Sunteți pe pagina 1din 403

EMILE GABORIAU AFACEREA BOISCORAN N ROMNETE DE VLAD MUATESCU PARTEA NTI FOCUL DE LA VALPINSON Versiunea romneasc a romanului L a cor

de au cou, realizata dup ediia princeps, se public cu unele prescurtri, n traducere liber. S ascultm ns glasul faptelor: I n noaptea de 22 spre 23 iulie 1871, ctre ceasurile unu, mahalaua Parisului, cea mai mare i cea mai des populat dinitre mahalalele frumosului ora, Sauveterre, fu trezit la via de galopul frenetic al unui cal. O mulime de oreni se repezir la ferestrele lor. n ntunericul nopii ei nu putur s vad dect un ran fr hain i fr plrie, biciuind fr mil o iap alb pe care o clrea pe deelate. Dup ce strbtuse mahalaua, ranul o apucase la dreapta pe strada Naional fost, pe vremuri, strada Imperial o cotise pe strada Mautrec i se oprise drept n faa acelei frumoase case care face colul cu strada Chteau. Acolo locuiete primarul oraului Sauveterre, domnul Seneschal, fost avocat, membru al consiliului general. Dup ce a desclecat, ranul a prins cu putere nurul clopotului i a nceput s trag de el cu atta ndejde, nct peste cteva clipe toat casa a fost n picioare. n clipa urmtoare un servitor zdravn, cu ochii nc crpii de somn, veni s-i deschid i-i spuse, din capul locului, iritat: Cine eti, mi omule? Ce vrei? Ai but un phrel mai mult? tii al cui este clopotul pe care eti gata s-l rupi? Vreau s vorbesc cu domnul primar, rspunse ranul, i nc repede, trezii-l din somn. Domnul Senesehal er. A ns treaz de-a binelea, nvluit ntr-un halat de cas din molton gri, cu o luminare n mn,

nelinitit i cutnd fr rezultat s-i ascund nelinitea, el apruse n vestibul i auzise totul. Este aici primarul, se auzi glasul su iritat. Ce vrei de la el n ceasul acesta cnd toi oamenii cinstii dorm? lnlturndu-l pe servitor, ranul naint i spuse fr s foloseasc nici cea mai simpl formul de politee: Am venit, rspunse el, s v cer s ne trimitei pompierii. Pompierii! Da, repede, trebuie s v grbii! Primarul cltina din cap. Hm! Exclam el i aceast exclamaie dovedea c uimirea lui ajunsese la culme, hm! hm! i cine nu ar fi fost uimit n locul lui? Ca s-i strngi pe pompieri era neaprat necesar s bai alarma general; or, s bai alarma general n plin noapte nsemna s pui oraul cu susul n jos, nsemna s-i faci pe bravii lui locuitori s neasc speriai din paturile lor cci abia auziser aceast lugubr alarm, cu numai un an n urm, odat cu invazia nemilor i, dup aceea, odat cu proclamarea Comunei. E vorba de un foc serios? ntreb domnul Senesehal. Serios! Cum s nu fie serios pe un vnt ca sta care smulge i coarnele din capul boului!? Hm! fcu din nou primarul, hm! hm! i asta pentru c, de cnd administra e Sauveterre, nu era pentru prima oar c-l trezea din somn cte un ran care zbiera sub ferestrele lui: Ajutor! Arde! La nceput, cuprins de mil, se grbea s adune pompierii i, n fruntea lor, alerga la locul sinistrului. i cnd sosea, cu sufletul la gur, iroind de transpiraie dup un mar de cinci sau ase kilometri n pas alergtor, ce gsea? Un hambar nenorocit care valora vreo zece scuzi i care se fcuse sicrum. Alergase de poman. i, m rog, relu domnul Senesehal, la urma urmelor ce arde? Nemaiputnd ndura atta calm, ranul ncepuse, de

furie, s-i road biciuca. Va s zic trebuie s v spun nc o dat c totul arde, c totul a fost cuprins de flcri: hambare, sure, recolte, case, castelul, totul?! Dac-o s mai ntrziai mult, n-o s mai gsii la Valpinson nici piatr pe piatr. Rostirea acestui nume avu un efeat miraculos. Ce face? ntreb primarul cu voce gtuit, arde la Valpinson? Da. La contele de Claudieuse? Nimic mai adevrat, zu aa! Dobitocule! De ce n-ai spus-o imediat?! strig primarul. Acum nu mai sttea pe gnduri. Repede, i spuse el servitorului, vino s-mi dai hainele. Adic, nu! O s m ajute doamna s m mbrac, asta e, nu avem nicio secund de pierdut Tu ai s alergi la Bolton, l tii, toboarul, i ai s-i ordoni din partea mea s bat alarma general, de ndat, peste tot Treci dup aceea pe la cpitanul Parenteau, i explici despre ce este vorba i-l rogi s ia cheile pompierilor de la primrie, de la portar Ateapt! Dup ce ai isprvit te ntorci aici i nhami caii Foc la Valpinson! Am s-i nsoesc eu pe pompieri! Hai, du-te, alearg, bate la ui, strig foc! Ne ntlnim n Piaa Nou! Servitorul o lu din loc n cea mai mare vitez. Domnul Senesehal se adres apoi ranului: Iar dumneata ncalec de grab i du-te de-i spune domnului de Claudieuse c poate s fie linitit, c noi nu ne pierdem cu firea, c depunem toate eforturile, c ajutoarele sunt pe drum ranul nu se clintea. nainte de a m napoia la Valpinson, spuse el mai am un drum de fcut n ora. Cum? Ce spui? Trebuie s-l caut i s-l iau cu mine pe domnul Seignebos, doctorul

Doctorul! A fost rnit careva? Da, stpnul domniil de Claudieuse. Imprudentul! S-o fi aruncat n foc, aa cum i este obiceiul A, nu! E vorba de faptul c-a primit dou gloane. Era gata-gata ca domnului primar al oraului Sauveterre s-i scape luminarea din mn. Dou gloane! exclam el. Unde? Cnd? Cum? De la cine? A! Nu tiu. i totui Tot ce pot s v spun este c l-au dus ntr-un mic hambar pe care nu-l cuprinseser nc flcrile. Acolo l-am vzut, ntins pe o mn de paie, alb ca varul, cu ochii nchii i plin de snge Dumnezeule! S fi murit? Pn am plecat eu nc nu murise. i contesa? Doamna de Claudieuse, rspunse ranul cu un pronunat accent de respect n glas, era i dnsa n hambar, ngenunchease alturi de domnul conte i-i spla rnile cu ap proaspt Erau acolo i cele dou domnioare Domnul Senesehal se cutremur. S-ar prea c esite vorba de o crim, murmur el. Ct despre asta putei s fii sigur. Dar cine? i n ce scop? A! Asta Domnul de Claudieuse este un tip nervos, e adevrat, un om violent, dar este n acelai timp i cel mai drept dintre oameni, toat lumea o tie Toat lumea. N-a fcut dect bine, n toft inutul. Nimeni n-ar ndrzni s spun altceva. Ct despre doamna contes O! spuse ranul cu adnc convingere, este o sfnt printre sfinte.

Primarul ncerca s trag concluzii. Vinovatul trebuie s fie un strin. Ne-au npdit tot felul de vagabonzi i de ceretori. Nu trece o zi fr s-i vezi pe la primrie cernd ajultoare, tot felul de indivizi cu nite mutre de-i vine s-i spnzuri ranul aproba cltinnd din cap. Asta-i i prerea mea1 spuse el. i ca dovad, n timp ce veneam ncoace, m gndeam c, dup ce-l anun pe doctor, s dau de tire Justiiei .. Inutil! l ntrerupse domnul de Senesehal, asta e grija mea n mai puin de zece minute voi fi la procurorul Republicii Hai, nu-i crua calul i spune-i doamnei de Claudieuse c venim dendat. Primarul din Sauveterre nu mai trecuse printr-o asemenea ncercare de-a lungul ntregii sale cariere. Fr ajutorul nevestii n-ar fi reuiit el niciodat s se mbarce. Aa, n clipa n care se ivi servitorul, era gata. Omul se achitase de toate ndatoririle i din deprtare se auzea zgomotul surd al alarmei generale. Acum, i spuse domnul Senesehal, nham caii. Cnd m ntorc, s gsesc trsura n faa oasei. Oraul era n fierbere. Ferestrele se deschideau i oamenii scoteau capul, curioi, speriai. Pori se deschideau i se nchideau cu zgomot. Numai s dea Dumnezeu, gndea primarul, s-l gsesc pe Daubigeon acas! Procuror imperial i apoi procuror al Republicii, domnul Daubigeon, era unul dintre marii prieteni ai domnului Senesehal. Era un om la patruzeci de ani, cu privirea fin, cu chipul venic zmbitor, celibatar convins i gata s se laude cu asta. Se spunea la Sauveterre c nu are nici nfiarea i nici felul de a fi al meseriei sale. Colecionar pasionat, el aduna cu mare plcere cri frumoase, ediii rare, legturi scumpe, gravuri i o bun parte din renta lui de zece mii de franci se ducea pe crile

lui dragi. Erudit de coal veche, el avea pentru poeii latini, i mai ales pentru Vergilius, pentru Juvenal i pentru Horaiu, un cult cu totul ieit din comun i care se trda prin numrul mare de citate. Trezit i el n grab, ca toi ceilali, se grbea s se mbrace pentru a alerga s afle veti, n clipa n care btrna lui guvernant veni i-i anun vizita domnului Senesehal. S intre, strig el, s intre! i, n clipa n care se ivi primarul: Cci ai s-mi spui, nu-i aa, continu el, ce nseamn acest tumult, ce sunt aceste strigte i de ce bat tobele: Clamorque virum, clamorque tubarum. S-a ntmplat o nenorocire ngrozitoare, rosti domnul Senesehal. Vorbise n aa fel net s-ar fi putut crede c nenorocirea se abtuse asupra lui. Ce i s-a ntmplat, scumpe prieten? Quid? Curaj, ce naiba! Snge rece! Aminte rte-i spusele poetului care ne cere s rmnem aceiai chiar n faa adversitilor: Aequam, memento, rebus n arduis Servare mentum Rufctori au dat foc la Valpinson! l ntrerupse primarul. Ce spui? Dumnezeule mare! Quod verbum audio O Jupiter! Victim a unei mrave tentative de asasinat, contele de Claudieuse se afl, n clipa de fa, pe moarte. O! Tobele pe care le auzi adun n clipa de fa pompierii, cci trebuie s stingem focul, dar dac m aflu aici, n ceasul acesta, este pentru a te ntiina n mod oficial c s-a comis o crim i pentru a-i cere s faci dreptate! Nu era nevoie de mai mult pentru a face s nghee toate citatele pe buzele domnului procuror al Republicii. Ajunge! strig el repede. Vino, vom lua toate msurile pentru ca vinovaii s nu poat scpa

Cnd au ajuns n strada Naional, aceasta era mai animat decit ziua n amiaza mare, deoarece Sauveterre este una din acele sub-prefecturi n care distraciile sunt mult prea rare pentru ca o asemenea mprejurare s nu fie gustat din plin. Tristele evenimente erau deja cunoscute i comentate. Lumea se ndoise la nceput, dar din clipa n care fusese vzut trsura doctorului Seignebos alergnd escortat de un ran clare, dobndise certitudinea cuvenit. n ceea ce-i privete pe pompieri, nu-i pierduser nici ei timpul de poman. Din clipa n care primarul i domnul Daubigeon fur semnalai n Piaa Nou, cpitanul Parenteau se grbi s-i ntmpine i, ducnd militrete mna la chipiu, raport: Oamenii mei sunt gata. Toi? Nu lipsesc nici zece. Cnd s-a aflat c e vorba s se dea o mn de ajutor contelui i contesei de Claudieuse, pe legea mea! Pricepei, dar nimeni n-a ncercat s-o tearg. Hai, plecai i v dai toat osteneala, porunci domnul Senesehal. V ajungem noi din urm. Domnul Daubigeon i cu mine ne ducem s-l lum pe domnul GalpinDaveline, judectorul de instrucie. N-a fost nevoie s mearg prea departe. Judectorul umbla prin ora dup ei de vreo jumtate de ceas i zrise n pia i venea s-i ntmpine. Printr-un nemaipomenit contrast cu procurorul Republicii, domnul Galpin-Daveline era n adevr omul profesiunii sale, ba chiar ceva mai mult dect att. Totul n persoana lui, din cap pn-n picioare, ncepnd cu ghetrele de postav i sfrind cu favoriii, de un blond prea deschis, totul trda magisitratul. Nu era grav, era nsi ntruchiparea gravitii. Nimeni, cu toate c era un om tnr, nu se putea luda c l-a vzut vreodat zmbind sau c l-a auzit spunnd vreo glum. i era att de eapn, net dup cum spunea domnul Daubigeon s-ar fi putut crede c nghiise paloul dreptii.

La Sauvetterre, domnul Galpin-Daveline se bucura de faima unui om superior. i el credea c aa i stau lucrurile. De aceea era indignat de fiecare dat cnd trebuia s acioneze pe un cmp care lui i se prea a fi prea ngust i cnd era nevoie s risipeasc ceva din marile nsuiri cu care se credea nzestrat pentru soluionarea unor treburi mrunte. Numai c toate demersurile lui, dei disperate, pentru dobndirea unei alte slujbe, euaser. n zadar i pusese prietenii pe foc. n zadar se amestecase, tinuit, n politic, dispus s slujeasc orice partid ar fi putut s-l slujeasc pe el. Domnul Galpin-Daveline nu era ns omul care s se dea btut cu una-cu dou i, n ultimul timp, ca urmare a unei cltorii la Paris, el lsase s se neleag c o cstorie strlucit avea s-i asigure protectorii care-i lipsiser pn atunci pentru a pune n valoare meritele sale. Ei bine, spuse el n clipa n care ddu cu ochii de domnii Senesehal i Daubigeon, iat o afacere cumplit i care va avea un mare rsunet. Primarul voi s-i dea amnunte. Inutil, i spuse el. Tot ceea ce itii dumneata, tiu i eu. L-am ntlnit i l-am interogat pe ranul care i-a fost trimis. Apoi, ntorcndu-se ctre procurorul Republicii: Presupun, domnule, c este de datoria noastr s ne deplasm de ndat la locul crimei Tocmai asta voiam s spun i eu, rspunse domnul Daubigeon. Trebuie s ntiinm jandarmeria A ntiinat-o domnul Senesehal. Judectorul de instrucie era att de agitat net obinuita lui rceal ncepuse s-l prseasc. Este flagrant delict! relu el. Evident. Asta nseamn c putem aciona de comun acord i, n acelai timp, potrivit funciilor fiecruia dintre noi,

dumneata depunnd cererea, eu acionnd asupra acesteia Un zmbet ironic se ivi pe buzele procurorului Republicii. M cunoti destul de bine, rspunse el, ca s tii c nu poi s ajungi niciodat, cu mine, la un conflict privind atribuiile fiecruia; nu mai sunt dect un btrnel care iubete linitea i studiul. Sum piger et senior, Pieridumque com.es n cazul acesta, spuse grbit domnul Senesehal, nimic nu ne mai reine. Trsura e gata. S mergem II De la Sauveterre la Valpinson nu e dect o singur leghe; numai c este vorba de o leghe de prin partea locului, care msoar apte kilometri. Dar domnul Senesehal avea un cal bun, cel mai bun poate din tolt arondismentulj potrivit spuselor lui n clipa n care lua loc n trsur alturi de domnii Galpin-Daveline i Daubigeon. Fapt este c, n mai puin de zece minute, i-au ajuns din urm pe pompieri, dei acetia plecaser cu mult naintea lor. Brbai de ndejde, aproape toi meterii lucrtori din Sauveterre, zidarii, dulgherii, tinichigiii, pompierii se grbeau ct puteau. Luminndu-i drumul cu fclii, ei peau suflnd din greu i mpingnd cele dou pompe i crua care coninea o serie de materiale de salvare. Curaj, prieteni! le strig primarul depindu-i. Mult curaj! Trei minute mai trziu se ivi un ran care galopa n bezna nopii de parc-ar fi fost un cavaler din poveste. Domnul Daubigeon i porunci s se opreasc. El se supuse. Era ranul care venise ceva mai nainte la Sauveterre s dea alarma. Vii de la Valpinson? l ntreb domnul Senesehal. Da, rspunse ranul. Cum i merge contelui de Claudieuse?

