Sunteți pe pagina 1din 276

ELIZABETH THORNTON

Traducere: DANIELA IOAN

EDITURA LIDER EDITURA SIRIUS ALMOSTA PRINCESS 2003 by Mary George

Prolog Londra, octombrie 1816 Cadavrul nc nu se rcise. Ofierul Rankin i ridic gulerul hainei, pentru ase apra mpotriva burniei care se transforma rapid n lapovi. Vremea i faptul c se afla nplin noapte n Hyde Park i ddeau fiori. Se aplec i orient lumina felinarului, ca s vad mai bine. n ndelungata sa carier cercetase nenumrate crime, dar aa ceva nu mai ntlnise. Victima era legat de trunchiul unui stejar nalt i trupul i era aplecat nainte, ntinnd sub greutatea lui fihghia. Omul fusesempucat n cap, undeva aproape de urechea sting; earfa de la gt era plin de snge. Rankin ridic privirea i-i fcu semn asistentului su, nou- venit la Bow Street Office, care prea c nu se simte deloc bine. Pentru Willis aceasta era prima noapte n care se afla de gard, iar Rankin regreta acum c nu fuseser chemai pentru un j af, ci pentru o crim. Willis ezit puin, dar pn la urm se aplec i el lng eful lui i privi atent victima. n spatele lor, la o distan mic, se aflau gardianul de noapte i tnrul elegant care dduse alarma. - Urt treab, spuse gardianul. Pe el nu-1 impresionau astfel de scene. Ca veteran al campaniei din Spania, vzuse scene mult mai dure. Rankin nu rspunse. ncerca s-i dea seama cum fusese comis crima. Victima era n genunchi, avea gleznele imobilizate i minilc legate la spate. Nu erau urme dc ncierare. ns era destul de greu de observat ceva clar n ntunericul acela. Victima avea brbia n piept i cu greu i putea da scama dae pe fa existau rni. Ai' fi trebuit s-i ridice capul. Ghdindu-se i la repulsia lui Willis, Rankin hotr s nu ating cadavrul i s atepte sosirea medicului legist Nu-i putea da seama ce vrst avea victima, dar n mod cert prea s fie un om cu dare de mn. Era bine mbrcat, ns nu dup ultima mod, nu ca domnul Hastings, ccl care i scosese, alarmat, din adpostul de la

Watch House, ca s verifice ce era cu mpuctura pe care o auzise venind dinspre parc, din direcia Stanhope Gate. Rankin se ridic i se ntoarse spre Hastings. - Domnule, ce ai fcut dup ce ai auzit mpuctura? - Am alergat spre poart. - i era deschis? - Cineva starmase lactul. Hastings continu, privind ctre victim, peste umrul lui Rankin: - Eu, unul, n-am mai vzut aa ceva. Seamn cu o execuie. Gardianul de noapte interveni n discuie: - Aa le fceau trdtorilor n Spania, m refer la partizani. Nu conta dac era vorba de un brbat sau de o femeie. Cteodat le iau limba, urechile sau minile nainte s-i ucid. Se ridic i aghiotantul lui Rankin. Chipul i se crispase i plise vizibil. Rankin pufni i l fulger cu privirea pe gardian. Isprvete, altfel n noaptea asta l pierdem pe bietul Willis, i transmise el, dup care continu discuia cu Hastings: - Spunei-mi, domnule, dup ce ai auzit mpuctura ai intrat n parc? Hastings ddu din cap. - M rog, am fcut civa pai dincolo de poart, dar m-am rzgndit. Rse nervos. tiam c Watch House este n apropiere, aa c am pornit direct ntr-acolo. - Dup ce s-a tras focul de arm, ai mai auzit sau ai mai vzut altceva? -Absolut nimic. Apoi fcu semn ctre Oxford Road, detandu-se deodat de cele ce se petreceau. - Ei bine, am s v las acum, domnule ofier. Trebuie s iau cina cu prietenii mei i deja snt n ntrziere. - mi pare ru, domnule, l ntrerupse Rankin, strduin- du-se s par ct mai calm, dar trebuie s v rog s mergei mpreun cu gardianul n Bow Street, ca s dai o declaraie. Apoi, se ntoarse ctre gardian: - Spune-le s trimit trsura i medicul. La Stanhope Gate, ine minte.

Vocea lui Hastings cu modulaii plcute deveni, brusc, iritat: - M tem c nu poate fi vorba de aa ceva. Doar v-am spus. ntrzii la o ntlnire. Chiartrebuie s plec. Rankin oft ndelung, rbdtor. i displcea profund s aib de-a face cu aristocraii tia care ddeau tot atta atenie unui slujitor al legii, ct unuia dintre lacheii lor. Nu se putea discuta cu ei dect ntr-un singur fel. - Dac refuzai s-l nsoii pe gardian, continu Rankin la fel de calm, m tem c voi fi nevoit s v arestez, domnule, i snt convins c nu v dorii asta. Gndii-v ce-ar zice prietenii dumneavoastr. Pentru Hastings era revolttor ceea cc se petrecea i-l ameninpe Rankin c-i va informa imediat pe superiorii lui. Acesta ddu din cap, nelegtor, dar se meninu pe poziie. Blestemnd nfundat, Hastings fu nevoit pn la urm s cedeze. - Acum, zise Rankin cnd rmase doar cu Willis, hai s aruncm o privire mai de-aproape. ntr-unul din buzunarele victimei gsir un bon de la o mcelrie din Bayswater, pe numele John Collier, i un scule din piele n care se aflau cteva monede, iar n cellalt, doar o pietricic rotund. Rankin privi atent piatra. Apoi sc uit din nou la cadavru. - Ce credei, domnule? ntreb Willis. - Cred, spuse Rankin rostind rar cuvintele, c cel care l-a ucis pe domnul Collier, dac acesta este, intr-adevr, domnul Collier, vrea s transmit cuiva un mesaj. Dup prerea lui acesta putea fi un caz pentru cei de la Special Branch. Special Branch era ceva nou, o unitate pregtit s lupte mpotriva terorismului i s sprijine autoritile locale n cazuri mai dificile. Necazul era c agenii aceia strlucii de la Special Branch se credeau ntotdeauna mai buni, uitnd pe urmele cui clcau. Asta stmea resentimente, ceea ce era de ateptat. Cteodat ddeau impresia c Bow Street i Special Branch nu lupt de aceeai parte a baricadei. Era limpede. Procurorii nu aveau s-i ntiineze pe cei de la Special Branch. Bg piatra n buzunar. Noiembrie 1816

I" n ziua aceea, colectivul de la Ladies Library din Soho Square umia s se mute. Contractul de nchiriere expirase, iar una din cele mai nfocate susintoare, Lady Mary Gerrard, pusese la dispoziie spaiul conacului ei din trand. In cas era un du-te-vino continuu, cci doamnele, mpreun cu ajutoarele lor, ncepuser o munc serioas: transformarea noului lor sediu dintr-o reedin princiar ntr-o bibliotec n care slile de lectur aveau un rol esenial, ca de altfel i salonul de ceai. Caspar Devere, Lordul Castleton, sau Case, cum i spuneau prietenii cei mai apropiai, rmase n holul de marmur de Ia intrare, de unde privea totul cu atenie. Era un brbat de aproximativ treizcci de ani, de o frumusee viril, nalt, cu pr negru i cu ochi de un albastru tulbure, n care acum se citea limpede amuzamentul. i ls plria i mnuile pe o msu din hol i intr agale n salonul principal. Ii cunotea pe civa dintre brbaii care le ajutau pe doamne i asta l fcu s zmbeasc. Puini domni respectabili ar fi fost nentai s afle c soiile sau surorile lor erau membrele acestei biblioteci. Cnd vicontele Latham trecu pe lng el, ducnd n mini un scaun, Caspar i strig: - Freddie, unde o pot gsi pe Lady Octavia? Vzndu-1 pc Caspar, vicontele se art mai nti surprins, apoi vdit amuzat. - Case, rosti cl n oapt, n-o s spun nimnui c te-am vzut pc-aici, dac-mi promii c i tu vei proceda la fel n ceea cc m privete. Apoi, adug pe un ton normal: ncearc alturi. Acolo i-a stabilit ea sediul. Casc intr ntr-un alt salon i o vzu acolo pc Lady Octavia Burrel, fondatoarea i organizatoarea bibliotecii. mbrcat cu ceva alb, foarte asemntor cu o tog i pc cap cu un fel dc turban pe potriv, ddea tot felul de indicaii cclor care veneau i i ateptau ordinele. n ciuda agitaiei, totul se desfur organizat. Casc nu venise acolo ca s dea o rnn de ajutor, ci s obin nite informaii, aa c, de ndat ce mulimea din jurul lui Lady Octavia se mai rri, se apropie de ea. tia c este bine venit, pentru c o cunotea demult pe amfitrioan. Aceasta i mtua lui erau foarte bune prietene.

Cndl vzu pe conte, chipul femeii se lumin. - Lord Castleton, exclam ca. Cc surpriz! Habarn-am avut c te intereseaz umila noastr cauz. Casc tia prea bine c accast bibliotec a doamnelor implica mult mai multe dect lsa s se cread denumirea ei att de nevinovat. Cauza la carc se referea Lady Octavia era, de fapt, emanciparea femeilorprin schimbarea nvechitelor legi ale cstoriei i proprietii din Anglia. Se mai zvonea c biblioteca se implica i n sprijinirea soiilor carc fugeau de tirania brbailor lor. n anumite cercuri, Lady Octavia i doamnele dedicate cauzei ei erau privite ca persoane subversive. n cluburile pe carc le frecventa el, brbaii fceau deseori glume deloc delicate pe scama lor. Existau ns i persoane care mprteau i susineau idealurile lui Lady Octavia i ale Ligii Femeilor. Mtua lui era una dintre ele. n ce-1 privea nu dduse niciodat importan acestei probleme. - Se parc c mtuii talc trebuie s-i fiu recunosctoare c te-a trimis s ne ajui, nu-i aa? l ntreb ca. Case evit un rspuns direct. - Am lsat-o n Soho Squarc, s pun acolo lucrurile la punct. O caut pe domnioara Mayberry. Mi-a spus mtua mea c s-ar putea s o gsesc aici. - E n buctrie. Ia-o la stnga, i intr pe ua capitonat cu postav verde de la captul culoarului. Cnd Case se ndeprt, Lady Octavia privi lung n urma lui. Atrage imediat privirile, i zise ea, acest tnr cruia se pare c nu-i lipsete nimic. Motenitor al tatlui su, Ducele de Romsey, poseda deja avere, privilegii i o nalt poziie social, ceea cc conferea o atitudine uor arogant. Avea farmec i femeile se simeau imediat atrase de el, mai ales acum cnd mplinise vrsta de treizeci de ani i primise i titlul dc conte, aa cum sc cuvcnea motenitorului unui duce. Mtua lui spunea c, din pcate, nu exista femeie care s-i reziste lui Caspar. I-ar fi prins bine s simt i el mcar o dat amrciunea respingerii. Lady Octavia se ntreba de unde o cunotea lordul Castleton pe Jane Mayberry. Jane nu ieea deloc n lume. Cnd sc afla n ora mergea la

cursuri, la concerte i la oper; mai ales la oper. Jane era mare iubitoare dc muzic. S-ar putea ca acolo s-l fi cunoscut pe conte. Se ncrunt cnd un alt gnd i veni n minte: Lordul Castleton i capricioasa lui amant, La Contessa, se despriser de puin vreme. Ezita, netiind dac s se duc sau nu dup el, ca s-i in companie lui Jane, cnd doamna Bradley se apropie i-i spuse c era ateptat n vechea bibliotec. Solicitarea aceasta i limpezi imediat mintea. Dduse fru liber imaginaiei i atta tot. Bietul om nu voia dect s dea o nun de ajutor. O gsi, ntr-adevr, n prima ncpere de dup ua verde. Nu l auzise intrnd, aa c avu rgazul s o priveasc pre de ctcva clipe cu ochi critic. Se urcase pe un scaun i sttea pe vrfuri, aranjnd vesela de pe ultimul raft al dulapului. Primul lucru pc care l observ Caspar au fost gleznele ei fine. Din pcate, purta ciorapi albatri de ln. Ar fi trebuit s-i nchipuie asta. Fcuse cercetri i aflase, printre altele, c Jane Mayberry era o femeie foarte inteligent, iar femeile inteligente, dintre care fceau 11 parte i Lady Octavia i mtua Sophy, purtau acei ciorapi ca pe un nsemn de onoare, un fel de mrturie a superioritii minii i preocuprilor lor. Ciorapii albatri" nu era o sintagm menit s fac cinste doamnelor numite astfel, ns ele purtau n continuare aceste veminte cape o emblem. Jane purta o rochie de ln de un verde pal, olive" ar fi zis amanta lui, o culoare care nu prea i plcea, dar care se asorta cu prul ei blond, cruia soarele ddea o anumit strlucire. Rochia era frumos croit i-i punea n eviden talia zvelt i arcuirea graioas a gtului. Tui, anunndu-i astfel prezena, dup care privirea i fu imediat atras de o creatur acoperit cu o blan maronie, care se ridic de pe podea i se opri n faa lui, artndu-i colii. Cnd Jane se ntoarse, Case i spuse pe un ton calm: -Linitii-v cinele, altfel m voi vedea nevoit s-l mpuc. - Dac vei ndrzni, rspunse ea pe un ton glacial, va fi ultimul lucru pe care-1 vei mai face vreodat. Lance, jos, i comand ea. Cinele, de o ras i ncert, avnd caracteristici de lup - lucru care-1 surprinse pe Caspar, pentru c de trei sute de ani nu mai existau lupi n

Anglia -, se ntinse pe podea, cu capul pe labele lui mari, tar a-1 slbi deloc din priviri pe Caspar. - Nu-i plac brbaii, l lmuri domnioara Mayberry, cobornd de pe scaun. Lady Octavia ar fi trebuit s v previn. Apropo, eu snt Jane Mayberry. Nici Jane Mayberry nu prea o admiratoare a brbailor- pcat, cci lui i se pruse foarte atrgtoare atitudinea ei hotrt i privirea ferm. Nu era o frumusee, dar nici nu avea o nfiare tears. Avea trsturi bine definite i atrgea mai ales prin sprncenele ei drepte, negre i prin ochii mari, cprui, care exprimau inteligen. - Eu snt Castleton, i spuse el. Ar fi fcut o plecciune, numai c domnioara Mayberry se ntoarse fr s schieze mcar o reveren. - Da, v-am rccunoscut. Sntei nalt i asia e tot ce conteaz, zise ea. N u va trebui s v urcai pe scaun. Avea o voce pe care un brbat ar fi putut-o asculta zi i noapte. i ddea seama c o cam nfuriase ameninndu-i cinele aa c, dac voia s obin informaia de care avea nevoie, trebuia s se poarte cu mult atenie. - Spunei c m-ai recunoscut? Adic ne cunoatem? - Nu. ns Vicontele Latham a ncercat s fac prezentrile odat, la oper. Aveai ns o ntlnire, aa c ai plecat imediat dup spectacol. nc o bil neagr pentru el. Nu-i amintea de ea, iar dac fusese mbrcat n stilul acesta, nici nu avea cum s o fi reinut. Podoabele, culorile vii erau mai degrab pe gustul lui. Lu teancul dc farfurii pe care i le ntinse Jane i le aez sus pe raft. Cnd se ntoarse, ea atepta n spatele lui cu un alt teanc de farfurii n brae. Arbor ambetul lui irezistibil, care fcea s tresalte inima oricrei femei. i vorbi calm, pentru a o face s se liniteasc, deoarece era foarte interesat de rspunsurile pe care urma s le primeasc. - Cum de v-ai asociat cu Lady Octavia n afacerea asta cu biblioteca? Adic, dumneavoastr nu sntei cstorit. Prin urmare nu cred c ai fi interesat de schimbarea legilor cstorici i proprietii n Anglia. - Nici mtua dumneavoastr nu e cstorit, spuse ea. De ce nu o ntrebai pe ea? -Aadar o cunoatei pe mtua mea?

- Toat lumea de la bibliotec o cunoate pc Lady Sophy. Este o doamn nemaipomenit. V rog, zise ea i i puse n brae farfuriile. Putei vorbi i munci n acelai timp. Case lu farftiriile i se ntoarse, ascunzndu-i zmbetul. lat o experien cu totul nou pentru el - s primeasc ordine de la o femeie tnr, necstorit! Era contient de faptul c lcmcilc nemritate l considerau o partid ideal. De obicei, tinerele ncercau s flirteze cu cl, ori l agasau cu tot felul de linguiri. Putea fi i fermector, dar i nendurtor, i asta o putea confirma orice tnr care nu sc grndea dect la mriti. In mod sigur, nu avea s se confrunte cu astfel de probleme n privina domnioarei Mayberry. - Lady Octavia este prietena cca mai apropiat a mtuii melc. n felul acesta a fost ea convertit. Dar dumneavoastr? Putea s evite i ea ntrebrile la fel de bine ca el. - Ultimul teanc, i apoi putem ncepe s lustruim argintria. Case rmase surprins. -Nu-mi vine s cred c argintria din casa lui Lady Mary poate fi nelustruit. Ea nu ar permite una ca asta. - Atunci nu va dura mult, nu-i aa? Cnd Jane deschise un sertar i ncepu s-i pregteasc materialele, Case hotr c sosise timpul s treac la obiect. - Domnioar Mayberry, nccpu el, eu n-am venit aici s v ajut s v mutai n noul sediu. Vreau doar s v ntreb ceva. Schimbarea expresiei lui Jane aproape c nu se observ. Case ar fi putut-o pune pe seama imaginaiei lui, dac n-ar fi vzut cinele care i nlase capul i ncepuse s mrie, de parc simise c ceva i amenina stpna. - Lady Octavia nu v-a trimis s m ajutai? l ntreb ea. Lordul zmbi. - A fost o nenelegere. Nu m deranjeaz s aranjez farfurii, dar la argintrie nu m pricep chiar deloc. Cinele ddu s se ridice, dar Jane fcu un semn ctre podea i acesta se aez din nou. Se teme, i zise Caspar uimit. Dar ce-am zis de s-a speriat aa? Nimic din nfiarea ei nu t.da vreun semn de nelinite. Cinele ns o simise.

Jane i ddu pe spate o uvi de pr care i czuse pe frunte. - Lord Castleton, nu c momentul ccl mai potrivit s-mi punei ntrebri. Dup cum vedei, avem mult de lucru aici. Nu vrei s revenii mai trziu? Mulumesc c mi-ai dat o mn de ajutor cu farfuriile. Acum, ns, dac mi dai voie, a vrea s prepar o soluie pentru argintrie. Nu tia dac s se amuze sau s sc nfurie. n viaa lui nu mai fusese tratat astfel. - O singur ntrebare, domnioar Mayberry, i apoi v las s v continuai... ... treaba. Unde o pot gsi pe Letiia Gray? Era cu spatele ntors spre el i Case vzu limpede cum umerii ei ncordai se relaxar uor. - Letty? ntreb ea ntorcndu-se ctre el. Ai venit s m ntrebai despre Letty? Lordul ncuviin dnd din cap. - Mi s-a spus c ai fost prietene. - Cine v-a spus? - Conteaz? Nu vreau dect s-mi spunei unde locuiete. Ea l privi gnditoare i, o vreme, tcu. - Ce treab avei cu doamna Gray? l ntreb ea n cele din urm. - Asta m privete pe mine i pe doamna Gray. i ddu imediat seama de imprudena pe care o comisese, nainte s apuce s-i repare greeala, domnioara Maybeny i rspunse la fel de tios: - Icrtai-m. Nu v pot ajuta. - Nu putei, sau nu vrei? -Nu vreau. Case ncepea s-i piard rbdarea. - Nu vrei s-mi spunei dc ce? - Pentru c ar fi contrar regulilor bibliotecii. Pot, ns, s o ntreb pe doamna Gray dac dorete s v ntlncasc, sau i putei scrie o scrisoare. Voi avea grij s o primeasc. - Asta ar putea dura zile n ir! Dac avei nevoie de referine n

privina mea, le putei cere lui Lady Octavia sau mtuii melc. Vor garanta dumneal or pentru mine. - i dumnealor v-ar da exact acelai rspuns. Este mpotriva politicii bibliotecii s dezvluim strinilor adresele membrilor ei. - Dar eu nu snt un strin. -Pentru prietena mea sntei. -De unde tii? Pentru o clip doar, Jane ridic din sprncene. - Cu siguran mi-ar fi spus dac v-ar fi cunoscut. Numele dumneavoastr a aprut n toate ziarele. Cumnatul dumneavoastr este colonelul Richard Maitland, comandant la Special Branch, nu-i aa? mpreun ai adus un criminal n faa Justiiei. Ziarele v-au prezentat ca pe un erou. - Au exagerat! mrturisi el. Sprncenele ei revenir la poziia obinuit. - Nu m ndoiesc de asta, dar prietena mea mi-ar fi spus dac l-ar fi cunoscut pe eroul afacerii Maitland. Nu tia ce s cread despre ea. Rdea de el sau vorbea serios? Cte puin din amhdou, hotr el i zmbi. - Avei dreptate, nu o cunosc pe domnioara Gray, dar l tiu pe fratele dumneaei, pe Gideon Piers. - l tii? Ce ciudat. Gideon e mort de trei ani. -Am vrut s spun c l-am cunoscut. Am luptat mpreun n Spania. i ddu seama c vocea i se cam nsprise i se strdui s i-o ndulceasc. Domnioar Mayberry, chiar e ceva urgent, altfel nu a insista att. Jane pru c se relaxeaz. n orice caz, n ciuda tensiunii conversaiei lor, cinele nu mai ddea semne c l-ar neliniti ceva. Sttea cu capul pe labe, iar ochii - mereu la pnd - treceau de la domnioara Mayberry la Case. - Nu intenionez s v fac greuti, zise ea. V propun s scriei chiar acum o scrisoare. O s am grij s-i fie nmnat personal i s primii i un rspuns, s zicem, pn la ora patru. E bine? Mai snt doar cteva ore. Putei avea rbdare pn atunci? ncpnat era un termen prea blnd pentru a o descrie pe domnioara Mayberry, dar cel puin dovedea delicatee n acest refuz. Ei

bine, avea s afle c i el putea fi la fel de ncpnat. - V mulumesc, zise el. Spunei-mi de unde pot lua un toc i hrtie de scris? - ntrebai-o pe Lady Octavia. Ea tie pe unde se afl toate lucrurile. Era gata s ias pe u cnd o auzi strigndu-1 pe nume. - nc nu mi-ai rspuns la ntrebare, spuse ea. Cine v-a spus c eu snt prietena doamnei Gray? - Mi-am amintit c Piers avea o sor care preda la coala dc Caritate Sf. Bede. Am fost ieri acolo i am stat de vorb cu directoarea. Aceasta era versiunea prescurtat a evenimentelor i nu vedea nici un motiv pentru a da i amnunte. - Domnioara Hepbum - aa se numea. Mi-a spus c ultima dat a vzut-o pe domnioara Piers cnd s-a cstorit; dup aceea s-a mutat de acolo. n schimb, dumneavoastr ai continuat s vizitai coala din cnd n cnd. Zmbi. Mi se pare c ai fost preferata domnioarei Hepbum. Dumneaei mi-a spus c toate scrisorile trimise pe adresa bibliotecii din Soho Square ajung la dumneavoastr. - ns dumneavoastr v-ai hotrt s venii personal. - Dup cum v-am spus, e o chestiune urgent, zise el schind o plecciune i ieind din ncpere. Jane atept pn ce se nchise ua n urma lui, dup care rsufl uurat. Apoi slrnse pumnii. Era ceva care o intriga n legtur cu Lordul Castleton. Dac omul nu ar fi fost att de insistent, poate l-ar fi ndrumat ctre Letty. Sau poate c tot nu ar fi facut-o. Insistase prea mult ca s dea de urma ei i asta o nelinitea. Castleton fusese la Sf. Bede. Se ntreba ct de multe i-o fi spus domnioara Hepbum. Nu se temea c directoarea a dezvluit chestiuni personale, ns era posibil s fi scpat ceva fr s vrea. i spusese, de pild, unde o poate gsi pe ea. Nu era nici un ru n asta. Lordul nu pentru ca venise. Pc Lctty voia so vad, iar aceasta nu avea nimic dc ascuns. Bineneles, Letty avea s-l primeasc. Nu era omul pe care s-l ignore cineva. tiuse asta chiar dinainte s-l cunoasc personal. Lady Sophy era foarte mndr de nepotul ei, care, dup cum l-a descris ea, nu accepta nfrngerea nici atunci cnd voia s cucereasc o femeie, nici pe

cmpul de lupt. Lady Sophy Devcrc nu exagera niciodat. Jane se ntreb cum ar descric-o oare Lady Sophy pc ca. Ca pe o tnr care nu ieise deloc n lume, ns devotat trup i suflet cauzei lor? Ca pc o purttoare dc ciorapi albatri? Cape o fat btrn carc la douzeci i ase de ani evita brbaii? Ca pe o fiin prea rezervat, singuratic? Oglinzi paralele, iat cum se rcflcct caractcrul cuiva - nu chiar iluzii, ns departe dc a revela adevrul n ntregimea lui. Bnuia c la fel stteau lucrurile i cu Lordul Castleton. Asta i aminti nc ceva ce aflase de la Lady Sophy despre nepotul ei. Se pare c rzboiul l schimbasc - nu n ru, i nici n bine -, l transformase total, devenise mai nchis n el nsui, dc multe ori ursuz. Jane se gndea la toate astea n timp ce amesteca pudra din corn de cerb transformnd-o ntr-o past vscoas. Letty sperase ca armata s-l fac om pe Gideon. Nu-1 cunoscuse pe fratele lui Letty, dar auzise destule despre cl dc la ca, ca s-i poat face o impresie - era iresponsabil, egoist i nu ezita s se foloseasc de cei din jur n propriul avantaj. Letty, ns, nu vedea toate accste defecte. Dup prerea ei Gideon nu era dect o victim a condiiilor n care trise i, ndat cc accstca sc vor schimba, el va deveni un cu totul alt om. Nu-i trebuia dect o ans. Ce-i drept, nu avusese o via uoar. Dup moartea tatlui, au nceput vremuri grele pentru familia lor. Lctty a fost trimis la Sf. Bedc, iar Gideon i mama lor au ajuns ntr-un azil pentru sraci, unde accasta i-a i aflat sfritul. Azilul nu a fost nici pe departe un mediu potrivii pentru formarea caracterului su. Pn la urm, poate chiar era ndreptit s se foloseasc de oameni, aa cum o fcea. Un lucru nu i se putea contesta - devotamentul fa de mama lui. Poate c dac aceasta ar fi trit s-ar fi ales ceva de el. Toate ansele lui Gideon fuseser spulberate n Spania. Fusese declarat disprut. Trupul nu i-a fost gsit niciodat. J ane se opri din amestecat i privi n gol. Oare ce legtur putea exista intre Castleton i un militar care nu trecuse niciodat dc gradul de

caporal? Un rnrit scurt i ntrerupse refleciile. Privirea mereu atent a lui Lance era ndreptat asupra ei. - Nu snt trist, i spuse ea. Czusem pe gnduri, asta e tot. Apoi se aplec i-l scrpin n cretet. - Ce ajutor mi dai. Am crezut c ai un al aselea sim cnd c vorba de oameni. N-ai auzit ce-a spus Lordul Castleton? A zis c o s te mpute. A mpuca e un cuvnt ru. Lance ddu din coad. - Cel puin, bine c nu te-ai gudurat pe lng el. Nu c te-ar fi lsat. Nu trebuie s lai pe vemintele sale impecabile fire de pr. Lance o privi i ochii parc i rdeau. Janei privi rochia i strmb din nas. Era plin de pr de cine. - Am uitat s te perii azi? Lance i rspunse lsnd capul ntr-o parte i privind-o ct se poate de gritor. Jane oft. - tiu. Am avut multe pe cap n ultima vreme, dar nu va mai dura mult. O s nc ntoarcem acas, biete. Gndete-te un pic - aer liber, pajiti, copaci, bursuci, vulpi. Te vei distra ca odinioar. Deocamdat, ns, voia s fie sigur c scpase de conte. Era o complicaie de care se putea lipsi cu drag inim. Case plec s o caute pe Lady Octavia, ns nu ca s-i cear toc i coal de scris. Nu tiuse c doamna Gray era membr 19 a bibliotecii pn nu aflase dc la domnioara Mayberry. Acum tia cum s dea de ea. Nu c ar fi lsat ntlnirca cu ca pe scama ansei, ori a ntmplrii. Doamna Letiia Gray avea s-l ntlneasc fie c era sau nu de acord. O gsi pe Lady Octavia n bibliotec, supraveghind coborrea unui portret carc era suspendat deasupra emineului de marmur. - Tatl lui Lady Mary, i cxplicea lui Case. Btrnul contc, un om dumnos, a avut un comportament reprobabil fa de soia i fiica lui. Nu se poate ca tocmai el s prezideze adunrile noastre. Ar fi un gest de autonegare din partea noastr. Ducei-1 n pod, le spuse ea celor doi

servitori care dduser tabloul jos de pe perete. Apoi i se adres lui Case: Lord Castleton, privete asta ca pe o lecie. Gndete-te cum vor ndeprta soia i fiica ta chipul tu de pe perete, cnd tu nu vei mai fi. Lordul i zmbi mpciuitor. - Lady Octavia, nccrc s dau de o doamn care c membr a asociaiei dumneavoastr - doamna Letiia Gray, sau poate c o cunoatei drept Letiia Piers. mi putei spune unde locuietc? - Noi nu dm niciodat astfel de infonnaii, rspunse ea. Asta e politica bibliotecii. - Dar m cunoatei bine! Nu vreau dect s stau de vorb cu doamna Gray. Ce vedei ru n asta? Ea l privi fix. - S tii c am stabilit regulile astea cu un scop anume. Din experien am nvat c e mai sigur aa. n orice caz, ca s nu mai ncerci s m convingi s m rzgndesc, afl c nimeni cu numele Letiia Gray sau Letiia Piers nu a fost vreodat membr a bibliotecii noastre. - Sntei sigur de asta? - Absolut. Lista membrelor noastre e foarte scurt, iar eu cunosc personal fiecare doamn aflat pe aceast list. Ai fost informat greit. Era cl se poate de limpede c fusese informat greit, n mod deliberat, de Jane Mayberry. Se ajunsese, aadar, la un conflict de orgolii. El tia prea bine cine avea s ctigc, iar dup aceea va afla de ce era att de hotrt domnioara Mayberry s-i protejeze prietena. - Domnioara Mayberry, spuse el i nu mai continu, ateptnd ns un rspuns. - Cc e cu Jane? Zmbi i ddu din cap. - M contrariaz. Nu tiu ce s crcd despre ea. - Cum adic? Nu acesta era rspunsul pe care l atepta, aa c ntreb direct: - Dumneavoastr cum ai caracteriza-o? Pn n clipa aceea nu tiuse c ochii albatri, att de blnzi, ai lui Lady Octavia, pot strpunge ca vrfiil unei sbii.

- S o lai n pace pe Jane Mayberry, i spuse ea. Nu e pentru tine. Poi avea orice femeie i doreti. Las-o n pace pe Jane. i trebuir cteva clipe s-i revin din uluial, s-i recapete sigurana de sine, demnitatea i arogana caracteristice rangului su. - V nelai, doamn, spuse el. Cred c m confundai cu altcineva. -Jane, continu Lady Octavia, privindu-1 gnditoare, nu a avut o via uoar de cnd a murit tatl ei. Cred c abia aici, cu noi, i-a gsit linitea. Nu vreau s-o vd iar tulburat. Caspar nu-i putea da seama cu ce i hrneau resentimentele doamnele acestea n vrst. La fel se ntmpla i cu mtua Sophy. O dat trecute de o anumit vrst, li se prea c pot spune orice i oricui doreau. - M ndoiesc c eu i domnioara Mayberry vom mai avea ocazia s ne ntlnim, spuse el fr s fie convins de adevrul vorbelor sale, dar dac se va ntmpla, voi ncerca s o ocolesc. - M bucur s aud asta. Scrnind din dini, Case plec. Dup cinci minute se afla n buctrie cu scrisoarea. Jane Mayberry lustruia de zor o tav de argint. Cnd intr Caspar, cinele se ridic, ns de data asta nu-i niai art colii, ci l ntmpin cu un ltrat scurt, de bun-venit. - Cinele dumneavoastr e foarte inteligent, i spuse Case nmnndu-i scrisoarea. - Credei? fcu un semn cinelui, care se aez imediat pe podea, privind-o cu ochii lui blnzi. - Atunci, ne vedem la ora patru, spuse Case. - La patru, ncuviin Jane. El lacu o plecciune. Ea, o reveren. De cum iei din camer, zmbetul i pieri. Cu ce i-o fi mpuiat capul lui Lady Octavia scorpia aceea? Ce i-o fi nchipuit ea c avea de gnd s fac din Jane Mayberry, amanta sau soia lui? Att primul ct i al doilea gnd i preau la fel dc ridicole. 2 De ndat ce Lordul Castleton prsi cldirea, Lady Octavia merse n buctrie s stea de vorb cu Jane. Nu avea de gnd s fie indiscret, i

zise, inteniona doar s o previn. Lordul Castleton avea o nfiare... nu de om .drgostit, pasionat, mptimit, nu, nu era nimic exagerat sau vulgar. Cucerit, iat cuvnful pe care-l cuta. Jane l captivase pe conte, iar el nu va lsa lucrurile aa cum erau, ci se va ntoarce, dornic s obin ceva mai mult. Dup prerea ei oamenii de genul lui Castleton erau de temut nu pentru c ar fi fost n stare s ia ceva ce nu le aparinea, ci pentru felul n care reueau s alrag femeile. Chiar i fete nzestrate cu nelepciunea lui Jane czuser n mrejele unor bitai versai n arta seduciei. Lordul Castleton era, Iar doar i poate, un astfel dc brbat. Dintre tinerele membre ale bibliotecii se simea cel mai apropiat de Jane, de fapt att de apropiat, ct i permitea aceasta. Sc cunoscuser n urm cu aproape patru ani cnd Jane cuta Ia bibliotec un loc unde s poat sta; aflase dc camerele de la etaj care se nchiriau femeilor singure. Jane spusese de la nceput c nu cerea mil sau poman. i putea plti datoriile. n plus, nu avea s rmn pentru mult vreme. Cptase nu sc tia de unde un cine i ndjduia s gseasc un loc undeva la ar, n apropiere de ora. Era vreo problem dac rmnea i cinele acolo cu ea? Bineneles c era! Lady Octavia deschisese gura, gata s resping ntr-o manier delicat rugmintea fetei, dar se surprinse spunnd exact contrariul. Jane Maybeny i cinele acela al ei aveau ceva cruia cu greu i puteai rezista. Gndindu-se bine, i ddu seama c ambele fiine erau speriate, aa c s-ar fi dovedit total lipsit de compasiunc dac le-ar fi refuzat. La nceput, Jane fusese destul de rezervat, dar cnd se deprinse s petreac mai mult timp n bibliotec, ncepu s se implice de-a binelea. Scria pamflete i discursuri, prezena ei deveni tot mai necesar, ns nu petrecea niciodat prea mult timp n ora. Gsise lcaul acela la tar i acolo i plcea s triasc. Totui, nu asta era viaa pe care Lady Octavia o dorea pentru protejata ei. Jane era prea independent. Bnuia c o iubire nefericit o transformase ntr-o celibatar convins, dei Jane nu-i dduse niciodat dc neles aa ceva; i spusese doar c trise mai toat viaa ei n Scoia i

c dup moartea tatlui ei fusese nevoit s-i ctige singur existena. Lady Octavia nelegea prea bine - sau doar avea impresia c nelege - dorina lui Jane de a se retrage la ar. i ea suferise din pricina a dou csnicii cumplite din care se vzuse eliberat abia dup ce soii cu pricina avuseser delicateea s o lase vduv. i ea sc retrsese din societate, ns cnd domnul Burrel. bancherul i totodat prietenul ei cel mai de ndejde, i ceru nina, i ddu seama c acesta era, ntr-adevr, cel mai nelept lucru pe care l putea face. i ultimii douzeci de ani din viaa ei fuseser cu adevrat cei mai fericii. Ar fi vrut s-i spun lui Jane c nu toi brbaii erau pramatii, c inimile rnite se pot vindeca i c ntr-o zi va Mini omul potrivit. Ins omul acela nu era n nici un caz Lordul Castleton. Dup cum i era obiceiul, cnd o gsi pe Jane n buctrie o aborda direct. - Ei bine, Jane, ce prere ai despre nepotul lui Lady Sophy? nainte s rspund, Jane aez o tvi de argint n suportul ei. - Este ntocmai cum l-a descris mtua lui. Lady Octavia zmbi, nesigur: - l placi? - Ei, n-a merge att de departe, rspunse Jane, zmbind. Lady Sophy spunea c nepotul dumneaei poate deveni chiar nendurtor dac cineva i se mpotrivete. i a avut dreptate. Lady Octavia rse, apoi ddu din cap. - S ai mare grij. Am impresia c te place. Jane o privi fr s clipeasc, dup care spuse rar, accentund fiecare cuvnt: - Nu-1 cunosc. Nu m cunoate. Abia acum o jumtate de or ne-am cunoscut. - Nu l-ai mai ntlnit pn acum? -Nu. Lady Octavia pru s rsufle uurat. - Aha. Eu crezusem c v-ai mai ntlnit la oper. - E drept c l-am mai vzut i acolo, dar m ndoiesc c el m-a

remarcat. Jane zmbi din nou. - Nu pot s spun c nu a trccut cu privirea i peste mine, dar asta nu nseamn c ne-am vzut, nu-i aa? - Nu, ai dreptate. i ar trebui s fii recunosctoare pentru asta. De data asta, ns, chiar te-a vzut, aa c fii foarte prudent. Jane izbucni n rs. - Am fost nepoliticoas cu el. Nu am vrut s-i dau adresa prietenei mele fr acordul ei i, aa cum i-am spus, a devenit i ci rutcios. Asta a fost tot. - Se poate ca tocmai asta s-l fi incitat. Nu e obinuit ca femeile s-i refuze o rugminte. - Snt convins dc asta, dar abia ne cunoscuserm dc cinci minute. In fond, ce i-a spus de eti att de ngrijorat? - Nu multe. ns intuiia mea... Lady Octavia observ c pe Jane nccpca s o indispun discuia i asta o cam ncurc. - Ce vreau eu s spun este c el se va cstori cu o prines, ori cu o femeie de rang nalt. E de ateptat ca un om cu poziia lui sintre ntr-o familie de nobili. Glasul lui Jane rsun pe ct de glacial, pe att de stpnit: - Pe mine nu m intereseaz din principiu cstoria. Lady Octavia se apropie de Jane i-i luminile ntr-ale sale. - Iart-m, draga mea. Nu am vrut s te supr. Dac ai avea o mam bine, bine, nu eu snt mama ta, aa c o s tac. Auzind-o spunnd acestc vorbe, Jane se mai nmuie i-i strnse la rndul ei, cu cldur, minile. - Trebuie s recunosc, zise ea, gnditoare, c dac a fi mcar puin prines, poate a fi ispitit de gndul acesta. E un brbat foarte frumos, nu? i n plus... Apoi se ncrunt. Sau poate c nu. Nu este genul meu de prin. Lady Octavia rse cu poft, dup care schimb brusc subiectul, aa cum fcea de obicei: - Ia spune-mi, Jane, mine pleci acas?

Jane ncuviin, dnd din cap. - Da, imediat dup micul dejun. A vrea s pot rmne, s mai dau o mn de ajutor aici, dar atept pe cineva. Cred c i-am spus despre ce este vorba. - A, da, acum mi aduc aminte. O fost coleg i veche prieten. Mi se parc un lucru minunat. i-i va face bine s pleci puin din ora. tiu c iubeti natura i viaa n aer liber. Nu te mai gndi la bibliotec. Snt o mulime de voluntari gata s ne ajute. Aa c ai grij s te simi bine, Jane. Bucur-te cum se cuvine de timpul tu. Plec, dar dup o clip se ntoarse. - Desear mergi la oper? o ntreb. Jane zmbi nainte de a rspunde: - Da, dar promit c nu voi fugi cu Lordul Castleton Iar binccuvntarea ta. Lady Octavia o privi cu ochi mari, bigui ceva despre o fetican fr minte" i nchise ua cu putere n urma ei. Jane ddu din cap, gndindu-se la situaia creat. Lady Octavia se artase destul de tulburat i o zpcise i pe ea. Deseori i se ntmpla s vorbeasc far s se gndeasc bine nainte. Dar acestea erau lucruri prea mrunte. Doamna aceasta avea, n orice caz, o inim mare, extrem de generoas i o ajutase atunci cnd avusese nevoie. Iar ca ea mai erau attea alte femei. Lui Lady Octavia i psa de toate eecurile ficcrcia dintre ele. Nu voia dcct s le fie tuturor bine. n plus, era o marc greeal ca cineva s-i fi subestimat devotamentul fa de cauza drepturilor femeii. Existau chiar i minitri care tremurau n faa ei. Din fericire, avea legturi la nivel foarte nalt. Fratele ei era marchiz, iar soul ei era proprietarul uneia dintre cele mai mari bnci din Londra. Toat lumea i datora bani, chiar i prinul regent, daca era s se dea crezare zvonurilor. Respiraia cald pe care o simi pe mn o iacu s-i plece privirea ctre cinele ei: Lance se uita la ca cu ochi strlucitori, plini dc nelegere. Jane rse i l scrpin, distrat, ntre urechi. - Unde mai pui c i plac i cinii, zise ea. Bineneles c i sntem cei mai de ndejde admiratori. Ia hai s isprvim aici i s facem comisionul acela pentru Lordul Castleton.

In vreme ce lustruia i ultima tav de argint, i veni din nou n minte imaginea contelui. i aminti licrirea de amuzament pe care o surprinsese n privirea lui i zmbetul aproape uuratic. Avertizarea lui Lady Octavia chiar nu era necesar. Oricum, el avea o reputaie bine cunoscut n ceea ce privea femeile. Flirtul era ca o a doua natur pentru el. Numai c... sprncenele i se ncruntar i rmase cu privirea pierdut la propria imagine oglindit de tvia din argint... numai c, n puinul timp pe care l-a avut la oper ca s-l cerceteze cu atenie, observase c se purta ireproabil. Privirea nu-i zburase de la o femeie atrgtoare la alta, aa cum li se ntmpla altor domni pe care ea i cunotea. Amanta lui, Contessa, era opusul lui. Nu avea linite pn nu-i fermeca pe toi. Poate c tocmai acesta era motivul pentru care Lordul Castleton i amanta lui nu mai erau mpreun. Sau poate c pur i simplu s-a plictisit, aa cum li se ntmpl de obicei brbailor, i a pus ochii pe o partid mai bun. Nu era nevoie s i se spun c se va cstori cu o femeie de rang nalt. Nu erau prea multe prinese n mprejurimi, iar Prinul Michael nu avea surori. El urma s se cstoreasc cu Lady Rosamund, i asta nainte s fie cucerit de Richard Maitland, colonel la Special Branch. Se scrisese n toate ziarele despre curtea pe care i-o fcuse Prinul Michael lui Rosamund. n asta consta problema dinastiei Devere. Erau mereu n atenia presei. Preau subiectul preferat al publicului. De pild, domnia Rosamund i soul ei se aflau acum n Scoia, n vizit la prinii colonelului Maitland; fiul cel tnr, Lordul Justin, se afla n Italia ntr-un tur al Europei pc care rzboiul l obligase s-l amne. Lady Sophy Devere venise de la Hampshire ca s asiste la inaugurarea noii Ladies Library din trand, iar acum locuia mpreun cu nepotul Domniei sale, ducele, la Conacul Twickenham, reedina familiei Devere din apropiere de Londra. i aa mai departe. Dei n-avea nimic de-a face cu familia aceasta, nici nu putea rmne indiferent. Ceea ce nu speculau deloc ziarele era faa ascuns a brbailor Devere. Niciodat nu fusese pomenit numele Contessei lng acela al Lordului Castleton; se auzeau doar brfe, multe inventate, i era

contient c nu trebuia s asculte aa ceva, dar cum s se fereasc? Dac lumea n-ar discuta despre familia Devere, n-ar mai avea despre ce s stea dc vorb. Ct despre familia ei, aceasta era cunoscut doar n cercul de prieteni. Cnd era mic, tatl ci obinuse un post la Universitatea din Edinburgh, loc unde ca i petrecuse o bun parte din via. De fapt, acelea fuseser cele mai fericite zile din viaa ei pentru c se afla alturi dc prini i dc prietene pe care smbt seara le invita n salon ca s stea de vorb, s asculte muzic i s cnte. Nu c tatl ei s-ar fi priceput vreun pic n ale muzicii. Era chiar afon. In schimb, mama ei era ndrgostit de muzic, n special de oper, iarpe tatl ei nimic nu-1 bucura mai mult dect s-i fac pe plac soiei sale. Tatl ci fusese un om tare cumsecade. Se ntreb ce fel de so ar fi contele. Dup spusele lui Lady Sophy, toi brbaii Devere se dovediser soi desvrii - devotai, protectori, fideli i foarte afectuoi. - La fel ca tine, Lance, spuse Jane. Dar, dup prerea mea, o femeie se afl n i mai mare siguran lng un cine. Asta, bineneles, dac nu gsete pe cineva asemenea tatlui ei. Pin acum constatase c astfel de brbai erau prea puini i greu de gsit. Rmase privind n gol, dus pe gnduri. Se reculese ns repede. ncepea s-i plng de mil i treaba asta chiar o irita. Ddu nemulumit din cap, ca pentru a-i alunga gnduril e care o suprau, i limpezi mintea i continu s aeze lucrurile la locurile lor. Dup aproximativ douzeci de minute Jane prsi biblioteca, nsoit de Lance. Se opri pre dc cteva clipe la marginea trotuarului, arunc o privire fugar n dreapta i-n stnga, apoi urc ntr-o birj din care tocmai coborser cltorii, urmat de Lance. Birja o pomi n jos, ctre Pali Mall. O alt birj apru de pe o strdu lateral, coti pc strada principal i pomi n urmrirea lui Jane. nuntru se aflau dou persoane: Case i sergentul Harper de la Special Branch. Cu toate c Harper era una dintre cele mai populare personaliti din capital, datorit ajutorului pe care l dduse n rezolvarea mai multor cazuri de senzaie de cnd lucra la Special Branch, nimeni nu tia, do

fapt, cum arat. Era abia trecut de patruzeci de ani, bine legat i cu prul crunt. Hainele bine croitc, corespunztoare cerinelor poziiei pe care o ocupa, nu se bucurau de atenia lui, ceea ce i conferea un aspect neglijent. n ciuda diferenelor, pe Case i Harper i lega o prietenie strns. De fapt, aveau multe n comun. Luptaser amndoi n Campania din Spania, iar nu de mult colaboraser n dejucarea unei conspiraii care i-ar fi putut fi fatal cumnatului lui Case, colonelul Richard Maitland. Acum cei doi lucrau din nou mpreun la un caz - crima din Hyde Park. Pc buzele lui Case apru un zmbet. - Mi-am nchipuit c se va duce personal s-i previn prietena. Va fi cu att mai simplu pentru noi. Nu trebuie dect s urmrim cinele. Observnd c Harper nu spunea nimic, Case se ntoarse ctre acesta i-i privi chipul ncruntat, cu tenul tbcit de soarele fierbinte al Spaniei de-a lungul anilor de lupt. - Ce te frmnt att? l ntreb el. - Nu mi se pare corect, ncepu Harper, s fie spionate nite doamne care n-ar omor nici mcar o musc. Mare pcat. Ele snt cele mai de pre daruri pe care ni le face Anglia asta a noastr. Snt cinstite i tare cumsecade, iar mie nu-mi place s umblu cu ascunziuri cnd e vorba de ele. -Nici mie. - Atunci de cc n-am ateptat pn la ora patru rspunsul doamnei Gray? - i dac doamna Gray refuz s m primeasc? Dac ncearc s-i protejeze fratele? Nu, Harper. Doar aa putem fi siguri. Haiper se mulumi s mormie ceva. Dup cteva clipe, Case continu: - De ce-o fi innd o domnioar att de delicat o astfel de creatur n ora? - V referii la cne? Case ddu din cap, afirmativ. - Habar n-am. Dumneavoastr tii mai multe despre doamne dect mine. - F-mi plcerea i ncearc un rspuns.

- Pi, zise Harper, scrpinndu-i brbia, poate c-1 ine doar pentru parad, ca s fie altfel dect celelalte doamne. - S tii c Jane Mayberry nu ine la aparene i nu e interesat deloc de mod. Cu siguran c nu i-ar fi recunosctoare pentru o asemenea prere. Poart ciorapi albatri. Femeile care se mndresc cu inteligena lor nu au nici cea mai mic intenie de a epata n societate. Harper czu puin pe gnduri. - Ei bine, zise, poate c ine mult la cinele sta i nu vrea s se despart de el. - Oare? - Ce? ntreb Harper, vznd c tcerea se prelungea. - Mmm? A, m gndeam c ine cinele ca s o apere. - De ce sau de cine? - Nu tiu. Dar e ceva misterios la aceast Jane Mayberry. -Misterios? - Da, exist o enigm, are ceva de ascuns. nelegi ce vreau s spun. - Da nu-i dcct o femeie care are un cine! - Se poate s ai i tu dreptate. - sta-i necazul cu slujba asta a noastr. Te face s fii bnuitor fa de toat lumea, iar dac nu eti aa, dai de necazuri. - Harper, nu-i mai bate capul cu asta. S-ar putea s fie ntocmai cum spui tu. - Sper s fie aa. Sincer, chiar ndjduiesc asta, pentru c individul pe care l cutm e putred pn n mduva oaselor. N-a vrea ca domnioara Mayberiy s sfireasc precum John Collier. Aa se numea cel care fusese ucis n Hydc Park. Att descoperiser cei de la Bow Street nainte s predea cazul celor de la Special Branch: victima se numea John Collier i fusese soldat, iar n clipa morii era un funcionar oarecare, n vrst de vreo patruzeci de ani, care nu avea nimic de ascuns, dup cte putuser ei s-i dea seama. Timp de o lun procurorii btuser pasul pe loc, nainte s cear ajutorul celor dc la Special Branch. n cinci minute eful hotr c cel mai nimerit pentru cazul acesta era nsui cumnatul su. Case era fcut s descopere criminali ale cror semnturi erau nite pietricele lefuite lsate asupra victimelor.

Pentru Case pietricica aceea putea la fel de bine s fie o scrisoare. Ceea ce i spunea era c omul pe care l credea mort, care spera s fi murit, tria i reluase irul crimelor i al mutilrilor. Gideon Piers. Numele acesta era suficient s-l fac pe Case s devin nenduplecat. Caporal Gideon Piers, dezertor devenit tlhar, bgase spaima n provincialii spanioli mpreun cu banda lui de asasini. La Roca, Piatra, aa l numiser spaniolii din cauz c lsa astfel de pietre bine lefuite n buzunarele victimelor, aa n ct toat lumea s afle care era soarta celor care ndrzneau s-l nfrunte. Mersese, ns, prea departe cci ncepuse s atace convoaiele britanice i s fure aurul. Nu mai era tlharul din afara cmpului de lupt, ci un factor de subminare care trebuia nlturat ct mai repede. Lui Case i se dduse sarcina de a recupera aurul, dac mai era posibil, dar mai ales de a-i terge de pe faa pmntului pe Piers i pe acoliii Iui. Fr mil, tar ndurare - acestea erau ordinele. Ajutat de o unitate format din soldai toi unul i unul i din partizani, ddu de urma lui Piers i a tlharilor lui chiar n ascunztoarea acestora - o mnstire abandonat aflat ntre dealuri, n apropiere de Brugos. Acolo i-au i gsit sfritul, toi, sau cel puin aa ndjduia el. i lu ceva vreme pn s-i dea seama c Harper vorbea cu el. ncerc s-i limpezeasc mintea apsndu-i ochii cu rnna. - Iart-m, Harper. Eram cu mintea n alt parte. Ce spuneai? Harper rosti cuvintele rar, cu rbdare: - V-am ntrebat dac vrei s fiu i eu de fa cnd vei vorbi cu doamna Gray. - Nu. Ar fi prea mult s aprem amndoi, n-a vrea s se simt ameninat. Tu supravegheaz casa i nu sta la vedere. Harper ddu din cap. - La ce v gndeai cnd v-am ntrerupt? Case rse scurt, nbuit. Era clar c Harper nu avea nici o treab cu diplomaia. Necazul era c i permisese prea multe. Dac s-ar apropia puin mai mult, ar deveni cei mai buni prieteni i atunci nimic nu l-ar mai opri s fie indiscret. - A trecut o lun de cnd a fost ucis Collier, zise Case. Oare ce mai ateapt Piers?

- Poate c a plecat aa cum a venit. Poate c doar pentru Collier a aprut aici. Sau cine tie, noi nu sntem pe urmele cui trebuie. S tii c pn la urm Piers ar putea fi mort de-a binelea i altcineva s-ar putea s se foloseasc de metodele lui. Case nu coment. Nu era prima dat cnd auzea argumentele acestea. Dar dac Piers era nc n via, nu avea nici cea mai mic ndoial c inta final era chiar el. Nu avea timp de pierdut cu argumente, dei l mcinau aceleai ntrebri: ce mai atepta Piers? De ce amna confruntarea cu el? O dat ajuns n Hans Town, n faa bisericii Sf. Ninian, Jane cobor i i plti birjarului. ncepuse s burnieze, aa c i ridic gulerul hainei i intr n curte. Casa parohial se afla dup biseric, iar pentru a ajunge la ea trebuia s intri pe o porti lateral i s urci o potecpietruit. Era o cldire veche cu zidurile acoperite cu ieder. ntr-una din camerele din fa se aprinsese o lumin i se auzi rsul cristalin al unui copil, Jane schi un zmbet trist. Unele femei aveau noroc cnd era vorba de dragoste, altele nu. Iar Letty fcea parte din prima categorie. Se cstorise cu un brbat deosebit i avea doi copii pur i simpluminunai. i, dac cineva merita cu adevrat o asemenea bucurie, aceea era, fr ndoial, Letty. Jane nu se ls furat de gnduri, ci i ndrept umerii i btu cu putere n u. Dup cteva clipe ua se deschise i n prag apru slujnica lui Letty. Un preot tnr, care mai avea i o familie de ntreinut, nu i putea permite mai mult de un servitor. Peggy, o fat tnr, agil i mereu cu zmbetul pe buze, o pofti pe Jane n antreu. - L-ai adus i pe Lance! Ce-or s se mai bucure copiii! - Unde este doamna Gray? o ntreb Jane, n vreme ce Peggy i ajuta s-i scoat pardesiul i boneta. - n buctrie. - i domnul Gray? - E plecat la Lambeth, s-l viziteze pe episcop. Dup acest schimb de cuvinte, linitea a fost brusc ntrerupt. Din camera din fa nir ca din puc dou fetie gemene care se repezir la Jane.

- Mtua Jane! strigar deodat. Mtua Jane. Apoi l zrir pe Lance, i mtua Jane fu dat uitrii. Din buctrie apru mama fetelor. - Jane! Asta da surpriz. Letty Gray, puin mai n vrst dect Jane, era nalt, zvelt, avea un pr negru i des i ochi de un albastru limpede. Chiar dac i se desprinseser cteva uvie din agrafe i pe un obraz avea o urm de fain, prea stpn pe sine. Din cte observase Jane, orfanii ddeau de regul aceast impresie. Fetele fuseser crescute n instituii speciale i nvaser s nu trdeze ceea ce gndeau. Jane chiar se considera norocoas pentru c reuise s ctige prietenia acestei femei att de afectuoase i generoase i nu de puine ori regreta c nu seamn mai mult cu ea. Linitea reveni la fel de repede cum dispruse. Letty i propuse lui Peggy s mbrace copiii gros i s ias mpreun cu ei i cu Lance la plimbare. Dup aceea o conduse pe Jane n salonul din fa inchise ua n urma lor. - Ai fain pe obraz, i atrase Jane atenia. Letty o ndeprt, tergndu-se atent cu palma. - Nu m ateptam s te vd dect dup Crciun. Ce te-a fcut s-i schimbi planurile? i trseser fotoliile mai aproape de foc. - S-a ntmplat ca Lordul Castleton s m viziteze astzi, dar voia s stea de vorb cu tine, nu cu mine. - Lordul Castleton! Vrea s stea de vorb cu mine? Dar despre ce? - Uite, mi-a dat i o scrisoare... Vorbele i fur ntrerupte de un ciocnit n ua de la intrare. - Cred c Oiiver i-a uitat din nou cheile, zise Letty i se duse s deschid. Jane se ridic n picioare. Auzi mai multe voci pe hol, dup care Letty intr n salon, urmat de Lordul Castleton. tia c lordul era o fire tenace, ns la asta nu se ateptase. - Vorbeti de lup, zise ea, pe un ton provocator, i iat-1! - A, domnioara Mayberry, rosti Case calm, fr paznicul cel credincios i mereu ncnttoare.

- Jane, spuse Letty, uitndu-se ntrebtoare de la unul la altul, Lordul Castleton vine din partea serviciului Special Branch. Vrea s-mi pun cteva ntrebri n legtur cu Gideon, asta-i tot. - Special Branch? Jane l privi nencreztoare. Sntei reprezentant al legii? - Mi s-a cerut ajutorul ntr-o anumit investigaie, aa c se poate spune i aa. - Asta nu mi-ai spus. - Dar nu aveam treab cu dumneavoastr, domnioar Mayberry, aa c nu eram obligat s v spun nimic. Doamn Gray, putem sta undeva de vorb ntre patru ochi? - Pi... Letty o privi nesigur pe Jane. - Nici prin minte nu-mi trece s v las s o interogai pe doamna Gray fr s mai fie cineva de fa, zise Jane. - A vrea ca Jane s nu plece, zise Letty. Case ls s-i scape un oftat. - n cazul acesta, haidei s ne aezm. Nu o s dureze prea mult. Dup ce luar loc, i concentr privirea asupra lui Letty, ignornd-o ctputupe Jane. - Doamn Gray, considerm c ne putei fi de mare ajutor n cercetrile noastre. Iertai-m c nu v pot da amnunte. Poate vei crede c unele dintre ntrebrile mele snt ciudate i deloc relevante. Dumneavoastr nu trebuie dect s rspundei ct se poate de onest. Putei face asta? Dup ce Letty ddu din cap afirmativ, Case continu: - Cnd l-ai vzut ultima oar pe fratele dumneavoastr? - Facei cercetri n legtur cu Gideon? - Vrem s verificm nite lucruri n legtur cu cineva despre care credem c odat i-a fost foarte apropiat, cineva alturi de care a luptat n Spania. -Aha. Atept ca el s-i mai dea i alte amnunte, dar vznd c nu o face, i drese glasul i continu: - Ultima dat l-am vzut pe Gideon nainte s porneasc n larg spre Portugalia. Da, acum opt ani, cnd a venit s-i ia rmas-bun.

Pe msur ce interogatoriul avansa, ndoielile lui Jane privind veridicitatea pretextului lui Castleton se spulbera. i ddea bine seama de ce era considerat att de necesar pentru o anchet. Punea ntrebrile n aa fel nct s nu o scie i nici s nu o copleeasc pe Letty; a determinat-o, folosindu-se cu abilitate de farmecul su, s-i dea toate informaiile pe care le dorea. Fr nici un fel de efort, dar cu o perfidie abia perceptibil. Faptele erau urmtoarele: Letty i Gideon se vzuser de foarte puine ori dup ce rmseser orfani, iar dac Gideon a avut vreodat prieteni, Letty n nici un caz nu-i cunotea. Era mai mare dect ea, aa c nu i se confesase niciodat. Se vzuser de cteva ori dup ce Gideon plecase de la azil, iar dup ce se nrolase n armat Letty i scrisese, ns nu primise regulat rspunsurile lui. El i scria puin i rar. Apoi Letty a primit ntiinarea c fratele ei dispruse ntr-o misiune i c, probabil, murise. Lordul Castleton reui s obin i alte mrturisiri de la Letty - faptul c Gideon ddea mereu de necazuri, faptul c nu venea s o vad dect atunci cndrmnea fr bani i ct ndjduise ea, cum se rugase atunci cnd fratele ei se nrolase, ca armata s fac om din el. Cnd se ls un moment de tcere, Case se ntoarse ctre Jane: - Domnioar Mayberry, ai putea aduga ceva la cele spuse de doamna Gray? -Nu. Letty atenu din impoliteea rspunsului lui Jane adugind repede: -Jane nu l-a cunoscut pe Gideon. A venit ca profesoar la Sf. Bede dup ce el plecase n Spania. - Atunci ai devenit dumneavoastr prietene att de apropiate? Cnd ai predat la Sf. Bede? Letty zimbi. - Da, eu eram att de mhnit... Jane o ntrerupse: - Pe Lordul Castleton nu l intereseaz amnunte legate de mine. Bineneles, dac nu m aflu i eu sub anchet. - n nici un caz, rspunse Case. Am pus i eu o ntrebare aa, ntr-o doar. Apoi bg mna n buzunarul hainei i scoase piatra care fusese

gsit asupra lui John Collier. Recunoatei asta, doamn Gray? Letty lu piatra i o ntoarse pe toate prile. -Nu. Ar trebui? - Dar numele La Roca v spune ceva? Letty neg, dnd din cap, i-i napoie piatra. - Aceasta este denumirea spaniol pentru piatr, nu-i aa? ntreb Jane. - ntocmai. Dar John Collier? Nici numele acesta nu v este cunoscut, doamn Gray? - Nu, m tem c nu. - Gndii-v bine. Locotenentul John Collier. A luptat alturi dc fratele dumneavoastr n Spania. Au fost n acelai regiment. Letty i privi rnmile mpreunate n poal. - mi pare ru. Nu-mi amintesc. A trecut mult timp. Case se ridic. - Doamn Gray, dac v mai amintii ceva, putei oricnd s lsai un mesaj pentru mine la Horse Guards. Se opri o clip, privi njur, apoi zise: - Mi se pare mie sau miroase a ars? n clipa urmtoare Letty ni de pe scaun. - Biscuiii mei! strig ea i iei val vrtej din ncpere. - Ei bine, domnioar Mayberry, nu a fost chiar att de ru, nu-i aa? Jane se ridic i ea. - Nu trebuia s recurgei la nici un tertip, spuse ea. Dac ai fi fost cinstit fa de mine, v-a fi adus personal la prietena mea. Case ridic din umeri. - Nu a fost nici un tertip la mijloc. V-am spus att ct se cuvenea s tii. - M-ai nelat! Ai procedat necinstit. - Nu-mi pas ce credei dumneavoastr. Anchetez o crim. Ddu din cap afirmativ, ca pentru a-i ntri cuvintele, cnd vzu cum ochii lui Jane aruncau scntei. - John Collier a fost asasinat i credem c cineva din regimentul lui ia pltit o poli mai veche. Aa c, dac vrei s nu dai de necaz, Jane Mayberry, f bine i nu-mi sta n cale. Transmite dumneata, te rog,

scuzele mele doamnei Gray. Spune-i c nu am mai putut rmne. - Ei bine? ntreb Harper, dup ce Case l ndemn pe birjar s porneasc. - Nu parc s tie ceva. Case i povesti pe scurt cum decursese interogatoriul lui Letty Gray. Cnd termin, Harper oft, vdit nemulumit. - Asta nseamn c tre s o lum de la capt cu Collier i singura cheie pe care o avem este o piatr. - S-ar putea s fie aa, dar vreau s vd dac nu cumva am stmit nelinitea cuiva. - Credei c doamna Gray va ncerca s-i anune fratele c sntem pe urmele lui? - Nu. Nu cred c tie ceva, sau c Piers poate fi att de prost net s-i spun unde se ascunde. E doar o msur de prevedere. Dac dup dou zile vom fi n acelai stadiu, renunm. Case fcu semn vizitiului s opreasc, apoi art spre o tavern din col. -Poi s-i stabileti sediul acolo. O si-ltrimitpeLennox n ajutor. - A, nici s nu v treac prin minte, se mpotrivi Haiper. Mie mi s-au dat nite ordine i tre s stau lng dumneavoastr. Asta mi-a zis eful nainte de a pleca la Edinburgh. - La Aberdeen, Harper. Colonelul Maitland i sora mea au plecat la Aberdeen. ntre timp, acesta a devenit cazul meu, aa c-1 voi rezolva cum cred de cuviin. Harper nelese imediat unde btea lordul. nlimii sale nu-i sursese de la bun nceput ideea c el, Harper, avea s-i fie ca o umbr. Contele cunotea riscurile, tia c putea fi urmtoarea int a criminalului, dar nu era de acord s-i fie supravegheat fiecare micare, ca i cnd ar fi fost un copil care abia nva s mearg; iar ceea ce l irita i mai tare era faptul c escorta" se instalase n apartamentul lui din Albany. Acestea erau condiiile pc care le stabilise eful, dac nu - l avertizase el - avea s dea cazul altcuiva. Harper era un om nelegtor, ns nimic nu-1 putea determina s ncalce regulile impuse de eful su. n plus, Lordul Castleton era cumnatul acestuia. Numai gndul de a da ochii cu Maitland n situaia n

care i s-ar fi ntmplat ceva contelui l fcea s se cutremure. Case remarc expresia ndrjit de pe chipul lui Harper i sc gndi s pun altfel problema. - Uite cum facem, spuse el, zmbind prietenos. Eu o s fiu la Horse Guards pentru c vreau s verific nite dosare mai vechi. Apoi o s iau cina la Bell cu nite prieteni. E posibil s mergem i la oper. In orice caz, o s fiu nconjurat de oameni n care am ncredere. i mulumesc foarte mult, dar chiar nu am nevoie de escort. Cum s explic prietenilor prezena ta? Vor crede c snt fricos, i nu i-a nvinovi pentru asta. - i dac apare ceva ce trebuie s raportez? tii unde s m gseti, iar dac apar schimbri de planuri, o s las vorb la Horse Guards. Oricum ar fi, ne vedem mai trziu la Albany. Ne-am neles? - Ne-am neles, rspunse Harper, privindu-i un nasture care abia se mai inea. -Perfect. A, i culc-te, nu m atepta. 4 Biroul lui Case de la Horse Guards era o cmru, dar 1 se considera norocos c i se ncredinase mcar acel spaiu. Nu era agent Special Branch, ci unul dintre anchetatorii amatori, solicitai uneori de serviciile secrete pentru abilitile i cunotinele lor, ca s ajute la elucidarea unor cazuri mai grele. De pild, nimeni nu-1 cunotea pe Gideon Piers mai bine dect el. Colegii lui erau amabili, ns nu acordau prea mare atenie investigaiilor lui. Aveau propriile cazuri de rezolvat, iar asasinarea unui funcionar oarecare de ctre un om despre care se credea c operase doar n Spania nu li se pruse o chestiune la fel de arztoare ca lui Case. La prima vedere totul sugera plata unei polie mai vechi. De fapt, sc presupunea chiar c asasinul nu era nici pe departe Gideon Piers, ci altcineva carc se ddea drept acesta i se folosise de metodele lui pentru a induce n eroare autoritile. Aceasta era i prerea cumnatului lui Case i tocmai de aceea - i zise Case - Richard nu-i amnase cltoria n Scoia. Nu se atepta ca lordul s reueasc s descopere ceva. Dosarul lui Piers era destul de subire. Rude: o sor, domnioara

Letiia Piers de la coala de Caritate Sf. Bede, Londra; ocupaia: angajat pe un vas; semne particulare: un trandafir tatuat pe braul stng. Se numra printre primii soldai englezi mbarcai pentru Portugalia. Doi ani mai frziu era declarat disprut n misiune, se presupunea c murise, ori c fusese capturat dc inamic. Asta cu puin nainte s apar ia Roca. Serviciul Secret Britanic fcuse legtura ntre evenimente i tot Serviciul Secret Britanic l nsrcinase pe el s porneasc mpreun cu mica lui unitate de soldai n cursa aceea istovitoare, pe urmele unui om al crui nume devenise emblematic pentru noiunea de slbticie. In nelepciunea lor, agenii Serviciului Secret nu au divulgat adevrul n legtur cu La Roca dect ctorva persoane. In consecin, dosarul de rzboi al lui Piers era fr pat. Mai exista un dosar, de data aceasta referitor la band, pentru care fusese nevoit s-i implore pe cei de la Oficiul de Rzboi, ns nici acesta nu-i servise prea mult. In mare, prezenta toate convoaiele britanice atacate i jefuite de La Roca. Case i oamenii lui rviser mnstirea aceea cutndu-i, dar nu gsiser nimic. Din cte tia cl, aurul dispruse fr urm. Gideon Piers trebuia s fie un om foarte nstrit acum. Aurul nu-1 mai gsiser, ns dduser de Piers, sau cel puin aa crezuser. Era mpucat n cap, ns l identificaser dup tatuaj. S-au mulumit cu asta, ns n mintea lui struia ndoiala. Pe birou se afla un al treilea dosar, cu numele lui John Collier scris pe copert. nc un dosar care nu prezenta nimic dubios. Poate c Serviciul Secret cunotea alte amnunte care nu fuseser nregistrate n dosar, ns se dovedeau zgrcii cnd era vorba s furnizeze nite informaii. Puse dosarele la o parte i oft. Existau dou piste pe care ar li putut s le urmeze. Putea s-i cerceteze pe toi cunoscuii lui Piers, pe fotii asociai, pe angajai, n sperana c va da de vreo umi. Era ns o munc titanic, imposibil de dus la bun sfrit de ctre un singur om. Cealalt posibilitate era s atepte. Piers, dac despre el era vorba, n-ar rezista prea mult fr s-l ncoleasc i pe el. Mai jucaser jocul acesta n Spania. Uneori greu i-ar fi dat cineva seama care era, de fapt, vntorul i care era prada. Finalul avea s fie unul spectaculos, o rzbunare crncenpentru distrugerea pe care o provocaser el i soldaii lui la mnstirea Sf. Michele.

Dar dac Piers rezista cu greu tentaiei dc a veni dup el, atunci de ce ntrzia s acioneze dup moartea lui John Collier? Piers nu era genul care s atepte ca cei de la Bow Street s pun totul cap la cap. Oare dorea ca el, Case, s afle c jocul nc nu se terminase? De cnd venise, nu avansase cu nimic n anchet. ncuie dosarele i plec. Era noiembrie i se ntuneca devreme; dc cnd plecase din Whitehall i pn ajunsese la locuina lui din Piccadilly se aprinseser deja felinarele, iar ferestrele erau luminate. Zbovi ceva mai mult acas. Sc spl, i schimb hainele, i apoi lu o trsur pn la Bells Hotel, dincolo de Covent Garden, unde urma s-i ntlneasc prietenii. Constat c nici mcar n compania acestora nu se simea la largul su. Dup o vreme se ridic, i ceru scuze i plec. Case se duse singur la oper, ns nu avea de gnd s plece de acolo nensoit. Trecuse o lun de cnd se desprise de amanta lui i, n tot acest timp, nu mai avusese pe nimeni, Nu era un adept al desfrului; nu avusese nici mcar jumtate din aventurile puse pe seama lui, ns era brbat n toat firea i intuia motivul nelinitii lui. Simea nevoia s fie cu o femeie. Pur i simplu. n timpul primei pauze se ndrept ctre loja doamnei Amelia Standhurst. Amelia era o vduv bogat care nu manifesta nici cea mai mic dorin de a se recstori. Era frumoas, rafinat i n ultimul timp i fcuse de nenumrate ori avansuri subtile, pe care el le ignorase. n seara aceasta, ns, era disponibil. Intr n loj i dup cteva minute ajunser la o nelegere. Opera era plictisitoare. Case avea s o conduc pe doamn acas. n hol se oprir att ct Case s-i aeze pe umeri pelerina mblnit. Ea i spuse ceva, ns el nu auzi. Privirea i rmsese pironit asupra unei tinere care purta o rochie de sear din satin de culoarea fildeului, acoperit cu voal transparent. Luminile candelabrelor fceau ca braele i prul s-i par aurii. Era Jane Mayberry, ns nu cea pe care o cunoscuse el n il imineaa aceca, ci o femeie ieit parc dintr-o revist de mod, strlucitoare, jovial i nu un manechin lipsit deviat. Ca i cnd s-ar fi simit privit, ea se ntoarse. Privirea ei zbovi puin

asupra lui, apoi i-o ntoarse brusc, ocat parc de prezena lui. Case i percepu tresrirea i starea de tensiune cnd observ c zmbetul de pe buze i dispruse. Privirea ei reveni apoi asupra Ameliei, ntrzie un pic, apoi sc ntoarse ctre Case. Plec discret capul, n semn de salut; zmbetul, vdit nesigur, i ddu de neles contelui c ea nelesese carc era legtura lui cu Amelia. Una dintre persoanele care o nsoeau i spuse ccva, i Jane se ntoarse. Abia atunci observ Case c era acompaniat dc Freddie Latham, pe care l ntlnise chiar n dimineaa aceca la bibliotec. Freddie era unul dintre prietenii lui cci mai apropiai. Sora lui, de asemenea prezent, discuta cu o femeie pe care ( ase nu o recunoscu. Simi pe bra mna Ameliei. - Case, eti sigur c vrei s m nsoeti acas? l privi uor amuzat, apoi continu: - E foarte frumoas. Cine este? O ntrebare simpl care cerea un rspuns la fel de simplu, ns - lucru foarte curios - Case nu dorea s implice numele lui Jane Mayberry n astfel de conversaii. - Am ntlnit-o pentru prima oar n dimineaa aceasta la Ladies Library. Face parte dintre membrele bibliotecii. Amelia l ascult n tcere, apoi zise: -Bravo ei! O urmri pe Jane cu privirea pn cnd aceasta intr ntr-o loj de la captul culoarului. - Dac aa snt doamnele care susin cauza celor de la Ladies Library, poate c e timpul s le fac i eu o vizit. Am aceleai convingeri ca i ele - dar care femeie nu le are? Totui cele pe care le-am cunoscut nu mi s-au prut att de deschise, att de oneste. Ea pare... altfel. Case ddu un rspuns de convenien, ns mintea lui era n alt parte. Maj oritatea spectatorilor se ntorseser n lojele lor pentru nceperea celui de-al doilea act. Pe hol rmseser doar lacheii i plasatorii. Unul dintre plasatori sttea cu spatele la el i privea pe fereastr. - Scuz-m puin, spuse Case. Nu dureaz mult. Strbtu culoarul pn ajunse la omul care privea fix pe

fereastr. - Hatper! se rsti el. S neleg c ai venit aici ca s raportezi ceva? Haiper se ntoarse cu un zmbet timid. -... nu, domnule. Dar nu v facei griji, Lennox este un om de ndejde. Pzete casa i putei fi sigur c nu scp nimic ochilor lui de vultur. - Atunci, dac nu s-a ntmplat nimic, tu ce caui aici? - mi fac datoria, i rspunse Harper pe un ton de repro. Nu era momentul s se certe cu acest slujba att de ncpnat, exasperant de insistent, care nu nelegea c orice brbat are dreptul la o via personal. Una era s fii escort i alta s fii spion, iar Case nu suporta s se tie urmrit. - Bine, spuse el. Acum, dac tot eti aici, chiarpoi s faci ccva pentru mine. Cred c ai observat i tu c domnioara Mayberry se afl aici. . - Mda. Pentru cteva clipe, Harper l privi printre gene. - Harper, vreau s o urmreti. Vreau s tiu cu cine se ntlnete i cu cine st de vorb. Dac se furieaz i pleac, vreau s fii pe urmele ei. - Pe urmele domnioarei Mayberry? Harper abia i stpni uimirea. - Da. S n-o scapi din ochi. Consider asta un ordin. Ai neles? - Da, domnule. - i s nu m atepi dect dac ai ceva foarte important s-mi comunici. Cnd se ntoarse lng Amelia, Case zmbea mulumit. Nu numai c reuise s scape de Harper, dar o prinsese i pe Jane Mayberry n plas. Nu neaprat c ar fi bnuit-o de ceva. Pur i simplu i stmise curiozitatea. n plus, fusese suficient de neatent ca s nu afle unde locuiete. Se putea felicita c de data aceasta rezolvase dou probleme o dat. Ea l va ine pe Harper departe de el, iar Harper i va afla adresa. - Asta ce-a mai fost? l ntreb Amelia. - Era omul meu de ncredere. L-am trimis acas i i-am spus s nu m atepte. Apoi se aplec pn cnd aproape c i atinse urechea cu buzele.

