Sunteți pe pagina 1din 34

1

AVENTURILE SUBMARINULUI DOX.

De H. WARREN.

Nr. 111.

DUHURILE MUNILOR.
Traducere de LIA HRSU.

Un submarin perfecionat dup toate inveniunile moderne, e urmrit nc din timpul rzboiului mondial de toate naiunile europene. Cpitanul Farrow, comandantul acestui submarin, om de o buntate rar, reuete s descopere pmnturi i ape care nu-s trecute pe nici o hart de pe glob i-i creeaz un loc de refugiu pe o insul pe care o numete Insula Odihnei un adevrat rai pmntesc. Dar nu poate fi mulumit, atta timp ct fiul su George, un tnr de optsprezece ani, se afl sub tutela unui individ periculos.

Cu ajutorul credinciosului sau servitor, Farrow reuete s aduc pe George pe Insula Odihnei. Un testament misterios indic pe acesta ca motenitor al unei comori ascunse, pe care ns nu o poate avea dect trecnd prin primejdii nenchipuite. Toate peripeiile extraordinare pe care le ntmpina George n tovria unui tnr prin negru, fac din Aventurile submarinului Dox una din cele mai interesante lecturi.

I. EXPEDIIA. DOCTORUL BERTRAM povestete lui George: Uite colo, n faa acelui copac mare de pinea maimuei, e ngropat fildeul n albia fluviului zise Marian ctre nsoitorul nostru, cpitanul portughez Thiargo. S dezgropm nti comoara, sau s cutm mai bine s dm de urma lui Wilkens? Simpaticul cpitan msur cu privirea pe cei treizeci de soldai btinai ai si, apoi i plimb ochii asupra celor peste dou sute de negri care fuseser luai ca hamali i n cele din urm rspunse ovitor: Nu cred c soldaii mei ar putea asalta lagrul din stnc al bandiilor. Dac se deschide asupra lor un foc de sus, nu i vor putea ine piept. De asta m-am temut i eu zise Marian. Ar fi fost mult mai bine dac am fi luat civa soldai albi. Da, dar din pcate voluntarii notri europeni sunt dui n manevre rspunse cpitanul aa c propun s scoatem mai nti comoara i s-o aducem la coast. Dup ce mi voi face raportul, probabil c ma voi ntoarce s fac o vizit acestui cuib de bandii, nsoit de soldai europeni, care se vor fi napoiat n vremea asta de la manevre. Asta ar fi cel mai bun lucru ncuviin Marian trebuie s fim cu mare bgare de seama ca banda s nu ne rpeasc comoara. S-ncerce dumnealor s coboare, c-i gsesc naul; cu oamenii mei nu e de glumit, zise Thiago, cu nsufleire. Din nu cred c bandiii s cuteze s ne atace, cci suntem superiori ca numr. Bnuiesc c Wilkens acesta o foarte iret zise Marian i poate c se va folosi de mijloace cu totul noi ca s-i nsueasc fildeul. Nu degeaba s-a dus el dup comoara pn-n Africa Rsriteana i l-a ucis acolo pe Braganza. O s turbeze de furie cnd va afla c att de mult cutata comoar se gsea n apropierea lui. Ai dreptate, domnule Farrow ncuviin portughezul dar dac vom fi cu bgare de seam. Nu ne va putea trage pe sfoar. Gndete-te c avem cu noi dou sute treizeci de negri i banda lui nu cred s fie att de numeroas nct s ne poat nfrunta. Nu pot ti ci bandii sunt ascuni n stnc, puini nu cred s fie n nici un caz zise Marian colo, sus, n teritoriul englez au

dat peste un depozit foarte mare n scobiturile stncilor. Era att de bine aprovizionat n toate privinele, nct din asta pot deduce c banda e foarte numeroas. Cu toate astea nu ne pot face nimic n ses fu de prere cpitanul soldaii mei sunt foarte viteji cnd e vorba de un duman pe care l au n fa. S sperm c totul se va sfri cu bine, spuse Marian. Cpitanul ddu o comand i lungul convoi se puse iar n micare. Negrii observaser, cu siguran, c noi privisem cu luare-aminte la muni; se prea ns c nu bnuiesc s ne amenine o primejdie dintr-acolo. Cnd ne instalarm n tabra dindrtul copacului de pinea maimuei i porni ceva mai trziu s dau o rait prin lagr, bgai de seam c hamalii negri sunt nelinitii. Ma izbii nas n nas cu un subofier negru, un Onbaa, cum glsuiete titlul african. Omul vorbea binior englezete. Masser zise el hamali foarte speriai. Este la ei om din Guruwe. El povestete aici loc ru. n muni duhuri rele. Hamali vor pleac repede. Vestea asta era foarte important. Aa dar, negrii care locuiau prin apropiere tiau de existena bandiilor care fcuser totul, firete, ca s se dea drept duhuri rele sau demoni, pentru a nspimnta pe bieii negri slabi de nger. Prin asta situaia noastr devenea oarecum neplcut, cci dac negrii se rzvrteau, eram nevoii s renunm la transportarea fildeului. Cum te numeti? l ntrebai pe subofier. Kidevu, Masser, rspunse el. Hai cu mine, trebuie s spunem asta cpitanului. Pentru Thiago, Marian i mine se ridicase un cort deosebit. Prietenul meu sttea de vorb cu cpitanul cnd sosi de Onbaa. Trebuie s ne grbim ct se poate ncepnd cu acest Onbaa. Kidevu susine c hamalii au devenit nelinitii. Un om de prin partea locului le-a povestit c munii Nanuli sunt mpnai cu duhuri rele i de aceea vor s-o ia la fug. Proast afacere! exclam cpitanul. Dac e vorba de superstiie, nu-i mai putem stpni. Ne ls ncurcai i terg putina. Pcat c am venit att de trziu aici, altminteri am fi putut scoate imediat fildeul i ne-am fi ntors. Mai avem vreo patru ceasuri pn s se nnopteze spuse Marian nconjurul ruleului nu dureaz mult i nici dezgroparea fildeului. Vom putea face o bun bucat de drum napoi la lumina faclelor.

Asta ar fi foarte bine, gndete-te ns c oamenii sunt foarte obosii i vor s mnnce, spuse Thiago. Dar de vreme ce sunt nelinitii, se vor nvoi lesne s prseasc locurile astea rspunse Marian sunt sigur c Wilkens ne va juca vreun renghi la noapte. i-o fi spunnd el c nam venit degeaba ncoace cu atia hamali. Dac va izbuti ntr-adevr s-i sperie i s-i alunge mi ddui eu cu prerea tot nu va ti ce-am cutat noi aici; i chiar de-ar fi s bnuiasc cum c vroiam s ridicm comoara, nu va tii niciodat locul unde e ascuns. Ai dreptate ncuviin Marian i poate c se va feri s ntreprind ceva, dat fiind c ne vede pe noi i pe soldai. Firete c se va gndi ndat la comoara de filde, cci asta o fi cea mai mare preocupare a lui. Va fi ns de destul de inteligent ca s nu fac vreo nechibzuin. Ar fi ntr-adevr foarte bine s mai facem nc azi o bucat de drum ndrt zise Thiago, ngndurat ce-ar fi s-ncercm totui s ne folosim de frica hamalilor i s-i ndemnm s dezgroape fildeul ct mai grabnic? Marian privi ngndurat deasupra lagrului, apoi zise: Nu vd nc nici un fel de pregtiri pentru mas. Dimpotriv, negrii s-au strns la un loc i vorbesc cu nsufleire ntre ei. S vezi, domnule Farrow zise cpitanul c vor trimite ndat o delegaie la mine s-mi cear s pornim ct mai repede napoi. Au nceput s-i fac efectul povetile luia cu duhurile rele. Cu att mai bine zmbi prietenul meu n cazul acesta s mncm linitii, cci mai trziu vom avea prea puin timp pentru asta. Soldaii mei sunt i dnii cel puin tot att de detepi zise cpitanul i precum vd buctarul meu e ocupat n prepararea mncrii. Luarm loc pe scunaele de campanie, n faa cortului cpitanului. Aveam i o mas uoar, demontabil i n curnd buctarul negru aduse friptura aburind de antilop. Tocmai terminarm de mncat, cnd o vie agitaie care se strni n rndurile hamalilor, ne fcu s ne ntoarcem i s privim spre ei. Cercul gros pe care-l formaser se deschise acum i un grup de ase oameni veni spre cortul cpitanului. Aha, uite-i c vin! zise Thiago. Putem ncepe ndat lucrul. i s vedei, domnilor, ct de harnici vor fi atunci pn i cei mai lenei! n fruntea delegaii se afla un negru urt i mrunel. Ceilali l