i-a recptat cunotina. Ce-a spus doctorul? C este probabil c-o s scape. Iar eu alerg la farmacie dup doctorii. Ca s aud mai bine, domnul Galpin-Daveline, judectorul de instrucie, scoase capul din trsur. Ce se zvonete, este acuzat cineva? Nimeni. Dar focul? Avem ap, rspunse ranul, dar nu avem pompe, ce vrei s facem?! i vntul care sufl din ce n ce mai tare. A! Ce nenorocire! Ce nenorocire! i ddu pinteni calului n timp ce domnul Senesehal lovea fr contenire n bietul animal care, enervat de acest neobinuit tratament, se cabra i srea mereu n lturi. Bunul primar era exasperat. Aceast crim i se prea a fi o sfidare la adresa lui i una din cele mai cumplite jigniri ce se puteau aduce administraiei sale. Pentru c, n sfrit, repet el pentru a zecea oar tovarilor si de drum, vi se pare dumneavoastr firesc, vi se pare logic ca un rufctor s izbeasc tocmai n contele i n contesa de Claudieuse, n brbatul cel mai respectabil i cel mai respectat din ntregul arondisment, n femeia al crei nume este sinonim cu puritatea i cu virtutea? i n ciuda zdruncinturilor trsurii, cu o energie de nepotolit, domnul Senesehal povestea tot ceea ce tia cu privire la stpnii castelului de la Valpinson. Contele Trivulce de Claudieuse era ultimul descendent al uneia dintre cele mai vechi familii din ntregul inut. Prin anul 1829, cnd avea aisprezece ani, el se mbarcase ca sublocotenent de marin i ani la rnd nu apruse la Sauveterre dect arareori i pentru scurt vreme. Era cpitan de vas n 1859 i desemnat pentru gradul de contra-amiral cnd, pe neateptaite, i ddu demisia i veni s se instaleze n castelul de la Valpinson cruia, din vechea lui splendoare, nu-i mai rmseser dect dou

turnuri n ruin care slluiau n mijlocul unui morman de pietre nnegrite de ani. Timp de doi ani trise singur ridicndu-i cu greu o cas i, din cioburile averii strmoeti, durnd, cu mult munc, o relativ bunstare. Se credea c aa avea s-i sfreasc zilele cnd se rspndi zvonul c avea s se cstoreasc. i acest zvon, lucru destul de rar, se dovedi adevrat. ntr-o bun diminea domnul de Claudieuse plecase la Paris i, din scrisorile sosite puin mai trziu, se afl c se cstorise cu fiica unuia dintre fotii si camarazi de promoie, domnioara Genevieve de Tassar de Bruc. Mirarea a fost foarte mare. Contele arta splendid i se inea foarte bine, dar mplinise patruzeci i apte de ani i domnioara de Tassar de Bruc abia numra douzeci. A! Dac mireasa ar fi fost srac, toat lumea ar fi neles i ar fi aprobat legtura; este firesc, nu-i aa, ca o fat fr zestre s-i sacrifice inima pentru pinea cea de toate zilele. Dar nu era aceasta situaia. Marchizul de Tassar de Bruc trecea drept un om bogat i se spunea c-i numrase ginerelui su cincizeci de mii de scuzi. Lumea i-a spus atunci c tnra contes trebuie s fie urt foc, infirm sau pocit cel puin, poate tmpit ori avnd un caracter de nesuportat. Eroare. Apruse i lumea fusese uluit de nobila i marea ei frumusee. Vorbise i toi fuseser fermecai. S fi fost vorba, deci, aa cum se spunea la Sauveterre, despre o cstorie din dragosite? Aa s-a crezut. Asta n-a mpiedicat o mulime de babe s clatine din cap i s declare c douzeci i apte de ani e prea mult ntre soi i c aceast cstorie nu avea s fie fericit. Faptele nu au ntrziat s dezmint aceste sumbre pronosticuri. Pe o raz de zece leghe nu exist cstorie mai fericit dect aceea a domnului i a doamnei de Claudieuse i cei

doi copii, dou fete, care veniser pe lume la patru ani unul de cellalt, aveau s consfineasc fericirea panicului cmin. Domnul i doamna de Claudieuse triau destul de izolai, timpul fiindu-le absorbit n ntregime de grija marii lor proprieti agricole i de educaia celor dou fete. Primeau arareori oaspei iar ei nii nu veneau la Sauveterre dect de patru ori pe iarn, la domnioarele de Lavarande sau la btrnul baron de Chandore. Vntor pasionat, domnul de Claudieuse veghea tot anul asupra vnatului su i-l apra cu grija cu care-i apr un avar bunurile; el i urmrea pe braconieri cu o asemenea nverunare, ncit se spunea c e mai bine s-i furi o sut de pistoli dect s-i ucizi o mierl. n fiecare var, ctre sfritul lunii iulie, familia pleca pentru o lun la Royan unde aveau o cas. Odat cu deschiderea sezonului de vntoare, n fiecare an, contesa pleca la Paris nsoit de fetele sale i locuia la prini citeva sptmni. Pentru a putea zdruncina aceast existen tihnit a fost nevoie de o catastrof ca aceea din 1870. Aflnd c nemii nvingtori clcau n picioare pmntul sfnt al patriei, fostul cpitan de vas se simi din nou soldat i francez din cap pin-n picioare. S-a ncercat totul, dar n-a fost chip s poat fi oprit. Dei regalist fanatic, el se declar gata s moar pentru Republic, pentru salvarea Franei. Cu toate c l detesta, el i puse fr ezitare sabia n slujba lui Gambetta. Numit colonel al unui regiment de infanterie, se btu ca un leu din prima pn-n ultima zi cnd fu aruncat la pmnt i clcat n picioare n timp ce ncerca s opreasc oribila debandad a unui corp de armait la Chanzy. ntors la Valpinson odat cu semnarea armistiiului, nu sufl nicio vorb nimnui, cu excepia soiei sale, despre toate cele petrecute n timpul rzboiului. I se ceru s candideze n alegeri i este sigur c ar fi fost ales; refuz, declarnd c, dac tia s se bat, nu tia, n schimb, s

in discursuri. Procurorul Republicii i judectorul de instrucie ascultau cu o singur ureche toate aceste detalii pe care, de altfel, le cunoteau foarte bine. Sm, oare, pe loc? ntreb dintr-o dat domnul Galpin-Davelinei orict m uit, nu zresc nici urm de foc. Asta pentru c suntem ntr-o vale, i rspunse primarul. Ne apropiem ns i dendat ce vom ajunge pe creast, sus, fii pe pace, vei vedea Creasta aceasta era binecunoscut sub numele de muntele de l Sauveterre. Era constituit dintr-o roc att de dur, net inginerii care trasaser oseaua naional de la Bordeaux la Nantes se ndeprtaser de ea cu o jumtate de leghe, pentru a o evita. Ea domina ntreaga regiune i, n clipa n care trsura ajunse n vrf, nici domnul Senesehal i nici nsoitorii si nu-i putur stpni un strigt. Horresco! murmur procurorul Republicii. Locul propriu-zis al incendiului le era nc ascuns de ctre btrnele pduri de la Rochepommier, dar flcrile se nlau cu mult deasupra arborilor, luminnd ntregul orizont. Tot inutul era n micare. Toaca btea de zor la biserica din Brechy a crei clopotni se distingea, ntunecat, pe fondul roietic al cerului. Se auzea din bezn mugetul buciumului care, n chip obinuit, slujea la chematul ranilor aflai pe cmp. Pai grbii se auzeau pe toate potecile i ranii alergau purtnd fiecare cte o gleat. Ajutoarele vor ajunge prea trziu! spuse domnul Galpin-Daveline. O proprietate att de frumoas, spuse primarul, att de nelept amenajat! i, riscnd un accident, porni calul n galop de cealalt parte a coastei, 1 cci Valpinson se afl n fundul vii, la cinci sute de metri de grl. Acolo domneau spaima, dezordinea, panica. i, cu toate acestea, nu lipseau nici braele i nici bun-voina. Odat

cu primele strigte de alarm, toi oamenii din mprejurimi alergaser i continuau s vin n fiecare clip, dar nu se gsea nimeni care s-i conduc. Salvarea mobilierului i preocupase n primul rnd. Cei mai ndrznei rezistau cu curaj n apartamente i cuprini parc de frenezie aruncau pe fereastr tot ce le cdea n mn. Iar n mijlocul curii se adunau claie peste grmad paturi, saltele, scaune, haine, cri, lenjerie Sosirea domnului Senesehal i a tovarilor si fu salutat prin strigte puternice. Iat-l pe domnul primar! exclamau ranii care se simeau mai linitii vzndu-l acolo i care erau gata s-i dea ascultare. De altfel, domnul Senesehal i dduse seama de situaie dintr-o singur privire. Da, prieteni, eu sunt, le spuse el, i v felicit pentru felul n care v-ai purtat. n momentul de fa trebuie s nu ne risipim forele. Ferma, hambarul i cldirile nconjurtoare sunt pierdute, aa net le vom abandona S ne concentrm eforturile asupra castelului S ne organizm Grla este aproape, vom forma un lan. Toat lumea s intre-n lan, brbai i femei! i ne trebuie ap, ap Dar iat pompele. n adevr, pompele soseau fcnd un zgomot infernal. Cpitanul Parenteau lu comanda operaiunilor. i, n cele din urm, domnul Senesehal avu rgazul s se intereseze de contele Claudieuse. Stpnul este aici, i spuse o btrnic artndu-i, la o sut de pai, o csu acoperit cu stuf, doctorul a cerut s fie dus acolo S mergem, domnilor, s-l vedem, spuse primarul adresndu-se nsoitorilor si. Ei se oprir ns n pragul singurei ncperi pe care o avea aceast modesit locuin. Era o ncpere mare, cu pmnt pe jos i cu brnele nnegrite i ncrcate cu fel de fel de lucruri i de unelte. Dou paturi cu coloane n spiral i cu perdelue de

mtase galben, dou paturi bune de Saintonge, ocupau toat partea din fund a ncperii. n patul din stnga, nvluit ntr-o cuvertur, dormea o feti de patru sau de cinci ani vegheat de sora ei, cu doi sau trei ani mai mare. Pe cel din dreapta, se afla contele de Claudieuse, mai mult aezat dect ntins, cci fuseser adunate n spatele lui toate pernele scpate de la foc. Bustul gol i era plin de snge; doctorul Seignebos, fr hain i cu mnecile suflecate, era aplecat deasupra lui i, cu un burete ntr-o mn i cu un bisturiu n cealalt, prea absorbit ntr-o grav i complicat operaie. Palid, dar sublim n calmul i n hotrrea ei, contesa Claudieuse sttea n picioare, la marginea patului i, cu o lamp n mn, trimitea lumin potrivit indicaiilor medicului. ntr-un col, aezate pe o lad, dou slujnice plngeau cu faa ngropat n poalele orului. Deosebit de emoionat, primarul din Sauveterre i lu inima-n dini i intr. Contele de Claudieuse l zri cel dinti. Ei! Acesta e viteazul Senesehal! spuse el. Vino mai aproape, prietene, vino! Dup cum vezi, anul 1871 mi este fatal. Din toat averea mea nu va mai rmne la lumina zilei dect o lopat cu cenu Este o mare nenorocire, rspunse primarul demn, dar noi ne-am temut de una mult mai cumplit Slav Domnului, suntei n via Cine tie! Sufr ngrozitor Doamna de Claudieuse tresri. Trivulce! murmur ea cu accente de implorare, Trivulce! Niciodat un ndrgostit n-a aruncat iubitei sale o privire mai tandr dect aceea pe care domnul de Claudieuse a ndreptat-o asupra soiei sale. Iart-mi, scumpa mea Genevieve, iart-mi lipsa de curaj Un spasm nervos l sili s tac pentru ca imediat dup

aceea s continuie cu o voce de tunet: Domnule! Doctore! Mii de tunete! M jupoi! Am cloroform, spuse medicul cu rceal. Nu vreau! n cazul acesta resemnai-v i suportai durerea i stai linitit, pentru c fiecare micare a dumneavoastr v sporete durerea. terse apoi sngele care se ivise sub bisturiul su i continu: De altfel, ne vom odihni timp de cteva minute Miau obosit i ochii i minile. Nu mai sunt tnr, hotrt lucru! Doctorul Seignebos avea aizeci de ani. Era un omule cu tenul msliniu, slab, chel, destul de neglijent i purta o pereche de ochelari de aur pe care tot timpul ba i scotea, ba i tergea, ba i punea la loc. Prestigiul lui medical era foarte mare. Se cunoteau, la Sauveterre, cteva vindecri miraculoase, dar, cu toate acestea, nu avea dect un numr mic de prieteni. Muncitorii i reproau felul su de a fi dispreuitor, ranii faptul c era avid dup ctig, iar orenii prerile politice. Opiniile lui, teoriile, mai degrab ciudate, pe care le formula, anumite experiene stranii pe care le realiza n vzul lumii, toate acestea i fcuser pe unii s se ndoiasc de integritatea mintal a doctorului Seignebos. Cei mai indulgeni se mulumeau s spun: este un original. i acest original, cum era de ateptat, nu-l iubea defel pe domnul Senesehal, un fost avocat reacionar. Avea o fals stim pentru procurorul Republicii, un biet i inutil amator de cri. n schimb, l detesta cu mult cordialitate pe domnul Galpin-Daveline Cu toate acestea, i salut pe toi trei i vorbi fr s-i pese c este sau nu auzit de ctre bolnav: Vedei, le spuse el, starea domnului de Claudieuse este destul de proast S-a tras asupra lui cu o arm de vntoare ncrcat cu cartue cu alice i rnile acestea sunt foarte pctoase. nclin bucuros s cred c nu a fost

atins niciun organ vital, dar n-a fi n stare s bag mna n foc Am vzut adesea, n experiena mea, rni foarte mici, de felul acelora pe care le las un grunte de plumb, rni mortale ns, care n-au ieit la iveal, ca atare, dect dup dousprezece sau dup cincisprezece ore. Ar mai fi continuat el mult vreme, dac n-ar fi fost ntrerupt cu destul brutalitate. Domnule doctor, spuse judectorul de instrucie, m aflu aici tocmai pentru c s-a svrit un atentat. Trebuie ca vinovatul s fie descoperit i pedepsit. i, din clipa aceasta, n numele Justiiei, cer tot concursul domnieivoastre III n felul acesta, printr-o singur fraz, domnul GalpinDaveline devenea n chip despotic stpn pe situaie lsndu-i pe al doilea plan att pe doctor i pe primar, ct i pe procurorul Republicii. Nu mai exista nimic pentru el, n afara unui atentat al crui fpta trebuia descoperit i nu mai exista dect un singur judector: el nsui. Aadar, domnule doctor, relu el, credei c exist vreun inconvenient care s m mpiedice s-i iau rnitului un interogatoriu? Ar fi mult mai bine, desigur, dac l-ai lsa n pace, mormi doctorul Seignebos, l-am chinuit eu vreme de un ceas, am s ncep din nou imediat s-i extrag plumbii din carnea care i-a fost ciuruit Dar dac inei in n cazul acesta, grbii-v, deoarece febra nu va ntrzia s se iveasc. Domnul Daubigeon nu-i ascundea ctui de puin nemulumirea. Daveline! Spunea el n oapt, Daveline! Cellalt nu-i ddea nicio atenie. Dup ce-i scoase din buzunar un carnet i un creion se apropie de patul domnului de Claudieuse i-l ntreb pe acelai ton:

V simii, oare, n stare s rspundei ntrebrilor mele, domnule conte? Da, desigur. Atunci v rog s-mi spunei tot ceea ce tii despre ntmplrile nefericite care s-au petrecut ast-noapte. Ajutat de soia sa i de doctorul Seignebos, contele se nl puin i ncepu: Tot ceea ce tiu eu nu va fi, din pcate, de prea mare folos investigaiilor justiiei Cred c era unsprezece, n-a putea s precizez ora, eram culcat i trecuse ctva timp din momentul n care-mi stinsesem luminarea, cnd o lumin vie se vzu n dreptul ferestrelor mele.. M-am mirat, dar destul de nehotrt, cci eram n starea aceea de amoreal cnd nici nu dormi, dar nici treaz nu poi s spui c eti. Mi-am spus: Ce-o fi asta? dar nu m-am sculat. Un zgomot puternic, ceva de felul unui zid care se prbuete, m-a adus la realitate. O! n clipa aceea am nit din pat spunndu-mi: Arde! Nelinitea mea a sporit n clipa n care mi-am adus aminte c n curte i de jur mprejurul cldirilor se aflau aisprezece mii de buteni tiai nc de anul trecut mbrcat numai pe jumtate, m-am avntat n jos pe scri. Eram, mrturisesc, att de tulburat net mi-a venit destul de greu s deschid ua care d afar. Cu toate acestea am izbutit. Dar n clipa n care am pus piciorul n prag am simit n partea dreapt, ceva mai sus de old, o durere cumplit i am auzit foarte aproape de mine o detuntur Judectorul de instrucie l opri printr-un gest. Povestirea dumneavoastr, domnule conte, este, fr ndoial, deosebit de limpede. Cu toate acestea, trebuie s precizm un anumit detaliu. S-a tras asupra dumneavoastr exact n clipa n care ai aprut? Da, domnule. nseamn c asasinul era aproape, c sttea la pnd El tia c incendiul avea s v scoat negreit din cas i atepta Aceasta a fost i este nc i impresia mea, declar

contele. Domnul Galpin-Daveline se ntoarse ctre domnul Daubigeon. Aadar, i spuse el, asasinatul este factorul principal care trebuie reinut n momentul de fa; incendiul nu este dect o circumstan agravant, nu este dect mijlocul folosit de vinovat pentru a fi sigur c-i va realiza crima Dup aceea2 se ntoarse din nou ctre conte: Continuai, domnule. Simindu-m rnit, continu domnul de Claudieuse, prima mea micare o micare instinctiv, de altfel, a fost aceea de a m ndrepta ctre punctul din care credeam c plecase lovitura Nu fcusem nici trei pai cnd am fosit lovit din nou, la umr i la gt Aceast a doua ran era mult mai grav dect prima, cci inima mi slbi, am fost cuprins de ameeal i am czut Nu ai putut nici mcar s-l zrii pe uciga? Iart-m. n clipa n care am czut mi s-a prut c vd un om alergnd din spatele stivei de buteni, strbtnd curtea i disprnd n cmpie L-ati putea recunoate? Nu. Dar ai vzut cum era mbrcat, mi putei da cteva din semnalmentele lui. Nici mcar. Aveam n fata ochilor o pnz, iar el a trecut ca o nluc. Judectorul de instrucie nu-i putu reine un gest de ciud. Nu are nicio importan, spuse el, l vom descoperi Dar v rog s continuai, domnule. Contele cltin din cap. Nu mai am nimic s v spun, domnule, rspunse el. Am leinat i nu mi-am revenit dect dup cteva ceasuri, cnd m aflam aici, n patul acesta. Domnul Galpin-Daveline nota cu cea mai mare grij rspunsurile contelui. Vom reveni, domnule conte, relu el dup aceea,

asupra mprejurrilor n care s-a produs atentatul i o vom face cu mult grij. Pentru moment trebuie s tiu ce s-a ntmplat dup leinul dumneavoastr. Cine ar putea s-mi spun? Soia mea, domnule. Aa mi-am nchipuit i eu. Doamna contes s-a trezit odat cu dumneavoastr? Soia mea nu se culcase, domnule. Judectorul se ntoarse brusc spre contes i o singur arunctur de ochi i fu ndeajuns pentru a recunoate c mbrcmintea contesei nu era aceea a unei femei care a fost trezit brutal din somn de un incendiu. Intr-adevr, domnule, murmur ea. Berthe, continu contele, cea mai mic dintre fiicele noastre, cea care se afl aici pe pat nvluit n cuvertur, este greu bolnav de rujeol Soia mea rmsese la cptiul ei Din fericire, ferestrele copiilor rspund n curte, iar focul a fost pus de paritea cealalt i cum a fost ntiinat doamna contes despre dezastru? ntreb judectorul de instrucie. Fr s atepte o alt ntrebare mai precis, doamna de Claudieuse se apropie. Aa cum v-a spus adineaori soul meu, domnule, rmsesem alturi de Berthe mi petrecusem alturi de ea i noaptea trecut i, din cauza asta, eram destul de obosit i aipisem. La un moment dat, am fost trezit de zgomotul unei detunturi Aa mi s-a prut. M ntrebam tocmai dac nu cumva m nel cnd, aproape imediat dup aceea, s-a auzit cea de a doua lovitur. Am prsit camera fetielor mai mult mirat decit nelinitit A! domnule, dar focul era att de intens net scara era luminat ca n plin zi Am cobort n fug. Ua care d n curte era deschis, am ieit La numai cinci sau ase pai am zrit, la lumina flcrilor, trupul soului meu M-am repezit ctre el, nu m mai auzea, inima lui ncetase s mai bat, crezusem c a murit, am strigat dup ajutor ca o disperat

Domnii Senesehal i Daubigeon se cutremurar. Bine! aprob cu un aer foarte satisfcut domnul Galpin-Daveline, foarte bine! tii, domnule, continu contesa, ct de adnc dorm oamenii de la ar Cred c am rmas mult vreme singur, ngenuncheat n preajma soului meu n cele din urm, ns, flcrile au fost vzute, oamenii s-au trezit i, odat cu ei, servitorii i lucrtorii de la ferma noastr. Toi au ieit strignd: Foc! Zrindu-m, au venit spre mine i m-au ajutat s-l transport pe soul meu n loc ferit de primejdia care se apropia amenintoare. Doctorul Seignebos asista la toate aceste formaliti preliminare cu un aer de dispreuitoare nerbdare. Ceilali, domnul Senesehal, procurorul Republicii, servitorii nii, abia dac i puteau stpni emoia. El ns, ridica din umeri i mormia printre dini: Formaliti! Copilrii! Sofisticrii! Dup ce-i scoase, dup ce-i terse i dup ce-i puse la loc ochelarii cu rame de aur, se aezase n faa mesei chioape, din acea nenorocit de ncpere, pe care ornduia i alinia cele cincisprezece sau douzeci de alice de plumb extrase din rnile contelui de Claudieuse. Dar, auzind ultimele cuvinte ale contesei, se ridic i se adres laconic domnului Galpin-Daveline: Sper, domnule, c acum mi veti restitui bolnavul? Jignit oricine ar fi reacionat la fel judectorul de instrucie ncrunt sprncenele i rspunse rece: mi dau seama, domnule, de nsemntatea misiunii dumneavoastr, dar sarcina mea nu este nici ea mai puin grav sau mai puin urgent. O! n consecin, domnule doctor, mi vei acorda, cred, nc cinci minute i zece dac dorii, domnule judector. Numai c eu v atrag atenia asupra faptului c din aceast clip fiecare minut care trece poate s primejduiasc viaa rnitului Se apropiaser unul de cellalt i n ochii lor se citea

mnia. Ar fi fost n stare s se ia i la ceart la cptiul domnului de Claudieuse? Pesemne c la aceasta se gndise i contesa cnd le spuse: Domnilor v cer iertare Poate c intervenia ei nu ar fi fost suficient, dac domnul Senesehal i domnul Daubigeon nu i-ar fi desprit adresndu-se fiecare, i n acelai timp, altuia. Domnul Galpin-Daveline se dovedi cel mai ncpnat; n ciuda tuturor el spuse: Nu mai am, domnule, i se adresa domnului de Claudieuse, decit o singur ntrebare: unde i cum stteai? Unde i cum credei c era aezat asasinul n momentul atentatului? Domnule, rspunse contele cu o voce evident obosit, v-am mai spus-o, eram n picioare, n pragul uii, privind curtea. Asasinul trebuie c pndea la vreo douzeci de pai, la dreapta mea, n spatele stivei cu lemne. Dup ce consemn n scris rspunsul rnitului, judectorul se ntoarse ctre doctor. Ai auzit, domnule? Este rndul dumneavoastr s fixai prezumpia asupra unui punct hotrtor: la ce distan se gsea criminalul n clipa n care a tras? Eu nu-s ghicitor, rspunse brutal doctorul. A! luai seama, domnule, insist domnul GalpinDaveline, justiia, al crei reprezentant sunt aici, are i mijloacele i dreptul de a se face respectat. Suntei medic, domnule, i medicina a ajuns n stadiul n care poate rspunde aproape matematic la ntrebarea pe care v-o pun Domnul Seignebos rnjea: Serios? A ajuns medicina att de departe? Care medicin? Fr ndoial, medicina legal, cea care este devotat parchetului i care se afl la discreia preedinilor de tribunale Domnule! Dar medicul nu era omul n stare s suporte un al doilea

eec. tiu ce vrei s-mi spunei, continu el linitit. Nu exist niciun manual de medicin legal care s soluioneze fr discuie problema la care ne referim. Am studiat i eu aceste manuale, care sunt armele dumneavoastr, domni magistrai de instrucie. Cunosc opinia lui Devergie, a lui Orfila i mai cunosc i opiniile lui Casper, Tardieu, de Briant, Chaudey.. tiu foarte bine c aceti domni pretind c pot stabili la centimetru de la ce distan a fost tras un foc de arm Eu nu-s att de priceput. Eu nu-s dect un biet medic de ar, un simplu, tmduitor i, nainte s-mi spun prerea care ar putea tia capul cine tie crui nevinovat, poate, eu trebuie s reflectez, s m sftuiesc, s recurg la experiene. Era att de evident c avea dreptate n fond, ohiar dac nu i n form, net domnul Galpin-Daveline se mblnzi. V cer prerea, domnule, numai cu titlul de informaie. Opinia dumneavoastr definitiv va constitui subiectul unui rapont documentat A! aa Binevoii, v rog, a-mi comunica neoficial concluziile dumneavoastr ca urmare a examinrii rnilor domnului de Claudieuse. Domnul Seignebos i potrivi ochelarii. Impresia mea, rspunse el, cu toate rezervele de rigoare, bineneles, este c domnul de Claudieuse i-a dat perfect de bine seama de situaie. Cred c asasinul era ntradevr ascuns la distana pe care o indic dnsul. Ceea ce pot eu s v spun este c cele dou focuri de arm au fost trase de la distane diferite, unul mult mai aproape dect cellalt; dovada este c una dintre rni, cea de la old, este, cum spun vntorii, mai degrab o zgrietur, iar cealalt, cea de la umr, o ran serioas Dar se tie foarte bine de la ce distan poate o arm s rneasc serios, ntrerupse domnul Senesehal, pe care tonul dogmatic al doctorului l irita. Domnul Seignebos se nclin.

Se tie? Cine tie? Dumneavoastr, domnule primar? Eu, unul, nu tiu, o declar. Este drept ns c eu nu uit, aa cum uitai dumneavoastr, c nu mai avem, ca pe vremuri, numai dou sau trei tipuri de arme de vntoare. V-ai gndit la imensa varietate a armelor franceze, engleze, americane i germane care sunt astzi att de larg rspndite? Cum ndrznii, domnule, s v pronunai cu atta uurin? Oare nu v dai seama, tocmai dumneavoastr, un fost avocat i un magistrat municipal, c toat dezbaterea curii cu juri se va nvrti tocmai asupra acestei grave chestiuni? ndat dup aceea, decis s nu mai rspund, doctorul i relu bisturiul i pensele cnd, pe neateptate, se auzir de afar strigte att de ngrozitoare net domnii Senesehal, Daubigeon i doamna de Claudieuse se repezir ctre u. Iar aceste strigte erau, vai! foarte ntemeiate. Tavanul corpului principal al cldirii se prbuise, acoperind sub drmturile lui pe bietul toboar care btuse, cu numai dou ceasuri n urm, alarma general, Bolton, i pe un pompier, numit Guillebault, cel mai respectat dintre dulgherii oraului Sauveterre, tat a cinci copii. Toate tentativele de a veni n ajutorul victimelor euar. Un jandarm i un fermier din mprejurimi, care ncercar s ptrund pn la locul accidentului, erau ct pe ce s rmn n foc i fur scoi cu mare greutate i ntr-o stare jalnic. Jandarmul avusese cel mai mult de suferit. Abia atunci i ddur oamenii seama cu adevrat de ngrozitoarea crim pe care o svrise incendiatorul Atunci, odat cu fumul care ridica spre cer jerbe de sentei, se fcur auzite strigtele de rzbunare. Moarte incendiatorului, moarte! n aceast clip, mnia fireasc a oamenilor l inspir pe domnul Senesehal. Da, prieteni, strig el, la moarte! Trebuie s-l descoperim pe incendiator, trebuie neaprat! i asta depinde de voi Este cu neputin ca printre voi s nu se

afle cineva care s nu tie ceva S se arate i s vorbeasc Gndii-v c cel mai nensemnat indiciu poate cluzi paii Justiiei. Tcerea, prieteni, nseamn complicitate Gndii-v, consultai-v O mulime de oapte strbtur adunarea i apoi se auzi: Este cineva care poate vorbi. Cine? Cocoleu! El s-a aflat aici de la nceputul nceputului. El este acela care s-a dus s ia din camerele lor fetiele doamnei de Claudieuse. Unde este? Cocoleu! Cocoleu! Acest Cocoleu era unul dintre npstuiii care-i trsc nefericirea de-a lungul cmpiilor. Era idiot, mai mult, era atins de una din acele ngrozitoare maladii nervoase ale crei accese scutur violent muchii ntregului corp i. Cu deosebire, muchii obrazului. Nu era mut, dar izbutea s lege dou-trei vorbe numai cu preul unor mari eforturi i numai blbindu-se. Adesea, ranii, mucalii, i strigau: Dac ne spui cum te cheam, capei un gologan. i trebuiau cinci minute de blbial pentru a izbuti, n cele din urm, s rosteasc numele mamei sale: Co Co Co Lette. De aici i se trgea porecla de Cocoleu. Se constatase c nu era bun de nimic; nimeni nu-i mai dduse nicio atenie i ncepuse s vagabondeze. Ar fi pierit de nevoi i de necazuri dac steaua lui bun nu i-ar fi ndrumat paii spre Valpinson. Micai de nenorocirea lui, contele i contesa de Claudieuse hotrr s-l rein la castel. L-am gsit! se auzir cteva voci. Iat-l! Iat-l! Oamenii se ddur n lturi i, ndemnat de civa rani, se ivi un tnr. Era ascuns acolo, dup gard i nu voia s vin, mecheru! Starea n care se aflau hainele lui Cocoleu arta c, n adevr, opusese o mare rezisten. Era un biat de optsprezece ani, imberb, foarte nalt,

extraordinar de slab i att de deelat net prea pocit. O claie deas de peri roii i epeni se adunase deasupra unei fruni scurte i teite. Iar achii si mici, gura sa mare i cu dini ascuii, nasul su turtit i Urechile lui mari, toate acestea i ddeau o expresie stranie de cretin, dar i de iret, n acelai timp. Ce facem cu el? l ntrebar oamenii pe domnul Senesehal. Trebuie s-l conducem n faa judectorului de instrucie, prieteni, rspunse primarul, aici, n csua aceea mic n care ai dus-o pe doamna de Claudieuse i va trebui s vorbeasc, tunar ranii Ai auzit? Da? Atunci vino IV Punndu-i la ncercare amorul propriu, pentru a prea flegmatic i nepstor, att doctorul Seignebos ct i domnul Galpin-Daveline nu schiar niciun gest pentru a-i putea da seama de cele ce se petreceau afar. Doctorul se pregtea s-i reia treburile i, metodic, linitit* ca i cum s-ar fi aflat n cabinetul su, spl buretele de care se servise i terse pensele i bisturiul. La rndul su, judectorul de instrucie* n picioare, n mijlocul camerei, cu braele ncruciate, cu privirea aintit n gol, prea pierdut n tot felul de combinaii de neneles. Se gndea, poate, c steaua lui cea bun l-a condus n sfrit spre acel caz rsuntor pe care, timp ndelungat, l dorise din rsputeri. Dar domnul de Claudieuse era departe de a mprti indiferena lor. El seagita n patul su i, n clipa n care domnii Senesehal i Daubigeon aprur palizi i tulburai, ntreb: De ce itoat larma asta? i cnd i se aduse la cunotin nenorocirea strig: Dumnezeule! i eu care m plngeam pentru c m vedeam aproape ruinat. Doi oameni mori! Asta este adevrata nenorocire Bieii oameni, victimele propriului lor curaj! Bolton, un tnr de treizeci de ani! Guillebault,

un tat de familie, care las cinci copii fr sprijin! Contesa, care tocmai intrase, auzise ultimele cuvinte rostite de soul ei. Atta timp ct vom mai avea o bucic de pine, l ntrerupse ea cu o voce tulburat, nici mamei lui Bolton i nici copiilor lui Guillebault nu le va lipsi nimic! Nu mai putu rosti niciun cuvnt. ranii care-l descoperiser pe Cocoleu invadaser ncperea, mpingndu-l pe prizonier n faa lor. Unde este judectorul? ntrebar ei. Iat un martor Cum? Cocoleu! strig contele. Da, el rtie cte ceva, a spus-o i trebuie s-o repete n faa Justiiei pentru ca incendiatorul s fie descoperit. Judectorul era stpnul situaiei, narmat cu puterile aproape nelimitate pe care legea le confer magistratului. Lund loc, el se adres lui Cocoleu: Aadar, biete, ascult-m bine i ncearc s nelegi. tii ce s-a petrecut n noaptea asta la Valpinson? Foc, rspunse idiotul. Da, prietene, focul care a distrus casa binefctorilor ti, focul n care au pierit doi srmani pompieri i asta nu e tot: s-a ncercat asasinarea contelui de Claudieuse. Il vezi, este n patul acesta, rnit i plin de snge. i dai seama de durerea doamnei de Claudieuse Toate aceste nenorociri, prietene, sunt opera unui mizerabil incendiator. l dispreuieti, nu-i aa, pe acest mizerabil, l urti, nu? Da, spuse Cocoleu. Ai vrea s fie pedepsit Da, da! Ei bine, trebuie s m ajui s-l descopr, pentru a fi arestat de jandarmi, trimis n nchisoare i judecat, l cunoti, ai spus tu singur c-l cunoti Se opri. Cocoleu tcea tot timpul. La urma urmelor, ntreb magistratul, cu cine a vorbit nefericitul acesta? Niciun ran nu putu s rspund acestei ntrebri. Se interesar, dar nu aflar nimic. Poate c idiotul nici nu

rostise cuvintele care i se atribuiau. Ceea ce este sigur, declar unul dintre arendaii de Ia Valpinson, este c nenorocitul sta fr minte nu doarme, a putea s zic, niciodat, i c n fiecare noapte se nvrtete ca un cine de paz n jurul cldirilor Aceast fraz se dovedi pentru domnul Galpin-Daveline o adevrat raz de lumin. i schimb brusc forma interogatoriului: Unde i-ai petrecut seara? l ntreb el pe Cocoleu. n n. Curte Cnd s-a declarat incendiul dormeai? Nu. Cum a nceput? ncpnat, idiotul i aintise privirile asupra doamnei de Claudieuse cu expresia ncreztoare i supus a unui cine care caut s citeasc n ochii stpnului su. Rspunde, prietene, insist contesa, supune-te, vorbete O sclipire de lumin se ivi n ochii lui Cocoleu. S-a S-a S-a pus focul, se blbi el. Intenionat? Da. Cine l-a pus? Un domn Nu exista niciun martor al acestei scene care, pentru a putea auzi mai bine, s nu-i fi reinut respiraia. L-ai vzut pe acest domn? ntreb judectorul de instructie. Da. i l cunoti? Foarte Foarte bine. i stii numele? O! Da. Cum se numete? O expresie de ngrozitoare nelinite contract figura palid a lui Cocoleu; ezit i, cu un violent efort, rspunse: Bois Bois Boiscoran.