-Acum s-i rspund la ntrebare, i opti. Da, snt ct se poate de sigur c vreau s te nsoesc doar pe tine n seara asta acas. Amelia rse cu poft. - Atunci... cc mai ateptm? II lu de braul. Acum povcstete-mi. Ce cutaitu la Ladies Library? Case schi un zmbet i se lans n nite explicaii care aveau prea puin legtur cu realitatea, ns ineau curiozitatea Ameliei departe de singurul subiect pe care nu voia sa-1 discute. n timp ce orchestra i acorda instrumentele pentru cel de-al doilea act, domnioara Drake, cea pe care Case o zrise stnd de vorb cu Jane, zise c ar vrea s se ntoarc la mtua ci. Vicontele insist s o nsoeasc, urmnd ca Jane i sora lui, Sally, srmn singure n loj. - Jane, cred c n seara asta tocmai ai fcut o cucerire, i spuse Sally, privind-o amuzat. - Nu tiu la ce te referi. - La Lordul Castleton, bineneles. Jane ntoarse capul i o privi surprins. - Castleton? De unde i-a mai venit i ideea asta? - Din felul ncarc te-a privii. Era de-a dreptul nucit. Cum numesc francezii asta, un coup defoudre? Jane zmbi gnditoare. - i cu doamna Standhurst cum rmne? Preau destul de apropiai. Sally se strmb. - Femeile de genul Ameliei nu conteaz. Ca s pun problema ntr-un mod delicat, n trecutul unui brbat pot s figureze multe femei asemenea ei. - Fiecare femeie conteaz, rosti Jane ncet. Nu noi trebuie s o judecm. Nu asta promoveaz Ladies Library? - Ba da. lart-m, am lsat gura s vorbeasc fr mine. Rspunsul lui Sally o mai liniti - de altfel Sally era una dintre cclc mai blnde fiine din ctc cunotea ea - i Jane continu: - n plus, Lordul Castleton nu a fost cucerit de mine, dimpotriv, mi s-a prut c privirea lui arunca sgei ascuite. Astzi ne-am ntlnit pentru prima oar i n-a putea spune c ne-am desprit ca doi buni prieteni. Aa c, vezi tu, numai de dragoste nu poate fi vorba ntre noi.

- Ei, dar ce s-a ntmplat? - Am refuzat s-i dau adresa unei prietene i a crezut c m poate intimida. Sally izbucni n rs. - Dac eram acolo, i-a fi spus s nu-i bat capul cu astfel de ncercri. Tu devii necrutoare cnd te supr cineva! Jane se indign. - Nici el nu c prea departe! n clipa aceca intr n loj vicontele, i orchestra ncepu s intoneze primele acorduri ale muzicii lui Mozart, nvlui nd ntreaga sal, i Jane nu se mai gndi la altceva. ns concentrarea aceasta nu dur mai mult de cinci minute. De dou ori n aceeai zi fusese atenionat cl cucerise pe Lordul Castleton. Nu credea. tia cum stau lucrurile cu brbaii, iar el nu prea deloc ndrgostit de ca. Ceea ce nu-i putea explica era de ce inima ncepuse s-i bal att de tare cnd i ntlnise privirea. Nu simise team cunotea acest sentiment. Nu era nici atracie. Probabil c era vorba de resentimente, i zise. El ncerca s o intimideze cu puterea personalitii lui. Ei bine, ea nu avea de gnd s se lase intimidat. Gndurile acestea o mai l'rmntar o vreme, ns ncet, ncet, muzica puse stpnirc pe mintea ei, iar cnd soprana i ncepu aria gndurile lui Jane zburar n cu totul alt direcie. Scena parc se topi i n locul ei apru un salona; orchestra era de fapt mama ci care cnla la pian i o alinta cu blndeea glasului ei. Cu toate c ochii i erau scldai n lacrimi, Jane zmbea. Toat lumea aplauda. Abia distingea printre lacrimi chipurile celor din jur. n casa prinilor ei veneau mereu studeni, dar pentru c n fiecare an erau alii, ea nu-i putea aminti numele lor. i aduse aminte ns de domnul Morris i de soia lui Dorothy, care nu se pricepea la muzic, dar recita din Shakespeare ca o actri profesionist. Dup cin, ea trebuia s mearg la culcare. Era prea mic i i se permitea s rmn doar ct s o asculte pe mama ei cntnd. Mama o scutur uor. - Jane, Jane, ce-i cu tine? ' Nu mai putea aplauda, pentru c cineva i inea minile strihs. Privi n sus i tresri cnd o vzu pe Sally zmbind i dnd din cap,

mustrtor. - Mereu i pierzi capul cnd e vorba de muzic. Nu mai aplaud nimeni, n-ai observat? Vicontele spuse n oapt: - De ce nu se cnt englezete? Aa ar mai putea i lumea s neleag despre ce e vorba. - , opti sora lui, uit-te n program. Din clipa aceea Jane se strdui s-i menin atenia concentrat asupra a ceea ce se petrecea pe scen i curnd uit de tristee i se ls din nou furat de muzic. Cnd reprezentaia lu sfrit, vicontele aplaud entuziasmat, ns Jane tia c o face pentru c nu mai era nevoit s asculte atta larm, cum numea el muzica de camer. Freddie n-avea nimic de-a face cu muzica, iar ea aprecia faptul c lsase deoparte preferinele lui ca s le fac pe plac surorii lui i prietenei acesteia. Era un brbat foarte cumsecade. Cnd ajunser la noul sediu al bibliotecii din trand, vicontele i spuse vizitiului s atepte, apoi o conduse pn la intrare. Portarul i deschise, ns cei doi mai statur puin de vorb: - Jane, s tii c poi sta cu mine i cu Sal ori de cte ori vii n ora, i spuse Freddie. Nu-mi place s te tiu singur n csoiul sta. - Dar nu snt singur. Exist i alte femei care au nchiriat camere aici, iar riiie mi s-a dat camera cea mai bun. Este la parter, are vedere spre ru i o u care d pe teras, aa c Lance poate s plece i s se ntoarc oricnd poftete. Freddie, nu-i face griji. Exist o mulime de lachei pe-aici, aa c sntem n siguran. n plus, l am pe Lance. Freddie vru s mai spun ceva, dar, cnd ea l srut ca o sor pe obraz, oft, i lu rmas-bun i plec. Cnd intr n camera ei, Jane merse direct la ua terasei, o deschise i iei afar. n cteva clipe, aprui Lance. l mngie pe cap. Cinele i linse mna, apoi ncepu s-i adulmece rochia, n timp ce ea atepta, rbdtoare, ca animalul s se liniteasc. O dal lmurit n privina stpnei, merse i se culc lng emineu. nainte de a se dezbrca, Jane se mai privi o dat n oglind. Rochia era aa cum sperase ea s fie. i-o fcuse singur, dup un tipar din

revista de mod La Belle Assemblee i ateptase, mpachetat n hrlie, s vin momentul potrivit pentru a fi mbrcat. i prea bine c o purtase n seara aceea. Lordul Castleton putuse constata c Jane Mayberry nu era doar domnioara tears pe care o cunoscuse n acea diminea. Gndul acesta neateptat o facu s se dezmeticeasc. Era periculos felul n care gndea. Nu purtase rochia aceea pentru c ar fi vrut s atrag atenia unui brbat, ci pentru c i plceau lucrurile frumoase. Mai avea o cutie plin cu lucruri drgue la Hillcrest, casa ei de lng Highgate, iar cnd se ivea ocazia le purta bucuroas. Din pcate rareori i se oferea prilejul. Se aez pe marginea patului, i ridic rochia i i privi admirativ picioarele nvluite n mtasea ciorapilor. Acesta chiar era un lux. O pereche dc ciorapi din mtase costau zece ilingi, iar ca nu-i permitea astfel dc cumprturi prea des. Trebuia s munceasc ore bune la birou pentru ei, scriind pamflete, discursuri i articol e cerute de clieni care apelau la ca n numele lui Lady Octavia. Nu-i explica de ce ofta. Doar era cea mai norocoas fat dc pe pmnt. i plcea slujba, avea prieteni buni i putea s-i acopere toate cheltuielile. Ce altceva i mai putea dori? Lance o privea, cu coada ochiului. Jane se ddu jos din pat. - Problema mea este c nu-mi pot umple timpul atunci cnd snt n ora, i spuse ea. Ei bine, mine cnd o s mergem acas treaba o s se schimbe. O s ne nsoeasc cineva, i-am spus? Domnioara Emily Drake. Snt sigur c te vei purta frumos cu ea pentru c este tot o fugar, la fel ca noi. n vreme ce se pregtea de culcare, i veni n minte Gideon Piers. El l adusese pe conte n viaa ei - ancheta unei crime care avea oarccare legtur cu Gideon. Nu vedea care era sensul. Dar nici contele nu ncercase s o ajute s neleag ce se petrecea. Sentimentele ei pentru fratele lui Letty fuseser ntotdeauna ambigue. Nu se purtase ca un frate cu Letty. Pe de alt parte, devotamentul Iui fa de propria mam nu putea fi pus la ndoial. Tot timpul l mcinase gndul c mama lor fusese nmormntat ca

ofemeie srman i i promisese lui Letty c ntr-o bun zi i va muta rmiele pmntcti ntr-un cimitir obinuit. i inuse promisiunea, ns dup moarte, prin testamentul pe care l lsase. Ea i Oii ver au fcut toate demersurile. Fusese prea mult pentru Letty care avea i doi copii de ngrijit. Gestul lui Gideon i obligase. i fusese mai mult dect un gest. Lsase suficieni bani ca s acopere toate cheltuielile; nu fuseser puine. Stinse luminarea i se strecur n pat. Adormi ncercnd s-i imagineze cum ar fi fost dac i ea ar fi crescut ntr-un orfelinat. Dup clipele dc plcere, Case sc simea mplinit i n acelai timp uurat. Nu se schimbase nimic. Amelia era soluia ideal pentru momentele lui dc indispoziie. Mai fcuser dragoste o dat i nu l dezamgise. Era la fel de ptima ca i el. Genul de femeie care i plcea. Cnd plec de la ea, nici unul nu promise nimic -nc un aspect pe care l aprecia la Amelia. Nu avea nici o pretenie de la el, aa cum nici ea nu i-ar fi ngduit s-i pretind ceva. n plus, putea conta pe discreia ei. Deinea opoziie n societate i, cu loate c lumea presupunea c avea un amant, atta vreme ct pstra discreia, continua s fie invitat peste tot. Cu un brbat lucruril e nu stteau la fel. Orict de indiscret ar li fost nimeni n-ar fi comentat. Nu i se prea corect, ns asta era lumea n care triau. nvinovit era ntotdeauna femeia. Locuina Ameliei se afla dincolo de Berkeley Square, la doar zece minute de mers pe jos de apartamentul lui din Albany. In ciuda orei naintate, era mult lume pe strad. Aa era mereu n Mayfair, unde locuitorii se trezeau la amiaz i petreceau, din nou, pn n zori. O porni pe jos, gndindu-se c aerul rece al nopii l va ajuLa s-i limpezeasc mintea. Pe drum se gridi la Jane Maybeny i sc simi cuprins de remucri pentru c-1 trimisese pe Harper s o urmreasc. O fcuse sub impulsul momentului, iar acum i prea ru. Cetenii coreci, care nu erau certai cu legea, aveau dreptul la intimitate. E foarte frumoas, i aminti deodat vorbele Ameliei. inimoas nu i se prea cel mai potrivit cuvnt pentru a o descrie pe Jane Mayberry.

Neobinuit, poate, sau mai degrab < uceritoare. Chipul ei trda un caracter puternic i o inteligen carc nu erau neaprat apanajul frumuseii. Freddie prea destul de atras de ea. Se ntreb care era relaia dintre ei. Brusc se simi la fel de nelinitit ca nainte de ntlnirca cu A melia. De data aceasta nu mai ncerc s neleag crui fapt sc datora iritarea aceasta. O alung cu hotrre din minte pe Jane Maybeny i restul drumului se concentr asupra lui Gideon Piers, mcercnd s-i dea seama de ce ateptase trei ani ca s-i fac anunat prezena. n cele din urm, se ntreb dac nu cumva aveau dreptate ceilali, iar el se nela. Poate c Piers chiar era mort.; poate c asasinatul din Hydc Park chiar era fapta altcuiva care imita metodele lui Piers. Portarul i deschise porile de fier. n timp ce strbatea curtea observ c ferestrele de la camera lui erau luminate. N-ar fi trebuit s fie. Doar le spusese valetului su i lui Harper snu-1 atepte. Nu era nevoie dect de o luminare pe hol ca s vad drumul. Urc scrile de la intrare cte dou o dat. Camera lui se afla la primul etaj. Ruggles, valetul su, i deschise ua ndat. n vreme ce i ajuta stpnul s-i dea jos haina, plria i mnuile, Ruggles l inform asupra cclor ntmplate: - E Harper, nlimea voastr. A fost atacat i jefuit lng oper, la Kings Theatre. A primit o lovitur zdravn la cap, cred c a fcut o comoie, i asta nu e tot. Pare s aib i o coast rupt. Nu m-a lsat s chem doctorul. Din doi pai Casc travers salonul i intr n camer. Brusc se simi uurat i gsi chiar puterea s zmbeasc. Harper era nvelit ntr-o ptur i sttea n faa emineului, suprat i ncruntat, cum Case nu-1 mai vzuse niciodat. - Era i timpul s ajungei acas, zise Harper. Acum putei s-i spunei lui ncurc-lume sta - i art ctre Ruggles - c supa de vit este pentru invalizi i nu pentru veteranii care au supravieuit n Spania? Dai-mi o duc de ceva i m pun pe picioare! Efectul discursului lui sc spulber cnd duse brusc mna ntr-o parte i gemu.

Nebgndu-1 n seam pe Harper, Ruggles i explic lordului: - Are un cucui ct o ridiche, nlimea voastr, i cine tie cte alte rni. Chiar trebuie s-l vad un doctor. Cnd l-am ntrebat, nici numele nu i-l mai tia. . Ruggles, cu parul lui rocat, cu pistruii i cu vigoarea lui de brbat abia trecut dc treizeci de ani, era un servitor foarte manierat i binevoitor, orict de dur ar fi fost provocarea. Fcea parte din scrviciile pe care cei din Albany le ofereau celor carc nchiriau locuine acolo, iar Case era hotrt ca atunci cnd va pleca din A Ibany s-l ia pe Ruggles cu el, indiferent ct ar fi costat ca s i se rezilieze contractul. - Cum a ajuns acas? - Garda de noapte l-a gsit i l-a trimis acas cu o birj. - Cheam doctorul. De data aceasta, Harper nu se mai opuse. Era prea concentrat asupra poziiei n care s se aeze ca s-i mai uureze durerea. - Nenorociii, cred c m-au lovit cnd m-au azvrlit pe alee, zise el. - Hai c-i aduc duca aceea de care ai pomenit, l liniti ('ase. Zmbetul lui recunosctor inu pn cnd Case i nmn paharul n care se afla doar o nghiitur de coniac. - Halal rsplat, se lamcnt el, dup ce c am trecut prin Mltea. - O s-i primeti rsplata dup ce te consult doctoral. (lata. Fr comentarii. Spune-mi ce s-antmplat. Harper ddu coniacul pe gt i i linse, pofticios, buzele. - S-a ntmplat, ncepu el, c am fcut ntocmai ce mi-ai cerut. Am stat cu ochii tot timpul pe domnioara Mayberry. Cnd ca i cu cei care o nsoeau au plecat de la oper, i-am urmat. Au chcmat ei o trsur, am chemat i eu una, numai c atunci cnd am vrut s urc, cineva m-a pocnit n ceaf cu un pistol i a urcat <lup mine. Am simit cum mi-a explodat capul, i urmtorul lucru pe care mi-1 amintesc este c m-am trezit zcnd pe ulia din spatele pieei Haymarket, cu gardianul aplecat asupra mea /glindu-m zdravn. - Ai fost jefuit, spuse Case, afirmnd mai mult dect mlrcbnd. - Dimpotriv. Am spus asta ca servitorul dumneavoastr s nu m

mai bat la cap cu attea ntrebri. Scoase de sub ptur o min. Ia uitaiv ce am gsit n buzunar, adug el. Case ntinse mna i rmase cu ochii pironii la obiectul cruia Harper i ddu drumul n palm. Era o pietricic rotund. ' e-ai ocupat personal? Dcloc. Ca i tine, am fcut o afacere din chestii ca asta, Gideon. Nu-mi mnjesc eu minile. Oamenii pe care i-am folosit i cunosc meseria. -Bine. Atunci, povcstete-mi. John Merrick oft. Gideon Piers devenea o adevrat pacoste. Voia s i se explice absolut totul n amnunt. - Unul dintre oamenii mei l-au urmat pe bodyguard n trsur. Dup ce l-a nucit bine, i-a zis vizitiului s opreasc, pretextnd c prietenului su i s-a fcut ru. Bart l atepta pe uli. S-au asigurat c pentru o vreme Harper va fi scos din circuit, dup care au plecat. Nu a fost nici un martor. Totul s-a desfurat conform planul ui. Gideon Piers i ngdui un zmbet. Era mulumit de cum evoluau lucrurile, iar dup seara asta, Lordul Castleton nu se va n- ai ndoi de faptul c Gideon Piers se sculase din mori. Bun. Contele n-are dect s fiarb. N-are dect s se agite, ntrebn- du-se cnd i unde va lovi el din nou. Se uit la omul carc sttea n faa lui. Se aflau ntr-un separeu la Rose & Crown n Oxford Street i, cu toat ora naintat, pe strad nc era agitaie: se auzeau roile trsurilor zdrngnind pe caldarm, clinchetul clopoeilor de la hamaament, i cte o voce care striga dup o trsur. Londra prea s nu se odihneasc niciodat i nici acest Rose & Crown. Tocmai de aceea Piers l alesese ca reedin pentru cele cteva sptmni ct avea s rmn n ora. Putea s vin i s plece la orice or, fr s trezeasc suspiciuni. - Povestete-mi despre Castleton, l ndemn pe interlocutorul lui. Merrick rnji. njur de treizeci de ani, de nlime medie i ndesat, avea o nfiare care nu-i spunea nimic la prima vedere. Abia cnd l priveai cu atenie remarcai vemintele sale de calitate i rafinamentul pe care ntreaga lui personalitate l emana. Avea gusturi fine i se vedea c dispunea i de bani cu care s i le satisfac. Cam tot aa arta i Piers. Avea cam aceeai vrst, o nfiare plcut, impecabil, dar nu ieea

nici el n eviden prin ceva strident. Era ns mai suplu i mai voinic dect Merrick, ca urmare a anilor petrecui n Spania i a pasiunii tipic masculin pentru scrim i box. Pe Merrick l gseai mai degrab la masa jocurilor de cri. l tia pe Merrick de muli ani, nc din azil. Comiseser mpreun o crim, n timp ce furau din cascle bogtanilor din Mayfair ca s-i mreasc puin salariile lor mizere de funcionari. Cariera lor de sprgtori de case a trebuit s nceteze cnd au ucis un negustor nstrit care i prinsese asupra faptului. Cnd autoritile erau pe punctul de a le da de urm, Merrick s-a retras o vreme la casa lui din Yorkshire, iar Gideon s-a hotrt s-i ncerce norocul ca soldat. Gideon nu se ndoia de loialitatea lui Merrick, mai ales c l pltea bine. Cu toate acestea, i dezvluia ct putea de puin din viaa lui privat. Merrick habar n-avea c el i luase o alt identitate n Bristol. Sc numea Arthur Ward i era un om de afaceri bogat care conducea mai multe societi comerciale rspndite n lumea ntreag. E drept c nici Merrick nu manifesta un interes exagerat fa de noua via a lui Piers. i el l considera tot un om de afaceri. Merrick ncepu s-i povesteasc: - Castleton ne-a uurat mult situaia. Pe la mijlocul reprezentaiei a disprut mpreun cu o doamn - doamna Standhurst. A plecat fr escort. - Cine este aceast doamn Standhurst? - Cred c o nou cucerire. Piers se ncrunt. Ultima lun i-o petrecuse adunnd informaii despre toi cei care i erau apropiai contelui, dar acum auzea prima oar de aceast doamn Standhurst. Nu-i plceau fisurile care apreau n ultimul moment ntr-un plan pe care el era gata s-l pun n aplicare. - i Harper? ntreb. El de ce nu l-a urmat? - Aici e partea cea mai interesant. Se pare c i s-a ordonat s urmreasc grupul din loja dousprezece - Vicontele Latham, sora lui i nc o femeie. Piers tia totul despre Vicontele Latham i despre sora acestuia. Nu prezentau nici o importan. - tii numele celeilalte femei?

- Jane Mayberry. Da, ai auzit bine. Aceeai Jane Mayberry cu care Castleton s-a ntlnit n dimineaa aceasta la bibliotec, pe care a urmrito pn la casa surorii tale i pe care a ntlnit-o seara la oper. Gideon, ce treab are cu ea? Piers ddu din cap, gnditor. _ - Habar n-am, doar dac nu crede c este un fel de curier ntre mine i sora mea. Pre de cteva momente rmase pe gnduri. - Tot ce mi amintesc n legtur cu femeia asta e c a predat la aceeai coal de caritate ca i sora mea i c erau prietene apropiate. Privi apoi spre Merrick. - E un fel de oarece de bibliotec, o figur tears. n nici un caz nu e genul lui Castleton. - Numai a oarece de bibliotec nu arta n seara asta la oper. Era mbrcat teribil de elegant i multe capete s-au ntors dup ea. Inclusiv al lui Castleton. - i totui Castleton a plecat cu cealalt femeie, cum ziceai c o cheam? - Doamna Amelia Standhurst. Dar am vzut cum a privit-o pe domnioara Mayberry i mai c-mi vine a crede c e ceva ntre ei. Piers tcu din nou, gndindu-se la aceast nou problem. - Ce vrei s fac n ce-o privete? l ntreb Merrick ntr-un trziu. - Nimic. Snt sigur c lordul crede c ea l poate aduce la mine. De fapt e lipsit de importan. Dac ne lovim din nou de ea, atunci o s-o cercetm mai de-aproape. - Dar cu doamna Standhurst ce facem? - Ce tii despre ea? - Nimic n afar de nume. - Atunci afl ct de important este pentru Castleton. Merrick ls capul ntr-o parte i l privi cercettor pe omul dinfaalui.nceledinurmizise: - Gideon, de dou luni ai apelat la mine pentru treaba asta i n afar de crima din Hyde Park nu m-ai pus s fac altceva dect s adun o grmad de informaii despre Castleton, despre prietenii, tovarii i

femeile lui. tiu c el este inta, aa c de ce nu-i dm drumul? De ce nu1 eliminm o dat? Ce rost are amnarea asta? - Nu eu sunt de vin, trebuie s-mi schimb programul, lat de ce amnm. - Ce program? Piers zmbi i se ridic, dndu-i celuilalt de neles c ntrevederea se terminase. - Ceea ce nu cunoti nu-i poate face ru. Cnd va fi nevoie, i voi spune. Dar s-i fie clar un lucru: nimeni nu se atinge de Castleton, mi aparine mie i i voi veni de hac cnd voi considera c a venit momentul. Dup ce plec Merrick, Piers i aprinse o igar de foi de la o luminare de pe policioara emineului i rmase s o savureze acolo, n faa focului. Se gndea la vorbele lui Merrick: De ce nu-i dm drumul? De ce nu-l eliminm o dat? Pentru c ar fi prea simplu; pentru c voia ca lordul s tie c el, Gideon Piers, era cel care ddea semnalul de tragere. Rolurile se schimbaser. El devenise vntorul, iar contele prada. Ii trebuiser trei ani ca s se refac n urma dezastrului din Spania. Nu avea de gnd s-i ofere o moarte uoar. Voia s savureze plcerea de a-1 avea la cheremul lui pe atotputernicul Lord Caspar Devere, cel care l urmrise pas cu pas i care l ncolise cape un obolan n mnstirea Sf. Michele. n orice caz, acum era mult mai precaut dect atunci. Nu voia s stmeasc un scandal de proporii dect dup ce-1 va fi ucis pe conte. Nimeni nu ddea doi bani pe asasinarea lui John Collier, un anonim, un biet funcionar. Harper, bodyguard-ul, reprezenta cu totul altccva. Era cunoscut i, mai important, era agent la Spccial Branch. Dac l-ar fi ucis pc Harper, cei de la Special Branch ar fi mutat munii din loc ca s-l pri nd pc asasinul unuia dintre ei. Ridic privirea cnd se deschise ua i l pofti nuntru pe Joseph, omul lui dencredcrc. Lucra pentru cl dc mai bine de cinci ani i era singura persoan n care Piers avea ncrcdere deplin. Loialitatea lui Joseph nu putea fi pus la ndoial, cci Piers l salvase de la moarte. Dezertase din armata spaniol, i un grup de soldai spanioli erau pe punctul dc a-1 cxccuta. Aa a nceput tovria lor - doar ei doi, luptnd

pentru existen. i aa au i rmas. Joseph era cu peste zece ani mai n vrst dect Piers. Avea figura unui ascet i ddea falsa impresia c ar fi ncct la minte. Cnd se exprima n limba lui matern vorbea chiar repede; n englez, ns, trebuia de multe ori s-i caute cuvintele. - L-am vzut pc Merrick plecnd, spuse el. Nu-1 urmrea nimeni. Pc Piers l amuza remarca lui. - i faci prea multe griji, Joseph. N-o s se htmple nimic. Dac l-am fi ucis pe Haiper, ar fi fost altceva, dei nu vd cum ne-ar fi dat de urm cei de la Special Branch. Nu, totul este ntre Castleton i mine, iar el habar n-are de nimic. -Necazurile apar cnd te-atepi mai puin - nu aa spunei voi, englezii? Iar englezul acela, domnul meu, e mai mult dect inteligent, e viclean ca o vulpe. Piers i ascunse iritarea n spatele unui zmbet. Dac Joseph ar fi fost oricine altcineva, l-ar fi desfiinat din dou vorbe. Nimeni nu trebuia s ndrzneasc s-l laude pe Contele de Castleton n prezena sa. ns Joseph l ura pe conte aproape la fel de mult ca i el i era tot att de dornic s-I vad suferind i pltind pentru crimele sale. - Dac ar fi att de viclean cum zici tu, ar fi tiut c n-am murit n masacrul de la Sf Michele, spuse el. - De unde s tie? Nu tie cum ari. -Tocmai. Bietul Halford. Mi-a prut ru c a trebuit s-l sacrific, ne-a ajutat mult. A trebuit s-i tatueze un trandafir ca al meu pc braul stng. Aa am scpat noi. - Deghizai n femei! rosti Joseph cu dispre, ns amintirea l fcu s zmbeasc. - Cavalerismul este una dintre slbiciunile contelui, spuse Piers. i amintea c avusese loc o lupt teribil i singura ans de a scpa cu via li s-a oferit cnd Lordul Castleton a cerut ncetarea atacului pentru a lsa femeile i copiii s plece. Piers i Joseph, deghizai n femei, se alturar caravanei care prsise mnstirea condamnat la distrugere. Umilirea aceasta, nfrhgerea degradant i bejenia care a urmat nc l mai f aceau s sufere ngrozitor.

Piers facu semn spre sticla i paharele de pe dulap. - Toarn nite coniac. Devenise ritual aceast ntlnire la un pahar de coniac fin, nainte de a se duce la culcare; era ca un simbol al respectului reciproc i al prieteniei dintre cei doi. Cu toate acestea Piers nu-1 considera pe Joseph chiar prieten. De fapt, el nu avea nici un prieten i nici nu avea nevoie, dei mult lume din Bristol ar fi fost surprins de acest lucru. Prietenia implica intimitate, ncredere reciproc, iar Piers nu mprtea nimic cu nimeni. i apropiar fotoliile de foc i i savurar butura n linite. Vorbele lui Joseph i rmseser ns n minte i Piers se simi obligat s se justifice cumva. - Tu l crezi prea inteligent pe conte. Executarea lui Collier l-a lsat cu gura cscat nu doarpe el, ci i pe cei care reprezint autoritile. De o lun investigheaz crima i tot nu tiu cum s dea de mine. S-a ntmplat ntocmai cum i-am spus. Joseph, departe de a fi un cunosctor, ddu coniacul pe gt de parc ar fi but bere. - Nu m-am referit la ce se ntmpl acum, l lmuri el, m-am gndit la ce-a fost atunci, la Sf. Michele. Acolo ne-a gsit. - De data asta nu va mai fi aa. Tonul lui Piers era rstit, nervos. - Nu mai avem cu noi nici un Iuda care s ne trdeze, nu mai e nici un John Collier care sne dea informaii false. Aa l gsise Castleton. Totul fusese o capcan. Collier fusese spionul lor la centru. Cum mai fcuse i altdat, i anunase c se apropia un convoi britanic care escorta un transport de aur ctre tabr. Nu era nici urm de aur. i ateptau Castleton i trupa lui de ucigai. Collier i-a susinut nevinovia pn n ultima clip, dar nu i-a fost de folos. Cnd era vorba de devotamentul cuiva, Piers alegea ntotdeauna prudena. Iar trdtorii nu meritau pic de mil. - Dar sora ta? ntreb Joseph. - Ce-i cu ea? - Pi... m gndeam c poate tie ea ceva. Piers zmbi.

- Letty tie c am murit n Spania, luptnd pentru rege i ar. Niciodat nu o s cread altceva despre mine. n plus, cum ar putea s spun ceva, din moment ce nu tie nimic? - i cunoate figura. Piers ls s-i scape un oftat lung, de om rbdtor. - Snt puine anse ca noi doi s ne ntlnim i, chiar dac s-ar ntmpla asta, nu m-ar da de gol. Doar sntem frai i asta nseamn mult pentru Letty. De fapt, dac s-ar fi aflat fa-n fa cu sora lui, nu era sigur cum ar fi reacionat, dar tia cum gndete Joseph i mai tia cum s-l manipuleze. Pentru Joseph nimic nu era mai de pre dect familia. Singura familie pe care o avusese Joseph vreodat erau Fraii - aa i ziceau ei, nicidecum dezertori sau bandii, ci Frai. Celui care i trda fratele nu i se gsea nici o scuz, iar pedeapsa i era pe msur. Aluzia la familie l fcu pe Joseph s devin nostalgic i, pentru o vreme, retri amintiri din trecut, cnd Fraii erau comandani necontestai n rzboaiele lor, prn cnd domnul englez s-a vrt ntre ei i a stricat totul. Acum mai rmseser doar ei doi i sufletele frailor mori care cereau rzbunare. Dup cinci minute de ascultare a gngvelilor lui Joseph, Piers se ridic brusc. - Eu o s ies puin, i zise. Niciodat nu pleca far Joseph, aa c se ridic i el. - Unde mergem? l ntreb. - La Twickenham. Joseph ncepu s se lamenteze. Twickenham, mereu Twickenham. - Dar e trziu i e foarte departe. - Problema ta e c ai nceput s-mbtrneti. Mergi i tc culc, Joseph. O s m duc singur. Joseph avea destul minte ct s nu dea curs acestei propuneri i i urm stpnul. Era o cldire aproape sinistr, cu trei etaje i cu ferestre la pod. Iniial fusese cazarm, iar terenul pe care se afla, loc de instrucie. Nu se tia exact cnd fusese transformat n azil pentru oameni sraci, ns i pstrase numele Cazarma. Apoi rmsese abandonat, ns de curnd

fusese achiziionat de domnul Arthur Ward din Bristol. Piers inteniona s o rad de pe faa pmntului, i n locul ei s construiasc un conac mai ceva dect casele din zon, mai impuntor n special dect cel aflat pe partea cealalt a rului - conacul Twickenham. Numele acesta, amintirile legate dc el aveau s devin cenu. II ls pe Joseph s-i explice prezena lor acolo gardianului pe care l angajase ca s-i goneasc pe nepoftii, i merse de-a lungul rului, pn ajunse ntr-un loc unde copacii se rriser. Pe malul opus se vedea foarte clar proprietatea Devere, cu toate c afar era ntuneric bezn. Dinastia Devere, aroganii Devere aveau bani suficieni ca s-i in proprietatea luminat ca ziua i pc timp de noapte. Felinarele de afar erau aprinse i, cu toate c ducele i Lady Sophy se culcaser probabil de mult vreme, se zpreau lumini i la etaj. Doamne ferete s se trezeasc vreun Devere pe ntuneric. Nu-i mai amintea de cte ori sttuse n acel loc pe cnd era copil, privindu-i pe cei din familia Devere venind i plecnd, n loc s pzeasc parcela cu legume a azilului, sau s adune crengi uscate pentru foc. Nu mai inea minte de cte ori fusese btut zdravn i trimis la culcare fr s i se dea de mncare pentru c nu-i fcuse datoria. Atunci i se prea c nici o pedeaps, orict dc grea, nu-1 putea lipsi de bucuria de a-i privi, fascinat, printre copacii aceia rari pe membrii familiei Devere. Era limpede c Lordul Caspar era feblcea tatlui su. In vacane se fceau petreceri cu barca pc ru la care erau invitai prietenii lui - toi fii de oameni nstrii - i picnicuri, cnd se puneau la frigare purcelui fragezi. Tnrul lord organiza curse de cai sau conducea trsura, supravegheat de tatl su. Mai erau doi copii lng ei, o fat i un biat, ns lui Piers nu-i psa dc ei. Lordul Caspar era preferatul, mndria i bucuria tatlui su, i asta conta. Tamisa era mai mult dect un ru, era o barier de netrecut, care separa dou lumi: lumea binecuvntat a celor alei de soart s duc un trai fericit i aceea a nefericiilor din azil. La azil, copiii mai mari erau desprii de prinii lor i abia dac i mai vedeau. Mama lui murise acolo i fusese nmormntat n cimitirul sracilor. Lumea lui era rece, ntunecoas i murdar, o lume n care se

ddeau pedepse brutale pentru infraciuni de multe ori nchipuite. n lumea lui nu existau arome ademenitoare ca aceea de friptur pregtit la frigare. Ceea ce primeau ei era pine neagr, sup i terci ca s-i umple pntecele nfometate. Invidia, aadar, era un cuvnt prea blnd pentru a descrie ntocmai sentimentele care l dominau. Ura clanul Devere mai mult dect oricc altceva pe lume. Noaptea se ghemuia n patul lui rece i se nchipui a n locul Lordului Caspar. Duccle de Romsey era tatl lui iar el, Gideon, era fiul preferat. Avea o mulime de servitori care i ndeplineau orice dorin. Dar nu asta era partea cea mai interesant a fanteziei sale. l vedea pc Lordul Caspar mbrcat n zdrene, asemeni lui, nfrigurat i nfometat. i vedea pe bieii cei mari atacndu-1, aa cum procedau cu fiecare nou-venit, pentru a-i impune dominaia. Nu exista prietenie adevrat n azil. Se formau grupuri de biei crora le psa doar de ei nii, iar cei mai slabi erau dai la o parte, ca i cnd n-ar fi existat. Era convins c Lordul Caspar nu ar fi rezistat nici mcar o zi acolo, i ar fi deveni un smiorcit care ar fi primit porunci de la toat lumea. N-ar mai fi fost el cel care s dea ordine. Plecase din azil la vrsta de doisprezece ani ca servitor, dar curnd a nceput s urasc noua ipostaz. n cele din urm s-a angajat ca funcionar. Nu l-a uitat, ns, niciodat pe Lordul Caspar i nu a ncetat s-l urasc. i poate c s-ar fi limitat la asta dac drumurile nu li s-ar fi ncruciat din nou n Spania. Pe atunci el era un adevrat prin, o legend vie. Se bucura de respect i toi se temeau de el. Avea sub comanda sa o sut de oameni, pn i partizanii se ineau la distan. Auzea detuntura armei, gusta praful de puc, simea mirosul sngelui. n rzboiul lui nu existau alte reguli n afara celor impuse de el. Iar Lordul Caspar l umilise. Simi cum i fierbe sngele, ntocmai ca n vremea de demult cnd i nchipuia cum avea s-i striveasc un adversar. Las-1 s atepte, las-1 s-i pun ntrebri... La final voia s-l poat privi n ochi pe conte. Voia s-i spun cine era

i cum scpase din mcelul de la mnstire, cum se mbogise. i mersese chiar bine pentru un biat dispreuit, crescut n azil, care cu greu ar fi putut depi condiia de funcionra ducnd o via mizer n portul Londrei. Lordul Caspar nu fusese niciodat nevoit s se zbat ca s obin ceva. Primise totul pe tav. Chiar i titlul. n cele din urm, Lordul Caspar a binevoit s accepte rangul de Duce de Castleton, atunci cnd a mplinit treizeci de ani. Ar fi putut s-l primeasc mult mai devreme, nu trebuia dect s-l cear. Dar ce mai nsemna un titlu pentru un om care oricum avea tot ce dorea? Se ntreb ce-ar zice Castleton dac l-ar vedea acum, dac ar afla ct de departe ajunsese dup Sf. Michele. Dup ce scpase de la mnstire, vreme de doi ani s-a tot ascuns, ateptnd momentul potrivit s-i poat lua aurul pe care l ascunsese, (ar s rite s fie prins. Voia ca toat lumea s-l cread mort, ceea ce s-a i ntmplat. Dup ce au recuperat aurul, el i cu Joseph s-au dus n Anglia, unde i-au luat identiti noi. Aici avea s se sfrcasc, i zise el cu nverunare, aici, unde ncepuse totul. Faptele prindeau contur. Trebuia doar s atepte momentul potrivit. ntre timp, avea s se mai amuze puin, jucndu-1 pe degete pe conte. Cnd se ntoarse la Cazarm, se gndea la doamna Standhurst i la Jane Mayberry. 6 Jane sttea n faa intrrii casei sale, mbrcat cu o pelerin brbteasc, pe cap cu o bonet de ln, tras aproape pe ochi, i privea printre pomii care strjuiau drumul ctre Highgate. Se uita dup Ben, biatul care se ocupa de cai i care plecase cu areta pn la Highgate, ca s o aduc pe domnioara Drake. Cu fiecare minut care trecea, nelinitea ei cretea. Trebuia s fi sosit deja. Curnd avea s se ntunece i ncepuse s ning. Urmat de-aproape de Lance, pomi ctre grajd, hotrt s o neuezepe Daisy i s porneasc spre sat. Privirea i fu ns atras de ccva care se vedea pe drum. Nu era areta ei, ci un clre singuratic. Cnd l vzu cotind i intrnd pe aleea ei, inima ncepu s-i bat cu

putere. Poate s-a rtcit, i zise ea, i are nevoie de informaii. Oricum, trebuia s fie prudent. Fcu imediat cale ntoars, intr n cas i dup cteva clipe reveni crnd cu ea o arm de foc aproape primitiv. Folosise espingola - cci aa se numea arma - mai mult ca s sperie dihorii i vulpile care ncercau s atace coteul ginilor, dar arma se dovedise util i cnd fusese nevoit s pun pe fug nite igani care crezuser c o femeie 65 singur poate fi o prad uoar. i nu era singura arm pe care o avea Jane. n noptiera din dormitorul ei se afla un pistol gata ncrcat i cu piedica tras, n cazul n care cineva ncerca s o jefuiasc, i n sculeul de mn, un altul de dimensiuni mici. Dup prerea ei, tlhar se numea oricine intra neinvitat n casa ei. Cu arma pregtit i cu Lance lng ea, Jane naint ctre clre. Vemintele i erau acoperite de un strat subire de zpad ngheat ceea ce nsemna c omul pornise clare prin zpad de ceva timp. - Cine eti? strig ea. i ce doreti? - Castleton, veni rspunsul, care nu ascundea deloc iritarea lordului. i trebuiser trei zile lui Case ca s-i dea de urm, trei zile n care prietenii ei l duseser de nas cu tot felul de rspunsuri evazive nainte ca el s-i dea seama de asta. Nimeni nu voia ca el s o gseasc pe Jane Mayberry, iar el trebuia s afle de ce. - Bnuiesc c sntei domnioara Mayberry, i se adres el pe un ton rstit. n ciuda nfirii ei ciudate, Case tia c o are n fa chiar pe cea pe care o cuta. i recunoscuse vocea. Chiar dac vorbea rspicat, glasul ei pstra tonalitatea aceea plcut. ns Case numai de admirat pe cineva nu avea chef. Nu cinase; nu se mbrcase pentru o vreme ca aceea, iar dac ea nu lsa mai repede deoparte arma, i-o va lua cu fora. Lui Jane nu-i venea s cread ce vedea. - Dar ce cutai dumneavoastr aici? reui ea s spun. Case zmbi i-i rspunse pe un ton aproape tios: - Deocamdat a vrea s m adpostesc de furtun i s gsesc un grajd pentru cal. l privi uluit cum desclec. Ultima persoan pe care se atepta s o vad n pragul casei ei era Lordul Castleton.

Ridic arma ndreptnd-o spre el, ns cnd l auzi pe Lance scheunnd prietenos, o cobor, neputincioas. - i mulumesc, Lance, pentru votul tu de ncredere, i spuse Case cinelui. Apoi adug pe un ton mai puin binevoitor: Domnioar Mayberry, putei lsa deoparte arma aceea. Nu am nici cea mai mic intenie s v fac vreun ru. - V-ai rtcit? Mai erau i alte case n zon, i sper c el intenionase s ajung la una dintre ele, dar fusese prins de viscol. Case i ndrept umerii. - n nici un caz! Am venit aici n mod oficial. Trebuie s v pun nite ntrebri. - ntrebri? n legtur cu ce? Case nu avea de gnd s intre n detalii afar, n frig, aa c i spuse direct: - Despre seara petrecut la oper miercurea trecut. Lui Jane i trebuir cteva clipe ca s neleag ce voia contele, dup care nevenindu-i s cread l ntreb: - Ai btut atta drum, prin viscol, ca s discutm despre oper? Iat cum ncepuse totul. Lordul i interogase pe toi cei care ar fi putut fi martori la atacul asupra lui Harper - pe Freddie Latham i pe Sally, pe gardianul de noapte, pe plasatorii de la oper. Cum numai de domnioara Mayberry nu putea da, deveni bnuitor. - n ora nu ningea. Uite, n-am putea s stm de vorb nuntru, n loc s facem ururi aici? - De unde ai aflat cum s m gsii? - Nu-mi dezvlui niciodat sursele. - Freddie! spuse ca cu amrciune. Numai Freddie v putea spune! - Nu vd de ce ar mai conta acum. Aadar, locuii lng Highgate, ntr-o cas care se numete Hillcrest. De cc attea secrete? Ce ascundei, domnioar Mayberry? -Nu fii ridicol! Nu ascund absolut nimic. Fiind necstorit i locuind singur, snt foarte atent cui i dau adresa mea, asta e tot. Prietenii mei tiu asta i mi respect dorina. Era adevrat, ns doar pe j umtate. Nici c putea nimeri ntr-un

moment mai prost. Voia s scapc mai repede de el, s-i spun c nu a avut minte cnd s-a hotrt s se aventureze pe timp de furtun dincolo de Highgate, ns politeea i impunea s fie ospitalier cu orice drume surprins dc furtun. La intrare se auzi un glas nelinitit: - Jane, s-a ntmplat ceva? A pit ceva Ben? Era menajera lui Jane, cea care nainte lucrase i n casa tatlui ei, pe dnd locuiau cu toii n Scoia. Doamna Trent avea n jur de cincizeci de ani, era scund i slbu, cu prul crunt i cu o figur sever. Jane i rspunse cu un zmbet destinat s-i alunge teama: -Nu s-a ntmplat nimic, zise ea. Domnul acesta a fost prins de viscol, asta e tot. ntoarcei-v n cas, doamn Trent, i pregtii un ceai. l voi trimite i pe dumnealui nuntru dup ce adpostim calul. Case i se adresa politicos: - M bucur s v cunosc, doamn Trent. Eu snt Castleton. Doamna Trent l privi cu atenie i ddu ncet din cap. - Am citit despre dumneavoastr n ziare. Apoi o ntreb pe Jane: Ce e cu Ben? - O s plec dup el imediat ce o neuez pe Daisy. Dup ce doamna Trent intr n cas, Case ntreb: - Cine este Ben? Jane privi dincolo de el, ctre drum. - Biatul care are grij de cai. E nepotul doamnei Trent. L-am trimis la Highgate s o aduc pe prietena mea. Trebuia s o ia de la Gatehouse Inn. - i de ce v facei griji pentru el? - A ntrziat, asta e tot. Apoi l privi gnditoare. - Cnd ai trecut prin Highgate nu ai vzut o aret pe drum sau la Gatehouse Inn? N-ai observat nimic neobinuit, absolut nimic? -Nu. Privi din nou dincolo de el, scrutnd cu privirea drumul. - Domnioar Mayberry... - Ce este? l privi fr s-l vad cteva clipe, apoi adug repede:

- Iertai-m. Haidei s v art unde s v adpostii calul. Jane pomi grbit ctre grajd, o cldire mare din lemn, i Case o urm. - Doar nu v gndii s plecai dup el pe o vreme ca asta, spuse el, ns din cauza vntului ea nu-1 auzi, aa c atept pn intrar n hambar. Nu neleg graba asta. Snt sigur c Ben are suficient minte ca s se adposteasc undeva. Jane i ls arma pe o banc. - Care e problema cu opera? Case aprecie c nu era cel mai potrivit moment s-i pun ntrebri. Era prea nelinitit ca s mai fie atent la el. - Mai poate s atepte, rspunse el. - A! Apoi, cu un gest larg i art grajdul. Folosii tot ce avei nevoie. Eu trebuie s plec. tii, e doar un copil. Cine tie ceis-ofihtmplat. Case observ dintr-o privire c era un grajd ngrijit, cu o poriune ngrdit pentru animale i o alta liber pentru aret i pentru unelte, dar nu-i scp gravitatea situaiei. - Domnioar Mayberry, ncepu el. Apoi, pentru c ea se ntoarse s ia o a de pe un stlp de lemn, i sc adres pe un Ion ferm: - Jane! Faptul c i auzi numele rostit astfel, o fcu atent. - O s plec eu. O s-l caut i o s-l aduc acas. Ea l privi cercettor. - i de ce-ai face asta? Puterea ei de a-1 scoate din srite nu cunotea margini. - Pentru c aa vreau eu! Un zmbet i flutur o clip pe buze, dar dispru imediat. Ddu din cap, dezaprobator. - Ben nu are ncredere n strini i apoi, mai e i prietena mea. Emily e foarte timid. Numai continu dndu-i seama c nu reuise s-l conving. Oft scurt, dup care spuse: - N-am de gnd s stau aici, far s tiu ce e cu ei. Dac vrei s m nsoii, eu nu v pot opri. Oricum facei ntotdeauna ce vrei.

-Mulumesc! Case i lu aua din mini i se ndrept cu pai mari ctre arcul n care se afla un ponei pestri, care i arunca priviri suspicioase. - Daisy refuz s permit altcuiva n afar de mine s o neueze, l preveni Jane. Daisy i dovedi ns c se nelase. Dou vorbe optite cu blndee, o mngiere la fel de delicat s-au dovedit suficiente pentru ca Daisy s-l priveasc asemeni unei domnioare ndrgostit p ntru prima oar. Dup ce o neu i o scoase afar din arc, o ntreb pe Jane. - Ce spuneai? - Care va s zic e adevrat ce se spune despre dumneavoastr. tii cum s obinei ce dorii de la o femeie. El se opri, sc ntoarse i o fix cu ochii lui tulburtor de albatri. - Dac e adevrat, spuse, atunci tu de ce mi te mpotriveti mereu? O rafal fcu s se zguduie geamurile; unul dintre cai nechez; Lance se aez pe picioarele din spate. Jane uit s mai respire. i era greu s nfrunte o privire att de ptrunztoare. Reui cu greu s-i desprind privirea i gsi puterea s i se adreseze pe un ton rece: - Nu pot fi amabil cu cei care cred c-mi pot da ordine. - Chiar aa? M ntreb... Cnd el ntinse mna spre ea, J ane fcu un pas napoi. - Trece timpul, l repezi ea. Ori venii cu mine, ori rmnei. Mie mi este indiferent. nc nu terminase cu ea. Cnd ieir, Case se aplec, i prinse palmele i o ajut s urce n a. Erau doar vreo doi pai pn la butucul de pe care se putea ncleca, iar el nu se putea s nu fi observat. Jane l privi, apoi se uit repede n alt parte. Era contient de ct de ciudat arta din cauza hainelor pe care le purta. Dar pn la urm ce importan avea ce gndea el? Cnd se vzu n a, l strig pe Lance i pomi n galop. Nu privi nici mcar o dat n urm s vad dac lordul o urma sau nu. Ar fi fost surprins dac ar fi tiut ce i trecea lui prin minte. Nu se gndea la cum arta. Se gndea c femeia asta care l scotea din mini

avea nevoie cu disperare s fie protejat, i pentru c altcineva nu se afla n apropiere, i asum el aceast datorie. nclec i pomi dup ea. Drumul clare pe o distan de dou mile pn n sat se transfomi ntr-o ncercare nverunat de a nvinge ntunericul i frigul. Cu toate c ninsoarea ncetase, drumul era acoperit de un strat gros de zpad i le era tot mai greu s se orienteze. Dac nu ar fi fost Lance, Casc ar fi insistat s se ntoarc, ns cinele alerga de colo-colo, fcrindu-i de anuri. Nu era chip s stea de vorb, ns pe Case asta nu l deranj prea mult. Toate conversaiile cu Jane Mayberry se sfriser cu replici tioase. Case era curios. Nelinitea ci fa de situaia biatului i a prietenei ei prea copleitoare, iar el voia neaprat s afle de ce. Cnd se zrir luminile satului, grbir pasul. n scurt timp, se aflau pe drumul principal din sat. Primul han care le apru n cale era chiar Gatehouse Inn. Pn aici, Case acceptase ca Jane s mearg n fa, ns acum ddu pinteni calului i trecu el nainte, ndreptndu-se spre aleea care ducea la grajduri. Desclec primul i, dup ce ls hamurile pe mna unui biat de la grajd, se grbi s o ajute pe Jane. Se atepta ca ea s se opun, dar i ddu drumul din a n braele lui fr s scoat o vorb. Tremura, iar chipul i era palid i ngheat. - N-am avut minte cnd te-am lsat s vii pn aici, zise el pe un ton aspru. i desprinse pelerina i i acoperi umerii. Jane nu spuse nimic, ci cercet cu privirea curtea aproape pustie. n cele din urm se ntoarse ctre el speriat. - areta nu e aici. - Poate c Ben a plecat s-i viziteze vreun prieten. Exist o mie de motive pentru care s nu se afle aici. Nu te grbi s tragi concluzii. - Ben n-ar face asta. i apoi ar fi venit la han i ar fi ateptat-o pe Emily afar, la intrare. Cineva trebuie s-l fi vzut. l ntreb pe biatul care avea grij de cai. l cunotea pe Ben, dar spunea c nu-1 mai vzuse de cnd venise ultima oar n sat dup provizii, iar asta se petrecuse n urm cu cteva zile.

Lsar caii n grija biatului, i spuser lui Lance s ad i intrar n han. - Pari mai ngrijorat din cauza lui Ben dect din cauza prietenei tale, zise Case, deschizndu-i ua. - Emily, adic domnioara Drake, s-ar fi putut rzgndi. Poate nu a reuit s plece. Oricum aveam nite ndoieli... Se opri brusc, dc parc ar fi lsat s-i scape mai mult dect voia s spun. - Aveai ndoieli? ncerc el s o fac s continue. Numele prietenei ei i era cunoscut. Apoi i aminti. Era tnra pe care o vzuse stnd de vorb cu Jane la oper. Freddie i spusese numele fetei. - Nu eram sigur c va veni. Mi-a spus c i va fi greu s plece. Da, i zise el, dar e mai mult de-att, i rmase surprins cnd descoperi ct era de mhnit c Jane nu i se destinuia. Cu toate c nu se afla nici o aret n faa grajdului, hanul era plin. Se auzeau pn la ei voci vesele de fiecare dat cnd un nou muteriu deschidca ua. - Localnici, rspunse proprietarul la ntrebarea lui Case. Aa e n fiecare smbt seara. Privi spre Jane cu ochii mijii i o analiz din cap pn-n picioare. Privirea aceea o fcu pe Jane s-i adune gndurile. i scoase pelerina, i-o ddu napoi lui Case i i ndrept umerii. - L-am trimis pe servitorul meu aici s ontlneascpe prietena mea, domnioara Drake, Emily Drake, spuse ea. L-ai vzut cumva? Se numete Bcn. Sau poate c ai vzut-o pe prietena mea? - Nu am vzut nici un biat. - Dar pe prietena mea ai vzut-o? ntreb Jane repede. - Cine ntreab? Tonul proprietarului era insolent. Jane prea gata s se repead la el. -Ai vzut-o sau nu, spunei-mi o dat! Case se sprijini cu cotul de tejghea. - V sftuiesc s-i rspundei doamnei. tiu c nu pare, dar are un temperament vulcanic.

Proprietarului, un om solid, cu o figur rocovan, i veni s zmbeasc. -Ateptai aici. Exist cineva care dorete s stea de vorb cu oricine ntreab de domnioara Drake. Jane pli puin, dar i pstr atitudinea demn. Case ddu din cap a dojana. - Jane, Jane. De ce am sentimentul c tocmai m implic ntr-o treab urt? S tii c era bine s-mi fi spus despre ce e vorba. - Nu sntei implicat n nimic, rspunse ea. Nu v-am cerut s venii cu mine i snt n stare s m descurc singur. - Cum doreti, zise Case, aezndu-se pe un scaun i lsn- d-o n mod deliberat s se descurce singur. Nu i era ciud. Sau poate i era un pic, ns ceva l fcea s cread c ea s-ar descurca singur, indiferent de situaie. La urma urmelor, peste ce probleme putea s dea o singuratic purttoare de ciorapi albatri n Highgate? Ua hanului se deschise i proprietarul intr urmat de un domn. Case l recunoscu pe unul dintre cei mai dezgusttori oameni din Londra, Lordul Francis Reeve. Nu se cunoteau. Nu fuseser niciodat prezentai unul celuilalti Case inea ca relaia lor s rmh la acest stadiu. Lordul Reeve, trecut bine de patruzeci de ani, era slab, cu o figur care odat putea s fi fost atrgtoare, dar acum era marcat de viaa de desfru pe care o dusese. Avea, de asemenea, un temperament tumultuos, mai ales cnd bea, iar lui Case i era limpede c lordul nu petrecuse ultima or consummd ceai. Case i nbui cu mna un cscat, ns urmrea atent ce se petrecea. Lordul Reeve nici nu-1 bg n seam, ci o privea int pe Jane. -Bnuiesc c sntei domnioara Mayberry, i se adres el morocnos i se apropie de ea. Nu am crezut-o pe Emily. M-am gndit c e vorba de vreun brbat, dar nu este aa, nu, domnioar Mayberry? - Singurul brbat implicat eti dumneata, i rspunse Jane, dar nici asta nu va mai dura mult, dac Emily va proceda aa cum dorete. Acum spune-mi unde se afl. Ce-ai fcut cu ea? Suprarea lui Reeve se transform n furie dezlnuit. - Nenorocita! Tu i-ai bgat n cap ideile astea! nainte nu tia ce-i

acela orgoliu. nainte s-i otrveti tu mintea cu tot felul dc mizerii despre mine, era o fat supus. - Dumneata i tirania dumitale ai fcut asta! Se teme de dumneata! De faptnu te intereseaz Emily,ci averea ei. Contiina ar trebui s-i spun c din cauza asta nu eti potrivit nici pentru Emily i nici pentru o alt femeie. Cuvinte greu de ndurat! Case se ridic, veni lng tejghea i se sprijini de ea, ca din ntmplare. ns Jane i Reeve nu mai bgau de seam ce se ntmpl n jurul lor. Reeve ncepu s fac spume la gur, nnebunit de mnie. - tii care e problema dumitale, domnioar Mayberry? Eti o fat btrn i trecut! Uit-te le tine! Ce brbat ar putea s te vrea? Eti geloas pentru c Emily e tnr i frumoas i a fcut o alegere strlucit. Lucrurile mergeau din ru n mai ru. nainte ca Jane s mai pun gaz pe foe, Casc interveni, calm: -Nu aa se vorbete unei doamne. Avei grij cum v purtai, domnule, altfel m voi vedea obligat s am eu grij de dumneavoastr. Reeve i ntoarse privirea ctre Case. - Tu cine naiba mai eti? -A, eram i eu prin apropiere. - Atunci te sftuiesc s-i vezi de treaba dumitale. - De data asta m-ai jignit. Reeve nu-1 bg n seam. - Iar pe dumneata uite ce te sftuiesc, domnioar Mayberry: nu tc mai apropia dc Emily. Fr discuii ntre patru ochi la oper. Dac ai de gnd s m sfidezi, o s blestemi ceasul n care ai venitpelume. -Dac i-ai fcut vreun ru... ncepu Jane s strige la el. - Nu spune prostii! i-o ntoarse Reeve. Crezi c i-a face vreun ru femeii cu care m voi cstori? Dac i-am fcut ceva cuiva, acela-i putiul pe care l-ai trimis. Sper c nu i-am mai lsat nici un os ntreg neruinatul! Jane pli de-a binelea. - Unde este? i strig ea.

- Habar n-am i nici nu-mi pas de el. Jane ncerc s mai biguie ceva, dar Case att ateptase. Se repezi la brbatul care era mai n vrst dect el i, prinzm- du-1 cu mna de ceaf, l trinti n genunchi. Gndul la ce putea s i se fi ntmplat biatului l nfuriase. - Domnioara Mayberry i-a pus o ntrebare. Unde este biatul? -Nu tiu! Reeve ncerc s se elibereze. - Fir-ar s fie, dar nu e dect un servitor! A fost obraznic, aa c a meritat btaia. Case i suci braul lui Reeve la spate. - Te mai ntreb nc o dat, iar dac rspunsul nu va fi pe placul meu, o s-i rup mna. Unde este biatul? - A plecat cu areta spre Highgate Hill, asta-i tot ce tiu. - i Emily? ntreb Jane. - S-a ntors n ora cu fratele ei. Case privi ctre Jane. - D-i drumul, spuse ea. Singurul care l poate gsi pe Ben e Lance. Apoi, i se adres lui Reeve: - Roag-te ca biatul s fie teafr, altfel te gsesc i pun cinele s te sfiie. Dup aceast ameninare, se ntoarse i pomi ctre ua grajdului. Case se ridic i privi n urma lui Jane. Nici un cuvnt de mulumire pentru intervenia lui venit la vreme. Conform obiceiului ei de femeie ncpnat, plecase lsndu-1 n ncurctur. Femeia asta chiar avea nevoie de cineva care s o supravegheze. Cel puin ncepeau s se lmureasc lucrurile. i ddu seama c ceea ce auzise despre Lady Octavia i voluntarii ei care le ajutau pe femeile necjite era adevrat. Inteniile lor erau bune, dar nu putea s nu se gndeasc la necazurile pe care tocmai lestmiseJane. Dnddin cap dezaprobator, i lupelerina de pe scaun i iei dup ea. Cnd ua se nchise n urma lui Case, Lordul Reeve se ridic n picioare. ncercnd s-i recapete rsuflarea, i frec braul pe care Case era ct pe-aci s i-1 rup. Apoi l privi pe proprietarul hanului care se retrsese n spatele tejghelei.

- Ai vzut c m-a atacat, i spuse Reeve furios. De ce n-ai trimis dup sergent? - Aa a fi fcut, dac n-ai fi spus c sntei logodit cu tnra aceea. Eu am crezut c sntei tatl ei. n plus, nu-mi plac cei care bat copii. Mi se pare c ai scpat destul de ieftin. Reeve strngea pumnii i i desfcea, semn de iritare crescnd. Nimic nu i-ar fi fcut mai mult plcere dect s-l pocneasc pe hangiu, ns acesta era o namil de om i n-avea certitudinea c putea ctiga lupta. Toate se petreceau din vina lui Emily, ns Jane Mayberry i bgase n minte ideile acestea revolttoare. Din cauza lor fusese el umilit n felul acesta, i nu putea trece peste asta. ntr-un fel sau altul, amndou aveau s plteasc. i va face pe toi s plteasc pentru aceast umilin. Lumea se adunase n jurul lui i l privea curioas. Reeve i fcu loc prin mulime i prsi hanul. Crase se liniti cnd constat c ea l atepta. nclec i V i spuse: Cred c pretinzi prea mult de la cinele tu. Nu mai simte el mirosul lui Ben, dup ce s-a aternut atta zpad. - E ciobnesc, i rspunse ea. E obinuit s gseasc oaia care s-a rtcit de turm pe timp de viscol. i nu mirosul lui Ben l va cuta el, ci pe al lui Rzor. - Rzor? - Poneiul care e nhmat la aret. Cnd i se d ocazia, o ia razna. Lance e obinuit s-l aduc acas. -Aha. Atunci ce mai atepi? - Pe dumneata, spuse ea i, di iar n clipa n care Casc sc simea mai flatat de atenia ei, adug: mi ajunge c trebuie s-l caut pc Ben, nu vreau s-mi fac probleme c ai putea s pleci de capul dumitale. Ar fi putut s-i spun c nvase de mic cum s citeasc urmele, pc cnd se retrgea la cabana de vntoare a tatlui su din Shropshire, deprindere pe care o ridicase la rangul de art n anii petrecui n Spania, dar renun i pomi, supus, la trap, n urna ei i a lui Lance pc aleea care ddea n drumul principal. Aici se vzur nevoii s ncetineasc pasul. La grajduri era adpost, ns pc drum nimic nu putea opri vntul care btea cu putere peste

