ntreaga lume vizibil deveni de un alb orbitor. Dup care le apru n fa o pant ascendent, de ghea murdar, roie, striat, ceva mai familiar. De pe fundul canalului, lumea prea mprit n dou: napoi alb, n fa de un roz-murdar. Urcnd pantele orientate spre sud, gsir mai mult ca oriunde ghea frmiat dar, aa cum preciza Ann, n fiecare iarn un metru de ghea se depunea pe calota permanent, strivind filigranul sfrmicios al verii precedente, aa c fisurile se umpleau conform unei scheme repetate anual, iar roile mari ale transportorului i continuau, scrind, drumul, fr zbav. Depir vile ca nite vrtejuri i se trezir pe o cmpie alb, neted, ntinzndu-se pn n zare, n toate direciile. Dincolo de geamurile polarizate i fumurii ale transportorului, albul cmpiei era neptat i pur. La un moment dat, trecur pe lng un deal circular nu prea nalt, semnul vreunui impact meteoric relativ recent, umplut cu depuneri ulterioare de ghea. Bineneles c se oprir pentru a preleva probe. Nadia trebui s le limiteze Annei i lui Simon numrul de foraje la patru pe zi, pentru a ctiga timp i
150

pentru a evita suprancrcarea magaziilor transportorului. i nu era vorba numai de foraje; adesea, treceau pe lng roci izolate, negre, nlndu-se pe esul de ghea ca nite sculpturi de Magritte. Meteorii! i adunar pe cei mai mici, luar probe din cei mai mari i, odat, descoperir unul mare ct transportorul. n majoritatea cazurilor, erau formai dintr-un amestec de nichel i fier ori chondrite pietrificate. tii, s-au gsit pe Pmnt meteorii care i au originea pe Marte, i explic Ann Nadiei n timp ce cioplea la unul dintre acetia. Se ntmpl i invers, doar c mult mai rar. E nevoie de un impact cu adevrat uria pentru a azvrli suficient de repede nite roci din cmpul gravitaional al Pmntului, nct s ajung aici o delta V de cel puin cincisprezece kilometri pe secund. Am auzit c aproximativ dou procente din materialul ejectat din cmpul gravitaional al Pmntului ajung pe Marte. Dar asta numai n urma celor mai puternice impacturi, cum ar fi acela de valoarea unei kilotone. Ar fi ciudat s gsim aici o bucat din Yucatan, nu? Dar asta s-a ntmplat acum aizeci de milioane de ani, spuse Nadia. Ar fi ngropat sub ghea. Adevrat, rspunse Ann, iar ceva mai trziu, cnd se ntorceau la transportor, continu: Ei bine, dac topim aceste calote vom gsi cteva. Vom avea un adevrat muzeu de meteorii mprtiai pe nisip. Traversar i mai multe vi erpuitoare, intrnd din nou n ritmul de urcuuri i coboruri amintind zbuciumul unei brci pe valuri; de data aceasta era vorba de cele mai mari valuri ntlnite: patruzeci kilometri de la o creast la alta. Foloseau ceasurile pentru a se ine de program i parcau, ntre zece p.m. i cinci a.m., pe coline sau pe margini de crater ngropate, pentru a beneficia de o privelite n timpul opririlor. Procedau la polarizarea ferestrelor, pentru a putea dormi, ct de ct, n timpul nopii. Dup care, ntr-o diminea, continundu-i drumul, cu gheaa scrindu-le sub roi, Ann deschise radioul i ncepu s stabileasc legtura cu sateliii areosincroni. Nu e uor s gseti polul, spuse ea, n timp ce lucra. Primii exploratori de pe Pmnt o duceau al dracului de greu n nord, ntotdeauna ajungeau vara, nu vedeau stelele i nici nu dispuneau de verificri prin satelit. Atunci, cum se descurcau? ntreb Nadia, deodat curioas.
151

Nu tiu, rspunse Ann, zmbind, dup o clip de gndire. Am impresia c nu prea bine. Probabil c foloseau calculele estimative. Pe Nadia o intriga chestiunea, aa c ncepu s lucreze pe un caiet de schie. Geometria nu fusese niciodat punctul ei tare, dar la Polul Nord, n ziua solstiiului de var, soarele nscrie un cerc perfect n jurul orizontului, fr a se ridica ori cobor vreodat. Atunci, dac te-ai afla lng pol, i aproape de solstiiul de var, ai putea folosi un sextant pentru a verifica, regulat, nlimea soarelui deasupra orizontului S fi fost corect? L-am gsit! exclam Ann. Ce? Oprir maina, se uitar mprejur. Cmpia alb se ondula ctre orizontul apropiat, uniform, cu excepia ctorva dungi late, roii. Liniile nu prea s formeze cercuri concentrice n jurul lor, i nici ei nu prea a se afla pe vrful a ceva anume. Unde, exact? ntreb Nadia. Ei bine, undeva la nord de aici, rspunse ea zmbind din nou, i apoi artnd spre dreapta. Pe o raz de un kilometru. Poate ntracolo. Trebuie s ne mai deplasm puin i s verificm din nou cu satelitul. Puin triangulaie, i vom putea s-i dm peste nas. Oricum, plus sau minus o sut de metri. Dac am proceda cu rbdare, am putea s obinem plus sau minus un metru! spuse Simon, entuziasmat. Hai s-l determinm! Aa c mai merser nc un minut, consultar radioul, se ntoarser n unghi drept i i continuar deplasarea, efectund o nou verificare radio. n sfrit, Ann declar c se afl chiar la pol sau foarte aproape. Simon program computerul s continue lucrul pe aceast tem, apoi se mbrcar i se nvrtir o vreme de jur mprejur, pentru a se asigura c au clcat chiar pe pol. Ann i Simon prelevar o prob. Nadia continu s se mite, ntr-o spiral care o ndeprta de main. O cmpie alb-rocat, orizontul la vreo patru kilometri deprtare. Prea aproape. i trecu brusc prin minte, ca n timpul apusului pe duna neagr, c totul e strin o percepie acut a orizontului strmt, gravitaia de vis, o lume doar att de mare i n niciun caz mai mare iar acum ea, Nadia, sttea chiar pe polul ei nordic. Era n Ls = 92, cum nu se poate mai aproape de solstiiul de var, aa c dac ncremenete cu faa spre soare fr a se mica, soarele va rmne la acelai nivel i se va roti n jurul ei tot restul zilei sau tot restul sptmnii, ce mai conteaz! Ciudat! Ea nsi se rotea ca un titirez. Dac ar sta nemicat suficient de mult timp ar simi-o?
152

Vizorul ei polarizat reducea strlucirea soarelui pe ghea la un arc de puncte cristaline, ca un curcubeu. Nu era prea frig. Dac ridica palma, simea o briz uoar. O dung graioas, roie, de laminate de depunere, se ntindea dincolo de orizont, ca o linie longitudinal. Gndul o fcu s rd. n jurul soarelui era un cerc de ghea abia vizibil, suficient de mare pentru ea arcul su inferior s ating orizontul. Gheaa sublima de pe calota polar i sclipea n aerul de deasupra, realiznd cristalele care formau cercul. Zmbind, Nadia i ls urmele bocancilor pe polul nordic al planetei Marte. n seara aceea aliniar polarizoarele, n aa fel nct, prin ferestrele modulului, se vedea o imagine foarte atenuat a deertului alb care i nconjura. Nadia edea rezemat, cu o tav goal pe genunchi, sorbind dintr-o ceac de cafea. Ceasul digital trecu clipind de la 11:59:59 la 0:00:00 i se opri. Nemicarea sa accentua tcerea din main. Simon adormise. Ann edea pe scaunul oferului, cu cina mncat numai pe jumtate, privind cu ochii mari peisajul din exterior. n afar de fsitul ventilatorului, nu se auzea niciun sunet. M bucur c ne-ai adus pn aici, spuse Nadia. E nemaipomenit! Cineva trebuie s se bucure, rspunse Ann, a crei voce, atunci cnd era suprat sau trist, devenea plat i distant, de parc ar fi fost indiferent. Nu va mai dura mult. Eti sigur, Ann? Gheaa are aici cinci kilometri adncime, nai spus chiar tu? Chiar crezi c va disprea complet numai din pricina unui praf negru care o s-o acopere? Depinde de ct de mult o s-o nclzim, rspunse Ann, ridicnd din umeri. i de ct ap exist, n total, pe planet i de ct ap va iei la suprafa din regolit, atunci cnd vom nclzi atmosfera. Nu vom ti nimic din toate astea pn cnd nu se vor ntmpla. Dar am impresia c, atta vreme ct calota reprezint rezerva de ap cel mai uor de obinut, va fi i cel mai mult supus modificrilor. Ar putea sublima aproape n ntregime, nainte ca vreo cantitate semnificativ din gheaa permanent s se apropie la cincizeci de grade de punctul de topire. n ntregime? A, sigur c o parte se va depune iar, n fiecare iarn. Dar, dac privim lucrurile ntr-o perspectiv global, apa de aici nici nu e chiar att de mult. Avem de-a face cu o lume uscat, cu o
153

atmosfer superarid. Pe lng ea, Antarctica pare o jungl, i adu-i aminte ct de mult ne-a sectuit! Aa c, dac temperaturile vor crete suficient, gheaa va sublima ntr-un ritm cu adevrat rapid. Toat calota asta se va muta n atmosfer, iar vnturile o vor purta spre sud, unde va nghea n timpul nopii. Aa c, de fapt, va fi distribuit mai mult sau mai puin egal pe ntreaga planet, ca o chiciur de aproape un centimetru grosime. Chiar i mai puin dect att, ntruct cea mai mare parte va rmne n atmosfer, ncheie Ann cu o strmbtur. Dar dac vremea se tot nclzete, chiciura se va topi i va ploua. Atunci vom avea ruri i lacuri. Aa e? Dac presiunea atmosferic e suficient de ridicat. Apa lichid de la suprafa depinde att de presiunea aerului, ct i de temperatur. Dac ambele cresc, n cteva decenii vom clca aici pe nisip. i am avea o colecie grozav de meteorii, spuse Nadia, ncercnd s-i ridice moralul. Dar fr succes. Ann strnse din buze i se uit pe fereastr, cltinnd din cap. Ce posomort putea fi! O stare de spirit ce nu putea fi pricinuit, n totalitate, de soarta planetei Marte; trebuia s mai existe i altceva care s explice acea intens frmntare interioar i mnia. Trmul lui Bessie Smith. Nu-i venea s te uii la dnsa. Cnd Maia era nefericit, semna cu Ella Fitzgerald cntnd un blues, tiai c e o nscenare, exuberana se revrsa, pur i simplu, dincolo de cntec. Dar cnd Ann era nefericit, era dureros de privit. i ridic farfuria cu lasagna i se ls pe spate pentru a o vr n cuptorul cu microunde. Dincolo de ea, pustiul alb sclipea sub un cer negru, de parc lumea de afar ar fi fost un negativ fotografic. Deodat, cadranul ceasului art 0:00:01. Peste patru zile, lsar n urm gheaa. Pe cnd veneau napoi pe drumul la captul cruia se aflau George, Phyllis i Edvard, cei trei cltori trecur peste o ridictur de teren i se oprir. La orizont se profila o structur. Pe sedimentele de pe fundul hului se ridica un templu clasic grecesc, ase coloane dorice din marmur alb acoperite cu un planeu rotund, plat. Ce dracu? Cnd ajunser mai aproape, constatar c respectivele coloane erau confecionate din cilindri de ghea provenii de la instalaia de extracie, ridicai unul peste altul. Discul care servea drept acoperi era tiat destul de grosolan.
154

Ideea lui George, le explic Phyllis, prin radio. Am constatat c cilindrii de ghea sunt de aceeai mrime cu cilindrii de marmur pe care grecii i foloseau pentru coloanele lor, spuse George, mulumit de sine. Dup aceea, totul a fost simplu. Iar instalaia funcioneaz perfect, aa c ne-a rmas destul timp liber. Arat grozav, spuse Simon. i chiar aa i era: monumentul strin, apariie de vis, strlucea n amurgul nesfrit de parc era fcut din carne, de parc sub gheaa lui circula snge. Un templu nchinat lui Ares, adug acelai Simon. Ba lui Neptun, l corect George. Nu cred c e cazul s-l invocm prea des pe Ares. Mai cu seam dac ne gndim la aduntura din tabra principal, spuse Ann. Pe msur ce se ndreptau spre sud, drumul balizat cu transpondere se ntindea naintea lor, uor de urmat ca oricare magistral din beton. Nu mai fu nevoie ca Ann s le spun n ce msur acest lucru le schimba sentimentele inspirate pn atunci de cltoria lor; nu mai explorau inuturi virgine, nsi natura peisajului era modificat, divizat n stnga i dreapta de liniile paralele ale urmelor lsate de roile haurate i de bidoanele a cror culoare verde era uor atenuat de o brum de praf, toate marcnd drumul. Nu mai circulau pe un teren virgin. La urma urmei, asta i urmrea orice construcie de drumuri. Puteau acum s lase totul pe seama pilotului automat de pe maina numrul trei, ceea ce i fceau, de multe ori. Aa c i continuar drumul, cu treizeci de kilometri pe or, neavnd nimic altceva de fcut dect s admire privelitea mprit n dou, ori s stea de vorb, ceea ce nu fceau prea des, cu excepia dimineii n care se antrenar ntr-o discuie aprins despre Frank Chalmers. Ann susinea c e un machiavelic desvrit. Phyllis insista c nu e mai ru dect oricare altul aflat la putere. Nadia, amintindu-i de discuiile cu Maia, tia c realitatea e mai complex dect o nfiau celelalte dou opinii. Lipsa de discreie a Annei o uimea i, n timp ce Phyllis i ddea nainte cum Frank i adunase pe toi laolalt n timpul cltoriei prin spaiu, Nadia o privea fix pe Ann, ncercnd s-i transmit din priviri c se adreseaz unui auditoriu nepotrivit. Phyllis avea s-i ntoarc indiscreiile mpotriva ei nsi, asta era evident. Doar c
155

Ann nu tia s citeasc privirile. Apoi, pe neateptate, maina frn, ncetini i se opri. Nimeni nu fusese atent la ce se ntmpl afar, i toi se repezir la fereastra din fa. Acolo se ntindea o pojghi alb, plat, acoperind drumul pe o lungime de aproape o sut de metri. Ce este? strig George. Pompa de extragere a apei din sol! rspunse Nadia, artnd cu mna. Trebuie s se fi defectat. Ori poate c a funcionat prea bine! spuse Simon. Asta e ghea provenit din ap! Trecur transportorul n regim de lucru manual i se apropiar. Gheaa acoperea drumul ca o revrsare de lav alb. i mbrcar n grab costumele i prsir modulul, apropiindu-se de marginea gheii. Patinoarul nostru, spuse Nadia, dup care merse la pomp, demont colierul izolant i se uit nuntru. Aha, e o sprtur n izolaie, apa a ngheat chiar aici i a blocat comutatorul n poziia deschis. Grozav cap de presiune, n-am ce zice! Apa a tot curs, pn cnd a ngheat suficient pentru a opri scurgerea. O lovitur de ciocan ne va oferi un mic gheizer. Se duse la magazia de scule din partea inferioar a modulului i reveni cu un ciocan cu vrful ascuit. Ferii-v! Aplic o singur lovitur masei albe de ghea, acolo unde pompa ntlnea conducta de alimentare a rezervorului. O coloan alb de ap ni pn la un metru n aer. Mam! Apoi coloana czu cu un plescit peste foaia alb de ghea, transformndu-se n abur, chiar dac nghe apoi n numai cteva secunde, formnd o frunz alb, lobat, pe suprafaa gheii deja existente. Ia te uit! Pn i sprtura nghe complet, uvoiul de ap se opri, i aburul se risipi. Uitai-v ct de repede a ngheat! Seamn perfect cu un vulcan noroios, remarc Nadia, zmbind. Fusese o imagine minunat, apa revrsndu-se i evapornduse nebunete pe cnd nghea. Nadia ndeprt gheaa din jurul ventilului de nchidere, n timp ce Ann i Phyllis se contraziceau n
156

legtur cu migraia gheii permanente, cu cantitile de ap existente la latitudinea aceea, etc., etc. Puteai crede c se vor plictisi, doar c se displceau reciproc i de aceea nu se puteau opri. Fr ndoial, era ultima deplasare pe care aveau s-o mai fac mpreun. Nici chiar Nadia nu se simea nclinat s mai cltoreasc vreodat cu Phyllis, George i Edvard. Acetia erau mult prea mulumii de sine, prea alctuiau un mic grup exclusivist. Doar c Ann era nstrinat i n relaiile cu alii; dac nu avea s fie prudent, nu mai gsea pe nimeni s-o nsoeasc n cltoriile ei. Dac te gndeai numai la povestea cu Frank i era de ajuns. Ce i-o fi venit ieri-sear s-i spun lui Phyllis tocmai ei! ce individ respingtor e eful lor? S nu-i vin s crezi! i cu toate c i fcea pe toi s nu se simt chiar n apele lor, cu excepia lui Simon, Ann tnjea dup conversaie, iar Simon Frazier era cel mai tcut dintre toi cei o sut. Dac rostise douzeci de propoziii pe tot parcursul cltoriei! Era ca i cum ar fi avut drept tovar de drum un surdomut. Poate ns c vorbea cu Ann cnd erau singuri, cine tie? Nadia potrivi ventilul n poziia oprit, apoi nchise pompa. Va trebui s folosim o izolaie mai groas cnd montm asemenea instalaii att de departe, n nord, spuse ea, fr a se adresa cuiva anume, n timp ce-i cra sculele napoi la main. Era plictisit de toate fleacurile, nerbdtoare s revin la baz i la munca ei. Voia s stea de vorb cu Arkadi; el o va face s rd. i fr s se strduiasc, fr s tie exact cum, i ea l va face pe el s rd. Adugar cteva buci de ghea la restul de probe i instalar patru transpondere pentru a ghida roboii n jurul gheii. Dei ar putea sublima, nu? ntreb Nadia. Adncit n propriile-i gnduri, Ann nu auzi ntrebarea. Aici e foarte mult ap, murmur ea ca pentru sine, prnd ngrijorat. Ai al dracului de mult dreptate! exclam Phyllis. Ce-ar fi s aruncm o privire la depunerile acelea pe care le-am zrit la captul de nord al lui Mareotis? Pe msur ce se apropiau de baz, Ann devenea tot mai singuratic i mai tcut, cu chipul imobil, ca o masc. Ce ai? o ntreb Nadia ntr-o sear cnd, aproape de apusul soarelui, ieiser amndou afar, pentru a repara un transponder defect.
157

N-a vrea s m mai ntorc, rspunse Ann, care ngenunchease pe o stnc izolat i ncerca s recolteze nite probe. A dori s nu se mai termine cltoria asta. Mi-ar plcea s cltoresc aa, tot timpul, s cobor n canioane, s m urc pe conurile vulcanilor, s colind prpstiile i munii din jurul lui Hellas. S nu m opresc niciodat, adug ea, suspinnd. Doar c fac parte din echip. Aa c trebuie s m coco n opronul la, mpreun cu toi ceilali. E chiar att de groaznic? ntreb Nadia, gndindu-se la frumoasele ei ncperi boltite, la baia cu valuri, aburind, i la un pahar cu votc unde plutesc glasoane. tii i tu c e ru! Douzeci i patru de ore i jumtate pe zi n cmruele alea din subteran, cu Maia i Frank urzindu-i schemele politice, Arkadi i Phyllis certndu-se pentru orice fleac ceea ce acum neleg prea bine, crede-m , George plngndu-se, John plutind n cea, Hiroko obsedat de micul ei imperiu, i Vlad, i Sax Vreau s spun Doamne, ce aduntur! Nu sunt mai ri dect alii. Nici mai ri, nici mai buni. Trebuie s te adaptezi. Nu poi tri aici de una singur. Nu. Dar atunci cnd m aflu la baz, mi se pare c nu mai sunt aici. A putea la fel de bine s m aflu pe nav. Nu, nu! Uii! exclam Nadia, lovind cu piciorul n piatra pe care edea Ann, fcnd-o pe aceasta din urm s ridice privirea, surprins. Poi da cu piciorul n pietre, pricepi? Suntem aici, Ann. Aici, pe Marte, cu picioarele pe planet. n fiecare zi poi s iei i s dai o tur prin mprejurimi. Cu meseria ta, vei face la fel de multe deplasri ca oricare altul. Uneori, pur i simplu, parc nu e de-ajuns, spuse Ann, ferindu-i ochii. Ei bine, Ann, continu Nadia, privind-o. Mai mult dect orice altceva, radiaia este aceea care ne ine n subteran. Iar tu spui, n esen, c vrei ca radiaia s dispar. Ceea ce nseamn ngroarea atmosferei, adic terraformare. tiu, zise Ann, cu vocea crispat, att de crispat nct tonul ei precaut, nonalant dispruse cu desvrire. Chiar crezi c nu tiu? ntreb ea, ridicndu-se i agitnd ciocanul. Dar nu e drept! Vreau s spun c m uit la pmntul sta i i l iubesc. Vreau s fiu afar i s-l strbat mereu, s-l studiez, s triesc pe el i s-l nv pe de rost. Dar cnd fac asta, l transform, distrug ceea ce iubesc. Drumul pe care l construim m doare cnd l vd! Iar tabra de baz este ca o min la suprafa, n mijlocul unui deert
158

neatins de la nceputul timpurilor. Att de urt, att de Nadia, nu vreau s-i fac asta ntregii planete, nu vreau! Mai degrab a muri. Lsai planeta s existe, lsai-o pustie i lsai radiaiile s bntuie nestingherite. La urma urmei, nu e dect o problem de statistic. Vreau s spun c, dac radiaiile mi sporesc la una din zece ansele de a m mbolnvi de cancer, nseamn c de nou ori din zece scap cu bine! Asta e valabil n privina ta sau a oricrui alt individ luat n parte. Dar pentru grup, pentru toate vietile de aici tii tu, deteriorarea genetic. Cu timpul, radiaiile ne vor transforma n infirmi. Aa nct, ce vrei, nu poi s te gndeti numai la tine. Membru al colectivului, spuse Ann, posomort. n sfrit, asta eti! tiu, zise ea, suspinnd. Toi vom spune asta. Vom continua s facem din planet un loc propice vieii. Drumuri, orae. Un nou cer, un nou sol. Pn cnd vom obine o Siberie sau un fel de Teritorii din Nord. Marte va disprea, i noi vom fi aici i ne vom ntreba de ce ne simim att de pustiii, de ce atunci cnd privim n jur nu vedem altceva dect propriile noastre chipuri. *** n cea de-a aizeci i doua zi a expediiei, zrir trmbe de fum deasupra orizontului sudic, fii colorate n cafeniu, gri, alb i negru, ridicndu-se i amestecndu-se, umflndu-se ntr-un nor ca o ciuperc turtit, care se risipea spre rsrit. Acas! Din nou, acas! strig Phyllis, bucuroas. Urmele lsate de ei la plecare, pe jumtate umplute cu pulbere, i conduceau napoi, ctre fum, prin zona de asolizare a modulelor cu materiale, pe suprafee strbtute de urmele pailor, peste terenuri bttorite cu tlpile pn cptaser consistena nisipului rou-deschis, traversnd anuri i ridicturi, gropi i grmezi, ajungnd n cele din urm la marea colin nefinisat a habitatului permanent, o redut ptrat din pmnt, acum acoperit de o reea argintie de grinzi din magneziu. Aceast imagine fcu s sporeasc interesul Nadiei dar, pe msur ce naintau, nu putu s nu observe talme-balmeul de rame, ambalaje, tractoare, macarale, grmezile de piese de rezerv, movilele de gunoi, moritile eoliene, panourile solare, turnurile de ap, drumurile de beton ndreptndu-se spre est, vest i sud, procesoarele de aer, cldirile joase ale seciei alchimitilor, ale crei couri emanau trmbele de fum pe care le vzuser; stivele de sticl, mormanele conice de pietri cenuiu, grmezile mari de regolit brut de lng
159

fabrica de ciment, grmjoarele de regolit risipite pretutindeni. Avea nfiarea dezordonat, funcional, urt a unui Vanino sau Usman, sau a oricrui alt ora stalinist al industriei grele din Urali ori de pe terenurile petrolifere ale Iakuiei. Fcur cinci kilometri buni prin acest inut devastat, vreme n care Nadia nu ndrzni s-o priveasc pe Ann stnd tcut alturi de ea, emannd dezgust i aversiune. Chiar i Nadia se simea ocat i surprins de schimbarea petrecut cu ea: toate aceste lucruri i se pruser perfect normale nainte de expediie, ba chiar i fcuser o plcere foarte mare. Iar acum era uor scrbit i se temea c Ann ar putea face un gest violent, mai ales dac Phyllis va mai deschide gura. Doar c Phyllis i inu gura nchis, iar ei rular pn la sectorul tractoarelor, din afara garajului de nord, i se oprir. Expediia se terminase. Unul cte unul, fixar transportoarele de peretele garajului i se strecurar prin uile habitatului. Chipuri familiare se strnser n jurul lor: Maia, Frank, Michel, Sax, John, Ursula, Spencer i Hiroko i toi ceilali, aidoma unor frai i surori, dar erau att de muli, nct Nadia se simea copleit. Tremura ca o anemon lovit i avea dificulti n vorbire. Dorea s prind ceva care simea c i scap, i cuta n jur pe Ann i Simon, dar i acetia erau acaparai de un alt grup i preau uluii. Ann avea o expresie stoic, de parc purta pe chip propria sa masc. Phyllis le istorisea cum mersese expediia. A fost frumos, de-a dreptul spectaculos, soarele a strlucit n permanen, iar gheaa e, ntr-adevr, acolo. Avem acces la o mulime de ap, e ca n Arctica, atunci cnd te afli pe calota polar Ai gsit ceva fosfor? ntreb Hiroko. Era minunat s vad chipul lui Hiroko, ngrijorat de lipsa fosforului pentru plantele ei. Ann i spuse c au gsit urme de sulfai n materialul uor din jurul craterelor din Acidalia i plecar amndou s se uite la eantioane. Nadia i urm pe ceilali prin pasajul subteran, cu pereii din beton, ctre habitatul permanent, gndindu-se la un du adevrat i la legume proaspete, ascultndo doar pe jumtate pe Maia, care i prezenta ultimele tiri. Era acas. Din nou la treab; ca i pn atunci, munca era necurmat i cu o mie de faete, o list nesfrit de lucruri de fcut i niciodat suficient timp. Chiar dac unele sarcini necesitau mai puin
160

preocupare din partea oamenilor dect se ateptase Nadia, fiind potrivite pentru roboi, toate celelalte durau mult mai mult. i niciuna nu-i producea aceeai bucurie ca atunci cnd construise habitatul, chiar dac, sub raport tehnic vorbind, erau interesante. Dac doreau ca piaa central, de sub dom, s fie bun la ceva, trebuia s construiasc o fundaie care, de jos n sus, s fie alctuit din straturi de pietri, beton, fibre de sticl, regolit i, n sfrit, sol tratat. Domul nsui va fi confecionat din panouri duble de sticl groas, tratat pentru a rezista la presiune i pentru a opri razele ultraviolete i un anumit procentaj din radiaia cosmic. Cnd toate acestea vor fi gata, vor dispune de un atrium central, ca o grdin de zece mii de metri ptrai un plan de-a dreptul elegant i satisfctor. Dar n timp ce lucra la diferitele aspecte ale structurii, Nadia constata c mintea ei o ia razna i i simea stomacul ncordat. Maia i Frank nu mai discutau n calitatea lor oficial, ceea ce nsemna c relaia particular le merge, ntr-adevr, foarte prost. Frank nu prea s comunice nici cu John, ceea ce era o ruine. Relaia ntrerupt dintre Saa i Ieli se transformase ntr-un fel de rzboi civil ntre prietenii lor, iar grupul lui Hiroko, adic Iwao, Paul, Ellen, Rya, Gene, Evghenia i toi ceilali, poate ca o reacie, i petreceau toat ziua n atrium sau n sere, locuind mpreun acolo, retrai ca niciodat. Vlad, Ursula i restul echipei medicale erau absorbii de cercetare pn la a exclude asistena clinic acordat colonitilor, ceea ce l nfuria pe Frank, iar inginerii geneticieni i petreceau tot timpul afar, n laboratoarele din grupul de rulote, acum modificat. Cu toate acestea, Michel se purta de parc nimic nu ar fi fost anormal, de parc nu el ar fi fost psihologul coloniei. Pierdea mult vreme urmrind emisiuni TV n limba francez, iar cnd Nadia l ntreb ceva n legtur cu Frank i John, el o privi fr nicio expresie. Se aflau pe Marte de patru sute douzeci de zile, i primele secunde ale noului lor univers se consumaser. Nu se mai strngeau pentru a planifica activitatea din ziua urmtoare ori pentru a discuta despre treburi. Suntem prea ocupai, i spuneau Nadiei, cnd aceasta i ntreba de ce. n sfrit, e prea complicat de explicat, te-ar fura somnul; eu asta pesc. i aa mai departe. Apoi, n unele momente libere, vedea cu ochii minii dunele negre, gheaa alb, siluetele lor proiectate pe cerul de la asfinit. Se
161

cutremura i ofta. Ann pregtise deja o alt expediie i era acum plecat, de data aceasta spre sud, ctre braul cel mai nordic al ntinselor Valles Marineris, pentru a vedea i alte minuni de neimaginat. Dar de Nadia era nevoie la baz, indiferent dac ea voia sau nu s colinde canioanele mpreun cu Ann. Maia se plngea c Ann e plecat de prea mult vreme. E clar c ntre ea i Simon a nceput ceva, i acum sunt n luna de miere, n timp ce noi trudim aici ca nite sclavi. Aa vedea Maia lucrurile, de asta avea ea nevoie pentru a fi la fel de fericit cum prea Ann n convorbirile prin radio. Doar c Ann se afla n canioane, i ea doar de asta avea nevoie ca s par att de fericit. Iar dac ntre ea i Simon ncepuse ceva, povestea aceea n-ar fi fost dect o extindere fireasc a actualei stri de spirit a femeii. Nadia spera c e adevrat, pentru c tia c Simon o iubete pe Ann i simise la Ann o imens solitudine, ceva care avea nevoie de o prezen omeneasc. Numai de s-ar ntoarce pe urm printre ei! Dar menirea Nadiei era s lucreze. Ceea ce i fcea, strunind oamenii n perimetrul construciilor, strbtnd antierele i certndu-i prietenii pentru lucrrile neglijent executate. Mna rnit i recptase o parte din for n timpul expediiei, aa c putea din nou s conduc tractoare i buldozere, dei parc nu mai era la fel. La Ls = 208, Arkadi cobor, pentru prima dat, pe Marte. Nadia merse la noul navodrom i atept, opind de pe un picior pe altul, pe marginea ntinderii de ciment prfuit, pentru a asista la asolizare. Cimentul ars, colorat n nuane de siena, era deja marcat de petele galbene i negre ale unor coborri anterioare. Modulul lui Arkadi apru pe cerul roz, mai nti un punct alb i apoi o flacr galben, ca un co pentru arderea gazelor ntors cu susul n jos. n cele din urm, se materializ ntr-o emisfer geodezic, cu rachete i picioare dedesubt, cobornd pe o coloan de foc i asoliznd cu o delicatee nepmntean, chiar n punctul din centrul platformei. Se prea c Arkadi lucrase cu bune rezultate la programul de coborre. Dup circa douzeci de minute, Arkadi iei prin chepengul modulului i rmase drept, pe treapta de sus, privind n jur. Cobor scara ncreztor i, odat ajuns pe sol, sri de prob pe vrfurile bocancilor, fcu vreo civa pai, apoi se rsuci cu braele ntinse lateral. Nadia i aminti, deodat, ce simise ea, senzaia
162

aceea de gol. Apoi Arkadi czu. Nadia se repezi spre el, iar el o zri, se ridic, porni drept spre ea i czu din nou pe asprul ciment Portland. Nadia l ajut s se pun pe picioare i se ntlnir ntr-o mbriare, cltinndu-se, el ntr-un mare costum presurizat, ea n costumul pe care-l purtau afar. Prin vizor, chipul lui pros arta ocant de real; imaginea video o fcuse pe femeie s uite c mai exist i cea de-a treia dimensiune, i tot ce-l fcea pe Arkadi att de plin de via, att de real. El i lipi uor vizorul de al ei i schi zmbetul acela slbatic al lui. Nadia simi, pe chipul ei, un zmbet asemntor. El art spre consola de la ncheietura minii i comut pe frecvena lor personal, 4224, iar ea fcu la fel. Bine ai venit pe Marte! Pe Arkadi l nsoeau Alex, Janet i Roger, i dup ce ieir cu toii din modul se urcar n cabina deschis a unui Model T, iar Nadia i conduse spre baz, la nceput pe drumul larg, pietruit, apoi pe scurttur, prin sectorul alchimitilor. Le vorbi despre fiecare cldire pe lng care treceau, contient c ei le recunosc deja pe toate. Deodat o cuprinse o stare de nervozitate, amintindu-i cum i se pruse ei, dup expediia la pol, c arat aezarea. Se oprir la intrarea n garaj, iar Nadia i conduse nuntru. Acolo urm o alt reuniune de familie. Mai trziu, n aceeai zi, Nadia l duse pe Arkadi prin careul de ncperi boltite, deschiznd u dup u, intrnd dintr-o camer mobilat n alta, strbtndu-le pe toate douzeci i patru, apoi n atrium. Dincolo de panourile de sticl, cerul era rubiniu, iar grinzile din magneziu strluceau ca argintul mtuit. Ei? spuse Nadia n cele din urm, fr a se mai putea abine. Ce prere ai? Arkadi rse i o mbri. Era nc n costumul spaial, i capul i prea prea mic n deschiderea de la gt; Nadia simea costumul cptuit i voluminos, i ar fi vrut s-l vad pe Arkadi fr el. Ei bine, o parte din ce-ai fcut aici e bine, o parte e ru. Dar de ce arat totul att de urt? De ce e att de trist? Am fost ocupai, rspunse Nadia, ridicnd din umeri, iritat. La fel am fost i noi pe Phobos, dar ar trebui s vezi ce-a ieit! Am placat toate galeriile cu panouri de nichel cu dungi de platin i am decorat suprafeele cu modele repetitive pe care le execut roboii n timpul nopii, cu reproduceri Escher, cu nie cu oglinzi paralele, cu scene de pe Pmnt. Ar trebui s le vezi! Dac aprinzi
163

o lumnare ntr-una din ncperi, va arta ca stelele de pe cer sau ca o camer cuprins de flcri. Fiecare ncpere e o oper de art. Ateapt s vezi! Abia atept, zise Nadia, dnd din cap i privindu-l. n seara aceea participar la un mare dineu colectiv, n cele patru camere conectate care formau, astfel, cea mai mare ncpere din complex. Mncar pui i chifle din soia i salate mari, toi vorbind n acelai timp, oarecum ca n lunile cele mai bune petrecute pe Ares sau chiar n Antarctica. Arkadi se ridic pentru a le vorbi despre activitatea pe Phobos. Sunt bucuros c m aflu, n sfrit, n Underhill. Aproape c terminaser de construit domul de deasupra craterului Stickney, le explic el, iar n roca fracturat, din brecie, fuseser spate galerii lungi, urmnd filoanele de ghea, chiar prin inima satelitului. Dac n-ar fi lipsa gravitaiei, locul ar arta nemaipomenit, conchise Arkadi. Dar asta e o problem pe care n-o putem rezolva. Am petrecut cea mai mare parte din timpul liber n trenul gravitaional al Nadiei, dar e cam nencptor, i de muncit era la Stickney sau sub el. Am stat prea mult n imponderabilitate; i, n ciuda faptului c n-am lenevit, tot am pierdut din for. Pn i gravitaia marian m obosete acum, n clipa asta sunt ameit. Tu eti totdeauna ameit! Deci, trebuie s rotim echipele sau s folosim roboi. Ne gndim s coborm cu toii, pentru totdeauna. Ne-am ndeplinit misiunea, acolo, sus. O staie spaial n funciune este acum pregtit pentru cei care ne vor urma. Vrem s ne primim rsplata aici! ncheie el, ridicnd paharul. Frank i Maia se ncruntar. Niciunul nu dorea s urce pe Phobos, dei cei de la Houston i Baikonur cereau ca acolo s existe o echip permanent. Pe chipul Maiei se ntiprise expresia obinuit de pe Ares, care nsemna c totul merge prost din vina lui Arkadi, iar el, cnd o vzu, izbucni n rs. A doua zi, Nadia i nc vreo civa l conduser pe Arkadi ntrun tur mai amnunit al coloniei denumite Underhill i al dotrilor nconjurtoare, iar acesta cltin ntruna din cap, cu expresia aceea nesuferit care te fcea s-i rspunzi i tu printr-o cltinare a capului, n vreme ce el spunea numai: Da, dar Da, dar i formula o critic dup alta, toate amnunite, pn cnd chiar i Nadia ncepu s se plictiseasc, dei i venea greu s nege c zona din Underhill era rvit, saturat de deeuri, dnd impresia c
164

situaia se continu n exterior, pe ntreaga suprafa a planetei. E uor de colorat crmizile, explic Arkadi. Adugai oxidul de mangan rezultat din topirea magneziului i vei avea crmizi de un alb pur. Adugai carbonul rmas n urma procesului Bosch, pentru a le scoate negre. Putei obine, prin modificarea cantitii de oxizi feroi, oricare nuan de rou de care avei nevoie, incluznd aici cteva stacojiuri uimitoare. Sulful d nuanele de galben. i ar mai trebui cte ceva i pentru nuanele de verde i de albastru, habar n-am ce, dar Spencer s-ar putea s tie, poate vreun polimer bazat pe sulf, nu-mi dau seama. Dar un verde aprins ar arta minunat ntr-un loc dominat ntr-atta de rou. Cerul i va conferi o nuan ntunecoas, dar va fi tot verde i va atrage privirea. Apoi, din crmizile acestea colorate, construii ziduri adevrate mozaicuri. E minunat s faci aa ceva. Fiecare poate dispune de propriile lui ziduri sau cldiri, orice. Fabricile din sectorul alchimitilor arat ca nite depozite ori ca nite cutii de sardele, aruncate. Un perete de crmizi ridicat n jur ar ajuta la izolarea lor, aa c exist o bun motivaie tiinific pentru asta dar, sincer vorbind, e la fel de important s arate frumos, s te simi ca acas. Eu unul am trit prea mult vreme ntr-o ar care nu se gndea dect la utilitate. Trebuie s demonstrm c noi, aici, preuim ceva mai mult dect asta, nu? Indiferent ce facem cu cldirile, preciz Maia, tios, terenul din jur tot va fi devastat. Dar nu n mod obligatoriu! Uite, cnd vei termina construciile, va fi mai mult dect posibil s refacei terenul conform configuraiei sale iniiale, iar apoi s aruncai pe suprafa roci disparate, n aa fel nct s imite cmpia originar. Nu dup mult vreme, furtunile de nisip vor depune pulberea de cuviin, dup care dac oamenii strbat crrile, iar vehiculele circul doar pe drumuri sau pe propriile lor urme n curnd totul va avea aspectul terenului de la nceputuri, ocupat din loc n loc de cldiri pline de culoare, mozaicate, i de domuri de sticl pline pn la refuz de verdea, i de drumuri din crmizi galbene, i multe altele. Bineneles c trebuie s-o facem! E o chestie de spirit! Iar asta nu nseamn c toat treaba putea fi fcut de la bun nceput. Era nevoie s se aeze infrastructura, ceea ce ntotdeauna provoac zpceal, dar acum suntem gata pentru arta arhitecturii, pentru spiritul ei. Arkadi i flutur braele, se opri brusc i fcu ochii mari la expresiile dubioase, ncremenite pe figurile din jurul su.
165

n sfrit, e o idee, nu? Aa e, i zise Nadia n gnd, privind n toate prile, cu interes, ncercnd s vizualizeze spusele brbatului. Poate c un asemenea proces va readuce plcerea n munca ei? Poate c i pentru Ann lucrurile vor arta altfel? Alte idei de-ale lui Arkadi, spuse Maia la bazin, n seara aceea, cu un aer acru. Asta ne mai lipsea. Dar sunt idei bune, replic Nadia, dup care iei din ap, fcu un du i-i puse un combinezon. Mai trziu, n aceeai sear, Nadia l ntlni din nou pe Arkadi i-l duse s vad ncperea din colul de nord-vest al aezrii, pe care o lsase anume cu pereii nefinisai, pentru a-i putea arta detaliile structurale. E foarte elegant, spuse el, trecnd cu palma peste crmizi, ntr-adevr, Nadia, ntregul Underhill e magnific. Peste tot se vede mna ta. ncntat, Nadia se apropie de un monitor i ceru planurile la care lucrase, pentru o aezare mai mare. Trei iruri de camere boltite, suprapuse, n subteran, amplasate n peretele unui an foarte adnc; oglinzi pe peretele opus al anului pentru a dirija lumina solar n camere Arkadi ddea din cap, zmbea, arta spre ecran, punea ntrebri i venea cu sugestii. O arcad, ntre ncperi i peretele anului, pentru crearea unui spaiu deschis. i fiecare etaj mpins puin napoi fa de cel inferior. n felul acesta, fiecare are un balcon ce d spre arcad Da, s-ar putea Pe msur ce vorbeau, apsau tastatura computerului, modificnd schia de arhitectur. Mai trziu, intrar n atriul acoperit de cupol. Se oprir sub mnunchiuri nalte de frunze negre de bambus, plantele aflnduse nc n vase, pn ce avea s fie pregtit pmntul. Era linite i ntuneric. Am putea cobor zona asta cu nc un nivel, spuse Arkadi cu blndee. Taie ui i ferestre n bolile tale i lumineaz-le! Nadia ddu din cap. Ne-am gndit i la asta i o vom face, dar e greu s scoi atta pmnt afar, prin ecluze, spuse i ridic privirea spre el. Dar cu noi ce se ntmpl, Arkadi? Pn acum nu ai vorbit dect despre infrastructur, mi nchipuiam c nfrumusearea cldirilor se situeaz destul de jos pe lista ta de prioriti. Pi, rspunse Arkadi, zmbind, poate c toate problemele din
166

partea de sus a listei sunt rezolvate. Cum? L-am auzit, oare, pe Arkadi Nikolaevici spunnd aa ceva? tii ce, Madam Nou Degete, eu nu m plng doar ca s m aflu n treab. Iar felul cum s-au desfurat lucrurile aici, jos, e foarte apropiat de ceea ce pretindeam eu nsumi n timpul cltoriei. Destul de apropiat nct s fie stupid s m plng. M surprinzi, trebuie s-o recunosc. Chiar aa? Dar gndete-te cum ai lucrat cu toii, mpreun, aici, n acest ultim an. Jumtate de an, l corect Nadia, iar Arkadi rse. Jumtate de an! i n tot acest timp, chiar c nu am avut niciun lider. ntrunirile acelea nocturne, cnd fiecare spune ce are de spus, iar grupul hotrte ce este mai urgent; aa ceva ne trebuie. Nimeni nu pierde timpul cumprnd sau vnznd, pentru c nu exist nicio pia. Tot ce e aici aparine tuturor, n mod egal. i totui, niciunul dintre noi nu poate s exploateze nimic din ce are, pentru c nu exist nimeni, n afar de noi, cruia s-i vnd. A fost o obte adevrat, un grup democratic. Toi pentru unul i unul pentru toi. Lucrurile s-au schimbat, Arkadi, spuse Nadia suspinnd. Acum nu mai e aa. i totul se schimb mereu. Aa c nimic nu va mai dura. De ce spui asta? strig el. Va dura, dac noi hotrm s dureze. Nadia se uit la el, sceptic. tii c nu e chiar aa de simplu. Bine, nu e. Nu e simplu. Dar st n puterea noastr! Poate, spuse ea suspinnd, cu gndul la Maia i Frank, la Phyllis i Sax i Ann. Au loc groaznic de multe certuri. Asta nu nseamn nimic, atta vreme ct suntem de acord n privina anumitor chestiuni eseniale. Nadia cltin din cap i i frec cicatricea cu degetele celeilalte mini. Simea o senzaie de mncrime n locul degetului lips i se ntrist, brusc. Deasupra lor, frunzele lungi de bambus se profilau peste cerul plin de stele. Semnau cu emanaiile unui bacil uria. i continuar drumul pe alee, printre tvile cu plante. Arkadi i ridic mna operat i se uit atent la cicatrice, pn cnd Nadia se simi stnjenit i ncerc s i-o retrag. El o ridic iar i depuse un srut pe ciotul acum expus, de la baza inelarului. Ai mini puternice, Madam Nou Degete.
167

Am avut nainte, spuse ea, fcnd mna pumn i nlnd-o. ntr-o bun zi, Vlad o s fac s-i creasc un nou deget, spuse el, lundu-i pumnul, deschizndu-l i inndu-i mai departe mna, pe msur ce-i continuau plimbarea. Locul sta mi amintete de crngurile din Sevastopol. Mmm, fcu Nadia, fr s-l asculte cu adevrat, concentrndu-se asupra cldurii palmei lui, strns peste a ei. i el avea mini puternice. Nadia era doar o rusoaic specialist n construcii, mic i durdulie, de cincizeci i unu de ani, crunt i fr un deget. Ce plcut e s simi cldura altui trup; trecuse prea mult de cnd i se ntmplase ultima oar, iar mna ei absorbea ca un burete senzaia, pn cnd ncepu s-i palpite, plin i cald. Trebuie s-i par ciudat, i spuse ea, apoi goni gndul. M bucur c te afli aici! zise cu voce tare. Prezena lui Arkadi n Underhill amintea de ceasul de dinaintea furtunii. i determina pe oameni s se gndeasc la ceea ce fac. Obiceiurile pe care le cptaser fr a se gndi ct sunt de bune erau pe neateptate supuse analizei i, ca urmare a acestei noi presiuni, unii devenir defensivi, iar alii agresivi. Toate conflictele existente sporir n intensitate. Printre acestea se afla, n chip firesc, i dezbaterea n legtur cu terraformarea. O asemenea dezbatere nu reprezenta, n niciun caz, un eveniment singular, ci mai degrab un proces n plin desfurare, un subiect care continua s revin n actualitate, cauza unor schimburi ntmpltoare de impresii ntre indivizi afar, la lucru, la mas ori la culcare. Orice putea s-l aduc n discuie: privelitea stratului alb de chiciur czut peste Cernobl, sosirea unui robot-transportor ncrcat cu ghea de la staia polar, norii din amurg. Vznd toate astea sau multe altele, cineva exclama: Asta o s mai adauge cteva calorii sistemului! Sau: Nu e hexafluoretanul sta un gaz minunat pentru sere? i poate c urma o discuie n legtur cu aspectele tehnice ale problemei. Uneori, subiectul era reluat seara, n Underhill, trecndu-se de la aspectul tehnic la cel filosofic i, cteodat, asta conducea la dezbateri ndelungate i aprinse. Bineneles, discuiile nu se limitau la cei de pe Marte. Luri de poziie erau emise n centrele de strategie de la Houston, Baikonur, Moscova, Washington, la Oficiul ONU pentru Afacerile Mariene (UNOMA) de
168

la New York, precum i n birouri guvernamentale, redaciile ziarelor, n slile de consiliu ale corporaiilor, n campusurile universitare, n baruri i n casele oamenilor din ntreaga lume. n dialogurile purtate pe Pmnt, muli ncepur s utilizeze numele colonitilor ca pe un fel de prescurtare pentru diferitele poziii adoptate, aa c, atunci cnd priveau tirile de pe Terra, colonitii nii vedeau oameni care spuneau c sprijin varianta Clayborne sau c sunt n favoarea programului Russell. Aceste dovezi ale enormei lor populariti pe Pmnt, existena lor ca personaje ntrun spectacol TV n curs de desfurare aveau ntotdeauna un caracter deosebit i tulburtor. Dup zarva programelor speciale i a interviurilor care urmaser debarcrii, absorbii de realitatea zilnic a vieii, aveau tendina de a uita de transmisiile video nentrerupte. Camerele nc mai fceau nregistrri pentru a fi retransmise acas, i o mulime de oameni de pe Pmnt erau fani ai acestor programe. Aa c aproape oricine avea o prere. Sondajele artau c majoritatea sprijinea programul Russell, denumire neoficial dat planurilor lui Sax de a terraforma planeta prin toate mijloacele, i asta ct mai repede posibil. Dar minoritatea care sprijinea atitudinea pasiv a Annei avea tendina de a fi mai vehement n convingerile ei, insistnd ca respectiva atitudine s se aplice imediat strategiei privind Antarctica i chiar ntregii strategii pmntene privitoare la conservarea mediului. n acelai timp, diferitele ntrebri ale sondajelor de opinie evideniaser faptul c muli erau fascinai de Hiroko i de proiectul ei agricol, n vreme ce alii se autodenumeau bogdanoviti. Arkadi transmisese un mare numr de nregistrri video de pe Phobos, iar Phobos oferea o imagine bun, un adevrat spectacol de arhitectur i inginerie. Noi hoteluri i complexe comerciale pmntene imitau deja unele din trsturile sale. Exista chiar i o micare arhitectonic numit bogdanovism, precum i alte micri interesate de persoana lui, care insistau mai ales asupra reformelor sociale i economice n domeniul ordinii mondiale. Terraformarea se situa, de regul, n centrul tuturor acestor dezbateri, iar dezacordurile colonitilor n legtur cu aspectul n cauz erau exprimate pe cea mai mare cu putin scen public. Unii reacionau prin evitarea camerelor TV i a solicitrilor de interviuri. Ca s scap de aa ceva am venit aici, spuse Iwao, asistentul lui Hiroko, i civa l secondar.
169

Majoritatea celorlali nu aveau nicio prere, iar ctorva se prea c mediatizarea le place. De exemplu, programul sptmnal al lui Phyllis era transmis att de posturi cretine, prin cablu, ct i de programe de analiz a afacerilor din ntreaga lume. Dar, indiferent de maniera n care era tratat problema, devenea tot mai evident c majoritatea oamenilor de pe Pmnt i de pe Marte considerau c terraformarea trebuie s aib loc. ntrebarea nu era dac, ci cnd i ntre ce limite. n rndul colonitilor nii, aceasta aproape c reprezenta opinia universal. Foarte puini o susineau pe Ann: Simon, desigur, poate Ursula i Saa, poate Hiroko, John (n felul lui), iar acum i Nadia (n felul ei). Existau mai muli roii de felul sta acas, pe Pmnt, dar ei susineau poziia ca pe o teorie, ca pe o judecat estetic. Argumentul lor cel mai puternic, cel pe care Ann l accentua cel mai mult n comunicatele ei ctre Pmnt, era posibilitatea existenei unei viei indigene. Dac exist o via marian, spunea Ann, modificarea radical a climatului ar putea s-o ucid definitiv. Nu e cazul deci s intervenim, atta vreme ct statutul vieii de pe Marte e necunoscut; ar fi un gest netiinific i, desigur, imoral. Muli o aprobau, printre acetia aflndu-se i o mare parte a comunitii tiinifice pmntene, care influena comitetul UNOMA nsrcinat cu supravegherea coloniei. Dar, de fiecare dat cnd auzea argumentul, Sax ncepea s clipeasc foarte repede. La suprafa nu exist semne ale niciunei viei, trecute sau prezente, insista el cu blndee. Iar dac, ntr-adevr, aceasta exist, trebuie s se afle n subteran, poate n apropierea courilor vulcanice. Dar chiar acolo, jos, am putea s-o cutm zece mii de ani i s n-o gsim niciodat, fr a elimina posibilitatea c exist totui undeva unde noi n-am cercetat. Aa c, ateptnd pn cnd vom fi siguri c nu exist via poziie destul de comun n rndul moderailor , nseamn s ateptm, efectiv, o venicie. S ateptm o posibilitate ndeprtat pe care, oricum, terraformarea n-o va periclita. Bineneles c o pericliteaz! i-o ntorcea Ann. Poate c nu imediat, dar pn la urm gheaa permanent se va topi, va avea loc o micare prin hidrosfer i contaminarea acesteia cu ap mai cald i forme de via pmntene, cu bacterii, virui, alge. Va dura o vreme, dar se va ntmpla, cu siguran. Iar noi nu ne putem permite un asemenea risc. Sax ridica din umeri. Mai nti, e vorba de o via presupus, cu o probabilitate
170

foarte mic. n al doilea rnd, timp de secole nu va fi pus n pericol. Presupun c, pn atunci, o vom putea localiza i proteja. Sau poate c n-o vom descoperi. Aadar, s ne oprim din cauza unei reduse probabiliti a vieii, o via pe care n-o vom putea niciodat gsi cu adevrat? Trebuie, dac nu cumva susii c e n regul s distrugi viaa de pe alte planete, de vreme ce n-o poi gsi. i nu uita, via indigen, pe Marte, ar fi cel mai grozav subiect al tuturor timpurilor. Ar avea implicaii, imposibil de exagerat, asupra frecvenei galactice a vieii. Cutarea vieii este unul dintre principalele motive pentru care ne aflm aici. Bine, replica Sax, i n acest timp, viaa de a crei existen suntem aproape siguri e expus unei cantiti de radiaii extraordinar de ridicate. Dac nu facem nimic pentru a reduce acest venic bombardament, poate c nu vom mai rezista aici. Pentru a reduce radiaiile, avem nevoie de o atmosfer mai dens. De fapt, nu era un rspuns la punctul de vedere exprimat de Ann, ci nlocuirea lui cu altul, reprezentnd un argument cu un foarte mare impact. Milioane de oameni de pe Pmnt doreau s vin pe Marte, la noua frontier, unde viaa e o nou aventur. Erau completate liste de ateptare, att reale, ct i false, dar nimeni nu avea chef s triasc ntr-o baie de radiaii mutagene, iar dorina practic de a face planeta locuibil pentru fiinele umane era, la cei mai muli, mai puternic dect dorina de a pstra peisajul lipsit de via deja existent ori de a proteja o via indigen ipotetic, despre care muli savani i asigurau c nu exist. Aa c, ntr-adevr chiar i pentru cei care ndemnau la pruden , se prea c terraformarea va avea loc. Fusese convocat un subcomitet al UNOMA pentru studierea problemei, iar pe Pmnt totul se prezenta drept un dat, o parte inevitabil a progresului, o parte fireasc a ordinii lucrurilor. Un destin manifest. Pe Marte, totui, chestiunea rmnea deschis, cu att mai mult cu ct era presant, nu att o problem de filosofie, ci una a vieii de zi cu zi, a aerului ngheat, otrvitor, i a acumulrii radiaiilor. Printre adepii terraformrii, un grup semnificativ se strngea n jurul lui Sax un grup care nu numai c dorea s-o fac, dar insista ca totul s aib loc ct mai repede posibil. Nimeni nu era sigur de implicaiile practice. Estimrile privind timpul necesar pentru a ajunge la o suprafa uman-viabil se ntindeau
171

de la un secol la zece mii de ani, cu opinii extreme de ambele pri, de la treizeci de ani (Phyllis) la o sut de mii de ani (Iwao). Phyllis spunea: Dumnezeu ne-a dat planeta asta pentru a o face dup chipul i asemnarea noastr, pentru a crea un nou Eden. Iar Simon spunea: Dac gheaa permanent se topete, atunci vom tri ntr-un peisaj n curs de prbuire, i n mare parte vom fi ucii. Argumentele cuprindeau o mare gam de date: nivelurile srii, nivelurile peroxidului, nivelurile radiaiilor, aspectul terenului, posibilele mutaii letale ale microorganismelor produse de ingineria genetic i aa mai departe. Putem ncerca s modelm planeta, insista Sax, dar adevrul este c niciodat nu o vom putea modela aa cum trebuie. E prea mare i intervin prea muli factori, dintre care o serie ne este necunoscut. Dar ceea ce vom nva din toate astea ne va folosi la controlarea climatului de pe Pmnt, la evitarea nclzirii globale ori a unei viitoare ere glaciare. E un experiment uria, i ntotdeauna va rmne un experiment n curs de desfurare, nimic nefiind garantat sau cunoscut cu certitudine. Dar asta e tiina! Oamenii cltinau din cap, afirmativ. Arkadi, ca ntotdeauna, viza aspectul politic. Niciodat nu vom putea fi mulumii de noi nine dac nu efectum terraformarea, preciza el. Avem nevoie de terraformare pentru a face ca planeta asta s fie a noastr, pentru a asigura baza material necesar obinerii independenei. Auzindu-l, oamenii fceau ochii mari. Pi asta nsemna c Sax i Arkadi erau, ntr-un fel, aliai, ceea ce reprezenta o echip puternic. n felul acesta discuiile fceau ocolul coloniei, iari i iari, fr ncetare. Underhillul era aproape terminat: un sat funcional i, n cele mai multe privine, de sine stttor. Acum era posibil ca oamenii s acioneze n continuare; acum trebuia s decid ce vor face mai departe. Cei mai muli doreau terraformarea. Nenumrate proiecte fuseser propuse pentru iniierea procesului, fiecare cu susintorii respectivi, de obicei aceia care urmau s rspund de execuie. Era o latur important a atraciei oferite de terraformare: fiecare domeniu putea contribui ntr-un fel sau altul la aciune, beneficiind de un sprijin larg. Alchimitii discutau despre mijloace fizice i mecanice pentru a aduga cldur
172

sistemului; echipa preocupat de biosfer discuta despre teorii ale sistemelor ecologice care urmau a fi testate. Bioinginerii lucrau deja la noi microorganisme: mutnd, tind i recombinnd gene provenite de la alge, organisme metanogene, cianobacterii i licheni, ncercau s obin organisme care s supravieuiasc pe suprafaa marian actual sau sub aceasta. ntr-o zi l invitar i pe Arkadi s vad ce fac, iar Nadia l nsoi. Pstrau unele prototipuri n recipieni marieni, dintre care cel mai mare era una dintre vechile locuine din grupul de rulote. O deschiseser, aruncaser lopei de regolit pe pardoseal i o nchiseser din nou. Lucrau n interiorul acesteia prin teleoperare, urmrind rezultatele din rulota alturat, unde cadranele instrumentelor citeau datele, iar monitoarele urmreau ceea ce cretea n diferitele tvi. Arkadi privi cu atenie fiecare ecran, dar nu erau prea multe de vzut: vechea lor locuin, plin de cubicule de plastic pline cu rn roie, brae robotice ntinzndu-se de la baz ctre perei. ntr-o parte, se zreau culturi vizibile, de genistr albstruie. Pn acum, ea e campioana noastr, explic Vlad. i totui, nu e dect uor aerofil. Fceau selecii pentru un mare numr de caracteristici extreme, incluznd rezistena la frig i la deshidratare, la radiaiile ultraviolete, tolerana la sruri, o redus nevoie de oxigen, un habitat de stnc sau sol. Nici mcar un singur organism pmntean nu dispunea de aceste caliti, iar acelea care le deineau individual creteau foarte ncet, numai c inginerii iniiaser ceea ce Vlad numea un program de amestecare i potrivire i, nu demult, obinuser o variant de cianofit numit uneori i alga albastru-verzuie. N-a putea spune c palpit de via dar, ca s m exprim aa, nu moare att de repede. O numiser areophyte primares, numele obinuit devenind alga de Underhill. Doreau s efectueze cu ea o prob de cultur i chiar pregtiser o propunere pe care s-o expedieze la UNOMA. Nadia l vzu pe Arkadi la plecarea din barci, agitat n urma vizitei, i n aceeai sear acesta se adres celor prezeni: S-ar cuveni s lum hotrrea noi nine i, dac decidem favorabil, s acionm. Maia i Frank fur revoltai auzindu-l i, evident, nici ceilali nu se simeau prea n largul lor. Maia insist s schimbe subiectul, iar conversaia porni, stnjenitor, ntr-o alt direcie. n dimineaa
173

urmtoare, Maia i Frank venir la Nadia pentru a discuta despre Arkadi. Cei doi ncercaser, deja, s-l lmureasc n seara precedent. Ne rde n fa! exclam Maia. E inutil s-i mai explicm. Ce propune el ar putea fi foarte dificil, interveni Frank. Dac desconsiderm pe fa o directiv de la ONU, e de crezut c emisarii organizaiei ar putea veni aici ca s ne fac pachet i s ne expedieze acas, nlocuindu-ne cu alii, care s respecte legea. n acest moment, contaminarea biologic a mediului de aici e ilegal! i nu avem dreptul s ignorm asta. Exist un tratat internaional! E modalitatea n care omenirea dorete s trateze aceast planet n clipa de fa. N-ai putea vorbi tu cu el? ntreb Maia. Pot vorbi cu el, rspunse Nadia. Dar nu pot afirma c asta va folosi la ceva. Te rugm, Nadia. ncearc doar. Avem i aa destule probleme. Sigur, voi ncerca. Aa c, n dup-amiaza aceea, Nadia sttu de vorb cu Arkadi. Erau afar, pe drumul spre Cernobl. Nadia deschise subiectul i suger c rbdarea e bine-venit. Nu e dect o chestie de timp pn cnd ONU va ajunge, oricum, la prerea ta. Arkadi se opri i i ridic mna operat. Ct timp crezi c avem la dispoziie? ntreb el, artnd ctre soarele care apunea. Ct mai vrei s ateptm? Pentru nepoii notri? Pentru strnepoii notri? Pentru str-strnepoii notri? Orbi ca petii cavernelor? Haida-de, fcu Nadia, eliberndu-i mna. Peti ai cavernelor! Arkadi rse. Totui problema e serioas. Nu avem la dispoziie venicia, i ar fi frumos s vedem i noi cum ncep s se schimbe lucrurile. Chiar i aa, de ce s nu mai ateptm un an? Un an pmntean sau un an marian? Un an marian. S obinem date despre toate anotimpurile, s le dm rgaz celor de la ONU s treac pe aici. Nu mai avem nevoie de date, au tot fost culese, de ani de zile. Ai vorbit cu Ann despre asta? Nu. Ba da, ntr-un fel. Dar nu e de acord. O mulime de oameni nu sunt de acord. Vreau s spun c toi vor fi, pn la urm, dar trebuie s-i convingi. Nu poi trece cu
174

buldozerul peste prerile opuse, altfel eti la fel de ru ca aceia de acas pe care i critici mereu. Arkadi suspin. Da, da. Adic nu eti? Naiba s v ia de liberali! Nu tiu ce nseamn asta. nseamn c, de fapt, eti prea moale pentru a face vreodat ceva. Tocmai atunci se ivi n faa lor colina joas a Underhillului, artnd ca un crater nou, ptrat. Nadia i-l art. Eu am fcut asta. Naiba s v ia de radicali, spuse ea, izbindu-l tare, cu cotul, n coaste. Uri liberalismul pentru c d rezultate. Arkadi sufl cu zgomot pe nas. Rezultate! Funcioneaz prin creteri, cu timpul, prin munc susinut, fr artificii sau drame i fr oameni rnii. Fr revoluiile voastre sexuale i toat durerea i ura pe care le aduc. Pur i simplu, d rezultate. O, Nadia, spuse el cuprinznd-o de dup umeri i continundu-i drumul spre baz. Pmntul este o lume absolut liberal. Doar c jumtate din el moare de foame. Aa a fost i aa va fi mereu. Foarte liberal. Cu toate acestea, Nadia prea s-l fi afectat. ncet s mai cear o decizie unilateral pentru eliberarea noilor microorganisme pe suprafaa planetei, limitndu-i agitaia propagandistic la propriul su program de nfrumuseare, petrecnd mult vreme la sediu, unde ncerca s fabrice crmizi i sticl colorat. Aproape zilnic, Nadia nota cu el, nainte de micul dejun. mpreun cu John i Maia, i adjudecau exclusivitatea unui culoar din bazinul care ocupa toat suprafaa uneia dintre ncperi i notau energic, parcurgnd una sau dou mii de metri. John conducea la vitez, Maia btea recordul de distan, iar Nadia se inea pe urmele lor, stnjenit de mna amputat. Zburdau ca un ir de delfini prin apa nemaipomenit, admirnd prin ochelari betonul azuriu de pe fundul bazinului. Stilul fluture a fost conceput pentru gravitaia asta, spunea John, rznd de felul n care puteau, practic, s neasc n zbor, din ap. Dup aceea, micul dejun era plcut, dei de scurt durat,
175

restul zilei constnd din munca obinuit. Nadia rareori l mai vedea pe Arkadi pn seara, la cin, sau dup aceea. Apoi Sax, Spencer i Rya terminar de instalat fabrica robotizat pentru producerea instalaiilor termice eoliene ale lui Sax i naintar o cerere la UNOMA prin care cereau permisiunea de a distribui o mie de astfel de instalaii n regiunile ecuatoriale, pentru a le testa. Se ateptau ca toate la un loc s reverse n atmosfer aproximativ de dou ori mai mult cldur ct Cernoblul, existnd chiar ntrebri dac se va putea face distincie ntre cldura adugat i fluctuaiile sezoniere de fond. Dar, vorba lui Sax: nu vor ti pn nu vor ncerca. Astfel, dezbaterea problemei terraformrii se aprinse din nou. Pe neateptate Ann se angaj ntr-o aciune violent, nregistrnd lungi mesaje pe care le expedia membrilor comitetului executiv UNOMA, filialelor naionale din toate rile care fceau efectiv parte din comitet i, n sfrit, Adunrii Generale a Naiunilor Unite. Acestor apariii ale ei li se acorda o atenie enorm, de la cele mai serioase niveluri de stabilire a strategiei, pn la presa de scandal i programele TV, care tratau situaia ca pe cel mai recent episod al unui serial de larg audien. Ann nregistrase i expediase mesajele n secret, iar colonitii aflar despre ele doar atunci cnd televiziunea pmntean prezent unele secvene. Reaciile din zilele ce urmar includeau: dezbateri la nivel de guvern, un miting la Washington, care adunase douzeci de mii de persoane, nesfrite speculaii n pres, comentarii n reelele tiinifice. Vehemena acestor reacii era aproape ocant, iar unii dintre coloniti aveau impresia c Ann trecuse peste capul lor. Phyllis, una, era ultragiat. n afar de asta, spuse Sax, clipind cu repeziciune, Cernoblul eman deja n atmosfer aproape tot atta cldur ct moritile mele, iar Ann nu s-a plns de el niciodat. Ba da, spuse Nadia. Doar c atunci a pierdut votul. La UNOMA avur loc audieri, iar n timpul acestora, dup cin, un grup de oameni de tiin, specialiti n domeniul materialelor, o nfrunt pe Ann. Asista o mare parte dintre coloniti. Principala sal de mese de la Underhill ocupa spaiul a patru ncperi ai cror perei fuseser demontai i nlocuii cu stlpi de rezisten. Era o sal mare, plin de scaune i ghivece cu plante i de urmaii psrilor de pe Ares, i, de curnd, iluminat prin ferestre instalate sus, pe peretele vestic, prin care se vedeau plantaiile de la parterul atriului. Un spaiu mare, i cel puin jumtate din
176

coloniti erau prezeni. De ce n-ai discutat mai nti cu noi? o ntreb Spencer pe Ann. Aceasta i arunc o privire care l fcu s-i plece ochii. De ce-a fi discutat? ntreb ea, mutndu-i privirea asupra lui Sax. E limpede ce credei voi despre toate astea, am abordat subiectul de multe ori pn acum, i nimic din cele spuse de mine nu conteaz. Stai n vizuinile voastre strmte, efectundu-v experimentele mrunte, fcnd totul ca nite copii cu o trus de chimie, n subsol, n vreme ce, n tot acest timp, o ntreag lume ateapt n faa uii voastre. O lume n care formele de teren sunt de o sut de ori mai mari dect echivalentele lor de pe Pmnt i de o mie de ori mai vechi; cu dovezi, risipite pretutindeni, privind nceputurile sistemului solar ca i ntreaga istorie a unei planete foarte puin schimbate n ultimul miliard de ani. Iar voi suntei pe cale s stricai totul. i asta fr s recunoatei vreodat, cinstit, ceea ce facei. Deoarece am putea tri aici i studia planeta, fr a o transforma am putea rezolva totul, cu foarte puin deranj i btaie de cap din partea noastr. Toat vorbria asta despre radiaii e o tmpenie, i o tii prea bine. Pur i simplu, nu exist un nivel suficient de ridicat al acestor radiaii care s justifice alterarea pe scar larg a mediului. Vrei s facei asta deoarece v nchipuii c suntei n stare. Vrei s-o ncercai i s vedei cum arat de parc planeta ar fi o uria lad cu nisip, de pe un teren de joac, unde s construii voi castele. O imens eprubet marian! V aflai justificrile acolo unde putei, dar asta e reacredin i nu tiin. n timpul tiradei, chipul ei devenise de un rou aprins. Nadia no mai vzuse niciodat att de furioas. Obinuita faad de indiferen pe care o afia se sfrmase i, de atta furie, abia mai putea vorbi. Tremura. n ntreaga sal domnea o tcere mormntal. Nu e tiin, ascultai-m pe mine! Nu-i dect o joac. Iar pentru jocul sta suntei pe cale s stricai dovezile istorice, s distrugei calotele polare i canalele de scurgere i fundurile canioanelor, s distrugei un peisaj frumos, pur, i asta absolut degeaba. Sala era nemicat, ca ntr-un tablou. Colonitii preau nite statui de piatr reprezentndu-i pe ei nii. Ventilatoarele zumziau. Oamenii ncepur s se priveasc unul pe altul, precaui. Simon fcu un pas ctre Ann, cu mna ntins, dar ea l
177

intui cu privirea; i brbatul ncremeni, de parc ar fi ieit afar numai n indispensabili i ar fi nepenit de frig. Apoi roi, se smulse din nemicare i i relu locul. Sax Russell se ridic. Arta neschimbat, poate ceva mai mbujorat dect de obicei, dar blnd, mic de statur, clipind ca o bufni, cu vocea calm i lipsit de expresie, de parc ar fi inut o prelegere despre cine tie ce problem de termodinamic dintr-un manual sau de parc ar fi enumerat tabelul periodic al elementelor. Frumuseea planetei exist n mintea omului, spuse el cu tonul acela inexpresiv, rece, i toi l privir cu uimire. Fr prezena uman, Marte nu e dect o colecie de atomi, care nu se deosebete de niciun alt grunte de materie din univers. Noi suntem aceia care o nelegem, noi i conferim neles. Toate secolele n care priveam cerul nopii i o vedeam rtcind printre stele, toate nopile n care am cercetat-o prin telescoape, n care am urmrit un disc minuscul i am ncercat s distingem canale n modificrile nuanelor ei de alb, toate romanele acelea SF stupide cu montrii lor i fecioarele lor i civilizaiile muribunde, i toi oamenii aceia de tiin care au studiat datele ori ne-au adus aici toate acestea, la un loc, fac din Marte o planet frumoas. Nu bazaltul i oxizii. Se ntrerupse pentru a-i privi pe cei din jurul su. Nadia nghii n sec. Era cum nu se poate mai ciudat s aud aceste cuvinte ieind din gura lui Sax Russell, pe acelai ton sec cu care el ar fi descris o diagram. Mult prea ciudat! Iar acum, dac tot suntem aici, continu el, nu ajunge s ne ascundem sub zece metri de pmnt i s studiem rocile. Asta e tiin, desigur, i a necesitat tiin. Dar tiina nseamn mai mult dect att. tiina este o parte a unei ntreprinderi umane mult mai mari, care cuprinde zborul spre stele, adaptarea noastr la alte planete, adaptarea planetelor la prezena noastr. tiina nseamn creaie. Lipsa vieii de aici, ca i lipsa oricrei descoperiri n cincizeci de ani de program SETI nu indic dect c viaa este rar, iar viaa inteligent i mai rar. Cu toate acestea, ntregul sens al universului, frumuseea sa sunt coninute n contiina vieii inteligente. Noi reprezentm contiina universului, iar sarcina noastr este de a o rspndi, de a explora, de a tri oriunde putem s-o facem. E mult prea primejdios s ncercm s meninem contiina universului doar pe o singur planet, fiindc ar putea s dispar.
178

Acum ne aflm pe dou planete sau pe trei dac socotim i Luna. Iar pe aceasta de aici o putem modifica pentru a o face n mai mare msur propice locuirii. Modificnd-o, nu o vom distruge. S-ar putea ca descifrarea trecutului ei s devin mai dificil, dar frumuseea ei nu va disprea. Dac vor exista lacuri, pduri sau gheari, cum vor diminua acestea frumuseea lui Marte? Eu nu cred. Cred c doar o sporesc, i adaug via, cel mai frumos sistem dintre toate. Dar nimic din ceea ce poate face viaa nu va dobor muntele Tharsis i nici nu va umple Marineris. Marte va rmne ntotdeauna Marte, o planet diferit de Pmnt, mai rece i mai slbatic. n acelai timp, poate s rmn Marte i s ne i aparin. i aa se va ntmpla. Exist aceast caracteristic a minii umane: dac se poate face, se va face. Putem s transformm planeta i s o construim, aa cum am construi o catedral, un monument dedicat att umanitii, ct i universului. Putem i o vom face. Aa c iar aici Sax ridic palma de parc ar fi fost mulumit c analiza fusese sprijinit de diagram, ca i cum ar fi examinat tabelul periodic al elementelor i ar fi constatat c nc mai este valabil am putea s i ncepem. Sax o privi pe Ann, i toi ochii se ndreptar spre ea. Avea gura strns, umerii czui. tia c e nfrnt. Se cutremur de parc i azvrlea de pe cap i trup o pelerin cu glug, o carapace grea care o apsa, ascunznd-o n totalitate. I se adres celuilalt pe tonul acela ters, inexpresiv, pe care l adopta, de obicei, cnd era suprat: Cred c acorzi o importan prea mare contiinei i una prea mic pietrei. Noi nu suntem stpnii Universului. Suntem doar o prticic a lui. Putem fi contiina sa, dar asta nu nseamn s-l transformm ntru totul dup chipul i asemnarea noastr. nseamn, mai degrab, s ne adaptm lui aa cum este i s-l adulm acordndu-i atenia noastr. ntlni privirea blnd a lui Sax i atunci avu o ultim izbucnire de mnie: Tu nici mcar n-ai vzut, vreodat, planeta Marte. i prsi sala. Janet purtase ochelarii-video i nregistrase schimbul lor de cuvinte. Phyllis transmise o copie pe Pmnt. Dup o sptmn, comitetul UNOMA pentru modificarea mediului avea s aprobe instalarea nclzitoarelor eoliene.
179

Planul era s le lanseze din dirijabile. Arkadi ceru imediat dreptul de a pilota unul dintre ele, ca un fel de rsplat pentru activitatea sa pe Phobos. Maia i Frank nu erau deloc nefericii la gndul c Arkadi va disprea din Underhill timp de o lun-dou, aa c-i repartizar imediat un balon. Avea s pluteasc spre est, dus de vnturile preponderente, cobornd pentru a amplasa instalaiile pe albiile canalelor i pe flancurile exterioare ale craterelor, unde vnturile suflau cu putere. Nadia afl pentru prima dat de expediie doar cnd Arkadi se ndrept, opind, ctre ea i i spuse chiar el despre ce e vorba. Sun frumos, exclam ea. Vrei s vii cu mine? ntreb el. Da, cum s nu! rspunse ea, degetul lips arznd-o. *** Dirijabilul era cel mai mare realizat vreodat, un model planetar, construit n Germania de Friedrichshafen Noch Einmal i expediat spre Marte n anul 2029, aa c tocmai sosise. Se numea Vrf de sgeat i msura o sut douzeci de metri n anvergur, o sut de metri lungime i patruzeci de metri nlime. Dispunea de o structur intern ultrauoar i de turbopropulsoare pe fiecare arip i sub nacel, acionate de mici motoare de plastic, ale cror baterii erau alimentate de celule solare dispuse pe suprafaa superioar a nveliului. Gondola, n form de creion, se ntindea pe aproape toat lungimea prii inferioare, dar interiorul era mai puin spaios dect se ateptase Nadia, deoarece o mare parte era ocupat de ncrctura de moriti. La decolare, dispuneau de cabin, dou paturi nguste, o buctrie minuscul i o toalet nc i mai mic, precum i de spaiul strict necesar pentru a se deplasa. Era destul de strmt dar, din fericire, ambele pri ale nacelei erau prevzute cu ferestre i, cu toate c acestea din urm erau oarecum blocate de ncrctur, ofereau mult lumin i o bun vizibilitate. Decolarea se dovedi nceat. Arkadi eliber parmele legate de cele trei catarge de ancorare. Turbopropulsoarele munceau din greu, dar densitatea aerului nu era dect de doisprezece milibari. Cabina se zguduia uor, curbndu-se odat cu structura sa intern, i se ridicau cte puin, cu fiecare smucitur. Pentru cineva obinuit cu lansrile de rachete, situaia era de-a dreptul comic. Hai s facem o ntoarcere de treizeci i ase de grade i s vedem Underhillul nainte de a ne ndeprta, propuse Arkadi
180

atunci cnd ajunser la cincizeci de metri nlime. nclinar nava i executar o ntoarcere larg, lent, uitndu-se pe fereastra Nadiei. Urme de maini, gropi, grmezi de regolit, toate de un rou-nchis pe suprafaa portocalie, prfuit a cmpiei de parc, tot timpul, un dragon ar fi ntins spre sol o ghear uria i l-ar fi fcut s sngereze. Underhill se situa n centrul rnilor i, n esen, nu arta prea ru: o montur ptrat, i ea rou-nchis, precum un giuvaer strlucitor din sticl i argint, verdele abia zrindu-se sub cupol. Drumurile mergeau spre est, ctre Cernobl, i spre nord, ctre platformele rachetodromului. Colo se aflau bulbii alungii ai serelor, dincolo parcul de rulote Sectorul alchimitilor nc mai seamn cu o aezare de prin Urali. Chiar c trebuie s facem ceva, zise Arkadi i redres dirijabilul, pornind spre est i deplasndu-se odat cu vntul. S trec peste Cernobl i s prindem curentul vertical? De ce s nu vedem ce poate face chestia asta cnd nu e ajutat? spuse Nadia. Se simea uoar, de parc hidrogenul din baloane o umpluse i pe ea. Privelitea era uluitoare, orizontul nceoat, la vreo sut de kilometri deprtare, toate contururile terenului vizibile: ridicturile, adnciturile subtile de pe Lunae, dealurile mai proeminente i canioanele de pe terenul canelat dinspre est. O, va fi minunat! exclam Nadia. Da. De fapt, uimitor era c nu mai fcuser aa ceva pn atunci. Dar nu era lucru uor s zbori pe Marte, din cauza atmosferei rarefiate. Adoptaser cea mai bun soluie: un dirijabil ct se poate de mare i de uor, umplut cu hidrogen, care n aerul marian era nu numai neinflamabil, dar i mai uor fa de mediul ambiant dect pe Pmnt. Hidrogenul, ca i cele mai noi descoperiri n domeniul materialelor superuoare, le permitea s transporte ncrctura aceea de mori de vnt; dar cu o astfel de sarcin la bord se deplasau amuzant de ncet. Pluteau n deriv. Pe tot parcursul acelei zile traversar cmpia vlurit numit Lunae Planum, dui de vnt ctre sud-est. Timp de vreo dou ceasuri vzur prpastia Juventa la orizontul sudic, o spintectur de canion care semna cu o gigantic min de suprafa. Mai departe, spre est, terenul devenea glbui; era mai puin pietri, i roca de baz era mult mai ncreit. De asemenea, se vedeau mai multe cratere, mari i mici, cu marginile distincte ori aproape acoperite. Survolau Xanthe Terra, o regiune nalt,
181

similar din punct de vedere topografic cu nlimile sudice, aprnd spre nord, ntre cmpiile joase numite Chryse i Isidis. Dac vnturile permanente dinspre vest aveau s sufle n mod constant, aeronauii se vor afla deasupra respectivelor nlimi timp de cteva zile. naintau cu o vitez mic, de zece kilometri la or. n cea mai mare parte a timpului, zburau la o altitudine de o sut de metri, care stabilea orizontul la vreo cincizeci de kilometri distan. Aveau timp s cerceteze cu atenie tot ce doreau, dei Xanthe se dovedea doar ceva mai mult dect o succesiune constant de cratere. Spre sear, Nadia ndrept prora dirijabilului n jos, se rsuci n vnt, cobor pn la zece metri de suprafa, dup care lans ancora. Nava se ridic, se smuci la captul parmei i se opri rotindu-se n direcia spre care sufla vntul i trgnd de ancor ca un zmeu gras. Nadia i Arkadi i croir drum de-a lungul nacelei, pn ajunser n ceea ce Arkadi numea compartimentul bombelor. Nadia ag o instalaie eolian de crligul vinciului. Morica era, de fapt, o chestie de mici dimensiuni: o cutie de magneziu, cu patru giruete verticale montate pe o tij care se nla din capac. Cntrea vreo cinci kilograme. nchiser ua compartimentului n urma lor, eliminar aerul i deschiser trapele de pe fund. Arkadi aciona scripetele, privind printr-o fereastr inferioar ca s vad ce se ntmpl. Instalaia czu ca o bucat de plumb i se izbi de nisipul ntrit, pe flancul sudic al unui mic crater fr nume. Arkadi eliber crligul vinciului, l trase napoi, n compartiment, i nchise trapele pentru bombe. Revenir n cabin i mai aruncar o privire pentru a vedea dac instalaia funcioneaz. Era acolo, o cutie mic pe panta exterioar a unui crater, oarecum nclinat, cele patru lame late, verticale, nvrtindu-se cu voie bun. Semna cu un anemometru din trusa meteorologic a unui copil. Elementul de nclzire, o bobin metalic, la vedere, care urma s iradieze ca o sob, se afla pe o latur a bazei. Pe un vnt bun, putea ajunge la dou sute de grade Celsius, ceea ce nu era ru, mai ales n temperatura ambiant. Totui Va fi nevoie de multe de-astea pentru a nsemna ceva, remarc Nadia. Desigur, dar fiecare lucru, ct de mic, ajut i, ntr-un fel, cldura e gratuit. Nu e vorba numai de vntul care acioneaz radiatoarele, dar i de soarele care alimenteaz cu energie fabricile care le produc. Eu cred c a fost o idee bun.
182

n cursul acelei dup-amiezi se mai oprir o dat pentru a lansa nc o moric, dup care ancorar pentru noapte la adpostul unui crater nou, ngheat. nclzir cina n cuptorul cu microunde din buctria minuscul, apoi se retraser n paturile lor nguste. Era o senzaie ciudat s te legeni odat cu vntul, ca o barc la doc: trage i plutete, trage i plutete. Dar era foarte odihnitor cnd te obinuiai i, nu dup mult vreme, Nadia adormi. Se trezir cu noaptea n cap, pornir i i continuar drumul ctre soare-rsare. De la nlimea de o sut de metri vedeau cum peisajul umbrit de sub ei capt culoarea bronzului pe msur ce linia de demarcare a zorilor se ndeprta, urmat de lumina limpede a zilei, scond la iveal o fantastic harababur de stnci strlucitoare i umbre alungite. Vntul dimineii mpingea prora dirijabilului de la dreapta la stnga, aa c erau purtai spre nordest, ctre Chryse, continundu-i drumul n zumzetul propulsoarelor care funcionau la capacitate maxim. Apoi terenul de sub ei se adnci brusc i se aflar deasupra primului dintre canalele de scurgere pe care aveau s le traverseze, o vale sinuoas, fr nume, la vest de Shalbatana Vallis. Forma de S a acestui mic Arroyo era, fr ndoial, tiat de ap. Mai trziu, se avntar deasupra canionului Shalbatana, mai adnc i mai larg, iar semnele erau i mai evidente: insule n form de lacrim, canale curbate, cmpii aluvionare, pretutindeni dovezile unei inundaii masive, care produsese un canion att de mare, nct Vrful de sgeata pru, deodat, mrunt ca un flutura. Canioanele de scurgere i terenul ridicat dintre ele i aminteau Nadiei de peisajul din westernurile americane, cu aluviuni, platouri i stnci izolate, ca n Monument Valley iar acea nentrerupt defilare de peisaje magnifice dur patru zile, pe msur ce traversau, pe rnd, canalele fr nume, apoi Shalbatana, Simud, Tiu, Ares. i toate acestea fuseser produse de inundaii gigantice, care mturaser suprafaa, apele curgnd luni de zile, cu un debit de zece mii de ori mai mare dect al fluviului Mississippi. Despre asta discutau Nadia i Arkadi n timp ce priveau canioanele de sub ei, dar le venea greu s-i imagineze inundaii de asemenea proporii. Acum, marile canioane secate nu mai dirijau nimic altceva dect vnturile, i o fceau destul de bine, aa c Nadia i Arkadi coborr de mai multe ori pe zi pentru a lansa alte instalaii eoliene. Dup care, la est de Ares Vallis, plutir napoi, peste terenul
183

foarte compactat care era Xanthe Terra. Din nou suprafaa era presrat cu cratere: cratere mari, mici, vechi i noi, cratere cu marginile crestate de altele ulterioare, cratere cu fundul perforat de trei sau cinci cratere mai mici, cratere att de proaspete, de parc ar fi fost formate cu o zi nainte, cratere care abia se mai zreau, n zori i n amurg, ca nite arce ngropate n strvechiul platou. Traversar Schiaparelli, un crater imens, vechi, cu un diametru de o sut de kilometri. Cnd trecur peste ridictura din centrul acestuia, pereii craterului alctuir orizontul: un inel perfect, de dealuri, care marca marginea lumii. Apoi, timp de cteva zile, suflar vnturile dinspre sud. Zrir, n treact, Cassini, un alt crater mare, vechi de cnd lumea, i trecur peste sute de altele mai mici. Lansau cteva moriti pe zi, dar zborul le conferea o imagine clar asupra mrimii planetei, iar proiectul ncepu s le par o glum, de parc zburau peste Antarctica i ncercau s topeasc gheaa prin instalarea unor sobe de camping. Ar trebui s instalezi milioane pentru a se simi vreo diferen, spuse Nadia pe cnd se nlau dup o nou lansare. Adevrat, lui Sax i-ar plcea s instaleze milioane. Dispune de o linie de asamblare automat, care va continua s le livreze. Singura problem rmne distribuirea. i, de fapt, asta nu e dect o parte a planului din mintea lui, spuse el, fcnd un gest ctre ultimul arc de cerc al craterului Cassini, cuprinznd ntregul orizont de nord-vest. I-ar plcea s mai bubuie cteva guri ca asta, s capteze civa dintre sateliii aceia de ghea ai lui Saturn, ori din centura de asteroizi, dac ar gsi vreunul, s-i mping ncoace i s-i izbeasc de Marte. S formeze cratere noi, s topeasc gheaa permanent Vor fi un fel de oaze. Vrei s spui oaze uscate, nu? Cea mai mare parte din ghea s-ar pierde la intrarea n atmosfer, iar restul ar disprea n momentul impactului. Desigur, dar putem beneficia de o cantitate mai mare de vapori de ap n atmosfer. Dar apa nu se va evapora, pur i simplu, ci se va dezintegra n atomii constitueni. O parte. Dar, n privina hidrogenului i oxigenului, am putea beneficia mai mult i de unul, i de altul. Aadar, s aduci hidrogen i oxigen de pe Saturn? Las-o balt, avem deja destul, chiar aici! Ai putea doar descompune o parte din ghea.
184

n sfrit, nu e dect una dintre ideile lui. Abia atept s aud ce va spune Ann despre asta, replic ea suspinnd i rmase pe gnduri. Cred c ar trebui s frecm de atmosfer un asteroid din ghea, ca i cum am ncerca s-l frnm. Asta l va face s ard, fr s separe moleculele. Vom obine vapori de ap n atmosfer, ceea ce va fi de folos, dar nu vom bombarda suprafaa planetei, producnd explozii ct o sut de bombe cu hidrogen detonate laolalt. Arkadi ddu din cap. Bun idee! Ar trebui s i-o spui lui Sax. Ba tu s i-o spui! La est de Cassini, terenul deveni mai accidentat ca niciodat. Era una dintre cele mai vechi suprafee ale planetei, saturat de cratere n primii ani ai torenialului bombardament meteoritic. Un potop infernal, se vedea n peisaj! ar a nimnui, n timpul unui titanic rzboi al traneelor, vederea ei te fcea, dup o vreme, s-i pierzi glasul, s resimi ocul exploziei cosmologice. Continuar s pluteasc spre est, nord-est, sud-est, sud, nordest, vest, est i din nou est. Ajunser la extremitatea lui Xanthe Terra i ncepur s coboare panta lung care marca Syrtis Major Planitia, o cmpie de lav cu mult mai multe cratere dect Xanthe. Terenul cobora tot mai mult, pn cnd, n cele din urm, trecur n deriv peste un bazin cu fundul neted: Isidis Planitia, unul dintre punctele cele mai joase de pe Marte. i ea era o regiune foarte ntins. ntr-adevr, se gsea foarte mult teren pe Marte. Apoi, ntr-o diminea, pe cnd se nlau ctre altitudinea de croazier, un trio de culmi muntoase i fcu apariia la orizontul estic. Ajunseser la Elysium, cellalt continent protuberant, asemeni lui Tharsis, pe care l avea planeta. Elysium era o ridictura de teren mult mai mic dect Tharsis, i totui uria, un continent lung de o mie de kilometri i mai nalt cu zece kilometri dect terenul nconjurtor. Ca i Tharsis, era nconjurat de petice de teren fracturat, sisteme de fisuri pricinuite de supranlare. Plutir peste extremitatea sa vestic, Hephaestus Fossae, i descoperir o privelite ca de pe alt trm: cinci canioane lungi, adnci, paralele, ca nite urme de gheare lsate n roca-mam. Elysium se ridica n form de a, dincolo de acestea, Elysium Mons i Hecates Tholus ntinzndu-se la fiecare capt al unei lungi coloane vertebrale, la cinci mii de metri deasupra protuberanei pe care o marcau. Uluitoare privelite! Totul era att de impresionant de mare n comparaie cu ceea ce Nadia i Arkadi vzuser pn
185

atunci, nct pe msur ce dirijabilul se apropia de lanul muntos rmaser, minute n ir, mui de uimire. edeau pe fotoliile lor, privind cum totul plutea, ncet, ctre ei. Cnd, n cele din urm, deschiser gura, o fcur doar pentru a gndi cu glas tare. Parc ar fi Karakoram, zise Arkadi. Un Himalaya al deerturilor. Cu deosebirea c acesta e att de simplu de construit! Vulcanii de colo seamn cu Fuji. Poate c, ntr-o bun zi, oamenii i vor urca n timpul unor pelerinaje. tia sunt att de mari, coment Nadia, nct e greu de imaginat cum vor arta vulcanii din Tharsis. Nu sunt ei, oare, de dou ori mai nali dect cei de aici? Cel puin. sta chiar c seamn cu Fuji, nu crezi? Nu, e mult mai puin abrupt. Dar ce, ai vzut vreodat muntele Fuji? Nu. Dup o vreme: n sfrit, mai bine am ncerca s ocolim locurile astea, spuse Arkadi. Nu sunt tocmai convins c vom fi n stare s le traversm. Aa c ntoarser propulsoarele i o luar spre sud, ct mai repede, urmrind curbura continentului, iar vnturile cooperar firesc. Vrful de sgeat plutea spre sud-est, printr-o regiune numit Cerberus i, pe tot parcursul zilei urmtoare, i controlar naintarea urmrind imaginea munilor Elysium care treceau, ncet, prin stnga lor. Dup mai multe ore, masivul ajunse n dreptul ferestrelor laterale, iar ncetineala schimbrii nu fcea dect s le aminteasc, mereu, ct de mare era lumea n care se aflau. Marte dispune de tot atta suprafa ct uscatul Pmntului toi o spuneau, dar nu fusese dect o formul. Trul lor n jurul masivului o dovedea. Zilele treceau: cei doi se nlau, n aerul ngheat al dimineii, deasupra terenului rou, accidentat, i coborau, la apus, pentru a se hna, legai de o ancor aerian. ntr-o sear, cnd stocul de moriti sczuse, le rearanjar pe cele rmase i i alturar paturile sub ferestrele de la tribord. O fcur fr nicio discuie, ca i cum ar fi fost lucrul cel mai firesc, acum, cnd aveau loc, de parc ar fi fost, deja, nelei. i, pe cnd se nvrteau prin nacela strmt, schimbnd locul obiectelor, se ciocnir la fel cum fcuser pe tot parcursul cltoriei, dar de data asta intenionat, cu o anume atingere senzual, care nu fcu dect s accentueze ceea ce avuseser n minte tot timpul, incidente anticipnd
186

preludiul. n cele din urm, Arkadi izbucni n rs i o cuprinse ntr-o dezlnuit mbriare de urs, iar Nadia l mpinse cu umerii napoi, ctre noul lor pat dublu, unde se srutar ca nite adolesceni i fcur dragoste toat noaptea. Dup aceea dormir mpreun, continund s fac dragoste de nenumrate ori, n strlucirea ruginie a zorilor i n nopile negre, nstelate, n timp ce nava ancorat se legna uor. Stteau ntini alturi, vorbind vrute i nevrute, iar senzaia de plutire, atunci cnd se mbriau, era mai palpabil, mai romantic dect n oricare tren sau pe oricare vapor. Mai nti ne-am mprietenit, spuse Arkadi, la un moment dat. Asta e diferena n ceea ce ne privete. Nu crezi? Te iubesc, mai adug el, mpungnd-o cu un deget. Era ca i cum ar fi gustat cuvintele cu limba. Nadia era convins c nu le spusese prea des, era clar c nsemnau foarte mult pentru el, un fel de angajament. Punea atta pre pe idei! i eu te iubesc! rspunse ea. Dimineaa, Arkadi se plimba, gol, prin nacela strmt. Prul lui rou cpta nuana bronzului, ca toate celelalte n lumina orizontal a dimineii, iar Nadia l privea de pe pat, simindu-se att de senin i fericit, nct trebuia s-i spun, din cnd n cnd, c senzaia de plutire se datora, pe semne, doar gravitaiei mariene. Atta doar c avea gustul bucuriei. De ce pe mine? ntreb Nadia, curioas, ntr-o noapte, cnd erau pe punctul de a adormi. Hm? fcu Arkadi, aproape vorbind n somn. Am spus: de ce pe mine? Vreau s spun, Arkadi Nikolaevici, c ai fi putut-o iubi pe oricare dintre femeile de aici, i ea te-ar fi iubit, la rndul su. Dac ai fi vrut, ai fi putut-o avea i pe Maia. Arkadi protest: A fi putut-o avea pe Maia? Vai de mine! Adic s m fi bucurat i eu de Maia Katarina? La fel ca Frank i John? exclam el, suflnd zgomotos pe nas, i amndoi rser. Cum a fi putut suporta o asemenea bucurie? adug el, i chicoti pn cnd Nadia l ciupi. Bine, bine. Atunci, una dintre celelalte, cele frumoase: Janet, Ursula sau Samantha. Ei, hai, spuse el, ridicndu-se ntr-un cot. Chiar c n-ai habar ce e frumuseea, aa-i? Bineneles c tiu, rspunse Nadia, cu ncpnare de catr.
187