Murmure de nemulumire i zmbete nencreztoare nitmpinar acest nume. Nimeni nu avea nicio umbr de ezitare sau de ndoial. Domnul de Boiscoran un incendiator? spuneau ranii. Cine ar putea s cread una ca asta? Este absurd! declar domnul de Claudieuse N-are nicio noim! l aprobar domnii Senesehal i Daubigeon. Judectorul de instrucie era, de departe, cel mai emoionat dintre toi. Devenise excesiv de palid i erau evi dente eforturile pe care le fcea pentru a-i pstra sngele rece. Procurorul Republicii se apropie de el. n locul dumitale, i opti acesta, m-a opri aici considernd c nu s-a ntmplat nimic. Domnul Galpin-Daveline era ns unul dintre acei oameni pe care buna prere pe care o au despre ei nii i orbete n asemenea msur, net s-ar lsa mai degrab tiai n buci dect s recunoasc faptul c s-au putut nela. Voi merge pn la capt, rspunse el. i se adres din nou lui Cocoleu n mijlocul unei tceri att de profunde net s-ar fi auzit i zborul unei mute: nelegi, biatule, i dai tu seama de ceea ce spui? i dai seama c acuzi un om de o crim ngrozitoare? Cocoleu, fie c pricepea, fie c nu, era n orice caz ntr-o stare de evident agitaie, stropi grei de sudoare se prelingeau pe chipul su deprimat i, din cnd n cnd, membrele i erau scuturate de convulsii. Eu Eu Spun adevrul, bigui el. Adic domnul de Boiscoran este cel care a dat foc castelului Valpinson? Da. i cum a fcut-o? Privirea rtcit a lui Cocoleu se zbtea fr ncetare ntre contele de Claudieuse, care prea indignat, i contesa care l asculta cu un aer ndurerat i surprins. Vorbete! insist judectorul de instrucie.

Dup un alt moment de ezitare, idiotul se porni s explice tot ceea ce vzuse i-i trebuir cinci minute de eforturi, de blbieli i de ntorsturi pentru a face s se neleag c-l vzuse pe domnul de Boiscoran, pe care-l cunotea bine, scond ziare din buzunarul su, dndu-le foc cu un chibrit i plasndu-le sub o cpi de fn care se afla foarte aproape de dou enorme stive de lemne, stive care, la rndul lor, se sprijineau pe zidul unui opron plin cu butoaie cu rachiu. Asta este nebunie! strig doctorul, exprimnd, fr ndoial, opinia tuturora. Dar domnul Galpin-Daveline izbutise s-i stpneasc tulburarea. Plimb n jurul su o privire rutcioas: La prima aprobare sau dezaprobare chem jandarmii i evacuez pe toat lumea! i apoi, ntorcndu-se ctre Cocoleu: Dac l-ai vzut att de bine pe domnul de Boiscoran, cum era mbrcat? Purta un panitalon albicios, rspunse idiotul blbinduse ngrozitor, o vest de culoare nchis i o plrie mare de pai. Pantalonul era vrt n cizme. Doi sau trei rani se privir unul pe altul ca i cum s-ar fi simit dintr-o dat cuprini de o bnuial. n aceast mbrcminte, aa cum o descrisese Coccrleu, l ntlneau ei de obicei pe domnul de Boiscoran. i dup ce a dat foc, continu judectorul, ce a fcut? S-a ascuns n spatele lemnelor. i dup aceea? i-a pregtit puca i n clipa n care stpnul a ieit, a tras. Uitnd de durerea pe care i-o pricinuiau rnile, indignat, domnul de Claudieuse se zvrcolea n patul su. Este monstruos, ca acest mizerabil idiot s fie lsat s mnjeasc un om onorabil cu stupidele lui acuzaii! Dac la vzut pe domnul de Boiscoran dnd foc i ascunzndu-se pentru a m ucide, atunci pentru oe\ nu a dat alarma,

pentru ce nu a strigat? Spre marea surprindere a domnilor Senesehal i Daubigeon domnul Galpin-Daveline repet cuminte ntrebarea. De ce nu ai strigait dup ajutor? l ntreb el pe Cocoleu. Numai c eforturile pe tare le fcea de o jumtate de ceas l storseser de vlag pe nefericitul idiot El izbucni ntr-un rs prostesc i, imediat dup aceea, cuprins de o criz a bolii sale, czu zbtndu-se i strignd net trebui s fie dus. Judectorul de instrucie se ridic i, palid, emoionat, cu sprncenele ridicate, cu buzele strnse, prea s reflecteze. Ce vrei s facei? l ntreb la ureche procurorul I topublicii. S merg mai departe spuse el n oapt. O! A putea s fac altfel n situaia mea? Dumnezeu mi este martor c, ncolindu-l pe acest idiot nenorocit, elul meu era de a face s reias absurditatea declaraiilor sale. Rezultatul a nelat ateptrile mele i acum Nu se mai poate ezita: zece martori au asistat la interogatoriu, onoarea mea este n joc, trebuie s demonstrez inocena sau vinovia omului acuzat de Cocoleu i se apropie imediat dup aceea de patul domnului de Claudieuse: Nu vrei s-mi spunei, domnule, acum, care sunt relaiile dumneavoastr cu domnul de Boiscoran? Surpriza i indignarea mpurpurar obrajii contelui. Este cu puitin, domnule, strig el, s credei ceea ce vi s-a spus? Nu cred nimic, domnule, spuse judectorul. Am sarcina de a descoperi adevrul i ntreprind cercetri Doctorul v-a spus care este starea mintal a lui

Cocoleu Domnule, v rog s-mi rspundei. i-i nsoi vorbele cu un gest de mnie. Ei bine! rspunse el, relaiile mele cu domnul de Boiscoran nu sunt nici bune, nici rele. Nu avem niciun fel de relaii. Se spune, aa am auzit spunndu-se, c nu v avei prea bine Nici bine, nici ru. Eu nu prsesc Valpinsonul. Domnul de Boiscoran triete la Paris trei sferturi din an. El nu a venit niciodat la mine, eu nu am pus niciodat piciorul n casa lui Ai fost auzit exprimndu-v n termeni ireverenioi la adresa lui Tot ce se poate. Nu suntem nici de aceeai vrst, nu avem nici aceleai gusturi, nici aceleai puncte de vedere, nici aceeai credin. El este tnr, eu sunt btrn. Lui i place Parisul i lumea, mie singurtatea i vntoarea. Eu sunt legitimist, el era orleanist i a devenit democrat. Eu cred c numai descendentul regilor notri legitimi ne-ar putea salva ara, el este convins c Republica este salvarea Franei. Dar putem avea convingeri politice deosebite fr s ncetm s ne stimm. Domnul de Boiscoran este un brbat binecrescut. Face parte dintre aceia care n timpul rzboiului i-au fcut din plin datoria, a luptatt cu curaj, a fost rnit. Domnul Galpin-Daveline nota rspunsurile contelui cu grij. i, dup ce sfri: Nu este vorba numai despre divergenele politice. Ai avut cu domnul de Boiscoran conflicte de alt Nensemnate. Scuzai, ai fcut un schimb de acte. Pmnturile noastre sunt vecine, domnule. Intre noi erpuiete o grl nenorocit care este un venic prilej de plngeri din pantea rmurenilor. Domnul Galpin-Daveline plec capul. Nu ai avut numai aceste nenelegeri, domnule, spuse

el. Ai avut n vzul i auzul ntregului inut discuii violente. Contele de Claudieuse prea dezolat. E adevrat, am avut un schimb de cuvinte Domnul de Boiscoran avea doi blestemai de basei care scpau mereu din zgarda lor i veneau s vneze pe domeniile mele E de necrezut oe de vnat au putut s distrug Desigur i ntr-o zi, cnd l-ai ntlnit pe domnul de Boiscoran, l-ai ameninat c o s-i mpucai cinii Eram furios, o recunosc, dar greisem, greisem de o mie de ori, l-am ameninat Exact. Erai narmai i unul i cellalt, v-ai nfierbntat, dumneavoastr l-ai ameninat iar el a pus arma la ochi Nu are rost s negai, zece persoane l-au vzut, o tiu, mi-a spus-o chiar el. V Certurile contelui de Claudieuse cu domnul de Boiscoran fuseser publice. Era binecunoscut faptul c, de fiecare dat, contele fusese acela care greise i c, de fiecare dat, tnrul su vecin fusese acela care cedase. De ce domnul de Boiscoran, umilit, n-ar fi recurs la acest mijloc pentru a se rzbuna mpotriva unui om pe care trebuia s-l urasc, credeau oamenii, i de care, mai ales, trebuia s se team De aici i pn la a cuta fapte care s vin n sprijinul afirmaiilor lui Cocoleu nu era dect un pas i el fu repede fcut. Se alctuir grupuri i, curnd dup aceea, doi brbai i o. Femeie lsar s se neleag c lumea ar fi mirat dac i-ar auzi pe ei spunnd tot ceea ce tiu. n clipa n care fur somai s vorbeasc, refuzar, ca de obicei. Apucaser ns s spun prea multe. De voie, de nevoie fur condui n cas, exact n momentul n care domnul Galpin-Daveline l interoga pe domnul de Claudieuse. Era att de mare zgomotul pe care-l fceau oamenii de afar net, temndu-se de o nou nenorocire, domnul Senesehal se grbi s ias. Ce s-a mai ntmplat? strig el. Martori! Iat ali martori! rspunser ranii.

Domnul Senesehal ntoarse capul ctre interiorul camerei i, dup ce schimb o privire cu domnul Daubigeon: Vi se aduc martori, domnule, spuse el judectorului. Fr nicio ndoial, domnul Galpin-Daveline nu primi cu plcere ntreruperea. Dar el i cunotea foarte bine pe rani i tia c este important s profii de bunvoina lor i c nu va putea afla nimic de la ei dac le-ar da rgazul s se gndeasc i s se rzgndeasc. Ne vom relua ceva mai trziu Discuia, domnule conte, spuse el adresndu-se domnului de Claudieuse, apoi i rspunse domnului Senesehal: S intre martorii, dar singuri i numai unul cte unul Primul care se nfi era fiul unic al unui fermier nstrit din Brechy, pe care-l chema Ribot. Un flcu de vreo douzeci i cinci de ani, cu umerii largi, cu un cap destul de mic, cu o frunte ngust i cu nite urechi enorme i roii. Se bucura, pe o raz de dou leghe, de reputaia unui seductor irezistibil i se prea c e destul de mndru de asta. Dup ce-l ntreb numele, pronumele, adresa i vrsta magistratul continu: Ce tii? Flcul se ridic i, cu o nfumurare pe care ranii i-o neleser att de bine net izbucnir imediat n rs, spuse: Aveam, n seara asta o treab foarte important, de partea cealalt a castelului Boiscoran. Era puin trecut de opt. Ziua ncepuse s scad cnd am sosit n preajma eleteelor de la Seille. Erau att de umflate, net apa trecea cam cu vreo dou palme peste barajul deversor. M ntrebam cum, s trec fr s m ud cnd, de partea cealalt, venind spre mine i mergnd n sensul opus mie, lam zrit pe domnul de Boiscoran. Eti sigur c este vorba de el? Pe naiba! Din moment ce i-am vorbit! Dar stai puin. Lui nu i-a fost team s se ude. Niciuna, nici dou i-a ridicat pantalonii i i-a vrt n cizmele lui galbene i a trecut Numai atunci m-a vzut i a prut destul de

surprins. Nu eram nici eu mai puin uimit. Dumneavoastr, domnule?" l-am ntrebat. i mi-a rspuns: Da, trebuie s m vd cu cineva la Brechy14. Tot ce se putea, du toate acestea i-am spus: Dar e ciudat drumul pe care l-ai ales!. ncepu s rd. Nu tiam c eleteele sunt att de umflate i credeam c-o s pot s mpuc ceva psri de ap i odat cu aceste cuvinte mi art arma de vntoare. Pe moment nu am vzut nimic ciudat, dar acum, dup toate cele ce s-au petrecut, mi se pare destul de straniu Aceast depoziie fusese consemnat n scris cuvnt cu cuvnt de ctre domnul Galpin-Daveline. Cum era mbrcat domnul de Boiscoran? ntreb el. Ateptai Purta un pantalon albicios, o hain de velur de culoare maro i o plrie cu boruri largi Stupoarea i nelinitea se citeau pe chipurile contelui i contesei de Claudieuse, pe chipul domnului Daubigeon i chiar pe acela al doctorului Seignebos. i izbise n chip deosebit un amnunt din depoziia lui Ribot: l vzuse pe domnul de Boiscoran vrndu-i pantalonii n cizme pentru a-i feri de ap i pentni a trece barajul deversor. Poi s te retragi, spuse domnul Galpin-Daveline adresndu-se lui Ribot. S intre un alt martor. Acest alt martor era un btrnel cu un renume destul de prost, care locuia singur ntr-o cocioab aflat la o jumtate de leghe de Valpinson. I se spunea taica Gaudry. i, dup ce-i spuse numele: Trebuie s fi fost ctre ceasurile unsprezece ale serii, spuse el, iar eu strbteam pdurea Rochepommier, mergnd pe o potec Te duceai s furi lemne! l ntrerupse sever judectorul. Doamne, dumnezeule, gemu btrnul mpreunndu-i minile, se poate s spunei una ca asta? S fur lemne, etu? Nu, bunule domn, pur i simplu m duceam s m culc pe undeva prin fundul pdurii ca s pot s m aflu

acolo odat cu ivirea primelor raze ale soarelui pentru a culege ciuperci i mntrci pe care s le vnd apoi la Sauveterre Mergeam, aadar, pe potec i, dintr-o dat, aud paii unui om Bineneles, mi s-a fcut fric Pentru c aveai de gnd s O! nu, bunule domn, nu, dar era noapte, nelegei? n sfrit, m ascund n spatele unui oopac i, puin dup aceea, l vd pe domnul de Boiscoran trecnd pe lng mine; cu toate c era ntuneric, eu l-am recunoscut foarte bine i cred c era fiurios, cci vorbea singur n gura mare, njura, gesticula i, din cnd n cnd, rupea i smulgea crengi i frunze Avea vreo arm la el? Da, bunul meu domn, i tocmai din cauza acestei arme mi s-a fcut mie fric, l crezusem jandarm Al treilea i ultimul dintre martori era o bun i cinstit arenda, mama Courtois, a crei moioar se afla de partea cealalt a pdurii Rochepommier. Nu tiu mare lucru, dar ce tiu o s v spun: pentru c speram s avem muli lucrtori zilele astea, m dusesem cu mgarul la moar, la Sauveterre ca s caut fin. Nu era gata mcinat, dar morarul mi-a spus c-mi d dac atept i dac iau masa cu el. Ctre ceasurile zece am luat un sac pe care bieii de la moar l-au suit pe spinarea mgarului i am plecat la drum. Strbtusem calea pe jumtate i, cred c erau ceasurile unsprezece cnd, ajungnd n pdurea Rochepommier, mgarul fcu un pas greit i sacul cu fin czu. Eram tare ncurcat pentru c singur n-a fi fost n stare s-l urc; dintr-o dat, la zece pai de mine, un brbat iei din pdure. l strig, se apropie. Era domnul de Boiscoran. l rog s m ajute i, fr s stea pe gnduri, i pune arma jos, apuc sacul i-l urc. Eu i mulumesc, el mi spune n-ai pentru ce i Asta-i tot. Dup ce mama Courtois se retrase regretnd, pesemne, tot ce spusese, primarul strig: Mai este cineva care tie ceva?