Highgate Hill, provocnd vrtejuri printre casele de crmid roie i pe marginea dramului i mturnd furios cmpul dc la captul satului. Ar fi vrut s-i propun lui Jane s se ntoarc la han i s-l lase pe el s-l caute pe Ben, dar tia c nu avea nici un rost. Jane Mayberry putea fi orice, ns nici pc departe o femeie plpnd. Cnd vhtul se mai potoli, Jane i trase boneta pe urechi i pomi nainte, nsoit de cinele ei. Pn s ias din Highgate, merser la pas. Lance disprea din cnd n cnd, dar se ntorcea ca s se asigure c cei doi l urmau. Erau singurii drumei i puinii trectori pe care i ntlnir fie se ndreptau ctre Gatehouse, fie se grbeau s se adposteasc undeva de viscol. - A prins urma, i strig Jane. n sfrit, i zise Case. Se chinuise s-i in ochii larg deschii, dar nu desluise pe zpad nici o urm care s-i spun ncotro o apucase areta. Nu-1 prea ajutaser anii de cerceta al cavaleriei n Spania! Dar cl n-ar fi fcut cercetri pe o vreme ca asta. Nici nu-i puteai da seama dac ningea sau nu, pentru c vntul spulbera continuu zpada, acoperind orice urm. Amurgul se transformase ntr-un ntuneric de neptruns i pe cer nu se zrea nici o stea. Din loc n loc se zreau licririle slabe ale felinarelor de la casele oamenilor. Case nu avea prea mare ncredere n Lance. Ogarii de la Castelul Devere ltrau i se agitau bucuroi cnd simeau mirosul vulpii, pe cnd cinele acesta tcea. La jumtatea drumului spre Highgate Hill, Jane se opri. - Ce este? o ntreb Case, venind lng ea. Cnd Jane desclec, Case proced la fel. Lance alerga n cerc, schellind. - A pierdut urma, zise Jane. Bate prea tare vntul. Hai, biete, nu-i nimic. Se aez n genunchi i i mngie cinele. - Ai fcut tot ce s-a putut. Apoi se uit la Case. - Am putea s-i cerem jandarmului local s-l caute. Ce zici? Fantastic, i ceruse sfatul! Dac ar fi fost clare, ar fi czut de pe cal

de uimire. i plcea s i se cear prerea. Fata i cinele l priveau, ateptnd rspunsul. Era pe punctul de a ncuviina ideea ei, ns privirea aceea plin de ncredere l fcu s-i nghit vorbele. tia c un j andarm nu i-ar da osteneala pentru un servitor, mai ales pe o vreme ca aceasta. n plus, nu era foarte convins c i se ntmplase ceva ru lui Ben. Bieii de vrsta lui puteau face lucruri neprevzute. Nu se ndura s i dezamgeasc pe Jane Mayberry i pe cinele ei. Privi ctre Highgate Hill, apoi se uit n urm, la drumul pe care veniser. - Hai s ncercm altceva nainte s chemm autoritile, zise el. Jane se ridic. - Ce anume? ntreb ea, cu vocea trecnd de la ndejde la dezndejde. Case o prinse dup umeri cnd o rafal de vnt spulber zpada n jurul lor. Cnd ea veni singur mai aproape ca s fie protejat, o cuprinse cu amndou braele. Lance se apropie i el i i adposti capul n pelerina lui Case. Dup ce se potoli vntul, Jane se desprinse imediat din braele lui. Case constat cu uimire ct de mult regreta c trebuia s-i dea drumul. - Ce altceva putem face? ntreb ea disperat. Rspunsul care i veni n minte l fcu s zmbeasc, ns nu era nici momentul, nici locul s o necjeasc. - Nu cred c Ben a ajuns att de departe. Sntem aproape de marginea satului, iar dac el ar fi venit pn aici, cred c Reeve l-ar fi ajuns din urm. Snt sigur c s-a abtut din drum ca s se adposteasc pe undeva, probabil pe vreuna dintre uliele pe lng care am trecut. Poate a gsit un hambar gol... ce s-a ntmplat, Jane? Ea l prinse de mnec. - Din drumul care trece pe lng Lauderdale House se desprinde o potec. Ocolete mult, dar trece prin spatele casei mele i apoi iese n oseaua dinspre nord. Poteca asta e folosit doar de negustorii care i duc vitele la trg. Crezi c Ben ar fi putut-o lua pe acolo ca s ajung acas? -Hai s vedem. - Poteca e cam ngust pentru o aret, dar dac Ben s-a speriat foarte

tare... Jane ntoarse calul. - Trebuie s ncercm, spuse ea pe un ton hotrt. Era limpede, i revenise - devenise din nou sigur pe ea i prelua comanda. - Dup dumneata, domnioar Mayberry, strig, Case, i o urm n josul dealului. Cnd ajunser la marginea proprietii Lauderdale House, se oprir. Dac urmele negustorilor nu ar fi fost marcate de irurile de tufiuri de pe margini, nu i-ar fi dat seama c intraser pe potec. - Lance a gsit din nou urma, spuse Jane. - De unde tii? - E nelinitit. Vrea s ne grbim. Ca i cnd ar fi neles c despre el era vorba, Lance goni ctre ei, se gudur puin pe lng Jane, apoi pomi din nou n goan. - E greu, spuse ea, ncercnd s zreasc ceva prin bezn. Fr un felinar nu aj ungem prea departe. Case ncuviin, dnd din cap. - S nu pleci de-aici pn nu m ntorc, zise el i pomi napoi, pe drumul pe care veniser. Ea l privi plecnd i o cuprinse nelinitea. Dac se va rtci? Apoi se mustr singur. Bineneles c nu se va rtci. Doar fusese soldat. Era pregtit pentru aa ceva. Poate c el se simea n elementul lui, n vreme cc ea avea impresia c i fuge pmntul de sub picioare. Nu avu timp s se frmnte prea mult, deoarece dup cteva minute contele se ntoarse. - L-am mprumutat de la Lauderdale House, de la poarta din fa, zise el, mnd n mh un felinar. O surprinse bucuria de a-1 revedea. - D-mi mie felinarul, spuse Jane, pe un ton poruncitor, i vino dup mine. Case desclec, dar nu-i ddu felinarul. - Nu. Mergem mpreun. - Bine. Ducem caii la pas. Pe Case nu-1 deranj s-i dea satisfacia de a avea ultimul

cuvnt. Dup aproape o mil de mers pe potcc, ddur de aret. Era nclinat ntr-o parte, dar ntreag. Ben i Rzor, ns, nu erau de gsit. - Doamne, Dumnezeule, exclam Jane speriat. Oare ce li sofifttmplat? Case cercet urmele din jurul aretei, greu de desluit prin zpada care era mereu viscolit. - Ori Ben, ori altcineva a deshmat poneiul. Trebuie s fie pe-aici pe undeva. O privi cercettor. - Jane, nu-i face griji. Cu puin noroc o s-l gsim pe tnrul Bennclzindu-se n buctria vreunei gospodine sau, cum i-am mai spus, adpostindu-se n hambarul vreunui fermier. l gsir, sau mai degrab Lance l descoperi ghemuit lng o cpi de fin. Dormea, dar se trezi ndat ce-1 simi pe Lance lingndu-i faa. Jane ngenunche repede lng el i ncepu s-l scuture de zpad. Se vedea c fusese btut. Avea buza crpat, un ochi nchis de-a binelea i faa plin de zgrieturi. - tiam c o s m gsii, rosti el. Jane ncerc s-i ascund tremurul din glas. - Nici nu mi-a trecut prin minte c nu te voi gsi! - Dar Rzor? Cnd s-a nepenit areta i-am deshmat i a fugit nainte s apuc s-l ncalec. - Din cte l cunosc eu, trebuie s fi ajuns deja acas, la adpost. Casc ngenunche lng cei doi. - Ben, dumnealui este Lordul Castleton. Ar fi trebuit s vezi cum l-a pus la punct pe Lordul Reeve! L-a apucat de ceaf i l-a zglit de-au nceput s-i clnneasc dinii. Am crezut c o s rmn fr dantur. Rsul lui Ben fu nbuit de un geamt de durere. - Eu nu i-am spus nimic, se apr el. Nu eu i-am spus numele dumneavoastr. Domnioara Drake a fcut-o. - , gata acum, l liniti Jane, vorbim mai trziu. - Trebuie s te ridicm i s te scoatem de-aici, i spuse Case. Crezi c te poi descurca dac te ajut eu? Ben ddu din cap afirmativ, dar cnd Case ncerc s-l ridice, gemu

din cauza durerii. - Ce te doare? l ntreb Case. -Braul. Nu-1 pot mica. -Jane, ine,te rog, felinarul. Dup ce Jane lu felinarul, Case ncepu s-i pipie braul drept. Ben suport cu stoicism, ns cnd Case ncerc s i-1 ridice, durerea deveni insuportabil. -Nu cred c e ceva grav, i zise Case lui Jane, dar trebuie s-l duccm ntr-un loc uscat, la cldur. Acolo o s vd ce pot face. Afar era ntuneric bezn i de parc asta nu era destul, ncepu din nou s ning. Am putea s ne ndreptm ctre cas, propuse Jane, cu o voce calm, pentru a-i da i lui Ben ncredere. Nu cred c e prea departe, iar Lance ne poate conduce. Case i scoase pelerina. - ine-mi calul, i spuse el lui Jane. Vorbind tot timpul cu calm, puse pelerina lui pe umerii lui Ben i l ridic n a, dup care sui i el n spatele acestuia. Gemetele nbuite ale biatului o fcur pe Jane s scrneasc din dini. Case se uit la chipul ei ndrjit i-i spuse, fr s-i ascund iritarea: - Nu am de ales. Ar trebui s te ngrijoreze mai mult altceva, dect braul rnit. A stat prea mult n frig. E rece ca gheaa. Aa c hai s pornim o dat. Mergi nainte, du calul la pas i ine felinarul sus, ca s te pot urma. Greea. Ea nu l nvinovea de nimic. Era contient c nu s-ar fi putut descurca singur cu Ben. i va mulumi mai trziu, dar mai nti trebuia s-l duc pe Ben acas. I strig pe Lance. - Acas, i ordon ea i pornir ncet pe urmele cinelui. Era un drum pe care Jane spera c nu va mai fi niciodat nevoit s-l strbat. Cu toate c aveau felinarul, mergeau mai mult pe bjbite, iar dac n-ar fi fost Lance care s-i in aproape, ar fi fost nevoii s se opreasc. Luminile casei nu i se pruser nicicnd mai mbietoare. - Am ajuns! strig Jane, sau mai degrab ncerc s strige, cci

rguise din pricina frigului. Cnd ua de la intrare se deschise i n prag apru silueta menajerei, ochii lui Jane se umplur de lacrimi de uurare. i reprim, ns, slbiciunea cnd contele veni lng ea i ncepu s dea ordine. - Ai grij de cai, domnioar Mayberry, n timp ce eu m ocup de Ben. Auzind numele lui Ben, doamna Trent cobor n fug treptele. . - L-ai gsit? Slav Domnului! Venii pe aici, nlimea voastr, pe aici. Ua de la intrare se nchise, lsndu-i n frig pe Jane, Lance i caii. Se uit la bietele animale i mniai dispru instantaneu. Preau mai epuizai dect ea. - Nu ne-am fi descurcat fr voi, le zise mngindu-i n timp ce-i conducea la adpost. Grija pentru Ben o fcu s se grbeasc. Avusese dreptate n privina lui Rzor - mnca linitit n boxa lui. Dac nu ar fi ndrgit att de mult animalele, i-ar fi tras una peste bot pentru c-1 abandonase pe Ben. Era sfrit de oboseal cnd urc panta spre cas. O dureau i minile i picioarele, iar degetele i erau amorite de frig. ncepuse s-i plng de mil, cnd un ipt ascuit ce venea din cas o fcu s se opreasc n loc. Ben! Uit de durere ntr-o clip, i strnse rochia i urc rapid panta nclinat, dnd buzna n holul de la intrare. Nu se mai auzea dect un murmur de voci venind din odile din spate. Lance o conduse spre buctrie. Lng foc fusese improvizat un pat Ben zcea ntins, gol pn la bru, rezemat de perne. Era alb la fa i abia i putea stpni lacrimile. Lordul Caspar i inea o can la gur i l fora s bea din ea. Jane simi aroma de ceai de marmelad", o infuzie preparat din Scotch i ap fiart, ndulcit cu marmelad ca s mai nmoaie gustul oribil al whiskyului. - Iat-te, n sfrit, domni drag! exclam doamna Trent. Era lng maina de gtit nlturnd nite crmizi ncinse cu ajutorul unui facle. Apoi le nveli n prosoape. Cu siguran erau

pentru Ben, ca s-l nclzeasc. - L-ai gsit pe Rzor? o ntreb doamna Trent. M-am speriat cnd lam vzut intrmd la trap n curte, fr aret i fr Ben. Nu tiam ce s-a ntmplat, dar eram sigur c vei veni cu toii ngheai pn n mduva oaselor, aa c am pus crmizi la nclzit i am fcut i ceai de marmelad. Jane sc nmuie i se sprijini de u. Cnd dduse buzna n buctric nu tiuse la ce s se atepte. Oricum nu-i trecuse prin cap c i va gsi pe cci trei ntr-o relaie att de strns. Simi cum cldura o nvluia. Focul ardea n emineu ca n furnalul unui fierar. La fel i focul din vatr. Odaia, destul de mic, avea toate ferestrele nchise. Cu greu se putea respira acolo. -Jane. ntoarse capul ncet i ntlni privirea sigur, ncurajatoare a contelui. El remarcase ncordarea de pe chipul ei i se ridicase n picioare. - Doamn Trent, i se adres el menajerei, avei grij ca Ben s bea ce e aici. -Cum? Doamna Trent i urmri privirea, sesiz expresia de pe chipul stpnei ei i se grbi s ndeplineasc porunca. Cnd o vzu pe Jane, Ben ncepu s strige: - Am ncercat s-i mpiedic s o ia pc domnioara Drake, dar mi-au sucit mna, iar domnioara Drake a spus c vrea s plece acas. Jane i adun ultimele puteri, ca s-i rspund: -Ai fcut bine, Ben. Apoi se ntoarse ctre Case: - Ce e cu braul lui? Case o ajut s-i scoat mnuile, pelerina i boneta, o conduse lng mas i o oblig s se aeze pe scaun. - Braul i-a fost dislocat. A trebuit s i-I pun la loc. A fost dureros, dar numai pentru cteva momente. Dac va dormi bine la noapte, i va reveni complet. Jane, acum e n afara oricrui pericol, aacnu-i mai face griji. Ochii ei mari ntlnir pentru o clip privirea lui, apoi se ndreptar ctre Ben. Biatului nu-i venea s nghit ceaiul accla de marmelad, dar

pn la urm l ddu pe gt, brbtete. Abia dup aceea bunica lui i lu cana din mn i l acoperi cu pturile. n vreme ce ea l privea pe Ben, Case o studia. Nu-i dduse seama pn atunci ct de lung i de blond era prul ei. Abia acum, dup ce i dduse jos boneta aceea deloc atrgtoare care l acoperise, prul i cdea n valuri pc umeri. Avea un obraz murdar de praf, iar rochia era plin de noroi la poale. Privind-o nu-i venea s cread c ea mergea regulat la oper n compania lui Sally Latham, i c nu o remarcase dect miercurea trecut. Brusc, simi cum ntreaga imagine asupra lumii i se schimb radical. Nu-i ddea seama dac era sau nu frumoas. ns elegant sau mbrcat cu straie modeste, argoas sau dezndjduit, femeia asta era pur i simplu irezistibil. i lu minile, i le aez pe cana cu ceai i o ndemn s bea. Faptul c se supuse aproape automat i ddu de neles ct era de zguduit. Dar, dup ce lu cteva nghiituri din leacul doamnei Trent, ncepu s dea semne de revenire. i ndrept spatele i umerii i ls cana din mn. Apoi l privi i rosti pe un ton grav: - Dac nu ai fi venit cu mine, ar fi fost ru pentru Ben. Case rspunse cu aceeai sobrietate: -M bucur c am putut fi de folos. Privirea din ochii lui i aduse din nou aminte de felul n care arta i se ridic brusc. - Trentie, i se adres ea femeii, o s-l instalm pe Lordul Castleton n camera pe care o pregtiserm pentru domnioara Drake. Trebuie s aprindem focul i s-i aducem ap cald i prosoape. O s fac eu ordine aici i o s prepar cina. - Nici s nu-i treac prin minte! se mpotrivi menaj era, nspimntat. Pn i cea mai mic adiere te-ar drma. Stai jos i las totul n seama mea. Nuc marc lucru dc lcut, e gata totul imediat. Acum bea-i ceaiul. mpinse ceainicul mai aproape de Jane, i arunc lui Case o privire rugtoare, dup care iei din odaie. n timp ce Jane se apropie de pat, Case i umplu cana. Ea l privi cu mil pe Ben. Acum dormea i prea mai mic de

paisprezece ani, ci avea de fapt. Jane se gndi - mnioas dintr-o dat pe sine - c merita s fie aspru pedepsit pentru povara pe care opusesepe umerii unui copil. Trebuia s fi prevzut necazurile care puteau s apar. ncurcase lucrurile! Acum de Emily era i mai ru dect nainte, iar Ben... i duse o mn la frunte, simindu-se ameit. Atingerea de pe bra o fcu, ns, s-i ridice privirea. -Ai auzit ce-a spus doamna Trent, i zise Case n oapt. Bea ceaiul, o s te mai liniteasc. Lu cana din ininile lui i nghii o gur sntoas de ceai, apoi nc una. - Nu tiu ce e cu mine, reui ea s spun, tot mai lipsit de putere. E ceva care m doboar. - Eti i tu om, ca toi oamenii, asta-i tot. Ai dreptul s te simi tulburat. Uite ce e, mergi sus i odihnete-te puin. Doamna Trent i cu mine o s ne descurcm aici. Cnd o s fie gata cina, te chemm. Vznd c ncpnarea nu o prsise, deoarece ddu hotrt din cap, lordul o repezi puin: - Jane, nu e nici o ruine s-i lai pe alii s fac o treab n locul tu. Permite-mi s dau o mn de ajutor. Ea i arunc o privire tioas. - Castleton, nu ncerca s m ddceti dac nu vrei s uit cu cine stau de vorb. Case reui s nu zmbeasc, dei focul din privirea ei l cam ispitise. -Prietenii mi spun Case, zise el. -Poftim? - Case. Prescurtarea de la Castleton. - Noi nu sntem prieteni. - Mai poi spune asta dup cele trite mpreun? Obrajii ei se mbujorar. -i-am mulumit deja. Ce altceva mai vrei? Casc i atinse cu arttorul nasul, cu gestul unui om care se gndete cum s pun o problem delicat. - Dac i-a spune, s-ar putea s m i loveti. Obrajii ei se nroir i mai tare, dar i nfrunt privirea cu

hotrre. - nc nu tiu ce caui aici. Parc ziceai ceva despre oper. - Mereu schimbi subiectul cnd nu mai eti sigurpe tine? Aha. Acum iar i pierzi cumptul. S tii c asta poate atepta pn mine. Nu e o urgen. - Totui a fost suficient de urgent nct s te fac s vii aici pe viscol, nu? A vrea s lmurim o dat Imnurile. Jane spera c n felul acesta el avea s plece mai repede de acolo. - Bine. Hai s ne aezm. Trase un scaun pentru ea i, dup ce Jane se aez, Case lu i el loc de partea cealalt a mesei i trecu direct la subiect. - Miercurea trecut, seara, cnd ai plecat de la oper, nu ai observat nimic neobinuit? Gndete-te bine. Cineva sau ceva care s te fi pus pe gnduri. Jane se strduia s-i stpneasc iritarea. Nu-i amintea ceva care s i se fi prut nelalocul lui. - Nu, rspunse ea. De ce m ntrebi? Case i povesti aceeai variant prescurtat a ntmplrilor, cum procedase i cu Freddie i cu Sally Latham: un coleg de la Special Branch fusese atacat ntr-o trsur, lng oper, i toi martorii posibili ai atacului erau interogai; nupomeni nici mcar o dat numele lui Gideon Piers. Rspunsurile lui Jane nu se deosebeau de cele ale vicontelui sau ale lui Sally. Dup cteva momente n carc nici unul nu mai spuse nimic, Jane rupse tcerea: - i din cauza asta ai btut atta drum, doar ca s-mi pui ntrebri despre colegul tu? -Jane, este o chestiune foarte important, i rspunse el pe un ton grav. Dac a fi tiut c vremea se va schimba, a fi amnat discuia cu cteva zile. Janesenfior. - M bucur c n-ai tcut-o. Apoi, privind ctre Ben: mi pare bine c ai fost aici. Case i ddu seama c era epuizat. Trecuse prin prea multe ntr-o singur zi i era pe punctul de a se prbui. Nu-i va mai punei alte

ntrebri, aflase ce voia. Nu-1 putea ajuta n legtur cu atacul asupra lui Harper. Acum nelesese de ce nu voia Jane Mayberry s fac public adresa ei, iar treaba asta nu avea nimic de-a face cu Gideon Piers. Se ridic de pe scaun i rosti cu blndee: - Haide, Jane. E timpul s mergi la culcare. Ea l privi cu ochi tulburi. - Nu pot s merg la culcare. Am prea multe de fcut. - Cum ar fi? - S am grij de cinele meu. Trebuie uscat i hrnit. Apoi... Nu, cu ea nu se putea proceda altfel, aa c o ridic n picioare, i lu braul i o conduse spre u. - Poi s crezi ce vrei, i spuse Case, dar s tii c lumea nu o s se prbueasc dac nu eti tu de fa, s dai indicaii. O s am eu grij de Lance. Deschise ua i o mpinse uor afar. Lance se ridic de lng vatr, ns cnd Case i comand ezi!, se tolni din nou. Jane lu o luminare de pe msua din hol i urc treptele inndu-i spatele drept. Ajuns n camera ei, umerii i se lsar, ntr-un gest de neputin. Patul era ispititor. Oboseala o copleise. Ls luminarea din mn nainte s o scape i se ndrept mpleticindu-se ctre pat. Va trage un pui de somn, dar nu pentru c aa i ceruse contele, ci pentru c nu se simea n stare s-i mai in ochii deschii. Dup ce i scoase rochia i mbrc un halat clduros din lin, se ntinse pe pat i i trase plapuma pn la brbie. Lumea nu o s se prbueasc dac nu eti tu de fa, s dai indicaii. O fcuse puin s sufere remarca aceasta. Castleton credea c ea ar fi vrut s comande, cnd de fapt nu era dect o femeie independent, capabil s-i poarte singur de grij. Aa fusese crescut. E adevrat, nu avea bani ca s angajeze o armat de servitori, precum contele. O avea doar pe doamna Trent, care era mai degrab un membru al familiei. Fericirea nu nsemna neaprat s ai bani muli. Prinii ei fcuser mai mult dect s o creasc n acest spirit al independenei. O ncurajaser s citeasc, s cear lmuriri i s-i apere punctul de vedere. Cele mai dragi amintiri erau legate de momentele

cnd familia se reunea la cin, cnd primeau musafiri i toat lumea sttea de vorb la mas, se contraziceau, se tachinau, rdeau. Nu-i trecuse nici o clip prin minte c n-a fost educat cum se cuvine, c oamenii nu apreciaz o femeie care gndete asemenea ei. Gndurile apucaser pe un alt lga, mai puin plcut. Mai ales o anume persoan nu era mulumit de felul cum o crescuser prinii ei. Dar asta se petrecuse cu mult timp n urm. Se foia nelinitit n aternut, i gndurile 1 se nvlmeau n minte. De ce venise contele pn aici? Oare de ce crezuse c ea l poate ajuta, cnd Freddie i Sally n-au putut? Doar plecaser mpreun de la oper. O ajutase cu Ben. i era recunosctoare pentru asta, mai mult dect recunosctoare, ns contele o tulbura teribil, i lui i fcea plcere s vad ce efect avea asupra ei. Nu-i plcea felul n care o privea; de altfel nu-i plcea nici felul n care ea l privea pe el. Ea nu roea niciodat! Cu ct se ntorcea mai repede n ora s ancheteze crima aceea din Hyde Park, cu att era mai bine. Gideon. El ce treab avea cu toate astea? Doar murise, nu? Atunci cum de... Oft i se ls furat de somn, nainte s-i sfireasc gndul. In timpul acesta, Gideon Piers se amuza teribil, cu toate c nu venise la Ladies Libraty pentru asta. Era curios s afle ct mai multe despre Jane Mayberry, tnra de care era aproape sigur c luase locul Contessei i doamnei Standhurst n inima lui Castleton. De trei zile contele se strduia sa dea de urma acestei purttoare de ciorapi albatri. Astzi reuise i, mulumit informatorului su, Piers aflase i el adresa domnioarei Mayberry. Hillcrest, lng Highgate - acolo locuia i tot acolo se afla acum i contele. - Ce cutm noi aici? Piers l privi pe John Merrick, care edea de partea cealalt a mesei. Se aflau n salonul n care se servea ceaiul i tocmai ascultaser ultimele zece minute din plictisitoarea lectura a legilor proprietii i a drepturilor femeii cstorite. i zise c Jane Mayberry n-ar trebui s se mai preocupe de legile proprietii dac s-ar cstori cu contele. Va fi mai

bogat dect n cele mai ndrzne vis al ei. Iar dac domnioara Mayberry era n genul femeilor - ba nu, n genul doamnelor - att de sobre care umpleau salonul, atunci cstoria se facea ca la carte. Fie Castleton i pierduse minile, fie domnioara Mayberry nu era chiar aa cum i fusese descris. Oricum nu conta, deoarece contele nu avea s se mai cstoreasc. - Ei bine? ntreb Merrick. Piers oft reinut. l invitase n seara aceasta pe Merrick i nu pe Joseph, pentru c Merrick mai semna a gentleman. Se potrivea mult mai bine mediului. n alte privine ns, era o mare dezamgire. Trebuia s i se explice absolut totul. Joseph ar fi intuit imediat c lordul, cu obiceiurile, cu preferinele, cu femeile lui, devenise pentru el o obsesie. - Tot ceea ce l preocup pe conte m preocup i pe mine, i rspunse Piers. Aici i petrece fata cea mai mare parte a timpului atunci cnd vine n ora. Vreau s-mi formez o impresie in privina ei studiind compania n care se afl, i aa mai departe. - Iar eu cred c ne pierdem vremea, veni replica lui Merrick. Ce conteaz cum e ea? Castleton e interesat de ea i cu asta, basta. - Da, dar de ce l intereseaz? Asta m intrig cel mai tare. nainte ca Merrick s-i exprime i mai rspicat iritarea, Piers se ridic. -Aici ani terminat, spuse el. Mergem? Nu era o invitaie, ci un ordin, iar Merrick tia c nu trebuie s-l comenteze. n trsura care i ducea la hotelul lui Piers, pentru a lua cina, Merrick relu discuia: - Asta nseamn c renunm la Contessa i la doamna Standhurst? - Cum de i-a venit ideea asta? - Dac pe Castleton l intereseaz acum Jane Mayberry, de ce s ne mai batem capul cu celelalte? - Trebuie s atragem atenia. Stai linitit, John. Nu-i nevoie s nelegi. Castleton o va face, cu siguran. i asta conteaz. - Dar care e rostul? Merrick ncepea s nu-i mai controleze proasta dispoziie.

- Cavalerismul. Piers zmbi cu toat faa. Acesta e limbajul contelui. tii ce ai de fcut? - Da. Mai nti Contessa, apoi doamna Standhurst. - Pe Jane Mayberry o lai n seama mea. - S fii atent la cine. Poate fi foarte violent. Piers rse cu poft. - Cinele va fi prima victim. s - /isa dc mult vreme acelai vis. Prinii se aflau n W sufragerie, la mas, iar ea sttea afar i-i urmrea pe fereastr, nccrcnd s lc atrag atenia. Se agita mult, chiar ncepea s se nfurie. Ei tiau c ea se afl acolo, dar nu-i adresau nici mcar o privire. Sc lansaser ntr-una din dezbaterile lor aprinse, discutnd despre slujba pe care o ascultaser n dimineaa aceea la biseric. Aa erau prinii ei. Uitau de toate cnd ncepeau s discutc. Nu simir nelinitea ei. O urmrea Jack. Dac o prindea, avea s o ia de-acolo i chiar s-i fac ru. De s-ar opri o dat din discuia lor pentru a-i deschide ua, ca s intre n cas, unde ar fi fost siguran. Dar era prea trziu. Simi rnna lui Jackpe umrul ei. Cnd sc ntoarse i vru s i se mpotriveasc, rmase nmrmurit - nu Jack era lng ea, ci Castleton. O stpnea cu ochii lui de un albastru intens, carc sclipeau ca cei ai unui animal de prad. ip speriat n somn i se i ridic n capul oaselor. Abia mai putea respira. Inima i btea gata s-i sparg pieptul. Se scurser clipe lungi pn reui s se adune. De ani de zile o chinuia visul acesta, numai c de data asta apruse o schimbare. Acum era urmrit i de contc. Nu era naiv, tia crui fapt se datora lucrul acesta - felului n carc o privea, glasului cu care i vorbea. Voia s o fac s-l vad ca pe un brbat. i reuea. Fir-arsfie! i nvase Secia lng Jack. Brbaii tot brbai rmncau, indiferent ct erau de atrgtori. Ei erau vntorii, iar femeile - prada. O dat cc lc prindeau, libertatea lor lua sfirit. Ea nu avea de gnd s devin prada nimnui. Scpase din- tr-un fel de nchisoare i nimic nu o putea convinge s accepte o alta.

Dup ce respir adnc de cteva ori, ncercnd s se liniteasc, privi n jurul ei, prin camer. Luminarea ardea cu flacr mic, dar n emineu fusese aprins focul i mprtia o lumin i o cldur plcute. Lng vatr zri un vas din porelan cu ap. Doamna Trent fusese cu siguran acolo. Ceasul de pe policioar arta o or trzie - zece noaptea. Dormise mult. Simi o durere de stomac, cci se culcase fr s mnnce nimic. De fapt, nu mai mncase de la micul dejun. Ascult cu atenie, dar nu deslui nici un zgomot n cas. Se gndi c poate doamna Trent se culcase deja, dar nu putea fi sigur dac i contele se retrsese n camera lui, i ea nu voia s-l ntlneasc i s stea de vorb cu el. Gndul i zbur imediat la Ben, ns stomacul ei ncepu s cear, destul de zgomotos, mncare. Asta o facu s se hotrasc - ddu la o parte plapuma i se ridic. Nu se preocup prea mult de nfiarea ei. i spl minile i faa i se pieptn mai mult n fug. Apoi lu luminarea i cobor. Pe sub ua buctriei se zrea lumin, dar asta nu o mir, deoarece tia c acolo se afla Ben. Buctria fusese mereu ncperea cea mai cald din cas, pentru c acolo focul nu se stingea niciodat. Deschise uor ua i pi nuntru n vrful picioarelor. Patul n care se afla Ben fusese mpins ntr-o firid, i biatul prea s doarm adnc. Jane pi ctre pat cu grij ncercnd s nu fac zgomot. Nu mai avea febr, ns dori s se asigure i-i atinse uor fruntea cu mna. Era cald, dar departe de a fi ceva ngrijortor. Lampa de pe msu era aprins, aa c sufl n lumnare, o aez apoi pe policioara cminului i merse la cmar. Dup 95 cteva clipe se ntoarse cu o tav pe care pusese un pahar cu lapte, un codru de pine i o felie de brnz. Mai rmseser de la cin plcint cu came i unc pregtit la cuptor, dac ar fi vrut s mnnce ceva mai consistent, dar se gndi c nu va dormi bine dac i va umple stomacul. Ua se deschise. Jane se atepta s fie doamna Trent, ns cel care intr fii contele. Avea pe el pelerina i era plin de zpad. Lance l nsoise, dar cnd i vzu stpna veni n fug spre ea. - Care va s zic te-ai trezit, zise Case zmbind reinut. Jane rmase nmrmurit i l privi apropiindu-se de emineu cu o gleat uria cu crbuni. Se aplec, lu cletele i ncepu s pun

mai mult crbune n foc. - S vedem dac am urmat ntocmai instruciunile doamnei Trent. Ca s nu se sting focul n timpul nopii trebuie s mai pun crbune, apoi nite tala i abia dup aceea s fixez grtarul la gura cminului. In timp ce vorbea, proceda ntocmai cum i spusese menajera. - Am neles bine? O privi, peste umr, pe Jane. Ea rmsese cu ochii pironii la el, incapabil s rosteasc o vorb. Un conte nu aa focul ntr-o buctrie. Asta era treaba spltoresei, acolo unde exista o astfel de slujnic. - Jane? ncerc el s-o fac s se dezmeticeasc, scon- du-i pelerina. Se simea n acelai timp jenat i mnioas. - Nu dumneata ar trebui s faci treaba asta! - i-am spus c voi avea grij de tot i am vorbit serios, n plus, cine s-ar fi putut ocupa de asta? Timp de cteva zile Ben va fi incapabil s se ridice i s lucreze, din cauza umrului. - Ar fi trebuit s m trezeti. Doamna Trent i cu mine sntem obinuite s ne descurcm singure. i nu crm crbune cu gleata aceea. E prea mare i mult prea grea. Ne folosim de un ciubr. l privi drept n ochi. Ct despre Ben, nu trebuie s-i faci griji. tim i noi cum s-l ngrijim. Case i rnise din nou orgoliul, dei era ultimul lucru pe care i-l dorea. ns cineva tot trebuia s-i spun femeii acesteia deschis anumite lucruri. - S fiu sincer, ncepu el, nu pentru Ben mi fac griji, ci pentru tine. O femeie singur... Cnd o vzu cum se schimb la fa, i ridic minile n semn de disperare. - Bine, gata. Am neles, nu e treaba mea. tiu asta. Cre- de-m, nu te nvinuiesc de nimic. De fapt, cu riscul de a-i prea neserios, trebuie s-i mrturisesc c admir ceea ce ai reuit s realizezi aici. i vorbea serios. Acum tia mult mai multe despre ea dect atunci cnd pise prima oar n curtea casei ei. Din cte putuse afla de la menajer, Jane Mayberry era singura care susinea financiar mica lor gospodrie. i rmseser foarte puini bani dup moartea tatlui ei i ncercase s se ocupe de diverse treburi pn acum trei ani, cnd se

stabilise aici. Menajera nu-i dduse prea multe amnunte, ns Case se lmuri pe deplin dup cin cnd, la cererea doamnei Trent, intrase n biroul lui Jane ca s aduc o carafa cu coniac, pstrat pentru oaspeii de onoare. Hrtiile pe care le gsi mprtiate pe masa ei de lucru l uimir. (Bineneles, curiozitatea l mboldi s le i cerceteze.) Jane Mayberry era scriitoare! Erau pamflete legate de dreptul de vot cuvenit femeilor i de alte drepturi i articole ce tratau subiecte extrem de variate, pornind de la categoria sublimului (Este Dumnezeu femeie?) i pn la aceea a ridicolului (Spreamrim corsetul!). ns ceea ce i atrsese n mod deosebit atenia fuseser articolele despre comerul liber i despre legea agrar. Parc l i auzea pe Freddie innd discursul inaugural n Camera Lorzilor, uimindu-i prietenii cu dezbaterea unor subiecte care pn atunci nu-1 interesaser deloc. i, din ntmplare, Jane Mayberry i era prieten apropiat lui Sally Latham. Cnd Case fcu legtura, cu greu se abinu s nu izbucneasc n rs. Nu era de mirare c Freddie se simise stnjenit cnd el ncepuse s-i pun ntrebri n legtur cu Jane Mayberry. Nu era de mirare c roise i c pretinsese c nu o cunotea mai deloc pe tnra femeie i c habar n-avea unde locuiete. Se temea s nu fie descoperit adevrul: ea fie scrisese ntreg discursul lui Freddie, fie l ajutase s-l conceap. Iat cum i ctiga ea existena. Era scriitoare profesionist i, dat fiind aspectul casei, se pare c avea succes. Nu era o cas prea spaioas, ns arta foarte ngrijit i, din cte putuse el s-i dea seama, fusese renovat. Mobila era elegant, veche, ns nu deteriorat. Pivnia era plin de crbuni, iar cmara bine garnisit. Cu toate c remarcase cumptarea cu care Jane Mayberrypunea ordine n gospodria ei, era limpede c nu duceau lips de nimic. Nuputea s nu o respecte i s nu o admire, dar i era imposibil s nu se enerveze, c admira tocmai aceste caliti. Jane era prea independent i se putea descurca foarte bine fr sprijinul unui brbat i, iat, nu-i putea explica de ce-i venise acum s zmbeasc. Jane nclin uor capul ntr-o parte i l privi bnuitor. - S-a ntmplat ceva? - Absolut nimic, rspunse Case, de data aceasta zmbind de-a binelea. Cred c o s-i in companie.

i se btu uor cu mna pe abdomen. - Munca asta mi-a fcut foame. Te deranjeaz? ntreb el, artnd spre cmar. - Chiar deloc. Te rog s-i.iei ce-i trebuie. Ceea ce i fcu. Case lu ultima bucat de plcint, o bucat de unc, o felie zdravn de brnz i o jumtate de pine. Ls farfuria pe mas, dup care se ntoarse n cmar. Dup o clipreveni cu un urcior ntr-o mn, cutacmuri n cealalt i cu un zmbet satisfcut pe chip. - Leacul pentru frig i oboseal, spuse el, aeznd urciorul pe mas, dar fr ceai i fr marmelad. ncepu s mnnce cu poft, ceea cepeeaocam stingheri. Sau poate c simpla lui prezen o stnjenea. In orice caz, lu cte o bucic din pine i din brnz i nghii cu greu, bnd cte o gur de lapte dup fiecare dumicat. Chiar cnd ncepea i ea s se simt ct de ct la largul ei, contele ridic dintr-o dat capul i o fix cu o privire scruttoare. - Acum, ncepu el, vreau s aflu totul despre domnioara Drake. Nu te ntreb din pur curiozitate, ci consider c am dreptul s tiun ce m bag. Grija pentru Ben o fcuse s uite cu desvrire de Emily. Acum chiar nu vedea de ce ar fi ncercat s evite rspunsul la ntrebare. El oricum trebuia s fi neles deja destul de multe. - Emily Drake, zise ea, este sora lui Andrew Drake. Poate c ai auzit de bancherii Drake i Mills. - Da, numele mi sunt cunoscute. - Nu-1 cunosc prea bine pe domnul Drake, continu Jane, dar tiu c e mult mai n vrst dect Emily - creia, de fapt, i este i tutore. E foarte bogat i crede c i poate mbunti statutul social cumprnd aristocraia. Aici apare rolul lui Emily. El e convins c banii pot cumpra un titlu i c, ea o dat ajuns laun rang nobil, i va facilita i avansarea lui n rnidul aristocraiei. Din nefericire, singurul candidat care a prins momeala este Lordul Reeve. - De asta i-a cerut Emily ajutorul? Jane oft i ddu din cap.

- Da. Vezi tu... Ea i continu relatarea, i contele o asculta fr s o mai ntrerup. Era exact cum i nchipuise el. Astfel de cstorii deveneau tot mai frecvente. Totul se rezuma la o simpl tranzacie. Cunotea i el civa nobili care, ajuni n pragul srciei, uitau de mndrie i se cstoreau pentru avantaje financiare i sociale. Acesta era dezavantajul pretinselorproprieti: cineva putea locui ntr-un castel i s fie n acelai timp srac, neavnd dreptul de a vinde ceva ca s-i umple cuferele goale. Cu toate acestea, Andrew Drake ar fi putut gsi pentru sora lui pe cineva mai potrivit dect Lordul Reeve. Cnd Jane se opri, contele i spuse: - Ce nu pot s neleg este de ce a vrut ea s fug. Nu putea s-i spun nu fratelui ei, s refuze propunerea Lordului Reeve? Jane izbucni ntr-un rs zgomotos. - Nu-mi vine s cred ce aud! Tu chiar eti naiv sau te prefaci c nu pricepi? Fata are doar optsprezece ani. Nu dispune de bani, pentru c fratele ei administreaz averea familiei. n plus, femeie fiind, prerea ei poate fi ignorat. Cum s fac ea fa unei astfel de presiuni? Singura ei ans de a scpa este s fug. Cu toate c nelegea perfect care era problema, Case nu putu s nu se arate un pic agasat de felul n care l lua Jane Maybeny n rs. - Pricep prea bine despre ce este vorba, dar ceea ce nu neleg este cum de v gndii voi c fugind de fratele ei, va putea rezolva conflictul. Cum o s triasc? Cine va avea grij de ea? Privi n jurul su, la buctria destul de mic. - La ce v-ai gndit voi de fapt? - Ne-am gndit c n cel mult dou sptmni fratele ei i va recpta minile i va lua n serios refuzul lui Emily, sau c Lordul Reeve i va retrage cererea n cstorie, pe motiv c nu poate tolera ca cineva s-i batjoc de el. Apoi, cnd totul se va calma, domnioara Drake se va ntoarce acas. - i dac fratele ei nu-i va schimba prerea? - Atunci Emily ar putea s fac ce au mai fcut i alte fete n situaia ei - s-i gseasc de lucru i s-i ctige singur

existena. Asta doar pentru o vreme, deoarece cnd va mplini douzeci i unu de ani, va putea intra n posesia averii care i se cuvine. - S-i ctige singur existena? Fetele crescute n puf nu-i ctigau singure existena. Case nu tia dac s rd sau s protesteze. Ceea ce l determin s se abin a fost revelaia faptului c tnra care se afla n faa lui exact asta fcuse. Se ntreb de ce ea nu se cstorise niciodat. - Ce este? l iscodi Jane, privindu-1 bnuitor, printre gene. Case ridic din umeri. - Bnuiesc c Lady Octavia este autoarea acestui plan att de nesbuit, nu? Jane se indign de-a binelea. - Nu e nimic nesbuit aici! Am mai fcut-o i alt dat i a avut efect. Iar Lady Octavia nu tie absolut nimic despre asta; dac ar fi tiut, ar fi ncercat s ne mpiedice. Nu poate accepta ca biblioteca s fie implicat n aa ceva, deoarece am putea pierde pe unii dintre cei mai influeni susintori, i atunci n-am mai putea schimba n veci legile. Acesta este aspectul cel mai important - schimbarea legilor. Pn cnd nu vom obine acest lucru, femeile nu vor putea s ia singure decizii i nici s-i hotrasc propriul viitor. Jane ls s-i scape un oftat scurt. - S nu crezi c lui Lady Octavia nu i pas. Mereu vin femei n situaii disperate la bibliotec i caut ajutor. Noi facem tot ce ne st n putin, dar de cele mai multe ori ne limitm la a fi confesori. Dac o femeie i prsete soul, atunci las absolut tot n urm - i bunuri, i copii. Puine snt n stare s mearg att de departe, iar noi nu le ncurajm. Ce poate fi mai ru dect s-i pierzi copiii? Fr s-i fi propus, Case deveni interesat de problem. - Dar dac e vorba dc o csnicie fr copii? - Diferena nu e prea mare. Un so nu este obligat s ntrein o femeie i nici s-i restituie zestrea dac ea l prsete. Iar dac soia se angajeaz, el i poate ipoteca veniturile, i s fie astfel n imposibilitatea de a se ntreine. - Dar asta e o ticloie! - Aa este, dar astea ne snt legile.

Cu ochii scnteind, ca dup o victorie ctigat, Jane i sprijini brbia pe degetele mpreunate. - Lord Castleton, ar trebui s frecventezi edinele noastre. Cred c i vor prea revelatoare, iar noi sntem mereu n cutare de susintori cu dare de mn. Case simi c ea ctigase victoria. - Nu simt nevoia s asist la edine, i rspunse cu un zmbet provocator. Vreau s te ascult doar pe tine. Se atepta ca Jane s se simt din nou ofensat, ns l surprinse cu rsul ei reinut. - tiu c m entuziasmez prea tare, dar asta este chiar o treab serioas. - La fel de serioas mi se pare investirea banilor mei. De ce avei nevoie de susintori nstrii? - Pi, biblioteca are cheltuieli mari. Bineneles c cea mai mare parte a fondurilor este folosit pentru sprijinirea parlamentarilor mai puin cunoscui, care se afl n cutare de electorat. tii, cu ct sprijinim intrarea mai multor membri n Camera Comunelor, cu att ne cresc ansele ca punctul de vedere s ne fi < susinut i legile votate n favoarea noastr. - Dar asta seamn a mit! - Da, bnuiesc c aa i este. Ins acesta pare s fie principiul dup carc se conduce lumea. Zmbetul ei nu primi un rspuns pe msur din partea contelui. Case nu dduse niciodat prea mare importan cauzei, lui Lady Octavia i a Ligii femeilor aflat sub conducerea ei, ns acum ncepea s-i dea seama c greise. Toat povestea nu era nicidecum o glum. Femeile acestea nu erau n cutarea unei preocupri oarecare, ca s-i umple timpul liber, ci preau cit se poate de serioase. ncepu s bat uor cu degetele n mas. - i acum ce se va ntmpla cu domnioara Drake? Jane oft. - Va trebui s-i anun pe... prietenii mei din ora cum au evoluat lucrurile aici, dar prea multe nu vor putea nici ei s fac, poate doar s-l implore pe fratele lui Emily s se lzgndeasc. Nu cred c Emily va mai

avea ocazia s plece fr tirea lui. Dac nu-1 ucidem pe Lordul Reeve, nu putem face altceva pentru ea. Case o privi cu atenie, apoi se uit n gol. Glumea, fr ndoial. Nu avea rost s-o ntrebe cine mai era implicat n afaccrea aceasta, pentru c era mai mult dect convins c Sally Latham era una dintre colaboratoare. Freddie cu siguran c nu se implicase. El nu ar fi sprijinit niciodat o aciune care s submineze stabilitatea vieii de familie a unui brbat, i nici nu avea atta imaginaie net s-i nchipuie c erau i femei pe care aceast stabilitate nu le fcea fericite. Gndindu-se mai bine, constat, surprins, c le ddea dreptate. i ntoarse din nou privirea ctre Jane. - i spui c nu e prima oar cnd faci asta? - Nu e prima oar, dar snt sigur c pentru o bun bucat de vreme va fi ultima oar. Ridic uor din umeri i continu: - Se poate spune c am fost deconspirat. Acum Reeve mi cunoate numele i le-ar putea spune i altora. Nu le va fi greu s-mi dea de urm, procednd la fel ca tine. Acum ele ar trebui s apeleze la altcineva. Ar f vrut s o ntrebe despre care ele era vorba, dar se stpni. Se gndi c poate sc referea la femeile disperate care 103 veneau la bibliotec i cereau sprijin, la soiile care fugeau de acas, la motenitoarele care preferau s renune la avere i Dumnezeu mai tia la cine altcineva. Nici nu voia s le afle numele, nu voia s tie nimic despre ele, ca nu cumva contiina s-l ndemne s ia atitudine. Gndul acesta i ddu fiori. Nu era adeptul interveniilor n viaa particular a altor oameni, ns cazul domnioarei Drake era cu totul altceva. Nu neaprat tinereea fetei l fcu s-i susin cauza, nici faptul c trebuia s suporte o cstorie planificat i nu una ntemeiat pe iubire. Ideea c Lordul Reeve urma s-i fie so l scrbea. Nici o tnr inocent nu trebuia nsoit cu acest specimen abject. ncepu s vorbeasc repede, fixnd-o pe Jane cu privirea: - Las-m s stau eu de vorb cu domnul Drake. Cred c se va dovedi mai raional ntr-un dialog cu mine dect - iart-mi francheea! - ntr-o discuie cu o femeie. Prima pornire a lui Jane a fost s-i refuze propunerea. Era obinuit

s-i rezolve singur problemele, ns contele avea dreptate, vorbele lui ar avea mai mult greutate dect ale ei. EI era conte, pe cnd ea o femeie oarecare, lipsit de orice nsemntate n ochii unui brbat. - Mulumesc, spuse Jane, i schi un surs. Numai s ai grij s nu pui paie pe foc. Furndul lui Case s zmbeasc. - Stai linitit, snt expert cnd e vorba de treburi att de riscante. Jane nu se ndoia de asta. Isprviser amndoi de mncat. Buna nelegere prea la ea acas n buctrioara aceea, ns Jane aprecia c sosise momentul propice ca s scape o dat de conte; n ciuda conversaiei plcute, calme, Jane continua s fie stingherit de prezena lui. O fcea s se simt femeie i asta o deranja cel mai tare. - O s strng eu masa, spuse ea, ridicndu-se. Dej a ai fcut prea multe. Ar trebui s mergi s te odihneti. - Nu. Eu o s dorm n noaptea asta aici, lng foc. I-am promis doamnei Trent c-1 voi supraveghea pe Ben. Eu zic s mi-1 lai pe Lance s-mi in companie. Auzindu-i numele, Lance se ridic de lng vatr i veni la picioarele lui Case. - Pot s jur c acestui cine nu i este strin engleza cult, zise el. Janerse cu poft. - i eu m ntreb adesea dac nu cumva aa stau lucrurile. Dar, ca toate fiinele de sex masculin, poate la fel de bine s priceap cu greu unele lucruri. n orice caz este un paznic excelent, un ciobnesc fr pereche. Parc era o mam care i laud fiul preferat, i zise Case amuzat de atitudinea ei. - De unde l ai? Adic, de ce ai ales un ciobnesc? Jane ncepu s strng vasele i resturile cinei pe o tav de lemn, povestind n acelai timp istoria lui Lance. - Eram n Scoia, ntr-o zon numit Aboyne, nu departe de Aberdeen. Probabil c nu ai auzit de locul acesta. - Ba da, de Aberdeen am auzit. Sora mea se afl chiar acum acolo, n vizit la prinii soului ei. E undeva pe coast, nu?

- Da, dar Aboyne se afl n interior, ntre dealurile de pe malul rului Dee. Este o zon splendid. Ieisem s m plimb cnd, nu tiu de unde, a aprut Lance. S-a inut dup mine pn acas. n timp ce povestea i privea dinele zmbind duios. - Nu arta ca acum. Era ngrozitor de slab i se vedea c fusese btut. Dup cteva zile am aflat c dispruse un ciobnesc valoros i mi-am dat seama c Lance se potrivea descrierii. Cum era i firesc, primul gnd a fost s-l restitui proprietarului. Dar- i aici se schimb puin la fa - cnd l-ani cunoscut pe proprietar, mi-a displcut total. Nu se sfia s-i bat cinii. De fapt, susinea c aa i dreseaz. n consecin, i-am zis doar c vzusem un cine asemntor descrierii undeva pe lng biserica din Crathie. A doua zi am plecat din Aboyne, i l-am luat pe Lance cumine. - L-ai furat? - L-am salvat! - Mpricep la rasele de cini i snt sigur c valoreaz o grmad de bani. - Pi, nu aveam cum s-i pltesc proprietarului fr s-i spun c e la mine. i apoi, poate c ar fi refuzat s mi-1 vnd. L-ar fi luat pe Lancc i l-ar fi btut pentru c fugise. Nici prin minte nu mi-a trecut s-l las s faca aa ceva. - Da, rspunse Case. Nu e de mirare. Se pare c ai o simpatie aparte pentru fugari. Ochii ei strlucir o clip. - E adevrat, zise Jane, ns nu o s cer nimnui iertare pentru asta. Greu se putea nelege cu femeia aceasta. Iar devenise nervoas din pricina lui. Cnd Jane pomi ctre cmar ducnd tava cu amndou minile, Case se ridic i o urm. Ea atept pn cnd el i deschise ua. Cnd se ntoarse i vru s ias, Case nc inea ua cu mna. Orice ar fi vrut s rosteasc n clipa aceea, rmase nerostit. Ea ridic privirea ctre el; lumina din buctrie se juca pe chipul ei, conturndu-i obrajii i arunend umbre n ochii ei mari. Case i privi buzele i le vzu deschizndu-se. Rochia lui Jane i atinse picioarele i el simi cldura trupului ci i respiraia uor sacadat. Ridic ochii i i ntlni privirea. Ce este cufemeia aceasta? sc ntreb

Case. i atinse brbia, cuprinzndu-i-o delicat n palm. - Nu puteam evita asta, Jane, opti el. tii la fel de bine ca i mine. O lu pe nepregtite i, nainte ca s se poat controla, simi cum cldura minii lui i se mprtie n tot corpul. Jane rmase nmrmurit. Nu ar li trebuit s simt aa ceva. Ar fi trebuit s rmn impasibil. De ce nu se ntmpla asta? Cnd Case se aplec spre ea, corpul i se ncord brusc. -Vreau s pleci. Glasul i rsun aspru, tios, i Jane se eliber smucin- du-se, intr n buctrie, ns se ntoarse i l privi fr s clipeasc. - Vreau s pleci, repet ea, ncercnd s-i controleze respiraia. Case o privi cteva clipe fr s spun nimic, cu capul lsat uor ntr-o parte, dup care spuse ncet: - Exagerezi, i nu pot s nu m ntreb de ce. n ciuda nelinitii crescnde, reui s-i rspund pe un ton glacial: - Nu am fcut nimic care s te ncurajeze. - Nu? Haide, Jane, recunoate. Eti la fel de curioas n privina mea, cum snt i eu n ceea ce te privete. Zmbetul lui aproape indolent o nfurie. - Cred c m confunzi cu Amelia Standhurst, i spuse. Spune-mi dac grcesc undeva, ns acum cteva seri ea a fost femeia care i-a trezit curiozitatea. Mnia i era util n clipe ca acestea i nu se temea de ea aa cum se temea de orice intimitate. Nu se opri, ci insist: - i nu cu mult timp nainte a fost Contessa, dac nu m nel. Case ridic o sprincean. - Ia te uit! Mi-ai cercetat viaa personal. Snt mgulit. -Tu nu ai o via personal! Eti mult prea cunoscut! Toat lumea te tie pe tine i pe femeile tale. Cnd Case naint ctre ea, Jane nu se clinti. Ochii lui albatri i studiar atent chipul, cntrind i analiznd. - Eti o femeie pudic i cu vederi nguste. Jane i rspunse pe un ton rece: -Am grij s evit...

- Ispita? -Brbaii pe care nu-i cunosc! Glasul ei fusese mult prea tios, ns Case rspunse ambind: - Fie c-i place, fie c nu, noi doi tot o s ne cunoatem mai bine. Dup cum i-am spus deja, e inevitabil. Jane ridic de data aceasta glasul prea mult -Tu... Case duse un deget la buze, fcndu-i semn s vorbeasc mai ncet. - . Nu mai vorbi att de tare dac nu vrei s-l trezeti pe Ben. Jane se uit ctre pat i observ c Ben ncepuse s se foiasc. Apoi l privi din nou pe conte i-i spuse pe un ton stpnit: -Vreau s pleci. - tiu c asta vrei. ns m tem c nu se poate. Tu nu i-ai dat seama, dar de cnd ai urcat n dormitor a continuat s ning. E un viscol ngrozitor afar. Nu cred c voi pleca nicieri, cel puin o vreme. Aa c nu avem ce face, trebuie s ne cunoatem mai bine. Jane nu se mai obosi s priveasc pe fereastr ca s se conving. nainte ca ea s-l desfiineze cu cteva vorbe bine alese, Case i spuse curtenitor: - i propun s ne purtm civilizat unul cu cellalt, pentru c altfel s-ar putea ca Ben i doamna Trent s-i fac cine tie ce idei despre noi. i-ar nchipui c ne-am certat ca doi ndrgostii. Jane iei, trntind ua n urma ei. Case atept ca paii ei s se ndeprteze, dup care i aprinse o igar de foi i iei afar, s fumeze. Lance l urm. Ningea nc, ns veranda casei i adpostea suficient de bine. Suflnd un rotocol de fum, Case ntreb, mai mult pentru sine: - Ea chiar a exagerat, nu-i aa? Nu am dreptate? Nu primi nici un rspuns din partea lui Lance. - Mai toate femeile snt mgulite cnd se bucur de atenia mea. Bineneles, maj oritatea femeilor erau impresionate de titlul i averea lui, care pentru Jane Mayberry nu aveau aceeai importan. Case privi printre gene fumul care se nla n aer. Dup o clip, zmbi. Femeia asta era de o franchee care friza impoliteea. Era ncpnat, contradictorie,

mereu pus pe ceart i-i susinea cupasiune convingerile. Principii, lear fi numit ea. Dar, n ciuda a toate acestea, Case era cucerit. Ce o fcea att de diferit? Viaa nu fusese deloc uoar pentru Jane Mayberry dup moartea tatlui ei. Cine i spusese lui asta? Lady Octavia? Poate ar fi fost de acord cu ea, dar nu credea c Jane se consider o femeie chinuit. Tria cu o doz de curaj i pasiune pentru care o invidia. Problema era c i asuma prea multe responsabiliti, responsabiliti pe care el se simea, n chip bizar, obligat s le ia asupra lui. I se pruse c ea se bucurase s-l aib alturi n ziua aceea. Vzuse nelinitea i nesigurana ei i simise la un moment dat nevoia de a o strnge n brae i de a-i spune c va avea el grij de toate. Mai era ceva care l atrgea la Jane. n preajma ei simea cum cinismul, caracteristic firii sale, disprea. Privi n gol, cufundat n propriile gnduri. i amintea de Jane aa cum arta cnd o vzuse la oper. Imaginea de atunci nu se potrivea deloc cu aceea a tinerei pe care o cunoscuse la bibliotec i pe care o ntlnise aici. Era mai mult, era mult mai mult de aflat n privina acestei femei aparent puritane, purttoare de ciorapi albatri i dedicat cauzelor pierdute. Oare de ce se retrsese departe de lume? Voia s tie absolut tot despre ea; voia s-i afle toate tainele. i apoi? Ct de departe era dispus s mearg? Cu o femeie ca Jane Maybeny trebuia fie s te cstoreti, fie s stai ct mai departe de ea. Pcat. Arunc mucul de igar ntr-un tufi i rse ncetior. Mergea prea departe. Orice ar fi fost ntre el i Jane trebuia s atepte. Acum er obligat s-i concentreze ntreaga energie pentru a-1 gsi pe Gideon Piers, ca s poat termina misiunea ncredinat n Spania, cu ani n urm. Frmil, fr ndurare. i, pentru o vreme, gndurile i zburar napoi, n Spania. Dup un timp l privi pe Lance. - Hai, biete. Ar fi bine s cercetm puin zona, ca s fim siguri c e totul n regul pentru stpna ta. Cinele pomi nainte cu capul plecat, iar Case l urm.

9 Dei Case era membru al celor mai rafinate cluburi din Sf. James i din mprejurimi, el i prietenii lui preferau Bells Hotel. La parter, n bar, se ntlneau tot timpul cu oamenii de teatru, iar la etaj jucau jocuri dup moda vremii sau puteau comanda o cin frugal cu specific englezesc ntr-unul dintre saloanele att de plcute ale hotelului. Aici plnuiser ntlnirea anaal fotii studeni de la Eton, reuniune pe care pn atunci o gzduise tatl lui Casc, ducele, la Conacul Twickenham. Anul acesta apruse ns o problem. Reuniunea a trebuit s fie amnat pentru c oaspetele de onoare se mbolnvise grav, aa c au fixat-o n sptmna de dinaintea Crciunului. Dup cc savuraser o cin delicioas, tovarii lui Case ncepuser s plece unul cte unul. Mare parte dintre ei se ndreptar, lenei, ctre sala de joc de vizavi, la mas rmnnd doar trei dintre ei, ntre care i Case, ca s mai pun la punct anumite aspecte legate de reuniune. Case auzi doar parial propunerile prietenilor si, cci gndurile i fugeau mereu la Jane. Gsise un om care s o ajute, ns acesta nu putea sta acolo dect cteva ore o dat la dou zile, iar Case se ntreba cum se descurcase ea n ultimele zile i cungrijirealuiBen, i cu treburile gospodriei. n ultima diminea, Case fcuse tot ce putuse ca s mai reduc din povar: adusese crbune n cas, ngrijise caii, i reparase areta i avusese grij de toate cele necesare pentru Ben. i rsucise mnecile i lucrase din greu, ca un muncitor de rnd - el, fiul unui duce, i motenitor pe deasupra! Oare o impresionase vreun pic? Nici vorb! El nu fcuse nimic ce nu ar fi putut face i ea. i, totui, i citise n ochi dezminirea vorbelor ei rutcioase. Ochii lui Jane mrturiseau mereu adevrul, iar lui i spuneau c era bucuroas cl are acolo. Se ntreba dac ea o fi neles pn la urm de unde venea iritarea aceea ori de cte ori se afla n preajma lui. Ridic privirea cnd cineva l btu uor pe mn. - Case, s tii c nu e deloc amuzant. - Ce anume? - Am impresia c nu ai auzit nici un cuvnt din ce-am spus.

Cel care vorbea acum era Waldo Bowman, un brbat nalt i slab, al crui chip aspru, ascuit prea luminat de un zmbet crispat. Zmbetul acesta era, de fapt, urmarea unei rni provocate de o baionet la Talavera. Aproape toi prietenii lui Case luptaser n campania din Spania. Case se reculese repede i i rspunse: - Te-am auzit, Waldo. Spuneai ceva de genul c ar trebui s-l invitm pe doctor Keate ca viitor oaspete de onoare. Din cte mi aduc eu aminte, de la Eton, ticlosul sta ne teroriza pe toi. - Nu, doar pe bieii care nu respectau regulamentul, l contrazise Waldo, iar pentru tine legile preau fcute doar pentru a fi nclcate. - Nu aa credeam toi la vrst aceea? Robert Shay, al treilea de la mas, care nu era doar cel mai apropiat prieten al lui Case, ci i vr mai ndeprtat, i invit s se serveasc din tabachera lui. Pe ct era Case de brunet, pe att era Robert de blond i, cu toate c nu se putea compara cu vrul lui, era un brbat atrgtor. Avea nite ochi de un albastru nchis, cu gene dese i o privire profund, enigmatic. - Hai s fim sinceri, spuse el. Btaia a cam fost rupt din rai pentru fiecare dintre noi, iar bietul Keate i-a dedicat ntreaga via educrii generaiilor de biei nesbuii i ignorani ca noi. Ar fi trebuit s fie numit rector, dar din cte tiu nu s-a dat nici mcar o petrecere care s-i cinsteasc activitatea. Eu zic s-o facem i ar fi bine s strngem i nite bani. - Atunci aa rmne, zise Waldo. Case, l ntrebi tu pe tatl tu dac e de acord cu planurile noastre? - Snt sigur c va fi de acord, rspunse Case. i-aa Twickenham e lipsit de via zilele astea, de cnd a plecat Rosamund n Scoia i Justin n Italia. Tatl meu ateapt cu mare nerbdare astfel de reuniuni. - Da, ncuviin Robert, i eu snt sigur de asta mi amintesc c i atunci cnd eram mici ne ntmpina cu mare drag. mi plcea s vin la conacul Twickenham. Apropo de vremurile bune de altdat, pe unde o fi Freddie? - A anunat c o s ntrzie, l lmuri Waldo. i nc ceva, Case, n cazul n care Keate nu va reui s vin, gsete pe altcinevanlocullui.

- Dar de ce tocmai eu? De ce s nu cutai tu sau Robert? -Pentru c noi avem alte treburi. Eu o s caut invitaii, iar Robert se ocup de meniu i de lista cu buturi, zise el privind spre Robert cu subneles. Robert, care era un fel de dandy al grupului, considerat de toi un adevrat cunosctor, rspunse cu o plecciune adnc. - Nu a ceda aceast ndatorire nimnui altcuiva. Voi, filistinii... - Da, da, tim despre ce e vorba, l ntrerupse Waldo binevoitor. Noi, filistinii, nu facem diferena ntre agurid i vinul de Porto. Am avut un sergent care mi spunea tot felul de chestii asemntoare, considernd c noi, ofierii tineri, nu tiam s facem diferena ntre coate i posterior. - Sergentul tu pare s semene cu valetul meu, spuse Robert. Am nvat de la Dobbs c este bine s tii ct mai multe. Waldo rse cupoft. Robert Shay era unul dintre puinii lor prieteni apropiai care nu luptaser n Spania. Nimeni nu-1 acuza niciodat de nimic pentru c era singurul fiu care supravieuise n familia lui, iar dac murea, titlul avea s dispar o dat cu el - catastrof pe care nici o familie cu snge albastru nu o putea ndura. Datoria fa de familie era mai important dect orice. n orice caz, lui Robert nu-i sttea n fire s reflecteze prea mult asupra unor amnunte, sau s se justifice fa de prieteni, ori de strini. Dac cineva l ntreba direct de ce nu-i fcuse datoria fa de rege i ar, luptnd alturi de Wellington, Robert rspundea, invariabil, c ar fi fost bucuros s o fac dac ar fi putut s-i ia cu el valetul. Pur i simplu nu tia s se mbrace singur. Toat atitudinea lui de dandy era doar de suprafa. Robert susinea c l amuza s vad c lumea l ia n serios atunci cnd pur i simplu se amuza. n realitate Robert era un om cu principii. Avocat de succes, la tribunal devenea cu totul alt om. Waldo se ridic de la mas. - Dac lucrurile s-au clarificat aici, cred c o s-mi ncerc . norocul la masa de joc. ' n vreme ce Waldo se ndrepta chioptnd ctre u, Robert i strig: - S stai departe de necazuri, mai ales de cele care poart fuste!

Waldo rse zgomotos. - Ce s fac dac femeile m ador? Dup ce plec Waldo, Robert se ntoarse ctre Case: - Cred c i este tare greu. Nu erau atlei ca el la Eton, nici mcar la Oxford. Case ridic din umeri. - Nu cred c infirmitatea l-a schimbat prea mult pe Waldo, doar c pe ringul de dans nu mai e cel de dinainte. - Nu la asta m-am referit. Rzboiul n sine l-a schimbat. Dispare cte o lun ntreag i bea pn uit de el, dup care reapare, ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat. - Intr-adevr, sta este efectul rzboiului, rspunse Case. Ii schimb pe oameni. Nu. Nu vreau s vorbesc despre experiena asta, nu vreau s spun dect c m bucur c s-au sfrit, o dat cu cruzimea, i nenorocirile lui. Cnd Case tcu, Robert lu carafa cu coniac i umplu paharele. Dup cteva clipe, spuse: - Cu toate c acum simi aa, ai rmas pn la sfrit, dei ai fi putut s lai totul balt i s vii acas. - E adevrat, numai c m ataasem prea mult de oamenii mei i plecarea ar fi echivalat cu dezertarea. n plus, eu chiar am fost un soldat bun. . - i plcea disciplina? - O, Doamne, n nici un caz! mi plcea s nving. Robert rse, vdit amuzat, i se aez mai comod n scaunul lui. - ncepi s semeni cu tine. Bnuiesc c tot asta te determin s perseverezi n cercetarea crimei din Hyde Park. Ia spune-mi, cum evolueaz lucrurile? Lucrurile evoluau doar n mintea lui. Totui ncepea s-i contureze o teorie. Discuia din seara aceasta despre reuniune i dduse de gndit. Amnaser reuniunea din pricina oaspetelui de onoare care sc mbolnvise, i acum se ntreba dac nu cumva schimbarea i afectase planurile lui Piers. nc nu nelesese de ce, dup ce l ucisese pe Collier, amna confruntarea cu el. Atacul asupra lui Harper i-a dat de neles c

jocul se reluase. Oare schimbarea zilei n care urma s se in reuniunea avea legtur cu aceast ntrziere? Oare din aceasta cauz ezita Piers si mai fac simit prezena? Oare ncepuse jocul prea curnd? Ct vreme se va mai puteajuca de-a v-ai ascunselea? Dac teoria lui era valabil, atunci tia i ziua i ora la care Piers va lovi. Era, ns, doar o teorie, nefondat pe certitudini, prea extravagant ca s o mprteasc unui tip att de puin ncreztor cum era Robert. Acesta, ca i Freddie, considerau asasinarea lui John Collier doar un act de rzbunare a cuiva care cunotea bine metodele lui Piers. Case nu le spusese de atacul asupra lui Harper i nici nu avea de gnd s le spun, pn nu avea mai multe dovezi. Cu Waldo lucrurile stteau altfel. Lui i mprtea mai multe pentru c i el fcuse parte din trupa care l urmrise pe Piers pn n adpostul lui de la Sf. Michele. Cel puin Waldo accepta posibilitatea ca Piers s nu fi murit i s caute acum s se rzbune. - nc sntem n cutare de informaii. Robert rse zgomotos. - Vorbeti ca un agent Special Branch. Cu alte cuvinte, pe mine nu m privete care este stadiul investigaiilor. Nu-i nimic, n-o s m simt ofensat. Cnd eram procuror vorbeam i eu cam la fel. Da, de cele mai multe ori aa procedam. Care va s zic, nici urm de progres. Nu m mir. Case nu mai trebui s-i rspund, pentru c un hohot de ris ce venea din salonul de vizavi i facu pe amndoi s se ntoarc i s priveasc spre ua deschis. - Separe c Waldo se distreaz pe cinste, zise Case. -E o fat nou la masa Hazard, iar el e cam prins". Robert ridic din umeri. Doar l tii pe Waldo. Devine sufletul petrecerii cnd n preajm e o fat drgu pe care vrea s-o cucereasc. Apropo... Un zmbet jucu i apru pe buze. Mi-a spus bunica mea c ea i mtua ta au de gnd s sprijine intrarea unei tinere n nalta societate. Cine este Emily Drake i ce treab ai tu cu ea, Case? Case fu uluit. Chiar n dimineaa aceea sttuse de vorb cu mtua lui i-i dduse amnunte eseniale referitoare la situaia delicat a fetei,

determinnd-o, cu diplomaia lui fr egal, s o ajute s-i lrgeasc cercul de prieteni. Aceasta era strategia pe care o aleseser el i Jane nainte de plecarea lui de la Highgate, convini c mtua lui va fi de acord s o sprijine pe Emily. Ideea era c n felul acesta l vor putea convinge pe domnul Drake c sora lui va cunoate tineri corespunztori i mult mai agreabili dect Lordul Reeve. Lui Case nici prin minte nu-i trecuse c ar putea fi considerat un posibil pretendent. Nu era de mirare c fratele fetei acceptase propunerea bucuros. - Vrei s nu mai zmbeti, te rog? i spuse el lui Robert. N-o cunosc pe fata asta, i nici nu in s-o cunosc. Apoi i explic i lui situaia fetei, aa cum i-o relatase i mtuiilui. Cnd se ls un moment de tcere, Robert spuse: - Nu vd cum ar putea un sezon petrecut la Londra s o ajute pe domnioara Drake, mai ales dac fratele ei e hotrt s o vad cstorindu-se cu Lordul Reeve. - Fratele ei, l lmuri Case, s-a rzgndit. S tii c domnul Drake este un tip cu capul pe umeri. L-am vizitat ieri i, cnd i-am explicat cum stau lucrurile, a fost imediat de acord cu mine. - Mmm. Cu ce l-ai ameninat de l-ai fcut s renune la un titlu? - Stai linitit, nu snt chiar att de dur. i, ca s fiu sincer, cred c raiunile domnului Drake nu au fost nelese cum trebuie. i-am spus, e un om cu capul pe umeri. Robert i lu tabachera, o privi meditativ, dup care o puse pe mas. - Urt obicei fumatul. Nu-mi dau seama de ce nu renun o dat. - Poate pentru c vrei s pstrezi aparenele. - Mda. Orice dandy i respect tabachera. Tu poi renuna la igrile tale de foi? n vreme ce fumau linitii, Robert rupse tcerea: - Sper c domnul Drake nu este superstiios. - Cum? De ce? - Credeam c i-e clar. Mai nti Contessa, apoi ultima ta cucerire, doamna Standhurst Robert l privi amuzat. Numai fi att de surprins, spuse el. Doar nu credeai c poi ine secret legtura ta cu doamna

Standhurst. Prea mult lume te-a vzut plecnd de la oper la bra cu frumoasa Amelia. Iar acum apare domnioara Drake. Cum i-am mai spus, sper ca fratele ei s nu fie superstiios. Case nu avea de gnd s se certe cu Robert, dar pe frunte i apru o cut. - Mai ntfi Contessa, apoi doamna Standhurst... Robert, ce vrei s spui cu asta? - Adic tu chiar nu tii despre ce e vorba? Unde ai fost zilele astea? - La Highgate. La Horse Guards. Ce trebuia s tiu? Vznd schimbarea de pe chipul prietenului su, Robert i rspunse cu seriozitate: - Am crezut c tii. Casa Contessei a fost spart. Nu i s-a furat nimic, dar fflharii au terorizat-o, torturndu-i pisica n prezena ei. Apoi, noaptea trecut, hoii au ptruns n casa doamnei Standhurst. Ea lipsea. I-au furat ns celul. nc nu a fost recuperat. mi parc ru pentru ce-am spus. mi dau seama c a fost o glum deplasat. n clipa urmtoare Case era n picioare. - Scuz-m, i spuse. Am ceva de fcut. Cnd i reveni din uimire, Robert sri ca ars de pe scaun i pomi dup el. - Stai aa, vin i eu cu tine. Pe coridor sentlnir cu Waldo. - Ce s-a ntmplat? ntreb acesta. - Nu tiu dect c plecm la Highgate, i rspunse Robert. Waldo se ntoarse din drum i i urm prietenii. Jane se trezi brusc din somn. Mai sttu o vreme culcat, cu atenia ncordat la maxim, ascultnd. - Lance, opti ea. Aerul rece al nopii intr prin fereastra deschis i umfl draperiile din muselin. Afar vntul fcea s frpamte ramurile brazilor din apropierea casei. Nu se auzea nimic altceva. Totui o trezise ceva. i de cc primul lucru la care s-a gndit a fost Lance? Alarmat, Jane se ddu jos din pat i merse la fereastr. Lance putea s plece i s revin oricnd voia din curte, trecnd prin pivnia din

buctrie. n seara aceea fusese foarte agitat i refuzase s intre n cas. Jane se gndi cpoate simise mirosul v eunei vulpi sau al unui bursuc i c dup ce-1 va goni se va ntoarce n cas. Dac acesta ar fi fost motivul, acum Lance ar trebui s fie n camera ei sau s zgrie ua, cernd s intre. Ce auzise ea de se alarmase aa? Un urlet? Un geamt? Unde era Lance? Deschise larg fereastra, gata s-l strige, ns auzi o u trntindu-se undeva n dreapta, nspre grajduri. i aminti c nainte de a merge la culcare nchisese ua aceea. Atunci cine o deschisese i de ce nu ltra Lance? Apoi simi miros de fom i teama se transform n groaz. - Ben! strig ea. Ben! Lu pistolul din sertar, l verific n fug i iei pe coridor. Camera lui Ben se afla n capul scrilor. Ii auzi vocea n ntuneric. - Ce s-a ntmplat? ntreb Ben cu glas somnoros. - mbrac-te i adu espingola. - De ce? - Cred c avem oaspei nepoftii. igani. i am impresia c l-au lovit pe Lance. Zbovi la intrare att ct s-i trag cizmele i s-i pun pelerina, apoi ni pe u i pomi pe panta nclinat, ctre grajduri, n ultimele zile plouase, aa c zpada.se transformase n noroi. Poteca era destul de alunecoas, ns Jane nu se sinchisi de asta. Nu se auzea nici acum ltratul lui Lance, ns nechezatul cailor care trda panica i fumul neccios i ddur fiori. Cnd se izbi de ua grajdului, nu se mai gndi nici la igani, nici la pericolul n care se afla ea. Singurul ei gnd era s scoat mai repede bietele animale de acolo. i puse arma n buzunar i trase de u cu amndou minile. Cnd aerul ptrunse nuntru, flcrile cuprinser un perete ntreg i se nlar ctre acoperi. Caii parc turbaser. Pe podea l zri pe Lance, care zcea ntr-o balt de snge. Cnd se repezi nuntru, Jane simi o lovitur n spate i czu n genunchi. O mn i acoperi gura, nbuindu-i iptul, i cineva o ridic n picioare. Vocea pe care o auzi n spatele ei nu-i aparinea celui care o

imobilizase. - Domnioar Mayberry, ar fi fost mai bine dac ai fi dormit puin mai mult. S nu o loveti prea tare! Omul care i vorbise ncerc s nchid ua pe care ea o deschisese. O cuprinser i furia, i groaza, vznd cum flcrile se ntind pe nc unperete. Contient c urma o lovitur, muc palma celui care o atacase. Acesta nu purta mnui, aa c simi n gur gustul srat al sngelui. Cnd omul ip i slbi strnsoarea, Jane se smulse din braele lui i se rostogoli, eliberndu-se. Cnd se ridic, innd cu fermitate pistolul n mn, l auzi pe Ben, care se oprise la jumtatea pantei nclinate, strigndu-le strinilor s dispar, altfel le zboar creierii. Ua grajdului se ddu de perete i Rzor se npusti afar, urmat de Daisy. Dac oamenii care o atacaser nu s-ar fi dat n lturi, caii i-ar fi fcut una cu pmntul. Din graj d ieeau valuri de fum. Momentul erahotrtor. Strigndu-i lui Ben s nu-i lase pe strini s scape, Jane bg pistolul n buzunar i se tr ctre locul unde l vzuse ultima oar pe Lance. Cldura era nbuitoare. n clipele de groaz care-i trebuir ca s-l gseasc pe Lance, auzi espingola bubuind. Cineva slobozi o serie de njurturi n spaniol, dup care se aternu linitea. Nu avea aer s respire, aa c i inu respiraia. Nu-i ddea seama de unde mai are atta putere, dari lu cinele n brae, netiind dac mai era sau nu n via, i l scoase afar din grajdulprjolit. Rmase aa, cteva momente, ghemuit lng Lance, trgnd cu disperare aer n plmni. Cnd n sfrit respiraia i reveni la normal i ochii i se limpezir, l vzu pe B en aezat lng ea; doamna Trent l ajuta s se ridice. Caii nu se vedeau, ns i auzi necheznd printre brazi. Tlharii care incendiaser grajdul dispruser. l privi pe Lance cu ochii n lacrimi. Blana lui maronie i deas era acoperit de snge dinspre omoplat pn pe piept. Jane i nbui un suspin i i terse lacrimile cu mneca hainei. Simi un nodngjt i rmase nemicat. I se prea sau Lance se micase? - Lance? l atinse uor cu mna. Lance? Un fior l fcu s tresar, apoi nc unul. Se auzi un hmt din pieptul

cinelui, ns ochii i rmaser nchii. Cu o clip n urm, Jane n-ar fi putut s se ridice, dar acum sri n picioare i-i scoase pelerina. - Lance triete! strig ea. Ajutai-m, doamn Trent. Ajutai-m s-l duc n cas. l vom transporta cu pelerina mea. 10 Simir fumul de cum intrar m Highgate. Dei nu trecuse 1 cu mult de miezul nopii, puine ferestre erau luminate. Localnicii se retrseser devreme n casele lor, aa c nu gsir pe nimeni care s-i lmureasc unde era incendiul i nici nu se zrea vreo lumin care s indice focul. Dar toate astea nu contau, Case tia prea bine ncotro se ndrepta. Nu ncetini pasul, iar Robert i Waldo, nelegndu-i tulburarea, l urmau tcui. Nu li se spusese dect c era foarte posibil s se apropie de Gideon Piers i c, prin urmare, trebuia s se atepte la ce era mai ru. Dup ce lsat satul n urm, simir cum i nvluie un fum subire, ca ceaa dinspre Marea Nordului, care neliniti caii i-i fcu pe Case i pe prietenii lui s-i ridice gulerele pelerinelor. Parcurgeau un drum necunoscut, ns cu ct se ndeprtau mai mult de Highgate, cu att mai multe lumini se zreau la ferestre, aa c se puteau orienta dup ele. Brusc vzur o mulime de felinare. Oamenii, cu feele acoperite de nframe, formau un ir lung dc la fntn i pn la ruinele grajdului unde mai mocnea nc focul. Treceau din mn n mn glei pline cu ap, ca s stropeasc cenua ncins. Case strig la omul care prea s rspund de ce se petrecea acolo. - Unde este domnioara Mayberry? - Sus, n cas. S-a speriat zdravn, dar nu a pit nimic. Case rsufl uurat. - Dumneata eti gardianul? Dup ce i arunc o privire scurt lui Case, omul i ddu seama c se gsea n faa unui gentleman. - Snt gardianul John Tumbull, rspunse el respectuos. Era un brbat voinic, bine legat, care - afl Case de la el ndeplinea i funcia de administrator al proprietii Lauderdale. - Tot ce vedei aici aparine proprietii, adug el, pn i oamenii pe

care i-am adus cu mine. Pcat de hambar; cnd am ajuns noi, deja nu se mai putea face nimic. Caii au reuit s ias, i asta mulumit domnioarei Maybeny. Case nu tiuse pn n clipa aceea c Jancnchiriase casa. El crezuse c i aparine. - i cinele? - Nu arta prea bine, dup prerea mea. Dar v poate spune mai multe domnioara Mayberry. Ddu din cap, nedumerit i continu: n viaa mea n-am vzut atta grij pentru un cine. - Cum s-a produs incendiul? ntreb Waldo. - E aproape sigur c Ia mijloc a fost mna iganilor, i rspunse Tumbull. Sau poate nite tineri oreni avui, care nu au altceva mai bun de fcut dect s dea foc la hambare i s nspimnte oameni nevinovai. Dac pun mna pe ei... - Dai o rait n jur i vedei ce putei afla, le spuse Case prietenilor si. Cnd Case se ndrept ctre stlpul unde voia s-i lege calul, Robert i se altur lui Waldo. - Cine este domnioara Mayberry? ntreb el n oapt. - Nu am nici cea mai vag idee. Ce a vrea s aflu este de unde a tiut Case c are s se ntmple ceva aici n noaptea asta. Robert i aminti discuia pe care o avusese cu Case la Bell. Contessa. Amelia Standhurst. Emily Drake. - Am zis eu ceva... Care va s zic e adevrat. Piers sta chiar vrea s se rzbune. - Vorbim mai trziu, l ntrerupse Waldo. Case se opri n pragul uii de la buctrie i dintr-o privire vzu tot ce se petrecea acolo. Ben sttea pe scaun i nu prea s se simt prea bine. Chipul i era crispat de durere n vreme ce un domn, cu siguran doctorul, i bandaj a braul care doar cu cteva zile n urm i fusese dislocat. Jane sttea la mas cu minile ntinse, iar doamna Trent i ungea palmele cu o crem. Treaba aceasta prea s o fac mai degrab pe menajer s sufere dect pe Jane, cci doamna Trent era cea care suspina i se strduia s-i nving lacrimile. - Jane, o strig el cu blndee.