Frumuseea nseamn putere i elegan, continu Arkadi, ignornd-o, aciunea potrivit, forma potrivit funciei, inteligen i chibzuin. Iar foarte adesea, adug el, zmbind i mpungndo n abdomen, frumuseea se exprim n curbe. De-astea am i eu! spuse Nadia, nlturndu-i mna. Arkadi se aplec i ncerc s o mute de sn, dar ea se feri. Frumuseea e ceea ce eti tu, Nadejda Francine. Conform criteriilor de mai sus, tu eti regina planetei Marte. Prines de Marte, l corect ea, absent, gndindu-se. Da, aa este. Nadejda Francine Cernevskaia, Prinesa cu Nou Degete a planetei Marte. Nu prea eti un brbat convenional. Nu! rspunse Arkadi, ipnd ca o bufni. Niciodat nu am pretins aa ceva, cu excepia momentelor cnd m-am aflat n faa unor anumite comitete de selecie, bineneles. Brbat convenional! Ha-ha-ha-ha-ha! Brbaii convenionali se aleg cu Maia, asta e rsplata lor. i rse ca un slbatic. ntr-una dintre diminei, traversar ultimele dealuri fragmentate ale regiunii Cerberus i plutir deasupra cmpiei ntinse i prfuite, cunoscut sub numele de Amazonis Planitia. Arkadi cobor dirijabilul pentru a instala o moric ntr-o trectoare dintre ultimele dou coline ale btrnului Cerberus. Ceva la nchiztoarea crligului cu care era prevzut scripetele nu se dovedi n regul, i acesta se deschise tocmai cnd morica se afla la jumtatea distanei de suprafa. Instalaia czu cu o bufnitur. De la nlime, prea s fi rmas ntreag, dar cnd Nadia se mbrc i cobor pentru a o verifica, constat c elementul de nclzire se fisurase, deprtndu-se de baz, iar acolo, n dosul plcii, n interiorul cutiei se afla o mas de ceva. Un ceva de un verde mat, cu o nuan de albastru. Nadia vr n interior o urubelni i cut cu grij. Drace! exclam ea. Ce este? ntreb Arkadi, de sus. Nadia l ignor i recolt o parte din substana respectiv ntr-o pung pe care o folosea pentru uruburi i piulie. Ridic-m! ordon ea. Ce s-a ntmplat? Adu-m sus! Arkadi nchise uile compartimentului i i iei n ntmpinare,
188

n timp ce ea i dezlega curelele. Ce se ntmpl? Nadia i scoase casca. tii prea bine ce, se ntmpl, nenorocitule! Se ntoarse brusc spre el, iar Arkadi sri napoi i se lovi de o stiv de moriti. Au! exclam el, cnd o giruet l mpunse n spate. Hei, Nadia, care e problema? Asta e problema! spuse ea, scond punga din buzunarul costumului i agitndu-i-o n fa. Cum de-ai putut face aa ceva? Cum de m-ai minit? Ticlosule! Ai idee n ce rahat vom intra? Vor veni aici i ne vor expedia pe toi napoi, pe Pmnt. Arkadi, cu ochii mrii de uimire, i freca brbia. Nu te-a fi minit, Nadia, spuse el cu convingere. Eu nu-mi mint prietenii. Las-m s vd. Ea l privi, iar el i ntoarse privirea, cu braul ntins dup pung; albul ochilor i accentua iriii. Ridic din umeri, iar ea se ncrunt. Chiar nu tii? l interog. S tiu ce? Nadiei nu-i venea s cread c Arkadi simuleaz ignorana; pur i simplu, nu era stilul su, ceea ce fcea ca totul s par, deodat, foarte straniu. Cel puin cteva din moritile noastre sunt ferme de alge. Cum? Nenorocitele astea pe care le-ai presrat pretutindeni sunt pline pn la refuz cu algele ori lichenii lui Vlad ori ce naiba or mai fi. Privete! Nadia puse sculeul pe msua de buctrie, l deschise i scoase, cu urubelnia, un pic din coninut. Bucele nclcite de lichen albstrui, ca formele de via mariene dintr-un vechi roman de senzaie. Le cercetar cu atenie. Ei drcia dracului! spuse Arkadi, aplecndu-se pn cnd ochii i ajunser la un centimetru de materia de pe mas. Juri c n-ai tiut? l chestion Nadia. Jur. Nu i-a face eu ie aa ceva, Nadia! O tii prea bine. Nadia suspin adnc. Ei bine, se pare c prietenii notri au fcut-o. Arkadi i ndrept spinarea i ddu din cap. Ai dreptate.
189

Era tulburat i gndea intens. Se apropie de una dintre instalaii i o scoase din mijlocul celorlalte. Unde era? n dosul elementului de nclzire. Trebluir cu uneltele Nadiei i o deschiser. n dosul plcii se afla o alt colonie de alge de Underhill. Nadia cut pe marginile plcii i descoperi o pereche de mici balamale acolo unde partea ei superioar ntlnea interiorul peretelui. Uite, e fcut pentru a se deschide. Dar cine o deschide? Prin radio? Naiba s m ia! spuse Arkadi, ridicndu-se i pornind s se plimbe, de la un cap la altul, pe culoarul strmt. Vreau s spun Cte expediii cu dirijabilul au avut loc pn acum? Zece? Douzeci? i toate au lansat chestii de-astea? Arkadi ncepu s rd. i ddu capul pe spate, iar zmbetul imens, dement, i despri n dou barba roie. Continu s rd pn cnd trebui s se in cu minile de mijloc. A-ha-ha-ha-ha-ha! Nadia, creia nu i se prea deloc amuzant, simi totui cum, la vederea lui, un zmbet i destinde faa. Nu e deloc amuzant! protest ea. Am dat de mare bucluc! Poate, spuse el. Precis. i nu e dect vina ta. Unii dintre biologii aceia demeni de la grupul de rulote au luat n serios trncneala ta anarhic. n sfrit, asta, cel puin, e un punct n favoarea lor, ticloii. Vreau s spun c i se ntoarse la msua din buctrie pentru a examina grmjoara de materie albastr. Despre cine, exact, crezi c e vorba? Ci dintre prietenii notri sunt amestecai n treaba asta? i de ce naiba nu mi-au spus i mie? Nadia i ddu seama c, n realitate, asta l roade. De fapt, cu ct se gndea mai mult, cu att era mai puin amuzant, deoarece prezena algelor nsemna c n grupul lor exist o subcultur care aciona n afara supervizrii UNOMA, dar care nu-l adoptase i Arkadi, chiar dac el fusese primul i cel mai zgomotos avocat al unei astfel de subversiuni. Ce nseamn asta? Exist oameni de partea lui, dar care nu au ncredere n el? Exist oare nite disideni cu un program alternativ? Nu aveau de unde s tie. n cele din urm, ridicar ancora i i continuar drumul peste Amazonis. Traversar un crater de mrime mijlocie, numit Pettit, i Arkadi constat c ar fi un loc
190

bun pentru o instalaie eolian, dar Nadia scoase doar un mrit. Trecur mai departe, analiznd situaia. Sigur, anumite persoane din laboratorul de bioinginerie erau, probabil, implicate; poate cei mai muli sau chiar toi. Apoi Sax, proiectantul, era precis implicat. i Hiroko fusese o susintoare a proiectului, dar nu-i ddeau seama de ce era imposibil de apreciat dac ea ar aproba sau nu ceva de genul acesta, deoarece opiniile ei fuseser ntotdeauna bine ascunse. Dar totul era posibil. n timp ce vorbeau, demontar complet instalaia defect. Placa de nclzire juca i rolul de porti pentru compartimentul algelor. La deschiderea portiei, acestea aveau s fie eliberate ntr-o zon ceva mai cald, datorit plcii. Astfel, fiecare instalaie funciona ca o microoaz, iar dac algele reueau s supravieuiasc fr ajutorul ei, cu att mai bine pentru ele. Iar dac nu, oricum n-ar fi dus-o prea bine pe Marte. Placa ncins servea la a le asigura lansarea i nimic mai mult. Sau cam aa trebuie s fi gndit proiectanii. Ne-au luat drept Johnny Appleseed, spuse Arkadi. Johnny cum? Un basm american, explic Arkadi i i-l spuse. Da, aa e, iar acum Paul Bunyan o s vin s ne trag un ut undeva. Ha! Niciodat. Uriaul e mult mai mare dect Paul Bunyan, crede-m. Uriaul? tii tu, toate numele alea date formelor de relief: Urmele Uriaului, Cada Uriaului, Terenul de Golf al Uriaului i altele. A, da. Oricum, nu vd de ce trebuie s avem probleme. Doar n-am tiut nimic despre toate astea! Da, dar cine o s cread aa ceva? Bun ntrebare! Nenorociii, chiar c m-au avut cu chestia asta! Era evident ce-l deranja cel mai mult pe Arkadi. Nu faptul c grupul de nonconformiti contaminase planeta Marte cu forme de via strine, ci pentru c lui i se ascunsese secretul. Cnd vine vorba, brbaii sunt att de egocentrici. Iar Arkadi i avea propriul grup de prieteni, poate chiar mai mult dect att: oameni care l aprobau, un fel de prozelii. ntreaga echip de pe Phobos, o mulime dintre programatorii din Underhill Iar dac unii dintre ai lui i ascundeau unele lucruri nu era bine. Iar dac un alt grup
191

avea planuri secrete, numai ale lor, putea fi i mai ru, deoarece aprea cel puin o interferen, dac nu chiar o concuren. Sau aa prea s gndeasc. Nu spunea nimic limpede, dar lucrul era evident din bombnelile sale i din njurturile tioase, neateptate, autentice, chiar dac alternau cu izbucniri de veselie. Ddea impresia c nu se hotrte dac s fie furios sau vesel i, pn la urm, Nadia trase concluzia c e i una i alta, n acelai timp. sta era Arkadi: aprecia deschis lucrurile, n deplintatea lor, fr s-l preocupe prea mult consistena acestora. Doar c Nadia nu era prea sigur dac, de data asta, i accept motivele, fie ale furiei, fie ale bunei dispoziii, ceea ce i i spuse, cu o considerabil iritare: Bine, gata! strig el. De ce s pstreze secretul fa de mine, cnd a fost ideea mea? Deoarece tiau c s-ar fi putut s vin i eu cu tine. Dac i-ar fi spus, tu ar fi trebuit s-mi spui mie. Iar dac tu mi-ai fi spus, eu a fi mpiedicat aciunea! Auzind-o, Arkadi rse n hohote. Aadar, a fost foarte delicat din partea lor, la urma urmei! Ba pe dracu! Bioinginerii, Sax i toi cei de la cartierul general care construiser moritile, poate i cineva de la comunicaii Nu puini erau aceia care trebuia s fi tiut! Dar Hiroko? ntreb Arkadi. Nu se puteau decide. Nu-i cunoteau suficient opiniile pentru a face presupuneri. Nadia era aproape sigur c Hiroko e i ea amestecat, dar nu putea explica de ce. Am impresia, spuse ea, gndindu-se, am impresia c exist n jurul lui Hiroko un grup, ntreaga echip de la ferm i destul de muli dintre ceilali, care o respect i i o urmeaz. Chiar i Ann, ntr-un fel; dei, atunci cnd va auzi despre ce e vorba, n-o s-i plac. Asta-i bun! Oricum, mi se pare c Hiroko e la curent cu orice activitate secret are loc, mai ales n legtur cu sistemele ecologice. n definitiv, grupul de bioinginerie lucreaz cu ea mai tot timpul i, pentru unii dintre ei, Hiroko e ca un fel de guru. Aproape c o venereaz. Poate c au ascultat de sfaturile ei atunci cnd au combinat algele astea! Hmm Aa c, probabil, au avut acordul ei. Poate chiar permisiunea ei, a spune. neleg, zise Arkadi, dnd din cap.
192

Discutar la nesfrit, ntorcnd fiecare aspect pe toate prile. Acum, terenul plat i imobil deasupra cruia zburau i prea Nadiei deosebit. Era nsmnat, fertilizat, avea s se schimbe, inevitabil. Discutar despre celelalte planuri de terraformare ale lui Sax, despre oglinzile gigantice amplasate pe orbit, reflectnd lumina solar pe liniile de demarcaie din zori i amurg, despre mprtierea prafului de crbune deasupra calotelor polare, despre nclzirea aerului i asteroizii de ghea. Dezbaterea fusese depit; urma s se schimbe faa planetei Marte. n a doua sear dup spectaculoasa lor descoperire, cnd i pregteau cina, ancorai la adpostul unui crater, primir un mesaj din Underhill, retransmis de unul dintre satelii. Hei, voi doi, spuse John Boone n loc de salut. Avem o problem! Voi avei o problem, replic Nadia. De ce? S-a ntmplat ceva ru pe-acolo? Nu, nu. Bine atunci, deoarece n curnd vei da de un necaz i nu vreau s mai avei i altele! n regiunea Claritas Fossae a izbucnit o furtun de praf. E n cretere i se ndreapt spre nord cu o vitez considerabil. Credem c o s ajung la voi ntr-o zi-dou. Nu e cam devreme pentru furtunile de praf? ntreb Arkadi. Ei bine, nu. Am ajuns la Ls = 240, primvara sudic, perioada obinuit pentru astfel de furtuni. Oricum, iat-o! Se ndreapt spre voi. John le transmise o imagine luat din satelit a furtunii, iar ei studiar cu atenie ecranul TV. Regiunea de la sud de Tharsis era acum acoperit de un nor galben, amorf. Am face bine s pornim spre cas chiar acum, spuse Nadia dup studierea imaginii. Noaptea? Noaptea asta putem folosi bateriile pentru acionarea propulsoarelor, iar mine diminea le rencrcm. i, oricum, dac nu ne vom putea ridica deasupra norului de praf, nu vom mai avea prea mult energie solar. Dup ce mai schimbar cteva cuvinte cu John i apoi cu Ann, pornir. Vntul i mpingea spre est-nord-est, iar dac urmau direcia aceea, aveau s treac pe la sud de Olympus Mons. Dup aceea, sperana lor era s ocoleasc flancul nordic al lui Tharsis, care i va apra, cel puin o vreme, de furtun. Zborul pe timp de noapte prea mai zgomotos. Frecarea
193

vntului de pnza balonului era ca un geamt fluctuant, iar sunetul motoarelor ca un uor zumzet jalnic. edeau n cabina iluminat numai de licrirea verde, estompat, a aparatelor de la bord i discutau cu glasuri abia auzite, n timp ce pluteau deasupra terenului negru. Aveau de parcurs circa trei mii de kilometri pn la Underhill, nsemnnd aproape trei sute de ore de zbor. Dac zburau fr oprire, ar fi nsemnat dousprezece zile sau cam aa ceva. Dup aceea Era greu de spus cum va merge. Fr lumin solar, motoarele vor sectui bateriile, iar apoi N-am putea, pur i simplu, s plutim dui de vnt? ntreb Nadia. i s folosim motoarele numai pentru ocazionale bobrnace direcionale? Poate, dar tii, chestiile astea sunt proiectate cu propulsoare pe post de lifturi. Aa e. Nadia prepar cafeaua i o aduse n cabin. Stteau aa, sorbind din cni i urmrind peisajul negru de afar sau indicatorul verde de pe micul ecran al radarului. Poate c ar trebui s aruncm tot ce nu ne mai trebuie, spuse Nadia. Mai ales blestematele alea de mori de vnt. Totul e balast. Pstreaz-l pentru cnd va trebui s ne ridicm. Ceasurile nopii treceau. Stabilir schimburi la crm, iar Nadia prinse un ceas de somn agitat. Cnd reveni n cabin, constat c masa neagr a lui Tharsis apruse la orizont, n faa lor; doi dintre cei trei vulcani, cei mai nordici, Ascraeus Mons i Pavonis Mons, se vedeau ca nite nebuloase ntunecate, departe, la marginea lumii. n stnga lor, Olympus Mons nc se mai ridica, masiv, deasupra orizontului i prea c zboar, mpreun cu ceilali doi vulcani, la joas nlime, printr-un canion cu adevrat gigantic. Radarul reproducea imaginea n miniatur, n linii verzi, pe caroiajul ecranului. Apoi, n ceasul care precede zorile, li se pru c un alt vulcan masiv se nal n spatele lor. ntregul orizont sudic se ridica, stelele disprnd sub ochii lor, Orion necndu-se n negru. Venea furtuna. i ajunse chiar cnd se crpa de ziu, sugrumnd roul de pe cerul estic, rostogolindu-se peste ei, readucnd lumea la starea de ntunecime ruginie. Vntul spori n intensitate pn cnd ajunse s treac pe lng ferestrele gondolei, cu un muget nfundat, iar apoi cu un urlet puternic. Praful zbura pe lng ei cu o vitez
194

terifiant, ireal, dup care vntul deveni i mai violent, zglind nacela n sus i n jos, n vreme ce structura dirijabilului se smucea nainte i napoi. Spre norocul lor, i ei doreau s se ndrepte n aceeai direcie, spre nord. Sper c vntul se va rsuci pe dup umrul nordic al lui Tharsis, rosti Arkadi la un moment dat. Nadia l aprob n tcere. Nu avuseser ansa s rencarce bateriile dup zborul pe timp de noapte i, fr lumina soarelui, motoarele nu vor funciona prea mult. Hiroko mi-a spus c, n timpul unei furtuni, lumina soarelui pe sol poate reprezenta cam cincisprezece la sut din intensitatea obinuit, explic Nadia. Mai sus, ar trebui s fie ceva mai mult. Aa c vom rencrca bateriile, dar asta va dura. Pe parcursul ntregii zile vom acumula, poate, suficient energie pentru a folosi puin propulsoarele noaptea. Trecu la computer pentru a face calculele. Ceva n expresia de pe chipul lui Arkadi nu team, nici mcar ngrijorare, ci un ciudat zmbet abia schiat o fcea contient de marele pericol n care se aflau. Dac nu vor putea folosi motoarele, nu vor fi capabili s-i controleze deplasarea, i poate c nici nu vor putea rmne n aer. Adevrat, ar putea cobor i ncerca s ancoreze, dar nu mai aveau mncare dect pentru cteva sptmni, iar furtuni de o asemenea magnitudine durau, adesea, dou luni sau chiar trei. Iat Ascraeus Mons. Frumoas privelite! spuse Arkadi, artnd spre ecran i rznd. M tem c e cea mai bun imagine a lui de care vom beneficia anul acesta. Pcat! Abia ateptam s-l vd! i aminteti de Elysium? Da, da! rspunse Nadia, efectund, grbit, simulri ale eficienei bateriilor. Lumina solar se apropia de intensitatea maxim de la periheliu; acesta era, nainte de toate, motivul izbucnirii furtunii. Instrumentele artau c aproape douzeci la sut din intensitatea normal penetra pn la nivelul lor, dar ochii i spuneau Nadiei c e vorba de mai mult de treizeci-patruzeci la sut. De aceea, ar fi putut aciona motoarele jumtate din timp, ceea ce i-ar fi ajutat enorm. Fr ele, se deplasau cu circa doisprezece kilometri pe or, pierznd i din nlime, dei poate numai terenul se ridica sub ei. Utiliznd motoarele, vor putea menine o altitudine constant i chiar influena direcia, cu unu-dou grade. Ct e de gros praful sta?
195

Ct e de gros? Vreau s spun, cte grame la metru cub? Nu ncerci s le prinzi pe Ann sau pe Hiroko prin radio i s afli? Nadia se ntoarse s vad ce anume la bord ar fi putut accelera motoarele. Hidrazina, pentru pompele de vid din compartimentul bombelor; probabil c motoarele pompelor ar putea fi conectate la propulsoare Tocmai ddea la o parte din drum, cu piciorul, una dintre afurisitele de mori de vnt, cnd rmase cu ochii pe ea: plitele erau nclzite de o sarcin electric generat de nvrtirea elicei. Dac ar dirija aceast energie n acumulatoare i ar monta moritile n exteriorul nacelei, un asemenea vnt le-ar nvrti, iar electricitatea rezultat ar contribui la acionarea propulsoarelor. Pe cnd scotocea prin magazie dup conductori, transformatoare i scule, i comunic ideea ei lui Arkadi, i el rse cu rsul lui de nebun. Bun idee, Nadia. Extraordinar idee! Dac va merge. Continu s caute prin trusa de scule, din pcate mult mai srac dect era Nadia obinuit. Lumina din gondol era feeric, o strlucire galben, estompat, clipind la fiecare rafal. Privelitea de dincolo de ferestrele laterale oscila de la zone cu o vizibilitate perfect i nori galbeni, compaci, ca nite nori cumulus depindu-i n zbor, pn la obscuritate total, pe suprafeele tuturor ferestrelor iroind praful care trecea pe lng ei cu peste trei sute de kilometri pe or. Chiar i la o presiune de doisprezece milibari, suflarea vntului zglia zdravn dirijabilul. Sus, n cabin, Arkadi njura lipsa de eficien a pilotului automat. Reprogrameaz-l! strig Nadia, iar apoi i aminti de toate simulrile lui sadice de pe Ares i rse tare. Exerciiu-problem! Exerciiu-problem! Nadia rse din nou de njurturile rcnite de Arkadi i i relu lucrul. Vntul, cel puin, i va mpinge mai repede. Arkadi i strig datele furnizate de Ann. Praful era extrem de fin, mrimea medie a particulelor fiind de 2,5 microni. Masa total a coloanei era de o miime de gram pe centimetrul cub, destul de egal distribuit pe toat nlimea. Nu era chiar att de ru; aternndu-se pe sol, avea s formeze un strat cu adevrat subire, o confirmare a ceea ce vzuser ei pe cele mai vechi colete debarcate lng Underhill. Dup ce termin de conectat mai multe moriti, Nadia strbtu, cu greu, culoarul pn la cabin. Ann spune c, mai aproape de suprafa, vntul nu sufl
196

chiar aa de tare, o inform Arkadi. Bine. E nevoie s coborm pentru a scoate afar moritile. Aa c, n dup-amiaza aceea, coborr orbete i lsar ancora s se trasc pn cnd se ag de ceva i inu. Vntul sufla mai ncet dar, chiar i aa, coborrea Nadiei, n chingi, se dovedi chinuitoare. Tot mai jos, printre norii grbii de praf galben, legnndu-se i iat solul, chiar sub bocancii ei! Se izbi de pmnt i se rostogoli pn reui s se opreasc. Eliberat din chingi, Nadia simi cum se clatin sub suflarea vntului; ct era aerul de rarefiat, vijelia tot lovea n rafale, iar vechea ei senzaie de goliciune interioar ajunsese la culme. Vizibilitatea cretea i scdea ca valurile mrii, iar praful trecea pe lng ea att de repede, nct o dezorienta. Pe Pmnt, un asemenea vnt te-ar fi ridicat, pur i simplu, i te-ar fi antrenat ca pe un pai de mtur ntr-o tornad. Dar acolo se putea ine pe picioare. Mcar att. Arkadi coborse cu grij dirijabilul, rulnd cablul ancorei, i acum aeronava staiona, masiv, deasupra ei, ca un acoperi verde. Dedesubt era un ntuneric straniu. Nadia ntinse conductorii pn la turbopropulsoarele din vrfurile aripilor, i fix cu band adeziv i i conecta n interior, lucrnd repede pentru a reduce expunerea lor la praf i pentru a iei de sub Vrful de sgeat care se smucea odat cu rafalele de vnt. Cu mare greutate, practic nite guri n fundul nacelei i nurub acolo zece moriti. i, pe cnd fixa cablajul pe fuselajul de plastic, dirijabilul cobor att de repede, nct femeia se vzu nevoit s se arunce cu faa n jos i s se ntind pe solul rece, simind bormaina ca pe o umfltur tare, sub abdomen. La dracu! strig ea. Ce s-a ntmplat? interveni Arkadi, prin interfon. Nimic, rspunse ea i sri n picioare, lucrnd repede ca niciodat. Mizeria naibii e ca i cum a lucra pe o trambulin. Apoi, cnd era aproape gata, vntul spori din nou n intensitate, iar ea se vzu nevoit s se trasc nuntru, n compartimentul bombelor, respirnd cu mare greutate. Drcia asta aproape c m-a strivit! strig ea ctre Arkadi, dup ce-i scoase casca de protecie. n timp ce el se strduia s dezlege ancora, Nadia se plimba, blbnindu-se, prin interiorul nacelei, adunnd toate lucrurile de care nu se puteau lipsi i pe care le cr n compartimentul bombelor: o lamp, una dintre pturi, majoritatea ustensilelor de
197

gtit i a veselei, nite cri, probele de roc. Le arunc, ncntat, peste bord. Dac vreun cltor va da vreodat peste grmada de obiecte de acolo, i spunea, chiar c se va ntreba ce dracului s-a petrecut. Pornir ambele motoare, turndu-le la maxim pentru a putea dezlega ancora, iar cnd reuir, vntul i purt ca pe o frunz n noiembrie. Meninur turaia, pentru a ctiga, ct mai repede, altitudine. ntre Olympus i Tharsis se gseau civa vulcani mai mici, iar Arkadi dorea s treac la cteva sute de metri deasupra lor. Ecranul radarului l arta pe Ascraeus Mons rmnnd, constant, n spate. Cnd se ndeprtar ndeajuns spre nord, se ntoarser spre est, ncercnd s stabileasc un traseu care s ocoleasc flancul nordic al lui Tharsis i, de acolo, s duc mai departe, spre Underhill. Totui, odat cu trecerea unor ceasuri nesfrite, constatar c vntul se npustea n jos, pe panta de nord a lui Tharsis, suflnd din prova dirijabilului, astfel nct, chiar dac forau la maximum motoarele ca s se ndrepte ctre sud-est, reueau s se mite, n cel mai bun caz, ctre nord-est. n strdaniile lor de a zbura mpotriva vntului, srmanul Vrf de sgeat se zglia ca un aeroglisor, azvrlindu-i cnd sus, cnd jos, de parc nacela ar fi fost cu adevrat ataat la partea inferioar a unei trambuline. Oricum, tot nu mergeau n direcia dorit. Din nou se ls ntunericul, iar vntul i duse i mai departe, ctre nord-est. Urmnd acest cap compas, aveau s treac la vreo cteva sute de kilometri de Underhill. Dup care nu mai exista nimic: niciun fel de aezri, niciun refugiu. Vor fi mpini peste Acidalia, pn la Vastitas Borealis, pn la marea mpietrit a dunelor negre, i nu aveau hran i ap ndeajuns pentru a nconjura din nou planeta i a mai ncerca nc o dat s se ntoarc acas. Cu praful n gur i n ochi, Nadia reveni n buctrie i nclzi ceva de mncare. Era deja epuizat i cnd simi mirosul mncrii n aer extrem de flmnd. Chiar i nsetat, iar instalaia de reciclare a apei funciona pe baz de hidrazin. Gndindu-se la ap, i trecu prin minte o imagine din cltoria ei ctre Polul Nord: conducta spart i revrsarea alb de ap ngheat. Ct era de relevant, n situaia actual? i croi cu greu drumul spre cabin, sprijinindu-se de perete la fiecare pas. Servir o cin prfuit, ncercnd s gseasc soluii. Arkadi privea ecranul radarului, fr a spune nimic, dar avea un aer preocupat.
198

Uite ce este, rupse ea tcerea, dac am recepiona semnalele emise de transponderele de pe drumul spre Chasma Borealis, am putea cobor i ateriza n apropiere. Apoi, unul dintre transportoarele robotizate ar putea fi trimis s ne recupereze. Furtuna nu va avea nicio influen asupra lor, fiindc, oricum, nu au nevoie de vedere ca s circule. L-am putea lsa pe Vrf de sgeat ancorat, iar noi ne-am ntoarce acas. Arkadi o privi i termin de nghiit. Bun idee, spuse el. Doar dac ar putea recepiona semnalele balizelor nirate pe drum! Arkadi deschise radioul i i chem pe cei din Underhill. Difuzorul pria din pricina furtunii electrostatice, aproape la fel de impenetrabil ca i aceea de praf, dar se puteau face nelei. Toat noaptea conversar cu cei de acas, discutnd despre frecvene, caracteristici de band, capacitatea prafului de a masca semnalele, destul de slabe, ale transponderelor i aa mai departe. Deoarece acestea erau proiectate pentru a dirija vehiculele din apropiere i aflate la sol, aeronauii vor avea dificulti de recepie. Underhillul putea determina, cu destul uurin, poziia n spaiu a dirijabilului, pentru a le indica unde s coboare, iar propria lor hart radar le va oferi, de asemenea, informaii generale despre locul unde era situat drumul. Dar niciuna dintre aceste metode nu era foarte exact, i va fi aproape imposibil s gseasc drumul n timpul furtunii, dac nu aterizeaz drept pe el. O abatere de numai zece kilometri ntr-o parte sau alta, i vor trece dincolo de orizont, plngndu-se c n-au avut noroc. Ar fi mult mai sigur dac s-ar putea aga de unul dintre semnalele emise de transpondere, urmndu-l pn jos. Pentru orice eventualitate, Underhillul trimise un transportor pe drumul spre nord. n aproximativ cinci zile avea s ajung n zona pe care urma s-o traverseze cei doi. La viteza lor actual, de aproape treizeci de kilometri pe or, aveau s intersecteze i ei drumul peste vreo patru zile. Aranjamentele fiind terminate, stabilir schimburile pentru restul nopii. Nadia dormi nelinitit, petrecnd mult timp ntins pe pat, sub zglielile vntului. Ferestrele erau ntunecate, de parc ar fi fost acoperite de draperii. Vuietul vntului semna cu acela al unei sobe cu gaz, i uneori cu strigtele unor fiine de pe alt lume. Vis c se aflau n interiorul unui mare furnal, plin de demoni
199

ai flcrilor. Se trezi asudat i se duse s-l nlocuiasc pe Arkadi. Toat nacela mirosea a sudoare, praf i hidrazin ars. n pofida garniturilor extrem de etane, o pelicul albicioas, vizibil, acoperea totul. i trecu degetele peste un perete despritor, de un albastru pal, i se uit la urmele rmase. Incredibil. naintau, blbnindu-se, prin obscuritatea zilelor i prin negrul fr de stele al nopilor. Radarul le art trecnd pe sub ei ceea ce i nchipuir c este craterul Fesenkov. nc mai erau mpini ctre nord-est, i nu aveau absolut nicio ans de a scpa din furtun i a se ndrepta spre sud, ctre Underhill. Singura lor speran rmsese drumul polar. Atunci cnd nu era de cart, Nadia i petrecea vremea cutnd lucruri pe care le-ar fi putut arunca peste bord, decupnd din scheletul nacelei elemente considerate neeseniale. Inginerii de la Friedrichshafen s-ar fi cutremurat. Atta doar c germanii ntotdeauna execut lucrurile cu o meticulozitate exagerat, i oricum nimeni de pe Pmnt nu credea n gravitaia marian. Aa c Nadia continu s taie cu fierstrul i s ciocneasc, pn cnd din ntregul interior al nacelei nu rmase mai nimic. Fiecare deschidere a trapei lsa s intre un alt nor de praf, dar Nadia socotea c merit: erau nevoii s se ridice. Sistemul ei de moriti nu asigura suficient energie, iar pe cele rmase le aruncase peste bord, cu mult vreme n urm. Chiar dac le-ar mai fi avut, tot nu s-ar fi vrt din nou sub dirijabil pentru a le instala: amintirea incidentului nc i mai producea fiori. n schimb, continu s taie. Dac ar fi putut ajunge la compartimentele gonflabile, ar fi aruncat chiar i fragmente din schelet. n vreme ce Nadia era ocupat cu toate astea, Arkadi opia prin nacel nveselind-o, gol i mbibat de praf, ntruparea omului rou, cntndu-i i urmrind ecranul radarului, ncropind la repezeal ceva de mncare, proiectnd traseul bine, prost, cum se putea. Era imposibil s nu se molipseasc un pic de veselia lui debordant, s nu se minuneze, alturi de el, de cele mai puternice rafale de vnt, s nu simt praful circulndu-i nebunete prin snge. Astfel trecur trei zile lungi i intense, n strnsoarea nebun a vntului portocaliu-nchis. Iar n a patra zi, la puin vreme dup prnz, deschiser radioul, cu volumul la maximum, i ascultar, pe frecvena transponderelor, vuietul plin de prituri al electricitii statice. Pe Nadia, concentrarea asupra zgomotului uniform o adormea, pentru c dormiser foarte puin; era aproape
200

incontient cnd Arkadi rosti ceva, fcnd-o s tresar. Auzi? ntreb el din nou, iar ea ascult i ddu din cap, negnd. E un fel de ping. Nadia auzi un mic piuit. Asta este? Aa cred. Trebuie s coborm ct mai repede, cteva baloane trebuie neaprat golite. Arkadi btu pe tastatura panoului de control, iar dirijabilul se aplec n fa i ncepur s coboare cu vitez, ca n cazurile de urgen. Valorile altimetrului scdeau cu repeziciune. Radarul le spunea c terenul de sub ei este, n general, plat. Piuitul deveni din ce n ce mai puternic fr a dispune de un receptor direcional, aceea avea s fie singura lor posibilitate de a afla dac se apropie sau se ndeprteaz. Ping ping ping n epuizarea care o cuprinsese, Nadiei i era greu s spun dac intensitatea semnalului sporete sau scade, i i se prea c volumul fiecrui semnal este diferit, n funcie de atenia pe care i-o acorda. Slbete! exclam Arkadi, brusc. Nu crezi? Nu-mi dau seama. Aa e. Arkadi porni propulsoarele, iar din pricina motoarelor zumzind, semnalul devenea, cu siguran, mai slab. Vir n direcia vntului, iar dirijabilul se smuci necontrolat. Se strdui s-i ncetineasc coborrea, dar exista o ntrziere ntre orice micare a flapsurilor i reacia dirijabilului i, n realitate, erau antrenai n ceva mai mult dect o prbuire controlat. n momentul n care altimetrul le art c se afl suficient de jos, aruncar ancora i, dup un tr urmrit cu sufletul la gur, aceasta se prinse i inu. Aruncar toate celelalte ancore i traser dirijabilul spre sol, rulnd cablurile. Apoi Nadia se mbrc, se prinse n chingi, cobor cu scripetele i, odat ajuns pe sol, ncepu s se mite n lumina zorilor ciocolatii, ncovoindu-se amarnic sub suflarea neregulat a vntului. Constat c e epuizat fizic mai mult dect i amintea s fi fost vreodat. i era greu s se deplaseze mpotriva vntului i se vzu nevoit s schimbe ruta. Semnalul transponderelor rsuna n interfon, iar terenul prea s-i tresalte sub picioare. Nu-i venea uor s-i pstreze echilibrul. Semnalul era cum nu se poate mai distinct. Ar fi trebuit tot timpul s ascultm semnalele prin interfon, i spuse ea lui Arkadi. Se aud mai bine. O rafal o rsturn. Nadia se ridic i naint ncet, cu pai
201

trii, derulnd n urm-i un fir de nailon, alegndu-i direcia n funcie de volumul semnalelor. Constat c terenul i fugea de sub picioare, atunci cnd era n stare s-l vad. Vizibilitatea era redus la un metru sau mai puin, mai cu seam n timpul rafalelor celor mai puternice. Dup care totul se limpezea ntr-o clipit, i jeturi maronii de pulbere treceau pe lng ei, val dup val, deplasnduse cu o vitez uluitoare. Vntul o mpingea la fel de tare ca pe Pmnt ori chiar mai tare. Meninerea echilibrului se dovedea un exerciiu dureros, un constant efort fizic. La un moment dat, cnd se afla n interiorul unui nor dens, orbitor, aproape c se izbi de un transponder ca o masiv born kilometric. Hei! strig ea. Ce s-a ntmplat? Nimic. M-am speriat singur, mpiedicndu-m de o born. Ai gsit-o? Mda Nadia simea cum epuizarea i se scurge n mini i picioare. Se aez pentru un minut, apoi se ridic; pmntul era mult prea rece pentru a sta pe jos. Degetul-fantom o durea. Se prinse de firul de nailon i reveni, orbecind, la dirijabil. Se simea de parc ptrunsese n mitul antic, iar acum urma singurul fir menit s o scoat din labirint. Pe parcursul drumului spre sud, cu transportorul, orbii de pulberea n zbor, primir prin radio un mesaj, plin de parazii: UNOMA tocmai aprobase i finanase stabilirea a trei noi colonii. Fiecare avea s constea din cinci sute de persoane, toate provenind din ri nereprezentate de prima sut de coloniti. Iar subcomitetul pentru terraformare recomandase, i Adunarea General aprobase, un ntreg pachet de eforturi terraformatoare, printre acestea nscriindu-se distribuirea pe suprafaa planetei a unor microorganisme rezultate din ingineria genetic, realizate dintr-un stoc originar, cum ar fi: alge, bacterii sau licheni. Arkadi rse vreme de treizeci de secunde bune. Bastarzii tia! Bastarzi norocoi! Vor merge mai departe cu algele alea!

202

Partea a IV-a CUPRINI DE DOR


ntr-o diminea de iarn, soarele strlucete peste Valles Marineris, iluminnd pereii nordici ai acelei imense nlnuiri de canioane. Iar n lumina aceasta orbitoare se vede cum, din loc n loc, un strat sau un aflorisment este plin de pete de licheni negri, ca nite negi. Vedei, viaa se adapteaz. Are doar puine nevoi niel combustibil, niic energie fiind fantastic de ingenioas n extragerea acestor elemente necesare, dintr-o gam larg de medii pmntene. Unele organisme triesc n permanen sub punctul de nghe al apei, altele dincolo de punctul de fierbere. Unele triesc n zone cu radioactivitate ridicat, altele n zone intens srate, n interiorul stncilor dure, n ntunericul cel mai adnc, n stare de deshidratare extrem sau fr oxigen. Se constat acomodri la tot felul de medii, prin msuri de adaptare att de stranii i de uimitoare, nct depesc imaginaia noastr i astfel, de la rocamam pn departe n atmosfer, viaa penetreaz Pmntul cu estura complex a unei unice i mari biosfere. Toate aceste posibiliti de adaptare sunt codificate i transmise mai departe prin gene. Dac genele sufer mutaii, organismele se schimb. Dac genele sunt alterate, organismele se schimb din nou. Bioinginerii utilizeaz ambele forme de schimbare, nu numai nndirea recombinatorie a genelor, dar i arta, mult mai veche, a nmulirii selective. Microorganismele sunt crescute pe lamele, iar cele care cresc cel mai repede (sau care manifest cel mai mult trstura dorit) pot fi selectate i crescute nc o dat; pot fi adugate substane mutagene pentru a face s creasc rata mutaiilor, iar n rapida succesiune a generaiilor microbiene poi repeta acest proces pn cnd obii ceva apropiat de ceea ce doreti. nmulirea selectiv este una dintre cele mai eficiente tehnici de care dispunem n bioinginerie. Dar ncep s atrag atenia tehnici i mai noi. Microorganismele rezultate din ingineria genetic (GEM) intraser n scen de numai o jumtate de secol atunci cnd prim sut de coloniti a sosit pe Marte. Dar, pentru tiina modern, o jumtate de secol nseamn mult vreme. n anii aceia, plasmidele conjugate deveniser
203

instrumente foarte sofisticate. Gama de enzime restrictive, pentru secionare, i de enzime de legtur, pentru alipire, era larg i versatil; exista capacitatea de a aciona cu precizie de-a lungul cordoanelor de ADN. Volumul cunotinelor acumulate cu privire la genomuri era imens, aflndu-se ntr-un proces de cretere exponenial. Utilizate mpreun, toate aceste exemple de bioinginerie permiteau fel de fel de mobilizri, promovri, dedublri de caracteristici, declanau sinuciderea (pentru a frna succesiunea excesiv) i aa mai departe. Puteai preleva seciuni de ADN de la un organism care purta caracteristicile dorite, apoi puteai sintetiza aceste mesaje ADN i le puteai alipi n inele plasmidice. Dup aceea, celulele erau splate i suspendate ntr-un glicerol mpreun cu noile plasmide, iar glicerolul era suspendat ntre doi electrozi, fiind supus unui scurt oc electric de dou mii de voli. Plasmidele din glicerol neau n interiorul celulelor, i voila! Acolo, azvrlit n via, ca monstrul lui Frankenstein, se afla un nou organism, cu noi posibiliti. i tot aa; licheni cu cretere rapid, alge rezistente la radiaii, ciuperci adaptate frigului extrem, bacterii Archae halofile, care se hrnesc cu sare i elimin oxigen, muchi destinat zonelor arctice. O ntreag taxonomie de noi moduri de via, toate parial adaptate la suprafaa lui Marte, toate aflate acolo, afar, ncercnd s supravieuiasc. Unele specii piereau: selecie natural! Unele prosperau: supravieuirea celor mai puternici! Unele prosperau necrutor, pe seama altor organisme, dup care substanele chimice din excreiile lor activau genele sinucigae, i indivizii mureau, mprtiindu-se, pn cnd nivelurile acelor substane chimice scdeau din nou. Aadar, viaa se adapteaz noilor condiii Dar, n acelai timp, condiiile sunt schimbate de ctre via. Este una dintre definiiile vieii: organismul i mediul se schimb ntr-un aranjament reciproc, deoarece sunt dou manifestri ale unei ecologii, dou pri ale unui ntreg. Deci, mai mult oxigen i azot n aer. Un puf negru pe gheaa polar. Puf negru pe suprafeele zdrenuite ale rocilor poroase. Pete de un verde-pal pe sol. n aer, grune mai mari de chiciur. Animaliculi croindu-i drum n mruntaiele regolitului, ca trilioane de molecule minuscule, transformnd nitraii n azot, oxizii n oxigen. La nceput, procesul a fost aproape invizibil i foarte lent. O muctur a gerului ori o furtun solar duceau la pierderi masive, specii ntregi disprnd ntr-o singur noapte. ns resturile morilor
204

i hrnesc pe cei rmai, condiiile fiindu-le mai prielnice, oferindu-le prilejul s profite de situaie. Bacteriile se reproduc repede, dublndu-i numrul de mai multe ori pe zi, dac au condiii favorabile. Estimrile matematice pentru viteza lor de cretere sunt uluitoare i, cu toate ca rigorile mediului, mai ales pe Marte, menineau creterea real departe de limitele matematice, noile organisme, areofitele, s-au reprodus repede, uneori au suferit mutaii, ntotdeauna au murit, iar viaa cea nou s-a hrnit cu rmiele strmoilor i s-a reprodus nc o dat. Au trit i au murit, iar solul i aerul lsate n urm au fost diferite de ceea ce erau naintea acelor milioane de scurte generaii. Aa c ntr-o bun diminea soarele rsare, aruncnd raze prelungi prin acopermntul sfiat al norilor, pe toat lungimea vilor Marineris. Pe pereii nordici se zresc urme abia vizibile de negru, galben, msliniu, cenuiu i verde. Petice de licheni sunt presrate pe faetele verticale de piatr, care se afl acolo ca ntotdeauna, rigide, crpate i roii. Doar c, de data aceasta, sunt mpestriate, de parc ar fi acoperite cu mucegai.

205

Michel Duval se visa acas. Se fcea c noat dincolo de promontoriul de la Villefranche-sur-Mer, apa cald, de august, ridicndu-l i coborndu-l. Btea vntul, era aproape de nserat, iar apa avea culoarea bronzului alb, aptos, lumina soarelui revrsndu-se pe toat suprafaa ei. Valurile erau mari pentru Mediterana, uoare talazuri care se nlau, despicate de izbiturile vntului i cdeau iar, n linii iui, inegale, ngduindu-i, pentru o clip, s pluteasc deasupra lor. Apoi totul se prbuea ntr-o rostogolire de bule de aer i nisip, i el ieea din nou deasupra, ntr-o izbucnire de lumin aurie, gustul srii n toate, ochii usturndu-l voluptuos. Mari pelicani negri pluteau pe perne de aer chiar deasupra undelor, se npusteau n picaje abrupte i lipsite de ndemnare, zboveau i se afundau n ap n jurul lui. Cnd plonjau, i strngeau pe jumtate aripile, reglndu-i cderea cu ajutorul lor, pn n momentul penibilei prbuiri n ap. Apoi se ridicau, nghiind cu lcomie petiori. Doar la civa metri de el, unul se scufund cu un plescit, i silueta sa, n dreptul soarelui, semna cu un avion Stuka ori cu un pterodactil. Rcorit i ncins totodat, nmuiat n sare, pelicanul scoase capul deasupra valului i clipi, orbit de lumina la fel de srat. Un val se sparse prnd alctuit din diamante strivite n smntn. i atunci sun telefonul. Sun telefonul. Erau Ursula i Phyllis, care l sunau s-i spun c Maia trece iar printr-o criz i c e de neconsolat. Michel se scul, i trase pe el indispensabilii i intr n baie. Valurile sreau peste linia lsat de contracurent. Maia e din nou deprimat! Ultima dat cnd o ntlnise era bine dispus, aproape euforic. i asta cnd? S fie o sptmn? Dar asta e Maia. Maia e trsnit. Trsnit ntr-un fel specific rusesc totui, ceea ce nsemna c reprezint o for de care trebuie s se in seama. Mama Rusia! Biserica i comunitii ncercaser eradicarea matriarhatului care-i precedase, i tot ce au realizat a fost o revrsare de dispre amar, emasculant, o ntreag naiune plin de rusalce i babe iaga dispreuitoare, superfemei vreme de douzeci de ore pe zi, trind ntr-o cultur aproape partenogenetic de mame, fiice, babuti, nepoate. i totui obligatoriu absorbite de relaiile lor cu brbaii, ncercnd cu disperare s-l gseasc pe tatl pierdut, pe masculul perfect. Ori, poate, doar pe brbatul care s preia o parte din poveri. Descoperind marea iubire i apoi, cel mai adesea, distrugnd-o! Nite trsnite!
206

n sfrit, e primejdios s generalizezi. Dar Maia era un caz clasic. Irascibil, capricioas, cochet, sclipitoare, armant, manipulatoare, ptima acum, umplndu-i cabinetul ca o imens lespede de tristee, cu ochii congestionai i ncercnai, cu gura supt. Ursula i Phyllis l salutar printr-o nclinare a capului, i optir mulumiri pentru c se trezise aa devreme i plecar. Michel merse la fereastr i ridic jaluzelele veneiene, iar lumina din domul central se revrs n ncpere. Vzu, din nou, c Maia e o femeie frumoas, cu prul lucios, rvit, i o privire ntunecat, fermectoare, spontan i direct. l ntrista s o vad att de suprat, niciodat nu se putuse obinui cu asta, contrasta prea violent cu vivacitatea ei obinuit, cu felul acela de a-i pune un deget pe braul tu n timp ce continua s trncneasc, pe un ton ncreztor, despre un subiect fascinant sau altul Toate astea erau mimate n mod straniu de aceast fiin disperat care se aplec peste biroul su i ncepu s-i povesteasc cu o voce aspr, rguit, despre cea mai recent scen a dramei care se desfura ntre ea i John i, din nou, Frank. Aparent, se suprase pe John pentru c acesta refuzase s o ajute n planul ei de a-i determina pe nite multinaionali rusofoni s susin dezvoltarea unor aezri n Bazinul Hellas. Punctul cu pricina se afla la cea mai joas altitudine de pe Marte i avea s beneficieze primul de schimbrile atmosferice care ncepeau s se simt. Presiunea aerului la Low Point, cu patru kilometri sub nivelul de referin, avea s fie, ntotdeauna, de patru ori mai mare dect pe vrful marilor vulcani i de trei ori mai mare dect la cota zero, urmnd a fi primul loc locuibil, perfect potrivit pentru dezvoltare. Doar c, aparent, John prefera s lucreze cu UNOMA i guvernele respectivelor state. i acesta nu era dect unul dintre multele dezacorduri politice de baz care ncepeau s le altereze viaa personal, i ajunseser pn acolo nct se certau adesea pentru lucruri care nu contau i pentru care nu se certaser niciodat pn atunci. Privind-o insistent, Michel aproape c-i spuse: John vrea s fii suprat pe el. Nu tia sigur cum ar fi reacionat John la asta. Maia i frec ochii i i ls capul pe biroul lui, dezgolindu-i ceafa i umerii largi, musculoi. Niciodat nu s-ar fi artat att de distrus n faa celorlali locatari din Underhill. Exista ntre ei doi o intimitate, ceva ce nu i se ntmpla dect atunci cnd se afla cu el. Era ca i cum s-ar fi dezbrcat. Oamenii nu pricep c adevrata
207

intimitate nu const n contactul sexual, care poate fi realizat i cu nite strini, ntr-o stare de total alienare. Intimitatea nseamn s vorbeti ceasuri ntregi despre ce e mai important n viaa ta. Dei, ce-i drept, goal Maia arta bine. Avea proporii perfecte. Michel i-o aminti n bazin, notnd pe spate, ntr-un costum albastru tiat adnc deasupra oldurilor. O imagine mediteranean: el, plutind pe ap la Villefranche, cnd totul e inundat de lumina armie a apusului, i privind plaja unde brbai i femei se plimbau goi, cu excepia triunghiuri-lor de neon ale costumelor de baie cache-sexe femei cu pielea bronzat i snii goi, mergnd cte dou, ca dansatoarele, n lumina soarelui , apoi delfinii nir din ap ntre el i plaj, cu trupurile lor graioase, negre, rotunjite, ca ale femeilor Dar acum Maia vorbea despre Frank. Dispunnd de un al aselea sim, al conflictelor ntre John i Maia (chiar ase nu ar fi fost necesare), Frank alerga la ea de fiecare dat cnd simea semnele exaltrii, pentru a se plimba cu ea i a vorbi despre viziunea sa asupra lui Marte, viziune progresiv, incitant, ambiioas ceea ce nu se putea afirma i despre concepia lui John. n ultima vreme, Frank s-a dovedit mult mai dinamic dect John, nu tiu de ce. Pentru c e de acord cu tine, spuse Michel. Maia ridic din umeri. Poate c la asta m refer i eu. Dar ni se ofer ansa de a construi aici o ntreag civilizaie, chiar aa. Totui, John e att de suspin adnc. i nc l iubesc. Doar c Continu s vorbeasc despre trecutul lor, despre felul n care legtura lor i salvase pe toi de anarhie n timpul cltoriei (sau, cel puin, de plictiseal), cum stabilitatea nonalant a lui John i fcuse att de bine. Cum puteai conta pe el. Ct de impresionat fusese ea de faima lui, cum simise c legtura lor o face prta, pentru totdeauna, la istoria lumii. Dar acum nelegea c n orice caz ea va fi o prticic a istoriei lumii; toi cei care fceau parte din prima sut vor fi la fel. Ridic tonul, i sporovial i deveni tot mai rapid i mai vehement. Nu pentru asta am eu nevoie de John acum, ci pentru ceea ce simt fa de el, dar nu cdem de acord asupra niciunei probleme i nu ne prea potrivim, iar cu Frank, cel care a fost att de precaut nct s se abin de la orice, m potrivesc n toate privinele, iar eu am fost att de entuziasmat de asta, c i-am dat din nou un
208

semnal greit, iar el a venit din nou, i ieri, n bazin, m-a inut n brae, tii, mi-a cuprins braele cu minile Maia i ncruci braele i i cuprinse bicepii cu minile i mi-a cerut s-l prsesc pe John pentru el, ceea ce nu voi face niciodat, iar el tremura, iar eu i-am spus c nu pot, dar i eu tremuram Aa c, pn la urm, ajunsese la limit i se certase cu John, ntr-o manier att de flagrant, nct acesta, suprat cu adevrat, luase o main i se dusese la arcada pe care o cldea Nadia, petrecndu-i noaptea acolo, cu echipa de constructori. Frank, la rndu-i, venise din nou s discute, iar cnd ea (abia schiat) l-a respins, declarase c pleac s locuiasc n aezarea european de pe cealalt parte a planetei. Tocmai el, fora dinamizatoare a coloniei! i sunt convins c o va face! Nu e el omul care doar s amenine. nva germana, n stilul lui, iar pentru el limbile strine sunt floare la ureche. Michel ncerc s se concentreze. Reuea anevoie, deoarece tia prea bine c peste o sptmn totul va fi altfel, pentru c ntreaga dinamic intern a micului trio se modificase pn la a deveni de nerecunoscut. Aa c era greu de vindecat. Ce s mai spun de problemele lui personale? Erau mult, mult mai complicate, dar pe el nimeni nu-l asculta vreodat. Se plimb nainte i napoi prin faa ferestrei, linitind-o cu obinuitele ntrebri i comentarii. Prezena plantelor n atriu era reconfortant, i ddea acestuia nfiarea oricrei curi de la Arles ori Villefranche. i aminti brusc de piaeta strmt, cu bolta de chiparoi, de la Avignon, nu departe de palatul papilor, piaeta aceea i mesele de cafenea care, pe timp de var, imediat dup asfinit, aveau exact culoarea lui Marte. Gustul mslinelor i al vinului rou Hai s ne plimbm, spuse el. Secven standard a orei de terapie. Traversar atriul i intrar n buctrie, pentru ca Michel s poat servi un mic dejun de care uit chiar n timp ce-l nghiea. Ar trebui s denumim mncatul uitare, i spuse el, ndreptndu-se ctre camerele etane. i puser costumele Maia intrnd ntr-o camer separat pentru a se mbrca , dup care le verificar, ptrunser n ecluz, o depresurizar, deschiser ua cea mare i ieir. Frigul tia ca un diamant. Un timp, merser pe trotuarele care nconjurau Underhillul, ocolind halda de steril i marile piramide din sare. Crezi c vor gsi, vreodat, o utilizare pentru toat sarea
209

asta? ntreb Michel. Sax nc mai studiaz problema. Din cnd n cnd, Maia revenea tot la John i Frank. Michel o chestiona ca n cadrul unui program de psihanaliz, i Maia rspundea de parc ar fi participat la un program numit Maia. Fiecare auzea vocea celuilalt direct n urechi: intimitatea interfonului. Ajunser la ferma de licheni, iar Michel se opri s priveasc tvile, s se afunde n culoarea lor intens, vie. Alge negre, de zpad, apoi covoare groase de licheni unde algele simbiotice alctuiau un filon albastru-verzui pe care Vlad tocmai l determinase s creasc de unul singur; licheni roii, crora nu prea s le mearg prea bine. Oricum, inutili. Licheni galbeni, licheni mslinii, unul care avea exact culoarea vopselii pentru navele de rzboi. Licheni albi ca fulgii de zpad, galben-verzui, de un verde viu! i pulsa n faa ochilor o floare de deert, somptuoas i improbabil. O auzise pe Hiroko spunnd, n timp ce privea la o asemenea cultur: Asta e Viriditas, ceea ce, n limba latin, nseamn puterea de a nverzi. Cuvntul fusese inventat de o mistic cretin din Evul Mediu, pe nume Hildegard. Viriditas, adaptndu-se acum la condiiile de aici i ntinzndu-se, ncet, peste esurile din emisfera nordic. n timpul verilor sudice i mergea i mai bine; ntr-o zi, temperatura ajunsese la dou sute optzeci i cinci de grade Kelvin, depindu-se cu dousprezece grade recordul. Se schimb lumea, remarc Maia, cnd treceau pe lng platforme. Aa e, ntri Michel, care nu se putu abine s adauge: Nu mai sunt dect trei sute de ani pn cnd vom avea o temperatur la care s se poat tri. Maia rse. Se simea mai bine. n curnd va atinge nivelul de plutire sau, cel puin, va trece prin el, spre o stare de euforie. Era labil. Stabilitatelabilitate aceasta era cea mai recent caracteristic pe care Michel o studiase la cei dinti o sut. Maia reprezenta extrema labil. Hai s facem o plimbare cu maina, s vedem arcada, propuse ea. Michel fu de acord, ntrebndu-se ce s-ar ntmpla dac vor da, acolo, peste John. Intrar n parcare i aleser o main de teren. Michel conduse micul jeep, ascultnd sporoviala Maiei. Se modific, oare, conversaiile atunci cnd sunt desprite de gurile
210

care vorbesc i plantate drept n urechile asculttorilor de microfoanele din cti? Era ca i cum ai fi vorbit ntotdeauna la telefon, chiar i atunci cnd stteai alturi de persoana creia i te adresai. Sau s fie asta mai bine ori mai ru? de parc ai fi participat la o edin de telepatie. Drumul betonat era neted, iar Michel conducea cu viteza maxim, de aizeci de kilometri pe or. Aproape c simea pe vizor scurgerea aerului rarefiat, acel CO2, pe care Sax dorea s-l elimine din atmosfer. Va avea nevoie de eliminatori puternici, chiar mai puternici dect lichenii, i trebuia pduri tropicale enorme, supraetajate, halofile, care s capteze cantiti enorme de CO2 n lemn, frunze, turb. Avea nevoie de mlatini de turb adnci de o sut de metri i de pduri tropicale nalte de o sut de metri. Aa spusese. Ann se schimba la chip doar cnd i auzea vocea. Dup cincisprezece minute ajunser la arcada Nadiei. Locul era nc n construcie i arta nengrijit i neterminat, la fel ca Underhill la nceputuri, doar c la o scar mai mare. O movil lung de pietri rubiniu fusese extras din anul care se ntindea de la est la vest, ca mormntul Uriaului. Se oprir la unul dintre capetele marelui an. Treizeci de metri adncime, treizeci lime i o sut n lungime. Peretele nordic al anului devenise acum o suprafa de oglinzi, iar cel sudic era acoperit de mozaicuri de oglinzi filtrante, alternnd cu mezocosmosuri de ziduri, cu vase mariene sau terrarii, toate alctuind un amestec plin de culoare, ca o tapiserie a trecutului i viitorului. Majoritatea terrariilor erau pline cu molizi i alte plante amintind de marea pdure pmntean care nconjura planeta la latitudinea de aizeci de grade. Cu alte cuvinte, amintea de vechea locuin din Siberia a Nadiei Cernevskaia. S fi fost un semn c i ea sufer de aceeai boal? Ar putea-o, oare, doctorul convinge s-i construiasc i lui o Mediteran? Nadia se sculase i lucra pe un buldozer. O femeie cu propriul ei fel de viriditas. Se opri din lucru i se apropie s stea de vorb cu ei cteva clipe. Proiectul e n curs de desfurare, le spuse ea, calm. E uimitor ce poi face cu vehiculele robotizate care continu s fie expediate de pe Pmnt. Piaa era gata i plantat cu o mulime de arbori, inclusiv o varietate de sequoia pitici, de aproape treizeci de metri, aproape la fel de nali ct ntreaga arcad. Cele trei rnduri suprapuse de camere boltite, n stilul Underhill, din spatele pieei, erau deja
211

terminate, cu izolaia la locul ei. Chiar cu o zi nainte aezarea fusese etanat, nclzit i presurizat, aa c se putea lucra n interior fr costume. Cele trei niveluri erau construite n arce din ce n ce mai mici, amintindu-i lui Michel de Pont du Gard. Bineneles, toat arhitectura era de inspiraie roman, aa c nu ar fi trebuit s-l surprind. Oricum, arcele erau mai largi i mai uoare. Mai aeriene, profitnd de tolerana gravitaiei. Nadia se ntoarse la lucru. O femeie att de calm, de stabil, opusul celor caracterizai prin labilitate. Moderat, singular, interiorizat. Nu exista vreo alta att de diferit de prietena ei, Maia, creia i fcea bine s se afle n preajma celei dinti. Extremitatea opus a scalei, ajutnd-o pe cealalt s nu-i ia zborul. Un bun exemplu. Ca n ntlnirea aceasta, n care Maia contracara tonul calm al Nadiei. Iar cnd Nadia se ntoarse la treab, Maia pstr ceva din senintatea ei. O s-mi fie dor de Underhill atunci cnd ne vom muta aici, spuse ea. ie nu? Nu cred, rspunse Michel. Locul sta va fi mult mai nsorit. Toate cele trei niveluri ale noului habitat se deschideau ctre piaa nalt i aveau balcoane largi, terasate, pe partea nsorit a ncperilor, aa c, dei ntreaga structur era situat cu faa spre nord i ngropat mai adnc dect Underhill, oglinzile heliotropice, filtrante, de pe cealalt parte a anului aveau s reverse lumin asupra lor din zori pn n amurg. Voi fi fericit s m mut. De la bun nceput am avut cu toii nevoie de spaiu. Dar nu vom beneficia de tot spaiul acesta numai pentru noi nine. Vor mai veni i alii. Aa e. Numai c vom avea la dispoziie un alt fel de spaiu. Diferit, cum e i plecarea lui John i Frank, adug ea, prnd adncit n gnduri. Da. Dar numai c nici asta nu e, neaprat, un lucru ru. ntr-o societate mai mare, i explic el, atmosfera steasc, de claustrofobie, de la Underhill va ncepe s se risipeasc, oferind o nou perspectiv asupra anumitor aspecte ale lucrurilor. Michel ezit nainte de a continua, nefiind tocmai sigur cum s-o spun. Subtilitatea era periculoas atunci cnd amndoi recurgeau la o limb strin, intermediar, abordnd-o din perspectiva a dou limbi materne diferite. Posibilitile de nelegere greit erau att de reale! Trebuie s accepi ideea c tu, poate, nici nu vrei s alegi ntre
212

John i Frank. C, de fapt, i vrei pe amndoi. n contextul oferit de primii o sut, nu poate fi dect scandalos. ns ntr-o lume mai numeroas, cu timpul Dar Hiroko ine zece brbai! exclam ea, suprat. Da, i tu faci la fel. Exact la fel. ntr-o lume mai numeroas, nimeni nu va ti, nimnui n-o s-i pese. Michel continu s o liniteasc, spunndu-i c e puternic i c (folosind termenii lui Frank) e femeia alfa a grupului. Maia l dezaprob, obligndu-l s o laude i mai mult, pn cnd, n cele din urm, se simi mulumit, iar Michel i putu sugera s se ntoarc acas. Nu crezi c va fi un oc s avem oameni noi pe aici? Oameni diferii? Maia se afla la volan, iar cnd se ntoarse spre el pentru a-i spune toate astea, aproape c prsi drumul. Presupun. Grupuri noi debarcaser deja n Borealis i Acidalia, iar nregistrrile video despre ele i ocaser pe vechii coloniti, se vedea pe chipul lor. Era ca i cum, din spaiu, ar fi sosit nite extrateretri. Dar, pn acum, numai Ann i Simon se ntlniser personal cu vreo civa dintre ei atunci cnd porniser ntr-o expediie la nord de Noctis Labyrinthus. Zicea Ann c a fost ca i cum ar fi ieit cineva din ecranul televizorului. Viaa mea e aa toat vremea, spuse Maia, trist. Michel ridic din sprncene. Programul Maia nu ar fi cuprins o asemenea remarc. Ce vrei s spui? O, tii tu. Jumtate din timpul pe care l petrecem aici seamn cu o mare simulare. Nu crezi? Nu, rspunse el, gndindu-se bine. Nu cred. De fapt, totul era mult prea real frigul ce se strecura prin scaunul mainii ptrunzndu-i adnc n carne, inevitabil de real, inevitabil de dureros. Poate c ea, fiind rusoaic, nu-i ddea seama de asta. Dar ntotdeauna e frig, ntotdeauna. Chiar i n timpul prnzului, n miez de var, cu soarele deasupra capului, ca o u de furnal deschis, arznd pe cerul de culoarea nisipului, temperatura ajungea, n cel mai bun caz, la dou sute aizeci de grade Kelvin, adic minus cincisprezece grade Celsius, un frig suficient pentru a trece prin cptueala costumului, transformnd fiecare micare ntr-un mic model diamantin al durerii. Pe cnd se
213

apropiau de Underhill, Michel simea frigul trecndu-i prin estur n piele i mai simea aerul mult prea rece, oxigenat, ptrunzndu-i adnc n plmni, i nl privirea ctre orizontul de nisip i cerul de nisip, spunndu-i: Sunt un arpe cu spatele de diamant, trndu-m printr-un deert rou de piatr rece i pulbere uscat. ntr-o bun zi, mi voi schimba pielea, ca o pasre Phoenix cuprins de flcri, pentru a deveni o creatur nou, a soarelui, s m plimb gol pe plaj i s m blcesc n apa cald i srat. Ajuns la Underhill, Michel reveni la programul de psihanaliz pe care l avea n minte, o ntreb pe Maia dac se simte mai bine, i ea i atinse viziera de a lui, adresndu-i o privire care semna cu un srut. tii doar c m simt mai bine, i rsun vocea ei n urechi. Atunci cred c voi mai face o plimbare, adug el, dnd din cap. i n-o ntreb: Dar cu mine cum rmne? Pe mine ce anume o s m fac s m simt mai bine? i comand picioarelor s se mite i se ndeprt pe jos. Cmpia sumbr care nconjura baza era imaginea unei dezolri postcataclismice, o lume de comar. Cu toate acestea, nu dorea s revin n micul lor brlog cu lumin artificial, aer nclzit i culori folosite cu grij, culori pe care, n marea lor majoritate, chiar el le alesese, utiliznd cele mai recente principii ale teoriei culoarestare de spirit, o teorie despre care acum nelegea c pornete de la unele presupuneri fundamentale care aici nu se aplicau. Culorile erau toate greite sau, mai ru chiar, irelevante. Tapet n infern! Expresia i se alctui n minte i i croi drum spre buze. Tapet n infern. Tapet n infern. Deoarece, oricum, aveau s nnebuneasc Cu siguran, fusese o greeal s trimit aici numai un psihiatru. Fiecare terapeut de pe Pmnt era i el n tratament. Asta fcea parte din meserie. Venea odat cu domeniul de activitate. Doar c terapeutul su se afla acolo, la Nisa, n cel mai bun caz doar la cincisprezece minute distan n timp; Michel discuta cu dnsul, dar acesta nu-l putea ajuta. Nici mcar nu pricepea. El tria acolo, unde e cald i albastru, putea pleca la plimbare, se bucura (aa presupunea Michel) de o sntate mental rezonabil. Asta n timp ce el, Michel, era doctor ntr-un ospiciu dintr-o nchisoare din iad. Iar el, doctorul, era bolnav. Nu fusese n stare s se adapteze. n privina asta, oamenii erau deosebii chestie de temperament. Maia, care acum se ndrepta
214

spre ua camerei-ecluz, avea un temperament destul de diferit de al lui, ceea ce, ntr-un fel, i permitea s se simt aici ntru totul acas. La drept vorbind, nu credea c Maia observ prea mult mprejurimile. i totui, n alte privine, el i ea se asemnau. Poate c asta avea legtur cu indicele de stabilitate-labilitate i cu emotivitatea deosebit a lui nsui; amndoi erau labili. Cu toate acestea, erau caractere fundamental deosebite; indicele de stabilitatelabilitate trebuia apreciat n combinaie cu grupul foarte diferit de caracteristici etichetate drept extraversiune i introversiune. Asta fusese marea lui descoperire din ultimul an, i acum i structura ntreaga gndire despre el nsui i despre sarcinile sale. ndreptndu-se ctre sectorul alchimitilor, Michel aez evenimentele dimineii n grila acestui nou sistem caracterologic. Extraversiuneintroversiune este unul dintre sistemele cel mai mult studiate din ntreaga teorie psihologic, beneficiind de multiple dovezi, provenite din multe culturi diferite, n sprijinul realitii obiective a conceptului. Desigur, nu ca o simpl dualitate. Nu etichetezi omul, pur i simplu, aa i aa, mai degrab l situezi pe o scar, apreciindu-l pentru caliti cum ar fi: sociabilitatea, impulsivitatea, maleabilitatea, volubilitatea, adaptarea la mediu, vioiciunea, emotivitatea, optimismul i aa mai departe. Astfel de msurtori fuseser efectuate de attea ori, nct, statistic, era sigur c diferitele trsturi sunt, ntr-adevr, corelate ntr-o asemenea msur nct simpla asociere ntmpltoare e cu mult depit. Conceptul era, deci, real, ct se poate de real! n realitate, investigaiile psihologice dezvluiser c extraversiunea e legat de strile de repaus, ale stimulrii corticale reduse, iar introversiunea de stimularea cortical accentuat. La nceput, interpretarea i se pru vetust, dar apoi i aminti c, de fapt, cortexul inhib centrii inferiori ai creierului, astfel nct stimularea cortical redus permite comportamentul mult mai neinhibat al extravertitului, n timp ce stimularea cortical sporit e inhibitorie i conduce la introversiune. Astfel se explic de ce consumul de alcool, un depresor care face s scad stimularea cortical, poate conduce la un comportament mult mai agitat i mai neinhibat. Aadar, ntreaga colecie de trsturi extravertiteintrovertite, mpreun cu tot ce spun acestea despre caracterul cuiva, poate fi urmrit pn la un grup de celule cerebrale care formeaz ceea ce se numete sistemul reticular ascendent de activare, zon care, n cele din urm, determin nivelurile de stimulare cortical. Aa
215

au fost desemnate de biologie. Nu ar trebui s existe ceva care se numete soart (Ralph Waldo Emerson, la un an dup moartea fiului su, n vrst de ase ani). Dar biologia nseamn soart. Mai era ceva care se aduga la sistemul lui Michel: soarta, n definitiv, nu e un simplu joc de-a ori/ori. n ultima vreme, ncepuse s se gndeasc la indicele Wenger al echilibrului autonomic, care utilizeaz apte variabile diferite pentru a determina dac un individ e dominat de ramura simpatetic sau de cea parasimpatetic a sistemului su nervos autonom. Ramura simpatetic rspunde stimulilor exteriori i alerteaz organismul s acioneze, astfel nct indivizii dominai de aceast ramur sunt excitabili; ramura parasimpatetic, pe de alt parte, creeaz obinuina fa de simularea organismului alertat, redndu-i echilibrul homeostatic, astfel nct indivizii dominai de aceast ramur sunt placizi. Duffy sugerase denumirea celor dou categorii de indivizi drept labili i stabili, iar aceast clasificare, dei nu la fel de renumit ca extraversiunea i introversiunea, e la fel de solid susinut de dovezi empirice, la fel de util n nelegerea varietilor de temperament. Adevrul este c niciunul dintre sistemele de clasificare nu spune cercettorului prea mult despre natura total a personalitii studiate. Termenii sunt mult prea generali i desemneaz attea trsturi, nct aduc foarte puine elemente utile pentru diagnosticare, mai ales pentru c ambele reprezint curbe gaussiene n rndul populaiei reale. Dar combinai cele dou sisteme, i totul va ncepe s devin deosebit de interesant. Nu era o chestiune simpl, iar Michel petrecuse destul vreme n faa computerului, schind o schem combinatorie dup alta, folosind cele dou sisteme drept axele x i y ale mai multor grafice diferite, care ns nu-i spunea prea mult. Apoi ncepu s deplaseze cei patru termeni n jurul punctelor iniiale ale unui dreptunghi semantic Greimas, o schem structuralist cu origini n alchimie, care pornete de la faptul c nicio dialectic simpl nu e suficient pentru a indica reala complexitate a oricrui grup de concepte relaionate, astfel nct este necesar s fie recunoscut deosebirea real dintre opusul i contrariul unui element; conceptul non-X fiind nu tocmai acelai lucru ca anti-X, dup cum se putea vedea imediat. Aa c primul stadiu era, de obicei, indicat prin utilizarea termenilor S, -S, S i -S, ntr-un simplu dreptunghi:
216

Astfel, -S este un simplu non-S, iar S reprezint cel mai puternic anti-S; n vreme ce -S nsemna, pentru Michel, negarea nucitoare a unei negaii, fie o neutralizare a unei opoziii iniiale, fie unirea celor dou negaii; n practic, asta rmnea adesea un mister ori o ntrebare din filosofia zen, dar uneori devenea limpede, ca idee care completeaz destul de satisfctor unitatea conceptual, la fel ca ntr-unul dintre exemplele lui Greimas:

Etapa urmtoare n complicarea desenului, etap n care noi combinaii scot, adesea, n eviden relaii structurale n niciun caz evidente la suprafa era de a construi un alt dreptunghi cuprinznd prima etap n unghiuri drepte, dup cum urmeaz:

Michel privise schema n care extraversiunea, introversiunea, labilitatea i stabilitatea erau amplasate n cele patru coluri i se gndise la aceste combinaii. Deodat, totul i se nfia limpede, ca i cum un caleidoscop ar fi reprezentat, brusc, imaginea unui trandafir. Pentru c totul cpta sens: exist extravertii excitabili i extravertii pasivi; exist introvertii absolut emotivi i alii deloc astfel. Imediat i veniser n minte exemple din rndul colonitilor, reprezentnd toate cele patru tipuri. Gndindu-se la denumirile pe care le va da acestor categorii
217

combinate, i venise s rd. Incredibil! Era, cel mult, o ironie c folosise rezultatele unui secol de gndire psihologic i unele dintre cele mai recente cercetri de laborator n domeniul psihofiziologiei pentru a reinventa strvechiul sistem al umorilor. Dar asta era situaia. Aici ajunsese. Deoarece combinaia nordic extravertit i stabil era, evident, ceea ce Hippocrates, Galenus, Aristotel, Trimestigus, Wundt i Jung ar fi numit tipul sanguin; punctul vestic, extravertit i labil, era colericul; la est, introvertit i stabil, se situeaz flegmaticul; iar la sud, introvertit i labil este chiar definiia melancolicului! Aa este, toate se potriveau perfect!