mpinser pe la spate cnd. Ajunser la noi. Ei, Kulla, ce s-a ntmplat? ntreb cpitanul, n dialectul englezesc numit tpidqin. Oh, Massers, repede plecm de aici! fcu negrul, tulburat. Nu va fi bine de noi. Toi vor pleac, foarte repede. Dar ce avei, Kulla? ntreb cpitanul, calm. Mine pornim oricum napoi. Massers, nu va fi bine nici la noapte! spuse negrul, speriat. Repede pleac, astzi nc. Cu neputin, zise Thiago, cu energie. nti terminm ce avem de fcut, apoi putem vorbi de plecare. Hai, crai-v! Aceasta purtare a cpitanului fa de negri era ct se poate de dreapt. Daci i-ar fi exprimat imediat dorina s dezgroape nti colii de elefant, cu sigurana c negrii nfricoai s-ar fi mpotrivit. Aa, ns, nu exista ndoiala c o vor face, cnd cpitanul, dup opunere mai lung, va ncuviina plecarea cu aceast condiiune. i constatarm ndat c aa era. Kulla se sftui cu nsoitorii si, apoi se-ntoarse iar spre cpitan i zise: Massers, trebuie plecm. Aici noaptea sunt duhuri rele. Mine iari venim. Acum urm o plvrgeal cu adevrat african ntre Thiago i Negri. Eu ncepui s-mi pierd rbdarea. n cele din urm cpitanul izbuti s-i conving mai nti s dezgroape fildeul. i pot mrturisi c n-am vzut nc negri lucrnd cu atta rvn. ntr-un timp foarte scurt ruleul fu zgzuit i ncepu s-i reverse apa n jgheabul fcut nainte vreme de btrnul Braganza. Cnd abia din faa copacului de pinea maimuei fu liber, artai locui unde fcusem spturi nu de mult, cu care prilej constatasem existena comorii. Un numr de negri nlturar n grab nisipul umed i n curnd ddur de fildeul nvelit n pnz ceruit. Erau mai muli coli dect ne ateptasem. n total fur dezgropate o sut douzeci de buci, printre care unele uriae, care ar fi strnit admiraia oricrui cunosctor. Cu vreun ceas nainte de apusul soarelui, eram gata cu treaba asta. Negrii care nu fuseser ocupai cu dezgropatul, pregtiser totul de plecare i strnser corturile. Aa domnilor ni se adres cpitanul, rznd cred c acum putem pleca. S ne vedem noi departe de aceti muni, c putem ridica tabr oricnd.

Bine, domnule cpitan ncuviin Marian cu asta misiunea noastr s-a sfrit. Acum mai trebuie numai s aducem fildeul la coast. Cpitanul i mprise oamenii. Cinsprezece soldai mergeau acum cu noi naintea coloanei, ceilali cinsprezece ndrtul ei. i era ciudat c hamalii se neleseser repede cu mpreala poverilor. Din nou pornirm la distan mare de muni. Aveam acum soarele n spate i tocmai cnd privii spre cretetele ndeprtate; vrui deodat o fulgerare ciudat, care disprea i aprea ct ai clipi din ochi. Atrasei luarea aminte lui Marian i cpitanului asupra acestui lucru. Amndoi privir cu ncordare ntr-acolo, apoi prietenul meu zise: Acum tiu. Acolo trebuie s fie un om care ne urmrete cu un ochean de cmp. Soarele cade piezi pe lentile, provocnd astfel fulgerarea aceasta. Pi bine, atunci va vedea c i-am scpat, rse cpitanul. Aa dar nu trebuie s ne mai temem de duhurile munilor. Dar eu tot m-oi ntoarce din Mozambic cu soldai albi, ca s cercetez mai de aproape cuibul. Dac Wilkens vede sau afl c ne crm cu comoara de filde, cu siguran c ne va pune piedeci n cale fu de prere Marian ar fi bine, poate, dac am merge toat noaptea i pe ct cu putin fr lumin. Animalele de prada nu cred s se dea la noi cnd vor mirosi c suntem muli. Poate s ai dreptate ncuviin cpitanul dar eu nu cred s-i pot convinge pe oamenii mei la un mar de noapte pe ntuneric. Negrii se tem mai puin de fiare dect de duhuri rele, care dup credina lor, populeaz stepa. Cel mult voi putea obine s mai mergem vreun ceas dup apusul soarelui, apoi vom ajunge la o ap mic, unde vom face popas. De, poate c vom avea noroc i ne-or lsa n pace bandiii zise Marian presupun nsa c Wilkens se va strdui din rsputeri s pun mana pe comoar. n sfrit, cum ne-o fi scris! La drum, deci! Eram mirat vzndu-l pe Marian cuprins de ngrijorare. Eu nu vedeam de unde s-ar mai putea ivi vreo piedec. Cpitanul portughez se arta s fie de aceeai prere cu mine i ngrijorarea prietenului meu i prea i lui exagerat. Numai Pongo fcu o mutr posomorit. Hamalii nu-i plceau de fel, cci l vedeam adesea uitndu-se la ei cu priviri furioase sau dispreuitoare.

Asta nsemna c se atepta i el, ca i Marian, la o ntorstur neateptat, cu care prilej hamalii nu vor da dovad de prea mult curaj. Se prea putea c ei s fie priceput ce vorbiser dnii i s fi dedus din asta teama lor pentru duhuri. Thiago ncepu s trateze cu Kulla, purttorul de cuvnt al hamalilor. i dup multe parlamentri. Negrii primir s mearg pe ntuneric pn la apa. Ei! rsei eu acum n-ai de ce te mai temi, Mariane dac Wilkens cu oamenii si vrea s ne urmreasc ntr-adevr, n-au de unde s tie ncotro ne-am ndreptat. Dar o urma att de lat ca aceea pe care o las caravana noastr, poate fi observat chiar i noaptea, spuse Marian. Eu unul nu-mi pot nchipui c Wilkens s lase s-i scape din mn comoara att de mult cutat. S vedei c va gsi el vreun iretlic cu care s pun stpnire pe filde. Dar uite c nnopteaz. II. IRETLICUL LUI WILKENS. N RNDURILE HAMALILOR se strni agitaie cnd se ls ntunericul. Teama lor de duhurile rele ale munilor Nanuli se amesteca, de sigur, cu dorina de a ajunge curnd la un loc potrivit de tabr. i iuir paii i n cele din urm ajunserm la un parau nu prea adnc. Era un loc de lagr minunat, dup ct puteam vedea prin ntuneric. Prul fcea o cotitur, acoperit de vegetaie deas, care se ntindea departe n step. Prin asta se formase un loc care n-avea nevoie dect puini paznici spre step. Aprinserm repede focuri, fildeul fu aezat grmad i cpitanul puse trei oameni de paz, n afar de ceilali. Oamenii i pregtir dna mbucarm i noi ceva apoi pornirm s facem o plimbare prin lagr. Ia zi, Mariane, tot mai strui n temerile tale? ntrebai eu. Atept numai s vd ce-o face Wilkens la rspunse prietenul meu n nici un caz nu se va lsa el pgubit de fildeul pentru care a fptuit chiar o crim. Firete c fi nu va putea ataca tabra noastr, dar va ti el ce are de fcut. Atunci cel mai bun lucru ar fi s-i lmurim pe negri c avem de-a face cu criminali. Poate i putem convinge. Nu cred asta n nici un caz se amesteca n vorb cpitanul e greu s le scoi din cap negrilor o idee. Ei cred n duhuri rele i

att le e deajuns. Atunci mai bine s mi lipsei vorba i privi uimit spre step. Dintr-acolo se auzise un sunet ciudat, un bubuit nfundat i prelung. Aha, ncepe! fcu Marian. S vezi, domnule cpitan, c Wilkens i ia acum fildeul. Dar cum? ntreb Thiago, necjit. Ce-are de-a face sunetul sta cu banditul? Foarte simplu! Ia privete pe hamali! O parte din negri sriser n picioare, alii stteau ca ncremenii lng focuri i priveau, cu ochii holbai, spre step. i sunetul aceia se auzi a doua oar, de ast dat mai aproape, urmat de un hohot de rs drcesc, care ntrecea cu mult pn i ltratul sinistru al unei hiene. Dac n-a fi tiut hotrt c ndrtul acestor sunete se aflau bandiii, m-ar fi trecut i pe mine fiorii. Asupra negrilor, ns, tonurile acestea avur o nrurire de nedescris. Toi se adunaser n grupuri i ipau ct i inea gura. Baga de semn la Askarii d-tale strig Marian cpitanului i ncerc s-i explice lui Kulla c avem de-a face cu oameni, nu cu duhuri. Ere ns prea trziu. Hohotul acela sinistru rsuna iari, aproape de tot. Negrii nu se mai putur stpni, srir n ap, mpingndu-se i btndu-se ntre ei i n vreme ce hohotele drceti se auzeau acum de jur-mprejur, glasurile Negrilor fugii se i auzeau din step, departe. n zadar rcnea cpitanul la soldaii si. Nu fugiser nc toi, dar paznicii i alergaser la camarazii lor, toi i luaser bagajele i armele i Onbaa Kidevu iei la iveal, strignd: Masser, trebuie plecm repede. Rspunsul furios ai cpitanului fu ntrecut de hohotul drcesc care se auzea acum de-a dreptul dintre tufe. Soldaii i pierdur acum cu desvrire capul, intrar n ap, o trecur i disprur n step de partea cealalt. Trebuie s fugim i noi, cci dac rmnem aici vom fi mpucai? strig Marian. Spunnd asta se i ls n ap, iar noi l urmarm, dndu-ne seam de situaia primejdioas n care ne gseam. Dup ce strbturm vreo sut de metri n stepa ntunecoas, Marian se opri brusc. Aa spuse el, cu necaz acum s pzim de aici comoara de filde. Atta vreme ct mai ard focurile, nici unui din bandii nu