Auzindu-i vocea, ea ntoarse capul i, vzhdu-1, i arunc o privire care dezmini cuvintele-i ironice: - Nu m ateptam s te mai vedem. Rochia din ln era murdar de fumu i de cenu; prul purta urmele incendiului, iar pe fa avea pete de funingine. Era clar c ea intrase n grajdul cuprins de flcri ca s-i elibereze animalele. Revolta ncepea s ia locul milei, cnd i aminti de cine. - Ce s-a ntmplat cu Lance? Poate c ntrebarea fusese pus pe un ton prea aspru, sau poate c ea simise schimbarea din atitudinea lui, pentru cprivirea binevoitoare dispru i rspunsul veni ca o informaie oarecare: - E sub mas. - E mort? ngrijorarea pe care chipul lui exprima o determina s fie mai panic: - Nu. Doctorul i-a dat nite ceai de mac. Doamna Trent vorbi, n sfrit, cu glasul necat n lacrimi: - nlimea voastr, bine c ai venit. Doctorul l privi, curios, pe Case. - Cinele se va face bine, i zise, dar va avea nevoie de ngrijire permanent n zilele urmtoare. Are o ran de cuit destul de urt. Snt doctorul Harvard, se prezent el. - Castleton, se recomand Case. mi pare bine s v cunosc. Doctorul ncl in uor capul, n semn ciluiifceaplcere s-l cunoasc. Era un brbat solid, n jur de cincizeci de ani, rocovan la fa i cu mini puternice. Prea genul de om care zmbete mult. Case se ls pe vine, ca s-l poat vedea pe Lance. Doctorul tunsese blana din jurul rnii, dar altceva nu se vedea pentru c rana fusese acoperit cu un bandaj. Se ridic, terse cenua de pe un scaun din faa lui Jane i se aez. - E un cine norocos, spuse Case. Doctorul nc l privea bnuitor. Dndu-i seama c se cuvenea s dea o explicaie pentru apariia lui neateptat n miez de noapte, pentru ca reputaia lui Jane s nu fie pus la ndoial, Case zise: - Eu i prietenii mei luam cina n Highgate, cnd am aflat de incendiu. Pentru c domnioara Mayberry este o apropiat a mtuii mele, am

hotrt s vin i s dau o mn de ajutor. Apoi se uit la Jane. -Acum spune-mi ce s-a ntmplat Gardianul pare convins c a fost mna iganilor. -In nici un caz nu au fost igani, rspunse Jane. Unul dintre ei a vorbit n spaniol, dei gardianul spune c probabil mi s-a prut, iar cellalt avea... Se opri, mcercnd s-i aminteasc... nu un accent cultivat, dar... tiu c sun ciudat, ns... nu avea nici un fel de accent. Case tia de ce era att de contrariat. n Anglia nimeni nu putea rosti o vorb fr s-i trdeze originea. Jane avea un accent controlat, dar se simea nuana scoian. n cazul doamnei Trent i al lui Ben accentul scoian, pe care nu i-l modificaser nici un pic, trda faptul c originea lor era coasta de est. n ceea ce-1 privea pe doctor, nu avea nici cea mai mic ndoial c acesta se colise la una dintre cele mai bune instituii. Accentul lui putea fi descris drept cizelat. Lucru deloc demn de laud, accentul era hotrtor cnd se deschideau sau se nchideau cuiva uile. - Ce i-a spus? - mi cunotea numele i asta m-a surprins. i a zis c am fcut ru c n-am dormit puin mai mult. A, da, i i-a mai spus celuilalt, celui care a njurat n spaniol, s m doboare, dar s nu m loveasc prea tare. Jane se ncrunt mmioas. - Atunci nu mi-am dat seama, dar acum tiu sigur c ce voiau ei era s-l ucid pe Lance i pe celelalte animale, nu pe mine. - Mi se pare foarte ciudat, interveni doctorul, de regul iganii fur caii, nu i omoar. Case ncuviin, dnd din cap. - I-ai putea recunoate pe indivizii tia? o ntreb el pe Jane. -Nu. Totul s-a petrecut mult prea repede. - Povestete ce s-a ntmplat, i ceru el cu blndee, dar s nu omii nimic. Jane, doamna Trent, doctorul, la un moment dat chiar i Ben se completar unii pe alii relatnd ce se ntmplase. Nici unul, ns, nu pomeni nimic despre nici o piatr. Nici nu mai era necesar. A neles c

de-acum nu vor mai aprea astfel de indicii, ci va fi doar violen crescnd, umbre ale trecutului cnd Piers fcea farse ca s dovedeasc superioritatea lui asupra celorlali. Jane avusese noroc, i zise el, un noroc teribil. Dac nu ar fi fugit caii i dac Ben nu ar fi tras focul acela de arm... i privi minile arse pe care ncepuser s apar bici i, mecanic, lu o nghiitur din cana cu ceai de marmelad pe carc cineva i-o pusese n mn fr ca el s-i fi dat seama. Doctorul spuse c tocmai se ntorcea acas de la un muribund, cnd a vzut focul. Nu, nu-i ntlnise pe cei care provocaser incendiul. Trezise un vecin i l trimisese dup ajutor. Se ridic i spuse c trebuie s plece. - Spurtai tot timpul mnui albe din bumbac, i zise lui Jane. i s nu v folosii de mini pn nu se vindec rnile, altfel se pot infecta. Ct despre tine, tinere... Se ntoarse ctre Ben. -A, aadormit. Chiar m ngrijoreaz braul lui. Cnd s-a descrcat arma, l-a izbit puternic. S nu-1 lsai s foloseasc braul pn cnd nu-i dau eu voie, i se adres doamnei Trent. Acum o s v rog s m conducei. Urndu-le tuturor noapte bun, doctorul iei din camer, uimat de doamna Trent. . Case, care se ridicase la plecarea doctorului, se aez din nou. Privi n tcere cum Jane se chinuia s-i vre degetele ntr-o mnu de bumbac, apoi, cnd o vzu tresrind dc durere, lu el mnua. -Astea nusntbune, i zise el. Privete, snt murdare de funingine. - nuntru snt curate, i asta conteaz. Ar fi luat-o de la capt, dar Case o prinse de ncheieturi i ridic palmele. Jane nu se opuse i rmase impasibil, n vreme ce el i cerceta atent arsurile i bicile pe care le cptase cnd l scosese pe Lance din hambar. - Cred c te dor cumplit, zise el ncetior. - Da, m dor, dei m anumite momente nu mai simt nimic. Case ridic privirea. Ochii li se ntlnir. Jane prea calm. Apoi, expresia de pe chipul lui se schimb i i eliber minile.

- Puteai s mori n infernul acela. Numai gndindu-se la asta n vocea lui teama i furia se simeau fr ca el s-i dea seama. - tiu c Lance nseamn mult pentru tine, dar nici un anima! nu merit sacrificiul unei viei omeneti. - Nu am stat s m gndesc dac ar trebui sau nu s-l salvez. Zcea, dincolo de u, la civa metri. Cum a fi putut s-l las? Nici nu m-am gndit la asta. Case se ridic i ncepu s se plimbe nelinitit prin ncpere. - Nu, bineneles, pe Lance nu l-ai lsa, dar ai lsat un copil speriat s se descurce singur cu fiarele acelea. Ar fi putut s te ncuie n hambar i apoi s le vin de hac i iui, i doamnei Trent. Gndul acesta aproape c l fcu s strige la ea. - i ce-ai fi vrut s fac? - Ce ar fi fcut orice femeie normal. S te retragi i... -Nu fi ridicol, l repezi ea, numai puinrevoltat. Ben era narmat. i-am spus c cei doi s-au mprtiat cnd caii au nvlit pe u. Lance era aproape de mine. Trebuia s-l salvez. Dar nu din cauza asta eti tu furios, nu-i aa? tiai c avea s se ntmple ceva. Din cauza asta eti aici. Eu nu nghit povestea cu prietenii i cinaluatn Highgate. tii cine a dat foc grajdului i te simi vinovat. Spune-mi, cine a fost? Cine? Nimerise din plin. El se simea, ntr-adevr, vinovat. Dar nu din cauza asta era furios. Jane prea c nu se teme de nimic, iar asta putea s o coste scump dac avea de-a face cu Gideon Piers. Bineneles c ea nu tia cine era fptaul, sau ct de crud putea s fie rzbunarea acestuia. Dac Piers ajungea s o considere duman... Inspir adnc i se ntoarse ctre ea. - Cred c omul fr accent este Gideon Piers. El a provocat incendiul. Mesajul nu era pentru tine, ci pentru mine. Se opri, privind-o cu atenie. , - Nu pari surprins. Jane l privea ncruntat. - Snt surprins, dar vestea nu reprezint pentru mine un oc. De cnd ai ntrebat-o pe Letty despre el, m tot gndesc la acest Gideon. Disprut n aciune, aa anuna scrisoarea, ns trupul nu i-a fost gsit niciodat.

El este La Roca ? - M tem c da. - Dar de ce ar vrea s-mi fac mie ru? Asta nu pot s neleg. Oare nu a fost altcineva? Case se aez din nou. - tiu sigur c e vorba de Piers, ncepu el, pentru c tu nu eti singura victim care are legtur cu mine. tia c este prea deteapt ca s o poat pcli cu o variant incomplet a conflictului, aa c i povesti despre Contessa i despre Amelia, apoi reveni la experiena din Spania cnd lui i lui Piers li se ncruciaser drumurile pentruprima oar. Ii povesti cum l-a vnat pe Piers luni de zile pn i-a descoperit ascunztoarea. - Nu-i voi da detalii, i spuse, numai c jocul nostru de-a v-ai ascunselea a cptat proporiile unui... duel. Numai moartea unuia dintre noi i-ar putea pune capt. Pn s apar cadavrul lui Collier n Hyde Park, cu o piatr n buzunar, eu am crezut c Piers e mort. Vznd c Jane l privete fr s rosteasc o vorb, Case continu: - Jane, lui Piers i face plcere s se joace. Aa a procedat i n seara asta, totul nu a fost dect un joc mai complicat ca s m pedepseasc pe mine. Jane oft, nencreztoare. - Snt prea obosit ca s neleg aa ceva. Mi se pare exagerat ce-mi spui. - Jane, insist el calm, crede-m. Gndete-te, de unde am tiut c trebuie s vin aici n noaptea asta? Cnd ea ddu din cap, mai mult nedumerit dect nencreztoare, Case spuse: - De acum nainte vreau s fii prudent. Omul acesta e mai mult dectpericulos. i ca s o conving, i povesti despre atacul asupra lui Harper. - Ar fi putut s-l ucid pe Harper, sau pe tine, sau pe ceilali. - i de ce nu a fcut-o? - Nu-mi dau seama, ns tiu c prea muli mori i-ar fi determinat pe cei de la Special Branch s ntoarc ara pe dos ca s-l gseasc. Nu asta vrea Piers, cel puin nu pn cnd nu m vede mort. Nu te speria. Asta nu

se va ntmpla n nici un caz. Nu e nici pe departe att de detept cum se crede. Ceva n glasul i n expresia lui Case o fcu s se nfioare. n cele din urm l crezu. Gideon trebuie s fi fost. Cnd reui s se concentreze din nou asupra lui Piers i a atacului asupra ei, amintirea sentimentului de teroare i neputin o nfurie. - Ce este, Jane? - mi prea ru pentru Gideon, dar gata! n seara asta puteam s-l mpuc i am ezitat. Ei bine, dac va mai ncerca vreodat s m sperie, aa cum a fcut astzi, nu voi mai ezita. Case, care sttea relaxat n fotoliul su, se ndrept, hotrt s potoleasc pornirea lui Jane. - Ai muri nainte s apuci s apei pe trgaci. Jane, nu exagerez. n noaptea asta ai avut noroc. - Ei bine, nu m simt deloc norocoas i snt sigur c nici Contessa ce nume stupid - i nici doamna Standhurst nu se consider norocoase. Era s-l pierd pe Lance. Ls o mn jos, vrnd s-i mngie cinele, dar i aminti de arsurile din palme, i i retrase mna. - Dac n-ar fi fost Rzor, a fi rmas i fr cai. Pot spune c el i-a salvat. Mnia lui Jane se mai domoli i lui Case i se pru c o aude suspinnd. - El tie mereu s se fereasc. Iar Daisy, draga de ea, l urmeaz peste tot. Asta a salvat-o. De-acum nu o s m mai plng din cauza lui Rzor. Case zmbi. - Intr-adevr, s-a descurcat de minune n noaptea asta. - Dar tot nu neleg de ce m-a ales Piers pe mine. Am priccput de ce s-a legat de amantele tale, ns cu mine ce-a avut? - Trebuie s fi aflat c am petrecut aici vreo dou nopi i a tras cine tie ce concluzii. Jane pufni, iritat. - Nu exist persoan care s nu tie c ai stat aici dou nopi. Nu exist taine n ara asta. S-a aflat i despre conflictul dintre Lordul Reeve i Emily. A doua zi dup ce ai plecat, a venit n vizit vicarul. Probabil c m consider o femeie pierdut.

Case i ascunse zmbetul. - i ce i-ai spus vicarului? Jane sc strmb. - I-am spus adevrul, dar m ndoiesc c m-a crezut. - Las-1 n seama mea. II fac cu s tc crcad. Jane dezaprob imediat aceast nou iniiativ. - Nu ai face dect s nruteti lucrurile. Iar faptul c ai aprut din nou aici n noaptea asta nu-mi va fi de nici un ajutor. Dumnezeu tie ce vor niai zice acum vecinii. Case ridic uor din umeri. - N-are rost s-mi ii prelegeri despre brfa, nu mic, carc toat viaa am trit n mijlocul ei. Nu te mai grbi s crczi tot ce auzi, zise el lixndo cu privirea. n ochii lui se citea provocarea, ns Jane era prea extenuat ca s rspund pe msur. - n momentul acesta brfa e ultimul lucru care m ngrijoreaz. - i ce vei face? o ntreb el. Jane se uit n jurul ei n buctrie - mai nti la Ben, care dormea, la Lance, care ncepuse s sforie monoton, i apoi i privi minile pline de rni. - O s ne descurcm. ntotdeauna m-am descurcat. Chiar i ei afirmaia i se pru fr rost. Nu-i ddea seama cum aveau s se descurce cnd toat treaba rmnea pe umerii doamnei Trent. Nu, nici nu ncpea vorb. Menajera mbtrnise i slbise mult. i-aa fcuse prea mult. n condiiile acestea nu puteau s rmne acolo. Indiferent de ce urma s se ntmple, Jane nu avea de gnd s se despart de menajera ci sau de Ben. i datora prea mult doamnei Trent. Cnd mama ei era pe moarte, din cauza unei boli al crei leac nu-1 cunotea nici un doctor, doamna Trent s-a aflat lng ea i a ajutat-o, schimbnd aternuturi, splnd trupul firav, veghind i ea n camera bolnavei, dndu- ei, copilei de-atunci, curajul de a nfrunta inevitabilul. Bietul ei tat nu avea cum s-o ajute. Nici nu putea privi spre fiina aceea chinuit, fr s izbucneasc n lacrimi. A fost trist ziua n care a lsat-o pe doamna Trent s plece, o zi grea pentru anindou. Doamna Trent nu i-a mai gsit de lucru, i s-a dus s

locuiasc mpreun cu o fiic a ei, cstorit. N-a rmas ns acolo. Rolurile se inversaser, iar doamna Trent nu putea accepta s fie tratat ca un copil. Cnd se ntoarselaualuiJanecu nepotul dup ea, J ane o primi cu braele deschise. Viaa nu le-a fost deloc uoar. Mai nfruntaser obstacole, dar niciodat ca acum. Dc lapt Jane i supraaprecia capacitatea de a se descurca, de a accepta lucrurile, sau dc a le schimba. Avea s renune la Emily. La fel va proceda i cu biblioteca. Prea multe eforturi, tar nici un rezultat! i ddea scama c legile nu aveau s sc schimbe n Anglia in favoarea femeilor. Iar acum intervenise i dezastrul acesta. nc un eec ce atepta s fie adugat pe lista ei cu vise nruite. i privi din nou rnile din palme. ncepuser s o usture ngrozitor. Ce va face acum? tia ce i-ar fi prins bine n clipele acelea: s se ghemuiasc ntr-un pat curat, moale, n care s doarm o venicie. Glasul doamnei Trent o dezmetici. - Uite ce am gsit sus, n msua de toalet. Se aproprie cu mersul ei greoi de Jane i i art o pereche de mnui albe din bumbac, ceva mai curate dect cele de pe mas. - Toate camerele snt pline de fiim i de cenu. Doctorul a spus c nu putem rmne aici. Vocea i tremura, ns continu s o mbrbteze pe Jane: Dar s nu-i pierzi ndejdea, domni. Ne vor gzdui vecinii notri. - Of, Trentie! Jane ncepu s se ftmnte n cutarea unei alte soluii. Nu inteniona s apeleze la vecinii ei, pentru c nu i cunotea att de bine - tot din vina ei, bineneles - i nici nu voia s rmn ndatorat fa de nimeni, sau s fie privit piezi, din cauz c toi bnuiau c este amanta Lordului Castleton. n plus, ar fi trebuit s se despart. Nimeni nu ar gzduit trei oameni, dintre care doi rnii, fr a mai pune la socoteal cinele care avea nevoie de ngrijire permanent. Ea i doamna Trent ar fi putut sta la Ladies Library, ns nu i Ben. Iar Lance trebuia ngrijit. i asta cel puin dou sptmni. Iar apoi... Gndurilei se nvlmeau n minte. n clipa aceea, Case le mprti ideea care l frmnta de cnd pise

n buctrie i vzuse care era situaia. De fapt, se lot gndise cum s aduc vorba, fr s fie repezit de la primele cuvinte. Atitudinea lui Jane i ngrijorarea din privirea doamnei Trent i ddur de neles c venise momentul ca el s spun ce avea de spus. Se ridic. - Din pricina mea v aflai n situaia aceasta, aa c e datoria mea s repar lucrurile. Vei veni cu mine n noaptea asta cu toii; nu accept un rspuns negativ. In cteva sptmni, cnd v vei fi pus pe picioare i dac voi considera c nu mai exist nici un risc vom discuta despre ntoarcere. - Crezi c Piers ar putea s mai vin aici? l ntreb Jane. - Nu, nu cred. i-a atins scopul. Dar m-am mai nelat i alt dat, aa c vreau s v tiu n siguran. Doamn Trent, ai putea s mpachetai cteva lucruri - doar cele absolut necesare -pentru domnioara Mayberry, pentru dumneavoastr i biat? Doamna Trent l privea de parc i-ar fi vorbit ntr-o limb necunoscut. - Doamn Trent? insist Case. - Da, rspunse ea, clipind repede, apoi, cnd n sfrit realiz ce-i ceruse Case, se grbi s ndeplineasc porunca. Sigur, nlimea voastr, ndat. -Bine. Cnd Case vru s ias din buctrie n urma menajerei, Jane l opri din drum: - Unde o s ne duci? Precis c nu la Albany? Case i rspunse din mers, pentru c nu voia s-i dea ocazia s se certe din nou cu el. - Albany? A, nu. Albany e doar pentru celibatari! V duc n casa surorii mele, la Woodlands. Parc i-am spus c ea se afl acum n Scoia, nu? Iar ca s nu-i dea rgaz s protesteze, adug: Lui Lance o s-i plac la nebunie. n urmtoarele ore, Jane percepu tot ce se petrecu n jurul ei caprin cea-ntrebrile gardianului, strdania doamnei Trent de a o cura dc funingine i de a o mbrca, pentru c singur nu putea, alegerea unor haine de schimb, apoi trecerea ca o fantom dintr-o camer intr-aha ca s

ia cte ceva de pe rafturi i din sertare, lucruri pe care nu se ndura s le lase de teama hoilor: perlele niamei, medalionul egiptean pe care i-l druiser prinii cnd mplinise cincisprezece ani, bastonul tatlui ei, cu minerul n form de cap de cerb, din argint, pistolul ei i alte mruniuri. n cele din urm adun i notiele pentru diversele proiecte la care lucra i pe care ndjduia s lc vnd ca s-i poat completa economiile. Gardianul se ntoarse ca s ncuie casa i o mustr cu blndee pentru obiceiul ei de a lsa ferestrele dormitorului deschise n timpul nopii. Dac le-ar fi inut nchise, nu ar mai fi ptruns atta cenu n cas. Apoi sosi momentul plecrii i, ntocmai cum iagduise, Lordul Castleton pregtise tot ce era necesar. Plecar cu dou trsuri - Jane nu avea nici cea mai vag idee de unde le luase Case - doamna Trent i Ben ntr-una, iar ea Lance n cealalt. Lordul Castleton, mpreun cu doi prieteni ai si - Jane nu le reinuse numele - mergeau clare, escortn- du-le, ca o gard de onoare. Lance se trezise, dar nu scotea nici un sunet. Cnd Jane i apropie faa de a lui, i simi pe obraz botul umed i cald. - O s te faci bine, biete, l alint ea. O s fim cu toii bine, adug, strduindu-se s cread ce spunea. Dac n-ar fi fost att dc obosit, poate c ar fi gsit o mulime de motive temeinice ca s nu accepte oferta contelui de a locui n casa surorii acestuia, ns legnarea trsurii avu un efect linititor asupra e'. Se apropie i mai mult de Lance. Cinele i aez capul n poala ei i adormir amndoi. Se trezi pentru cteva clipc i i dadu seama ca prin vis c se afla ntrun pat strin. Un glas de femeie i spuse ceva cu blndee i-i trase aternutul cu miros de levnicpn la brbie. Cunotea parfumul acela. - Mama? murmur ca, i czu ntr-un somn adnc. T't recur douzeci i patru de ore pn descoperi Gideon Piers unde se ascundea Jane Mayberry. A doua zi merse chiar el la Woodlands ca s se conving de faptul c ea era, i nu i se ntinsese o curs. El i Merrick stteau n pdurea de la marginea pajitii de unde vedeau foarte bine partea din fa a casei i grajdurile. Joseph era undeva sus, i cuta caii. n ultima or vzuser venind dou trsuri din care coborser o grmad de argai i lachei. Apoi trsurile plecaser. Acum

doar ce sosise caleaca Ducelui de Romsey. Gideon ls jos luneta i se ridic n picioare. - Ducele nsui, zise el. Oare de ce nu m mir? - Cine e doamna care l nsoete? ntreb Merrick. - Venerabila Lady Sophy. Piers rse cu poft. - Presupun c ea i va ine companie fetei. - Cred c ar fi bine s plecm de-aici, i suger Merrick, artndu-i servitorii n livrea care ieiser din cas i ncepuser s se mprtie peste tot. Era nervos, dar reuea s se stpneasc. Cnd accepta o slujb, voia ca el s dccid orice micare. Voia s tie n ce se bag. Acum habar nu avea ce cuta acolo, i de ce o spiona pe Jane Mayberry. Cu o sptmn n urm ea nu era chiar att de important. Brusc, Piers devenise interesat de fiecare micare a fetei. Trebuie s se fi petrecut ceva neprevzut cnd Piers fusese la Highgate s dea foc hambarului, ns de la el nu putea scoate un cuvnt. Piers nu prea grbit s piece. - Nici urm deocamdat de Castleton. - Crezi c o s apar? - Precis c va veni. Dac nu azi, atunci mine. - Pari sigur de ce spui. Piers l privi tios pe Merrick. - John, nu eti singurul carc lucreaz pentru mine. Apoi zmbi mai mult pentru sine i continu: Am spioni peste tot. Castleton va veni, cu siguran. O micare i atrase atenia i i potrivi din nou luneta la ochi, privind ctre grajduri. - A, iat-1 pe Harper cu cinele ei. i-a riscat viaa ca s-l salveze. Nu putea s n-o admire. Era ct pe-aci s-l nving. i ddea seama c fusese prea sigur pe el. Cnd o ncoliser n hambar, nu se ateptase ca ea s se opun. Se atepta s fie ca sora lui, Letty. A doua oar nu va mai face aceeai greeal. Merrick tropia pe pmntul ngheai, ncercnd s se nclzeasc. - i acum ce vrei s fac? Piers fie ignor ntrebarea, fie nu o auzi.

- Cinele chiar poate fi o problem? - Nu. 1 se d voie afar doar ca s se uureze. -Am impresia c-i plac animalele mai mult dect oamenii. Merrick nu rspunse, ateptnd ca Piers s continue, s-i dea un amnunt ct de mic referitor la ce se nlmplase la Highgate. Vznd c nu i este satisfcut curiozitatea, pn la umi spuse: - N-ai cum s ajungi la cine, Harper nu-1 slbete din ochi. Piers plie luneta i o puse n buzunar. - Ce ai fcut cu cinele doamnei Standhurst? - Cum? - Cinele doamnei Standhurst. Ce-ai fcut cu el? ntrebarea l fcu pe Merrick s devin mai prudent. -1 l-am dat mamei mele. Locuiete n Wimbledon, aa c e greu s fac cineva legtura cu doamna Standhurst. - II vreau napoi. Pleac acum la Wimbledon i adu-1 aici. Te atept la Cazarm, peste ru. i spunc-i lui Joseph c m ntorc ntr-o clip. Pe Merrick l strbtu un fior nu att din cauza cinelui, ct la ghdul cum va reaciona mama lui cnd i va spune c va rmne fr noul ei odor. Dup plecarea lui Merrick, Piers sc rezem de un copac i privi cu luare-aminte scena care se desfura n faa lui. Wood- lands nu-1 impresiona chiar deloc. Domnia Rosamund, fiic de duce, nu-i putea permite oare mai mult? Pn i proprietatea lui din Bristol era mai artoas dect aceasta. i el nu avea o famile nstrit care s-i fi nlesnit ascensiunea. Tot ce realizase se datora inteligenei i curaj ului su. Argaii ncepur s inspecteze zonele dinjurul proprietii. Era timpul s plece, dar se va ntoarce. Castleton crezuse c procedase inteligent. tia c mtua lui i domnioara Mayberry erau prietene apropiate i o adusese aici. O tratau regete pe fata asta. Era clar, Castleton nu mai raiona corect. nlimea sa, i zise el cu dispre, va avea o surpriz. i va trimite un mesaj pe care nu avea cum s nu-1 neleag. De pedeaps nu se putea scpa. i i va mai da i lui Jane Mayberry o lecie, aa, ca o anticipare a ce

avea s urmeze. Rznd n barb, se ntoarse i pomi dup Merrick. Sufrageria era o camer plcut, confortabil, ns cina fusese un chin pentru Jane. Erau doarpatru persoane la mas - Lady Sophy, Jane, ducclc i Castleton, ns membrii acetia ai familiei Devere aveau... prestan, iar Jane se simea total lipsit de importan n mijlocul lor. Impresia ei se datora, pe de-o parte, faptului c cei din familia Dever erau cu toii nali - nali, rafinai, frumoi, chiar i Lady Sophy, n ciuda anilor care trecuser peste ea. Ca i ducele, avea prul foarte des. Dac ducele avea doar cteva fire argintii, prul lui Lady Sophy era alb ca neaua i era pus n eviden de rochia sa neagr din tafta. Dar mai era ceva care o fcea s se simt stingherit. Nu nelegea de ce veniser aici ducele i Lady Sophy. tia doar ce i se spusese. Contele o informase c mtua lui insistase ca ea s nu stea singur la Woodl ands i se declarase nentat s-i in companie. Astfel gndeau cei bogai. Ducele nu se sinchisi s dea socoteal pentru prezena lui acolo, iar fiul i motenitorul lui, sosit mai trziu, nu contribui la nchegarea unei conversaii, cu excepia nimicurilor pe care catadicsi s le spun n vreo dou ocazii. Oare cina asta avea s se sfreasc vreodat? Dac Jane nu-i ddea seama, n schimb Case era pe deplin contient de privirile ascunse pe care le aruncau tatl i mtua lui, priviri carc nregistrau fiecare nuan i fiecare schimbare de pe chipul lui, sau al lui Jane. Nimic nu-i putea pcli pe Lady Sophy i pe nlimea sa, Ducele! Case era suprat pentru c tatl su insistase s vin. Pretextul acestuia, prea puin ntemeiat - anume c voia s-l viziteze pe vechiul lui prieten, Harper-, nu putea pcli pe nimeni. De dragul lui Jane, Case nu spunea nimic care s-i fac bnuitori, dar dac vreunul dintre ei ar li ndrznit s o fac pe Jane s se simt stnjenit, l-ar fi pus la punct. Lady Sophy i povestise ducelui cum o cunoscuse pc Jane. - Aa c, conchise ea, Jane este una dintre minile cele mai luminate de la Ladies Library i ne inspir pe toi. Pe duce nu-1 impresionar laudele acestea i, dovedind o total lips de tact, schimb subiectul punnd o problem care l interesa.

- Am cunoscut odat o familie cu numele de Mayberry, zise el. Erau din Devonshire. Militari de profesie. Sntei rud cuci? Case l fulger cu privirea, ns nu apuc s intervin, pentru c Jane rspunse: Nu, nlimea voastr. Din cte tiu eu, nu. Familamea este din Derbyshire, iar tatl meu a fost singur la prini. Ducele deschisc gura, gata s insiste, ns Jane l ntrerupse: - Devere. Este un nume neobinuit. Sntei cumva nrudii cu dinastia Devere din Oxford? - Dinastia Devere din Oxford? repet ducele, meditativ. - Conii de Oxford, l lmuri Jane. Dei, dac nu m nel, numele lor se scrie diferit. D i Vsnt majuscule. E o familie de savani. Tatl meu ia fost profesor unuia dintre fii. - Da, snt o ramur secundar a familiei, zise ducele. Nu prea avem de-a face cu ei, din cauza unor nenelegeri... Fcu o pauz. M rog, e o poveste mai veche. - E trist s vezi cum conflicte vechi despart n felul acesta familiile, nu credei? punct Jane. Casc abia sc abinu s nu zmbeasc, Lady Sophy strnse din buze, iar ducele i drese glasul, evitnd un rspuns. Dup un moment de tcerc prelungit, Lady Sophy i se adres: - Draga mea, ai trecut printr-o situaie ngrozitoare, dar s-a sfrit i nu trebuie s-i mai faci griji. Acum te afli sub protecia noastr, iar Woodlhnds va fi casa ta pn cnd ticlosul acesta va fi prins i judecat cum sc cuvine. Jane i zmbi recunosctoarc. - V mulumcsc. Grija dumneavoastr nseamn mult pentru mine, ns va trebui s m ntorc acas ct de curnd. Am attea lucruri de pus la punct. Apoi mai snt i prietenii mei de la bibliotec. Cred c v dai seama c nu pot sta aici prea mult vreme, li aninc o privire lui Case i continu: Din ctc am neles, pericolul a trecut. -Aa cred, spuse lordul, ns este doar o prere. - Bine, bine, zise Lady Sophy, dar va mai trece ceva timp pn casa ta va fi din nou locuibil, aa c nu trebuie s ne grbim s lum hotrri. ntre timp, o s facem o mic srbtoare din ederea ta aici. Te poi

bucura n tihn de picnicurile i seratele pe care le-am pregtit pentru protejata ta, domnioara Drake. Abia atept. Jane i mulumise deja distinsei doamne pentru promisiunea de a o introduce pe Emily n nalta societate, dar nici prin minte nu-i trecuse s devin i ea parte a acestei lumi. Se uit stupefiat la Case: - Ce e cu povestea asta despre casa mea? Lady Sophy zmbi cu bunvoin. - Nu te mai gndi la asta. Caspar se ocup de toate. Spune-i, Caspar. Case rosti simplu: - M ocup eu de toate. Apoi fcu semn unui servitor s se apropie. - Friptura asta de miel e delicioas. Mai dorete cineva? Dup o jumtate de or, cina se sfri, spre bucuria lui Jane, iar cnd Case o rug s-l duc la Lance, Jane nu mai sttu pe gnduri. Avea multe s-i spun, dar mai ales atepta rspunsuri la o mulime de ntrebri. Ducele i Lady Sophy nu ddur semne c ar inteniona s se ridice de la mas. Faa de mas fusese schimbat i un servitor aduse o caraf cu coniac pentru duce i una cu sherry pentru doamna. Dup ce servitorii plecar, ducele deschise discuia mult ateptat: - Sophy, cred c te neli. Nu am observat nici urm de afeciune ntre ei. - Pi, la ce te puteai atepta, l lu la rost Lady Sophy, cnd tu i-ai fixat tot timpul cu nite ochi de vultur, de parc ar fi fost o prad pe care era musai s o vnezi? Mi-ai promis c te vei purta cum nu se poate mai bine. - Dar am fost extrem de discret. - Tu numeti discreie verificarea familiei fetei, cnd abia acum ai cunoscut-o? Ducele i rspunse de data aceasta pe un ton ironic: - Nu-mi dau seama de ce o protejezi att pe mica rtcitoare. Domnioara Mayberry tie s plteasc cu aceeai moned. Distinsa doamn zmbi. - i-a rspuns aa cum meritai. Nu mi se mtmpl prea des s te vd pus la punct de cineva.

- n orice caz, insist ducele, a dreptul meu s aflu mai multe despre familia ei, dac tot se cstorete cu fiul meu. - Dar asta nu e o certitudine. E limpede c fata l-a cucerit, dar... - Nici nu s-a uitat la ea! Iar dac e att de cucerit 11, de ce nu am cunoscut-o pn acum? - Pentru c nu vrea s se pripeasc. - S se pripeasc? Ducele rmase fr replic. Ce tot spui acolo, Sophy? Caspar este cel mai convins celibatar din Anglia. A vrea s vd femeia pe care s nu o poat avea dac o dorete. Lady Sophy ddu din cap, prevztoare. - Dac nu m nel, tocmai ai cunoscut-o. Nu cred c Jane are de gnd s se cstoreasc vreodat. Iar Caspar tie asta i cred c sper s-i schimbe convingerile. Dup cteva momente de reflecie, Lady Sophy relu conversaia: - Ce crezi despre afacerea La Roca? Ducele ridic din umeri. - tiu doar ce mi-a spus Caspar i anume c toate aceste atacuri snt menite s-l determine s renune la investigaiile n cazul crimei din Hyde Park. i bineneles, el n-o va face. - Snt de aceeai prere. Nu i se pare curios faptul c el l cunoate pe tlharul acesta nc din Spania? - Nu, nicidecum. Tocmai din cauza asta i-a i cedat Richard cazul. - Pn noaptea trecut nu i-a mai pomenit niciodat de La Roca? Nu. Niciodat. Dar Caspar vorbete foarte rar despre rzboi. Ducele lu o gur de coniac, apoi nc una, lsndu-se prad gndurilor. Lui Caspar i se ntmplase ceva n timpul rzboiului, ceva ce lui nu-i putea spune. Aa erau rzboaiele. Unii nu-i puteau suporta ororile, alii chiar nnebuneau. Ducele, ns, simea nevoia s triasc din nou acest sentiment de apropiere care i legase nainte de rzboi. Era mai mult dect o simpl apropiere. Era o afeciune pe care nu o mai simise de cnd fiul su se ntorsese acas. Ce bine ar fi dac ar avea-o pe Elizabeth lng el, ca s-] sftuiasc. De mai bine de douzeci de ani era vduv, dar nu trecea nici mcar o zi n care s nu se gndeasc la soia lui.

O privi pe mtua lui. - Sophy, tu nu te-ai cstorit niciodat. Vorbele lui o luar prin surprindere. - Nu, tatl meu, i bunicul tu, nu m-a lsat s m cstoresc cu brbatul pe care l iubeam. tii, nu era potrivit pentru o fiic de duce. Lui mi-am druit iubirea i nimeni altcineva nu m-a putut face s m rzgndesc. tii ceva, Romsey, tu nu eti un moneag nrit. Am fost mndr de tine, tare mndr, cnd ai lsat-o pe Rosamund s se cstoreasc cu soldatul ei. Ducele roi abia vizibil i rosti cu glasul lui aspru: - Sophy, s tii c nici tu nu eti o fat rea. i mai tom un sherry? - Doar dac mai bei i tu un pahar de coniac. - Vrei s atepi puin? Vntull mpiedica pe Case s-i ncheie nasturii hainei, iar Jane pornise cu pai mari naintea lui pe crarea carc ducea la grajd. - Jane, ce s-a ntmplat? Jane se ntoarse i veni spre el. - nelegerea noastr a fost s rmn aici doar cteva zile, cel mult o sptmn, pn mi se vindec minile, dup care s m ntorc acas. Mtua ta pare s fie sigur c voi rmnc aici cel puin o lun. De vreme ce ea nu se nvrednicise s-i ncheie singur haina, Case i lu libertatea s o fac el. - O lun? Nu, nu vei sta att de mult. Spre deosebire de tonul ei pus pe har, glasul lui era calm. - Tu chiar nu-i dai seama cte daune a produs focul casei tale. Apoi i trase gluga pe cap, s o protejeze de vnt. -Nu-i place aici? - Bineneles c mi place. Casa e o bijuterie. Darnu despre asta e vorba. - Dar Lance? Crezi c Harper nu-i face datoria cum trebuie? - Ba da, i tu tii foarte bine asta. - i mai tiu c doamna Trent i Ben snt foarte mulumii; am stat de vorb cu ci nainte de cin. De fapt, a putea spune c se simt n elementul lor. Aa c nu vd care este problema.

- Problema c c m simt de pare a profita de tine. Case nc i inea cu minile gluga pelerinei. N u trebuia dect s o trag puin, ca s-i apropie faa de a lui. - Profit de mine, Jane. Nu m voi supra, i spuse el, zmbind. Jane i ddu minile la o parte i o pomi grbit mai departe. Case profit de ocazie ca s priveasc puin n jur. Felinarele licreau n zonele cele mai ntunecoase ale proprietii. Argaii erau toi afar, aa cum le ceruse el.Constatnd c totul era n ordine, pomi dup Jane. Spre deosebire de linitea care domnise aici n ultimele dou zile cnd venise s-l vad pe Lance, grajdul arta acum ca un stup de albine. Fiecare despritur era ocupat i gsir acolo mai muli rndai care eslau, hrneau i adpau caii. Pe Harper l aflar la trsuri. Se ocupa de trsura lui Lady Rosamund, vorbindu-i n acelai timp lui Lance. Lance l ntmpin pe Case ca pe un vechi prieten regsit dup mult vreme. Apoi, parc amintindu-i de mhnirea de a se fi vzut abandonat, i ridic o lbu cape o arip fint. Efectul a fost cel dorit, cci Case se art imediat plin de'cin. Harper ls la o parte crpa cu care lustruia trsura. - E un actor nnscut biatul sta, spuse. S-l vedei cnd vine doctorul. - O face pe bolnavul nchipuit? ntreb Case. - Nici pomeneal. opie de zor, ca i cnd ar fi sntos tun, numai s nu i se schimbe bandajul. Case rse amuzat. - Tu ce mai faci, Harper? - Uor, uor, m repar, la fel ca i Lance. Mi s-a prut mie sau am vzut trsura ducelui plecnd? - Da, era trsura lui. O s rmn la han n noaptea asta, pentru c aici nu mai e loc. Am un mesaj pentru tine. Ducele te ntreab dac n-ai vrea s-i ii companie la un pahar de coniac. Harper i frec minile, bucuros. - Un phrel. Care va s zic nlimea sa n-a uitat! Avei dumneavoastr grij de Lance pn m ntorc? Cnd Case ncuviin, Haiper spuse: - Plec numaidect, trebuie s m primenesc i eu puin, zise el i

dispru n ncperea de alturi, unde se inea hamaamentul. - Harper a fost o perioad eful vizitiilor notri. Ai zice c cl i tatl meu snt suflete nrudite. Amndoi au n snge pasiunea pentru trsuri. -Da? se mir Jane. - i mai ales pentru construirea lor. Cnd indivizii tia doi se ntlnesc la un pahar, nu mai discut despre altceva. Cnd ducele a aflat c Harper este aici, a insistat s vin i el. Dup ce medit cteva clipe asupra acestei nouti, Jane zise: - Mi se pare drgu din partea Domniei sale. Case se rezem, lene, de un stlp i atept ca Jane s reia discuia ntrerupt mai devreme. - Ia spune-mi, ce e cu povestea asta despre pagubele din casa mea? ntreb ea. A ars doar grajdul, nu i casa. - I-am cerut gardianului s fac o evaluare, i rspunse Case. Nu tiu dac i aminteti, dar el e i administratorul proprietii Lauderdale. Chiar nainte de cin am primit rspunsul lui. Daunele au fost provocate de fum, Jane. n timp ce el i vorbea despre lucrrile necesare pentru a face casa locuibil, Jane se simi dintr-o dat mpovrat de vetile primite. Ea crczuse c nu trebuie dect s mture i s spele tot ce era n cas. Administratorul susinea c interiorul casei trebuia vopsit i zugrvit n totalitate, tapiseria i draperiile urma s fie splate, dac nu chiar nlocuite, resturile hambarului crate - i lista continua. Cine avea s plteasc pentru toate astea? Jane spera c proprietarul. El era stpnul moiei, iar ea nu avea nici o vin pentru ce se ntmplase. Dac proprietarul era aa cum auzise ea, nsemna c va dura o venicie pn s nceap lucrrile. Ii trecu prin minte un gnd care o facu s-I priveasc pe Case cu ochi sfredelitori. - La ce s-a referit Lady Sophy cnd a spus c te vei ocupa tu dc toate? Case ridic braele a disperare, cci se ateptase la reacia ei. - i-am spus deja, m simt responsabil pentru ce s-a ntmplat, aa c voi trimite o echip de lucrtori de la Twickenham s renoveze locuina. Mine vor fi acolo. Dar va dura. Nu poi s le pretinzi s termine n mai

puin de dou sptmni. Jane i aps tmplele cu vrfurile degetelor. O bnuial tare neplcut i se strecura n clipa aceasta n minte. nainte de a da glas gndurilor, apru ns Harper, mbrcat cu o jachet nou i pieptnat cu grij. - Doar o jumtate de or, nlimea voastr, i zise el lui Case. Cred c nu dureaz mai mult. Jane l privi insistent pe Case. - Castleton, zise ea, eu nu pot fi cumprat. Nu snt de vnzare. Sper c ne-am neles. Case facu abstracie de manierele elegante. - Dac ai ti ceva despre amante, i-ai da seama c ar fi mult prea ieftin. Crede-m. Preul este acum o cas n ora, o trsur proprie, o loj la oper i o garderob cu bijuterii carc s o fac pe femeia respectiv demn de invidiat. - Mi se pare c ai fi mai avantajat dacte-ai cstori, zise ea zmbind. - Te oferi? Lumina din privire i pieri pc dat. - i-am spus doar, nu snt de vnzare, fie c este vorba de rolul de amant sau de soie. nainte ca el s mai poat spune ceva care s o deranjeze, Jane continu: - Dar cum rmne cu Contessa i cu doamna Standhurst? Vei plti i pentru daunele care le-au fost produse lor? - Dac ar fi fost necesar, aa a fi fcut, ns pagubele lor snt infime. Le-am vizitat nainte s vin aicr. Din cauza asta am ntrziat. Era o prostie s se simt dezamgit din cauza acestui rspuns, ns nu-i putea reprima acest sentiment. Case ls capul ntr-o parte. - Jane, te-ai mbufnat cumva? Ochii ei aruncar din nou fulgere. - Bineneles c nu. M mir faptul c nu-i dai seama n ce situaie ingrat m-ai pus. Nu-mi place s fiu subiect de brfa. Nu vreau ca numele meu s fie rostit laolalt cu al Contessei. i nc ceva. Biata femeie nu are i ea un nume? La Contessa sun de parc ar vrea s

ascund o minte nu prea ager. Case nu se art uimit de accast tirad. De fapt, atitudinea lui Jane chiar l ncuraj. ncercnd s pstreze un ton neutru, ncepu s-i explice: - Numele ei este Maria Angelo, Contessa di Pavia e Modena. Jane, ea chiar este contes. Din pcate, contele a murit i a lsat-o fr avere, aa c a venit n Anglia, pentru c aici avea prieteni. - Tu fiind unul dintre ei, l nep ea. Nu, nu vreau s-mi rspunzi. Nu e treaba mea i nici nu vreau s tiu. Nu m intereseaz dect s-mi pstrez reputaia neptat. Case fcu un pas - att i mai desprea - i i cuprinse umerii cu palmele. - Ascult-m puin. tiu c n mintea la eu reprezint culmea depravrii, dar nu mi-am pierdut nc simul decenei. Nu am prezentat-o niciodat tatlui meupe amanta mea, nici nu i-am cerut mtuii mele s-i in companie i mai ales nu am invitat-o s locuiasc n casa surorii mele. Nu te mai frmnta. Toat lumea va crede ceea ce vrem noi s cread, adic ceva foarte aproape de adevr: i anume c locuina ta are nevoie de renovare, motiv pentru care adevrata ta prieten i admiratoare, Lady Sophy, te-a invitat s-i fii oaspete la Woodlands. O privea insistent, ncercnd s ptrund taina sentimentelor ei. - Uit-te la mine! i spuse pe un ton imperativ i i ridic brbia, ca s-i poat vedea ochii. Brusc i se pru fragil i asta l surprinse. Jane se sprijini cu palmele de pieptul Iui. - Nu, murmur ea. Glasul lui Case senmuie. - Ce vrei tu s respingi? Ceea ce vedea n ochii lui; btile alerte ale inimii ei; revelaia faptului c nu-i putea rezista, dei crezuse c va reui. Minile lui i atinser uor jptul. Ar fi trebuit s se ndeprteze, dar n loc s-o fac i nl chipul spre el. Buzele lui Case erau calde, ademenitoare, deloc acaparatoare. Simi cum buzele i se deschid singure, gata s primeasc apsarea dulce a srutului lui. Numai gndea limpede i nici nu-i dorea asta,

Case se simi cuprins de o emoie necunoscut lui pn atunci. Nu mai srutase nici o femeie n felul acesta. Nu punea pasiune n srutul su, tia c Jane nu era pregtit pentru genul acesta de apropiere; nu nc. Nu avea experien. Simea ezitarea buzelor ei care parc nu mai srutaser nciodat. i, totui, trdau patima care mocnea acolo, n intimitatea fiinei ei, patim care atepta s fie eliberat de omul potrivit. Poate c ea nu tia nc, dar el avea s fie brbatul acela. Dorine pe care pn atunci nu le mai simise i nclzeau trupul, i tiau respiraia. Era o adevrat nebunie s se lase nvins de sentimente. Nu, asta nu se putea ntmpla. Se j uca cu focul. Ca pentru a sc apra, i strinse pumnii. Durerea trebuia s-o ajute s-i recapete luciditatea. Ls s-i scape un strigt scurt i, n clipa urmtoare, era liber. Dovedi suficient nelepciune ct s nu-i ntoarc spatele i s fug. i privi minile. - Te-am rnit, zise Case. - Nu. Apoi l privi fr s clipeasc. Dar cred c o vei face, dac te voi lsa. - Nu, se grbi el s-i rspund. - Sau poate eu voi fi cea care te-ar putea rni. Case i ncruci minile la piept. - Snt gata s risc. - Snt fericit aa cum snt. S nu-mi tulburi viaa. - Chiar eti fericit, Jane? Eti sigur de ce spui? Nu, nu era fericit, dar ar fi fost dac el n-ar fi dat buzna tulburndu-i linitea. - La ce bun! exclam ea, i pomi ctre u. Lance o urm. ezi! i ordon ea. ezi! Lance ntoarse capul i se uit, mirat, la Case care ridic din umeri. Cnd cinele ntoarse din nou capul spre u, vzu c stpna lui plecase, drept care url a tristee. - Cunosc sentimentul, i spuse Case. Pocni din degete i Lance veni, chioptnd, lng el. Lng un perete se afla o banc i Case se aez pe ea. Lance i puse capul n poala lui, ateptnd alinare. - ncep s progresez, nu crezi? ntreb Case, mai mult pentru sine.

Lance se gudur, ca i cnd i mprtea prerea. Case l rsplti cu mngieri tandre pe cap. - Ai observat cum i s-au tulburat ochii cnd i-am spus de vizitele fcute Contessei i Ameliei? i n-avea nici un motiv s fie geloas. De fapt se dusese nsoit de Waldo pentru ca amanta de odinioar s nu cread c dorea o mpcare. Sau poate c mersese mpreun cu Waldo ca s fie sigur c irascibila Contessa i va stpni temperamentul exploziv. nc era furioas pentru c el pusese capt legturii lor. Case se atepta ca ea s arunce cu o vaz n el. De altfel din cauza aceasta pusese punct relaiei. Temperamentul ei aprins, scenele pe carele fcea ncepuser s-l plictiseasc i toat priceperea ei n tainele patului nu compensau lipsa de tact. I-a pus mai multe ntrebri fr s pomeneasc numele lui Piers, dar nu a aflat nimic util. Doi brbai cu feele acoperite i ncuiaser servitorii n pivni. Nu furaser nimic. Separe c singurul lor scop fusese s o bage n speriei, ceea ce se i ntmplase. Era terorizat degndul c-i vor face i ei ce-i fcuser bietei pisici. Cnd Case i propuse s prseasc pentru o vreme Londra, ea i rspunse cu un zmbct maliios c dej a se pregtise pentru asta. Lordul Gracey o invitase s petreac srbtorile mpreun n Brighton iar dac i va plcea acolo, s-ar putea nici s nu se mai ntoarc. Case plec, lsndu-1 pe Waldo s o consoleze pe Contessa. Poate c Gracey era, ntr-adevr, noul ci protector, ns distinsa doamn se nscuse pentru aventuri amoroase. Lucrul era valabil i pentru Waldo, aa c plecarea lui Case s-a dovedit salutar pentru amndoi. Cnd ajunse la Amelia, femeia l ntmpin cu un srut pasional, dar simind reinerea lui, nu insist. Fr stnjeneal, fr resentimente. Iat ce admira la Amelia. Nu pretindea de la un brbat mai mult dect era el dispus s ofere. tiind c poate conta pe discreia ei, Case i spuse mai multe dect Contessei, dar fr s intre n amnunte eseniale. O inform despre bnuiala lui c aceste spargeri urmreau s-l de termine s renune la anchetarea crimei din Hyde Park i despre faptul c nu era singura care pise aa ceva. Amelia nu fusese acas cnd oamenii aceia intraser cu fora. Case l-a

chemat pe majordom i i-a cerut s povesteasc ce s-a ntmplat. i aici veniser tot doi brbai. n timp ce unul dintre ei i amenina pe servitori cu o arm, cel lalt, cnd a aflat c doamna Standhurst nu era acas, s-a nfuri at la culme i a nceput s sparg vaze, oglinzi i s distrug scaunele. Cnd au plecat, au luat cu ei i celul doamnei. Pierderea cinclui o mhnea cel mai tarepe Amelia. Scamp era btrn, avea i artrit, n fine, trebuia ngrij it cu mult atenie. Oare de ce aveau nevoie ticloii tia de cinele ei? Cnd Lance ridic ochii spre el i scnci, Case i spuse: - Nu, Lance. Pe tine nu ar putea n veci s te ia cu ei. Scamp era att de mic, nctputea fi dus ntr-o mn. O dat l-am confundat cu un manon portocaliu. i spuse Ameliei c s-arputea ca Scamp s fi fugit i s fi fost luat acas de cineva. Ea nu se arta prea convins. Singurul lucru pe care n-a putut s-l fac a fost s o conving pc Amelia s plece din Londra. Acum, pentru c tia despre ce pericol era vorba, i spusese ea, avea s fie mai prudent, ns nimeni i nimic nu o putea da afar din propria cas. n plus, voia s fie acolo, n cazul n care Scamp s-ar fi ntors. Prsi casa, ntrebndu-se de ce Amelia nu putea s-i trezeasc acelai sentiment de blndee, dc gingie, aa cum o fcea Jane. ntlnirea cu Contessa l fcu s se ntrebe dc cc i pltise cheltuielile astronomice, cnd n realitate era puin mulumit de relaie n sine. Amelia era altfel. n anumite privine, chiar semna cu Jane. De pild, punea mare prepe independena ei. n plus, tia cum s sc mbrace ca s se pun n valoare i se ddea peste cap ca s plac unui brbat. Case nu-i dorea ca Jane s se dea peste cap ca s plac brbailor, nici mcar dac ar fi fost vorba despre el. Lance ncepu s se agite, se ridic cu greu n picioare i adulmec aerul. - Nu. Nu se mai ntoarce, i zise Case, aa c stai potolit. Apoi, scoase o igar de foi, dar amintindu-i c fumatul era interzis n apropierea grajdurilor, o puse la loc, n buzunar. Lance nu-i gsea linitea, ns Case nu-i ddu atenie. Era nc frmhtat de gndurile lui. Jane fusese singur prea mult vreme, ca s poat accepta ca un brbat s-i fac loc n lumea ei. In plus, Ladies

Library nu era chiar o instituie care s promoveze deschiderea ctre o via alturi de un brbat. Dup prerea lui, asta nu era via adevrat; ea nu avea dect scrisul, mica proprietate la ar i locul de la Ladies Library. Pasiunea - iat ce lipsea din viaa ei. Ea nu tia cum putea pasiunea asta s tulbure sau s doar aproape fizic. Ai rbdare, i zise el. Dac voia s o cucereasc, trebuia s o fac treptat. Ideea de a avea rbdare nu-i surdea. i ntrerupse irul gndurilor cnd l vzu pe Lance zgriind ua care ddea spre curte. Case se ridic. - Ce e, biete? Ceva nu era n regul. Lance mria amenintor. Case privi njur, gsi o curea din piele i o leg de gtul Cinelui. - Bine. Hai, arat-mi ce este. Cnd deschise ua, Lance i art colii. Aa rnit cum era, voia cu disperare s ias de acolo. Case nfur lesa pe ncheietura minii i cu eealalt scoase pistolul din buzunar. - Uurel, biete, spuse el. Uurel. ns Lance voia s caute. Tot corpul i era ncordat. Case se strduia s-l stpneasc. nainte de a ajunge la scrile casei, Lance o coti i se opri n dreptul unor plopi desfrunzii. Se aez pe picioarele din spate i ncepu s mrie i s schellie n acelai timp. Case nu zrea nimic. Se uit njur dup ajutor i vzu un servitor ieind pe ua lateral. - Cheam-1 pe Harper, i strig Case. Vezi c e mpreun cu ducele. n cteva clipe, Harper apru pe treptele de Ia intrare. - Ia un felinar, i spuse Case, i adu-1 aici. nainte ca Harper s ndeplineasc porunca, Case vzu ce l stmisepe Lance. Deasupra capului su, atmat de o creang, se legna n btaia vntului un ghem de blan. Prea un pui de vulpe. - Ce este? ntreb Harper, care se grbise s vin cu felinarul. - ine-1 pe Lance i nu-i da drumul, i rspunse Case. Se urc n copac, scoase din cizm cuitul i tie frnghia de care era legat trupul eapn.

- Dumnezeule! exclam Harper. Biata creatur! Case sri din copac. Lance se apropie cu pai mici de ghemul de blan portocalie i ncepu s schellie. - L-au spnzurat, spuse Harper. Nenorociii au spnzurat celuul doamnei Standhurst, aa-i? Case ncuviin, dnd din cap. Scamp avea ochii bulbucai i limba umflat. - E mort de cteva ore. Cred c au fcut asta n alt parte i dup aceea l-au adus aici. - Cred c n-ar fi bine s-l vad i domnioara Mayberry, zise Harper. -N-o s-l vad. Case i ddu jos pelerina i l nfur pe bietul animal n ea. - O s-l ngropm dincolo dc zid. - N-ar fi mai bine s verificm zona? - Pe ntuneric? Nu. n plus, snt sigur c au plecat. Lance ne-ar da de veste dac ar mai fi pe-aproape. - Dar de ce-a fcut Piers asta? - Ca s-mi aminteasc ntr-un mod slbatic c, n ciuda prudenei mele, el poate s vin i s plece cnd vrea. Case privi spre pdurea de la marginea pajitii, cu sentimentul c dumanul lui de moarte l pndete de-aproape. - Pe asta m i bazez, ticlosulc, uier el printre dini. Pe asta m i bazez. IIprivi, apoi, pe Harper. - De acum ncolo vreau ca Lance s stea n cas cu domnioara Mayberry, iar dac menajera se opune, trimite-o la mine. Acum ajut-m s ngrop bietul animal. 12 Tr ltimele acorduri ale piesei irlandeze se ncheiar i oaspeii lui Lady Sophy la acea serat nu foarte pretenioas izbucnir n aplauze. Domnioara Emily Drake, interpreta, se ridic de la pian i fcu o reveren plin de graie. Un domn din spatele salonului strig ,JBis!. Altcineva ncepu s fiedoneze refrenul, iar domnioara Drake se aez la pian i ncepu din nou s cnte.

Jane i buna ei prieten, Sally Latham, stteau undeva n spatele publicului, lng ua care ddea spre ser, i beau punci din pahare de cristal. n spatele lor se afla o mas cu sandviuri i alte aperitive ca s potoleasc foamea invitailor, pn la servirea cinei. Puini domni rmseser n salon. Vznd c programul muzical se prelungea, ci sc strecuraser, pe rnd, n bibliotec unde puteau fuma i unde un lacheu i servea cu buturi mai nviortoare" dect acel punci de ananas. 154 Printre cei care nu se retrscscr n bibliotec erau Waldo Bowman i Freddie Latham. Waldo ntorcea paginile partiturii domnioarei Drake, iar Freddie ddea i el trcoale. - Uit-te la el, exclam sora lui, cu ciud. Chiar n-are nici un pic de mndrie? Ea nu vrea dect un titlu, iar acum a pus ochii pe Case, aa c un viconte n-are nici o ans. Cum de-am putut s ne nelm n halul acesta? Jane scrut cu privirea grupul invitailor, dar nu-1 zri pe Case. El fusese printre primii care se furiaser din salon. - Nu o putem nvinovi pe fat pentru c i ncearc norocul. Tocmai acesta a fost i scopul pentru care Case... Lordul Castleton... a cutat s o conving pe Lady Sophy s o introduc n societate - s poat cunoate tineri potrivii i s-i lrgeasc cercul de prieteni, n-am dreptate? - Asta nu schimb cu nimic faptul c ne-a nelat! Ne-a fcut s credem c este o biat fetican, care are n loc de frate un cpcun hotrt s o mrite ntr-un mod dezastruos. Cred c de mult a pus ochii pe Freddie. Cnd m gndesc c aproape a refuzat s stea cu tine la ar! S-o fi gndit c poate am de gnd s-o invit s locuiasc n ora, cu mine i cu Freddie. Jane, ne-a tras pe sfoar. Toat povestea cu Lordul Reeve nu a fost dect o neltorie ca s-l prind pe Freddie n capcan. - Nu a merge chiar att de departe, i zise Jane, gndin- du-se c dac Sally ar avea dreptate, ar f dispus s-i dea o lccie acelei frumoase rsfate pe care s-o in minte tot resul vieii ei. De fapt un alt gnd nu-i ddea pace i o privi cercettor pe Sally. Prietena ei fcuse mari eforturi n seara aceea s aib o nfiare de invidiat. Rochia ei de un alb-sidcfat i punea n eviden prul blond-

armiu, ale crui bucle delicate i ncadrau frumos figura. Nici pistruii nu i se mai distingeau, iar Jane se ntreba dac nu cumva se strduise n mod special pentru Waldo Bowman. n ultima sptmn cl (ca i Sally, de altfel) venise des n vizit la Woodlands. Waldo, i zise Jane, era genul de brbat cu succes la femei, nalt, cu o constituie atletic, avea chipul ncadrat de un pr aspru, armiu care i trecea puin peste guler. ntreaga lui nfiare emana armonie i zmbetul i era cuceritor, romantic. Cu toate acestea ceva din privirea lui inspira un sentiment de team. Acest Bowman ascundea ceva. Cel puin aa i se prea ei i ca atare hotr s fie prudent n privina lui. n orice caz, nu era genul de om pe care ea s-l fi ales pentru Sally. ncerca s-i aminteasc ce aflase despre el. Nu prea multe. Avea accese de tristee i atunci se ndeprta de prietenii lui, se retrgea din societate, pn cnd reuea s le nving. Nu. Fr ndoial c nu era omul potrivit pentru Sally. Sally se apropie. - A desconsiderat-o pe Lady Octavia. A rs de bibliotec i din cauza asta Lady Octavia nu a venit. - Nu, Sally. Lady Octavia a avut o ndatorire mult mai important. Din cauza asta nu a putut veni. - i ducele? - Ce e cu ducele? - El de ce nu e aici? - Poate pentru c locuiete la Twickenham. Sally aproape c o fulger cu privirea pe prietena ei. - Nu neleg de ce i iei aprarea. Nu a catadicsit s ne adreseze nici un cuvrit de mulumire, dup toate cte am ncercat s facem pentru ea! Aici avea dreptate. Nu auzise de la ea dect insinuri mai mult sau mai puin mascate n spatele unor dulcegrii. Problema era c Emily o vedea pe Jane ca pe o rival n ceea ce privea afeciunea lui Case. Lui Jane aproape c i prea ru pentru fata asta. Aproape. - Cteodatmi vine s-o plesnesc! Nici aici nu o putea contrazice pe Sally.

Se ddur la o parte ca s fac loc unui servitor care intr n ser pentru a umple din nou paharul cuiva. Dup ce acesta reveni n salon, Sally continu: - mi pare ru pentru doamna Drake. Ea este o doamn cumsecade, pe care bufoneriile lui Emily o stnjenesc. Fratele ei ar trebui s tie mai bine, numai c... privete-1. Pentru el tot ce face acum Emily, e ct se poate de bine. Jane nu putu s nu fie de acord. Domnul Drake se umfla n pene privindu-i sora, n vreme ce pe chipul doamnei Drake se citea limpede c ar fi preferat s fie oriunde altundeva dect n acel salon ncnttor, ascultnd a treia pies interpretat de cumnata ei mai mic la insistenele oaspeilor. Jane o vzu pe Lady Sophy, strlucitoare n rochia ei neagr de tafta, aplecn- du-se i optindu-i ceva doamnei Drake, care zmbi cu amabilitate i ddu din cap, aprobator. Lady Sophy era, ntr-adevr, o femeie remarcabil, gndi Jane. Era sincer interesat de problemele oamenilor i fcea tot posibilul s-i ajute. Pcat c acum fusese mpovrat cu o fiin att de viclean ca Emily. O durea sufletul la gndul c din vina ei se petreceau toate acestea. Nu-i venea s cread case putuse nela n privina fetei. n sfrit muzica ncet. Urm din nou ropotul de aplauze, dup care un lacheu anun cu glas sonor c cina era servit jos, n sufragerie. Jane i Sally intrar n ser i i mai turnar punci n pahare. Imediat li se altur domnioara Drake, roie la fa de bucuria succesului. n urma ei se aflau nelipsiii Waldo i Freddie. Pe Jane o oc nc o dat schimbarea domnioarei Drake. Nu mai era o fat drgu, ci o frumusee n toat puterea cuvhtului. Buclele ei negre erau mpletite cu fire subiri de panglic alb ca s se asorteze cu rochia. Avea nite ochi ireal de frumoi - mari i de un albastru intens. - Cni foarte bine, ncepu J ane, ns un gest al domnioarei Drake o reduse imediat la tcere. - Am crezut c o s-l gsesc pe Case aici, spuse ea. - Nu, i rspunse Jane. Dup cum vezi, sntem doar noi. - Lordul Castleton, o corect Sally, nu agreeaz n mod deosebit concertele susinute de amatori. E posibil s fi plecat acas.

Domnioara Drake ignor mustrarea. - La Albany? Nu cred. Apoi i se adres lui Jane: - Mi-a promis c m va conduce la cin. Freddie interveni n discuie: - Domnioar Drake, permitci-mi s v ofer un pahar cu punci ct timp l ateptai pe... ... pe Lordul Castleton. - Lordul Castleton? se mbufna domnioara Drake. Ct de formal sun! Eu i voi spune n continuare Case. n fond, i el uni spune mie Emily. Freddie se ndrept ctre bolul cu punci, iar Waldo lu un sandvi. In ochii Iui se citea limpede amuzamentul. Sally tcea n mod ostentativ, iar Jane se gndea ce-ar putea s spun, dei i venea s o trimit pe domnioara Drake la culcare fr s mai ia cina, dac nu avea de gnd s se poarte cuviincios. - Jane, vd c ai renunat la mnuile tale albe, zise Emily. nseamn c minile i snt mai bine acum? Jane i privi palmele. - Da, mult mai bine, mulumesc. Domnioara Drake lu din mna lui Freddie paharul cu punci i gust cu delicatee. - ntr-un fel, m ntristeaz, i spune ea Iui Jane. - Te ntristeaz? repet Jane, cu indiferen. - tiu ct i-e de dor de casa ta de la ar, aa c acum, dac minile i snt aproape vindecate, bnuiesc c atepi cu nerbdare s te ntorci acolo. Jane chiar asta simea, ns spre surprinderea ei se trezi spunnd exact contrariul: - Dar aici, la Woodlands, m simt aproape ca la ar, iar Lady Sophy e o companie extrem de plcut. Nu! Chiar nu m grbesc s ajung acas. - Bineneles c nu, interveni Sally, brusc nviorat. Nu se poate ca Jane s o prseasc pe Lady Sophy cnd dumneaei te introduce pe tine n societatea aceasta doar de dragul ei. Domnioara Drake roi vizibil i, pentru o clip, ddu impresia c, n

sfrit, fusese aezat acolo unde i era locul. n clipa urmtoare, ns, ridic din nou brbia i zise pe un ton glacial: - Eu am neles c domnioara Mayberry este oaspete aici doar pentru c nu a avut unde altundeva s mearg, iar Lady Sophy a gzduit-o din generozitate. Sally uier ceva printre dini. Jane, ns, nu tia dac s rd sau s o calce pe picior. Iat cum ajunseser trei domnioare elegante, la o petrecere rafinat, s se nepe una pe cealalt cu ironii usturtoare. Cineva trebuia s fac ceva nainte s ajung s-i scoat ochii. Freddie fu acela care le potoli. - Fir-ar s fie! spuse el. Oare ce l-o fi reinnd pe Case? Dac nu mergem la mas, s-ar putea s nu mai gsim nimic. tii ce? Haidei s-i pstrm i lui un loc. S mergem, domnioar Drake. Hai i tu, Sally. Nu, nici nu m gndesc s accept un refuz. Waldo, o conduci tu pe domnioara Maybeny? Nu atept rspunsul lui Waldo, i nici nu le ddu domnioarei Drake i surorii lui prilejul s-i scape. Prinzndu-le pe amndou de cot, le mpinse uor spre u. Jane l privi pe Waldo. - Cel puin dumneata pari s te amuzi, zise ea. Waldo i duse o mn la buze. - A, nu. Asta e o cicatrice rmas din rzboi. Tot timpul dau impresia c zmbesc. - Domnule Bowman, ochii te trdeaz. EI o privi atunci cu un pic de severitate, ns imediat ncepu srd. - Aha. Care va s zic am fost descoperit. Va trebui s fiu foarte atent cnd e vorba de dumneata, domnioar Mayberry. Jane avu din nou acel sentiment ciudat c Waldo Bowman ascundea ceva. Brusc i veni o idee. - Dumneata chiarm. urmreti, nu-i aa? i dumneata, i Freddie, i Robert Shay, i Hatper? i mai e cineva. Un servitor rocat. -Acela e Ruggles, o lmuri el. Jane se ateptase ca el s nege, aa c rmase ncremenit auzind c i mai d i lmuriri. - Domnioar Mayberry, sntem prevztori, asta e tot.

Ea ddu din cap, contrariat. - Dar am crezut c pericolul a trecut. Trebuie s se mai fi ntmplat ceva. Spune-mi, despre ce e vorba? Waldo ridic din umeri. -Nimic, din cte tiu eu. Vznd-o c l privete nencreztoare, continu: - Nu e bine s ne subestimm adversarul. Nu-i place s piard, iar dumneata i-ai artat c i se poate ntmpla. Asta e tot. Jane l privi scruttor. - Pari s-l cunoti destul de bine. In ciuda zmbetului, chipul lui cpt o expresie grav. - Se poate spune c l-am avut n btaia putii. Numai c ne-a scpat printre degete. Acum trebuie s fim pregtii pentru orice. Apoi se nsenin i redeveni gentlemanul politicos de dinainte. - Domnioar Mayberry, acordai-mi, v rog, plcerea de a v conduce la cin. Schimbrile acestea de atitudine o contrariar i mai mult. Intenionase s-i mai pun ntrebri n legtur cu Gideon Piers, ns ochii lui, umbrii de gene negre, i ddur de neles c era un subiect nchis. Jane l lu de bra. - Cu mult plcere, domnul e Bowman, spuse ea. La intrarea n sufragerie se oprir. Freddie i vzu i le fcu semn cu mna. Sttea alturi de Robert Shay i de Sally. Emily Drake nu se afla acolo. Jane arunc o privire fugar i printre oaspei o descoperi pe Emily stnd lng nimeni altul dect Case. Acesta nu ridic privirea, n schimb domnioara Drake o zri i-i adres un zmbet triumftor. De-a lungul serii nimeni nu a bnuit ce ascundea, de fapt, indiferena ei fa de rsul zglobiu al domnioarei Drake. Nu era geloas. Credea n bunul-gust al lui Case, iar Emily Drake nu avea nici o ans. A i grij, i zise. periculos cum gndeti. Nu te ataa prea mult de el. ntr-o bun zi va aprea fata potrivit, iar el se va cstori i va tri fericit pn la adnci btrnei. Gndul acesta o ntrista.

Atmosfera deveni mai destins cnd invitaii, terminhd cina, ncepur s treac de la o mas la alta, ca s-i salute cunotinele. Cnd domnioara Drake se ls cu greu luat de Lady Sophy, ca s fie prezentat celor care nu o cunoteau, Waldo i Robert venir agale spre Case. - Ne-a prins, zise Waldo fr nici un fel de introducere. Waldo se aez pe scaunul eliberat de Emily, iar Robert lu loc n faa lui. - A dcscopcrit absolut tot, spuse el. Acum ce facem? Case zmbi. - V-am avertizat c arc o minte sclipitoare. Bine, asta nu schimb cu nimic situaia. De fapt, s-ar putea ca lucrurilc s devin mai simple acum. - tiu i eu... se ndoi Waldo. A vrut s afle ce te-a determinat s consideri c are nevoie de protecia noastr. Nu, stai linitit, nu i-am spus nimic legat de cine. Am avertizat-o dear c tii-tu-cine este imprevizibil i primejdios, i c nu vrem s riscm nimic. - E chiar att de periculos? ntreb Robert. -Mortal, i rspunse Waldo. ntrerupser conversaia deoarecc li se altur un tnrbine legat, cu aspect militros, care manifesta o cordialitate neprefcut. Cpitanul Harry Fellowes era o veche cunotin. Absolvise tot la Eton i participase, de asemenea, n campania din Spania. - Ia te uit, zise Fellowes cu bunvoina-i caracteristic, ce-avem noi aici? N ite conspiratori? Sper c nu v-am ntrerupt. - Nici vorb, i rspunse Robert, cutnd n buzunar nelipsita lui tabacher. Ia loc, Harry. Tocmai stteam de vorb... Se uit ncurcat spre Waldo. - ... despre reuniunea anual a bieilor, l salv acesta. Sper c vei veni, Harry. - N-a lipsi pentru nimic n lume. Dar cum se face c nu am primit invitaie? - A trebuit s o amnm, l lmuri Robert. In vreme ce tovarii lui ncepur s pun la cale planuri privind reuniunea, Case se ridic, spunnd c trebuie s fac oficiile dc gazd.

Era conticnt c muli ochi ii studiau ficcare micare, aa c avu grij s schimbe ctcva cuvinte cu fiecare fat drgu prezent n seara aceea n salon. Proceda astfel ca s previn orice bnuial posibil dac el i-ar fi acordat mai mult atenie lui Jane. Fcea asta acum, n public. Erau momente cnd venea la Woodlands neanunat i reuea s fie singur cu ca. Avea mereu s-i spun ceva - despre cum evoluau lucrrile la casa ei, sau despre investigaii -, iar ea nu putea s-l evite. Se plimbau pe jos sau clreau, li plcea s flirteze cu ea, dar att. Niciodat nu a mers mai departe. Voia ca ea s se simt la largul ei lng el. Acum era singur. ncheie brusc conversaia pe care o purta cu domnioara Booker i se ndrept ctre Jane. Nimeni nu ddu prea mare atenie faptului. Ar fi prut ciudat s nu-i vorbeasc deloc. Robert i Waldo urmreau pe furi peregrinarea lui Case prin salon. Dup ce i oferi lui Waldo tabachera i i lu i el o igar, Robert zise: - tii, Waldo, m-am gndit c dac individul acesta, Piers, este att de primejdios cum zicei voi, poate c ar trebui s renunm anul acesta la reuniune. - Crezi c este n stare s arunce n aer Conacul Twickenham? - M-am gndit i la asta. - Pi, s tii c n-ai greit. Exact asta are de gnd. - Dc unde tii? - Praful de puc. Am gsit praf dc puc i n cram, i n pivni, chiar i sub podeaua galeriei. Privirea lui Waldo era ndreptat asupra lui Case i a lui Jane. Robert, ns, rmase cu gura cscat. - P-praf de puc? se blbi el. - Ei, nu-i face griji. Nu mai este acolo. Casc vrea s stea de vorb cu noi dup ce pleac toat lumea. O s-i spun el ultimele nouti. - Dar cum de te-ai gndit c o s atace Conacul Twickenham? - Intrzicrea a fost de vin. -Carentrziere? - Dup ce a fost ucis Collier. Noi ne-am gndit c se htrzie att din cauza incompetenei celor de la Bow Street. ns dac Piers ar Ii vrut, ar

II gsit o modalitate s-l anune pe Case c a nviat din mori. S-a ntmplat ceva care l-a determinat s atepte. - Ce anume? - Oaspetele nostru de onoare s-a mbolnvit grav, i reuniunea a trebuit s fie amnat. - sta e un argument destul de subire, dup prerea mea. - Aa am crezut i noi la nceput, dar dup ce am gsit praful de puc ne-am rzgndit. Waldo se sprijini cu coatele de mas i se aplec spre tovarul lui. - Robert, spune-mi deschis, ce anse crezi c am cu domnioara Mayberry? - Nici una, rosti Robert, care cu greu i putea reveni dup ocul provocat de vestea dat de Waldo. Case o vrea pentru el. Waldo oft teatral. - Da, asta e i prerea mea. Cnd Jane deschise ua camerei ei, Lance trecu pe lng ea i intr primul. El era stpnul casei, aa cum i fgduise Case, ns nu-i plceau adunrile mari de oameni, aa c i gsise un loc unde s nu-1 deranjeze nimeni. Mirosea a cine plouat, i Jane nelese c Harper l scosese afar pentru plimbarea de sear. Dup cc se pregti de culcare, Jane nu stinse lumnarea. mbrc halatul i se aez Ia fereastr, ascultnd ultimele zgomote din cas dinaintea culcrii. Camera ei avea vedere spre partea din fa a conacului, aa c putea zri luminile de la intrarea n Marylebone. Lance se aez lng ea, foarte atent, simind c ccva nu era n regul, ns netrdndu-i nelinitea. Cnd Jane nl capul, facu i el acelai lucru. Se auzir pai trccndpe coridor. Jane lu lumnarea i pomi spre u, urmat de Lance. n hol ddu peste Ruggles, valetul rocovan i pistruiat. Acesta fu uimit s o vad, ns ea nu se art surprins. - Domnioar Mayberry, i zise el, s-a ntmplat ceva? Jane i pregtise deja o scuz. - Nu, nu. Nu prea mi-e somn i m-am gndit s merg n bibliotec i s-mi iau o carte. -O s v nsoesc.