Explicaia fiziologic a lui Galenus pentru cele patru temperamente fusese, desigur, eronat, iar bila, colera, sngele i flegma erau acum nlocuite, ca ageni cauzali, de sistemul de activare reticular ascendent. Dar adevrurile despre natura uman rezistaser, iar fora ptrunderii psihologice i logica analitic a primilor medici greci fuseser, pn n acel moment, la fel de puternice sau chiar mai puternice dect cele aparinnd generaiilor urmtoare, orbite prin acumularea adesea inutil a cunotinelor. Astfel nct categoriile rezistaser i erau reafirmate, de la o epoc la alta. Michel se trezi n sectorul alchimitilor. Se strdui s-i acorde toat atenia. Aici, oamenii foloseau cunotine tainice pentru a obine diamante din carbon, i o fceau cu atta precizie i att de bine, nct toate geamurile de la ferestrele lor erau acoperite cu un strat molecular de diamant, pentru a le proteja mpotriva prafului coroziv. naltele lor piramide din sare alb (una dintre marile forme ale nvturii antice, piramida) erau acoperite cu straturi din diamantul cel mai pur. Iar procesul de izolare cu diamant unimolecular nu reprezenta dect una dintre miile de operaiuni efectuate n aceste cldiri nghesuite. n ultimii ani, cldirile cptaser un aspect uor musulman,
218

pereii lor din crmid alb oferind ecuaie dup ecuaie, toate redate printr-o caligrafie neagr, cursiv, din mozaic. Michel ddu peste Sax, care sttea lng ecuaia vitezei terminale, scris pe peretele fabricii de crmizi, i comut pe banda de frecven colectiv. Poi transforma plumbul n aur? Casca lui Sax se cltin dintr-o parte n alta, ironic. Nu prea, rspunse el. E vorba despre elemente. Ar fi dificil. ngduie-mi s m gndesc un timp la asta. Saxifrage Russell. Flegmaticul perfect. Aspectul cu adevrat util al dispunerii celor patru temperamente pe dreptunghiul semantic sugera un numr de relaii structurale, de baz, ntre acestea, ajutndu-l pe Michel s neleag ntr-o nou lumin atraciile i antagonismele dintre ele. Maia era labil i extravertit, evident coleric, i Frank era la fel. Amndoi erau lideri, fiecare destul de puternic atras de cellalt. Cu toate astea, amndoi fiind colerici, aprea, totodat, n relaia lor un aspect volatil i, n esen, de respingere, ca i cum fiecare ar fi recunoscut n cellalt exact ceea ce nu-i plcea la propria-i persoan. Tot aa se explica i dragostea Maiei pentru John, care era, evident, un sanguin, cu un grad de extraversiune similar cu al Maiei, dar mult mai stabil emoional, chiar pe punctul de a deveni placid. De aceea, John i oferea, mai tot timpul, o mare linite, ca o ancor n realitate care, dup aceea, din cnd n cnd, i chinuia. Atracia exercitat asupra lui John de ctre Maia? Atracia neprevzutului, poate; condimentul din fericirea lui sincer i prevenitoare. Desigur, de ce nu? Nu poi face dragoste cu propria-i faim, chiar dac unii ncearc. Aa e, sunt o mulime de sanguini n prima sut de coloniti. Probabil c specialitii n psihologie care efectuaser selecia i preferaser. Arkadi, Ursula, Phyllis, Spencer, Ieli Da. Stabilitatea fiind calitatea preferat, printre ei se ntlneau, firesc, i o mulime de flegmatici: Nadia, Sax, Simon Frazier, poate chiar i Hiroko faptul c nu putea fi sigur n privina ei venea n sprijinul presupunerii Vlad, George, Alex. De obicei, flegmaticii i melancolicii nu se neleg, i unii i alii fiind introvertii i gata s se retrag, cel stabil respins de caracterul imprevizibil al celui labil, aa c se vor ndeprta unul de altul, ca n cazul lui Sax i Ann. Nu erau muli melancolici printre ei. Ann, desigur, poate prin ansa oferit de structura ei mental, dei faptul c fusese tratat, n mod eronat, ca un copil,
219

nu era de niciun folos. Ann se ndrgostise de planeta Marte din acelai motiv pentru care Michel o ura: pentru c era moart. i Ann era ndrgostit de moarte. i civa dintre alchimiti erau melancolici. Acestora li se aduga, din nefericire, i Michel. Poate vreo cinci, cu totul. Fuseser selecionai n ciuda faptului c se situau pe ambele axe, deoarece nici introversiunea, nici labilitatea nu erau considerate ca favorabile de ctre comitetul de selecie. Numai aceia suficient de inteligeni pentru a-i ascunde firea adevrat s-ar fi putut strecura, oameni cu o mare putere de control asupra propriei persona acele mti mai cuprinztoare dect realitatea, care ascund n dosul lor toate inconsecvenele necontrolate ale individului. Poate c numai o singur categorie de persona fusese selecionat pentru a face parte din colonie, n dosul ei aflndu-se o mare varietate de indivizi. S fi fost adevrat? Comitetele de selecie formulaser cerine imposibile, era important de reinut asta. Doriser oameni stabili i, totodat, oameni care s vrea cu atta patim s plece pe Marte, nct s fie capabili s-i dedice ani ntregi de via atingerii acestui scop. Era potrivit s-o fac? Doreau extravertii, cutau savani strlucii care fuseser silii, neaprat, s se dedice studiului solitar, ani de-a rndul. Fuseser ndreptii s-o fac? Nu! Deloc! Situaia se repeta identic, pn la captul listei celor alei. Selecionerii creaser o dubl legtur dup alta, nici nu e de mirare c primii o sut se ascunseser de ei, c i urau! i aminti cu nfiorare de momentul acela din timpul furtunii solare de pe Ares, cnd toi i dduser seama ct de mult fuseser nevoii s mint i s se ascund, cnd toi se ntorseser spre el, privindu-l cu toat furia aceea acumulat, de parc nu era dect vina lui, de parc el reprezenta ntreaga psihologie, de parc el nsui nscocise criteriile, condusese testrile i efectuase seleciile. Cum se chircise n acel moment, ct de singur se simise! l ocaser, l nspimntaser n aa msur, nct nu fusese n stare s gndeasc ndeajuns de repede pentru a mrturisi c pn i el minise. Bineneles c minise, mai mult dect oricare dintre ei! Dar de ce minise? De ce? Nu-i aminti prea bine. Melancolia ca eec al memoriei, senzaia acut a irealitii trecutului, a inexistenei sale Era un melancolic: retras, lipsit de controlul asupra propriilor sentimente, nclinat ctre o stare depresiv. Nu ar fi trebuit s-l selecioneze, iar acum nu i mai amintea de ce se luptase, cu atta pasiune, pentru a fi ales. Amintirea pierise, copleit, poate, de imaginile
220

acute, dureroase, fragmentate, ale vieii pe care o trise n interstiiile dorinei de a merge pe Marte. Att de minuscule i att de preioase; serile petrecute n piee, zilele de var pe plaj, nopile n paturile femeilor. Mslinii de la Avignon. Chiparoii ca nite flcri verzi. Constat c ieise din sectorul alchimitilor. Se afla la baza marii piramide de sare. Urc, precaut, cele patru sute de trepte, punnd cu grij tlpile pe plcile antiderapante. Fiecare pas i oferea o privire mai ampl asupra esului Underhill, care rmsese aceeai aduntur de pietre, ofilit i stearp, orict de ntins ar fi fost. Din pavilionul alb, ptrat, din vrful piramidei se vedeau doar Cernoblul i rachetodromul. Altceva nimic. De ce venise aici? De ce se strduise att de mult s ajung aici, sacrificnd attea dintre plcerile vieii: familia, casa, timpul liber, jocul? Ddu din cap. Dup cte i amintea, asta dorise, asta era definiia vieii lui. O constrngere, o via dedicat unui el, cum s faci s le deosebeti? Nopi la lumina lunii, n plcul nmiresmat de mslini, pmntul presrat de cerculee negre i rsuflarea cald, electric a mistralului rvind frunzele n vlurele repezi, abia simite, i el culcat pe spate, cu braele ntinse, frunzele argintii i cenuii sclipind sub bolta ntunecat, presrat de stele. Una dintre stele era nemicat, abia zrit, roie, iar el o cuta i o privea, acolo, printre frunzele de mslin rvite de vnt. i nu avea dect opt ani! Doamne Sfinte, ce sunt ei, la urma urmei? Nimic nu explic situaia, Nimic nu i justific! Ca i cum ai explica de ce s-au fcut picturile de la Lascaux, de ce s-au nlat catedrale de piatr ctre naltul cerului, de ce polipii de coral construiesc recife. Avusese o tineree obinuit, se mutase adesea dintr-un loc n altul, i pierduse prietenii apoi frecventase Universitatea din Paris pentru a studia psihologia, i scrisese proiectul de diplom tratnd tema depresiei la bordul staiilor spaiale, continund s lucreze pentru Ariane i apoi pentru Glavkosmos. ntre timp, s-a nsurat i a divorat. Franoise i reproase c nu e acolo. Toate nopile acelea petrecute alturi de ea n Avignon, toate zilele la Villefranche-sur-Mer, cnd tria n cel mai frumos loc de pe Pmnt, iar el plutise ntr-o cea a dorinei de a ajunge pe Marte! Absurd! Mai ru, stupid! Un eec al imaginaiei, al memoriei, n sfrit, chiar al inteligenei: nu fusese capabil s vad ce avea ori s-i imagineze ce va cpta. Iar acum pltea pentru asta, prins pe un sloi de ghea n noaptea arctic, alturi de nouzeci i nou de
221

strini, dintre care niciunul nu vorbea franuzete mai de Doamneajut. Absena limbii proprii gndirii sale l fcuse s urmreasc programe TV de acas, care nu fceau dect s-i exacerbeze durerea. nc mai nregistra monologuri video pe care le transmitea mamei i surorii sale, pentru ca i ele s-i transmit rspunsuri de acelai fel. Urmrea rspunsurile de mai multe ori, uitndu-se mai degrab la fundal dect la rudele sale. Uneori, purta n direct dialoguri cu jurnalitii, ateptnd nerbdtor ntre replici. Aceste conversaii i demonstrau limpede ct de faimos e el n Frana, un nume, i i ddea silina s rspund ntr-o manier convenional la toate ntrebrile, jucnd personajul lui Michel Duval, executnd programul Michel. Uneori, cnd simea nevoia s asculte limba francez, anula consultaiile cu semenii si coloniti; n-aveau dect s mnnce englez! Dar respectivele incidente i atrseser o mustrare sever din partea lui Frank i o discuie ndelungat cu Maia. S fi fost oare suprasolicitat? Bineneles c nu, doar cu nouzeci i nou de oameni pe care trebuia s-i menin sntoi, i n acelai timp colindnd printr-o Provence din mintea lui, pe dealuri abrupte, acoperite de pomi, cu vii, case de ar, turnuri ruinate i mnstiri, ntr-un peisaj viu, infinit mai uman i mai frumos dect pustiul de piatr al acestei realiti Se pomeni n salonul TV. Adncit n gnduri, uitase de sine. Dar nu-i amintea s fi fcut nici asta; credea c nc se mai afl n vrful marii piramide; apoi clipise i se trezise n salonul TV (asemenea cazuri se gsesc n toate azilurile), urmrind imaginea video a unuia dintre pereii unui canion din Marineris, acoperit de licheni. Se cutremur. O pise din nou. Pierduse contactul cu lumea, plecase i revenise mai trziu, dup mult timp. I se mai ntmplase de nenumrate ori pn atunci. i asta nu nsemna doar c era adncit n gnduri, ci c era ngropat n ele, mort pentru restul lumii. Privi n jur, tremurnd convulsiv. Acum era Ls = 5, nceputul primverii nordice, iar pereii de nord ai marilor canioane se scldau n soare. Dac, oricum, vor nnebuni cu toii Veni apoi Ls = 157, i o sut cincizeci i dou de grade se pierduser ntr-o cea a teleexistenei. Se prjea la soare, n curtea vilei de la mare a lui Franoise, la Villefranche-sur-Mer, privind de sus acoperiurile de igl i stlpii de teracot i un mic bazin de peruzea deasupra cobaltului Mediteranei. Un chiparos se nla ca o flacr verde deasupra bazinului, unduindu-se sub
222

rsuflarea brizei, aruncndu-i parfumul pe chipul lui. n deprtare, promontoriul verde al unei peninsule Numai c, n realitate, se afla n Underhill Prime, de obicei numit anul, ori arcada Nadiei, pe balconul de sus, privind ctre un sequoia pitic, dincolo de care se aflau peretele de sticl i oglinzile cu indicele lor gradient de refracie, care dirijau lumina de la sursa sa de pe Cte dOr ctre aglomerarea de jos. Tatiana Durova fusese ucis de o macara acionat de un robot, iar Nadia era de neconsolat. Dar, i spuse Michel, pe cnd i inea companie, durerea se prelinge de pe noi ca apa de ploaie de pe o gsc. Cu timpul, Nadia se va simi bine. Pn atunci, nu era nimic de fcut. l credeau vrjitor? Preot? Dac asta ar fi fost situaia, s-ar fi vindecat pe sine, i-ar fi tmduit pe toi sau, mai degrab, ar fi zburat napoi, acas. Nu era senzaional s apar pe plaja de la Antibes i s zic: Bonjour, sunt Michel, m-am ntors acas? Veni apoi, Ls = 190, iar el era o oprl pe culmea Pont du Gard, pe plcile de piatr nguste, dreptunghiulare ce acopereau nsui apeductul care traversa, n linie dreapt, prpastia. Pielea cu model diamantin i se desprinsese deja n dreptul cozii, iar soarele fierbinte i ardea pielea cea nou, cu linii ncruciate. Numai c, de fapt, se afla n Underhill, n atrium, iar Frank plecase ca s stea cu japonezii, n Argyre i, cnd venea vorba de propriile lor camere i de amplasarea cartierului general al reprezentanei UNOMA, Maia i John ajungeau la cuite. Iar Maia, mai frumoas ca oricnd, se plimba ano, cu Michel, prin atrium, implorndul s-o ajute. Psihiatrul i Marina Tokareva ncetaser s mai locuiasc mpreun de un ntreg an marian ea afirmase c el e mereu absent i, privind-o pe Maia, Michel se pomeni nchipuindu-i-o ca amant, dei, bineneles, era o tmpenie. Maia era o rusalk, se culcase cu barosani i cosmonaui de la Glavkosmos pentru a avansa n cadrul sistemului, ceea ce o fcuse s devin izolat, nverunat i de neprevzut, iar acum folosea sexul pentru a face ru; pentru ea sexul nsemna doar diplomaie prin alte mijloace, ar fi o nebunie s ai de-a face cu ea pe linia asta, s fii atras n vltoarea membrelor ei i a sistemului ei devastator. De ce n-or fi trimis aici, de la bun nceput, nite nebuni? Era acum Ls = 241. Se plimba pe parapetul de calcar, ca un fagure, de la Les Baux, aruncnd o privire prin ncperile ruinate ale schitului medieval. Soarele se apropia de apus, iar lumina era
223

de un portocaliu neobinuit, marian, calcarul lucind, ntregul sat i cmpia n pcl de mai jos ntinzndu-se pn la linia de bronz, albicioas a Mediteranei, artnd ireale ca un vis Atta doar c era doar un vis, i se trezi, i se afla napoi, n Underhill. Phyllis i Edvard tocmai reveniser dintr-o expediie, iar Phyllis rdea i le arta un fragment de piatr cu aspect untos. Erau risipite n tot canionul, spuse ea, rznd. Pepite de aur, mari ct pumnul. Apoi se pomeni c strbtea tunelurile spre ieirea din garaj. Psihiatrul coloniei, care avea viziuni, cdea n goluri de contiin, n goluri de memorie. Doctore, vindec-te singur! Doar c nu era n stare, nnebunise de dor de acas. Dor de acas, ar trebui s existe un termen mai adecvat pentru asta, o etichet tiinific ori ceva care s-l legitimizeze, s-l fac real pentru ceilali. Dar el tia deja c e ceva real. i era att de dor de Provence nct, uneori, nici nu mai putea s respire. Era aidoma minii Nadiei, o parte amputat, nervii-fantom pulsnd, nc, de durere. i s-i scutim de necazuri? Timpul se scurgea. Programul Michel se plimba de colo pn colo, un personaj pustiit, gol pe dinuntru, doar civa homunculi minusculi ai cerebelului rmai s teleghideze mainria. n seara celei de-a doua zile de Ls = 266, Michel se culc. Era istovit ca un cine, dei nu fcuse nimic, epuizat i sectuit definitiv. Cu toate acestea, sttea ntins n ntunericul camerei i nu putea dormi. Mintea i se nvrtea nfiortor. Era pe deplin contient ct e de bolnav. I-ar fi plcut s renune la aparene i s admit c pierduse, s se interneze. S plece acas. Nu-i amintea aproape nimic din sptmnile precedente ori poate trecuse mai mult dect att? Nu era sigur. ncepu s plng. Ua cni, se deschise larg, i o dung ngust de lumin de pe hol ptrunse n interior, fr nicio oprelite. Nu era nimeni acolo. Hei, strig el, strduindu-se s-i ascund lacrimile din glas. Cine e? Rspunsul i rsun chiar n ureche, de parc era interfonul unei cti de protecie. Vino cu mine, spuse o voce brbteasc. Michel tresri i se izbi de perete, cu ochii aintii asupra unei siluete negre. Avem nevoie de ajutorul tu, opti silueta. i tu ai nevoie de al nostru.
224

O mn l prinse de bra, n timp ce el tot se mai lipea de perete. Sugestia unui zmbet n vocea pe care Michel nu o recunoscu. Teama l azvrli ntr-o lume nou. Dintr-o dat vzu mai bine, ca i cum atingerea musafirului su i deschisese pupilele asemeni diafragmei unei camere video. Un brbat slab, negricios. Un strin. Uimirea depea teama, iar Michel se ridic i se mic prin lumina redus, cu o precizie de somnambul, punndu-i papucii, apoi, la ndemnul strinului, urmndu-l pe hol, simind puintatea gravitaiei mariene, pentru prima dat de ani de zile. Holul prea inundat de o lumin cenuie, dei i ddea seama c numai benzile luminoase, de veghe, de lng podea erau aprinse. Suficient ca s vezi ct eti de nspimntat. nsoitorul su avea prul mpletit n codie scurte, negre, din care motiv capul lui prea epos. Era scund, slab, cu faa ngust. Un strin, fr nicio ndoial. Un intrus dintr-una din noile colonii din emisfera sudic, i spuse Michel. Doar c omul l conducea prin Underhill cu o alur de expert, micndu-se ntr-o tcere total. ntr-adevr, ntregul Underhill era neclintit, ca ntr-un film mut, alb-negru. Michel se uit la consola de la mn. Nu arta nimic. Saltul temporal. Ar fi vrut s-l ntrebe: Cine eti? dar tcerea era att de copleitoare, nct nu se putea hotr s vorbeasc. i mic buzele, n tcere, iar brbatul se ntoarse i-l privi peste umr, albul ochilor i strlucea, vizibil i luminos, de jur mprejurul iriilor, nrile i se cscau ca dou guri negre, larg deschise. Eu sunt blatistul, rosti el i zmbi cu gura pn la urechi. Avea caninii decolorai, confecionai din piatr. Michel i ddu seama imediat de asta. Dini din piatr marian, montai n craniul lui. Omul l prinse de bra. Se ndreptau spre ieirea dinspre ferm. Acolo ne trebuie cti de protecie, spuse Michel, opunnduse. Nu i n seara asta. Brbatul deschise ua spre camera-ecluz, i niciun fel de curent de aer nu se npusti ntr-acolo, dei ua de afar era i ea deschis. Ieir i i continuar drumul printre rndurile dese de frunze ntunecate. Aerul era parfumat. Hiroko va fi furioas, i spuse Michel. Ghidul lui dispruse. Michel zri o micare n fa i auzi un rs cristalin, delicat. Suna ca rsul unui copil. Deodat i se pru c lipsa copiilor explica sentimentul predominant de sterilitate al
225

coloniei, c degeaba colonitii pot nla construcii i cultiva plante fr copii, senzaia de sterilitate va continua s penetreze fiecare segment al vieii lor. Extrem de speriat, Michel continu s se ndrepte spre centrul fermei. Era cald i umed, iar aerul mirosea a pmnt ud, ngrminte i frunzi. Lumina sclipea pe suprafaa miilor de frunze, ca i cum stelele ar fi czut prin acoperiul transparent i s-ar fi strns n jurul su. Foneau rndurile de porumb, iar aerul i se urca la cap ca rachiul. Auzea piciorue grbindu-se dincolo de lanurile nguste de orez. Chiar i n ntuneric orezul prea de un verde nchis, intens, iar acolo, printre lanuri, se zreau chipuri mici care i zmbeau de la nlimea genunchiului, i dispreau cnd se ntorcea s le vad. Snge fierbinte i inund chipul i minile, sngele i ardea ca focul, iar el se retrase trei pai, dup care se opri i se rsuci n loc. Dou fetie goale se apropiau de el pe alee, cu prul negru i pielea mslinie. Aveau n jur de trei ani. Ochii lor orientali strluceau n lumina difuz. Expresia feei le era solemn, l prinser de mini i l ntoarser. Michel le ngdui s-l trag la vale, pe alee, privind ctre cretetul fetei din stnga, apoi ctre al celeilalte; cineva hotrse s acioneze mpotriva sterilitii colonitilor. Pe msur ce naintau, ali copii goi i fcur apariia din desiuri i se strnser n jurul lor, biei i fete, unii ceva mai negricioi sau mai albi dect primii doi, majoritatea de aceeai culoare, toi de aceeai vrst. Nou sau poate zece l escortar pe Michel ctre centrul fermei, erpuind pe lng el n pas sltat. Iar acolo, n centrul labirintului, se afla un mic lumini ocupat n prezent de doisprezece aduli, toi goi, aezai ntr-un cerc aproximativ. Copiii se apropiar de ei, i mbriar i se aezar pe genunchii lor. Pupilele lui Michel se dilatar i mai mult n aureola produs de lumina stelelor i luciul frunzelor. i recunoscu pe membrii echipei de la ferm: Iwao, Raul, Ellen, Rya, Gene, Evghenia. Erau toi, cu excepia lui Hiroko. Dup o clip de ezitare, Michel i scoase papucii, se dezbrc, i puse hainele deasupra papucilor i se aez pe locul liber din cerc. Habar n-avea la ce particip, dar nu mai conta. Civa dintre cei prezeni l salutar cu o nclinare a capului, iar Ellen i Evghenia, aezate de o parte i de alta a lui, i atinser braele. Deodat, copiii se ridicar i pornir n fug pe una dintre poteci, chiuind i chicotind. Revenir, strni ciorchine n jurul lui Hiroko, care ptrunse n mijlocul cercului, forma ei nud conturndu-se pe fondul ntunecat. Urmat de copii, ddu ocol cercului, ncet,
226

turnnd, din pumnii ntini, cte puin rn n palmele deschise ale fiecruia. Cnd se apropie de el, Michel ntinse palmele mpreun cu Ellen i Evghenia i i admir pielea lucioas. Cndva, ntr-o noapte, pe plaja de la Villefranche, trecuse pe lng un grup de femei africane care se zbenguiau n valurile fosforescente, apa alb pe pielea neagr, sclipitoare rna din palma sa era cald i mirosea a rugin. Acesta este trupul nostru, spuse Hiroko i se ndeprt. Trecu de cealalt parte a cercului, ddu fiecrui copil cte o mn de rn i i trimise printre aduli. Se aez n faa lui Michel i ncepu o incantaie n japonez. Evghenia se aplec spre el i i opti n ureche o traducere sau mai degrab o explicaie. Celebrau areofania, o ceremonie pe care ei o creaser, sub ndrumarea i la inspiraia lui Hiroko. Era un fel de religie a peisajului, o contiin a planetei Marte ca spaiu fizic inundat de kami energia sau fora spiritual care rezid n peisajul din jur. Kami se manifest cel mai evident n anumite obiecte extraordinare din peisaj stlpi de piatr, revrsri de lav izolate, rmuri abrupte, interioare de cratere neobinuit de netede, vrfurile circulare, netede ale marilor vulcani. Aceste expresii intensificate ale spiritului planetei avea un corespondent terestru n colonitii nii, puterea pe care Hiroko o numea viriditas acea energie interioar, viguroas, fructipar, care tie c lumea, n sine, este sfnt. Kami, viriditas. Combinaia acestor fore tainice va ngdui fiinelor umane s vieuiasc aici, dndu-le un sens. Atunci cnd Michel o auzi pe Evghenia optind cuvntul combinaie, toi termenii se ordonar pe un dreptunghi semantic: kami i viriditas, Marte i Pmnt, ur i iubire, absen i dorin. Apoi imaginea din caleidoscop se schimb, i toate dreptunghiurile din mintea lui se aezar la locul lor, toate opoziiile se prbuir, fcnd loc unui singur trandafir frumos, esena areofaniei, kami mbibat de viriditas, ambele n ntregime roii i n acelai timp n ntregime verzi. Gura i era ntredeschis, pielea i frigea, nu-i explica de ce i nici nu voia. Sngele i ardea n vine ca focul. Hiroko termin incantaia, i duse mna la gur i ncepu s mnnce rna din palm. Toi ceilali fcur la fel. Michel i ridic mna n dreptul feei: era mult de mncat, dar scoase limba i linse cam jumtate din cantitate, simind un scurt fior electric n timp ce o freca de cerul gurii, fcnd s alunece materia coluroas nainte i napoi pn cnd se transform n nmol. Avea un gust de sare i rugin, cu un damf neplcut de ou clocite i substane
227

chimice. O ngurgit cu greu, rgind uor. nghii apoi cealalt gur de rn din palm. Se auzea un murmur neregulat dinspre cercul celebranilor pe msur ce mncau, sunete vocalice trecnd de la unul la cellalt, aaaai, ooooo, ahhhh, iiiiiiii, eeee, uuuuuu, parc zboveau asupra fiecrei vocale timp de un minut, sunetul mprindu-se n dou, i uneori chiar n trei pri, tonurile principale producnd armonii ciudate. Hiroko i relu incantaia. Toi se ridicar n picioare, iar Michel se nl cu greu mpreun cu ei. Toi se deplasar n centrul cercului, Evghenia i Ellen lundu-l pe Michel de brae i trgndu-l dup ele. Dup care toi erau nghesuii n jurul lui Hiroko, ntr-o mas de trupuri strnse unul ntr-altul, nconjurndu-l pe Michel n aa fel nct, din toate prile, se simea frecat de piele cald. Acesta este trupul nostru. Muli se srutau cu ochii nchii. Se micau ncet, rsucindu-se pentru a pstra un contact maxim, pe msur ce realizau noi configuraii cinetice. Pr pubian srmos l gdila pe fese; simi ceea ce ar fi trebuit s fie un penis n erecie atingndu-i coapsa. rna i cdea greu n stomac, se simea ameit. Sngele i ardea ca focul, pielea i era ca un balon umflat, coninnd o vlvtaie. Stelele i se nghesuiau deasupra capului ntr-un numr uimitor, i fiecare avea propria-i culoare, verde, rou, albastru, galben. Artau ca nite scntei. Era o pasre Phoenix. Hiroko nsi se lipi de el, iar el se ridic n centrul focului, gata s renasc. Ea i inu noul trup, strngndu-l ntr-o mbriare total. Era nalt, prea fcut numai din muchi. l privi n ochi. i simi snii apsndu-i coastele, oasele pubisului mpungndu-l n coaps. Hiroko l srut, limba ei atingndu-i dinii. Michel gust rna i deodat o simi pe Hiroko n totalitate n acelai timp. Pentru tot restul vieii sale, amintirea involuntar a acelei senzaii va fi de ajuns pentru a-i declana pulsaia unei erecii, dar n clipa aceea era prea copleit, cuprins n ntregime de flcri. Hiroko i ddu capul pe spate i l privi din nou. Rsuflarea i uiera n plmni. n limba englez, cu un ton oficial, dar blnd, i spuse: Aceasta este iniierea ta n areofanie, celebrarea trupului planetei Marte. Bine ai venit! Ne rugm acestei lumi. Intenionm s ne amenajm un loc numai pentru noi, aici, un loc frumos, ntrun fel nou, marian, nemaintlnit pe Pmnt. Am construit un refugiu ascuns n sud, iar acum plecm ntr-acolo. Te cunoatem i te iubim. tim c putem beneficia de ajutorul tu. Vrem s
228

construim acel ceva dup care tnjeti tu, exact ce i lipsete ie aici. Dar totul n forme noi. Pentru c niciodat nu putem reveni n trecut. Trebuie s mergem nainte. Trebuie s ne croim propriul nostru drum. Pornim n seara asta. Vrem s vii cu noi. Voi veni, rspunse Michel.

229

Partea a V-a CZND N ISTORIE


Laboratorul zumzia linitit. Pupitre, mese i bnci erau pline de obiecte, pereii albi acoperii cu diagrame, postere i desene decupate, toate vibrnd uor n lumina artificial, strlucitoare. Ca oricare laborator, de oriunde: oarecum curat, oarecum n dezordine. Singura fereastr, pe col, era ntunecat i reflecta interiorul; afar era noapte. ntreaga cldire era aproape pustie. Doi brbai, n halate, stteau la una dintre mesele de lucru, aplecai peste ecranul unui computer. Cel mai scund aps cu un deget tastatura, iar imaginea de pe ecran se modific. Tirbuoane verzi pe un cmp negru, rsucindu-se n aa fel nct preau tridimensionale, de parc ecranul ar fi fost o cutie. O imagine produs de un microscop electronic; cmpul nu avea dect vreo civa microni n diagonal. nelegi, e un fel de reparaie cu plasmid a secvenei de gen, spuse omul de tiin mai scund. Sunt identificate rupturi ale lanurilor originare. Sunt sintetizate secvene de schimb, care, atunci cnd sunt introduse n celul n cantiti masive, identific rupturile ca pe nite situri unde se pot ataa i se leag de lanurile iniiale. Le introducei prin transformare? Prin electroporare? Prin transformare. Celulele tratate sunt injectate laolalt cu una competent, iar lanurile reparatorii realizeaz un transfer conjugal. In vivo? In vivo. Un uor fluierat. nseamn c putei repara orice fleac? Erori de diviziune celular? Exact. Cei doi brbai privir tirbuoanele de pe ecran, care se legnau ca lstarii de vi-de-vie sub adierea vntului. Ai dovada? i-a artat Vlad oarecii de dincolo? Da. Ei bine, au cincisprezece ani. Alt fluierat. Trecur alturi, n camera oarecilor, discutnd cu glas sczut, n
230

zumzetul instalaiilor. Cel nalt se uit, curios, ntr-o cuc unde, sub ipcile de lemn, respirau petice de blan. Cnd plecar, stinser luminile n ambele ncperi. Strlucirea intermitent a ecranului ilumina primul laborator ntr-o nuan verzuie. Oamenii de tiin se apropiau de fereastr, discutnd cu voci abia auzite. Cerul era purpuriu, anunnd ziua care va veni. Stelele i ncetau existena. La orizont se profila o siluet neagr, masiv, trupul cu vrful aplatizat al unui imens vulcan, Olympus Mons, cel mai mare munte din sistemul solar. Brbatul cel nalt ddu din cap. tii, asta schimb totul. tiu.

231

De pe fundul puului, cerul semna cu o moned strlucitoare, roz. Puul era rotund, de un kilometru n diametru i adnc de apte kilometri. Dar, privit de jos n sus, prea mult mai ngust i mai adnc. Perspectiva joac o mulime de farse ochiului uman. La fel ca pasrea aceea care cobora din punctul rotund, roz, al cerului i prea att de mare. Atta doar c nu era chiar o pasre. Hei! strig John. Directorul lucrrilor, un japonez rotund la figur, pe nume Etsu Okakura, se uit spre el. Prin vizoare, John i vedea zmbetul nervos. Avea un dinte decolorat. Okakura nl privirea. Cade ceva, spuse el repede i adug: Fugii! Se ntoarser i pornir n fug. John constat la scurt vreme c, dei majoritatea pietrelor fuseser mturate de pe bazaltul negru, nstelat, nu se fcuse niciun efort pentru a se obine o suprafa perfect plan. Pe msur ce ctiga n vitez, cratere miniaturale i povrniuri i sporeau dificultile fugii; n acest moment de zbor primar, se manifestau instinctele formate n copilrie, iar el continua s foreze mult prea tare cu fiecare pas, ateriznd, cu o izbitur, pe roca nefinisat, apoi pornind mai departe disperat, ntr-o goan nebun, pn cnd, n cele din urm, se mpiedic i czu, prbuindu-se pe piatra aspr, ncercnd s-i protejeze faa cu braele. Era o infim consolare s vad c i Okakura czuse. Din fericire, aceeai gravitaie care i fcuse s cad le lsa mai mult timp de scpare; obiectul n cdere nc nu ajunsese jos. nc o dat, se ridicar i-i reluar fuga, iar Okakura czu din nou. John ntoarse privirea i vzu un nor metalic, strlucitor, izbind stnca, dup care sunetul impactului veni ca un buummm consistent, ca o explozie. Fragmente argintii se mprtiar n toate prile, unele pornind n direcia lor. John se opri i cercet aerul pentru a identifica alte proiectile. Nu se auzea niciun sunet. Un mare cilindru hidraulic apru n zbor i se izbi, cnd cu un capt, cnd cu cellalt, undeva, n stnga lor. Niciunul nu-l vzuse cznd. Dup aceea, nemicare. Rmaser aa aproape un minut, apoi Boone se mic. Asudase. Purtau costumele presurizate, dar la patruzeci i nou de grade Celsius fundul puului era punctul cel mai fierbinte de pe Marte, iar izolaia costumului era construit pentru frig. Fcu un gest pentru a-l ajuta pe Okakura s se ridice, apoi se abinu. Poate c omul prefer s se ridice singur dect s-i
232

datoreze giri lui Boone pentru ajutor asta dac Boone nelegea conceptul aa cum trebuie. Hai s ne uitm, zise el. Okakura se ridic i parcurser napoi bazaltul negru, compact. Cu mult vreme n urm puul strpunsese roca-mam, parcurgnd, de fapt, douzeci la sut din litosfer. Era nbuitor acolo jos, ca i cum costumele ar fi fost complet lipsite de izolaie. Pentru Boone, rezerva de aer nsemna o rcoare bine-venit, pe fa i n plmni. ncadrat de pereii ntunecai ai puului, cerul rozaliu de deasupra era deosebit de strlucitor. Soarele ilumina o seciune scurt, conic a peretelui. n miez de var, soarele ar putea strluci de sus pn jos dar acum nu. Se aflau la sud de Tropicul Capricornului. Acolo, la fund, era venic umbr. Se apropiar de epav. Fusese o basculant-robot, ce cra piatra de pe drumul care tia, ca o spiral, peretele puului. Fragmente din vehicul erau amestecate cu bolovani mari, grosieri, unii risipii pn la o sut de metri de la punctul de impact. Mai departe, fragmentele erau rare. Cilindrul care zburase pe lng ei fusese, probabil, aruncat n aer de o presiune de un anumit fel. O grmad de magneziu, aluminiu i oel, toate contorsionate oribil! Magneziul i aluminiul se topiser parial. Crezi c a czut chiar de sus? ntreb Boone. Okakura nu-i rspunse. Boone l privi; cellalt i evita, insistent, privirea. Poate c era nspimntat. Trebuie s fi trecut treizeci de secunde bune ntre momentul n care l-am vzut i cel n care s-a prbuit. La o acceleraie de trei metri pe secund la ptrat, avusese timp mai mult dect suficient s ating viteza maxim. Aa c lovise cu circa dou sute de kilometri pe or. Nu era ru de loc. Pe Pmnt, ar fi cobort ntr-un timp de dou ori mai scurt i i-ar fi putut prinde sub el. Drace, dac Boone n-ar fi privit n sus atunci, poate c i-ar fi surprins i aici. Fcu un calcul rapid. Probabil c se afla cam la jumtatea puului cnd l zrise. Boone ptrunse precaut n spaiul dintre peretele puului i grmada de metal. Maina aterizase pe latura dreapt, iar stnga era deformat, dar recognoscibil. Okakura se car civa pai pe epav, apoi art cu mna spre o zon neagr din spatele roii din fa, pe partea stng. John veni dup el i rci metalul cu gheara ataat degetului arttor de la mnua sa dreapt. Negreala se lua ca funinginea. Explozie de azotat de amoniu. n punctul acela, asiul era nfundat de parc fusese btut cu
233

ciocanul. O ncrctur destul de mare! observ John. Aa e, confirm Okakura i i drese glasul. Era, evident, speriat. Ei bine, primul om ce coborse cndva pe Marte fusese acum la un pas de a cdea ucis pe cnd se afla n grija lui. i el nsui trecuse prin acelai pericol, dar care eventualitate l speriase cel mai mult? Suficient pentru a scoate camionul dincolo de drum. tii, cum v spuneam, au fost raportate unele sabotaje. n dosul vizierei, Okakura se ncruntase. Dar cine? i de ce? Nu tiu. E n echipa dumitale vreunul care pare s stea prost cu psihologia? Din precauie, chipul japonezului era lipsit de expresie. Fiecare grup mai mare de cinci oameni avea pe cte cineva cu probleme, iar micul ora industrial al lui Okakura numra cinci sute de persoane. E al aselea caz pe care-l vd, spuse John. Dei niciunul att de ndeaproape. Rse. Imaginea punctului ca o pasre pe cerul roz i reveni n minte. Ar fi fost uor pentru cineva s instaleze o bomb pe main nainte de a cobor, apoi s o detoneze cu un ceas ori cu un altimetru. Roiii, vrei s spui! exclam Okakura, uurat. Am auzit i noi despre ei. Dar e o nebunie. Da. John cobor cu grij de pe epav. Se napoiar la maina n care veniser. Okakura trecuse pe alt frecven i discuta cu cei de sus. John se opri n zona central pentru a mai arunca o privire n jur. Dimensiunile adevrate ale puului erau greu de ntrezrit; lumina estompat i liniile verticale i aminteau de o catedral, dar toate catedralele construite vreodat ar fi prut nite csue pentru ppui pe fundul acestei imense gropi. Proporiile parc ireale l fcur s clipeasc i constat c sttuse prea mult cu capul dat pe spate. Urcar pe drumul incizat n peretele lateral, pn la primul ascensor, lsar maina i intrar n cabin. De apte ori se vzur nevoii s coboare i s strbat drumul pn la liftul urmtor. Lumina mediului ambiant se apropia de lumina obinuit a zilei. De partea cealalt a puului se vedea locul unde
234

peretele era strbtut de dubla spiral a celor dou drumuri: urme de filet ntr-o gaur enorm. Fundul puului dispruse n pcl. Nici mcar epava nu se mai vedea. Cu ultimele dou ascensoare strbtur stratul de regolit. Mai nti megaregolitul, care semna a roc fisurat, de baz, apoi regolitul propriu-zis, stnca, pietriul i gheaa ascunse toate n dosul unei aprtori din beton, un perete neted, curbat, care semna cu un baraj i era nclinat spre spate sub un unghi att de mare, nct ascensorul final devenea, n realitate, un tren pe cremalier. Urcar peretele acestei imense plnii scurgerea de la Cada Uriaului, aa i spusese Okakura la coborre , ajungnd n final la suprafa, la lumina soarelui. Boone cobor i se uit n jos. Zidul protector din beton semna cu peretele interior al unui crater foarte neted, un drum cu dou benzi coborndu-l n spiral, atta doar c respectivul crater era fr fund. O gaur spre centrul planetei. Se vedea puin din interiorul puului, dar peretele se afla n umbr i numai drumul care cobora n spiral capta ceva lumin, aa c semna cu o scar de sine stttoare, cobornd prin spaiu ctre inima planetei. Trei basculante uriae, pline cu bolovani negri, urcau ncet ultima poriune a drumului. n ultima vreme le trebuie cinci ore pentru a parcurge toat distana de la fundul puului pn la suprafa, spuse Okakura. Foarte slab supraveghere, ca la majoritatea lucrrilor, att n privina desfurrii operaiilor, ct i n execuie. Localnicii nu aveau n grij dect programarea, organizarea antierului, lucrrile de ntreinere i depanare. Iar acum, securitatea. Oraul, numit Senzeni Na, era risipit pe fundul celui mai adnc canion din Thaumasia Fossae. Zona industrial se afla n vecintatea puului. Aici se construiau majoritatea utilajelor pentru excavare, iar roca extras era prelucrat pentru obinerea metalelor preioase coninute. Boone i Okakura ptrunser n staia de pe marginea puului, i schimbar costumele de presiune cu haine de culoare armie i intrar ntr-unul dintre tuburile transparente care fceau legtura ntre toate cldirile oraului. Era frig i soare n aceste tuburi, i toi purtau mbrcminte prevzut cu un strat exterior de folie de culoarea cuprului, ultima noutate, la japonezi, n domeniul proteciei contra radiaiilor. Creaturi de cupru, micndu-se prin tuburi transparente. Lui Boone i se prea c seamn cu o imens ferm de furnici. Deasupra lor, norul termic i ncepea existena
235

ngheat nind ca aburul dintr-un ventil, pn cnd era captat de vnturile de mare altitudine i spulberat ntr-o dr lung, aplatizat. Zona de locuit fusese construit n peretele de sud-est al canionului. O poriune mare, dreptunghiular a malului fusese nlocuit cu un perete de sticl. Dincolo se afla o pia mare, deschis, nconjurat de cinci etaje de apartamente terasate. Strbtur piaa, iar Okakura l conduse la etajul cinci, unde se afla administraia. Un mic grup de oameni cu un aer preocupat se strnser n urma lor, vorbind cu Okakura i ntre ei. Trecur prin birou i ieir pe balcon. John i urmri cu atenie n timp ce Okakura le descria, n japonez, ce se ntmplase. Unii preau nervoi, i cei mai muli i ocoleau privirea. Oare acest accident, aproape finalizat, fusese suficient pentru a implica o giri? Era important pentru ei s se asigure c nu vor fi expui n public sau cam aa ceva. Ruinea era foarte important la japonezi, iar Okakura ncepea s arate extrem de nefericit, ca i cum ar fi ajuns la concluzia c fusese vina lui. Uite ce este, ar fi putut fi cineva din afar la fel de bine cum ar fi putut fi i cineva de aici, spuse John cu ndrzneal, dnd apoi cteva sugestii pentru viitoarele msuri de securitate. Marginea craterului ofer o barier perfect. Instalai un sistem de alarmare, i civa oameni de la staie vor putea supraveghea i sistemul, i ascensoarele. E o pierdere de timp, dar cred c sistemul trebuie pus n aplicare. Sfios, Okakura l ntreb dac are vreo idee despre cine ar putea fi rspunztor de sabotaj. Regret, dar nu-mi dau seama. Oameni care se mpotrivesc excavaiilor, cred. Totui, excavaiile au loc, coment unul dintre cei prezeni. tiu. Poate c e vorba de un gest simbolic, zise el, zmbind. Dar dac un camion cade peste cineva, devine un simbol negativ. Japonezii ddur din cap cu toat seriozitatea. John ar fi vrut s aib talentul lui Frank la limbi strine; i-ar fi fost de mare ajutor s poat comunica mai bine cu aceti oameni. Erau greu de citit, erau de neptruns i toate celelalte. l ntrebar dac n-ar dori s se ntind puin. M simt bine, le spuse el. Nu ne-a nimerit. Vom fi nevoii s facem investigaii, dar astzi haidei s continum totul conform programului. Aa c Okakura i nc vreo civa l conduser ntr-un tur al
236

oraului. John vizit, bine dispus, laboratoare i sli de edin, saloane i sufragerii. Continu s dea din cap, s strng mini i s spun: Salut! pn cnd avu sigurana c a ntlnit peste jumtate din locuitorii oraului. Cei mai muli nu auziser nc despre accidentul de la pu, i toi erau ncntai s-l cunoasc, fericii s-i strng mna, s-i vorbeasc, s-i prezinte ceva, s se uite la el. Aa se ntmpla oriunde se ducea, ceea ce i amintea, fr nicio plcere, de anii scuri ntre prima i a doua sa cltorie pe Marte, ani n care trise ca un pete ntr-un borcan. Dar i fcu datoria. O or de munc i apoi patru ore de Primul Om pe Marte. Proporia obinuit. Iar cnd dup-amiaza trecu pe nesimite i se fcu sear, iar ntregul ora ddu un banchet n onoarea sa, John se relaxa i, rbdtor, i juc rolul. Asta nsemna s treac la o stare de bun dispoziie, sarcin deloc uoar pentru seara respectiv. Drept pentru care fcu o pauz i se ntoarse n baia din camera sa pentru a nghii o capsul produs, la Acheron, de grupul medical al lui Vlad. Era un drog pe care l numiser omegendorf, un amestec sintetic al tuturor endorfinelor i narcoticelor pe care le gsiser n procesele chimice naturale de la nivelul creierului, un drog mult mai bun dect i putuse Boone imagina. Reveni la banchet mult mai relaxat. De fapt, chiar puin exaltat. n definitiv, scpase de moarte, i asta fugind ca un nebun! Cteva endorfine n plus nu-i stricau. Se mica plin de nonalan de la o mas la alta, punnd ntrebri. Asta fcea plcere oamenilor, le ddea sentimentul srbtoresc pe care trebuia s-l produc o ntlnire cu John Boone. Iar lui i plcea c e capabil de aa ceva, era partea misiunii sale care fcea din celebritate o chestie suportabil; pentru c, atunci cnd punea ntrebri, oamenii sreau cu rspunsurile ca somonii ntr-un ru. Era, ntr-adevr, ceva deosebit, de parc ncercau s nlture dezechilibrul situaiei n care ei tiau attea despre el, n timp ce el tia aa puine despre ei. Astfel, cu ncurajarea corespunztoare, adesea o singur sugestie aleas cu grij, se dezlnuiau n cele mai uimitoare revrsri de informaii personale: mrturisind, justificndu-se, confesndu-se. Aa c i petrecu seara nvnd despre viaa la Senzeni Na (Asta nseamn Ce-am fcut noi Un zmbet scurt). Dup aceea l conduser la marele apartament de oaspei, rezervat pentru el, cu camerele pline de bambui adevrai i patul confecionat, probabil, tot dintr-un mnunchi de bambui. Iar cnd rmase
237

singur, i conect la telefon caseta cu coduri i l sun pe Sax Russell. Russell se afla la noul cartier general al lui Vlad, un complex de cercetare construit pe o culme spectaculoas din Acheron Fossae, la nord de Olympus Mons. Sax i petrecea acum tot timpul acolo, nvnd ingineria genetic, la fel ca orice student. Se convinsese c biotehnologia este cheia terraformrii i era hotrt s se instruiasc pn la punctul n care va putea contribui activ la aceast parte a campaniei, n ciuda faptului c ntreaga sa pregtire inea de domeniul fizicii. Biologia modern era cum nu se poate mai scrboas, i o mulime de fizicieni o urau, dar cei de la Acheron spuneau c Sax nva repede, iar John i credea. Sax nsui chicotea atunci cnd se referea la propriile-i progrese, dar era evident c a avansat. Tot timpul nu vorbea dect despre asta. E esenial, zicea. Avem nevoie de ap i azot din sol i bioxid de carbon din aer, iar pentru a le avea pe amndou e nevoie de biomas. Astfel c trudea n faa ecranelor i n laboratoare. Ascult cu obinuita lui pasivitate raportul lui Boone. Ce mai parodie de savant! i spuse John. Purta pn i halat. Vzndu-i clipitul caracteristic, John i aminti de o poveste pe care o auzise spus de unul dintre asistenii lui Sax, la o petrecere, n prezena unui auditoriu care se tvlea de rs: ntr-un experiment secret scpat de sub control, o sut de obolani de laborator, care fuseser injectai cu un stimulent al inteligenei, au devenit genii. S-au revoltat, au ieit din cuti, l-au capturat pe cercettorul principal, l-au legat i trntit la pmnt i i-au retroinjectat toate minile lor, folosind o metod pe care au inventat-o pe loc iar acel savant e Saxifrage Russell, n halat alb, clipind, strmbndu-se curios, legat de laborator, creierul su fiind suma a o sut de obolani superdotai, i avnd un nume de floare, aa cum au i obolanii de laborator, e mica lor glum, v-ai prins? Asta explica multe. John zmbi cnd i termin raportul, iar Sax i ls capul ntr-o parte, curios. Crezi c acel camion urma s te ucid? Nu tiu. Cum i se par oamenii? Speriai. Crezi c sunt implicai? M ndoiesc, rspunse John, ridicnd din umeri. Probabil c nu sunt dect ngrijorai cu privire la ceea ce va urma.
238

Un astfel de sabotaj nu va crea nici cea mai mic bre n proiect, spuse Sax cu blndee, dnd din mn. tiu. Cine-o face, John? Nu tiu. Nu crezi c ar putea fi Ann? S fi devenit i ea un profet, ca Hiroko sau Arkadi, cu discipoli, program i alte chestii de-astea? i tu ai discipoli i program, i reaminti John. Dar eu nu-i pun s strice lucrurile i s omoare oamenii. Unii cred c ncerci s strici toat planeta. Iar ca rezultat al procesului de terraformare vor pieri oameni. n accidente. Ce tot spui? Doar i reamintesc. ncerc s te fac s nelegi de ce ar putea cineva s pun la cale sabotajele. Deci tu crezi c e Ann? Sau Arkadi sau Hiroko sau cineva de care n-am auzit niciodat, dintr-una din noile colonii. Acum se afl o mulime de oameni pe aici. i o mulime de grupri. tiu. Sax se ndrept spre o tejghea i i goli vechea i ponosita lui ceac de cafea. A vrea s ncerci s afli cine este, spuse el, n cele din urm. Mergi acolo unde socoteti c e nevoie. Vorbete cu Ann. ncearc s-o convingi. Eu nici mcar nu mai pot s stau de vorb cu ea. n glas avea o not rugtoare. John l privi, surprins de aceast manifestare de emoie. Sax i interpret tcerea drept reinere i continu: tiu c nu e tocmai treaba ta, dar toat lumea va discuta cu tine. Eti, practic, singurul despre care mai putem afirma aa ceva. tiu c lucrezi la puul acela, dar i poi pune echipa s fac i treaba ta, iar tu continu s vizitezi i alte antiere, ca parte a investigaiei. Chiar c nu e nimeni altul care s-o fac. Nu exist o poliie adevrat la care s apelezi. Dei, dac se ntmpl astfel de lucruri, UNOMA ne va trimite una. Sau transnaionalele. Boone se gndi la asta. Imaginea acelui camion cznd din cer Bine, Sax. Oricum, m duc s discut cu Ann. Dup aceea ar trebui s ne ntlnim i s stm de vorb despre toate proiectele de terraformare. Dac putem mpiedica s se mai ntmple alte necazuri, asta i va ine deoparte pe cei de la UNOMA.
239

Mulumesc, John. Boone iei pe balconul apartamentului. Piaa era plin de pini de Hokkaido, i aerul rece, mbibat cu miros de rin. Siluete de cupru se plimbau jos, printre trunchiurile pinilor. Boone se gndi la noua situaie. Erau zece ani de cnd lucra pentru Russell la terraformare, conducnd excavaiile, ocupndu-se de relaiile cu publicul i altele la fel. i plcea munca, dar nu era specializat n niciuna dintre disciplinele implicate, aa c se situa n afara cercului decizional. tia c muli l consider doar un fel de emblem de la prova galionului, o celebritate de consum acolo, pe Pmnt, un jockeu mut al spaiului, care avusese, cndva, noroc, iar acum tria numai din asta. Pe John faptul nu-l deranja; ntotdeauna exist oameni care nu-i ajung dect pn la genunchi i care taie i spnzur, ncercnd s-i reduc pe toi la mrimea lor. Aa c nu contau, mai ales c, n cazul lui, nici nu aveau dreptate. Puterea sa era considerabil, dei poate c numai el i putea da seama de ntinderea ei, deoarece consta dintr-o succesiune nentrerupt de ntlniri ntre patru ochi, din influena pe care o exercita asupra a ceea ce oamenii doreau s fac. Puterea e o chestiune de viziune, persuasiune, libertate de micare, faim, influen. La urma urmei, emblema galionului se afl n frunte, artnd drumul. n ciuda tuturor acestor lucruri, aceast nou nsrcinare nu era una oarecare. O simea deja. Va fi problematic, dificil, poate riscant mai presus de toate provocatoare. O nou provocare! i plcea. Revenind n apartament i ntinzndu-se pe pat (John Boone A Dormit Aici!), i trecu prin minte c de acum nainte va fi nu numai primul om pe Marte, dar i primul detectiv. Gndul l fcu s zmbeasc, iar aciunea final a drogului i ncinse la rou nervii. Ann Clayborne executa un program de msurtori n munii care nconjoar Argyre Basin, ceea ce nsemna c John putea lua un planor ca s zboare de la Senzeni Na pn la dnsa. Aa c devreme, n dimineaa urmtoare, sui cu balonul-elevator de-a lungul catargului de ancorare, pn la dirijabilul staionar care plutea deasupra oraului, bucurndu-se din plin, n timpul ascensiunii, de privelitea tot mai cuprinztoare a marilor canioane din Thaumasia. Din dirijabil, cobor n cabina unuia dintre planoarele ancorate sub acesta. Dup ce i puse centura de siguran, desprinse planorul, iar acesta czu ca o piatr pn
240

cnd intr n curentul termic al puului, care l mpinse violent n sus. John se strdui s controleze comenzile i conduse marele aparat transparent ntr-o spiral ascendent, abrupt, rcnind pe cnd se lupta cu zguduiturile intense. Era ca i cum ar fi clrit un balon de spun deasupra unui rug aprins! La altitudinea de cinci mii de metri, norul columnar se aplatiz i se risipi ctre est. John se smulse din spirala sa i se ndrept ctre sud-est, jucndu-se cu planorul pentru a se obinui cu el. Trebuia s utilizeze cu precauie vnturile pentru a ajunge la Argyre. i lu ca int vlvtaia galben, murdar, a soarelui. Vntul se repezea tios mpotriva aripilor. Jos, terenul era de un portocaliu aspru, nchis, schimbndu-i nuanele ctre orizont pn la un portocaliu foarte deschis. nlimile de la sud erau azvrlite, fr niciun sens, n toate direciile, avnd aspectul acela crud, primordial, lunar pe care l d ntotdeauna suprasaturarea cu cratere. Lui John i plcea s zboare i pilota reflex, concentrndu-se asupra detaliilor de teren. Era nemaipomenit s se lase pe spate i s zboare, simind vntul care parc i sufla pe sub coate, urmrind terenul, fr a se gndi la nimic. Atunci, n 2047 (sau M-10, cum i spunea el, de obicei), mplinise aizeci i patru de ani i, timp de aproape treizeci din toi acei ani, fusese cel mai vestit om aflat n via. Acum se simea cel mai fericit atunci cnd era singur i zbura. Dup o or, ncepu s se gndeasc la noua lui sarcin. Era important s nu se lase prins de fantasmagorii cu lupe i scrum de igar, cu detectivi i pistoale. Existau investigaii pe care le putea ntreprinde chiar n timpul zborului. l sun pe Sax i-i ceru s-l pun n legtur cu evidenele de la UNOMA privind emigrarea i voiajul interplanetar, fr a-i alerta ns pe cei de acolo. Dup o scurt cercetare, Sax i spuse c e posibil, iar John transmise o serie de ntrebri, apoi i continu zborul. Mai trziu, dup o or i multe cratere, beculeul rou al computerului (botezat Pauline) ncepu s clipeasc rapid, indicnd stocarea de date brute. John i ceru s supun datele mai multor analize, iar cnd Pauline fu gata, cercet rezultatele de pe ecran. Schemele de micare a forei de munc l puteau induce n eroare, dar el spera c, atunci cnd vor fi coroborate cu incidentele provocate de sabotaje, va aprea ceva. Bineneles c exist oameni care se deplaseaz fr a fi nregistrai, printre care i colonia secret; cine tie ce credeau Hiroko i ceilali despre proiectele de terraformare? Cu toate
241

acestea, merita s arunce o privire. Deasupra orizontului, n faa sa, i fcur apariia Nereidium Montes. Marte nu avusese niciodat prea multe micri tectonice, aa c lanurile muntoase erau rare. Acelea care existau tindeau s fie guri de crater la scar mare sau inele de material ejectat de impacturi att de puternice, nct sfrmturile czuser sub forma a dou-trei lanuri muntoase concentrice, fiecare larg de civa kilometri i extrem de neregulat. Hellas i Argyre, fiind bazinele cele mai mari, dispuneau de munii cei mai nali; doar cellalt lan muntos mai important, Phlegra Montes, de pe versantul lui Elysium, reprezenta, probabil, rmiele fragmentare ale unui impact n bazin, inundat ulterior de vulcanii din Elysium sau poate de un strvechi Oceanus Borealis. Dezbaterile asupra acestei probleme erau n toi, dar Ann, autoritatea final pentru John n astfel de chestiuni, nu exprimase niciodat o prere. Nereidium Montes alctuiau partea de nord a cordonului care nconjura Argyre, dar n momentul de fa Ann i echipa ei cercetau partea de sud, Charitum Montes. Boone se ndrept spre sud i, n dup-amiaza aceea, devreme, plutea la joas nlime peste cmpia ntins, plat, a Bazinului Argyre. Dup craterele haotice ale platourilor nalte, fundul bazinului prea, ntr-adevr, neted o cmpie glbuie, mrginit de curbura imens a lanului de creste muntoase. De la nlimea sa, John cuprindea cu vederea aproape nouzeci de grade dintr-un cerc, suficient pentru a avea o imagine asupra magnitudinii impactului care formase bazinul Argyre. Privelitea era uluitoare. Zborul deasupra a mii de cratere mariene i conferiser lui Boone o idee asupra dimensiunilor lor, dar Argyre depea orice limit. Un crater destul de mare, pe nume Galle, era doar o ciupitur de vrsat n lanul muntos care nconjura bazinul! O ntreag lume se prbuise, pesemne, n locul sta sau, cel puin, un asteroid al dracului de mare! n interiorul curbei de sud-est a lanului muntos, la baz, pe fundalul nlimilor subalpine ale complexului Charitum, John observ linia alb, ngust a unui aerodrom. Nu erau greu de sesizat realizrile umane ntr-o asemenea dezolare, aspectul lor regulat evideniindu-se ca un far cluzitor. Cureni termici se nlau violent deasupra dealurilor nclzite de soare, iar John cobor pe unul dintre ei, cznd cu un hmmm vibrant, i aripile planorului tremurnd vizibil pe cnd se apropia de sosire. M prbuesc ca o piatr, ca asteroidul acela, i spuse John,
242

zmbind, i se pregti de aterizare cu o ultim, spectaculoas nfloritur, cu toat precizia de care era el n stare, contient de reputaia lui de zburtor de excepie, reputaie care, bineneles, trebuia ntrit cu fiecare prilej. Cerinele slujbei Dar se dovedi c nu erau dect dou persoane n rulota de lng pista aerodromului, i niciuna nu-l vzuse cobornd. edeau nuntru i urmreau tiri televizate de pe Pmnt. Ridicar privirea n momentul n care John apru n cadrul uii interioare i srir n picioare s-l salute. Ann, mpreun cu o echip, era n susul unuia dintre canioane, spuser cele dou femei, poate c nu mai departe de dou ore cu maina. John servi masa mpreun cu ele, dou englezoaice cu accent nordic. Apoi lu o main i porni dup urmele care ptrundeau, printr-o fisur, n Charitum. O or de urcu ntortocheat pe pereii unui arroyo cu fundul neted l duse la o caban mobil, cu trei maini parcate n apropiere, dndu-i aerul unei cafenele din deertul Mojave. Cabana era goal. Urme de pai porneau de la tabr n toate direciile. Dup ce se gndi la ce-i rmsese de fcut, Boone se sui pe o movil la vest de tabr i se aez, apoi se ntinse pe stnc i dormi pn cnd frigul i ptrunse prin costum. Atunci se ridic i-i puse pe limb o capsul de omegendorf, urmrind umbrele negre ale dealurilor care se furiau spre est. Se gndea la cele ntmplate la Senzeni Na, analizndu-i amintirile dinainte i de dup accident, expresiile de pe chipul oamenilor, vorbele pe care le rostiser. Imaginea camionului care se prbuea i acceler, puin, pulsul. Siluete armii i fcur apariia n trectoarea dintre dealurile de la vest. John cobor movila, ieindu-le n ntmpinare, la rulot. Ce faci aici? l ntreb Ann, folosind frecvena rezervat primilor o sut. Vreau s stm de vorb. Ann murmur i ntrerupse legtura. Chiar i fr el, rulota fusese destul de aglomerat. edeau n ncperea principal, cu genunchii atingndu-li-se, n timp ce, n ungherul care reprezenta buctria, Simon Frazier nclzea sosul i fierbea apa pentru spaghetti. Unica fereastr era ndreptat ctre est i, n timp ce mncau, se uitau la umbra muntelui ntinzndu-se pe fundul marelui bazin. John adusese o sticl de jumtate de litru de coniac Utopic, i o deschise dup cin, n murmure aprobatoare. n timp ce areologii sorbeau coniacul, John spl vasele (Dar chiar vreau s le spl!) i i ntreb cum le merg
243

cercetrile. Cutau dovezi ale unor episoade glaciare strvechi, care, dac ar fi fost gsite, ar fi venit n sprijinul unui model al trecutului ndeprtat al planetei, presupunnd existena unor oceane care umpleau zonele de joas altitudine. Dar oare ar dori Ann s descopere dovezi ale unui trecut oceanic? se gndi el n vreme ce-i asculta. Doar e un model ce confer suport moral proiectului de terraformare, implicnd, aa cum se prezint, ideea c, acum, colonitii nu fac altceva dect s restaureze o stare anterioar a lucrurilor. Aa c, probabil, Ann nu va dori s descopere asemenea dovezi. Oare aceast aversiune i va influena munca? Da, cu siguran. Dac nu contient, atunci la un nivel mai profund. La urma urmei, contiina nu e dect o litosfer subire deasupra unui miez mare i fierbinte. Detectivii ar trebui s in seama de asta. Dar toi cei prezeni n caban preau s fie de acord c nu ntlnesc nicio dovad de glaciaiune, i erau cu toii buni areologi. Se presupusese existena unor bazine ca nite circuri i a unor vi adnci, cu forma clasic, de U, a vilor glaciare, i unele configuraii de domuri i perei care ar fi putut fi rezultatul eroziunii glaciare. Toate aceste detalii fuseser vzute pe imagini luate din satelit, mpreun cu una sau dou pete strlucitoare despre care unii au crezut c ar putea fi reflexia luminii pe suprafee lefuite de gheari. Dar, n teren, niciuna dintre presupuneri nu se adeverea. Nu ntlniser niciun fel de lefuire glaciar, nici mcar n poriunile cel mai bine protejate de vnturi ale vilor; niciun fel de morene, laterale sau frontale; niciun semn de eroziune, nicio linie de tranziie unde roca-mam s fi ptruns prin straturile superioare de ghea. Nimic. Era un alt exemplu de ceea ce ei numeau areologie celest, a crei istorie ncepea cu primele fotografii luate de satelii, ba chiar i de telescoape. Canalele fuseser, de fapt, exemple de areologie celest, i multe alte ipoteze eronate fuseser formulate n acelai fel, ipoteze care doar acum erau testate cu rigoarea areologiei practicate la faa locului. Majoritatea se prbueau sub greutatea datelor obinute direct, erau aruncate la canal, cum le plcea lor s spun. Totui, teoria glaciar i modelul oceanic (din care aceasta fcea parte) fuseser ntotdeauna mai persistente dect majoritatea celorlalte. Mai nti, deoarece aproape fiecare model indica faptul c trebuie s fi avut loc o mare eliminare de ap, iar apa asta trebuia s fi ajuns undeva. n al doilea rnd, i spunea John, deoarece muli oameni, dac modelul oceanic ar fi adevrat, s-ar
244

simi mai uurai i mai puin tulburai de dimensiunea moral a proiectului de terraformare. Oponeni ai terraformrii, aadar Nu, nu era surprins c echipa condus de Ann nu gsete nimic. Simind puin efectul coniacului i iritat de ostilitatea ei, i se adres din buctrie: Dar dac au existat gheari, cei mai receni trebuie s fi fost, s zicem, acum un miliard de ani, nu? A crede c un asemenea timp ar avea grij s tearg toate semnele superficiale, de lefuire glaciar, morene i celelalte, nelsnd n urm altceva dect formele de relief grosiere, ceea ce se i vede. Corect? Ann, care fusese tcut pn atunci, rspunse: Formele de relief nu se datoreaz doar glaciaiunii. Oricare dintre ele se ntlnete i n lanurile muntoase mariene, dei aceti muni au fost formai de roci czute din cer. Orice formaiune i poate trece prin minte se afl pe aici, pe undeva; forme bizare, limitate numai de unghiul poziionrii. Ann nu buse niciun strop de coniac, spre surprinderea lui John, iar acum privea spre podea, cu o expresie dezgustat. Nu i vile n form de U, asta e sigur, spuse John. Ba chiar i vile n form de U. Problema este c modelul oceanic nu se poate falsifica att de uor, interveni Simon, calm. Poi continua s nu gseti dovezi corespunztoare n sprijinul lui, ceea ce ni se ntmpl, dar asta nu l infirm. Terminnd curenia n buctrie, John o rug pe Ann s fac, mpreun, civa pai, n lumina apusului de soare. Ea ezit, refractar, dar era doar unul dintre ritualurile la care recurgea, i toi o tiau. Cu o grimas scurt i o privire dur, accept. Afar, John o conduse pe aceeai culme unde aipise. Cerul era un arc vineiu peste culmile negre, crestate, care i nconjurau, iar stelele apreau cu duiumul, sute de stele la fiecare clipire a ochilor. Rmase n picioare lng ea. Ann privea n alt parte. Orizontul zdrenuit ar fi putut fi o scen de pe Pmnt. Ann era puin mai nalt dect John, o siluet slab, angular. Lui John i plcea de ea, dar indiferent ct simpatie ar fi nutrit ea pentru el iar n anii trecui avuseser cteva conversaii interesante , aceasta se risipise atunci cnd John preferase s lucreze cu Sax. Ar fi putut face orice, spuneau privirile ei dure, totui el alesese terraformarea. n sfrit, aa era. John nl mna n faa ei, cu degetul arttor ridicat. Ann aps pe consola de la ncheietura minii i,
245

deodat, i auzi rsuflarea. Ce este? ntreb ea, fr a privi n direcia lui. E vorba de incidentele provocate de sabotaje. mi nchipuiam. Russell socotete c eu sunt n spatele lor. Nu e chiar aa Chiar m crede tmpit? M vede nchipuindu-mi c un pic de vandalism v va opri din jocurile voastre de copii? n sfrit, e mai mult dect un pic. Pn acum au avut loc ase incidente majore, i oricare ar fi putut ucide oameni. Dislocarea oglinzilor de pe orbit poate ucide oameni? Da, dac fac lucrri de ntreinere la oglinzi. Hm. Ce s-a mai ntmplat? Ieri, la unul dintre puurile n curs de excavare, un camion a fost aruncat de pe drum i s-a prbuit aproape peste mine, spuse el, i o auzi cum i ine respiraia. E al treilea care cade. Iar oglinda aceea a fost rsturnat odat cu o muncitoare de la ntreinere, care tocmai lucra acolo, i femeia a trebuit s pluteasc n cdere liber pn la staie. I-a luat mai mult de o or s ajung i abia a izbutit. Apoi un camion cu exploziv a srit n aer, ca din ntmplare, la puul din Elysium, la un minut dup ce un echipaj ntreg l prsise. i toi lichenii de la Underhill au fost ucii de un virus care a dus la nchiderea unui ntreg laborator. Ce atepi de la GEM-uri? Putea fi un accident, m surprinde c nu se ntmpl mai des. Dar n-a fost un accident. Toate astea mresc numrul fleacurilor. Russell sta chiar m crede tmpit? Doar tii c nu-i aa. Dar e o chestiune de meninere a echilibrului. Muli bani pmnteni sunt investii n acest proiect, dar nu e nevoie de prea mult publicitate proast pentru ca o mare parte din ei s dispar. Poate. Dar ar trebui s te asculi pe tine atunci cnd faci astfel de afirmaii. Tu i Arkadi suntei cei mai pornii avocai ai unui fel de nou societate marian; voi doi, poate i Hiroko. Dar maniera n care Russell, Frank i Phyllis obin capital de pe Pmnt, ei bine, chestia asta o s v scape din mini. Ca de obicei, va fi o chestiune de afaceri, iar toate ideile tale vor pieri. Sunt tentat s cred c noi toi dorim aici cam acelai lucru, spuse John. Vrem adic s facem treab bun ntr-un loc potrivit. Diferenele dintre noi nu constau dect n faptul c accentum aspectele diferite ale procesului de a ajunge acolo, asta e tot. Dac
246

ne-am coordona eforturile i am lucra ca o echip Nu dorim aceleai lucruri! interveni Ann. Tu vrei s transformi planeta, i eu nu. Nimic mai simplu. Ei bine John avu o clip de ezitare n faa amrciunii ei. Se plimbau ncet n jurul movilei, ntr-un dans complicat care le imita conversaia, uneori fa n fa, alteori spate la spate, i permanent vocea ei i rsuna n urechi, iar vocea lui rsuna n urechile ei. i plcea aceast caracteristic a conversaiilor purtate n costumele de scafandru, vocea aceea insistent din urechi, vocea care putea fi convingtoare, mngietoare, hipnotic. Chiar i aa nu e simplu deloc, continu el. Vreau s spun c ar trebui s-i ajui pe aceia dintre noi care sunt mai apropiai de convingerile tale i s te opui acelora care se afl mai departe. Asta i fac. Iar eu am venit s te ntreb ce tii despre sabotori. Are sens, nu? N-am nicio idee despre ei. Le doresc noroc. l urezi personal? Poftim? i-am urmrit micrile n ultimii doi ani, i ntotdeauna te-ai situat n apropierea fiecrui incident, la interval de aproximativ o lun nainte de a avea loc. Acum cteva sptmni, n drum spre zona asta, te aflai la Senzeni Na. Am dreptate? John i ascult respiraia. Ann era furioas. M-au folosit pentru acoperire, murmur ea i adug ceva neneles. Cine? Ar trebui s-l ntrebi pe Lupul de Preerie despre toate astea, John. Lupul de Preerie? N-ai auzit de el? ntreb ea, rznd scurt. Lumea zice c strbate, fr costum de scafandru, suprafaa planetei. Apare ici i colo, uneori pe ambele pri ale planetei n aceeai noapte. n vremurile bune de odinioar l-a cunoscut personal pe Uria. E bun prieten cu Hiroko i un mare inamic al terraformrii. L-ai cunoscut? Ann nu rspunse. Uite ce este, spuse el dup aproape un minut n care i ascultar reciproc rsuflrile. Vor fi ucii oameni. Participani inoceni.
247

Participanii inoceni vor pieri atunci cnd gheaa permanent se va topi, iar terenul se va prbui sub picioarele noastre. Nici cu asta nu am vreo legtur. Nu fac altceva dect s-mi duc treaba la bun sfrit, ncercnd s cataloghez ce a fost aici nainte de sosirea noastr. Da. Numai c tu eti cea mai celebr extremist. Acesta trebuie s fie motivul pentru care te-au contactat oamenii tia, i a vrea s-i descurajezi. Asta ar putea salva nite viei. Ann se ntoarse ctre el. Viziera ctii i reflecta orizontul vestic, sus purpuriu, jos negru, i grania dintre cele dou culori, crestat i nefinisat. Dac ai lsa n pace planeta, doar atunci ai salva nite viei. Asta vreau eu. Pe tine te-a ucide dac a ti c ajut cu ceva. Dup aceea, nu mai rmase mult de spus. La ntoarcerea spre rulot, John ncerc un nou subiect. Ce crezi c s-a ntmplat cu Hiroko i ceilali? Au disprut. John fcu ochii mari. N-a vorbit cu tine despre asta? Nu. Nu cred c a vorbit cu nimeni din afara grupului ei. Ai idee unde s-au dus? Nu. tii de ce au plecat? Probabil c au vrut s scape de noi. S realizeze ceva nou. Ceea ce tu i Arkadi doar susinei c dorii ei au dorit cu adevrat. Dac ei fac aa ceva, o fac pentru douzeci de persoane, spuse John, dnd din cap. Eu intenionez s-o fac pentru toi. Poate c ei douzeci sunt mult mai realiti dect tine. Poate. Vom afla. Exist mai multe modaliti de a o face, Ann. Trebuie s nvei. Ann nu-i rspunse. La revenirea n cabana mobil, ceilali i privir cu interes, iar Ann, npustindu-se n chicinet, nu se dovedi de niciun fel de ajutor. John se aez pe braul singurei canapele i le puse mai multe ntrebri despre munca lor, despre nivelurile apei subterane din Argyre i din emisfera sudic, n general. Marile bazine aveau o elevaie sczut, dar fuseser deshidratate n urma impacturilor care le formaser i se prea c, n cea mai mare parte, apa planetei se rspndise spre nord. O alt zon a misterului: nimeni n-a explicat vreodat de ce emisferele nordic i sudic sunt deosebite. Aceasta era chiar problema areologiei, a crei soluie
248

putea oferi cheia explicrii tuturor enigmelor peisajului marian, aa cum teoria tectonic a plcilor explicase, cndva, attea probleme deosebite ale geologiei. n realitate, unii voiau s utilizeze din nou explicaia tectonic, postulnd c o strveche crust culisase deasupra ei nsi n jumtatea sudic, permindu-i nordului s formeze o nou pelicul, totul ncremenind atunci cnd rcirea planetar fcuse s nceteze toate micrile tectonice. Ann considera c totul e ridicol; dup opinia ei, emisfera nordic nu era dect cel mai mare bazin de impact dintre toate, ultimul bang al Erei Noachiene. O lovitur similar smulsese Luna din trupul Pmntului, probabil n jurul aceleiai perioade. O vreme, areologii discutar diferitele aspecte ale problemei, John ascultnd i punnd, din cnd n cnd, cte o ntrebare neutr. Pornir televizorul pentru a vedea tirile de pe Pmnt i urmrir un scurt documentar despre lucrrile miniere i exploatrile petroliere care ncepuser n Antarctica. tii, e realizarea noastr, spuse Ann din buctrie. Timp de aproape o sut de ani au evitat mineritul i extragerea petrolului din Antarctica, chiar de la Anul Geofizic Internaional i primul tratat ncheiat. Dar cnd aici a nceput terraformarea, totul s-a prbuit. Acolo, rezervele de petrol sunt pe sfrite, clubul rilor sudice e srac, i chiar la nasul lor exist un ntreg continent cu petrol, gaze i minerale, care este tratat ca un parc naional de ctre rile bogate din Nord. Apoi Sudul vede aceleai ri nordice bogate ncepnd s sfie planeta Marte i spune: Ce mama dracului? Ei pot s sfie o planet ntreag, iar noi trebuie s protejm acest aisberg care ne st n faa uii, cu toate resursele de care avem nevoie cu disperare? La naiba! Aa c au nclcat Tratatul Antarcticii, iar acum foreaz, i nimeni nu mic un deget n direcia asta. Astfel, singurul loc curat care mai rmsese pe Pmnt e terminat. Se ntoarse i se aez n faa ecranului, vrndu-i faa ntr-o can cu cacao fierbinte. Mai am i altele, dac vrei, i spuse ea lui John, fr pic de politee. Simon i adres lui John o privire plin de simpatie, iar ceilali holbar ochii la ei, surprini c asist la un conflict ntre doi din primii o sut: asta-i bun! Aproape c-l fcu pe John s rd, iar cnd se ridic s-i toarne i el o can, acesta se aplec impulsiv i o srut pe Ann pe cretetul capului. Ann se ncord, iar el merse mai departe n buctrie.
249

Noi toi dorim lucruri diferite de la Marte, spuse el, uitnd c tocmai i spusese Annei exact opusul, acolo, pe deal. Dar iat-ne aici, i nu suntem muli, i locul ne aparine. Aa cum zice Arkadi, facem ce vrem cu el. Pe de alt parte, ie nu-i place ce vor Sax i Phyllis, lor nu le place ce vrei tu, lui Frank nu-i place nimic din tot ce vor ceilali, i n fiecare an vin tot mai muli oameni, sprijinind, chiar dac nu-i dau seama, o poziie sau alta. De fapt, lucrurile au nceput deja s arate urt, cu toate aceste atacuri asupra utilajelor. i poi imagina aa ceva ntmplndu-se n Underhill? Grupul lui Hiroko a sfiat Underhillul tot timpul ct s-a aflat acolo, spuse Ann. Au fost nevoii s-o fac i s plece aa cum au plecat. Da, poate. Dar nu puneau n primejdie vieile oamenilor. Imaginea camionului prbuindu-se n pu i reveni din nou n minte, mai vie ca oricnd. John bu din cacao i i fripse limba. La dracu! n orice caz, ori de cte ori m simt descurajat, ncerc s-mi aduc aminte c totul e firesc. n mod inevitabil, oamenii se vor certa, doar c acum ne certm din motive mariene. Vreau s spun c oamenii nu se ceart pentru c sunt americani, japonezi, rui, arabi sau pentru c aparin unei anumite religii, unui sex sau mai tiu eu cui. Se ceart pentru c doresc o realitate marian sau alta. Asta conteaz acum. Aa c ne aflm deja la jumtatea drumului. Pricepi ce spun? o ntreb, ncruntndu-se, pe Ann, care privea spre podea. A doua jumtate conteaz, rspunse ea, ridicnd ochii. Bine, poate c ai dreptate. Tu iei prea multe lucruri de bune, dar aa sunt toi oamenii. Trebuie ns s-i dai seama c ai o influen asupra noastr, Ann. Ai schimbat modul de gndire al oamenilor n legtur cu ceea ce facem noi aici. Ce dracu, Sax i muli alii i puseser n minte s treac peste orice numai s realizeze terraformarea ct mai curnd posibil s dirijeze un grup de asteroizi drept spre planet, s utilizeze bombe cu hidrogen pentru a testa i iniia erupiile vulcanilor indiferent de consecine! Acum, toate acele planuri au fost aruncate la gunoi din cauza ta i a suporterilor ti. ntreaga concepie despre cum se va desfura terraformarea i pn unde s se mearg n privina ei s-a schimbat. Iar eu cred c, n final, putem ajunge la o cale de mijloc, alegndu-ne cu o protecie contra radiaiilor, o biosfer i poate chiar cu aer respirabil sau, cel puin, din pricina cruia s nu mori imediat i, totui, s lsm planeta aproape la fel cum a fost nainte de sosirea noastr.
250

Auzindu-l, Ann fcu ochii mari, dar el continu necrutor. Nimeni nu vrea s-o transforme ntr-o planet-jungl, chiar dac ar putea! Marte va fi, de fapt, ntotdeauna rece, iar protuberana Tharsis va strpunge ntotdeauna spaiul, aa c va exista o imens poriune a acestei planete care nu va fi niciodat atins. Dar cine poate spune c, odat fcut primul pas, nu vei dori mai mult? Poate c unii vor vrea mai mult. Dar eu, unul, voi ncerca s-i mpiedic. Asta voi face! Poate c nu sunt de partea ta, dar i neleg punctul de vedere. Iar atunci cnd zbori pe deasupra dealurilor, aa cum am fcut eu astzi, nu poi dect s le iubeti. Oamenii pot ncerca s transforme planeta; dar, n acelai timp, i planeta i va transforma pe ei. Un sim al spaiului, o estetic a peisajului, toate acestea se schimb cu timpul. tii c oamenii care au vzut, pentru prima dat, Marele Canion au declarat c e urt ca dracu pentru c nu seamn cu Alpii? Le-a luat mult vreme pn s-i descopere frumuseea. Oricum, au nbuit cea mai mare parte din aceast frumusee, spuse Ann, pe un ton dezndjduit. Da, da! Numai c cine tie ce vor considera copiii notri drept frumos? Cu siguran c i vor ntemeia aprecierile pe ceea ce tiu, iar locul sta va fi singurul pe care-l vor cunoate. Aa c noi terraformm planeta, iar planeta ne areoformeaz pe noi. Areoformare! exclam Ann, i unul dintre rarele ei zmbete abia schiate i lumin chipul. John simi cum obrajii i se mbujoreaz. Nu o mai vzuse zmbind astfel de ani de zile, iar el inea la Ann i i plcea s-i vad zmbetul. mi place acest cuvnt, zise ea, ndreptnd un deget ctre el. Dar voi ine seama de asta, John Boone! Nu voi uita ce-ai afirmat n seara asta! Nici eu, spuse el. Restul serii fu mult mai relaxat. A doua zi, Simon l conduse pn la pista aeroportului, la maina care urma s-l duc spre nord; i n loc s se rezume, ca de obicei, la un zmbet i o strngere de mn, cel mult un: ncntat c ne-am vzut, deodat i spuse: Apreciez, sincer, ce ai zis asear. Cred c, ntr-adevr, a nveselit-o pe Ann. Mai ales ce ai spus despre copii. tii, e gravid.
251

Cum? exclam John. N-am tiut. Tu eti tatl? Da, rspunse Simon, zmbind. Ci ani are acum? aizeci? Aa e. Cam foreaz nota, ca s zic aa, dar asemenea lucruri s-au mai fcut. Au luat un ovul congelat acum vreo cincisprezece ani, l-au fertilizat i l-au plantat n ea. Vom vedea cum va merge. Se spune c Hiroko e gravid tot timpul, i tot arunc afar, ca un incubator, n aceeai variant, repetat la infinit. Se spun o mulime de lucruri despre Hiroko, dar nu sunt dect poveti. Da, numai c noi am auzit toate astea de la cineva care se presupune c tie. Lupul de Preerie? ntreb John, tios. M surprinde c i-a spus despre el, rspunse Simon, ridicnd sprncenele. John mormi ceva, deranjat ntr-un fel inexplicabil. Fr ndoial c faima sa presupunea c i scap o mare parte din brfe. E bine c-a fcut-o! n sfrit Felicitri! Ai grij de ea. ntinse palma dreapt i-i strnser minile n felul cum o fceau odinioar, pe vremea cltoriei spre Marte, ndoindu-i degetele i prinzndu-le zdravn unele de altele, ca pe nite crlige. O tii pe Ann, spuse Simon, ridicnd din umeri. Face tot ce vrea. *** Aa c, timp de trei zile, Boone i continu drumul la nord de Argyre, bucurndu-se de peisaj i de solitudine, petrecnd cteva ore n fiecare dup-amiaz ca s cerceteze evidenele planetare pentru a identifica micrile oamenilor, cutnd corelaii cu incidentele legate de sabotaje. n cea de-a patra diminea, devreme, ajunse la canioanele Marineris, care se aflau la circa o mie cinci sute de kilometri nord de Argyre. Ddu de drumul marcat de transpondere, care mergea de la nord la sud, i l urm pn la o mic ridictura ctre marginea sudic a prpastiei Melas, unde cobor pentru a se uita mai bine. Nu mai fusese n aceast parte a marelui sistem de canioane nainte de terminarea oselei care traversa Marineris, era extrem de dificil de ajuns acolo. Fr ndoial, peisajul era dramatic. rmul cobora pe o distan de trei sute de metri pn la fundul canionului, aa c, de pe creast, i se oferea spre nord o privelite asemntoare cu aceea oferit din planor. Cellalt perete al canionului abia se vedea, n deprtare, culmea sa ridicndu-se
252

deasupra orizontului, iar ntre cele dou rmuri se desfura nesfrita ntindere a hului Melas, inima ntregului complex Marineris. John nu putea distinge dect anevoie golurile din malurile ndeprtate, care marcau intrarea n alte canioane: Ius Chasma la vest, Candor la nord, Coprates la est. Se plimb mai mult de o or pe creasta accidentat, trgndui, pentru lungi perioade de timp, lentilele binoclului peste viziera ctii i asimilnd ct se putea de mult din cel mai mare canion de pe Marte, trind euforia terenului rou. Azvrli pietre peste margine i le urmri cum dispar, vorbi de unul singur i cnt, opi pe vrfuri ntr-un dans lipsit de ndemnare. Apoi, refcut, se ntoarse la main i parcurse distana scurt, de-a lungul crestei, pn la drumul principal. Aici, autostrada magistral devenea o singur band de beton, schimbndu-i direcia i cobornd n serpentin pe creasta unei enorme rampe de piatr care se ntindea de la marginea de sud a crestei pn la fundul canionului. Aceast ciudenie, numit Pintenul Geneva, se ndrepta spre nord, aproape perpendicular pe planul malului, ctre Candor Chasma. Era att de bine amplasat pentru scopurile lor nct, cu drumul tras de-a lungul ei, arta ca o ramp realizat de constructorii de osele. Totui era o ramp destul de abrupt, iar drumul fusese forat s-i schimbe mereu direcia, pn jos, pentru a menine panta la valori rezonabile. De sus se vedea integral, o mie de curbe erpuind pe creast, semnnd cu un fir galben cusut pe o protuberan, ntr-un covor galben, ptat. Boone cobor cu grij aceast minunie, trgnd de volan cnd la stnga, cnd la dreapta, cnd la stnga, cnd la dreapta i tot aa, pn cnd se vzu nevoit s se opreasc pentru a-i odihni braele i pentru a-i oferi ansa de a privi napoi i n sus, ctre peretele sudic din spatele su. Acesta era, ntr-adevr, abrupt, brzdat de un model fractal de ravine adnc erodate. Apoi porni din nou, pentru nc o jumtate de or de mers, curbe n ac de pr, la stnga i la dreapta, iar i iar, pn cnd, n cele din urm, drumul se ntinse drept n fa, pe captul aplatizat al pintenului care, n final, se lrgea i se contopea cu fundul canionului. Iar acolo, jos, se afla un mic grup de vehicule. Se dovedi a fi echipa elveian care tocmai terminase de construit drumul, iar n cele din urm John i petrecu noaptea mpreun cu ei. Era un grup de aproape optzeci de persoane: mai toi tineri, mai toi cstorii, vorbind germana, italiana, franceza i
253

spre avantajul su engleza, cu mai multe accente diferite. Aveau cu ei copii i pisici, chiar i o ser portabil, plin-ochi cu ierburi i legume. n curnd vor porni la drum, ca iganii, spre captul de vest al canionului, ntr-o caravan alctuit mai ales din vehiculele utilizate la ndeprtarea pmntului, pentru a croi un drum prin Noctis Labyrinthus, pn pe flancul de est al lui Tharsis. Dup aceea vor lucra la alte drumuri, poate unul peste Protuberana Tharsis, ntre Arsia Mons i Pavonis Mons, poate unul spre nord, ctre promontoriul Echus. nc nu erau siguri, iar lui Boone i fcea impresia c nici mcar nu le pas; intenionau s-i petreac restul vieii cltorind i construind drumuri, aa c, pentru ei, nu prea conta ncotro aveau s se ndrepte. igani nomazi, pentru eternitate! Se asigurar c toi copiii au dat mna cu John, iar dup cin acesta inu un mic discurs, btnd cmpii, n maniera sa obinuit, despre noua lor via pe Marte. Cnd v vd aici, sunt, ntr-adevr, fericit, deoarece lucrul sta face parte dintr-un nou mod de via. Ni se ofer ansa de a crea aici o societate nou, totul se schimb la nivel tehnic i, la fel de bine, ar putea urma i nivelul social. Nu sunt tocmai sigur ce ar trebui s fie noua societate, nici cum ar trebui s arate, asta-i partea complicat, la urma urmei, dar tiu c trebuie s-o facem. Consider c voi i celelalte grupulee risipite pe suprafaa planetei v-o nchipuii pe o baz empiric. Prezena voastr m ajut s m gndesc la asta. Ceea ce se fcu, dei nu prea era n stare prin propriile-i puteri; aa c alunec mai departe, nc puin, n maniera aceea de asociere liber a ideilor, agndu-se de orice ieea din sacul su cu gnduri. La lumina lmpii, n timp ce l ascultau, ochii lor strluceau. Mai trziu, se aez mpreun cu civa dintre ei, n cerc, n jurul unei singure lmpi aprinse, i sttur pn trziu, noaptea, discutnd. Tinerii elveieni i puser ntrebri privitoare la prima sa expediie i despre primii ani n Underhill, ambele avnd, pentru ei, dimensiuni mitice, iar el le istorisi povestea adevrat sau cam aa ceva, fcndu-i s rd mult. Iar el i ntreb despre Elveia, despre cum le mergea treaba, ce prere au cu privire la ea, de ce se afl aici n loc s fie n alt parte. O femeie blond rse cnd i auzi ntrebarea. tii ceva despre Bodgen? ntreb ea, iar el ddu din cap n semn c nu. Face parte din Crciunul nostru. Mo Crciun trece
254

pe la toate casele, una cte una, pricepei, i are un ajutor, Bodgen, care poart mantie, glug i un sac mare. Mo Crciun i ntreb pe prini cum s-au purtat copiii n acel an, iar prinii i arat jurnalul, adic evidena. Dac au fost buni, le d daruri, dar dac prinii spun c au fost ri, Bodgen i vr n sac i i duce cu el, i nimeni nu-i mai vede vreodat. Cum?! strig John. Asta i se spune. Asta e Elveia. Iar eu de asta m aflu aici, pe Marte. Vrei s spui c Bodgen te-a adus aici? Rser cu toii, la fel i femeia. Da. ntotdeauna am fost rea, spuse ea, devenind apoi serioas. Doar c aici nu vom avea niciun Bodgen. l ntrebar ce prere are despre dezbaterea dintre roii i verzi, iar el nl din umeri i rezum, pe ct posibil, poziiile exprimate de Ann i Sax. Cred c niciunul nu are dreptate, spuse un brbat. l chema Jurgen i era unul dintre lideri, un inginer care prea un fel de ncruciare dintre un burgermeister i un rege igan, cu prul negru i chipul cu trsturi ascuite i expresie grav. Desigur, ambele pri susin c lupt n favoarea naturii. Cineva trebuie s-o spun. Roiii declar c planeta Marte, n felul n care arat, reprezint natura. Dar asta nu nseamn natura, pentru c e lipsit de via. Nu e dect stnc. Verzii afirm tocmai acest lucru i susin c vor aduce natura pe Marte cu proiectul lor de terraformare. Dar nici asta nu reprezint natura, nu e dect cultur. tii, o grdin. Un artificiu. Aa c din nicio direcie nu se ajunge la natur. Pe Marte nu e posibil ceea ce se numete natur. Interesant! exclam John. Trebuie s-i spun i Annei despre toate astea. Dar Atunci, cum numeti dumneata tot ceea ce exist? Cum numeti ceea ce facem noi? Jurgen ridic din umeri i zmbi. Nu-i spun n niciun fel. Nu e altceva dect Marte. Poate c asta nseamn s fii elveian, i spuse John. i ntlnise din ce n ce mai mult n timpul cltoriilor sale, i toi erau la fel. F-i treaba i nu te gndi prea mult la teorie. Indiferent de ceea ce i se pare corect. Mai trziu, dup ce mai bur cteva sticle de vin, John i ntreb dac auziser vreodat despre Lupul de Preerie. Rser. E cel care a sosit aici naintea voastr? Am dreptate? ntreb
255

cineva. Rser din nou de felul de a se exprima al omului. Nu e dect o poveste, explic altul. Ca i canalele sau Uriaul sau Sami Claus. A doua zi, ndreptndu-se spre nord i traversnd Melas Chasma, John i dorea, aa cum o mai fcuse, ca toi locuitorii planetei s fie elveieni sau, n anumite privine, cel puin asemntori elveienilor. Iubirea lor de ar prea a se manifesta prin realizarea unui anumit mod de via: raional, corect, prosper, tiinific. Ar fi fost n stare s munceasc pentru acest mod de via oriunde s-ar fi aflat, deoarece, pentru ei, conta viaa, nu un drapel sau un crez, sau o mbinare de cuvinte, nici mcar peticul acela de teren stncos pe care l posedau pe Pmnt. Echipa elveian constructoare de drumuri era deja marian, aducnd cu ea viaa i abandonnd bagajele luate de acas. John suspin i mnc ceva, n timp ce maina trecea de transpondere, ndreptndu-se spre nord. Bineneles c lucrurile nu stteau chiar aa de simplu. Constructorii de drumuri erau elveieni itinerani, un fel de igani, acei elveieni care i petrecuser mai toat viaa n afara Elveiei. Existau muli ca ei, dar acetia se evideniau prin preferinele lor, erau deosebii de ceilali. Elveienii care stteau acas erau destul de ptimai cnd venea vorba de elveianismul lor; continuau s se narmeze pn n dini, continuau s-o fac pe comis-voiajorii pentru oricine le aducea bani pein, s nu devin membri ai ONU, dei aceast situaie, avnd n vedere influena pe care UNOMA o avea asupra strilor de fapt locale, i fcea i mai interesani pentru John, un fel de model. Capacitatea de a face parte din lume i, n acelai timp, de a te ine deoparte; de a te folosi de ea, dar a-i lua distan; de a fi mic, dar a controla situaia celorlali; de a fi narmat pn n dini, dar a nu merge niciodat la rzboi oare nu era asta o modalitate de a defini ceea ce chiar el pretindea de la Marte? Avea impresia c acolo existau mai multe lecii, pentru orice stare marian ipotetic. Petrecu o mare parte din timpul ct se afla singur gndindu-se la acea stare ipotetic; n cazul su, era un fel de obsesie i simea o profund frustrare cnd constata c nu putea contribui la asta cu nimic mai mult dect nite dorine vagi. Iar acum, cnd se gndea atta la Elveia i la ce ar putea nsemna aceast ar pentru el, John ncerc s fie organizat: Pauline, te rog s-mi caui n enciclopedie un articol despre
256

guvernul elveian. Maina depea transponderele unul dup altul, n timp ce el citea pe ecran articolul. l dezamgea faptul c nu gsea nimic absolut unic n legtur cu sistemul elveian de guvernare. Autoritatea executiv era conferit unui consiliu format din apte membri, ales de adunarea general. Niciun fel de preedinte plin de farmec, ceea ce, ntr-o anumit msur, nu-i plcea prea mult. Adunarea, n afar de alegerea consiliului federal, nu prea s fac mare lucru; era prins ntre puterea consiliului executiv i puterea poporului, exercitat prin iniiative directe i referendumuri, o idee pe care o preluaser, n secolul al nousprezecelea, ca s vezi de unde: din California. Apoi, mai exista sistemul federal: cantoanele, n toat diversitatea lor, dispuneau de mult independen, ceea ce, de asemenea, slbea adunarea. Doar c puterea cantonal era supus, de generaii, unui proces de eroziune, guvernul federal smulgnd de la ea tot mai multe prerogative. i la ce se ajunsese? Pauline, gsete-mi fiierul constituional! John adug cteva note fiierului abia nceput: Consiliu federal, iniiative directe, adunare slab, independen local, mai ales n chestiuni culturale. Oricum, ceva la care s se mai gndeasc. Alte date de adugat la ghiveciul su de idei. ntr-un fel, l ajuta s-l scrie. i continu drumul, amintindu-i de calmul constructorilor de osele, de amestecul acela straniu de inginerie i misticism, i de cldura cu care l primiser ceea ce, pentru Boone, nu era neaprat ceva de la sine neles, fiindc nu se ntmpla ntotdeauna. De exemplu, n aezrile arabe i israelite l primeau mereu cu mult rceal, poate pentru c era considerat drept un reprezentant al antireligiei sau fiindc Frank rspndise anumite zvonuri n privina lui. Fusese uimit s descopere o caravan arab ai crei membri erau convini c el interzisese construirea unei moschei pe Phobos, iar acetia, la rndu-le, l privir cu ochi mari atunci cnd neg c ar fi avut vreodat cunotin de un asemenea plan. Era aproape convins c aici era mna lui Frank: avusese semnale, prin Janet i alii, c Frank era pornit s-l sape n felul sta. Da, aa e, existau grupuri care, n mod vdit, l ntmpinau cu rceal: arabii, israeliii, echipele de la reactoarele nucleare, civa dintre oficialii transnaionalelor grupuri avnd propriile lor programe, intense i restrictive, oameni care se opuneau perspectivei sale mult mai largi. Din nefericire, erau muli ca ei. Se trezi din reverie i privi n jur, surprins s descopere c, n
257

partea sa mijlocie, Melas Chasma arta exact ca peisajele nordice. n punctul acela, marele canion avea dou sute de kilometri lime, iar curbura planetei era att de pronunat, nct pereii de nord i de sud ai canionului, pe toat nlimea lor de trei kilometri, se gseau, n ntregime, dincolo de linia orizonturilor. Abia n dimineaa urmtoare zarea dinspre miaznoapte se dedubla, desprindu-se apoi n fundul canionului i marele perete nordic, tiat n dou de deschiderea unui alt canion scurt, orientat de la nord la sud i care fcea legtura ntre Melas i Candor. Numai cnd ptrunse n acea deschidere larg avu John imaginea pe care i-o fceau oamenii atunci cnd i nchipuiau c se afl jos, n Marineris: perei de-a dreptul uriai o flancau de ambele pri, lespezi de un brun nchis, strbtute de o infinitate de viroage i striaii. La baza pereilor se aflau imense grmezi de piatr produse de strvechi cderi de pietre sau terasele ntrerupte ale plajelor fosile. n aceast deschiztur, drumul elveienilor se vedea ca o linie de transpondere verzi, erpuind printre promontorii i arroyos, astfel nct totul arta ca i cum Valea Monumentelor de pe Terra ar fi fost reamplasat pe fundul unei falii de dou ori mai adnci i de cinci ori mai largi dect Marele Canion. Privelitea, de-a dreptul uluitoare, nu-i mai ngdui s se concentreze la altceva i, pentru prima dat n aceast cltorie, deconecta computerul. La nord de deschiderea transversal, ptrunse n imensa adncitur format de Candor Chasma, iar acum parc se afla ntr-o gigantic replic a Deertului Pictat, pretutindeni cu ntinse straturi de depuneri, cu centuri de sedimente purpurii i galbene, dune portocalii, blocuri eratice roii, nisipuri roz, vi indigo ntradevr, un peisaj fantastic, extravagant, care dezorienta ochiul, pentru c, datorit culorilor violente, i era greu s discearn ce reprezint fiecare imagine, ct e de mare i ct de departe. Platouri gigantice care preau gata s-i nchid drumul se dovedeau stratele curbate ale unui rm ndeprtat. Mici bolovani zrii din apropierea transponderelor se dovedeau protuberane imense, la o jumtate de zi deprtare de mers cu maina. Iar n lumina apusului toate culorile ardeau, ntregul spectru marian fiind scos n eviden i plpind ca i cum culoarea nea din stnc, totul de la galbenul pal pn la purpuriul nchis, vineiu. Candor Chasma! i propuse s revin, cndva, i s-o exploreze. A doua zi, urc panta nentrerupt a drumului spre nord, spre Ophir, pe care echipa elveian l terminase cu un an n urm.
258