10

trebuie s se apropie. Ah, te pomeneti c la e chiar Wilkens o s-l las o amintire s nu m uite. Vzurm fptura luminat de foc a unui om, ndreptndu-se grbit spre movila de filde. n aceeai clip detun puca lui Marian i banditul czu grmad. Nu fusese rnit de moarte, cci dup cteva clipe se tr binior napoi spre tufele ocrotitoare. Aa! rse prietenul meu acum s chibzuiasc dumnealor n ce fel s transporte de aici fildeul. Ndjduiesc c focurile vor arde pn va rsri luna. i poate c Askarii dumitale, domnule cpitan, vor cpta curaj auzind mpucturile i se vor napoia. Asta i cred rspunse portughezul cel mult mine diminea poate ar face-o i pn atunci nu cred s-i putem ine pe bandii la respect. Cci acum cred c vor veni ncoace. Vor renuna ei n asta rase Marian atta vreme ct e Pongo cu noi nu se pot apropia ei fr s fie zrit. Aha. Foarte bine, s-a strnit un vnt destul de tare dinspre ei spre noi, ceea ce ngduie prietenului nostru negru s miroase orice om sau fiara din preajma lui. Mariane, uite c se apropie nc unul de movila de filde! strigai eu. S tii c asta e o capcan fcu prietenul meu. Repede, cotii niel spre dreapta i inei puca la ochi. Bnuiesc c bandiii vor s trag dintr-acolo, cnd vor vedea de unde pornete glonul meu. Va trebui atunci s rspundei imediat. Abia ne luaserm noile locuri, c i detun arma lui Marian i ai doilea bandit se prbui la pmnt. Dar n aceiai timp pornir focuri de arm din tufe. M nelesesem cu Thiago i golii astfel ncrctorul putii mele spre tufa din stnga mea, iar cpitanul spre cea din dreapta. Apoi fugirm repede de la locurile noastre. Ne ntlnirm iar cu Marian i Pongo; prietenul meu spuse, rznd: E bine ce-am fcut. Acum vor sta ei s chibzuiasc dac s ia fildeul sau nu. Massers, repede pleac! fcu Pongo. Dumanii aprinde focuri. O spaim puternic ne cuprinse cnd deodat vzurm focuri nind dintre tufe. Flcrile se nlar ndat i vntul care sufla cu destul putere, le mna de-a dreptul spre noi. Acum era vorba s ne salvm viaa, cci nici nu era de gndit s ne putem mpotrivi focului. Bandiii zvrleau mereu fclii aprinse n iarb i curnd eram

11

ncercuii din spate de un bru lat de flcri, care se apropiau i se ntindeau cu repeziciune. ndat dup prevenirea lui Pongo, fcuserm stnga-mprejur i alergaserm n step. Dar de fiecare dat cnd priveam napoi pete umr, vedeam prpdul apropiindu-se. i vntul prea s se fi nteit, cci simeam fumul i o boare de cldur. Nu scpm de foc, rcni Thiago. Trebuie s ne abatem din drumul drept. La miazzi de noi, la o distan de vreo trei kilometri, e un fluviu lat. Dac ajungem la el suntem salvai. Trei kilometri nseamn un drum lung, mai ales daca moartea prin foc se apropie cu atta iueal. E aproape cu neputina s alergm direct spre sud strig Marian brul de flcri a devenit prea lat. Nu mai putem trece de el. Trebuie i alergm mereu nainte, abtndu-ne puin spre miazzi. Dar uite c vntul devine tot mai puternic. Aa era. Din pcate i din pricina asta se apropiau i flcrile tot mai mult. Nenorocirea n-ar fi fost att de mare pentru noi, dac nu ne-am fi aflat n cmp deschis a crui iarb o uscase soarele. i vntul aducea mereu tot mai mult fum i cldura din marea de flcri care se ntinsese amenintoare. Pe dinaintea noastr goneau antilope i priveam cu pizm dup ele, vznd ct de repede dispreau n stepa ntunecoas. Dar apoi se auzir sunete care m fcur s m nfior. Erau pufituri de lei i nu trecu mult c i nir pe dinaintea noastr dou trupuri galbene i uriae. Fiarele ns nu se gndeau la prad acum, cci trebuiau s-i salveze i ele viaa. Nu mai pot! gfi Deodat cpitanul. Prsii-m aici, domnilor! Dar rzbunai-m dac vei scpa. Vorbeti prostii, cpitane! strig Marian. Nu te lsm noi. Pongo, pune mna! Prietenul meu apucase braul drept al portughezului, iar Pongo l lua ndat, pe cel stng.. i fcnd pai mari, trr pe bietul cpitan dup dnii. Eu ns rmsei ceva n urma i ntorceam adesea capul, cci marea de flcri dindrtul meu mi atrgea mereu privirile, cu o putere de nenfrnt. Mai repede, mai repede! rcni Marian la mine, bgnd de seam c rmsesem n urm. Deodat ajunserm pe un teren foarte nisipos, pe care se aflau risipite tufe de iarb. Massers rmne locului! striga Pongo. Facem acum foc naintea noastr.

12

Asta era singura salvare. Merserm repede nainte pn ce iarba deveni mai deas i i ddurm foc n cteva locuri. Vntul puternic mpinse flcrile, acestea se mprtiar i dup scurt timp aveam i n faa noastr o mare de flcri ca i aceea care se apropia de noi din spate. Puin tot trebuirm s ne dm napoi cci cele dinti ierburi dinaintea noastr arser, dar curnd brul de foc naintase cu civa metri i acum mergeam la pas dup el. Terenul nisipos pe care-l strbtusem fusese larg de vreo cincizeci de metri. Acolo focul trebuia s se opreasc i cel mult putea mistui cele cteva tufe de iarb. n curnd se apropi i marea de flcri. Cu toat distana destul de mare, simirm totui vpaia, dar curnd flcrile se micorar, numai pe dreapta i pe stnga noastr, destul de departe ns ca s nu ne poat atinge. Nu trecu mult i se fcu ntuneric n jurul nostru, marea de flcri era acum naintea noastr i probabil c se va opri la vreo apa. Stturm n loc ca s lsm s se rceasc puin pmntul dinaintea noastr i Marian, ngrijorat de soarta Askarilor i hamalilor, ntreb: Domnule cpitan, ct e pn la cea mai apropiat ap, unde s-ar putea opri focul? Cel puin patruzeci de kilometri, domnule Farrow, dar cred c-i aminteti c venind ncoace am trecut prin pduri nesfrite. E drept c eram ceva mai spre miazzi, dar pdurile acelea sentind mult n sus. Acolo se va opri focul. Afar de asta, prerea mea e c din pricina cldurii grozave va ploua n curnd zise Marian poate c focul se va stinge nainte de a ajunge la pdure. Crezi dumneata c Askarii i hamalii s-au putut salva? Cu siguran. Ei ne-o luaser cu mult nainte i la cea dinti licrire de foc vor fi alergat ctre apa dinspre miazzi. Pun rmag c-i vom gsi acolo. Acum am putea porni, cci pmntul s-o fi rcit ndeajuns, zise Marian. Aa dar lum direcia spre miazzi. Aha, se i strnete furtun. Nu va ine mult ns. Din deprtare se auzea bubuind tunetul. ncepurm s-alergm ca s-ajungem ct mai repede la ru, unde ne-am fi putut adposti sub copaci, dup cum zicea cpitanul. Dar furtuna ne-o lu nainte. ncepu s cad o ploaie deas, care trecu repede peste noi, n schimb ne ud pn la piele. Pornirm iar n galop i peste puin timp zrirm n deprtare punctulee luminoase: focurile de tabr ale hamalilor i Askarilor,

13

care gsiser adpost sub copaci. Cnd ne ivirm n lumina primului foc, negrii de acolo scoaser ipete speriate. Dar glasul tuntor al cpitanului, i fcu s amueasc. Thiago inu o cuvntare lung i frumoas, la sfritul creia negrii rmaser ruinai Noi ne aezarm ndat la foc ca s ne uscm hainele. Cpitanul se apropi de foc i zise: Ce facem acum, domnilor? Ne ntoarcem mine diminea s-ncercm a lua napoi fildeul? Cu Askarii dumitale nu se poate face treaba asta rspunse Marian iar hamalii nu vor avea curajul s se apropie mcar de munii Nanuli. Nu, domnule cpitan, trebuie s pleci ndrt cu toi oamenii d-tale i s te napoiezi pe urm cu soldai europeni. n vremea asta noi vom cuta s dibuim ascunztoarea bandiilor. Ce, vrei s rmnei singuri aici? ntreb Thiago, nmrmurit. Firete! rse Marian. Suntem obinuii cu de alde astea. i cred c atunci cnd v vei ntoarce, vei putea lua ndat n primire comoara. tiu eu c dv. ai fcut isprvi i mai mari, zise cpitanul dar cum v putei gndi s nfruntai banda asta n minunata ei ascunztoare! E cu neputin. Cel puin voi ncerca zmbi Marian lucrul principal e c vom putea ine mereu sub observaie pe bandii; altminteri transport fildeul i noi rmnem cu buzele umflate. Avei dreptate ncuviin Thiago dar eu totui v-a ruga, domnule Farrow, s nu v primejduii zadarnic viaa. Fii fr grij, voi cuta s m feresc! fgdui Marian. Acum ns trebuie s hotrm n loc de ntlnire. N-ar avea nici un rost s alegem pe cel dinainte, unde erau ngrmdii colii, cci cea mai mare parte o fi, cu siguran n ascunztoarea bandiilor. Dac mergei nainte spre apus, dea lungul acestei ape, ajungei la povrniul de miazzi al munilor Nanuli zise cpitanul acolo stncile sunt att de drepte i netede c un om cu greu s-ar putea cra pe ele. Aa c nu trebuie s v temei c vei fi descoperii acolo i va putei face fr fric lagrul. Dar nu vom fi prea aproape de bandii? ntreb Marian. Vor vedea cu siguran cnd vei veni dumneata cu soldaii, domnule cpitan. Nu, asta s-ar putea numai ntmpltor rspunse Thiago cci rul acesta se ngusteaz acolo i n acelai timp malurile sale sunt acoperite cu o vegetaie att de deas c nimeni nu poate fi vzut.