- Nu e nevoie. M descurc. Pentru o clip, Ruggles pru ncurcat, ns adug imediat, pe un ton firesc: - Nu m deranj eaz s v conduc, i n plus snt sigur c pe Lady Sophy ar supra-o s tie c v-am lsat s umblai prin cas pe ntuneric. Jane zmbi i tcu, ct coborr scrile. - Sntei doimul Ruggles, nu-i aa? Cnd el ncuviin, Jane continu: - Mi s-a prut c v recunosc. Sntei omul de ncredere al Lordului Castleton. Ruggle s ezit puin, dar pn la urm recunoscu c era omul Lordului Castleton. - Acum se poate spune c am fost mprumutat lui Lady Sophy pentru o vreme. Mda, era bun. Foarte subtil. Ar fi trebuit s se fac actor. Aflnd ceea ce o interesa, i anume c era ntr-adevr supravegheat, alese la ntmplare o carte i se ntoarse n camera ei. - Chiar toat lumea e n serviciul lui Castleton? l ntreb ea pe Lance, punnd cartea pe pat. De ndat ce rosti numele Castleton, Lance ciuli urechile i ncepu s adulmece njur. - Castleton, repet ea, punndu-1 la ncercare. Lance ncepu s dea din coad, privind nerbdtor spre u. Cum, i tu? Ddu din cap, dojenindu-1. - Care va s zic din cauza asta te-a numit mare ef aici, n cas. Casmpzetipemine. i ddujos halatul i lu n mn cartea pe care o lsase pe pat. -Mndrie i prejudecat, citi ea cu glas tare. Elizabeth Bennet este personajul meu preferat. Ct despre Darcy - se strmb, nemulumit -, nu o s neleg niciodat cea gsit la el. Ls din nou cartea jos i l mngie pe Lance pe cretct. - I-ar fi fost mult mai bine dac ar fi avut un cine, uite-aa cum am eu, nu crezi? Lance nu reaefion la gluma ei. Dezamgit, Jane sufl n lumnare i

se urcm pat. 13 'TT ste fndul lui Harper s m supravegheze, i zise Jane ICkn timp ce cobora treptele de la intrare, nsoit de Lance. Harper i deschise portiera birjei care atepta la scar i apoi se urc i el. Plecau s o viziteze pe Letty, la casa ei din Hans Town. Se ntmplaser att de multe n ultima vreme, net i era mai uor s-i spun prietenei ei direct, dect s-i scrie o scrisoare. In plus, spera s afle de la Letty amnunte despre Gideon Piers care s-i sugereze cam pe unde s-ar putea ascunde, cu U ate c nu se atepta s reueasc ea ce nu reuiser alii. - Ar fi trebuit s lum trsura, spuse Harper. - Nu neaprat, rspunse Jane. O s lipsim cel mult o or, o or i ceva, aa c ce rost avea s-i mai punem i pe vizitii Ia treab. Ar fi trebuit s atepte n faa casei doamnei Gray ct timp vorbeam eu cu ea. Prea multe obligaii, Harper. Tocmai asta era problema. Ea nu voia s-i mai creeze obligaii fa de nimeni. Dac Lady Rosamund i-ar fi fost prieten, i-ar ti luat trsura cu mprumut, fr s aib mustrri de contiin. Bine mcar c nu era nevoit s-i cear mprumut haine. Nan, fata din cas, scosese la aerisit o lad plin cu haine pe care ea le inuse n podul casei sale din Highgate, haine pe care le luase cu ea cnd plecase din Edinburgh, cu mult vreme n urm. Purta acum o pelerin din catifea roz, la care asortase o bonet i un scule din acelai material. Aerul era rcoros, soarele strlucca i, pre de cteva clipe, se simi atotstpnitoare. Dup-amiaz era planificat o cltorie _ pn la Twickenham, unde ducele ddea o micpetrecerepentru Lady Sophy i invitaii ei. Jane constat c nici unul din tovarii ei de drum nu-i mprtea entuziasmul. Harper era ncruntat i cerceta cu ochii lui iscoditori trsurile, birjele, caretele care treceau pe drumul spre Marylebone, iar Lance era mbufnat pentru c Jane l obligase s poarte nesuferita de hain; nici mritul lui, nici colii mij ii nu o fcur s renune. - Celul meu ccl bun, spuse ea acum, mngindu-1 pe cretet. Lance i rspunse cu un mrit scurt i cu o privire necjit, iar Jane rse de mbufnarea lui.

Cnd ajunser la casa lui Letty, Harper i plti birjarului. Vor lua alt birj, o lmuri el pe Jane, ca s se ntoarc acas. Pn atunci, el i Lance vor face o plimbare scurt, ca s-i mai dezmoreasc puin oasele. Jane zmbi i ncuviin cu un gest reinut, convins c nu se vor ndeprta de cas. li deschise slujnica. Zmbetul luminos al lui Peggy se topi vznd-o. - Of, domnioar Mayberry, zise ea, stpna i-a luat pe copii i s-au dus la Green Park. Cred c au plecat dc vreo zecc minute. - S-ar putea s fi trecut pe lng ei cnd veneam ncoace. - Acas este doar domnul Gray. S-i spun c ai venit? nainte ca J ane s apuce s-i rspund, O liv er Gray apru de dup o ua aflat lng scri. -Jane, exclam el, mi s-a prut mic c-i aud glasul. Dar ce schimbat eti! Ce s-a ntmplat? Pelerina roz era de vin. Pn atunci nu mai purtase nimic roz, considernd c era o culoare prea tinereasc pentru ea. - Oii ver, sper c acesta este un compliment, zmbi ea. Oliverrse. - Bineneles c eun compliment. Ari mai bine ca orirnd. Haide, intr. Bnuiesc c i-a spus Peggy c Letty a plecat cu copiii, aa c o s fiu eu gazda. Oliver Gray, un brbat de patruzeci de ani, prea desprins dintr-un roman gotic. Putea fi chiar erou de roman, ntruchipare a curtoaziei i a delicateii. Experiena o nvase c delicateea i curtoazia puteau fi doar de suprafa n cazul unora, ns nu i n cazul lui Oliver. El chiar era un om preocupat de semenii lui, astfel nct nu era de mirare c numrul femeilor din biserica lui cretea mereu. i ea fcea parte dintre cei care l adntriau. O invit ntr-un birou care, fr s fie foarte ngrijit, oferea o atmosfer intim, plcut. Lui Jane i amintea de biroul tatlui ei i acesta era nc un lucru bun pe care l aprecia la Oliver. Masa de lucru era acoperit de hrtii, unele dintre ele mnjite, altele pline de linii care tiau textele scrise. Coul de gunoi era i el ncrcat cu ghemotoace de hrtie. i aminti c Oliver lucra la un comentariu asupra unei evanghelii. -Din cte vd, muza inspiratoare i cam joac feste, i zise

ea. Oliverrse i-i fcu semn s ia loc pe un scaun aflat n faa mesei de lucru. - Ca scriitor descoperi imediat amnuntele. Chiar speram s apar ceva care s m ntrerup i, iat-te, mi te-a trimis Dumnezeu! Nici c puteai s vii ntr-un moment mai potrivit. Peggy, te rugm s ne pregteti cte o ceac de ceai. Dup ce luar loc, Oliver o ntreb: - Ei, ce vnt le-aduce n ora? Fr s sc ascund dup vorbe, Jane i relat pe scurt ce se ntmplase la Highgate i cum fusese apoi invitat de Lady Sophy s locuiasc Ia Woodlands. - Lady Sophy, repet Oliver, ncruntndu-se. E vorba despre Lady Sophy Devere? - Da. O cunoti? - tiu doar c e mtua lui Castleton i c acest Castleton a venit aici s-i pun lui Letty ntrebri despre fratele ei. i pe tine te-a interogat, din cte am neles eu. Jane, ce se ntmpl? Se pricepea s ptrund dincolo de divagaii i adevruri rostite pe jumtate, pn n miezul problemei. Jane i zise c Oliver era numai bun pentru postul pe care l ocupa, dar deloc comod pentru cel care sttea de partea cealalt a biroului su. Se gndi cteva clipe, oft, dup care i povesti tot ce tia. - Aa c vezi tu, ncheie ea, nimeni nu tie nimic sigur. Ar putea fi fratele lui Letty n spatele acestor atacuri, dar nu exist nici o dovad. - Dac este adevrat, Letty va fi bulversat. E ct de ct linitit tiind c fratele ei a murit pentru o cauz nobil. Sper s se nele Castleton. Oliver devenise foarte serios. - Doar nu crezi c Letty este n pericol din cauza fratelui ei, nu? I ntreb Jane. ' -Nu, Oliver czu pe gnduri. Dup cteva momente de tcere, Jane ntreb cu reinere: - Oliver, e adevrat c nici ie nu-i place Gideon Piers? -Nu l-am cunoscut niciodat.

- Nici eu, ns din cte mi-a povestit Letty ani putut s-mi fac o prere i nu pot spune c m-a impresionat plcut. Letty nu mi-a povestit prea multe i n orice caz nu a spus nimic care s-l discrediteze, dar... nu tiu cum s-i spun, parc nu ar fi fost frate i sor. - Snt frai doar pe jumtate, zise Oliver. Gideon a fost copil nelegitim. M rog, povestea este dintre celc mai banale. Mama lui era slujnic ntr-o cas, iar cnd s-a aflat c este nsrcinat, a fost concediat. La un an dup naterea lui Gideon s-a cstorit cu tatl lui Letty i acesta i-a dat copilului numele su. Apoi a aprut i Letty. Dup civa ani, cnd tatl a murit, au ajuns toi trei n azilul pentru sraci. Jane tia bine ce a urmat. n azil, copiii erau separai de prini, lucru traumatizant, fr ndoial. Letty avusese norocul s fie trimis la o coal de caritate, ns nu i Gideon. Mama lui, a fost ngropat n cimitirul sracilor. Strdania lui Gideon, care a fcut economii mari ca s mute rmiele mamei dintr-un mormnt anonim n locul de veci din parohia n care se nscuse, spunea ceva. - Gideon de ce nu a mers la coala de caritate? ntreb Jane. - Pe de-o parte pentru c nu snt suficiente locuri disponibile. Astfel de coli depind de generozitatea oamenilor nstrii.ns cl a avut aceast ans, dar a refuzat-o. Se obinuise cu azilul i nu a vrut s plecc deacolo. Jane tri din nou acele sentimente contradictorii fa de Gideon. Dac el se nrise, cine era, de fapt, de vin? Dar ce conta? Oricum nu putea fi lsat s comit attea blestemii. Poate dac ar fi fost fratele ei, ar fi privit lucrurile altfel. Oliver sc rezem de sptarul scaunului i o privi atent. - Jane, la ce te gndeti? - M gndeam c atunci cnd un cine turbeaz, trebuie ucis. - Dac Lance ar turba, vrei s spui c ai putea s-l ucizi? - Mi s-ar rupe inima, dar a face-o. - Asta-i deosebirea ntre tine i Letty. Ea nu ar putea s-o fac. n clipa aceea intr Peggy cu ceaiul i cu prjiturile, aa c schimbar

subiectul. In drum spre cas se oprir la Green Park, dar nu o gsir pe Letty, aa c Jane i ceru birjarului s o duc la banc, n Bond Street. Harper ridic imediat din sprncene. I se prea ciudat ca o doamn s-i rezolve singur problemele cu banca. Cnd birja se opri, Harper vru s o nsoeasc, ns Jane nu accept. - Snt n stare s m ocup singur de propriile mele tranzacii, i spuse pe un ton cu care Harper ncepea de-acum s se familiarizeze. n consecin, se i rezem de banchet, inn- du-1 pe Lance lng c]. Jane cobor i merse civa pai napoi, spre intrarea bncii. Prea multe de fcut nu avea, trebuia doar s scoat nite bani cu carc s-i acopere nite cheltuieli mrunte i s-i plteasc servitorii cnd se va ntoarce la Hillcrest. Dup cinci minute iei, dar nu se duse la birj. Chiar lng banc se afla un magazin cu nclminte i Jane ochise nite botine delicate din piele. Alturi se afla prvlia unei modiste i lng aceasta o galanterie care avea expuse n vitrin suluri de muselin, mtase i satin, destinate s atrag atenia doamnelor cochete. Acesta era Bond Street, cartierul cel mai scump i mai rafinat din Londra. De o parte i de alta a strzii ateptau trsuri. Doamne elegante se plimbau nsoite, admirnd vitrinele magazinelor. Bond Street se nvecina cu Albany de pe Piccadilly unde i avea locuina Case, ns Jane nu se atepta s-l ntlneasc. Se afla la Conacul Twickenham, pentru a organiza o reuniune a colegilor de coal. Jane se simea excelent i se gndea s cheltuiasc o parte din banii agonisii cu greu, ca s-i cumpere ceva nu neaprat necesar, ci doar dc dragul de a cumpra. Gsi ceea ce cuta, chiar n magazinul de lng galanterie - o parfumerie care expunea n vitrin o gam tentant de spunuri englezeti i franuzeti. Nu-i permitea botinele de culoarea levnici, ns nite spunuri cu aroma acesteia nu aveau s o mineze. Privi n urm la birja n care se afla Harper i fu surprins s constate ct de mult se ndeprtase. Se gndea dac s se ntoarc i s-i spun lui Harper unde se afla, cnd un domn foarte elegant se interpuse ntre ea i birj. Era nalt, bine fcut, i de sub plrie i se zrea prul blond, pieptnat astfel nct s-i pun n eviden figura atrgtoare. Surpriza i

se transform ntr-o neplcere vizibil. Era un chip pe care Jane ndjduia s nu-1 mai vad vreodat - cel al fostului ei so, James Campbell. Afind un calm aparent, dei inima ncepu s-i bat cu putere, de parc zrise o fantom, Jane se stpni. El i se adres primul: - Oare cum trebuie salutat o soie rtcitoare? Fuseser momente cnd vocea lui, voit controlat, o ngrozea. nc se temea de el, ns nu mai era fata aceea fr nici un sprijin aflat sub autoritatea lui. Acum avea prieteni, prieteni foarte puternici. ntr-o birj, nu departe de locul unde se aflau, ateptau Harper i Lance; dar ceea ce i ddea cea mai mare siguran era pistolul aflat n sculeul ei. Jane ar fi vrut s scoat pistolul, ns el era mult prea aproape pentru a risca s ncerce. n plus, minile i tremurau att de tare, nct n-ar fi reuit s in o arm. Dar gndul c individul ar fi putut s-o terorizeze din nou o nfurie. ncerc s vorbeasc pe un ton indiferent. - Bun, Jack. Ce-i cu tine aici? Credeam c i petreci srbtorile la Edinburgh. El ncepu s rd. - Snt convins c asta ai crezut. Ceea ce se ntmpl acum nu-i amintete de ceva anume? De prima noastr ntlnire? Ce nseamn destinul! Prima oar cnd se ntlniser ea fcea cumprturi pe Princes Street, n Edinburgh. Jack o privise o singur dat i o urmrise pin acas. Ce fetican romantic i fr minte fusese atunci! Jack o privea cu luare-aminte, aa c Jane se strdui s nu-i trdeze teama. - tii, continu el, aproape c nu mai speram s te gsesc! i-am pierdut urma prin munii Scoiei. De fapt asta ai urmrit, nu-i aa, Jane, s lai o urm fals ca s nu mai fii nevoit s dai socoteal n faa soului tu pentru nedreptatea comis. - Cum m-ai gsit? - Nu eu te-am gsit. Tu m-ai gsit pe mine. O carte, Jane, cu numele i adresa mea seri se pe ea. Ct neatenie din partea ta! Un domn tare

cumsecade a gsit-o pe malul Tamisei i mi-a trimis-o. Aa am aflat c eti la Londra. Te-am cutat peste tot n ultimele sptmni, dar degeaba. Jane i aminti cartea pe care o pierduse. Era o biografie a lui Sir Thomas More; petrecuse o dup-amiaz n Chelsea, ncercnd s-i nchipuie cum arta satul pe vremea cnd Sir Thomas locuise acolo. Dar asta se ntmplase cu mai multe luni n urm. Toate crile pe care le luase cu ea din Edinburgh aveau pe ele numele lui Jack, dei erau ale ei. Lui i plcea, ns, s posede lucruri. Jane tia c lipise nite etichete peste numele lui, ca s nu mai existe nici o legtur cu el. Probabil c eticheta fusese dezlipit. Jack se tot apropia de ea i Jane ncepu s nu-i mai poat controla teama. Vocea ei rsun straniu de aspr: - Nu o s merg nicieri cu tine, Jack. Las-m s tree. El rse cinic i ddu, mustrtor, din cap. - Jane, Jane, aici tu nu mai ai nici un cuvnt de spus. Expresia ochilor lui amintea de o cobr care i imobilizeaz victima cu privirea. Jane era pregtit i se trase napoi exact n clipa n care ntinse mna spre ea. Din pcate, Jack era ntre ea i birja n care se aflau Harper i Lance. Privi n jur cu coada ochiului i vzu cum trectorii aruncau priviri piezie, iar s se apropie. Dac cineva ar fi ncercai s o ajute, Jack nu trebuia dect s spun c era soia lui i toat lumea i-ar fi ntors spatele. Se mai ntmplase i alt dat. Cnd vru din nou s pun mna pe ea, Jane sc repezi n strad, ncercnd s ocoleasc o trsur care sttea pe loc i s ajung napoi la birja ei, ns Jack era prea aproape. Fr s priveasc n dreapta sau n stnga, se npusti spre trotuarul cellalt al strzii, scpnd n ultima clip de copitele cailor oprii brusc de vizitiii care nu mai contencau cu blestemele. Jack nu se aventur, i asta o avantaj. Ridicndu-se repede de pe caldarm, pomi n fugpc strdua din spatele Casei Burlington. Harper nu mai avea rbdare. Dcoarece birja se afla pe partea stng a strzii, era nevoit s priveasc pe geamul din spate ca s poat supraveghea banca. ncepuse s-l doar gtul, aa c i zise lui Lance s rmrv pe loc i cobor. Nu-i nimic ru dac atept n faa bncii, hotr el i, cerndu-i

birjarului s atepte, merse pn la intrare. Nu-i nimic dac intru, i zise apoi, dar gndindu-se c domnioara Mayberry nu va fi deloc nentat s-l vad spionnd-o, hotr s arunce doar o privire ca s se asigure c totul era n ordine. Privirea fugar pe care o arunc prin sediul bncii nu-1 liniti deloc. Nici urm de domnioara Mayberry. ntrebndu-l pe unul dintre funcionari, afl c plecase n urm cu mai bine dc cinci minute. Nelinitit, iei din banc, dar nu intr n panic. n Bond Street se aflau cele mai elegante magazine din Anglia, iar el nu cunoscuse nici o femeie care s poat rezista tentaiei de a privi vitrinele frumoase. Intr perind n magazinul cu nclminte, la modist, la galanterie i tocmai voia s intre n parfumerie cnd zri ceva la marginea trotuarului. Ridic de jos obiectul i-l ntoareepe toate prile. Era un scule ca acela pe care l poart doamnele, din catifea roz, i i aparinea domnioarei Mayberry. Pistolul se afla nuntru. Alerg napoi la birj s-l ia pc Lance. Dup ce i puse lesa, i ddu s miroas sculeul. -Gsete-o, biete, l ndemn Harper. Hai, gscte-o. Lordul Reeve sttea la masa lui de lng fereastr, la Kings Arms, n Virgo Street. Cu o noapte n urm pierduse o mulime de bani la jocuri, iar acum era ntr-o dispoziie foarte proast. Se plnse chelnerului de budinca pe care i-o servise, spunndu-i c pn i porcii ar fi refuzat-o, dar pentru c nu mai lsase nici o firimitur n farfurie, chelncrul nu acceptase s o elimine din nota de plat. Apoi un alt gentleman l ntreb dac poate lua loc la masa lui, iar lordul l refuz pc un ton necuviincios. n timp cemollia ultima feliedepineprjit,nghiind cte o gur de cafea, Reeve medita la propriul lui viitor. Totul decursese bine pn cnd Jane Mayberry i bgase nasul n afacerile lui i acum fata care urma sl salveze de nchisoarea datornicilor czuse pe mna lui Castleton. Mica domnioar Emily Drake ajunsese - din cte auzise el - obiectul de admiraie al clanului. Treaba asta i fcea grea. i sttea n gt, pur i simplu. Nu putea s uite ofensa pc carc i-o adusese Castleton, stmit de femeia aceea nesuferit. Ce greeal fcuser! Nu tia exact cum va proceda, dar ntro zi i va face s plteasc.

Se uita dus pe gnduri pe fereastr cnd, deodat, taman subiectul refleciilor sale i apru n faa ochilor. Pentru o clip crezu c imaginaia i j oac feste. Jane Mayberry nu mai era femeia nengrijit care l acostase n Highgate. Purtao pelerin trandafirie i o bonet asortat, dar haina nu-i ascundea umerii aceia ascuii i brbia care trda mndrie. Tare ar mai fi vrut s o ia la palme. Poate c asta era ocazia cea mai potrivit s-i dea o lecie. Virgo Street nu era o strad prea circulat, ci doar o strdu din spatele marilor conace din Piccadilly. De exemplu, cl nu vedea din salonul n carc se afla dcct ziduri nalte, din crmid, menite s mpiedice privirile curioase s ptrund n grdini. Iar dac domnioara Maybeny era singur, cu att mai bine. Se ridic, dar imediat se aez la loc cnd vzu c nu era singur. Se ntorsese spre cineva care alerga s o ajung din urm. Reeve ddu apoi cu ochii de un brbat atrgtor, njur de treizeci dc ani, mbrcat mult mai modem dect el. Era clar c strinul nu ducea lips de bani. Totul se petrecu att de repede, nct lordul rmase ncremenit din cauza ocului. Strinul i vorbi panic domnioarei Mayberry pentru ca n clipa urmtoare s o trnteascjos. Ea reui s se ridicc n genunchi, apoi n picioare, dar strinul o dobor din nou cu o lovitur n stomac. Reeve privi n jurul lui, ns nimeni nu prea s bage de seam ce se petrecea pe strad, chiar n faa ferestrelor localului, iar el nu avea dc gnd s dea alarma. Se ntoarse s urmreasc spectacolul. Strinul o ajut pc tnra femeie s se ridice, ns ea abia se putea ine pe picioare. Nici nu era de mirare. Tocmai fusese lovit de un brbat mult mai putcmic dect ea. Reeve, care i-ar fi dorit s fie n locul strinului, se ntreba care o fi legtura dintre ei. Nu-i revenise din oc, cnd se petrecu ceva neprevzut. Parc ieit din pmnt, apru un lup cu urechile lsate pe spate i cu coli imeni, care l atac pe strin i-l for s se lipeasc de zid. Domnioara Mayberry zise ceva - Reeve se gndi c poate i ddea o comand lupului -, dar far efect. Cinele rmase pe Ioc, artndu-i colii gata s-l sfie pe individ dac acesta ar fi fcut o micare sau dac domnioara Mayberry i-ar fi cerut. Domnioara Mayberry i vorbi din nou lupului care se mai potoli.

Reeve observ c animalul avea spatele protejat cu o vest din flanel. Cinele l lspe strin n pace i veni lng st- pnalui. Reeve nghii n sec, amintindu-i c l ameninase i pe el c dac i fcuse vreun ru servitorului ei, va pune cinele s-i sfie beregata. Atunci crezuse c exagereaz. Acum, nu se mai ndoia. Strinul profit de faptul c atenia cinelui nu mai era mdreptat asupra lui i ni spre ua localului. Cinele se npusti asupra lui. Reeve nu dorea s vad mai mult, aa c se duse grbit la u i o deschise. Strinul aproape c se arunc nuntru. Jane se rezem de zid. i era ru. Abia se putea mica, ns trebuia s plece de-acolo nainte s se ntoarc Jack. - Lance, i chem ea cinele i acesta veni imediat, schellind i adulmecndu-i nelinitit minile. Sprijinindu-sc cu o mn de zid, Jane pomi napoi, pe drumul pe care venise. Abia fcuse civa pai cnd Harper apru de dup col. Ochii ei se umplur de lacrimi cnd l vzu. In viaa ei nu fusese mai bucuroas s revad pe cineva. Harper inea ntr-o mn pistolul, iar n cealalt sculeul ei, i abia mai putea respira, cci alergase cas poat ine pasul cu Lance. Asigurndu-se c nu era nici un pericol, ndes sculeul lui Jane la bru i se repezi s o ajute. - Ce Dumnezeu s-a ntmplat? ntreb el, ncercnd s nu par prea furios. Doar cteva minute nu v-am supravegheat i uite cum artai. i nconjur umerii cu braul. - Am fost atacat, zise Jane. Acum nu pot s vorbesc. Harper, du-m, te rog, de aici. Harper i ddea seama c nu va putea merge n starea n care era. Nu o putea duce n brae, i nici nu o putea lsa singur pentru a se duce dup birj. Din fericire, poarta care ddea n spate, la Albany, unde se afla locuina Lordului Castleton, se afla la distan foarte mic, iar cheia era n buzunarul lui. - Unde m duci? l ntreb Jane, vzndu-1 c descuie poarta. - n apartamentul Lordului Castleton. Putei sta acolo pn aduc birja s v duc acas. - Credeam c Albany e pe Piccadilly.

- Asta e intrarea din spate. Haiper o chestion din nou n legtur cu atacul, dar renun constatnd c i ddea rspunsuri prea vagi. Nu o suspecta de nimic. i zise c ea i va spune tot cnd i va mai reveni. ntr-o privin l lmuri, totui: cel care o atacase nu era dintre cei care dduser foc hambarului. Dup ce Harper ncuie imensa poart de lemn, Jane avu sentimentul c se afla ntr-o fortrea. Zidul care mprejmuia grdina era nalt de peste doi metri i jumtate. Pentru un moment se simi protejat, dar tia c asta nu avea s dureze. Acum c o gsise, Jack nu va renuna. Curnd avea s o caute din nou. Le deschise ua Ruggles, care se ocupa de hainele stpnului su. Jane se simi i mai linitit cnd i vzu figura prietenoas. Prul lui rocat i pistruii inspirau ncredere. Dup plecarea lui Harper, Ruggles i ddu un pahar de coniac, dar dup prima nghiitur i veni din nou ru, aa c renun. i el avea de pus o mulime de ntrebri, dar Jane se feri s-i spun mai mult dect i spusese lui Harper: c a fost atacat de cineva care probabil o vzuse ieind de la banc, iar cnd a fugit, acel cineva a urmrit-o. Povestea ei chiopta, dar dect s-i spun c minte, Ruggles prefer s tac, gndindu-se c oricum nimeni nu va reui s scoat de la ea mai multe amnunte. Poate, doar Case sau Lady Sophy. Cnd Ruggles iei s-i pregteasc o can cu ceai, Jane i aps tmplele cu degetele. O durea capul ngrozitor. Ii era ru i abia mai putea respira. O lovise ct putuse de tare. Totui, fusese norocoas, deoarece Jack tia cum s doboare dintr-o singur lovitur. Lance i aez capul n poala ei i scnci ncet. Lui Jane i se umplur din nou ochii de lacrimi. - Nu m mai iscodii cu toii, i zise ea, lsai-m s-mi revin. Gata, gata, n-am pit nimic. Dac nu erai voi, probabil c acum a fi deja n drum spre Scoia. ' Gndul i ddu fiori. Harper pusese sculeul pe mas, chiar lng ea. Jane l lu i scoase pistolul. Era mic, numai bun pentru sculeul unei doamne. Din pcate scpase tocmai sculeul. Iat nc o problem pentru femei: mbrcmintea. Pentru ele nu se fceau haine cu buzunare mari, n care

s poat ine diverse lucruri, aa cum se fceau pentru brbai. Ridic pistolul i i nchipui c Jack venea din nou ctre ea. Da, fr ndoial. Avea instincte criminale. - Ce ntorstur ciudat pot lua lucrurile, i zise ea cu tristee. Cnd l cunoscuse pe Jack se ndrgostise de el din prima clip. Avea optsprezece ani i se lsase impresionat de manierele sale alese, de farmecul i frumuseea lui. La fel pise i tatl ei. Prea brbatul ideal. n plus, era rud ndeprtat a ducilor de Argyll, iar tatl lui purta titlul de baron. Avea o cas splendid n zona rezidenial din Edinburgh. Se iubeau. Tatl ei i-a dat binecuvntarea i s-au cstorit. Curnd, ns, se dovedi c farmecul i manierele alese ale soului erau adresate doar cunotinelor i amicilor, nicidecum soiei. Ea crezuse c va avea o csnicie asemntoare celei pe care o avuseser prinii ei, bazat pe nelegere, pe discuii i pe bun dispoziie. Ct de idealist i lipsit de minte fusese. Jack ncercase de la nceput s o domine. La nceput ea se art ngduitoare fa de accesele lui de gelozie i fa de izbucnirile uor violente. i reproa c era prea rsfat i ea tia c are dreptate, aa c ncerca s fie aa cum i dorea el. A ncetat s-i mai gseasc scuze n noaptea cnd a intrat n camera ei i, fr s-i spun un cuvnt, a lovit-o cu dosul palmei trntind-o pe podea. i asta pentru simplul fapt c l contrazisesem faa prietenilor lui. Trecuser abia dou luni de la cstorie. Lucrurile au mers apoi din ru n mai ru. Cea mai mic ofens din partea ei l nnebunea de furie. Jane nu-i ddea seama ce dispreuia mai mult la el, violena sau declaraiile de dragoste care urmau, nsoite de patetice ncercri de a obine iertarea ei. In cei doi ani petrecui lng el strnsese un cufr de bijuterii - scumpe, ce-i drept - cu care el ncercase s-i cumpere iertarea. Cnd a plecat, a luat cu ea toate bijuteriile. A considerat c i se cuveneau. Bineneles, nu le acorda o valoare sentimental, aa c le vndu nainte de a prsi oraul. Avea nevoie de bani ca s poat ncepe o via nou altundeva, undeva ct mai departe de Jack Campbell. Poate ar mai fi stat lng el, dac nu ar fi murit tatl ei. Atunci a fost momentul decisiv. I-a cerut lui Jack s o primeasc i pe doamna Trent

s lucreze pentru ei, ns el a refuzat. A ciupit-o de obraz, a srutat-o n fug i i-a spus ceva de genul c deja aveau prea muli servitori i c doamna Trent ar fi trebuit s se pensioneze de mult. Nu avea o fat cstorit? S se duc la ea. De fapt motivul pentru care n-o acceptase pe doamna Trent era gelozia lui absurd. tia ct de mult nsemna doamna Trent pentru ea, tia c o consider ca facnd parte din familie, ns el nu voia ca Jane s mai aib i alt familie sau prieteni apropiai. O voia numai pentru el. i amintea cum gndea cnd l privea zmbind sarcastic. Apr-te, smiorcito! Nu-l mai lsa s te intimideze n halul sta! i zicea ea. Dar dincolo de zmbet, se simea ameninarea i curajul o prsea imediat. Amintirile acestea o fcur s suspine. Se ntreba i acum de unde avusese atta curaj nct s-l prseasc. Pe atunci se temea i de umbra ei. Nu avea prieteni - avusese Jack grij de asta -, nu avea familie, nu avea pe nimeni care s o ajute. i totui pn la urm o fcusc, far s mai priveasc o clip napoi. La Londra gsise un post de profesoar la Sf. Bedc i se angajase folosind numele ei de domnioar. i fcuse prieteni. i plcuse la nebunie s lucreze cu copiii. Era fericit. Dup trei ani cptase suficient ncredere ct s-i scrie la Edinburgh avocatului tatlui ei, s-l ntrebe dac Jack intentase divorul, dar omul transmise scrisoarea ei avocatului lui Jack, iar acesta i-o nmii chiar soului ei. De data aceasta avea prieteni crora s le cear ajutor, aa c atunci cnd Jack a aprut la poarta colii, ea a fost ajutat s se strecoare prin spate. Bunele ei prietene, Letty i domnioara Hepbum, au acoperit-o ct a fost nevoit s se ascund i, n cele din urm, a ajuns n Scoia, n csua pe care prinii ei obinuiau s o nchirieze n vacane. Acolo l-a gsit pe Lance, sau el a gsit-o pe ea. Din clipa aceea au devenit de nedesprit. Erau amndoi fugari i asta i-a legat definitiv. Hotr s nu-1 lase pe Jack Campbell s-i distrug viaa. La Sf. Bede nu se putea ntoarce, deoarece avea un cine, iar la Lance nu inteniona s renune. Vor lua viaa de la capt mpreun, ea i Sir Lancelot, i vor gsi un loc unde s fie amndoi bine venii. Viaa i-a scos-o n fa pe Lady Octavia cu a ei Ladies Library.

Mai hotrse un lucru. Data viitoare cnd avea s fie gsit de Jack, va fi pregtit s-l nfrunte. - i ce-am fcut? l ntreb ea pe Lance, rznd amar. Am scpat blestematul de scule cu pistolul n el i am fugit s-mi salvez pielea. Noroc c ai aprut tu. Iar acum va trebui s dea ochii cu Case - aa l numea cnd se gndea la el - i s-i mrturiseasc tot. Se mai gndise la asta. Acum se ntreba dac nu era prea mult s spere c vor rmne mcar prieteni. Se petrecuse ceva ntre ei care nu ar fi trebuit s se petreac. Acum, probabil, va nelege i el reinerea ei. 6'i ndindu-se mai bine, Jane hotr s nu-i spun lui Lady LSophy despre atac. Nu voia s fie chemate nici autoritile, nici doctorul i s se fac prea mare caz pentru c inteniona ca naintea tuturor s afle Case, s aud totul de la ea. l puse pe Harper s jure c va pstra secretul, cel puin pn va reui ea s stea de vorb cu Case, apoi i spl minile i faa, i scutur hainele de praf i pomi la drum ca i cnd nu se mtmplase nimic. Se pare, ns, c tocmai ea nu i jucase rolul suficient de convingtor, pentru c nici nu trecuser de Hyde Park i pofta de taifas cu Lady Sophy dispru. Vznd c tcerea se prelungete, Lady Sophy o ntreb: -Jane, s-a ntmplt ceva? -A, nu, rspunse Jane grbit. - Te ntreb pentru c mi se pare c nu prea eti n apele tale. Jane reclam o durere de cap. Lady Sophy se art nelegtoare. - Da, nseamn c din cauza asta eti att de... tulburat. De fapt Jane era mai mult ngrijorat dect tulburat, gndindu-se la posibila reacie a lui Case cnd i va mrturisi adevrul. Se temea de momentul acesta. Lady Sophy se ls furat de peisaj, ns pn la urm se ntoarse spre Jane, hotrt s nceap o discuie pe care o pregtise de ceva vreme. - i-am vorbit vreodat despre mama lui Caspar? o ntreb ea.

- Mi-ai spus c era o femeie plin de via i c i plcea s contrarieze societatea, rspunse Jane, ntrebndu-se unde voia s ajung Lady Sophy. - Aa a fost, ncuviin Lady Sophy. Iar noi am iubit-o foarte mult. O privi pe Jane cu ochii aceia ptrunztori, tipici pentru familia Devere. - Cstoria ci cu tatl lui Caspar a fcut vlv i, spre bucuria mea, l-a fcut i pe fratele meu s se cutremure. Pe atunci el era ducele. tii, Elizabcth nu fcea parte dintre noi. Aa gndea fratele meu. Tatl ei nu era dect un moier oarccare i asta nu i-a convenit. S-au cstorit n ciuda mpotrivirii lui i, cum era de ateptat, relaiile dintre tat i fiu sau rcit. Fratele meu nu a cedat niciodat, nici mcar dup ce s-a nscut Caspar. -Acesta e un lucru trist, spuse Jane, netiind ce altceva s spun. Era o poveste interesant, nimic de zis, ns ntrebarea pe carc tot ezita s o pun era De ce-mi spunei mie toate acestea? Lady Sophy, ghicind ce era n mintea ei, i rspunse la ntrebarea care o frmhta: - Tatl lui Caspar nu s-ar mpotrivi niciodat dorinei copiilor lui, aa cum a fcut-o tatl su. tiu c la prima vedere te intimideaz i c este un pic argos, dar n realitate e un om minunat. Nu vrea dcct s-i vad copiii fericii, aa cum a fost i el alturi de Elizabeth. Uite, lui Rosamund i-a dat binecuvntarea s se cstoreasc cu Richard al ei. De data aceasta Jane tia exact unde bate Lady Sophy i gsi de cuviin s fie mult mai direct dect ea: - S tii c eu i nepotul dumneavoastr sntem prieteni buni, nimic mai mult, zise ea pe nersuflate. - Of, Jane, rspunse Lady Sophy, rznd. Of, Jane. Casc recunoscu trsura familiei cnd o zri pe fereastr aprnd de dup copacii care strjuiau lacul. In cteva clipe, 183 aceasta se opri n faa intrrii Conacului Twickenham. Se afla la etaj, n sala de biliard, mpreun cu prietenii lui, Waldo, Robert i Freddie. Discutau despre reuniunea care avea s se in peste o sptmn. - Mai puin de o sptmn, sublinic Robert Shay. Case l vzu pe Harper deschiznd ua trsurii. Cobori mai

nti mtua lui, apoi Jane, urmat de Lance. Jane i spuse ceva lui Harper, care ddu din cap, n semn c nelesese; apoi i puse lesa lui Lance, se ntoarse i pomi, mpreun cu cinele, ctre grajd. Ideea acestei vizite i aparinea lui Case. Voia ca Jane s vad c familia Devere nu ducea o via exagerat de luxoas. Erau oameni obinuii, n fine, mai mult sau mai puin. Plnuise totul, pn la cele mai mici amnunte - lista invitailor, meniul, petrecerea neprotocolar pentru a o convinge pe Jane c i-ar gsi locul n acest mediu fr s se simt stnjenit. De fapt, chiar ar fi n avantaj ul familiei s o aib pri ntre ei. E adevrat, trebuia luat n considerare i Castelul Devere, dar asta mai putea atepta. nsui ducele o dusese pe mama lui la castel dup ce trecuse mai mult vreme de la cstoria lor. Deocamdat nu era cazul si bat capul cu asta. Mai exista un motiv pentru care organiza aceast recepie. Voia ca Piers s cread c totul decurgea normal la Twickenham, c nimeni nu bnuiete nimic. Ultimul lucru pe care l dorea era s lase impresia c se pregtete pentru un asediu. - Case, tu ai auzit ce-am spus? Case ls s cad draperia de muselin i se ntoarse spre prietenii Iui. - Da, Robert, te-am auzit, zise el i se aez pe un scaun, lng foc. Eti de prere c ar trebui s amnm reuniunea i s lsm investigaiile pe seama celor de la Special Branch, adug el. - Exact, preciz Robert. - i ce-ar ntreprinde Special Branch n plus, fa de ce facem noi? -Ar face nite cercetri de amploare i ar da de urma lui Piers. - Dar noi am fcut deja asta. Acum avem cea mai bun ocazie s-l prindem. Piers nu o s dea bir cu fugiii. Dac i implicm pe cei de la Special Branch, ar putea s dispar pentru o vreme, i cnd o s apar din nou, n-o s tim unde o s loveasc. Se ls o tcere mai lung ntrerupt, pn Ia urm, de Freddie. - Ei bine, eu nu snt soldat, dar crcd c Piers ar da dovad de prostie dac ar ataca Conacul Twickenham, iar mie individul nu mi se pare prost. Nu se poate s nu tie c e bine pzit. Practic este inaccesibil.

Case oft. - Freddie, ar fi bine s nu fie aa cum spui tu, cci nu-1 mai prindem n veci pe Piers. -Aha. neleg. - Waldo, eti foarte tcut. Tu ce prere ai? ntreb Robert. Waldo se sprijini de masa de biliard. - Snt de acord cu Case, dar asta nu m mulumete. Freddie are dreptate, Piers nu e prost. Dac planul A eueaz, o s treac la planul B. Iar noi trebuie s fim pregtii pentru orice. - Ce se tie de aurul pe care l-a furat? ntreb Robert. Unde se afl acum? - Nu a fost recuperat niciodat, i rspunse Waldo. - Ba eu cred c a fost, l contrazise Case. Nu de noi, ci de Piers. S-ar putea s se afle acum n cine tie ce banc, n trezorerie. Cred c e foarte bogat. Tcur cnd valetul intr cu o can mare de cafea. - Las-o pe mas, i zise Case. Dup ce i umplur cetile, Robert continu: -Acum Piers pare s se ascund. Crezi c asta face parte din vreun joc? i se adres el lui Case. - Joc? Case lu o gur de cafea. Mda, se poate spune i aa. Cred c se amuz teribil. M ia peste picior, m provoac s-l caut nainte s se plictiseasc de jocul acesta. i pn acum, a ctigat. Ceea ce m ngrijoreaz e c nu tiu care va fi urmtoarea micare. Robert ntrerupse tcerea carc se lsase. - Case, de ce te urte att de mult? - Bnuiesc c pentru faptul c am condus unitatea care i-a nimicit oamenii. Au refuzat s se predea, aa c... nu au existat prizonieri. - Iar Piers nu ne-a putut uita, nici ierta, adug Waldo. Robert ddu din cap, dar sc vedea c rspunsul lor nu-1 mulumea. - Iar acum, domnilor, zise Case, nlimea sa ne ateapt. Prnzul fu servit pe terasa imens, care oferea o privelite nenttoare a Tamisei. Veniser njur de patruzeci de invitai, dar galeria ar fi putut gzdui de trei ori mai mult lume. Mesele lungi erau pline de tot felul de

mncruri alese. Oaspeii fuseser invitai s se serveasc singuri, s ia loc apoi la mesele mici, rotunde, aezate pe teras. - Cred c atmosfera asta lipsit de formalism, i opti Sally lui Jane, este pstrat din cauza lui Emily, ca s o fac pe ea i pe familia ei s nu se simt stingheri. Dac am fi luat masa n sufragerie, s-ar fi aplicat regula rangului, iar biata Emily n-ar fi avut loc dect la cellalt capt al mesei. -Adic lng mine, punct Jane sec. Scrut cu privirea grupurile de invitai i n cele din urm ddu cu ochii dc Emily. Flirta din nou, fr pic de jen, ns Jane nu-i cunotea pe tinerii carc se strnscser n jurul ci. Iat, i spuse Jane, o adunare foarte picut. i cunotea pe muli dintre ei de la Ladies Library, dar cu toate acestea nu se simea chiar la largul ei. Repeta n gnd ce inteniona s-i spun lui Case, cum avea s-i explice legtura ei cu Jack. In orice caz, nu inteniona s-i pun cenu n cap. Nu putea schimba trecutul i nici pe ea nu se putea schimba. Dac s-ar fi confesat cuiva, Jack ar fi aflat unde sc afl, iar acesta era ultimul lucru pe care i-l dorea. Nu. Nu avea s se scuze. Era mndr de felul n care trise n aceti ultimi ani. Atunci de ce se simea vinovat? Case nu era oricine. Se dovedise un prieten foarte bun. Cel mai bun. Aici greise ea. Ar fi trebuit s-l in la distan. Dar cum s te opui unei avalane de sentimente? Ca i cnd i-ar fi auzit gndurile, Case i tatl lui intrar mpreun pc uile de sticl. Sosirea parc le fusese anunat de trmbie, pentru c ntreaga galerie se cufund dintr-o dat n tcere i toi cei care edeau se ridicar. Sally nu se putu abine: - S mai spui c e o petrecere lipsit de grandoare, opti ea. Bietul Romsey! Bietul Case! Nu e vina lor dac oamenii i trateaz ca pe nite personaje regale. La asta se gndea i Jane. Ducele i fiul su formau o pereche extraordinar. Semnau att de bine nct nu se putea ca cineva s nu-i dea seama ce legtur exista ntre ei. ns felul n care priveau provoca o

impresie profund. Erau doi brbai siguri de poziia lor. Case i spuse ceva ducelui i acesta zmbi ntr-un mod foarte plcut. Apoi ridic minile i se adres oaspeilor. - Bine ai venit la Twickenham, rosti el cu o voce profund, rsuntoare. Sntem aici ca s ne simim bine, aa c lsai deoparte ceremonialul. Haidei, simii-v ca acas! - Acesta e de-a dreptul un ordin, i opti Sally, din nou. Era un ordin, ns nimeni nu ndrznea s se supun. Oamenii rmaser pe loc, privindu-se stmjenii, fiecare dorind ca altcineva s sparg gheaa. Case interveni. El facu un semn cu mna i mica formaie de muzic aflat ntr-un col al galeriei ncepu s cnte. Apoi l conduse pe tatl lui la un grup de invitai i ncepur s stea de vorb cu acetia. Lumea pru s rsufle uurat i, treptat, oaspeii se ntoarser la preocuprile lor de dinaintea apariiei ducelui. Jane continu s-l priveasc pe Case mai mult pe furi, ns el nu era niciodat singur i ea nu putea gsi un moment potrivit ca s se apropie de el. Case, ns, nu o ignor. Ea i Sally se aflau la mas alturi de Lady Octavia i soul acesteia; Case se opri puin s vorbeasc cu ei, apoi trecu mai departe. Jane, fire slab, se simi, totui, uurat. Era clar c nu atepta cu nerbdare ntrevederea cu el. De fapt, ideea o ngrozea. Dup mas, oaspeii aveau libertatea s se plimbe prin cas sau s ias afar, la aer curat. In dup-amiaza aceea fusese prevzut un concert cu fragmente din opera Don Giovanni, concert care anticipa festivalul ce urma s se desfoare n Anglia n luna martie. Jane nu voia s se ndeprteze prea mult, aa c se altur grupului pe care Lady Sophy l conduse n ser. Acesta era domeniul" ei, pentru c se oprea la fiecare floare exotic i ddea detalii despre cultivarea i nmulirea speciei respective. Dup o vreme, Jane se plictisi, aa c se desprinse de grup i se aez pe o banc din lemn, lsndu-se furat de gnduri. Tresri cnd o umbr se ls asupra ei. - Case, zise ea. M-am tot gndit la tine. - Ei, te-ai speriat? S tii c nu muc. Oprivea atent, aa c ncerc s zmbeasc. Adunndu-i tot curajul de

care avea nevoie, rosti, n sfrit, vorbele de care i era att de team: - Trebuie s vorbim. E ceva ce vreauneaprat s-i spun. i fcu loc pe banc, lng ea. - Ce este? o ntreb el. Dou tinere se oprir n apropierea lor cnd l zrir pe Case sub pretextul c studiaz cu mare interes scoara unui palmier noduros. Nu era momentul cel mai potrivit pentru a face mrturisiri. - Ai o cas foarte frumoas, remarc ea, doar ca s spun ceva. Case zmbi i i lu mna cu cel mai firesc gest cu putin. Reacia ei, ns, numai fireasc nu se dovedi. ncet s mai respire. ' -Asta nu spune prea multe, zise el. Spune-mi dac i place sau nu. Insistena copilreasc a lui Case o facu s zmbeasc. -N-am vzut o cas care s-mi plac mai mult. - i n-ai vizitat nc mprejurimile. Ia-i pelerina i boneta i hai s facem o plimbare cu trsura. i ntinse mna i o ajut s se ridice. Cnd se ndeprtar de cele dou tinere curioase, Jane spuse ncet: - Trebuie s stm de vorb. Case se ntoarse ctre ea. - Te ascult. - Nu, nu aici. Undeva... i ntrerupse un tnr cu hain albastr al crui nume Jane l uitase din clipa n care l auzise. Voia s-l ntrebe pe Case despre reuniune i dac fusese cumva invitat un alt tnr, al crui nume nu-i spunea nimic lui Jane. Dup ce prietenul lui Case plec, acesta se ntoarse din nou spre Jane: - Asta este. Snt la dispoziia tuturor. Totui mcar pentru puin vreme am dreptul s m simt i eu bine. Jane, vreau s fiu cu tine. Moment de maxim ncordare pentru Jane. Toate astea trebuia s nceteze nainte de a fi prea trziu. Sperane dearte! Deja se ajunsese prea departe i asta numai din vina ei. Pe Case l strig cineva, aa c i spuse n grab: - Ia-i pelerina i ne vedem la intrare. Grbete-te, altfel nu mai scpm de-aici!

Jane i ddu seama c nu era nici locul, nici momentul potrivit ca s lmureasc lucrurile. Plimbarea cu cabrioleta i distrgea prea mult atenia. In consecin, se decise s atepte pn vor pleca de la Twickenham i el se va elibera de toate ndatoririle de gazd. Ii va spune cnd se vor ntoarce la Wood- lands. Iar dac el nu o va nsoi la Woodlands, va gsi ea un pretext ca s-l aduc acolo. 1 se prea c proceda corect, dar n realitate amina discuia. Nu avea curajul s spun cuvintele care urma s schimbepentru totdeauna relaia dintre ei. Case opri cabrioleta cnd ajunser n vrful unei coline. Privindu-1, Jane simi cum i se fringe inima. De la bun nceput avusese prejudeci n privina 1 ui. Acum, cnd l cunotea att de bine, vedea dincolo de aparene. Case era mai mult dect un brbat atrgtor, nzestrat cu un titlu de noblee i foarte bogat. Era mndru, dar nu plin de sine. Era generos fa de prietenii si, avea o minte extrem de ascuit i era de o franchee uluitoare. Oare cum s-l fac s neleag? - Ia s vedem, i zise el, ce voiai s-mi spui? Jane simi cum i nvlete tot sngele n obraji i privi n alt parte. - Ceea ce vreau s afli nu poate fi spus n cteva minute. Dup ce ajungem la Woodlands, am putea s stm de vorb? - Jane, uit-te la mine. Cnd se ntoarse, Case o privea atent. - E vorba de noi, am dreptate? - Da, rspunse ea simplu. Despre noi e vorba. Case ncerc s citeasc pe chipul ei despre ce era vorba, apoi zmbi. - S neleg c mtua mea a vorbit cu tine? - Da. Nu. Nu despre asta voiam s discutm. Case se aplec i o srut. Nu a fost un srut pasional, cci abia i atinse buzele, ns Jane simi cum se topete de dorin. Strnse n palme reverul hainei lui. - O, Doamne, spuse el, ndeprtndu-se uor, cuprins i el de aceeai dorin. Nu trebuie s-mi spui nimic. Ochii ti te trdeaz. Jane, nu te speria. Crede-m, inteniilemele snt dintre cele mai onorabile. Cnd Jane vru s-i rspund, Case o opri, dnd din cap.

- Facem aa cum ai spus tu, vorbim cnd ajungem la Wood- lands. Acum privete ce-am vrut s-i art. Se uit n direcia indicat de el i vzu n deprtare Conacul Twickenham cu terenul care-1 nconjura. Soarele apunea, iar razele lui reci se oglindeaun nenumratele ferestre ale celor trei etaje ale conacului. Grajdul era de trei ori mai mare dect casa ei, iar mai jos, acolo unde se termina peluza, se zrea rul pe carc plutea un iaht. Peisajul eranenttor. - E frumos, opti Jane. Mai fcur un tur, ca s antreneze caii, pretinse Case, i de fiecare dat i mai arta ceva din minunile Twickenham-ului - foiorul, lacul, rotonda i infirmeria", vechiul adpost unde nlimea sa, ducele, se ndeletnicea curepararea trsurilor stricate, o veche pasiune de-a lui. Jane i zise c, deoarece i prezenta domeniul, trebuia s-l lase s se bucure de fiecare moment. Zmbea i rdea atunci cnd sc cuvenea, ns n sinea ei nu simea nici o bucurie, ci numai o imens prere de ru. Cnd oaspeii se adunar n salonul destinat concertului, ocupndu-i locurilc, Case se aez departe de Jane, undeva, n 191 spate, lng o fereastr. Ar fi vrut s stea lng ea, dar tia c gestul ar fi avut semnificaia unei mrturisiri a inteniilor sale, iar Jane nc nu era pregtit pentru asta. Bnuia ce voia ea s-i spun. Avea de gnd s insiste asupra imensei diferene sociale dintre ei, asupra faptului c ea nu avea avere, c familia lui se ateapt ca el s fac o alegere strlucit, i aa mai departe. Numai gndindu-se la o astfel de discuie simi cum l apuc plictiseala. Sau poate c vrea s ncerce altceva: s insiste asupra faptului c se simise foarte bine n singurtatea ei, i c dorea ca lucrurile s revin la starea lor de dinainte. Ei bine, dac nu-i va putea dovedi absurdul situaiei rznd, o va face srutnd-o. Bineneles, ar putea s-i reproeze trecutul lui, aa cum o mai fcuse. Dar ntre ei lucrurile se schimbaser de-atunci. Totui, s-ar putea ca ea s aib reineri serioase nainte de a se drui unui brbat al crui nume fusese legat de tot felul de extravagane. Gndul acesta l facu s se cutremure.

I se prea straniu faptul c, n ciuda trecutului su att de aventuros, simea c venea spre ea ca un om nou. Pentru prima oar n viaa lui voia ceva mai mult dect pasiune de la o femeie. Voia intimitate, n toat puterea cuvntului. Voia ca ei doi s mprteasc o singur via, o via care s fie numai a lor. Membrii orchestrei se aezar i ncepur s-i acordeze instrumentele. Vzndu-1 pe Waldo ceva mai ncolo, Case se duse lng el. - Ari de parc te-au btut toate vnturile, observ Case. - La fel ai arta i tu dac ai fi petrecut vreo dou ore plimbnd cinele domnioarei Mayberry. - Dar Harper unde este? - Unde crezi? n infirmerie", mpreun cu nlimea sa, ncercnd s readuc la via o relicv care, dup prerea mea, nu mai are nevoie dect dc parastas. Case izbucni n rs. - Bine c e cineva care vegheaz asupra tatlui meu. - Stai linitit, ne-am ocupat i de asta. Abia de rsunar primele acorduri ale uverturii, cnd apru un valet care l anun pe Case c este chemat n vestibul. Case iei din salon, urmat de Waldo. Un portar i ntinse lui Case un bilet. - Doi domni au vrut s v vorbeasc, i zise portarul. Au spus c este ceva urgent, ns numele lor nu se aflau pe list, aa c nu le-am deschis porile. Nu au fost nentai, nlimea voastr. Au lsat biletul acesta i au plecat destul de nedumerii. Case desfcu biletul i l citi repede. Domnule, Dac dorii s v salvai pe dumneavoastr i pe domnioara Mayberry de un scandal public umilitor, v sugerez s ne ntlnim n Twickenham, la Saracen s Head. V atept pn la ora 20.00. Al dumneavoastr devotat, Sir James Campbell - Cine mai e i James Campbell acesta? Nimeni nu tia.

- i cellalt individ cum se numea? l ntreb el pe portar. - Reeve, i rspunse portarul. Lordul Reeve, aami-a spus. Reeve! Uitase de Reeve, dei nu ar fi trebuit. l umilise. O pierduse pe domnioara Drake i, aa cum era de ateptat, i nvinuia pe el i pe Jane. Dac Reeve i nchipuia c i va permite s o stnj eneasc sau s o rneasc n vreun fel pe Jane, va afla ct de curnd c se nal amarnic. Cnd Case ndes biletul n buzunar, Waldo ceru imediat lmuriri. - Vechiul nostru prieten, Piers, se ine iar de otii? - Nu, i rspunse Case. E o chestiune personal, dar a vrea s vii cu mine. - Unde mergem? - La Twickenham. Lum cabrioleta mea. Trebuie s fim acolo n zece minute. 15 mn ct putu retragerea n camera ei, darpnlaumi A^nelese c Ia ora aceca Case nu mai avea cum s vin. Nu era nelinitit, ci doar contrariat. Plecase far s-i dea nici o explicaie, Iar s-i trimit vreun mesaj printr-unul dintre valei. Tot ce a putut scoate de la Harper a fost c apruse ccva neprevzut, iar lordul a trebuit s mearg la Twickenham mpreun cu domnul Bowman. Aflase abia dup ce-1 ntrebase pe Harper. - Asta nu nseamn nimic ru, i zise ea lui Lance, pe cnd urcau scrile. Ruggles se afla deja pe hol, aproape de ua camerei ei, i Jane l lu prin surprindere. Sttea la mas, la lumina lmpii, i mnca un sandvi. Pe mas se mai aflau un pistol i o can cu bere. Cnd o vzu, se nroi, simindu-se vinovat. - Domnioar Mayberry, se blbi el, am crezut c v-ai culcat deja. - Nu, nu te ridica. Mi se pare c i dumneata ar trebui s fii la culcare. Nu poi sta de paz i dimineaa, i la prnz, i noaptea. Am spus s stai jos, domnule Ruggles. Ruggles se aez, dar nu se simea deloc la largul lui. - Nu stau numai eu de paz. De obicei domnul Harper sau un alt valet m nlocuiete dimineaa. Atunci m duc i eu s m culc. De fapt ncerc

s dorm, dei nu snt obinuit s m urc n pat cnd rsare soarele, spuse cl zmbind ruinat. 194 Lancc sc duse spre el i inccpu s adulmccc la unul dintre buzunare. - Of, domnule Ruggles, s nu-mi spui c i dumneata faci asta, zise Jane. Din nou un zmbet ruinat. - Domnul Harper m-a sftuit s am mereu pregtit n buzunar o bucat de unc n cazul n care dau nas n nas cu Lance, iar dumneavoastr nu sntei n preajm. Pot s i-o dau acum? Janencuviinl. - S tii c nu e chiar slbatic. Nu atac dac nu e provocat. Pot spune c mai mult latr dect muc. Ruggles rse prudent i-i ddu lui Lance bucata de unc pe care cinele o nfulec imediat. - Aa, biete, zise el i-l mngie pc Lance cu pruden. - Nu eti obinuit cu cinii, observ Jane. -Cnd te afli n slujba cuiva, nu poi ine i uncine. Iar n casclc n carc am lucrat, ci nii snt inui afar, aa c nu prea am avut de-a face cu ei. Sper s-mi deschid o tavern frumuic. Atunci poate o s-mi iau i eu un cine. Ce nu adugase el, dar Jane nelesese, era c se putea ca el s-i ia i o soie. Nu mai era loc i de familie cnd lucrai ca servitor i fiecare valet pe care l cunoscuse ca visa s economiseasc suficieni bani ca si poat deschide o afacere proprie. Puini i realizaser visurile. Jane spera ca Ruggles s devin unul dintre ei. Fcu semn ctre pistol. - tii cum s foloseti aa ceva? - Nici pomeneal, zise el i rscr amndoi. mi d lecii domnul Haipcr. Dc cnd apruse ca, Ruggles nu se mai atinsese dc sandvi i Jane tia c nici nu avea s o fac dac ea rmnea acolo, aa c i spuse noapte bun i intr n camera ei. i ceruse menajerei s nu o atepte. Aceasta lsase o luminare aprins pe policioara emineului. Focul ardea i patul era pregtit. Apa din

lavoar se mai rcise ntre timp. Oftnd, Jane ncepu s se dezbrace. Cnd rmase goal, se privi cu atenie n oglinda nalt. Nu avea vnti, nu-i rmsese nici o urm care s certifice atacul. Aa era Jack. Un adevrat gentleman. Avea mereu grij s nu-i produc nici o ran care s-i afecteze frumuseea. Rareori nu-i aprecia corect loviturile, ceea ce nu se ntmplase n ziua aceea. Ct de umilitor era! Ct ura sentimentul acesta de neputin! ntr-una din zile trebuia s fac ceva n privina lui Jack, nainte ca el s ajung s o omoare. Se mai gndise de multe ori la asta, dar niciodat nu ntreprinsese nimic concret. Poate c venise vremea s-o fac. Se urc n pat, gata s se culce, protejat de micul ei pistol i de cinele care se odihnea lng vatr. Nu reuea s adoarm. Gndurile nu-i ddeau pace. Oare unde era Jack i ce avea de gnd s fac acum, cnd tia c ea se afl n Londra? Pe unde o fi Gideon Piers? Cnd avea s-l vad pe Case? Unde era Case i ce-i va spune ea lui? Dup zece minute de frmntri, ddu la o parte atern uturilc i se ridic din pat. Aprinse lumnarea, mbrc halatul ei clduros din ln i se uit njur cutnd o carte. Brusc deveni atent cnd Lance se ridic i, torcnd de plcere ca o pisic, se ndrept spre u. Jane auzi un murmur de voci i apoi o btaie la u. Dei simea c era Case, dup cte pise dimineaa, nu mai voia s rite. Cnd deschise ua, inea n mn pistolul. Lance sri, vesel, naintea lui Case. - Bine, biete, zise acesta. Da, i mie mi pare bine s te vd. Acum ai s iei s te plimbi puin cu Ruggles. Apoi se ntoarse ctre Ruggles. - D-mi lesa, zise el, i i-o leg la gt lui Lance. - Ateapt-m la grajd, i se adres, apoi, lui Ruggles. Nu dureaz mult. Cnd intr n camer i nchise ua, Jane i ddu seama c era foarte tulburat. i ncleta i-i descleta pumnii i simi mirosul vag de coniac. Teama ncepu s o cuprind, cnd el trecu pe lng ea i se opri lng emineu. Se rezem cu o min de policioar i se ntoarse spre ea. Fcu un gest nervos, ctre pistolul din mna ei

- Las drcia aia din mn. N-am de gnd s-i fac nici un ru. Jane uitase de pistol. l ls pe msua de toalet, dar pstr distana. Case buse; era un brbat puternic i, rvit cum prea, putea fi de dou ori mai periculos. Furia lui nu se datora n nici un caz faptului c aflase de la Harper despre atacul lui Jack, i zise Jane. Cuvintele care urmar o fcur s ncremeneasc. - Ce-ai rmas aa, doamn Campbell? Vino la lumin, s vd i eu faa netrebnicei care m-a nelat. Care ne-a nelat pe noi toi. Case i-ar fi dorit ca ea s protesteze, s-i spun c e la mijloc o confuzie. Dar, o trda expresia ei. Se albise la fa i l privea cu ochi mari i ngrozii. Nu-i plcuse Campbell. La dou minute dup ce l cunoscuse nelesese c are de-a face cu un fanfaron. Dac ar fi fost n locul lui, dac el ar fi fost cstorit cu Jane i ar fi crezut c e amanta lui Campbell, l-ar fi provocat la duel. Campbell ns, dei o fcea pe grozavul, nu era dect un nfumurat patetic. L-a prsit soia. Ani de zile nu a tiut nimic despre ea. Apoi afl c e la Londra, o ntlnete din ntmplare n Bond Street i hotrte s o ierte deoarece i d seama c nc o mai iubete. Asta l amra cel mai tare pe Case. La fel l vrjise i pe el. Dei i btuse joc de el, o iubea n continuare. Jane abia reui s opteasc: - Cum ai descoperit? -Campbell m-a descoperit pe mine, cu ajutorul canalici de Reeve. Se pare c Reeve te-a vzut cnd l-ai asmuit pe Lance asupra soului tu, n dimineaa asta, pe Virgo Street. Dup aceea au fcut cunotin cu scopul - e inutil s mai spun - de a se rzbuna pe mine. Apoi Casc strig disperat: De ce nu mi-ai spus? De ce m-ai dus dc nas n iclul acesta? Se simea ridicol. Organizase toat acea ntrunire ca s-o conving ct de potrivit era ca pentru a face parte din viaa lui. n acest timp ca ascundea singurul lucru care l-ar fi fcut s se opreasc, nainte de a se umili n modul n care o fcuse. Nu-i psa ce credcau ceilali despre el, dar se dispreuia teribil pentru c se lsase prostit de ea. Sc jucase cu el,

fr s-i pese de sentimentele lui. Jane se simi vinovat i privi n alt parte. - Am ncercat s-i spun, dar niciodat nu am gsit momentul potrivit. Tot timpul era cineva n preajma ta sau a mea. Din cauza asta te-am rugat s vii aici n seara asta, ca s-i povestesc despre Jack. - Dac ai li avut un dram de integritate, mi-ai fi spus de mult, nu acum. Vorbele nedrepte rostite de Case o nfuriar. - Nu i-am spus pentm c am considerat c am dreptul la viaa mea personal. Cnd Casc se apropie, Jane rmase pe loc, iar cnd el se opri la civa centimetri dc ca, i susinu privirea cu trie. Jane vorbi prima, pe un ton calm, dar hotrt: - Dc la bun nceput i-am spus clar c eram fericit cu viaa pc carc o duceam; i-am spus c nu am nevoie de un brbat, dar n-ai vrut s asculi. Calmul ei l nfurie i mai ru. - Ba nu, o contrazise ci. Dc la bun ncepui m-ai atras n viaa ta, dac o poi nunii via. Nu, nu mi-ai cerut ajutorul, dar ochii ti, fermectorii ti ochi, spun multe. Iar cu am fost prezent cnd ai avut nevoie de mine. Jane simi cum o neac plnsul. Nu, asta nu putea s nege. Ii luase aprarea n faa Lordului Reeve, l salvase pe Ben, o ajutase cu Emily i apoi, cnd ca nsi nu avea unde s mearg, i oferise un adpost. - Nu am tiut. Nu am neles. Nu trebuia s se ntmple asta. Se opri cci vocea ncepuse s-i tremure. Case i prinse uor capul n minile lui. - Ce n-ai tiut? C m ndrgostisem de tine? - Nu, rspunse ca suspinnd. C m ndrgostisem eu dc tine. Clipe lungi se scurscr Iar ca cl s-i poat dezlipi privirea din ochii ei. Ea simi cum mnia i se topete treptat i Jane crezu c o va srata, ns Casc se ntoarse i se opri din nou lng foc. Ii vorbi cuprins dc o imens tristele: - Din clipa n care te-am cunoscut mi-ai spus numai minciuni. Dar

acum, s-a isprvii. Campbell c gata s te ierte i s uite dac te ntorci la el. O clip fu incapabil s raioneze, apoi frica deveni copleitoare. nghii cu greu n sec. -Ce i-ai spus? - A, eu n-am spus mare lucru. Cred c eram prea ocat ca s mai potgndi. Campbell a vorbit mai tot timpul. Ii vine s crezi c nc te iubete i c tc vrea napoi? A pomenit ccva i de un motenitor. Se parc c tatl 1 ui vrea ca numele s-i fie dus mai departe. De fapt, chiar insist asupra acestui lucru. Jane era ngrozit. - Nu m mai ntorc niciodat la el! - Dac nu o faci, va intenta divorul. - Pe ce temei? -Adulter. Jane pufni, nencreztoare. - Cu cine? - Cu cine crezi? se revolt Case. Cu mine, bineneles. - Dar noi nu am fcut nimic de genul acesta! - Poate c n-am fcut, dar nu va fi greu pentru Campbell s gseasc martori care s jure c am stat o noapte n casa ta din Highgate, ca i aici, n Woodlands. Chiar tu mi-ai spus c vecinii ti i-au fcut o prere eronat despre noi. Case strnse din dini. Dac tiam c exist un so care ateapt s-mi ia locul, n-a fi czut n capcana asta. Tonul pe care i vorbea, expresia de pe chipul lui erau ca nite lovituri de bici pentru ea. Ca hipnotizat, se ndrept ovind spre pat i sc aez. Din covor ieise un fir de a i Jane rmase cu privirea pironit asupra lui, ncercnd s-i pun ordine n gnduri. Apoi vorbi rar, ncercnd s-i exprime gndurile: - Nu-mi pas dac divoreaz de mine. De fapt pentru asta m-am i rugat. Dar nu pot s cred c renun att de uor la mine. Trebuie s fie altceva la mijloc. Case se repezi spre ea. Jane tresri, speriat. - Eu snt la mijloc, spuse el cu cinism. Tocmai a prins un pete mare n plas i nu o s-i dea drumul.

Vznd-o c se uit la el cu ochi goi, Case continu: - M refer la despgubiri. i-1 aminteti pe Uxbridge, nu? A trebuit s plteasc soului nelat douzeci dc mii de lire despgubire pentru c-i furase afeciunea soiei, sau cum or fi numind-o ei in termeni juridici. S fiu sincer, domnioar Mayberry, nu merit s pierd douzeci de mii de lire din pricina la. Jane i amintea perfect aciunea de divor intentat Lordului Uxbridge. ntreaga societatc vuise atunci. A mai pltilnc zece mii de lire ca s se elibereze din propria csnicie. Acum erau cu toii fericii i cstorii fiecare cu altcineva. i venea s rid; i venea s i plng. Ridic privirea spre Case. - Dar... cum poi evita plata acestor despgubiri? -Dac tu iei de sub protecia mea i te ntorci la el. Jane simi cum i vjie urechile i crezu c inima o s nceteze s-i mai bat. Case nu tia ce-i cere, dei ar fi trebuit s tie. Dac ar fi inut cu adevrat la ea, trebuia s-i ia aprarea. El i cut privirea. nainte s vad ct de mult o rnise, ea se ridic brusc n picioare i l mpinse la o parte. Se duse direct la dulap i i scoase lada. O trase pn n mijlocul camerei i ncepu s mpacheteze. - Ce Dumnezeu i nchipui c faci? zise el apucnd-o de bra. -Snumatingi! strig Jane smucindu-se. Vocea i tremura cnd continu: Ce i se pare c fac? Plec. Aa cum ai spus, nu mai snt sub protecia ta. i nici nu i-am cerut vreodat s m protejezi. Pot s-mi port i singur de grij. Am cinele i am i pistolul. Snt mult mai de ndejde dect oamenii. Termin de golit sertarele dintr-o comod i ar fi trecut niai departe la msua de toalet, dac el nu i-ar fi blocat calea. - Nu poi s pleci de-aici la ora asta. Jane, pentru numele lui Dumnezeu, vino-i n fire. O s pun pe cineva s teduc oriunde vei dori tu, mine diminea. - n nici un caz la Jack Campbell! Nu m mai ntorc niciodat la el. - Nu-i spun c trebuie s te ntorci la el. Dac nu poi s aplanezi conflictul pe care l-ai avut, asta e problema ta. Dar dac nu ncerci s

faci ntr-un fel pace cu el - acesta e sfatul avocatului meu - el ne poate da n judecat. - Ai vorbit cu un avocat? l ntreb ea, nevenindu-i s cread. - Am stat de vorb cu Robert! Dup ce am vorbit cu Campbell, m-am gndit c am nevoie de sfatul unui specialist. Ii adugase un pahar de coniac, apoi nc unul, ca s tearg gustul trdrii. Sfatul lui Robert sunase mai radical - Case ar fi trebuit s rup imediat orice legtur cu Jane Mayberry i s-l lase pe el s se descurce. Dar nu putea face asta. Trebuia s vin la Woodlands s o mai vad o dat i s o pun faa n fa cu minciunile ei. Acum, ns, cnd se uita la figura ei palid i citea groaza din ochii ci, ncepu s ovie. -Jane... ncepu el. - S te ntorci la avocatul tu i s-i spui... I se uscase gtul i fu nevoit s nghit cu greu.... s-i spui c o s lupt. Nu renun. Nimeni i nimic nu m poate convinge s m ntorc la Jack Campbell, nici mcar cele douzeci de mii de lire pe care tu le-ai pierde. Osuspiciune teribil ncolea acum n mintea lui, dar era un gnd att de ngrozitor, nct nu-1 putea accepta. - Jane, o ntreb el, de data asta cu mai mult blndee, de ce l-ai prsit.pe Campbell? Ea ncepu s tremure i abia reui s articuleze cuvintele: - Dac eti att de nelept, d-i rspunsul singur. Campbell i spusese c n mare parte era vina lui pentru c Jane l prsise. C nu inuse seama de tinereea ei i de educaia pe care o primise. Ea fusese de o moralitate excesiv, spre deosebire de el care avea patima vnatului, a buturii i, recunoscu el ruinat, a femeilor. Dar o iubea i o voia napoi. Mai mult dect att, tatl lui, baronul, inea neaprat la aceast mpcare pentru ca titlul i averea s poat fi lsate motenire generaiei urmtoare. Nu, nu gndise cum trebuia. Fusese att de surprins s afle c Jane l indusese n eroare cu bun tiin, nct rmsese n faa lui Campbell rece ca un bloc de ghea. Ii nghease i mintea, ns i revenise ndat ce Campbell afirmase c dac Jane nu se va ntoarce la el, va fi obligat s di voieze, ca s se poat recstori i

s-i poat oferi tatlui su un motenitor. Atunci adusese n discuie i daunele morale. Acum, cnd n sfrit gndea limpede, vedea lucrurile ntr-o lumin nou. i amintea ct de greu i fusese s dea de urma lui Jane, mai nti la Ladies Library, apoi la Highgate. Puini dintre prietenii ei tiau unde locuiete. Ieea foarte rar n lume; dc fapt mergea doar la oper. Viaa ci sc petrecca n bibliotec, pe ale crei ui ptrundeau foarte puini brbai. El era unul dintre ei, ns l expediase de attea ori pn s ajung el s-i ctige ncrederea. Totui nu suficient de mult net s-i spun i de Campbell. Sc mai gndi la ceva: Jane nu avea ncredere deplin dect n cinele ei i n pistol. Att. - Jane, ntreb el din nou, de ce l-ai prsit pc Campbell? Trebuie smi spui. Nu, nu-i putea spune; nu putea spune nimnui. Nu voia s apar ca o fiin nenorocit, patetic, nvins, creia i fusese fric i de umbra ei. Ea i recptase numele, i recptase viaa i devenise cineva. Aa voia s o vad lumea. i mai ales Case... mai ales Case. Emoiile pe care se chinuise s i le nfrineze o copleir. Avea impresia c pierduse totul. Toate minciunile pe care le spusese, toat ncercarea ei de a sta departe de lume, toat lipsa ei de ncredere, n final... toate se dovediser zadarnice. Jack o gsise. Ca soie, era sclava lui. Asta prevedea legea. Nu sc va putea elibera niciodat. Trupul ncepu s-i fie zguduit de suspine pe carc nu Ic mai putea stpni i i acoperi gura cu mna ca s-i nbue hohotele de plns. Cnd Case fcu un pas ctrc ea, Jane se trase napoi, dnd din cap cu nverunare. Case i ntinse mna ntr-un gest dc mpcare, dar ea l respinse. Dac i-ar fi putut stpni glasul, i-ar fi spus s plece. Voia s fie lsat n pace. Casc mai vzuse privirea aceca disperat n ochii slbticiunilor, atunci cnd vntorii se apropiau pentru lovitura 203 final. Suferea pentru ea i se nvinovea c fusese orbit de furie. Gndul de a se ntoarce la Campbell o paraliza pe Jane, cea care nu se temea de nimic, care l nfruntase pe Lordul Reeve, femeia gata s nfrunte orice brbat, care aproape l nvinsese pe Gideon Piers, i intrase ntr-un hambar cuprins de flcri ca s-i salveze cinele. Ce fel de om

putea fi acela care i provoca atta groaz? Jane nu ar fi cerut mil sau nelegere. Nu ar fi vrut ca el s tie ct era de vulnerabil. Acum i ddea seama c viaa ei lng Campbell fusese imposibil de ndurat. Era speriat de el. Acum nelegea de ce lucra la Ladies Library i de ce punea atta pasiune n susinerea drepturilor femeilor. Revolta lui i orgoliul rnit i se prur nesemnificative pe lng suferina ei. Ceea ce i se pruse de neneles devenea acum ct se poate de clar. Nu lu n seam privirea ei, ci o cuprinse n brae, far s o strng prea tare, ci doar att ct ea s nu-1 poat ndeprta. Jane se mpotrivi, l mpinse, ns braele lui se strnser i mai mult n jurul ei i, n cele din urm, suspinele se potolir i Jane se ls prad mbririi lui. Case i scoasc batista i i-o ddu. Jane nu ridic privirea, ns el nelesese. n seara aceasta i spusese nite vorbe de neiertat, dar despre asta avea s discute mai trziu. - Nu trebuie s-mi spui nimic despre viaa ta cu Campbell, dac nu vrei, i spuse el cu blndee i cin n glas. Gata, s-a sfrit. Nu-i va mai face ru niciodat. Jane i ridic repede ochii i cili n privirea lui c i descoperise taina pe care ea se strduise s o in ascuns. Ochii ise umplur de lacrimi. Vorbi cu glasul stins i rguit: - E un om crud, brutal. Altceva n-o s mai spun despre el. Case o trase mai aproape, mngind-o pe spate, alintnd-o, vorbindu-i cu tandree, ncercnd s o elibereze de ncordarea care pusese stpnire pe ea. - Prostuo. Crezi c te-a judeca pe tine pentru pcatele lui? Odat, ctid vei fi pregtit, o s vorbim i despre asta, dar numai atunci. Trecutul rmne trecut. Ii promit c nu-i va mai face ru niciodat. - Spui asta pentru c nu-1 cunoti. Nu m iubete. E obsedat de mine. Vrea s m domine. Ar prefera s m vad moart dect s m tie a altcuiva. - Lucrurile se mai schimb, rspunse Case. Oamenii se schimb i ei. Nu, nu vreau s spun c acum e un alt om, mai bun, dar nu cred c e att de prost. Cnd va vedea c nu te poate avea, va fi nevoit s accepte.