Sus, sus, tot mai sus, iar apoi, fr s fi vzut vreo culme vizibil, iei din canioane, pe lng golurile boltite din Ganges Catena, pe urm peste vechea, binecunoscut cmpie, urmnd o osea lat ce-l purt, dincolo de orizontul apropiat, pe lng Cernobl i Underhill; apoi, nc o zi, spre vest, pn la Echus Overlook, unde se afla noul cartier general pentru terraformare al lui Sax. Cltoria durase o sptmn, n care timp parcursese dou mii cinci sute de kilometri. Sax Russell revenise de la Acheron la propriul su sediu. Reprezenta o for acum, fr nicio ndoial, fiind nominalizat de UNOMA, cu un deceniu mai nainte, drept conductor tiinific al eforturilor de terraformare. i, n chip firesc, acest deceniu de deinere a puterii avusese asupra sa efectul scontat. Solicitase sprijin de la Naiunile Unite i de la organizaii transnaionale pentru construirea unui ntreg ora care s reprezinte cartierul general al efortului de terraformare i amplasase acest ora la aproximativ cinci sute de kilometri vest de Underhill, pe rmul care formeaz peretele estic al canionului Echus Chasma. Acesta era unul dintre cele mai adnci i mai strmte canioane de pe planet, al crui perete estic era chiar mai nalt dect peretele sudic al lui Melas. Poriunea n care hotrser s construiasc oraul era un perete vertical de bazalt, nalt de patru mii de metri. De pe partea cea mai de sus se vedea foarte puin din noul ora. Terenul de dincolo de creast era aproape nemarcat, doar cte o cazemat din beton se zrea ici i colo, iar ctre nord dra de fum a vreunui reactor nuclear. Dar cnd John ls maina i intr ntr-una dintre cazematele de pe creast, apoi ntr-unul dintre marile ascensoare interioare, dimensiunile oraului ncepur s i se limpezeasc. Lifturile coborau cincizeci de etaje; iar dup ce parcurse cele cincizeci de etaje, John iei i gsi alte lifturi, care aveau s-l coboare i mai jos, o ntreag serie, care l duceau pn pe fundul canionului Echus. Presupunnd c un etaj avea zece metri, nsemna c n malul acela abrupt aveau loc patru sute de etaje. n realitate, nu utilizaser tot spaiul, iar majoritatea ncperilor deja construite erau situate n cele douzeci de etaje superioare. Birourile lui Sax, de exemplu, se aflau foarte aproape de suprafa. Sala de consiliu era o ncpere mare, deschis, cu o fereastr care ocupa ntregul perete dinspre vest. Cnd John intr, cutndu-l pe Sax, era nc diminea, iar fereastra era aproape transparent. Departe, jos, se ntindea fundul canionului, pe
259

jumtate n umbr; mai departe, n lumina soarelui, se afla peretele vestic al canionului, nu chiar att de nalt i, dincolo de acesta, marele versant al Protuberanei Tharsis, nlndu-se tot mai sus, ctre sud. Mai departe, cam la mijlocul distanei, se afla ridictura ceva mai mic a lui Tharsis Tholus, iar n stnga, abia ivindu-se deasupra orizontului, se vedea conul purpuriu, cu vrful aplatizat, al lui Ascraeus Mons, cel mai nordic dintre marii vulcani principali. Dar Sax nu era n sala de consilii i, dup cte tia John, nu se uita niciodat pe fereastr. Se afla alturi, ntr-un laborator care semna, mai mult ca oricnd, cu unul din acelea n care se fac experiene pe obolani. Adus de spate, cu perciunii zbrlii i privirea aintit spre podea, Sax vorbea cu un glas care semna foarte mult cu al unui robot. l conduse pe John printr-o ntreag serie de laboratoare, aplecndu-se s verifice monitoarele sau hrtia imprimantelor acoperindu-se treptat cu date. i vorbea lui John peste umr, ntr-o stare de adnc tulburare. Slile prin care treceau erau pline de computere, imprimante, monitoare, cri, role i topuri de hrtie, discuri, spectometre giga-ciclice de mas, incubatoare, hote, mese lungi, de laborator, pline de aparatur, biblioteci ntregi. Mai mult, peste tot se aflau vase cu plante suculente i altele asemenea, cele mai multe de nerecunoscut. La prima vedere, se prea c un mucegai virulent i fcuse apariia i acoperise totul. Laboratoarele tale arat cam vraite, spuse John. Laboratorul este planeta! replic Sax. John rse, mpinse de pe o mas un cactus de un galben aprins i se aez. Se spunea c Sax nu mai iese niciodat din aceste ncperi. Astzi ce mai cloceti? Atmosfere. Desigur. O problem care i oferea lui Sax un motiv serios pentru a clipi ct mai des. Toat cldura emanat n aer sau aplicat planetei contribuia la ngroarea atmosferei, dar toate strategiile de fixare a stratului de CO2 contribuiau la subierea acesteia i, pe msur ce compoziia chimic a aerului se schimba, treptat, n ceva mai puin otrvitor, temperatura atmosferei devenea deosebit fa de aceea de ser, totul se rcea, i procesele se ncetineau reacii negative care, pretutindeni, contracarau reaciile pozitive. Jonglarea tuturor acestor factori n orice program de extrapolare coerent nsemna mai mult dect realizase oricine
260

pn n acea clip, spre satisfacia lui Sax, care nu fcea dect s recurg la soluia lui obinuit: se strduia s realizeze totul de unul singur. John se strecura prin spaiile strmte dintre instalaii, mpingnd scaunele din drum. E prea mult CO2. Mai demult, modelatorii ascundeau totul sub covor. Cred c voi pune roboii s care n fabricile Sabatier toat calota polar sudic. Ce vom putea noi procesa n-are s sublimeze, i cred c vom reui s eliberm oxigenul, i din carbon s facem crmizi. Voi dispune de mai muli bolari de carbon dect vom avea nevoie. Piramide negre care s se asorteze cu cele albe. Drgu. hm! Aparatura bzia, asigurnd un fundal sonor, pe tonuri joase, recitativului su monoton. Computerele analizeaz, fr ntrerupere, un set de condiii dup altul, spunea Sax. Iar rezultatele, dei niciodat similare, sunt adesea ncurajatoare. Pentru nc o bun bucat de timp, aerul avea s rmn, totui, rece i otrvitor. Sax iei pe hol, iar John l urm n ceea ce prea a fi un alt laborator, dei ntr-un col se aflau un pat i un frigider. Rafturi de cri ntr-o violent dezordine erau supraaglomerate cu plante n ghivece, bizare culturi din Pleistocen care preau la fel de mortale ca aerul de afar. John se aez pe singurul scaun neocupat. Sax rmase n picioare, cu ochii aintii asupra unei tufe crescute ntro cochilie de scoic marin, n timp ce John i descria ntrevederea cu Ann. Crezi c e amestecat? ntreb Sax. Cred c s-ar putea s tie cine e amestecat. A vorbit despre un oarecare Lup de Preerie. A, da! exclam Sax, aruncndu-i o privire lui John, uitnduse, mai exact, ctre picioarele lui. Ne vr pe gt un personaj legendar. tii, se spune c s-a aflat pe Ares, mpreun cu noi, ascuns de Hiroko. John era att de surprins c Sax auzise despre Lupul de Preerie, nct i trebui ceva timp pentru a-i da seama ce altceva era i mai tulburtor n spusele lui. Apoi i aminti. ntr-o noapte, Maia i mrturisise c zrise un chip, chipul unui strin. Maia suportase cu greu toat cltoria, aa c el nu acordase nicio importan povetii. Dar acum
261

Sax se fia prin ncpere, aprinznd lumini, privind atent la ecrane, murmurnd despre msuri de securitate. Deschise pentru o clip ua frigiderului, iar John zri i mai multe culturi epoase; ori Sax i pstra acolo experimentele, ori mncarea lui suferise o erupie, cu adevrat virulent, de mucegai. nelegi de ce majoritatea atacurilor se ndreapt mpotriva puurilor. Sunt cel mai uor de sabotat. Chiar aa? fcu Sax, lsnd capul pe o parte. Gndete-te la asta. Moritile tale se afl mprtiate peste tot, e imposibil s lupi mpotriva lor. Oamenii le dezafecteaz. Am primit rapoarte. Cte? O duzin? i cte au fost instalate? O sut de mii? Toate nu sunt dect deeuri, Sax. Gunoi. Cea mai proast idee a ta. i, n realitate, aproape fatal proiectului, din cauza tvilor cu alge pe care Sax le ascunsese ntr-unele dintre ele. Aparent, toate algele muriser, dar dac n-ar fi fost aa i dac ar fi putut cineva demonstra amestecul lui Sax n diseminarea lor, savantul i-ar fi pierdut, probabil, slujba. nc o dovad c maniera logic de aciune a lui Sax nu era dect o faad! Adaug aproape un terrawatt pe an, spuse el, ncreind din nas. Iar distrugerea ctorva nu va modifica cu nimic valoarea asta. Ct despre celelalte operaiuni fizice, alga neagr de zpad s-a ntins peste calota polar nordic i nu mai poate fi eliminat. Oglinzile se afl i ele pe orbit i nu sunt chiar uor de demontat. Cineva a fcut-o cu Pythagoras. Adevrat, doar c tim cine, i exist o echip de securitate care se ocup de ea. Numai c individa aceea s-ar putea s nu-i conduc la restul grupului. Nu m-ar mira ca sabotorii s execute fiecare act printr-o singur persoan, pe care apoi o sacrific. Aa e, dar cteva modificri simple n verificarea personalului ar face imposibil strecurarea la bord a sculelor necesare. Bieii ar putea utiliza ceea ce se gsete deja acolo, spuse Sax, dnd din cap. Oglinzile sunt vulnerabile. Bine, dac spui dumneata. Oricum, mai mult dect alte proiecte. Oglinzile au un aport de treizeci de calorii pe centimetrul ptrat de sol, adug Sax. Care crete treptat. Aproape toate transportoarele dinspre Pmnt se alimentau
262

acum cu energie solar, iar atunci cnd soseau n sistemul marian erau alturate unui mare grup de nave sosite deja i parcate pe o orbit areosincron, programate s se rsuceasc n aa fel nct s reflecte lumina lor pe linia de demarcaie ntre zi i noapte, adugnd cte puin energie n zorii i amurgul fiecrei zile. ntregul aranjament fusese coordonat de la biroul lui Sax, iar el era foarte mndru de asta. Vom spori securitatea echipelor de ntreinere, spuse John. n regul. Securitate sporit i la oglinzi, i la puuri. Da. Dar asta nu e totul. Ce vrei s spui? ntreb Sax, pufnind. Ei bine, problema este c nu numai proiectele de terraformare n sine constituie inte poteniale. Vreau s spun c i reactoarele nucleare reprezint, n felul lor, o parte a proiectului; ele asigur o mare cantitate de energie, pompnd n exterior cldur ca nite furnale, ceea ce i sunt. Dac vreunul dintre ele ar fi s cad, ar produce fel de fel de emanaii, chiar mai mult politice dect fizice. Liniile verticale dintre ochii lui Sax se nlau pn aproape de linia prului. John ridic palma. Nu e vina mea. Dar aa se prezint situaia. Computer, noteaz. Verific securitatea reactorului, spuse Sax. Executat, spuse unul dintre computerele Schiller, cu o voce exact ca a lui Sax. Iar asta nu e problema cea mai grav, continu John, iar Sax se rsuci, privind furios spre podea. Laboratoarele de bioinginerie. Gura lui Sax deveni o linie subire. S sperm c niciunul dintre oamenii tia nu gndete ca tine, spuse Sax, clipind. Nu fac dect s ncerc s gndesc la fel ca ei. Computer, noteaz. Securitatea biolaboratoarelor. Desigur c Vlad, Ursula i ai lor au implantat gene sinucigae n tot ce au realizat, spuse John. Dar rostul acestora este de a opri nmulirea exagerat ori accidentele mutaionale. Dac ar vrea cineva s le dejoace planul i s conceap ceva care se alimenteaz din nmulirea exagerat, am putea avea necazuri. neleg. Deci laboratoarele, reactoarele, puurile, oglinzile. Lucrurile ar putea evolua i mai ru dect n prezent. M bucur c gndeti aa, spuse Sax, dndu-i ochii peste cap. O s discut cu Helmut despre asta. Oricum, l voi ntlni n
263

curnd. Se pare c la urmtoarea sesiune UNOMA se va aproba elevatorul lui Phyllis. Asta va reduce enorm costurile de terraformare. Le va reduce n cele din urm, dar investiia iniial trebuie s fie uria. Sax ridic din umeri. Trage pe orbit un asteroid Amor, instaleaz o fabric robotizat, pune-o la treab. Nu e chiar att de scump cum i-ai putea nchipui. Sax, cine pltete toate astea? ntreb John, fcnd ochii mari. Soarele, rspunse Sax, lsnd capul pe o parte i clipind. John se ridic, simindu-se, brusc, flmnd. Atunci Soarele atrage loviturile. Nu uita asta. *** Postul de televiziune Mangalavid emitea, n fiecare sear, ase ore de nregistrri video realizate de amatorii locali, un ciudat amestec de imagini pe care John le privea ori de cte ori avea prilejul. Aa c, dup ce i pregti n buctrie o mare salat verde, se aez la fereastr s mnnce i s urmreasc programul, privind, din cnd n cnd, peste Ascraeus, apusul multicolor. Primele zece minute ale emisiunii fuseser filmate de o inginer specialist n igienizri, care lucra la o uzin de prelucrare a deeurilor, n Chasma Borealis. Comentariul ei era entuziast, dar plictisitor. Frumos este c noi, cu anumite materiale: oxigen, ozon, azot, argon, abur, unele microorganisme, putem trata tot ce avem, ceea ce ne confer posibiliti de recuperare de care nu dispuneam acas, pe Pmnt. Acolo nu fceam dect s mcinm, ntruna, ceea ce ni se trimitea, ateptnd posibilitatea de a descompune deeurile. Acas, pe Pmnt, i spuse John. O nou-venit. Dup ea, urm o ncercare de meci de karate, caraghioas i frumoas totodat, apoi douzeci de minute cu nite rui care interpretau Hamlet n costume de scafandru, pe fundul puului Tyrrhena Patera; o producie care l surprinse pe John prin montarea ei trsnit pn cnd Hamlet l zri pe Claudius ngenunchind pentru rugciune, iar camera se ndrept n sus, pentru a parcurge pereii puului ca pe aceia ai unei catedrale, nlndu-se deasupra lui Claudius ctre o raz de lumin solar, ndeprtat ca iertarea pe care acesta nu avea s-o capete nicicnd.
264

John nchise televizorul i cobor cu liftul n propria sa camer. Se ntinse pe pat i se relax. Karate ca balet! Nou-veniii nc mai erau, cu toii, ingineri, constructori, oameni de tiin de tot felul. Dar nu mai prea a fi att de strict specializai ca primii o sut, iar sta era, probabil, un semn bun. nc mai aveau o structur mental tiinific i o prere despre lume aiderea, erau oameni practici, empirici, raionali. Putea spera c procesul de selecie de pe Pmnt nc mai aciona mpotriva fanatismului, trimind pe Marte oameni cu sensibilitatea elveianului cltor, practici, dar deschii la noi posibiliti, capabili s-i dezvolte noi loialiti i credine. Sau poate c aa spera el. tia, deja, c totul e ntructva naiv. N-aveai dect s te uii la prima sut pentru a-i da seama c oamenii de tiin pot deveni la fel de fanatici ca oricare alii, ba chiar mai mult (poate din cauza specializrii prea nguste). Echipa lui Hiroko dispruse undeva, printre stncile slbatice Bastarzi norocoi John adormi. Mai lucr vreo cteva zile la Echus Overlook, apoi primi un mesaj de la Helmut Bronski, din Burroughs, care dorea s discute cu el n legtur cu nou-veniii de pe Pmnt. John se hotr s ia trenul pn la Burroughs i s se vad personal cu Helmut. n seara dinaintea plecrii, l vizit pe Sax n laboratoarele sale. Am descoperit, ncepu Sax, un asteroid de tip Amor, alctuit nouzeci la sut din ap i gravitnd pe o orbit care l va aduce aproape de Marte peste trei ani. De fapt, exact ce cutam eu. Planul su era s amplaseze pe un asteroid de ghea un dispozitiv de acionare robotizat care s-l mping pe o orbit de aerofrnare n jurul lui Marte, arzndu-l, astfel, n atmosfer. Aceasta ar satisface protocoalele UNOMA care interzic distrugerile n mas cauzate de impactul direct i ar aduce totui n atmosfer, cantiti masive de ap, hidrogen i oxigen, ngrond-o cu exact gazele de care era cea mai mare nevoie. Ar putea ridica presiunea atmosferic cu aproape cincizeci de milibari. Glumeti! Media anterioar debarcrii fusese ntre apte i zece milibari (presiunea pe Pmnt, la nivelul mrii, este de o mie treisprezece), iar toate eforturile lor de pn atunci nu fcuser dect s o ridice, n medie, la aproape cincizeci. Vrei s spui c un bolovan de ghea va dubla presiunea atmosferic?
265

Asta indic simulrile. Bineneles, avnd n vedere nivelul iniial sczut, dublarea nu e chiar aa de impresionant pe ct pare. i totui, e ceva nemaipomenit. Sax. i greu de sabotat! Doar c lui Sax nu-i plcea s i se reaminteasc de sabotaje. Se ncrunt abia vizibil i se furi afar din ncpere. John rse de idiosincrazia lui i porni ctre u. Apoi se opri i privi pe hol, n sus i n jos. Era pustiu. n birourile lui Sax nu exista niciun monitor video. Se ntoarse, amuzndu-se de mersul su furiat, pe vrfuri, i arunc o privire prin haosul de hrtii de pe biroul lui Sax. De unde s porneasc? Era de presupus c ordinatorul deine unele lucruri interesante dar, probabil, nu rspundea dect la vocea lui Sax i pstra, cu siguran, o nregistrare a oricror alte solicitri. ncet, John trase un sertar al biroului. Gol. Toate sertarele erau goale. Fu ct pe-aci s rd zgomotos, dar i nbui rsul. Pe o mas de laborator era un vraf de coresponden. Cut prin aceasta. n majoritate, mesaje expediate de biologii de la Acheron. La baza vrafului se afla o singur pagin de scrisoare, nesemnat, fr nicio adres de rspuns ori cod de origine. Imprimanta lui Sax o scuipase afar fr niciun fel de identificare vizibil pentru John. Mesajul era scurt: 1. Folosim gene sinucigae pentru a ncetini proliferarea. 2. Acum se afl pe suprafaa planetei attea surse de nclzire, nct nu cred c poate cineva s deosebeasc evacurile noastre de toate celelalte. 3. Pur i simplu, am czut de acord s plecm i s lucrm de unii singuri, fr amestec din afar. Sunt sigur c acum nelegi. Dup un minut, John ridic, brusc, privirea i se uit n jur. Era tot singur. Se mai uit o dat la mesaj, l puse la loc i iei ncet din biroul lui Sax, revenind n camera de oaspei. Sax! exclam el, admirativ. Congres de obolani mecheri ce eti! Trenul ctre Burroughs transporta mai ales materiale, cele treizeci de vagoane nguste, de marf, plus dou vagoane de pasageri ataate n faa garniturii deplasndu-se aproape incredibil de repede i de lin deasupra unei piste magnetice superconductoare. Dup nesfritele drumuri ale lui John, de-a lungul i de-a latul planetei, n transportoare, experiena de acum era aproape nspimnttoare. Tot ce-i mai rmnea de fcut era
266

s inunde cu omegendorf centrii plcerii din btrnul su creier i s se lase pe spate, relaxat, urmrind ceea ce prea un fel de zbor supersonic care urmrea curbele de relief. Pista urmrea, oarecum, paralela de zece grade latitudine nordic; planul era ca, n final, trenul s nconjoare planeta, dar pn acum nu se terminase dect instalaia ntins de pe emisfera dintre Echus i Burroughs. Acesta din urm devenise cel mai mare ora al emisferei ndeprtate. Aezarea originar fusese construit de un consoriu de sorginte american, folosindu-se un proiect al Comunitii Europene, condus de francezi, i amplasat la extremitatea de sus a formaiunii Isidis Planitia, care, n esen, era un imens sinclinal, unde esurile nordice realizau o profund indentaie n nlimile sudice. Prile laterale i partea anterioar a sinclinalului contracarau curbura planetei, n aa fel nct peisajul din jurul oraului avea ceva din orizonturile pmntene i, n timp ce trenul cobora n zbor marele sinclinal, Boone privea, peste cmpii nchise la culoare i pline de platouri, spre orizonturi situate la aizeci de kilometri distan. Cldirile de la Burroughs erau aproape toate spate n dealuri, tiate n laturile a cinci asemenea platouri nu prea nalte, grupate pe o nlime de la cotitura unui strvechi canal curb. Mari seciuni ale pereilor verticali ai ridicturilor fuseser acoperite cu dreptunghiuri de sticl reflectorizant, ca i cum mai muli zgrienori postmoderniti ar fi fost rsturnai pe o parte i implantai n coasta dealului. O privelite surprinztoare, de fapt, i mult mai impresionant dect Underhill, chiar i dect Echus Overlook, care nuntru erau minunat amenajate, fr a putea fi ns vzute din exterior. Nu, platourile cu laturi de sticl de la Burroughs, n elevaia lor deasupra unui canal care prea c cere ap, cu perspectiv ctre dealurile ndeprtate, toate aceste trsturi se combinau pentru a-i conferi noii aezri reputaia, ntr-o continu cretere, de cel mai frumos ora de pe Marte. Gara sa de la vest se afla n interiorul uneia dintre terasele excavate, o sal cu pereii de sticl, nalt de aizeci de metri. John pi n acest spaiu generos i, cu capul lsat pe spate, ca un provincial n Manhattan, i croi drum prin mulimile de oameni. Personalul trenurilor purta halate albastre, echipele de prospeciuni combinezoane verzi, funcionarii de la UNOMA costume, iar muncitorii n construcii salopete n toate culorile curcubeului, sugernd echipamentul sportiv. Cartierul general al UNOMA fusese amplasat la Burroughs cu trei ani nainte,
267

producnd un adevrat avnt al construciilor. Era greu de spus dac n gar se aflau mai muli funcionari de la UNOMA sau mai muli muncitori n construcii. La cellalt capt al imensei sli, John gsi o gur de metrou, unde lu un tren ca de jucrie, pn la cartierul general al UNOMA. n metrou, ddu mna cu civa oameni care l recunoscuser i se apropiaser de el, trind din nou vechea i ciudata senzaie a revenirii n acvariu. Se ntorsese printre strini. ntr-un ora. n seara aceea servi cina mpreun cu Helmut Bronski. Se mai ntlniser de multe ori pn atunci, iar pe John l impresiona acest om, un milionar german care intrase n politic: nalt, musculos, blond, rou la fa, cu maniere impecabile, mbrcat ntr-un costum scump, de culoare gri. nainte de a ocupa postul de la UNOMA, fusese ministrul de finane al Consiliului Europei. Acum i spunea lui John ultimele tiri, ntr-o englez britanic foarte urban, mncnd, n mare vitez, friptur de vit i cartofi, ntre rafale de propoziii, folosind tacmurile n maniera muncitorilor germani. Suntem pe punctul de a acorda consoriului transnaional Armscor un contract de prospeciuni n Elysium. i vor expedia acolo propriile utilaje. Dar, Helmut, asta nu violeaz tratatul marian? ntreb John. Helmut fcu un gest larg cu mna n care inea furculia. Suntem, spuneau privirile lui, doi oameni de lume, care neleg astfel de lucruri. Tratatul este perimat, asta e evident pentru oricine lucreaz n domeniu. Dar revizuirea lui e programat abia peste zece ani. ntre timp, trebuie s ncercm s anticipm cteva aspecte ale revizuirii. De aceea acordm acum cteva concesiuni. Nu exist niciun motiv raional ca s mai ntrziem, iar dac am face-o, ar aprea probleme n Adunarea General. Dar Adunarea General nu poate fi mulumit c tu ai acordat prima concesiune unui vechi productor de arme sudafrican. Helmut ridic din umeri. Armscor are foarte puine legturi cu originile sale. Nu e dect un nume. Cnd Africa de Sud a devenit Azania, compania i-a mutat sediul n Australia i apoi n Singapore. Iar acum, desigur, a devenit mult mai mult dect o firm aerospaial. E un adevrat consoriu transnaional, unul dintre noii tigri, cu bnci proprii,
268

avnd controlul asupra dobnzilor n aproape cincizeci din fostele membre ale consoriului Fortune 500. Cincizeci? ntreb John. Da. Iar Armscor este una dintre cele mai mici transnaionale, de aceea am ales-o. Dar tot are o economie mai mare dect oricare ar, cu excepia celor mai mari douzeci de state ale lumii. Vezi tu, atunci cnd vechile multinaionale se unesc n transnaionale, chiar c dobndesc ceva putere i influen n Adunarea General. Cnd acordm unuia o concesiune, profit vreo douzeci sau treizeci de ri, alegndu-se cu deschiderea spre Marte. Iar pentru restul rilor, asta servete ca precedent. Astfel se reduce presiunea asupra noastr. Aha! fcu John, analiznd problema. Spune-mi, cine a negociat acest acord? Ei bine, tii, au fost civa dintre ai notri. Helmut continua s mnnce, ignornd cu senintate privirea neclintit a lui John. Acesta i strnse buzele i se uit n alt parte. nelesese, deodat, c discut cu un om care, dei funcionar, se consider mult mai nsemnat aici, pe planet, dect el, Boone. Spiritual, cu obrazul neted (i care i tundea prul?), Bronski se ls pe spate i comand buturi pentru desert. Secretara lui, chelneria serii, plec n grab s-l serveasc. Nu cred c am mai fost vreodat servit la mas de cnd m aflu pe Marte, constat John. Helmut i nfrunt calm privirea, dar roul feei i se accentuase. John aproape c zmbi. Elementul UNOMA dorea s par amenintor, reprezentantul unor fore att de sofisticate nct, cu mentalitatea lui de lucrtor la o mic staie meteorologic, John nici mcar nu le putea nelege. Dar John constatase n trecut c simpla lui prezen, timp de cteva minute, n calitatea de Primul Om pe Marte era, de obicei, de ajuns pentru a strivi genul acesta de atitudine; aa c rse, bu i spuse o grmad de basme, strecurnd aluzii la secrete pe care nu le cunoteau dect primii o sut, fcnd-o pe secretara-chelneri s priceap c el comand la mas i aa mai departe purtndu-se, n general, ntr-o manier degajat, atottiutoare, arogant , astfel nct, atunci cnd terminaser erbetul i coniacul, Bronski era el nsui zgomotos i ludros, evident nervos i abordnd o atitudine defensiv. Funcionarii tia! John simi nevoia s rd.
269

Atta doar c era curios n privina scopului principal al ntrevederii lor, care continua s nu-i fie foarte limpede. Poate c Bronski dorise s se conving personal cum i va afecta pe primii o sut vestea cu privire la concesiune oare pentru a estima reacia celorlali? Ar fi fost o prostie, deoarece, pentru a obine o estimare corect a prerilor primilor o sut, ar fi trebuit s discute cu cel puin optzeci dintre ei; dar asta nu nsemna c omul nu urmrete un asemenea scop. John era obinuit s fie luat drept reprezentant, drept simbol. nc o dat, emblema din prova galionului! Pn la urm, totul putea rmne doar o pierdere de timp. Se ntreb dac va mai putea salva ceva pentru el din acea sear, aa c n drum spre apartamentul de oaspei se interes: Ai auzit vreodat despre Lupul de Preerie? E un animal? John zmbi i o ls balt. n camera sa se ntinse pe pat, analiznd situaia. La televizor se transmitea programul Mangalavid. Splndu-se pe dini, nainte de culcare, i privi drept n ochi imaginea din oglind, se ncrunt i fcu un gest expansiv cu periua. Ei pine, spuse parodiind n chip rutcios accentul uor german al lui Helmut. tii, astea sunt afacer! Afacer, ca de opicei! n dimineaa urmtoare, cnd i mai rmseser cteva ceasuri pn la prima ntrunire, i petrecu timpul cu Pauline, computerul, pentru a afla cte ceva despre aciunile lui Helmut Bronski din ultimele ase luni. Ar putea Pauline avea acces la pota diplomatic? A fost Helmut vreodat la Senzeni Na sau n oricare din celelalte locuri unde avuseser loc sabotaje? n timp ce Pauline parcurgea algoritmii de cutare, John nghii o tablet de omegendorf pentru a-i nvinge mahmureala i cuget la ce se afla n spatele inspiraiei lui de a cerceta dosarele lui Helmut. n zilele acelea, UNOMA reprezenta pe Marte autoritatea suprem, cel puin n conformitate cu litera legii. n practic, aa cum se vzuse prea bine cu o sear n urm, organizaia dovedea obinuita ineficient a ONU n faa armatelor naionale i a banilor transnaionali. Dac nu se supunea acestora, rmnea fr niciun ajutor; aa c nu putea lupta mpotriva dorinelor celor care o finanau i, probabil, nici n-avea s ncerce vreodat ajunsese propria lor unealt. Aadar, ce vor ele, guvernele naionale i consiliile transnaionale de directori? Dac aveau loc suficiente sabotaje, ar fi constituit
270

asta un pretext pentru a se aduce mai mult personal de securitate propriu? Ar fi atras, oare, intensificarea controlului exercitat de cei din umbra organizaiei? John scoase un zgomot de dezgust. Aparent, singurul rezultat al investigaiei lui, pn n acel moment, era faptul c lista suspecilor se triplase. Pauline spuse: Scuz-m, John, i pe ecran aprur informaiile solicitate. Pota diplomatic, descoperise Pauline, era codificat ntr-unul dintre cifrurile acelea noi, de neptruns; i-i lipseau cheile de acces la ele. Pe de alt parte, micrile lui Helmut erau uor de urmrit. Fusese la Pythagoras, staia-oglind de pe orbita ndeprtat, cu zece sptmni n urm, i la Senzeni Na cu dou sptmni nainte de vizita lui John. i totui, nimeni la Senzeni Na nu i menionase apariia. De curnd, se ntorsese de la complexul minier construit ntrun loc numit Bradbury Point. Peste dou zile, John plec ntracolo. Bradbury Point se afla la vreo opt sute de kilometri nord de Burroughs, la extremitatea estic a Nilosyrtis Mensae. Aceste mensae erau o serie de platouri lungi, precum insulele nirate n zona de contact dintre inuturile nalte de la sud i marginile mai puin joase ale cmpurilor nordice. Se constatase recent c platourile insulare din Nilosyrtis reprezint o bogat aglomerare de minereuri metalifere, coninnd depozite de cupru, argint, zinc, aur, platin i altele. Astfel de concentraii de minereuri fuseser descoperite n diferite locuri ale aa-numitului Mare Escarpament, unde dealurile din sud coborau ctre terenurile joase ale nordului. Unii areologi mergeau pn acolo nct s declare ntregul escarpament drept o provincie metalifer nconjurnd planeta aidoma custurii de pe o minge de baseball. Acesta era un alt element ciudat de adugat la marele mister al diferenelor frapante dintre Nord i Sud, un element cruia, desigur, i se acorda o atenie mai mult dect deosebit. Aveau loc excavaii, nsoite de studii areologice intensive, efectuate de oameni de tiin aparinnd UNOMA i descoperi John, cercetnd registrele de angajare ale nou-veniilor unor concerne transnaionale, toi ncercnd s obin date care s le permit localizarea de noi zcminte. Dar pn i pe Pmnt geologia formrii mineralelor nu era pe deplin neleas (motiv pentru care prospectarea conine o mare doz de ans), iar pe Marte era i mai misterioas. Recentele
271

descoperiri de la Marele Escarpament fuseser fcute mai ales din ntmplare, i abia dup aceea regiunea devenise un important centru de prospeciuni. Descoperirea complexului de la Bradbury Point accelerase aceast vntoare, pe msur ce se ajungea la concluzia c zcmntul este la fel de bogat precum cele mai mari depozite de pe Pmnt, de pild Bushveldt, din Azania. De aici, o goan dup aur n Nilosyrtis. Iar Helmut Bronski vizitase scena. Aezarea se dovedi mic i utilitar, mai degrab un nceput de localitate un Rickover i nite rafinrii, lng o teras scobit, i unde se instalase un habitat. Minele erau risipite pe terenurile joase dintre platouri. Boone conduse pn la habitat, se cupl la garaj, apoi i croi drum prin ecluze. n interior fu ntmpinat de un comitet de primire, fiind condus ntr-o sal de conferine, cu pereii numai ferestre. Se afl la Bradbury, ziceau ei, n jur de trei sute persoane, toi angajai ai UNOMA i pregtii de consoriul transnaional Shellalco. Pe parcursul unei scurte vizite, John constat c era vorba de un amestec de foti sud-africani, australieni i americani, toi fericii s-i strng mna. Aproape trei sferturi erau brbai, albi la fa i curai, artnd mai mult ca nite laborani dect ca spiriduii mnjii de praf de crbune pe care John i-i nchipuia atunci cnd auzea cuvntul miner. n cea mai mare parte, lucrau pe baza unor contracte de doi ani, ziceau ei, i socoteau cu sptmna i chiar cu ziua timpul rmas. Conduceau minele mai ales prin teleoperare i se artar ocai atunci cnd Boone ceru s coboare ntr-una dintre ele, pentru a arunca o privire. Dar nu-i dect o gaur, spuse unul dintre ei. Boone i privi cu inocen i, dup nc un moment de ezitare, toi se agitar pentru a aduna o echip de nsoitori care s-l conduc. Le lu dou ore s-i pun costumele i s ias printr-o poart etan. Se deplasar cu maina pn la gura unei mine, apoi n subteran, pe un drum n ramp, pn la groapa oval, terasat, lung de doi kilometri. Acolo coborr din vehicul i l urmar pe John, care se plimb n sus i-n jos. nconjurai de imense dozatoare, basculante i buldozere, cei patru nsoitori erau numai ochi alertai de prezena vreunui monstru n micare, i spuse John. i privi, surprins de timiditatea lor care i sugera c Marte ar putea reprezenta doar o alt versiune a pedepsei cu munca forat, o combinaie diavoleasc de Siberia, deertul Arabiei Saudite, Polul
272

Sud pe timp de iarn i Novi Mir. Sau poate considerau doar prezena lui drept un pericol, ceea ce i oferea un punct de pornire. Fr ndoial c toi aflaser despre camionul prbuit, i de aici li se trgea spaima. Dar nu putea fi oare ceva mai mult? S fi tiut ei ceva ce el nu tia? Reflectnd o vreme asupra acestui aspect, simi cum propriii si ochi ncep s fie apsai de sticla vizorului. Se gndise la camionul czut ca la un accident sau cel puin ceva care nu se putea ntmpla dect o singur dat. Dar micrile sale erau uor de urmrit, toat lumea tia unde putea fi gsit. i de fiecare dat cnd iei afar nu devii altceva dect un pieton care-i poart singur de grij vorba vine! Iar ntr-o min se gseau o mulime de montri Dar se ntoarser acas fr niciun incident. n seara aceea avur loc obinuita mas i petrecere n cinstea sa, o but pe cinste, cu mare consum de omegendorf i discuii cu glas tare, rguit un grup de ingineri tineri, duri, ncntai s descopere c John Boone era, de fapt, un tip amuzant la petreceri. O reacie destul de obinuit printre nou-venii, mai ales brbaii mai tineri. John i inu de vorb i se distr de minune, strecurndu-i ntrebrile n cursul conversaiei, cu destul discreie, credea el. Nu auziser despre Lupul de Preerie, ceea ce era interesant, dar tiau despre Uria i colonia ascuns. Aparent, Lupul de Preerie nu se ncadra n categoria aceea de poveti: era un fel de afacere de ordin intern, cunoscut, dup cum i putea da seama John, numai de civa dintre primii o sut. Nu demult, minerii avuseser o vizit neobinuit. O caravan arab trecuse pe acolo, cltorind pe marginea lui Vastitas Borealis. i, dup spusele lor, convenionalii arabi pretindeau c ar fi fost vizitai de unii dintre colonitii pierdui, cum i numeau ei. Interesant, zise John. I se prea puin probabil ca Hiroko sau oricare din grupul ei s fi ieit la iveal, dar cine s tie? Ar putea s verifice. La urma urmei, nu mai avea ce face la Bradbury Point. Foarte puin din munca de detectiv, constata chiar el, se desfura nainte de producerea unei crime. Aa c mai petrecu dou zile urmrind lucrrile de minerit, tot mai ocat de amploarea operaiei i de ct puteau extrage buldozerele robotizate. Ce avei de gnd s facei cu tot acest metal? ntreb el, dup ce arunc o privire printr-o alt mare min deschis, amplasat la
273

douzeci i cinci de kilometri la vest de habitat. Ca s-l ducei pe Pmnt cost mai mult dect valoreaz, nu-i aa? l pstrm pn cnd o s valoreze mai mult, rspunse, zmbind, eful lucrrilor, un brbat cu prul negru i chipul coluros. Sau pn cnd se construiete elevatorul spaial. Crezi n chestia asta? O, da, materialele exist! Fibre de grafit, armate cu spirale de diamant. Pi cu astea aproape c ai putea construi unul i pe Pmnt. Dar aici va fi mult mai simplu. John ddu din cap. n dup-amiaza aceea, pentru a se ntoarce acas, cltorir o or ntreag, pe lng gropi brute i grmezi de steril, ctre fumul ndeprtat al rafinriilor aflate de cealalt parte a habitatului. Era obinuit s vad terenul rscolit de lucrri de construcii, dar n cazul acesta Uimitor ce puteau face cteva sute de oameni! Bineneles, era vorba de aceeai tehnologie care i permisese lui Sax s nale un ora vertical de talia lui Echus Overlook, aceeai tehnologie care fcea ca toate oraele s fie construite att de repede; i totui, s provoci un asemenea dezastru doar pentru a scoate metale destinate cererii insaiabile a Pmntului A doua zi, John i recomand efului de lucrri un regim de securitate incredibil de sever, care trebuia s fie urmat timp de dou luni. Dup aceea, porni pe urmele, erodate de vnturi, ale caravanei arabe, urmndu-le spre nord i apoi spre est. Se dovedi c Frank Chambers cltorea cu acea caravan arab. Dar nici nu vzuse, nici nu auzise despre vreo vizit efectuat de vreunul dintre oamenii lui Hiroko, i niciunul dintre arabi nu recunoscu s fi spus o asemenea poveste la Bradbury Point. O pist fals, deci. Sau poate una pe care arabii o eliminau cu ajutorul lui Frank. Iar dac e aa, cum s afle? Dei arabii nu sosiser dect relativ recent pe Marte, erau deja aliaii lui Frank, fr nicio ndoial. Acesta locuia cu ei, le vorbea limba, iar acum, firesc, era mediator permanent ntre ei i John. Nicio ans de investigare independent, n afar de ce putea gsi Pauline prin fiiere, treab pe care computerul o putea face la fel de bine att nsoind caravana, ct i pe drumul spre cas. Totui, John cltori o vreme cu ei, colindnd imensa mare de dune, fcnd studii areologice i ceva prospeciuni. Frank se afla i el acolo pentru scurt vreme, ca s stea de vorb cu un prieten egiptean; era prea ocupat pentru a rmne mult timp ntr-un
274

singur loc. Poziia sa, de ministru al SUA, fcea din el un fel de globe-trotter, ca i John, iar drumurile li se ncruciau destul de frecvent. Pn n acel moment, Frank reuise s-i pstreze, timp de trei administraii, poziia de ef al seciei americane, chiar dac era un post de cabinet remarcabil realizare, avnd n vedere deprtarea de Washington. Iar acum supraveghea participarea cu investiii din partea unor concerne transnaionale cu baz american o responsabilitate care l fcea maniac n privina lucrului suplimentar, debordnd de putere, ceea ce John considera a fi versiunea de afaceri a lui Sax, venic n micare, totdeauna dnd din mini ca i cum i-ar fi dirijat muzica discursului ce cptase, de-a lungul anilor, tonul sleit al Camerei de Comer. Trebuie s formulm o pretenie asupra Escarpamentului nainte ca transnaionalii i germanii s pun mna pe tot. E mult treab de fcut! suna n mod constant refrenul, adesea rostit n timp ce arta cu degetul, ca material ilustrativ, ctre micul glob pe care l purta ntotdeauna cu el. Privii la puurile voastre, tocmai am intrat n ele sptmna trecut, unul lng Polul Nord, trei la paralelele de aizeci de grade nord i sud, patru de-a lungul ecuatorului, patru nconjurnd Polul Sud, toate amplasate frumos, la vest de nlimile vulcanice, pentru a prinde curenii verticali. E minunat! Frank nvrtea globul, iar punctele albastre care marcau puurile se confundau pentru o clip n linii albastre. E bine c v vd, n sfrit, fcnd ceva folositor. n sfrit. Privii, aici se afl noua fabric de habitaturi, din Hellas. Produc locuine pentru nou-venii, la o rat care le va permite s instaleze trei mii de imigrani per Ls = 90, i innd seama de noua flotil de navete, abia dac va fi de ajuns, spuse el; dar, vznd expresia lui John, adug, repede: Vreau s spun c, n final, totul nseamn cldur, John, aa c ajut terraformarea cu ceva mai mult dect banii i fora de munc. Gndete-te! Dar te ntrebi tu, vreodat, unde se va ajunge cu toate astea? Ce vrei s spui? tii, aceast revrsare de oameni i utilaje, n timp ce, pe Pmnt, totul se duce de rp. ntotdeauna pe Pmnt lucrurile se vor duce de rp, ai face foarte bine s te obinuieti cu asta. Bine, dar cine va poseda i ce, aici la noi? Cine va ine socotelile?
275

Frank se strmb de naivitatea lui John, de nsi esena ntrebrii lui. Doar vzndu-i grimasa John putea citi totul: ntregul complex de dezgust, nerbdare i amuzament. O parte din John era ncntat de aceast recunoatere; l tia pe vechiul su prieten mai bine dect pe oricare membru al familiei sale, astfel nct chipul oache, cu ochii splcii, care se ncrunta la el, era ca al unui frate, un geamn pe care i se prea c-l cunoscuse dintotdeauna. Pe de alt parte, l ngrijora condescendena lui Frank. Oamenii i pun ntrebri, Frank. Nu e vorba numai de mine, i nici numai de Arkadi. Nu poi s te scuturi pur i simplu, i s te pori de parc ar fi o ntrebare prosteasc, ca i cum nu e nimic de hotrt aici. Naiunile Unite decid, spuse Frank, cu bruschee. Ei sunt zece miliarde, iar noi zece mii. Asta nseamn un milion contra unu. Dac vrei s influenezi astfel de sori, ar fi trebuit s devii tu reprezentantul UNOMA, aa cum i-am i spus atunci cnd au nfiinat postul. Dar tu nu m-ai ascultat. Doar ai ridicat din umeri. Ai fi putut, ntr-adevr, s realizezi ceva, dar ce eti acum? Secretarul lui Sax nsrcinat cu publicitatea. i dezvoltarea, securitatea, problemele pmntene, puurile n litosfer. Ca struul! l atac Frank. Cu capul ntr-o gaur! Las-o balt, hai s mncm. John nu avu nimic mpotriv, i plecar s ia masa n cea mai mare rulot a arabilor, un meniu compus din friptur de miel i iaurt cu arom de mrar, delicios i exotic. Dar John constat c nc mai era iritat de dispreul lui Frank, dispre care se manifesta n permanen. Vechea lor rivalitate, ascuit ca totdeauna i niciun fel de rutin a Primului Om pe Marte n-avea s fac mcar o zgrietur n arogana batjocoritoare a lui Frank. Aa c, atunci cnd Maia Toitovna i fcu apariia pe neateptate, a doua zi, cltorind spre vest, n drum spre Acheron, John o mbri mai mult dect ar fi fcut-o altdat, iar nainte de sfritul cinei din seara respectiv se i asigurase c Maia i va petrece noaptea n maina lui i-o spusese prin atenia deosebit pe care i-o acorda, printr-un anume fel de a rde, o anumit privire, atingerea aproape accidental a braelor atunci cnd gustau din erbeturi, conversaia cu brbaii fericii din caravan care, evident, o gseau fascinant ntregul lor cod strvechi, de conciliere i seducie, stabilit de-a lungul anilor. Iar Frank nu
276

putea dect s priveasc, impasibil, vorbind n arab cu prietenii si egipteni. Iar n noaptea aceea, dup ce fcur dragoste n patul din rulota lui John, brbatul se ridic, pentru scurt vreme, de lng ea, i i spuse: Iat ce mult poi obine n schimbul puterii politice, amice Frank! Privirea aceea impasibil i dezvluise totul: dorina puternic pentru Maia nc mai exista, nc mai ardea. Lui Frank, ca i celor mai muli brbai din caravanserai, din seara aceea, i-ar fi plcut s se afle n locul lui John n acel moment. O dat sau de dou ori, n trecut, chiar fusese, fr ndoial. Dar nu cnd se afla i John pe acolo. Nu, n noaptea asta i se va reaminti lui Frank din ce e alctuit adevrata putere. Zpcit de atta meschinrie, lui John i trebui destul timp pentru a-i acorda Maiei o atenie ct de ct adevrat. Trecuser aproape cinci ani de cnd se culcaser mpreun i, ntre timp, el avusese mai multe alte partenere, i tia c i ea trise o vreme cu un inginer, n Hellas. I se prea ciudat c o iau din nou de la capt, deoarece se cunoteau intim, i totui nu. Faa ei, care se ntorcea, strlucind, sub el, n lumina estompat, sor i strin, sor i strin Apoi ceva se ntmpl, ceva se rsuci n el. Toate frmntrile lumii de afar se prbuir, toate jocurile. Era ceva fascinant n chipul ei, n felul n care se afla toat acolo, n care i druia ntreaga ei fiin atunci cnd fceau dragoste. John nu cunotea pe nimeni altcineva care s semene cu Maia. i astfel, vechea flacr izbucni din nou, nesigur la nceput, ca i cum, cnd fcuser dragoste prima dat, nu ar fi existat deloc. Dar apoi, dup o or de conversaie linitit, ncepur s se srute i se rostogolir mbriai, i deodat focul rbufni, cuprinzndui pe dinuntru. Aprins de Maia, ca de obicei, trebuia s-o recunoasc. Ea l fcuse s-i acorde atenie. Sexul, pentru ea, nu era (ca n cazul lui John) un fel de extindere a activitii sportive. Pentru ea nsemna o mare pasiune, o stare de transcenden a fiinei, iar cnd se aprindea era att de acaparatoare, nct ntotdeauna l surprindea, l trezea, l ridica la nivelul ei, i reamintea tot ceea ce poate s nsemne sexul cu adevrat. i era, ntr-adevr, minunat s i se mai aminteasc o dat, s nvee din nou. Omegendorful nu nsemna nimic n comparaie cu asta. Cum de putuse uita? De ce continua s se ndeprteze de ea, de parc n-ar fi fost, ntr-un fel, de nenlocuit? O strivi ntr-o mbriare, se rsucir, se mucar, gfind, gemnd. Ajunser la orgasm n acelai timp, ca de attea ori pn atunci, Maia trgndu-l dup
277

ea dincolo de marginea prpastiei. i chiar dup aceea, cnd nu fcur nimic altceva dect s stea de vorb, John se simi i mai ataat de ea. ncepuse totul pentru a-l irita pe Frank, e adevrat. Pe Maia o ignorase cu desvrire. Dar acum, ntins alturi de ea, simea ct de mult i lipsise prezena ei n cei cinci ani anteriori, ct de searbd i se pruse viaa. Ce dor i fusese de ea! Sentimente noi ntotdeauna l surprindeau, continua s presupun c e prea btrn pentru ele, c ncetase, mai mult sau mai puin, s se schimbe. Apoi se ntmpla ntotdeauna cte ceva. i de attea ori acel ceva (cnd se gndea la anii din urm) fusese o ntlnire cu Maia Totui, ea continua s fie aceeai Maia Toitovna: vioaie, plin de propriile gnduri i planuri, plin de ea nsi. Habar n-avea ce face John acolo, pe dune, i niciodat nu s-ar fi gndit s-l ntrebe. Dimpotriv, l-ar fi fcut bucele dac, din ntmplare, i-ar fi tulburat starea de spirit: John vedea asta dup poziia semea a umerilor ei ori pur i simplu dup felul n care se ducea la baie. Dar el cunotea deja toate astea, erau tiri vechi, ceva din primii ani petrecui la Underhill, cu atta timp n urm. Iar simpla intimitate i chiar i iritabilitatea ei i fceau plcere! Ca Frank i dispreul lui. Ei bine, mbtrnea, iar ei doi alctuiau o familie. Aproape c rse, aproape c spuse ceva pentru a o strni, apoi se rzgndi. Era suficient c tie toate astea, nu avea nevoie de o alt demonstraie. Doamne! Gndul l fcu s rd, iar Maia zmbi auzindu-l, se ntoarse n pat i l mpunse n piept. Vd c rzi iar de mine! Din cauza fundului meu gras, aa-i? tii c fundul tu e perfect. Maia l mpunse din nou n piept, insultat de ceea ce ea considera o minciun grosolan, iar trnta lor i readuse la realitatea pielii i a srii, n lumea sexului, ntr-un anumit moment din ndelunga i lenea acuplare care urm, John se pomeni gndind: Te iubesc, Maia, nebuno, chiar c te iubesc! Era un gnd tulburtor, un gnd primejdios. N-ar fi riscat s spun cu glas tare aa ceva. Dar i se prea adevrat. Aa c, peste dou zile, cnd Maia plec n vizit la Acheron i l rug s vin acolo la dnsa, John se simi mulumit. Poate peste dou luni. Nu, nu, spuse ea, i vorbea serios. Vino mai repede. Vreau s fii mai repede cu mine, acolo. Iar cnd John i exprim acordul, ntr-o doar, Maia zmbi ca o feti care deine un secret.
278

N-o s-i par ru. Cu un srut, i vzu de drum, plecnd cu maina pn la Burroughs pentru a prinde trenul spre vest. Dup toate astea, i rmseser mai puine anse ca oricnd de a afla ceva de la arabi. l ofensase pe Frank, iar arabii strngeau rndurile n jurul prietenului lor, ceea ce era corect. Colonie ascuns? ntrebau ei. Ce mai e i asta? John suspin i renun, hotrndu-se s plece. ncrcndu-i maina, n seara dinaintea plecrii (arabii se dovedeau scrupuloi n a-i umple containerul cu provizii), se gndea la ce realizase pn n acel moment n investigarea sabotajelor. Sherlock Holmes nu era n pericol, asta era sigur. Mai ru, exista pe Marte o ntreag societate care, pentru el, se dovedea, n esen, impenetrabil. Musulmanii ce erau ei exact? Dup terminarea aprovizionrii, citi ecranul computerului, apoi se altur din nou gazdelor sale, urmrindu-le ct mai atent posibil, punndu-le ntrebri toat noaptea tia c ntrebrile reprezint cheia ctre sufletele oamenilor, infinit mai utile dect inteligena; dar, n cazul acesta, nu prea s aib vreo importan. Lupul de Preerie? Un fel de cine slbatic? Zpcit, prsi caravana n dimineaa urmtoare i se ndrept ctre vest, de-a lungul limitei sudice a mrii de dune. Va fi o cltorie lung pn la Acheron pentru a o ntlni pe Maia, cinci mii de kilometri de nentrerupte iruri de dune, dar prefera s ofeze dect s mearg la Burroughs ca s ia trenul. Avea nevoie de timp de gndire. i, ntr-adevr, i fcuse deja un obicei din a strbate inuturile cu maina sau a pilota planoare s evadeze, s traverseze, ncet, ntinderile de teren De ani de zile era pe drumuri, colindnd n sus i n jos emisfera nordic, efectund lungi deplasri n Sud, inspectnd puurile ori fcndu-le favoruri lui Sax, Helmut sau Frank, cercetnd tot felul de lucruri pentru Arkadi sau tind panglici la o inaugurare sau alta un ora, o sond, o staie meteo, o min, un pu i mereu vorbind, innd discursuri publice sau solicitnd conversaii particulare, discutnd cu strini, vechi prieteni, noi cunotine, vorbind aproape la fel de repede ca i Frank, totul n strdania de a-i inspira pe oamenii de pe planet s gndeasc la o modalitate de a uita istoria, de a cldi o societate funcional, de a crea un sistem tiinific proiectat anume pentru Marte, corect, just, raional, n sfrit, toate lucrurile acestea bune. S le arate calea ctre o nou planet Marte!
279

i totui, cu fiecare an care trecea, prea tot mai puin probabil c lucrurile se vor petrece cum i nchipuise el. Aezri ca Bradbury Point demonstrau ct de rapid se schimb totul, iar oameni precum arabii i confirmau impresia: evenimentele aveau loc fr ca el s le poat controla i, mai mult dect att, fr ca nimeni s le mai poat controla. Nu mai exista niciun plan. Cltorea spre vest, lsndu-se n seama pilotului automat, urcnd i cobornd dun dup dun, fr a vedea nimic, adncit n strdania de a nelege exact ce este i cum funcioneaz istoria. i n vreme ce i continua drumul, zi de zi, i se prea c istoria seamn cu ceva mare, care exist mereu dincolo de orizontul strmt, invizibil, cu excepia efectelor sale. Asta se ntmpla atunci cnd nu te uitai o infinitate de neptruns de evenimente care, dei de necontrolat, controlau totul. La urma urmei, el se aflase aici chiar de la bun nceput! El fusese nceputul, prima persoan care a pus piciorul n aceast lume, apoi a revenit, n ciuda tuturor previziunilor, i a ajutat la construirea ei de la zero! Iar acum, n pofida tuturor acelor amnunte, lumea asta se ndeprta de el rostogolindu-se. Analiza acestei realiti l fcea s se ncordeze de nencredere, avnd, uneori, un sentiment furios, neateptat, de frustrare. Cnd se gndea c ntreaga afacere ia amploare mai presus de controlul su, chiar mai presus de capacitatea sa de nelegere Nu era cinstit, trebuia s lupte! i totui, cum s lupte? Un fel de planificare social Evident, era necesar. Aceast zbatere fr niciun fel de plan, violnd pn i planul subirel pe care oamenii i-l fcuser la nceputuri, odat cu tratatul asupra lui Marte Ei bine, societi lipsite de un plan, asta fusese istoria pn atunci, dar i un comar, un imens compendiu de exemple care trebuie evitate. Nu. Le trebuie un plan. Li se ofer aici ansa unui nou nceput, au nevoie de o viziune. Helmut, funcionarul unsuros, Frank, acceptnd cinic acest statu quo, admiterea de ctre el a nclcrii tratatului, ca i cum s-ar fi aflat antrenai ntr-un fel de goan dup aur Frank nu avea dreptate. Ca de obicei, nu avea dreptate! Dar poate c i propria lui alergtur n toate prile era greit. Lucrase pe baza unei teorii neformulate prea clar, conform creia numai dac va vedea ct mai mult din planet, dac va vizita nc o aezare, dac va discuta cu nc o persoan, abia atunci, ntr-un fel (fr a se gndi, n realitate, prea mult), va pricepe iar nelegerea sa holistic se va revrsa apoi de la el la ceilali, risipindu-se printre toi noii coloniti, schimbnd lucrurile.
280

Era destul de sigur c un astfel de sentiment fusese naiv; se aflau atia oameni pe planet n zilele acelea, nu putea niciodat spera s ia legtura cu ei toi pentru a deveni purttorul de cuvnt al speranelor i dorinelor lor. i nu numai asta, dar puini nousosii semnau cu prima sut n privina raiunilor pentru care veniser. n sfrit, asta nu era n totalitate adevrat; nc mai apreau oameni de tiin, ca i oameni ca iganii elveieni, constructorii de drumuri. Dar pe acetia nu-i cunotea aa cum i cunotea pe primii o sut, i nu-i va cunoate niciodat. Grupul lor restrns l formase, cu adevrat, i fasonase opiniile i ideile, l instruise, ei reprezentau familia lui, n ei avea ncredere. Iar el avea nevoie de ajutorul lor, acum mai mult ca oricnd. Poate c asta era explicaia pentru neateptata, noua intensitate a sentimentului su fa de Maia. i poate c de aceea era att de suprat pe Hiroko voia s discute cu ea, avea nevoie de ajutorul ei! Iar Hiroko i abandonase. Vlad i Ursula i reamplasaser complexul biotehnic pe o culme zimat ca o creast, din Acheron Fossae, o proeminen ngust care semna cu turela unui mare submarin scufundat. i ciuruiser partea superioar cu excavaii care se ntindeau de la un rm la altul; unele sli erau de un kilometru lime i aveau perei de sticl pe ambele pri. Ferestrele de pe latura de sud ddeau spre Olympus Mons, la vreo ase sute de kilometri deprtare; cele dinspre nord ddeau ctre nisipurile de un cafeniu ters ale Arcadiei. John i continu drumul pe un promontoriu pn la baza crestei i-i cupl vehiculul la ua etan a garajului, observnd, ntre timp, c terenul din canionul ngust de la sudul aezrii era plin de grmezi din ceea ce prea a fi zahr nerafinat, topit. Este un nou fel de crust criptogamic, rspunse Vlad la ntrebarea lui. O simbioz ntre cianobacterii i bacteria specific Platformei Florida de pe Pmnt. Bacteria de platform coboar foarte jos, convertind sulfaii din roc n sulfide, care apoi hrnesc o varietate de Microcoleus. Straturile de sus cresc sub form de filamente, care se prind de nisip i argil alctuind mari formaiuni dendritice, semnnd cu nite mici formaii forestiere, cu sisteme de rdcini bacteriale extrem de lungi. Se pare c aceste sisteme de rdcini vor continua s ptrund prin regolit pn la rocamam, topind, n naintarea lor, gheaa permanent. i ai rspndit liber chestia asta?
281

Bineneles. Avem nevoie de ceva care s elimine gheaa permanent. Corect? Exist ceva care s o mpiedice s se nmuleasc la scar planetar? Ei bine, conine gama obinuit de gene sinucigae pentru cazul n care ncepe s copleeasc restul de biomas, dar dac rmne cuminte, n nia ei Oho! Credem c nu e mult prea deosebit de primele forme de via care acopereau continentele Pmntului. Tocmai i-am mrit viteza de cretere i sistemele de rdcini. Amuzant este c, dup mine, la nceput, va rci atmosfera, chiar dac nclzete o parte din subsol, deoarece va accelera transformarea chimic a rocii; toate reaciile astea absorb CO2 din aer, iar presiunea atmosferic va scdea. Dup ce l strnsese ndelung n brae pe John, Maia li se alturase, iar acum i exprima prerea: Dar reaciile nu vor elibera oxigen la fel de repede cum absorb CO2, meninnd ridicat presiunea aerului? Poate. Vom vedea, rspunse Vlad, ridicnd din umeri. Sax e un gnditor pe termen lung, interveni John, rznd. Va fi mulumit. Aa e. De vreme ce a autorizat mprtierea. Iar la venirea primverii se va afla din nou aici, la studiu. Cinar ntr-o sal situat sus, chiar sub creast. Mai multe lucarne ddeau ctre sere amplasate pe creasta propriu-zis, iar ferestrele se ntindeau pe toat lungimea pereilor de nord i de sud. Jardiniere cu bambui acopereau pereii, la est i la vest. Toi locuitorii din Acheron erau adunai acolo, la cin, pstrnd acest obicei din Underhill, ca pe multe altele. Conversaia de la masa lui John i a Maiei srea de la una la alta dar, pn la urm, revenea tot la munca lor curent: rezolvarea problemelor pricinuite de necesitatea de a implanta elemente de siguran n toate GEMurile instalate. Introducerea genelor duble sinucigae n fiecare GEM reprezenta o practic pe care grupul de la Acheron o introdusese din proprie iniiativ, urmnd ca acum s fie codificat ca lege a Naiunilor Unite. Toate astea sunt bune i n regul pentru GEM-urile legale, spuse Vlad. Dar dac nite nebuni ncearc ceva de capul lor i o dau n bar, am putea avea mari necazuri. Dup cin, Ursula le spuse lui John i Maiei:
282

Pentru c tot suntei aici, ar trebui s v facei analizele. A trecut destul timp de cnd nu le-ai mai fcut, amndoi. John, care ura analizele i, de fapt, orice fel de atenie medical, ovi. Dar Ursula se inu de capul lui i, n cele din urm, trebui s cedeze i s-i viziteze, cu dou zile mai trziu, clinica. Acolo l supuser la o baterie de teste de diagnosticare care i se pru mai complicat dect de obicei, cele mai multe efectuate de ecografe i computere cu voci mult prea relaxante, spunndu-i s se mite aa i aa, n vreme ce John, ntr-o total ignoran, fcea tot ce i se spunea. Dar, dup toate astea, avea s fie nghiontit, mpuns i ciocnit de ctre Ursula nsi, n maniera doctorilor din toate timpurile. Iar cnd totul se termin, John rmase ntins pe spate, acoperit cu un cearaf alb, n vreme ce Ursula, n picioare lng el, cerceta rezultatele i murmura, absent. Stai bine, i spuse ea, dup cteva minute. Doar unele probleme obinuite, legate de gravitaie, dar nimic nerezolvabil. Grozav, spuse John, cu un sentiment de uurare. Asta era problema cu analizele: orice veste era o veste proast, nct aveai nevoie de absena vetilor. Procednd astfel repurtai un fel de victorie i, de fiecare dat, una tot mai mare. Cu toate astea, era o realizare negativ. Nu i se ntmplase nimic. Grozav! Deci, vrei s urmezi tratamentul? ntreb Ursula, cu vocea obinuit i stnd cu spatele spre el. Tratamentul? Un fel de terapie gerontologic. O procedur experimental. Ceva ca o vaccinare, dar cu un ntritor al ADN-ului. Repar cordoanele ntrerupte i reface, ntr-un grad semnificativ, acurateea diviziunii celulare. i asta ce nseamn? ntreb John, suspinnd. Ei bine, tii, mbtrnirea obinuit este pricinuit de erori n diviziunea celular. Dup un numr de generaii, situat ntre cteva sute i cteva zeci de mii, n funcie de tipul de celule, erorile de reproducere ncep s se amplifice, i totul slbete. Sistemul imunitar cedeaz primul, urmat de alte esuturi, i pn la urm ceva nu mai merge cum trebuie sau sistemul imunitar e copleit de o boal i gata. i tu vrei s spui c poi opri aceste erori? Oricum, s le ncetinesc i s repar ce s-a stricat deja. De fapt, o combinaie. Erorile de divizare sunt cauzate de rupturi n cordoanele de ADN, aa c am vrut s le consolidm. Pentru asta,
283

va fi nevoie s-i citim genomul, iar apoi s construim o bibliotec genomic autoreparatoare, din mici segmente care vor nlocui cordoanele rupte Autoreparare? Tuturor americanilor li se pare amuzant, spuse ea, suspinnd. De fapt, noi mpingem biblioteca asta autoreparatoare n celule, unde ea se leag de ADN-ul original, mpiedicndu-l s se rup. Ursula ncepu s deseneze elice duble i cvadruple, trecnd n mod inexorabil la jargonul biotehnologiei, pn cnd John nu mai nelese dect ideea general a argumentaiei care, aparent, i avea originile n proiectul genomic i n domeniul corectrii anormalitii genetice, cu metode de aplicare luate din terapia cancerului i din tehnica GEM-urilor. Grupul de la Acheron a combinat unele aspecte ale acestora i ale altor tehnologii, explic Ursula. Rezult c s-ar putea realiza astfel o infectare a unor poriuni ale propriului tu genom, care ar invada fiecare celul a organismului tu, exceptnd unele pri din piele, dini, oase i pr. Dup aceea, vei beneficia de cordoane de ADN aproape fr cusur, reparate i consolidate, care vor face mult mai precis diviziunea celular ulterioar. Ct de precis? ntreb el, strduindu-se s priceap. n sfrit, aproape ca i cum ai avea doar zece ani. Glumeti! Nu, nu! Am aplicat-o asupra noastr, anul acesta, cam pe la Ls = 10, i pn acum, dup cte ne dm seama, merge. Dureaz o venicie? Nimic nu dureaz o venicie, John. Deci, ct dureaz? Nu tim. Noi nine reprezentm experimentul. Credem c vom afla cu timpul. Se pare c vom putea repeta tratamentul atunci cnd rata erorii de divizare va ncepe din nou s creasc. Dac totul ne reuete, ar putea nsemna c vom rezista o vreme. Cam ct? insist el. Ei bine, nu tim. Mai mult dect actuala durat a vieii noastre. Asta e destul de sigur. Poate chiar cu mult mai mult. John o privi cu ochii mari. Ursula zmbi vzndu-i expresia zugrvit pe chip, iar el simea c, de uimire, i czuse falca. Fr ndoial c nu avea o mutr prea inteligent, dar la ce se putea ea atepta? Era era i controla cu dificultate gndurile care l npdeau.
284

Cui i-ai mai vorbit despre asta? ntreb. n sfrit, le-am oferit tratamentul tuturor celor din prima sut, atunci cnd au venit s-i fac analizele. i toi cei care se afl aici, la Acheron, au ncercat. N-am fcut, n realitate, dect s combinm metode care sunt la ndemna oricui, aa c nu va trece mult vreme pn cnd i alii le vor combina. Noi le aternem pe hrtie, pentru a fi publicate dar, mai nti, vom expedia articolele pentru a fi recenzate de Organizaia Mondial a Sntii. Efectele politice, tii la ce m refer. Hm, fcu John, gndindu-se. tirea despre un medicament obinut pe Marte i care asigur longevitatea. tirea rspndit acolo, acas, printre miliardele acelea care miun pretutindeni Doamne! i spuse el. Cost mult? Nu foarte mult. Citirea genomului e partea cea mai costisitoare i necesit cel mai mult timp. Dar, tii, nu e dect o procedur, timpul necesar computerului. E foarte posibil s-i putem inocula pe toi locuitorii Pmntului. Dar aa cum se prezint situaia, problema populaiei, acolo, e deja critic. Ar trebui s instituie un control destul de sever al natalitii, altfel vor deveni destul de repede malthusieni. Ne-am gndit c ar fi mai bine s lsm autoritilor puterea de a decide. Dar vestea se va rspndi, cu siguran. Zu? Ar putea ncerca atunci s pun o piedic n calea rspndirii ei, poate chiar o piedic legat de nelegere, nu tiu. O! Dar voi ai mers mai departe i v-ai inoculat vaccinul? L-am inoculat, rspunse ea, nlnd din umeri. Aadar, tu ce prere ai? Vrei s-o faci? S m mai gndesc. John plec la plimbare pe creast, de-a lungul serei pline pn la refuz cu plantaii de bambus i legume. Cnd mergea spre vest, trebuia s-i fereasc ochii de strlucirea soarelui dup-amiezii, orbitor chiar i prin sticla filtrant; ntorcndu-se spre est, putea admira pantele accidentate, de lav, care se ntindeau pn la Olympus Mons. i venea greu s se gndeasc. Avea aizeci i ase de ani, fiind nscut n 1982. Ce an era acum pe Pmnt? 2048? Pe Marte sttuse M-11, unsprezece ani lungi, marieni, sub bombardamentul intens al radiaiilor. Petrecuse alte treizeci i cinci de luni n spaiu, incluznd aici trei cltorii ntre Pmnt i Marte, ceea ce nc mai reprezenta un record. Numai n cltoriile
285

acelea cumulase o sut nouzeci i cinci de remi, iar acum avea tensiunea sczut i un raport nefavorabil ntre lipoproteinele de mare densitate i cele de mic densitate, iar atunci cnd nota se simea foarte obosit. mbtrnea. Nu-i mai rmneau prea muli ani la dispoziie, orict era de ciudat acest gnd. Avea mare ncredere n cei de la Acheron care, dac se gndea mai bine, i vedeau de munca lor misterioas, mncau, jucau fotbal, notau i aa mai departe, cu abia schiate zmbete de concentrare, parc fredonnd. Nu ca nite copii de zece ani, asta era sigur, dar cu o aur de fericire deplin, profund. John rse tare i se ntoarse n Acheron, cutnd-o pe Ursula. Cnd l vzu, rse i ea. Nu e o alegere prea greu de fcut, nu? Nu, rspunse el, continund s rd cu ea. Vreau s spun, ce am de pierdut? Aa c accept. i luar n eviden genomul, dar avea s dureze niel timp pn s sintetizeze colecia de cordoane reparatorii, s le fixeze de plasmide i s cloneze cteva milioane de asemenea formaiuni. Ursula i spuse s revin peste trei zile. Cnd ajunse la apartamentele de oaspei, Maia era deja acolo, la fel de ocat ca i el, plimbndu-se nervoas de la toalet la chiuvet i de la chiuvet la fereastr, atingnd lucrurile i privind n jur de parc nu mai vzuse o astfel de camer pn atunci. Dup efectuarea analizelor ei, Vlad i spusese despre ce era vorba, tot aa cum Ursula i spusese lui John. Boala nemuririi! exclam ea, rznd ciudat. Poi crede aa ceva? Boala longevitii, o corect el. Nu, nu cred. Chiar c nu. John se simea puin ameit i-i ddu seama c Maia nu-l auzise. Agitaia ei i provoca i lui o stare asemntoare. nclzir supa i mncar, ntr-o stare de ameeal. Vlad i spusese Maiei s vin la Acheron i i dduse de neles despre ce era vorba; de aceea insistase Maia ca John s-o nsoeasc aici, la Acheron. Cnd ea i spuse toate astea, John simi un fior de simpatie. Stnd lng ea n timp ce Maia spla vasele, observndu-i minile care tremurau n timp ce vorbea, John o simi extraordinar de aproape; era ca i cum i-ar fi citit unul altuia gndurile, de parc, dup toi aceti ani, n faa acestei evoluii bizare, nu mai era nevoie de cuvinte, ci numai de prezena fiecruia. n noaptea aceea, n ntunericul cald al patului, Maia i opti cu glas rguit: Ar fi bine s-o facem de dou ori n noaptea asta. Atta vreme
286

ct mai suntem noi nine. Peste trei zile, li se aplic tratamentul. John sttea ntins ntr-o cmru, pe o canapea medical, cu ochii la un ac intravenos nfipt n dosul palmei lui. O injecie intravenoas, ca attea altele de pn atunci. Doar c, de data aceasta, simea o cldur stranie ridicndu-i-se prin bra, inundndu-i pieptul, revrsndu-i-se n picioare. S fie real? O nchipuire? Timp de o clip avu o senzaie stranie n tot trupul, ca i cum l-ar fi strbtut o stafie. Apoi se simi extrem de ncins. Chiar trebuie s-mi fie att de cald? o ntreb el, ngrijorat, pe Ursula. La nceput e ca o febr, spuse ea. Apoi i administrm un mic oc pentru a mpinge plasmidele n celule. Dup aceea urmeaz mai mult frisoane dect febr, n timp ce noile cordoane se leag de cele vechi. De fapt, oamenilor le e, adesea, destul de frig. Dup un ceas, o pung mare de perfuzie se golise n el. nc i mai era cald i i simea vezica plin. i ngduir s se ridice i s mearg la baie, iar cnd se ntoarse l legar de ceea ce semna cu o ncruciare ntre o canapea i un scaun electric. Nu l deranja; pregtirea de astronaut l obinuise cu toate procedurile. ocul, atunci cnd se produse, dur circa zece secunde, semnnd cu o gdilare dezagreabil n tot corpul. Ursula i ceilali l dezlegar de pe aparat, iar Ursula, cu ochii scnteietori, l srut drept pe gur. Apoi l preveni din nou c, dup un timp, va ncepe s simt c i e rece, iar senzaia va dura vreo dou zile. Era bine s mearg la saun ori la bazinele cu valuri; era chiar recomandabil. Aa c sttea mpreun cu Maia ntr-un col al saunei, ghemuii n cldura penetrant, privind trupurile celorlali vizitatori, care intrau albi i ieeau roz. Lui John i se prea c imaginea aceea e reprezentativ pentru ce li se ntmpla lor doi s intre de aizeci i cinci de ani i s ias de zece. ntr-adevr, nu-i venea s cread. nc i venea foarte greu s gndeasc, gndurile i erau, pur i simplu, terse, mintea buimcit. Dac celulele cerebrale erau i ele consolidate, oare ale lui se blocaser pe neateptate? Fusese dintotdeauna un gnditor dezordonat, lent. Poate c, de data asta, nu era la mijloc dect obinuita lui obtuzitate, care i revenea n atenie pentru c ncerca att de mult s se acomodeze cu situaia, s gndeasc ce nseamn toate astea. S fie adevrat? Ar putea ei, oare, s ocoleasc moartea vreme de civa ani, poate cteva
287

decenii? Plecau de la saun la mas, apoi fceau scurte plimbri prin sera de pe culme, privind dunele dinspre nord sau haosul de lav de la sud. Privelitea i amintea Maiei de primii ani petrecui la Underhill, doar c pietrele presrate la ntmplare de pe Lunae erau acum nlocuite de modelul ca de cuvertur al dunelor mturate de vnturi. Era ca i cum memoria ei ar fi curat amintirile acelor timpuri, fcndu-le mult mai regulate, colornd nuanele lor terse de ocru i rou cu tonurile noi, intense, ale galbenului ca lmia. Trecuser M-11 ani de la primele lor zile petrecute n grupul de rulote, i n mai tot acest rstimp se iubiser, cu un numr de (binecuvntate) ntreruperi i despriri; firete, cauzate de mprejurri sau, mai frecvent, de incapacitatea lor de a se nelege. Dar ntotdeauna porniser de la capt, atunci cnd li se ivise prilejul, rezultatul fiind c acum se cunoteau aproape la fel de bine ca oricare cuplu cstorit de mult vreme, cu o istorie mult mai puin fragmentat; ba chiar mai bine, deoarece membrii unui cuplu absolut constant pot, la un moment dat, s-i piard interesul reciproc, n vreme ce ei doi, cu toate despririle i regsirile, cu certurile i mpcrile lor, fuseser nevoii s se renvee, de tot attea ori, unul cu cellalt. John i spuse cte ceva din toate astea i discutar o vreme. Era o plcere! Noi am fost nevoii s ne purtm ntotdeauna cu grij, spuse Maia cu seriozitate, dnd din cap cu o expresie de solemn satisfacie, convins c fusese mai mult realizarea ei. Da, se purtaser cu grij, niciodat nu intraser pe fgaul stupid al rutinei. Cu siguran, conveneau pe cnd edeau n bazinul cu valuri ori se plimbau pe creast, asta compensa timpul petrecut separat, ba chiar mai mult dect att. Aa e, fr ndoial c se cunoteau mai bine dect oricare cuplu cstorit de mult vreme. i uite aa vorbeau, ncercnd s-i lege trecutul de acest straniu i nou viitor, n sperana plin de ngrijorare c nu va urma o ruptur ireparabil. Iar ntr-o sear, trziu, a doua dup inoculare, eznd goi, singuri, n saun, cu carnea nc rece i pielea roz peste tot i acoperit de sudoare, John se uit la corpul Maiei care se afla acolo, lng el, la fel de real ca o stnc, i simi strbtndu-l o fierbineal, ca injecia aceea intravenoas. Nu mncase cine tie ce de la efectuarea tratamentului, iar dalele bej i galbene pe care edeau ncepur s zvcneasc, de parc ar fi fost iluminate din interior, ca nite cioburi minuscule de lumin
288

risipite pretutindeni. Trupul Maiei era ntins pe dalele scnteietoare, pulsnd n faa lui ca o lumnare roz. Intensa prezen acolo a clipei, haec-itate, aa i spuse Sax cndva, atunci cnd John l ntrebase despre convingerile sale religioase. Cred n haec-itate, spusese Sax, n prezent, n aici-i-acum, n individualitatea deosebit a fiecrei clipe. De aceea vreau s tiu: asta ce e? Dar asta? Dar asta? Iar acum, amintindu-i de cuvintele ciudate ale lui Sax i de strania lui religie, John ajunse, pn la urm, s-l neleag, pentru c simea aicitatea clipei ca pe o piatr inut n mn, i i se prea c ntreaga-i via fusese trit numai pentru a ajunge la momentul acela. Dalele i aerul fierbinte pulsau n juru-i, de parc murea i era renscut, i cu siguran c asta se i ntmpla, dac cele afirmate de Vlad i Ursula erau adevrate. Iar acolo, lng el, n procesul propriei sale renateri, se afla trupul roz al Maiei Toitovna, pe care l cunotea mai bine dect pe al su. i nu numai n clipa aceea, ci tot timpul. i amintea foarte bine cnd o vzuse pentru prima dat goal, plutind ctre el n sala ca un dom de pe Ares, nconjurat de un nimb de stele i de catifeaua neagr a spaiului. i fiecare schimbare petrecut cu ea de atunci era perfect vizibil pentru el. Trecerea de la imaginea din memorie la trupul de lng el nsemna o halucinatorie dizolvare a timpului, carnea i pielea ei schimbndu-se, cznd, ncreindu-se, mbtrnind. Amndoi erau mai btrni, mai uzai, mai greoi. Aa se ntmpla. Dar lucrul cu adevrat uimitor era ct de mult le mai rmsese, ct de mult erau nc ei nii. i venir n minte versuri dintr-un poem, epitaful expediiei lui Scott, de lng Ross Station din Antarctica. Urcaser cu toii dealul pentru a vedea marea cruce de lemn, i pe ea erau spate versurile: Mult a fost i mult a mai rmas cam aa ceva. Nu-i mai amintea trecuse mult vreme. La urma urmei, era mult de-atunci. Dar munciser din greu i mncaser bine, i poate c gravitaia de pe Marte fusese mai binevoitoare dect cea a Pmntului, pentru c adevrul evident, vizibil, era c Maia Toitovna continua s fie o femeie frumoas, puternic i musculoas, chipul ei mprtesc i prul ncrunit, ud, nc poruncind privirilor lui, snii ei atrgndu-i nc ochii, ca nite magnei, schimbndu-i complet forma dac doar ea ridica un cot dar, indiferent de poziie, att de familiari pentru el pentru pieptul sau, pentru braele sale, coastele sale, coapsele sale. Maia era, la bine i la ru, fiina cea mai apropiat lui, un animal frumos, cu pielea roz, i totui pentru el un avatar
289

al sexului, al nsei vieii n lumea asta stearp, stncoas. Dac aa se prezentau la aizeci i cinci de ani, iar dac tratamentul va face mai mult dect s-i menin la acest nivel, mcar nc vreo civa ani sau (gndul continua s rmn ocant) cteva decenii Decenii! Ei bine, era uluitor. Absolut prea mult pentru a putea percepe, trebuia s nceteze a mai ncerca, altfel i va rvi toate rotiele minii. Aa s fie oare? Chiar aa? Dorina dureroas a tuturor ndrgostiilor sinceri, din toate timpurile, de a mai petrece puin timp mpreun, de a prelungi i a tri pe deplin iubirea Sentimente asemntoare preau s o preocupe i pe Maia. Era ntr-o stare excelent, l privea cu ochii ntredeschii, cu zmbetul acela chemtor, abia schiat, cu un genunchi ridicat i proptit la subioar, fr a-l provoca sexual, ntr-o stare de comoditate, relaxndu-se, de parc ar fi fost singur Da, nimeni nu se compar cu Maia atunci cnd e bine dispus, nimeni nu-i poate molipsi pe alii cu propria-i bun dispoziie, att de mult i cu atta siguran. Simi un val de afeciune pentru acel aspect al caracterului ei, o infuzie de sentiment. i puse mna pe umr i o strnse. Erosul nu era dect un condiment la un pumn de agape, i deodat, ca de obicei, cuvintele izbucnir, pur i simplu, din el, fcndu-l s spun lucruri pe care nu i le mai spusese niciodat. Hai s ne cstorim! rosti el, iar cnd ea rse, rse i el, insistnd. Nu, nu, vorbesc serios, hai s ne cstorim! S se cstoreasc i s mbtrneasc mult, foarte mult, mpreun; s profite de orici ani vor mai tri i s-i transforme ntr-o aventur comun; s aib copii; s-i vad pe copii avnd copii, pe nepoi avnd copii i pe strnepoi avnd copii Doamne! Cine tie ct ar putea dura? Ar putea vedea nflorind o ntreag naiune de descendeni, el s devin patriarh, i ea un fel de mici Adam i Eva marieni! Iar Maia rdea la fiecare declaraie, cu ochii plini de via i scnteind de iubire, ferestre deschise ctre un suflet ntr-o dispoziie foarte, foarte bun, privindu-l i absorbindu-l. John simea atracia de sugativ a privirii ei, urmrindu-l i rznd ncntat la fiecare fraz nou, absurd, hilar, care ddea din el, i spunndu-i: Cam aa ceva, da, cam aa ceva! strngndu-l, apoi, cu putere, n brae. O, John, tu tii s m faci fericit. Eti cel mai bun brbat pe care l-am cunoscut vreodat! l srut, iar el constat c, n pofida cldurii din saun, era uor de mutat accentul de la agape la eros; dar acum cele dou
290

erau doar una, de nedesprit, o mare i amestecat revrsare de iubire. Deci te mrii cu mine i aa mai departe? ntreb el, n timp ce ncuia ua saunei, i amndoi se lsau dui de val. Cam aa ceva, rspunse ea, cu ochii aruncnd flcri i chipul iluminat de un zmbet absolut seductor. *** Cnd te atepi s mai trieti nc dou sute de ani, te pori altfel dect atunci cnd te atepi s mai trieti doar douzeci. Acest lucru l demonstrar aproape imediat. John i petrecu iarna la Acheron, la limita calotei de cea de CO2 care nc mai cobora asupra Polului Nord n fiecare iarn, studiind areobotanica mpreun cu Marina Tokareva i cei de la laborator. Fcea asta n urma instruciunilor primite de la Sax i pentru c nu l ndemna nimic s plece. Sax prea s fi uitat de investigaiile lui pentru descoperirea sabotorilor, ceea ce l fcea pe John ntructva suspicios. n timpul liber, tot cerceta cu ajutorul lui Pauline, concentrndu-se asupra zonelor unde lucrase nainte de venirea la Acheron, mai ales asupra evidenei deplasrilor i angajrilor tuturor celor ajuni n zonele unde avuseser loc sabotajele. Avea impresia c sunt muli implicai, aa c evidenele deplasrilor individuale nu i spuneau prea mult. Doar c fiecare om de pe Marte fusese trimis acolo de ctre o organizaie i, verificnd care organizaii trimiseser oameni n locurile respective, John spera s obin unele indicii. Era o afacere ncurcat, i trebuia s se bazeze pe Pauline nu numai pentru informaii, dar i pentru sfaturi, ceea ce l ngrijora. n restul timpului, studia o ramur a areobotanicii n care toate rezultatele aveau s se vad, cel mai devreme, dup cteva decenii. i de ce nu? Avea timp i era foarte posibil s apuce s-i vad roadele muncii. Aa c urmrea grupul Marinei proiectnd un nou arbore, studiind alturi de ei i lucrnd n laborator, splnd eprubetele i aa mai departe. Arborele era proiectat s serveasc drept parte superioar a unei pduri multistratificate, pe care sperau s o cultive pe dunele din Vastitas Borealis. Se baza pe un genom de sequoia, dar aveau nevoie de arbori chiar i mai nali, poate de dou sute de metri, cu un trunchi care s msoare, la baz, cincizeci de metri n diametru. Coaja acestora va rmne ngheat mai tot timpul, iar frunzele lor late, care vor arta, probabil, de parc ar suferi de boala frunzelor de tutun, aveau s poat absorbi radiaii ultraviolete fr nicio deteriorare a feelor
291

inferioare, purpurii. La nceput, John avusese impresia c mrimea acestor arbori este excesiv, dar Marina preciza c acetia vor putea asimila mari cantiti de bioxid de carbon, fixnd carbonul i eliminnd oxigenul napoi, n atmosfer. i aveau s constituie o privelite deosebit ori aa i-i nchipuiau cercettorii; deocamdat, lstarii prototipurilor, supui testelor de competitivitate, nu aveau dect zece metri nlime i vor trece douzeci de ani pn cnd ctigtorii luptei pentru supravieuire s ating nlimea maxim. Pn una alta, prototipurile nc mai mureau n ghivece. Va fi nevoie de schimbarea considerabil a condiiilor atmosferice nainte ca aceti copaci s poat supravieui n exterior. Laboratorul Marinei o lua naintea jocului. La fel se ntmpla i cu ceilali coloniti. Programele lor prea s fie un rezultat al tratamentului, altfel nu aveau sens. Experimente mai lungi. Investigaii mai lungi (John scoase un geamt). Gnduri de mai lung durat. Cu toate astea, n multe privine nu se schimbase nimic. John se simea aproape la fel ca nainte, doar c nu mai avea nevoie de omegendorf pentru a simi c-l strbate un zumzet, de parc tocmai terminase de notat civa kilometri sau ar fi practicat schi de fond toat dup-amiaza sau, desigur, de parc ar fi luat o doz de omegendorf. Ceea ce acum ar fi echivalat cu a cra nite crbuni la Newcastle. Asta pentru c totul devenise incandescent. Cnd i fcea plimbarea pe creast, ntreaga lume din faa lui strlucea: buldozerele ncremenite, o macara ca o spnzurtoare. Le putea privi pe toate, minute la rnd. Maia plecase la Hellas, i faptul nu-l deranja. Relaia lor redevenise vechea plimbare n montagnes russes, cu nenumrate discuii i crize din partea ei, dar toate astea preau lipsite de importan acum, cnd plutea n interiorul incandescenei, fr s modifice nimic din sentimentele lui pentru ea sau din felul n care ea, din cnd n cnd, ndrepta asupra lui privirea aceea special. O va revedea peste cteva luni, va conversa cu imaginea ei pe ecran. Pn atunci, desprirea nu-l fcea chiar att de nefericit. Era o iarn rodnic. John nv foarte multe despre areobotanic i bioinginerie, i n multe seri, dup cin, i ntreba pe cei de la Acheron, att individual, ct i n grupuri mici, cum credeau c ar trebui s arate, pn la urm, societatea marian i cum ar trebui ea condus, ajungndu-se, de obicei, la consideraii asupra ecologiei i economiei, ramura deformat a celei dinti, pentru ei mult mai de actualitate dect politica sau ceea ce Marina
292

numea presupusul aparat de luarea deciziilor. Marina i Vlad erau deosebit de interesani de abordarea acestui subiect, deoarece concepuser un sistem de ecuaii pentru ceea ce ei numeau ecoeconomie, termen care ntotdeauna lui John i suna ca ecoueconomie. i plcea s i asculte explicndu-i ecuaiile i le punea o mulime de ntrebri, aflnd despre concepte cum ar fi: capacitate de transport, coexisten, contraadaptare, mecanisme de legitimitate i eficien ecologic. Asta e singura dimensiune real a contribuiei noastre, ca fiine, la sistem, spunea Vlad. Dac ne arzi trupurile ntr-un calorimetru, vei constata c noi coninem aproape ase sau apte kilocalorii pe gramul de greutate i, desigur, acumulm o mulime de calorii pentru a menine acest coninut pe tot parcursul vieii. Ceea ce producem e mai greu de msurat, pentru c nu e vorba de prdtori care se hrnesc cu noi, ca n ecuaiile clasice de eficien, ci mai degrab de cte calorii realizm prin eforturile noastre sau transmitem generaiilor viitoare, cam aa ceva. Procesul este, n cea mai mare msur, indirect, implicnd o mulime de speculaii i judeci subiective. Dac nu mergi mai departe, conferind valori unui numr de lucruri nefizice, atunci electricienii, instalatorii, constructorii de reactoare i ali muncitori din domeniul infrastructurii vor fi ntotdeauna cotai drept cei mai productivi membri ai societii, n vreme ce despre artiti i alii ca ei se va crede c nu contribuie cu absolut nimic. Mi se pare aproape corect, glumi John, dar Vlad i Ursula l ignorar. n orice caz, n mare parte asta este economia oameni care, arbitrar ori dup gust, confer valori numerice unor lucruri nenumerice. Apoi pretind c, pur i simplu, nu ei au conceput numerele, cnd, de fapt, chiar asta au fcut. n sensul acesta, economia este ca astrologia, cu excepia faptului c cea dinti servete la a justifica structura curent a puterii, avnd, astfel, o mulime de susintori ferveni din rndul celor puternici. Mai bine s ne concentrm la ceea ce facem noi aici, interveni Marina. Ecuaia de baz e simpl: eficiena este egal cu numrul de calorii pe care le produci, mprit la caloriile pe care le primeti i nmulit cu o sut pentru a o pune sub form de procente. n sensul clasic, de transferare a caloriilor ctre un animal de prad, media este de zece la sut; iar dac se ajunge la douzeci la sut, nseamn c totul merge cu adevrat bine. Majoritatea prdtorilor din topul lanului alimentaiei realizeaz ceva mai mult de cinci la
293

sut. De aceea tigrii controleaz zone de sute de kilometri ptrai. Baronii jafului nu sunt, n realitate, foarte eficieni. Rezult c tigrii nu au prdtori nu pentru c sunt att de duri, ci pentru c nu merit efortul, spuse John. Exact! Problema rezid n calcularea valorilor, continu Marina. A trebuit, pur i simplu, s atribuim feluritelor activiti anumite valori numerice echivalent-caloric i s pornim de acolo. Dar nu discutam, oare, despre economie? ntreb John. Dar asta e chiar economie, nu pricepi? E eco-economia noastr! Fiecare trebuie s-i ctige existena, ca s spunem aa, pe baza unui calcul al contribuiei sale reale la ecologia uman. Fiecare i poate spori eficiena economic prin eforturi de reducere a numrului de kilocalorii pe care l utilizeaz e vechiul argument al regiunilor sudice mpotriva consumului de energie al rilor industrializate din Nord. A existat o baz ecologic real pentru aceast obiecie, deoarece, indiferent ct de mult produceau rile din Nord, n ecuaia mai mare nu puteau fi la fel de eficiente ca Sudul. Ele au fost prdtorii Sudului, spuse John. Da, i vor deveni i prdtorii notri, dac le dm voie. i, ca n cazul tuturor prdtorilor, eficiena lor e sczut. Dar aici, n aceast stare teoretic a independenei la care te referi, continu Marina, zmbind de expresia de consternare de pe chipul lui John, n-ai ncotro, trebuie s admii c, n ultim instan, despre asta vorbeti tot timpul, John. Ei bine, ar trebui s existe o lege dup care oamenii s fie retribuii proporional cu contribuia lor la sistem. De la fiecare dup capaciti, fiecruia dup nevoi! coment Dmitri, intrnd n laborator. Nu, nu e acelai lucru, spuse Vlad. nseamn s primeti doar pentru ceea ce ai pltit! Dar asta e adevrat i acuma, spuse John. Prin ce se deosebete eco-economia voastr de economia deja existent? Auzindu-l, toi l luar n zeflemea, Marina cel mai insistent. Exist tot felul de activiti-fantom: valori ireale atribuite majoritii activitilor de pe Pmnt, ntreaga clas conductoare a concernelor transnaionale, care nu face nimic mai mult dect ar putea face i un computer, categorii ntregi de activiti care din punct de vedere ecologic nu adaug nimic la sistem. Publicitatea,
294

activitile la burs, ntregul aparat de fcut bani numai din manipularea banilor acesta nu numai c irosete, dar i corupe, deoarece printr-o astfel de manipulare toate valorile bneti semnificative sunt deformate. Marina ddu din mn, dezgustat. Bine, spuse Vlad, putem spune c eficiena lor e foarte sczut, c ele prad sistemul fr a avea ali prdtori, aa c ori se situeaz n partea de sus a lanului, ori sunt parazite, depinde cum le defineti. Reclamele, tranzaciile la burs, anumite tipuri de manipulri ale legii, unele manevre politice Dar toate acestea sunt judeci subiective! exclam John. Chiar ai atribuit valori calorice unei asemenea varieti de activiti? Ei bine, ne-am dat toat silina s calculm contribuia acestora la sistem n termenii bunstrii msurate ca valoare fizic. Cu ce este egal activitatea n termeni de hran, ap, adpost, mbrcminte, asisten medical, educaie sau timp liber? Le-am analizat, i fiecare dintre cei de la Acheron a oferit o valoare, iar noi am luat n considerare media. Uite, s-i art. i continuau s discute toat seara n faa ecranului, iar John punea ntrebri i o conecta pe Pauline pentru a memora imaginile i a nregistra discuiile, iar ei parcurgeau ecuaiile i mpungeau cu degetele n diagramele de randament, apoi fceau o pauz pentru cafea i poate c reluau discuiile acolo sus, n partea de pe creast a aezrii, parcurgnd sera de la un cap la altul i contrazicndu-se vehement cu privire la valoarea uman n kilocalorii a lucrrilor de instalaii, a interpretrii muzicii de oper, a programrii simulrilor i altele la fel. De fapt, acolo, pe creast, se i aflau, ntr-o dup-amiaz, cnd John ridic privirea de la ecuaia afiat pe consola de la mn i privi panta alungit, ctre Olympus Mons. Cerul se ntunecase. i trecu prin minte c s-ar putea s fie doar o alt dubl eclips: Phobos era att de aproape, pe cer, nct bloca o treime din soare atunci cnd trecea prin faa lui, iar Deimos aproape a noua parte, i de dou ori pe lun sateliii treceau n acelai timp, aruncnd asupra planetei o umbr, de parc i s-ar fi pus o pelicul pe ochi sau i-ar fi trecut prin minte un gnd urt. Dar nu era o eclips; Olympus Mons era ascuns vederii, iar orizontul sudic, ridicat, nu era dect o dung scmoat, de culoarea bronzului.
295