14

Cu att mai bine spuse Marian atunci vom cuta un loc de tabr spre sud i acolo ne vei gsi cu siguran, daca vei merge cu soldaii dumitale mereu de-a lungul rului. Asta e cel mai bun lucru pe care l avem de fcut rspunse portughezul i acum a fi de prere s ne odihnim niel. Eram ntr-adevr foarte ostenii. Askari avuseser grij s ia cu ei corturile cnd fugiser; n curnd fur ridicate i dup puin timp dormeam dui. III. CERCETRI PRIMEJDIOASE. NEGRII NU SE VINDECASER nc de teama lor superstiioas, cci a doua zi de diminea plecarea se fcu n cea mai mare graba. i la un sfert de ceas numai dup rsritul soarelui, convoiul hamalilor prsi tabra. Ceva mai trziu urmar Askarii i cpitanul Thiago, care nu mai sfrea s ne strng, minile i s ne provin s fim cu bgare de seam. Era nevoit s se grbeasc, pentru a-i ajunge pe soldaii si care, fr s atepte vreun ordin, porniser singuri la drum. Aa, acum putem sta de vorb n linite cu privire la ceea ce avem de fcut spuse Marian, cnd caravana lung se pierdu din raza vederii noastre dup cum ne-am neles cu Thiago, firete c ne vom face tabra la fluviul acesta, dar spre miazzi de munii Nanuli. i deoarece acolo cratul pe stnci e aproape cu neputina voi ncerca s ajung sus. Socot c din nlime voi ptrunde mai lesne n vizuina bandiilor. Vrei s spui c vom ajunge mai lesne zisei eu cci e de la sine neles c merg i eu cu tine. Asta o vom hotr la faa locului rspunse prietenul meu dar socoteam c e mai bine s nu lucrm mpreun. Bandiii sunt att de primejdioi nct trebuie s ne ateptm s fim luai prizonieri, astfel c e mai bine ca prima iscoad s aib o acoperire din spate. Acum s mergem. Ne ndreptarm ctre apus, din nou spre munii Nanuli. Negreit c trebuia s fim cu mare bgare de seam, cci bandiii trebuiau s se atepte s le lum ndrt fildeul. Ba poate ne ieeau chiar n ntmpinare, ca s se ncredineze dac focul din step i mplinise menirea, adic s ne nimiceasc. mprtind lui Marian credina aceasta, el rspunse: Nu cred, Robert. Cu siguran c bandiii se ndeletnicesc acum cu transportarea fildeului n ascunztoarea din stnci. n

15

timpul nopii le-ar fi venit greu s-o fac i l-or fi adus cel mult pn la poalele munilor. Prin asta socot eu c ni se ofer cel mal bun prilej s-l inem sub observaie. Hai s ne grbim! Din fericire, la umbra numeroilor copaci de pe malul fluviului era destul de rcoare, astfel c mersul nu ne cerea sforri prea mari. Dup vreo dou ceasuri de drum copacii se mai rrir i tufele devenir mai dese i mai numeroase n cele din urm vzurm ia dreapta noastr, printre crengile tufelor, stnci abrupte. Oprii! zise Marian. Acum trebuie s ne gsim un loc de lagr. Cred c cel mai nimerit ar fi s-l gsim lng sau chiar n munte adic ntr-o crptur de stnc. Da, atunci dumanii nu vor putea descoperi nici focul pe care-l vom face, dac-ar fi s priveasc n jos de pe aceast parte a muntelui. La fel m gndeam i eu spuse Marian Thiago nu poate veni cu soldaii europeni dect abia peste douzeci de zile. Hai s mergem spre stncii. Ne strecurarm printre crengi i dup puin timp se nla naintea noastr un perete de stnca att de drept, nct cratul pe el ar fi prut cu neputin. Dar vzurm curnd c avea multe adncituri i crpturi, de care un om iscusit s-ar fi putut folosi ca s urce n vrf. Marian cercet cu luare aminte peretele acesta, apoi ne fcu un semn i pi spre o crptur lat. Dispru nuntrul ei i cnd l urmai vzui n faa mea o peter mrioar. Bnuiam eu asta cnd am vzut crptura, zise Marian. E un minunat loc de lagr. Trebuie s adunm acum ct mai multe vreascuri. Cpitanul ne-a lsat destule conserve, nct nu vom avea nevoie s vnm pn la napoierea lui. Cnd ncepem s-i spionm pe bandii? ndat ce vom fi mai la adpost. Socot c ar fi bine s acoperim deschiztura peterii cu vreo tuf. Pongo, f tu treaba asta! Pongo face bine! rspunse uriaul i pieri ntre tufele dese, de unde ieirm nainte. Ne aezarm bagajele n fundul peterii, apoi ne duserm s adunm vreascuri pentru foc i iarb pentru culcuuri. Firete c fcurm treburile astea cu cea mai mare bgare de seam, privind mereu n sus spre peretele de stnc s vedem dac nu se arta vreun paznic i silindu-ne s facem ct mai puin zgomot. Cnd ntrai pentru a treia oar n petera noastr cu o sarcin

16

de vreascuri, Pongo tocmai ntindea o tuf deas n pmntul din faa intrrii. Fcu treaba asta cu atta dibcie c nimeni n-ar fi bnuit acolo o crptur n stnca. Ceva mai trziu, cnd veni iari cu alte vreascuri, el umezi tufa plantat cu ap adus n sticlele noastre. Sfrirm treaba la amiaz. ncinserm repede un focor, ne nclzirm ceva conserve i prepararm ceai. Apoi Marian zise: Voi ncerca acum s m car pe munte pe partea asta. Voi doi trebuie s v pitii n tufe i s luai bine seama dac sunt cumva ameninat. Dar s nu v pripii, cci trebuie s ne ferim s atragem luarea-aminte a bandei prin vreo mpuctur. Masser rmne aici, Pongo car pe munte! se oferi camaradul nostru. Mie mi-ar fi fost mai plcut asta, dar Marian se mpotrivi cu ncpnare. i aez puca ntr-un ungher, i strnse bine brul cu pistoalele i prsi petera. Fcui un semn lui Pongo i intrai cu el n tufiul des din faa peretelui stncos. ineam puca pregtit pe bra, n vreme ce Pongo i ncletase mna pe suli. Priveam cu atenie n peretele de stnc, pe care Marian se cra ncetinel. nainta repede i n cele din urm atinse cretetul, ntinse capul, se slt apoi sprinten i dispru din faa ochilor notri. M simii cuprins de nelinite. ntreprinderea lui Marian era foarte primejdioas, cci de partea cealalt a conului de stnc i aveau tabra bandiii. Deodat, prietenul meu se ivi din nou. Cobora repede, noi ne prsirm locurile i intrarm cu toii n peter. i duc tocmai fildeul n lagr, spuse prietenul meu. Wilkens i-n ales un loc admirabil, cci tabra e la vreo douzeci de metri nlime, are o intrare foarte ngust i e aprat prin blocuri de stanca. Despre o nval aproape nu poate fi vorba chiar cu cei mai buni soldai. Atunci zadarnic mai vine cpitanul Thiago cu oamenii si. Ce putem face? Numai de sus, din cretetul stncilor putem ajunge n lagr rspunse Marian i anume trebuie s ne dm drumul pe frnghii. Firete c asta o putem face numai n timpul nopii. Soldaii vor ptrunde i ei numai dup ce vom i cercetat noi mai nti bine locul i treaba asta o voi face eu la noapte. Pongo, tu trebuie smi mpleteti o funie groas din liane. Ci bandii transportau fildeul? l ntrebai. Zece ini, unul i unul, cu mutre slbatice. Dar daca tia