i, cum nimeni nu se nfi, el nchise ua adugnd: i acum, prieteni, ndeprtai-v i lsai justiia s gndeasc n linite. Justiia, n persoana judectorului de instrucie, czuse prad celor mai cumplite chinuri. Consternat n asemenea msur net nici nu mai reaciona, domnul Galpin-Daveline rmsese la masa la care scrisese depoziiile, cu capul sprijinit n palme, prnd s caute o cale de ieire din aceast situaie. Se ridic dintr-o dat, uitnd de morga lui obinuit i abandonnd masca lui de glacial nepsare: Ei bine, fcu el, ca i cum ar fi ateptat un ajutor sau ar fi sperat c va primi un sfat bun, ei bine..! Nimeni nu-i rspunse. Uimirea i stpnea pe toi cei care-l nconjurau: contele i contesa de Claudieuse, domnul Senesehal, procurorul Republicii i chiar doctorul Seignebos. Fiecare dintre ei cuta s-i explice aceste concluzii uluitoare, de neconceput! n sfrit, dup o clip de tcere, judectorul relu cu amrciune: Vedei, domnilor, am avut dreptate s-l interoghez pe Cocoleu O! Nu ncercai s-mi demonstrai contrariul: mprtii n clipa de fa aceleai ndoieli i aceleai bnuieli ca mine. Cine dintre dumneavoastr ar putea s susin c, sub imperiul unei emoii puternice, acest nefericit nu s-a aflat, timp de cteva minute, n deplintatea facultilor sale mintale! Cnd v-a spus c a asistat la nfptuirea crimei i c l-a vzut pe criminal, ai ridicat din umeri. Au venit ns ali martori i din ansamblul depoziiilor lor rezult un mnunchi de ngrozitoare prezumpii. Se nflcra. Rutina profesional, mai tare dect orice, l stpnea. Domnul de Boiscoran, continu el, a venit n seara asta la Valpinson. Lucrul acesta nu mai poate fi contestat. Or, cum a venit? Ascunzndu-se. De la castelul Boiscoran

pn la castelul Valpinson exist dou drumuri frecventate, cel de la Brechy i cel care ocolete eleteele. A folosit domnul de Boiscoran vreunul din aceste dou drumuri? Nu. Pentru a ajunge aici el o apuc de-a dreptul prin mlatin cu riscul de a se nfunda i de a intra n ap pn la umeri. Pentru a pleca de aici, el se aventureaz prin pdurea de la Rochepommier, n ciuda ntunericului i n ciuda pericolului evident de a se rtci i de a fi nevoit s umble aiurea pn la ziu. Ce ndjduia el oare? S riu fie vzut, este limpede ca lumina zilei. i, de fapt, cu cine s-a ntlnit? Cu uni matre crai, cu Ribot, care se ascundea el nsui cci mergea la o ntlnire amoroas. Cu un ho de lemne, Gaudry, a crui singur grij era aceea de a-i evita pe jandarmi. Cu o fermier, cu mama Courtois, pe care o ntmplare neateptat a ntrziat-o din drum. i luase toate msurile de prevedere, dar Providena veghea O! Providena mormi doctorul, Providena! Aadar, un rechizitoriu n toat regula, continu Seignebos. i bazat pe ce? Bazat pe rspunsurile unui nenorocit pe care eu, ca medic, l declar incontient i nerspunztor pentru cuvintele sale. Inteligena nu se aprinde i nu se stinge ntrun creier aa cum se aprinde i se stinge gazul ntr-o lamp. Eti sau nu eti idiot, iar el a fost dintotdeauna i va fi ntotdeauna. Dar, dumneavoastr prettindei c celelalte depoziii sunt concludente. Aa vi se pare dumneavoastr. De ce? Pentru c v-au influenat acuzaiile lui Cocoleu. Fr aceste acuzaii v-ar fi preocupat pe-a fcut sau ce n-a fcut domnul de Boiscoran? S-a plimbat toat seara! Oare nu are dreptul s-o fac? A strbtut mlatina! Cine pjutea s-l mpiedice? A trecut prin pdure! Este interzis? A fost ntlnit! i nu este firesc s fi fost ntlnit? Dar, din clipa n care un idiot l acuz, toate gesturile lui devin suspecte. Vorbete! Este o dovad de snge rece. Tace! Este o dovad c l-au cuprins remucrile. n loc s pronune numele domnului Boiscoran, Cocoleu ar fi putuit foarte bine pronuna numele meu, Seignebos. Toate gesturile mele ar fi fost atunci suspectate i, fii pe pace, s-ar fi descoperit o

mie de dovezi n sprijinul vinoviei mele. i ar fi fost foarte interesant, de altfel, pentru c opiniile mele sunt i mai ndrznee dect cele ale domnului de Boiscoran Cci adevrul acesta este: domnul de Boiscoran e republican, domnul de Boiscoran nu recunoate o alt putere i o alt magistratur dect pe aceea a poporului Doctore, l ntrerupse procurorul Republicii, doctore, gndete-te bine la ceea ce spui M gndesc foarte bine, pe naiba, i Fu ns din nou ntrerupt, dar de aceast dat de ctre domnul Claudieuse. Eu, unul, declar contele, recunosc ponderea probabilitilor pe care le invoc domnul judector de instrucie. Dar, mai presus de aceste probabiliti, eu plasez un fapt precis: caracterul omului acuzat. Domnul de Boiscoram este un cavaler i un om de suflet, el nu este n stare s comit o asemenea crim Ceilali l aprobar. Iar eu, rosti domnul Senesehal, a spune aa: ce rost ar avea aceast crim? A! Dac domnul Boiscoran nu ar fi avut nimic de pierdut Dar putei s-mi artai pe aici un brbait mai fericit dect el, un brbat tnr, sntos, teribil de bogat, stimat i a crui prietenie s fie mai cutat? i mai exist un fapt, care continu s fie secret de familie, dar pe care pot s vi-l comunic i care va nltura, cred, orice bnuial: domnul, de Boiscoran este ndrgostit nebunete de domnioara Denise de Chandore, dnsa l iubete cu aceeai trie i cstoria lor a fost fixat acum dou zile pentru 20 ale lunii viitoare. Timpul trecea Clopotnia de la Brechy vesti patru i jumtate. Se fcuse ziu i razele soarelui mngiau ferestrele. Dar niciunul dintre oamenii pe care evenimente att de grave i strnsese n jurul patului domnului de Claudieuse nu remarcase acest lucru. Fr s fac un gest, fr s rosteasc o vorb, domnul Galpin-Davelme ascultase obieciile i se simea acum din

nou stpn pe el. Dup cteva clipe, ridicnd privirile spuse: n mai mare msur dect dumneavoastr, domnilor, eu vreau s cred n nevinovia domnului Boiscoran Domnul Daubigeon, care tie ce vreau s spun, poate s-o confirme naintea dumneavoastr, sufletul meu pleda pentru nevinovia lui Dar eu sunt reprezentantul legii: mai presus de sentimentele mele exist datoria mea Eu sunt acela care trebuie s spulbere, orict ar fi de stupid sau de absurd, acuzaia lui Cocoleu! Ce pot eu s fac dac trei depoziii neateptate au venit s dea acestei acuzaii Un caracter de ngrijortoare verosimilitate? Contele de Claudieuse se lamenta: Ceea ce este ngrozitor, spuse el, este faptul c domnul de Boiscoran m crede dumanul su. Numai de nu i-ar da prin minte c aceste bnuieli ngrozitoare au fost iscate de mine sau de soia mea. A! De ce nu m pot ridica din acest pat! Dar a dori, domnilor, ca domnul de Boiscoran s tie c am garantat pentru persoana lui aa cum a fi fcut-o pentru mine nsumi! Cocoleu! Ce imbecil! A! Genevieve, draga mea soie, de ce oare l-ai ndemnat s vorbeasc! Dac n-ai fi insistat tu, el s-ar fi ncpnat s tac! Doamna de Claudieuse se resimea de pe urma ntmplrilor acelei nopi. n timpul primelor ceasuri o susinuse exaltarea care urmeaz dup marile crize, de cteva clipe, ns, ea se prbuise ntr-un fotoliu aflat n preajma patului n care dormeau fetiele ei, cu capul cufundat ntr-o pern, prea s doarm. Dar nu dormea. Auzind vorbele soului su se ridic, palid, aprig, cu ochii nroii i, cu o voce ptrunztoare rosti: Cum?! S-a ncercait asasinarea lui Trivulce, copiii erau gata s piar n flcri i a fi putut s las s scape mijlocul prin care acest mizerabil asasin putea fi descoperit? Nu! Trebuia s fac ceea ce am fcut! Orice s-ar ntmpla, eu nu regret nimic

Dar domnul de Boiscoran nu este vinovat, Genevieve, nu se poate s fie vinovat. Cum crezi c un om care are imensa fericire de a fi iubit de Denise de Ghandore, un om care numr zilele ce-l mai despart de cstorie, cum crezi c im asemenea om ar fi putut svri o crim att de nspimnttoare? S-i dovedeasc nevinovia! spuse cu asprime contesa. Desigur, preciz domnul Senesehal, nu va mai dura mult pn ce domnul Boiscoran va fi dezvinovit. Dar, potrivit obiceiului, care dinuie n ara noastr, aceast bnuial l va urmri de-a lungul ntregii viei. i, peste douzeci de ani, cnd se va vorbi despre Boiscoran se va spune: A! da, la care a dat foc la Valpinson.. Nu domnul Galpin-Daveline, ci procurorul Republicii fu acela care-i rspunse. Nu cred c a putea, spuse el cu tristee, s mprtesc punctul de vedere al domnului primar, dar asta nu are nicio importan. Dup toate cele ce s-au petrecut, domnul judector de instrucie nu mai poate da napoi, datoria lui l mpiedic i l mpiedic, n primul rnd, interesele celui acuzat. Ce-ar spune toi aceti rani care au ascultat acuzaiile lui Cocoleu precum i depoziiile martorilor, dac ancheta ar fi abandonat? Ar spune c domnul de Boiscoran este fr doar i poate vinovat, dar, pentru c e nobil i bogat, nu este urmrit. Pe cuvntul meu de onoare, eu cred n nevinovia lui total. Dar tocmai pentru c aceasta e convingerea mea, susin c el trebuie determinat s i-o dovedeasc singur. Vom gsi mijloacele. Cnd l-a ntlnit pe Ribot i-a spus c se ducea la Brechy ca s se ntlneasc cu cineva i dac nu s-a dus? obiect domnul Senesehal. i dac nu s-a ntlnit cu nimeni? Dac aoest rspuns nu era dect un pretext pentru a satisface curiozitatea indiscret a lui Ribot? Foarte bine, nu va avea altceva de fcut dect s declare justiiei care este adevrul. Nu sunt nelinitit. i

iat, exist o prob material care, deasupra oricror alte consideraii, l scoate din cauz pe domnul Boiscoran. Dac, prin absurd, ar fi avut de gnd s-l ucid pe domnul de Claudieuse, nu i-ar fi ncrcat arma cu cartue de vntoare, ci cu gloane i nu s-ar fi putut ntmpla ca de la zece metri s nu m nimereasc Spuse contele. Ciocnituri puternice se auzir n u. Intr! strig domnul Senesehal. Ua se deschise i intrar trei rani, aferai, dar evident mulumii. Am descoperit ceva destul de ciudat, spuse unul dintre ei. Ce? ntreb domnul Galpin-Daveline. S-ar spune, pe legea mea, c este o cutie, dar Pitard pretinde c e vorba de tubul unui cartu. Domnul de Claudieuse se ridicase n perne. S vd! spuse el repede. Zilele trecute am tras mai multe focuri de arm prin preajma casei pentru a goni psrile care furau fructe; am s vd dac tubul acesta este al meu. ranul i-l art. Era intact i se putea citi literele imprimate pe el: Klebb. Tubul acesta nu mi-a aparinut niciodat, spuse contele. Devenise dintr-o dat palid, att de palid net soia lui se apropie de el i-l ntreb: Ce este? Contele nu-i rspunse. Era att de elocvent aceast tcere, net contesa, creia aproape c i se fcuse ru, murmur: Aadar, Cocoleu era perfect contient! Domnului Galpin-Daveline nu-i scpase niciun detaliu al acestei scene. Pe toate chipurile celor din jurul su se putea

citi ngrijorarea. i totui el nu fcu nicio remarc. Lu din minile domnului de Claudieuse tubul de metal care putea deveni o pies dintre cele mai importante i, timp de peste un minut, l suci i-l rs, uci n toate prile, examinndu-l cu o deosebit atenie. Apoi se adres ranilor rmai n pragul uii: Unde ai descoperit acest tub de cartu, prieteni? Foarte aproape de vechiul turn, acela care aparinuse vechiului castel, acolo unde se strng uneltele, turnul acela acoperit tot cu ieder Domnul Senesehal izbutise s-i stpneasc uluirea de care fusee cuprins n clipa n care l vzuse plind pe domnul de Claudieuse. Desigur, spuse el, asasinul n-a tras din locul acela. De acolo nici mcar nu se vede ua castelului. Se poate, rspunse judectorul, dar nvelitoarea unui cartu nu cade neaprat n locul de unde s-a tras. Ea cade numai atunci cnd deschizi arma pentru a o ncrca din nou Observaia era att de exact, net nici doctorul Seignebos nu ndrzni s protesteze. i acum, prieteni, relu domnul Galpin-Daveline, s-mi spunei care dintre voi a descoperit tubul de cartu? Eram mpreun cnd l-am zrit i cnd l-am strns mi vei spune, n cazul acesta, toi trei numele voastre i adresele pentru a v putea cita dac va fi nevoie. Odat aceast formalitate ndeplinit, oamenii se retraser, dup ce salutar respectuos; se auzi n aceeai clip tropotul unui cal. Puin mai itrziu, omul care fusese trimis la Sauveterre pentru a aduce medicamente intr. Era furios. Dobitocul de farmacist! Nu credeam c-o s mai deschid vreodat! Doctorul Seignebos lu pachetele aduse. i, nclinndu-se n faa judectorului de instrucie cu un zmbet ironic:

tiu foarte bine, domnule, spuse el, ct este de urgent nevoia de a se (tia capul asasinului, dar cred c este cel puin la fel de grabnic nevoia de a ngriji viaa celui asasinat. Am ntrerupt pansarea domnului de Claudieuse mai mult dect mi-ar fi fost ngduit i acum v rog s avei amabilitatea de a m lsa singur s-mi fac meseria n linite Din dipa aceea nimic nu-i mai reinea nici pe judector, nici pe procurorul Republicii i nici pe domnul Seneschal. Dup ce o salutar pe contesa de Claudieuse, dup ce strnser mina contelui fgduind c-i vor trimite tiri, ieir. Nemaiavind ce mistui, focul se stingea. Cteva ceasuri fuseser suficiente pentru a distruge fructul unei munci care ncepuse cu muli ani n urm. Din domeniul acela fermector i invidiat, care fusese Valpinson, nu mai rmneau dect ziduri arse i prbuite, mormane de cenu i resturi fumegnde. Ce flagel! murmur domnul Senesehal. Pompierii l zriser pe primar i l salutar. Acesta se ndrept repede ctre ei i, penitru prima dat de cnd se dduse alarma, judectorul de instrucie i procurorul Republicii se gsir singuri. Erau foarte aproape unul de cellalt i o bun bucat de vreme pstrar tcerea, fiecare neerend s citeasc n ochii celuilalt ceea ce gndete. Ei bine? ntreb domnul Daubigeon. Domnul Galpin-Daveline tresri. Este o afacere ngrozitoare murmur el. i ce prere ai? E! Dac a ti Mi-am pierdut -capul, am impresia c am devenit o jucrie n vrtejul unui infernal comar Crezi, aadar, n vinovia domnului de

Boiscoran? Nu cred nimic. Raiunea mi spune c este nevinovat, c nu se poate s fie vinovat i totui vd ridicndu-se mpotriva lui dovezi copleitoare. Procurorul era consternat. De ce oare te-ai ncpnat, n ciuda tuturor, s-l interoghezi pe Cocoleu, un imbecil? Judectorul de instrucie se revolt. Aadar, domnule, mi reproai faptul c am dat ascultare glasului contiinei mele? Nu-i reproez nimic. S~a comis o crim ngrozitoare, era de datoria mea s ncerp tot ce era omenete cu putin pentru descoperirea fptuitorului. DaL.. Iar omul care este aouzat i este prieten i nu de mult prietenia lui conta printre ansele de reuit n viitor Domnule! Te mir faptul c sunt att de bine informat? S fim serioi, nimic nu scap curiozitii avide a unui mic orel tiu foarte bine c vrei cu ardoare s intri n familia domnului de Boiscoran i c pui mare pre pe sprijinul su pentru a putea dobndi mna uneia dintre verioarele sale. Nu neg. Din pcate, ns, te-ai lsat sedus de perspectivele unei afaceri rsuntoare; ai lsat prudena la o parte i iat c proiectele s-au dus pe apa smbetei. Fie c este vinovat, fie c nu este, familia domnului de Boiscoran nu-i va ierta niciodat faptul c ai intervenit. Dac se va dovedi vinovat, i va reproa faptul c l-ai trimis n faa Curii cu juri; dac se va dovedi nevinovat, nu-i va ierta faptul c l-ai bnuit. i ce ai face n locul meu, domnule? ntreb domnul Galpin-Daveline. M-a recuza, cu toate c este destul de trziu. Ar nsemna s-mi compromit cariera. Ar fi de dorit s se ntmple aa dect s-i asumi povara unei afaceri creia nu-i vei putea imprima nici calmul, nici imparialitatea care sunt primele i cele mai

importante dintre virtuile necesare unui magistrat de instrucie Pe msur ce-l auzea vorbind, judectorul se enerva. Domnule! strig el, credei c a fi n stare s m abat de la ndatoririle mele din considerente amicale sau de interes personal? N-am spus asta. Ca i cnd nu m-ai fi vzut la treab! S-a citit ceva pe chipul meu n clipa n care numele domnului de Boiscoran a ieit de pe buzele lui Cocoleu? Dac ar fi fost vorba de altcineva, poate c m-a fi oprit. Dar domnul de Boiscoran este prietenul meu, contez pe sprijinul lui i tocmai de aceea am insistat, insist i voi insista., Procurorul Republicii ridic din umeri. Tocmai asta este, spuse el. Pentru c domnul de Boiscoran i este prieten, pentru c i-e team/c ai s fii taxat drept la, vrei s fii dur cu el, nemilos, nedrept chiar Pentru c sprijinul lui i este necesr, vrei cu tot dinadinsul s-l gseti vinovai i vrei/s-mi spui c asta este imparialitate Domnul Galpin-Daveline se mbo: Sunt sigur de mine! rosti el. Fii atent Hotrrea mea este definitiv, domnule. Era i (timpul. Domnul Senesehal, nsoi de cpitanul Parenteau, se napoia. Ei bine, domnilor, ntreb el, ce ai hotrt? Plecm la Boiscoran, rspunse judectorul de instrucie. Cum?! Att die repede?! Da. in s-l gsesc pe domnul de Boiscoran dormind. in att de mult, net m voi lipsi chiar de grefierul meu. Cpitanul Parenteau se nclin. Grefierul dumneavoastr este aici, domnule, spuse el i acum cteva minute ntreba de dumneavoastr i apoi, cu vocea lui frumoas, ncepu s strige: Mechinet! Mechinet!