Uitai-v! le atrase el atenia, artnd cu mna. O furtun de praf! De peste zece ani nu mai avuseser o furtun de praf global. John ceru imaginile transmise de satelitul meteo. Punctul de origine al furtunii fusese lng puul din Thaumasia, Senzeni Na. l chem pe Sax i l gsi clipind filosofic, exprimndu-i surpriza pe tonuri blnde. Vnturile, la marginea furtunii, au ajuns la ase sute aizeci de kilometri pe or, spuse Sax. Un nou record planetar. Se pare c va fi un uragan de mari proporii. Credeam c, dac solurile din zonele de declanare a furtunilor au fost fixate cu criptogame, asta a redus ori chiar anihilat asemenea fenomene meteorologice. Evident, ceva nu a fost n regul cu modelul matematic. OK, Sax, mi pare ru de asta, dar totul se va termina cu bine. Trebuie acum s te las, fiindc vijelia vine drept spre noi i vreau s m uit. Distracie plcut, spuse Sax, impasibil, nainte ca John s ntrerup legtura. Vlad i Ursula i exprimau dezacordul cu privire la modelul lui Sax gradienii de temperatur ntre solul decongelat pe cale biotic i zonele rmase ngheate vor fi mai mari ca oricnd, iar vnturile dintre cele dou regiuni vor fi, n mod corespunztor, mai aprige, aa c atunci cnd, n final, vor da de particulele de sol libere, le vor antrena. Limpede ca lumina zilei. Iar acum chiar asta s-a ntmplat, spuse John rznd i se mut ceva mai ncolo, n ser, pentru a urmri de unul singur apropierea furtunii. Oamenii de tiin puteau fi att de rutcioi! Peretele de praf cobora pantele alungite ale versantului de nord al lui Olympus Mons. De cnd o zrise John, parcursese, deja, jumtate din terenul vizibil, iar acum se apropia ca un val gigantic, nspumat, de culoarea ciocolatei cu lapte, nalt de zece mii de metri, cu o dantel de culoarea bronzului nvolburndu-se deasupra, lsnd dre mari, curbate, pe cerul roz. Aoleo! strig John. Vine! Vine! Deodat, creasta de la Acheron pru amplasat foarte sus, deasupra canioanelor lungi i nguste ale foselor de dedesubt i, mai departe, alte creste ca nite nottoare se nlar, aidoma spinrilor unor dragorii, din lava crpat. John rse din nou i se lipi de ferestrele de sud ale serei, privi n jos, n afar, n jur i strig:
296

Aoleo! Vai de mine! Uite-o cum vine! Oho! Apoi, brusc, se pomenir copleii, praful trecnd n zbor pe deasupra lor, ntuneric, un ipt nalt, uierat. Primul impact cu creasta de la Acheron provoc o nvolburare nebun, repezi vrtejuri ciclonice care apreau i dispreau, orizontal, vertical, oblic, deasupra puinelor fgauri abrupte de pe creast. iptul general era punctat de bubuituri, atunci cnd aceste tumulturi se izbeau de creast i se prbueau. Apoi, cu o rapiditate de vis, vntul se organiz ntr-un val neted, vertical, iar praful se repezi n sus pe lng faa lui John; stomacul i se ridic, de parc sera cdea, pe neateptate, cu o vitez nebun. Chiar aa prea, creasta provocnd un feroce curent vertical. Totui, cnd fcu un pas napoi, John vzu praful iroind pe deasupra i apoi lund-o ctre nord. Pe partea aceea a serei peisajul nc se vedea pn la o distan de civa kilometri, nainte ca vntul s se striveasc din nou de sol, reducnd vizibilitatea prin explozii continue de pulbere. Oho! Ochii i erau uscai i i simea gura nclit. Multe particule nu erau mai mari de un micron n diametru s fie oare o pojghi abia vizibil, acolo, pe frunzele de bambus? Nu. Doar lumina ciudat a furtunii. Dar pn la urm praful tot va nvli pretutindeni. Niciun sistem de etanare nu-l putea opri. Vlad i Ursula nu erau tocmai ncreztori n capacitatea serei de a rezista vntului, i-i ndemnar s coboare pe toi cei aflai acolo. n drum spre nivelurile inferioare, John restabili legtura cu Sax. Gura lui Sax era adunat ntr-un nod mai strns ca de obicei. Vor pierde o mare parte a insolaiei cu furtuna asta, spunea el fr nicio intonaie. Temperaturile suprafeelor ecuatoriale nregistraser o medie cu optsprezece grade mai ridicat dect cifrele de baz, dar temperaturile de lng Thaumasia coborser deja cu ase grade i vor continua s coboare vertiginos pe toat durata furtunii. i, mai adug el iar lui John i se pru de o precizie masochist , curenii termici din puuri vor nla praful mai sus dect oricnd, aa c existau toate premisele ca furtuna s dureze mult vreme. Curaj, Sax, l sftui John. Eu cred c o s in mai puin dect oricnd. Nu mai fi att de pesimist. Mai trziu, cnd furtuna intra l al doilea an marian, Sax, rznd scurt, avea s-i aminteasc lui John de aceast prezicere. Cltoriile n timpul furtunii erau, oficial, limitate la trenuri i
297

la anumite drumuri cu duble transpondere, mult folosite, dar cnd devenise evident c furtuna nu va ceda pe parcursul acelei veri, John hotr s ignore restriciile i i relu peregrinrile. Se asigur c maina lui e bine aprovizionat, aranj ca un transportor de rezerv s-l urmeze i puse s i se instaleze un puternic emitor radio. Acesta i Pauline pe locul oferului, i spunea el, vor fi de ajuns pentru a-l duce aproape peste tot prin emisfera nordic. Transportoarele se defectau rar, datorit sistemelor de monitorizare cu adevrat comprehensive instalate n computerele lor de control. Nu se mai auzise de defectarea a dou transportoare n acelai timp i nu existase dect o singur victim nregistrat ca urmare unei astfel de ntmplri. Aa c i lu rmas-bun de la grupul de la Acheron i plec din nou la drum. S conduci pe timp de furtun e la fel ca atunci cnd conduci noaptea, doar c mult mai interesant. Praful trecea n rafale, lsnd n urm mici enclave de vizibilitate care i ofereau instantanee de scurt durat, n sepia, voalate, peisajul rulnd, totul prnd c se deplaseaz spre sud. Apoi rafale de praf opace reveneau n goan, izbindu-se de ferestre. n timpul celor mai puternice, maina se zglia zdravn pe amortizoare, iar praful chiar c ptrundea peste tot. n a patra zi a cltoriei, o lu drept spre sud i ncepu s urce versantul de nord-vest al Protuberanei Tharsis. Se afla din nou pe Marele Escarpament, dar acum acesta nu mai era un rm, ci numai o pant, imperceptibil n ntunericul pricinuit de furtun. i lu mai bine de o zi s ajung sus, pe latura protuberanei, cu cinci kilometri, pe vertical, deasupra Acheronului. Se opri la o alt min, situat lng craterul Pt (numit Pete), amplasat la extremitatea de sus a Fosei Tantalus. Aparent, Protuberana Tharsis iniiase marele torent de lav care acoperea Alba Patera, iar ncreirea ulterioar a terenului sprsese scutul de lav. Acestea erau canioanele Tantalus. Unele crpaser deasupra unei intruziuni mafice, vulcanice, bogate n minereuri platinifere, pe care minerii o numiser Reciful Merensky. De data asta, minerii erau adevrai azanieni, care i spuneau unul altuia afrikaaner i vorbeau afrikaana; oameni albi care l ntmpinar pe John cu o revrsare de cuvinte dialectale. Botezaser canioanele n care lucrau Neuw Orange Free State i Neuw Pretoria. Ei, ca i cei de la Bradbury Point, lucrau pentru Armscor. Aa e, spunea fericit eful lucrrilor, cu accent neozeelandez. Avea brbia foarte pronunat, nasul n vnt, un zmbet larg,
298

nesincer, i un comportament plin de zel. Am gsit, continu el, fier, cupru, argint, mangan, aluminiu, aur, platin, titan, crom, tot ce doreti. Sulfai, oxizi, silicai, metale indigene, tot ce vrei. Toate se gsesc n Marele Escarpament. Mina era n funciune de aproape un an marian. Se compunea din mine la suprafa, pe fundul canioanelor, cu un habitat pe jumtate ngropat n platoul dintre dou din cele mai mari canioane, artnd ca o cochilie de ou transparent, umplut cu un miez de copaci verzi i acoperiuri din igle portocalii. Sociabil i punnd ntrebri, John petrecu mai multe zile n mijlocul lor. De cteva ori, gndindu-se la eco-economia grupului de la Acheron, i ntreb cum i vor transporta pe Pmnt produsul valoros, dar greu. Oare costul energetic al transferului nu va depi profitul potenial? Bineneles, rspunser ei, ca i cei de la Bradbury Point. E nevoie de elevatorul spaial ca s merite osteneala. Cu elevatorul spaial vom ptrunde pe piaa pmntean, explic eful. Fr el, nu vom mai pleca niciodat de pe Marte. Asta nu e neaprat ceva ru, coment John. Doar c ei nu pricepeau, iar cnd el ncerc s le explice, se blocar, aprobndu-l politicos, evitnd s se gndeasc la politic. Afrikaanerii erau, de fapt, buni la aa ceva. Dndu-i seama ce se ntmpl, John ajunse la concluzia c, pentru a ctiga ceva timp pentru sine, poate aborda subiecte politice. Este, i spuse el Maiei, ntr-o sear, ca i cum ai arunca ntr-o camer o butelie cu gaz lacrimogen. Domeniul politic i ngdui chiar s colinde o dup-amiaz ntreag, de unul singur, prin centrul de operaiuni miniere, conectnd-o pe Pauline la bncile de date i nregistrnd tot ce se putea. Pauline nu constat niciun fel de rutin neobinuit n desfurarea lucrrilor, dar izbuti s intercepteze un schimb de comunicaii cu sediul Armscor de acas; grupul local solicita o unitate de securitate de o sut de persoane, iar Singapore fusese de acord cu solicitarea. John scoase un fluierat. Ce se ntmpl cu UNOMA? n mod normal, securitatea trebuia s fie, n totalitate, de competena lor, i aprobau destul de frecvent solicitri de securitate privat; dar o sut de oameni? John o instrui pe Pauline s cerceteze telegramele UNOMA referitoare la acest subiect i plec la mas cu afrikaanerii. nc o dat, acetia declarar c elevatorul spaial e o
299

necesitate. Dac nu-l vom avea, se vor lipsi de noi i se vor duce glon la asteroizi, unde nu va exista niciun fel de atracie gravitaional care s le fac probleme. Ei? Cu toate cele cinci sute de micrograme de omegendorf din organism, John nu era ntr-o dispoziie favorabil. Spunei-mi, li se adres la un moment dat, lucreaz vreo femeie aici? Se uitar la el mai s-l nghit. Chiar c erau mai ri dect musulmanii. Plec a doua zi direct spre Pavonis, hotrt s cerceteze noiunea de elevator spaial. n sus, pe panta lung a lui Tharsis. Nu vzu nicio clip conul abrupt, de culoarea sngelui, al lui Ascraeus Mons; era pierdut n praf, laolalt cu toate celelalte. Cltoria nsemna acum a tri ntrun set de cmrue care se zgliau tot timpul. i croi drum n jurul lui Ascraeus pe flancul su vestic, iar apoi for motoarele pn pe creasta lui Tharsis, printre Ascraeus i Pavonis. Aici, drumul de duble transpondere deveni, sub roi, o panglic real de beton beton, sub un iure de praf, beton care n cele din urm se nla brusc, conducndu-l drept pe versantul nordic al lui Pavonis Mons. Drumul dur att de mult, nct ncepea s semene cu o decolare lent, oarb, n spaiu. Craterul lui Pavonis, aa cum i amintiser afrikaanerii, era situat chiar pe linia de demarcaie ntre nord i sud; O-ul rotund al cldrii sale sttea ca o minge amplasat exact pe linia ecuatorului. Aparent, asta fcea din marginea sudic a lui Pavonis punctul cel mai potrivit de ancorare a unui elevator spaial, deoarece era situat att pe ecuator, ct i la douzeci i apte de kilometri deasupra nivelului de referin. Phyllis aranjase deja construirea unui habitat preliminar pe creasta sudic. Se dedicase lucrului la elevator, fiind unul dintre principalii lui realizatori. Habitatul ei era spat n peretele cldrii, n stilul de la Echus Overlook, astfel nct ferestrele celor cteva niveluri de ncperi ddeau ctre cldare (sau vor da, atunci cnd furtuna va nceta). Fotografii mrite i lipite pe perei artau c nsi cldarea se va dovedi, n cele din urm, o simpl depresiune circular, cu perei cobornd pn la cinci mii de metri adncime, uor terasai aproape de fund. Adesea se produseser alunecri de teren n primele zile, dar ntotdeauna aproape n acelai loc. Pavonis era
300

singurul dintre marii vulcani cu forme att de regulate. Ceilali trei aveau cldri ca nite seturi de cercuri din ce n ce mai mari, fiecare cerc fiind amplasat la o adncime diferit. Noul habitat, fr nume n aceast etap, fusese construit de ctre UNOMA, dar utilajele i personalul fuseser asigurate de concernul transnaional Praxis, unul dintre cele mai mari. n prezent, camerele terminate erau pline pn la refuz cu funcionari de la Praxis ori ai altor concerne transnaionale care aveau subcontracte la proiectul elevatorului, printre acetia aflndu-se reprezentani de la Amex, Oroco, Subarashi i Mitsubishi. Toate eforturile lor erau coordonate de Phyllis, acum asistent a lui Helmut Bronski i rspunznd de operaiune. Helmut era i el acolo, iar dup ce-i salut pe el i pe Phyllis i fu prezentat unora dintre consultani, John se pomeni condus ntr-o sal mare, cu o fereastr ct tot peretele. Afar se zvrcoleau nori de praf portocaliu-nchis, care coborau n cldare, dnd impresia c sala urc, nesigur, ntr-o lumin difuz, fluctuant. Singurul articol de mobilier din sal era un glob al planetei Marte, de un metru n diametru, montat, la nlimea taliei, pe un suport de plastic albastru. ntinzndu-se de la glob, i mai ales de la mica proeminen reprezentnd Pavonis Mons, se vedea un fir de argint, lung de cinci metri. La captul firului era un mic punct negru. Globul se rotea pe suport cu aproape o rotaie pe minut, iar firul de argint i punctul negru terminal se roteau odat cu acesta, rmnnd ntotdeauna deasupra lui Pavonis. Un grup de vreo opt oameni nconjurau acest exponat. Totul este reprodus la scar, explic Phyllis. Distana pn la satelitul areosincron este de douzeci de mii patru sute treizeci i cinci de kilometri de la centru, iar raza ecuatorial este de trei mii trei sute optzeci i ase de kilometri, aa c distana de la suprafa la punctul areosincron este de aptesprezece mii patruzeci i nou de kilometri; dublai-o, adunai raza i vei obine treizeci i apte de mii patru sute optzeci i patru de kilometri. La captul cellalt vom avea o stnc drept contragreutate, aa c, n realitate, cablul nu va trebui s fie la fel de lung cum ar fi fr asta. Cablul va msura n diametru circa zece metri i va cntri n jur de ase miliarde de tone. Materialul pentru realizarea lui va fi extras din punctul unde cablul se va lega de contragreutate un asteroid care, la nceput, va avea aproximativ treizeci de miliarde de tone i jumtate, ajungnd, odat cu terminarea cablului, la greutatea corespunztoare pentru
301

a forma contraponderea, adic circa apte miliarde i jumtate de tone. Este un asteroid nu foarte mare, cu o raz, la nceput, de numai doi kilometri. Exist ase asteroizi Amor care traverseaz orbita lui Marte i care au fost identificai drept candidai pentru aceast treab. Cablul va fi confecionat de roboi care extrag i proceseaz carbonul din rocile asteroidului. Apoi, n stadiile finale ale construciei, cablul va fi manevrat ctre punctul su de ancorare. Aici Phyllis art, cu un gest dramatic, spre pardoseala slii n acest punct, cablul se va afla el nsui pe o orbit areosincron, abia atingnd solul, greutatea sa fiind suspendat ntre atracia gravitaional a planetei i fora centrifug a prii lui superioare i a rocii terminale servind drept contrapondere. Care este situaia cu Phobos? ntreb John. Phobos e i el undeva, acolo, desigur. Cablul o s vibreze pentru a-l evita, este ceea ce proiectanii numesc oscilaia Clarke. Nu va fi nicio problem. Deimos va trebui, de asemenea, evitat prin oscilaie, dar pentru c orbita sa este mai nclinat, problema nu se va pune la fel de frecvent. Iar dup ce va fi instalat? ntreb Helmut, cu chipul luminat de plcere. Cel puin cteva sute de elevatoare vor fi montate pe cablu, iar materialele vor fi ridicate pe orbit folosindu-se un sistem de contragreuti. Ca de obicei, vor fi foarte multe materiale de descrcat, sosite de pe Pmnt, aa c necesitile de energie pentru lifturi vor fi minime. Vom putea, de asemenea, s utilizm rotaia cablului ca pe o pratie. Obiectele expediate de pe asteroidul-contrapondere ctre Pmnt vor folosi energia micrii de rotaie a lui Marte drept impuls, beneficiind de o decolare n mare vitez, fr consum de energie. Este o metod curat, eficient, extraordinar de ieftin, att pentru a ridica materiale n spaiu, ct i pentru a le expedia pe Pmnt. Date fiind descoperirile recente de metale strategice, care devin tot mai rare pe Pmnt, o ridicare i o lansare ieftin ca acestea devin, literalmente, de nepreuit. Creeaz posibilitatea unui schimb care, anterior, nu era viabil din punct de vedere economic. Va fi o component critic a economiei mariene, piatra de temelie a industriei sale. Iar construirea sa nu va fi chiar aa de costisitoare. Odat ce un asteroid carbonic va fi mpins pe orbita potrivit, iar o fabric de cabluri robotizat, cu acionare nuclear, va fi dat n funciune pe acesta, fabrica va extrage cablul ca un pianjen care i toarce firul. Fabrica proiectat astfel va produce peste trei mii
302

de kilometri de cablu pe an asta nseamn c trebuie s pornim la treab ct mai curnd, dar dup nceperea produciei nu va mai dura dect zece sau unsprezece ani. i va merita toat ateptarea. John o privi pe Phyllis, impresionat ca ntotdeauna de fervoarea ei. Era ca un transfug depunnd mrturie, ca un predicator n amvon, triumftoare, ntr-o manier calm i ncreztoare. Miracolul scrnciobului pogort din cer, Jack i fasolea fermecat, nlarea la Ceruri; exista, fr tgad, un smbure de miraculos n toate astea. Ascultai-m pe mine, nu prea avem de ales, spunea Phyllis. Asta ne scoate din fntna gravitaiei, desfiinnd-o ca problem fizic i economic. Este crucial; fr elevator, vom fi ocolii, vom fi ca Australia n secolul al XIX-lea, prea departe pentru a reprezenta o component semnificativ a economiei mondiale. Oamenii vor trece pe lng noi i vor exploata asteroizii direct, deoarece asteroizii dispun de bogii minerale dar nu pun probleme gravitaionale. Fr elevator, am putea deveni o simpl bltoac. Shikata Ga Nai, i spuse John, sardonic. Phyllis i adres o privire scurt, de parc s-ar fi exprimat cu glas tare. Dar nu vom ngdui s se ntmple aa ceva, continu ea. i cel mai bun lucru este c elevatorul nostru va servi drept prototip experimental pentru unul pmntean. Transnaionalele care vor dobndi experien prin construcia acestui elevator se vor afla ntr-o poziie favorabil atunci cnd se va ajunge la licitarea contractelor pentru proiectul pmntean, mult mai mare, care va urma, cu siguran. i o inea tot aa, subliniind fiecare aspect al planului, apoi rspunznd cu inteligena ei obinuit, rafinat, ntrebrilor puse de funcionari. Strni multe rsete era mbujorat, ochii i strluceau. John aproape c vedea limbile de foc nind din coama ei de pr rocat care, n lumina furtunii, arta ca o scufie cu nestemate. Sub privirea ei, funcionarii aceia superiori i savanii implicai n proiect parc emanau ei nii lumin; se aflau n prezena a ceva mre, i o tiau, Pmntul era vduvit serios de multe dintre metalele pe care ei le gseau acum pe Marte. Erau averi de fcut aici, averi imense. i oricine deinea o bucic din podul peste care va trebui s treac fiecare uncie de metal va face, de asemenea, o avere enorm, poate cea mai mare dintre toate. Fr ndoial c Phyllis i ceilali artau de parc s-ar fi aflat n biseric. n seara aceea, nainte de cin, John se duse n baie i, fr a
303

se privi n oglind, lu dou tablete de omegendorf i le nghii. i era grea de Phyllis, dar medicamentul l fcea s se simt mai bine. La urma urmei, ea nu era dect o alt parte a jocului. Cnd lu loc la mas, John era ntr-o stare exuberant. OK, i spuse el, al lor e vrejul de fasole fermecat. O adevrat min de aur. Dar nu e limpede dac vor putea s o pstreze numai pentru ei de fapt, asta e foarte puin probabil. Aa c automulumirea lor de pisici grase e puin cam prosteasc i chiar enervant. Iar el rse n mijlocul unuia dintre schimburile lor entuziaste de replici i spuse: Nu vi se pare nepotrivit ca un astfel de elevator s rmn proprietate privat? Nu avem de gnd s rmn proprietate privat, rspunse Phyllis, cu zmbetul ei fermector. Dar v ateptai s fii pltii pentru construcia sa. Apoi s vi se acorde concesiunea exploatrii. V ateptai s profitai de pe urma aventurii; nu e oare chiar asta esena capitalismului aventurier? Da, desigur, rspunse Phyllis, prnd ofensat c vorbise att de explicit despre astfel de lucruri. Fiecare om de pe Marte va profita de pe urma elevatorului. St n natura lui. Iar voi vei ciuguli un procent din fiecare procent. Prdtori la captul lanului. Sau, altfel spus, parazii pe toat lungimea lui Ct s-au mbogit constructorii podului Golden Gate? V-ai gndit vreodat? S-au format oare mari dinastii transnaionale din profiturile obinute pe urma podului Golden Gate? Nu. A fost un proiect public, aa-i? Constructorii erau funcionari publici, obinnd un salariu standard pentru munca lor. Pe ce pariai c tratatul asupra lui Marte stipuleaz un aranjament similar pentru construcii infrastructurale efectuate aici? Eu sunt destul de sigur c stipuleaz. Dar tratatul urmeaz a fi revizuit peste nou ani, preciz Phyllis, ochii ei aruncnd scntei. Aa e, continu John, rznd. Dar nici n-o s credei ct sprijin vd eu pe toat suprafaa planetei pentru un tratat revizuit, care s stabileasc limite i mai stricte pentru investiiile i profiturile pmntene. Pur i simplu, nu ai fost ateni. Ce nu trebuie voi s uitai este c avem de-a face cu un sistem economic construit din mai nimic, pe baza unor principii care au sens n termeni tiinifici. Aici nu exist dect o capacitate de transport limitat, iar pentru a crea o societate care s poat fi susinut,
304

trebuie s fim ateni la toate astea. Nu putei doar s ridicai materii prime de aici pn pe Pmnt. Era colonial s-a terminat, ar fi bine s inei minte! Rse din nou de privirile cu sclipiri metalice aintite asupra lui. Parc ar fi avut toi implantate n cornee ctri de puc. i nu-i trecu prin minte dect mai trziu, n camera lui, cnd i aminti privirile acelea, c nu fusese, probabil, o idee prea bun s-i bage cu nasul att de mult n realitate. Cel de la Amex chiar i dusese mna la gur pentru a nregistra o observaie, cu un gest, evident, menit s fie vzut: John Boone sta nseamn veti proaste. optise el tot timpul cu ochii pe John. Chiar intenionase ca John s-l vad. Iar n noaptea aceea lui John i trebui ceva timp pentru a putea adormi. Plec din Pavonis n ziua urmtoare i se ndrept spre est, prin Tharsis, cu intenia de a parcurge la volan toat distana de apte mii de kilometri pn la Hellas, pentru a-i face o vizit Maiei. Marea Furtun fcea ca drumul s-i fie de-a dreptul solitar. Zri nlimile sudice numai n frnturi ntunecoase, printre perdele nfuriate de nisip, cu fluieratul venic schimbtor al vntului ca acompaniament. Maia era ncntat de vizit. John nu mai fusese la Hellas pn atunci, i muli din cei de acolo abia ateptau s-l cunoasc. Descoperiser un zcmnt acvifer de o mrime considerabil, la nord de Low Point. Planul lor era s pompeze ap din zcmnt la suprafa i s creeze un lac n punctul cel mai de jos, cu suprafaa ngheat, care va sublima continuu n atmosfer, dar pe care vor continua s-l alimenteze de dedesubt. Susinut n felul acesta, lacul va mbogi atmosfera, servind totodat ca rezervor i absorbant de cldur pentru culturile dintrun complex circular de ferme acoperite, construite de-a lungul rmului. Maia era extrem de preocupat de aceste planuri. Lungul drum al lui John ctre Maia trecu ntr-o stare de vraj, n timp ce privea cum, din norii de praf, apreau crater dup crater. ntr-o sear, poposi la o aezare chinezeasc, ai crei locuitori abia dac tiau cteva vorbe n englez i locuiau n nite rulote asemntoare celor n care sttuser primii o sut. John i localnicii se vzur nevoii s utilizeze un program de traducere computerizat, care i fcu pe toi s rd mai toat seara. Peste alte dou zile, se opri pentru nc o zi la o imens instalaie japonez de purificare a aerului, situat ntr-o trectoare nalt dintre cratere. Aici toat lumea vorbea o englez excelent, dar se
305

simeau frustrai, deoarece instalaiile fuseser oprite din cauza furtunii. Tehnicienii zmbeau dureros n timp ce-l conduceau printr-un complex de sisteme de filtrare, montate pentru a ncerca s menin pompele n funciune. Nu dduser niciun rezultat. Dup trei zile, la est de colonia japonezilor, ddu peste un caravanserai sufit, situat pe partea superioar a unei terase circulare, cu pereii abrupi. Aceasta fusese cndva un fund de crater, dar metamorfozarea cauzat de impacturile meteoritice o consolidaser att de mult nct, n eonii care au urmat, rezistase eroziunii care mcinase terenul nconjurtor, mai moale, iar acum se nla deasupra cmpiei ca un piedestal gros, rotund, cu laturile brzdate, nalte de un kilometru. John urm un drum n pant, cu serpentine, pn la caravanseraiul instalat sus. Constat c platoul se afla ntr-un permanent val vertical al furtunii de praf, aa c aici era mai mult lumin solar, care se strecura printre norii ntunecai, dect n alte locuri vizitate, chiar i pe creasta lui Pavonis. Vizibilitatea era aproape la fel de trunchiat ca oriunde, dar totul era mult mai viu colorat, zorii purpurii i ciocolatii, zilele o goan vie de nuane de ocru, galben, portocaliu i ruginiu, strpunse de ocazionale raze de soare de culoarea bronzului. Era un loc nemaipomenit, iar sufiii se dovedir mult mai ospitalieri dect oricare dintre arabii pe care i ntlnise pn atunci. Veniser cu unul dintre ultimele grupuri de arabi, ziceau ei, ca o concesie fa de faciunile religioase din lumea arab de acas i, cum n rndul oamenilor de tiin musulmani se gseau muli sufii, se ridicaser foarte puine obiecii mpotriva trimiterii lor ca grup coerent, de sine stttor. Unul dintre ei, un brbat scund, negricios, pe nume Dhu elNun, i spuse: E minunat, n aceste timpuri ale celor aptezeci de mii de vluri, c tu, marele talib, i-ai urmat propriul tariqat pn aici, pentru a ne vizita. Talib? ntreb John. Tariqat? Un talib este un cuttor. Iar tariqat-ul cuttorului este calea lui, tii, deosebit, pe drumul spre realitate. neleg, spuse John, surprins de caracterul prietenos al primirii. Dhu l conduse de la garaj la o cldire neagr, joas, situat n centrul unui cerc de transportoare, care semna cu un model al terasei nsi, o chestie rotund, turtit, cu ferestrele din cristale
306

transparente, nefinisate. Dhu identific roca neagr a cldirii ca fiind stiovit, un silicat cu o densitate superioar, creat de impactul meteoritic atunci cnd se dezvoltaser, pentru moment, presiuni de peste un milion de kilograme pe centimetrul ptrat. Ferestrele erau confecionate dintr-un fel de sticl comprimat, produs, de asemenea, de ctre impact. n interiorul cldirii l ntmpin un grup de vreo douzeci de persoane, att brbai, ct i femei. Femeile erau cu capul descoperit i se purtau la fel de degajat ca i brbaii, ceea ce din nou l surprinse pa John i i atrase atenia asupra faptului c relaiile dintre sufii erau diferite de relaiile dintre arabi n general. Lu loc i bu cafea mpreun cu ei i ncepu din nou s pun ntrebri, i spuser c sunt sufii qadarii panteiti influenai de filosofia greac timpurie i de existenialismul modern , ncercnd, prin tiina modern i ru yat al-qalb, viziunea inimii, s se identifice cu realitatea ultim, care este Dumnezeu. Exist patru cltorii mistice, i explic Dhu. Prima ncepe cu gnoza i se termin cu fana sau ndeprtarea de toate lucrurile fenomenale. A doua ncepe atunci cnd fana este succedat de baqa sau struin. n acest punct cltoreti n real, prin real, ctre real i tu nsui eti o realitate, o haqq. Iar dup aceea te deplasezi mai departe ctre centrul universului spiritului, devenind unul cu toi ceilali care au fcut la fel. Cred c eu nc nu am nceput prima cltorie, spuse John. Nu cunosc nimic. i ddu seama c rspunsul su i mulumea. Poi ncepe, i spuser ei i i mai turnar cafea. ntotdeauna se poate. Erau att de ncurajatori i de prietenoi n comparaie cu ceilali arabi pe care John i mai ntlnise pn atunci, nct li se destinui i le povesti despre vizita lui la Pavonis i despre planurile pentru marele cablu de elevator. Nicio nchipuire de pe lumea asta nu este n totalitate neadevrat, spuse Dhu, iar cnd John pomeni de ultima sa ntlnire cu arabii nsoii de Frank, pe Vastitas Borealis, Dhu continu, criptic: Dragostea pentru dreptate i ndeamn pe oameni s fac ru. Chalmers este nafs-ul tu, spuse una dintre femei, rznd. Asta ce mai e? Izbucnir cu toii n rs. Nu este nafs-ul tu, spuse Dhu, cltinnd din cap. Nafs-ul cuiva este eul su ru care, cred unii, slluiete n piept.
307

Ca un organ sau cam aa ceva? Ca o creatur n toat regula. Mohammed ibn Ulyan, de exemplu, a relatat c i-a srit din gt ceva ca o vulpe mic, iar cnd i-a tras un picior s-a fcut i mai mare. Aceea a fost nafs-ul lui. E un alt nume pentru Umbra ta, explic femeia care ncepuse discuia. Atunci, poate c aa i este. Ori poate doar c nafs-ul lui Chalmers primete o mulime de uturi, spuse John, i toi rser mpreun cu el de acest gnd. Mai trziu, dup-amiaz, soarele, mai puternic dect de obicei, strpunse praful, iluminnd norii care iroiau pe lng ei, astfel nct caravanseraiul prea situat n ventriculul unei inimi imense, rafalele de vnt fcnd poc, poc, poc, poc. Dup ce se uitar afar, sufiii se strigar unul pe altul i se mbrcar repede pentru a iei n aceast lume purpurie, n btaia vntului, i l strigar pe Boone s vin cu ei. El zmbi i se mbrc, nghiind, superstiios, o tablet de omeg. Ajuni afar, parcurser circumferina neregulat a platoului, privind prin nori ctre cmpia umbrit de jos, artndu-i lui John detalii care se ntmpla s fie vizibile. Apoi se strnser lng caravanserai, iar John le ascult vocile ce rosteau o incantaie, diferite glasuri oferindu-i traduceri n englez din arab i persan. Nu poseda nimic i nu te lsa posedat de nimic. Pune deoparte ce ai n minte, d ceea ce ai n inim. Aici e o lume, acolo o lume, noi stm pe prag. Dragostea a fcut s sune coarda de pe aluta sufletului meu i m-a preschimbat, din cap pn n picioare, n iubire, spunea o alt voce. i ncepur s danseze. Privindu-i, John nelese c erau dervii dansatori. Sreau n aer la btaia tobelor care rpiau uor pe frecvena radio comun, sreau i se nvrteau, executnd rotiri lente, nepmnteti, cu braele ntinse n lturi, iar cnd atingeau solul i fceau vnt i repetau totul o rotaie i nc una, i nc una. Dervii dansatori n Marea Furtun, pe o mas de piatr nalt i rotund care, n Noachian, fusese fundul unui crater. Era minunat, n strlucirea sngerie, pulsnd, a luminii. John se ridic i ncepu s se nvrteasc mpreun cu ei. Le deranja simetriile, uneori chiar se izbi de ali dansatori, dar nimnui nu prea s-i pese! Constat c e mai bine s sar uor mpotriva vntului, pentru a evita ca suflul s-l fac s-i piard echilibrul.
308

O rafal puternic l-ar putea trnti. Rse. Civa dintre dansatori cntau pe frecvena comun, obinuitele lamentaii pe un sfert de ton, punctate de strigte i respiraii aspre, ritmice, i de fraza: Ana el-Haqq, ana el-Haqq Eu sunt Dumnezeu, traduse cineva, eu sunt Dumnezeu. O erezie sufit. Dansul avea menirea s te hipnotizeze; existau alte culte musulmane care fceau asta prin autoflagelare, tia John. Era mai bine s te nvrteti. John dansa. Se altur incantaiei de pe frecvena comun, punctnd-o cu propria-i respiraie accelerat, cu icnete i bolboroseli. Apoi, fr a se gndi la ce face, ncepu s adauge la fluxul sonor numele planetei Marte, rostindu-le n ritmul incantaiei pe msur ce o nelegea. Al-Qahira, Ares, Auqakuh, Bahram, Harmakhis, Hrad, Hue Hsing, Kasei, Maadim, Maja, Mamers, Mangala, Nirgal, Shalbatanu, Simud i Tiu. Memorase lista cu ani n urm, ca un fel de truc pentru petreceri, iar acum era surprins s constate ce incantaie excelent ofer, cum i iese de pe buze i l ajut la stabilizarea nvrtirilor. Ceilali dansatori rdeau de el, dar ntr-un fel favorabil, mulumii. Se simea ameit, ntregul trup i vibra. Repet litania de multe ori i trecu la repetarea numelui arab: Al-Qahira, Al-Qahira, AlQahira. Apoi, amintindu-i ce i spusese una dintre vocile care traducea, Ana el-Haqq, ana al-Qahira. Ana el-Haqq, ana alQahira. Eu sunt Dumnezeu, eu sunt Marte, eu sunt Dumnezeu Ceilali preluar cu repeziciune aceast incantaie, o transformar ntr-un cntec dezlnuit, iar n goana vizierelor care se nvrteau, John zrea chipurile lor zmbitoare. Erau cu adevrat buni dansatori. Pe cnd se rsuceau, degetele lor ntinse tiau n arabescuri curentul de praf rou, iar acum, n timpul nvrtirilor, i fceau semne cu vrful degetelor, ghidndu-l sau chiar fornd, efectiv, ntoarcerile lui nendemnatice n estura modelului lor. El striga numele planetelor, iar ei le repetau dup el, n stilul chemarerspuns. Intonau numele, arabe, sanscrite, incae, toate numele planetei Marte amestecate ntr-o sup de silabe, producnd o muzic polifonic frumoas i tulburtor de stranie, pentru c numele planetei proveneau din vremuri cnd cuvintele sunau neobinuit, iar numele aveau for; simea asta atunci cnd le cnta. Voi tri o mie de ani, i spunea el. Cnd, n cele din urm, ncet s mai danseze i se aez s priveasc, ncepu s-i fie ru. Lumea plutea nvolburat, chestia aia din urechea lui mijlocie de bun seam c nc se mai
309

rostogolea ca o bil de rulet. Scena i pulsa n faa ochilor, era imposibil de spus dac era vrtejul de praf ori ceva dinuntrul acestuia; dar, indiferent ce-ar fi fost, John privea cu ochii ct cepele: dervii dansatori pe Marte? Ei bine, n lumea musulman acetia erau, ntr-un fel, nite deviaioniti, cu o orientare ecumenic rar n cadrul Islamului. Pe deasupra, i oameni de tiin! Aadar, poate c ei reprezint calea lui n Islam, tariqat-ul su, iar ceremoniile derviilor ar putea fi transferate probabil n areofanie, ca n timpul incantaiei sale. Se ridic n picioare, cltinndu-se. nelese, deodat, c nu trebuie s inventezi totul din nimic, c este vorba de a face ceva nou prin sinteza a tot ceea ce este bun n ceea ce a fost nainte. Dragostea a fcut s sune coarda iubirii din luta mea Era mult prea ameit. Ceilali rdeau de el, sprijinindu-l. Le vorbi n stilul lui obinuit, spernd c vor nelege. Mi-e ru. Cred c o s vomit. Dar trebuie s-mi explicai: de ce nu putei lsa n urm tot bagajul pmntean? De ce nu putem inventa mpreun o nou religie? Adularea lui Al-Qahira, Mangala, Kasei? Ei rser i l purtar pe umeri napoi, la adpost. Vorbesc serios, spunea el n timp ce totul se nvrtea n jurul lui. Vreau s-o facei chiar voi, i dansul vostru s fac parte din ea. E limpede. Voi trebuie s concepei religia asta, deja o facei. Doar c era periculos s vomii n casc, iar ei doar rser de el i l crar ct mai repede posibil n locuina de piatr spart. Acolo, o femeie i sprijini capul n timp ce el vomita, spunndu-i, n englez: Regele a cerut nelepilor s-i aduc un obiect care s-l fac fericit atunci cnd este trist, i trist atunci cnd este fericit. Acetia s-au consultat i au revenit cu un inel pe care era gravat inscripia: Va trece i asta. Ducei-m direct la instalaiile de reciclare, spuse Boone. Zcea pe spate, ameit. Ciudat senzaie, atunci cnd ncerci s stai linitit. Dar ce cutai voi aici? De ce v aflai pe Marte? Trebuie neaprat s-mi spunei ce cutai voi aici. l transportar n camera comun i aduser ceti i un ceainic plin cu ceai aromat. nc mai simea c se nvrtete, iar praful care gonea prin dreptul ferestrelor cristaline nu-i era de niciun ajutor. Una dintre btrnele din jurul su ridic ceainicul i i umplu
310

ceaca, apoi ls ceainicul jos i gesticula: Acum o umpli i tu pe-a mea. John se conform, nesigur, apoi ceainicul ddu ocolul camerei. Fiecare umplea ceaca altcuiva. Aa ncepem noi fiecare mas, explic btrna. Este un mic semn c ne aflm mpreun. Am studiat culturile strvechi, nainte ca piaa voastr global s cuprind totul n mrejele ei, iar n epocile acelea existau multe forme diferite de schimb. Unele se bazau pe conferirea de daruri, nelegi, fiecare dintre noi are un dar, conferit gratuit de ctre Univers. i fiecare dintre noi, cu fiecare rsuflare, napoiaz cte ceva. Asta e la fel ca ecuaia eficienei ecologice, spuse John. Poate. n orice caz, culturi ntregi au fost construite n jurul ideii de dar: n Malaysia, n nord-vestul american, n multe culturi primitive. n Arabia, noi oferim ap sau cafea. Hran i adpost. i indiferent ce i s-a dat, nu te poi atepta s pstrezi numai pentru tine, ci eti dator s napoiezi, la rndul tu, dac se poate chiar i cu dobnd. Munceti pentru a putea s napoiezi mai mult dect ai primit. Acum credem c asta poate constitui baza unei economii respectabile. Exact ce spuneau Vlad i Ursula! Poate. Ceaiul i fcu bine. Dup o vreme, echilibrul i reveni. Discutar despre alte lucruri, despre marea furtun, despre plinta cea mare i tare pe care locuiau. Mai trziu, noaptea, John i ntreb dac auziser despre Lupul de Preerie, dar nu aveau habar. tiau ns nite poveti despre o creatur creia i spuneau Cel Ascuns, ultimul supravieuitor al unei rase strvechi de marieni, unul usciv care colinda planeta ajutnd rtcitorii, mainile, aezrile aflate la ananghie. Fusese zrit la staia de ap din Chasma Borealis anul trecut, n timpul unei cderi de ghea i al ntreruperii de energie care urmase. Nu e oare Uriaul? ntreb John. Nu, nu. Uriaul e mare. Cel Ascuns e la fel ca noi. Toi ai lui fost supuii Uriaului. neleg. Dar, n realitate, nu nelegea. Dac Uriaul reprezint nsi planeta Marte, atunci poate c povestea despre Cel Ascuns a fost inspirat de ctre Hiroko. Imposibil de precizat. I-ar fi trebuit un folclorist ori un specialist n mituri, cineva care s-i poat spune cum se nasc povetile, dar nu-i avea dect pe sufiii tia,
311

zmbrei i ciudai, ei nii personaje de poveste. Concetenii si n aceast ar nou! i veni s rd. Rser i ei mpreun cu el i l duser n pat. Noi rostim o rugciune de culcare scris de poetul persan Rumi Jalaluddin, i spuse btrna i i-o recit: Murit-am mineral i devenit-am plant, Murit-am plant, fost-am animal, Murit-am animal i om am fost pe urm. De ce m-a teme oare? Cnd fost-am mai puin, prin moarte? Acum, ca om, voi mai muri o dat, Cu ngeri binecuvntai n zbor s m avnt. Iar cnd sacrifica-voi sufletu-mi de nger, Voi deveni ce nicio minte n-a-nchipuit vreodat. Somn uor, o auzi el, aproape adormit, urndu-i. Asta e calea noastr. n dimineaa urmtoare, John se urc n main cam nepenit, crispndu-se de durere i hotrt s nghit nite omeg de ndat ce va porni. Aceeai femeie se afla acolo pentru a-l conduce, iar el i lipi, plin de afeciune, vizorul de al ei. Fie pe lumea asta, fie pe cealalt, i spuse ea, iubirea ta te va conduce, n cele din urm, ntr-acolo. Vreme de zile maronii, rvite de vnturi, John urm drumul de transpondere, traversnd terenul accidentat de la sud de Margaritifer Sinus, i fgdui s mai parcurg aceast distan ntr-o bun zi, pentru a vedea ceva din peisaj, pentru c, pe timp de furtun, n jurul lui nu era altceva dect ciocolat zburtoare, strbtut de momentane sgei aurii de lumin. Se opri lng craterul Bakhuysen, la o nou aezare, numit Turner Wells; aici ptrunseser ntr-un zcmnt acvifer cu o asemenea presiune hidrostatic la extremitatea sa inferioar, nct, intenionau s obin energie prin dirijarea curentului artezian printr-o serie de turbine. Apa eliminat avea s fie turnat n forme, ngheat i apoi transportat de ctre roboi pn la aezrile chinuite de secet de pe tot cuprinsul emisferei sudice. Acolo lucra Mary Dunkel, care i prezent lui John izvoarele, centrala hidraulic i rezervoarele de ghea. Forajele au fost de-a dreptul nspimnttoare. Cnd sapa a ajuns la partea lichid a acviferului, a fost azvrlit din pu, i devenea doar o chestiune de ans dac vom izbuti sau nu s
312

controlm erupia. Bine, i ce s-ar fi ntmplat dac nu reueai? n sfrit, nu tiu. E foarte mult ap acolo jos. Dac ar strpunge roca din jurul puului, ar putea porni ca pe marile canale din Chryse. S aib chiar o asemenea amploare? Cine tie? E posibil. Oho! Asta am spus i eu. Acum, Ann a nceput o cercetare a metodelor de determinare a presiunilor din acvifer, prin ecourile pe care le obin prin testele seismice. Dar exist oameni crora le-ar plcea s dea drumul la vreo dou acvifere, nelegi? Las mesaje pe panourile de afiaj din reea. Nu m-ar mira dac, printre ei, s-ar afla i Sax. Mari inundaii de ap i ghea, o foarte mare sublimare n aer, de ce nu s-ar bucura? Dar inundaii ca acelea de demult ar fi la fel de distructive pentru teren ca i bombardarea cu asteroizi. O, mult mai distructive! Canalele alea n pant au fost nite strpungeri incredibile. Cea mai potrivit analogie pmntean e dat de terenurile scarificate din estul statului Washington, ai auzit de ele? Acum circa optsprezece mii de ani exista acolo un lac ce acoperea cea mai mare parte din Montana, i se spune lacul Missoula, compus din ap din epoca glaciar, topit i inut n loc de un baraj de ghea. ntr-un anumit punct, barajul s-a rupt, i lacul s-a golit catastrofal, aproape dou trilioane de metri cubi de ap scurgndu-se peste platoul Columbia i mai departe, spre Pacific, n cteva zile. Formidabil! Atta vreme ct a durat, a avut un debit de o sut de ori mai mare dect al Amazonului i a spat n patul de bazalt canale adnci de pn la dou sute de metri. Dou sute de metri! Aa e. Iar asta n-a fost nimic n comparaie cu ceea ce a spat canalele Chryse. Anastomozarea acoper suprafee de Dou sute de metri n roca de baz. Da, de fapt nu e vorba de o eroziune normal. n inundaii de asemenea proporii, presiunile oscileaz att de mult, nct are loc ex-soluia gazelor dizolvate, tii, iar cnd bulele se desfac, produc presiuni incredibile. Asemenea presiuni pot sparge orice. nseamn c ar fi mai ru dect impactul cauzat de un asteroid.
313

Desigur. Asta dac nu aduci un asteroid cu adevrat mare. Dar exist oameni care cred c trebuie s-o facem i pe asta, am dreptate? Chiar aa? tii bine c exist. Inundaiile sunt totui mai bune, dac vrei neaprat s faci aa ceva. Dac ai putea dirija una spre Hellas, de pild, ai produce o mare. i s-ar putea s o poi reumple mai repede dect sublimeaz gheaa de la suprafa. S dirijezi, astfel, o inundaie? exclam John. Da, firete, aa ceva ar fi imposibil. Dar dac ai gsi un acvifer acolo unde i trebuie, nu ar fi nevoie s-l direcionezi. N-ar fi ru s verifici unde i-a trimis Sax echipa de hidrologi n ultima vreme, s vezi ce impresie-i face. Dar UNOMA va interzice, cu siguran, una ca asta. De cnd i pas lui Sax de UNOMA? Acum i pas. I-au acordat prea multe pentru a-i ignora. L-au legat cu bani i putere. Poate. n noaptea aceea, la 3.30 a.m., se produse o mic explozie la captul unuia dintre puuri, iar alarmele i trezir brusc i i trimiser, izbindu-se unul de altul, pe jumtate dezbrcai, prin tunele, pentru a se trezi n faa unei erupii care nea prin praful mictor al nopii, o coloan de ap alb sfiat de strlucirea nesigur a reflectoarelor ndreptate n grab asupra ei. Apa cdea din norii de praf sub form de buci de ghea, grindin de mrimea bilelor de popice. Aceste proiectile bombardau puurile din direcia vntului, iar bulgrii de ghea le ajungeau, deja, pn la genunchi. Dat fiind discuia din noaptea precedent, pe John privelitea l alarm destul de mult, i alerg peste tot pn cnd o gsi pe Mary. Prin zgomotul erupiei i al furtunii omniprezente, Mary i rcni n ureche: Elibereaz terenul, vreau s detonez o ncrctur lng pu i s ncerc s-l obturez! Se ndeprt n fug, n cmaa alb de noapte, iar John strnse spectatorii i i mpinse napoi prin tunele n habitatul staiunii. Mary li se altur n ecluz, pufnind agitat. i fcu de lucru la consola de la mn i se auzi, din direcia puului, un bubuit adnc. Haidei, s vedem, le spuse.
314

Trecur prin ecluz i strbtur din nou, n fug, tunelele, pn la fereastra care ddea spre pu. Acolo, ntr-o ngrmdire de bulgri albi, de ghea, se vedea epava forezei, rsturnat pe o parte, nemicat. Bun! nchis! strig Mary. Ovaionar, fr prea mult energie. Unii se deplasar n zona sondei, s vad dac e ceva de fcut pentru a o consolida. Bun treab, i spuse John lui Mary. nc de la primul incident am citit mult despre nchiderea sondelor, spuse Mary cu respiraia nc ntretiat. i aveam totul pregtit. Doar c, de fapt, niciodat nu s-a ivit ansa s punem n practic soluia. Mai bine s ncercm. Fiindc niciodat nu poi fi absolut sigur. Avei la ecluze instalaii de monitorizare? ntreb John. Avem. Grozav. Plec ntr-acolo, s verifice ce s-a ntmplat. O conect pe Pauline la sistemul staiunii, formulnd ntrebri i urmrind rspunsurile pe msur ce apreau pe monitor. Nimeni nu utilizase ecluzele dup miezul nopii. Chem satelitul meteo de deasupra sa, activ sistemele radar i cu infraroii, pentru care Sax i dduse codurile, control zona din jurul aezrii. Nu se semnala niciun mecanism prin apropiere, cu excepia ctorva dintre vechile moriti termice. Iar transponderele artau c nimeni nu trecuse pe drumurile din zon de la sosirea sa, cu o zi nainte. John se aez greoi n faa computerului, simindu-se lipsit de energie i ncet la minte. Nu-i trecea prin cap nicio alt verificare posibil, iar din cele deja efectuate rezulta c nimeni nu trecuse pe acolo n noaptea aceea ca s fac ru. Poate c explozia fusese pus la cale cu multe zile n urm, dei ar fi fost complicat s se ascund maina infernal, la sonde lucrndu-se n fiecare zi. Se ridic ncet, plec s-o caute pe Mary i, cu sprijinul ei, discut cu oamenii care lucraser la sond ultima dat, cu o zi nainte. Niciun semn c ar fi umblat cineva la instalaie pn la opt seara, iar dup aceea toat lumea participase la petrecerea n cinstea lui John Boone, ecluzele nefiind folosite. Aa c, ntr-adevr, nu existase nicio ans pentru un sabotaj. Se rsuci n pat, gndindu-se. O, Pauline, verific, te rog, fiierele lui Sax i d-mi o list a tuturor expediiilor dup ap de anul trecut.
315

Continundu-i, orbete, drumul spre Hellas, John ddu peste Nadia, care supraveghea construcia unui nou dom peste craterul Rabe. Era cel mai mare ridicat pn atunci, profitnd de ngroarea atmosferei i de uurarea materialelor de construcie, situaie datorit creia gravitaia putea fi echilibrat prin presiune, domul presurizat neavnd, practic, niciun fel de greutate. Cadrul urma s fie fcut din grinzi de areogel armat, cea mai recent realizare a alchimitilor. Areogelul era att de uor i rezistent, nct Nadia cdea, pentru cteva clipe, n extaz atunci cnd descria utilizrile sale poteniale. Dup ea, chiar i domurile de peste cratere ineau de trecut. Astzi era cum nu se poate mai uor s nali stlpi de areogel n jurul circumferinei unui ora i s aduni toat populaia n interiorul a ceea ce ar deveni, de fapt, un cort uria, transparent. i spuse lui John toate acestea, n timp ce parcurgeau interiorul craterului, acum nimic altceva dect un mare antier. ntreaga margine a craterului urma s fie perforat de ncperi cu lucarne, iar interiorul de sub dom va adposti o ferm care va hrni treizeci de mii de persoane. Excavatoare robotizate, mari ct casa, bziau n praful de neptruns, invizibile chiar i de la cincizeci de metri deprtare. Aceti hipopotami lucrau singuri sau prin teleghidare, iar operatorii vedeau, probabil, prea puin din terenul nconjurtor pentru ca traficul de pasageri din apropiere s se desfoare n deplin siguran. John se inea, nervos, dup Nadia, amintindu-i ct de ngrijorai fuseser minerii de la Bradbury Point iar acolo se putea vedea ce se ntmpl n jur! i venea s rd de uitarea de sine a Nadiei. Cnd simeau terenul tremurndu-le sub picioare, se opreau doar, i priveau n jur, gata s sar din faa vreunuia dintre acele vehicule ct casa, care se apropia. Grozav plimbare! Nadia se lupta cu praful care defecta o mulime de utilaje. Furtuna dura, deja, de patru luni cea mai lung furtun din ultimii ani i nu ddea semne de oprire. Temperaturile coborser vertiginos, oamenii mncau alimente conservate i deshidratate i, din cnd n cnd, salat sau legume crescute la lumin artificial. i n toate aprea praful. Chiar i cnd discutau, John l simea nclindu-i gura, iar ochii i se uscau n orbite. Durerile de cap deveniser extrem de obinuite, la fel ca sinuzitele, durerile n gt, bronita, astmul sau tulburrile pulmonare n general. n plus, se semnalau frecvente cazuri de degerturi. Mai mult, computerele deveneau primejdios de lipsite de siguran, producndu-se o mulime de defeciuni la hardware, un gen de nevroz sau
316

retardare a inteligenei artificiale. S te afli la amiaz n craterul Rabe era ca i cum ai tri ntr-o crmid, zicea Nadia, iar apusurile semnau cu focurile dintr-o min de crbuni. Le ura. John atac subiectul. Ce crezi despre elevatorul spaial? E nemaipomenit! Dar efectul, Nadia, efectul? Cine tie? Niciodat nu poi fi sigur de aa ceva, nu? Va forma o strangulare strategic, ca aceea la care se referea Phyllis atunci cnd discutam despre cine va construi staia de pe Phobos. i va realiza propria strangulare strategic. Asta nseamn foarte mult putere. La fel susine i Arkadi, dar nu pricep de ce chestia nu poate fi tratat ca orice resurs comun, ca orice resurs natural. Eti o optimist! i Arkadi zice la fel, spuse ea, ridicnd din umeri. Dar eu ncerc numai s mi pstrez bunul-sim. i eu. tiu. Uneori am senzaia c n-am rmas dect noi doi care s-o facem. i Arkadi? Nadia rse. Dar voi doi formai un cuplu! insist John. Da, da. La fel ca tine i Maia. Touch. Nadia zmbi scurt. ncerc s-l fac pe Arkadi s se gndeasc la anumite lucruri. Asta-i tot ce pot eu face. Ne ntlnim la Acheron peste o lun, pentru tratamentul acela. Maia mi spune c e bine s-l facem mpreun. E i recomandarea mea, spuse John, zmbind. Iar tratamentul? Bate alternativa, nu? Nadia chicoti. Apoi simir, prin cizme, terenul mugind, i rmaser nemicai, ntorcnd capul n toate prile, cutnd umbre prin ntunecime. n dreapta lor i fcu apariia o siluet mare, neagr, ca un deal n micare. Alergar ntr-o parte, mpleticindu-se i srind peste pietre i moloz, John ntrebndu-se dac acesta nu este cumva un alt atac, Nadia dnd ordine repezite pe frecvena comun, njurndu-i pe teleoperatori c nu i urmreau n infrarou.
317

Stai cu ochii pe ecrane, lenei nenorocii! Terenul ncet s mai tremure. Leviatanul negru rmase nemicat. Se apropiar, ngrijorai. O basculant pe enile, descins din Brobdignag, ara uriailor. Construit pe plan local, de Utopia Planitia Machines. Un robot construit de roboi, mare ct un bloc. John ridic privirea, simind cum sudoarea i lunec pe frunte. Erau n siguran. Pulsul i se ncetini. Montri ca acesta sunt pe toat planeta, i spuse el Nadiei, plin de uimire. Taie, rcie, sap gropi, le umplu. Nu peste mult vreme, civa se vor aga de unul dintre asteroizii aceia de doi kilometri i vor construi o central care va utiliza nsui asteroidul drept combustibil, pentru a-l aduce pe orbita lui Marte, punct n care alte maini vor asoliza pe el i vor ncepe s transforme roca ntr-un cablu de vreo treizeci i apte de mii de kilometri! Gndete-te la mrimea lui, Nadia! Mrimea! Aa-i, e mare! E de neimaginat, crede-m! Ceva ntru totul dincolo de capacitile umane, aa cum am fost noi educai s le nelegem. Teleoperare pe o scar masiv. Un fel de reform spiritual. Tot cei trece prin minte poate fi realizat! Ocolir, ncet, obiectul negru, uria din faa lor: nimic mai mult dect un fel de basculant, nimic n comparaie cu ceea ce avea s fie elevatorul spaial. i totui, pn i acest camion, i spunea John, e uimitor. Muchii i creierul s-au extins printr-o armur robotic att de mare i puternic, nct e greu de conceptualizat. Poate chiar imposibil. Reprezint, probabil, o parte a talentului tu i al lui Sax s flexai muchi pe care nimeni nu-i d seama c-i avem. M refer la guri forate prin litosfer, la iluminarea liniei de demarcaie dintre zi i noapte prin reflectarea razelor solare, la toate aceste orae care umplu terasele i se mplnt n versanii dealurilor iar acum un cablu ntins dincolo de Phobos i de Deimos, att de lung nct se afl pe o orbit spaial i, n acelai timp, atinge suprafaa planetei! E imposibil de imaginat aa ceva! Nu e imposibil! coment Nadia. Nu. Iar acum, bineneles, vedem dovada puterii noastre pretutindeni n jur, aproape c suntem strivii de ea, n timp ce ea nsi i vede de treab! Iar dac vezi, crezi. Chiar i fr imaginaie poi vedea de ce fel de putere dispunem. Poate c de aceea lucrurile devin att des ciudate n zilele noastre, fiecare
318

vorbind despre proprietate, suveranitate, luptnd, ridicnd pretenii, oamenii sfdindu-se ca zeii de demult din Olimp, pentru c, n ziua de azi, suntem la fel de puternici cum erau ei atunci. Sau i mai puternici! ncheie Nadia. i continu drumul ctre Hellespontus Montes, lanul acela muntos curbat care nconjura Bazinul Hellas. Oricum, ntr-o noapte, n timp ce dormea, maina lui prsi drumul de transpondere. Se trezi i prin sprturile din zidul de praf, vzu c se afl ntr-o vale ngust, mrginit de rmuri mici, tiate de canelura tipic a defileelor. Prea posibil ca, urmnd fundul vii, s ias din nou la drum, aa c porni mai departe. Apoi terenul se dovedi ntrerupt de grebene transversale, ca nite canale goale, nu prea adnci, iar Pauline trebuia mereu s opreasc maina, s o ntoarc i s ncerce cutarea unei alte ramificaii n algoritmul de gsire a drumului, inut n loc de un an dup altul, pe msur ce acestea apreau din ntuneric. Cnd John i pierdu rbdarea i ncerc s preia comanda, lucrurile se nrutir. n ara orbilor, autopilotul e mprat! Dar, ncet-ncet, ajunse la ieire, acolo unde harta arta drumul de transpondere cobornd ntr-o vale ce se lrgea pe msura naintrii. Aa c, n seara aceea, se opri fr s-i fac nicio problem i se aez n faa televizorului ca s mnnce ceva. Mangalavid prezenta funcionarea n premier a unei aeolii, construite de un grup din Noctis Labyrinthus. Aeolia se dovedi a fi o cldire mic, n care erau practicate deschideri ce fluierau, vuiau sau chiiau, n funcie de fora i unghiul vntului care le lovea. n cadrul audiiei inaugurale, vntul zilnic, din josul pantei din Noctis, fu augmentat de rafalele catabatice ale furtunii, iar muzica fluctua ca orice compoziie, trist, furioas, disonant sau, n secvene neateptate, armonic: prea compoziia unei inteligene, a uneia strine poate; dar, cu siguran, ceva mai mult dect un joc al ntmplrii. Aeolia aproape aleatorie, cum se exprima un comentator. Urmar tiri de pe Pmnt. Existena tratamentelor gerontologice fusese dezvluit de un oficial de la Geneva i fcuse, ntr-o singur zi, ocolul lumii. Acum avea loc o dezbatere violent n Adunarea General cu privire la aceast chestiune. Muli delegai cereau ca tratamentele s devin un drept uman de baz, garantat pentru toi, de Naiunile Unite, cu fonduri din partea naiunilor dezvoltate, puse imediat la dispoziie, pentru a se crea
319

sigurana c finanarea tratamentelor va fi accesibil tuturor, n mod egal. ntre timp, soseau i alte relatri: unii lideri religioi, inclusiv papa, se pronunau mpotriva tratamentelor; aveau loc demonstraii de amploare i se nregistraser ceva pagube materiale la unele centre medicale. Guvernele erau n fierbere. Toate chipurile de pe ecranul TV erau ncordate sau furioase, cernd schimbri. i toat inegalitatea, ura i mizeria pe care o dezvluiau aceste chipuri l fceau pe John s se nfioare. Nici nu le mai putea privi. Adormi, i dormi prost. Tocmai l visa pe Frank atunci cnd l trezi un zgomot. O btaie n parbriz. Era miezul nopii. Ameit, se izbi de u. Ridicndu-se, se mir c e n stare de un asemenea reflex. i frec brbia i comut pe frecvena radio comun. Alo! E cineva acolo? Marienii. Era o voce de brbat. Engleza pe care o vorbea avea un accent strin, dar John nu-l putea identifica. Se ridic i privi prin parbriz. Noaptea, n timpul furtunii, nu era mare lucru de vzut. I se pru c, mai jos de el, n ntuneric, distinge nite siluete. Nu vrem dect s stm de vorb, spuse vocea. Dac ar fi vrut s-l ucid, ar fi putut arunca n aer maina n timp ce el dormea. i, de altfel, nu-i prea venea s cread c ar exista cineva care s-i doreasc rul. Aa c i ls nuntru. Erau cinci cu toii, numai brbai. Hainele le erau uzate, murdare, crpite cu materiale care nu fuseser concepute pentru costumele de scafandru. Cnd i scoaser ctile, John vzu c unul era asiatic i tnr; arta n jur de optsprezece ani. Tnrul naint i se aez pe scaunul oferului, se aplec peste volan pentru a se uita mai bine la dispunerea instrumentelor de msur. nc unul i scoase casca; un brbat scund, cu piele mslinie, chip ascuit i pr lung. Se aez pe bancheta capitonat de vizavi de patul lui John i i atept pe ceilali trei s-i scoat ctile. Cnd terminar, cei trei se aezar pe vine, urmrindu-l pe John cu atenie. Nu-l mai vzuse pe niciunul dintre ei pn atunci. Vrem s ncetineti ritmul imigraiei, spuse cel tras la fa. El era acela care vorbise afar. Accentul su i amintea lui John de Caraibe. Vorbea cu voce joas, aproape optit, iar lui John i se pru extrem de dificil s nu-l contreze. Sau s o opreti, spuse tnrul de pe locul oferului.
320

Termin, Kasei, spuse cel ascuit la chip, fr a-i lua ochii de la chipul lui John. Vin mult prea muli oameni. O tii prea bine. Ei nu sunt marieni i nu le pas de ceea ce se ntmpl aici. Ne vor coplei. Te vor coplei. O tii prea bine. ncerci s-i transformi n marieni, tim, dar ei sosesc mult mai repede dect poi tu lucra. Singurul lucru care va avea efect va fi ncetinirea sosirilor. Sau oprirea lor. Brbatul nl privirea i apel, cu o grimas, la nelegerea lui John. E tnr, spunea privirea lui. N-am ce s v rspund, ncepu John, dar brbatul i-o tie. O poi susine. Reprezini o for i eti de partea noastr. Hiroko v-a trimis? Tnrul plesci, zgomotos. Cel cu chipul ascuit nu spuse nimic. Patru priviri erau aintite asupra lui John. Cellalt se uita, hotrt, afar, pe fereastr. Voi suntei cei care ai sabotat puurile? continu John. Vrem s opreti imigrarea. Iar eu vreau s ncetai cu sabotajele. Nu fac dect s aduc i mai muli oameni aici. Poliie. Ce te face s crezi c i putem contacta pe sabotori? ntreb omul, uitndu-se la el. Gsii-i. Intrai cu fora peste ei, pe timp de noapte. Nevzut, necunoscut! zise omul, zmbind. Nu neaprat. Veniser, probabil, din partea lui Hiroko. Briciul lui Occam. Nu era posibil s existe mai mult dect un grup ascuns. Sau poate c era. John simea c plutete i se ntreb dac nu cumva intruii trataser aerul, folosind droguri cu aerosoli. Precis, se simea ciudat, totul era suprarealist, de vis; vntul zglia maina, producnd o izbucnire brusc de muzic eolian, un vuiet reinut, straniu. Gndurile i erau ncete i greoaie, simea c i vine s cate. Asta e, i zise. Tot mai ncerc s m trezesc dintr-un vis. De ce v ascundei? se auzi ntrebndu-i. Construim planeta Marte. Ca i tine. Suntem de partea ta. Atunci ar trebui s m ajutai, spuse el, ncercnd s gndeasc. i cum rmne cu elevatorul spaial? Nu ne preocup, rspunse putiul, chicotind. Nu asta conteaz. Oamenii conteaz. Elevatorul va aduce i mai muli oameni. Brbatul rmase pe gnduri. Tu ncetinete imigrarea, i noi i promitem c nici mcar nu
321

va fi construit. Urm nc o tcere, lung, punctat de comentariul sinistru al vntului. Nici mcar nu va fi construit? i nchipuie c l vor construi oamenii? Ori poate c se refer la bani. Voi analiza situaia, zise John. Putiul se ntoarse i l privi cu ochi mari, iar John ridic o mn pentru a-l mpiedica. Voi face tot ce-mi va sta n putin, repet el, n timp ce propria mn i se nla n fa, un obiect imens, roz. Asta e tot ce v pot spune. Dac v-a promite rezultate, v-a mini. Se mai gndi puin, cu mare dificultate. Ar trebui s ieii n fa, s ne ajutai. Avem nevoie de mai mult ajutor. Fiecare n felul su, spuse brbatul, calm. Noi o s plecm acum. Te vom urmri, s vedem ce faci. S-i spunei lui Hiroko c vreau s discut cu ea. Cei cinci brbai se uitar la el, cel tnr ncordat i furios. Dac o vd, i transmit, spuse cel cu faa ascuit, zmbind scurt. Unul dintre cei care stteau pe vine ntinse ceva albastru, diafan un burete cu aerogel, abia vizibil n luminile de veghe. Mna care l inea se strnse ntr-un pumn. Da, un drog. John fcu un salt nainte i l lu pe cel tnr prin surprindere, i nfipse degetele n gtul lui dezgolit, apoi se prbui, paralizat. Cnd i reveni, plecaser. l durea capul. Se ntinse pe pat, cznd ntr-un somn agitat. Visul cu Frank reveni, improbabil, iar el i povestea lui Frank despre vizit. Eti un prost, spunea Frank. Nu pricepi nimic. Cnd se trezi, era din nou diminea i, dincolo de parbriz, se rostogolea un vrtej de ocru mat, ars. Vnturile prea s mai fi slbit n intensitate n ultima lun, dar era greu de fcut o afirmaie sigur. Printre norii de praf i fceau apariia, pentru o clip, siluete care apoi cdeau napoi, n haos, n mici halucinaii de blocaj senzorial. Furtuna era chiar o anulare a simurilor, te fcea s suferi de claustrofobie. John mestec nite omeg, se mbrc, iei afar i ddu ocol mainii, respirnd pudra de talc i aplecndu-se pentru a gsi urmele musafirilor. Urmele traversau roca i apoi dispreau. O ntlnire dificil, ar fi spus el Un transportor pierdut n noapte Cum de l-au gsit? Dar dac se inuser dup el napoi, nuntru, lu legtura cu sateliii, dar acetia nu
322

detectar nimic n afar de maina lui. Pn i costumele de scafandru ar fi aprut n infrarou, aa c, probabil, cei cinci aveau un adpost pe aproape. Era uor s te ascunzi n nite muni ca aceia. Ceru harta cuprinznd micrile lui Hiroko, trase un cerc aproximativ n jurul locului unde se afla la momentul respectiv, alungindu-l spre nord i spre sud, ctre muni. Trasase, deja, mai multe cercuri pe harta lui Hiroko, dar niciunul nu fusese cercetat ceva mai atent de echipele aflate la sol, i poate nici nu va fi vreodat, deoarece majoritatea traseelor strbteau un teren haotic, rvit, ntins ct Wyoming sau Texas. E o lume mare, murmur el. Se plimba de colo pn colo n interiorul mainii, cercetnd pardoseala. Apoi i aminti ultimul lucru pe care l fcuse. Se uit sub propriile unghii: da, fragmente de piele. Scoase o tvi pentru eantioane din mica lui autoclav i rci cu grij, pe tvi, materialul de sub unghii. Analiza genomului era cu mult peste posibilitile mainii, dar orice mare laborator ar fi trebuit s-l poat identifica pe biat, dac genomul lui era nregistrat. Iar dac nu, informaia ar fi la fel de util. i poate c Ursula i Vlad l-ar putea identifica dup genomul prinilor. n dup-amiaza aceea, ddu din nou peste drumul de transpondere i, spre sfritul zilei urmtoare, cobor n Hellas. Sax era acolo, asistnd la o conferin despre noul lac, aceasta avnd tendina de a se transforma ntr-o conferin despre agricultura la lumin artificial. n dimineaa urmtoare John l duse prin tunelele transparente dintre cldiri i se plimbar ntr-o obscuritate galben, schimbtoare, soarele rmnnd doar o lumin de culoarea ofranului, printre norii de la est. Cred c l-am ntlnit pe Lupul de Preerie, spuse John. Nu mai spune! i-a spus unde e Hiroko? Nu. Sax ridic din umeri. Prea preocupat de intervenia pe care urma s o aib n dup-amiaza aceea. Aa c John hotr s atepte, iar n seara respectiv asist la conferin mpreun cu restul rezidenilor. Sax asigur asistena c microbacteriile din atmosfer, de la suprafa i din gheaa permanent se dezvolt ntr-un ritm care reprezint o fraciune semnificativ din maximele lor teoretice aproape doi la sut, mai precis i c, n cteva decenii, vor fi nevoii s ia n considerare problemele puse de cultivarea plantelor n exterior. Aplauzele, la acest anun, lipsir cu desvrire, deoarece toi erau absorbii de problemele oribile
323

puse de Marea Furtun care, li se prea, izbucnise n urma unui calcul eronat al lui Sax. Insolaia la suprafa era doar de douzeci i patru la sut din normal, aa cum preciz unul dintre ei pe un ton neptor, iar furtuna nu ddea niciun semn de oprire. Temperaturile sczuser, i izbucnirile temperamentale erau n cretere. Nou-veniii nu vzuser niciodat mai departe de civa metri n jurul lor, iar problemele psihologice, variind de la plictiseal la catatonie, erau pandemice. Sax elimin, cu o uoar ridicare din umeri, toate aceste argumente. Asta e ultima furtun global, zise. Va rmne n istorie ca un fel de epoc eroic. Bucurai-v de ea, ct mai dureaz! Recomandarea fu primit cu prea puin entuziasm, fr ca Sax s bage de seam asta. Dup cteva zile, Ann i Simon sosir n colonie mpreun cu fiul lor, Peter, care avea trei ani. Fusese, dup cte tiau, cel de-al treizeci i treilea copil nscut pe Marte. Coloniile stabilite dup sosirea primilor o sut fuseser destul de prolifice. John se juca cu copilul, pe podea, n timp ce mpreun cu Ann i Simon ascultau ultimele tiri, mprtindu-i unele dintre cele o mie i una de poveti legate de Marea Furtun. John considera c Ann ar fi trebuit s se bucure de furtun i de ngrozitoarea lovitur pe care aceasta o dduse procesului de terraformare, ca un fel de reacie alergic planetar, temperaturile cobornd vertiginos sub limita de referin, nepstorii experimentatori luptndu-se cu mainile lor plpnde, acum blocate Doar c pe Ann lucrul sta n-o amuza deloc, ba dimpotriv, i strnea iritarea. Ca de obicei. O echip de hidrologi a forat printr-un co vulcanic n Daedalia i a scos un eantion coninnd microorganisme unicelulare semnificativ diferite de cianobacteriile pe care le-ai rspndit tu n Nord. Coul era aproape complet ncastrat n rocamam i foarte departe de locurile de emisie biotic. Au trimis probe la Acheron pentru analiz, iar Vlad le-a studiat i a declarat c seamn cu un lan mutagen al uneia dintre bacteriile eliberate, injectate, probabil, n roca respectiv de un echipament de forare contaminat, ncheie Ann, mpungndu-l pe John cu degetul n piept. Probabil pmntene, spuse Vlad. Pobabil pmntene, spuse bieelul, prinznd perfect intonaia Annei. Da, probabil c aa e, spuse John.
324

Dar noi nu vom ti niciodat! Vor ajunge s se certe n legtur cu asta secole de-a rndul, va exista o revist dedicat numai acestei probleme, dar noi nu vom ti niciodat care e adevrul. Dac nu se poate spune de unde e, probabil c vine de pe Pmnt, zise John, zmbindu-i copilului. Orice a evoluat separat de viaa pmntean ar iei la iveal ntr-o clip. Poate, spuse Ann. (Pobabil.) Dac nu cumva e vorba de o surs comun, cum susine teoria sporilor spaiali, de exemplu, sau de material provenit din explozii, aruncat de la o planet la alta, cu microorganisme ncastrate n roc Asta nu e chiar att de probabil, nu? Nu tim. Nu vom ti niciodat, asta e. Lui John i venea greu s mprteasc ngrijorarea ei. Dup cte tim, ar fi putut proveni de pe modulele de debarcare Viking. Nu a existat niciodat un efort prea eficient de a steriliza mijloacele noastre de explorare pe aici. Asta e situaia! ntre timp, s-au ivit probleme mult mai presante. Ca de exemplu, furtuna de praf global, mai ndelungat dect cea mai lung furtun nregistrat vreodat, sau un influx de imigrani al cror angajament fa de Marte se reducea la cazare ori o viitoare revizuire a tratatului, cu care nimeni nu putea fi de acord, sau un efort de terraformare pe care muli l urau. Sau planeta-mam trecnd printr-o stare critic. Sau vreo dou ncercri de a-i face ru unuia, John Boone. Da, da, spuse Ann. tiu. Toate astea nseamn politic. Niciodat nu vom scpa de politic. Dar n cazul de fa e vorba de tiin, de o ntrebare la care vreau rspuns. Iar acum nu-l pot afla. i nimeni nu poate. John ridic din umeri. Niciodat nu vom rspunde la ntrebarea asta, Ann. Indiferent de ce se ntmpl. E una dintre ntrebrile sortite s rmn fr rspuns. Chiar nu tiai? Pobabil pmntean. La cteva zile dup discuia lor, o rachet cobor pe micul cosmodrom al staiunii, i civa pmnteni i fcur apariia din norul de praf, nc mpleticindu-se n mers. Anchetatori, spuneau ei, din partea UNOMA, pentru a cerceta sabotajele i alte incidente similare. Erau zece cu toii, opt brbai tineri, bine fcui, parc descini dintr-o nregistrare video, i dou femei tinere, foarte
325

atrgtoare. Majoritatea fuseser trimii de FBI. eful lor, un brbat nalt, cu prul castaniu, pe nume Sam Houston, solicit un interviu cu Boone, iar John, politicos, accept. Cnd se ntlnir, n dimineaa urmtoare, dup micul dejun, erau de fa ase dintre ageni, inclusiv femeile. John rspunse, rbdtor, la fiecare ntrebare, fr ezitri dei, instinctiv, le spuse n general ceea ce credea c ei cunosc deja, plus un pic mai mult, pentru a prea onest i util. Ei erau politicoi i respectuoi, scrupuloi n interogatorii, dat extrem de reticeni ca nu cumva si ntrebe i el, la rndul lui, cte ceva. Prea c nu tiu multe detalii ale situaiei de pe Marte i l chestionar despre lucruri care se ntmplaser n primii ani, n Underhill, sau n perioada n care dispruse Hiroko. Evident, cunoteau ntmplrile i elementele de baz ale diferitelor relaii dintre starurile primilor o sut. i puser o mulime de ntrebri despre Maia, Phyllis, Arkadi, Nadia, grupul de la Acheron, Sax toi binecunoscui acestor tineri pmnteni, prezene permanente pe ecranul televizorului. Totui, se prea c tiu prea puin fa de ceea ce se nregistrase i se transmisese pe Pmnt. John, cu mintea n alt parte, se ntreba dac acest fapt era valabil pentru toi pmntenii. n definitiv, de care alte surse de informaii dispuneau? La sfritul interviului, unul dintre ei, pe nume Chang, l ntreb dac mai avea ceva de adugat. John, care, printre altele, omisese relatarea vizitei, n miez de noapte, a Lupului de Preerie, spuse: Nimic altceva nu-mi trece prin minte! Chang ddu din cap, apoi Sam Houston adug: Ne-ar face plcere dac ne-ai nlesni accesul la computerul dumneavoastr personal n legtur cu toate aceste probleme. Regret, spuse John, pe un ton de scuz, nu v acord accesul la computer. Avei instalat un program de protecie distructiv? ntreb Houston, cu un aer surprins. Nu; dar, pur i simplu, nu vreau. Sunt nregistrrile mele personale. John l privi drept n ochi i vzu cum se face mic sub privirile asociailor si. Noi, hm, putem obine un mandat din partea UNOMA, dac dorii. De fapt, m ndoiesc. i chiar dac l obinei, tot nu v permit.
326