17

sunt toi, nu tiu. Socot c la noapte va fi cel mai nimerit prilej pentru cercetri, cci oamenii vor fi foarte obosii dup cratul colilor att de grei. Bine zici ncuviinai eu dar cu toate acestea planul tu rmne foarte primejdios. Trebuie, ns, s ne ngdui s venim i noi pe cretetul stncii, ca s te avem mereu sub ochi. Asta va trebui s-o facei oricum, ca s inei funia. Altminteri n-am de ce s-o prind colo sus. Asta m mai linitete. Acum s cutm ca s ne mpletim funia. Pongo face! zise uriaul i refuznd ajutorul nostru iei repede afar. Cel mai bun lucru ce-l avem de fcut deocamdat e s dormim spuse Marian cci la noapte nu cred s avem rgaz pentru odihn. A vrea s m car pe stnc nc nainte de apusul soarelui deoarece pe ntuneric e prea primejdios. Spunnd acestea se i ls pe culcuul moale de iarb din ungherul peterii, iar eu i urmai pilda i peste puin timp adormii tun, rpus de oboseal. S tot fi dormit vreo dou ceasuri, cnd furm trezii de un zgomot slab. i nainte de a ne putea da seam ce i cum, auzirm un glas aspru: Sus minile, bieii Ce cutai aici? Ne ridicarm foarte repede i vzurm un individ nalt, slbticit. ndreptnd spre noi un pistol ct toate zilele. Firete c ridicarm ndat braele, cci n ochii omului era o ameninare att de grozav, nct ne puteam atepta s trag ndat ce nu ne-am fi supus. Ce avei cu noi? ntreb Marian, buimcit de somn. Nu e ngduit s dormi niel? A vrea s i eu ce cutai aici, n munii Nanuli? ntreb banditul. Ne ddurm seam c nu putea fi dect unul din bandii. Pi, vroiam s vnm lei, rspunse Marian, calm. Aa s fie oare? ntreb cellalt, bnuitor. N-ai vzut nici un om pe aici? Oameni? fcu prietenul meu, cu o mirare prefcut. De unde i pn unde oameni prin pustietatea asta?! Cel mult vntori. Dar n-am vzut pe nimeni. Drace, totui trebuie s fie pe undeva pe aproape, mormi banditul. Toate urmele duc ncoace. Caui vreun cunoscut? ntreba Marian, fcnd pe prostul. Da, un foarte bun cunoscut putei fi mulumii c nu e nici unul din voi! scrni cellalt. Dar nici voi n-avei ce cuta aici.

18

Crai-v i cutai-v vnatul prin alte meleaguri! S-avem iertare, doar nu ne poi alunge, fiindc nu-i plac ochii notri, zise Marian. Nu i-am fcut nimic. N-are a face, n-am nevoie de voi. Hai, crai-v repede! n clipa urmtoare scoase un ipt nbuit de spaim. Pongo se ivise pe nesimite ndrtul lui i-i apucase minile cu atta putere, nct banditul scp ndat pistolul apoi i aduse braele la spate. Ei, vezi ct de repede se schimb uneori situaia? fcu Marian, calm. Acum e rndul d-tale s stai legat, pn vom fi gata i cu tovarii d-tale. Ne ridicarm i ne apropiarm de individ care, la cuvintele lui Marian, nla brusc capul i ntreb: Ce spui, domnule, sunt oameni n munii tia? l cutai cumva pe Wilkens la? Chiar pe dumnealui rspunse Marian bnuiesc c d-ta, eti unul din banda lui. Domnule, i jur c i eu i caut pe Wilkens acela strig prizonierul nostru i se vedea bine c nu minte mpreuna cu civa oameni de-ai lui a atacat ferma mea, a ucis civa negri i mi-a luat vitele. M-a lsat aproape n sapa de lemn i venisem ncoace s m rzbun. Numele meu e George Multan i am o mica ferma la vreo zece kilometri de aici. Marian l privi struitor. Fcui la fel i trebuie s mrturisesc c omul ncepea s-mi plac, dei dup mbrcminte i barba nclcit arta cam slbticit Marian fcu un semn lui Pongo, care dezleag ndat braele lui Multan. Te cred, domnule spuse el apoi prietenos m numesc Marian Farrow i acesta e tovarul meu Robert Bertram ntrerupse Multan, cu faa strlucitoare de bucurie i acesta trebuie s fie faimosul dv. prieten Pongo. Am auzii multe despre dv., domnilor i m bucur din inim c am prilejul s v cunosc. E adevrat c i dv. l cutai pe Wilkens? Da, domnule Multan, de aceea ne i aflm aici. Dar trebuie s-i cer unele lmuriri. De unde ti c el i-a atacat ferma? Acum vreo opt zile a venit la mine la ferm dndu-se drept vntor. L-am primit bine, i-am artat i ferma cu care m mndresc deoarece arta mult interes pentru ea. i n cursul nopii am fost atacat. N-am putut face nimic, cci indivizii erau muli. Pe mine m-au dobort la pmnt, dar mai avusesem timp s aud pe unul din bandii spunnd oaspetelui meu: Wilkens i de ast dat ai fcut treab bun. Eti un cpitan minunat. Cnd mi reveni n simiri, m-am luat pe urma vitelor mele i abia azi am ajuns aici.

19

i cum ai descoperit att de repede petera noastr? ntreb Marian. Pe cnd treceam prin faa el auzii zgomote slabe. La nceput credeam c o fi vreo fiar; m-am apropiat binior i v-am vzut dormind. Domnule Multan, daca n-ai nimic de zis, ne ntovrim n lupta mpotriva acestui Wilkens i a bandei sale spuse Marian ateptm s primim peste cteva zile ajutor militar i pn atunci avem de gnd s rmnem aici i s-i inem sub supraveghere pe bandii. Firete c m ntovresc cu dv. rspunse fermierul, bucuros chiar dac nu-mi voi dobndi vitele, cei puin s-i vd pedepsii pe bandiii acetia afurisii. O puternic strngere de mn pecetlui legmntul. Marian povesti noului nostru tovar tot ce se ntmplase, aminti de ceea ce aveam de gnd pentru la noapte i Multan strui cu nsufleire s i se ngduie s ia i el parte. ncuviinarm, cci era un brbat puternic i nenfricoat, care se pricepea s se strecoare pe nesimite, dup cum dovedise. Pongo strnsese n vremea asta o legtur mare de liane subiri i trainice, pe care o lsase jos n faa intrrii cnd auzise glasul lui Multan. ncepu s le mpleteasc cu mult ndemnare i n curnd avurm o funie lung de vreo treizeci de metri i foarte trainic. Ascultnd de sfatul lui Marian, ne culcarm iari. Adormi ndat i fui trezit de Pongo, care se ndeletnicea cu pregtirea cinei. Pn la spusul soarelui mai aveam un ceas. Ne grbirm cu mncarea, apoi Pongo se strecur afara din peter, se-ntoarse dup ctva timp i opti: Venii, Massers, totul va fi bine. i trecu funia lung pe dup umrul stng, iar noi lsarm putile n peter, cci n-ar fi fcut dect s ne mpiedece la crat. Marian urc iari cel dinti peretele drept de stnc. Multan l urm, sprinten ca un om tnr. Curnd ajunseserm cu toii n vrf. Era destul de mare, astfel c puteam sta fr s ne nghesuim unul lng altul. Ne trrm ncetior spre marginea de nord i privirm n jos. La vreo douzeci de metri dedesubtul nostru vzurm un platou ieit din stnc i care msura cel puin treizeci de metri ptrai. Era mrginit de blocuri mari de stnc, aezate unul lng altul. Doar o potec ngust n pant ducea la aceast fortrea,

20

care putea fi aprat de civa oameni, mpotriva unei trupe ntregi. Pe platform sttea un brbat nalt, la a crei vedere Multan scrni: Asta e Wilkens. Domnilor! S-l mpuc? Pentru nimic n lume! opti Marian, cu hotrre. n felul acesta pierdem cu sigurana fildeul. Uite colo, vin iari cei zece hamali. Pe poteca ngust urcau unul n urma celuilalt zece brbai. Fiecare ducea un col uria de elefant i din micrile lor obosite se putea vedea c trebuiau s fi crat toat ziua poverile acestea grele. Ai dreptate, Mariane optii eu vor dormi adnc de tot la noapte, astfel c planul tu n-ar fi chiar att de primejdios precum mi nchipuiam la nceput. Chestia principal e ci ini numr banda, rspunse prietenul meu. Dac afar de Wilkens mai sunt numai acetia zece, atunci biruina e a noastr. Eu socot ns c or mai fi i ali n peterile din stnca. n clipa aceea, primul hamal care pea pe platforma, spuse lui Wilkens: Cpitane, tia sunt cei din urm coli. M-am saturat pn-n gt de crat, tot asemenea camarazii mei. Socot c vom dormi bine la noapte. Bine, Guld! rspunse eful bandei. John i William ajung pentru paz. S se schimbe din doua n dou ceasuri. Va ateapt cina, William va gti ceva bun de tot. Aa, biei, acum avem n sfrit comoara de filde, pe care am cutat-o att amar de ani. i cnd te gndeti c era sub nasul nostru! Asta e, cpitane rse Guld am rmas cu gura cscat cnd negrii au scos colii din albia rului. Am fcut bine ns c am jucat mereu aici pe duhurile rele, altminteri nu i-am fi putut pune pe fug. Haha, ce-o fi zis eful lor i ceilali doi albi cnd au disprut negrii! S ndjduim c i-a prjolit bine focul, scrni Wilkens, cu o njurtur. Au rnit grav, pe Jack i Lionel. i acum, biei, ducei repede colii n tezaurul nostru, apoi v vei putea odihni. William a deschis i un butoi cu rom aromat! Indivizii scoaser strigate de bucurie la auzul acestei veti i pe noi ne bucura faptul, cci era de ateptat c bandiii se vor mbta ca porcii, astfel c vom avea de-a face numai cu cei doi paznici. Cei zece disprur cu fildeul n stnc. Wilkens mai ramase pe loc, privind peste cmpia ntinsa. n cele din urm se ntoarse i