- O s treac la ameninri i o s le pun n practic. - Voi proceda i eu la fel. Jane se ncrunt. - Ce ameninri? Tu la ce te referi? - Dac te ntorci la Campbell, o s vin dup tine. Vorbesc serios, Jane. Iar dac fugi din nou i te ascunzi, o s te gsesc i o s te leg de mine. Aa c ar fi bine s-i pun n aplicare ameninrile, altfel vom tri n pcat tot restul vieii. - Dar eu vorbesc despre divor, i strig ca. E vorba de douzeci de mii de lire. - i eu tot despre asta vorbesc. Ascult-m bine. n noaptea asta, cnd am venit aici, nu tiam cum stau lucrurile, nu nelesesem. Am crezut c ai urmrit s m neli, tiind c nu te pot avea niciodat. Eram nebun de gelozie i cu orgoliul rnit. E de neiertat ce am fcut eu. Tu ai justificare. Trebuia s faci tot ce se putea ca s nu fii gsit de Campbell. Acum am neles asta. Tcur amndoi o vreme, apoi Jane ddu din cap, ngrijorat. - A vrea s gsim alt soluie. Ce vor zice ducele i Lady Sophy? Numele tu va fi mprocat cu noroi, i dai seama? Casezmbi. - mi pare ru c trebuie s-i destram iluziile, dar istoria familiei mele este plin de tlhari i lichele. Desigur, nu i facem cunoscui n nalta societate, dar fr ei dinastia Devere ar fi lipsit de culoare, ar plictisi. Gluma lui rmase Ur rspuns. - Douzeci de mii de lire e o sum prea mare, zise Jane. - Nu tiu de ce te frmni att. Avem de ales? Fie te ntorci la el, fie mergem nainte cu divorul. O s-i pltesc douzeci de mii de lire i, dup prerea mea, scpm ieftin. Gndete-te c vei fi liber pentru tot restul vieii. -Case, nu pot s m ntorc la el, opti ea. O mbri cu tandree i-i opti vorbe de alinare, ns dincolo de ele cretea n el o furie clocotitoare. Dac ar fi tiut atunci ce tia acum, l-ar li nucit n btaie pc Campbell. Case se ndeprt puin pentru a-i vedea ochii.

- Jane, i zise el. Eu snt gata s risc totul. Vreau s spun... te vei cstori cu mine dup ce divoreaz Campbell de tine? - E tot ce-mi doresc, rspunse ea. - Mai am o ntrebare. Ai vorbit serios, mai devreme, cnd mi-ai spus c te-ai ndrgostit de mine? - Eu nu am vrut. Am ncercat s nu... Casc o zgudui uor. -Ai vorbit serios? - Da, opti ea. -Asta voiam s tiu. Casc se duse la u, o ncuie i, n timp ce venea sprea ea, i ddu jos jacheta i-i scoase lavaliera de la gt. Jane fcu ochii mari i un tremur abia simit o cuprinse. Nu se atepta la ceea ce avea s se ntmple, Case o luase pe nepregtie. - Case, e... nelept ce facem? El i zmbi sigur de el. - Foarte nelept. Fac exact contrariul a ceea ce m-a sftuit Robert. Campbell vrea s divoreze. Noi nu facem dect s-i uurm situaia. Va avea atia martori, nct nu va ti ce s fac cu ei. Vznd c ea tace, Case continu: - Jane, va avea nevoie de dovezi, iar noi, ncepnd din noaptea asta, i vom da toate dovezile necesare. Dac nu m duc la grajd, pn la urm Ruggles o s vin dup mine. El va putea s jure c noi doi am stat singuri n camera ta mai mult vreme. Dac ar mai fi fost vreo soluie, a fi apelat la ea, dar n afar de a-1 ucide pe Campbell, nu tiu ce a putea face ca s te apr. - Sper c nu te gndeti la duel, nu? l ntreb ea speriat. - Nu, rspunse Case, zmbind. Nu. Ar putea s m ucid, i atunci ceam realiza? Asta e singura soluie, crede-m. Se atept ca Jane s-l resping, s se mpotriveasc, s-i spun c ea nu voia asta, dar cnd ea se lipi de el, suspinnd mpcat, lui Case i veni inima la loc. Ii ridic brbia i i srut ncet, pe rnd, sprnccnele, obrajii, buzele. Jane simea c inima i bate din ce n ce mai tare, i asta din cauza srutrilor lui. Se gndea la toate femeile frumoase i pricepute cu care

fcuse el dragoste; i amintea de lipsa ei de experien i de crisparea ei cnd Jack intra n dormitor. Se sprijini cu o mn de pieptul lui i se trase puin napoi, s-i poat vedea chipul. i vorbi deschis i cu stpnire de sine: - S nu te atepi la prea multe de la mine. Pentru mine... pentru mine cstoria nu a fost o experien plcut. Case reui s-i reprime furia care ncerca s pun din nou stpnire pe el. Acum era vremea rbdrii, a unei rbdri infinite, andemnrii i a delicateii. -Jane, tu te temi? - De tine? Niciodat! - Nu, de asta. i dezleg halatul, desprinzndu-i-l de pe umeri. Avea grij s nu ating dccl zone uor sensibile- arcuirea delicat a gtului, braele, spatele. Cnd se ddu un pic napoi s-i citeasc n priviri, Jane zmbi. - Case, doar nu te temi de mine, i zise ea, cuprinzndu-i gtul cu braele. - M tem... Nu vreau s... Case nu se blbia niciodat. - Snt nmrmurit, i rspunse pn la umi. Nencreztoare, Jane ridic dintr-o sprincean. - E adevrat. Nu rezist, i i srut gropia care i se forma mereu la colul gurii. - ntr-un fel, pentru mine e pentru prima oar. Eti singura femeie pe care ani iubit-o vreodat. M simt ca un puti la prima ntlnire. Jane simi cum o neac din nou lacrimile. Case era un brbat nemaipomenit, de o for coviritoare, clit de experiena cutremurtoare a rzboiului. Oare de ce nu-i era team de el? De fapt, simea tocmai contrariul. Niciodat n viaa ei nu fusese mai contient de fora feminitii ei, ca acum. Cu Jack... - Jane, ce este? Alung din minte imaginea soului ei i-i zise, cu o viclenie tipic feminin: - S fie acesta brbatul care n toate aceste sptmni mi-a fcut

promisiuni nemrturisite, cu ochii lui ndrznei? Ca s nu mai spun de mngierile nepermise i de srutrile furate? Ei bine, iat-m. E vremea s mplinim promisiunile tale. Cuvntul ei era lege. Jane ip scurt, cnd Case o ridic n brae i o aez pe pat. Rznd, se ntinse lng ea. Se alintar, se lipir unul de cellalt, i mpreunar minile deasupra capului. Treptat, expresia de pe chipul lui devenea tot mai serioas. Se aplec i ncepu s o srute tot mai insistent, tot mai lung. Nu simea nevoia s acapareze, s posede; nu nc. Nu voia dect s se bucure de darul pe care ea i-1 oferea. Case nu bnuia emoiile pe care i le trezea gingia mngierilor lui. Deci asta nseamn s-i fii drag cuiva, i zise ea i se simi cuprins de o imens bucurie. Se simea iubit. Nu era nici timid, dar nici temtoare. Doar c nu avea experien. tia ce nseamn s fii obiectul pasiunii unui brbat, ns de data asta era altceva. Case era primul brbat care o iubea. i plimb degetele pe braele i pe umeri lui, simind cum sub atingerea ei toi muchii i se contract. Cnd o mngie i el la fel, fiecare fibr din trupul ei se relax. Era att de firesc, att de plcut, nct Jane se ntreba de ce oare se temuse de el, de ce se temuse s-i primeasc iubirea. n vreme ce ea se abandona plcerii, Case se strduia s rmn lucid. Voia s ndeprteze din mintea ei toat neplcerea i umilina pe care le ndurase ct fusese cstorit cu Campbell. Mai mult dect orice, voia ca ea s tie c nu ea fusese de vin. Era frumoas, era senzual, era ce-i putea dori un brbat. Srutrile i mngierile lui nu trdau nici pasiune clocotitoare, nici grab. Voia s o tulbure, s o ademeneasc. i reuea. Jane se ls nvins de nvolburarea ameitoare a sngelui. Trupul ei cerea s fie mngiat, iar Case rspundea dorinei ei. ns nu era de ajuns. Ea voia mai mult de-att. Cnd Case i scoase cmaa de noapte, ea nu se opuse. Iubirea fusese mereu o tain pentru ea. Acum ns, lng acest brbat att de tandru, era gata s primeasc tot ce putea el s o nvee. Iat ce gndea ea, ns cnd Case i ceru s-l dezbrace, toat ncrederea ei n ea nsi se topi. Asta era ceva cu totul nou. Jack nu voise niciodat

nimic altceva de la ea dect s termine ct mai repede. O poseda mereu pe ntuneric, n grab, fr s acorde prea mare atenie ritualului n sine. Ea nu tia ce nseamn s produc plcere unui brbat. Case intui ce se petrecea n mintea ei i nu-i ddu rgaz s gndeasc prea mult. optindu-i vorbe de alint, i lu minile i i aez degetele pe primul nasture al cmii lui, ajutnd-o, ncet, ncet sl dezbrace. - Dac faci asta mai des, o s-i fie mai uor, i zise el. - Da, tu trebuie s tii. - S fii bucuroas c unul dintre noi tie ce trebuie s fac. Jane rse. - Case, snt bucuroas, crede-m. Cnd cmaa i pantalonii lui ajunser pe podea, laolalt cu halatul i cmaa ei de noapte, Case se ntinse din nou pe pat, lng ea. Jane i inu respiraia cnd simi pielea lui atingndu-i trupul, i auzea inima btnd lng inima ei. Srutul lui era acum fierbinte, nvalnic, iar ea rspunse, fr s ovie. Mintea i se goli de toate gndurile de dinainte, pstrnd fierbinte doar senzaia pe care o trezea n ea atingerea lui. Snii i se ntrir i n to trupul ei se rspndi cldura chemrii. Cunoscuse i nainte sentimentul neputinei, dar nu o astfel de neputin. Nu se temea, ci se simea eliberat. Case i prelungea cu bun tiin plcerea, cu toate c i era mai greu dect i nchipuise. Rvnise i la alte femei nainte, dar nu n felul acesta. Dorea, mai mult dect orice, s tearg din mintea ei tot ce era legat de Jack Campbell, ca i cnd nu ar fi existat niciodat. In patul lor ea nu avea s aduc amintirea altui brbat. Cnd Jane ncepu s respire tot mai greu, mngierile lui devenir din ce n ce mai intime. Ii cuprinse n palme snii, i mngie i i srut. Dac ea ar fi fcut cel mai mic gest de mpotrivire, i-ar fi lsat timp s se obinuiasc; dar, departe de a se mpotrivi, Jane l trase mai aproape de ea i i rspunse cu mngieri la fiecare atingere. Case i desfcu uor coapsele i o privi nc o dat. Jane l privi implormdu-1 cu un suspin. O atinse din nou. Ea se cutremur i ntinse minile ctre el. Case i opti ceva - un avertisment? - ns dorina ci era prea 210 mare ca s mai in seama de vorbe. Agndu-se de umerii lui, l chem.

Case veni deasupra i, pentru o clip, privi jocul flcrilor pe chipul ei. Ct ateptase s vad asta! Pielea ei era rumen, ochii i erau grei de dorin. Deodat l fulger o amintire - imaginea ei, legnndu-se pe scaunul din cmara bibliotecii Ladies Library, n ziua cnd o vzuse prima oar. - Cred c ciorapii albatri au fost de vin, opti el. Jane nu mai avea rbdare s rspund unei glume. -Case! l rug ea. Ptrunse ncet, cu grij, dndu-i rgaz s se acomodeze cu greutatea trupului lui. Jane l privi cu nite ochi att de mari, nct pentru o clip el crezu c i se va mpotrivi. O trecu ns un fior i l nlnui cu tot trupul ei. Atunci ncepu i el s se mite. Pn n clipa aceea, fiecare srut, fiecare atingere urmreau s-i produc ci plcere. Acum plcerea i cutremura pe amndoi. Cumptarea i gingia fur uitate n dorina aceasta frenetic de a stpni. Cnd o simi rspunzndu-i cu aceeai patim, l cuprinse o bucurie imens. n cele din urm orice gnd se vzu abandonat, alungat de senzaiile tulburtoare i de dorina dc eliberare. Ceva mai trziu, Case, sprijinit ntr-un cot, i privi chipul. Voia s o vad bine pe femeia care i dduse viaa peste cap. Se ntreb dac ea i ddea seama ce furtun va provoca n opinia public vestea c ei doi erau amani. Nu fusese sincer n totalitate. Era posibil ca, luptnd mpotriva aciunii de divor, ei s ctige. ns el nu voia asta. Ar fi nsemnat ca ea s rmn cstorit cu Campbell, iar Case o voia a lui i numai a lui, pentru totdeauna. Jane nl capul de pe pern i-l srut, n fug, pe buze. - Nu te mai gndi, opti ea. Fr preri de ru. Mcar pentru o clip, s ignorm lumea de afar i s ne gndim numai la noi. ncordarea lui se risipi dintr-o dat. Nu era naiv. i ddea bine seama ct de crud putea fi lumea. Iar cl va face totul s o in departe de furtuna ce urma. - Spune-mi ce simi, i ceru el. Buzele ei se arcuir ntr-un zmbet de mulumire. - M simt ameit, rspunse ea. Ameit de propria mea putere. Se ntoarse i l privi cu ochi scnteietori.

- Dac a fi tiut c ceea ce pot face un brbat i o femeie n pat e un lucru att de minunat, nu a fi rmas cast atia ani, glumi ea, srutndulpebrbie. Rspunsul ei i facu plcere, i i opti: - n cazul acesta, hai s recuperm timpul pierdut. Jane dormea cnd Case auzi un ciocnit n u. Dup cum se atepta, era Ruggles care venise s vad de ce ntrzia. Lance intr n camer i se aez la locul lui, lng foc. Cnd Ruggles l vzu pe Case mbrcat doar cu pantalonii, rmase mut de uimire, iar cnd arunc o privire peste umrul lui i vzu patul, facu ochii mari. -A, Ruggles, zise Case. Am uitat de tine. Vin imediat. Apoi nchise ua. Cnd se ntoarse spre pat, se opri i se uit la Lance. - Bine, biete. Te-ai descurcat bine astzi. Ar fi bine s te obinuieti cu mine, Lance, pentru c nu renun la ea nici n favoarea ta, nici a altcuiva. - Ce-ai spus? l ntreb Jane somnoroas. - Iubirea mea, spuneam c zarurile au fost aruncate. Vorbele lui o trezir de-a binelea. Privi ctre u. Case ddu din cap, ntrindu-i bnuiala. - Da, a venit Ruggles. Trebuie s plec. S nu spui nimnui nini ic i s nu faci nimic pn cnd nu vin eu. Ai neles? -i cnd vii? - Mine diminea. Se uit la ceas. Ba nu. De fapt, o s vin mai trziu, n dimineaa asta. S fii gata... s zicem... pe la unsprezece. - i unde o s mergem? - La Highgate, s vedem cum merge treaba acas la tine. Se aez pe marginea patului i-i plimb degetele prin prul ei. Nu-i venea s plece de lng ea. Voia s aib dreptul s se ntoarc n acelai pat, lng ea, fr s se team c va da peste ei mtua Sophy. Nu avea s-i gseasc linitea pn cnd Jane nu-i devenea soie. Se ridic. - Scopul principal este s-i dm lui Campbell dovezi pentru divor. i o srut dulce.

- E singura cale, Jane. -tiu. Cnd plec, toat cldura din camer pru c a disprut o dat cu el. Jane se ghemui n pat i trase aternutul pn sub brbie. 16 Mai trziu, n aceeai diminea, cnd ajunse la Woodlands, Case o gsi pe Jane ateptndu-1 n salonul din fa. Era mbrcat cu pelerina roz i avea obrajii mbujorai de fericire. Case nu rezist ispitei i o trase ntr-o cmru de lng salon unde, dup ce i scoase .boneta, o lu n brae. O srut ptima, i Jane se abandon cu ochii nchii mbririi lui. Ameit de dragoste, simi cum o invadeaz acea cldur bine cunoscut. Cnd Case o indeprt puin, constat ncntat c i ea avea acelai efect asupra lui. Case inspir adnc. - Nu mai pot gndi limpede dac m priveti aa. Jane nchise ochii. -Acum e mai bine? Nu se putu abine s nu o srute din nou lung, dar de data aceasta mai puin ptima. - M-am temut s nu te rzgndeti, i zise Case, finnd-o n brae i savurnd, nc, aroma buzelor ei. Apoi, cndte-am gsit ateptndu-m, nu am putut rezista. Jane i zmbi i privi adnc n ochii lui. - M-ai lsa s m rzguidesc? - Nu, i rspunse el, nu dup o noapte ca cea care a trecut. Deacumetinumaiamea. Dac vorbele acestea ar fi venit din partea lui Jack sau a oricui alt brbat, ar fi ngrozit-o. Dar ncepea s-l cunoasc tot mai binepeCaseitiacnuarfi obligat-o s fac ceva mpotriva voinei ei. - Foarte bine, zise ea, nseamn c nu trebuie s m mai frmnt dac ceea ce fac e bine sau e ru, nu-i aa? - Aa este. Frmntrile de genul sta snt tardive. Ii puse boneta i-i leg panglicile sub brbie. - Ce i-ai spus mtuii mele? o ntreb el.

- I-am spus c plecm la Highgate s verificm casa. n orice caz, ea i va petrece ziua la bibliotec i o s-o ntlnesc acolo dup ce terminm cu Highgate. i ce altceva o s mai facem? - O s-l ajutm pe soul tu s ctige divorul. Jane nu nelese ce voia el s spun. - Cum o s facem asta? - O s vezi. Mergem? Case i oferi braul. Trsura care atepta la scar purta blazonul Devere. Harper i ajutorul lui se aflau sus, pe capr, mbrcai n livrele albastre cu fireturi aurii. Pentru c nu tia ce anume vor face i unde vor merge, Jane l lsase pe Lance n grija lui Ben. Curnd, ns, i ddu seama c ceea ce se petrecea era mult mai complicat. Case se strduia s dovedeasc c ea era amanta lui. Colindar prin mai multe magazine scumpe, merser la bij utier, la casa de mod, la croitoreas i peste tot Case cheltui sume imense. Toate socotelile i toate bunurile achiziionate urmau s fie trimise la adresa lui. Lui Jane nu-i venea s cread uurina cu care accepta schimbarea aceasta de situaie. Nu se simea deloc vinovat, ci ct se poate de recunosctoare. In sfrit, gsise modalitatea de a desface toate legturile ce o fcuser prizoniera unui om de care se temea i pe care l dispreuia. Fr Case, lucrai acesta nu ar fi fost posibil niciodat. Nu avea mustrri de contiin, dar se simea stingherit. Nu demult, le privea de sus pe femeile care se vindeau brbailor. Acum, negustorii o msurau cu privirea i ea tia ce gndeau. i trebui o voin de fier s-i poat privi n ochi, i s se arate ncntat c poate cheltui banii protectorului ei. Protector. Amant. Urte cuvinte! Case era brbatul pe care l iubea. Chiar i dup ce se vor cstori, ea tot iubitul ei l va considera. Un so mai avusese, dar nici un brbat nu o mai iubise pn acum. Cnt trsura opri n faa magazinului cu blnuri, Jane protest. Case se uit la ea i constat c plecase capul. -Nu-i plac blnurile? - Nu e vorba de asta, tii foarte bine. Nu-i nevoie s risipeti banii, important e s convingem tribunalul c tu mi plteti datoriile. i cred

c am fcut deja suficient ca s-i putem convinge. Ce este? l ntreb ea, vzndu-1 c rde. -Ador s cheltuiesc bani cu tine. Nu-i imaginezi ct plcere mi face. i e prima oar cnd i spun asta unei femei. - i, adug ea cu glas reinut, trebuie s neleg c ai fi putut spune aceste cuvinte multor femei? Ochii lui strlucir. - La zeci de femei, i rspunse el. ns tu eti singura care merit. Se oprir s mnnce la The Gatehouse Inn, n Highgate. n sufragerie era muM lume. Case rse la gndul c vecinii ei curioi vor avea subiect de brfa. Una era, ns, s nfrunte privirile unor strini, i alta ar fi fost dac Jane l-ar fi vzut de pild pe doctor intrnd pe u. Avea i prieteni n Highgate, oameni care i plceau i crora le purta respect. Privea mereu la u, temndu-se s nu apar vicarul sau oricare altul dintre oamenii de frunte ai satului. Dup cteva minute, simind stinghereala ei, Case se ridic. - M-am rzgndit, zise el. Cred c vom merge la un picnic. El terminase de mncat supa, ns ea nici nu o ncepuse. Contrariat, Jane se uit la el. Privirea lui era plin de nelegere i amuzament. Jane plec ochii n farfurie. - Nuprea tiu ce sc cuvine s fac, zise ea, stnjenit. - Aa-i, rspunse Case. i mi pare bine c nu tii. i inu scaunul i ea se ridic. - O s cumprm provizii de la bcnia din sat i o s mncm la Hillcrest, zise el. Jane rmase n trsur ct timp fcu el cumprturile. Din hambar nu mai rmsese nimic. Acolo unde odat fusese adpostul animalelor era acum doar un loc gol. Nici lucrtorii nu se vedeau. - M tem c va mai frece puin pn se vor ntoarce lucrtorii s construiasc hambarul. Terenul e plin de ap. - Bine, dar sper c nu plteti i pentru asta, i zise ea. Eu stau aici cu chirie. Proprietarul trebuie s achite nota. Case zmbi i, cnd ea porni spre cas, se ntoarse spre Haiper i-i zise

s se ntoarc dup o or. - Dac vrei, poi s adposteti caii Ia Gatehouse i s iei i masa acolo. Pltesc eu. Propunerea nu-i convenea deloc lui Harper. - nlimea voastr, trebuie s v pzesc, dac cumva ai uitat, i spuse Harperpe un ton confidenial. Case oft, ncercnd s nu-i piard rbdarea. -Faci cum vrei. Harper l urmri cu privirea cnd pomi dup Jane, pe poteca nclinat ce ducea spre intrare. Cnd tnrul vizitiu de lng el ls s-i scape un fluierat abia auzit, Harper se ntoarse i-i arunc o privire amenintoare. - Nici s nu te-aud, Bemie, mormi el. -Nu.domnu Harper, s trii. Nu zic nimic. Dup cteva clipe n care nu scoase nici un cuvnt, ntreb: - i acum ce facem? - Ateptm, rspunse Harper. Casa era neschimbat, doar c mai persista mirosul vopselei proaspete. Se mai simea, ns, i fumul, mai ales n draperiile de catifea din salon, n dulapuri, ntr-un al pe care Jane l lsase n camera ei pe un scaun. II ridic i-l apropie de nas. - Casa asta nevoie de o aerisire zdravn, zise ea. Uit-te la ferestre. Snt nchise. Nu m mir c persist mirosul de fum. II auzi pe Case nchiznd ua i atunci ls din mn alul i se ntoarse ncet spre el. Privirea lui o facu s tresar, ns nu-i putu desprinde ochii din ochii lui. Din doi pai ajunse lng ea, o lu n brae, o strnse puternic i o srut cu patim. Nu mai era iubitul tandru, delicat din noaptea trecut. Acum descoperea un brbat cuprins de o dorin slbatic. Pentru o clip, Jane sc sperie, ns imediat l auzi spunndu-i c o iubea prea mult, c o ateptase nengduit de mult, i momentul de nesiguran trecu. Acesta era Case. Dintre toi brbaii, el era singurul n care ea putea s aib ncredere. Cnd o mpinse pe pat, Jane ntinse rminile spre el i l trase lng ea. Privindu-se n ochi, ncepur s se dezbrace reciproc. De data aceasta

fceau dragoste pentru patima lui, i nu pentru tulburarea ei, ns ea i se druia toat. Se nscuse n ea dorina de a-i oferi toate plcerile, de a-1 iubi aa cum nu mai fusese niciodat iubit. Numai era altul ca el. nsemna totul pentru ea. Brusc, nflcrarea lui se topi i mngierile ncetar. Cu buzele aproape lipite de ale ei, opti: - Uor, e prea repede pentru mine. Jane nu se putu abine i ncepu s rd. Zmbetele disprur ndat ce Case ncepu din nou s o mngie n zone tot mai intime, cu abilitatea celui care tie s stpneasc vulnerabilitatea femeii. Trupul lui Jane lu foc. - Case, opti ea. Case. Palmele i se ncletau i sc desfceau disperate pe umerii lui. i oferea tot ce dorea ea, tot ceea ce ateptaser amndoi. Cnd trupul lui puternic i zvelt veni deasupra, Jane l strnse n brae i, simind explozia de pl cere n amndoi deodat, i strig numele. Pc deplin satisfcut i ameit, nc, de valurile tulburtoare ale iubirii pe care acum o descoperea, Jane rupse prima tcerea: - N-am tiut c poate fi aa. Chiar dac mi-ai fi spus, nu te-a fi crezut. - Dar cum este? o ntreb Case i, zmbind, i lu un sn n palma lui. Ea i ddu mna la o parte i se ridic, sprijinindu-se ntr-un cotiprivindu-1. - Uite, i zise, de pild nu credeam c pot s rid n timp ce facem dragoste. Dac rdeam de Jack... Cnd ea se opri, Case se ridic i el, s o poat vedea mai bine. -Ccc cu Jack? o ntreb el, rbdtor. Jane oft i dup cteva clipe, continu: -Nu a fi ndrznit s rid de Jack. Asta este. Eram prea speriat de el, mai ales cnd venea n patul meu. Era de prere c snt dou categorii dc femei, unele cu care brbaii se cstoresc i restul. O soie trebuia s tolereze intimitile unei csnicii, de fapt s le suporte, chiar i atonei cnd erau de ncsuportat. Cnd avea nevoie de plcere, o cuta n brael e

amantei. ntoarse capul i czu pc gnduri. - Ce este, Jane? o ntreb Case cu blndee. La cc te gndeti? Chipul ei sc eliber de povara gndurilor i zmbi. - M gndeam c niciodat nu a fi crezut c pot fi fericit ntr-o legturnepermis i acum... uit-te la mine. Case o cuprinse pe dup umeri i o privi n ochi. Glasul lui era aproape tios: - Eu nu vd n asta o legtur nepermis. Nu te consider amanta mea i nici tu nu ar trebui s te consideri astfel. Tu eti femeia pe carc o iubesc i care mi va fi soie. - tiu. Nu te mai gndi la asta. N-o s mai gndesc nici eu. Case tia de unde i venise ideea aceasta i i se adres cu blndee: - Ascult-m, Jane. Nu vom mai merge la cumprturi. Nu o s te mai fac s te simi stingherit, nsoindu-m n locuri publice. Am fcut ceea ce ne propusesem s facem, l-am dat soului tu dovezi pentru divor. Tot ce mai trebuie (acut, voi face singur. Chiar i cnd va veni vremea s ne prezentm la tribunal. Nu-i nevoie de prezena ta. Pe mine m va da n judecat. Jane i acoperi buzele cu palma. - S nu crezi c mi pas. Nu vreau dect s fiu liber, ca s-mi aleg singur calea pe care s merg. Iar eu te aleg pe tine. - Te voi elibera de el. i promit. Simi cum o trece un fior. -A vrea s fie aa! - Uite, mi-ai spus c tatl lui este cel care dispune de bani i c tot el ine ca numele familiei s fie dus mai departe, mai ales c e singurul lui fiu, am dreptate? Chestiunea asta nu o poate schimba, nu? - E adevrat. Cnd Jane i ls din nou capul pe pern, Case trase ptura peste ei. - Ce fel de om este Sir Archibald? o ntreb el. - Nu e ca Jack. Adic niciodat nu a ncercat s par un individ fermector. E un om aspru. Sumbru. Nu-mi amintesc s-l fi vzut vreodat zmbind. L-am ntlnit doar de cteva ori, dar mi-am dat seama

c Jack i executa ordinele fr s crcneasc. - A, asta explic totul i de fapt nu conteaz. Tu ai scpat de Jack Campbell, indiferent c i convine sau nu. Jane i cut privirea. Case se uit drept n ochii ei. - Ai ncredere n mine, opti el. O s m ocup eu de toate. - i, ce se va ntmpla? l ntreb ea. - O s m ntlnesc cu avocatul meu, ca s-i dau indicaii noi. i plimb degetele prin prul ei i o srut, uor. - Apoi voi vorbi cu tatl meu. Nu vreau s afle despre noi de la altcineva. -Nu, bineneles. Dar... i sorbi cuvintele cu nc un srut i, curnd dup aceea, Jane nu se mai putu gndi dect la clipa pe care o tria i la bucuria pe care o simea n braele lui. Gideon Piers era chiar bine dispus pn s apar Merrick. Totul se petrecea aa cum plnuise. Castleton nu tia unde s-l caute. Contele se nvrtea n cerc, fr s ajung la vreun rezultat, n vreme ce el tia absolut tot despre Castleton, despre femeile lui, n special despre Jane Mayberry i despre msurile pe care le luase pentru a o protej a; tia totul despre prietenii i cunotinele lui. Acum se uita la Merrick, ntrebndu-se dac nu cumva fusese prea ncreztor. - Ia loc, i zise Piers, fcnd semn spre un scaun. Ia totul de la nceput. Mai povestete-mi o dat. Dup ce se aez Merrick, Joseph i puse n fa un pahar cu coniac, apoi iei i-i ls singuri pe cei doi, ntorcndu-se la rolul lui de iscoad. - Chiar nu e nevoie, preciz Merrick, cu referire la Joseph. Am venit cu oamenii mei. - Asta l face pe el mulumit, l lmuri Piers. i place s se tie util. Acum mai spune-mi o dat ce e cu tia doi. - E vorba despre Lordul Reeve, iar pe cellalt l cheam James Campbell. Noaptea trecut au vrut s intre pe porile Conacului Twickenham. Portarii nu i-au lsat s treac, dar unul s-a oferit s-i duc un mesaj Lordului Castleton, pentru c cel mai tnr dintre cei doi, Campbell, era furios la culme i amenina c o s-l dea n judecat pe

conte i c o s-l ruineze. n orice caz, Campbell i Reeve au plecat, dar dup puin timp s-au ntors cu o scrisoare cu sigiliu. - Ce coninea scrisoarea? - Asta nu tim. tim numai c dup ce au nmnat-o, Reeve i Campbell au plecat, iar curnd dup ce a primit scrisoarea, Castleton a plecat i el nsoit de un prieten. - Informatorul tu este unul dintre portari? Merrick rinji. - Mda, rspunse, dar nu i-ar fi recunosctor dac l-ai numi informator. Crede c eu snt de la Special Branch i c ne aflm ntr-o misiune secret de a-1 proteja pe conte. - Frumos lucrat, i zise Piers. Continu. Dup aceea ce s-a mai ntmplat? Merrick ntinse braele i ridic din umeri. - Dac te gndeti c a stat cineva ascuns n tufiurile din afara porii care s-l urmreasc pe Castleton, atunci rspunsul e nu. Ar fi fost prea evident. Casa este destul de izolat. Contele i-ar fi dat seama imediat c este urmrit. Chiar dac tia c Merrick avea dreptate, Piers nu fu mulumit de rspuns. - Adic nu tii unde s-au dus? - M tem c nu. In oricc caz... - Eu te pltesc s-mi aduci informaii! Piers scrni din dini, dar dup cteva momente continu, de data aceasta mai calm: - Pn acum de ce nu am mai auzit de Reeve i de Campbell? Merrick se strdui s se stpneasc. Nu vedea care era importana acestei noi situaii i i se pru insulttoare atitudinea lui Piers. Ins acesta era cel carc pltea, i atunci el trebuia s fac tot cei se cerea. i rspunse cu tot calmul dc care era n stare: - Pentru c i eu tot acum am auzit prima dat de ei. Am venit aici spernd c-mi poi spune tu mai multe despre ei, dar dac nici tu nu-i cunoti, o s urmresc singurul fir pe care l am. Piers l privi printre gene. - Despre ce fir e vorba?

- Informatorul meu mi-a spus unde locuiete Campbell. A tras la un hotel din Dover Street. Credeam c tii tu unde anume. Dar dac nu tii, atunci cu am plecat. - M anuni ndat ce afli ceva, ne-am neles? - Te anun. Se desprir ntr-o manier amiabil, ns buna dispoziie a lui Piers se topise. i aminti c nu era chiar nelept s-l subestimeze pe Castleton. lat c atunci cnd el credea asta, contele nu se nvrtea, de fapt, n cerc. Bine, ntrise paza la Woodlands i la Conacul Twickenham, dar pe de alt parte i vedea de treaba lui ca i cnd el, Piers, nu ar fi fost dect o problem oarecare, puin incomod. Petrecerea de la Twickenham era o dovad. Contele prea s-i rd de el. Gndul acesta era de nendurat! Cnd i ddu seama c scrnea din nou din dini, Piers ncerc s se liniteasc. Va gsi o soluie, i fgdui el, ca s arate c tot el era cel care deinea controlul. Jane Mayberry i cinele ei. Contelui i-ar trece pofta de rs dac li s-ar ntmpla ceva ru acestora. Gndurile lui trecur la noua problem. Cine mai era i acest James Campbell i cum ar fi putut el s-l ruineze pe conte? Nu-i plcea s-i vad planul cltinndu-se tocmai acum, cnd mai erau cteva zile i-l punea n aplicare. Campbell ar face bine s nu-i stea n cale. j~y rimul lucru pe care l-a fcut Case a doua zi diminea T a fost vizita la biroul lui Robert Shay, pentru a-i da acestuia indicaii privitoare la aciunea de divor pe care Campbell avea s o deschid. - S nu ne opunem? ntreb Robert, uluit. Dar asta ar nsemna c-i recunoti vina. Dac mi asculi sfatul i rupi toate legturii e cu domnioara Mayberry, aciunea lui Campbell nu va avea temei. - Vreau s aib temei. Robert i privi prietenul care sttea de partea cealalt a biroului. Expresia de stupefacie de pc chipul lui vorbea de la sine. - De ce? - Pentru c intenionez s m cstoresc cu ea. Pre de cteva momente Robert l privi cu ochii holbai. - O s te cstoreti cu ea, zise el cu un glas pierit.

Case zmbi. - Robert, nu e sfritul lumii. Vorbim despre o csnicie care a euat de la bun nceput i care de civa ani, practic, nu mai exist. Robert ncepu, ncet-ncet, s neleag, ns ncerc s-l lmureasc pe Case cum stteau, de fapt, lucrurile. - Curtea nu va fi de aceeai prere. Ea este nc e soia lui. Se afl n posesia lui. Te-am avertizat care vor fi daunele morale i materiale, dac vei continua s te ntlneti cu ea. - Intr-adevr. i snt gata s le accept. Ce vreau de la tine este un sfat: cum s grbim divorul, pentru ca s ne putem cstori ct mai repede. Lui Robert nu-i venea s cread. n urm cu dou zile i sftuia prietenul ce s fac pentru a evita un scandal. Atunci Case era furios, era negru de suprare i toat mnia lui se ndrepta mpotriva lui Jane Mayberry. Schimbarea petrecut l lsa fr cuvinte. Case era calm, zmbea i prea fericit. Robert se simea exact invers. n sertarul de sus al biroului su se afla o sticl de coniac i, dac nu ar fi fost att de devreme, ar fi tras o duc zdravn. Jane Mayberry. Case o iubea cu adevrat. i dduse seama de la nceput c fata l cucerise, pn i un orb i-ar fi dat . seama. Dar Case era un om cu capul pe umeri. Cnd a aflat c e cstorit, ar fi trebuit s o trimit s-i fac bagajele i s o alunge definitiv din viaa lui. Nu avea nici un rost s ncerce s-i schimbe opiunea. Ducele va avea grij s-i deschid ochii asupra tuturor capcanelor care-1 ateptau. Nu-i dorea s fie n locul lui Case la acea discuie cu tatl lui. Mai ncerc, totui, o dat s-l fac s gndeasc raional. - Nu te grbi. Gndete-te bine i nu lua o decizie pripit. ine minte, o dat ce porneti pe drumul acesta, cale de ntoarcere nu exist. - Nu o s m reprezini tu? - Bineneles c o s te reprezint, l repezi Robert. Case zmbi. - Mulumesc. Acum spune-mi exact la ce trebuie s m atept. Robert se ncrunt, dup care ncepu s-i explice, fr tragere de inim: - Mai nti de toate trebuie s-i scriem lui Campbell i s-l informm c nu-i vom contesta aciunea. Dac merge totul bine, cazul ar trebui s

ajung pe masa judectorului ntr-o sptmn, cel mult dou, dup care va merge mai departe la Consistoriu, la Episcopul Londrei. - i asta ct va dura? - O lun, poate dou. Dar asta e partea cea mai uoar. Campbell va obine divorul, ca i Jane, de altfel, ns asta nu nseamn c ea va fi liber s se cstoreasc. Este nevoie de un act eliberat de Parlament, iar asta poate dura destul de mult. Case se ridic. - Atunci, hai s nu pierdem vremea. Vreau ca acest Campbell s afle ct mai repede c Jane nu se va ntoarce la el. Vreau s tie c ea se afl sub protecia mea. Scrie-i ceva care s-l determine s se mite mai rapid. Cu ct se termin totul mai repede, cu att va fi mai bine. - Unde l gsesc? - La Cooks Hotel, pe Dover Street. - Tu unde te duci acum? - S-i dau vestea tatlui meu. Dup plecarea lui Case, Robert nu mai putu rezista tentaiei. Scoase sticla cu coniac, i turn n pahar i lu o nghiitur zdravn. Pn acum nu mai avusese nici un caz de divor, ceea ce nu era de mirare. Divorurile erau att de costisitoare i att de greu de obinut, nct puini se ncumetau la aa ceva. Va trebui s rsfoiasc puin legile privitoare la divor. Campbell era scoian. Era necesar un stagiu de pregtire nainte s porneasc aciunea aceasta, ceea ce nsemna c s-ar putea s dureze ceva mai mult dect i imaginase el. Nu era exclus ca ntre timp lui Case i domnioarei Mayberry s le vin i mintea la cap. Gndul acesta l mai liniti. Apoi i aminti de schimbarea pe care tocmai o vzuse la Case, de strlucirea din ochii lui, de buna lui dispoziie, n ciuda gravitii propunerii pe care i-a fcut-o. i, deodat, i ddu seama. Erau amani! Case i domnioara Mayberry deveniser amani! Schimbarea din felul de a fi al lui Case era att de evident... nsemna c totul se ntmplase imediat dup ce se desprise de el, cu o sear n urm, cnd Case plecase la Woodlands ca s o pun pe domnioara Mayberry fa n fa cu propria ei minciun. Lu nc o nghiitur de coniac. Clar, nu mai era cale de ntoarcere. Case nu ar fi fcut pasul acesta dac nu ar fi fost legat definitiv de fat.

Asta explica i graba lui de a vedea o dat totul clarificat. Nu dorea ca primul lui copil s se nasc n afara cstoriei. Terorizat de gndul acesta, Robert ddu peste cap paharul de coniac. Cuprins de entuziasm, merse la raftul cu cri, gsi volumul care i trebuia i ncepu s-l rsfoiasc atent. Curnd i ddu seama c legea privitoare la divor era extrem de complicat. Cnd ajunse Case, tatl su se dusese s clreasc, aa c l atept n bibliotec. Pentru a-i ridica moralul n ateptarea confruntrii, bu o cafea. Deasupra emineului se afla un portret al mamei lui i Case se opri lng foc i rmase privindu-1. Nu se putea uita la acest portret fr s zmbeasc. Mamei lui nu-i plcuse niciodat. S nu-mi spunei c semn cu femeia aceea din tablou, obinuia s spun. Nu are pic de via n ea! Nici un pictor de portrete nu ar fi putut surprinde esena firii ei. Era o fiin luminoas att ca nfiare ct i n modul de a se comporta, spre deosebire de cei din neamul Devere. Poate tocmai de aceea o iubise tatl lui att de mult. li dduse viaa peste cap, i-o schimbase complet. Cnd a murit, parc a luat cu ea toat bucuria lumii. Nu ar fi trebuit s se ntmple aa. Plecase s clreasc nensoit, a czut i nu a fost gsit dect abia a doua zi diminea. Apoi a fcut febr mare i, ncet-ncet, s-a stins. Abia mplinise treizeci de ani, vrst lui de acum. Se ntreba ce cuvintepline de nelepciune i-arfi spus acum. Cu siguran nu i-ar fi servit platitudinile care treceau drept vorbe nelepte printre prietenii lui. Nimnui nu i-ar psa dac ar face din Jane amanta lui. n schimb toi vor fi ocai de dorina lui dejo lua de soie. i trecu minile prin pr, apoi merse i se aez pe unul dintre fotoliile de lng emineu. tia ce i-ar fi spus mama lui. L-ar fi ntrebat ce-i spunea lui propria contiin, iar el i-ar fi rspuns, pe bun dreptate, c nu avea nici un fel de remucri. Niciodat n viaa lui nu fusese mai sigur c ceea ce face este bine. Tatl lui avea s pun problema cu totul altfel. Onoarea. Onoarea unui Devere era sacr. Cuvntul lui era o garanie suprem. El preuia cinstea, loialitatea i respectul la cei slabi i

defavorizai. Niciodat nu ar dezonora pe nimeni, prieten sau neprieten. Aceste lecii le primiser cei trei copii Devere de mici. ntr-o lume civilizat, codul de onoare al tatlui su nu ddea gre. ncercase i el s triasc dup regulile lui, ns n Spania nvase altele, mult mai dure. Codul de onoare nu l-a putut proteja de hotrrile teribile pe care fusese nevoit s le ia. Constatase c n rzboi onoarea era de multe ori prima sacrificat. Nu putea sta de vorb despre aceste lucruri cu tatl lui. Ducele nu ar nelege. Nu tia nici dac-1 va putea face s neleag dragostea lui pentru Jane. Nici mcar nu va ncerca. Oft prelung. Se ntmplau att de multe o dat. Reuniunea, Jane, Campbell. Dac situaia ar fi fost alta, ar fi ammat problema divorului pn dup reuniune, ns de dragul lui Jane trebuia s grbeasc lucrurile. Ea nu era convins c Jack Campbell o va lsa n pace. Se temea tot timpul c ar putea s vin dup ea i s o rpeasc. Dac avea dreptate, era absolut necesar s-l fac pe Campbell s neleag c ea avea un protector puternic, gata s-l distrug dac s-ar atinge de un fir de pr din capul ei. Nu credea c acest Campbell putea fi att de nesbuit. Da, ar trebui s se gndeasc mai mult la reuniune. Norocul lui c-1 avea pe Waldo. Waldo se implicase total. Mine avea s se ntlneasc toi acolo i s repete, pas cu pas, toat nscenarea, aa cum avea s se desfoare. Ba nu. Aa cum sperau ei c avea s se desfoare. Nu tiau ce inteniona s fac Piers. Era posibil ca praful de puc s nu fie dect o diversiune. Pn mine sear trebuia s se concentreze exclusiv asupra acestui lucru. Abia apoi va merge s o vad pe Jane. Cnd auzi pai apropiindu-se de bibliotec, se ridic. Ducele intr, cu figura luminat de un zmbet larg. - Mi s-a prut mie c i recunosc cabrioleta, zise el. Harper este cu tine? -Da. L-am lsat la grajduri. Ducele ddu din cap i fcu civa pai n ncpere. Observnd gravitatea de pe chipul fiului su se opri i zmbetul i se terse de pe buze.

- Ce este, Caspar? Ce s-a ntmplat? - Cel mai cumplit lucru, i rspunse Case. Femeia pe care o iubesc, Jane Mayberry, este cstorit. Nicicnd nu mai avusese ducele atta nevoie de sfatul soiei sale, ca acum. Omul acesta cu figur nenduplecat care sttea n faa lui i prea un strin. Fiul lui nu venise s-i cear sfatul, sau s stea de vorb despre ce se petrecea. Hotrse, deja, ce s fac. Caspar urma s se nsoare cu Jane Maybeny. Numai c ea nu era Jane Mayberry, ci doamna James Campbell. Din puinele amnunte pe care i le dduse Caspar, nelese c Jane avea motive ntemeiate s se team de soul ei. Dac aa stteau lucrurile, individul ar fi trebuit de mult nchis undeva. Dar nu n asta consta problema. Cstoria era ceva sacru. Fcuser un jurmnt n faa lui Dumnezeu. Dac un so i o soie nu puteau tri mpreun, mai existau i alte soluii dect divorul. De pild, o separare legal. Dar Caspar nu asta voia. El era hotrt s se cstoreasc. - mi pare ru, tat, zise Case. - Nu te cred, zise ducele. - S m exprim altfel, continu Case, pe acelai ton calm. Regret c te fac s suferi. Regret scandalul care va urma. Dac ar fi fost alt soluie, a fi ales-o, dar nu exist. Legea britanic nu permite unei femei s divoreze de soul ei. Ea nu poate divora din pricina adulterului comis de el. Jane va fi liber doar dac va divora Campbell de ea. - i dac el o s refuze? ntreb ducele, iritat de calmul fiului su. Tu mi-ai spus c vrea o reconciliere. - Va divora. Jane nu se va ntoarce Ia el niciodat, iar Campbell vrea s aib un motenitor. - i cu motenitorii ti cum rmne? Cum vor reaciona ei la coal cnd colegii i vor zeflemisi din cauza mamei lor i a trecutului ei dubios? Regret imediat vorbele aruncate. Fiul lui l fulger cu o privire care l-ar fi putut ucide. - lart-m, se grbi ducele s repare rul fcut. Nu ar fi trebuit s spun una ca asta. Cred, ns, c ocul e prea mare pentru mine. Cnd am pit n ncperea aceasta, speram s aflu o veste bun, anume c i-ai

cerut mna domnioarei Maybeny i c ea a acceptat. Nu m ateptam s aflu c e cstorit. Ch ipul lui Case se mai destinse puin. - S-i pregtesc un coniac? i ntreb el tatl. -Bun idee. In vreme ce Case i teimina cafeaua, ducele bea, pe ndelete, coniacul. Nu-i ajut. Se considera un om cu vederi destul de largi. Nu numai c i ngduise iubitei sale fiice s ia de so un brbat care n ochii societii i era inferior, dar l acceptase pe Richard dei pe atunci era un fugar certat cu legea. El nsui se cstorise cu o femeie care nu avea nici un rang, motiv pentru care tatl su l dezmotenise. De data aceasta, ns, lucrurile stteau cu totul altfel. Nu se mai punea problema de a sfida conveniile sociale. Aici era vorba despre jurmintele pe care un brbat i o femeie le fcuser n faa lui Dumnezeu. - Tat, i ntrerupse Case irul gndurilor, Campbell nu ne d alt ans. Dac Jane nu se va ntoarce la el, va deschide aciunea de divor. Ducele oft, tulburat. - tiu. Apoi privi n ochii lui Case. Dartute-ai putea opune. - Nu, rspunse Case, la fel de calm. E prea trziu. De asta se temuse ducele. Se gndise la multe alte argumente convingtoare care l-ar fi putut face pe Caspar s se rzgndeasc: de pild faptul c Jane va fi marginalizat de societate dac va divora Campbell, iar cstoria cu Caspar nu i-ar mbunti deloc situaia. Pn i minile luminate, asemntoare ei, de la Ladies Library, ar putea s o evite dac s-ar dovedi c ea este vinovat de divor. Jane va fi cea care va plti cel mai scump pre pentru c era dorit de doi brbai. Se stpni, ns, convins fiind c nu va schimba nimic. Cnd Caspar lua o hotrre, nu era chip s-l faci s se rzgndeasc. Iar Caspar luase deja o hotrre n ceea ce o privea pe Jane Mayberry. Situaia i amintea de momentul cnd Caspar hotrse s-l nsoeasc pe Wellington n Spania. Discutaser n aceeai ncpere ca i acum, iar ducele i adusese toate argumentele posibile, ncercnd s-l fac s se rzgndeasc. El era motenitorul. Avea o datorie fa de familia lui, i aamai departe. Caspar i rspunsese c Justin, fratele lui mai mic, putea foarte bine s preia acest rol.

i ce s-a ntmplat cu Justin? Dup civa ani, istoria s-a repetat. Napoleon scpase de pe Elba, aa c amndoi fraii plecar s lupte la Waterloo pentru rege i ar. Nici Rosamund nu era altfel. El nu avea de gnd s se opun cstoriei ei cu un om de rnd. Dar oare nu avea dreptate - ca orice tat s considere c nu e bine ca fiica lui s se cstoreasc cu un condamnat? i rsfase. Aici era problema. ncercase s le fie i mam i tat. S-i iubeti au fost ultimele vorbe ale lui Elizabeth, nainte s sc sting. i poate c i iubise prea mult. Putea s strige, s se nfurie, s l amenine c l va dezmoteni, dar i aminti cu durere c aa l ameninase i tatl lui cnd l anunase c se va cstori cu Elizabeth. A ncercat s nu fie la fel ca el, un om insensibil i nenduplecat, care nu tia ce nseamn dragostea. El i iubea fiul. Nu era de acord cu ce fcea, dar nici nu-i va ntoarce spatele. Se gndi la Jane Mayberry i, ca de fiecare dat, se mira c tocmai ea reuise s-l cucereasc pe fiul lui. Le privise cu atenie pe femeile care trecuser prin viaa lui Caspar; unele dintre ele l fcuser s se simt umilit, altele l fcuser s spere. Erau femei de care orice brbat ar fi fost atras. Jane Mayberry era o tnr inteligent, atrgtoare, dar departe de a fi rafinat sau elegant, n orice caz nu prea genul lui Caspar. Atunci, ce avea ea i celelalte femei nu aveau? Se aplec, uor, n scaunul lui. - Caspar, i zise, de ce ea? Case plec privirea, se uit la ceaca pe care o inea n mn i un zmbet abia perceptibil i nflori pe buze. Cnd ridic privirea, ochii lui vorbeau de la sine. - Pentru c mi aduce bucurie, rspunse el simplu. O bucurie pe care el nu o putea mprti. i privi fiul i vzu din nou o schimbare. - Ce este? l ntreb. Mai ai ceva s-mi spui? - tii c lucrez la un caz pentru Special Branch? Ducele ddu din cap afirmativ. - Te referi la individul acela, La Roca? Trebuie s-l aduci n faa

instanei. Care este problema? - Tat, m-am gndit c e cinstit s te anun: dup prerea mea, are de gnd s arunce n aer Conacul. Twickenham. Ducele se blbi, apoi izbucni, ngrozit: - Dumnezeule, Caspar! Nu tii s dai vetile proaste ntr-un mod mai delicat? Dac a fi slab de inim? Deja am suportat dou ocuri ntr-o jumtate de or. tii ceva? Mai pune-mi un coniac. O dat cererea satisfcut, ducele continu: - S arunce n aer Conacul Twickenham? A vrea s-o vd i pe-asta. Bine. Ai toat atenia mea. Povestete-mi. Sttea n pat, rezemat de perne, ncercnd s citeasc, cnd Case intr n camera ei. - Case, se mir Jane. Ce-i cu tine aici? Credeam c n noaptea asta rmi la Twickenham. n timp ce se apropia de pat, Case i dezbrc haina i-i scoase lavaliera de la gt. Lance i ls coada n jos i se duse la culcare. Case i lu cartea din mn i o puse pe un scaun. - Nu pot sta departe de tine. Indiferent cu cine snt i ce am de fcut, nu m pot gndi dect la asta. i ncepu s-i mngie, ncet, snii. Jane se trase unpic napoi. - Dar tatl tu? El ce a zis? -Cum? - Tatl tu. Urma s-i spui despre noi. - A, da. A fost aa cum i-ani. Nu-1 ncnt ideea divorului, dar o accept. Ne va susine. ncepu s-i scoat grbit hainele, de parc l ardeau. Jane, ns, ar fi vrut s stea de vorb. - Asta-i tot ce poi s-mi spui? ntreb ea, cu jumtate de glas. Case rse. - Ce-ar mai fi de spus? Jane, nu am venit clare de la Twickenham n toiul nopii ca s stm de vorb despre tata. i scoase cmaa de noapte i se ntinse n pat, lng ea. - Iubete-m, zise el. Asta e tot ce vreau. Trupul lui veni cu toat greutatea i ncordarea deasupra ei. Braele

lui Janel nlnuir i minile i fimntar uor spatele, ncercnd s domoleasc toat tensiunea pe care simea c o acumulase. - Nu-i voi face nici un ru, i zise el, lsnd la o parte delicateea, dar am nevoie de tine ngrozitor de mult. - Case, opti ea. Case. nelese dintr-o dat c l dorea cu aceeai nflcrare cu care o dorea i el pe ea. i nl capul de pe pern i l srut ndelung, cu patim. Neateptat de repede uitar de srut, de mngicrc i se abandonar unei mbriri slbatice, devenid un singur trup, o singur via, pn ce se istovir ntr-o ultim zvcnire. Jane nc nu-i revenise cnd cineva ciocni la u. - Domnioar Mayberry? Era Ruggles. - S-a ntmplat ceva? Mi s-a prut c aud zgomote. Jane se uit speriat la Case. - tie c eti aici? -Nu. M-am gndit c nu vei suporta gndul de a mai trece o dat prin asta. Se ddu jos din pat i ncepu s se mbrace. - Scap repede de el. Spune-i s-i aduc un pahar cu lapte. - Ruggles, i strig ea, cu glas moale. Nu pot s adorm. Te rog mult s-mi aduci un pahar cu lapte cald. Urm un moment de linite, dup care Ruggles spuse: - Imediat, domnioar Mayberry. Ii auzir paii ndeprtndu-se pe coridor. Case se mbrcase i acum i lega lavaliera. - Unde pleci? l ntreb Jane. - M ntorc la Twickenham. Tatl meu tie c rmn peste noapte acolo. Mine diminea, devreme, lum micul dejun mpreun. Ar fi bine s-i pui pe tine cmaa de noapte. I-o ddu i Jane o trase peste cap. Case i cuprinse chipul n mini i o srut cu delicatee. - Cu ct ne cstorim mai repede, cu att o s fie mai bine. Lu cartea i i-o aez n mini.

- Vorbim mine. O s ncerc s ajung la cin. Merse la u, o deschise ncet i se furi afar. Lui Jane i trebuir cteva momente bune ca s-i revin. Sttea n pat, rezemat de perne, cu o carte n mn. Se uit spre Lance. -A fost Case aici, sau imaginaia a nceput s-mi joace feste? Nu putea fi imaginaia de vin, pentru c snii ei nc simeau atingerile lui. n plus, zmbetul i era strlucitor. Tria un sentiment de adnc bucurie pentru c exista un brbat care o iubea att de mult, nct strbtuse douzeci de mile ntr-o singur noapte, doar ca s fie cu ea. Nu a stat mai mult de zece minute, i zise ea. 18 F'r cuse un pact cu ea nsi: nu avea de gnd s lase pe nimeni i nimic s-i strice linitea. Nu voia s stpneasc lumea. Nu voia dect o ans s-i poat tri viaa alturi de Case. Fiecare om merit puin fericire. Nu, i zise ea hotrt, nimic nu avea s distrug linitea pe care o obinuse att de greu. n plus, dac s-ar dovedi acum la, ar nsemna s trdeze tot ceea ce susinuse la Ladies Library. Acesta era motivul pentru care se nfiinase biblioteca, s acorde femeilor drepturi egale cu ale brbailor. Dar, cum aceste drepturi nu fuseser nc obinute, ea va fi considerat vinovat pentru divor. n urm cu o lun, nu ar fi crezut c ar putea gndi aa. Ins n urm cu o lun nu tia c l iubete pe Casc i c el o iubete pe ea. Prea c lumea s-a dat peste cap. Totul era diferit acum... Niciodat nu se simise att de fericit. Se uit la ceas. Se apropia ora cinei. Sperase c el a sosit. Ea se schimbase deja. Era mbrcat cu o rochie albastr din camir, cu mneci lungi, extrem de simpl. Privindu-se n oglinda mare i zise c rochia o fcea s semene cu o guvernant. Era i palid, aa cum i se ntmpla de fiecare dat cnd avea ciclul, aa c i ciupi uor obrajii. Era ceva mai bine, ns tot lipsea ceva. Lu perlele mamei, le puse la gt i se declar mulumit de nfiarea ei. Cnd se aezar la mas, Lady Sophy i zise c era foarte elegant,

chiar dac i plceau toaletele simple. Erau doar ele dou la mas i, pe msur ce mncau, Lady Sophy remarc i alte schimbri: de pild, chipul fetei prea mult mai luminos, la fel i ochii; un zmbet i tremura mereu n colul gurii, iar gmdurile i zburau departe. Lady Sophy ncerc s lege o conversaie despre diverse cunotine comune, dar cnd vzu c Jane i ddea rspunsuri de convenien, ochii ncepur s-i sclipeasc vesel. Bnuia cam ce se petrecea n mintea lui Jane. n cele din urm, nu se mai putu stpni i-i zise: - Jane, lmurete-m o dat ce e cu misterul acesta. Ar trebui, sau nu, s v urez s fii fericii? Jane se mbujor. - Cum ai spus? - Tu i Caspar? tiu c a plecat la Twickenham. Din moment ce mie mi-e clar c te iubete i c l iubeti, nu-mi este prea greu s-mi dau seama c tu eti motivul vizitei lui. - A, nu, doamn. Adic aceast discuie este prematur. -Asta-ibun! exclam Lady Sophy. Doar nu-i nchipui c el o s-i cear ducelui permisiunea s se cstoreasc cu tine? Nu, n nici un caz. Caspar nu procedeaz aa. l va anuna pe tatl lui, nu-1 va ntreba dac este de acord. i s tii, Jane, c ducele va fi ncntat s-i dea binecuvntarea. Dac le-ai cunoate pe fluturaticele care l tot vneaz pe nepotul meu, ai nelege. Cred c ducele renunase s mai spere c fiul lui se va ndrgosti de o fat drgu i bun ca tine. Ateapt i ai s vezi. Totul se va petrece ntocmai cum ai sperat voi. n ciuda vinoviei care o cuprinse, Jane reui s se stpneasc i s se exprime cu calm: - Nu e aa simplu precum pare. Cnd eu i Case vom avea ceva s v spunem, o vom face mpreun. Lady Sophy ncepu s rd. - Bine, fie cum vrei tu, draga mea. Nu-i mai spun dect att: alegerea nepotului meu m bucur peste msur. Dar gata, hai s ne lum ceaiul n ser, vrei? Lordul Reeve se art foarte mulumit cnd primi un bilet de la James Campbell, prin care acesta l invita s cineze mpreun cu el la Cooks

Hotel, pe Dover Street. Era contient c nu personalitatea lui strlucitoare l atrsese pe Campbell, ci faptul c l cunotea pe Lordul Castleton i i tia i obiceiurile. n orice caz, ideea c se putea face extrem de util cuiva i fcea mare plcere i, nplus, erau i alte avantaje la mijloc. De cnd l ntlnise pe Campbell, fusese tratat cu o lad de coniac, cu dineuri elegante i cu o noapte la masa de joc. Chefuise pe cinste, fr s-l coste un ban. tia c toate acestea nu aveau s dureze. ndat ce Campbell obinea ce-i dorea - ntoarcerea soiei rzvrtite - va pleca n Scoia. ntre timp, ns, el, Reeve, se bucura n fiecare clip de aceast nou tovrie. Campbell l trata cu mult consideraie, era generos i lsa s se neleag c fiecare mic serviciu adus de Reeve urma s fie rspltit cum se cuvine. Buna lui dispoziie mai avea, ns, o explicaie. l nveselea la culme amintirea feei lui Castleton cnd Campbell i spusese c Jane Mayberry era, de fapt, o femeie mritat, mai precis - soia lui. Arogana aceea att de nesuferit se topise instantaneu. i luase locul o furie stpnit. Jane Mayberry. Reeve ddu, nedumerit, din cap. Era peste puterea lui de nelegere. Nu-i ddea seama ce vzuse contele la ea. In orice caz, era convins c nu tiuse c e cstorit, pn nu-i spusese Campbell. Reeve spera ca Jane Mayberry s fie la fel de ndrgostit de conte, cum era i el de ea. n felul acesta ar suferi amndoi. Hotrrea lui Campbell de a-i recpta soia era de neles. Nu o iubea, ns tatl lui insista s se mpace cu ea pentru c avea nevoie de un motenitor care s duc mai departe numele. Buna lui dispoziie dispru n clipa n care intr n camera lui Campbell. Era clar c tnrul buse i chipul lui, att de plcut de obicei, era acum schimonosit de furie. Sttea la o mas, lng fereastr, i citea o scrisoare. Lavaliera i era strmb, iar jacheta zcea aruncat pe pat. - Ce s-a ntmplat? ntreb Reeve, ngrijorat de schimbarea lui Campbell. - Citete asta! Reeve i ls pe pat plria, mnuile i bastonul i lu scrisoarea pe care i-o ntinsese Campbell. - Ce este, domnule? ntreb din nou.

- Ai s vezi imediat! Azi-diminea mi-a fost nmnat. Trimisul avocatului chiar m-a pus s semnez pentru primire. Campbell se ridic brusc i ncepu s se plimbe, agitat, prin camer. Reeve aduse mai aproape o luminare ca s vad mai bine. Nu-i venea s cread. Scrisoarea eia de la avocatul Robert Shay, cel care l reprezenta pe Contele de Castleton. Se afirma acolo, n termeni foarte precii, c domnioara Jane Mayberry refuza s se mpace cu soul ei i c urma s rmn sub protecia Lordului Castleton. Ideea aceasta l nuci de-a binelea, dar ceea ce urma era de-a dreptul uluitor. Evident, Lordul Castleton avea s pretind paternitatea asupra copiilor rezultai din aceast uniune. - i dai seama ce nseamn asta? izbucni Campbell. - Da, rspunse Reeve. nseamn c acest Castleton a nnebunit. Tatl lui nu va accepta una ca asta. El e motenitorul, fir-ar s fie! Nu m-ar mira ca Romsey s-l dezmoteneasc. Campbell scrni din dini. - mi spune s divorez de soia mea! M amenin! - Aa e, dar cel puin te vei alege cu nite despgubiri substaniale. Nu m-ar mira ca tribunalul s-i acorde mai mult de douzeci de mii de lire. Ar trebui s pstrezi aceast scrisoare i s i-o ari avocatului tu. Campbell se uit la Reeve de parc acesta ar fi fost un imbecil care nu pricepea cum stteau, de fapt, lucrurile. - A fi putut divora i n Scoia, dac asta a fi vrut! Tu crezi c o s accept ca ea s m duc de nas? i nchipui c o s m las umilit, ncornorat de... ipocritul acela? Se nroise la fa i ncepuse s fac spume la gur. - Mi-a spus c totul e ca i aranjat, c ea urmeaz s ias imediat dc sub protecia lui. Dac i nchipuie c o s scape nejumulit, se nal amarnic. Reeve medita serios la cele spuse de Campbell, care trase un scaun i se aez la mas. - Fii atent la mine, Reeve, zise el. Mi-ai spus c soia mea locuiete cu mtua lui Castleton n Bloomsburry. - La Woodlands, adug Reeve, ncuviinnd. - Castleton locuiete i el tot acolo?

- Din cte tiu eu, nu. A mai stat cte o noapte, dar de obicei se duce acas la el, n Albany. Dac vrei dovezi de divor, va trebui s mergi la Highgate. i-am spus, acolo e cuibul lor. Acum i renoveaz casa. - Nu nelegi ce vreau s spun. Reeve se ncrunt. - Tu la ce te gndeti? - Vreau s tiu dac acum este la Woodlands. Reeve se gndi cteva clipe. -Cabrioleta! exclam el. . -Cum? - Cabrioleta. De aici au nceput toate zvonurile. Nu are loc suficient n opron, aa c o ine n curte. Dac el se afl acolo, atunci acolo este i cabrioleta. Campbell l privi cteva clipe cu ochii holbai, apoi lovi puternic cu palma n mas, fcndu-1 pe Reeve s tresar. - Pi, asta-i! exclam el, rznd. Dac vedem cabrioleta acolo, nu facem nimic. Dar dac nu e acolo i nu exist nici o ans s se amestece Castleton, atunci punem mna pe nevast- mea. Era mai mult dect se ateptase Reeve. - Adic... vrei s o rpim? - Exact! Reeve nghii n sec. - Dar valeii? Nu se poate s nu fie valei acolo. - Nu vor interveni dac vd c sntem narmai. Ai pistol? - Nu-1 am la mine. - Ii mprumut eu unul. Reeve intrase ntr-o stare de efervescen, gndindu-se c lucrurile luau o ntorstur care anuna numai pericole. - i cum vrei s fugi de acolo? Eu nu am trsur i nici tu nu ai. Campbel I se ridi c n picioare, i mbrc haina i i potrivi lavaliera. Ochii aruncau scntei de nebunie. - Inventm noi o poveste care s stea n picioare i mituim un birjar ca s ne fie complice. - i cinele? Am auzit c nu pleac nicieri fr el.

-lomorm. Campbell se sprijini cu palmele de mas i se aplec spre Reeve. - O s-i rspltesc osteneala. S zicem... cinci mii de lire? , n clipa aceea Reeve uit de pericole. - Cinci mii de lire, zise el. Eti foarte generos. - tiam eu c te pot convinge. n timp ce i bea ceaiul, strduindu-se s poarte o conversaie inteligent, Jane privea mereu spre fereastr. Sera se afla chiar n partea din faa a casei, aa c vzu luminile de la poart i argaii trecnd de colo-colo cu felinarele n mini. l atepta pe Case. Cnd era cu el, totul prea simplu, uor de nfptuit. Fr el, ns, hotrrea ei avea de suferit. Vzu argaii alergnd grbii ctre poart. Ls la o parte ceaca i se ridic s vad mai bine ce se petrecea. - Cred c e Case, zise ea, i iei din camer nainte ca Lady Sophy s poat spune ceva. Cobor n fug treptele din fa, se grbi ctre poart, prin iarba ud, dar se opri brusc. Nu Case era cel nconjurat de argai, ci soul ei. Unul dintre servitori i suci la spate minile, ncercnd s-l trnteasc n genunchi. Avea gura plin de snge i plria i czuse n timp ce se zbtea neputincios s se elibereze. - Am tot dreptul s fiu aici, strig el. - Nu i dac vrei s intri cu fora, ameninnd cu arma, zise unul dintre portari. Ochii lui Jack o fulgerar cu privirea. - Spune-le cine snt, rcni el. - Nu l-am vzut pe omul acesta n viaa mea. Acum, nconjurat de patru argai voinici, unul dintre ei inndu-1 n les pe Lance, Jane se simi stpn pe sine. Era clar c Lance tocmai fusese scos la plimbare cnd Jack dduse buzna acolo. Figura lui Jack se schimonosi de mnie i se smulse cu putere din minile argatului, arunendu-se asupra ei. Lance se transform ntr-o fiar. Interveni, ns, Ruggles care fcu un pas n faa ei i i trase o lovitur puternic n stomac. Jane nu simi nici cea mai mic prere de ru, chiar i atunci cnd Jack ncepu s vomite.

- S aduc un gardian? ntreb Ruggles. - Nu, rspunse Jane. tia c, orict de mult se temea de omul acela i orict dc mult l dispreuia, era n avantajul ei s nu-1 provoace. - Se pare c a but prea mult i a greit adresa. Dai-1 afar. Doi dintre portari l ridicar n picioare pe Jack i l trr dincolo de poart. El mai avea ns ceva de spus aa nct strig cu o voce rguit, abia reuind s articuleze cuvintele: - S-i spui lordului c din partea mea poate s putrezeasc n iad, cu tine cu tot. N-o s fie nici un divor! Castleton n-are dect s fac bastarzi. Ai auzi, doamn Campbell? N-o s fie nici un divor! Continu s strige, ns Jane nu mai auzea ce spune. Rmase pe loc, ca mpietrit. Cnd cineva i aez un al pe umeri, se ntoarse, ateptndu-se s o vad pe Lady Sophy, ns lng ea era doamna Trent, care o privea nelinitit, doamna Trent care i cunotea toate tainele i nu o judecase niciodat. - Trentie, zise ca, cu ochii necai n lacrimi. Doamna Trent i se adres cu blndee: - Hai nuntru, domni. O s-i pregtesc o can zdravn de ceai de marmelad. i dac se ntoarce neisprvitul acela, Ben o s-i zboare creierii. Abia atunci observ Jane c biatul care se ocupa de caii ei sttea cu espingola pregtit. Nu voia s dea explicaii i nici nu putea da ochii cu Lady Sophy n starea n care era. Nu tia ncotro s se ndrepte i ce s fac, aa c rmase pe loc. Doamna Trent o lu de dup umeri i, ntocmai ca n vremea de demult, cnd boala mamei ei o rvise, gndi ea pentru amndou. - Hai, domni. Hai s ne ntoarcem. Eu n-o s v las, nu v fie team. Ruggles i cei doi argai l duser pe Campbell pn la birja care atepta peste drum. Reeve deschise portiera, dar se tie respiraia cnd vzu figura lui Campbell. Apoi ddu cu ochii de Ruggles i se retrase n cel mai ndeprtat col al biijei. - V sftuiesc s nu v mai artai mutrele prin partea asta a oraului,

le zise Ruggles. Stpnul meu nu-i agreeaz pe cei care le amenin pe doamne. S nu spunei c nu ai fost avertizai. Referirea la doamne l trezi pe Campbell din amoreal. - Asta nu e o doamn, se revolt el. E o trfa, asta... Ruggles i repezi un pumn n brbie i scoianul nu mai scoase un sunet. Dup ce l ndesar pe Campbell n birj i nchiser portiera, Ruggles i ordon biijarului s dispar ct mai repede de acolo, ceea ce omul se grbi s fac. Lordul Francis Reeve i dorea s fie oriunde altundeva n afar de Cooks Hotel, alturi de un om care prea s sufere de demen acut. i frmintase mintea s gseasc nite motive plauzibile ca s plece de acolo, ns de team s nu-1 nfurie i mai tare pe Campbell, nu spuse nimic. - N-o s scape aa uor! uier acesta printre dini. Prefer s o vd moartj Nu era prima oar cnd lui Reeve i era dat s aud aa ceva, dar de fiecare dat vorbele erau rostite cu i mai mare dumnie. ncepea s-i dea seama c se vrse pn peste cap n afacerea asta. ntr-adevr, voia s-i pun cumva la punct pe Jane Mayberry i pe Castleton, dar Jack Campbell prea s aib intenii criminale, i asta l ngrozea. Mcar de n-ar mai bea att! Ddea coniacul peste cap de parc ar fi fost limonad. i drese glasul i-i zise: - Acum tia pot s-i fac necazuri. Dac a fi n locul tu, a atepta cteva zile, chiar vreo dou sptmni, nainte s m art la fa. n sinea lui i zise c n cteva zile ar putea fi departe, la Bath, asigurndu-i astfel un alibi. n cazul n care i s-arntmpla ceva lui Jane Mayberry, nimeni nu l-ar putea acuza de nimic. Campbell se repezi spre el, spumegnd de furie, cu mintea tulburat de butur. - Ea crede c mi-a venit de hac, dar i jur c nu-i aa. Nu m tem de Castleton. Legturile mele de snge snt la fel de puternice ca i ale lui, la fel i relaiile mele. Ai habar cine este patronul casei mele? - A, nu, zise Reeve. M tem c nu tiu. - Ducele de Argyll.