John i zmbi n fa i aproape c rse. O alt mprejurare cnd i prindea bine c fusese Primul Om pe Marte. Nu-i puteau face nimic fr s produc mult mai multe ncurcturi dect era cazul. Se ridic i privi la micul grup cu toat arogana nonalant pe care i-o putea ngdui, adic destul de mult. Dai-mi de tire dac mai pot face i altceva pentru voi. Prsi ncperea. Pauline, conecteaz-te la centrul de comunicaii al cldirii i copiaz ct poi de mult din ce transmit ei. l sun, apoi, pe Helmut, amintindu-i c i propriile sale apeluri puteau fi interceptate. Formul ntrebri scurte, ca i cum nu dorea dect s le verifice garaniile. Aa e, UNOMA trimisese o echip. Fcea parte din forele de intervenie alctuite n ultimele ase luni pentru a se ocupa de problemele ivite pe parcurs. Aadar poliie pe Marte, chiar i un detectiv. n sfrit, era de ateptat. Cu toate astea, l deranjau. Nu putea face prea multe cu ei alturi, cu ochii pe el, bnuitori pentru c nu le dduse acces la Pauline. Dar, oricum, nu era cine tie ce de fcut n Hellas. Acolo nu avuseser loc niciun fel de ncercri de sabotaj. Era puin probabil c se vor petrece tocmai acum. Maia nu era de partea lui. Nu-i plcea s fie deranjat cu asemenea probleme, avea destule, personale, legate de aspectele tehnice ale proiectului privind zcmntul acvifer. Poate c tu eti principalul suspect, i spuse ea, iritat. Toate i se ntmpl numai ie: un camion n Thaumasia, o sond n Bakhuysen, iar acum nu le dai acces la nregistrri! Chiar, de ce nu le dai acces? Pentru c nu-mi place de ei, rspunse John, privind-o. Relaiile lui cu Maia reveniser la normal. Adic nu tocmai; fceau totul ntr-un fel de exaltare spiritual, ca i cum ar fi jucat rolul principal dintr-o pies, tiind c au timp pentru toate, tiind acum ce e real, ce se afl la baza relaiei lor. Aa c, n sensul acela, lucrurile stteau mult mai bine. Cu toate astea, la suprafa, avea loc aceeai veche melodram. Maia refuza s neleag, i pn la urm John ceda. Dup aceea, John petrecu dou zile gndindu-se la cele ntmplate. Se duse la laboratoarele staiei, unde fragmentul de piele gsit sub unghiile sale avea s fie cultivat, clonat i apoi citit. Nimeni cu genomul acela nu aprea n evidenele planetare, aa c trimise informaiile la Acheron, solicitnd o analiz i orice fel de date pe care le puteau furniza. Ursula i trimise rezultatele codificate, cu un singur cuvnt
327

adugat la sfrit. Felicitri. John mai citi o dat mesajul i njur cu glas tare. Iei s se plimbe, njurnd ntruna i rznd, alternativ. Dracu s te ia, Hiroko! Iadul s te mnnce! Iei din gaura aia a ta i ajut-ne! Ha-ha-ha! Trf! Mi-e grea de jocul sta de Persefon! n momentele acelea, pn i tuburile transparente destinate trecerii de la o cldire la alta i se preau apstoare, aa c merse la garaj, se mbrc i iei s fac o plimbare pe afar, prima dup multe zile. Se afla la captul ramificaiei nordice a oraului, pe un teren neted, ca un deert. Hoinri prin mprejurimi, meninnduse totui n limitele coloanei fluctuante de aer lipsit de praf pe care o producea fiecare ora; analiz situaia, n timp ce studia aezarea. Hellas avea s fie mai puin impresionant dect Burroughs sau Acheron sau Echus sau chiar i Senzeni Na; amplasat pe fundul bazinului, nu dispunea de nlimi pe care s se construiasc i de niciun fel de perspectiv. Praful biciuitor fcea momentul cam nepotrivit pentru asemenea aprecieri. Oraul fusese construit pe o semilun care, pn la urm, avea s devin rmul noului lac. Va putea arta frumos, asemeni unei faleze, cnd se va ntmpla acest lucru, dar pn una alta era la fel de lipsit de personalitate ca i Underhill, n ciuda celor mai noi realizri n materie de centrale electrice i sisteme de servicii; dar ecluzele, cablurile, tunelele ca nite gigantice piei de arpe lepdate vechiul aspect de staie tiinific, niciun fel de estetic implicat. n sfrit, i aa era bine. Nu poi cocoa fiecare ora pe un vrf de munte. Doi oameni cu vizoarele polarizate trecur pe lng el. Ciudat c-i ascund feele, i spuse John, cnd oricum totul e ntunecat, din pricina furtunii. Apoi cei doi se aruncar asupra lui, doborndu-l. John se ridic de pe nisip cu un salt slbatic, gen John Carter, izbind cu pumnii n jur dar, spre surprinderea lui, cei doi se ndeprtar n fug prin norii de praf care goneau pe lng ei. John se cltin i se uit dup ei. Dispruser n valurile de pulbere. Sngele i zvcnea prin vine. Deodat, i simi umerii arznd. ntinse mna n spate: i sfiaser costumul. i aps palma peste ruptur i o lu la fug. Era incomod s alerge aa, cu braul ridicat i palma apsat la nivelul gtului. Rezerva de aer prea n regul. Ba nu, exista o fisur n tub, n zona gtului. i ridica mna de pe umr att ct s comande pe consola de la ncheietur un debit maxim. Frigul i se scurgea pe spate ca o
328

fantomatic ap cu ghea. Minus o sut de grade Celsius. i inea respiraia i simea praf pe buze, nclindu-i gura. Era imposibil de apreciat ct de mult CO2 ptrundea n rezerv lui de oxigen, dar nu era nevoie de prea mult ca s te omoare. Garajul se ivi din pcl; fugise drept spre el i se simi extrem de mulumit de sine, pn cnd ajunse la u, aps pe butonul de deschidere i nu se ntmpl nimic. Plmnii i ardeau, simea nevoia s respire. Ocoli n goan garajul, pn la tubul care l conecta cu habitatul propriu-zis, ajunse la acesta i privi nuntru prin straturile de plastic. Nu se vedea nimeni. i lu mna de pe ruptura de la umr i, ct putu de repede, deschise cutia de pe braul stng, scoase mica bormain, o porni i o nfipse n plastic. Acesta ced fr a se sparge i se strnse n jurul burghiului care se rsucea, pn cnd aproape c i rupse cotul. Lovi disperat cu burghiul i, n cele din urm, reui s rup plasticul, apoi l sfie, lrgind gaura pn cnd izbuti s ptrund cu capul nainte. Aflat nuntru pn la bru, rmase nemicat, folosindu-i corpul ca pe un dop aproximativ, care s astupe sprtura produs. Deschise clamele care ineau casca, o smulse de pe cap i inspir adnc, de parc revenea dintr-o lung scufundare: afar, nuntru, afar, nuntru, afar, nuntru. S-i scoat acel CO2 din snge. Umerii i minile i amoriser. La garaj suna o alarm. Dup douzeci de secunde de gndire accelerat, i trase i picioarele prin deschidere i, prin tubul care se depresuriza cu repeziciune, porni n fug spre habitatul situat n partea opus garajului. Din fericire, ua acestuia se deschise la comand. Ajuns nuntru, sri ntr-un ascensor i cobor pn la etajul al treilea, la subsol, unde locuia ntr-unul dintre apartamentele pentru oaspei. Deschise ua ascensorului i se uit afar. Nu se vedea nimeni. Se repezi spre camera lui. Dup ce intr, i scoase costumul i l ngrmdi, mpreun cu casca, n debara. n baie, tresri vzndui umerii i partea de sus a spatelui albite de frig, un caz de degertur cu adevrat groaznic, nghii nite calmante i o doz tripl de omegendorf, i puse o cma, pantaloni, pantofi. Apoi i pieptn prul i i mai veni n fire. Chipul din oglind l privea cu ochi sticloi i buimcii, aproape ameit. i supuse faa celor mai violente contorsiuni, o plmui, i recompuse expresia, respir adnc. Medicamentele ncepur s-i fac efectul, iar imaginea din oglind art mai bine. Iei pe hol i se ndrept ctre marea esplanad care se ntindea n jos, pe ntinderea a nc trei niveluri. Mergea de-a lungul
329

grilajului, privind la oamenii de jos, simind un curios amestec de exaltare i mnie. Apoi l abordar Sam Houston i una dintre colegele acestuia. Scuzai-m, domnule Boone, vrei s ne nsoii? Ce s-a ntmplat? A avut loc un alt incident. Cineva a tiat unul dintre tuburilepasarel. A tiat un tub-pasarel? i dumneata numeti asta un incident! Avem satelii-oglind azvrlii de pe orbit, camioane cznd n puuri, iar dumneata numeti un asemenea fleac incident? Houston l privi, iar Boone aproape c rse de el. n ce fel crezi c v pot fi de ajutor? tim c ai ntreprins unele investigaii pentru doctorul Russell. Ne-am gndit c ai dori s fii informat. A, neleg. Bine. Haidei s aruncm o privire! Apoi l crar dup ei peste tot, vreme de dou ceasuri, pe cnd umerii l ardeau ca focul. Houston, Chang i ali doi anchetatori i vorbeau oarecum confidenial, preocupai de interveniile lui, dar privirile lor l msurau pline de rceal. John le rspundea cu un zmbet. M ntreb de ce! spuse Houston, la un moment dat. Poate cuiva nu-i place c v aflai aici, rspunse John. Numai cnd ntreaga arad se termin, John gsi timp s se ntrebe de ce voia s-i mpiedice s afle despre atac. Fr ndoial c aflarea adevrului ar fi adus i mai muli anchetatori, iar asta nu era bine. Apoi, cu siguran, toat ntmplarea ar fi devenit tirea numrul unu, att pe Marte, ct i pe Pmnt, aruncndu-l nc o dat n starea aceea de pete n acvariu. Iar acvariul i fcea grea. Dar era ceva mai mult dect att, ceva care i scpa, ntr-un fel, de sub control: detectivul din subcontient. Pufni dezgustat. Pentru a-i distrage atenia de la durere, colind dintr-o sal de mese ntr-alta, spernd s surprind vreo expresie de surpriz prost ascuns atunci cnd i fcea apariia. nviat din mori! Care din voi m-a asasinat? i, nu o singur dat, vzu pe cte cineva dnd napoi n faa privirii sale rtcitoare. Adevrul este, i spunea John nenduplecat, c muli oameni se ddeau napoi atunci cnd i privea. Ca i cum evitau privirea unui ins anormal ori a unui condamnat. Niciodat nu-i vzuse faima sub acest unghi, i povestea l nfuria. Analgezicele ncepeau s-i piard efectul, i se ntoarse
330

devreme n apartament. Ua era deschis. Cnd se npusti nuntru, doi dintre anchetatorii de la UNOMA se aflau acolo. Ce facei aici? strig furios. Doar v cutam, rspunse unul dintre ei calm, schimbnd priviri cu cellalt. N-am vrea s ncerce cineva ceva. Cum ar fi spargerea uii i ptrunderea prin efracie? ntreb Boone, stnd n prag i rezemndu-se de uor. Face parte din serviciu, domnule. Regretm c v-am suprat. Cei doi se foiau nervos, prini n ncpere ca ntr-o capcan. i cine v-a autorizat s facei asta? ntreb Boone, ncrucindu-i braele pe piept. Ei bine, ncepur, uitndu-se din nou unul la cellalt, domnul Houston este ofierul nostru superior Sunai-l i aducei-l aici. Unul dintre ei opti ceva n consola de la mn i, ntr-un timp suspect de scurt, Sam Houston i fcu apariia pe hol. Pe cnd se apropia, ncruntat, John rse. Ce fceai? Stteai ascuns dup col? Houston merse drept ctre el, i apropie chipul de al lui i i se adres cu voce joas: Uite ce este, domnule Boone, ntreprindem o investigaie extrem de important, iar dumneavoastr o mpiedicai. n pofida a tot ceea ce credei, nu suntei mai presus de lege Boone ni nainte, iar Houston trebui s se retrag pentru a evita s se ciocneasc nas n nas. Dumneata nu eti legea! l mpunse pe Houston cu degetul n piept, mpingndu-l napoi, pe hol. De data aceasta, Houston i pierdea calmul, iar Boone rse de el. Ce ai de gnd s-mi faci, domnule ofier? S m arestezi? S m amenini? S-mi dai ceva bun pentru a fi inclus n relatarea mea viitoare pentru Eurovid? i-ar plcea una ca asta? Vrei s art lumii cum John Boone a fost hruit de un oarecare funcionar cu o stea de tabl, care se crede Dumnezeu i a venit pe Marte nchipuindu-i c e erif n Vestul Slbatic? i aminti de prerea sa c oricine vorbete despre sine la persoana a treia este un idiot autodeclarat, dar rse i continu: Lui John Boone nu-i place chestia asta! Nu, nu-i place! Ceilali doi profitaser de ocazie pentru a iei din camer, iar acum i urmreau cu atenie. Chipul lui Houston, cu dinii rnjii, avea culoarea lui Ascraeus Mons.
331

Nimeni nu e deasupra legii, scrni el. Aici au loc acte criminale, acte foarte periculoase, i multe se petrec tocmai cnd te afli i dumneata prin apropiere. Cum ar fi spartul uii i ptrunderea prin efracie? Dac hotrm c este necesar, pentru a ne continua ancheta, s-i controlm locuina sau fiierele, atunci o vom face. Avem autorizarea. Iar eu spun c nu, zise John arogant, pocnind din degete n faa lui Houston. Intenionm s-i percheziionm camerele, insist Houston, articulnd fiecare cuvnt cu mult grij. Plecai! spuse Boone dispreuitor i se rsuci spre ceilali doi, mpingndu-i cu o fluturare de mn. Exact. Plecai! Crai-v de aici, incompetenilor! Plecai i citii regulamentele cu privire la investigaie i arestare. Intr n camer i nchise ua n urma lui. Rmase nemicat. Dup zgomotele de afar, se prea c poliitii pleac dar, indiferent dac o fceau ori nu, el trebuia s se comporte ca i cum nu i-ar fi psat. Rse i merse n baie, unde mai lu cteva calmante. nc nu ajunseser la debara, ceea ce era bine. I-ar fi fost greu s justifice costumul sfiat, fr s spun adevrul, i asta ar fi produs confuzie. Curios ct de ncurcate devin lucrurile atunci cnd ascunzi c a ncercat cineva s te omoare. Asta l fcu s se opreasc. La urma urmei, tentativa fusese destul de stngace. Existau, probabil, o sut de modaliti mult mai eficiente de a ucide pe cineva aflat, n costum de scafandru, pe Marte. Aa c poate ncercau doar s-l nspimnte sau sperau c el va inteniona s in ascuns atacul, prinzndu-l astfel cu minciuna i avndu-l la mn Ddu din cap, ncurcat. Briciul lui Occam, briciul lui Occam! Instrumentul primar al detectivului. Dac cineva te atac, nseamn c vrea s-i fac ru. Acesta-i elementul de baz, fundamental. Important e s afli cine sunt atacatorii. i aa mai departe. Calmantele erau puternice, dar efectul omegendorfului ncepea s treac, i era tot mai greu s gndeasc. Va fi o problem s scape de costum. Mai ales casca, o chestie mare, voluminoas. Dar asta e, se vrse pn n gt n toat povestea i nu exista nicio cale elegant de ieire. Rse. tia c, pn la urm, va gsi o soluie. ***
332

ncerc s-l consulte pe Arkadi. Un telefon l lmuri c acesta terminase totui tratamentul gerontologic la Acheron, mpreun cu Nadia, i se ntorsese pe Phobos. John nu vizitase niciodat luna aceea mic i iute. De ce nu urci pn aici s-o vezi? i spuse Arkadi la telefon. E mai bine s discutm personal, nu? n regul. Nu mai fusese n spaiu de la debarcarea de pe Ares, cu douzeci i doi de ani n urm, iar senzaiile cunoscute ale acceleraiei i imponderabilitii i provocar o neobinuit criz de grea. i povesti lui Arkadi despre asta pe cnd se apropia de Phobos, iar el i spuse: i mie mi se ntmpla la fel, pn cnd am nceput s beau votc nainte de lansare. Arkadi avea pentru asta o lung explicaie psihologic, dar detaliile ncepur s-l enerveze pe John, care i-o tie, scurt. Cellalt rse. Tratamentul gerontologic i dduse obinuita euforie postoperatorie, iar el fusese un om fericit de la bun nceput; arta de parc n-avea s-i mai fie ru timp de o mie de ani de acum ncolo. Stickney se dovedi un orel plin de via, domul care acoperea craterul fiind cptuit cu cea mai nou izolaie mpotriva radiaiilor, iar fundul scobiturii terasat n cercuri concentrice, pn la o piaet situat la cel mai de jos nivel. Cercurile alternau parcuri i cldiri cu dou etaje, cu grdini pe acoperi. n aer erau instalate plase pentru cei care i pierdeau direcia n timpul salturilor prin ora sau pentru aceia care decolau din greeal. Viteza de scpare din cmpul gravitaional era de numai cincizeci de kilometri pe or, aa c era foarte posibil s prseti, pur i simplu, luna. Chiar sub fundaia domului, John zri o versiune redus a trenului exterior, circumnavigant, circulnd orizontal n comparaie cu cldirile oraului, cu o vitez care le asigura pasagerilor senzaia gravitaiei mariene. Se oprea de patru ori pe zi pentru a lua oameni la bord, dar dac John s-ar fi refugiat n el, nu ar fi fcut dect s-i ntrzie aclimatizarea, aa c se duse n camera de oaspei repartizat lui, ateptnd, nenorocit, s-i treac greaa. I se prea acum c e un marian n toat regula, aa c prsirea planetei devenise dureroas. Ridicol, dar adevrat! A doua zi se simi mai bine, iar Arkadi l conduse ntr-un tur al lui Phobos. Interiorul era strbtut de tunele, galerii i cteva ncperi enorme, deschise, multe nc exploatate pentru extragerea
333

apei i combustibilului. Cele mai multe tunele interioare erau tuburi netede, funcionale, dar camerele subterane i unele dintre marile galerii fuseser construite n conformitate cu teoriile socioarhitecturale ale lui Arkadi; iar acesta l duse pe John s vad cteva dintre ele: holuri circulare, zone mixte de munc i recreaie, terasri, perei metalici gravai, elemente care fuseser standardizate n timpul fazei mariene de construcii orientate spre cratere, dar de care Arkadi era nc mndru. Trei dintre micile cratere de la suprafa, pe partea opus oraului, fuseser acoperite cu domuri de sticl i umplute cu sate care aveau vedere spre planeta ce trecea pe sub ele imagini niciodat vizibile de la Stickney, deoarece axa lung a lui Phobos era ntotdeauna orientat ctre Marte, iar craterul cel mare ntotdeauna orientat n sens opus. Arkadi i John stteau n Semeonov, privind, prin dom, ctre Marte, care umplea jumtate din cer i era nfurat n nori de praf, toate amnuntele fiind ascunse n obscuritate. Marea Furtun, spuse Arkadi. Cred c pe Sax l nnebunete. Nu, spuse John. E ceva trector, zice el. O eroare. Arkadi hohoti. Deja reveniser amndoi la vechea lor camaraderie, la sentimentul c sunt egali, frai de demult. Arkadi era acelai dintotdeauna, rznd, glumind, un mare farsor, debordnd de idei i opinii, ncreztor, ntr-un fel care lui John i producea o plcere imens, chiar i acum cnd era sigur c multe dintre ideile lui Arkadi sunt greite, chiar periculoase. De fapt, Sax are, probabil, dreptate, spuse Arkadi. Dac tratamentele gerontologice dau rezultate, i noi vom tri cu decenii mai mult dect pn acum, cu siguran c asta va produce o revoluie social. Scurtimea vieii a fost o for primar acionnd pentru permanena instituiilor, dei e ciudat c fac eu nsumi o asemenea afirmaie. Dar e mult mai uor s respeci oricare schem disponibil de supravieuire pe termen scurt, dect s riti totul pe un plan nou, care s-ar putea s nu mearg indiferent ct de distructiv ar putea fi planul tu pe termen scurt pentru generaiile viitoare. tii, las-i pe urmai s se ocupe de asta. i ntr-adevr, ca s dm cezarului ce-i al cezarului pn cnd s-ar nva cu noul sistem, oamenii ar mbtrni i ar ajunge n pragul morii, iar pentru generaia urmtoare planul se va afla acolo n totalitatea lui, masiv i consolidat, i va fi necesar s fie nvat din nou, de la capt. i totui, dac l nvei i dup aceea te uii la el timp de nc cincizeci de ani, pn la urm vei spune: De ce s
334

nu-l fac mai raional? De ce s nu-l fac mai aproape de dorina inimii mele? Ce ne oprete? Poate c de aceea lucrurile devin att de ciudate acolo, jos, spuse John. Dar, ntr-un fel, nu cred c aceti oameni adopt o opinie cu btaie lung. John i fcu lui Arkadi o scurt prezentare a sabotajelor i ncheie ntrebndu-l cu ndrzneal: Arkadi, tii cine le pune la cale? Eti amestecat n treaba asta? Cum? Eu? Nu, John, m cunoti mult prea bine. Distrugerile astea sunt stupide. Lucrtur a roiilor, dup cum se prezint, iar eu nu sunt rou. Nu tiu exact cine-o face. Poate c Ann tie. Ai ntrebat-o? Zice c habar n-are. Ai rmas acelai John Boone! zise Arkadi, rznd pe nfundate. mi placi la nebunie. Uite ce e, prietene, i voi spune de ce se ntmpl toate astea, apoi vei putea s te ocupi de problem sistematic i s nelegi mai mult. A, uite metroul de Stickney! Haide, vreau s-i art bolta infinitului, e o lucrare cu adevrat frumoas. l conduse pe John ctre un mic vagon de metrou i plutir printr-un tunel pn aproape de centrul lui Phobos, unde vagonul se opri i ei coborr. Traversar o sal ngust i i fcur vnt de-a lungul unui hol. John constat c trupul su se acomodase cu imponderabilitatea, aa c putea din nou s pluteasc i s-i pstreze, totodat, echilibrul. Arkadi l conduse ntr-o galerie deschis, vast, care, la prima vedere, prea s fie mult prea mare pentru a exista n interiorul lui Phobos; pardoseala, zidurile i plafonul erau placate cu oglinzi fuite, iar fiecare plac rotund de magneziu lustruit fusese nclinat astfel nct oricine se afla n interiorul spaiului ei de microgravitaie era reflectat la infinit, n mii de oglinzi paralele. Atinser cu picioarele podeaua i se prinser cu degetele de inele, plutind ca nite plante marine, ntr-o mulime mictoare de gemeni ai lui Arkadi i John. tii, John, baza economic a vieii pe Marte e acum n schimbare. Nu, s nu ndrzneti s rzi de mine! Pn acum nu am trit ntr-o economie a banului. Aa sunt organizate staiunile tiinifice: ca i cum ai ctiga un premiu care te elibereaz de vrtelnia economic Noi am ctigat acest premiu, i la fel i muli alii, i toi ne aflm aici de ani buni, trind aa. Dar acum
335

tot mai muli oameni se revars pe Marte, mii de oameni! i muli plnuiesc s munceasc aici, s fac ceva bani i s revin pe Pmnt. Lucreaz pentru transnaionalele care au obinut concesiunile de la UNOMA. Litera tratatului asupra lui Marte e respectat, deoarece se presupune c UNOMA se ngrijete de toate, dar spiritul tratatului e nclcat din plin de ctre Naiunile Unite. Da, am vzut, zise John, dnd din cap. Helmut mi-a spus-o n fa. Helmut e o molusc. Dar ascult-m, cnd va veni momentul rennoirii tratatului, vor schimba litera legii, pentru a o ajusta noului spirit. Sau i vor acorda licena de a face mai mult. E vorba de descoperirea de metale strategice i de tot spaiul cosmic, de salvarea unui mare numr de ri de acolo, de acas, i de un nou teritoriu pentru transnaionale. i crezi c vor avea sprijin suficient pentru a modifica tratatul? Milioane de gemeni ai lui Arkadi priveau cu ochi de insect la milioane de imagini ale lui John. Nu fi att de naiv! Bineneles c au suficient sprijin! Uite, tratatul asupra lui Marte se bazeaz pe vechiul Tratat asupra Spaiului Extraterestru. Prima greeal, deoarece tratatul cu pricina a fost, n realitate, un aranjament fragil, ca i tratatul asupra lui Marte. n conformitate cu prevederile proprii tratatului, rile pot deveni membre cu drept de vot ale consiliului dac i reprezint interesele pe Marte, motiv pentru care vedem toate aceste noi staiuni tiinifice naionale, Liga Arab, Nigeria, Indonezia, Azania, Brazilia, India, China i toate celelalte. i nu puine din aceste ri noi devin membre cu intenia precis de a nclca tratatul la data rennoirii. Vor s-l deschid pe Marte pentru programele guvernamentale mai presus de controlul ONU. Iar concernurile transnaionale utilizeaz ri de convenien, cum ar fi Singapore, Seychelles i Moldova, pentru a ncerca s-l deschid pe Marte pentru aezri separate, conduse de corporaii. Pn la rennoire mai sunt civa ani buni, remarc John. Un milion de Arkadi fcur ochii mari. Dar asta se ntmpl chiar acum! Nu numai n ce se discut, dar n tot ce se petrece zi de zi, acolo, jos. Cnd am sosit noi, i douzeci de ani dup aceea, Marte era la fel ca Antarctica, chiar mai pur. Eram n afara lumii, nici mcar nu posedam obiecte ceva haine, un computer, i asta era tot! Iar acum, John, tii ce
336

cred eu? Acest aranjament amintete de modul de vieuire preistoric, i de aceea ni se pare corect, deoarece creierele noastre l recunosc din trei milioane de ani de practic. n esen, creierele noastre s-au dezvoltat n configuraia lor actual ca reacie la realitile acelui mod de via. Prin urmare, oamenii devin puternic ataai de un asemenea mod de via atunci cnd li se ofer ansa s-l triasc. El i ngduie s-i concentrezi atenia asupra muncii reale, adic a tot ce faci pentru a te menine n via ori a confeciona obiecte, a-i satisface curiozitatea i chiar a te juca. E o utopie, John, mai ales pentru primitivi i pentru oamenii de tiin, adic pentru toi. Aadar, o staiune de cercetri tiinifice este, de fapt, un mic model al utopiei preistorice, decupat din economia transnaional a banului de ctre nite primate inteligente, care vor s triasc bine. Ai crede c toat lumea ni se va altura. Da, i ar putea-o face, dar nu li se ofer posibilitatea. nseamn c nu a fost o utopie adevrat. Noi oameni de tiin, primate inteligente doream, mai degrab, s ne decupm insule pentru noi nine dect s muncim pentru a realiza asemenea condiii pentru toat lumea. Astfel, n realitate, insulele devin o parte a ordinii transnaionale. Sunt pltite, nu sunt niciodat cu adevrat libere, niciodat nu se pune problema unei cercetri cu adevrat independente. Deoarece aceia care pltesc pentru insulele oamenilor de tiin vor dori, pn la urm, o restituire a investiiei lor. Iar acum noi ptrundem n aceast epoc. Se solicit o restituire pentru insula noastr. Vezi, noi nu facem cercetare pur, ci o cercetare aplicat. i, odat cu descoperirea metalelor strategice, aplicaia a devenit limpede. Aa c totul se ntoarce, i avem de-a face cu o revenire a proprietii, a preurilor i salariilor. Mica staiune tiinific se transform ntr-o min, cu obinuita atitudine minier fa de pmntul de deasupra comorii. Iar oamenii de tiin sunt ntrebai: Ce facei? Ct valoreaz? Li se cere s lucreze pentru bani, iar profitul obinut n urma muncii este transferat proprietarilor de firme pentru care, deodat, savanii descoper c lucreaz. Eu nu lucrez pentru nimeni, spuse John. Zu? Nu lucrezi la proiectul de terraformare? i cine pltete? Soarele, rspunse John, ncercnd rspunsul lui Sax. Arkadi hohoti. Greit! Nu sunt la mijloc numai Soarele i nite roboi, ci i timp uman, foarte mult. Iar fiinele alea umane trebuie s
337

mnnce i aa mai departe. nseamn c exist cineva care i aprovizioneaz. Pe ei, pe noi, pentru c nu ne-am deranjat s organizm o via n care s ne aprovizionm singuri. John se ncrunt. Bine, la nceput a trebuit s fim ajutai. Au fost expediate aici utilaje n valoare de miliarde de dolari. Foarte mult timp de munc, aa cum spui. Da, adevrat. Dar, odat sosii, am fi putut s ne concentrm eforturile pentru a deveni autonomi, independeni, apoi s ne fi pltit datoriile i s fi fost chit cu ei. Dar n-am fcut-o, iar acum rechinii care au dat bani cu mprumut sunt aici. Uite, atunci, la nceput, dac ne ntreba cineva care dintre noi ctig mai muli bani, tu sau eu, ar fi fost imposibil de spus. Corect? Corect. O ntrebare fr rost. Dar acum tu vii i ntrebi, iar noi trebuie s discutm. Acorzi consultaii cuiva? Nimnui. Nici eu. Dar Phyllis ofer consultaii pentru Amex, Subarashi i Armscor. Iar Frank ofer consultan pentru HoneywellMesserschmidt, General Electrics, Boeing i Subarashi. i aa mai departe. Sunt mai bogai dect noi. Iar n sistemul acesta, mai bogat nseamn mai puternic. Asta o s-o mai vedem noi, se gndi John. Dar nu dorea s-l fac pe Arkadi s rd din nou, aa c nu i-o spuse. i asta se ntmpl pretutindeni pe Marte, continu Arkadi, iar n jurul lor mii de replici ale lui Arkadi ddeau din mini, semnnd cu o mandala tibetan de montri cu prul rou. i, firesc, exist oameni care observ ce se ntmpl. Sau le spun eu. i asta trebuie tu s nelegi, John, exist oameni care vor lupta pentru a menine lucrurile aa cum erau. Exist oameni crora le plcea att de mult gustul vieii de primitivi-savani, nct vor refuza s cedeze fr lupt. Aadar, sabotajele Da! Poate c unele sunt fcute de astfel de oameni. E contraproductiv, cred, dar ei nu sunt de acord. n cea mai mare parte, sabotajele sunt fcute de oameni care vor s menin Marte aa cum era nainte de sosirea noastr. Eu nu m numr printre aceia. Dar sunt unul dintre cei care vor lupta pentru ca planeta Marte s nu devin o zon liber pentru exploatri miniere transnaionale. Pentru ca noi s nu devenim sclavii fericii ai unei caste de funcionari superiori, nchis n castelul ei fortificat.
338

Arkadi l privi pe John drept n fa, iar John, cu coada ochiului, vzu n jurul su o infinitate de confruntri. Nu simi i tu la fel? ntreb Arkadi. Ba da, rspunse John, zmbind. Ba da! Iar dac nu suntem de acord n vreo privin, asta ine, mai ales, de metod. Ce metode i propui s foloseti? Ei bine, n esen vreau ca tratatul s fie rennoit aa cum se prezint, iar apoi s se adere la el. Dac se ntmpl aa, vom avea ceea ce dorim sau, cel puin, vom avea baza pentru a ajunge la adevrata independen. Tratatul nu va fi rennoit, spuse Arkadi, sec. Va fi nevoie de ceva mult mai radical pentru a-i opri pe oamenii acetia, John. Aciune direct da, nu te uita att de nencreztor! Confiscarea unor proprieti sau a sistemului de comunicaii, instituirea propriului nostru set de legi, susinut de toi cei de aici, afar, n strad da, John, da! Vom ajunge la asta, pentru c exist arme ascunse sub mas. Demonstraiile de mas i insureciile sunt singurele modaliti de a-i nvinge, istoria a dovedit-o. Un milion de Arkadi se strnser n jurul lui John, artnd mai grav dect oricare Arkadi pe care i amintea John s l fi vzut vreodat att de grav, nct rndurile din ce n ce mai multe ale chipului lui John prezentau o expresie regresiv de ngrijorare, cu gura ntredeschis. John nchise gura. A vrea s ncerc mai nti metoda mea, spuse el. Ceea ce-l fcu pe Arkadi s rd. John l mpinse n joac n bra, iar Arkadi cobor spre podea, dup care se ridic i l plac. Se luptar atta vreme ct reuir s pstreze contactul, apoi pornir n zbor spre dou pri opuse ale slii. n oglinzi, milioane ca ei zburau ctre infinit. Dup aceea se ntoarser la metrou i la cina din craterul Semeonov. Pe cnd mncau, nlau privirile ctre suprafaa lui Marte cuprins de vrtejuri ca un uria de gaz. Deodat, lui John i se pru c vede o mare celul portocalie sau un embrion sau un ou. Cromozomi agitndu-se sub o cochilie portocalie, pestri. O nou fiin ateptnd s se nasc, obinut prin inginerie genetic, desigur. Iar ei erau inginerii, care nc mai lucrau la fiina pe care aveau s-o obin. Toi se strduiau s prind de plasmide genele preferate (propriile lor gene) i s le includ n spiralele de ADN ale planetei, pentru a obine de la noua creatur himeric expresiile dorite. Iar lui John i plcea foarte mult cu ce voia Arkadi s contribuie. Dar avea i el propriile lui idei. Vor vedea care dintre ei
339

va reui pn la capt s obin mai mult din genom. Arkadi se uita i el la planeta care umplea cerul, cu aceeai expresie grav pe care John i-o vzuse pe chip, n sala oglinzilor. O privire care, constat John, i se imprimase foarte precis i puternic n memorie, dar sub forma neobinuit, multiplicat, a viziunii unei mute. John cobor din nou n ntunecimea Marii Furtuni, iar acolo jos, pe parcursul zilelor opace, mturate de vnturi urltoare, vzu lucruri pe care nu le mai vzuse pn atunci. Era rezultatul valoros al discuiilor cu Arkadi. Acum acorda atenie lucrurilor ntr-un fel nou. De exemplu, merse la puul Sabishi (Singuratic) i i vizit pe japonezii care lucrau acolo. Erau toi btrni, echivalentul japonez al primilor o sut, aflndu-se pe Marte dup numai apte ani de la sosirea primilor o sut. Spre deosebire de primii coloniti, ei deveniser o comunitate foarte strns, btinai la scar mare. Sabishi rmsese o aezare de mici dimensiuni, chiar i dup sparea puului. Era situat ntr-o regiune cu bolovani neregulai, n apropierea craterului JarryDesloges, i pe cnd parcurgea ultima parte a drumului de transpondere ctre aezare, John zri n treact bolovani modelai n chipuri sau siluete umane supradimensionate ori acoperii cu pictograme ori scobii n sanctuare Shinto sau Zen. Se uita la aceste viziuni prin norii de praf, dar ele ntotdeauna dispreau ca nite halucinaii, vzute doar pe jumtate i apoi pierind. Pe cnd ptrundea n zona, zdrenuit, de aer curat, creat n sensul vntului, dincolo de pu, constat c localnicii aduceau aici pietrele scoase din marele pu i le aranjau n movile curbe, dup un model. Din spaiu ar arta cum? Ca un dragon? Apoi ajunse la garaj, fiind ntmpinat de un grup, toi desculi i cu prul lung, n halate cafenii, ponosite, sau echipai ca lupttorii de sumo, nelepi japonezi marieni, btrni i ofilii, care vorbeau despre centrele kami din regiune i despre felul n care sentimentul lor cel mai profund, on, se mutase de mult de la mprat la planet. i artar laboratoarele, unde lucrau n domeniul areobotanicii i al materialelor textile rezistente la radiaii. Efectuaser, de asemenea, lucrri extensive pentru localizarea zcmintelor acvifere, precum i n domeniul climatologiei, pe centura ecuatorial. Ascultndu-i, lui John i se prea c ei trebuie neaprat s fie n contact cu Hiroko, n-ar avea niciun sens dac n-ar fi. Doar c ridicar din umeri cnd i ntreb despre ea. John trecu la treab, scondu-i
340

din nchistare, stabilind acea atmosfer de ncredere pe care de attea ori reuea s o genereze la btrni, sentimentul c au parcurs un drum lung mpreun, c provin din propria lor Er Noachian. Dup dou zile de ntrebri, de parcurgere a oraului, de demonstraii n sensul c el este un om care cunoate giri, ncepur, ncet, s se deschid, spunndu-i pe un ton calm, dar direct, c nu le place avntul neateptat pe care l luase Burroughs, nici puul din apropiere, nici creterea populaiei, n general, nici noile presiuni exercitate asupra lor de ctre guvernul japonez, pentru a cerceta Marele Escarpament ca s gseasc aur. Iar noi refuzm, spuse Nanao Nakayama, un btrn ridat, cu favorii albi, zbrlii, cercei de peruzea i prul alb, lung, strns ntr-o coad. Nu ne pot obliga. Iar dac ncearc? ntreb John. Vor eua. Sigurana lui calm i atrase atenia lui John, care i aminti de conversaia cu Arkadi, printre oglinzi. Aadar, unele dintre lucrurile pe care le nelegea acum erau rezultatul faptului c devenise atent ntr-un nou fel, c punea noi ntrebri. Iar altele se explicau din faptul c Arkadi dduse veste prin reeaua sa de prieteni i cunotine ca acetia s i se prezinte lui John i s-l conduc peste tot. Aa c, atunci cnd John se oprea la aezrile din drumul su de la Sabishi la Senzeni Na, era adesea abordat de grupuri mici, din dou, trei, pn la cinci persoane, care se prezentau i spuneau: Arkadi s-a gndit c te-ar putea interesa s vezi cutare i cutare, apoi l conduceau s vad o ferm subteran cu central electric independent sau un garaj ascuns, plin de maini sau cte o mic aezare construit ntr-o teras, acum goal, dar pregtit pentru a fi ocupat. John i urma cu ochii holbai i cu gura cscat, punnd ntrebri i dnd, uimit, din cap. Da, Arkadi i arta diverse lucruri; exista o ntreag micare aici, cte un grupule n fiecare ora! n cele din urm, ajunse la Senzeni Na. Revenea acolo deoarece Pauline identificase doi muncitori abseni fr motiv de la locul de munc n ziua cnd camionul se prbuise peste el. n ziua imediat urmtoare sosirii i chestion, dar se dovedi c oamenii aveau explicaii plauzibile pentru absena lor din reea: ieiser s fac alpinism. Dar, dup ce i ceruse scuze pentru c i fcuse si piard timpul i tocmai revenea n camera lui, ali trei tehnicieni de la pu se prezentar ca prieteni ai lui Arkadi. John i ntmpin
341

cu entuziasm, bucuros c va afla ceva n aceast excursie. n cele din urm, un grup de opt persoane l duse cu maina la un canion paralel cu acela n care fusese spat puul. i continuar drumul prin praful care i mpiedica s vad, pn la un habitat spat n peretele, care atrna peste ei, al canionului. Complexul de locuine era invizibil de pe satelii, cldura fiind eliminat printr-o serie de mici guri de ventilaie dispersate i care din spaiu aduceau cu micile mori de vnt ale lui Sax. Presupunem c aa a fcut i grupul lui Hiroko, i spuse ghida. O chema Marian i avea un nas lung, ncovoiat i ochii att de apropiai, nct privirea i era extrem de concentrat. tii unde se afl Hiroko? ntreb John. Nu, dar credem c se afl n haos. Rspunsul universal. i ntreb despre locuinele din peretele canionului. Se construiser, i spuse Marian, cu utilaje de la Senzeni Na. n prezent nu erau locuite, dar fuseser pregtite pentru cnd va fi nevoie. Nevoie pentru ce? ntreb John n timp ce strbtea cmruele ntunecoase. Pentru revoluie, desigur, rspunse Marian, privindu-l cu ochi mari. Revoluie! John avu foarte puine de spus pe drumul de napoiere. Marian i nsoitorii ei simeau c l-au ocat i erau i ei stnjenii. Poate ajunseser la concluzia c Arkadi greise atunci cnd le ceruse si prezinte lui John habitatul lor. Sunt o mulime de astfel de lucruri n curs de pregtire, spuse Marian, cu un aer defensiv. Hiroko le dduse ideea s le construiasc, iar Arkadi considerase c vor prinde bine. mpreun cu nsoitorii ei, ncepur s le enumere pe degete: un ntreg depozit de echipament pentru extragerea elementelor necesare din aer i din ap ascuns ntrun tunel de ghea uscat, la una dintre staiile de procesare a calotei polare sudice; un pu de sond cobornd pn la marele acvifer de sub Kasei Vallis; sere-laborator risipite pe lng Acheron, n care creteau plante cu utilizare farmacologic; un centru de comunicaii n subsolul esplanadei Nadiei de la Underhill. Iar asta nu este dect ceea ce cunoatem noi. Apar n reea mesaje destinate unei singure lecturi, gen samizdat, care nu au
342

nicio legtur cu noi, iar Arkadi e convins c mai exist pe planet i alte grupuri, fcnd aceleai lucruri pe care le facem i noi. Deoarece, atunci cnd va sosi momentul, vom avea cu toii nevoie de locuri unde s ne ascundem i de unde s luptm. Ei, hai, spuse John. Trebuie s v intre n cap c tot acest scenariu al revoluiei nu este dect o fantezie bazat pe Revoluia american, tii voi, marea frontier, drjii coloniti-pionieri exploatai de puterea imperial, revolta care pornete din colonie i ajunge la metropol totul nu e altceva dect o fals analogie! De ce spui asta? ntreb Marian. Care e deosebirea? n primul rnd, noi nu trim pe un teren care s ne poat hrni, n al doilea rnd, nu avem mijloacele necesare pentru a ne revolta cu succes! Nu sunt de acord cu niciunul dintre aceste argumente. Ar trebui s mai discui cu Arkadi despre asta. Voi ncerca. Oricum, cred c exist o modalitate mai bun de a o face dect toate aceste ascunziuri i furturi de utilaje. Ceva mult mai direct. Pur i simplu, s le comunicm celor de la UNOMA ce trebuie s conin noul tratat asupra lui Marte. nsoitorii si cltinar din cap, dispreuitor. Putem discuta tot ce vrem, spuse Marian, dar asta nu va schimba ce fac ei. De ce nu? Crezi c-i pot ignora, pur i simplu, pe cei care triesc aici? Degeaba dein n acest moment curse permanente spre Marte; planeta se afl tot la optzeci de milioane de kilometri deprtare de ei, iar noi suntem aici i ei nu. Poate c nu e chiar America de Nord la 1760, dar chiar c avem cteva avantaje similare: ne aflm la mare distan i deinem totul. Important e s nu imitm modul lor de gndire, s nu repetm aceleai vechi i amarnice greeli! i uite aa aducea argumente mpotriva revoluiei, naionalismului, religiei, economiei mpotriva fiecrui mod de gndire pmntean care i trecea prin minte, amestecndu-le pe toate, n stilul su obinuit. Adevrul este c revoluia nu a dat niciodat rezultate pe Pmnt. Iar aici e ntru totul demodat. Ar trebui s inventm un nou program, aa cum spune Arkadi, inclusiv modalitile de a ne controla propria soart. Iar voi, trind cu toii o fantezie a trecutului, ne conducei drept spre represiunea despre care v plngei! Avem nevoie de un nou mod de via, marian, de o nou filosofie, marian, de o nou religie, de o nou economie!
343

l ntrebar care ar putea fi aceste noi modaliti de aciune, mariene, i atunci el ridic minile: De unde s tiu? n situaia n care nu au existat niciodat, e greu de vorbit despre ele, sunt greu de imaginat, pentru c nu deinem imaginile. Aa e ntotdeauna cnd ncerci s faci ceva nou i, credei-m, eu tiu, pentru c am ncercat. Dar cred c v pot spune cum va arta va fi ca primii ani aici, cnd formam un grup i cnd toi lucram mpreun. Cnd nu aveam alte scopuri n via dect s ne instalm i s descoperim aceste locuri i toi hotram ce trebuie s facem. Aa trebuie s arate. Dar zilele acelea sunt uitate, spuse Marian, i ceilali ddur aprobator din cap. E propria ta fantezie asupra trecutului. Nimic altceva dect vorbe. E ca i cum ai ine o lecie de filosofie ntr-o imens min de aur, cu armate venindu-i de hac una alteia, de ambele pri. Nu, nu. Eu m refer la metode potrivite situaiei noastre reale, i nu la vreo fantezie revoluionar din crile de istorie! i o inur tot aa, relund subiectul, pn la Senzeni Na, unde se retraser n camerele muncitorilor, de la nivelul cel mai de jos de locuit. Acolo discutar cu pasiune, pn trziu n noapte, i n tot acest timp John simea cum l cuprinde o stare de exaltare, pentru c i vedea cum ncep s gndeasc era evident c l ascult, c tot ce spune el, prerea lui despre ei, conteaz. Era cea mai bun reacie la rolul su de Primul Om pe Marte. Combinat cu tampila de aprobare pus de Arkadi, i conferea o influen palpabil asupra lor. Le putea zdruncina ncrederea, i putea determina s gndeasc, i putea fora s reevalueze, i putea face s se rzgndeasc! i uite aa, n dimineaa purpurie, ntunecat a Marii Furtuni parcurser holurile ctre buctrie i continuar s vorbeasc, privind afar pe fereastr i sorbind lacom cafeaua, iluminai de un fel de inspiraie, de bucuria, veche de cnd lumea, a dezbaterii cinstite. Iar cnd John plec, pn la urm, pentru a trage un pui de somn nainte de nceperea activitilor de peste zi, pn i Marian era vizibil tulburat, i toi rmseser adncii n gnduri, pe jumtate convini c John avea dreptate. John reveni n apartamentul su, simindu-se istovit, dar fericit. Indiferent dac avusese sau nu aceast intenie, Arkadi fcuse din John unul dintre liderii micrii opernd n ambele lumi, reconciliindu-le, modelndu-le ntr-o singur for care avea s fie mult mai eficient dect oricare dintre ele luat separat.
344

Poate o for cu resursele curentului principal i entuziasmul subteranei. Arkadi considera c o asemenea sintez este imposibil, dar John avea puteri de care Arkadi nu dispunea. Aa c putea, n sfrit, nu s uzurpe poziia de lider a lui Arkadi, ci pur i simplu s-i transforme pe toi. Ua camerei sale, din zona rezervat oaspeilor, era deschis. Dup ce ddu buzna nuntru, descoperi c pe cele dou scaune existente n camer edeau Sam Houston i Michel Chang. Aadar, i se adres Houston, unde ai fost? Ia mai terminai! spuse John. Sngele i se urc la cap, i buna dispoziie i dispru ntr-o clipit. Am nimerit, din greeal, o alt u? ntreb, trgndu-se napoi ca s se uite. Nu, astea sunt camerele mele, continu, ridicnd braele i activnd magnetofonul de la mn. Ce cutai aici? Vrem s tim unde ai fost, spuse Houston, pe un ton egal. Avem autorizaia s ptrundem n toate camerele de aici i s primim rspuns la toate ntrebrile pe care le punem. Aa c ai face foarte bine s ncepi. Ei, hai, fcu John. Nu osteneti tot fcnd-o pe poliistul cel ru? Voi, tia, nu facei niciodat compromisuri? Nu vrem dect rspunsuri la ntrebrile noastre, rspunse Chang, cu blndee. Dar te rog, domnule poliist bun, spuse John. Noi toi vrem rspunsuri la ntrebrile noastre, nu? Houston se ridic. Era deja pe punctul de a-i pierde rbdarea, iar John se apropie de el i se opri cu pieptul doar la zece centimetri de al lui. Ieii din camera mea, spuse el. Ieii chiar acum, c de nu, v arunc afar i abia dup aceea stabilim cine avea dreptul s se afle aici. Houston nu fcu dect s-l priveasc i, fr a-l preveni, John l mpinse cu putere n piept. Houston ddu peste scaun i se aez fr s vrea, dup care sri n picioare pentru a ajunge la John, dar Chang se repezi ntre ei, spunnd: Stai o clip, Sam, stai o clip! n vreme ce John striga mereu: Ieii din camera mea! ct l inea gura, lovindu-se de spatele lui Chang i privind peste umrul acestuia drept la faa roie a lui Houston.
345

Vzndu-l, John aproape c izbucni n rs, buna dispoziie revenindu-i odat cu succesul izbiturii, aa c se ndrept cu pai mari spre u, rcnind: Afar! Afar! Afar! pentru ca Houston s nu-i vad zmbetul. Chang i trase pe hol colegul furios, iar John i urm. Se oprir toi trei acolo, Chang plasndu-se, precaut, ntre partenerul su i John. Era mai solid dect oricare dintre ei, i acum l privea pe John cu o expresie iritat, ngrijorat. Acum ce mai vrei? ntreb John, cu inocen. Vrem s tim unde ai fost, rspunse Chang, cu obstinaie. Avem motive s bnuim c aa-zisa investigare a sabotajelor a reprezentat pentru dumneata o acoperire foarte convenabil. Bnuiesc i eu acelai lucru n ceea ce v privete. tii, fel de fel de lucruri continu s se ntmple chiar dup vizitele dumitale Se ntmpl chiar n timpul vizitelor voastre. Bene pline cu nisip au fost rsturnate n fiecare pu pe care lai vizitat n timpul Marii Furtuni. Virui electronici au atacat softul din biroul lui Sax Russell de la Echus Overlook, exact dup consultrile dumitale cu el, din 2047. Virui biologici au atacat lichenii rapizi de la Acheron chiar dup plecarea dumitale. i aa mai departe. John ridic din umeri. i ce-i cu asta? V aflai aici de dou luni i asta-i tot ce-ai putut face? Dac avem dreptate, e destul de mult. Unde ai fost noaptea trecut? mi pare ru, dar nu rspund la ntrebri din partea unor oameni care mi-au ptruns cu fora n camer. Trebuie! zise Chang. Asta e legea. Ce lege? Ce avei de gnd s-mi facei? Se ntoarse ctre ua deschis a camerei, iar Chang fcu o micare pentru a-l bloca. i pierdu din nou cumptul i se repezi la Chang, care tresri, dar rmase n dreptul uii, de neclintit. John se ntoarse i plec spre sala comun. n dup-amiaza aceea prsi Senzeni Na cu o main, urmnd drumul de transpondere spre nord, de-a lungul versantului rsritean al lui Tharsis. Drumul era bun, i dup trei zile se afla la o mie trei sute de kilometri spre miaznoapte, exact la nord-vest de Noctis Labyrinthus, iar cnd ajunse la o mare intersecie de transpondere, cu o nou staie de alimentare, fcu la dreapta i o
346

lu spre est, ctre Underhill. n fiecare zi, n timp ce maina i continua drumul, orbete, prin norii de praf, John lucra cu Pauline. Pauline, vrei, te rog, s-mi caui toate rapoartele planetare privitoare la furturile de echipament stomatologic? Pauline era la fel de lent ca o fiin uman atunci cnd procesa o solicitare necorespunztoare, dar pn la urm i furniza datele. Apoi John i ceru s verifice micrile fiecrui suspect al crui nume i trecea prin minte. Cnd avu sigurana c tie pe unde a umblat fiecare, l sun pe Helmut Bronski pentru a protesta mpotriva aciunilor lui Houston i Chang. Spun c lucreaz cu autorizarea ta, Helmut, i m-am gndit c e bine s tii ce fac tia. Fac tot ce pot ei mai bine, spuse Helmut. A vrea s ncetezi s-i mai tracasezi i s ncepi s cooperezi cu ei, John. Ar ajuta. tiu c nu ai nimic de ascuns, aa c de ce s nu fii mai sritor? Las-o balt, Helmut. Ei nu cer ajutor. E vorba de intimidare prin intermediul funciei. Spune-le s nceteze! Nu ncearc dect s-i fac datoria, replic Helmut, afabil. Nam auzit de nimic ilegal. John ntrerupse legtura. Mai trziu l sun pe Frank, care se afla la Burroughs. Ce se ntmpl cu Helmut? De ce d planeta pe mna acestor poliiti? Idiotule! exclam Frank, care btea nebunete pe claviatura computerului i nu prea s fie dect parial contient de ceea ce spune. Chiar nu acorzi niciun fel de atenie celor ce se ntmpl pe aici? Eu credeam c da, spuse John. Suntem vri pn la genunchi n rahat, iar nenorocitele astea de tratamente gerontologice sunt exact ce ne mai lipsea! Dar tu niciodat n-ai priceput de ce ai fost trimis aici, n primul rnd, aa c de ce ai pricepe ceva n clipa asta? Frank scria mai departe, privind concentrat la ecran. John studie imaginea lui redus, de pe monitor. De ce am fost noi trimii aici, n primul rnd, Frank? ntreb el n final. Pentru c Rusia i Statele Unite alea ale noastre erau disperate, de aceea! Dinozauri industriali demodai, infirmi, asta eram noi, gata s fim nghiii cu totul de Japonia i Europa i de toi tigriorii care scoteau capul n Asia. i mai aveam toat experiena spaial care se irosea i cteva industrii spaiale
347

imense i inutile, aa c am pus totul la un loc i am venit aici n ideea c vom gsi ceva care s merite osteneala. i a meritat! Am dat de aur, ca s zic aa. Ceea ce nu nseamn dect mai multe paie pe foc, deoarece oricare goan dup aur arat cine e puternic i cine nu. Iar acum, chiar dac aici avem un avans, exist acolo o mulime de tigri care sunt mai buni la treburi de-astea dect noi, i toi vor cte o felie din ce se ntmpl aici. Acolo sunt o mulime de ri lipsite de spaiu i fr niciun fel de resurse, zece miliarde de oameni care zac n propriul rahat. Dac-mi amintesc bine, totdeauna mi-ai spus c de Pmnt se va alege praful. Nu e vorba de asta. Dar gndete-te. Dac nenorocitul sta de tratament geriatric se va aplica numai celor bogai, atunci sracii se vor revolta i totul va sri n aer. Iar dac tratamentul va fi la ndemna tuturor, atunci populaia va crete vertiginos, i iar va sri n aer. Oricum o dai, s-a terminat! Chiar acum se termin! Bineneles c transnaionalelor nu le place asta; pentru afaceri e ngrozitor cnd lumea sare n aer. Aa c se sperie i ncearc s menin situaia, mai ales prin for. Helmut i poliitii ia nu sunt dect vrful cel mai mic al aisbergului o mulime de strategi consider c un stat poliienesc mondial, timp de cteva decenii (sau cam aa ceva), e singura noastr ans de a realiza un fel de stabilizare a populaiei fr a se produce o catastrof. Control de sus, tmpii nenorocii! Frank cltin din cap, dezgustat, dup care se aplec, absorbit, asupra ecranului. Ai urmat tratamentul, Frank? ntreb John. Bineneles c l-am urmat. Las-m n pace, John! Am de lucru. Vara sudic, laolalt cu vara anterioar, care fusese nvluit n Marea Furtun, rmneau mai reci dect oricare nregistrate vreodat. Furtuna mplinise acum aproape doi ani marieni, adic mai mult de trei ani pmnteni, dar Sax adopta n privina acesteia o atitudine filosofic. John l sun la Echus Overlook, iar cnd John meniona nopile reci pe care le triete, Sax nu fcu dect s-i spun: E foarte probabil s avem temperaturi sczute n cea mai mare parte a perioadei de terraformare. Dar noi nu ncercm nclzirea per se. Venus e cald. Ceea ce dorim noi e s facem planeta locuibil. S putem respira aerul, i nu-mi pas dac e
348

frig. ntre timp era frig, pretutindeni frig, noapte de noapte, pn la minus o sut de grade Celsius, chiar i la ecuator. Cnd John ajunse la Underhill, dup o sptmn de la plecarea din Senzeni Na, observ un fel de ghea roz care acoperea trotuarele, aproape invizibil n lumina redus a furtunii, iar plimbarea devenea o aventur neltoare. Locuitorii i petreceau cea mai mare parte a timpului n interior. John i umplu cteva sptmni ajutnd echipa local de bioinginerie s testeze pe teren o nou alg de zpad, cu cretere rapid. Underhillul era plin de strini. Majoritatea tineri japonezi sau europeni care, din fericire, nc mai foloseau limba englez pentru comunicare. John era cazat ntr-una dintre btrnele ncperi boltite, de lng colul de nord-est al careului. Vechiul careu era mai puin populat dect esplanada Nadiei, mai mic i mai prost luminat, i multe din ncperi erau folosite acum drept magazii. I se prea ciudat s strbat careul alctuit din holuri, amintindu-i de bazin, de camera Maiei, de sufragerie, acum toate ntunecate i pline de lzi. De anii aceia cnd primii o sut nu erau dect o sut. i venea tot mai greu s-i aduc aminte cum fusese. Ajutat de Pauline, supraveghea micrile ctorva oameni, printre acetia i echipa de anchetatori de la UNOMA. Era un control nu prea riguros, pentru c nu putea ntotdeauna s-i urmreasc, mai ales pe Houston, Chang i ceilali, pe care i suspecta c se deconecteaz, voit, de la reea. ntre timp, evidenele sosirilor pe cosmodromuri i ofereau tot mai multe dovezi, lun de lun, c Frank avusese dreptate spunnd c acetia sunt doar vrful aisbergului. Muli dintre cei care veneau, mai ales la Burroughs, lucrau pentru UNOMA, fr a li se preciza meseria, iar apoi se repezeau la mine i puuri i n alte locuri, trecnd la treab pentru efii securitii locale. Iar crile lor de munc de pe Pmnt erau, ntr-adevr, foarte interesante. Adesea, la sfritul unei sesiuni cu Pauline, John ieea la plimbare pe afar, tulburat i adncit n gnduri. Vizibilitatea era mult mai bun dect pn atunci, lucrurile ncepeau s se limpezeasc puin la suprafa, dei gheaa roz nc mai fcea mersul anevoios. Se prea c Marea Furtun scdea n intensitate. Vitezele vntului la suprafa nu erau dect de dou-trei ori mai mari dect media anterioar furtunii, de treizeci de kilometri pe or, iar praful din aer nu era uneori ceva mai mult dect un fel de pcl groas, transformnd apusurile n vrtejuri aprinse, pastel, roz,
349

galben, portocaliu, rou i purpuriu, dungi ntmpltoare de verde sau peruzea aprnd sau disprnd la afeliu i periheliu, laolalt cu ocazionale fascicule de lumin galben, pur. Natura n faza sa cea mai lipsit de gust, trectoare i spectaculoas. Privind toate acele micri i culori nceoate John pierdea irul gndurilor i se cocoa pe marea piramid alb pentru a privi n jur, dup care revenea n interior, gata s reia lupta. ntr-o sear, dup una dintre aceste extravagane ale apusului, tocmai coborse de pe vrful marii piramide i se ndrepta, ncet, ctre Underhill, cnd zri dou siluete ieind printr-una dintre porile laterale garajului i ptrunznd ntr-o main, printr-un tub transparent. Era ceva rapid i furiat n micrile lor, iar John se opri s-i vad mai bine. Nu-i puseser ctile, i i recunoscu pe Houston i Chang dup ceaf i masivitatea trupurilor. Urcar n main, cu grbit ineficien pmntean, i pornir n direcia lui. John i polariza viziera i i continu drumul, cu capul plecat, strduindu-se s semene cu cineva care se ntoarce de la lucru, trgnd puin ntr-o parte pentru a mri distana dintre ei. Maina se avnt ntr-un nor gros de praf i dispru brusc. Cnd ajunse la uile etane, John era adncit n gnduri i aproape nspimntat. Rmase nemicat n faa uii, gndindu-se, iar cnd hotr, se ndrept nu ctre u, ci ctre consola interfonului de pe peretele opus uii. Erau mai multe prize sub difuzoare, iar John demont cu grij dopul uneia, ndeprt particulele de praf care formau o crust pe margine prizele astea nu mai erau utilizate i i conecta propria consol. Form codul pentru Pauline i atept. Da, John? ntreb vocea lui Pauline n difuzorul interfonului din casc. Activeaz camera de luat vederi, Pauline, te rog, i scaneazmi apartamentul. Pauline se afla pe msua de lng patul su, conectat la priza din perete. Aparatul de luat vederi era o chestie mic, din fibre optice, rar folosit, iar imaginea recepionat era mic, i camera cam ntunecoas, cu numai o veioz aprins. Mai mult, curbura vizierei reprezenta un alt impediment, aa c nici cu ecranul lipit de vizier nu putea distinge mare lucru umbre cenuii, schimbndu-se. Iat patul, cu ceva pe el, apoi peretele. napoi cu zece grade, spuse John i se uit cu ochii ntredeschii, ncercnd s neleag imaginea ptrat, de doi centimetri.
350

Patul. Era un brbat ntins pe pat. Despre asta s fi fost vorba? Talpa unui pantof, corpul, prul. Era greu de spus. Omul nu se mica. Pauline, auzi ceva n camer? Ventilatoarele, electricitatea. Transmite-mi ce recepionezi, prin microfon, la intensitate maxim. i ls capul spre stnga, apropiindu-l de casc, lipindu-i urechea de difuzor. Un fsit, un hrit, pocnituri. Apreau prea multe erori de transmisie ntr-un asemenea proces, mai ales cnd folosea priza aceea veche, uzat. Dar, cu siguran, nu se auzea niciun fel de respiraie. Pauline, poi s te conectezi la sistemul de monitorizare din Underhill, s localizezi camera de la ua noastr i s-mi transmii imaginea? Chiar el coordonase instalarea sistemului de securitate de la Underhill, doar cu civa ani n urm. Pauline nc avea toate planurile i codurile, i nu trecu prea mult pn cnd nlocui imaginea de pe monitor cu aceea a restului apartamentului, privit de sus. Luminile erau aprinse i se vedea c ua e nchis. Asta era tot. John cobor mna i se gndi. Trecur cinci minute nainte de a o ridica din nou, pentru a da instruciuni, prin Pauline, sistemului de securitate din Underhill. Cunoaterea codurilor i permise s instruiasc ntregul sistem video s tearg nregistrrile anterioare privind cele petrecute n camera lui i s ruleze iari banda, lsnd un spaiu disponibil de o or, fa de obinuitele cicluri de opt ore. Dup care comand ca doi din roboii destinai ntreinerii cureniei s vin pn la ua camerei i s o deschid. n timp ce roboii executau comanda, John rmase tremurnd, ateptndu-i s-i termine deplasarea lent, pe sub boli. Iar cnd deschiser ua, i urmri prin micul ochi al lui Pauline; lumina se revrs n camer i, pentru moment, l orbi, apoi intensitatea ei se normaliza, i John avu o imagine mult mai bun. Da, pe patul su se afla un brbat. John abia i mai simea respiraia. Comand roboii, folosind sistemul complicat de prghii pe care-l avea la ncheietura minii. O procedur lipsit de delicatee n micri, dar dac, ridicndu-l pe om, avea s-l trezeasc, era cu att mai bine. Dar nu-l trezi. Omul se blbnea de ambele pri ale braelor ncovoiate ale roboilor, care l ridicar cu delicateea lor algoritmic. Un trup atrnnd. Era mort.
351

John respir adnc, deliberat, apoi i inu rsuflarea i continu teleoperarea, dirijnd primul robot s depoziteze cadavrul n recipientul pentru gunoi al celui de-al doilea. Expedierea, apoi, a roboilor pe hol, pn la depozit, se dovedi un lucru uor. Civa oameni trecur pe lng ei n timp ce rulau de-a lungul holului, dar n privina asta nu era nimic de fcut. Cadavrul nu era vizibil dect de sus i poate c niciunul nu fusese destul de atent pentru a-i aminti de roboi mai trziu. Cnd ajunser la depozit, John ezit. S trimit cadavrul la incinerare n sectorul alchimitilor? Dar nu acum, cnd acesta nu se mai afla n camera lui, nu mai era nevoie s scape de el. De fapt, va avea chiar nevoie de el, mai ncolo. Pentru prima dat se ntreb cine era omul. Ordon primului robot s-i ntind ochiul extensor pn la ncheietura minii drepte a cadavrului i s citeasc apoi cu senzorul magnetic. i lu destul timp senzorului s gseasc locul potrivit. Apoi nu-l mai scp. Eticheta minuscul pe care fiecare o avea implantat ntr-unul dintre oasele de la ncheietura minii coninea informaii n limbajul standard al punctelor, i nu i trebui dect un minut lui Pauline s obin o identificare. Yashika Mui, auditor al UNOMA, cu baza la Underhill, sosit n 2050. O persoan real. Un om care ar fi putut s triasc o mie de ani! John ncepu s tremure. Se rezem de peretele din crmid albastr, glazurat, de Underhill. Trebuia s atepte vreo or sau ceva mai puin pn cnd va putea intra. Nerbdtor, se desprinse de perete i porni n jurul careului. De obicei, i lua aproximativ cincisprezece minute s i dea ocol, dar acum constat c l face n zece. Dup al doilea tur, se ndrept ctre grupul de rulote. Numai dou dintre vechile trailere se mai aflau acolo i erau, aparent, abandonate sau folosite numai pentru depozitare. Cteva siluete aprur printre ele, din praful nopii, i pentru o clip pe John l cuprinse teama, dar oamenii trecur mai departe. Se ntoarse la careu i i mai ddu nc o dat ocol, apoi porni pe crarea ctre sectorul alchimitilor. Se opri i se uit la complexul nvechit de tuburi, conducte, cldiri albe, joase, toate acoperite cu ecuaiile acelea scrise caligrafic, cu negru. Se gndi la primii lor ani. Iar acum, iat pn unde ajunseser, ntr-un rstimp care i se prea doar ct o clipire din ochi. Pe fondul sumbru al Marii Furtuni. Civilizaie, corupie, criz. Omor pe Marte. Scrni din dini. Ora de ateptare trecuse. Era 9.00 p.m. John se apropie din
352

nou de ua etan i intr. n vestiar, i scoase casca, cizmele i costumul, se dezbrc, intr la duuri i se spl, se terse, i puse un halat, se pieptn. Respir adnc i ocoli partea sudic a careului, strbtnd bolile pn la camera lui. i, n timp ce deschidea ua, nu fu deloc surprins s vad patru dintre anchetatorii de la UNOMA fcndu-i apariia, dar ncerc s se prefac surprins atunci cnd i ordonar s se opreasc. Ce este? ntreb el. Nu erau nici Houston, nici Chang, ci trei brbai mpreun cu una dintre femeile din primul grup sosit la Low Point. Brbaii l nconjurar fr a-i rspunde la ntrebare, mpinser ua la perete, i doi dintre ei intrar n camer. John i nfrna pornirea de a-i pocni sau de a striga la ei sau de a rde de expresiile de pe chipurile lor atunci cnd constatar c n camer nu se gsea nimic. Nu fcu altceva dect s se uite, curios, la ei, strduindu-se s se limiteze la iritarea pe care ar fi artat-o dac ar fi ignorat cele ntmplate. O iritare considerabil, bineneles, i odat ce deschisese aceast poart din sufletul lui, i venea greu s-i mpiedice revrsarea furiei, greu s o menin la nivelul inocenei. Trebuia s-i certe ca pe nite poliiti mult prea zeloi, nu ca pe nite funcionari criminali. n ncurctura lor fa de situaia neateptat, John reui s-i scoat afar cu cteva replici muctoare, iar dup ce nchise ua dup ei, se opri n mijlocul camerei. Pauline, preia, te rog, tot ce se ntmpl n sistemul de securitate i nregistreaz. Urmrete-i prin toate camerele de luat vederi care i pot prinde. Iar Pauline se inu pe urmele lor. Nu le trebuiser dect dou minute ca s ajung la camera de paz, unde li se alturar Chang i ceilali. Cercetar nregistrrile. John se aez n faa ecranului i privi mpreun cu ei cum rulau i derulau benzile, constatnd c nu conin dect nregistrri vechi de o or i c evenimentele dup-amiezii fuseser terse. Asta le va da de gndit. John zmbi nverunat i i spuse lui Pauline s se deconecteze de la sistem. l strbtu un val de epuizare. Nu era dect ora unsprezece, dar toat adrenalina i doza matinal de omegendorf se eliminaser, iar acum se simea obosit. Se aez pe pat, dar i aminti ce se aflase ultima oar acolo i se ridic. n cele din urm se culc pe podea. l trezi Spencer Jackson, n timpul perioadei atemporale, cu tirea gsirii unui cadavru n containerul unui robot. Se duse la
353

clinic i se opri, istovit, lng Spencer, privind trupul lui Yashika Mui, n timp ce mai muli anchetatori l urmreau cu pruden. Mainria de diagnosticare era la fel de bun la autopsie ca i la orice altceva, dac nu chiar mai bun: analizele indicau coagularea sngelui. Posomort, John ordon o autopsie legal complet: cadavrul i hainele lui Mui aveau s fie cercetate, toate particulele microscopice interpretate pe baza genomului acestuia, i toate elementele strine, analizate pe baza listei celor aflai la Underhill n mod curent. John se uit la anchetatorii de la UNOMA, n timp ce ddea instruciunile, dar acetia nici nu clipir. Probabil c purtaser mnui ori teleoperaser ntreaga afacere, aa cum fcuse i el. John trebui s priveasc n alt parte, dezgustat. Nu se putea da de gol c tie! Dar, pe de alt parte, ei tiau c puseser cadavrul acolo, aa c trebuia s-l suspecteze c-l mutase i tersese benzile video ale sistemului de supraveghere. Aadar, tiau c el tie ori bnuiau doar c tie. Dar nu puteau fi siguri. i el nu avea niciun motiv s se dea de gol. Dup o or, se rentoarse n camera lui i se ntinse din nou podea. Dei era nc epuizat, nu mai putea dormi. Rmase aa, cu ochii n tavan, gndindu-se la tot ce aflase. Spre ziu, avu senzaia c pusese totul n ordine. Renun la somn i se ridic pentru a face o nou plimbare. Simea nevoia s fie afar, departe de lumea oamenilor i de toat corupia ei, care-i fceau grea; afar, n marea alergare a vntului, devenit att de vizibil din cauza prafului zburtor strnit de furtun. Dar cnd trecu de ua etan, deasupra sa gsi stelele, ntreaga lor reea toate miile de stele, arznd ca altdat, pn i cele mai slabe fr nicio clipire sau tremurare, i att de dese, nct cerul negru prea uor alburiu, ca i cum ntreaga bolt ar fi fost Calea Lactee. Cnd i reveni din uimire i din aproape uitata vraj a stelelor, trecu pe interfon i le ddu celorlali de tire. Vestea declana un adevrat pandemonium. ndat ce-o aflau, toi i trezeau prietenii i alergau la vestiare pentru a pune mna pe un costum nainte de terminarea rezervei. Iar uile ecluzelor ncepur s se deschid i s scuipe afar oameni. Orizontul, spre rsrit, era de un rou negricios, apoi se deschise la culoare cu repeziciune. ntregul cer ajunse de un trandafiriu nchis, dup care ncepu s emane lumin. Stelele
354

dispreau cu sutele, pn cnd numai Venus i Pmntul rmaser agate la est, deasupra intensitii sporite a luminii. Bolta deveni tot mai strlucitoare, pn ce pru mai luminoas dect ar fi putut ajunge vreodat ziua. Chiar i n dosul vizierelor ochii oamenilor lcrimau. Unii strigau, pe frecvena comun, uimii de privelite. Alii alergau n toate prile, ct i ineau picioarele, plvrgind n interfon; iar cerul devenea imposibil de strlucitor, i mai strlucitor, tot mai strlucitor, pn cnd pru c va exploda, pulsnd cu o lumin roz, incandescent, absorbind punctele care fuseser Venus i Pmntul. Apoi soarele sparse orizontul i se revrs peste cmpie ca detuntura unei bombe termonucleare, iar oamenii strigau ct i inea gura i opiau i alergau printre umbrele lungi, negre ale stncilor i cldirilor. Toi pereii dinspre est erau mari blocuri n culori fauviste, cu mozaicurile lor glazurate, uluitoare, greu de privit direct. Aerul era limpede ca sticla i prea, ntr-adevr, o substan solid, conferind lucrurilor o claritate incredibil. John se ndeprt de mulime, mergnd spre est, ctre Cernobl. Deconect interfonul. Cerul era de un roz mai nchis dect i amintea el, cu o nuan de purpuriu la zenit. Toat lumea era cuprins de nebunie. Muli din cei de acolo nu vzuser niciodat soarele rsrind pe Marte i, cu siguran, aveau senzaia c i triser ntreaga via n timpul Marii Furtuni. Acum furtuna ncetase, iar ei colindau n lumina soarelui, mbtai de ea, alunecnd, din timp n timp, pe gheaa roz, antrenndu-se n bti cu bulgri galbeni de zpad, crndu-se pe piramidele ngheate. Vzndu-i, John se ntoarse i se urc el nsui pe ultima piramid, pentru a privi nlimile i vile din jur. Erau ngheate i pline de noroi, dar, altfel, neschimbate. ncerc din nou frecvena comun i renun. Cei rmai nuntru nc mai strigau dup costume, dar niciunul dintre cei de afar nu le acorda vreo atenie. A trecut o or de la rsrit, strig cineva, dei lui John i venea greu s cread aa ceva. Ddu din cap; vocile rguite i amintirea cadavrului de pe patul lui nu-l ajutau s simt prea mult bucurie la sfritul furtunii. n cele din urm se ntoarse nuntru i i ddu costumul unei perechi de femei de statura lui, care se dondneau care dintre ele s-l mbrace, dup care se duse la centrul de comunicaii i-l sun pe Sax, la Echus Overlook. Cnd prinse legtura, l felicit cu
355

ocazia ncetrii furtunii. Sax i-o tie brusc, de parc vijelia avusese loc cu ani n urm. Au realizat abordajul lui AMOR 2051B, i comunic el. Era vorba de asteroidul de ghea pe care l aleseser pentru a fi plasat pe o orbit marian. ncepuser s instaleze rachete care aveau s-i imprime un curs ce l va aduce pe o traiectorie asemntoare cu a lui Ares. Fr un scut caloric, aerofrnarea l va arde. Toate condiiile preau favorabile pentru o inserie etalon pe orbita marian, n aproximativ ase luni. Astea zic i eu nouti, voia s spun Sax n maniera sa calm, printre obinuitele clipiri din ochi. Marea Furtun fcea deja parte din istorie. John simi nevoia s rd. Dar apoi i aminti de Yashika Mui i i povesti lui Sax despre cele ntmplate, pentru c dorea ca i srbtoarea altcuiva s fie stricat. Sax nu fcu dect s clipeasc. Devin serioi, rosti el, n cele din urm. Dezgustat, John i spuse la revedere i nchise. Porni din nou prin ncperile boltite, tulburat de un amestec de emoii pozitive i negative, care se luptau violent. Reveni n camera lui i lu o tablet de omegendorf i una dintre noile pandorfine pe care i le dduse Spencer, dup care se duse n atriul central i se plimb printre plante, toate micelii firave, din timpul furtunii, nlndu-se ctre becurile aprinse deasupra lor. Un mare numr din cei care ieiser primii afar erau acum napoi, n atrium, printre rndurile de plante, petrecnd. Ddu peste civa prieteni, cteva cunotine, mai ales strini. Se ntoarse n cldire, prin ncperi pline de strini care uneori ovaionau atunci cnd l vedeau intrnd. Dac rcneau suficient de mult: Un discurs! se suia pe un scaun i blmjea ceva, simind endorfinele al cror efect era astzi imprevizibil, datorit amintirii omului ucis. Uneori devenea destul de vehement i niciodat nu tia ce va spune pn nu ncepea s vorbeasc. L-am vzut pe John Boone mort de beat, n ziua n care s-a terminat Marea Furtun, vor zice ei. Bine, i spunea el, s vorbeasc ce le place. Oricum, n ceea ce privete legenda lui, brfele nu prea mai contau. Una dintre ncperi coninea un grup de egipteni, nu ca sufiii lui, ci musulmani ortodoci, vorbind ca vntul i bnd ceti de cafea plin de cofein i soare; zmbete albe, scnteietoare, pe sub musti; dintr-o dat extrem de cordiali, ncntai, de fapt, s-l vad acolo. Pe John l nclzi primirea i, plutind sub impulsul zilei, li se adres.
356

Uitai, noi facem parte dintr-o lume nou. Dac nu v bazai aciunile pe realitile mariene, atunci ajungei un fel de schizofrenici, cu corpul pe o planet i spiritul pe alta. Nicio societate segmentat astfel nu poate supravieui prea mult. Bine, bine, spuse unul dintre ei, cu un zmbet. Trebuie s pricepi c noi am cltorit i mai nainte. Suntem un popor cltor. Dar oriunde ne aflm, Mecca este casa spiritului nostru. Am putea zbura de cealalt parte a universului, i ce i-am spus acum tot adevrat ar rmne. Nimic de zis; de fapt, o astfel de onestitate direct era att de curat comparativ cu tot ce se ntmplase n timpul nopii, nct John spuse: Da, neleg. La urma urmei, compar-o cu ipocrizia Vestului, unde la rugciunea de la micul dejun oamenii discut despre profituri, oameni care nu pot rosti mcar o vorb despre credin, care consider c valorile lor sunt nite constante fizice, care spun: Aa stau lucrurile! cum spunea Frank, adesea. Aa c John rmase i mai discut o vreme cu egiptenii; iar cnd plec, se simea deja mai bine. Se ntoarse agale, ascultnd vocile glgioase care se revrsau n hol din fiecare camer: strigte, ipete, discuii tiinifice fericite: Chestiile astea sunt aa de halofite, nct nu le place saramura, deoarece conine prea mult ap. Hohote de rs. i veni o idee. Spencer Jackson locuia n camera de vizavi i tocmai intra cnd trecu John, aa c i spuse: Ar trebui s-i adunm la o mare srbtorire a sfritului furtunii! tii, toate grupurile oarecum orientate spre Marte sau, pur i simplu, toi cei care vor putea veni. Oricine dorete s mearg acolo. Unde? Sus, pe Olympus Mons, zise el, fr s se gndeasc prea mult. Poate l convingem pe Sax s sincronizeze petrecerea cu sosirea asteroidului de ghea, ca s-l putem urmri. Bun idee! rspunse Spencer. *** Olympus Mons era un vulcan cu vrful aplatizat mai precis, un con care, n cele mai multe locuri, nu era deloc abrupt, imensa lui nlime rezultnd din i mai marea lime. Era mai nalt cu douzeci i cinci de kilometri dect cmpia nconjurtoare, dar avea opt sute de kilometri n diametru, aa c panta msura, n medie, ase grade. Dar n jurul circumferinei sale uriae exista un escarpament circular, nalt de apte kilometri, iar malul
357

spectaculos, de dou ori mai nalt dect Echus Overlook, era, n multe locuri, aproape vertical. Poriuni ale lui i atrseser deja pe puinii alpiniti ai planetei, dar niciunul nu reuise nc s-l escaladeze i, pentru majoritatea locuitorilor, rmnea doar un impediment spectaculos n drumul ctre cldarea de pe culme. Cei care cltoreau pe jos urcau escarpamentul folosind o ramp larg, la nord, unde una dintre ultimele scurgeri de lav se revrsase peste mal. Areologii povesteau cum se petrecuser, probabil, lucrurile: un ru de roc topit, lat de o sut de kilometri, prea strlucitor pentru a putea fi privit, prbuindu-se de la apte mii de metri nlime peste cmpia acoperit cu o crust de lav, nlndu-se mai mult, i mai mult, tot mai mult O asemenea revrsare de lav lsase un drum n ramp, nu mai nalt dect o simpl ridictur acolo unde traversase escarpamentul. Era un urcu uor, urmat de un drum n pant, lung de dou sute de kilometri, ducnd pn la marginea cldrii. Culmea lui Olympus Mons era att de lat nct, dei ferea o privelite excelent ctre cldarea nconjurat de attea inele, restul planetei nu se vedea. Privind n partea opus a cldrii, zreai marginea ei exterioar, apoi cerul. Dar la sud se afla un crater mic, fr alt nume dect indicativul de pe hart. THA-Zp. Interiorul lui era, oarecum, ferit de curentul ngust de lav prelins peste Olympus Mons, i de pe arcul sudic al marginii sale recente, epoase, un observator putea privi, n sfrit, n jos, spre panta vulcanului i de acolo peste nesfrita cmpie a Tharsisului de Vest. Era ca i cum te-ai fi uitat ctre planet de pe o platform joas din spaiu. Trecur aproape nou luni pn cnd asteroidul s fie adus la ntlnirea cu Marte, iar vestea despre srbtorirea propus de John avusese timp s dea ocol planetei. Aa c oamenii soseau n caravane de transportoare disparate, cte dou, cinci, zece, urcnd rampa nordic i ocolind panta exterioar, sudic, a lui Zp. Acolo nlar mai multe corturi mari, n form de semilun, cu perei transpareni i pardosele rigide, strvezii, care se ridicau la doi metri deasupra solului, sprijinindu-se, la intrare, pe piloni i ei transpareni. Reprezentau ultima noutate n domeniul adposturilor temporare, toate fiind instalate cu arcele interioare spre pant, astfel nct, atunci cnd erau montate, alctuiau un ir de semiluni, dispuse ca nite trepte sau ca nite grdini n ser, pe un versant de deal terasat, dominnd imensa ntindere a unei
358

lumi de bronz. Zilnic, timp de o sptmn, caravanele continuar s soseasc, iar dirijabilele urcau cu greu panta nesfrit, fiind ancorate nuntrul lui Zp, umplndu-l n asemenea msur, nct interiorul micului crater arta ca un lighean plin cu baloane, la o aniversare. Numrul mare de participani l surprinse pe John, care se atepta ca numai civa prieteni s se deplaseze pn ntr-un loc att de ndeprtat. Nu era dect o alt dovad a incapacitii lui de a nelege populaia actual a planetei. Uimitor, erau adunai acolo aproape o mie de oameni, dei pe muli i mai ntlnise, iar pe destul de muli i cunotea dup nume. Aa c, ntr-un fel, era o adunare de prieteni, de parc un ora natal, despre care habar navea c exist, rsrise deodat n jurul lui. Veniser muli dintre primii o sut, patruzeci cu toii, printre ei aflndu-se Maia i Sax, Ann i Simon, Nadia i Arkadi, Vlad cu Ursula i restul grupului de la Acheron: Spencer, Alex, Janet, Mary, Dmitri, Elena mpreun cu restul grupului de pe Phobos: Arnie, Saa, Ieli i muli alii, pe care nu-i mai vzuse pn atunci de fapt, toi cei prezeni, de care se simea apropiat, cu excepia lui Frank care declarase c e mult prea ocupat, i Phyllis, care nu rspunsese n niciun fel la invitaie. Nu erau doar amicii lui din primii o sut. Muli dintre ceilali i erau tot vechi prieteni sau prieteni ai prietenilor muli elveieni, inclusiv iganii constructori de drumuri, japonezi de pretutindeni, majoritatea ruilor de pe planet, prietenii lui sufii. Toi erau risipii n corturile n form de semilun, construite pe terase, n aglomerri de caravane i grupuri de dirijabile, alergnd, din cnd n cnd, la ecluze, pentru a-i ntmpina pe nou-venii. Ziua, cei mai muli colindau n jurul corturilor, adunnd pietre de pe marea pant curbat. Impactul produs de meteorii azvrlise peste tot fragmente de lav cu brecii, incluznd conuri sfrmate de stiovit, semnnd cu cioburile de ceramic, unele negre ca smoala, altele de un rou-aprins, sngeriu, sau presrate cu diamante de impact. O echip de areologi din Grecia ncepu s le aranjeze, dup un anumit model, pe pardoseala cortului; aduseser cu ei un cuptor mic i puteau s coloreze unele fragmente n galben, verde sau albastru, pentru a le scoate n eviden desenele. Ideea prinse ndat ce vzur i alii despre ce e vorba i, dup dou zile, fiecare pardoseal transparent de cort sttea pe un parchet din dale, cu desen n mozaic: hri de circuite electronice, imagini de psri i peti, modele abstracte, desene
359

Escher, caligrafia tibetan care se citea Om Mani Padme Hum, hri ale planetei i ale regiunilor mai mici, ecuaii, chipuri de oameni, peisaje i aa mai departe. John i petrecea vremea colindnd de la un cort la altul, discutnd cu oamenii i bucurndu-se de atmosfera de carnaval, care nu excludea discuiile contradictorii, destul de dese; dar cei mai muli i petreceau timpul distrndu-se, stnd de vorb, bnd, mergnd n excursii pe suprafaa vlurit a vechii scurgeri de lav, confecionnd pardosele de mozaic i dansnd pe muzica interpretat de diferite formaii de amatori. Cea mai bun era o formaie cu tobe de magneziu, instrumente locale, cu interprei din Trinidad Tobago, reprezentnd o notorie convenien transnaional i o viguroas micare local de rezisten. Mai era i un grup de country western, cu un bun chitarist o trup irlandez, cu instrumente artizanale i foarte muli membri care se tot schimbau, permindu-i s cnte, mai mult sau mai puin, fr oprire. Acestea erau nconjurate de foarte muli dansatori, iar corturile ocupate de ei le transformau toate micrile ntr-un fel de dans pulsator, ca i cum, pentru a te deplasa de colo pn colo, cptai dintr-o dat, graia, exuberana, gravitatea i viziunea muzicii. Era, deci, o mare serbare, i John era mulumit, bucurndu-se, ct putea mai mult, de fiecare clip. Nu mai avea nevoie de omegendorf sau de pandorf, iar cnd Marian i echipa de la Senzeni Na l nghesuir ntr-un col i ncepur s distribuie tablete din mn n mn, nu putu dect s rd. Chiar acum, nu cred c am nevoie, le spuse el tinerilor nfierbntai, dnd dintr-o mn, fr niciun chef. Ar nsemna s duc crbuni la Newcastle, chiar aa! S duci crbuni la Newcastle? Vrea s spun c e ca i cum am cra la Borealis roci ngheate! Ori am pompa CO2 n atmosfer! Sau am urca lav pe Olympus! Am aduga mai mult sare solului sta nenorocit! Ori am mprtia oxid de fier peste toat afurisita asta de planet! Chiar aa, i aprob John, rznd. Eu sunt deja rou, din cap pn n picioare! Poate nu la fel de rou ca tipii tia, spuse unul dintre ei artnd n jos, ctre vest.
360

Un ir de trei dirijabile, de culoarea nisipului, urcau, plutind, panta vulcanului. Erau mici i demodate i nu rspundeau la apelurile radio. Pn cnd trecur de marginea craterului, ancornd printre dirijabilele mai mari i mai colorate de acolo, toat lumea ncerc s afle de la observatorii de lng ecluz despre cine ar putea fi vorba. Iar cnd nacelele se deschiser i vreo douzeci de siluete n costume de scafandru i fcur apariia, se ls tcerea. E Hiroko! exclam Nadia, brusc, pe frecvena comun. Cei din prima sut i croir drum cu repeziciune ctre cortul cel mai de sus, cu ochii la tubul-pasarel care traversa creasta. Apoi noii oaspei coborr prin tub ctre intrarea etan a cortului, trecur i ptrunser nuntru, ntr-adevr, era Hiroko adic erau Hiroko, Michel, Evghenia, Iwao, Gene, Ellen, Rya, Raul i o ntreag adunare de tineri. Rsunar strigte i ovaii, oamenii se mbriau, civa plngeau i se fcur auzite destul de multe acuzaii furioase. John nsui nu se putu abine atunci cnd avu ansa de a o mbria pe Hiroko, dup toate orele acelea petrecute mai de mult n main, cnd i fcuse attea probleme, cnd dorise s discute cu ea. i cuprinse umerii n mini i o zgudui, gata s-i arunce cuvintele grele care i se adunau pe buze. Chipul ei zmbitor semna att de mult cu cel din amintirea lui i totui nu. Avea faa mai subire i mai ridat, parc nu era ea i totui ea era cu siguran , trsturile estompndu-se i transformndu-se n faa ochilor lui, de la ceea ce se ateptase el s vad, pn la ceea ce vedea n realitate. John era att de impresionat de aceste tulburri halucinatorii (nu numai vizuale, dar i ale sentimentelor), nct nu reui dect s exclame: O, att de mult am vrut s stau de vorb cu tine! i eu, spuse ea, dei era greu de auzit ceva n vacarmul general. Nadia interveni ntre Maia i Michel, pentru c Maia striga mereu: De ce nu mi-ai spus? De ce nu mi-ai spus? nainte de a izbucni n plns. Pe John toate astea l scoteau din mini, dar zri peste umrul lui Hiroko chipul lui Arkadi, concentrat ntr-o expresie care spunea: Va trebui sa rspunzi la nite ntrebri mai trziu, i i pierdu ordinea gndurilor. Se vor rosti vorbe grele; cu toate astea, iat-i! Sunt aici. Jos, n corturi, nivelul zgomotului urcase la douzeci de decibeli. Lumea ovaiona rentlnirea.
361

Mai trziu, n cursul dup-amiezii, John i convoc pe cei prezeni dintre primii o sut, care acum erau aproape aizeci. Se adunaser singuri n cortul cel mai nalt, privind peste celelalte, ctre cmpia care se ntindea n deprtare. Totul era incomparabil mai mare dect Underhill i cmpia ngust din jurul acestuia. Se prea c totul se schimbase: lumea i civilizaia ei, toate deveniser mult mai mari i mai complicate. Totui, iat-i acolo, toate chipurile acelea o, att de cunoscute! mbtrnite n toate felurile n care mbtrnesc chipurile umane, timpul conferindu-le textura eroziunii, de parc triser ere geologice, dndu-le un aer atotcunosctor, ca i cum ai fi putut vedea, n ochii lor, zcmintele acvifere. n majoritate trecuser de aptezeci de ani. Iar lumea era, ntradevr, mai mare n multe privine, diferit: la urma urmei, poate c erau destinai s se vad unul pe altul mbtrnind i mai mult, dac aveau noroc. Stranie senzaie! Aa c se nvrteau prin cort, uitndu-se la cei din corturile de mai jos i, dincolo de acestea, la covorul portocaliu, nuanat, al planetei; iar conversaiile treceau de la una la alta, n valuri iui, haotice, crend tipare de interferen, aa c uneori tceau cu toii n acelai timp i rmneau pe loc, uluii, mpietrii, ori zmbind ca delfinii. Din corturile de mai jos, oamenii ridicau, din cnd n cnd, privirile ctre ei, prin arcele transparente, curioi s surprind o imagine a acestei ntruniri istorice. n cele din urm, se aezar pe scaunele risipite peste tot, i trecur unul altuia brnz i biscuii i sticle cu vin rou. John se rezem de sptar i privi n jur. Arkadi o inea pe Nadia cu un bra pe dup umeri, cu cellalt o inea pe Maia i toi trei rdeau de ceva spus de Maia. Sax clipea cu o plcere de bufni, iar Hiroko radia. n primii ani, John nu vzuse o asemenea expresie pe chipul ei. i era ruine s tulbure o asemenea dispoziie, dar nu va exista niciodat un moment potrivit s-o fac, iar starea de spirit va reveni. Aa c, ntr-o clip de linite, se adres lui Sax cu o voce clar, puternic: Pot s-i spun cine se afl n spatele sabotajelor! Chiar poi? ntreb Sax, clipind. Da, rspunse el i o privi pe Hiroko drept n ochi. Sunt oamenii ti, Hiroko. Asta o dezmetici, dei nc mai zmbea, dar era zmbetul acela mulumit, personal, de demult. Nu, nu, spuse ea cu blndee, dnd din cap. tii c n-a face
362

aa ceva. La fel m gndeam i eu. Dar oamenii ti o fac fr tirea ta. Copiii ti, de fapt. n colaborare cu Lupul de Preerie. Ochii ei se ngustar, i arunc o privire scurt ctre corturile de mai jos. Cnd ridic din nou privirea spre John, acesta continu: Tu i-ai crescut, nu? Ai fertilizat cteva din ovulele tale i i-ai crescut in vitro? Dup o pauz, Hiroko ddu din cap. Hiroko! spuse Ann. Nici n-ai idee ct de bine funcioneaz procesul acela de ectogenez. L-am testat, confirm Hiroko. Copiii au ieit aa cum trebuie. Acum ntregul grup tcea, privindu-i pe Hiroko i John. Poate, spuse el, dar unii dintre ei nu-i mprtesc ideile. Fac multe lucruri de capul lor, aa cum procedeaz copiii. Au caninii din piatr, aa e? Sunt coroane, spuse Hiroko, ncreind din nas. Mai degrab un compozit dect piatr adevrat. O mod prosteasc. i un fel de insign. Exist la suprafa oameni care au preluat-o, oameni aflai n legtur cu copiii ti, care i ajut la sabotaje. Aproape c m-au omort civa dintre ei, la Senzeni Na. Ghidul meu de acolo avea un canin de piatr, dei mi-a trebuit mult timp pn s-mi aduc aminte unde mai vzusem aa ceva. Presupun c a fost o ntmplare c ne-am aflat acolo atunci cnd a czut camionul. Nu i anunasem n prealabil c o s-i vizitez, i presupun c ntreaga aciune fusese plnuit nainte de sosirea mea, i n-au mai tiut cum s-o opreasc. Okakura a cobort n groap gndind, probabil, c o s fie strivit ca o insect i primind s se jertfeasc pentru cauz. Eti sigur? ntreb Hiroko, dup nc un timp. Destul de sigur. Mult vreme nu am avut certitudinea asta, pentru c nu e vorba numai de ei, i se ntmpl mai multe lucruri n acelai timp. Dar, cnd mi-am amintit unde am vzut acel prim dinte de piatr, am cercetat problema i am aflat c atunci, n 2044, un ntreg transport de echipament stomatologic fusese jefuit. O nav ntreag! M-am gndit atunci c am prins un fir. Apoi, sabotajele continuau s se ntmple n locuri i la momente cnd nimeni altul aflat n reea n-ar fi putut-o face. Ca atunci cnd am vizitat-o pe Mary la acviferul Margaritifer, iar construcia de deasupra puului a fost aruncat n aer. Evident, nu fusese lucrarea nimnui locuind acolo, aa ceva era imposibil. Dar asta e
363

o staiune cu adevrat izolat, iar n acel moment nu se afla nimeni prin apropiere. Aa c trebuia s fi fost cineva din afara reelei. i m-am gndit la tine! John ridic din umeri, n chip de scuz. Atunci cnd verifici, constai c aproape jumtate din sabotaj pur i simplu nu ar fi putut fi fcute de cineva din afara reelei. Iar cealalt jumtate se constat c, de obicei, este depistat n zon cineva cu un dinte de piatr. O mod destul de rspndit acum, i totui! M-am gndit la tine i am cerut computerului o analiz care a demonstrat c aproape trei sferturi din cazuri s-au ntmplat n partea de jos a emisferei sudice sau, altfel spus, n interiorul unui cerc de trei mii de kilometri n diametru, avnd ca punct central terenul haotic situat la est de Marineris. n acest cerc se afl o mulime de aezri, dar chiar i aa, mi s-a prut c haosul e un loc ideal pentru a le servi drept ascunzi sabotorilor. i, de ani de zile, am stabilit c voi acolo v-ai dus atunci cnd ai plecat din Underhill. Expresia de pe chipul lui Hiroko nu dezvluia nimic. Voi cerceta chestiunea, spuse ea n cele din urm. Bine. John, ai afirmat c au loc mai multe aciuni concomitent. nelegi, nu e vorba numai de sabotaje, zise John, dnd din cap. Cineva tot ncearc s m omoare. Sax clipi, iar ceilali prur ocai. La nceput, am crezut c sunt sabotorii care ncearc s-mi opreasc investigaiile. Prea logic, iar primul incident chiar c a fost un act de sabotaj, aa c era uor s fiu indus n eroare. Dar acum sunt aproape sigur c a fost o greeal. Pe sabotori nu-i intereseaz s m omoare pe mine ar fi putut-o face, dar n-au fcut-o! ntr-o noapte am fost oprit de un grup de-al lor, ntre care, Hiroko, se aflau i fiul tu Kasei, i Lupul de Preerie care, presupun, este acelai cu pasagerul clandestin pe care l ascundeai pe Ares Afirmaia produse un vacarm dup toate aparenele, destul de muli dintre ei avuseser suspiciuni n privina acelui pasager clandestin, iar Maia se ridic n picioare i ndrept un deget ctre Hiroko, cu un gest dramatic, ipnd. John i reduse la tcere i continu: Vizita lor! Vizita lor a fost cea mai bun dovad a teoriei mele cu privire la sabotaje, deoarece am reuit s obin cteva celule de piele de la unul dintre ei, putnd, astfel, s-i citesc ADN-ul i s-l
364

compar cu alte probe gsite n alte locuri, iar respectivul fusese i el pe acolo. Deci ei au fost sabotorii, dar, evident, nu ncercau s m omoare. Doar c, ntr-o noapte, la Hellas Low Point, am fost dobort, iar costumul mi-a fost tiat. John ddu din cap la exclamaiile prietenilor si. Acela a fost primul atac intenionat asupra mea i a avut loc la destul de scurt timp dup vizita la Pavonis, unde discutasem cu Phyllis i cu o mn de tipi de la transnaionale despre internaionalizarea elevatorului i aa mai departe. Arkadi rdea la el, dar John l ignor i continu: Dup aceea am fost hruit de mai multe ori de anchetatorii de la UNOMA, crora Helmut le-a permis s vin aici, n urma presiunilor din partea acelorai concerne transnaionale. De fapt, am descoperit c majoritatea acestora au lucrat, pe Pmnt, mai degrab pentru Armscor sau Subarashi dect pentru FBI, aa cum mi-au spus ei. Astea sunt transnaionalele cele mai implicate n proiectul elevatorului i n lucrrile de extracie de pe Marele Escarpament, iar acum au propriii lor oameni de securitate instalai pretutindeni i echipa asta itinerant de aa-zii anchetatori. Pentru ca apoi, chiar nainte de a se termina Marea Furtun, civa dintre ei s m acuze de crima de la Underhill. Da, aa au fcut! Nu le-a mers, i nici nu pot s demonstrez, cu siguran, c ei au fost, doar c i-am vzut pe doi dintre ei lucrnd la nscenare! Cred c l-au ucis pe japonezul acela doar ca s-mi creeze probleme. S m nlture din calea lor! Ar trebui s-i spui lui Helmut, zise Nadia. Dac ne prezentm ca un front unit i insistm s fie trimii napoi pe Pmnt, nu cred c ne poate refuza. Nu tiu ct putere real mai are Helmut, spuse John. Dar merit s ncercm. Vreau ca oamenii tia s fie expediai de pe planet cu un ut tras undeva. Mai ales cei doi pe care i-am nregistrat n sistemul de securitate de la Senzeni Na, cnd au ptruns n clinic i au umblat, naintea mea, la roboii pentru curenie. Aa c dovezile circumstaniale mpotriva lor sunt cum nu se poate mai puternice. Ceilali nu prea tiau cum s neleag toate astea, dar se dovedi c mai muli dintre ei fuseser, de asemenea, hruii de alte echipe trimise de UNOMA Arkadi, Alex, Spencer, Vlad i Ursula, chiar i Sax i czur de acord cu toii c o ncercare de a-i deporta pe anchetatori era o idee bun. Mai ales aceia doi ar trebui deportai, n cel mai ru caz, spuse
365