21

nainta ncetior n peter. Pcat! mormi Multan. A fi avut poft s-i slobod un glon n scfrlie ticlosului acestuia. Ei, nu e vremea pierdut. Mai dau eu ochii cu el E foarte cu putin rspunse Marian nu prea cred c o s se lipeasc somnul de el, cci gndul la comoara dobndit l va ine treaz. Ndjduiesc c cei doi paznici vor trage i ei la msea n lege, astfel c sarcina noastr va fi mult mai uoar. Aha, uite c se las noaptea! Cu siguran c se va ivi acui un paznic. Nu cred mi ddui eu cu prerea nti vor mnca. Apoi paznicul are rost abia cnd luna e sus pe cer. Atunci va fi primejdios i pentru tine. Mariane, cci te va observa cnd vei cobor. i fr s faci zgomot de loc nu vei izbuti. Voi ncepe s cobor cnd a doua sentinel i va ncepe paza rspunse Marian n felul acesta am dou ceasuri naintea mea i individul va fi cu siguran foarte mahmur. Firete c m bizui niel i pe efectul romului. Hm atunci se poate s ai noroc zisei eu ia ascult! Se pare c s-au i cherchelit. Larm de glasuri amestecate i rsete, se auzea nbuit pn la noi. Ascultarm cu ncordare. Deodat rsri luna i razele-i palide luminau aproape ca ziua stnca. Aceasta l fcu pe Marian s zic: Pcat, ar fi trebuit s cobor ct vreme era ntuneric. Nu m ateptam ca luna s lumineze att de tare. Aha, uite c vine primul paznic. Cltinndu-se, o fptur iei din stnc pe platform. Omul se apropi de parapet, se sprijini de blocurile mari de stnc i privi n jos. Numai din cnd n cnd se ntorcea s se uite napoi n peter, de unde se auzeau mereu glasuri i rsete. n cele din urm veselia se mai potoli. Privindu-i ceasornicul, Marian murmur: Inca un ceas i paznicul va fi schimbat Atunci ceilali bandii vor fi cufundai n somn adnc. Numai de n-ar fi treaz Wilkens zisei eu. Pe omul acesta l socot foarte primejdios. Ateptarm n tcere, neslbind din ochi pe omul care sttea nemicat sprijinit de parapetul de piatr. Aveam impresia c doarme i tocmai vroiam s-i atrag lui Marian luarea-aminte asupra acestui lucru, cnd un al doilea individ iei dinluntrul stncii. Era Wilkens, dup cum recunoscurm ndat dup voce. Cu

22

glas aspru se rsti la paznic: Ia ascult, William, mi se pare c te-ai uitat prea adnc n fundul paharului! Aa dar buctarul era acela care luase ntia veghe. Omul se ridic ndat i rspunse: Nu, cpitane, fumurile beiei mi s-au risipit n rcoarea nopii. Acelai lucru se va ntmpla cu toii. Pe tot esul nu se zrete ipenie de om. E bine c luna lumineaz att de puternic. Wilkens se apropie i el de parapet. Cu prilejul acesta bgai de seam c nu se cltina de fel. Sau buse puin, sau ducea la butur. Pentru ceea avea de gnd Marian, asta nu ne convenea de fel. Ai dreptate, William zise banditul deodat se pare c suntem n deplin siguran, pn se vor liniti iari negrii. Dar nu cred s nu se mai ntoarc. Numai cpitanul s nu soseasc cu trupe albe de la coast. Dar pn atunci suntem la fluviul Sabi, la fratele meu. N-au dect s cerceteze dumnealor petera, i va atepta o surpriz plcut. n dou zile vom ncrca brcile i ne vom lua tlpia Ei, acum m duc s m culc nielu. Vezi s nu adormi, William, trebuie s fim cu ochii deschii pn la sfrit. Peste o jumtate de ceas s-l trezeti pe John. Ala a tras la msea, nu glum. eful bandiilor se ndeprt i intr napoi n peter. Convorbirea pe care o ascultasem era de mare nsemntate pentru noi. Wilkens avea de gnd, aadar, s-o ia dea lungul fluviului pn la coast, cu oamenii si i cu comoara. i probabil c puseser vreo instalaie n petera, care la o examinare neatent fcea s explodeze totul. Mariane, fii cu ochii-n patru spuse prietenului meu cine tie dac nu sunt i alte capcane nluntrul peterii. M-am gndit i eu la asta rspunse el voi fi cu bgare de seam. Cufundat n gnduri, nici nu bgai de seam cnd trecu vremea. Fui foarte mirat cnd paznicul de jos porni Deodat spre peretele de stnc i se fcu nevzut. Trecuse jumtatea de ceas. i iat c se ivi al doilea pe platforma. Omul era beat turt. Cltinndu-se grozav se apropia de parapet, privi cteva clipe n step, apoi se ntoarse se sprijini n voie de blocurile nalte i se pru c vrea s doarm. Marian mai, atept vreo jumtate de ceas. Paznicului i czuse capul pe piept i dormea tun. Pongo, funia n jos! opti prietenul meu. Plin de ncordare privii spre paznic, n vreme ce camaradul

23

nostru negru ls frnghia n jos. Bun! opti Marian iari. inei-o bine i fii cu bgare de seam! Se salt peste marginea stncii, apuc funia i i ddu drumul. Paznicul dormea probabil adnc, cci nu se mic deloc. M uitam deci numai la Marian, care, e cobort pn la jumtatea drumului. De ndat vzui ceva grozav, care-mi nghe sngele n vine. Pongo i Multan care ineau funia, nu puteau vedea. mi smulsei repede pistolul de la bru. Hotrt s-l apr pe prietenul meu, chiar dac prin asta ne-am fi dat de gol. IV. N PUTEREA DUMANULUI. DEASUPRA CAPULUI LUI MARIAN se ntinseser din peretele de stnc un bra, al crui pumn inea strns un cuit enorm. i cuitul acesta aluneca peste funia de liane, ca s-o taie. Daca ar fi izbutit, atunci Marian i-ar fi zdrobit oasele, cci s-ar fi prbuit la zece metri adncime pe platoul de stnc. Ma tri nainte, m aplecai n jos i ochi mna. Atunci se pru c Marian bag de seam c plutea o primejdie deasupra capului su. Privi repede n sus, vzu mna duman i mai vzu c eu eram gata s trag. n aceeai clip strig cu glas nbuit, dar energic: Nu, Robert! Uimit peste msur ntinsei iari arttorul pe care pe care l ndoisem pentru a apsa pe trgaci. De asemenea i mna care se ivise din stnci se opri n micarea ei. Individul rmsese uluit, probabil auzind cuvintele prietenului meu. n aceeai clip ns Marian se cr napoi n sus. Cu iueala fulgerului. Mna se aflase la vreo jumtate de metru deasupra capului su. Prietenul meu ajunsese ns sus, se inu bine cu mna stng, i smulse cuitul de la bru i izbi cu putere n braul vicleanului bandit. Cuitul i czu acestuia din man. Auzii un ipt nbuit de durere, privii repede spre paznic i vzui c individul i fcea somnul, linitit. Cnd m uitai iari n jos spre Marian, ct p-aci s scot un ipt de spaim, cci prietenul meu nu se mulumise s zvrle cuitul din mana dumanului, ci prinse braul acestuia, se slt i mai sus pe funie i dispru brusc nluntrul stncii. Ascultai ncordat s aud zgomotul unei lupte, dar se prea c

24

Marian sfrise repede cu potrivnicul su, cci nimic nu se mai clintea. Ce s-a ntmplat, domnule Bertram? ntreba Multan, ngrozit. i spusei n oapt cum stteau lucrurile, apoi adugai: Nu ne rmne altceva de fcut dect s ateptm n linite. Cu siguran c prietenul meu l-a dobort pe bandit, altminteri am fi auzit strigte de ajutor din peter. Presupun c Marian cerceteaz acum petera i va iei n curnd prin crptura de sus. Nu trecu mult i auzirm glasul optit, dar limpede totui, al lui Marian: Robert, vino repede ncoa! Fr s ovi o clip, nclecai repede marginea stncii i m lsai n jos. Ajunsei la crptura n care dispruse prietenul meu: Aici eti, Mariane? murmurai eu. Da. Sunt aici, vino! Rspunse camaradul. Ma strecurai n grab prin deschizturii strmt. Fui nevoit s vr capul nainte i abia fui nuntru, cnd ma pomenii cu o lovitur puternic n cap. Czui grmad i-mi pierdui cunotina. * * * Cnd m trezii, capul mi vjia de parc-ar fi fost un roi de albine ntr-nsul. Apoi bgai de seama c cineva m nghiontea la intervale regulate, ceea ce m fcu s m dezmeticesc numaidect. Un glas optit mi zise: Au pus mna i pe tine Robert? Acum s tii c am intrat la ap! Nu tu m-ai chemat s viu, Mariane? ntrebai. Nu. ndat ce am intrat n deschiztur am fost dobort de un al doilea individ. Pe Wilkens l-am rnit grav cu cuitul i-i poi da seam ce gnduri ne poarta din pricina asta. Numai de nu i-ar descoperi pe Pongo i Multan. De asta ma tem i eu. Dar Pongo e prea iret, pe el nu vor pune ei mna. Cnd am fost adus ncoace? S fie vreo douzeci de minute. Te-a lovit ru se vede, cci tot timpul nu te-ai micat de fel. Unde ne aflm? n vreo ncpere a stncii. Auzi, Wilkens i trezete oamenii! Undeva, pe aproape se auzea glasul nbuit al banditului carei trezea pe oamenii si cu cele mai frumoase njurturi. Cu sigurana c vroia s-i pun s caute niscaiva complici de-ai notri prin mprejurimi.