Reeve avu grij s se arate impresionat, iar Campbell ncuviin, dnd din cap. - Da, continu el, Ducele de Argyll. El i tatl meu snt veri de gradul al doilea. Reeve nu putea s neleag ce treab avea asta cu Castleton, ns furia lui Campbell putea s izbucneasc, aa c, din precauie, i pstr refleciile pentru sine. Tresri cnd cineva ciocni la u. Campbell se ncrunt i se duse s deschid. n prag erau doi brbai, la o distan oarecare unul de cellalt. - Domnul James Campbell? ntreb respectuos cel aflat mai aproape de u. - Cine ntreab? vru Campbell s tie, artndu-se pus pe har. - Eu, rspunse brbatul din u, cpitanul John Cox, de la Special Branch. Vei fi ridicat pentru un interogatoriu, domnule Campbell. Apoi privi n spatele lui Campbell. - Dumneavoastr, de asemenea, Lord Reeve. Reeve nu sttu pe gnduri, ci i lu ndat plria, mnuile i bastonul. Acesta era cel mai bun prilej de a scpa de Campbell. tia totul despre Special Branch, cu toate c nu sc nfiinase dect de vreo doi ani. Oamenii acetia era reprezentani ai legii, iar el nu avea de ce s se team. Nu era dect un martor nevinovat. Dup ce va rspunde la ntrebri va fi liber s plece. - i ce naiba mai e i Special Branch? ntreb Campbell. - V explicm pe drum, domnule, spuse Cox. Nu e ceva care s v ngrijoreze, dar s-a depus o plngere mpotriva dumneavoastr de ctre domnioara Jane Mayberry. - A, asta era, bravo! Ei bine, o s lmurim ct de curnd lucrurile, zise Campbell,ncletndu-i pumnii. Cox i ndeprt puin marginea hainei, att ct s i se vad pistolul prins la bru. - Sfatul meu este s ne umiai amndoi n linite, zise el. Reeve nu avu nevoie s i se spun de dou ori. jrr/nd ajunse la Woodlands, Case o gsi pe Lady Sophy %Jntr-o

stare de maxim agitaie, Jane se ncuiase n camera ei. - Nu vrea s m lase nuntru i nici nu vrea s stea de vorb cu mine, zise Lady Sophy. - Ce s-a ntmplat? o ntreb Case. - Nu-mi dau seama. Chiar aici, n curte, a fost un fel de conflict, din cte am neles un beiv a ncurcat adresa. Aa am crezut la nceput. Dar, dup ce Jane s-a ncuiat n camera ei, n-am mai tiut ce s cred. Caspar, tu tii cine este? - Cred c ar trebui s stau de vorb cu Jane nainte s trag o concluzie. - Da, bineneles, dac va vrea s te vad. Doamna Trent este cu ea, dar refuz s vad pe altcineva. Case i zmbi mtuii lui, apoi spuse pe un ton autoritar: - O s m vad. i nu-i face griji. Snt sigur c nu e dect o furtun ntr-un pahar cu ap. Eu zic s pui pe cineva s pregteasc nite cafea. Dup ce stau de vorb cu Jane, m ntorc i discutm. Dup ce plec mtua lui, Case pomi s-l caute pe Ruggles. -A numit-o doamna Campbell? ntreb Case. - Da, domnule. - i a zis c nu va fi nici un divor? Ruggles ddu din cap, afirmativ. - Era i Reeve cu el? -Da, domnule. In birj. Acum Case avea o idee destul de clar despre ceea ce o fcuse pe Jane s alerge n camera ei i, cu toate c figura lui Ruggles nu trda nimic, lui Case i se pru c i acesta bnuia cam despre ce era vorba. - i portarii? ntreb Case. Ei ce-au neles? - Portarii cred c a greit casa i c a confundat-o pe domnioara Mayberry cu altcineva. Buse, domnule, i mirosea de la o pot. Era tare furios. - Mulumesc, Ruggles. Eti liber. - V mulumesc, domnule. Case czu pe gnduri. Nu tia sigur care avea s fie acum problema cea mai grea, Campbell sau Jane. Oricum, era hotrt s nving. Ciocni la u.

- Jane, snt eu, Case. D-mi voie s intru. Ua se deschise i n prag apru doamna Trent. - V ateapt, domnule, i zise ea, strecurndu-se pe lng el n hol. S avei rbdare cu ea. Acum de asta are mai mult nevoie. - Mulumesc, doamn Trent. Doamna Trent nu ddu semne s fi simit asprimea din glasul lui. Fcu o scurt plecciune i plec repede. Case simi mirosul marmeladei de cum intr n camer. Jane sttea ntr-un fotoliu, lng foc; Lance se ghemuise la picioarele ei. Cinele era nelinitit i-l privi pe Case de parc ar fi fost un lup ascuns sub o blan de oaie. Nu era tocmai primirea la care se atepta. - Chiar era necesar s te ascunzi n camera ta? o ntreb cl calm. Jane l privi o clip, apoi se uit n alt parte. Vocea i rsun aproape nefiresc: - Mi s-a prut mai simplu aa. Nu tiam cum s-i explic ce se ntmpl lui Lady Sophy. Voiam s vorbesc mai nti cu tine. Case i trase un scaun aproape de Jane, dar se opri cnd auzi cinele mrind scurt. II privi n ochi. -Mulumesc, Lance, darnu trebuie s m avertizezi. Am vorbit dej acu doamna Trent. Cnd Lance se uit n alt parte, Case se aez. - Am auzit c a fost agitaie mare la pori, puin nainte de sosirea mea. - Soul meu a fost, rspunse Jane, dup cum probabil ai aflat. A fcut mare zarv. Era mai linitit dect se ateptase el i, privind spre ceainicul de pe mas, Case se ntreb dac nu cumva buse cam mult ceai. - Continu, o ndemn el, cu glas stpnit. Spune-mi ce s-a ntmplat. - S-a ntmplat, ncepu ea, c mi-am dat seama c mi fac iluzii. Jack nu va divora niciodat de mine. Cred c n sinea mea am tiut asta dintotdeauna. Fcu un gest de neputin cu mna. - Nu cred c am reuit s te conving ct de periculos poate fi omul acesta, continu ea. Pare normal, poate fi chiar plcut, cumptat... dar

atins de nebunie. Nu m iubete, sau n orice caz nu e vorba despre ceea ce nelegem tu i cu mine prin iubire; el crede c i aparin i mai degrab m-ar vedea moart dect s m tie lng altcineva. - Douzeci de mii de lire... ncerc el. Dar Jane l opri, cu un gest care exprima inutilitatea oricrei ncercri. Lance ridic privirea spre Case. - Nu banii conteaz pentru Jack, zise ea. Orgoliul, tirbirea prestigiului - nu tiu cum s numesc asta, dar e tot ce conteaz pentru el. Nu l-am prsit doar pentru c a abuzat de mine, ci i pentru c era nebun de gelozie, pentru c era obsedat de mine. i nu s-a schimbat nimic. Case i ddu seama unde aveau s duc toate acestea i rbdarea ncepea s-l prseasc. - mi pare ru, zise el, mi pare nespus dc ru c a trebuit s supori nebunia din seara asta. Dac a putea schimba trecutul, a face-o. Darnupot. Jane, tot ce avem noi doi e viitorul, viitorul nostru. Credeam c asta doreti, credeam c eti legat de mine. Vorbele ei venir repe<^, pe nersuflate: - i ce fel de via am avea dac nu divoreaz? Case strnse din dini. - O via ct se poate de bun, dup prerea mea. Ai avea o cas, un brbat care te iubete, fidelitate, copii... - Copii! Buzele ncepur s-i tremure. Tocmai aici e necazul. Se ridic i se plimb agitat prin camer, apoi se ntoarse lng foc. - Tu eti un om nelept! Nu se poate s nu tii la ce m refer! Copiii notri se vor nate n afara cstoriei. Asta mi-a i strigat Jack. Spune-i lui Castleton c va crete bastarzi!" Nu tia dac s ncerce s-i aline durerea sau s o zguduie puin. Nui mai putea stpni mnia. Apruse primul obstacol mai mare i ea se i mpiedicase. Se ridic de pe scaun, ca s o poat privi mai bine. - N-ar fi prima oar cnd un Devere zmislete bastarzi - cuvntul i aparine. Dar, dac te nelinitete att de mult, foarte bine, nu vom avea copii. Lui Jane nu-i venea s cread c vorbea serios. - i cu motenitorii cum rmne? Tu va trebui s te cstoreti ca s

asiguri continuitatea familiei. - M ai am un frate. N-are dect s asigure Justin continuitatea familiei. i e cam trziu s-mi scoi ochii cu asta. Am trit nite momente dc nebunie sublim chiar in patul acesta. La asta ce mai ai de spus, domnioar Mayberry? Jane privi cu ochii ei mari patul i i muc buza de jos. - Sntem norocoi, zise ea privindu-1 pe Case. Azi mi-a venit ciclul. Nu snt nsrcinat. - Norocoi! Pentru tine doar asta nseamn? Auzindu-I, Lance se ridic, se scutur, apoi pi ncet dincolo de pat i se tolni pe jos, astfel nct s nu-i mai vad pe cei doi care preau s poarte de data aceasta un adevrat rzboi. Case trecu degetele prin pr. - Dumnezeule! exclam el furios i merse lng fereastr. Apoi, tar s sc ntoarc zise: Discuia asta oricum nu are nici un rost. Campbell va divora. 11 voi face eu s divoreze. i dup aceea ne vom cstori. Jane se aez din nou n fotoliu. De data aceasta vocea nu-i era dect o oapt ntrerupt de suspine: - Tu nu-1 cunoti pe Jack. Case se ntoarse spre ea, cu faa crispat de furie. - Nu, Jane. Tu nu m cunoti pe mine. Unde i nchipui c mi-am petrecut cea mai mare parte a vieii de cnd am crescut? n Spania. Luptnd pentru ara asta. i n-am fost un soldat oarecare. De cele mai multe ori nici nu purtam uniform, i nici oamenii mei. Ni se ddeau mereu misiuni speciale. Fceam lucrurile cele mai murdare, ca i cumnatul meu. Am ucis oameni cu minile astea, fr s-mi pese. i privi minile ca i cnd ar fi fost pline de snge. Jane rmase i ea cu ochii pironii asupra palmelor lui. Vocea lui Case se mai domoli; parc rostea un monolog. - Unii ne numeau cli, alii spuneau c sntem asasini. Intr-un fel aveau dreptate. Nu ncape ndoial c eram ucigai care loveau (ar gre. Nu luam niciodat prizonieri. Jane rmsese blocat, temndu-se, parc, i s mai respire. Case o privi n ochi i continu: - Da, nu prea eram nite soldai cumsecade. De ce crezi c m urte

Piers att de mult? Ordinele mele nu au fost s-l prindem pc el i pe tlharii lui, ci s-i exterminm. i asta am i fcut. Vorbea cu patim, respirnd agitat. -Acum spune-mi ce lcea Jack Campbell n vreme ce eu mi mnjeam minile cu snge n Spania. Bea, jucajocuridcnoroc, alerga dup fuste aa mi-a spus. i tu i nchipui c mi se poate mpotrivi? Dac m-ar cunoate, dac m-ar cunoate cu adevrat, ar tremura dc fric n clipa asta. Da, l credea, chiar l credea pe omul acesta care i se nfia acum ca un strin. Se ls un moment de tcere. Case oft, veni spre ea i o ridic n picioare. - Nu m privi aa, i zise. Nu tiu de ce i-am povestit despre Spania. Eram un alt om atunci i duceam o astfel dc via. S nu te temi de mine. - Nu m tem, rspunse ea repede, prea repede ca s fie convingtoare. - Era vreme de rzboi. - tiu. neleg. Casc zmbi. - Bine. Atunci tii i c nu m sperii de Campbell. De dragul tu am fost gata s m port ca un gentleman. Acum, ns, o s joc dup alte reguli. Apoi privi printre gene ceva care se afla lng fereastr, ccva ce nu bgase dc scam pn atunci. - Astea cc mai snt? ntreb el, dei recunoscuse ldiele n carc i adusese ea lucrurile. Se ntoarse i o privi n ochi. - M-am gndit s stau la Sally pentru cteva zile. Avem nevoie dc timp ca s ne gndim la ce e de fcut. Am nevoie s fiu singur. Cnd snt cu tine nu snt n stare s gndesc. - Nu poi pleca de-aici! Jane ridic privirea i ochii i scprar. - Ia stai puin... - Nu. Nici s nu ncerci s m contrazici. Nu te pot lsa s pleci. Tu chiar nu pricepi? Nu de Campbell trebuie s ne temem, ci de Piers. tie c te afli sub protecia mea. Aici eti n siguran i aici ai s rmi pn

hotrsc eu ce e de fcut. Lance apru de dup pat, cu colii mijii, fr s amenine pe cineva anume. - E valabil i pentru tine! zise Case i iei din camer, trintind ua n urma lui. Case vorbi cu mtua lui, dar nu mai mult de cinci minute, i o ls cuprins de adnci frmntri. Ea se art nduioat de logodna lor tacit, chiar profund nduioat, ns un divor... era ca un stigmat care o urmrete pe o femeie toat viaa. Jane avea s fie surghiunit din societate. tia c nu avea rost s ncerce s-l lmureascpe nepotul ei. Nuputea fi influenat de prerea nimnui. O ispiti ideea de a o face pe Jane s se rzgndeasc, dar renun. Caspar nu ar fi iertat-o niciodat. Lady Sophy nu era femeia care s se dea n lturi din faa greutilor, aa c se aez la masa de scris, n camera ei, i ncepu s redacteze o list cu numele prietenilor i cunotinelor care ndjduia ea c o vor ajuta pe Jane s treac peste scandalul ce avea s urmeze. Dac se va implica ea, Jane nu va fi exclus din societate. Case l gsi Waldo la grajd, stnd de vorb cu Harper. Mai nti i se adres acestuia din urm: - Harper. tiu c te consideri un fel de escort pentru mine, dar n seara asta a fost un conflict aici i a fi mult mai bucuros dac ai rmne s o supraveghezi pe domnioara Mayberry. Domnul Bowman poate avea grij de mine. Harper l privi cu luare-aminte pe Case i nelese c se petrecuse ceva destul de grav. - O s am grij s nu i se ntmple nimic, spuse acesta i plec. Cnd Harper ajunsese suficient de departe ca s nu-i mai poat auzi, Case se ntoarse spre Waldo. -Ia te uit, i zise el, iar dau peste tine. Ce s-antmplat, ai devenit un fel de umbr a mea? Waldo oft, cu un aer dramatic. - tiu ct eti de nesbuit cnd e vorba s ai grij de tine, aa c, de dragul vremurilor de odinioar, m-am gndit s te supraveghez.

Case nclin capul spre umr i-l privi iscoditor. - Asta a fost ideea cumnatului meu? - Mda, parc mi-a spus ceva de genul acesta nainte de a pleca n Scoia, dar cred, totui, c ideea a fost a mea. Acum spune-mi ce conflict a avut loc n seara asta. -i spun cnd ajungem la Cooks Hotel. Waldo ridic din sprncene. -Campbell? Case ddu din cap afirmativ i cern unui rinda s neueze doi cai. - Cabrioleta, l lmuri el pe Waldo, ar atrage atenia. Cnd li se aduser caii, nclecar i se pierdur n noapte. Proprietarul le spuse c domnul Campbell i prietenul dumnealui, Lordul Reeve, prsiser de ceva vreme hotelul, mpreun cu ali doi domni, i nu se mai ntorseser. Nu i se pruse nimic dubios. Toi se purtaser firesc, numai c domnul Campbell buse cam mult. - i la ce or a fost asta? ntreb Case. -Au trecut ccl mult trei orc. Nu, chiar mai puin, altfel nu i-a fi vzut. Tocmai strinscserm masa, dup cin, cnd Lordul Cadogan m-a ntrebat dac mi poate vizita crama. Dac-mi permitei, am o cram pe cinste aici, iar nlimea sa... - Mulumim, l ntrerupse Casc. O s ateptm n bar i, dac se poate, trimitci-nc o sticl de vin dc Bordeaux, cei mai bun pc care l avei. Expresia dezndjduit de pe chipul proprietarului dispru, lsnd locul uneia binevoitoare. -Cum s nu, domnule. Nu vei fi dezamgit. Se aezar la bar, i Case i expuse pe scurt amnuntele legate de apariia nepoftit a lui Campbell la Woodlands, dar reacia lui Jane i-o prezent uor modificat. - Vrei s-i spui c c gata s te prseasc? ntreb Wa Ido. Dar cnd Casc l privi printre gene, adug uurat: - Perfect, nu putem lsa s se ntmple una ca asta. Apoi glasul i deveni grav: S neleg c vrei s-l provoci la duci? Nu, m-am gndit eu c nu vei face aa ceva. Oricum nu ar rezolva nimic, iar dac l-ai ucide, nici cumnatul tu nu-i va putea salva pielea. Care va s zic, va trebui

s caui s-l convingi aa, cu delicatee? -Atta delicatee ct s albeasc peste noapte, rspunse Case. Ai o igar? Fumar n linite o vreme apoi Case rupse tccren: - Waldo, s tii c e chiar o uurare s fiu cu tine. - De ce? - Pentru c tu nu m ntrebi despre rzboi, i nici de ce m urte Piers att dc mult. - Nu, zise Waldo, suflnd n sus o spiral dc fum i urmrind-o cum sc risipete. Am fost acolo. tiu ce s-a ntimplal. -Am fost barbari? Waldo se ntoarse i-i privi prietenul n ochi, iai s clipcasc. - Am salvat mii de viei. S nu tc atepi s m simt vinovat. i nici tu s nu ncepi s te lamentezi. Piers nu e un barbar. E o bestie. S nu uii asta. Dup o jumtate dc or terminaser vinul i ncepuser s-i piard rbdarea. - Hai s aruncm o privire sus, zise Case. Poate Campbell s-a ntors pe undeva, prin spate. Case ciocni la u, dar nu rspunse nimeni. Nu-i trebuir dect cteva secunde ca s foreze ncuietoarea i s intre. Waldo lu o luminare dintr-un sfenic de pe hol i intr primul n camera elegant, aa cum era de ateptat la un hotel precum Cooks. Pe podea zceau nite haine, iar pe mas se afla o sticl de coniac i dou pahare. Mai gsir i o scrisoare. - Este de la Robert, spuse Case, cercetndu-i n grab coninutul. Waldo gsi ceva pe policioara emineului. - Mi, mi, mi, zise el. Ghici cine i-a vrt nasul n afacerea asta? -Cine? -Piers. Case se ncrunt. - Peste ce-ai dat? - Pietre, zise el i le ddu drumul n palma lui Case. Rmseser amndoi cu ochii pc cele dou pietre, apoi se

uitar unul la cellalt. - Asta ce naiba vrea s nsemne? Waldo rspunse ncet, rostind vorbele rar: - Cred c de-acum Campbell nu va mai fi o problem pentru tine. Case nu nelegea ce se petrece. - Dar de unde tie dc Campbell? i de ce i-ar veni de hac? Campbell nu are nici o treab cu Piers. Cred c l-ar bucura la culme s tie ce probleme mi face mie ticlosul sta. - A, nu. Nu cred. Piers vrea s fie singurul care s te joace pe degete. Iar despre cum a aflat de Campbell, am vorbit ceva mai devreme. Are informatori acolo unde trebuie. tim de portarul de la Twickenham i de argaii de la Woodlands. Darmaipotfi i alii. Ne snt de folos i nou i lui. Duc mai departe povetile pe care le spunem, dar nu-i putem mpiedica s vorbeasc vrute i nevrute. Snt sigur c Piers a pus ochii pe Campbell n seara n care a vrut s treac de paza de la Twickenham. - Mda. Lui Piers nu i-ar conveni s-l tie pe Campbell bgndu-se tot timpul ntre noi. - Acum ce facem? - Nimic. Cnd proprietarul o s anune dispariia lui Campbell, o s intervin cei de la Bow Street. - i pn cnd ei vor dezlega problema, reuniune noastr se va fi ncheiat. Case strecur pietricelele n buzunar. - Asta a fost o noapte oribil i am sentimentul c lucrurile or s mearg din ru n mai ru. Hai s mergem acas, n Albany, i s ne gndim cum o s procedm. Waldo l btu pe umeri. - Eu am alt idee. S mergem acas, n Albany, i s desfacem o sticl din cel mai bun coniac al tatlui tu. Case nici c putea s se opun. 20 ipise puin i ciocnitul slab o trezi imediat. O durea ^TLtot corpul, pentru c adormise aa, mbrcat, n fotoliul de lng foc. Se uit n fug la ceas i vzu c era trecut de miezul nopii. Ciocnitul se repet i auzi glasul lui Ruggles.

- Domnioar Mayberry, v-ai trezit? Snt doi domni aici care doresc s v vorbeasc. La ora asta? Alarmat, Jane se ridic i se duse la u. Lance ajunsese naintea ei. - Cine snt? ntreb, dup ce deschise ua. - Doi ofieri de la Special Branch. Au spus c vor s stea de vorb cu doamna Campbell i m-am gndit c poate vrei s auzii ce au de spus. Susin c e urgent. V ateapt jos. - Este i Lady Sophy cu ei? - Nu. Ne-am gndit c n-ar fi bine s-o trezim. - Harper unde este? - Harper? - Am stat puin de vorb cu el n noaptea asta. Am crezut c este de serviciu. Dac o ateptau veti rele, voia ca Harper s fie lng ea. Se baza mult pe fora lui. Indiferent ce ar fi fost, el nu s-ar fi speriat. - Nu poate fi prea departe. Ct vorbii dumneavoastr cu ofierii, o sl caut. Ruggles o conduse n cmrua din faa salonului, aceeai cmru n care o srutase Case nainte de a pleca mpreun la cumprturi. Atunci fusese fericit, nenchipuit de fericit. Acum, ns, era speriat de moarte. Probabil c se ntmplase ceva ngrozitor, dac doi ageni de la Special Branch veniser la o or att de trzie. Harper i spusese despre Case c plecase la Cook s Hotel, s stea de vorb cu soul ei. Oare ce se ntmplase? i unde era Case? Privirea agenilor era sumbr. Cel care vorbi i care se recomand drept cpitanul John Cox avea njur de treizeci de ani. Era un tip scund, dar bine legat. - Trebuie s v pregtii pentru o veste foarte neplcut, doamn Campbell, i spuse Cox. Dumneavoastr sntei doamna Campbell, nu? Inima ncepu s-i bat mai repede. - Ruggles, rmi cu mine, zise ea. Apoi i rspunse ofierului: Da, eu snt doamna Campbell. Spunei-mi ce s-a ntmplat. - Regret s v anun c un brbat a fost atacat n noaptea aceasta la Vauxhall Gardens. Atacul i-a fost fatal. Credem c este vorba despre

soul dumneavoastr. Era i o scrisoare... n orice caz, am vrea s ne nsoii. i trebui ceva timp ca s se adune i s poat vorbi. - Vrei s spunei c... Jack a fost omort? - Aa se pare. V rog s ne nsoii, doamn Campbell. - La Vauxhall Gardens? ntreb ea, ca n trans. Gndurile i se nvlmir n minte. tia unde este Vauxhall Gardens. n timpul verii, grdinile erau pline de lume i petrecerile ineau acolo toat noaptea. Iama, ns, erau nchise. - Dar este nchis pe timp de iarn, ddu ea glas gndurilor sale. -L-a gsit un gardian. mi pare ru, doamn Campbell. - S-mi iau haina. Ruggles, gsete-1 pe Harper. Sus o ntlni pe doamna Trent. Ceva o trezise, i cum nu tia ce anume, ieise s cerceteze. Jane i spuse n cteva cuvinte ce sentmplase. Doamna Trent i ajut lui Jane s mbrace haina; nu cea roz, din catifea, ci una din ln, de culoare nchis, pe care o purta n fiecare zi. - S nu pomeneti numele Lordului Castleton, o avertiz Jane. S nu spui nimnui.. .ah, Trentie, s nu-1 bagi n nebunia asta. - Am neles. Nimeni n-o s scoat nimic de la mine. Jane i 1 u n fug sculeul n care avea i pistolul i cobor, grbit, treptele. Ruggles revenise acolo, dar far Harper, iar agenii nu aveau de gnd s atepte pn aveau s-l gseasc. N-au fost de acord nici ca Lance s o nsoeasc. La scar se afla o trsur, cu gratii la ferestre. Ruggles urc alturi de ea. Nimeni nu scotea o vorb. Jane se gndea la Case i i amintea fiecare cuvnt pe care l rostise despre experiena lui n Spania i despre rolul pe care l avusese n unitatea special. i amintea bine vorbele lui. Unii ne numeau cli, alii spuneau c sntem criminali. Acum a venit vreamea s joc dup alte reguli. Doamna Trent privi de la fereastra camerei lui Jane, pn cnd trsura nu se mai zri. Se bucura c Jack Campbell primise ceea ce merita. Nu avea de gnd s verse nici o lacrim pentru canalia aceea. n acelai timp,

se ruga pentru conte i spera din toat inima s nu fie implicat. i domnioara Mayberry putea fi bucuroas c a scpat de bestia aceea de so, cu condiia ca Lordul Castleton s nu fie implicat. Oftnd, ncepu s strng lucrurile i s le aeze la locul lor. Cnd i ddu seama ce face, se opri buimcit. Ar fi trebuit s fie n pat la ora aceea. Ceva, ns, o trezise. Dar ce anume? Apoi i aminti: se trezise, dup ce auzise un geam sprgndu-se. Se gndi c zgomotul venea din camera de dedesubt. Tocmai pornise s vad ce se ntmplase, cnd auzise vocea domnioarei Jane, aa c uitase imediat de geamul spart. Cu lumnarea n mn, strbtu holul i tresri cnd simi ceva atingndu-i picioarele. Era Lance. Se bucur s-l tie lng ea. Nu c s-ar fi temut. Nu se gndea c ar fi putut intra hoi n cas, dar suportase prea multe ocuri ntr-o singur zi, aa c era cu nervii la pmnt. Camera n care intr era un dormitor. i ddu seama c nu greise ncperea cnd vzu un scaun rsturnat, i oglinda mare spart. Pe podea zcea un sfenic, cu lumnarea n el. Rmase cu ochii pironii asupra oglinzii. Lance facu un salt nainte i ncepu s zgrie cu ghearele ua dulapului. Cind deschise ua i trupul unui om se rostogoli afar, doamna Trent ip ngrozit. Case bea de umil singur, iar Waldo dormea ntr-un fotoliu, cnd cineva ciocni insistent la u. Nu exista nici un servitor n cas care s rspund. Case se nvinovea acum c i spusese lui Ruggles c era liber i nu adugase c era liber s se ntoarc acas, n Albany. Se duse la u, innd n mn pistolul, i constat ca era unul dintre portarii de la Woodlands. - nlimea voastr, trebuie s venii imediat, i zise acesta. Domnul Harper e lovit ru, iar domnioara Mayberry a plecat cu doi brbai. - Ce este? ntreb Waldo din spatele lui Case. - Piers, rspunse Case nnebunit de furie. Piers m joac pe mine pe degete. Harper ndura cu stoicism, n vreme ce doamna Trent i cura rana de pe frunte, pe care o cptase cnd czuse cu capul n oglind. Cucuiul din ceaf deja i-1 ngrijise. Erau cu toii n buctrie. Se trezise toat casa, pn i doamna Morrison, menajera, pe care greu o trezea ceva.

Acum pregtea sandviuri pentru lord, pentru domnul Bowman i pentru oricine altcineva dintre cei de fa. Harper l privi recunosctor pe Case cnd acesta i puse n mn un pahar cu puin coniac. Doamna Trent ncercase s-l pcleasc, dndu-i nite ceai de marmelad, dar o refuzase categoric. Deja povestise ce se ntmplase, dar acum, dup ce veniser Lordul Castleton i prietenul lui, trebuia s-o ia de la capt. - Uite cum a fost, ncepu el. mi fceam rondul de noapte pe hol, cnd am auzit pe cineva strigndu-m. M-am uitat n jur, am vzut o u ntredeschis i, fr s bnuiesc nimic, am intrat n camer. Atunci m-a pocnit n cap. M-am cltinat i am intrat cu fruntea n oglind. - Cine? ntreb Casc, abia stpnindu-se. Cine te-a lovit, Harper? Harperprivi n jos, n pahar. n cele din urm, rspunse: - Nu tiu, nlimea voastr. Ochii lui spuneau ns altceva. Cnd Casc ddu din cap, semn c nelesese, Harper continu: - Asta e tot ce mi amintesc. Apoi doamna m-a readus n simiri cu srurile acelea. - Dar de ce i-ar face cineva una ca asta lui Harper? ntreb Lady Sophy. Ce ar avea de ctigat? Apoi l privi nelinitit pe Case. Case i Waldo schimbar o privire fugar. i interogaser pe portari i pe doamna Trent, aa c aflaser toate amnuntele legate de agenii de la Special Branch i de plecarea lui Jane mpreun cu ei, i neleseser de ce fusese Harper dat la o parte. - i eu mi pun aceeai ntrebare, zise Waldo. nainte ca mtua lui s mai zic ceva, Case i se adres doamnei Trent: - Sntei sigur c urmau s-o duc la Vauxhall Gardens? -Aa au spus. Case ddu din cap. - Harper, pot s vorbesc puin cu tine? Ieir amndoi n holul din spate. - Zi, Harper, cine a fost?

- Ruggles, rspunse el. L-am vzut n oglind nainte s m prbuesc. - L-ai vzut prin ntuneric? - Nu. ineam nc n mn lumnarea. -Fir-ars fie! exclam Case. tiam c e cineva dinuntru, dar Ruggles... am avut ncredere n el! Clar, acum totul are sens. De obicei el e de serviciu noaptea, ns n scara asta i-am dat liber. Nu se ateptau ca tu s fii aici. Asta i-a speriat. - Da, ncuviin Harper, eu i cunosc pe toi agenii de la Special Branch. . - Ai avut noroc c nu te-a omort. - Numai norocos nu m simt. i de unde tii c nu a vrut s m omoare? Se desprir cnd li se alturar Waldo i Lady Sophy. - Mulumesc, Harper, zise Case. Acum vezi-i de rnile tale. - Dar, domnule... - Acum, Harper, acum. E un ordin. Harper se ntoarse, bombnind, n buctrie. Caspar, vreau s tiu ce se ntmpl, zise Lady Sophy. -Nu tim. Deocamdat nu sntem siguri. - Oamenii aceia nu erau de la Special Branch, am dreptate? - Nu, se pare c nu. Apoi i facu semn lui Waldo. - S se duc cineva la House Guards, poate chiar au trimis ei nite oameni dc-ai lor. Vin i eu imediat. - Dac nu ar fi fost ageni, Harper i-ar fi dat seama, zise Lady Sophy. Doar lucreaz pentru Special Branch. n clipa urmtoare pricepu totul: deci din cauza asta l-au eliminat; i-ar fi dat seama imediat c erau nite impostori. - Deocamdat nu tim nimic sigur. - Biata doamna Trent. Nu tie ce se petrece. - i nici nu trebuie s tie! Nu are rost s alarmm pe nimeni ph nu aflm ce s-a ntmplat. O privi atent pe mtua lui, i i se adres pe un ton mai

calnr - Ai vrea s faci ceva pentru mine ? -Orice. - Ai grij ca Harper s nu vin dup noi. Nu poate s plece nicieri n starea n care se afl. Ar fi bine s-l vad i un doctor. - Am trimis deja dup doctor. - i ncearc s-i liniteti pe toi. - Da, rspunse ea. Pot s fac asta. Apoi schi un zmbet trist. Adu-o napoi teafr, zise ea. Case ddu din cap, i o pomi grbit spre u. Aerul rece de afar era tocmai ce-i trebuia ca s-l scoat din starea care l cuprinsese. Nu se pierdea niciodat cu firea. Era ntotdeauna stpn pe sine. Nu trebuia dect s uite c Jane era Jane. Nimic nu trebuia s-l tulbure. Trebuia s redevin cel care fusese odat. El era vntorul, iar prada era Gi deon Piers. Waldo i civa dintre argai, toi foti soldai, ateptau deja clare. - Lum i cinele? l ntreb Waldo. Cnd privi n jos, Case l vzu pe Lance la picioarele lui. - Da. E singurul care o poate gsi pe Jane. Dup ce nclec i Case, Waldo ceru lmuriri. - mi trec o mulime de ntrebri prin minte - legate de timp, de desfurare, de gsirea momentului potrivit. i dai scama ce nseamn asta? - mi dau seama, rspunse Case furios. Avem un Iuda printre noi. Waldo se ncrunt. - Cine este? - Ruggles, valetul meu. Waldo l privi ngrozit. - Nu se poate s fie Ruggles! Robert l-a verificat. Referinele au fost impecabile. - Snt convins, dar banul corupe ca nimeni altul. Vorbim mai trziu. Acum, hai s mergem. Trsurai ls la intrarea principal, drei intrarngrdinile Wauxhall pe o poart lateral. Semna mult cu intrarea de la Albany, cu zidurile

acelea de fortrea, ns Jane se adpostise la Albany n timpul zilei, iar noaptea atmosfera i se prea lugubr i nu prevestea nimic bun. Felinarele pe care le duccau nsoitorii ei nu fceau dect s-i sporeasc sentimentul c se scufunda ntr-un ocean dc ntuneric. Cpitanul Cox era chiar lng ca. Din cnd n cnd, Jane privea peste umr la ceilali oameni care o nsoeau. Acum erau patru, mpreun cu Ruggles, i h lumina felinarelor artau ca nite strigoi. Ca s nu se lase copleit de panic, Jane ncerc s-i aminteasc grdinile Vauxhall aa cum artau cnd le vizitase ea. i amintea c erau acolo grupuri mari de oameni, iar n Dumbrav cnta orchestra. Toat lumea era destins i vesel. Se srbtorea atunci una dintre victoriile lui Wellington n Spania. Nu-i aducea aminte care anume. ncercarea ei nu avu, ns, efectul ateptat. Gndurile continuau s o asalteze. Se afla aici ca s identifice cadavrul soului ei. Oare Case l provocase pe Jack la duel? S fi fost moartea lui Jack urmarea duelului? Asta ar explica alegerea acelui loc pustiu cum erau acum grdinile Vauxhall. i toate se ntmplau numai din vina ei. Of, Dumnezeule, numai din vina ei. Mcar de-ar spune cineva un cuvnt, ca s rup tcerea aceea apstoare. Amuiser, ns, cu toii. Limba parc-i nepenise, lipit de cerul gurii, iar gtul i-l simea uscat. Nu se auzeau dect paii lor pe pietri i crengile copacilor fremtnd n btaia vntului. Ieir de pe aleea principal i intrar pe o alta. mai ngust, invadat de arbuti i copaci. ntunericul devenise sufocant. Jane abia mai putea s respire. Tresri speriat cnd o zgrie ceva pe obraz, dar cpitanul Cox i prinse cotul, ajutnd-o s-i pstreze echilibrul. - Nu mai avem mult, spuse el. Cnd cotir din nou i apucar pe o alt alee, i mai ngust, Jane ncetini pasul. Erau o mulime de alei n Vauxhall, fiecare cu ramificaiile i interseciile ei, care formau un adevrat labirint. Dac ar fi ncercat s scape, n-ar fi tiut ncotro s-o apuce. Gndul acesta aprinse o lumini n bezna din mintea ei: oamenii acetia au spus c snt de la Special Branch, dar oricine ar fi putut pretinde asta. Acceptase s-i nsoeasc fr s pun la ndoial spusele

lor. De ce? Ruggles. El garantase pentru ei. Iar Ruggles n-ar fi pus-o n pericol. - Am ajuns, zise cpitanul Cox. Luminia care se aprinsese n mintea ei se stinse. In fa se afla unul dintre multele pavilioane mici, aezate din loc n loc n grdini i folosite ca adposturi pe timp de ploaie. Felinarul suspendat de streain fusese aprins i o lumin slab se rspndea pe aleea acoperit cu pietri. - eful ar vrea ca mai nti s stea de vorb cu dumneavoastr ntre patru ochi, i se adres politicos cpitanul Cox. Ar fi mai bine s lsai sta la mine. sta era sculeul ei, n care avea pistolul. Jane ezit, ns raiunea nvinse instinctul. Oamenii acetia erau de la Special Branch, iar ea venise s identifice cadavrul soului ei. Dac ar fi vrut s-i fac vreun ru, n-ar fi ateptat att. Privi napoi spre dramul pe care veniser. Nu mai vzu pe nimeni, nici mcar pe Ruggles. Brusc o strbtu un fior rece. Cpitanul Cox o mpinse uor de la spate n pavilion. - Rmn eu de paz, afar, zise el. Brbatul din pavilion era de nlime mijlocie, ns nu-i putea vedea faa deoarecc fel inarul se afla n spatele lui. - Ia loc, domnioar Mayberry, rosti el. Jane se aez pe banca din lemn spre care i fcuse semn. Simi cum i se strnse stomacul cnd brbatul fcu cei civa pai care i despreau i rmase n picioare n faa ei, dominnd-o. Jane i lu inima-n dini i l ntreb: - Unde este cadavrul soului meu? Brbatul rse scurt. - Toate la timpul lor. Permite-mi s-i spun c mi face mare plcere s te rentlnesc, cu toate c ultima noastr ntrevedere a cam lsat de dorit. Nu m ateptam ca o femeie s aib atta prezen de spirit. Instinctul i raiunea se completar, i n mintea ei se facu lumin. II avea n fa pe omul care dduse foc hambarului. Ii recunoscu vocea, lipsit de orice accent. Nu erau ageni de la Special Branch. Nu era nici un cadavru care trebuia identificat. Czuse ntr-o capcan i se afla n minile lui Gideon Piers.

Dac ar fi avut acum o arm, nu l-ar fi mpucat pe el, ci i-ar fi tras un glon n cap pentru c fusese att de nesbuit. Trebuia s se adune, s se orienteze i s ncerce s gseasc o modalitate de a scpa de acolo. S nu intri n panic! Gndete! Cox sttea dc paz la intrare. Dar unde era Ruggles? Unde erau ceilali? Dac ea i Ruggles ar reui s scape, s-ar putea ascunde n grdini, pn cnd ar fi salvai. Inccrca s aprecieze cu ochii minii distana de la ea pn la u. Piers chicoti din nou. - Nu tiu ce-i trece acum prin minte, domnioar Mayberry, dar chiar nu trebuie s te temi de mine, mai ales dac nu-mi stai n cale. i dac eti ndeajuns de neleapt, n-o vei face nc o dat. Jane ncepuse s respire greu i abia reui s vorbeasc: - De ce te-a crede? L-ai ucis pe omul acela n Hyde Park. n clipa urmtoare i ddu seama c mai bine tcea. Tocmai i dduse ideea crimei. - Cine, Collier? A primit ceea ce merita. Era unul dintre Frai i m-a trdat. Vocea i devenise aspr. Din cauza lui a reuit Castleton s m atace prin surprindere. Jane se ndeprta puin cte puin de el, ncercnd s se apropie de u. Nici nu auzi justificarea pentru uciderea lui Collier. - Eu n-a ncerca asta! rosti Piers pe un ton tios. Jane nghe. Urm un moment de tcere. Nu auzea dect btile propriei sale inimi. Piers zmbi, ori aa i se pru ei, pentru c vorbi pe un ton mult mai calm: - Letty mi-a spus c puine snt lucrurile care te nspimnt. Letty se nela. Gideon Piers o nspimnt de moarte. Era att de calm, att de stpn pe sine, n vreme ce ea abia i putea stpni respiraia. - n scrisorile ei mi povestea mult despre dumneata, continu el. I-ai fost o bun prieten atunci cnd a avut nevoie. Jane nu-i ddea seama despre ce vorbea Piers, dar nici nu avea de gnd s-l contrazic. Dac inea s aib o prere bun despre ea, cu att

mai bine. Altceva ncepu s o preocupe. Nu prea un om deczut, nici ru, nu avea nimic din nfiarea monstruoas pe care i-o imaginase ea. Asta n-o putea determina s-i schimbe prerea despre el. Fusese cstorit cu Jack Campbell i tia ce poate ascunde farmecul unui brbat. Omul acesta nu putea fi dect un criminal care ucidea cu snge rece, un individ straniu, i nu putea ti cum reacioneaz. Case o prevenise s nu-1 subestimeze, aa c nu avea de gnd s o fac. O dat luat aceast hotrre, Jane l privi, ncercnd s-i deslueasc trsturile n lumina slab, darnu reui. Cu siguran c el plnuise totul, pentru c lumina felinarului cdea din plin pe chipul ei. Strduindu-se s par ct mai calm, Jane l ntreb: -De cem-ai adus aici, domnule Piers? Omul dumitale, Cox, mi-a spus c trebuie s identific cadavrul soului meu. Dar acesta a fost un pretext, nu-i aa? - Te-am adus aici din dou motive. In primul rnd ca s-i pltesc o datorie lui Castleton. Stai jos, domnioar Mayberry! Jane nu-i dduse seama c se ridicase, pe jumtate, dc pe banc. Se supuse automat ordinului primit. - Vreau s spun, o datorie de onoare, adug el. - Onoare? repet ea, nenelegnd la ce se referea. Cnd Piers facu un pas napoi, Jane simi c respir ceva mai uor. - Da, de onoare. Nu tiu ct de multe i-a povestit Castleton despre Spania, dar nainte de ultima btlie el le-a dat voie femeilor i copiilor s plece. Ins nu e singurul care tie ce nseamn s fii cavaler. Ceea ce vreau s spun este c o fapt bun cerc ntotdeauna o rsplat. Acum sntem chit. i vreau s tie asta. Jane nu nelegea nimic din ce povestea Piers. - i al doilea motiv? ntreb ea. - Dup cum am spus deja, o fapt bun cere ntotdeauna o rsplat. Ai fost o prieten adevrat pentru sora mea. Voi fi i eu un prieten bun pentru dumneata. Ai un so pe care nu i-1 doreti. O s rezolv eu aceast problem. Campbell nu o s-i mai fac niciodat necazuri. Nu trebuie

dect s spui cuvntul potrivit i vei fi vduv. Gndete-te, domnioar Mayberry. Vei fi liber s te cstoreti din nou. A, dar m tem c nu cu Castleton. n ce-1 privete am alte planuri. Era att de calm, att de cerebral, att de curtenitor. Se oferea s-l omoare pe Jack cu atta senintate, de parc nu avea de gnd s comit o crim, ci doar s-i cheme o birj. Un lucru ns era ct se poate de clar. Ea avea s scape cu via din capcana aceasta. Redeveni stpn pe sine. - Mulumesc, dar a prefera s nu merg att de departe. Nu am de gnd s m cstoresc din nou, nici cu Lordul Castleton... nici cu altcineva. - Bine, atunci va trebui s-l ucid pe cellalt. Acum chiar c nu mai nelegea nimic. - Care cellalt? Despre ce vorbeti? Piers ddu, mustrtor, din cap. - nseamn c nu m-am fcut neles. Afar snt doi oameni a cror soart depinde dc un cuvnt al dumitale. Unul va muri, cellaltvatri. i trebuir cteva clipc ca s neleag. Apoi, reui s se dezmeticeasc. - Jack. l ai pe Jack? - Da. Nu aa am spus? Cellalt trebuie s fi fost Ruggles. i avea pe Jack i pc Ruggles, iar unul dintre ei trebuia s moar. Reui cu greu s vorbeasc: - Dar de cc s-l omori pc unul dintre ei? Nici unul nu are de-a face cu dumnia dintre dumneata i Lordul Castleton. - Draga mea domnioar Mayberry, nu te-am adus aici n noaptea asta ca s facem schimb de amabiliti. Am vrut s-i transmit un mesaj lui Castleton. Dac te las s scapi cu bine de aici, va crcdc c mi-am pierdut cumptul. Nu sta prea mult pe gnduri, altfel o s-i ucid pe amndoi. Paralizat de groaz, Jane l vzu pleend. Nu se putea s vorbeasc serios. Nimeni nu putea fi att dc crud. Letty spunea c e un om bun i c avea nevoie doar de o ans. Dar Case i spusese tocmai contrariul. Se ridic n picioare, netiind ce trebuie s fac. Ezit o clip numai, apoi nic felinarul i iei n fug.

Nu ajunse prea departe. Nu avea dup ce s se orienteze, nu era nici o lumin n afar de cea care abia mai plpia n felinarul ei. - Piers! strig ca. Piers! Nu face asta! Letty... Cuvintele i fur, ns, acoperite de o bubuitur. Se ntoarse brusc ctre locul de un fie se auzise mpuctura - Ah, nu! murmur ea. Nu! Atepta ncordat a doua mpuctur, dar, neauzind-o, o lu la fug. Sri ntr-un tufi, apoi se ridic repede s se elibereze de mrcini i fugi mai departe. n faa ei zri un lumini. ncetini paii simind mirosul neptor de praf de puc i se opri de tot cnd felinarul lumin o grmad ciudat aflat aproape de picioarele ei. Pre de cteva clipe nu se putu mica. n cele din urm se umi cu greu. Era Jack. Zcea cu faa n sus, cu minile i picioarele legate i cu clu n gur. Avea ochii dcschii i pieptul plin de snge. ntinse o mn tremurnd ca s-l ating, apoi o trase napoi speriat. Era mort. Nu era nevoie s-l ating. tia c e mort. Suspin, zguduit de groaz i durere. Dumnezeule, ce fcuse? - Ruggles! strig cu toat puterea de care mai era n stare. Ruggles! Ascult, ncordat, dar nu primi nici un rspuns. Apoi auzi lng ea o creang fringndu-se i i aminti vorbele lui Case: lui Piers i plcea s se joace de-a v-ai ascunselea. Unde era Ruggles? Ce i fcuser? Trebuia s plece mai repede de-acolo! Trebuia s aduc ajutoare! Auzi alt creang fingndu-se i tresri ngrozit. Oare urma ea? Calm! i zise. Nu intra n panic. Nu-l provoca n nici un fel. Nu te grbi. Furieaz-te, iei o dat de aici i adu ajutoare. -Ruggles! strig ea. Ruggles! De parc ar fi pornit n cutarea lui, Jane se ntoarse pe drumul pe care venise. Cnd ajunse n tufiul plin de mrcini, ls felinarul jos. Nu-i venea s renune la el, ns era prea periculos s-l mai in. O ddea de gol. Se strecur trecnd de la un copac la altul. Din cnd n cnd se oprea i asculta, ns nu prea s o urmreasc nimeni. tia c nu se nvrte n cerc, pentru c nu se ndeprta de aleea acoperit cu pietri. In plus, ntunericul nu ma era att de adnc i se putea orienta dup umbre.

Apoi sc mpiedic dc rdcina unui copac i auzi, n acelai timp, undeva departe n urm, a doua mpuctur. Ruggles! i zise ea i toat stpnirea de sine i dispru. Se ridic n picioare, lsnd la o parte prudena i, copleit dc spaim, ncepu s alerge disperat. Nu se uit n urm nici mcar o dat. Picioarele ei aproape zburau pe pietri. Trebuia s se ndeprteze ct mai repede ca s-i poat salva viaa. Apoi auzi un sunet care o fcu s spere: - Lance? strig ca. Lance? Cinele sosi n grab i aproape c o rsturn. Jane se aez n genunchi i-l mbria, pierdut. -Jane! Unde eti? Era vocea lui Case. -Aici! Printre copaci zri luminile felinarelor. In cteva clipe Case era lng ea. O ridic de jos i o strnse n brae. - L-au omort pe Jack! strig ea. Ah, Case, l-au omort pc Jack i cred c i pe Ruggles. - Gata, gata, snt lng tine, o potoli el. Spune-mi ce s-a ntmplat. Casc o trimise pe Jane, nsoit dc o escort, la hotelul de peste drum. Ea l rug s-o nsoeasc i s-i lase pe jandarmi i pe gardieni s-l gseasc pe Ruggles, dar nu-1 putu convinge. Case i ceru s-i spun locul n care se afla cadavrul lui Jack. Jane nu mai tia sigur, ns Lance prea s fi dat dc o urm, cci alerga n sus i n jos dea lungul aleii, ca i cnd le-ar fi cerut s-l urmeze. Case i puse o les lui Lance i, dup ce le ceru oamenilor si s se mprtie, cu armele pregtite, o pomi alturi de Waldo care lumina calea cu felinarul. - Ce mesaj i-a mai transmis Piers de data asta? l ntreb Waldo. -Acelai. C el este ppuarul, iar noi marionetele. O s aflu mai multe dup ce vorbesc cu Jane. - Acum a fost altceva, mai bine pus la punct. - Da, i asta m face s cred c ncepe s-i piard rbdarea. Se apropie sfiritul jocului. Nu ar face attea necazuri dac nu ar fi gata s se topeasc n aer. -Reuniunea?

- Sper, Waldo, altfel ar nsemna c ne-am nvrtit n jurul cozii. Tcur pentru c Lance ddea semne de ncordare. Case alerga ca s in pasul cu el. Cnd vzu n fa luminiul, Case l opri i apoi rosti tios un ordin, dar Lance nu vru s se supun. Schelli i l privi, parc implorndu-1 s-i dea alt ordin. - ine-1 pe Lancc, i zise Casc lui Waldo, i d-mi felinarul. -Ai grij, arputea fi o capcan. n lumini erau dou cadavre. Case i scoase mnua i atinse faa lui Campbell. Era rece, semn c murise de mai mult vreme. Trecu la cellalt cadavru. Era Lordul Reeve. Descoperirea nu-1 lu prin surprindere. Se ateptase la asta. Trupul lui Reeve era i el rece. Case i ddu seama c amndoi fuseser ucii n alt parte i apoi adui acolo. Se ridic. l privi pe Campbell, fr s simt nici cel mai mic regret sau mil. Dac regreta ceva era faptul c nu zcea acolo i cadavrul lui Ruggles. Jane ddu din cap, refuznd s cread ce i se spusese. Cum adic erau reci? Nu mai are nici un sens. Doar am auzit dou mpucturi. Piers iampucatpe amndoi pentru c eu nu am vrut s aleg. Case se ls pe vine n faa scaunului ei i-i lu minile n minile lui. Jane tremura i faa i era alb de spaim i de oboseal. Se nvinovea pentru ce li se ntmplase lui Campbell i lui Reeve. In ce-1 privea, Case se bucura c scpase de ei, ns nu-i putea spune asta lui Jane. - Jane, ascult-m, i zise el. Au fost omori n alt parte i cadavrele le-au fost aduse la Vauxhall. Piers s-a jucat cu tine. Tu nu ai nici o legtur cu moartea lor. -Nu m mini? -Iijur c spun adevrul. - O, Doamne! O zgudui un fior i apoi izbucni n plns. Case ar fi luat-o n brae, dar ea l ndeprt. Se ridic din nou n picioare i se uit la ea, neputincios. Cnd ncepu s-i trag nasul, el i ddu batista. Lance sttea la picioarele ei i Jane prea s se simt mai linitit lng cinele ei dect lng Case. Se aflau ntr-un salon mai retras de la hanul White Horse, chiar peste

drum de intrarea n Vauxhall Gardens. Dcocamdat nu chemaser autoritile. Dup Case, cadavrele lui Campbell i al lui Reeve puteau s zac acolo pn n ziua de apoi. Mare greeal fcuse ncercnd s o implice pe Jane n planurile lor. Metodele lui Piers se dovediser mult mai drastice dect ale sale, 273 dar rezultatul era acelai - Jack Campbell nu avea s-i mai fac n veci necazuri lui Jane. Pn la urm trebuia s cheme autoritile, dar prefera s fac asta mai trziu. Nu voia s se fac vreo legtur ntre Jane i evenimentele de la Vauxhall din noaptea aceea. Cu puin noroc, ea putea evita interogatoriul. Nu muli tiau c fusese cstorit cu Campbell. Jane suspin nc o dat, i sufl nasul, apoi ridic privirea spre el. -Unde snt Waldo i ceilali? -Jos. Am trimis pc cineva la Woodlands s anune c te-am gsit i c eti teatr. i-am gsit i sculeul, mai bine zis Lance l-a gsit i mi l-a adus. Pistolul tu este nc nuntru, dar descrcat. Jane ddea din cap, dar nu auzea dect pe jumtate. Nu nelegea ce i spusese Case. Ruggles era un Iuda. Case gsise dou cadavre, ns unul era al Lordului Reeve. Nu mai nelegea nimic. i amintea groaza care o cuprinsese cnd auzise cele dou mpucturi. Dar ce legtur avea Jack cu Reeve? - De ce? Vocea ncepuse iar s-i tremure. - De ce ar face Piers una ca asta? Ce urmrete, de fapt? De ce i-a ucis pe Jack i pe Reeve? Ce legtur au ei cu toate acestea? - i stteau n cale. Poate e doar o bnuial, dar cred c Piers s-a temut c cei doi, n special Campbell, i vor ncurca planurile n ceea ce m privete. Poate s-a gndit c l voi provoca pe Campbell la duel, sau el pe mine, i c unul dintre noi va fi ucis. n felul accsta eu ieeam din scen, iar Piers nu putea permite una ca asta. Nu, i zise Case, vrea s-i rezerve aceast plcere pentru el. - Dar s m atrag pe mine la Vauxhall... asta de ce-a fcut-o? De ce nu a lasat cadavrele pe o alee pustie? - Ar fi lipsit spectacolul. Trebuie s ii minte c Piers este ca un actor care interpreteaz n faa unui public. Se hrnete din aplauze.

-Eunu aplaud! izbucni Jane. Zmbi vzndu-i reacia, bucuros c i revenise. -Nu? -Nu. Am rmas fr cuvinte! E un individ diabolic. - Ce nentat ar fi Piers dac te-ar auzi. Jane l privi fix cteva clipe, apoi opti: - Dar tu ce-ai facc, Case? Tu ai aplauda? Case zmbi cu amrciune. - Mai mult ca sigur. Pe mine m-a impresionat profund. Nu tiam la ce s m atept cnd am sosit la Vauxhall. Jane ncepu din nou s plng i cut batista. Dup ce-i sufl nasul, zise cu un glas neateptat de sigur: - In nici un caz nu o s m transform ntr-o stropitoare. - Eti nc n stare de oc, i zise Case cu blndee. Dar nu mai scapi. O s bei coniacul acela. Paharul ei de coniac, rmas neatins, sc afla pe policioara emineului. Case l lu i i-1 puse ntre palme. Sub privirea lui atent, Jane lu o nghiitur, apoi nc una. Case i trase un scaun lng ea i se aez. - Mai mult, spuse el, i Jane se supuse. Cldura i cuprinse tot corpul i ncet s mai tremure. Uitndu-se la lichidul de culoarea chihlimbarului, zise cu glas stins: - mi plcea Ruggles. - Tuturor ne-a plcut. Case nu-i putea ascundc amrciunea. -Nu crezi... i ridic spre el o privirea ovitoare. -... poate c te-ai nelat n privina lui? - In nici un caz. Intreab-1 pe Harper dac pe mine nu m crezi. Ce este? ntreb el, vznd-o c scutur din cap cu vehemen. - Precis c transmitea informaii. Dar cum a reuit? Aproape tot timpul era la Woodlands. - Nu, nu era. i mprea timpul ntre Woodlands i Albany. Snt sigur c i-a dezvoltat o ntreag strategie ca s-i ating scopul. Nimeni nu-i urmrea venirile i plecrile. n noaptea asta strategia lui a euat. - De ce spui asta?

- Ruggles se atepta ca el s fie de serviciu n noaptea asta. Cred c a fost ocat cnd i-am spus c l las pe Harper n locul lui. tia c Harper i va da imediat seama c agenii aceia erau de fapt nite impostori. Jane se nfior i mai lu o gur de coniac. - Mie nri-a spus c strnge bani ca s-i cumpere o tavern micu, unde s poat ine i un cine, zise ea. Case rse scurt. - Mda, snt convins c se ateapt s-i dea Piers bani ca s-i vad visul cu ochii. - Tu nu crezi c-i va da? i privi chipul palid pe care apruser cute fine, din pricina oboselii, i hotr s nu-i spun ce credea el de fapt, i anume c Piers urma s-l lichideze pe Ruggles. Nu putea s lase n via un martor care s-l poat identifica, dac nu era absolut sigur de loialitatea lui. n noaptea aceea avusese grij ca Jane s nu-i vad faa. Sau poate era tot un truc ca s-l fac pe el s bjbie n continuare. Jane l privea, ateptnd rspunsul. - Nu tiu ce s zic, rosti el, dus pc gnduri. n glasul lui Jane se simea dezndejdea cnd l ntreb: - Cnd o s se termine toate astea? Nu voia s-i spun c, dup prerea lui, la reuniunea de smbt jocul se va ncheia. Nu voia ca ea s-i fac apariia pe neateptate la Twickenham. i dorea s o in departe de toate cte aveau s se petreac. Ridic din umeri. - Curnd. Dar nu nainte ca eu i Piers s avem o confruntare direct. - O confruntare direct? spuse ea n oapt. - Asta nu pot evita. Eu snt publicul pe care vrea el s-l impresioneze cel mai mult. O s vrea s m priveasc de sus, s-mi arate ct a fost el de inteligent. Nu te speria. Eu snt mai inteligent dect m crede el. Jane lu o nghiitur prea mare de coniac i ncepu s tueasc. Nu-i plcea cc-i era dat s aud. i apru n minte imaginea a doi gladiatori gata de atac, ntr-o aren roman. - De ce v uri voi doi att de mult? Case nu-i rspunse imediat. nti scoase o igar de foi din buzunar i

o aprinse de la lumnarea de pe mas. - Te deranjeaz? ntreb el n cele din urm. Jane ddu din cap, semn c era liber s fumeze. Casc trase un fum, dup care se sprijini cu spatele de emineu. - Nu e vorba de ur, ncepu el, cel puin nu n ceea ce m privete. Niciodat nu a fost vorba de ur. Cum i-am mai spus, n Spania mi s-a dat sarcina de a pune mna pe o band de ticloi. Nu o s intru n detalii, faptele lor erau cumplite. Eram soldai clii i totui ni s-a ntors stomacul pe dos cnd am vzut ce puteau face, mai ales cnd era vorba de militari englezi. Atunci devenea de-a dreptul barbar. Piers se credea invincibil. Eu i-am dovedit contrariul. L-am btut jucnd dup regulile lui, folosind metodele lui, cel puin aa am crezut pn cnd a aprut n Londra i l-a ucis pe John Collier. - Iar acum e gata s pun mna pe tine. - Acesta e un punct de vedere. Mie mi place s cred c eu snt gata s pun mna pe el. Case se duse la bufet i-i turn unpahar mare cu coniac. Dup ce lu dou nghiituri zdravene, se ntoarse la fotoliul lui. - Jane, tiu c asta a fost o noapte ngrozitoare pentru tine; crezi c ai putea totui s-mi mai povesteti o dat ce s-a ntmplat? Vreau s aud acum, ct totul e proaspt n mintea ta. Apoi te duc acas. Mintea ei se blocase pe imaginea celor doi gladiatori care se studiau unul pe cellalt ntr-o aren roman, fiecare ateptnd lovitura celuilalt. -Jane. Tresri i ridic privirea spre el. - Sigur. Dac te ajut. - S-ar putea. - Partea cea mai ciudat, zise ea, este c prea foarte curtenitor. Chiar a pomenit de cavalerism. Spunea c are o datorie de onoare fa de tine, pentru c naintea ultimei lupte ai dat voie femeilor i copiilor s plece. A zis c acum sntei chit. Asta ce nseamn? - Bnuiesc c a fcut acelai lucru pe care l-am fcut i cu. Le-ar fi putut ucide pe femeile din viaa mea, pe tine, pe Amelia, pc Contessa, dar v-a cruat vieile, aa cum am procedat i eu cu femeile din tabra

lui. - Ce mai cavalerism! Eu eram speriat de moarte! Era mai bine. Case se bucura s vad c i recpta energia. - tiu. Darte-a lsat n via. - Iar acum, zise ea mnioas, lsnd curtoazia la o parte, v putei ucide unul pe cellalt fr mustrri dc contiin! - Cam aa ceva. Case sorbi din pahar pentru ca ea s nu-i observe zmbetul, dei nu tia de ce zmbea. Fusese o noapte istovitoare. - Vorbete-mi despre Letty, o ndemn el. Ce-a vrut s spun subliniind c i-ai fost o prieten att de devotat? - Nu-mi dau seama. Eram prietene bune, asta e tot. Piers zicea c pomenea de mine n toate scrisorile. - Dar tu nu l-ai vzut niciodat. - Cnd am ajuns eu la Sf. Bede, el se nrolase deja i plecase n Spania. Letty i-a scris regulat, dar el i-a rspuns foarte rar. Apoi nu a mai primit nici o scrisoare. Jane rse cu amrciune. Letty a crezut c a murit ca un erou. Dup cteva momente de tcere, Case o rug s continue. - Apoi... mi-a spus c o fapt bun cere ntotdeauna o rsplat i, pentru c i-am fost o prieten att de devotat lui Letty, m va face vduv. - Te-a minit, Jane. Crede-m, te-a minit. Nu l-a ucis pe Campbell ca s te rsplteasc pe tine. Piers face numai ceea ce-i dicteaz interesele lui. Campbell era ca un ghimpe, din cauza asta l-a ucis. Dar a simit nevoia s fac i din asta un spectacol. Aa c nu te mai nvinovi pentru moartea lui Campbell. Ea tocmai asta fcea. Nu putea s nu se simt rspunztoare. Ca i cnd i-ar fi citit gndurile, Case o ntreb: - Te nvinoveti i pentru moartea lui Reeve? ' - Nu. Pe Reeve nu neleg de ce l-a omort. - Pentru acelai motiv pentru care l-a ucis i pe Campbell, i sttea n drum. Toat arada din noaptea asta a pus-o n scen pentru mine. Vrea s cred c este invincibil. - Dar tu nu crezi asta, nu-i aa, Case?

-Nu. L-am nvins o dat i o s-o fac i a doua oar. Acum continu. i Jane i povesti ntmplrile nc o dat, obsedat de promisiunea lui Piers c o va face vduv. Ajunser la Woodlands cnd se crpa de ziu. Luaser de la han o caleac pentru Jane i Lance. Brbaii veniser clare. Cnd Case deschise portiera caletii, i gsi pe Jane i pe Lance dormind profund. Amndoi se artar nemulumii c fuseser trezii. Mtua lui nu se culcase. Ii atepta. Case o lu pe Jane n brae, o duse n camera ei, o aez pe pat i o acoperi cu ptura. Zbovi lng ea cteva cl ipe, privind-o .nc era palid i sub ochi ncepuser s i se vad umbre negre. Prea un copil neajutorat. Poate ar fi fost mai bine dac nu l-ar fi cunoscut. N-ar fi suferit att. Piers nu-i fcuse nici un bine eliminndu-1 pe Campbell din scen. Dimpotriv. J ane se simea att de vinovat, nct nu mai suporta ca el s o mbrieze. Nu-i mai ddea voie s-i aline suferina. i mai era ceva. Ar fi trebuit s-i in gura i s nu-i povesteasc niciodat nimic despre Spania i despre ce fcuse el acolo. Nu-i spusese nimic nici tatlui su, de care era mai apropiat, nici propriului frate. Nu-i povestise niciodat nici lui Robert, nici lui Freddie. Se ntrebase ce demon l ndemnase s-i dezvluie faa lui ascuns i ntunecat tocmai lui Jane, o fiin att de nevinovat i de bun? Aa o vedea el, o fiin nevinovat i bun. Lumea o considera amanta lui i att. Ei bine, lumea nu avea dect s piar. Toat frustrarea care se adunase n el se topi. Jane era ntocmai cum i dorea el. L-ar fi dezgustat o femeie care s-ar fi bucurat de moartea soului pe care l ura, dei ar fi avut tot dreptul s-o fac. ns Jane era o fire sensibil i i asuma toate cte se ntmplau. Avea nevoie de timp s se obinuiasc, s accepte sentimentul de vinovie - o vin asumat n mod eronat, dup prerea lui. La fel stteau lucrurile i cu reacia ei cnd auzise de Spania. Pn i lui i era greu s accepte c se comportase aa cum se comportase. De ce s-i cear ei mai mult? tia c unele femei erau atrase de partea ntunecat i violent a personalitii brbailor, ns lui nu-i plcuser niciodat. Merita s lupte pentru iubirea acestei femei. O srut uor pe frunte.

- Pentru mine tu eti singura femeie, zise el ncet, i pentru tine eu snt singurul brbat. O s trecem i peste asta. Jane oft uor, dar nu se trezi. Trebuia s isprveasc o dat cu Piers. Doar unul dintre ei avea s supravieuiasc acestei btlii, iar Case decise c el va fi acela. Erau prea multe lucruri pentru care merita s triasc. Cu gndul acesta n minte, plec s o caute pe mtua lui. Nu avea s-i spun prea multe, doar c trebuia s uite c existase noaptea trecut. Campbell nu venise la Woodlands. Nu fusese nici un conflict. Nu veniser nici un fel de ageni de la Special Branch so duc pe Jane la Vauxhall. Iar dac cineva va ndrzni s o fac mincinoas, s-l informeze imediat. Mtua lui se dovedi la nlime: - Eu snt fiic de duce, exclam ea. Dac cineva ndrznete s-mi spun c mint, l dau pe mna regelui. n salonul de la intrare Case se ntlni cu Waldo. - Harper sforia de mama focului i a srit ca ars cnd l-am trezit i iam spus c e scos din lupt. I se pare c e numai bun de btlie i nu vrea s-i rateze misiunea, zise Waldo. - La care tu i-ai spus... ? - I-am spus c misiunea lui este s o apere pe domnioara Mayberry cu preul vieii lui. Apoi l privi pe Case cu luare-aminte. - Dar ea nu se mai afl n pericol acum, nu? -Nu, nu cred. i zmbi aproape sinistru. - Mi se pare c noi nc autolinitim chiar nainte de ncierare. - Ce zi e azi? - Joi spre vineri. - Iar reuniunea este smbt. Pn atunci pot s trag un pui de somn. - A, nu, zise Case. nc n-am terminat. ntre timp se rzgndise. Hotrse c nu putea s lase cadavrele lui Campbell i al lui Reeve s putrezeasc n Vauxhall pn cnd vreun vagabond avea s se mpiedice de ele. tia c Jane n-ar fi dorit asta. Va discuta cu Massie, actualul ef de la Special Branch, ca s-l informeze i

s-i spun s ridice cadavrele i s anune rudele celor doi. Apoi i va cere lui Massie s amne investigaiile pn duminic. Atunci i va da i un raport amnunit Iar Massie ova face n numele prieteniei lui cu Richard, pentru c i Richard ar proceda la fel. Ct de mult conta s ai relaii sus-puse! - Case, nici nu a nceput bine ziua, zise Waldo. Nu tiu ce i-ai propus, dar snt sigur c poate atepta pn la rsritul soarelui. i propun s cutm nite paturi chiar aici n Woodlands i s dormim cteva ore. Case se uit pe fereastr. Afar era ntuneric. - Bine, ncuviin el. Ce mai conteaz cteva ore. - Ce zi e astzi, Joseph? ntreb Piers. - Vineri, dup cum bine tii. - Nu mai c mult. Vreau s savurez fiecare clip care m duce spre victorie. Era o zi luminoas, nsorit, n perfect armonie cu buna dispoziie a lui Piers. Petrecuse dimineaa la Angelos, duelndcu cel mai bun scrimer, apoi se dusese n Bond Street, la Gentleman Jacksons, unde i dovedise ndemnarea printre pugilitii amatori. Acum se aflau la Cl arendon Hotel, tot n Bond Street, la o mic distan de Cooks Hotel de pe Dover Street, i se rsfau cu bucate cu specific franuzesc i cu ampanie. Joseph nu era Ia fel de entuziasmat. Piers alesese hotelul Clarendon pentru c era un loc deseori frecventat de familia Devere, n special de ducc, care avea nchiriat aici un apartament, date fiind avantajele pe care le prezenta. Twickenham nu era departe, ns nu se afla n centru. Era posibil ca nlimea sa sau motenitorul Domniei sale s-i fac apariia n hotel, i tocmai din aceast pricin Joseph i inea capul plecat mai tot timpul. Piers ls din mn cuitul i furculia. - Joseph, i zise, pe un ton afectat, ei nu ne cunosc. Linitete-te. Bucur-te de cina aceasta. M cost o avere. Joseph privi njur pe furi, asigurndu-se c nu trage nimeni cu urechea la conversaia lor. - Riti prea mult. Dac intr Castleton pe u?

Piers ncepu s rd. - Nu va intra. Cred c-i bate capul cum s scape de cele dou cadavre, ca s nu mai spun c trebuie s potoleasc i isteriile femeii. In plus, trebuie s pun la punct ultimele detalii legate de reuniunea anual. S fiu sincer, chiar mi-ar plcea s-l vd aici. A fi nentat s-l privesc n ochi i s-i urez o zi bun. Apoi se ncrunt i-l admonest pe tovarul su. -Joseph, folosete-i furculia englezete. i mdreapt-i spatele. Aa, e mai bine, pari i tu potrivit pentru un astfel de loc. A lua masa la Clarendon era una din plcerile lui Piers. Avea sentimentul c facc parte din nalta societate. i acesta era doar nceputul. II tentau cluburile acelea din Sf. James rezervate gentlemenilor, dar banii nu era suficieni pentru a trece de porile sacre. Avea nevoie de garani i de un trecut fabricat n avantajul su. Iat ceva la care avea de lucrat, i care trebuia mplinit. - Nu neleg de ce nu-1 mpucm i gata, i exprim Joseph nedumerirea. Nu putea s-i explice lui J oseph motivele reale, aa c i rspunse ca de obicei: - i cu ceilali cum rmne? Vrei s scape? Nu. i nimicim pe toi, aa cum au fcut i ei cu fraii notri la Sf. Michele. - O s ne atepte. - tiu, dar va cdea n capcana mea. Lua n considerare i neprevzutul, care fceajocul i mai captivant. Se gndea la noaptea trecut, la evenimentele de la Vauxhall, la miza pus n joc, la sincronizarea perfect. Gndise totul fr cusur i cei doi nepoftii care i-ar fi putut strica planurile n privina contelui fuseser scoi din scen. Se ntreba dac nu cumva Castleton se bucura acum, gndindu-se c e liber s se cstoreasc cu domnioara Mayberry. Dar asta nu avea s se ntmple. - i valetul lui? ntreb Joseph. M-a vzut la fa. Cu el ce facem? - Joseph, de el ne ocupm smbt, cnd ajungem la Conacul Twickenham. Dac ar aprea acum nc un cadavru, autoritile ar intra n alert.

Joseph ddu din cap i zmbi. 22 C, iudat, i zise Jane. Se atepta ca toat lumea de le '> Woodlands s o asalteze cu ntrebri, dar sc ntmpla exact pc dos. O sufocau cu atenia i cu buntatea lor. Jack nu venise acolo neanunat i nu fcuse nici o scen. Ticloii care se dduser drept ageni de la Special Branch nu apruser n miez de noapte i nu o luaser cu ei. Ruggles nu era luda. ntmplrile de la Vauxhall nu avuseser niciodat loc. Cc-i drept, nici ca nu era dornic s vorbeasc despre asta. Case i ceruse s nu spun nimic pn nu vor fi mpreun. 284 Asta se ntmplase nainte s plece de la White Horse. Azi era smbt i pn a doua zi nu avea s-l vad. Trebuia s fie gazd la acca reuniune organizat pentru fotii colegi de la Eton i pentru prieteni. Se uit la ceas i vzu c era apte. Poate c mai trziu va veni, totui, s-o vad. Lance opia pe lng u, cernd s fie scos afar pentru plimbarea dc sear. Aerul proaspt la va face bine amndurora, mai ales c ea czuse ntr-o stare de letargie. Dormise aproape tot timpul i acum avea impresia s poart pe umeri povara ntregii lumi. Poate c tocmai din cauza aceasta o sufocau cu buntatea lor. Ea nsi se purta ca un om bolnav, aa c ei o tratau n consecin - nu era prea des vizitat i i se aducea mncarea n camer. Dac nu-i va reveni, cei din cas ar putea trimite dup preot s-i dea ultima mprtanie. - Harper! strig ea cnd iei pe coridor. Nu avea voie s plece nicieri fr el. Harper apru imediat n pragul camerei de vizavi. Bietul de el, arta la fel de jalnic ca i ea. Ce mai pereche fceau! - E timpul pentru plimbarea lui Lance, zise Jane. Harper ddu din cap. Nu schimbar nici o vorb ct coborr scrile. Afar felinarele erau aprinse i argaii se plimbau de colo-colo, dar, observ Jane, erau mai puini ca alt dat. Ii scoase lesa lui Lance i pornir pe traseul obinuit. Dup un timp, Jane rupse tcerea: - Harper, s-a ntmplat ceva? Te ntreb pentru c mi pari mai tcut dect de obicei. Dac ai nevoie de un doctor...

- Nu am nevoie de nici un doctor! Numai c... - Ce este? Harper ridic din umeri. - M gndesc c e timpul s m retrag din slujba asta. Jane rmase mut de uimire. -Dar... ce-i veni? - Aa ni se ntmpl tuturor cnd mbtrnim i nu mai sntem de folos nimnui. - Glumeti, Harper, toi te apreciaz. Harper sttu puin n cumpn, nainte de a-i uura sufletul. Simea c i dezamgise pe toi. Prima oar greise la oper, cnd cineva urcase dup el ntr-o bitj i-l doborse lovindu-1 n cap; a doua oar, cnd Jane fusese atacat n Virgo Street, pentru c el se micase prea greu, iar a treia oar cnd Ruggles reuise s-l loveasc cu un sfenic i s-l ncuie ntr-un dulap. - Nu mai snt bun de nimic! zise el cu amrciune. Ierta- i-m, domnioar Mayberry. Jane ncerc s-l conving de contrariu, spunndu-i c din cauza coastelor zdrobite nu se putea mica nc cu aceeai agilitate. n zadar. Harper se hotrse. Merser mai departe i de data aceasta Harper rupse tcerea: - Dar dumneavoastr, domnioar Mayberry? Nu sntei prea vesel nici dumneavoastr. Jane nu-1 putea duce cu vorba. El i vorbise sincer i n-ar fi fost corect din partea ei s devin deodat rezervat. i mai era ceva. Acest veteran trecut prin experiena campaniei din Spania ise prea nelept i bun. Dac renuna la Serviciul Secret, ar fi putut deveni preot. - Snt complet derutat, i zise ea. Gndete-te la Ruggles, de pild. Mie chiar mi-a plcut. - i mie, recunoscu Harper, pn n clipa n care m-a lovit ncap. - Cine te vede n-ar zice c eti lo vit. - Pi, doctorul a spus c am suferit un oc destul de mic! Jane schimb subiectul: - M tot gndesc la Vauxhall.