Maia, cu patim. Sax nu fcu dect s tasteze pe consola de la ncheietura minii i s-l cheme pe Helmut la telefon, chiar atunci i chiar acolo. i expuse situaia, n timp ce furioii interveneau, din cnd n cnd. Vom da totul n vileag n faa presei pmntene, dac nu iei msuri! declar Vlad. Helmut se ncrunt i, dup o pauz, spuse: O s m ocup de asta. Cu siguran c agenii de care v plngei vor fi nlocuii. Verific-le ADN-ul nainte de a le da drumul, l sftui John. Sunt sigur c ucigaul de la Underhill e printre ei. Vom verifica, spuse Helmut, anevoie. Sax ntrerupse legtura, iar John i privi din nou prietenii. OK, spuse el. Dar va fi nevoie de mai mult dect o simpl discuie cu Helmut pentru a efectua toate schimbrile pe care ni le dorim E timpul s acionm din nou mpreun, pentru o gam ntreag probleme, dac dorim ca tratatul s supravieuiasc. tii, nu e dect un minimum, un nceput pentru ceea ce va urma. Trebuie s formm o coerent formaiune politic, indiferent de dezacordurile cu care vom avea de-a face. Nu va conta ce vom face, spuse Sax cu blndee, determinndu-i pe ceilali s se repead la el, ntr-o incomprehensibil nvlmeal de proteste, care mai de care mai vehement. Nu conteaz! strig John. Avem aceleai anse ca oricare alii pentru a direciona ce se petrece aici. Sax ddu din cap, dar ceilali l ascultau pe John i majoritatea preau a fi de acord: Arkadi, Ann, Maia, Vlad, fiecare cu puncte de vedere diferite Se putea face, John o vedea pe feele lor. Numai chipul lui Hiroko nu se putea citi: era lipsit de expresie, nchis n sine, sugernd un val de remucri. Pentru John, care deodat i simi ocul frustrrii i al durerii amintite, Hiroko nu fusese niciodat altfel, i pe brbat l cuprinse ngrijorarea. Se ridic i ntinse o mn. Era aproape de asfinit, iar enorma ntindere curbat a planetei era presrat cu o textur infinit de umbre. Hiroko, pot discuta ceva cu tine ntre patru ochi? Doar o clip. Putem cobor n cortul de mai jos. Nu am dect dou ntrebri, dup care putem reveni. Ceilali nlar privirile spre ei, curioi. Hiroko se nclin, pn la urm, sub privirea lui John, i porni naintea acestuia, prin tub,
366

ctre cortul vecin. Se aflau ntr-unul dintre vrfurile semilunii alctuite de cort, sub privirile prietenilor de sus i ale unui observator ocazional de mai jos. Cortul era aproape gol; oamenii respectau intimitatea primilor o sut, fcndu-le loc. Ai sugestii asupra modului n care i pot identifica pe sabotori? ntreb Hiroko. Ai putea ncepe cu biatul pe nume Kasei, care e un amestec de noi doi. Ea i evit privirea. John se aplec nspre ea, enervndu-se. Presupun c exist copii ai fiecrui brbat din prima sut! Hiroko i nclin capul ctre el i ridic din umeri, aproape imperceptibil. Am luat din probele pe care le-a oferit fiecare. Mame sunt toate femeile din grup, iar tai toi brbaii. Ce i-a dat dreptul s faci toate aceste lucruri fr acordul nostru? ntreb John. S confecionezi copii ai notri fr s ne ntrebi? n primul rnd s fugi i s te ascunzi? De ce? De ce? Avem o viziune asupra a ce poate fi viaa pe Marte, rspunse ea, calm, ntorcndu-i privirea. Ne-am putut da seama c ea n-o s se desfoare n acel mod. Am gsit dovezile c nu ne nelm n tot ceea ce s-a petrecut de atunci ncoace. Aa c ne-am gndit s punem bazele propriei noastre vieuiri Dar nu pricepi ct de egoist e toat afacerea? Noi am avut cu toii o viziune, noi toi am vrut ca totul s fie altfel, am lucrat cum am putut mai bine i, n tot acest timp, tu ai fost plecat departe, construind o mic lume de buzunar, pentru micul tu grup! Vreau s spun c am fi putut utiliza ajutorul tu. De attea ori am vrut s m consult cu tine! Exist acum un copil ntre noi, un amestec ntre mine i tine, iar tu nu mi-ai vorbit de douzeci de ani! Nu am intenionat s fim egoiti, spuse Hiroko, rar. Am vrut s ncercm s demonstrm, experimental, cum se poate tri aici. John Boone, cineva trebuie s demonstreze ce vrei s spui, atunci cnd vorbeti despre o via diferit. Cineva trebuie s triasc aceast via! Dar dac o faci n tain, atunci nimeni n-o va putea vedea! Niciodat nu am plnuit s rmnem ascuni pentru totdeauna. Situaia s-a nrutit, aa c am rmas deoparte. Dar, n definitiv, suntem aici. Iar cnd va fi nevoie de noi, cnd vom
367

putea fi de ajutor, vom aprea din nou. E nevoie de voi n fiecare zi, replic John, categoric. Aa funcioneaz viaa social. Ai greit, Hiroko. Deoarece, n timp ce tu te ascundeai, ansele lui Marte de a-i pstra identitatea s-au redus considerabil, i o mulime de oameni lucreaz de zor pentru a accelera aceast dispariie, inclusiv civa dintre primii o sut. Ce-ai fcut pentru a-i mpiedica? Hiroko nu rspunse, iar John continu: Am impresia c l-ai ajutat puin pe Sax, n secret. Am vzut unul dintre mesajele tale ctre el. Dar sta e un alt aspect cu care nu sunt de acord s-i ajui pe unii dintre noi i pe alii nu. Toi o facem, zise ea, prnd stnjenit. Ai aplicat tratamentul gerontologic la voi, n colonie? Da. L-ai obinut de la Sax? Da. Copiii tiu cine le sunt prinii? Da. John ddu din cap, mai mult dect exasperat. Pur i simplu nu-mi vine s cred c eti capabil de aa ceva. Nici nu-i cerem s crezi. Evident c nu. Dar nu te preocup deloc faptul c ne-ai furat genele i ne-ai fcut copii fr tirea i ncuviinarea noastr? C iai fcut fr a ne oferi niciun fel de rol n educaia lor, n copilria lor? Hiroko ridic din umeri. Poi avea propriii ti copii, dac vrei. Ct despre asta, ei bine, acum douzeci de ani ai dorit, vreunul, s avei copii? Nu. Subiectul nu a fost abordat niciodat. Eram prea btrni! Nu eram prea btrni. Am preferat s nu ne gndim la asta. Ignorana, n cea mai mare msur, e aleas cu bun tiin i spune foarte mult despre ce conteaz cu adevrat pentru oameni. Nu ai dorit copii, aa c nu tiai despre posibilitatea de a nate la o vrst naintat. Dar noi am vrut, aa c am nvat tehnicile. Iar cnd vei cunoate rezultatele, cred c v vei da seama c a fost o idee bun i ne vei mulumi. La urma urmei, ce ai pierdut? Copiii sunt ai notri. ns au o legtur genetic i cu voi, iar de acum nainte ei vor exista pentru voi ca un dar neateptat, ca s spun aa. Ca un dar extraordinar! Zmbetul ei de Mona Lisa apru i dispru. Din nou conceptul
368

darului! John fcu o pauz pentru a se gndi. Bine, spuse el n cele din urm, cred c vom mai discuta mult vreme despre asta. Amurgul transformase vzduhul ntr-o band de un purpuriu nchis, ce se ntindea ca o bordur de catifea n jurul bolului negru, presrat cu stele, care le apruse deasupra capetelor. Oamenii cntau n corturile de mai jos, condui de ctre sufii: Harmakhis, Mangala, Nirgal, Auqakuh; Harmakhis, Mangala, Nirgal, Auqakuh i tot aa, adugnd elemente ce erau alte nume pentru Marte, ncurajnd formaiile instrumentale aflate deja acolo s contribuie cu acompaniamente de tot felul, pn cnd fiecare cort era plin de cntecul acela i cntau cu toii, mpreun. Apoi sufiii i ncepur nvrtiturile, i mici grupuri de dansatori se nvrteau peste tot, prin mulime. Cel puin acum o s pstrezi legtura cu mine? ntreb John, privind-o ncordat. Vrei s-mi acorzi acest lucru? Da. Se ntoarser n cortul de sus, dup care tot grupul cobor acolo unde era petrecerea general i se altur srbtoririi. John i croi cu greu drum ctre sufii i ncerc nvrtiturile nvate de la ei, pe terasa lor, iar oamenii ovaionau i l prindeau cnd i pierdea echilibrul i cdea peste spectatori. Dup una dintre czturi, fu ajutat s se ridice de brbatul cu faa ascuit i prul mpletit strns, care condusese vizita la miez de noapte pe transportorul su. Lupul de Preerie! strig John. Eu sunt, spuse el, iar vocea i produse lui John furnicturi pe ira spinrii. Dar nu e cazul s te alarmezi. i oferi lui John o sticl; dup o ezitare de o clip, John o lu i bu. Norocul i ajut pe cei ndrznei, i spuse el. Semna cu tequila. Tu eti Lupul de Preerie! strig el, ncercnd s domine muzica formaiei cu tobe de magneziu. Brbatul zmbi cu gura pn la urechi, lu sticla i bu. Kasei e cu tine? Nu. Nu-i place meteoritul sta. Apoi, btndu-l prietenete pe bra, se pierdu n mulimea care dansa. Distracie plcut! strig el, uitndu-se peste umr. John l urmri cum dispare printre celelalte chipuri din
369

mulime, simind cum tequila i arde stomacul. Sufiii, Hiroko, acum Lupul de Preerie! Era o adunare binecuvntat. O zri pe Maia, alerg la ea, o cuprinse cu o mn de dup umeri i pornir la plimbare prin corturi i tunele de legtur, oamenii toastnd n cinstea lor cnd i vedeau. Pardoseala semirigid a corturilor se ridica i cobora uor. Numrtoarea invers ajunse la dou minute, i muli urcau ctre corturile de sus i se lipeau de pereii transpareni ai arcelor dinspre sud. Asteroidul de ghea va arde, probabil, pe o singur orbit, deoarece traiectoria lui de inserie era foarte abrupt un obiect de mrimea unui sfert din Phobos, transformat n abur i apoi, pe msur ce se ncingea tot mai mult, n molecule de oxigen i hidrogen. i toate astea doar n cteva minute. Nimeni nu era sigur cum se va ntmpla. Aa c ateptau, acolo, unii dintre ei intonnd, nc, seria de nume. Numrtoarea invers final fu preluat de tot mai muli, pn cnd ajunser cu toii la ultimele zece secunde, strignd ct puteau de tare succesiunea invers a numerelor. iptul primordial al astronautului. Rcnir cu toii: Zero! i timp de trei bti de inim, n care i inur respiraia, nu se petrecu nimic. Apoi un bolid alb, trgnd dup el un evantai orbitor de flcri albe, ni deasupra orizontului sud-vestic, mare ct cometa din tapiseria de la Bayeux i mai strlucitor dect toate lunile, oglinzile i stelele la un loc. Ghea n flcri, sngernd pe cer, alb pe fundalul negru, naintnd rapid i la joas nlime, att de jos nct nu se afla mult mai sus dect erau ei pe Olympus, att de jos nct vedeau fragmente albe nind napoi, prin coad i cznd n deprtare ca nite scntei imense. Apoi, cam la jumtatea drumului pe cer, se sparse n buci, i ntreaga colecie de lumini incandescente se rostogoli spre rsrit, risipindu-se ca alicele de vntoare. Deodat toate stelele se cutremurar era primul bang sonic, atingnd corturile i scuturndu-le. Urm o a doua bubuitur, iar bucile fosforescente srir nebunete, pentru o clip, rostogolindu-se pe cer i disprnd dincolo de orizontul sudestic. Cozi de foc le urmar, ndreptndu-se ctre Marte i disprnd i ele. Brusc, se fcu din nou ntuneric, obinuitul cer nocturn ntinzndu-se deasupra lor, ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. Atta doar c stelele licreau. Dup toat ateptarea aceea, trecerea meteoritului nu durase mai mult de trei sau patru minute. Pe cei mai muli privelitea i
370

amuise, dar unii ipaser involuntar la vederea dezintegrrii, ca n timpul unui spectacol de artificii i, din nou, n timpul celor dou banguri sonice. Iar acum, n ntunericul familiar, tcerea era desvrit, i oamenii stteau locului. Ce-ai mai putea face dup aa ceva? Dar iat-o pe Hiroko croindu-i drum printre corturi, ctre acela unde se aflau John, Maia, Nadia i Arkadi. n timp ce nainta, incanta pe un ton care ptrundea n fiecare din corturile pe lng care trecea: Al-Qahira, Ares, Auqakuh, Bahrain. Harmakhis, Hrad, Huo Hsing, Kasei. Maadim, Maja, Mamers, Mangala, Mawrth, Nirgal, Shalbatanu, Simud i Tiu. Se ndrept, prin mulime, drept spre John i, cu faa ctre el, i ridic mna dreapt i, deodat, strig: John Boone! John Boone! Dup care toat lumea ovaiona i strig: Boone! Boone! Boone! Boone! iar alii rcnir: Marte! Marte! Marte! Chipul lui John ardea ca meteoritul, i brbatul se simea nucit, de parc o bucat din acesta l-ar fi izbit n cap. Vechii prieteni rdeau de zpceala lui, iar Arkadi strig ct l inea gura: Discurs! cu ceea ce el i imagina c este accent american. Discurs! Discurs! Discuuuurs! Auzir i alii, iar dup o vreme zgomotul ncet i acum l priveau pe John, ateptnd. La vederea uimirii ntiprite pe chipul lui, rsul se rspndea n vlurele. Hiroko i ddu drumul la mn, iar el o ridic i pe cealalt, neajutorat, iar acum le inea pe amndou deasupra capului, cu palmele ntinse. Ce pot eu s spun, prieteni? strig el. Asta e esena, pentru care nu exist cuvinte. Iat ce ne cer cuvintele. Doar c sngele i gonea prin vine cu adrenalin, tequila, omegendorf i fericire i, fr voia lui, cuvintele se revrsar din el aa cum fcuser de attea ori pn atunci. Iat, ncepu el, ne aflm pe Marte! (Rsete.) E darul nostru, un dar deosebit, raiunea noastr de a continua s ne dm vieile pentru ca ciclicitatea s continue. E la fel ca n eco-economie, unde ceea ce capei de la sistem trebuie echilibrat de ceea ce i dai napoi, echilibrat sau depit, pentru a crea pornirea aceea antientropic ce caracterizeaz ntreaga via creatoare i mai ales acest pas ctre o lume nou, locul sta care nu e nici natur, nici cultur, transformarea unei planete ntr-o lume i apoi ntr-o cas. Acum tim cu toii c oameni diferii au motive diferite pentru a se afla aici i c la fel de important cei care ne-au trimis aici au
371

avut motive diferite pentru a ne trimite, iar acum ncepem s discernem conflictele cauzate de aceste deosebiri. Se adun furtuni la orizont, meteorii ai suprrii ce se apropie, dintre care unii vor lovi mai degrab direct dect s alunece pe deasupra noastr aa cum tocmai a fcut-o vlvtaia aceea de ghea alb. (Ovaii.) S-ar putea uri, uneori va fi cu siguran o urenie. S nu uitm c, exact aa cum aceste lovituri de meteorii mbogesc atmosfera, o ngroa i adaug elixirul oxigenului la supa otrvitoare din afara corturilor noastre, conflictele umane care urmeaz pot face acelai lucru, topind gheaa de la baza noastr social, topind toate acele instituii ngheate i lsndu-ne necesitatea creaiei, imperativul de a inventa o nou ordine social, strict marian, la fel de marian ca Hiroko Ai, propria noastr Persefon, revenit acum din regolit pentru a anuna nceputul acestei noi primveri! (Ovaii.) Pn de curnd, obinuiam s spun ca trebuie s inventm totul din nimic; dar n ultimii ani, n care am cltorit pretutindeni i n care v-am cunoscut pe toi, mi-am dat seama c am greit fcnd o asemenea afirmaie. Nu e ca i cum nu am avea nimic i am ncerca s invocm forme de zei din neant; s-ar putea spune c avem genele, meme cum zice Vlad, referindu-se la genele noastre culturale , aa c tot ce facem noi aici ine de domeniul ingineriei genetice. Deinem fragmentele de ADN ale unei culturi, toat creat, sfrmat i amestecat de ctre istorie, i avem posibilitatea s alegem, s tiem i s lipim la un loc tot ce e mai bun n rezerva de gene, s mpletim totul aa cum elveienii iau alctuit propria constituie ori sufiii credina lor sau cum grupul de la Acheron a realizat cei mai receni licheni cu nmulire rapid: un pic de aici i un pic de colo, tot ce se potrivete, fr a uita regula celor apte generaii, lund n considerare apte generaii n urm i apte nainte, i de apte ori cte apte, dac m ntrebai, pentru c e vorba despre vieile noastre, prelungindu-se de-a lungul anilor. nc nu tim cum ne va afecta asta, dar este, cu siguran, adevrat c altruismul i egoismul sau unit mult mai strns dect au fost vreodat. n acelai timp ns, trebuie s ne gndim, acum i ntotdeauna, la viaa copiilor notri i la copiii copiilor notri, i aa mai departe, pentru venicie. Trebuie s acionm ntr-un fel care s le ofere la fel de multe anse cte ne-au fost oferite nou, i chiar mai multe, canaliznd energia solar n modaliti mult mai ingenioase, pentru a inversa fluxul de entropie n aceast mic enclav a fluxului universal. i tiu c e un mod mai mult dect general de a
372

pune problema, cnd revizuirea acelui tratat care ne coordoneaz viaa va avea loc att de curnd, dar trebuie s reinem acest nivel ridicat al preteniilor, deoarece nu e vorba doar de un simplu tratat, ci mai mult de un fel de congres constituional, pentru c negociem cu nsui genomul organizrii noastre sociale aici: poi face asta, pe asta n-o poi face, trebuie s faci aa, trebuie s mnnci sau s dai de la tine. i noi continum s trim dup reguli stabilite pentru teritorii neocupate Tratatul Antarcticii, att de fragil i idealist, care a meninut acel continent departe de intruziuni atta vreme, de fapt pn n ultimul deceniu, cnd au nceput s mute din el, iar sta e un semn a ceea ce ncepe s se ntmple i aici. Violarea acelui set de reguli a nceput pretutindeni, ca un parazit care se hrnete ncepnd cu marginile organismului-gazd, pentru c exact asta nseamn nlocuirea setului de reguli: strvechea lcomie parazitar a regilor i a acoliilor acestora. Acest sistem, pe care-l numim ordinea mondial transnaional, nu e dect feudalism reinstaurat, un pachet de norme care se dovedete antiecologic i care nu restituie, ci mai degrab mbogete o elit internaional flotant, srcind, n acelai timp, totul. Aa c, desigur, aa-numita elit bogat este, n realitate, srac, ndeprtat de adevrata activitate uman (i de aceea de realizarea uman real), parazit, n sensul cel mai propriu al cuvntului, i totui puternic, aa cum pot fi paraziii care au preluat controlul, sugnd darurile muncii umane din recipienii lor de drept, care sunt cele apte generaii, hrnindu-se din ele i sporind, n acelai timp, forele represive care i menin pe poziii. (Ovaii.) Deci, n acest punct, este vorba de o democraie opus capitalismului, prieteni, iar noi, cei care ne-am deplasat pn la acest avanpost al lumii umane, suntem situai, probabil, mult mai avantajos dect oricine pentru a vedea realitatea i pentru a purta aceast lupt global. Exist aici terenuri neocupate, resurse rare i de nenlocuit, iar noi vom fi tri n lupt i nu vom putea s nu participm, noi reprezentm unul dintre premii, iar soarta noastr va fi decis de ceea ce se ntmpl pretutindeni n lumea uman. Astfel stnd situaia, am face mai bine s ne unim pentru binele comun, pentru Marte, pentru noi, pentru toi oamenii de pe Pmnt i pentru cele apte generaii. Va fi greu, va dura ani de zile dar, cu ct suntem mai puternici, cu att sunt mai mari ansele noastre. De aceea m bucur s vd meteoritul acela arznd pe cer, pompnd matricea vieii n lumea noastr, de aceea sunt att de fericit s v vd pe toi aici pentru
373

a-l srbtori mpreun, un congres reprezentativ a tot ce iubesc eu pe lumea asta. Dar, iat, mi se pare c formaia aceea de tobe metalice e din nou gata s cnte, nu-i aa? (Strigte de confirmare.) Aa c, de ce s nu ncepei, biei, iar noi vom dansa pn la ziu, iar mine ne vom rspndi n cele patru vnturi i vom cobor pantele acestui munte mre pentru a duce darul pretutindeni. Ovaii dezlnuite. Formaia cu tobele de magneziu le prelu ntr-un iure stacatto, iar mulimea se puse din nou n micare. Se distrar toat noaptea. John i petrecu timpul trecnd de la un cort la altul, strngnd mini i mbrind oameni. Mulumesc, mulumesc, mulumesc! Nu tiu, nu-mi amintesc ce am spus. Dar asta e ceea ce am gndit dintotdeauna. Vechii si prieteni rdeau. Sax, bnd cafea i prnd extrem de relaxat, i spuse: Sincretism, nu? Foarte interesant, foarte bine spus. Maia l srut. l srutar Vlad, Ursula i Nadia, iar Arkadi l ridic n aer i l nvrti n jur, depunndu-i cte un srut pros pe fiecare obraz, strignd i hohotind la fiecare gnd care-i trecea prin minte: Hei, John, poi s mai repei chestia asta, te rog? M uluieti, John, ntotdeauna m uluieti! Iar Hiroko, cu zmbetul ei ascuns, cu Michel i Iwao alturi, zmbind i ei Cred c la asta se referea Maslow prin termenul experien de vrf, spuse Michel, iar Iwao mri i-l mpunse cu cotul, i Hiroko ntinse mna i-l atinse pe John pe bra cu degetul arttor, ca i cum i-ar fi transmis o anumit putere animatoare, o for, un dar. A doua zi strnser i ambalar rmiele petrecerii i demontar corturile, lsnd n urm terasele acoperite de lespezi, ca striaiile unui colier cloisonn atrnnd pe un versant al strvechiului vulcan negru, i luar rmas-bun de la echipajele dirijabilelor, iar dirijabilele coborr, alunecnd, paralel cu panta, ca nite baloane scpate din pumnul unui copil. Cele de culoarea nisipului, aparinnd coloniei ascunse, disprur foarte repede din cmpul vederii. Pe cnd se urca n maina sa mpreun cu Maia, John i lu rmas-bun i, n timp ce ocoleau creasta lui Olympus Mons, se alturar caravanei din care fceau parte Arkadi i Nadia, Ann cu
374

Simon i fiul lor Peter. n conversaiile din ziua aceea, John spuse: Trebuie s discutm cu Helmut i s determinm Naiunile Unite s ne accepte ca purttori de cuvnt, n general, ai populaiei locale. i trebuie neaprat s naintm la Naiunile Unite un proiect al tratatului revizuit. n jur de Ls = 90 sunt programat s particip la o ceremonie de nfiinare a unui nou ora de corturi, la est de Tharsis. Helmut o s fie i el acolo, poate ne vom ntlni. Numai civa puteau veni, dar i numir reprezentani ai celorlali, planul fiind aprobat. Discutar apoi coninutul proiectului de tratat, lund legtura cu toate caravanele i dirijabilele. n ziua urmtoare, ajunser la rampa de la baza escarpamentului de nord, iar de acolo plecar fiecare n direcii diferite. A fost o petrecere grozav! i spuse John fiecruia, pe rnd, prin radio. S ne vedem sntoi la urmtoarea! Pe cnd staionau, sufiii trecur pe lng ei i i fcur cu mna de la ferestre, i venir i la radio pentru a-i lua rmasbun. John recunoscu vocea btrnei care avusese grij de el la toalet, dup dansul acela n furtun. Pe cnd le fcea cu mna, femeia i transmise, prin radio: Fie pe lumea asta, fie pe cealalt. Iubirea ta ne va conduce, n cele din urm, acolo.

375

Partea a VI-a CU ARMELE SUB MAS


n ziua n care a fost asasinat John Boone, ne aflam la est de Elysium i era dimineaa, iar ploaia de meteorii s-a revrsat asupra noastr, trebuie s fi fost vreo treizeci sau mai bine de dre de fum, i toate erau negre. Habar n-am din ce erau fcui meteoriii ia, dar atunci cnd ardeau, fumul lor era negru n loc s fie alb. Ca fumul de la avioanele care se prbuesc, doar c sta se nla drept i iute, ca fulgerul. Ciudat, eram cu toii uluii i nc nu auzisem tirile, dar cnd am aflat, ne-am gndit la cele ntmplate, iar crima se petrecuse, n acelai timp. Eram jos, n Hellas Lakefront, iar cerul s-a ntunecat i un vnt neateptat s-a strnit pe suprafaa lacului i a smuls fiecare tubpasarel din ora, iar apoi am aflat. Ne aflam n Senzeni Na, acolo unde el a lucrat att de mult, i era noapte, i a nceput s trsneasc, fulgere imense coborau direct n pu, nimnui nu-i venea s cread, iar tunetele erau att de puternice, nct abia le suportam. i mai era o poz a lui, jos, n sectorul muncitorilor, pe peretele unuia dintre apartamente, i un trsnet a lovit fereastra de la atrium i toi au fost orbii pentru o clip, iar cnd ne-am recptat vederea, rama fotografiei era fcut praf, geamul spart, i din poz ieea fum. Dup aceea am aflat vestea. Eram n Carr i nu ne-a venit s credem. Toi cei din prima sut aflai acolo plngeau; el trebuie s fi fost singurul din prima sut la care ineau cu adevrat; dac jumtate din ei ar fi fost omori, cealalt jumtate ar fi ovaionat. Arkadi i ieise din mini, a plns ceasuri n ir, totul fiind att de impresionant pentru c sta nu era felul lui de a se purta. Nadia ncerca s-l liniteasc, spunndu-i: E n regul! E n regul!, iar Arkadi continua s repete: Nu e n regul! Nu e n regul! i striga i azvrlea cu lucrurile i cdea din nou n braele Nadiei. Nici mcar Nadia nu se comporta normal. i atunci a fugit n camera lui i s-a ntors cu una dintre cutiile alea de telecomand a aprinderii, iar cnd i-a explicat despre ce e vorba, Nadia s-a nfuriat cu adevrat pe noi toi i a zis: De ce a face vreodat aa ceva? Iar Arkadi plngea i urla: Cum adic, de ce? Din cauza asta, din cauza a ceea ce i s-a ntmplat lui John! L-au
376

ucis, l-au ucis! Cine tie care dintre noi va urma! Dac vor putea, ne vor ucide pe toi! Iar Nadia ncerca s-i dea napoi telecomanda ignigen, iar pe el l-a deranjat att de mult, continua s o conving s-o pstreze, spunnd: Te rog, Nadia, te rog, pentru orice eventualitate, pentru orice eventualitate, te rog, pn cnd, n cele din urm, Nadia a trebuit s-o pstreze pentru a-l potoli. N-am vzut niciodat aa ceva. Eram la Underhill i s-a ntrerupt curentul, iar cnd a revenit, fiecare plant din ferm nghease bocn. Dar ndat ce lumina i cldura au revenit, plantele au nceput toate s se dezghee. Nu neam culcat toat noaptea, istorisind amintiri despre el. Mi-aduc aminte cum a fost cnd a debarcat pentru prima dat, atunci, n anii douzeci, muli i amintesc. Pe vremea aia eram doar un copil, dar mi-aduc aminte c toat lumea rdea de primele sale cuvinte, chiar i eu mi aduc aminte c era ceva de rs, dar mi-aduc aminte c am fost foarte surprins c i adulii rdeau, toi erau att de impresionai, cred c toi s-au ndrgostit de el din prima clip, vreau s spun cum se poate s nu-i plac de cineva care a fost primul om pe alt planet, care a pit acolo i a zis: Ei bine, am ajuns. Era imposibil s nu-i plac de el. O, nu tiu. L-am vzut odat dnd un pumn cuiva, era n trenul de la Burroughs, iar el se afla n trenul nostru, vizibil drogat, i mai era i femeia aia care avea un fel de diformitate, nas mare i niciun pic de brbie, iar cnd s-a dus la closet un tip a zis: Doamne, femeia asta chiar c n-a nimerit-o! iar Boone, bang, l trntete n scaunul cellalt i-i zice: Nu exist femeie urt! Aa gndea el. Chiar aa gndea, de aceea se culca n fiecare noapte cu alt femeie i nu-i psa cum arta ori ct era de btrn. Trebuia s vorbeasc repede, atunci cnd l descopereau cu vreo bab de cincizeci de ani. Nu cred c Toitovna a auzit vreodat de asta altfel l-ar fi scopit, i sutele de femei care l doreau l-ar fi lsat balt. i plcea s-o fac n planoare de dou persoane, cu femeia deasupra, n vreme ce el pilota. O, Doamne, l-am vzut odat scond un planor dintr-un curent descendent care l-ar fi omort pe oricare altul, l-ar fi retezat, pur i simplu, curentul ar fi sfiat planorul dac el ar fi ncercat s-i reziste, doar c a mers mai departe, iar planorul a czut ca un Rickover, o mie de metri ntr-o secund, de trei sau patru ori viteza terminal, dup care, tocmai cnd urma s se fac praf, a cotit-o ntr-o parte i n sus, ateriznd pe spate dup aproape douzeci de
377

metri. Cnd a ieit afar i curgea snge din nas i din urechi. Era cel mai bun pilot de pe Marte, zbura ca un nger, la dracu, toi cei din prima sut ar fi fost mori dac nu i-ar fi condus el pn la inseria orbital, aa am auzit. Erau oameni care l urau. i din motive temeinice. A mpiedicat construcia moscheii de pe Phobos. Putea fi i crud, n-am ntlnit niciodat un om mai arogant. Ei bine, demult, nainte de nceputuri, Paul Bunyan a venit pe Marte, aducndu-l cu el pe boul lui albastru, Puiu. A dat ocol, cu ochii dup lemne, i fiecare pas al su crpa lava, lsnd n urm un canion. Era att de nalt, nct atunci cnd se plimba ajungea cu mna pn la centura de meteorii, mestecnd pietroaiele alea ca pe nite viine i scuipnd smburii afar i buuum! mai aprea un crater! Dup care a dat peste Uria. Era pentru prima dat cnd Paul vedea pe cineva mai mare dect el nsui i credei-m! Uriaul era mai mare, tii cum e cu cele dou magnitudini obinuite; i dac nu msura de dou ori ct el, s n-am eu parte! Dar lui Paul Bunyan nu-i psa. Cnd Uriaul a zis: Hai s vedem ce poi face cu securea aia a ta! Paul a rspuns: Desigur! i cu o singur lovitur a izbit planeta aa de tare, nct toate fisurile din Noctis au aprut deodat. Doar c, dup aia, Uriaul a rcit n acelai loc cu scobitoarea lui, i s-a cscat ntregul sistem Marineris. Hai s ncercm cu pumnii, a spus Paul i a tras un croeu n emisfera sudic, i uite aa a aprui Argyre. Numai c Uriaul a fcut o gaur n apropiere cu degetul lui cel mic, i uite-aa a aprut Hellas. ncearc s scuipi, a sugerat Uriaul, iar Paul a scuipat, i Nirgal Vallis s-a ntins ct Mississippi. Dar cnd a scuipat Uriaul, toate canalele de revrsare au pornit deodat. ncearc i altceva! a zis Uriaul, iar Paul s-a aezat pe vine i a dat afar Ceraunius Tholus, dar Uriaul i-a mpins dosul napoi i uite aa a aprut masivul Ellysium, chiar lng cel dinti, aburind. De ce nu faci tot ce poi tu mai ru? suger Uriaul. i uite-aa, Paul l apuc de degetul cel mare de la picior i l fcu roat i l izbi de Polul Nord, att de puternic, nct i pn n ziua de azi n emisfera nordic exist aceast depresiune. Dar fr ca mcar s se ridice, Uriaul l prinse pe Paul de glezna, i n acelai pumn l prinse i pe boul su albastru, Puiu, i i vr n pmnt i i trecu drept prin planet, aproape scondu-i pe partea cealalt. Iar aceea se numete Protuberana Tharsis cu Paul Bunyan aproape ieind la suprafa: Ascraeus fiindu-i nasul, Pavonis penisul, iar Arsia degetele mari de
378

la picioare. i Puiu e culcat pe o parte, mpingnd n sus Olympus Mons. Lovitura i-a ucis i pe Puiu, i pe Paul Bunyan, dup care Paul a trebuit s accepte c a fost nfrnt. i, firesc, propriile bacterii l-au devorat, trndu-se apoi pretutindeni, pe roca-mam, pn au ajuns sub megaregolit, de acolo risipindu-se n toate prile, sugnd cldura din manta, mncnd sulfaii, topind gheaa permanent. i oriunde ajungeau, fiecare dintre acele minuscule bacterii spunea: Eu sunt Paul Bunyan.

379

E o chestiune de voin, se adres Frank Chalmers chipului su din oglind. Fraza aceea era rmia unui vis pe care l avusese nainte de a se trezi. Se brbierea cu micri iui, hotrte, simindu-se ncordat, pocnind de energie gata de a fi desctuat, dornic s treac la treab. Alt rmi a visului: Cine vrea cu adevrat ctig! Fcu un du, se mbrc i porni pe hol spre sala de mese. Soarele, abia rsrit, inunda Isidis cu dungi orizontale de lumin de culoarea bronzului roiatic, i sus pe cer, la rsrit, norii cirrus semnau cu nite fii de cupru. Rashid Niazi, reprezentantul sirian la conferin, trecu pe lng el i l salut printr-o rece nclinare a capului. Frank i rspunse i i continu drumul. Datorit lui Selim el-Hayil, aripa Ahad a Friei Musulmane fusese acuzat de asasinarea lui Boone, iar Chalmers i luase, ntotdeauna energic i deschis, aprarea n faa tuturor acelor acuzaii. Selim fusese un asasin singuratic, afirma el ntotdeauna, un caz dement de crim-sinucidere. Asta sublinia vina ahadiilor, solicitnd, totodat, recunotina lor. Normal, Niazi, care era un lider ahad, se simea puin frustrat. Maia i fcu apariia n sala de mese, iar Frank o salut cordial, mascndu-i automat starea de disconfort simit mereu n prezena ei. Pot s stau lng tine? l ntreb ea, privindu-l cu atenie. Desigur. n felul ei, Maia era receptiv, iar Frank se concentra asupra momentului. Tifsuir. ncepuse s se contureze subiectul tratatului, iar Frank spuse: Ct a vrea ca John s fie i el aici. Ne-am fi putut folosi de el. i simt lipsa. O asemenea afirmaie i distrgea imediat Maiei atenia. i puse mna pe mna lui Frank; el abia dac o simi. Maia zmbea, cu privirea ei acaparatoare ndreptat asupra lui. Contrar propriei voine, Frank trebui s priveasc n alt parte. Pe ecranul TV se prezenta programul de tiri transmis de pe Pmnt, iar Frank aps cteva butoane pe consola de pe mas i ddu sunetul mai tare. Situaia pe Pmnt nu era prea grozav. Imaginile prezentau un imens mar de protest n Manhattan, ntreaga insul umplut pn la refuz de o mas de oameni pe care protestatarii o estimau la zece milioane, iar poliia la cinci sute de mii. Imaginile din elicopter erau destul de captivante, dar
380

existau n zilele acelea o mulime de locuri care, dei nu att de spectaculoase, erau mult mai periculoase. n rile avansate, oamenii demonstrau din cauza decretelor draconice de reducere a natalitii, legi care i fceau pe chinezi s semene cu nite anarhiti, iar tineretul explodase plin de furie i panic, simind c viaa i este smuls din mini de o mare aduntur de btrni rmai vii, mpotriva naturii de nsi istoria revenit la via. Sigur, asta nu era bine. Dar n rile n curs de dezvoltare oamenii protestau mpotriva accesului neadecvat la tratamentele propriuzise, iar asta era i mai ru. Cdeau guverne; oamenii mureau cu miile. Precis c imaginile din Manhattan erau menite s dea asigurri. Totul este nc sub control, prea a spune. Oamenii se comport civilizat, chiar dac e vorba de nesupunere civic. Dar Mexico City, So Paulo, New Delhi i Manila erau n flcri. Maia urmri ecranul i citi cu glas tare una dintre pancartele din Manhattan: TRIMITEI BTRNII PE MARTE! Asta e esena unei moiuni pe care a introdus-o cineva n Congres. Triete pn la o sut de ani i poi s pleci pe orbite ale pensionarilor, pe Lun sau aici. Mai ales aici. Poate, spuse Frank. Presupun c asta explic ncpnarea lor cu privire la cotele de emigrare. Frank ddu din cap. Niciodat nu le vom obine. Acolo, pe Pmnt, se exercit prea multe presiuni, iar noi suntem vzui ca una dintre puinele supape de evacuare. Ai vzut programul acela transmis de Eurovid despre toate terenurile neocupate de pe Marte? ntreb el, iar Maia cltin din cap, negativ. Era ca o reclam a unei agenii imobiliare. Nu. Dac delegaii de la ONU ne-ar lsa s ne spunem prerea n privina imigrrii, s-ar cruci. i atunci ce facem? Insistm asupra vechiului tratat, punct cu punct. Acionm ca i cum fiecare schimbare ar nsemna sfritul lumii. Aadar, de asta erai tu att de nnebunit de materialul introductiv. Sigur. Chestiile astea s-ar putea s nu fie chiar att de importante, dar noi suntem ca englezii la Waterloo. Dac cedm n vreun loc, atunci se va prbui ntreaga linie de aprare. Maia rse. Era mulumit de el, i admira strategia. i era o strategie bun, dei nu era chiar aceea pe care o urma el. Pentru
381

c ei nu erau ca englezii la Waterloo; erau, cel mult, ca francezii, executnd un ultim asalt asupra traneelor i pe care trebuia s-l ctige dac doreau s supravieuiasc. Frank fusese foarte preocupat s cedeze n multe puncte ale tratatului, spernd ca n alte seciuni ale acestuia s avanseze i s se in bine de ceea ce dorea cu adevrat. Asta includea pstrarea unui anume rol pentru Departamentul Americano-Marian i secretarul su. La urma urmei, avea nevoie de o baz de pe care s acioneze. Aa c ridic din umeri, stricndu-i plcerea. Pe ecranul TV, mulimea clocotea pe marile bulevarde. Frank strnse din dini de cteva ori. Am face mai bine s ne ntoarcem la lucrri. Sus, participanii la conferin se foiau ntr-un ir de ncperi lungi i nalte, desprite prin paravane mari. Din ncperile de la est, lumina soarelui se revrsa n sala cea mare, central, aruncnd o strlucire armie pe covorul alb de plu, pe scaunele ptrate din lemn de tek i placa de piatr, de un roz nchis, de pe masa cea lung. Grupuri de oameni discutau, neoficial, pe lng perei. Maia se duse s vorbeasc cu Samantha i Spencer. Cei trei erau acum liderii coaliiei Marte n Primul Rnd, i n aceast calitate fuseser invitai la conferin ca reprezentani fr drept de vot ai populaiei mariene: partida poporului, tribunii, i singurii cu adevrat alei n funcii, dei se aflau acolo cu ngduina lui Helmut. Helmut inuse cum nu se poate mai mult la reprezentativitate: i permisese Annei s asiste ca membru fr drept de vot din partea lor, chiar dac acetia participau la coaliie; Sax se afla acolo ca observator, delegat de echipa care se ocupa cu terraformarea; i, n mare numr, funcionari superiori din domeniul minier i al dezvoltrii erau prezeni tot ca observatori. De fapt, era reunit o mare armat de observatori, dar membrii cu drept de vot erau singurii care edeau la masa central, unde Helmut suna acum dintr-un clopoel. Cincizeci i trei de reprezentani naionali i optsprezece oficiali de la Naiunile Unite i ocupar locurile, i ali o sut continuar s se plimbe prin slile de la est, urmrind discuiile prin portalurile deschise sau pe mici ecrane TV. Dincolo de ferestre, Burroughs miuna de siluete i vehicule care se micau printre terasele cu perei transpareni, prin corturile de pe platouri i dintre acestea, n reeaua de pasarele transparente ntinse pe sol ori care se arcuiau n aer i n imensul cort care acoperea valea, cu bulevardele acoperite cu gazon i canalele sale. O mic metropol.
382

Helmut chem sesiunea la ordine. n slile de la est, oamenii se strnser n jurul televizoarelor. Frank arunc o privire printr-un portal n cea mai apropiat dintre ele; astfel de ncperi se aflau pretutindeni pe Marte i pe Pmnt, mii de ncperi, cu milioane de observatori. Dou lumi care i urmreau. Subiectul la ordinea zilei, acelai n ultimele dou sptmni, era reprezentat de cifrele de emigrare. China i India aveau o propunere comun, pe care eful oficiului indian o citi n engleza sa melodioas, de la Bombay. Eliminnd frazele de camuflaj, propunerea se reducea, desigur, la un sistem proporional. Chalmers ddu din cap. India i China, mpreun, aveau patruzeci la sut din populaia lumii, dar reprezentau numai dou voturi dintr-un total de cincizeci i trei, ci erau la conferin, aa c propunerea lor n-avea s fie nicicnd acceptat. Britanicul din delegaia european se ridic i scoase n eviden acest amnunt, cu mai puine cuvinte, desigur. Se declan o disput aprins, care avea s dureze toat dimineaa. Marte era un adevrat premiu, iar naiunile bogate i srace de pe Pmnt se luptau pentru el aa cum se luptau pentru orice altceva. Bogaii deineau banii, dar sracii aveau populaia, i arsenalele militare erau destul de egal distribuite, mai cu seam noii vectori virali, care puteau ucide populaia de pe un ntreg continent. Da, miza era mare, iar situaia se prezenta ntr-un echilibru dintre cele mai fragile sracii din Sud nlnd capul i exercitnd presiuni asupra barierelor ridicate de Nord prin legi, prin bani i prin for militar propriu-zis. n esen, se discuta cu evile de puc la vedere! Doar c acum erau attea chipuri, nct se prea c, n orice clip, ar putea izbucni un atac al valului uman, numai prin presiunea expansiv a numrului atacatorii nvlind dincolo de bariere, n urma presiunii pruncilor din spate, rcnindu-i dreptul la nemurire. Pe timpul pauzei, fr s se fi realizat nimic mai mult, Frank se ridic de pe scaun. Auzise destul de puin din toat dezbaterea, dar se gndise la ceva, iar caietul lui de nsemnri era acoperit cu o schem grosier. Bani, oameni, terenuri, arme. Vechi ecuaii, valori de schimb. Dar el nu cuta originalitatea, ci altceva, care s mearg. Nimic nu avea s se realizeze, cu siguran, la masa cea lung. Cineva trebuia s taie nodul. Se ridic i se ndrept ctre delegaiile chinez i indian, vreo zece ini ce se sftuiau ntr-o ncpere lateral, fr camere de luat vederi. Dup obinuitul
383

schimb de formule politicoase, i invit pe lideri, Hanavada i Sung, la o plimbare pe pasarela de promenad. Dup un scurt schimb de priviri i conversaii rapide n dialectul mandarin i n hindi cu nsoitorii lor, cei doi acceptar. Aadar, cei trei delegai prsir slile i strbtur coridoarele pn la pod, un tub rigid care ncepea de la terasa lor, arcuindu-se peste vale pn la o alt teras nc i mai nalt, spre sud. nlimea podului i conferea o mreie aerian, plutitoare, i erau destui care se plimbau pe lungimea sa de patru kilometri ori pur i simplu stteau la mijloc i savurau panorama oraului. Ascultai, se adres Chalmers celor doi colegi, cheltuielile pentru emigrare sunt att de mari, nct nu vei rezolva niciodat problemele populaiei voastre prin mutarea ei aici. O tii prea bine! i dispunei de mult mai mult teren utilizabil n propriile voastre ri. Ce v trebuie vou de pe Marte nu e terenul, ci resursele, banii. Marte e mecanismul care v va aduce acas partea voastr din resursele existente. V tri n urma Nordului din pricin c, n timpul perioadei coloniale, resursele v-au fost luate fr a fi pltite, iar acum ar trebui s vi se plteasc. M tem c, n realitate, perioada colonial nu s-a terminat niciodat, spuse Hanavada, politicos. Chalmers ddu din cap. Asta nseamn capitalismul transnaional toi suntem acum colonii. Se exercit o imens presiune asupra noastr, cei de aici, pentru modificarea tratatului n aa fel nct cea mai mare parte a profiturilor realizate din exploatrile miniere locale s devin proprietatea transnaionalelor. Naiunile avansate simt asta foarte acut. tim, zise Hanavada, dnd din cap. OK. Iar acum punei problema emigrrii proporionale, a crei logic seamn cu aceea a alocrii profiturilor proporional cu investiiile. Dar niciuna dintre aceste propuneri nu e n interesul vostru. Pentru voi, emigraia ar fi doar o pictur dintr-o gleat, dar banii nu. Pn una-alta, naiunile dezvoltate au o nou problem a populaiei, aa c ansa pentru o cifr mai mare de emigrare ar fi bine-venit. Iar ei i pot permite s verse banii care, n cea mai mare parte, vor ajunge tot la transnaionale, devenind un capital liber, mai presus de orice control naional. Aadar, de ce nu v-ar da naiunile dezvoltate ceva mai mult din aceti bani? Oricum, n-ar iei din buzunarele lor! Sung ddu repede din cap, cu un aer solemn. Poate c
384

prevzuser aceast reacie, i veniser cu propunerea lor pentru a o stimula, ateptndu-l pe el nsui s-i joace rolul. Dar asta uura totul. Crezi c guvernele voastre vor fi de acord cu un asemenea schimb? ntreb Sung. Da, rspunse Chalmers. Ce altceva nseamn asta, oare, dect c guvernele i reafirm puterea asupra transnaionalelor? mprirea profiturilor seamn, ntr-un fel, cu vechile voastre micri de naionalizare, numai c, de data asta, toate rile vor beneficia. Internaionalizare, dac vrei! Va reduce investiiile din partea corporaiilor, consemn Hanavada. Ceea ce le va face plcere Roiilor, spuse Chalmers. De fapt, va face plcere grupului Marte n Primul Rnd. i guvernului tu? ntreb Hanavada. Garantez! De fapt, administraia avea s constituie o problem. Dar Frank va trata cu ei atunci cnd va sosi momentul; n zilele astea nu erau altceva dect un grup de puti de la Camera de Comer, arogani, dar tmpii. Spune-le c e vorba ori de acest Marte, ori de un Marte al Lumii a Treia, de un Marte chinezesc, de un Marte hinduchinez, cu oameni mruni, maronii, i vaci umblnd, nemolestate, prin tuburile-pasarele. Imediat se vor aduna n jurul tu. De fapt, se vor ascunde n dosul tu, inndu-te de genunchi i zbiernd dup aprare: Bunicule Chalmers, salveaz-m, te rog, de hoarda galben. i urmri pe indian i pe chinez cum se priveau, consultndu-se din ochi, ntr-un consens desvrit. Pe dracu, spuse el, doar asta sperai, nu? Poate c ar trebui s facem nite socoteli, spuse Hanavada. Implementarea compromisului avea s dureze o mare parte din luna urmtoare, fiindc presupunea o ntreag gam de compromisuri corolare pentru a face ca toate delegaiile cu drept de vot s l accepte. Delegatul fiecrei naiuni trebuia s se aleag cu ceva ce s le arate oamenilor de-acas. Mai erau de convins i cei de la Washington. Pn la urm, Frank se vzu nevoit s treac peste capul putanilor i s ajung direct la preedinte, care era doar un pic mai n vrst dect ei, dar vedea o afacere atunci cnd i srea n ochi. Aa c Frank era mereu ocupat, ducnd tratative aproape aisprezece ore pe zi, dup vechiul su obicei, la fel de
385

obinuit ca rsritul de soare. n final, linitirea unor membri influeni ai trusturilor transnaionale, ca Andy Jahns, se dovedi partea cea mai dificil n esen, imposibil, deoarece nelegerea era n detrimentul lor i ei o tiau. Exercitaser toate presiunile posibile asupra guvernelor din Nord i a susintorilor lor, presiuni considerabile, demonstrate de iritarea speriat a preedintelui i de retragerea din acord a Sofiei i Singaporelui. Dar Frank l convinse pe preedinte, n ciuda distanei cosmice care i desprea i trecnd peste profunda barier psihologic a diferenei de timp. Utiliza aceleai argumente cu toate celelalte guverne ale statelor din Nord. Dac cedai n faa transnaionalelor, spunea el, nseamn c ele sunt adevratul guvern al acestei lumi. E ansa de afirmare a intereselor voastre i ale populaiei voastre fa de acele acumulri libere de capital care sunt foarte aproape de deinerea puterii definitive pe Pmnt! Trebuie s le punei, cumva, zgarda! La fel i la Naiunile Unite, cu fiecare oficial de acolo. Cine vrei s reprezinte adevratul guvern mondial? Voi sau ei? Cu toate acestea, problema era nchis. Presiunile pe care transnaionalele le exercitau erau uimitoare, impresionant de urmrit. Subarashi, Armscor i Shellalco erau, fiecare n parte, mai mari dect cele mai mari zece ri sau Commonwealth-uri i chiar c puneau la dispoziie fonduri. Banii nseamn putere; puterea face legea, iar legea face guvernele. Aa c guvernele naionale, ncercnd s restrng transnaionalele, erau la fel ca liliputanii cnd ncercau s-l lege pe Gulliver. Aveau nevoie de o reea foarte mare de fire delicate, fixate de-a lungul fiecrui milimetru de circumferin. Iar cnd uriaul ncerca s se elibereze i ncepea s se zbat, trebuia ca toi s fug n toate prile, s arunce noi fire peste monstru, s bat la loc mici piroane. D-le ocol, fixnd ntrevederi la fiecare cincisprezece minute, timp de aisprezece ore pe zi! Jongler nebun! Andy Jahns, una dintre vechile legturi ale lui Frank din cadrul corporaiilor, l invit, ntr-o sear, la cin. Firete, Andy era suprat pe Chalmers, dar ncerca s-o ascund, afacerea serii constnd din oferta de mituire camuflat, destul de subire. Cu alte cuvinte, afaceri, ca de obicei. Andy i oferi lui Chalmers funcia de ef al unei fundaii nfiinate de consoriul de transporturi De la Pmnt la Marte vechile industrii aerospaiale, cu vechile lor secrete de la Pentagon nc scurgndu-li-se din buzunare. Noua
386

fundaie urma s ajute consoriul s fac politic, acordnd consultaii Naiunilor Unite pentru probleme legate de Marte. Funcia avea s fie preluat dup ncetarea angajrii sale ca secretar pentru planeta Marte, pentru a evita apariia oricror conflicte de interese. Sun minunat, zise Chalmers. Chiar c m intereseaz foarte mult! Pe parcursul cinei l convinse pe Jahns c e sincer. Nu numai prin acceptarea funciei n cadrul fundaiei, dar i prin colaborarea imediat cu consoriul respectiv. Asta nsemna munc, ntradevr, dar el tia s-o fac. Odat cu trecerea serii, vedea cum suspiciunea l prsete, treptat, pe Jahns. Slbiciunea oamenilor de afaceri const n convingerea lor c banii reprezint elementul principal al jocului. Muncesc cte paisprezece ore pe zi pentru a ctiga destui bani ca s-i cumpere maini capitonate n piele, au impresia c banii sunt doar o simpl recreaie cu care s-i piard vremea prin cazinouri pe scurt, nite idioi. Dar idioi folositori! Voi face tot ce-mi va sta n putin, promise Chalmers plin de energie, subliniind cteva strategii pe care i propunea s le urmeze imediat. S stea de vorb cu chinezii despre nevoia lor de terenuri, s conving congresul s revin la ideea unei restituiri corecte a investiiilor. Desigur. Faci promisiuni, iar unele dintre promisiuni se vor diminua. ntre timp, munca poate s continue. Nu exist plcere mai mare dect s neli un escroc. Aa c reveni la masa conferinei i continu ca i pn atunci. Plimbarea pe pod, cum i se spunea acum (alii i spuneau Calea lui Chalmers), i scosese pe toi din impas. Ziua de 6 februarie 2057 Ls = 144, M-15: o dat scris cu litere roii n istoria diplomaiei. Acum se punea doar problema de a da fiecruia cte o bucic i de a ajusta cifrele reale. Pe msur ce se derula acest proces, Chalmers discuta cu ceilali observatori din prima sut aflai acolo, reasigurndu-i i verificndu-le opiniile. Se dovedi c Sax era suprat pe el, deoarece considera c dac transnaionalele nceteaz s mai investeasc, activitatea lui de terraformare se va reduce considerabil. Vedea sub form de calorii orice afacere care urma s se deruleze. Cu toate astea, chiar i Ann era suprat pe el, deoarece un nou tratat bazat pe transfer avea s permit att emigrarea, ct i investiiile, iar ea i Roiii speraser ntr-un tratat care s-i confere planetei Marte statutul unui fel de parc mondial. Genul acesta de desprindere de realitate l nnebunea.
387

Tocmai te-am salvat de cincizeci de milioane de imigrani chinezi, strig Frank la ea, iar tu scheauni c n-am reuit s-i trimit pe toi acas. C n-am fcut un miracol pentru a transforma stnca asta ntr-un sanctuar, chiar peste drum de o lume care ncepe s semene cu Calcutta ntr-o zi urt. Ann, Ann, Ann. Dar tu ce isprav ai fi fcut? Ce-ai fi fcut dect s dai trcoale, cu ochii holbai la fiecare prostie rostit de nenorociii ia, convingndu-i pe toi c tu eti de pe Marte? Isuse Hristoase! Iei afar i joac-te cu pietrele tale i las politica n seama oamenilor capabili s gndeasc! Nu uita ce nseamn s gndeti, Frank, spuse ea. ntr-un fel, o fcuse s zmbeasc pentru o clip n mijlocul tiradei lui. Dar, nainte de a pleca, Ann ndrept asupra lui aceeai uittur slbatic, de demult. Dar Maia, acum ei bine, Maia era ncntat de el. i simea privirea asupra lui atunci cnd vorbea la ntrunirile publice. Milioane de oameni se uitau la el, dar Frank nu simea dect privirea ei. Asta l nfuria. Era plin de admiraie pentru plimbarea pe pod, iar el nu-i spunea dect ce-i plcea ei s aud despre compromisurile de culise pe care le fcea pentru a le obine acordul. ncepu s i se alture sear de sear n timpul orei de cocteil, apropiindu-se de el atunci cnd primul val de critici i petiionari se retrgea, stnd alturi de el n timpul celui de-al doilea i celui de-al treilea, urmrind i uurnd lucrurile cu rsul ei, scpndu-l, din cnd n cnd, i amintindu-i c trebuie s se duc la mas. Apoi mergeau la restaurantul terasat, sub sclipirea stelelor, unde mncau i beau cafea, privind dalele portocalii i grdinile de pe acoperiuri, sub unul dintre marile corturi care ncununau platoul, simind briza serii ca i cum s-ar fi aflat n aer liber. Grupul Marte n Primul Rnd se angajase n implementarea planului su, aa c avea de partea lui majoritatea localnicilor, dar i oficiul de acas, iar acelea, gndea el, erau dou dintre cele mai importante componente izolate din ntregul proces, n afar de conducerea transnaional, n legtur cu care putea face foarte puin. Deci perfectarea tranzaciei nu era dect o chestiune de timp. Aa cum i spunea uneori seara trziu, cnd czuse deja un pic sub vraja ei i cnd ea l linitea: ntre noi doi o s se rezolve, zicea el n timp ce privea stelele pline de via de pe cer, incapabil s nfrunte privirea ei ptrunztoare. i, ntr-o bun sear, Maia insist s stea lng el n timpul
388

recepiei, mpreun cu toi ceilali, privir tirile pmntene ale zilei i vzur nc o dat ct de distorsionai i inexpresivi preau ei nii, ca nite actori minusculi ntr-un serial de neneles. Apoi plecar mpreun i servir masa, pe urm se plimbar pe bulevardele acoperite de iarb, ajungnd, n cele din urm, la locuina lui, din partea de jos a oraului. Iar Maia intr. Fr nicio explicaie sau comentariu, dup obiceiul ei. Ca i cum asta fcuse ntotdeauna. Pur i simplu, s-a ntmplat, continua s se ntmple. Iar ea se gsea n camera lui Frank, apoi n braele lui, mngindu-l. Erau ntini pe pat, iar Maia l sruta. ocul fu att de puternic, nct Frank se simi complet detaat de propriul trup, carnea i era aidoma cauciucului, ncepu s se ngrijoreze atunci cnd simpla prezen fizic a Maiei ntrecu ocul, trupul vorbea trupului, iar el, deodat, o putea simi din nou, senzaia se revrs n el, i reaciona cu o intensitate animalic. Trecuse mult vreme de cnd nu mai fcuse aa ceva. Dup aceea, Maia porni prin ncpere, cu un cearaf alb nfurat n jurul ei ca o cap, i i turn ap ntr-un pahar. mi place cum lucrezi cu oamenii tia, spuse ea, ntoars cu spatele. Bu din pahar, l privi peste umr cu vechiul ei zmbet iubitor, cu privirea aceea total i deschis, ptrunztoare precum lumina lene care-l strbtea dintr-o parte ntr-alta, astfel nct nu se simi numai gol, dar i expus privirilor. i trase peste coapse ceea ce mai rmsese din cearaf, apoi i ddu seama c se oferise. Cu siguran c ea va nelege, va vedea cum n plmni aerul i s-a transformat n ap rece, cum stomacul i s-a strns ntr-un nod, cum i-au ngheat tlpile picioarelor. Frank clipi din ochi i i ntoarse zmbetul. tia c e un zmbet ters i necinstit, dar faptul c i simea chipul ca pe o masc rigid peste carnea sa adevrat l linitea. Nimeni nu poate citi cu precizie emoiile cuiva dup expresiile feei; oricine pretinde c o face minte, stabilete o relaie fictiv, ca n cazul cititului n palm sau al astrologiei. Aa c Frank era n siguran. Doar c, dup noaptea aceea, Maia ncepu s petreac foarte mult timp mpreun cu el, att n public, ct i n particular. l nsoea la recepiile oferite sear de sear de ctre unul sau altul dintre birourile naionale, lua loc alturi de el la multe dintre dineele colective, naviga pe marea fierbinte a conversaiilor, cu Frank dup ea, n vreme ce urmreau tirile nefavorabile de pe Pmnt ori i petreceau timpul n grupul restrns al celor o sut.
389

Iar noaptea, Maia l nsoea n camera lui ori, fapt i mai tulburtor, l ducea n camera ei. i toate astea fr niciun semn despre ceea ce dorea de la el. Frank nu putea dect s trag concluzia c Maia tia c nu e nevoie s discute despre asta. C era mulumit s fie cu el, i nimic mai mult, c el i va cunoate dorinele i c i va da toat silina s-o mulumeasc fr ca ea s fie, vreodat, nevoit s scoat o vorb. C va cpta tot ce i dorea. Pentru c, desigur, era imposibil s fac toate astea fr un scop. Aa ceva nu se afla n natura puterii. Atunci cnd o deii, nimeni nu mai este, pur i simplu, prieten sau iubit. Inevitabil, toi doresc lucruri pe care leai putea da; dac nu altceva, mcar prestigiul prieteniei cu cei puternici. Era un prestigiu de care Maia nu avea nevoie, dar ea tia ce dorete. Iar la urma urmei, nu-i ndeplinea el aceast dorin? Scond din mini o mare parte a bazei puterii sale, pentru a concepe un tratat care nu va mulumi pe nimeni, n afar de o mn de localnici? Aa e, Maia cpta ceea ce i dorea. i totul fr un cuvnt sau fr un cuvnt adresat direct. Nimic altceva dect laude i afeciune. Aa c, n timp ce el vorbea la nesfritele ntruniri ale comitetului, formulnd cu grij fiecare cuvnt al fiecrei clauze a noului tratat, jucnd rolul lui James Madison n acest ciudat simulacru de convenie constituional, Spencer, Samantha i Maia umblau de colo pn colo ajutndu-l, iar Maia l privea cu cel mai nesemnificativ zmbet, dar care i dezvluia numai lui aprobarea ei, mndria ei. Iar apoi, energizat de munca de peste zi, Frank i ddea drumul la recepia din timpul serii, iar Maia rdea i sttea lng el, i plvrgea cu ceilali, ca orice consoart. La naiba, consoart! Iar noaptea l copleea cu srutri, pn cnd i era imposibil s-i imagineze c nu-l place. Ceea ce era de-a dreptul intolerabil. Faptul c e att de uor si neli pn i pe oamenii care te cunosc cel mai bine C ea putea fi att de stupid i ddea seama de aceste lucruri mai intens dect pn atunci i era ocat. Ct e de ascuns, sub masca fenomenologic, adevrata personalitate, i spunea Frank. n realitate, sunt cu toii actori, tot timpul, jucndu-i rolurile, i nu exist nicio ans de contact cu personalitatea adevrat, aa ceva nu mai exist. De-a lungul anilor, trupul li s-a nvrtoat, transformndu-se ntr-o cochilie, iar personalitatea dinuntru s-a atrofiat ori a luat-o din loc i s-a pierdut. Iar acum sunt cu toii gunoi.
390

Ori, poate, nu era dect el. Pentru c Maia i se prea att de real! Rsul ei, prul ei alb, patima ei, Doamne sfinte! Pielea ei asudat i coastele de dedesubt, coastele acelea care i alunecau nainte i napoi pe sub degete, ca ipcile unui gard, coaste care se ncordau n paroxismele orgasmului. O adevrat personalitate, nu aa ar trebui s fie? i venea greu s cread altceva. O adevrat personalitate. Dar nelat amarnic. ntr-o diminea, se trezi dintr-un vis despre John. Despre vremea petrecut mpreun la staia spaial, n tineree. Doar c n vis erau amndoi btrni, iar John parc nu murise, i totui murise; vorbea ca o stafie, contient c murise i c Frank l ucisese, contient totui de tot ce se petrecuse de atunci, fr a vdi niciun fel de suprare sau acuzaie. Era ceva ce se petrecuse, pur i simplu, ca pe vremea cnd John primise prima misiune de aterizare sau cnd o luase pe Maia cu el, pe Ares. O mulime de lucruri se petrecuser ntre ei, i ntr-un sens i ntraltul, dar tot mai erau prieteni, tot mai erau frai. Puteau discuta, se nelegeau. Simind oroarea situaiei, Frank gemuse n vis, ncercase s se adune i se trezise. Era cald, pielea i era asudat. Maia se ridicase, cu prul rvit i snii atrnndu-i, liberi, ntre brae. Ce este? ntreb ea. Ce s-a ntmplat? Nimic! strig el i se ridic, i porni spre baie. Dar Maia veni dup el i l cuprinse cu braele. Frank, ce s-a ntmplat? Nimic! strig el, smulgndu-se, involuntar, din strnsoarea ei. Nu m poi lsa n pace? Bineneles, rspunse ea, rnit i cu o fulgerare de mnie, ieind din baie. Bineneles c pot. Bineneles c poi! strig Frank n urma ei, furios, deodat, pe prostia ei, pe ignorana ei, pe vulnerabilitatea ei n faa lui, n condiiile n care totul nu e dect o nscenare. Acum, cnd ai obinut ce ai vrut de la mine! Asta ce mai nseamn? ntreb ea, reaprnd pe neateptate n ua bii, nvelit ntr-un cearaf. tii prea bine ce vreau s spun, ripost el, cu amrciune. Ai obinut ce ai vrut de la tratat, nu? i fr mine n-ai fi obinut niciodat. Maia sttea acolo, cu minile n olduri, privindu-l. Cearaful i se lsase n jurul trupului, i semna cu imaginea francez a Libertii, foarte frumoas i foarte primejdioas, cu gura ca o
391

dung subire. Scutur din cap dezgustat i se ndeprt. N-ai nici cea mai mic idee, nu? exclam. Ce vrei s spui? ntreb el, venind pe urmele ei. Maia arunc cearaful, i trase cu violen chiloii i i-i ridic peste fund. Pe cnd se mbrca, i adresa scurte propoziii. Habar n-ai ce gndesc alii. Nici mcar nu tii ce gndeti tu. Dar tu ce doreti de pe urma tratatului? Tu, Frank Chalmers! Habar n-ai. Nu exist dect ce vreau eu, ce vrea Sax, ce vrea Helmut. Ce vrem oricare dintre noi, ceilali. Tu, personal, nu ai niciun fel de opinie. Tot ce e mai uor de coordonat Doar ceea ce te las pe tine la crm, n final Ct despre sentimente Era acum mbrcat i sttea n picioare, n dreptul uii. Se opri pentru a se uita la el, o privire ca o lovitur de trsnet. El rmsese pe loc, prea uluit pentru a se mica, iar acum se afla acolo, dezbrcat, n faa ei, expus direct loviturilor dispreului ei. Tu n-ai niciun fel de sentimente, nu-i aa? Am ncercat, crede-m, dar tu doar Se cutremur, aparent incapabil de cuvinte suficient de rutcioase pentru a-l descrie. Gunos, ar fi vrut el s spun. Pustiu. Un act. i nc Maia iei din ncpere. Aa c, atunci cnd semnar noul tratat, Maia nu mai era alturi de el; nu mai era nici mcar n Burroughs. Ceea ce, n multe privine, nsemna o uurare. i totui, Frank nu putea s nu se simt gol pe dinuntru, cu o senzaie de rceal n piept. Cu siguran c i ceilali dintre primii o sut (cel puin) tiau c se ntmplase ceva ntre ei (din nou), ceea ce era enervant sau aa i spunea el. Semnar aiureala n aceeai sal de conferine n care o meteriser, Helmut fcnd, cu un zmbet larg, oficiile de gazd, fiecare delegat apropiindu-se pe rnd, n costum de pinguin sau rochie neagr de sear, pentru a spune cteva cuvinte pentru camerele video i apoi a-i aterne semntura pe document, un gest pe care numai Frank prea s-l vad ca bizar de arhaic, ca scrijelirea unei petroglife. Ridicol. Cnd i veni rndul, se apropie i spuse ceva despre asigurarea unui echilibru, ceea ce era adevrat aranjase ca interesele aflate n competiie s se ntlneasc sub unghiuri care corespundeau exact momentului de avnt, un accident de circulaie n care toate mainile se tamponau reunindu-se ntr-o unic mas solidificat. Rezultatul era ceva nu chiar att de diferit de versiunea precedent a tratatului, n care
392

att emigrarea, ct i investiiile, cele dou statu quo (dac exista aa ceva pe Marte) erau n cea mai mare parte blocate i (aceasta era partea deteapt) se blocau reciproc. Era o lucrare remarcabil i o semn cu o nfloritur. Pentru Statele Unite ale Americii! anun el cu emfaz, privind energic n jurul su. (Asta va arta bine la televizor!) Aa c se altur cu pai mari parzii care urm, cu satisfacia rece a lucrului bine fcut. Corturile i pasarelele oraului, cu pardoseala acoperit de iarb, erau ocupate de mii de spectatori, iar coloana se unduia printre ele, cobornd prin marele cort construit pe un mal al canalului, urcnd pn sus, pe cte o teras, cobornd din nou i traversnd fiecare pod de peste canal, n ovaiile tuturor, mergnd mai departe pn n Princess Park, pentru o mare petrecere pe strzi. Meteorologii aranjaser un aer rece, proaspt, cu vnturi nviortoare cobornd pantele dealurilor. Zmee se duelau sub acoperiul cortului ca nite psri rpitoare, culorile lor distingndu-se aprins pe fundalul roz-nchis al cerului dup-amiezii. Frank gsi petrecerea din parc tulburtoare. Erau prea muli oameni care-l priveau, care doreau s se apropie de el i s-i vorbeasc. Asta nsemna faima: s stai de vorb cu grupuri de oameni. Aa c fcu stnga mprejur i urc din nou pe aleile din cortul de pe mal. De-a lungul peretelui se aflau dou rnduri paralele de stlpi albi; fiecare era, de fapt, o coloan Bareiss; semicircular la vrf i la baz, dar cu semicercurile rotite la o sut optzeci de grade unul fa de cellalt. Aceast simpl manevr producea stlpi care artau complet diferit, n funcie de locul unde te aflai, iar cele dou rnduri aveau un aspect ciudat, drpnat, de parc erau deja ruine, dei netezimea i albeaa srii placate cu diamante infirma aceast impresie. Se nlau din iarb albe ca nite buci de zahr i luceau de parc erau ude. Frank trecu printre cele dou iruri, atingnd fiecare stlp, pe rnd. Deasupra lor, de fiecare parte, pantele vii se nlau pn la falezele cu pereii de sticl ale platourilor stncoase. Aglomerri de verdea strluceau n dosul acestor rmuri abrupte de sticl incolor, artnd de parc oraul era mrginit de enorme vitrine. O ferm de furnici, cu adevrat elegant. Poriunea de sub cort era punctat de copaci i acoperiuri cu igle, strbtut de largi bulevarde pline de iarb. Partea neacoperit era nc o cmpie roie, stncoas. Multe cldiri se aflau n curs de finisare; pretutindeni se vedeau macarale nlndu-se ctre acoperiul
393

corturilor, un fel de ansamblu statuar scheletic, multicolor i ciudat. Mai erau i zeci de cldiri mbrcate n schele, despre care Helmut afirmase c i aminteau de Elveia, ceea ce nu era nicio surpriz, majoritatea fiind executate de elveieni. tia ridic schele pe lng o cas pentru a nlocui o fereastr. Sax Russell sttea la baza uneia dintre aceste cldiri acoperite de schele, privind n sus, cu ochi critic. Frank se ntoarse, urc pe un tub pn la el i-l salut. E de dou ori mai mult material de sprijin dect au nevoie, spuse Sax. Poate i mai mult. Elveienilor le place. Sax ddu din cap. Amndoi privir cldirea. Ei? ntreb Frank. Ce prere ai? Despre tratat? Va reduce sprijinul acordat terraformrii. Oamenii sunt mult mai nclinai s investeasc dect s dea. Frank se ncrunt. Nu toate investiiile sunt bune pentru terraformare, Sax, trebuie s ii minte asta. Foarte muli bani sunt cheltuii pe cu totul alte lucruri. Dar terraformarea e o modalitate de a reduce cheltuielile. Un anumit procent din investiia total i va fi dintotdeauna repartizat. Aa c eu vreau ca totalul s fie ct mai ridicat posibil. Beneficiile reale nu pot fi calculate dect folosind costurile reale, spuse Frank. Toate costurile reale. Economia terestr nu s-a ostenit niciodat s fac aa ceva, dar tu eti om de tiin i ar trebui s-o faci. S analizezi deteriorarea mediului datorat creterii populaiei i activitii, precum i beneficiile pe care acestea le aduc terraformrii. Mai bine s majorm investiiile n direcia terraformrii, dect s facem compromisuri i s acceptm procentaje dintr-un total care, n anumite privine, lucreaz mpotriva ta. Sax fcu o grimas: E ciudat, Frank, s te aud, dup ultimele patru luni, pronunndu-te mpotriva compromisului. Oricum, dup mine e mai bine s majorm i totalul, i procentajul. Costurile cerute de mediu sunt neglijabile. Utilizate cu grij, se pot transforma n beneficii. O economie se poate msura n terrawai sau kilocalorii, cum obinuia s spun John. Asta nseamn energie, iar noi, aici, putem utiliza energia sub orice form, chiar aceea a unei mulimi de trupuri umane. Trupurile umane nseamn mai mult munc,
394

sunt foarte versatile i pline de energie. Costuri reale, Sax. Toate. nc mai ncerci s te joci de-a economia, dar asta nu e ca fizica, e ca politica. Gndete-te ce se va ntmpla atunci cnd milioane de imigrani pmnteni dislocai vor sosi aici, cu toi viruii lor, biologici i psihici. Poate c toi vor trece de partea lui Arkadi sau a lui Ann, te-ai gndit vreodat la asta? Epidemii gonind prin trupul i psihicul mulimii ar putea zdrobi ntregul sistem! Uite, n-a ncercat grupul de la Acheron s te nvee biologie? Ar trebui s le acorzi atenie! Asta nu e mecanic, Sax. E ecologie. i e o ecologie fragil, dirijat, adic trebuie s fie dirijat. Poate, spuse Sax. Expresia aceea era unul dintre manierismele lui John. Timp de un minut, Frank pierdu ce spunea Sax, apoi i ndrept iar atenia asupra lui. Oricum, tratatul sta nu va schimba lucrurile cine tie ce. Transnaionalele care vor s investeasc vor afla o cale s-o fac. Asta va crea noi conveniene, ca i cum o ar ar ridica pretenii aici, n deplin conformitate cu cifrele tratatului. Dar n spatele ei se vor afla bani transnaionali. Frank, se vor ntmpla fel de fel de chestii de-astea. tii cum e. Politic, da? Economie, da? Poate, rspunse Frank tulburat, cu glasul rguit, i se ndeprt. Mai trziu, ajunse n cartierul de sus, nc n construcie. Schelriile erau supradimensionate, dup cum spusese i Sax, mai ales pentru gravitaia marian. Unele preau greu de demontat. Se ntoarse i privi de-a lungul vii. Fr nicio discuie, oraul era frumos amplasat. Cei doi versani ai vii ofereau, din orice punct, o bun vizibilitate asupra unei mari pri a lui. O privelite impresionant, oriunde te-ai fi aflat. Deodat, consola de la ncheietura minii ncepu s-i sune; rspunse. Era Ann. Tu ce mai vrei? i-o tie el. Poate i imaginezi c te-am vndut i pe tine. C am dat drumul hoardelor s-i calce n picioare terenul de joac. Nu, rspunse ea, cu o grimas. n situaia dat, ai fcut tot ce se putea. Asta am vrut s-i spun. Ann nchise, iar ecranul rmase alb. Nemaipomenit! spuse el cu glas tare. Toi oamenii din dou lumi sunt furioi pe mine, n afar de Ann Clayborne.
395