25

Mariane optii repede trebuie s ne liberm. Hai s ne aezm spate-n spate i s ncercm s ne dezlegm. Bine ncuviin prietenul meu. Era o munc chinuitoare ncercarea de a ne dezlega. i eu eram nc prea slbit de pe urma loviturii, ca s pot deznoda funia cu care era legat Marian, dar el izbuti dup vreun sfert de ceas s m libereze. Probabil c bandiii crezur c loviturile ne dduser gata, de aceea ne lsaser armele. Tiai repede legturile prietenului mei i cnd avut am revolverele n mini, ne simirm n stare s nfruntm pe bandii. Marian fcu lumin i vzurm c ne gsim ntr-o peter rotund i joas, de vreo ase metri ptrai. Ieirea era formata dintr-o crptura ngust i pornirm repede prin ea. Era un gang strmt i foarte ntortocheat i mergnd de-a lungul lui ajunserm ntr-o peter mare, servind probabil fie locuin bandei. Un foc fcut de curnd ardea n mijloc i de jur-mprejur erau scaune din trunchiuri de copaci retezai cu crengi. Pe una din laturile peterii se-ntindeau culcuuri de blnuri. Ia seama, Mariane, rnii! optii eu, cnd prietenul meu vru s intre n peter. Trebuie s zac n alt peter. Nu vezi c culcuurile sunt goale aici? Stai, apleac-te, vine cineva! Ne ghemuirm repede i n lumina nesigur cu greu am fi putut fi vzui. n clipa urmtoare intr Wilkens, urmat de un individ nalt i brbos. Trebuie s lsam ndat brcile pe ap i s ncrcm fildeul n ele, Elliot zise Wilkens nu cred c cei doi ticloi s fie singuri. i n-avem nimic de ctigat dac soldaii, care sunt cu siguran pe aproape, ne vor ncercui i asedia. Le-am i spus oamenilor notri ce au de fcut. ndat ce vom fi gata cu ncrcatul, aprind fitilul. Apoi n-are dect s se prbueasc stnca peste cei doi. N-ar fi bine s vedem dac sunt legai cum trebuie? propuse Elliot. N-avem vreme pentru asta, trebuie s plecm repede. Adu-l nuntru pe John. Cu siguran c la mai doarme i acum. S-o dezmetici el crnd fildeul la fluviu. Dar repede, ntr-un ceas trebuie s plecm. Cei doi bandii prsir petera prin alt crptur, nind dintre tufe. Mai bine nici c se poate, Mariane! zisei eu, rznd. Acum bandiii scot singuri fildeul din ascunztoare. Nu ne rmne

26

dect s urmm brcile i vom gsi noi n drum prilejul s-i capturm pe dumnealor. Cam la fel m gndeam i eu c se vor desfura lucrurile, Robert rspunse prietenul meu. E un noroc c nici nu s-au gndit s cerceteze pe cretetul platformei. Hai s-ncercm s ajungem jos la es. Vom ocoli apoi stnca i ne vom ascunde n peter noastr, pn ce bandiii vor i transportat tot fildeul n brci. Cu multa bgare de seama strbturm peter mare i ptrunserm n crptura n care dispruse Wilkens cu nsoitorul su. Spre bucuria noastr ajunserm curnd pe platforma care era pustie. Privirm repede n sus, ca s facem un semn tovarilor notri de pe cretetul muntelui. Funia de liane atrn i acum, dar capetele lui Pongo i Marian dispruser. Hai s coborm repede opti prietenul meu Pongo va fi bnuit el ceva i se va fi pus la adpost cu Multan. Cu siguran c s-au pitit n petera cea mic. Coborrm repede poteca ngust. Nu se vedea ipenie de om. Probabil c mai erau i alte ieiri din labirintul munilor. Wilkens spusese chiar c trebuiau s aduc brcile la fluviu, aa dar exista cu siguran o ieire destul de mare pe partea de Nord. Brcile erau probabil demontabile, ca acelea care se folosesc la expediii anevoioase. Cnd cotirm pe dup stnc i ne apropiarm de partea de Nord, furm cu mare bgare de seam. i n curnd auzirm zgomote nsufleite n tufiul ngust de-a lungul fluviului. Privind de dup col vzurm cteva fpturi negricioase ieind din munte i ducnd cu ele ceva greu n faa peterii pe care o alesesem n timpul zilei ca adpost, trebuia s fie ieirea, care desigur c era att de bine acoperit nct nu bgasem noi de seam. Dup ce oamenii disprur n tufi, ne trrm repede mai departe i curnd ajunserm la o deschiztura mare a muntelui. i, atunci vzurm c acolo erau ui de lemn n toat regula, deschise de perete. Partea din afara a acestor ui era cptuit cu piatra; astfel se lmurea faptul c nu observaserm nimic nici chiar n timpul zilei. Trecurm n grab prin faa deschizturii i ajunserm la tufa care o plantase Pongo pentru a acoperi intrarea n peter noastr. Pongo! opti prietenul meu. Oh, Massers aici, foarte bine! se auzi glasul credinciosului

27

nostru camarad. Ne strecurarm repede n mica peter i furam ntmpinai cu bucurie de Pongo i Multan. Dup ce povestirm pe scurt ce ni se ntmplase, Multan zise: Pongo al dv. a avut o idee minunat. A fixat funia de liane ntr-o crptur n aa fel nct ine ct se poate de bine. Am cobort apoi i ne-am ascuns aici. Dar cum de-ai observat c ni s-a ntmplat ceva? Dup ce l-ai chemat d-ta pe d. Bertram a ieit din stnc un om care a privit n sus spre vrf. Din fericire nu ne-a zrit, dar am bnuit ndat c vi s-a ntmplat ceva. Aveam de gnd s intrm i noi n stnc mai trziu. Nu mai e nevoie, rse Marian. Acum ateptm aici pn ce oamenii vor fi transportat tot fildeul n brci, apoi i vom urma repede, cci n-am chef s fiu ngropat sub drmturile stncii. V. COMOARA SALVAT. NE STRNSERM LUCRURILE, ne puserm raniele n spinare, putile deasupra. Apoi ieirm din peter atta numai ct s fim acoperii de tufa plantat de Pongo. Domnea mare agitaie n jurul nostru. Vedeam lmurit cum erau aduse la fluviu brcile demontate. Apoi cnd bandii ncepur s scoat afar fildeul. Dup vreun ceas i jumtate fur gata cu treaba asta i atunci cte doi oameni transportar trgi pe care zceau rniii, dup cum se putea deduce din gemetele lor. Dup aceea se ivi din peter Wilkens, pe care-l recunoscurm ndat dup glas. El se adres ncet oamenilor si: Am aprins fitilul. Urcai repede n brci! Peste cinci minute stnca se prbuete. Oamenii i fcur loc cu mare grab printre tufe, spre fluviu. Atunci Marian rse pe-nfundate i opti: Repede dup ei! Lum cea din urm barc. Pe ntuneric bandiii nici nu vor bga de seam iretlicul. Pongo, trebuie s faci n aa fel nct s-i ameeti pe cei dinuntru fr s le dai rgaz s strige. Dar repede! Ocolirm tufiul i ajunserm ndat la o potec larg. Curnd furm pe malul apei i la lumina lunei vzurm doua brci mari ncrcate cu fildeul furat. Barca din dreapta! opti Marian. Primele patru brci se i ndeprtaser, n vreme ce aceea artat de Marian tocmai era desprins. Era prost pentru noi c