Un omule jovial i grsuliu, care ncepuse s nlbeasc, alerg de ndat i ncepu s istoriseasc imediat cum venise la el un vecin care-i povestise ntmplarea i care-i spusese c domnul judector plecase i cum, dnd ascultare zelului su, pornise la drum, singur, pe jos. i cum vei pleca la Boiscoran, domnule? l ntreb primarul pe domnul Galpin-Daveline. Nu tiu, Mechinet o s caute el vreun mijloc de locomoie. Prompt, grefierul era gata s neasc, dar domnul Seneschal l opri. Nu cuitai, i spuse el, voi pune la dispoziia dumneavoastr calul i trsura mea. Primul ran ieit n cale v va conduce. Cpitanul Parenteau i cu mine vom folosi, pentru a ne ntoarce la Sauveterre, cabrioleta unui fermier din Brechy. Cci trebuie s ne ntoarcem foarte repede. Tocmai am primit tiri destul de ngrijortoare. M tem c vor fi dezordini. rncile care plecau la trg au povestit;, exagernd mult, toate nenorocirile petrecute aici n cursivi nopii. Au dat asigurri cum c zece sau doisprezece oameni au fost ucii sau rnii i c incendiatorul, domnul de Boiscoran, ar fi fost arestat. Mulimea s-a ndreptat ctre vduva nefericitului de Guillebault, iar n faa casei domnioarelor de Lavarande, acolo unde locuiete logodnica domnului de Boiscoran, domnioara Denise de Chandore, are loc o manifestaie n alte mprejurri, domnul Senesehal nu ar fi consimit pentru nimic n lume s dea pe. Mini strine calul su pe Caraby poate cel. Mai bun cal din toat regiunea. Era ns teribil de tulburat, se vedea lucrul acesta n ciuda eforturilor pe care le fcea pentru a rmne calm i demn, aa cum i sade bine unui om cu autoritatea sa. Fcu un semn i n cteva clipe trsura sa fu gata. Numai c, atunci cnd ceru un vizitiu voluntar, nu se oferi nimeni. Toi cei, ce-i petrecuser noaptea pe afar se grbeau s se ntoarc la ei acas unde-i ateptau fel de fel de

treburi. i atunci, vzndu-i pe ceilali c ezit: Ei bine, eu voi fi acela care va conduce trsura justiiei, declar fiul lui Ribot, flcul acela care-l ntlnise pe domnul de Boiscoran n dreptul eleteelor de la Seille. Punnd mna pe bici i pe huri, el lu loc pe bancheta din fa n timp ce procurorul Republicii, judectorul de instrucie i grefierul Mechinet luau i ei loc n trsur. S ai grij de Caraby, i recomand domnul Seneschal. Nu v fie team, domnule primar, rspunse flcul trgnd zdravn de huri, dac dau prea tare cu biciul m oprete domnul Mechinet S-ar fi putut spune c acest Mechinet era o for la Sauveterre i oamenii cei mai de vaz, chiar, se bizuiau pe el. Funciile sale oficiale erau destul de umile i destul de prost pltite, dar el gsise mijlocul de a-i rotunji ctigurile, fr ca tribunalul s fi avut ceva mpotriv, printr-o mulime de ocupaii paralele care-i aduceau nu numai parale, ci i o mare autoritate. Era temut i oamenii se fereau de limba lui ascuit. Nu s-ar fi putut spune c fcuse cuiva vreun ru nu era el chiar att de prost dar din pricina rului pe care ar fi putut s-l fac, gndeau unii, prin faptul c era omul cel mai bine informat din Sauveterre, la curent cu toate intrigile, cu itoate murdriile i cu toate mimaurile, era de temut. Asta se datora unei anumite situaii. Celibatar fiind, el locuia la surorile lui, domnioarele Mechinet, cele mai bune croitorese din ora. Cu ajutorul lor, el i purta ochii i urechile prin toate straturile sociale, cunotea orice cancan. Un asemenea om nu i-ar fi justificat renumele dac n-ar fi cunoscut tot ce se putea cunoate cu privire la trecutul domnului de Boiscoran. Aa se face c, n timp ce trsura alerga sub soarele unei splendide zile de iunie, el debita ceea ce botezase a fi cazierul judiciar al suspectului.

Domnul de Boiscoran Jacques era prenumele su nu locuia niciodat mai mult de o lun la castel. El tria la Paris, unde familia lui avea, n strada Universitii, o locuin confortabil. Tatl su, marchizul de Boiscoran, stpnul, unor frumoase pmnturi, deputat sub Ludovic-Filip, reprezentant n 1848, se retrsese din afaceri odat cu venirea la putere a celui de-al doilea imperiu i-i cheltuia, de atunci, averea colecionnd tot soiul de bibelouri de art, porelanuri fine i obiecte de faian, pe care le descrisese ntr-o lucrare monografic. Mama lui, din familia Chalusse, se bucurase de faima uneia dintre cele mai fermectoare i mai spirituale femei de la curtea regelui-oeitean. Dei prinii lui triau, Jacques de Boiscoran avea o avere personal considerabil: douzeci sau treizeci de mii de livre ca rent. Aceast avere, care cuprindea castelul de la Boiscoran, pmnturile nconjurtoare, pdurile i punile, i fusese lsat motenire de ctre unul din unchii si, fratele cel mare al tatlui, care murise vduv i fr copii n 1868 Jacques de Boiscoran era pe atunci un om de douzeci i ase, cel mult douzeci i apte de ani, negricios, nalt, puternic, nu neaprat biat frumos, dar avnd, lucru mult mai important, un fel plcut de a fi care atrage n chip deosebit. Oamenii care avuseser a face cu el la Sauveterre l caracterizau ca un tip loial i generos, mare iubitor de via, vesel i spiritual, caliti devenite tot mai rare. Cu prilejul invaziei germane, fusese numit cpitanul unei brigzi mobile i lucru destul de ruinos s-au gsit oajmeni care s spun c n-a tiut, aa cum au fcut alii, s evite primejdiile cele mai mari. i condusese vitejete oamenii la lupt i se btuse att de bine net generalul Chanzy socotise necesar s aplice o panglic roie peste una din rnile sale. i un asemenea om ar putea fi n stare de o crim att

de josnic? ntreb domnul Daubigeon adresndu-se judectorului de instrucie. Nu! Nu este cu putin. Primele lui cuvinte vor risipi fr ndoial toate temerile noastre i asta se va ntmpla foarte curnd, spuse Ribot, cci iat, sosim VII Erau ceasurile apte n clipa n care trsura justiiei ptrunse n curtea castelului de la Boiscoran o curte mare, plin cu arbori i mrginit de cldiri. Servitorii erau la (treab. n faa uii de la intrare,. Antoine, valetul domnului de Boiscoran, n picioare, supraveghea treburile fumndu-i igara la soare. Era un brbat de aproape cincizeci de ani, destul de vioi nc, pe care domnul Jacques de Boiscoran l motenise de la unchiul su odat cu castelul i cu ntreaga avere. Fusese cstorit, soia i murise, dar fiica sa era i ea n slujba marchizei de Boiscoran. Nscut n mijlocul acestei familii, cum n-o prsise niciodat, el se considera un membru al ei i nu fcea nitei un fel de distincie ntre interesele lui i acelea ale stpnilor lui. i, de fapt, era socotit mai degrab un prieten dect un servitor i credea c e la curent cu toate treburile domnului de Boiscoran Vzndu-i pe judectorul de instrucie i pe procurorul Republicii cobornd din trsur, Antoine i arunc igara i le iei n ntmpinare salutndu-i cu zmbetul pe buze: A! iat o surpriz, domnilor! Domnul va fi cum nu se poate mai bucuros! Fa de nite oameni strini, Antoine nu i-ar fi ngduit s vorbeasc n felul acesta, cci era deosebit de atent la etichet, dar el l vzuse de nenumrate ori la castel pe domnul Daubigeon i era la curent cu proiectele dintre domnul Galpin-Daveline i stpnul su. Cu att mai mare fu mirarea lui cnd i vzu pe cei doi oameni ai legii purtndu-se destul de rece i cnd l auzi pe judector ntrebndu-l sever:

Domnul de Boiscoran s-a trezit? nc nu, rspunse el, i domnul mi-a recomandat s-l las s doarm S-a ntors trziu asear i are intenia s rmn itoat dimineaa n pat Instinctiv, judectorul de instrucie i procurorul privir n direcii diferite, de team ca nu cumva s se uite unul n ochii celuilalt. A! Domnul de Boiscoran s-a ntors trziu? insist domnul Galpin-Daveline. Ctre miezul nopii, mai degrab dup miezul nopii dect nainte. i cnd a plecat? Ctre ceasurile opt. Cum era mbrcat? Ca de obicei: purta un pantalon gri deschis, o jachet din velur maro i o mare plrie de pai. i luase i arma? Da, domnule. tii unde s-a dus? Numai respectul pe care Antoine l datora prietenilor stpnului su l putuse determina s rspund acestui interogatoriu pe care, de altfel, l socotea ct se poate de nepotrivit. Aceast ultim ntrebare i se pru c depete orice limit. i tocmai de aceea rspunse pe un ton de reinut ofens: Cnd domnul pleac nu am obiceiul s-l ntreb unde se duce i nici de unde vine atunci cnd se ntoarce. Domnul Daubigeon nelese foarte bine care erau sentimentele prea-cinstitului valet. S nu crezi, prietene, c-i punem toate aceste ntrebri din pur curiozitate. Rspunde. Nici nu-i dai seama n ce msur i slujeti stpnul fiind sincer cu noi. Privirea uluit a lui Antoine trecea de la judectorul de instrucie la procuror i de la grefier la Ribot care, cobort i el din trsur, l legase pe Caraby de un pom.

V jur, domnilor, rspunse acesta, c nu tiu unde i-a petrecut seara domnul de Boiscoran. i nici nu bnuieti? Nu. Poate c s-a dus la Brechy, la un prieten? Nu tiu s aib vreun prieten la Brechy. Ce-a fcut dup ce s-a napoiat? Bravul servitor era din ce n ce mai nelinitit. S vedem Spuse el. Dup ce s-a napoiat, domnul a urcait n camera dumnealui unde a rmas patru sau cinci minute. A cobort din nou, a mncat o felie de pateu i a but un pahar de vin i-a aprins dup aceea o igar i mi-a spus c pot s m duc s m culc pentru c dnsul vrea s mai fac o scurt plimbare i c se va dezbrca singur i te-ai dus s te culci? Se nelege. Asta nseamn c nu ai de unde s tii ce-a mai fcut stpnul dumitale dup aceea Ba nu: l-am auzit deschiznd ua care d n grdin. Nu i s-a prut nimic Neobinuit? Nu, era ca de obicei, poate ceva mai vesel, cnta Ai putea s-mi ari arma pe care o luase cu el? Nu, domnul a dus-o pesemne n camer. Domnul Daubigeon deschisese gura pentru a spune ceva, dar judectorul de instrucie l opri printr-un gest. E mult vreme, ntreb el, de cnd domnul de Boiscoran nu s-a mai ntlnit cu domnul de Claudieuse? Antoine tresri de parc ar fi fost cuprins de bnuieli. Foarte mult vreme, rspunse el. Aa mi se pare mie, cel puin. tii c nu se aveau bine? O! Au avut loc ntre ei discuii destul de violente Suprri, cel mult Din moment ce nu se ntlneau, cum ar fi putut s se urasc unul pe altul? L-am auzit de nenumrate ori pe domnul de Boiscoran spunnd c

domnul de Claudieuse este cel mai cinstit dintre oameni i c l respect foarte mult Timp de un minut i mai bine domnul Galpin-Daveline tcu, ncercnd s-i aduc aminte dac nu uitase ceva. Pe neateptate, ntreb: Ce distan este de aici pn la Valpinson? ase kilometri, domnule, rspunse Antoine. Dac ar fi s te duci la domnul de Claudieuse, pe ce drum ai apuca-o? Pe drumul cel mare, care trece prin Brechy. N-ai strbate mlatinile? Hotrt, nu. De ce? Pentru c stvilarul de la Seille este inundat i pentru c toate gropile sunt pline cu ap. Dar dac ai lua-o prin pdure, n-ai scurta oare drumul? Drumul ar fi el mai scurt, dar timpul ar fi mai lung Potecile se pierd i sunt pline de mrcini. Procurorul Republicii i ascundea cu greu durerea. Rspunsurile lui Antoine erau din ce n ce mai suprtoare. Spune-mi, te rog, continu judectorul, dac ar izbucni un incendiu la Boiscoran, s-ar vedea focul din curtea casitelului Valpinson? Nu cred, domnule, suntem desprii de dealuri i de pduri Se aud, de aici, clopotele, de la Brechy? Cnd vntul sufl dinspre nord se aud, domnule. Dar asear? Dar azi-noapte? Vntul sufla dinspre vest, aa cum se ntmpl de fiecare dat cnd e furtun. Asta nseamn c nu tii nimic, c n-ai auzit vorbinduse despre un groaznic accident Un accident? Nu tiu ce vrea s spun domnul. Interogatoriul acesta avea loc n curte i, odat cu aceste ultime cuvinte, se ivir, clare, doi jandarmi pe care domnul Galpin-Daveline i ceruse nainte de a pleca din Valpinson. Dumnezeule! strig btrnul Antoine, ce nseamn

toate astea? Alerg s-l trezesc pe domnul! Judectorul l opri. . Nicio micare, i spuse el aspru, nicio vorb! l art pe Ribot jandarmilor care desclecar: S nu-l scpai din ochi pe flcul sta, adug el, i s nu-i dai voie s comunice cu nimeni. Apoi, ntorcndu-se ctre Antoine: i acum, porunci el, condu-ne n odaia domnului de Boiscoran! VIII Cu toate c-i pstrase nfiarea unei reedine feudale, castelul Boiscoran nu era, n realitate, dect o locuin provizorie penitru un flcu o locuin neglijat chiar. Din cele optzeci sau o sut de camere pe care le avea, cel mult opt sau zece erau mobilate i nc destul de simplu. Un salon, o sufragerie, cteva camere destinate prietenilor era toi ceea ce-i trebuia domnului de Boiscoran. El nsui nu ocupa, la primul etaj, dect un mic apartament a crui u rspundea pe palierul scrii principale. Bate, porunci domnul Galpin-Daveline valetului n clipa n care se vzur dinaintea acestei ui. Omul se supuse i imediat dup aceea se auzi dinuntru: Cine-i acolo? ntreb un glas tnr i puternic. Eu sunt, domnule, rspunse credinciosul servitor, a vrea S te ia dracu! l ntrerupse vocea. i totui, domnule Las-m s dorm, clule, n-am nchis ochii toat noaptea! Nelinitit, judectorul de instrucie l ddu de o parte pe servitor i, punnd mna pe clan, ncerc s deschid ua: era ncuiat pe dinuntru. El lu ns o hotrre rapid.