Rse cu amrciune i porni mai departe. Ajunse din nou la canal i la rndurile de coloane Bareiss. Nevestele lui Lot. Grupuri de petrecrei erau risipite pe pajitea dinspre canal, lumina dup-amiezii trzii alungindu-le umbrele. Imaginea aducea, oarecum, cu o prevestire, iar Frank se ntoarse, netiind ncotro s-o apuce. Nu-i plceau niciodat urmrile evenimentelor. Totul prea terminat, nchis, dezvluit ca inutil. ntotdeauna se ntmpla aa. Un grup de pmnteni sttea n faa unuia dintre cele mai impresionante cldiri administrative din cortul de la Niederdorf. Printre ei se afla i Andy Jahns. Dac Ann era mulumit, Andy ar fi trebuit s fie furios. Frank se apropie de el, dornic s afle. Andy l zri, iar chipul lui rmase, o clip, nemicat. Frank Chalmers! spuse el. Ce vnt te aduce? Tonul era amabil, dar privirea nu prea deloc binedispus, ba chiar dimpotriv rece. Da, era furios! Frank, simindu-se din ce n ce mai bine cu fiecare clip, i rspunse: Pur i simplu, m plimb, Andy, mi pun din nou sngele n circulaie. Dar tu? Ne uitm la nite spaii pentru birouri, rspunse Jahn dup o scurt ezitare. Andy l privi pe Frank digernd implicaiile rspunsului. Zmbetul lui, pn atunci abia schiat, deveni un zmbet adevrat. Continu: Ei sunt prietenii mei din Etiopia, de la Addis Abeba. Ne gndim ca n anul urmtor s ne mutm acolo birourile de acas. Aa c zmbetul spori, fr ndoial, ca reacie la expresia lui Frank, pe care acesta din urm o simea ncordndu-i toi muchii feei , avem multe de vorbit! Al-Qahira e numele planetei Marte n arab, malaysian i indonezian. Ultimele dou limbi l-au preluat de la cea dinti; uitai-v la un glob pmntesc deci, i vedei singuri ct de departe s-a rspndit religia arabilor, ocupnd toat partea de mijloc a lumii, din vestul Africii pn n Pacificul de Vest. i aproape totul ntr-un singur secol. Da, a fost un imperiu la timpul su i, ca toate imperiile, dup moarte a rmas nc, timp ndelungat, pe jumtate viu. Arabii care triesc n afara Arabiei se numesc mahjarii, iar cei sosii pe Marte mahjarii qahireni. Atunci cnd au venit, muli
396

dintre ei au pornit s colinde Vastitas Borealis (Badia de Nord) i Marele Escarpament. Aceti rtcitori erau mai ales arabi beduini, cltorind n caravane, ntr-o deliberat recreare a unei viei pe Pmnt disprute. Oameni care toat viaa lor triser n orae au plecat pe Marte, deplasndu-se peste tot n maini i cu corturile. Motivaia cltoriilor lor nesfrite includea cutarea de metale, areologia i comerul, dar era evident c elementul important era cltoria, viaa nsi. Frank Chalmers se altur caravanei btrnului Zeyk Tuqan, la o lun dup semnarea tratatului, n toamna nordic a anului M-15 (iulie 2057). Mult vreme colind cu ei pantele fragmentate ale Marelui Escarpament. i perfeciona cunotinele de arab, i ajuta la prospeciunile miniere i fcea observaii meteorologice. Caravana era compus din beduini adevrai, de la AwladAli, de pe coasta vestic a Egiptului. Triau la nord de ceea ce guvernul egiptean numise Proiectul Noua Vale a Nilului, dup ce prospeciunile petroliere descoperiser un lac subteran coninnd o cantitate de ap echivalent cu debitul Nilului ntr-o mie de ani. Chiar i nainte de descoperirea tratamentului gerontologic, problema populaiei egiptene fusese deosebit de grav; cu nouzeci i ase la sut din teritoriul rii acoperit de deert i nouzeci i nou la sut din populaie locuind n Valea Nilului, era inevitabil ca numrul imens de oameni reinstalai n Noua Vale s-i sufoce pe beduini i cultura lor cu totul deosebit. Beduinii nici mcar nu i spuneau egipteni, dispreuindu-i pe egiptenii de pe Nil ca pe unii lipsii de personalitate i imorali. Doar c asta nu-i mpiedica s se strng la nord de New Valley Project, n AwladAli. Beduini din alte ri arabe luaser partea acestor avanposturi naintate ale culturii lor, iar cnd comunitatea statelor arabe iniie un program marian, achiziionnd locuri pe navele care fceau naveta ctre Marte i cernd Egiptului s acorde un regim preferenial beduinilor din zonele de vest, guvernul egiptean fu cum nu se poate mai fericit s se conformeze i s curee zona de minoritatea asta att de incomod. Aa c iat-i beduini pe Marte, colindnd, n emisfera nordic, deertul care nconjura lumea. Observaiile asupra vremii fcur s sporeasc interesul lui Frank pentru climatologie mai mult dect oricare dintre discuiile purtate, vreodat, cu oamenii de tiin. Vremea pe escarpament era adesea violent, cu vnturi catabatice cobornd n goan
397

pantele i intrnd n coliziune cu alizeele dinspre Syrtis, ciocnire din care luau natere tornade roii, nalte i rapide. De obicei, presiunea atmosferic era de circa o sut treizeci de milibari n timpul verii, i atmosfera era compus dintr-un amestec de aproximativ optzeci la sut CO2 i zece la sut oxigen, restul fiind mai ales azot, provenit de la noile plante care converteau nitraii. Nu era clar dac se va putea vreodat depi coninutul de CO2 din aer de ctre oxigen sau alte gaze, dar Sax prea satisfcut de evoluia nregistrat pn n acel moment. Cu siguran, ntr-o zi cu vnt, pe escarpament, se simea c atmosfera e n curs de ngroare. Avea o anumit consisten, vntul antrena nisip greu i nchidea culoarea dup-amiezilor pn la nuane ruginii. n timpul furtunilor celor mai puternice, rafalele te puteau dobor destul de uor. Frank msurase o rafal catabatic; aceasta sufla cu viteza de ase sute de kilometri pe or; din fericire, vntul fcea parte dintr-o furtun general, att de puternic nct, atunci cnd se produsese, toi fugiser la adpost, n maini. Caravana era, de fapt, o echip mobil de minerit. Metale sau roci coninnd minereuri erau descoperite pe Marte n fel de fel de locuri i n felurite concentraii, dar prospectorii arabi aflaser n plus c multe sulfide erau rspndite superficial pe Marele Escarpament i pe terenurile plate situate imediat sub acesta. Majoritatea se gsea n concentraii i cantiti care n-ar fi justificat folosirea unor metode de minerit convenionale, i arabii erau antrenai n experimentarea unor noi metode de extracie i prelucrare. Construiser o gam de utilaje mobile, modificnd maini de construcie i transport pentru a le adapta scopului urmrit. Mainile rezultate erau mari, segmentate, semnnd vizibil cu nite insecte, provenite parc din comarul unui mecanic auto. Aceste creaturi colindau Marele Escarpament n caravane dezlnate, cutnd zonele difuze, de suprafa, ale depozitelor stratiforme de cupru, preferabil pe acelea care conineau mari cantiti de tetraedrite i calcocite, pentru a putea recupera argintul, ca produs secundar al extraciei cuprului. i atunci cnd localizau vreunul dintre aceste depozite, se opreau pentru ceea ce ei numeau recoltare. n aceste cazuri, mainile de prospectare porneau nainte, pe escarpament, n expediii de o sptmn sau zece zile, urmrind vechile scurgeri sau fisuri. La sosire, l ntmpin Zeyk, care i spuse c e liber s fac orice dorete, aa c Frank lu n primire una dintre mainile de
398

prospeciune, plecnd de unul singur. Petrecea cte o sptmn pe drum, n regim de pilot automat, citind seismograful, aparatele de analiz a probelor i instrumentele meteorologice, efectund, din cnd n cnd, cte un foraj i urmrind cerul. Pretutindeni, n ambele lumi, aezrile beduinilor artau pe dinafar posomort. Cnd locuitorii lor renunaser la corturi, vecinii n preajma crora se aezaser se pomenir n faa unor cldiri lipsite de ferestre, cu pereii groi i parc permanent aplecate ctre pmnt, pentru a se proteja de cldura deertului. Numai atunci cnd ptrundeai n interiorul caselor vedeai ce anume adpostesc ele: curile interioare, grdinile, fntnile, psrile, scrile, oglinzile, arabescurile. Marele Escarpament era un inut ciudat, strbtut de sisteme de canioane orientate de la nord la sud, presrat cu cratere strvechi, strbtut de ruri de lav, fragmentat n mguri, carsturi, terase i creste; toate pe o pant abrupt aa c, de pe orice stnc sau proeminen, puteai vedea pn departe, ctre nord. n zilele acelea, Frank lsa programul de prospectare s ia majoritatea hotrrilor, iar el edea i privea terenul tcut, dezolant, imens, sfiat ca nsui trecutul mort. Zilele treceau, umbrele se roteau. Vnturile urcau pantele dimineaa i le coborau odat cu venirea serii. Norii mpnzeau cerul, de la vltuci de cea izbindu-se de stnci, pn la fiile de nori cirrus de mare nlime i la cte un cumulus ocazional acoperind orizonturile mase solide de nori, nalte de douzeci de mii de metri. Uneori, pornea televizorul i urmrea canalul de tiri n limba arab. Alteori, n tcerea dimineilor, se adresa ecranului. O reacie a acelei pri din el mniate de stupizenia mijloacelor de comunicare n mas i de evenimentele astfel prezentate. Prostia rasei umane, jucndu-i spectacolul! Doar c marea mas a umanitii nu aprea niciodat la televizor, nici mcar o singur dat n via, nici chiar n scenele acelea cnd o camer trecea n revist mulimea. Acolo, pe Terra, trecutul pmntean supravieuia nc, n regiuni enorme, unde viaa rural se tra nainte, ca ntotdeauna. Poate asta era dovada nelepciunii pstrate de femeile btrne i de amani. Poate! Dar era greu de crezut, pentru c uite ce se ntmpl atunci cnd se adun cu toii n orae. Idioi pe ecranele video, istoria n proces de realizare. Se poate spune c prelungirea vieii umane trebuie s fie, prin definiie, un mare avantaj. Chestiile astea l fceau s rd: N-ai
399

auzit niciodat de efecte secundare, tmpitule? ntr-o noapte, privea un raport despre fertilizarea Oceanului Antarctic cu pulbere de fier, care avea s acioneze ca supliment alimentar pentru fitoplancton, o populaie care se reducea cu o vitez alarmant, fr niciun motiv evident. Pulberea de fier era aruncat din avioane. Parc se luptau cu un fel de foc submarin. Proiectul avea s coste zece miliarde de dolari pe an, urmnd s fie continuat la infinit, dar se calculase c valoarea unui secol de fertilizare va reduce concentraia global de CO2 cu cincisprezece procente, plus sau minus zece la sut i, dat fiind nclzirea continu i ameninarea reprezentat de ea pentru oraele de pe coast, fr a mai meniona moartea majoritii recifelor de corali din lume, proiectul fusese avizat favorabil. Lui Ann o s-i plac, murmur Frank Acum, oamenii terraformeaz Pmntul. Fiecare izbucnire nervoas fcea s i se dezlege un nod n piept. Realizase c nu-l privete i nu-l ascult nimeni. Micul public imaginar din capul lui nu exista: nimeni nu urmrete filmele vieii noastre. Niciun prieten sau duman nu va ti vreodat cu ce se ndeletnicete el aici. Poate face orice-i trece prin minte, dracu s-o ia de normalitate! Aparent, dup asta tnjea de atta timp, asta cuta, instinctiv. Putea iei, o dup-amiaz ntreag, s azvrle cu pietre ntr-o prpastie. Putea s urle ori s scrie aforisme pe nisip ori s strige insulte ctre lunile care traversau cerul sudic. i putea rspunde singur n timpul meselor, putea dialoga cu cei de la televizor, purta conversaii cu prinii ori cu prietenii pierdui, cu preedintele ori cu John sau Maia. Putea dicta articole lungi, n care s bat cmpii: fragmente dintr-o istorie sociobiologic a lumii, un jurnal, un tratat filosofic, un roman pornografic (se putea chiar masturba!), o analiz a culturii i istoriei arabilor. Fcu toate astea, iar cnd reveni, cu maina de prospeciuni, la caravan, se simea mai bine: golit, mai calm. ntr-adevr, mai gunos. Triete cum spuneau japonezii, venindu-i n ajutor ca i cnd ai fi deja mort. Doar c japonezii i erau strini, iar traiul cu arabii i ascuise i fa de ei aceast senzaie de nstrinare. O, arabii fceau parte, fr ndoial, din umanitatea secolului al XXI-lea: erau savani i tehnicieni sofisticai, nchistai, ca toi ceilali, ntr-o carcas de tehnologie protectoare, n fiecare clip a vieii ocupai s-i realizeze i s urmreasc totodat filmele propriilor viei. Cu toate
400

astea, se rugau de trei pn la ase ori pe zi, nchinndu-se ctre Pmnt cnd acesta devenea Luceafrul de zi ori cel de noapte. Iar motivul pentru care tehno-caravanele lor le fceau o plcere att de mare i de evident era acela c reprezentau o manifestare exterioar a nclinrii lumii moderne ctre scopurile strvechi. Lucrarea omului este de a actualiza voina lui Dumnezeu n istorie, spunea Zeyk. Putem transforma lumea, contribuind la actualizarea modelului divin. Aa am fost noi, dintotdeauna. Islamul spune c deertul nu rmne deert, c muntele nu rmne munte. Lumea trebuie transformat ntr-o asemnare a modelului divin, i asta nseamn istoria, dup Islam. Al-Qahira ne ofer aceeai provocare ca i lumea veche, dar ntr-o form mai pur. i spunea toate astea lui Frank atunci cnd stteau aezai n cerc n transportorul lui, n micua curte interioar. Aceste maini de familie erau transformate n rezervaii particulare, n spaii unde Frank era rareori invitat, i numai de ctre Zeyk. De fiecare dat cnd i vizita, era la fel de surprins ca la nceput: transportorul, vzut din exterior, era de nedescris: mare, cu ferestre ntunecate, alctuind o singur construcie cu alte vehicule parcate la un loc i cu tuburi de trecere ntre ele. Dar, odat intrat prin ua etan i ajuns nuntru, ptrundeai ntr-un spaiu plin de lumina soarelui care se revrsa prin lucarne, iluminnd divanuri i covoare cu modele complicate, pardoseli de faian, plante cu frunze verzi, vase cu fructe, o fereastr cu imaginea planetei Marte, colorat, cu o ram ca un tablou, canapele joase, vase de argint pentru cafea, console pentru computer din lemn de tek i mahon cu intarsii , ap curgtoare n bazine i fntni. O lume rece, umed, verde i alb, intim i restrns. Privind n jur, Frank avea puternica senzaie c asemenea ncperi existaser de secole, c o anumit ncpere va fi imediat recunoscut drept ceea ce a fost cndva de ctre oamenii care locuiser, n secolul al X-lea, n Cartierul Pustiu sau, n secolul al XII-lea, undeva, n Asia. Adesea, invitaiile lui Zeyk veneau dup-amiaza, cnd un grup de brbai se strngeau n rulota lui, la cafea i taclale. Frank edea pe locul de lng Zeyk, sorbind cafeaua noroioas i ascultnd, cu toat atenia de care era el n stare, conversaia n limba arab. Era o limb frumoas, muzical i intens metaforic, astfel nct toat terminologia lor tehnic, modern, intra n rezonan cu imagini legate de deert, datorit sensurilor de baz
401

ale tuturor cuvintelor noi care, asemenea majoritii termenilor abstraci, aveau origini fizice concrete. Araba, ca i greaca, fusese mai devreme o limb tiinific, acest lucru dovedindu-se n multe i neateptate nrudiri cu engleza i n natura organic i compact a vocabularului. Conversaiile se purtau peste tot, dar erau dirijate de Zeyk i ceilali btrni toi respectai de ctre tineri ntr-o msur pe care Frank o gsea incredibil. De multe ori, conversaia devenea, pentru Frank, o lecie deschis despre obiceiurile beduine, dndu-i prilejul s aprobe printr-o nclinare a capului ceea ce auzea i s pun ntrebri, iar uneori s participe cu comentarii sau critici. Din moment ce n societatea ta exist o puternic tendin conservatoare, detaat de tendina progresist, spunea Zeyk, atunci au loc cele mai neplcute forme de rzboi civil. Ca n conflictul din Columbia, cruia i-au spus La Violencia, de exemplu. Un rzboi civil care a dus la o prbuire complet a statului, un haos pe care nimeni nu l-a putut nelege, nici vorb s-l i controleze. Sau ca la Beirut, spuse Frank, inocent. Nu, nu, l contrazise Zeyk, zmbind. Beirutul a fost mult mai complex. Acolo nu s-a purtat doar un rzboi civil, ci i un numr de rzboaie externe care l-au influenat. N-a fost vorba doar de nite conservatori sociali sau religioi, detandu-se de progresul normal al culturii, ca n Columbia sau n timpul Rzboiului civil din Spania. Ai vorbit ca un adevrat progresist. Toi mahjariii qahirani sunt progresiti prin definiie, altfel nu ne-am mai afla aici. Dar Islamul a evitat rzboiul civil, rmnnd un ntreg; avem o cultur coerent, aa c arabii nc mai sunt credincioi. Acest lucru e neles chiar i de cele mai conservatoare elemente de acas, de pe Terra. Noi nu vom avea niciodat rzboi civil, deoarece ne unete credina. Frank ngdui doar expresiei lui s vorbeasc despre realitatea ereziei iite, printre multe alte rzboaie civile islamice. Zeyk nelese expresia, dar o ignor i continu: Noi toi ne deplasm mpreun prin istorie, o singur caravan liber. Am putea spune c noi aici, pe Al-Qahira suntem la fel ca una dintre mainile pentru prospectri. Iar tu tii ct de plcut este s te afli pe una din astea. Aadar Frank se gndi bine cum s formuleze ntrebarea; lipsa lui de
402

experien n utilizarea limbii arabe i oferea rgazul necesar, nainte ca ei s se simt ofensai. exist, cu adevrat, n Islam, ideea de progres social? O, cu siguran! Mai muli confirmar, i nc mai ddeau din cap cnd Zeyk l ntreb: Tu nu crezi? Ei bine Frank renun. nc nu exista o democraie arab, ci doar o cultur ierarhic, n care se punea mare pre pe onoare i libertate, iar pentru muli dintre cei aflai n partea de jos a ierarhiei onoarea i libertatea nu se puteau obine dect prin respect. Ceea ce consolideaz sistemul i l menine static. Iar el ce-ar fi putut spune? Distrugerea Beirutului a nsemnat un dezastru pentru cultura arab progresist, adug un altul. Acolo mergeau intelectualii, artitii i radicalii atunci cnd erau atacai de guvernele locale. Toate guvernele naionale au urt idealul panarab, dar adevrul este c noi vorbim o singur limb pe teritoriul acestor cteva ri, limba fiind un puternic element unificator al culturii. mpreun cu religia noastr, limba ne face un singur popor, n ciuda granielor politice. Beirutul a fost ntotdeauna locul de afirmare a acestei poziii, iar cnd israeliii l-au distrus, aceast afirmare a devenit mai dificil. Distrugerea a fost plnuit ca s ne divizeze i a reuit. Aa c, aici, o lum de la capt. Acesta era progresul lor social. Depozitul stratiform de cupru pe care-l exploataser se epuizase, sosind vremea pentru o alt rahla, adic mutarea taberei, hejra, pe un alt amplasament. Cltorir timp de dou zile, ajungnd la un alt depozit stratiform, acela pe care l descoperise Frank, iar Chalmers porni ntr-o alt expediie. Zile ntregi sttu pe locul oferului, cu picioarele pe bord, privind peisajul care trecea pe lng el. Se aflau ntr-o regiune de thulleya creste paralele cobornd panta. Nu mai deschise televizorul; existau i aa destule lucruri la care s se gndeasc. Arabii nu cred n pcatul primordial, not el. Cred c omul e inocent, i moartea natural. C nu avem nevoie de un Mntuitor. Nu exist nici cer, nici iad, numai rsplat i pedeaps, cptnd chiar forma acestei viei i a modului n care ea e trit. n acest sens, este o corecie umanist adus iudaismului i cretinismului
403

dei, n alt sens, arabii au refuzat dintotdeauna s-i asume responsabilitatea pentru propriul lor destin. Mereu este vorba de voia lui Allah. Eu unul neleg aceast contradicie. Dar acum ei sunt aici. Iar mahjariii au constituit dintotdeauna o parte intim a culturii arabe, adesea seciunea conductoare. Poezia arab a fost revigorat, n secolul al XX-lea, de poei care, de fapt, triau la New York sau n America Latin. Poate c i aici se va ntmpla la fel. E surprinztor s constat ct de mult seamn viziunea lor despre istorie cu ceea ce credea Boone; am impresia c nici ei i nici Boone n-au neles istoria. Foarte puini oameni se frmnt vreodat s afle ce gndesc alii cu adevrat. Sunt dornici s accepte indiferent ce li se spune despre oricine aflat suficient de departe. Ddu peste un depozit de porfir cuprifer, neobinuit de dens, coninnd i mari concentraii de argint. Ar fi bine-venit. Cuprul i argintul erau, ambele, metale oarecum rare pe Pmnt, dar argintul era folosit n cantiti masive n foarte multe industrii cu tendin de scdere atunci cnd venea vorba de resurse dobndite cu uurin. Iar aici se gsea mult, chiar la suprafa, n concentraii mulumitoare. Nu att de mult ca pe Muntele de Argint, din masivul Elysium, desigur, dar pentru arabi asta nu va avea nicio importan. l vor recolta, apoi se vor pune din nou n micare. Frank circula de unul singur. Zilele treceau, umbrele i schimbau orientarea. Vntul urca pantele, apoi cobora, urca din nou i iar cobora. Se formau nori i izbucneau furtuni, iar uneori cerul era mpnzit de mici curcubee i vrtejuri de grindin sclipind ca praful de mic n lumina roz a soarelui. Vedea, uneori, una dintre navetele venite de pe Terra, n proces de aerofrnare, ca un meteor n flcri traversnd, fr nicio ezitare, cerul. ntr-o diminea senin, vzu Elysium Montes nlndu-se, masivi, deasupra orizontului, ca un Himalaya negru: imaginea, rsturnat, se formase la o mie de kilometri deasupra orizontului, prin intermediul unui strat atmosferic de inversiune. Frank ncet s-i mai consemneze gndurile, tot aa cum ncetase s mai deschid televizorul. Nimic altceva dect lumea i el. Vnturile antrenau nisipul, n nori care se izbeau de main. Khala inutul pustiu. Dar visele ncepur s-l bntuie, vise care erau amintiri intense, complete i exacte, ca i cum i retria n somn trecutul. ntr-o sear, vis momentul n care aflase c va conduce, cu siguran, jumtatea american a primei colonii mariene. ofase
404

tot drumul de la Washington la Shenandoah Valley, simindu-se foarte ciudat. Se plimbase mult vreme prin marea pdure rsritean alctuit din copaci cu lemnul de esene tari. Ajunsese la peterile calcaroase de la Luray, o atracie turistic i, dintr-un capriciu, le vizitase. Fiecare stalactit i stalagmit era iluminat n culori cadaverice. Unele erau prevzute cu ciocnele de lemn, iar un organist putea cnta la ele ca la o claviatur de jucrie: caverna bine temperat! Fusese nevoit s se ascund n ntunericul de dincolo de reflectoare i s-i mute mneca pentru a nu fi auzit de ceilali turiti cnd rdea. Dup care parcase maina ntr-un loc oferind o minunat privelite, pornise pe jos prin pdure i se aezase ntre rdcinile unui arbore imens. Nu se afla nimeni pe acolo. Era o noapte cald, de toamn, cu pmntul negru, mpdurit, cu cicade care i transmiteau una alteia zumzetul ca din alt lume, cu greieri scrindu-i ultimele cri-criuri jalnice, anunnd parc gerul care avea s-i ucid. Se simea att de ciudat Putea, oare, lsa aceast lume n urm? Aezat acolo, pe pmnt, ar fi vrut s alunece, provocator, ntr-o fisur din care s reapar drept altceva, mai bun, puternic, nobil, cu o existen ndelungat ceva ca un copac. Dar, desigur, nimic nu se ntmplase; era ntins pe Pmnt, deja desprit de acesta. Deja un marian. i se trezi din vis, tulburat pentru tot restul zilei. Apoi, i mai ru, l vis pe John. Se fcea c era n seara aceea cnd se uita la televizor i l vzuse pe John pind pe Marte pentru prima oar, urmat ndeaproape de ali trei. Frank abandonase ceremoniile oficiale de la NASA i pornise s colinde strzile timp de o ntreag noapte torid, la Washington DC, n vara lui 2020. El aranjase ca John s efectueze prima debarcare, io oferise ca atunci cnd sacrifici o regin la ah, deoarece acel prim echipaj avea s fie prjit de radiaiile din timpul cltoriei, iar la ntoarcere, conform regulamentelor, consemnat la sol pentru totdeauna. Dup care terenul avea s fie eliberat pentru urmtoarea cltorie, pentru colonitii care aveau s rmn definitiv pe Marte. Acela era jocul adevrat, pe care Frank plnuise s-l conduc. Totui, n seara aceea istoric, trecea printr-o stare groaznic. Revenise n apartamentul su din apropiere de Dupont Circle, ieind, apoi, n ora (unde i pierdu ecusonul de la FBI), strecurndu-se ntr-un bar ntunecos, uitndu-se la televizor peste capul barmanului, bnd Bourbon, la fel ca tatl lui, n timp ce
405

lumina marian se revrsa din ecranul televizorului, nroind ntreaga sal cufundat n ntuneric. i, pe msur ce se mbta i asculta discursul dement al lui John, starea de spirit i se nrutea, i venea greu s se concentreze. Continuase s bea zdravn. Barul era zgomotos, mulimea neatent. Nu c debarcarea ar fi trecut neobservat, dar iat, acum aveau o alt distracie, un meci de baschet la care tot comuta unul dintre barmani. Dup care, ac, napoi la scena din Chryse Planitia. Omul de lng el njur la schimbarea canalului. Pe Marte, baschetul o s fie un joc al dracului, spusese Frank, cu accentul din Florida la care renunase de mult vreme. Vor fi nevoii s mute coul mai sus, altfel or s-i sparg capetele. Sigur, dar gndete-te la srituri. Salturi de cte douzeci de picioare vor fi o nimica toat. Aa e, chiar i voi, albii, o s srii mai sus acolo, cel puin aa susinei. Dar mai bine ai renuna la baschet, altfel o s avei aceleai dificulti ca i aici. Frank rse. Iar afar era o noapte de var fierbinte, lipicioas, washingtonez, i el se ndrept spre cas ntr-o stare din ce n ce mai proast, care se accentua cu fiecare pas. Dnd peste unul dintre ceretorii din Dupont, scoase o bancnot de zece dolari, i-o azvrli, iar cnd nenorocitul se aplec s-o ridice, Frank l mbrnci, strigndu-i: Du-te-n aia m-tii! Caut-i de lucru! Apoi lumea iei din metrou, i el se grbi s fac la fel, ocat i furios. Ceretori zceau la intrrile n imobile. Pe Marte se aflau oameni, i n capitala rii ceretori, i toi legiuitorii treceau zilnic pe lng ei, discuiile lor despre libertate i justiie nefiind nimic mai mult dect o acoperire a propriei lcomii. Pe Marte o s facem altfel, spuse cu rutate i, dintr-o dat, i dori s ajung acolo imediat, fr atia ani de ateptare, de pregtire. Caut-i de lucru, nenorocitule! i strig unui alt amrt, lipsit de locuin. Apoi revenise n apartamentul lui din bloc, trecnd pe lng echipa de securitate ce se plictisea, n spatele biroului de recepie din hol, oameni care i iroseau toat viaa stnd acolo fr a face nimic. Ajuns sus, minile i tremurau att de tare, nct abia reui s deschid ua i, odat nuntru, rmase pe loc, nlemnit, ngrozit la vederea mobilierului acela stupid, de funcionar
406

superior, totul un aranjament de teatru, construit pentru a impresiona rarii vizitatori de la NASA i FBI. Nimic din toate astea nu-i aparinea. Nimic nu era al lui. Nimic altceva dect un plan. Apoi se trezi singur, ntr-o main, pe Marele Escarpament. Pn la urm, se ntoarse din acea groaznic expediie a viselor. Ajuns napoi, la caravan, i veni greu s vorbeasc despre ce fcuse. Zeyk i invit la cafea, iar el nghii o tablet de complex de opiu, pentru a se putea relaxa n compania brbailor. n rulota lui Zeyk i ocup locul, ateptndu-l s mpart cafeaua n cecuele minuscule. Unsi Al-Khal edea la stnga lui, vorbind degajat despre concepia Islamului asupra istoriei, despre cum ncepuse aceasta n perioada Jahili, sau preislamic. Al-Khal nu fusese niciodat prea prietenos, iar cnd Frank ncerc s-i transmit, ntr-un obinuit gest de politee, ceaca ajuns la el, Al-Khal insist, tios, c onoarea i aparine lui Frank i c el, Al-Khal, nu va profita pentru a o uzurpa. Tipic insult prin politee exagerat din nou ierarhia: nu poi face favoruri cuiva situat mai sus n sistem, favorurile nu funcioneaz dect de sus n jos. Masculi alfa, dnd porunci; ntr-adevr, s-ar fi putut afla la fel de bine n savan (sau la Washington), nu era nimic mai mult dect tactica dominrii de ctre primate, din nou n aciune. Frank scrni din dini, iar atunci cnd Al-Khal ncepu din nou s-i dea aere, l ntreb: Ce poi s-mi spui despre femeile voastre? Toi rmaser cu gura cscat, iar Al-Khal ridic din umeri. n Islam, brbaii i femeile au roluri diferite. La fel ca n Apus. Originea acestei diferenieri e biologic. Frank ddu din cap, simind bzitul senzual al etichetrii, greutatea neagr a trecutului. Presiunea asupra unui acvifer permanent de dezgust, situat la baza gndirii lui, spori, ceva ced i, brusc, lui Frank nu-i mai pas de nimic i i fu grea s pretind contrariul. Grea de toate acele pretenii, de uleiul acela lipicios care fcea ca societatea s-i duc mai departe, scrnind, cumplitul ei mod de via. Da, spuse el. Dar asta nseamn sclavie, nu? Brbaii din jurul lui nlemnir, ocai. Nu-i aa? continu Frank, neajutorat, simind cum cuvintele i se ngrmdesc n gtlej. Soiile i fiicele voastre sunt lipsite de putere, iar asta nseamn sclavie. Poate c voi avei grij de ele, i ele pot fi sclave cu puteri deosebite, intime, asupra stpnilor,
407

doar c relaia stpn-sclav deformeaz totul n direcia respectiv. Aa c relaiile sunt distorsionate, comprimate pn la punctul de a exploda. Nasul lui Zeyk se ncrei. Dar asta nu nseamn o experien trit, te asigur. Ar trebui s asculi poezia noastr. Dar femeile voastre m pot asigura? Da, spuse Zeyk cu o ncredere deplin. Poate. Dar iat, cele mai realizate femei din rndurile voastre sunt, tot timpul, modeste i respectuoase, scrupuloase, spre onorarea sistemului, ajutndu-i brbaii i fiii s se nale n sistem. Deci, pentru a ctiga, se vd nevoite s consolideze acelai sistem care le subjug. Efectele sunt otrvitoare. Iar ciclul se repet, generaie dup generaie. Sprijinit i de stpni, i de sclavi. Utilizarea cuvntului sclavi, spuse Al-Khal ncet, apoi fcnd o scurt pauz, este jignitoare, pentru c presupune judecat, judecarea unei culturi pe care nu o cunoti cu adevrat. Aa e. Eu doar v spun cum arat din exterior. Asta nu-l poate interesa dect pe un musulman progresist. S fie, acesta, modelul divin pe care ncercai s-l actualizai n istorie? Legile exist pentru a fi citite i urmrite n aciune i, pentru mine, ale voastre reprezint o form de sclavie. Noi, tii, am purtat rzboaie pentru a pune capt sclaviei. Am exclus Africa de Sud din comunitatea naiunilor, pentru c i aranjase legile n aa fel nct negrii nu ar fi putut niciodat s triasc la fel ca albii. Dar voi facei asta permanent! Dac oricare brbat de pe lumea asta ar fi tratat aa cum tratai voi femeile, ara respectiv ar fi ostracizat de ctre ONU. Dar, pentru c e vorba de femei, brbaii, care dein puterea, ntorc privirile. Afirm c e o chestiune cultural, n care nu trebuie s se amestece. Sau poate c nu e numit sclavie, deoarece nu e dect o exagerare a modului n care sunt tratate femeile n alt parte a lumii. Sau nici mcar o exagerare! suger Zeyk. O variaiune! Nu, e o exagerare! Femeile occidentale aleg n mare msur ceea ce vor s fac, au propriile lor viei de trit. La voi nu e aa. Nicio fiin omeneasc nu se supune pentru a deveni proprietate: o urte, o submineaz, se rzbun mpotriva ei ct poate de mult. Aa sunt fcute fiinele omeneti! Iar n cazul de fa e vorba de mama sau soia voastr, de surorile sau fiicele voastre. i cum sugerezi s rezolvm problema? l ntreb Zeyk,
408

privindu-l curios. Schimbai-v legile! Educai-le pe femei n colile unde merg fiii votri! Facei-le egale n drepturi cu oricare alt musulman, de orice fel, de oriunde. Nu uitai, sunt multe lucruri n legislaia voastr care nu se afl n Coran, adugate de-a lungul timpului, de la Mohammed ncoace. Adugate de ctre sfini! spuse Al-Khal, furios. Desigur. Dar noi ne alegem modalitile prin care s ne consolidm, n comportamentul zilnic, convingerile religioase. Asta e valabil pentru toate culturile. i putem recurge la noi modaliti. Trebuie neaprat s v emancipai femeile! Nu-mi place s-mi in predic unul care nu e mullah, spuse Al-Khal, cu buzele ncordate pe sub musta. Las-i pe cei care nu au svrit nicio crim s predice ce e drept! Asta spunea i Selim el-Hayil, adug Zeyk, zmbind voios. Dup care urm o tcere adnc, ncrcat. Frank clipi. Muli dintre cei prezeni zmbeau, privindu-l apreciativ pe Zeyk. i, brusc, lui Frank i trecu prin minte c toi tiau ce se ntmplase la Nicosia. Desigur! Selim murise n noaptea aceea doar la cteva ceasuri de la asasinat, otrvit de o stranie combinaie de microbi. Dar, oricum, ei tiau. i totui l acceptaser, primindu-l n casele lor, n camerele lor personale, unde i duceau viaa personal. ncercaser s-l nvee ceea ce credeau. Poate c ar trebui s le facem la fel de emancipate ca rusoaicele, spuse Zeyk, rznd i scpndu-l pe Frank de tensiunea momentului, nnebunite de prea mult munc, nu spun ele aa? Crora li se spunea c sunt egale, i de fapt nu sunt? Yussuf Hawi, un tnr spiritual, arunca priviri rutcioase, rznd pe nfundate. Nite trfe, ascultai-m pe mine! Dar nici mai mult, nici mai puin dect oricare alte femei! Nu e adevrat c n casa omului puterea revine celui mai puternic? n rulota mea, eu sunt sclavul, ascultai v spun. Zilnic, eu i cu Aziza mea pupm arpele i gaura lui! Asistena se tvlea de rs. Zeyk le adun cetile i le mai turn un rnd de cafea. Brbaii crpeau conversaia cum puteau mai bine. Reparau atacul necioplit al lui Frank, fie pentru c acesta era att de departe de adevr, nct nu dovedea dect ignoran, fie pentru c doreau s recunoasc i s ntreasc sprijinul acordat de Zeyk. Dar numai jumtate dintre ei se mai uitau ia Frank.
409

Americanul se retrase i ascult conversaia, profund suprat pe sine nsui. E o greeal s spui oricnd ce gndeti, dac asta nu servete scopului tu politic. i niciodat nu se potrivete. Mai bine goleti fiecare afirmaie de coninutul ei real legea de baz a diplomaiei. Afar, pe escarpament, o uitase. Tulburat, plec din nou s fac prospeciuni. Visele i se rrir. La ntoarcere, nu mai lu niciun drog. Sttea tcut ntre ei, la cafea, discutnd despre minerale i apa freatic sau despre confortul oferit de mainile de prospectare, recent modificate. Brbaii se purtau cu el cu precauie i l includeau din nou n conversaiile lor datorit prieteniei cu Zeyk, prietenie care nu ddea semne de descretere cu excepia acelui singur moment cnd el i amintise cu atta eficien lui Frank de unul dintre aspectele fundamentale ale situaiei. ntr-o sear, Zeyk l invit la o mas intim, cu el i soia lui, Nazik. Nazik purta o rochie lung, alb, croit n stilul beduin tradiional, cu un cordon albastru, i avea capul descoperit, prul negru, bogat, fiindu-i prins cu un pieptene lat i lsat s atrne pe spate. Frank citise destul pentru a-i da seama c nimic nu era n regul. La beduinii din AwladAli, femeile poart rochii negre i cordoane roii, pentru a-i arta impuritatea, sexualitatea i inferioritatea moral, i umbl cu capul acoperit, folosind vlul, ntr-un elaborat cod ierarhic al modestiei. Totul pentru a-i arta supunerea n faa puterii masculine, aa c mbrcmintea de atunci a lui Nazik ar fi fost profund ocant pentru mama i bunica ei, chiar dac le purta n faa unui strin care nu conta cu adevrat. Iar dac Frank tia destul pentru a nelege, atunci era un semn. Apoi, la un moment dat, cnd rdeau cu toii, Nazik se ridic, la solicitarea lui Zeyk, pentru a le aduce desertul, i i rspunse lui Zeyk, rznd: Da, stpne! Du-te, sclavo! i spuse Zeyk ncruntndu-se i trgndu-i una, iar Nazik i art dinii. Rser de mbujorarea puternic a lui Frank i vzur c nelesese: l luau peste picior i, totodat, nclcau tabuul beduin care interzicea manifestrile de afeciune marital n faa altcuiva, indiferent cine ar fi fost acela. Nazik se apropie i-l atinse cu degetul pe umr, ceea ce l oc i mai mult. tii, doar glumim cu tine, spuse ea. Noi, femeile, am auzit de declaraia pe care ai fcut-o brbailor i te apreciem foarte mult
410

pentru asta. Ai putea avea cte soii doreti dintre noi, ca un sultan otoman, pentru c exist ceva adevrat n cele spuse de tine, prea adevrat. Nazik ddu din cap cu seriozitate i ndrept un deget ctre soul ei, care i alung zmbetul de pe chip i ddu i el din cap. Apoi continu: Dar att de multe depind de oamenii aflai n interiorul legii, nu crezi? Brbaii din caravana asta sunt brbai buni, detepi. Iar femeile sunt i mai detepte, i noi am preluat controlul, n totalitate. Sprncenele lui Zeyk se nlar brusc, i ea rse. Nu, de fapt am luat doar ce ni se cuvine. Serios. Dar voi unde suntei? ntreb Frank. Vreau s spun, unde sunt femeile caravanei n timpul zilei? Ce facei? Muncim, rspunse Nazik cu simplitate. Uit-te bine, o s ne vezi. Fcnd fel de fel de treburi? O, da. Poate c acolo unde tu nu ne prea poi vedea. Mai exist nc obiceiuri, tradiii. Suntem retrase, separate, avem propria noastr lume, i poate c nu e bine. Noi, beduinii, avem tendina de a sta la un loc, brbai i femei. Avem tradiiile noastre, nelegi, care rezist. Dar sunt multe care se schimb aici, i se schimb repede. Noi suntem Nazik se ntrerupse, cutnd cuvntul. Utopia, suger Zeyk. Utopia musulman. Nazik ddu din mn n semn de ndoial. Istoria, spuse ea. Hadj-ul ctre utopie. Zeyk rse, ncntat. Dar hadj-ul este destinaia, spuse el. Asta ne nva ntotdeauna mullahii. Aa c noi am ajuns deja acolo, nu? La care el i soia lui i zmbir, o comunicare intim, cu o mare densitate de schimb informaional, un zmbet pe care, o clip, l mprir i cu Frank. Iar conversaia lu alt direcie. n termeni practici, Al-Qahira era visul panarab devenit realitate, pentru c toate naiunile arabe contribuiser cu bani i oameni pentru mahjarii. Amestecul de naionaliti arabe de pe Marte era total, dei acestea se despreau ntructva n caravane. i totui, se amestecaser i nu mai prea s conteze dac proveneau din ri bogate sau srace n petrol. Aici, printre strini, erau cu toii veri. Sirieni i irakieni, egipteni i saudii, din statele golfului i palestinieni, libieni i beduini. Aici toi erau veri.
411

Frank ncepu s se simt mai bine. Dormea din nou adnc, nviorat de intervalul orar, nemsurat de ceasornice, de la miezul nopii o mic ntrerupere n ritmul circadian, un fel de timp liber al propriului organism, ntr-adevr, ntreaga via n caravan avea o durat modificat, ca i cum momentul acela, n sine, se dilatase; simea c are timp de pierdut, c nu mai exist niciun motiv s se grbeasc. Iar anotimpurile treceau. Soarele apunea aproape n acelai loc, n fiecare sear, mutndu-se cum nu se poate mai ncet. Triau ntru totul dup calendarul marian. Era singurul revelion de care ineau seama sau pe care l srbtoreau: Ls = 0, nceputul primverii n emisfera nordic, din anul 16. Anotimp dup anotimp, fiecare lung de cte ase luni, fiecare trecnd cu lipsa sentimentului strvechi i acut al vremelniciei; era ca i cum ar fi trit n eternitate, ntr-o repriz continu de munci i zile, n ciclul continuu de rugciuni ctre Mecca cea, o, att de ndeprtat, n nencetata cutreierare a planetei. n venicul frig. ntr-o diminea, se trezir pentru a constata c n timpul nopii ninsese, i ntreg peisajul era de un alb pur. n majoritatea ei, zpad provenit din ap. n ziua aceea, ntreaga caravan nnebuni: toi, brbai i femei, afar, n costume de scafandru, ameii de privelite, rscolind zpada cu piciorul, fcnd bulgri care nu se legau prea bine, ncercnd s ridice oameni de zpad care, la fel, nu stteau n picioare. Zpada era prea rece. Zayk rdea de toate eforturile lor. Ce mai albedo! spuse el. E uimitor ct de mult din ceea ce face Sax se ntoarce, ntr-adevr, mpotriva lui. Orice feedback se regleaz n mod natural ctre homeostaz, nu crezi? M ntreb dac n-ar fi fost bine ca Sax s fi rcit mai nti totul, astfel nct ntreaga atmosfer s se fi depus, ngheat, pe suprafaa planetei. Ct de gros ar fi fost stratul? Un centimetru? Apoi s alinieze de la un pol la altul instalaii de procesare, s le nire paralel cu ecuatorul ca pe nite linii de latitudine, transformnd bioxid de carbon n aer bun i fertilizator. Hei, nu pricepi? Frank ddu din cap. Sax s-a gndit probabil la posibilitatea asta i a respins-o dintr-un anumit motiv, pe care noi nu-l nelegem. Fr ndoial. Zpada se evapor, peisajul redeveni rou, iar ei i continuar
412

drumul. Uneori treceau pe lng reactoare nucleare nlndu-se ca nite castele n vrful escarpamentului nu Rickover, ci gigantice generatoare Westinghouse, cu emanaii ngheate ca nite nori cumulus. Pe Mangalavid vizionar programe despre un prototip de fuziune n Chasma Borealis. Canion dup canion. Cunoteau terenul ntr-un fel cum nici Ann nu-l cunotea; pe ea, fiecare zon din Marte o interesa n mod egal, aa c nu putea deine asemenea cunotine concentrate asupra unei singure regiuni, nu lucra n maniera aceasta a lor de a citi ca pe o carte, urmndu-i indicaiile, prin roca roie, pn la un petic de sulfide negricioase sau la chinovarul delicat al depozitelor de mercur. Erau mai puin cercettori ai terenului i mai mult iubitori ai lui, doreau ceva de la el. Ann, pe de alt parte, nu cerea nimic altceva dect rspunsuri. Erau dorine att de diferite! Trecur zile, apoi i mai multe anotimpuri. Atunci cnd ntlneau alte caravane arabe, srbtoreau pn trziu n noapte, cu muzic i dans, cafea, narghilele i taclale, n corturi pentru ntruniri care acopereau un octogon de maini parcate. Muzica lor nu era niciodat nregistrat, ci interpretat cu mare uurin la flaute i chitare electrice, cel mai adesea cntat din gur, n sferturi de tonuri i tnguiri att de stranii pentru urechea lui Frank nct, mult vreme, acesta nu-i ddu seama dac interpreii sunt talentai sau nu. Mesele durau ceasuri ntregi, dup care se discuta pn n zori i se fcea mare caz din a iei afar pentru a privi explozia ca de furnal a rsritului. Cu toate astea, atunci cnd ntlneau alte naionaliti erau, n chip firesc, mai rezervai. La un moment dat trecur pe lng o nou staiune de extracie Amex, deservit mai ales de americani, cocoat pe unul dintre rarele filoane de roc mafic, bogat n platinoizi, din Tantalus Fossae, lng Alba Patera. Mina propriuzis se afla pe fundul lung, plat, al canionului de fisur, dar era n cea mai mare parte robotizat, iar personalul locuia sus, ntr-un cort de plu, pe marginea de deasupra fisurii. Arabii fcur un ocol pn la acel cort, pentru o vizit scurt, plin de precauii, i se retraser n mainile lor ca nite insecte, pentru a-i petrece noaptea. Ar fi fost imposibil ca americanii s nvee ceva despre ei. Dar n seara aceea Frank reveni de unul singur n cortul celor de la Amex. Ocupanii lui erau din Florida, iar vocile lor strneau n el amintiri ca nite plase pline de peti fosili; Frank ignor toate aceste mici explozii mentale i puse ntrebare dup ntrebare,
413

concentrndu-se asupra chipurilor de negri, latino-americani i indieni care i rspundeau. i ddu seama c grupul imita o form anterioar de comunitate, ca i arabii o hazardat echip de prospeciuni petroliere, ndurnd condiii grele i ore lungi de munc n schimbul unor lefuri mari, economisite pentru revenirea la civilizaie. Merita efortul, chiar dac Marte nu fcea doi bani, ceea ce era adevrat. Vreau s spun c pn i n Antarctica poi s iei afar; dar aici, nimic. Nu-i interesa cine este Frank i, n timp ce acesta sttea printre ei ascultndu-i, oamenii istoriseau ntmplri care l uimeau, chiar dac i se preau, oarecum, familiare. Eram douzeci i doi, executnd prospeciuni cu habitatul sta mobil, fr camere separate, i ntr-o sear ne-am pus pe chef, aa c ne-am dezbrcat la pielea goal, i toate femeile au format un cerc pe podea, cu capetele spre interior, i noi, tipii, am format un cerc n jurul lor, i eram doisprezece tipi i zece tipe, aa c ia doi rmai pe dinafar fceau ca rotaia s mearg destul de repede, i pn la urm am parcurs tot cercul n timpul schimbrii orei. Am ncercat s ajungem toi la orgasm pn la sfritul perioadei, i a mers destul de bine, odat ce cteva cupluri au nceput, era ca un vrtej care ne-a supt pe toi nuntru. A fost aa de biiine. Apoi, dup tot rsul i strigtele de nencredere: Sacrificam i congelam porci n Acidalia, i mcelarii ia erau pornii s le trag n cap cu o sgeat uria, aa c ce ne-am zis noi, de ce s nu-i omorm i s-i i congelm n acelai timp, s vedem ce se ntmpl. Aa c am stabilit handicapuri pentru fiecare i am pariat pe cei ce vor ajunge cel mai departe, i deschidem ua din exterior, iar porcii se reped toi afar, i hopa! toi se dau peste cap pn n cincizeci de yarzi de la u, cu excepia scrofiei leia care face aproape dou sute de yarzi i nghea n poziie vertical. Am ctigat aproape o mie de dolari pe porcu la. Frank rdea ascultndu-le rcnetele. Se afla napoi, n America. i ntreb ce mai fcuser pe Marte. Unii construiser reactoare nucleare pe vrful lui Pavonis Mons, acolo unde elevatorul spaial avea s ating planeta. Alii lucraser la conducta de ap care urca pe versantul de est al Protuberanei Tharsis, de la Noctis la Pavonis. Praxis, concernul transnaional, printe al elevatorului, avea o mulime de interese la captul de jos al liftului, dup cum
414

i ziceau ei. Am lucrat la un reactor Westinghouse situat deasupra acviferului Compton, sub Noctis, care se presupune c are tot atta ap ct Mediterana, i toat treaba acestui reactor e de a furniza energie unor umidificatori. Umidificatori nenorocii, de dou sute de megawai n total, la fel ca la pe care-l aveam n pat cnd eram copil, doar c tia consum cincizeci de kilowai bucata! Montri Rockwell gigantici, cu vaporizatoare moleculare i motoare cu reacie ce arunc ceaa din turnuri de o mie de metri. De-a dreptul incredibil! Un milion de litri de hidrogen i oxigen adugai zilnic aerului! Un altul construise un nou ora-cort n Echus Channel, ceva mai ncolo de Overlook: Au dat de un acvifer acolo, i tot oraul e plin de fntni, cascade, canale, bazine, piscine, tot ce vrei, o mic Veneie. i o retenie termic nemaipomenit. Conversaia se mut n sala de gimnastic, bine garnisit cu maini proiectate pentru a permite utilizatorilor s rmn n form pentru revenirea pe Pmnt. sta e terminat, uit-te la el, trebuie s plece n scurt vreme. Aproape fiecare respecta un program riguros de exerciii fizice, minimum trei ore pe zi. Dac renuni, te blochezi aici, nu? Atunci ce rost mai are contul la n banc? Pn la urm, plata se va face legal. Unde se duc oamenii, urmeaz, cu siguran, i dolarul american, adug un altul. E invers, tmpitule! Noi suntem dovada c nu. Am crezut c tratatul a blocat folosirea aici a banilor pmnteni, spuse Frank. Tratatul e o glum idioat, spuse unul care trgea la extensoare. Mort ca Bessy, purceaua de curs lung. Rmaser cu ochii aintii asupra lui Frank, toi nite tineri de douzeci-treizeci de ani, o generaie cu care el nu conversase niciodat prea mult. Nu tia cum crescuser, ce i formase, ce convingeri ar fi putut avea. Accentele i chipurile att de familiare puteau fi neltoare, cine tie dac nu i erau. Credei? ntreb. Unii dintre ei preau ceva mai contieni c Frank ar avea o legtur cu tratatul, judecnd dup toate celelalte asociaii istorice
415

ale sale. Dar cel de la extensoare era de neclintit. Ne aflm aici n urma unei nelegeri despre care tratatul spune c e ilegal. i asta se ntmpl peste tot: Brazilia, Georgia, statele din golf, toate rile care au votat mpotriva tratatului trimit transnaionalele ncoace. E o ntrecere ntre membrele conveniei care vor s demonstreze ct de convenabile pot s fie! Iar UNOMA st rsturnat pe spate, cu picioarele desfcute, strignd, Mai vreau! Mai vreau! Oamenii vin cu miile, i n majoritate sunt angajai de transnaionale, cu vize din partea guvernelor respective i contracte pe cinci ani, incluznd timp de reabilitare pentru a te aduce napoi pe Pmnt, chestii de-astea. Cu miile? ntreb Frank. O, da! Cu zecile de mii! Frank i ddu seama c nu mai privise la televizor de de mult vreme. Unul, care lucra la haltere, spuse n pauzele manevrrii unei ntregi stive de discuri negre: O s sar-n aer totul, destul de curnd; multora nu le place, nu doar btrni ca tine, dar i o mulime de tineri; dispar cu crdul exploatri ntregi, uneori orae ntregi; am dat peste o min n Syrtis absolut goal; tot ce era util dispruse despuiat de sus pn jos; chiar i uile etane, rezervoarele de oxigen, toaletele chestii care i ia ore ntregi s le demontezi. De ce-au fcut asta? Pentru a deveni btinai! exclam un altul. Ctigai de partea lui de tovarul tu, Arkadi Bogdanov. De acolo de unde exersa ntins pe spate, brbatul nfrunt privirea lui Frank. Era nalt, lat n spate, negru, cu nasul acvilin. Oamenii ajung aici, iar compania ncearc s se prezinte bine: sli de gimnastic, mncare bun, timp de recreaie i altele, i pn la urm doar ea i spune ce ai i ce n-ai voie s faci. Totul e dup program, cnd s te scoli, cnd s mnnci, cnd s te duci la closet, de parc Marina ar fi preluat Clubul Mediteranean, tii? i atunci vine fratele Arkadi i ne spune: Voi suntei americani, biei, trebuie s fii liberi, Marte sta e noua frontier! i ar trebui s tii c unii dintre noi chiar o iau ca atare, nu suntem software pentru roboi, ci oameni liberi, care ne facem propriile noastre reguli n propria noastr lume! Asta e, domnule! Camera rsuna de rsete; toi se opriser pentru a asculta. Aici e pcleala! Oamenii ajung aici i vd c sunt doar software, c nu se mai pot pregti pentru ntoarcerea pe Pmnt
416

fr s-i petreac tot timpul sugnd la furtunul cu aer, i chiar i-atunci am impresia c e imposibil, pariez c ne-au minit. Aa c plata nu nseamn nimic, serios, suntem toi software i poate c am rmas nepenii aici pentru totdeauna. Sclavi, domnule! Sclavi nenorocii! i crede-m pe mine, e al dracului de mult lume fugit. Gata s loveasc, asta vreau s-i spun. i tia sunt tipii care dispar. Or s fie o mulime nainte de a se termina totul. Tu de ce n-ai disprut? ntreb Frank, privind n jos, ctre om. Acesta rse scurt i ncepu din nou s mping la greuti. Securitatea, strig altcineva, de la maina Nautilus. Cel de la haltere i exprim dezacordul. Securitatea e slab, dar trebuie s ai unde s te duci. Aa c ndat ce apare Arkadi valea! Odat, spuse negrul, am vzut o nregistrare cu el n care spunea c oamenii de culoare sunt mai potrivii pentru Marte dect albii, c ne descurcm mai bine cu ultravioletele. Da! Da! Rdeau cu toii, sceptici i amuzai totodat. E un rahat, dar ce mama dracului? spuse negrul. De ce nu? De ce nu? Numii-o lumea noastr. Nova Africa. Spunei c, de data asta, n-o s ne-o mai ia niciun boss. Rdea din nou, de parc tot ce zisese pn atunci nu fusese dect o idee amuzant. Sau, altfel spus, un adevr hilar, att de delicios nct numai relatarea lui te fcea s rzi cu gura pn la urechi. i astfel, foarte trziu n noaptea aceea, Frank reveni la caravana arabilor i i continu drumul mpreun cu ei, dar nu mai era la fel. Fusese azvrlit napoi n timp, iar acum zilele lungi n maina de prospeciuni i provocau o stare de mncrime. Se uit la televizor. Ddu cteva telefoane. Nu demisionase niciodat din funcia de secretar; n lipsa lui, lucrrile fuseser asigurate de secretarul adjunct, Slusinski, i de restul personalului, iar el i condusese suficient de bine prin telefon pentru ca ei s-l acopere, spunnd Washingtonului c lucreaz, apoi c efectueaz cercetri aprofundate, apoi c beneficiaz de o vacan activ i c, fiind unul dintre primii o sut, trebuie s fie acolo, pe teren, deplasndu-se dintr-un loc ntr-altul. Chestia n-ar mai fi durat mult, dar atunci cnd Frank sun direct Washingtonul, preedintele se art mulumit, iar la Burroughs, epuizatul
417

Slusinski prea ntr-adevr fericit. De fapt, ntregul colectiv de la Burroughs prea mulumit c el are de gnd s revin, ceea ce l surprinse ntructva pe Frank. Cnd plecase, dezgustat de tratat i deprimat de relaia cu Maia, fusese, i spunea el, un nenorocit de ef. Dar iat, l acoperiser timp de aproape doi ani i preau fericii s aud c se ntoarce. Oamenii sunt ciudai. Aura primilor o sut, probabil. Ca i cum ar fi avut vreo importan. Aa c i ncheie ultima cltorie de prospectare, i n seara aceea lu loc n rulota lui Zeyk, sorbindu-i cafeaua, ascultndu-i cum vorbesc pe Zeyk, Al-Khan, Yussuf i ceilali i, tot intrnd i ieind din ncpere, pe Nazik i Aziza. Oameni care l acceptaser. Oameni care, ntr-un anumit sens, l nelegeau. Conform codului lor, Frank fcuse ceea ce era necesar. Se relaxa n fluxul sonor al limbii arabe, nc abundnd, ca ntotdeauna, n ambiguiti: crin, ru, pdure, ciocrlie, iasomie cuvinte care se pot referi la un muncitor prost, o pip, un fel de taluz, pri componente ale unui robot sau poate doar la un crin, un ru, o pdure, o ciocrlie, o iasomie adevrate. O limb frumoas, foarte frumoas. Felul de a vorbi al oamenilor care l acceptaser i i ngduiser s se odihneasc. Dar va trebui s plece. *** Aranjaser lucrurile n aa fel nct, dac petrecea o jumtate de an n Underhill, i se repartiza o camer permanent, numai a ta. Oraele de pe toat planeta adoptau sisteme similare, deoarece oamenii se mutau att de mult dintr-un loc ntr-altul, nct nu se simeau niciunde acas, iar acest aranjament prea s rezolve situaia. Cu siguran c primii o sut, care erau cei mai mobili marieni dintre toi, ncepuser s petreac mai mult timp la Underhill dect n anii anteriori, ceea ce, pentru majoritatea, era n primul rnd o plcere. n orice moment se aflau pe acolo vreo douzeci sau treizeci dintre ei, iar alii soseau i-i petreceau tot aici o vreme, ntre nsrcinri, i n acest constant du-te-vino aveau ocazia s acorde consultri mai mult sau mai puin nentrerupte asupra strilor de lucruri de pe planet, nou-veniii relatnd ce constataser la prima vedere, iar ceilali explicndu-le sensurile respectivelor constatri. Cu toate acestea, Frank nu i petrecuse dousprezece luni pe an la Underhill, conform nelegerii, aa c nu beneficia de o camer. Instalase sediul central al departamentului la Burroughs n 2050 i, nainte de a se altura arabilor, n 57, singura camer pe care o pstrase pentru sine era acolo, la sediu.
418

Iar acum era 59, iar el revenise, ntr-o camer aflat cu un etaj mai jos dect cea veche. Trntindu-i sacoa pe podea i uitnduse n jur, Frank njur cu glas tare. S fie nevoit s apar la Burroughs n persoan ca i cum, n vremurile acelea, prezena fizic mai avea vreo importan! Absurd anacronism, dar aa erau oamenii! O alt rmi a vieii n savan! nc mai triesc aidoma maimuelor, n vreme ce noile lor puteri zeieti zac n jurule, prin buruieni. Intr Slusinski. Dei avea un curat accent newyorkez, Frank l numea ntotdeauna Jeeves, pentru c semna cu actorul din serialul BBC. Suntem ca nite pitici ntr-un Waldo, i spuse Frank, suprat. tii, unul dintre excavatoarele alea Waldo, mari de tot. Stm nuntru, trebuie s mutm din loc un munte, i n loc s folosim capacitile mainii, ne aplecm pe fereastr i spm cu linguriele. Dup care ne complimentm reciproc despre felul n care profitm de avantajul nlimii. neleg, spuse Jeeves, prudent. Dar nu se putea face nimic n privina asta. Se afla din nou la Burroughs, alergnd peste tot, patru ntruniri pe or, conferine care i spuneau ceea ce tia deja, i anume c UNOMA folosete acum tratatul drept hrtie igienic. Aprobau sisteme de contabilitate care garantau c mineritul nu va aduce niciodat profituri membrilor Adunrii Generale, chiar i dup intrarea n funciune a elevatorului. Mii de imigrani primeau statutul de personal necesar. Conducerea planetei ignora diferitele grupri locale, ignora Marte n Primul Rnd. Mai totul se fcea n numele elevatorului, care oferea un ir nesfrit de scuze, treizeci i cinci de mii de kilometri de scuze, scuze de o sut douzeci de miliarde de dolari. Ceea ce, n realitate, nu era chiar att de scump, dac fceai comparaia cu bugetele militare ale secolului trecut. Cea mai mare parte din fonduri fusese necesar n primii ani pentru gsirea asteroidului, aducerea lui pe orbit i instalarea fabricii pentru cablu. Apoi fabrica mnca din asteroid i scuipa afar cablu, i asta era tot; nu trebuia dect s atepte pn ce acesta avea s ajung suficient de lung i apoi s-i dea un brnci pn n poziia necesar. O afacere, o adevrat afacere! i de asemenea o scuz grozav pentru nclcarea tratatului oricnd se considera necesar. Dumnezeu s v bat! strig Frank, la captul unei zile lungi, din prima lui sptmn de la rentoarcere. De ce s-a schimbat
419

UNOMA n halul sta? Jeeves i restul personalului o luar ca pe o interogaie retoric i nu oferir niciun fel de teorie. Fr nicio ndoial, eful le fusese plecat prea mult vreme, iar acum le era team de el. Se vzu nevoit s rspund singur la ntrebare: Cred c e vorba de lcomie. Toi sunt pltii pe ascuns, ntrun fel sau altul. n seara aceea, la cin, ntr-o micu cafenea, ddu peste Janet Blyleven, Ursula Kohl i Vlad Taneev. n timp ce mncau, urmreau la un televizor din bar tirile de pe Pmnt. i parc ajunseser s vad prea multe. Canada i Norvegia se alturau planului de ncetinire a creterii populaiei. Bineneles, nimeni nu folosea controlul natalitii, expresie interzis n politic; dar, n realitate, despre asta era vorba, i totul se transforma din nou n tragedia obinuit: dac o ar ignor rezoluiile Naiunilor Unite, atunci rile nvecinate strig de team s nu suporte consecinele. O alt team ca de maimu, dar asta era situaia. ntre timp, Australia, Noua Zeeland, Scandinavia, Azania, Statele Unite, Canada i Elveia proclamaser imigrarea ca ilegal, n vreme ce India o sporea cu opt la sut pe an. Foametea avea s ncetineasc procesul, aa cum se va ntmpla n multe alte ri. Cei Patru Clrei ai Apocalipsului se vor dovedi eficieni n materie de control al populaiei. Pn atunci Pe ecran apru reclama unei grsimi de regim, bun pentru toat lumea, nedigerabil i care trecea nemodificat prin intestin. Mncai ct dorii! S schimbm subiectul, spuse Janet, nchiznd televizorul. edeau n jurul mesei, cu ochii n farfurii. Se dovedi c Vlad i Ursula veniser din Acheron, din cauza apariiei, n Elysium, a unei epidemii de tuberculoz rezistent la tratament. Aa-numitul cordon sanitaire s-a prbuit, spuse Ursula. Unii dintre viruii imigrani vor suferi, cu siguran, mutaii, ori se vor combina cu vreunul dintre sistemele noastre, pregtite deja. Din nou Pmntul. Imposibil de evitat. Totul se prbuete acolo, spuse Janet. Se ntmpl de ani de zile, spuse dur Frank, limba dezlegndu-i-se la vederea vechilor prieteni. Chiar i nainte de aplicarea tratamentului, sperana de via n rile bogate era de dou ori mai mare dect n rile srace. Gndii-v! Pe vremuri, sracii erau att de sraci, nct nici nu prea tiau ce e aceea speran de via. ntreaga lor preocupare era doar ziua prezent.
420

Iar acum fiecare prvlie de la col de strad are televizor, i toi pot vedea ce se ntmpl acum ei au SIDA, pe cnd cei avui beneficiaz de tratament pentru prelungirea vieii. E ceva mai presus de o simpl diferen de standard, vreau s spun c ei mor de tineri, iar bogaii triesc venic! Aa c de ce ar da napoi? Doar n-au nimic de pierdut! Ci totul de ctigat, spuse Vlad. Ar putea tri la fel ca noi. Se aplecar asupra cetilor de cafea. Camera era slab luminat. Mobilierul din lemn de pin avea o nuan ntunecat: pete, crestturi, grune de nisip ncastrate prin finisare manual Ar fi putut fi una dintre nopile acelea din trecutul ndeprtat, cnd erau singuri pe lume, civa sculai mai trziu dect ceilali, stnd de vorb. Numai c, atunci cnd clipi i privi n jur, Frank vzu ngrijorarea prietenilor si, le vzu prul alb, chipurile btrne, ca de broasc estoas. Trecuse timpul, erau risipii pe toat suprafaa planetei, la fel ca el, ori ascuni, ca Hiroko, sau mori, ca John. Absena lui John i se pru deodat imens i atotcuprinztoare, un crater pe a crui margine se adunau fr niciun chef, ncercnd s-i nclzeasc minile. Se cutremur. Mai trziu, Vlad i Ursula merser la culcare. Frank se uit ctre Janet, incapabil s se mite din loc. Unde e Maia zilele astea? ntreb el, pentru a o mpiedica pe Janet s se retrag i pentru c ea i Maia fuseser bune prietene n anii de la Hellas. O, e aici, n Burroughs, spuse Janet. Nu tiai? Nu. St n vechiul apartament al Samanthei. Poate c te evit. Cum? E cam suprat pe tine. Suprat pe mine? Sigur, rspunse ea, privindu-l prin lumina sczut din ncpere. Ar fi trebuit s-o tii. Nu! De ce-ar fi? ntreb el, nc ntrebndu-se ct de deschis s se poarte. O, Frank! exclam ea, aplecndu-se spre el. nceteaz s te mai pori de parc ai avea un b nfipt n fund! Te cunoatem, am fost acolo, am vzut tot ce s-a ntmplat! Trebuie s tii c Maia te iubete. ntotdeauna te-a iubit, adug Janet, calm, rezemndu-se de sptarul scaunului, n vreme ce el i revenea. Pe mine? ntreb Frank, fr vlag. Pe John l-a iubit! Da, sigur. Dar John era o prad uoar. A iubit-o i el, i era
421

fermector. Prea uor pentru Maia. Ei i plac duritile. i aa ceva eti tu. Nu cred, rspunse el, dnd din cap. tiu c am dreptate, doar ea mi-a spus-o! rspunse Janet, rznd. E suprat pe tine de la conferina pentru tratat, i ntotdeauna vorbete cnd se enerveaz. Dar de ce e suprat? Pentru c ai respins-o! Ai respins-o, dup ce ai urmrit-o ani la rnd, cnd ea se obinuise cu asta, i plcea. Modul n care insistai era romantic. O lua, desigur ca pe o favoare acordat de ea nsi, dar te-a iubit pentru asta. i i plcea ct de puternic erai. Iar acum John e mort, i ea, n sfrit, i putea spune: Da! iar tu ai pus-o s-i fac bagajele. Era furioas! i lucrul sta o ine mult. Asta spuse Frank, luptndu-se s se adune, pur i simplu nu se potrivete cu felul n care neleg eu cele ntmplate. Janet se ridic s plece i, cnd trecu pe lng el, l btu uor pe cap. n cazul sta, poate c ar trebui s vorbeti chiar tu cu Maia, rspunse ea, i plec. Mult vreme Frank rmase nemicat, uluit, examinnd granulaia sclipitoare de pe braul fotoliului. i venea greu s gndeasc. n cele din urm renun i plec s se culce. Dormi prost i, la sfritul unei nopi lungi, l vis din nou pe John. Se fcea c se afl n ncperile lungi, aerisite i curbate ale staiei spaiale nvrtindu-se ca s reproduc gravitaia marian, n timpul ndelungatei lor staionri din 2010, ase sptmni mpreun acolo sus, tineri i zdraveni, John spunndu-i: M simt ca un Superman, gravitaia asta e nemaipomenit, m simt ca un Superman! i alergnd de-a lungul inelelor circulare ale staiei. Totul va fi altfel pe Marte, Frank, totul! Fiecare pas era ca ultima sritur dintr-un triplusalt. Bang, bang, bang, bang. Da! ntreaga problem va consta n a nva s fugi destul de repede. Un perfect model de interferen a norilor, lipit deasupra coastei vestice a Madagascarului. Soarele bronznd oceanul de dedesubt. Totul arat att de frumos de aici, de sus. Apropie-te i vei ncepe s vezi prea mult, murmur Frank. Ori poate c nu destul.
422

Era frig, se sfdeau n privina temperaturii, John era din Minnesota, i n copilrie dormise cu fereastra deschis. Iar Frank tremura, cu o cuvertur tras peste umeri i cu picioarele ca nite blocuri de ghea. Jucar ah i ctig Frank. John rse. Ct de stupid, spuse el. Ce vrei s spui? Jocurile nu nseamn nimic. Eti sigur? Uneori viaa mi pare un fel de joc. John ddu din cap. Jocurile au reguli, dar n via regulile se schimb tot timpul. Poi s pui nebunul acolo ca s dai mat adversarului, iar regele lui s-ar putea apleca i opti ceva la urechea nebunului tu i deodat acesta va ncepe s joace pentru el i se va mica precum un turn. Iar tu te faci de rs. Frank ddu din cap. El l nvase pe John toate lucrurile astea. O confuzie de mncruri, ah, conversaie, imaginea Pmntului n micare. Prea singura via pe care o triser vreodat. Vocile de la Houston erau ca ale inteligenelor artificiale, preocuprile lor absurde. Planeta nsi era att de frumoas, cu desenele att de complicate ale continentelor i norilor! Nu mai vreau s cobor niciodat. Vreau s spun c e aproape mai bine dect o s fie pe Marte, nu crezi? Nu. Ghemuit, tremurnd, ascultndu-l pe John cum povestea despre copilrie. Fete, sport, visuri despre spaiul cosmic. Frank rspundea cu povestiri despre Washington, lecii din Machiavelli, pn cnd i trecu prin minte c, aa cum se prezint situaia, John e destul de formidabil. La urma urmei, prietenia nu e dect diplomaie vorbind prin alte mijloace. Dar mai trziu, dup o tulburare vag vorbind, ntrerupndu-se, tremurnd, discutnd despre tatl su, cum venea acas beat de la barurile din Jacksonville, Priscilla i prul ei blond, aproape alb, chipul ei de model. Cum pentru el nu mai nseamn nimic, o cstorie pentru autobiografie, ca s par normal n faa psihiatrilor, fr a-l ine pe loc. i nu din vina lui. Abandonat, n cele din urm. Trdat. Asta sun ru. Nu e de mirare c spui despre oameni c sunt nite nenorocii. Frank art cu mna spre lampa lor mare, albastr. Dar sunt. Artnd cu mna, prin coinciden, spre Cornul Africii: Gndetete la ce se ntmpl acolo, jos. Asta e istorie, Frank. Noi putem face ceva mai bun dect att. Putem, oare? Putem?
423

Ateapt i o s te convingi. Frank se trezi, cu stomacul ncordat i pielea asudat. Se scul i fcu un du; deja nu-i mai amintea dect un singur fragment din vis, pe John spunndu-i: Ateapt i o s te convingi. Dar i simea stomacul ca de lemn. Dup micul dejun, btu cu furculia n mas, gndindu-se. Toat ziua aceea i-o petrecu tulburat, cutreiernd ca ntr-un vis, ntrebndu-se, din cnd n cnd, cum s fac deosebirea. Nu e viaa asta ca un vis, n oricare privin semnificativ? Nu e totul scos n eviden ntr-un fel bizar, simboliznd mereu altceva? n seara aceea plec n cutarea Maiei, simindu-se neajutorat, cuprins de o pornire irezistibil. Hotrrea fusese luat n seara dinainte, cnd Janet i spusese: tii, te iubete. Iar el ddu colul ctre sala de mese comun, i iat-o, cu capul pe spate n plin hohot de rs rsuntor, Maia, cea plin de via, cu prul la fel de alb pe ct fusese odinioar negru, cu ochii aintii asupra nsoitorului ei, un brbat brunet, bine fcut, n jurul a cincizeci de ani, zmbindu-i. Maia puse o mn pe braul brbatului, un gest caracteristic, una dintre dovezile ei de intimitate; nu nsemna nimic, indicnd, de fapt, c nu e iubitul ei, ci un brbat pe cale de a se lsa vrjit; l-ar fi putut ntlni doar cu cteva minute mai nainte, dei expresia lui arta c o cunotea mai de mult. Maia ntoarse capul, l vzu pe Frank i clipi, surprins. Reveni cu privirea asupra brbatului i continu s vorbeasc n rusete, fr a-i lua mna de pe braul lui. Frank ezit i aproape c se ntoarse ca s plece. Se sudui singur, n tcere oare nu se purta ca un colar? Trecu pe lng ei i i salut, dar nu i auzi rspunzndu-i. Pe tot parcursul mesei ea rmase ca lipit lng brbatul acela, fr a privi spre Frank, fr a se apropia. Brbatul, artnd destul de plcut, era surprins de atenia ei, surprins dar i mulumit. Evident c vor pleca mpreun, evident c vor petrece noaptea mpreun. Folosea brbaii n felul acesta, fr scrupule, trfa! Dragoste cu ct se gndea mai mult, cu att era mai furios. Maia nu iubise niciodat pe altcineva dect pe ea nsi. i totui expresia de pe chipul ei cnd l zrise pentru prima dat Timp de o fraciune de secund, nu fusese, oare, mulumit? Nu dorise oare ca Frank s se supere? Nu era acela semnul sentimentelor rnite, al dorinei de a-l rni, la rndu-i, dovedind o anumit (i incredibil de copilreasc) dorin fa de el?
424

n sfrit, dracu s-o ia. Reveni n camera lui, i fcu bagajul, lu metroul pn la gar i de acolo un tren, spre vest, via Tharsis, pn la Pavonis Mons. Peste cteva luni, cnd elevatorul avea s fie manevrat pe remarcabila sa orbit, Pavonis Mons urma s devin buricul pmntului pentru Marte, depind Burroughs tot aa cum Burroughs depise, cndva, Underhill. Iar cum momentul n care elevatorul avea s ating planeta nu era prea ndeprtat, semne ale viitoarei predominane a zonei se vedeau deja pretutindeni. Paralel cu pista trenului, urcnd panta abrupt, de est, a vulcanului, existau dou drumuri noi i patru conducte groase, precum i o dispunere de cabluri, o linie de turnuri pentru microunde i nenumrate staii, platforme de ncrcare, depozite, halde de steril. Iar apoi, pe ultima i cea mai abrupt curb a conului vulcanic, se afla o mare congregaie de corturi i cldiri cu destinaie industrial, din ce n ce mai dese, pn ce, sus, pe marginea larg, ajungeau s se ntind peste tot i, ntre ele, suprafee imense erau acoperite cu folii pentru captarea insolaiei i receptori pentru energia transmis prin microunde de panourile solare orbitale. Fiecare cort de pe traseu era un mic ora, cu blocuri de apartamente, i fiecare bloc era plin pn la refuz cu oameni, rufele splate atrnnd n dreptul fiecrei ferestre. Corturile cele mai apropiate de pist conineau foarte puini copaci i artau ca nite cartiere comerciale. Frank vzu, n trecere, gondole cu alimente, centre pentru nchirieri de casete video, sli de gimnastic, magazine de mbrcminte, curtorii. Pe strzi, gunoiul zcea n grmezi. Apoi ajunse la gara de pe marginea craterului, cobor din tren i ptrunse n cortul spaios al grii. Marginea de sud oferea o nemaipomenit imagine asupra uriaei cldri vulcanice, o gaur imens, aproape circular, fr cusur, cu excepia unei depresiuni gigantice care nea, din buza craterului, ctre nord-est. Aceast depresiune forma o mare sprtur n cldare, dincolo de gar, semnul unei explozii laterale cu adevrat imense. Dar asta era singura inadverten n proiect; altfel, malul era regulat, iar fundul cldrii aproape perfect rotund, aproape perfect plat. i avea aizeci de kilometri n diametru i cinci mii de metri adncime. La fel ca nceputul unui pu forat prin litosfer, menit s pun capt tuturor celorlalte foraje similare. Puinele semne ale prezenei
425

umane de pe fundul cldrii erau de dimensiunile unor furnici, aproape invizibile de sus. Ecuatorul traversa chiar marginea sudic a craterului, i acolo aveau s fixeze extremitatea inferioar a elevatorului. Punctul de ataare era evident, un bloc masiv, din beton alb i negru, amplasat la civa kilometri vest de marele ora-cort din jurul grii. ntinzndu-se spre vest, de-a lungul marginii craterului, dincolo de blocul respectiv, se afla un ir de fabrici, excavatoare i stive de produse alimentare, toate lucind cu o limpezime de fotografie n aerul curat, lipsit de praf, rarefiat, al nlimilor, sub un cer albstrui ca prunele de toamn. La zenit se vedeau mai multe stele, care rmneau vizibile toat ziua. n ziua care urm sosirii sale, personalul de la sediul local al departamentului l conduse la baza elevatorului. Tehnicienii aveau s capteze n dup-amiaza aceea firul conductor al cablului. Operaiunea se dovedi lipsit de spectaculozitate, i cu toate acestea era o privelite deosebit. Captul firului conductor era marcat de o mic rachet de ghidare, iar motoarele ei orientate ctre est ardeau continuu, pe cnd cele dinspre nord i sud adugau impulsuri ocazionale. Astfel, racheta cobora ncet, n strnsoarea unui turn de ghidare, artnd precum oricare alt vehicul n curs de aterizare, cu excepia faptului c un fir argintiu se ntindea n sus, drept, fin, vizibil numai pn la vreo dou mii de metri deasupra rachetei. Privindu-l, Frank se simea de parc sar fi aflat pe un fund de mare, urmrind un fir de undi aruncat spre ei de la suprafaa nspumat a apei un fir de pescuit, legat de o momeal n culori vii, pe cale de a se prinde de o epav de pe fund. Sngele i ardea n gtlej, i trebui s priveasc n jos i s respire profund. Foarte ciudat. Fcur turul bazei. Turnul care captase firul era amplasat n interiorul unei guri imense din blocul de beton, un crater cu un inel gros de jur mprejur. n pereii lui erau fixate coloane curbate de argint, susinnd bobine magnetice ce urmau s fixeze captul cablului ntr-un manon pentru amortizarea ocurilor. Cablul avea s pluteasc deasupra pardoselii de beton a ncperii, suspendat de fora exercitat de jumtatea sa exterioar; o orbit deosebit de echilibrat, un obiect ntinzndu-se de pe un mic satelit pn aici jos, n aceast ncpere, pe o distan total de treizeci i apte de mii de kilometri. i avnd doar zece metri n diametru. Odat asigurat firul conductor, cablul nsui putea fi cu uurin dirijat n jos, dar nu rapid, deoarece trebuia amplasat, cu
426

foarte mare delicatee, pe orbita sa final, ntr-o abordare asimptotic. Va fi ca paradoxul lui Zeno, spuse Slusinski. Trecur multe zile de la vizita aceea pn cnd partea inferioar a cablului apru, n cele din urm, pe cer i rmase agat acolo. Pe parcursul urmtoarelor cteva sptmni i continu coborrea i mai ncet, aflndu-se permanent acolo, pe cerul lor. O privelite foarte ciudat, ntr-adevr. i producea lui Frank o stare de uoar ameeal, i ori de cte ori l vedea, imaginea c se afl pe fundul unui ocean i revenea n minte. Priveau n sus, ctre un fir de undi, cobornd dinspre suprafaa albstrui-roiatic a mrii. Frank i petrecu timpul punnd bazele Departamentului pentru Planeta Marte, n oraul pe care, ntr-o bun zi, l botezaser Sheffield. Personalul de la Burroughs protesta mpotriva mutrii, dar Frank l ignor, i petrecu timpul n ntrevederi cu oficiali americani i directori de proiect, toi lucrnd la diferite aspecte ale construciei elevatorului i dezvoltrii noului ora sau a oraelor care mrgineau Pavonis. Americanii reprezentau numai o fraciune din fora de munc disponibil, dar Frank avea mereu de lucru, deoarece proiectul, n totalitatea sa, era imens. Iar americanii prea s domine n domeniul materialelor superconductoare i n partea de software pentru cabinele elevatorului, o lovitur care valora miliarde i pentru care i se acorda credit lui Frank dei, de fapt, rspunztori erau computerul lui i Slusinski mpreun cu Phyllis. Muli americani locuiau ntr-un ora de corturi la est de Sheffield, cruia i spuneau Texas, mprind spaiul cu internaionali crora le plcea ideea de Texas ori ajunseser acolo din ntmplare. Frank lu legtura cu ct mai muli posibil, pentru ca atunci cnd cablul va ajunge la ei s-i gseasc organizai i lucrnd dup o strategie coerent sau sub bagheta lui, cum se exprimau unii. Dar erau fericii c el se afl acolo, atta timp ct le oferea un adpost. tiau c sunt mai puin puternici dect confederaia est-asiatic, aceea care construia carcasele pentru cabinele elevatorului, i mai puin puternici dect EEC, care construise chiar cablul. i mai puin puternici dect Praxis, Amex, Armscor i Subarashi. Pn la urm, sosi i ziua n care cablul avea s ating solul. O
427

mulime imens se adun la Sheffield pentru a-l vedea; piaa grii era plin pn la refuz, oferind o perspectiv bun ctre complexul bazei, cruia i spuneau, de obicei, priza. Cu trecerea orelor, captul coloanei negre cobora, micndu-se tot mai ncet pe msur ce se apropia de int. Iat-l, atrnnd acolo, nu cu mult mai mare dect firul care i ghida coborrea, mult mai mic, de fapt, dect captul de serviciu al unei rachete model Energia. Se nla pe cer perfect vertical, dar era att de subire, iar reducerea imaginii att de mare, nct nu prea mai lung dect un zgrie-nori nalt. Un zgrie-nori foarte subire, mergnd prin aer. Un trunchi de copac, negru, mai nalt dect cerul. Ar trebui s ne aflm chiar sub el, jos, pe podeaua prizei, spuse unul dintre subalternii si. Mai rmne spaiu de trecere cnd se oprete, nu? Cmpul magnetic s-ar putea s te mototoleasc puin, rspunse Slusinski, fr a-i lua privirea de pe cer. Iar cnd se apropie, constatar c era acoperit de felurite protuberane i filigranat cu fire de argint. Spaiul de sub el se micor. Apoi, captul cablului dispru n complexul de baz, iar zumzetul mulimii se intensific. Oamenii priveau cu atenie ecranele TV; camerele din interior artau cablul oprindu-se ncet, la zece metri deasupra pardoselii de beton. Urmar apoi micarea ca de penset a macaralelor magnetice i prinderea mecanic a unui colier n jurul cablului, la civa metri mai sus de capt. Totul se petrecea cu o micare ncetinit, de vis, iar cnd se termin, prea c sala rotund a prizei cptase un acoperi negru, care nu-i venea bine. Elevatorul este fixat, se auzi n difuzoare vocea unei femei. Urmar scurte ovaii. Oamenii se ndeprtar de televizoare i privir din nou afar, prin pereii cortului. Acum, obiectul arta mult mai puin ciudat dect atunci cnd atrna din cer. Nu mai era dect o reductio ad absurdum a arhitecturii mariene, un turn negru, foarte zvelt, foarte nalt. Un vrej de fasole. Ciudat, dar nu chiar att de nelinititor. Mulimea izbucni ntr-o mie de conversaii i se risipi. La scurt vreme, elevatoarele intrar n funciune. Pe parcursul anilor n care cablul fusese extras din asteroidul Clarke, roboii se plimbaser ca pianjenii de-a lungul su, instalnd linii de alimentare, cabluri de siguran, generatoare, piste
428

superconductoare, staii de ntreinere, staii defensive, rachete pentru ajustarea poziiei, rezervoare de combustibil i adposturi de urgen care marcau cablul la fiecare civa kilometri. Aceast lucrare avansase n acelai ritm ca i construcia propriu-zis, aa c, la scurt vreme dup instalare, vagoanele circulau n sus i n jos, cte patru sute n fiecare sens, ca paraziii pe un fir de pr. Iar dup cteva luni, puteai lua un elevator pn pe orbit. i mai puteai lua un alt elevator care te ducea de pe orbit jos, pe suprafa. i oamenii au cobort, transportai de pe Pmnt de flota permanent de navete, navele acelea spaiale mari care strbteau sistemul Pmnt-Venus-Marte, utiliznd cele trei planete i Luna ca pe nite mnere gravitaionale, ducnd nainte i napoi, ntr-o grab nebun, transporturi de pe Pmnt i de pe Marte. Fiecare dintre cele treisprezece nave operaionale putea cra o mie de persoane, i la fiecare plecare erau pline. Aa c un uvoi continuu de oameni descindea pe Clarke, cobornd n vagoanele elevatorului i debarcnd apoi n priz. Dup care toi se revrsau pe esplanadele din Sheffield, zpcii, nesiguri i cu ochii ieii din orbite, mnai cu dificultate pn la gar, apoi urcai n trenurile care i scoteau din ora. Cele mai multe trenuri i descrcau pasagerii n oraele de corturi de pe Pavonis. Echipe de roboi le construiau suficient de repede pentru a face fa afluenei, iar terminarea a dou noi conducte asigurase alimentarea cu ap, pompat din acviferul Compton, de sub Noctis Labyrinthus. i uite aa se instalau imigranii! Jos, n montur, la cellalt capt al cablului, vagoane ascendente erau ncrcate cu metale rafinate, platin, aur, uraniu i argint. Dup care vagoanele intrau i se fixau pe pist, ridicndu-se din nou, accelernd treptat pn la viteza maxim, de trei sute de kilometri pe or. Dup cinci zile ajungeau la partea superioar a cablului, reducnd viteza i ptrunznd n hale presurizate din interiorul asteroidului Clarke, acum doar o bucat de condrit carbonic, strbtut de tunele, att de filigranat de cldiri exterioare i ncperi interioare, nct semna mai mult cu o nav spaial sau cu un ora dect cu a treia lun a planetei Marte. Era un loc aglomerat, cu o continu procesiune de nave care veneau i plecau, echipaje ntr-un tranzit permanent i o mare armat de controlori de trafic locali, utiliznd cele mai puternice computere existente. Dei majoritatea operaiunilor privitoare la cablu era controlat prin computer i realizat de
429

roboi, i fceau apariia noi profesiuni legate de dirijarea i supravegherea tuturor acestor eforturi. Bineneles c mediatizarea noilor imagini era imediat i intens. Una peste alta, n ciuda deceniului de ateptare, se prea c elevatorul atingnd solul, dduse natere vieii, ca Atena. Dar mai apreau i probleme. Frank ajunse la concluzia c angajaii si petreceau din ce n ce mai mult timp cu brbaii i femeile din corturi, sosii la Sheffield i de acolo direct n birourile lui, nou-venii care erau uneori nervoi, alteori glgioi i suprai, vorbind mereu despre condiii de locuit necorespunztoare sau poliie insuficient ori mncare proast. ntr-o zi, un brbat masiv, rou la chip, purtnd o apc de baseball, art cu degetul spre ei, spunnd: Companii particulare de securitate vin din corturi situate mai sus i-i ofer protecie, dar nu sunt dect nite bande, nu e dect o jecmneal! Nu v pot spune cum m cheam, altfel paznicii notri ar putea afla c am trecut pe aici. Vreau s spun c eu cred n economia la negru la fel de mult ca oricare altul, dar asta e o nebunie! Nu de asta am venit aici! Frank strbtea n sus i n jos biroul, fierbnd. Astfel de acuzaii erau, evident, adevrate, dar greu de verificat fr o echip de securitate proprie, n realitate o mare for poliieneasc. Dup plecarea omului, i interog personalul, dar acesta nu-i spuse nimic nou, ceea ce l nfurie i mai mult. Suntei pltii pentru a-mi afla astfel de lucruri, asta e sarcina voastr! Ce facei voi stnd aici toat ziua i privind jurnalele de tiri de pe Pmnt? Anul toate angajamentele acelei zile, n total treizeci i apte de ntrevederi. Bastarzi incompeteni i lenei! spuse cu glas tare, ieind cu pai mari din birou. Ajunse la gar i lu un tren ce cobora conul vulcanului, pentru a vedea cu ochii lui ce se ntmpl. Trenul local oprea acum la fiecare kilometru, n mici ecluze din oel inoxidabil care serveau drept gri pentru oraele de corturi. Frank cobor ntr-una dintre ele, pe care indicatoarele o identificau ca fiind El Paso, i trecu prin uile deschise ale pasajului. Toate corturile astea beneficiau de perspectiv, fr ndoial. Pe marea pant estic a vulcanului se ntindeau pista trenului i conductele, iar de fiecare parte a lor se ridicau cort dup cort, ca
430

nite pustule. estura transparent a celor mai vechi, situate n susul pantei, cptase deja o nuan purpurie. Ventilatoarele de la uzina de lng gar zumziau destul de tare i, de undeva, un generator de hidrazin contribuia cu bzitul su ascuit la hrmlaia general. Oamenii conversau n spaniol i englez. Frank sun la birou i i puse pe cei de acolo s cheme ei apartamentul omului din El Paso care venise s reclame. Omul rspunse, iar Frank stabili s-l ntlneasc la o cafenea din apropierea grii, apoi merse acolo i se aez la o mas de afar. Brbai i femei edeau n jurul meselor, mncnd i discutnd, ca oriunde altundeva. Mici vehicule electrice treceau n sus i n jos pe strzile nguste, majoritatea ncrcate pn sus cu lzi. Cldirile din jurul grii aveau trei etaje i preau prefabricate, betonul armat fiind vopsit n albastru i alb strlucitor. Un ir de copaci tineri, plantai n vase, cobora de la gar, de-a lungul drumului principal. Grupuri mici edeau pe astrogazon, treceau fr scop de la un magazin la altul sau se grbeau ctre gar cu sacoe pe umeri ori cu pachete n mini. Toi preau puin dezorientai, nesiguri, ca i cum nu aveau niciun fel de obiceiuri sau de parc nu nvaser s mearg aa cum trebuie. Omul i fcu apariia nsoit de o ntreag armat de vecini, toi abia trecui de douzeci de ani, prea tineri pentru a se afla pe Marte sau aa se spunea de obicei. Poate c tratamentul de prelungire a vieii ar putea repara rul fcut de radiaii, permindu-le s se reproduc normal. Cine poate afirma cu siguran, pn cnd nu ncearc? Animale de laborator, asta sunt. i asta au fost dintotdeauna. I se prea ciudat s stea printre ei, ca un fel de patriarh de demult, privit cu un amestec de uimire i respect, ca un bunic. Iritat, le ceru s-l conduc i s-i prezinte mprejurimile, l duser pe strzi nguste, departe de gar i de cldirile mai nalte, printre iruri lungi de csue ca din filme, proiectate pentru a oferi adpost provizoriu n inuturi ndeprtate: staiuni de cercetare, staii de ap, barci pentru refugiai. Acum erau aliniate acolo, de ordinul zecilor. Panta vulcanului fusese nivelat n grab, i multe csue stteau nclinate cu dou-trei grade, aa c, ziceau ei, trebuia s ai grij n buctrie i s i aranjezi patul aa cum trebuie. Frank i ntreb cu ce se ocup. ncrctori la Sheffield, rspunser cei mai muli: aceia care descrcau vagoanele elevatorului i ncrcau materialele n trenuri. Roboii ar fi trebuit
431

s fac treaba, dar era surprinztor ct de mult munc rmnea totui pe seama muchilor omeneti; era nevoie de operatori pentru maini grele, programatori pentru roboi, reparatori de utilaje, excavatoriti, muncitori-constructori. Cei mai muli ieiser de puine ori la suprafa, unii chiar niciodat. Acas, pe Pmnt, fcuser treburi similare ori fuseser omeri. Iar aici era ansa lor. Majoritatea doreau s se ntoarc, ntr-o bun zi, pe Pmnt, dar slile de gimnastic erau aglomerate, costisitoare i cereau timp, aa c muli i pierdeau tonusul. Vorbeau cu accente sudice, pe care Frank nu le mai auzise din copilrie, parc ar fi fost glasuri dintr-un secol anterior, parc i-ar fi ascultat pe elizabethani. Oare oamenii mai vorbesc nc n felul acesta? Televizorul nu o dovedea. Voi, tia, v aflai aici de atta vreme, c nu v deranjeaz dac stai nuntru, dar eu nu pot suporta. Io nu poci pentru ca s suport. Frank arunc o privire ntr-o buctrie. Ce mncai? i ntreb. Pete, legume, orez i altele la fel. Toate veneau n pachete voluminoase. Oamenii nu se plngeau, considernd c sunt bune. Americani, oameni cu gusturile cele mai degradate din istorie. Numi d nimeni un sandvi cu brnz? Nu, ceea ce i deranja erau spaiile nchise, lipsa de intimitate, teleoperarea, aglomerarea i problemele care rezultau de aici. Mi-au furat toate lucrurile chiar a doua zi dup ce am sosit aici. i mie. i mie. Furt, atacuri, jecmneal. Toi criminalii provin din oraele de corturi, ziceau. Rui, ziceau. Albi cu o vorb ciudat. Chiar i civa negri, dar aici nu sunt chiar atia ca acas. O femeie fusese violat cu o sptmn n urm. Glumeti! spuse Frank. Cum adic, glumeti? ntreb o femeie, dezgustat de reacia lui. Pn la urm, l conduser napoi la gar. Oprindu-se n prag, Frank nu tiu ce s le mai spun. Se adunase o mulime destul de mare, pentru c oamenii l recunoscuser ori fuseser chemai sau atrai de grup. Voi vedea ce pot face, murmur el i se repezi cu capul nainte prin ua etan a pasajului. Pustiit de gnduri, la ntoarcere, se uita prin corturi. Unul
432

fusese amenajat ca hotel de sicrie, n stilul celor de la Tokyo. Probabil c era mult mai aglomerat dect El Paso, dar pe ocupani i deranja asta oare? Unii erau obinuii s fie tratai ca nite bile de rulment. De fapt, cei mai muli gndeau aa. Doar c pe Marte ar fi trebuit s fie altfel! ntors la Sheffield, se plimb pe esplanada din jurul gurii craterului, privind afar, ctre linia subire, vertical a elevatorului, ignorndu-i pe ceilali trectori i obligndu-i pe unii dintre ei s sar ntr-o parte din calea lui. La un moment dat se opri i privi mulimea din jur. n momentul acela avea sub ochi vreo cinci sute de oameni trindu-i viaa. Cnd se ajunsese n aceast situaie? Ei fuseser un avanpost tiinific, o mn de cercettori, risipii pe o planet cu o suprafa la fel de mare ca i continentele Pmntului: Eurasia, Africa, America, Australia i Antarctica, toate pentru ei. Tot acel teren se afla nc acolo, dar ct la sut se gsea sub corturi? Ct era locuibil? Mult mai puin de un procent. i totui, ce spunea UNOMA? Deja se afla acolo un milion de oameni, nc i mai muli fiind pe drum. Niciun fel de poliie, i crime cu duiumul sau, mai degrab, crime fr poliie. Un milion de oameni, i niciun fel de lege, cu excepia legii corporaiilor! Limita de jos. Cheltuieli minime, profituri maxime. Totul condus uor, pe rulmeni. n sptmna urmtoare, locatarii unui grup de corturi de pe panta sudic intrar n grev. Chalmers afl despre asta n drum spre birou, cnd Slusinski pur i simplu ddu buzna peste el cu un mesaj. Corturile intrate n grev erau mai ales americane, iar personalul lui Frank era cuprins de panic. Au nchis grile i nu permit nimnui s coboare din trenuri, aa c nu pot fi controlai dect dac sunt luate cu asalt intrrile lor de avarie. Gura! Frank cobor pe pista sudic, spre corturile n grev, ignornd obieciile lui Slusinski. De fapt, ddu dispoziie ctorva subalterni s i se alture. O echip de securitate de la Sheffield se afla n gar, dar Frank le ordon oamenilor ei s se urce n tren i s plece, iar acetia, dup o consultare cu administraia, se supuser. La ua ecluzei, Frank se identific i ceru s intre singur. l lsar. Ptrunse n piaa principal a unui alt cort, nconjurat de o mare de chipuri furioase.
433

Fr televiziune, suger el. S discutm n particular. Oprir transmisia TV. Era la fel ca la El Paso, accente diferite, dar aceleai plngeri. Vizita sa anterioar i oferea ansa de a anticipa ceea ce urma s se spun, s o spun el naintea lor. Constat, ncruntat, cum chipurile lor dezvluiau ct i impresionase capacitatea lui. Erau tineri. Ascultai, lucrurile merg prost, spuse el, dup ce ei vorbir timp de o or. Dar dac rmnei prea mult vreme n grev, nu facei dect s le agravai. Vor trimite forele de securitate, i nu va mai fi ca acum, cnd trii cu gangsteri i poliiti printre voi, va fi ca ntr-o nchisoare. V-ai exprimat deja punctul de vedere, iar acum trebuie s tii cnd s cedai i cnd s stai la masa tratativelor. Formai un comitet care s v reprezinte i formulai o list de nemulumiri i revendicri. Documentai toate incidentele care au condus la infraciune, pur i simplu aternei-le pe hrtie i punei victimele s semneze declaraiile. Le voi folosi cum se cuvine. Va fi nevoie de analize la UNOMA i acas, pentru c oamenii acetia ncalc tratatul. Frank se opri pentru a se stpni, pentru a-i recpta o expresie relaxat. Pn atunci, ntoarcei-v la treab! Timpul va trece ntr-un mod mai plcut dect s v pierdei vremea adunai aici, i v vei asigura puncte n plus pentru negocieri. Iar dac n-o facei, poate or s v lase fr mncare i or s v oblige la munc. Mai bine s-o facei din propria voastr iniiativ i s artai ca nite negociatori raionali. n felul acesta, greva ncet. i acordar chiar i un ropot inegal de aplauze n timp ce se ntorcea n gar. Se urc n tren cuprins de o furie oarb, refuznd s rspund la ntrebrile nsoitorilor sau la expresiile lor de mirare mut, fcndu-l ca pe dracu pe eful echipei de securitate, un tmpit arogant. Dac voi, nenorocii corupi ce suntei, ai fi dat dovad de oarecare integritate, nu s-ar fi petrecut aa ceva! Nu suntei dect nite bandii care asigur protecia oamenilor! De ce sunt oamenii atacai n interiorul corturilor? De ce pltesc pentru