28

unul din oameni sttea n fa, pe cnd cellalt n spate, astfel c Pongo nu-i putea rpune pe amndoi, dup cum ne neleseserm. Dar Marian spuse negrului: Pongo, ia-i n primire pe cel din spate, eu o s-i vin de hac celuilalt. Robert, trebuie s-mi ajui, pentru c individul s nu ipe. Ca o umbr alunec Pongo spre dreapta, n vreme ce Marian se ndrept spre omul din fa, iar eu l urmai. Banditul ridic privirea cnd prietenul meu fu la un metru de el, dar nainte de-a putea deschide gura. Marian i i ncletase degetele n jurul patului su. Eu fcui repede un pas nainte, smulsei pistolul i-i izbii cu patul de dou ori n tmpl. Nenorocitul czu grmad. Prietenul meu l smulse imediat afar din barc i-l arunc n cel mai apropiat tufi. i n aceeai clip zbur ct colo i celalalt bandit pe care Pongo l i luase pe seam. Coborrm repede n barc. Dar la porunca lui Marian, Multan i Pongo trebuir s se ghemuiasc lng grmada de filde, n vreme ce prietenul meu puse mna pe vsla din fa, iar pe mine m trimise la coad. Era i acolo o lopat i mpingnd repede barca de la mal, pornirm dup celelalte patru, care ne-o luaser cu mult nainte. Firete c ne grbirm ct se poate s ne ndeprtm de munte i abia vsliserm vreo douzeci de metri c se auzi o bubuitur grozav. ndrtul nostru se nla o coloana uria de foc, apoi detuntura exploziei fu ntrecut de prbuirea stncii gunoase. Bubuiturile inur cteva minute, pe urm se fcu linite. Dinspre prima barc se auzi un hohot de rs. Era al lui Wilkens: Ha, ha, nzdrvanii ia doi au pornit n iad. Vom avea linite, nu vom mai fi urmrii i, biei, avem comoara mult cutat. Acum repede n jos spre fluviul Sabi, la oamenii fratelui meu, unde ne surde viaa. Fluviul avea un curent domol dar puternic, aa c n-aveam nevoie s ne obosim prea mult cu vntul. Ce se va ntmpla cu noi nu tiam. Cnd se va lumina de ziu bandiii vor baga de seama nelciunea i atunci nu se putea s n-ajungem la lupta. Deodat se auzi glasul lui Wilkens deasupra apei: Ateniune, biei, colo-n fa ard focuri de tabr! inei-v n umbra tufelor i nu vslii cnd vom trece pe dinaintea lor. ntr-adevr, la vreo sut de metri naintea noast o lumin slab se rsfrngea n ap: Robert, poate o fi Thiago zise Marian, n oapt atunci

29

firete c va trebui s debarcm acolo. S ncepem chiar de pe acum s crmim spre malul stng, ca s-l putem striga. Mariane, n-ar fi bine dac atunci cnd vom ajunge la locul acela de tabr, s tragem n brcile din fa, ca s nu ne scape? Asta vom putea-o face abia cnd ne vom ncredina a cui e tabra. Se poate s fie i prieteni de-ai bandiilor. n cazul acesta va trebui s coborm ndat pe uscat i s fugim. La asta nu m gndisem, e drept. Vslete mai ncet! spuse Marian n aceeai clip i amndoi strnserm vslele ct puturm. Ne apropiam tot mai mult de lumina focului. Deosebeam lmurit ase conuri de lumin deasupra fluviului. i ase focuri de tabr n toiul nopii erau o dovad c sunt muli oameni. Prin vslitul nostru mpotrivii curentului, ne ineam la o distant de vreo cincizeci de metri de ultima barc. Cea dinti ns, n care se afla Wilkens, ajunsese n raza focurilor. Privirm i ascultarm cu ncordare. Acum trebuia s se hotrasc duc aveam de-a face cu prieteni sau dumani. Vzui c Marian lsase n jos vsl i lu puca de pe umr. Nul puteam ajuta, cci trebuia s menin cursul brcii. Barca lui Wilkens aluneca n lumina primului foc i vzui lmurit c bandiii se aplecaser. Astfel c numai barca aluneca ncetior ca o umbr, prin dreptul luminii. Cu siguran c-s oameni de care se tem bandiii zise prietenul meu haide, Robert trage n brcile din urm! n aceeai clip slobozi i eu patru gloane n barca lui Wilkens i n lumina slab a mpucturilor bgai de seam c gurise peretele subire de metal al brcii. Deodat Marian striga cu glas tuntor: Cpitane Thiago, sau cine o fi acolo! Oprii cele patru brci, cci sunt bandii n ele. Apoi puca lui detun iari. Scosesem i eu arma de pe umr, luai la ochi barca a treia i trasei de trei ori sub linia ei de plutire. Apoi veni rndul brcii care plutea n faa mea. Totul se petrecuse att de repede, nct abia dup ultimele trei mpucturi ale mele se strni brusc agitaie slbatec att pe ap ct i pe uscat. Bandiii rcneau, care de furie, care de spaim. De pe mal, ns, auzirm glasul cunoscut al cpitanului Thiago: Dumneata eti, domnule Farrow? Sus, biei, oprii brcile! Dup cteva clipe detunar salve neregulate. Mr. Wilkens rcni i el din toate puterile:

30

La malul drept, biei! Ieii din brci! Ne vom lua noi napoi fildeul. Brcile cotir ndat spre malul drept, cufundat n ntuneric, dar numai cele dinti izbutir s-ajung la mal. Celelalte alunecau nainte probabil c vslaii fuseser atini. Ajunserm repede n lumina primului foc i Marian strig: Cpitane Thiago, n brci este comoara de filde. Rspunsul fu cteva gloane de pe malul drept, ceea ce ngdui celor din primele dou brci s se salveze. nainte, biei, salvai brcile! strig Thiago. Srirm repede pe uscat i furm salutai clduros de cpitan. El avea cu sine vreo cincizeci de soldai europeni, din care vreo zece aruncar n grab pe mal fildeul din barca noastr, srir apoi ntr-nsa i pornir pe fluviu. Bandiii de pe cellalt mal izbutiser s fug, cci nu se mai auzi nici o mpuctur cnd soldaii aduser, pe rnd, restul de patru brci pe uscat, unde ceilali soldai descrcar ndat fildeul. Cum ai ajuns aici? ntreb acum Marian pe portughez. Am avut noroc rspunse Thiago tutorele domnioarei de Braganza, ministrul de Senoa, a trimis n urma noastr, la dou zile dup ce am plecat n expediie, detaamentul acesta de soldai europeni care tocmai se napoiase din manevre. Aflase ntre timp c negrii se temeau de munii Nanuli i i-a nchipuit ce avea s urmeze. Am ntlnit detaamentul sub conducerea unui locotenent, care i-a fcut tabra cu negrii la civa kilometri de aici. Abia i isprvi vorba cpitanul, c de pe partea cealalt vzur dou gloane; unul smulse o fie din mneca portughezului, iar cellalt guri plria lui Marian. Soldaii rspunser, iar noi disprurm repede din lumina focului. Haidei ndrtul cortului meu, domnilor! zise Thiago. Acolo nu ne pot vedea ticloii. Cortul cpitanului se afla lng trunchiul unui copac gros. La porunca lui Thiago doi soldai aprinser un focor i ct ai clipi din ochi, ceaiul fu gata. Era binevenit cci tremuram de frig. Marian povesti ce ni se ntmplase i ncheia: Dar socoteala noastr cu Wilkens nu e ncheiat. Trebuie s ne mai rfuim cu el. Zu domnilor, dv. avei parte de aventuri cum alii nici n-ar visa. i vrei s-i urmrii mai departe pe Wilkens? Exist ntradevr o band pe fluviul Sabi, care pn acum n-a putut fi prins

31

nc. Dar e de-ajuns de cunoscut. Domnilor, se poate s facei un mare serviciu guvernului nostru. Acum dou sptmni, un explorator american, care a venit la noi cu cele mai bune recomandaii, trebuie s fi ajuns la fluviul Sabi, cu mica lui caravan. De atunci n-am mai auzit nimic de el i m tem c banda de pe fluviul Sabi nu-l fi luat prizonier, sau s-l fi ucis chiar. Pentru guvernul nostru ar fi o lovitur grozav dac i s-ar fi ntmplat ceva americanului, cci am garantat pentru sigurana lui, ba i-am ataat i civa Askari btinai. Domnule Farrow, trebuie s ne ajui. Cu drag inim, domnule cpitan. Cred c cel mai bun lucru e s pornim repede spre coast cu cele dou brci care sunt nc n bun stare, apoi s ne urmm drumul pan la fluviul Sabi cu un vapor comercial. Cred c nu m-nel presupunnd c, mergnd tot nainte pe apa asta, ajungem la orelul de coasta Ligonja. ntocmai, domnule Farrow ncuviin Thiago dac nu v supr v voi nsoi. Locotenentul meu va duce napoi soldaii i hamalii. Bine zise Marian i acum s ne lsm odihnei. Da, ai dreptate. Trebuie s adunm noii puteri pentru zilele urmtoare. Cnd ne ridicarm, un subofier se apropi i aduse vestea c n cele dou brci care nu ajunseser la rmul drept, au fost gsii cinci mori. Aha! fcu Marian. S-a cam topit banda lui Wilkens. i deoarece mai are rnii cu dnsul va avea nevoie de mult timp pn s-ajung la fluviul Sabi. I-o luam noi nainte. A doua zi dimineaa ne luarm rmas-bun de la Multan, care se-ntorcea la ferma lui. Pregtirile de plecare fura repede fcute, brcile lsate la apa i luarm drumul spre Ligonja. Aventurile pe care le ntmpinarm i le voi povesti cu alt prilej, draga George ncheie doctorul Bertram. Sfritul volumului: DUHURILE MUNILOR.

32

n numrul urmtor: PIRAII FLUVIULUI SABI.

33

34