Eu sunt, domnule de Boiscoran, spuse el, deschidei E! Este simpaticul Daveline! Spuse o voce vesel. Trebuie s v vorbesc Sunt al dumitale, ilustre magistrat Puin mai trziu, n adevr, ua se deschise i domnul de Boiscoran se ivi, cu prul n neornduial, Cu ochii crpii de somn, dar plin de tineree i de sntate, cu zmbetul pe buze i cu mna ntins. Pe legea mea! spuse el, s tii c ai avut o idee nemaipomenit, scumpul meu Daveline, s vii s m iei la mas i, saluitndu-l pe domnul Daubigeon: Fr s mai punem la socoteal faptul c nu tiu cum a putea s-i mulumesc pentru c te-ai hotrt s vii nsoit de scumpul nostru procuror. Este o adevrat invazie a justiiei Se oprii ns, ngheat de expresia care se citea pe chipul domnului Daubigeon i uluit de faptul c domnul GalpinDaveline, n loc s-i strng mna care i se ntindea, se ddu napoi. Asta-i bun, spuse el, ce s-a ntmplat scumpe prietene? Niciodat nu fusese mai bos judectorul de instrucie. Trebuie s uitm relaiile dintre noi, domnule, spuse el. Nu prietenul este acela care vi se nfieaz astzi, ci omul legii. Domnul de Boiscoran prea uluit, dar nicio umbr de nelinite nu ntuneca chipul su sincer i deschis. S fiu spnzurat dac pricep ceva ncepu el. S intrm! fcu domnul Daveline. Domnule, opti Mechinet la urechea domnului Daubigeon, n clipa n care treceau pragul, omul acesta este cu siguran nevinovat. Nu ne-ar fi primit niciodat n felul acesta un om care s-ar fi tiut Tcere, domnule, spuse sever procurorul Republicii care, totui, mprtea pe undeva acelai punct de vedere, tcere!

i, grav, trist, se aez n dreptul unei ferestre. Domnul Galpin-Daveline se afla n picioare n mijlocul ncperii i ncerca s-i fixeze n minte toate detaliile ei. Dezordinea n care se afla odaia vorbea despre graba cu care se culcase n ajun domnul de Boiscoran. Toate lucrurile sale, cizmele, cmaa, bluza, jacheta i plria lui de pai fuseser aruncate la ntmplare, pe jos sau pe diverse mobile. Purta pantalonul acela gri deschis care fusese remarcat i semnalat de ctre Cocoleu, de ctre Ribot i de ctre toi ceilali. i acum, domnule, ncepu domnul de Boiscoran cu iritarea omului care se teme s nu-i bat cineva joc de el, ai putea s-mi explicai, din moment ce nu mai suntei prietenul meu, crui fapt datorez onoarea acestei vizite matinale? Pe chipul domnului Galpin-Daveline nu tresri niciun muchi. i, ca i cum ntrebarea nu i-ar fi fost adresat lui: Binevoii, domnule, s-mi artai minile dumneavoastr, spuse el cu rceal. O roea vie se rspndi pe chipul domnului de Boiscoran i o mare uluire se citi n ochii lui. Dac este o glum, rspunse el, cred c dureaz de prea mult vreme Vznd c este gata s se nfurie, domnul Daubigeon crezu c e momentul s intervin. Dine nefericire, domnule, spuse el, cred c niciodat nu ne-am aflat ntr-o situaie mai grav. Facei ceea ce v cere domnul judector de instrucie. Din ce n ce mai surprins, domnul de Boiscoran privea mereu n jurul lui. Antoine, btrnul valet, rmsese n picioare n faa uii, cu o expresie de adnc ngrijorare. Alturi de cmin, grefierul Mechinet i fcuse rost de o mas i se instalase cu hrtie, toc i climar. Atunci, cu o ridicare din umeri care voia s spun c nu mai caut s priceap despre ce este vorba, domnul de

Boiscoran i art minile. Erau albe i curate. Unghiile, destul de lungi, erau curate cu grij. Cnd v-ai splat pe mini ultima oar? ntreb domnul Galpin-Daveline dup un minuios examen. La aceast ntrebare chipul domnului de Boiscoran se lumin i izbucni n rs: Pe legea mea, strig el, mrturisesc sincer c eram gata s pic n plas. Eram gata s m nfurii. Aproape c mi se fcuse fric Avei dreptate s v fie fric, domnule, spuse domnul Galpin-Daveline, cci o acuzaie teribil apas asupra dumneavoastr. De rspunsurile dumneavoastr la ntrebrile pe care vi le pun, i care vi se par ridicole, depinde, poate, onoarea i libertatea dumneavoastr De data aceasta nu mai putea exista nicio ndoial. Domnul de Boiscoran se simi strbtut de acel fior pe care Justiia l provoac pn i la cei mai cinstii dintre oameni Pli. Cum, mi se aduce o acuzaie i cel care se nfieaz aici pentru a m interoga eti dumneaita, domnule GalpinDaveline?! Sunt magistrat, domnule! Erai ns i prietenul meu. Dac cineva ar fi ndrznit s te acuze pe dumneata de o crim n faa mea, s te acuze de laitate sau de infamie, eu te-a i aprat, domnule, te-a fi aprat cu toate puterile, fr ezitare, fr gnduri ascunse Te-a fi aprat pn n clipa n care mi sar fi oferit probe zdrobitoare, de necontestat, probe materiale ale vinoviei dumitale. i, dac pn n cele din urm mi s-ar fi dovedit c eti n adevr vinovat, te-a fi comptimit i n-a fi uitat nicio clip c, pn ntr-un anumit moment, te-am stimat ndeajuns pentru a-i nlesni o cstorie care ar fi fcut din dumneata ruda mea n timp ce dumneata Sunt acuzat, nu tiu despre ce este vorba, snrt acuzat pe nedrept, evident i dai crezare imediat acestei acuzaii absurde i primeti s fii dumneata

judectorul meu Foarte bine! Fie! M-am splat pe mini asear dup ce m-am ntors acas. Nu-i ludase n zadar domnul Galpin-Daveline sngele rece i stpnirea de sine. Suport asprul rspuns fr s clipeasc i-l ntreb pe acelai ton: Ce s-a ntmplat cu apa de care v-ai folosit? Trebuie s mai fie acolo, n cabinetul meu de toalet. Judectorul de instrucie alerg. Pe o mas de marmur se afla un vas de porelan plin cu ap. n fundul vasului se vedeau clar urme de crbune. La suprafa, amestecate cu spuma spunului, pluteau cteva bucele foarte subiri, dar vizibile, de hrtie ars. Cu precauii infinite, judectorul de instrucie aduse el nsui vasul, l puse pe masa pe care o folosea Mechinet, il art domnului de Boiscoran: Aceasta este apa pe care ai folosit-o pentru a v spla atunci cnd v-ai ntors acas? Da, i rspunse domnul de Boiscoran pe un ton de batjocoritoare nepsare. Ai umblat deci cu crbuni, ai atins materiale inflamabile? Se vede foarte bine! Aflai aproape unul n faa celuilalt, procurorul Republicii i grefierul Mechinet schimbar o privire rapid. Ei avuseser n priviri aceeai impresie. Dac domnul de Boiscoran nu era nevinovat, atunci era cu siguran un om de o ndrzneal i de o energie rar ntlniite i care mergea pe urmele unui plan foarte amnunit cci rspunsurile sale, adevrate mrturisiri, preau s-l duc de-a dreptul ctre prevenie. Pn i judectorul de instrucie pru uluit. Dar numai pentru o secund, dup care se ntoarse spre grefier: Scriei! i porunci el. i i dict procesul-verbal al acestei scene cu mult exactitate, cu infinit minuie, coreotndu-se uneori pentru a gsi termenul cel mai potrivit i pentru a-i netezi fraza. S revenim, domnule, se adres el, apoi, domnului de

Boiscoran. V-ai petrecut seara de ieri n afara casei. Da, domnule. Plecat la opt, nu v-ai napoiat dect la miezulnopii. Dup miezul-nopii. Ai luat i arma cu dumneavoastr? Da. Unde esrte? Cu un gest degajat, domnul de Boiscoran i-o art alturi de cmin: Iat-o! Domnul Galpin-Daveline o lu de ndat. Era o arm de lux, cu dou percutoare, lucrat i finisat excepional. Pe patul armei se afla ncrustat numele fabricantului: Klebb. Cnd ai tras cu aceast arm pentru ultima oar, domnule? l ntreb judectorul de instrucie. Sunt de atunci patru sau cinci zile. Cu ce prilej? Pentru a omor iepurii care-mi distrug pdurea. Cu toat grija de care era n stare, domnul GalpinDaveline examina arma i ncrctoarele ei, al cror mecanism avea o oarecare asemnare cu cel al sistemului Remington. O deschise i constat c arma era ncrcat. n fiecare dintre cele dou evi se afla ctq un cartu cu nveli. Toare de plumb. Apoi puse arma la locul ei i, scond din buzunar tubul metalic descoperit de ctre Pitard, l prezent domnului de Boiscoran ntrebndu-l: Recunoatei acest tub? Se nelege! rspunse domnul de Boiscoran. Este tubul unuia dintre cartuele mele i pe care l-am aruncat dup ce am tras. Credei c suntei singurul din aceastt regiune care posed o arm de acest tip? Nu cred, sunt sigur. n aa fel net tubul unui cartu Klebb, acesta de

pild, gsit ntr-un loc oarecare, atest prezena dumneavoastr neaprat n locul respectiv? Nu. Am vzut n mai multe rnduri copii sitrngnd tuburile pe care le aruncasem i jucndu-se cu ele. n timp ce-i plimba tocul pe coala de hrtie, grefierul Mechinet fcea fel de fel de strmbturi semnificative. Prea era la curent cu detaliile unei anchete de instrucie pentru a nu-i da seama de tactica domnului GalpinDaveline, tacticnemaipomenit de perfid i de primejdioas, care consista n zpcirea prevenitului naintea unui atac serios. Joac strns, murmur el aplecndu-se ctre domnul Daubigeon. Judectorul de instrucie luase loc. Acestea fiind spuse, relu el, v rog, domnule, s-mi relatai felul n care v-ai petrecut timpul asear de la orele opt i pn la miezul-nopii Nu v grbii, gndii-v, avei tot (timpul, rspunsul dumneavoastr va avea o influen hotrtoare Pn n clipa aceea domnul de Boiscoran rmsese linitit, dar linitea lui era dintre acelea care ascund teribile zbuciume interioare, greu de stpnit. Avertismentele judectorului i mai ales tonul pe care i erau adresate l revoltar. La urma urmelor, domnule, ce dorii de la mine? Care este acuzaia care mi se aduce? Domnul Galpin-Daveline nu clinti. O vei afla, domnule, la timpul potrivit, se auzi rspunsul su. ncepei prin a rspunde i v rog s m credei c este n interesul dumneavoastr s rspundei sincer. Ce ai fcut asear? Pi tiu i eu! M-am plimbat Acesta nu este un rspuns. Dar este adevrul. Am ieit fr nicio int, am umblat la ntmplare Cu arma pe umr. Plec ntotdeauna cu arma la mine. Valetul meu poate

s-o confirme. N-ai strbtut mlatinile de la Seille? Nu. Judectorul de instrucie ridic privirile cu gravitate. Nu ne spunei adevrul, domnule, spuse el. Domnule Cizmele dumneavoastr, pe care le vd aici, la marginea patului, v dezmint formal. De unde aceste urme de noroi? n jurul castelului Boiscoran cmpiile sunt umede. Nu insistai. Ai fost vzut. Cu toate acestea Ai fost ntlnit de ctre fiul lui Ribot n clipa n care strbteai barajul de la Seille. Domnul de Boiscoran nu rspunse. Unde v duceai? ntreb judectorul. Pentru ntia oar o nelinite adevrat se citi pe chipul domnului de Boiscoran, nelinitea unui om care vede, pe neateptate, cscndu-se o prpastie la picioarele lui. Ezit, dar nelese c nu mai avea rost s nege: M duceam la Brechy, rspunse el. La cine? La negustorul de lemne cruia i-am vndut tot ce-am tiat de la 1870. Cum nu l-am gsit, m-am ntors pe drumul cel mare Domnul Galpin-Daveline l opri cu un gest. Este fals! O! Nu ai fost la Brechy. Dai-mi voie Iat dovada: spre orele unsprezece, strbteai n graba mare pdurea de la Rochepommier. Eu?! Dumneavoastr. i s nu spunei c nu este aa, cci v rog s v uitai, pantalonul dumneavoastr este nc plin de mrcini. Se mai gsesc mrcini i n alte locuri, nu numai n

pdurea Rochepommier. Este adevrat, dar acolo ai fost vzut. Cine m-a vzut? Gaudry, braconierul. i v-a vzut att de bine, net ia dat seama i n ce stare de spirit erai. Erai tulburat i furios, vorbeai n gura mare, njurai i rupeai frunze din copaci Vorbind, judectorul de instrucie se ridicase i luase de pe un fotoliu jacheta domnului de Boiscoran. O cut prin buzunare i scoase la iveal un pumn cu frunze. Poftim, iat i dovada celor spuse de Gaudry. Frunze de copaci sunt peste tot, murmur domnul de Boiscoran. Da, numai c o femeie, mama Courtois, v-a vzut ieind din pdurea Rochepommier. Ai i ajutat-o s ridice pe spinarea mgarului un sac pe care nu-l putea lua singur. Negai? Nu. i facei foarte bine pentru c iat, aici, pe mneca dumneavoastr, zresc un praf alb care nu poate fi dect fin Domnul de Boiscoran plec privirea. Mrturisii, aadar, c asear, ntre orele zece i orele unsprezece, v aflai la Valpinson Nu, domnule, nu este adevrat! i cu toate acestea la Valpinson, n preajma ruinelor vechiului castel, a fost gsit tubul unui cartu Klebb, acela pe care vi l-am artat Dar v-am spus, domnule, l ntrerupse domnul de Boiscoran, c i-am vzut de zeci de ori pe copii jucndu-se cu asemenea tuburi metalice Dac a fi fost la Valpinson, adug el, ce interes a fi avut s neg lucrul acesta? Domnul Galpin-Daveline se ridic. V voi spune eu. Asear, ntre orele zece i unsprezece, s-a dat foc castelului de la Valpinson i nu au rmas din el dect mormane de ruine O! Asear s-au tras dou focuri de arm asupra domnului de Claudieuse

Dumnezeule mare! Iar justiia presupune, justiia are temeiuri s cread c incendiatorul, c asasinul suntei dumneavoastr, Jacques de Boiscoran! IX Asemenea unui om cuprins de ameeal, palid ca i cum tot sngele din vine i s-ar fi strns n inim, Jacques de Boiscoran arunca n jurul lui priviri disperate. El nu ntlni ns dect chipuri triste i consternate. Antoine, btrnul su valet, se rezemase de tocul uii. Grefierul Mechinet rmsese cu pana n vnt, cu gura cscat de uimire. Domnul Daubigeon se uita n pmnt Este ngrozitor, murmur de Boiscoran. i se ls s cad mtr-un fotoliu. Numai domnul Galpin-Daveline nu prea ctui de puin emoionat. Legea, al crei impuntor reprezentant se considera, nu se emoioneaz. Ba, mai mult dect att, felul n care-i strngea buzele dovedea c-i reine cu greu un zmbet: zmbetul rece al ambiiosului care se bucur c i-a jucat bine roliorul. Oare nu era evident c Jacques de Boiscoran este vinovat i c, avnd de ales ntre un prieten i prilejul de a se evidenia, alesese cu abilitate? Dup un minut de tcere, care pru lung *ct un veac, impuntor, cu braele ncruciate, n picioare, n faa nefericitului, l ntreb: Mrturisii? Ca i cnd ar fi fost mpins de un resort, domnul de Boiscoran se ridic. Ce? Ce vrei s mrturisesc? C suntei autorul crimei de la Valpinson. Cu micri convulsive nefericitul brbat i strngea fruntea cu palmele. Asta e nebunie curat! Eu, autorul unei asemenea crime, att de odioas, att de la?! Chiar dac a mrturisi, n-ai vrea s m credei Nu, nu ai vrea s m

credei! Ar fi reuit s emoioneze i o bucat de marmur, dar nu pe domnul Galpin-Daveline. Nu despre mine este vorba, spuse cu rceal magistratul. Pentru ce s insistm asupra unor legturi uitate? Aici nu v vorbete prietenul, poate c nici nu v vorbete un om, v vorbete judectorul. Ai fost vzut Cine este mizerabilul care Cocoleu. Domnul de Boiscoran pru zdrobit. Cocoleu, bolborosi el, nenorocitul acela de idiot epileptic cules de pe drumuri de contesa de Claudieuse?! El nsui. i a fost suficient declaraia incoerent a unui nefericit, a unui imbecil ca eu s fiu crezut vinovat, eu, s fiu socotit incendiator, uciga? Timp de un ceas, domnule, cel puin un ceas, nefericitul de Cocoleu s-a aflat n deplintatea facultilor sale mintale. Cile Providenei sunt de neptruns. Domnule! Ce-a declarat Cocoleu? C v-a vzut punnd focul cu minile dumneavoastr, ascunzndu-v apoi n spatele unei stive cu lemne i trgnd asupra contelui de Claudieuse dou focuri de arm i itoatea astea vi s-au prut exacte?! Nu. Am fost i eu, ca toi ceilali, revoltat. Preai mult deasupra oricror bnuieli. Dar iat c, puin mai trziu, se gsete la locul crimei acest tub de cartu care s-ar putea s v aparin. Dar iat c, sosind aici, pe neateptate, gsesc urme de crbune i de hrtie ars n apa pe care ai folosit-o asear pentru a v spla pe mini Da, murmur domnul de Boiscoran, este o fatalitate. i nu este nc totul, continu judectorul ridicnd din ce n ce mai mult glasul. V interoghez i mrturisii c nu ai fost acas ntre orele opt i miezul nopii. V cer s-mi spunei ce ai fcut n acest timp i refuzai. Insist i dumneavoastr minii. i sunt nevoit, pentru a scoate

adevrul la iveal, s reproduc mrturiile lui Ribot, Gaudry i Courtois, ei v-au ntlnit n locuri n care pretindei c nu ai clcat. El singur, acest fapt, v condamn. Ce ai fcut, oare, n cursul serii din mo ment ce nu putei mrturisi?! V pretindei nevinovat. Ajutai-m s fac s triumfe nevinovia dumneavoastr. Vorbii. Ce ai fcut ntre orele opt i dousprezece asear? Domnul de Boiscoran nu avu cnd s rspund. De ctva timp se auzea din curte murmurul surd al unei mulimi agitate. Un jandarm intr rsuflnd din greu. Domnilor, spuse el adresndu-se judectorului de instrucie i procurorului Republicii, se afl jos, n curte, peste o sut de rani, brbai i femei, care vor s-i fac o figur urt domnului de Boiscoran; l cer i spun c vor s-l duc la ru Civa brbai sunt narmai cu furci, dar cele mai aprige sunt femeile Camaradul meu i cu mine abia dac putem sa facem fa Ca i cnd ar fi vrut s-i sublinieze afirmaiile, se auzir strigte: n ap cu Boiscoran! n ap cu incendiatorul! Procurorul Republicii se ridic: Du-te i spune-le acestor rani c justiia l interogeaz pe prevenit i c ei tulbur justiia i c, dac nu vor nceta, vor avea a face cu mine Jandarmul l ascult. Domnul de Boiscoran devenise alb ca varul. Aadar, toi aceti nefericii m cred vinovat? Da, rspunse domnul Galpin-Daveline, i vei nelege c pn la un anumit punct indignarea lor este legitim cnd vei afla tot ce s-a petrecut n cursul nopii Ce s-a mai petrecut? Doi pompieri din Sauveterre, dintre care unul tat a cinci copii, au pierit n flcri. Doi oameni, un fermier din Brechy i un jandarm, ncercnd s le vin n ajutor, au fost grav rnii i viaa lor este n primejdie. Domnul de Boiscoran tcea.