Harper o btu uor cu mna peste umr. - Ai fost tare viteaz. Da, da. tiu tot. Mi-a povestit domnul Bowman. Jane nu putea s relateze nc o dat cum gsise cadavrul lui Jack i nici despre suferina cumplit pe care o trise cnd auzise cele dou mpucturi. Alte ntrebri o frmntau. - Nu cumva i-a spus domnul Bowman de ce l urte att de mult Gideon Piers pe Lordul Castleton? - Toi ne ntrebm, zise Harper, fr grab, dar nu ne vine altceva n minte dect lupta de la Sf. Michele. Piers i-a pierdut atunci toi tovarii. Fraii, aa le spunea. Acum vrea s se rzbune. - nseamn c nu-1 urte doar pe Lordul Castleton. -Bnuiesc c nu. Jane insist: - Ar trebui s-l urasc i pe domnul Bowman i pe toi ceilali soldai care au fcut parte din unitatea special. - Aa cred. - Atunci de ce se joac n felul acesta doar cu lordul? De cc nu l-a ales pe domnul Bowman sau pe oricare altul dintre cei care i-au distrus ascunztoarea? - Pentru c cel care a condus ntreaga operaiune a fost maiorul Devere. Continuar s mearg, dar ntrebrile nu-i ddeau pace. La un moment dat, Jane se opri i-l chem pe Lance la picioarele ei. -Ce s-a ntmplat? o ntreb Harper. - Cred c exist cineva care-mi poate rspunde la toate ntrebrile i o s merg negreit s o vd. - Pe cine? - Pe prietena mea, Letty Gray, tii tu, sora lui Gideon Piers. -Nu, fr mine nu plecai nicieri! - Foarte bine. Atunci mergem mpreun. Gideon trecu prin porile conacului Twickenham la fel de uor cum odat i buzunrea pe vizitatorii de la Frost Fair. i prezent invitaia i trsura fu lsat s treac. Ceea ce l-a ajutai a fost faptul c nsoitorul

lui era nimeni altul dect oaspetele de onoare, dr. Keate, cruia i aparinea trsura. Dr. Keate tia doar c nsoitorul su este unul dintre medicii personali ai lui Romsey, c venise s se asigure c pacientul lui se simea bine i c voia s fie acolo n cazul n care dr. Keate ar fi avutncvoie de ajutorul unui confrate. Invitatul de onoare se art nentat de grija pe care o dovedise nlimea sa. Dac ar fi fost cazul, Gideon s-ar fi recomandat cclorlali drept prietenul unui absolvent de la Eton, mai precis al Lordului Castleton nsui. Nu tia prea multe despre Eton, dar tia totul despre Castleton. Dup ce coborr din trsur, i ddu lui Keate ntlnire ceva mai trziu n galerie, unde se inea recepia, i se facu nevzut. Privi ctrc ru. Prima explozie va fi semnalul pentru Joseph care urma s aduc barca la mal. Galeria nccpea s se aglomereze. Recepia nu era nici pe departe una pretenioas, formal. Ducele, nsoit permanent de oaspetele de onoare, trecea de la un grup de invitai la altul, depnnd amintiri i fcnd glume, fr s-l scape din priviri pe fiul su. Case fcea cam acelai lucru ca i tatl lui, dar cnd Waldo intr n galerie, se scuz i-l urm pe prietenul su lng o fereastr unde puteau sta de vorb nestingherii. - E aici, asta dac nlimea sa nu a trimis pe unul dintre medicii si personali s-l atepte pe dr. Keate. - Nu, nu a trimis. tii cum arat? - Da. Are puin peste treizeci de ani i este de nlime medie; nimic altceva nu-1 face s ias n eviden. - Ci au venit pn acum? - Patru, din cte tim noi. - S nu facei nimic care s-i sperie. Cnd izbucnete focul de artificii s nu-i iei ochii de la mine. - Eti sigur c o s vin dup tine? - Waldo, nu snt sigur de nimic. Robert i Freddie cum se descurc? - Snt emoionai, dar tiu ce au de fcut. -Bine. Case fcu semn majordomului-ef i, imediat, valei cu peruci pudrate i livrele albastre cu fireturi aurii ncepur s treac printre musafiri,

oferindu-le ampanie. Ruggles i ridic gulerul hainei i privi peste ru, ctre Twickenham. - Se pare c dau o petrecere pe cinste, zise el, privindu-1 pe Joseph. Joseph mormi ceva, darnu-i ddu atenie. - Noi ce ateptm? - Semnalul, rspunse Joseph. - i dup aceea? - Dup aia ducem barca vizavi i lum n primire oaspeii. Ruggles privi din nou peste Tamisa, la felinarele care se micau pe malul rului ca nite fantome. - O s ne prind, zise el. E o patrul pe mal. - Cnd o s trecem noi, n-o s mai fie. - De ce? Ce-o s se ntmple? - Pui prea multe ntrebri. Urm o tcere lung, ntrerupt tot de Ruggles: - Uite ce este! Eu mi-am fcut treaba. Nu pentru asta am fost angajat. Vreau s tiu cnd o s fiu pltit. Joseph zmbi. - Curnd. Nu-i face griji. Vei fi pltit cu vrf i ndesat. - S nu vd vreun ccc sau ceva de genul sta. Vreau s fiu pltit cu aur. - O s primeti tot ce i se va da, domnule Ruggles. Ruggles simi cum 1 se zbrlete prul pe ceaf. Lady Sophy nu se art nentat la vestea c Jane voia s-i viziteze o prieten. ncerc s o conving s rmn, dar pn la urm ced, nu fr a pune totui nite condiii: Jane va lua trsura domniei Rosamund, iar vizitiii vor fi narmai. Apoi Lady Sophy se ntoarse la jocul de whist pe care l ncepuse cu prietenii dumneaei. Gndul nu-i mai era ns lajoc, aa c pierdea fiecare mn, spre disperarea partenerului ci. Cnd ajunse la Letty, Jane fu condus n salonul din fa. Dup cum se atepta, copiii se culcaser, iar Oliver era n biroul lui, unde i pregtea predica pentru a doua zi. Cnd Lctty i vzu chipul, ls la o paite salutul i amabilitile de bun-venit. -Jane, ce este? o ntreb ca. Ce s-a ntmplat?

Jane nu-i dduse seama pn atunci n ce stare de tensiune se afla. i propusese s-i pun cu grij ntrebrile lui Letty, tiind c aceasta i va lua aprarea fratelui ei. ns era ceva ce nu-i ddea pace, i anume sentimentul c trebuia s se grbeasc. nainte chiar de a se aeza, Jane i zise pe nersuflate: - Cu dou nopi n urm am fost rpit i dus la Vauxhall Gardens ca s-l ntlnesc pe fratele tu. Letty, dac m contrazici, s tii c te bat. Era fratele tu n came i oase. tia prea multe despre noi dou, prea multe despre mine. Nu-i dau voie s-mi spui din nou c bietul Gideon nu a avut niciodat noroc. Te rog s-mi rspunzi la dou ntrebri, dup care voi pleca. Ai neles? Letty nghii n sec i ddu din cap. - Prima ntrebare: ce bine i-am fcut eu ie? -Nu tiu. - Gndete-te! I-ai scris fratelui tu. Mi-a zis c n scrisorile tale i-ai vorbit mult despre mine. Spunea c i-am fost prieten devotat i c din cauza asta m-a eliberat. O fapt bun cere ntotdeauna o rsplat, aa mia zis. Ce bine i-am fcut eu ie? Dac ncepi s plngi s tii c o s ip. Letty i duse o mn la gt, acolo unde simea c-i pulseaz inima - Nu tiu, nu a fost nimic special. Poate se refer la faptul c m-ai determinat s merg la studii. Ne plimbam mpreun. Lucruri din acestea. Pn s vii tu la Sf. Bede nu mai avusesem o prieten att de apropiat. Jane rsufl uurat. Nici un om ntreg la minte nu ar putea ucide o femeie doar pentru c aceasta se purtase frumos cu sora lui. Case avea dreptate. Gideon l omorse pe Jack pentru c l deranja. Respir adnc i se mai liniti. - A doua ntrebare: de ce l urte fratele tu pe Lordul Castleton? Letty ddu din cap, refuznd s rspund. - Letty, se auzi vocea lui Oliver. Trebuie s-i spui. Veni lng soia lui i-i puse minile pe umerii ei. - Povestete-i lui Jane despre azilul sracilor, o ndemn el. Spune-i cum i de unde a pornit ura aceasta. Dac nu o faci tu, o s-o fac eu. Hai s lum loc. Dup cc se aezar cu toii, Letty opti:

- Gideon crcde c Ducele de Romsey este tatl lui. Jane urc n trsur, dar i ceru vizitiului s atepte. - Nu nc ntoarcem acas, la Woodlands? o ntreb Harper. -Nu tiu. Nu tiu. Tot ce i povestise Letty se nvolbura acum n mintea ei. Jane nu credea c Piers era fiul lui Romsey, ca de altfel nici Letty i Oliver. Dar ceea ce conta era ce credea Piers. In toi aceti ani trise cu convingerea c el i mama lui fuseser abandonai de duce i obligai s triasc i s moar ca nite amri. Aa i spusese mama lui. De la azil urmrise fiecare micare a membrilor familiei Devere! Urndu-i! Invidiindu-i! Dispreuindu-1 pe duce pentru ceea ce credea ci fcuse mamei lui. Jane nu tiuse c azilul se afla att de aproape de conacul ducelui. Nici ea nu ntrebase, nici Letty nu-i spusese niciodat. Se uit la Harper. - Spune-mi ce tii despre reuniunea din noaptea asta. Cine va veni? - Doar bieii care au studiat la Eton i prietenii lor. Aceiai biei pe care Piers obinuia s-i priveasc de pe malul cellalt al rului. - Harper, nu-mi place deloc cum sun treaba asta. - Ei, nu v mai facei attea griji. tie lordul ce face. - tie ce face? Jane l privi ngrozit. Se ateapt ca Piers s-l atace n noaptea asta. Harper, am dreptate? Harper schimb imediat tactica, dndu-i seama de greeal. -Eu n-am zis aa ceva. Jane scoase capul pe geam i-i strig vizitiului: - Mergem la Conacul Twickenham! Trsura nu se clinti. - Ia stai puin, i zise Harper, furios. Mie mi s-au dat nite ordine. Jane puse o mn pe braul lui Harper i-i spuse repede: - Harper, fi atent la mine. Lordul Castleton crede c Piers l urmrete pe el, dar este doar pe jumtate adevrat. Piers l vrea, de fapt, pe duce. Nu crezi c ar fi bine s-l anunm imediat pe lord? Sau consideri c putem atepta pn mine? - Dar n-avei de unde s tii!

- Asta mi-a spus Letty. Ii povestesc n drum spre Twickenham. Harper i trecu mna peste fa: - Fir-ar s fie! zise el. Ce or este? Jane se uit la ceasul prins de reverul hainei ei. - E aproape opt. Harper scoase capul pe geamul trsurii. - La Conacul Twickenham! strig el. Repede! Trsura se urni cltinndu-se, apoi prinse vitez tot mai mare, pn ncepu s goneasc de-a lungul strzii Knightsbridge, ctre Twickenham. Case ncepea s se ntrebe dac nu cumva Piers i btuse joc de el. Era cu nervii ncordai la maxim. Cina se sfrise, invitaii i aprindeau trabucurile, pe mese fuseser aduse carafe cu coniac i vin de Porto, iar dr. Keate se bucura de omagiul care i era adus de unul dintre fotii si elevi, acum brbat n toat firea, care se adresase adunrii, n aplauzele invitailor. Ce mai atepta Piers? Brusc, ntreaga cldire se zgudui. Ferestrele se crpar. Tencuiala ncepu s cad de pe tavan. Afar prea s se fi declanat un tir de artilerie. Casc rsufl uurat. Totul se desfura conform planului. Infirmeria", cu toate epavele ndrgite de tatl su, tocmai fusese aruncat n aer. Era sigur c tatl lui avea lacrimi n ochi. Cele cteva momente de linite, de oc, mai bine zis, fcur loc panicii. - Prsii cldirea, strig Case. Ieii prin ser. Tumer fusese pus n tem cu ce avea s se ntmple. La un semn de-al lui, valeii se grbir s deschid uile care duceau n ser i oaspeii ieir. Panica dispruse. Toi se coliser la Eton i muli erau veterani ai campaniei din Spania. Aveau o reputaie pe care nu-i permiteau s o piard, aa c ieirea din galerie sc petrecuta perfect ordine. Asta era, i zise Case. Piers sau unul dintre acoliii lui urmau s-l prind n ser. Mai departe de att nu voia s fac speculaii. Rmase nemicat cnd sc auzi nc o explozie. Asta nu trebuia s se ntmple. Intr repede n ser, fcndu-i loc printre invitai i iei pe teras. In partea de apus a conacului zri rotonda n flcri. Oare ce altceva le mai scpase?

Waldo abia mai respira cnd ajunse lng el. - Tumer nu-1 gsete pe tatl tu. Cnd au ajuns n ser, l-a pierdut. - Tu te ocupi de rotond, zise Case iar eu veri fie infirmeria. Waldo plec imediat, dar Case rmase pe loc, nehotnt. Ducele nu ar fi plecat de unul singur. Doar tia care este miza. nsemna c Piers pusese mna pe el. Auzi pai n spate, dar nu se clinti. Hotrse s nu se mpotriveasc, orice s-ar fi ntmplat. Simi o durere surd n tot capul i se prbui pe pmnt. Cnd intrar pe proprietatea Twickcnham, nu gsir nici un portar carc s-i ntmpine. Jane i Harper coborr treptele, urmai de Lance, i rmaser pe loc, privind ngrozii la tabloul ce li se nlaia. O parte a casei ardea i de peste lot se ridicau nori de fum. Corpul principal al conacului nu ardea. La parter se zreau lumini, iar oamenii se nvrteau de colo-colo prin fumul neccios. - De unde e atta fum? ntreb Jane. - Cred c de la infirmerie", i rspunse Harper. Bietul Romsey. Infirmeria. Acolo nu se aflau oameni. nsemna c arseser doar nite trsuri stricate. - i aia e rotonda, adug Harper. Asta nu trebuia s se ntmple. Totui nu-i grav, pentru c se afl la distan de restul cldirii. Jane nu avea timp de conversaie. i nici nu era la fel de sigur, ca Harper, c contele tia bine ce fcea. Ei i se prea c Gideon Piers reuea s fie mereu cu un pas naintea lor. - Hai s mergem, zise ea i pomi spre trsur. Harper avea alt idee. Ddu ordin vizitiilor s pzeasc porile i s nu permit nimnui s intre sau ias fr acordul lui. Le mai ordon s nu-i prseasc postul, orice s-ar fi ntmplat. - Mergem pe jos, i spuse apoi lui Jane. Avei pistolul la dumneavoastr? -l am. Se afla n mna ei. Nu merser, ci alergar ct putur de repede. Presimirea pericolului aproape c o sufoca. Abia mai respira, iar inima i btea gata s-i sar

din piept. tia la ce se putea atepta de la Piers. Omul era ntocmai cum i fusese descris: o culme a depravrii, a neprevzutului, a vicleniei. n Case nu mai avea ncredere. n ciuda celor spuse de el, ea tot nu putea scpa de imaginea celor doi gladiatori gata s se nfrunte ntr-o aren roman. Era un zgomot infernal. Toi ipau, aa c ea abia se putea face auzit. Nu voia dect s tie dac i vzuse cineva pe lord sau pe duce. Nimeni nu-i vzuse i, n afar de ea, nimeni nu prea s fie ngrijorat din aceast pricin. - Eu o s intru n cas, i zise Harper. Domnul Bowman se ocup de asta. Poate tie el ceva. Jane cerceta cu privirea toate grupurile de oameni. Era singura femeie prezent acolo. Se ntoarse brusc i-l prinse pe Harper dc bra. - Harper, i recunosc pe cei doi oameni de acolo. Snt cei care m-au dus la Vauxhall Gardens. -Sntei sigur? -Absolut! Harper ncerc s-i croiasc drum ctre ei. Unul dintre ei l observ, i fcu semn tovarului su i se ndeprtar. - Stai! strig Harper. Stai pe loc! Cei doi o luar la fug, urmrii de Harper. - Lance, ajut-1, strig Jane. Lance? Lance dispruse. Ce putea fi mai ru de-att? - Lance! strig ea din nou. Lance! Cinele apru din umbr, schellind i gudurndu-se. Avea blana ud. Apoi se ntoarse i fugi spre ru. Jane pomi dup el. Lance se opri pe mal. - Ce-ai gsit? ntreb Jane. Lancc intr n ap, apoi se ntoarse la mal, iei din ap i se scutur. - Vrei s trec rul? l ntreb Jane. Lance schelli. - Dar ce... Se opri brusc, amintindu-i ce se afl pe malul cellalt. Doari spusese Letty. Azilul. De acolo urmrise Gideon viaa familiei Devere; acolo prinseser rdcini ura i invidia lui.

Oare Lance dduse de urma lui Case? Merse de-a lungul malului, ns era prea ntuneric ca s vad ceva. Cum de nu poi gsi un argat atunci cnd ai nevoie de ei? Apoi i zise c i ci, la fel ca portarii, fugiser spre conac cnd se produsese explozia. Poate c era mai bine c nu se afla nimeni prin preajm. Cine tie, putea s dea de un om al lui Piers. Totui avea nevoie de ajutor. - Lance, i se adres ea cinelui, artnd spre conac. Adu-1 pe Harper! Era singurul n care putea avea ncredere. Lance schelli, dar se mpotrivi. Jane se ghemui lng el i-i lu capul n palme. - Ascult-m! i zise cu glas ferm. Piers a pus mna pe Case i cred c l-a dus la azilul de pe cellalt mal. Nici nu voia s-i nchipuie mai mult de-att. - Nu-1 pot salva singur. Am nevoie de ajutor. Se ridic i art din nou n direcia conacului. - Lance, adu-1 pe Harper! i Lance pomi n goan spre cas. Jane merse pe mal pn ajunse la debarcader. Ochii i se obinuiser cu ntunericul i ncepea s disting formele obiectelor din jur. Vzu o barc ntoars cu faa n jos i se aez pe ea, strduindu-se s-i stpneasc nerbdarea pn avea s se ntoarc Lance. n clipa aceea zri peste ru o lumin abia licrind printre copaci. Nu se mica. nsemna c acolo se afla o cas. Azilul. Sri de pe barc i se ntoarse pe drumul pe care venise. -Lance! strig ea. Harper! Ascult cu atenie, dar nu primi nici un rspuns. Cu inima btndu-i nvalnic, se ntoarse la barc. Semna cu brcile pescreti pe care le vzuse pe rul Dee, cnd se afla n Scoia. Dac i aduna toate puterile, ar putea duce barca pn la ap. A fost mai uor dect se ateptase. ntoarse barca, o ridic, o sprijini apoi pe umr i o rsturn. Se mpiedic i czu peste ceva. Era trupul unui brbat.

-Case! suspin ea. Nu putea distinge figura omului czut acolo, dar atingn- du-1 cu minile se convinse c brbatul acela nu era Case. Spaima ccd locul furiei. Aici era mna lui Gideon Piers. Putea s neleag c omul ndurase o via grea n azilul acela, ns asta nu era o scuz pentru ce fcea acum. Era ca un cne turbat. Cineva trebuia s-l doboare. Puse pistolul pe fundul brcii, arunc nuntru o pereche de vsle, apoi trase barca n ap, o mpinse puin i sri n ea. C nd se trezi, Case i ddu seama c era legat de un scaun. Rmase cu capul plecat, n ciuda durerii, ncercnd s-i revin i s-i dea scama unde se afl. Ultimul lucru pe care i-l amintea era c fusese lovit n cap pe cnd se afla pe teras. i mai amintea i c l trimisese pe Waldo s-l caute pe duce la rotond. Nu fusese o msur neleapt deoarece datoria lui Waldo era aceea de a-1 supraveghea pe el. i nl capul i i ndrept spinarea. Piere, sau omul despre care bnuia c este Piers, privea pe fereastr. El se ntoarse i-i zimbi. - Care va s zic, tc-ai trezit. - Ce este aici? l ntreb Case. - Azilul sracilor, sau cel puin asta a fost odat. Acum nu e dect o cldirc n ruin. Case nu putea distinge prea multe deoarece ncperea era luminat de un singur felinar aezat pe mas. Observa ns tavanul care sttea s cad peste ei. l privi pe Piers. i-l nchipuise ca pe un tip zdravn, care, ndat ce intra ntr-o camer, atragea toate privirile. Era ntocmai cum l descrisese Waldo: de nlime medie i cu o n laiare care 298 nu-1 deosebea cu nimic de ceilali participani la reuniunea din seara aceea. Poate c tocmai acesta era secretul succesului su. Avea o figur greu de reinut. - De ce m-ai adus aici? l ntreb Case. Piers se opri n faa lui. -Asta a fost casa mea. Bnuiesc c nu tiai c aici se afl azilul sracilor. Este vizavi de Twickenham. i spune ceva asta?

- tiam de locul acesta. Era susinut din bunvoina tatlui meu. - Bunvoin! Pufni, nevenindu-i s cread ce-i era dat s aud. Cinste contiinei lui! Nu a clcat niciodat pe aici, niciodat nu a vzut cum erau desprii copiii de prinii lor i dai pe mna torionarilor. Voi ai trit regete pe malul cellalt. V-am urmrit, da, da, v-am urmrit: pe voi i petrecerile voastre nemaipomenite, la care veneau prietenii votri bine crescui i bine hrnii. Fii atent la ce urmeaz. Din clip n clip ai s auzi cum Twickenham, cu tot ce nseamn el, se va prbui ca un castel din cri de joc. Se ntoarse la fereastr i privi afar. Case nu mai tia ce s cread. Se atepta s-i in o predic, dar n nici un caz despre Twickenham. El se gndea la Spania i la btlia sngeroas care pusese capt carierei lui Piers. Se atepta ca Piers s se bucure de triumful lui i de rzbunarea final. E drept c se rzbuna acum, ns pentru ce? - Toii anii tia m-ai urt doar din invidie? l ntreb el, cu precauie. - Te-am urt, rcni Piers, pentru c ai fost fiul preferat, iar tatl nostru, da, tatl nostru, m-a lsat s putrezesc n iadul sta. Urm un moment de tcere, timp n care Case ncerc s se dezmeticeasc, s ias din ceaa n care l aruncaser vorbele lui Piers. n cele din urm, reui s rosteasc ncet, parc explichdu-i lui nsui: - Deci asta nu are legtur cu Spania, nu are legtur cu mcelul de la Sf. Michele? Piers izbucni n rs. - Mie nu mi-a psat de Frai! Mi-ai fcut o favoare cnd i-ai mcelrit. In felul acesta pot s pstrez doar pentru mine aurul englezilor. Lui Case tot i era greu s cread c se nelase. - n cazul acesta... tu te rzbuni pentru c... dup prerea ta familia Devere i datoreaz ceva. - n veci nu-mi vei putea plti ce-mi datorai! - Tu crezi c-mi eti frate. - tiu c-i snt frate. - Eti nebun! Dac tu crezi asta, atunci habar n-ai ce nseamn familia Devere. Dac ai fi fost fiul tatlui meu acesta nu te-ar fi abandonat

niciodat. Te-ar fi ntreinut. Noi aa procedm. Nu tiu cine i-a spus minciuna asta... - Mama mea mi-a spus! strig Piers. Pe patul de moarte. Aici, n azilul acesta. A fost slujnic la Conacul Twickenham. Tatl tu a lsat-o nsrcinat i apoi a alungat-o. Emoia puternic l fcea pe Piers s semene cu un nebun. - Niciodat nu o s m poi convinge de aa ceva, zise Case. Tatl meu n-ar fi abuzat niciodat de cameristele mamei mele. Apoi se opri, cci i veni o idee. Se uit cu atenie la Piers i i ddu seama c e mai n vrst dect el. -Piers, tuciani ai? - Snt mai mare dect tine. Ce conteaz? ' - Conteaz, pentru c dac eti mai mare dect mine, nseamn c mama ta n-a lucrat la Twickenham. Pe vremea aceea conacul era locuit doar de celibatari, iar tradiia familiei Devere impune doar prezena valeilor atunci cnd nu exist o stpn a casei. -Minciuni! Minciuni! Minciuni! Piers se repezi la un scaun, l ridic de pe podea i l arunc ntr-o fereastr. - Cnd s-a cstorit sora mea, toate servitoarele din cas au plecat mpreun cu ea la Woodlands. - Dac nu-i ii gura, o s-i pun clu. - n noaptea asta ai fost la Twickenham. Ai vzut vreo servitoare? Snt sigur c nu, pentru c n conac nu locuiesc dect brbai. - Ai spune orice ca s-l salvezi pe tatl tu, pe tatl nostru. Case simi cum i se strnge stomacul de groaz. Cnd i revenise i constatase lipsa tatlui su sperase c acesta se afla la Twickenham. - Ce i-ai fcut tatlui meu? Piers chicoti. - Se afl n camera de pedeaps. E legat de un scaun, ca i tine, doar c sub scaunul lui se afl un mic butoi cu praf de puc. A, n-are nici o ans s scape. Este pzit de Joseph. n noaptea asta, cnd voi pleca de aici, voi aprinde fitilul i atunci - bum! Gata i cu ducele, gata i cu fiul preferat, gata i cu azilul sracilor.

Se aplec, amenintor, spre Case. - Dup care o s reconstruiesc. Da. Chiar aici, pe fundaia azilului. Castleton, snt un om foarte bogat. Casa pe care o s-o construiesc va fi mult mai impozant dect Twickenham. M voi nscrie la cele mai bune cluburi din ora i voi nchiria - pentru avantajele centrului - un apartament la Clarendon. Dup care o s-mi gsesc o soie cu snge albastru, care s-mi fac nite pui de nobili i voi tri fericit pn la adnci btrnei. Sper ca asta s-i stea n gt. Se ntoarse la fereastr, dar cum nu putea vedea bine afar, lu scaunul i sparse geamul. Aerul rece ptrunse nuntru, o dat cu mirosul fumului. - Simi asia? ntreb Piers. Inspir adnc, Castleton. Acestea snt ultimele clipe ale vieii tale pline de putere i privilegii. Jane auzi vocile de ndat ce cobor din barc. Urcarea cel or trei etaje ale cldirii se dovedi un adevrat comar, deoarece drumul i era luminat de un singur felinar, iar multe trepte nu mai existau. Acesta trebuie s fi fost odat azilul sracilor, ns arta mai degrab a nchisoare. La un moment dat clc pe o scndur putred care se crp i zgomotul se rspndi n toat cldirea. Jane se lipi, ngrozit, de un perete. In momentul acela se deschise pe culoar o u i zri o raz de lumin. -Joseph! Recunoscu ndat vocea. - Joseph! strig nc o dat Gideon Piers. Ce faci acolo jos? - Rspund i eu nevoilor! Replica veni de undeva, de la etajul de dedesubt. Jane se aplec puin nainte i, prin stinghiile balustradei, vzu un om care arta ntocmai ca valeii casei Devere - avea peruc i jachet din catifea albastr, cu fireturi aurii. O, Doamne. Oare ci erau? Ea avea doar un pistol i un singur glon. - ntoarce-te la duce! - Dios! Nu pleac nicieri. - Am zis s te ntorci! Se mai auzir nite bombneli n spaniol, dup care o u se trnti n

urma brbatului cu livrea albastr. Jane inspir adnc. Milimetru cu milimetru, se tr de-a lungul coridorului pn n dreptul ncperii de unde auzise voci. Ua era ntredeschis. ncordndu-i fiecare fibr a corpului, se chinui s o deschid ncet, fr zgomot. inea pistolul ridicat, gata s rpun pe oricine ar fi provocat-o. ncperea prea s se ntind pe toat lungimea casei. Era imens. Un dormitor, i zise ea, un dormitor pentru cei care locuiau aici. Sracilor nu li se ngduia s aib intimitate sau s dein ceva numai al lor. Asta o tia de la Letty. La captul cellalt al ncperii vzu doi brbai, unul n picioare, iar cellalt legat de un scaun. Se strecur repede n ncpere, i, rmnnd n zonele ntunecate, travers ntreaga lungime a camerei. - Vreau s vezi asta, spuse Piers. O s te dezleg de scaun, dar minile tot legate i vor fi, aa c s nuncerci nimic. O micare greit i eti un om mort. Dup ce Case se vzu dezlegat de scaun, se ridic. Reuise s-i mai slbeasc legturile de la ncheieturi, dar nu destul pentru a se elibera. - Piers, Twickenham nu este dect o cldire, zise el. Apropo, n-ar trebui s fie i tatl meu aici ca s vad? M gndeam c pe el doreti sl impresionezi. - Din nefericire, rspunse Piers, pe un ton curtenitor, nlimea sa s-a artat gata de lupt cnd a ncercat Joseph s-l rpeasc, aa c omul meu a trebuit s fac uz de for ca s-l supun, dei nu ne-am dorit asta. Dup cum i-am mai spus, ducele va plti pentru tot rul pe care mi l-a tcut. Un foc mic, ntocmaicannoaptealuiGuyFawkes, apoi... bum! 'Nume reprezentativ pentru complotul pus la cale, n noiembrie 1605, de un grup de romano-catolici care doreau restabilirea drepturilor civile pentru adepii confesiunii respective. Ei plnuiser s arunce n aer cldirea Parlamentului, punnd, n secret, praf de puc ntr-o pivni de sub Camera Lorzilor. Guy Fawkes, unul dintre conspiratori, trebuia s aprind focul. Complotul a fost, ns, deconspirat, iar Guy Fawkes a fost arestat i torturat pn a acceptat s dea n vileag numele celorlali conspiratori. Toi au fost executai, iar de atunci, n fiecare an, n noaptea de 4 spre 5 noiembrie, britanicii srbtoresc victoria asupra

complotului, aprinznd focuri n care pretind c l ard pe Guy Fawkes (nota trad.). Merse din nou la fereastr, de-acum ros de nelinite. Case i nghii furia i-i zise doar att: - Piers, asta nu o s se ntmple. Conacul Twickenham nu o s explodeze. Am gsit praful de puc. Nu am acceptat s-i cedm dect atelierul tatlui meu i rotonda. -Mini! Case ncepu s rd. - Se pare c ai uitat istoria. Nu-i aminteti c planurile lui Guy Fawkes s-au nruit, iar el a fost spnzurat pentru crimele sale? Cu un urlet de furie, Piers l lovi cu dosul palmei pe Case peste fa, crpndu-i buza. Acum ori niciodat. Jane iei din umbr. - Piers, zise ea, gata s apese pe trgaci. I-o lu ns altcineva nainte. Cu o precizie i o rapiditate care o uluir, fcu s-i zboare lui Piers arma din mn. Abia pe urm l recunoscu. Era omul mbrcat cu uniforma casei Devere, Joseph. Oare cum reuise s se strecoare neauzit n urma ei? - Domnioar Mayberry, s nu-1 ucidei! Vrem s-l lum viu de aici! Nu era Joseph, ci Ruggles. Mna ncepuse s-i tremure i se mica dinspre Piers spre Ruggles i invers. Ce se ntmpla? - ine-i pistolul ndreptat spre Piers! i strig Case, chinuindu-se si elibereze minile. Ruggles veni n fa. - Rmi pe loc! i strig Jane. Piers se repezi spre ea. Jane aps pe trgaci, ns Piers o lovi peste bra i glonul se nfipse undeva n tavan, iar ea se prbui. ncerca s-i revin, cnd ncepur s cad peste ei buci de tencuial i valuri nesfrite de praf. O usturau ochii, nu putea s respire i singurul felinar din ncpere se stinse. Auzi pe cineva alergnd i se gndi c era Piers. Case nu ar fi fugit de acolo. Apoi distinse alte dou siluete. Bine c nu avea nimeni o arm ncrcat. Pipia cu minile podeaua, ncercnd s dibuiasc arma lui Piers, cnd auzi o detuntur. Unul dintre urmritori cobor.

Jane sri ndat n picioare i alerg spre ua ncperii. - Case? - Nu, domni. Snt eu, Ruggles. i smulse peruca argintie i o arunc. - Vrei s spui c de fapt faci parte dintre ai notri? l ntreb ea pe un ton tios, dei abia se abinea s nu plng. - M tem c da, domni. Speram s-l iau pe duce de aici fr s m vad nimeni, cnd ai trecut pe lng mine. Nu puteam s v las s-l nfruntai pe Piers de una singur. - Eu zic c m-a fi descurcat. Ah, Ruggles, trebuia s-l salvezi pe duce! De undeva de jos se auzi un uierat puternic urmat de un bubuit asurzitor i, n cteva secunde, scara sc lumin de la flcrile carc izbucniser ntr-una dinncperi. - Piers a dat foc cldirii, zise Ruggles. Trebuie s ieim de aici. Daimi braul i ajutai-m. Glonul mi-a atins piciorul, dar nu v facei griji, e doaro zgrietur. Se ridic i continu: - Acum ieii ct de repede putei. Eu voi fi n spatele dumneavoastr. Jane simi cum i se sfie inima. Voia s-l ajute pe Case, dar nu putea s prseasc un om rnit. Din fericire, nu fu nevoit s ia o hotrre, pentru c pe coridor apru Casc. Abia mai respira i se sprijinea cu o mn de tocul uii. - Jane, strig el, Ruggles. Cobori imediat! Cnd ieir n aerul rece al nopii, Case ntreb nfricoat: - Ruggles, tatl meu unde este? - La al doilea etaj, domnule. Chiar sub ncperea n care ai fost dumneavoastr. Nu se simte bine. O s avei nevoie de ajutor ca s-l scoatei de-acolo. Vin cu dumneavoastr. - Nu avem timp de pierdut! Urc-o pe domnioara Mayberry ntr-o barc i vslete rapid. Plecai de-aici. Acum! - Da, domnule. - Mai exist vreo alt intrare? - Da, pe scara din spate, domnule. - Case, zise Jane, cu obrajii inundai de lacrimi. Pot s te ajut.

Mergem mpreun. Case i lu faa n mini. - Pentru mine eti cel mai scump lucru din lumea asta, zise el i o srut. Nu te prsesc. O s m ntorc la tine. i promit. Apoi plec. Pur i simplu, plec i o ls n urm. Erau att de multe lucruri pe care ea nu i le spusese - cum un zmbet de-al lui i rvea inima, cum tiuse s scoat la lumin tot ce era mai bun n ea, ct de mult l iubea. i ce mincinos era! Cum putea s promit c se ntoarce, cnd el inteniona s-i rite viaa? - Urcai n barc, domnioar Mayberry. - Ruggles, ncepu ea, n-am putea... - Am zis s urcai imediat n barc! Nu mai era Ruggles cel cumsecade pe care l tia ea, ci un militar obinuit s dea ordine. -Avei grijundepunei piciorul! Se trase puin napoi, apoi tresri, zguduit de un fior. Piers se afla chiar acolo, lng barc, cufundat n ap cu faa n jos. - Ruggles, zise ea, pe malul cellalt am gsit un cadavru. Al cui era? - Al lui Joseph, domnioar. A trebuit s-l omor. N-am avut de ales. - mi pare bine c a murit, spuse ea aprig. mi pare bine c au murit amndoi! i nl capul. Asta ce-a fost? -Hei! strig Harper de la prora unei brci cu vsle. Hei! Nici o ans, gndea Case. i legase peste nas i peste gur lavaliera, ca s nu inhaleze prea mult fum. Nu-i ddea seama unde se afla. tia doar c este le etajul la care i se spusese c se gsea ducele. -Tat! strig el. Tat! Simi ceva atingndu-i piciorul. - Lance? Tu eti? Lance ltra scurt. Apoi l auzi i pe Harper, gfind i tuind. - Aici, sus, domnule Bowman, strig acesta i ndat apru i Waldo. - V dai seama c locul acesta poate exploda n orice clip? ntreb Case. Waldo l btu pe umr. - Am mai fost n puncte fierbini i alt dat!

Case tiuse dintotdeauna c avea prieteni devotai, ns respiraia greoaie l mpiedic s-i rspund, aa c doar l btu pe Waldo pe spate. - O s-l gsim pe duce, domnule, zise Harper. S nu v temei. Lance, gsete-lpe duce! Lance nu ezit. Poate c pn la urm chiar exista o ans, se gndi Case. Lance, gsete-l pe duce! Lance, adu oaia rtcit! Nu tia dac s plng sau s rd. Ruggles se opri din vslit. -Au ieit!Au ieit! De la un capt la cellalt, parterul cldirii ardea, aa c nu vzur pe fundalul flcrilor dect nite siluete negre care se grbeau ctre malul rului. - Cred c e i ducele cu ei, zise Ruggles. - Sigur e cu ei. Case nu i-ar fi abandonat tatl. Acesta era nc un aspect care o lcea s l adore. Unii l credeau rezervat i arogant, dar asta pentru c vedeau doar ceea ce voiau ei s vad. El chiar era arogant i rezervat. i trebuia o femeie care s-l mblnzeasc. i, spre norocul lui, o ntlnise pe ea. - Domnioar Mayberry, snt teferi cu toii. Nu v mai frmntai. - tiu. tiu. i cut batista i-i sufl nasul. Cnd inevitabilul se produse, Jane i inu rsuflarea - se auzi un bubuit asurzitor i ntreaga cldire sri n aer, mbrcat n limbi nprasnice de foc. Cel care vslea n barca lui Case nu se opri s vad ce se petrece n urm. Barca se apropia din ce n ce mai mult de mal. Cnd ajunser, Robert i Freddie i ateptau cu pturi n care i nvelir i-i ajutar s urce pe mal. - S nu-1 omori pe Ruggles, zise Jane. Este tot de-al nostru. i e rnit. Ar trebui s-l ajute cineva. - Am doar o zgrietur, se mpotrivi Ruggles. O s am eu grij. Pe mal ateptau aliniai mai muli brbai, majoritatea oaspei, dar i valei i argai. Aveau figuri ctrnite i discutau n oapt. Jane se ndoia c oamenii aceia tiau de fapt ce se ntmplase.

Cnd ajunse i barca lui Case i constatar c nu pise nimic, ncepur s strige de bucurie, dar chiotele ncetar dup ce-1 vzur pe duce. Aveau la ndemn mai multe pturi i una dintre ele au folosit-o ca s-l transporte la conac. - Trebuie s-l ducem n cas, acum, zise Case. Robert, Freddie, spunei-le invitailor acestora s plece acas. Vor citi n ziare despre ce s-a ntmplat. O vzu pe Jane i-i croi drum ctre ea. Era plin de funingine i pe fa i se vedeau urme de fum. Jane se ridic pe vrful picioarelor i-l srut, cu grij. - O s trecem peste asta mpreun, i zise ea. - Dac n-ar fi fost Lance... Nu putu s continue. - i mulumesc c mi l-ai trimis. Acum unde este? Lance sttea lng duce, iar cnd cei care l purtau n ptur pornir ctre conac, Lance i urm. Dup ce i splar minile i feele de praf, se adunar cu toii ntr-un mic salon, vizavi de camera ducelui. Erau acolo Jane, Waldo i Ruggles. Case ieise mpreun cu tatl lui i cu doctorul; Robert i Freddie verificau daunele produse i se asigurau c nu mai exista nici un pericol. Harper plecase la Woodlands s o aduc pe Lady Sophy i s ia haine curate pentru Jane. Nimeni nu coment nimic. tiau cu toii c locul ei era lng Case. i ridic privirea cnd Waldo i puse n mn o ceac. - Ceai, zise el. S-l bei tot. O s-i fac bine. Jane lu o nghiitur, doar ca s-i fac pe plac. Gndul ei era la duce. Chipul i era brzdat de cute i umbrit de durere. Pierduse mult snge. Fusese btut pn i pierduse cunotina. Case suferea cumplit din cauza tatlui su. i spusese lui Jane s atepte n salon. Ea l stn'gpe Lance, dar cinele refuz s vin. - Las-1, zise Case. l trimit eu afar dac face probleme. Jane ar fi dorit s gseasc cuvinte care s-i aline suferina, dar nu se putea aduna. Pn s apuce s spun ceva, Case se ntoarse i plec. - Trebuie s trimit pe cineva s-i anune pe sora i pe fratele meu s

vin acas, zise el. Gmdurile ei fur ntrerupte de Waldo. - Jane, ncepu el, crezi c te simi n stare s-mi rspunzi la nite ntrebri? Orice, numai s nu se mai gndeasc la duce i la Case. - n legtur cu ce? - n legtur cu Gideon Piers. - Gideon? - Eti una dintre puinele persoane care a stat de vorb cu el. Ne-ai putea ajuta s dezlegm o enigm. Jane se uit de la unul la cellalt. - Cine sntei voi? - tii bine cine sunt, i rspunse Waldo. Snt unul dintre cei mai apropiai prieteni ai lui Case. Vznd c Jane nu spune nimic, oft, resemnat, i continu: - Lucrm pentru o ramur a Serviciului. - Care Serviciu? - Serviciul Secret, dar nu pentru Special Branch. - Case tie? Waldo neg, dnd din cap. - Nu i-am putut spune, dar snt sigur c bnuia. - Ce ar trebui eu s neleg, zise ea, uitndu-se la Ruggles, c dei eti tot un fel de agent Special Branch, m-ai lsat totui s merg la Vauxhall ca s-l htlnesc pe demonul acela? Ruggles avu decena de a prea ruinat pentru fapta lui. - tiam c nu vi se va ntmpla nimic ru, rspunse el. Altfel fii sigur c nu v-a fi lsat s mergei. - L-ai lovit pe Harper n cap! -L-am atins, doar. Nu trebuia s fie acolo. - Dar de ce nu ne-ai spus tuturor cine sntei i ce punei la cale? - Pentru c noi nu lucrm aa, o 1 muri Waldo, blnd. Jane, trecem la ntrebrile acelea? i strnse buzele, dar, dup cteva clipe de gndirc, reui s se stpneasc. -Bine, zise ea. ntreab-m.

- eful nostru, ncepu Waldo, s-a gndit, atunci cnd Piers a aprut din nou, c aceasta ar putea fi ultima noastr ans de a recupera aurul furat de cl n Spania de la convoaiele britanice. Noi I-am crezut mort i ne-am gndit c a ngropat aurul undeva prin Spania. Reapariia lui ne-a convins c era n posesia comorii. - Mie nu mi-a pomenit nimic de aur. - Ce cutm noi este o ascunztoare. - O ascunztoare? De ce nu o trezorerie? Ruggles zmbi. - Se tie c bncile pot fi jefuite de tlhari. Piers nu ar fi riscat. n plus, era prea mult aur ca s-l poat ascund uor. Avea nevoie de un loc sigur unde s ajung fr s fie vzut. Jane ddu din cap. -A fi vrutsvajut, dar nu tiu cum. - Poate l-a ascuns n podeaua vreunei biserici, i suger Ruggles, sau ntr-o cript, ori ntr-un momint. Jane ddu din cap. - Ar fi mormntul mamei lui, spuse ea apoi. Dar Piers o venera i nu i-ar fi pro fanat mormntul. - Dac a murit n azilul sracilor, artrebui s fie uimormntat n cimitirul local, nu-i aa? - Nu. A avut un mormht srac, fr piatr funerar, marcat doar de o bucat de lemn pe care era scris un numr. n loc s fie ntr-un loc sfinit, mormntul se afla lng un drum aglomerat din Kensington. Jane puse jos ceaca din care srir cteva picturi de ceai. - Cel puin acolo a zcut pn cnd trei tineri i-au luat rmiele i leau mutat ntr-un loc mult mai potrivit! Asta la dorina fiului ei. - Unde se afl mormntul? ntreb Ruggles, fr grab. - ntr-un ctun numit Newbrey, dincolo de Staines. Se pare c aceea e parohia n care s-a nscut mama lui Piers. - Dup ce putem recunoate mormntul? - Se afl n cimitirul parohial. Are o piatr funerar pe care scrie: n memoria lui Sadie Sellars1'. Jane ridic privirea cnd se deschise ua. In prag apru Case. Nu mai

prea att de ncordat. - Ce face tatl tu? l ntreb ea. -E prea devreme s pot rspunde, dar doctorul zice c snt anse s-i revin. Vino s-i art ceva. O lu de mn i o duse lng patul ducelui. Lance se ntinsese pe pat, alturi de duce. -Nu, snu-1 daijos, privcte-i doar. Lance scnci i ncepu s ling mna ducelui. Sc scurser cteva clipe, apoi ducele i mic degetele i-l mngie ncet. Dup cteva momente, scena se repet. - Nu l-am mai vzut fcnd aa ceva pn acum, recunoscu Jane. - Domnioar Mayberry, avei un cine foarte inteligent, zise doctorul. Pare s fi fost antrenat pentru aa ceva. A fost cumva cinc de munte? -Nu. E un ciobnesc oarecare. -Nu are de unde s tie, zise Case. L-a furat. Casc se aez pc marginea patului, lu mna tatlui su i-i trecu degetele peste ea. Ducele nu-i rspunse la fel, ns buzele i sc micar: - Caspar, opti cl. Case se ntoarse spre Jane i o privi cu ochi senteietori. - Artm ca nite homari, zise el cu voce tremurnd. Dar ce mai conteaz! Jane, nu pot pleca de lng tatl meu, dar vreau s rmi i tu aici. Rmi? - Da, rspunse ea, i nu o s scot nici un sunet. Doctorul sc scuz, spunndu-le c se retrage n camera pe care i-o pregtiser valeii i rugndu-i s-l cheme dac intervine vreo schimbare n starea pacientului. Jane, ghemuit n ptura ei, ascult cum Case i povestea tatlui su despre copilrie, momente pe carc i fcea i lui plcere s le retriasc. Se surprinse zmbind i, n oapta lui monoton, ochii i se ngreuiar. Adormi. -au cstorit la biserica din Twickenham ntr-o __ diminea obinuit de ianuarie. Ploua cu gleata, dar nimnui nu prea s-i pese. Ceremonia nu se fcuse cu mare fast, iar printre cei vreo douzeci de invitai se aflau, spre marea bucurie a

ducelui, fiica sa Rosamund, soul acesteia i Lordul Justin. Ducele, aezai ntr-un scaun cu rotile, sttea ntre Harper i Lance. De altfel, din noaptea atacului, Harper i Lance nu se mai dezlipiser de nlimea sa i, dup prerea luiCase, amndoi avuseser un rol foarte important n vindecarea tatlui su. n vreme ce i privea pe cei doi tineri stnd n genunchi, n ateptarea binecuvntrii, ducele simi c lacrimile i inund ochii, n urm cu trei sptmni, n ziua de Crciun, descoperise n fiul su un brbat cu totul schimbat. Acea rezerv n relaia lor pe care el cu greu o putuse suporta dispruse dintr-o dat. Nu era sigur dac minunea se produsese datorit acelei tinere nenttoare, sau faptului c viaa lui atmase de un fir de pr. Nu-i mai amintea nimic din noaptea aceea, iar doctorul Nicholas spusese c s-ar putea nici s nu-i aminteasc vreodat. Aproape toate informaiile le culesese din ziare. Aflase astfel c un tlhar renumit, cunoscut sub numele de La Roca, despre care se crezuse c pierise n Spania, se ntorsese n Anglia ca s se rzbune pe maiorul Devere, cel care-1 umilise i l nvinsese pe el i pe acoliii si chiar n ascunzloarea lor dc la Sf. Michele. Un raport al Oficiului de Rzboi anuna c una dintre unilile Serviciului Secret al Maiestii sale nu numai c i-a zdrnicit planurile acestui ticlos, dar chiar a recuperat mare parte din aurul pe care La Roca l furase de la convoaiele britanice n urm cu atia ani n Spania. Caspar i dduse rspunsuri la anumite ntrebri, ns toat istoria aceasta nu-1 mai interesa acum att de mult. Era mulumit c, mcar de data aceasta, Serviciul Secret i dduse osteneala s fac lucrurile bine, astfel nct el s nu-i piard fiul. Rosamund, fiica lui, care sttea chiar n spate, i puse mna peumrullui. - Tat, cred c asta e ziua cea mai fericit din viaa dumitale. tiu c ncepusei s te ndoieti c-1 vei vedea vreodat pe Caspar cstorinduse. - Nu, i rspunse el, ziua cea mai fericit a fost cnd te-ai ntors la mine dup ce ai fost rpit la Newgate. Lordul Justin, ars de soare i de vnt, copia mai tnr a fratelui su,

inerveni i el n discuie: - Pe cuvnt de onoare c nu neleg de ce nu ne mutm cu toii n Italia. Aici murim dc frig. Nu exist nici un sistem de nclzire? - Dar nu e chiar att de frig, l contrazise Lady Sophy. - ! exclam Harper. ! Este un moment solemn. Vreau s aud ce spune preotul. Toi membrii familiei Devere amuir. Dup ce se sfri slujba, familia i prietenii i felicitar pe Case i pe Jane. Apoi ducele i ceru lui Harper s-l duc ntr-un loc mai ferit, dar nu-i dezlipi ochii de la fiul su. II observ schimbnd o privire scurt cu mireasa lui i vzu cum bucuria luase locul expresiei sale att de solemne. Jane se mbujorase de parc fiul lui o mngiase, cu toat lumea de fa. Ce ciudat putea fi viaa! n urm cu cteva sptmni i dorea ca fiul lui s nu o fi cunoscut niciodat pe femeia aceasta. Dar vzndu-i alturi zi de zi ncepuse s gndeasc aii fel. Revelaia faptului c viaa este att de fragil l lacuse poate s vad altfel lucrurile. Dac lui Caspar i s-ar fi ntmplat ceva, i-ar fi alinat suferina gndinduse c lng femeia aceasta fiul lui cunoscuse fericirea. Soul dispruse. Asta simplificase mult lucrurile, dar chiar dac ar fi fost n via, chiar dac i-ar fi ameninat perspectiva divorului de Campbell, el tot nu s-ar mai fi necjit. Aici nu era vorba de o dragoste oarb, Caspar i Jane nu erau nici prea tineri, nici capricioi, nici romantici incurabili. Dimpotriv, erau amndoi serioi i responsabili. Nu ar fi ales soluia divorului, dac n-ar fi fost convini de necesitatea i corectitudinea hotririi lor. Detaliile morii lui Campbell nu erau semnificative. Caspar i spusese ceva de nite pungai. De fapt nu-1 interesau amnuntele. Doctorul i spusese c era o atitudine fireasc pentru cineva care suferise o lovitur att de puternic. Cu timpul, interesul pentru evenimentele exterioare avea s apar din nou. Deocamdat, i prea bine c se putea bucura de momentul pe care l tria. Avea tot ce-i dorea: copiii, pe bunul su prieten, pe Harper, i l mai avea pe Lance. Se minuna de legtura care l unea de cinele acesta. Ceva teribil trebuie s se fi petrecut n noaptea aceea. Ar fi vrut s-i

aminteasc! Deocamdat, era prea fericit ca s se mai gndeasc la asta, iar fericirea l fcu s-i dea seama ct de singur fusese dup ce se cstorise Rosamund i plecase s locuiasc la Woodlands. Dartotul se va schimba. Caspar i Jane vor locui mpreun cu el, iar Harper i luase rmas-bun de la Special Branch. Vor reconstrui infirmeria 1. Va fi mai mare i mai rezistent. Vor cura mprejurimile de trsurile stricate i le vor reda strlucirea de odinioar. Da, viaa era cu adevrat ciudat. Trecuse puin timp de cnd aproape c btuse la porile raiului, iar acum devenise nerbdtor s triasc. Nerbdtor? Nu, nu era nerbdtor. Era profund mulumit. Crescuse trei copii minunai. tia c Elizabeth ar fi fost mndr de el. Petrecerea se sfri dup-amiaz trziu. Freddie voia s ajung acas nainte de lsarea ntunericului, aa c i ceru unui valet s-i aduc la scar cabrioleta, iar el se furi n salonul de biliard s mai savureze un trabuc alturi de Richard i Waldo. Jane o nsoi pe Sally. Ii ceruse lui Case s rmn alturi de familia lui, pentru a petrece aceste momente mpreun, alturi de tatl lor, mai ales c era prima noapte n care Justin se afla acas. - Lady Octavia va fi fericit cnd va afla c te-ai cstorit cu Case, i zise Sally. - Mmm, n-a fi chiar att de sigur, o contrazise Jane. Mie mi-a spus c el se va cstori cu o femeie care s fie... ct de ct prines i tii ct de mult i displace s se nele. - Cum? Ce mai nseamn i asta, ct de ct prines"? - Bnuiesc c s-a referit la cineva de acelai rang cu el. Sally, care tocmai se ncruntase contrariat, se nsenin: - Famila aceasta este norocoas s te aib n mijlocul ei, i sper c-i dau cu toii seama de asta. Eu altceva am vrut s spun, crezi c Lady Octavia nu se gndete la influena pe care o poate avea numele Devere, ca s nu mai amintesc de bani? - Sper, totui, s nu se atepte s m folosesc de influena mea asupra lor. n timp ce coborau treptele spre salonul de la intrare, Sally relu conversaia de unde fusese ntrerupt:

- Jane, doar nu te gndeti s renuni la slujba ta de la bibliotec? - Ei bine... de fapt la asta m-am gndit. - Vrei s spui c nu-i d voie Case? Jane ncepu s rd. - Asta-i bun! tie prea bine c nu-mi poate interzice aa ceva. - i-atunci? Cnd ajunser n salon, Jane o conduse pe Sally la fotoliile de lng emineu. - Nu am de gnd s renun definitiv, i zise ea, dar trebuie s nelegi cum au evoluat lucrurile n ce m privete. Acum patru ani, cnd m-am trezit n faa bibliotecii, am vzut-o ca pe o u deschis pentru mine. Nu am cutat-o. Pur i simplu era acolo. Puteam s aleg: s-i trec sau s nu-i trec pragul. Am ales s intru i nu am regretat niciodat hotrrea pe carc am luat-o atunci. In ultimele sptmni ns mi s-a deschis o alt u, i am ales s trec i pragul accsteia. - Despre ce u vorbeti? o ntreb Sally, nedumerit. Jane respir adnc. - Aceea a azilurilor de sraci, a oamenilor care le conduc, a celor care locuiesc n ele. Orfanii. ngrijirea i cducarea lor. Tot la legi ajungem, tot cu ele ne batem. Bine, nu am de gnd s fac totul dintr-o dat, dar mcar civa pai. Portarul intr i anun c fusese adus n faa uii cabrioleta. - Cabrioleta! exclam Jane. S nu-mi spui c Freddie te-a adus aici ntr-o caret descoperit! Cnd Sally confirm, Jane se oferi s remedieze situaia: -Am s cer s fie adus una dintre trsurile ducelui. Sau poi rmne aici peste noapte. Robert i Waldo aa fac. Putei pleca mine cu trsura lui Robert. - i mulumesc, dar chiar nu este necesar. Nu mai plou i nu vreau s-l supr pe Freddie i mai ru. Jane i ceru portarului s-l cheme pe viconte. i era greu s se obinuiasc s nu vorbeasc prea multe n faa servitorilor mai ales c unii dintre ei schimbau des stpnii. - Freddie este suprat? Eu n-am bgat de seam.

- Bine, nici nu aveai cum n ziua nunii tale. Sally se plec spre prietena ei. - Of, Jane, s-a ntmplat ceva tulburtor ieri. Ne-a vizitat Emily Drake. A cerut s m vad pe mine, dar de fapt voia s stea de vorb cu Freddie. Biata fat este disperat. Freddie abia dac se uit la ea, pur i simplu o ignor. Pe Emily nu a interesat-o Case. Toat povestea aceea era menit s-l fac gelos pe Freddie. Ea pe el l voia. Eu cred c i Freddie o iubete, ns refuz s o vad. - i de ce a venit n vizit? - Ca s-i descarce sufletul i s-l roage s o ierte. - Sally, nu te amesteca. Nu e problema ta. - Dar nu-mi place s-l vd n starea asta. Se iubesc. A agitat atunci lucrurile ca s-l fac pe Freddie s se mite. tii i tu ct de lent este. - Poate c Freddie o iubete, dar Emi ly cu siguran nu-1 iubete pe el. Ei i pas doar de ea nsi. E ca un copil. Se folosete de oameni, dup care i d la o parte. Nu m gndesc doar la mine i la tine. I-a mai atras i pe alii n mrejele ei. De pild pe Lordul Reeve. Apoi pe Lady Sophy, pe Casc, i pe Waldo. Pn i biatul care se ocupa de caii mei a suferit din pricina ei. Cu o astfel de femeie vrei s-l vezi pe Freddie cstorindu-se? - Bine, dar oamenii se mai schimb. Cred c asta a fost o lecie din care a nvat multe, zise Sally. - Sper s fie cum spui tu. S-ar putea ca pentru Freddie s fie prea trziu. In orice caz, las-i s-i rezolve singuri problemele. II auzir pe Freddie coborind scrile. Jane sc oferi s-i conduc prietena i pornir bra la bra ctre intrare. -tii ce cred eu? zise Jane. Cred c dup ce i se vindec inima, Freddie va gsi femeia potrivit, una la fel dc corect i de distins ca i ei. Te asigur c atunci nu va mai li greu de urnit. - Dar eu, Jane? Eu cnd o s ntlnesc brbatul potrivit? - tii ceva? Eu nu snt ghicitoare. - tiu, e doar un joc. Hai, (a-mi pe plac i rspunde-mi. - Ei bine, zise Jane, nu tu l vei cuta. Vei sta pe un scaun, mutnd de colo-colo vesela ntr-o cmar, i vei auzi n spatele tu glasul seductor al unui brbat care i va zice: Linitii-v cinele, altfel ni voi vedea

nevoit s-l mpuc". Bineneles, l vei ur pe acest domn de cum l vei vedea, i ar el va fi obligat tot restul vieii s te fac s te rzgndeti. Cele dou femei izbucnir ntr-un hohot de rs. Robert plecase s se plimbe puin, lsndu-i n salonul de biliard pe Waldo i pe Richard. - la spune-mi, Waldo, ncepu Richard, cnd anume i-a nceput Serviciul Secret investigaiile? Waldo savura aroma fin a coniacului. II privi pe Richard pe deasupra paharului i-i rspunse: - M simt stnjenit pentru ce o s-i spun acum, dar s tii c nc-am trezit n miezul lucrurilor cam fr voia noastr. Ca toi ceilali - ca i tine, de altfel, - nu am luat n serios asasinarea lui John Collier. Totui, pentru c era vorba de muli bani care trebuia recuperai, am fost desemnai s ne ocupm dc caz. -Tu i Ruggles? - Da, pe mine rn-au ales primul. - Asia pentru c eti cel mai bun prieten al lui Case. - Mi se pare mic sau simt pe undeva ironia? Tu ar trebui s tii cl valorez eu. Haide, Richard, doar ai lucrat n Serviciul Secret nainte de a te transfera la Special Branch. tii cum merg treburile. Mai vrei o igar de foi? - O, Doamne, nu. Una mi-e de ajuns. Fumez minuni din acestea numai ca s fiu o companie plcut. Dar poi s-mi dai carafa accca de coniac pc care o ii cu atta drag. Waldo i ddu carafa, iar Richard i umplu paharul. - Povestete-mi despre Ruggles, l ndemn Richard. Cnd a devenit valetul lui Case i cum s-a strecurat printre acoliii lui Piers? Waldo zmbi. - n viaa mea nu am mai avut un caz ca acesta, n care s mergem pe bjbite, far s ne ateptm s ias ceva, dar de fiecare dat s dm lovitura. Aa s-a ntmplat cu Ruggles. Cei din Albany pun valei la dispoziia rezidenilor, bineneles dac snt solicitai. Case a cerut aa ceva. Nu ne-a fost greu s aranjm ca Ruggles s-i fie pus lui la dispoziie. Am reuit, bineneles, s-i fabricm referine fr cusur, iar Case l-a acceptat.

- Desigur, ntn Richard. - Infiltrarea printre oamenii lui Piers era scopul principal dar, cu timpul, am ajuns s credem c e o cauz pierdut. i-am spus, am mers mult pe bjbite. - Aa c l-au atras ci pc Ruggles? - Dup ce au constatat c pot obine de la el mici informaii n legtur cu Casc. i-au dat seama c nu e loial i c poate fi cumprat. - i cu locul accsta dc peste ru unde i-au avut ei sediul ce-a fost? - tiam de cl, dar habar n-aveam c Piers poate avea o legtur cu azilul. Strategia lui Case ne impunea s nu facem nimic care s-l determine pe Piers s bat n retragere. i pn la urm, s-a dovedit o strategie bun. - Numai c ducele a fost aproape ucis n btaie. - Mda, bine, apar mereu situaii la care nu te gndeti. Nu ne-am ateptat ca ducele s fie vizat. - Ai avut noroc c ai recuperat aurul. -Nu-i aa? - Mmm. Richard rmase o vreme privind n gol. - Ultima dorin i testamentul lui Piers. Despre asta ce poi s-mi spui? - nc mai facem cercetri. n rapoartele armatei nu se precizeaz nimic despre asta. Ne gindim c s-ar putea s fi pus asta la cale ajutat de cineva, dar... i bur coniacul, cufundat fiecare n gndurile lui. n cele din urm Richard rupse tcerea: - Waldo, mi-ai spus o poveste de-a dreptul captivant. Chiar m-a destins s o ascult. Acum a vrea s aud cum stau, de fapt, lucrurile. -Cum, nu m crezi? - Ba da, pn la un punct. Dar tiu c nu a fost att de simplu. Tu singur ai spus c am lucrat n Serviciul Secret nainte s m transfer la Special Branch, deci tiu cum merg treburile. - n cazul acesta, nu se ls Waldo, tii cu siguran c noi nu divulgm niciodat secretele noastre, mai ales agenilor de la Special Branch.

Dup cteva clipe izbucnir amndoi n rs. Pe hol, Richard se ntlni cu soia lui, care l cuta. l surprinse neplcut paloarea ei. - Pari tare obosit, remarc. - Chiar snt, recunoscu Rosamund. Dar s-I vezi pe Jus- tin. Este pur i simplu zguduit. Pn acum nu i-a dat seama ct de bolnav este tata. Iam spus c n sptmn asta a fcut progrese mari, dar am impresia c nu m-a crezut. - Justin a fost sufletul petrecerii, mie mi s-a prut ntr-o form de zile mari. Ne-a fcut pe toi s rdem. - Da. Aa e Justin. Asta nu nseamn c n-are o fire extrem de sensibil. ntr-adevr, ne-a fcut pe toi s rdem. Mai ales pe tata. Cred c n momentul acesta Justin este tonicul cel mai potrivit pentru el. Richardi mngicuorpntccele. - Nu le-ai spus de copil? Rosamund oft i i ls capul pe umrul lui. -Nu. Prea mult bucurie pentru o singur zi. n plus, a vrea s mai pstrm puin secretul nostru. Vreau s mai fim puin doar noi trei, s ne cunoatem mai bine. l privi zmbind, i continu: Crezi c c o prostie? - Nu-mi pas. Dac tu asta i dorct, aa vom face. - sta nu-i un rspuns. - Nu, i rspunse el cu blndee. Nu crcd c e o prostie. Se luar dc mn i pornir dc-a lungul coridorului. - Richard, unde m duci? - O s te duc direct n pat ca s te odihneti puin nainte de cin. - Mmm, oft Rosamund. , Dup ce o vzu cuibrit n pat, cu crmizi caldc la picioare, Richard se aez lng foc, cu o cartc n mn. Nu se putea concentra. Se uita mereu la soia lui. n urm cu cteva luni, n-ar fi crczut c un brbat ar putea fi att dc fericit stnd pe scaun i privindu-i soia. Accidentul se petrecu ndat ce trecur de Kcnsington. Felinarele cabrioletei se stinseser, i sc vzur nevoii s mearg pe ntuneric. Brusc, sc trezir ntr-un an scoi de pe drum de o trsur cu patru cai, carc venind din urm, nccrcase s-i depeasc. Una dintre roile cabrioletei sc rupse, aa c Freddie i Sally czur n an.

Trsura sc opri i din ca cobor un domn care veni repede la ei, nsoit dc unul dintre vizitii. -A fost vina mea, spuse Freddie, ridiendu-se dejos. Dac trsura dumneavoastr a pit ccva, voi plti reparaiile. - De asta putei s fii sigur. Oricum nu v putem lsa aici. Bnuiesc c va trebui s cltorim mpreun. Joc, desham caii, i lum cu noi. Propunerea aceasta, fcut cu atta indiferen, o irit pe Sally. - Ai mers prea repede, atac ea. - Sntei foarte amabil, se grbi Freddie s intervin. V mulumim. M numesc Latham, iar dnsa este sora mea, domnioara Latham. - Chalbury. John Chalbury. mi pare bine s v cunosc. Sally refuz orice amabilitate. Freddie o ajut s se ridice i o scoase din an. - Ei, asta-i bun, nu stai acolo, le zise Chalbury. Ducei-o pe sora dumneavoastr n trsura mea i ntoarcei-v s ne dai o mn de ajutor. -Vin ndat, l asigur Freddie. Dup ce sc ndeprtar suficient ca s nu-i mai poat auzi Chalbury, Freddie o lu la ntrebri pe sora lui: - Sal, ce-i cu tine? Omul vrea s ne ajute. De ce eti aa pornit mpotriva lui? - Conducea prea repede, se nepn ea. - Nu e adevrat. Accidentul s-a produs din vina mea. tiam c felinarele acelea nu aveau cum s in i ar fi trebuit s le nlocuiesc. Te rog frumos, nu mai fi att de nepat. Nu, asia nu putea. John Chalbury i fusese antipatic din prima clip. Aproape toate luminile se stinseser la etaj, cnd Jane i Case se strecurar afar din cas. - Unde m duci? l ntreb Jane. - ntr-un loc intim i romantic n care s pot fi singur cu frumoasa mea mireas. - Dar de ce nu-i convine camera mea sau a ta? - Justin. Are un sim al umorului cam bizar. Nu m simt n siguran tiindu-1 liber prin cas. Nu, nu glumesc. Te poi atepta s gseti broate n aternut sau s te trezeti c sun clopoei la fiecare micare pe care o faci n pat. E mai bine aa.

Ii ncheie nasturii la hain privind-o adnc n ochii ei negri. Voia s-i simt gustul buzelor, s-i pipie pielea mtsoas. ncrncenarea i abstinena la care fusese obligat n ultimele sptmni nvinser puterea lui de autocontrol. ncepu s o srute ptima, copleit de dorin. Cu degetele rsfirate pe pieptul lui, Jane l mpinse uor la o parte. - Case, asta e nebunie curat. Hai s ne grbim. Hai n locul acela intim i romantic, i abia apoi putem face dragoste serios. - Eu nu fac dragoste serios. Eu o fac cu ndemnare. - Oare nu eu ar trebui s apreciez asta? Case izbucni n rs. Prea att de tnr i de lipsit de grij i n momentul acela, nct Jane se simi iremediabil cucerit de el. - Ador s te vd fericit, zise ca. Case i nconjur umerii cu braele. - Asta nu prea a semnat a ziua nunii pentru tine, i zise el. Mireasa ar trebui s fie n centrul ateniei. Dar apariia lui Justin, ca s nu mai zic de tata care e att de slbit, a fcut ca toat lumea s le dea atenie... - Da, sigur c da, se prefcu ea, snt chiar deprimat din cauza asta. Case, nu snt un copil. Nu-mi place s fiu n centrul ateniei, i dac s-ar ntmpla asta, a fugi i m-a ascunde ntr-un dulap. Case rse din nou i o strnse la piept. - Mi sc pare normal ca tatl tu s se bucure de atenia tuturor, continu Jane, n caz contrar m-a ntreba n ce fel de familie am intrat. i nu am fost singur, s tii. Am petrecut i eu puin timp cu Trentie i cu Ben. - Mda, cu menaj era ta i cu biatul care ngrijete caii. - Eu nu-i vd aa. Mie mi snt prieteni. Au fost i la biseric, nu? in foarte mult la ei, s tii. Dup o vreme, Case i zise: - Prietena ta, doamna Gray, nu a venit la nunt. Jane pstr tcerea o vreme, apoi i rspunse: - Nu. Oliver mi-a trimis o scrisoare. Zice c e prea zdruncinat. Se pare c un reprezentant al legii a venit acas la ci a doua zi dup moartea lui Gideon i i-a cerut s identifice cadavrul. Acum tie adevrul despre fratele ei i nu-1 accept prea uor. Oliver m-a rugat s nu m supr i s nu renun la prietenia noastr.

- tiu c nu vei renuna la prietenia aceasta, dar cum ai de gnd s procedezi? Jane oft. -Chiar nu tiu. - Am o idee, ai putea s o rogi s te ajute la un proiect pentru azilul sracilor din parohie. E soie de preot, se va simi datoare s fac asta. i, din cte mi-ai spus, ar avea o motivaie serioas s se implice n aa ceva. Apoi, cine tie... Jane l lu de mn. -Case! Cteodatmuluieti! Este o idee genial. Cred c o s mearg. - Mda, cnd e cazul m dovedesc un tip inteligent, rse el. - Nu, s tii c i-am fcut un compliment. Majoritatea brbailor nu s-ar gndi la aa ceva. Ieir dintre copaci i urcar o potec nclinat, strjuit de o parte i de alta de colibe. - Colibele lucrtorilor, spuse Case. Asta e a noastr. Coliba era ceva mai retras. Cnd intrar, curentul ridic sentei n vatr. Era o cmru ngrijit, cu podeaua acoperit de un covor, cu o mas la fereastr i, lipit de perete, un pat ngust. -Asta a fost coliba lui Richard, i zise Casc. Fugise i sc ascundea la Twickenham, facnd pe vizitiul. Trebuie s recunosc c a fost cel mai nepriceput vizitiu care a ne-a trecut pragul. - Nu am tiut c, atunci cnd era cutat de autoriti, cumnatul tu s-a ascuns aici. -Nu, pentru c presa nu public chiar tot cc sc petrece. - Intr-adevr, spunse Jane, gndindu-se la relatrile din ziare privitoare la noaptea n care murise Gideon. Nu ptrunseser deloc n miezul evenimentelor, dar asta s-a ntmplatdin cte aflase de la Case - pentru c Serviciul Secret Britanic a dat numai informaiile pe care dorea ca publicul s le afle. -1 ar aici, i ntrerupse Case gndurilc, avem ampanie pentru doamna mea i un co cu provizii care s ne potoleasc foamea. - Este suficient ampania. Jane era un pic dezamgit. De fapt nu voia nici ampanie, nici mncare. Dorea s-o ia n brae i s-o mngie. nelese ns c el simea

nevoia s stea de vorb i, pn 1 a urm, i ddu seama c i ea dorea asta. Existau o mulime dc lucruri pe care ar fi trebuit s i le spun dc mult. Se aflau la nceputul csniciei lor, urmau s nceap amndoi o via nou. Se aezar n laa focului i bur, n tihn, ampanie. - tii, ncepu Case, s-au petrecut toate prea repede dup noaptea aceea cnd mi-ai spus c trebuie s ne desprim. Nu am mai reuit s stm de vorb despre asta, iar n ultimele sptmni m-am gndit doar la situaia n care se afl tatl meu. Nu-mi aduc bine aminte, dar am impresia c atunci i-am spus nite vorbe dc neiertat... - Te-ai simit lovit, i zise ea. Case rmase cu ochii la paharul cu ampanie. -Da. - Iar eu am fost o nesbuit. O privi ntrebtor. - Chiar aa? Jane ddu din cap. - Numai o situaie limit te poate (ace s dai la o parte tot cc nu este cu adevrat important. Aa am simit eu cnd am urcat cele trei etaje cu scri ubrede din azil, Iar lumin, orientn- du-m numai dup glasul tu. Vorbea ncet, aproape cu solemnitate: - Atunci am neles c nimic nu ne poate despri, nici familiile noastre, ni ci copiii nenscui, ni ci societatea, absolut nimic. Viaa este att de scurt. Nu vreau s irosesc timpul. i nu dorcsc nimic altceva dect s fiu cu tine. Nu m-am gndit o clip s-l las pc Gideon Piers s mi te ia, dup ce am trecut prin attca ca s avem dreptul la dragostea noastr. In momentele acclea, n care m-am temut ngrozitor pentru tine, mi-am dat seama c trebuia s-l ucid pe Gideon, chiar dac asta m-ar fi costat viaa. i lu mna i o apropie dc buzele ei. - Cndva mi-ai spus c ai ucis cu minile goale. n noaptea aceea team neles. Dac a fi putut i dac a fi fost nevoit, l-a fi ucis pe Gideon. Case respir adnc, tulburat de mrturisirea ei.

- Nu-i poi imagina ct de mult nseamn pentru mine vorbele tale. i lu din mn paharul cu ampanie i o trase spre pat. - Ce faci? rse Jane de graba lui. Nu m rsplteti cu nite vorbe frumoase, de mulumire? Case ncepu s-o dezbrace. - Ba da. Voiam s-o fac de mult vreme. Ridic puin tonul. S nu mai faci niciodat aa ceva! Am crczut c mor cnd te-am vzut apropiindute dc Piers cu pistolaul la n mn. Ar fi putut s te omoare! Gndetete ce-a fi simit eu atunci! Jane i cuprinse gtul cu braele. - Dragul meu, nu am avut dc ales. Iar dac ai fi fost n locul meu, ai fi procedat la fel. - Aici ai dreptate. Dar asta nu nseamn c acum snt mai linitit. - n ce const ndemnarea i fineea pc care mi le-ai promis? - Nu m mai gndesc la aa ceva cnd fac dragoste cu tine. - Dar la ce te gndeti cnd faci dragoste cu mine? l iscodi ea. -Latine. Att. - i eu m gndesc doar latine. Vreau s uit de tot ce e unt n lumea asta. Ajut-m s uit. Se aflau n luna de miere la Aboyne, n Scoia, cnd Jane primi urmtoarea scrisoare de laprietena ei, Sally Latham: Draga mea Jane, S-a ntmplat lucrul cel mai uimitor. M-am logodit cu un brbat minunat, pe nume John Chalbury. S-a petrecut ntocmai cum ai prevzut tu. Ii vine s crezi? Nu numai c eti o prines, dar ai darul pro feiei i rmi cea mai bun prieten pe care am avut-o vreodat. Ndjduiesc s fii la fel defericit ca mine, draga mea drag contes. Devotata ta prieten, Sally Sfrit

Aciunea romanului mpotriva raiunii, recent publicat de ndrgita scriitoare ELIZABETH THORNTON, se desfoar n lumea primejdioas a Londrei, la sfritul secolului al XlX-lea. Aflat in slujba Diviziei Speciale, Case Devere, protagonistul crii de fa, este pe urmele unui vestit criminal - un personaj crud i misterios, dumanul su de moarte. n cursul cercetrilor, o va cunoate pe Jane Mayberry. Irezistibil i, totodat, necoope- rant, Jane i strnete interesul lui Case, dar i cele mai negre bnuieli, cind dispare fr urm. Hotart s lupte pentru dragostea singurei femei care a contat vreodat pentru el i s afle taina ntunecat ce i desparte, Devere pornete in cutarea acesteia. Contele este extrem de presat de timp, acelai sadic uciga urmrind s o lichideze pe Jane. in aceast competiie, nu va precupei nici un efort pentru a depista unde se afla femeia care deine cheia investigaiilor i a fericirii lui. O va gsi oare nainte s fie prea trziu?