i dumneavoastr suntei cel acuzat de toate acesrte nenorociri, continu judectorul de instrucie Vedei, dar, ct este de necesar s explicai A! Dac a putea s-o fac Dac suntei nevinovat, putei. Spunei-mi n ce mod v-ai petrecut seara V-am spus toit ceea ce v puteam spune Luai aminte, domnule de Boiscoran, rosti el, voi fi nevoit s emit mpotriva dumneavoastr un mandat Emitei. Voi fi nevoit s v arestez pe loc i s v conduc la nchisoarea din Sauveterre Fie. Aadar, mrturisii! Mrturisesc c sunt victima unui groaznic concurs de mprejurri. Mrturisesc c avei dreptate c esite nevoie de mna Providenei pentru a explica anumite fataliti. Dar, pe tot ceea oe exist sfnt pe aceast lume, declar c sunt nevinovat. Dovedii-o! Dac a putea s-o fac ar fi fapt mplinit! V rog, n cazul acesta, s v mbrcai, domnule, i s fii gata s-i nsoii pe jandarmi. Fr s spun un cuvmt, domnul de Boiscoran trecu n cabinetul su de toalet i fu urmat de ctre Antoine care-i ducea hainele. Ocupat s dicteze grefierului ultima parte a interogatoriului, domnul Galpin-Daveline pru c a uitat de prevenitul su. Btrnul Antoine profit de ocazie. Domnule, opti el la urechea stpnului su prefcndu-se c-l ajut. Ce? Ssst! Mai ncet! Fereastra din fundul ncperii este deschis E la numai douzeci de pai de grdin Pmntul e moale Foarte aproape se afl una din intrrile care duc n pivni, i, n fund, ascunztoarea pe care o

cunoatei bine Marea se afl la numai cinci leghe, voi veni la noapte cu un cal bun, la intrarea parcului Un zmbet trist se ivi pe chipul domnului de Boiscoran. Aadar, i tu, prietene, i itu m crezi vinovat? V conjur, domnule, insist Antoine, rspund de toate, nu-s dect douzeci de pai n numele mamei dumneavoastr! n loc s-i rspund, Jacques de Boiscoran se ntoarse ctre judector i-l strig. Privii aceast fereastr, domnule, spuse el Am bani, am cai buni i marea este destul de aproape Un om vinovat ar fi fugit Eu sunt nevinovat, eu rmn. mi ajunge, domnule, spuse judectorul de instrucie. i aceast mprejurare, ca i celelalte, de altfel, va fi consemnat n procesul-verbal. Gndurile procurorului Republicii i ale grefierului Mechinet erau cu totul altele. Dac judectorul de instrucie era orbit de cele ce se petreceau i nu vedea mare lucru, ei remarcaser prin cte feluri de ciudate sitri trecuse de Boiscoran. Zpcit la nceput, zpcit n asemenea msur net crezuse c e vorba de o glum de prost gust, apoi speriat, apoi abtut. Pe msur ns ce se adunau dovezile, care erau din ce n ce mai zdrobitoare i pe msur ce aria acuzaiilor se restrngea, departe de a se demoraliza, el prea s-i regseasc toat stpnirea de sine. E foarte ciudat, spuse Mechinet. Domnul Daubigeon nu sufl o vorb pn n clipa n care domnul Boiscoran iei mbrcat: nc o ntrebare, domnule, spuse el. Nefericitul se nclin. Era trist, dar calm i stpn pe el. Sunt gata s v rspund. Voi fi foarte scurt. Ai prut surprins i indignat pentru c cineva a ndrznit s v acuze. Justiia, fiind a oamenilor, nu poate s judece dect dup aparene. Esite o slbiciune. Gndii-v i vei recunoate c toate aparenele sunt mpotriva dumneavoastr.

Din pcate mi dau prea bine seama de asta. Dac ai fi jurat nu ai ezita s condamnai un acuzat care s-ar afla n situaia n care v aflai dumneavoastr Nu, domnule, nu! Procurorul Republicii ni de pe scaunul su. Nu suntei sincer. Domnul de Boiscoran cltin trist din cap. Nu trag ndejde s v conving, domnule, rspunse el, dar v vorbesc foarte sincer. Nu, nu a condamna un om n situaia descris de dumneavoastr, dac el s-ar declara nevinovat i dac eu nu a ntrezri mobilul aciunii lui. Pentru c, la urma urmelor, n afar de cazul unui nebun, nimeni nu ucide numai de dragul de a ucide. Or, v ntreb, eu, un om cruia soarta n-a fcut dect s-i zmbease, eu, un om care se afl n ajunul unei cstorii pe care o ateapt cu ardoare, de ce, n ce scop, n slujba cror interese a fi dat foc castelului de la Valpinson i a fi ncercat s-l asasinez pe contele de Claudieuse? Domnul Galpin-Daveline nu ls s-i scape ocazia care i se oferea: Mobilul dumneavoastr, domnule, este ura. i uri de moarte pe contele i pe contesa de Claudieuse. Nu protestai, ar fi inutil, toat lumea o tie, mi-ai declarat-o i mie. Jacques de Boiscoran deveni i mai palid i, pe un ton de profund dispre, i rspunse: Nu tiu n virtutea crui drept abuzai de confidenele unui prieten, dumneavoastr, cel care, intrnd aici, ai declarat c nu mai exist prietenie ntre noi. Dar nu e vorba de asta. Niciodat nu v-am spus una ca asta. Sentimentele mele nu s-au schimbat i pot s repet textual cele spuse. Vam spus c domnul de Claudieuse este un vecin argos, ncpnat i un vntor gelos pn la absurditate. Am adugat c, dac el declar c opiniile mele politice sunt execrabile, eu le declar pe ale lui ridicole. n ceea ce o privete pe contes, v-am spus pur i simplu, i asta ca o glum, c o persoan att de desvrit nu ar fi defel pe

gustul meu i c m-a simi foarte nenorocit dac a avea ca soie o femeie care trece prin via ca o Madon fr s binevoiasc s ating pmntul cu un deget. Aadar, numai pentru atta lucru ai pus ntr-o zi arma la ochi i ai ndreptat-o ctre contele de ClaUdieuse? nc un dram de enervare i crima ar fi avut loc atunci Un gest trd furia domnului de Boiscoran, dar se Stpni. Furia mea era mult mai mic dect se putea vedea, spuse el. Am cea mai profund srtim pentru domnul de Claudieuse. i gndul c el m acuz m doare nespus de mult Dar nu v acuz ctui de puin! l ntrerupse domnul Daubigeon, dimpotriv, el a fost primul i cel mai nverunat aprtor al dumneavoastr n ciuda semnelor pe care i le fcea domnul GalpinDaveline, procurorul Republicii continu: Din nefericire, ns, toate astea nu altereaz evidena faptelor care v acuz. Dac v ncpnai s tcei, urmeaz curtea cu juri, urmeaz ocna. Dac suntei nevinovat, de ce nu ncercai s-o dovedii? Ce ateptai, ce ndjduii? Nimic. Mechinet i terminase procesul-verbal. Trebuie s plecm, spuse domnul Galpin-Daveline. mi putei ngdui, ntreb domnul de Boiscoran, s scriu -cteva cuvinte tatlui i mamei mele? Sunt oameni btrni: o asemenea ntmplare ar putea s-i ucid Imposibil! spuse judectorul i se adres btrnului Antoine: Voi sigila aceast ncpere i dumneata vei rmne singurul ei pzitor tii bine ce nseamn asta i cunoti pedepsele aplicate de justiie n cazul n care nu sar mai gsi piesele menionate n procesul-verbal. i acum, n ce mod ajungem la Sauveterre? Dup o matur chibzuin se hotr ca domnul de Boiscoran s fac drumul n trsur, ntr-o trsur de-a lui, n tovria unui jandarm. Domnul Daubigeon, judectorul

i grefierul aveau s ia din nou trsura primarului, condus de acelai Ribot, furios acum pentru c fusese supravegheat. S coborm, spuse judectorul dup ce ultimele formaliti fur mplinite. Jacques de Boiscoran cobora ncet. tia c n curtea lui se afl o mulime de rani furioi i se atepta la strigte. Se nelase. Jandarmul pe care-l trimisese domnul Daubigeon i fcuse att de bine datoria net nu se auzi nicio oapt. Dar, n clipa n care trsura porni, se auzir blesteme furioase i o ploaie de pietre se abtu asupra lor; una dintre acesitea l rni pe jandarm. mic pn n clipa n care trsura ptrunse n curtea nchisorii din Sauveterre. n pragul ui, paznicul, Blangin, atepta cu zmbetul pe buze, mndru de un asemenea prizonier. V voi da cea mai frumoas dintre ncperile mele, domnule, spuse el, dar, mai nainte, trebuie s-i dau jandarmului o dovad de primire i s v nregistrez. Lund registrul su soios, l nscrise pe Jacques de Boiscoran dedesubtul unui alt nume, al lui Frumence Cheminot, un vagabond care fusese arestat n ajun, n momentul n care srea un zid. Era un fapt: Jacques de Boiscoran ajunsese prizonier, la secret PARTEA A DOUA AFACEREA BOISCORAN I Casa Boiscoran, strada Universitii, 216, are o nfiare modest. Curtea din faa ei este destul de ngust i ar fi nepotrivit s se dea numele de grdin celor civa metri de pmnt umed care se afl n spatele casei. Dar nu trebuie s te lai nelat de aceste elemente exterioare. Casa propriu-zis esite o capodoper n care mini

pricepute i rbdtoare au adunat tot ceea ce uureaz viaa precum i luxul acela solid al crui bun gust i tain se pierd n negura timpurilor. n salonul n care marchizei i place s fie nconjurat de oameni politici nu a fost admis nicio mobil care s nu nsemne i o valoare artistic. Nu s-ar afla n pierdere acela care ar plti n aur, la aceeai greutate, garnitura cminului. Lustra este magnific. i fiecare dinitre cele opt pnze care atrn pe lambriuri reprezint o oper de seam a unui ilustru maestru. i toate acestea nu sunt nimic n comparaie cu cabinetul de curioziti al marchizului de Boiscoran. Aflat la etajul al doilea al casei, i ntinzndu-se pe o suprafa care reprezint mai mult de jumtate din acest etaj, cabinetul, construit ca un atelier, primete lumina zilei, de sus. n imense dulapuri prevzute cu vitrine i aflate n dreptul pereilor se rsfa coleciile marchizului, tezaure din toate epocile, obiecte din ivoriu, din bronz, manuscrise unice, porelanuri incomparabile i, mai ales, obiecte din faian, faian care-i este artt de scump marchizului i care reprezint bucuria i frmntarea btrneelor sale. Omul este i el la nlimea mediului nconjurtor. La cei aizeci i unu de ani pe care-i avea atunci, marchizul era drept ca un I i slab aa cum i sade bine unui aristocrat. Avea un nas mare pe care-l alimenta tot timpul cu tutun; o gur mare i plin cu dini i doi ochi scnteietori n care se citea rtoat iretenia unui amator nevoit s lupte fr ncetare cu mecheriile negutorilor de curioziti. Exceptnd respectul pentru inofensiva pasiune a soului su, doamna de Boiscoran domnea n chip de despot n aceast cas, administrnd toat averea, conducndu-l pe Jacques, unicul ei fiu i lund hotrri fr drept de apel n toate domeniile. Era inutil s-i ceri marchizului prerea, rspunsul su era ntotdeauna acelai:

Adresai-v soiei mele. n ajun, acest brav brbat cumprase, puin la ntmplare, un lot destul de mare de obiecte de faian, reprezentnd scene din timpul Revoluiei i de. Trei ceasuri sttea n cabinetul su, cu lupa n mn, ncercnd s stabileasc valoarea i originea farfuriilor i a tvilor. La un moment dat, ua se deschise brusc i marchiza intr cu o hrrtie albastr n mn. Mai tnr cu ase sau cu opt ani dect soul su, doamna de Boiscoran era tovara de via ideal pentru un om care cocheta n prea mare msur cu lenea i cu odihna. Dup felul n care pea, dup gesturile sale, dup glas, se putea recunoate imediat femeia care conduce casa, care comand i care vrea s i se dea ascultare. Era att de rvit i att de agitat n clipa n care ptrunse n cabinetul su, net marchizul se simi emoionat, el, omul care-i fcuse o regul, de ani de zile, din a nu se emoiona de nimic. Abandon farfuria pe care tocmai o examina. Ce s-a ntmplat? o ntreb el cu glas nelinitit, ce este? O nenorocire ngrozitoare! A murit Jacques! strig btrnul colecionar. Marchiza neg din cap. Nu, poate c nenorocirea este mai mare Btrnelul, care se ridicase la intrarea soiei sale, se ls s cad ntr-un fotoliu. Spune, mormi el, vorbete Sint curajos. Marchiza i ntinse hrtia albastr pe care o avea n mn. Iat, spuse ea, iat depea pe care am primit-o adineaori din partea valetului lui Jacques, btrnul nostru Antoine. Cu mina tremurnd, marchizul desfcu hrtia i citi: Groaznic nenorocire. Domnul Jacques acuzat de a fi incendiat castelul Valpinson i de-a fi ncercat s-l

asasineze pe contele de Claudieuse. Probe teribile mpotriva lui. Interogat, abia dac s-a aprat. A fost arestat i dus la nchisoare. Disperat. Ce s fac? Marchiza se temuse ca nu cumva soul su s pice fulgerat dup lectura acestei depee care trda toat spaima lui Antoine. Nu se ntmpl ns nimic. Cu aerul cel mai calm o puse din nou pe mas i, ridicnd din umeri, spuse: Este absurd! Doamna Boiscoran nu-i revenea. N-ai ineles, prietene, incepu ea Ba am neles, o nitrerupse marchizul, am ineles c fiul nostru este acuzat de a fi comis o crim pe care nu a comis-o, pe care nu a putut s-o comit. Este cu putin s te ndoieti de el?! Ce fel de mam i eti?! n ceea ce m privete, te asigur, sunt foarte linitit. Jacques incendiator, Jacques asasin! Ce nerozie. Dar n-ai citiit depea?! Scuz-m! N-ai vzut c exist probe mpotriva lui? Dac n-ar fi existat nicio prob, e limpede c nu l-ar fi arestat. Este neplcut, este chiar penibil Dar nici nu s-a aprat Pe naiba! Crezi c dac mine m-ar acuza cineva c am spart prvlia unui bijutier m-a osteni s m apr? Dar nu-i dai seama, domnule, c Antoine l crede vinovat? Antoine este un bleg btrn Declar marchizul. Scoase tutun din tabacher i-i nfund nasul. De altfel, spuse el, hai s ne gndim. Nu mi-ai spus dumneata c Jacques este ndrgostit de mcua Denise de Chandore? ndrgostit nebunete, domnule, ca un copil i ea? l ador pe Jacques, domnule. Bun! i nu mi-ai spus c ziua cstoriei lor este

definitiv stabilit? Ba da. De acum trei zile. i-a scris Jacques? Mi-a trimis o scrisoare ncnttoare i aducea la cunotin sosirea lui? Da, voia s-i fac singur trguielile de cstorie Cu o micare de splendid nepsare, marchizul nchise cutia tabacherei sale. i vrei ca un biat aa cum este Jacques, un Boiscoran, ndrgostit* iubit, care se va cstori, cruia i zbrnie n cap tot ceea ce se leag de nunta lui, vrei ca un asemenea om s fi comis o crim ngrozitoare?! Nici nu avem ce discuta i, dac vrei o dovad a ncrederii mele, iat, mi voi vedea mai departe de treburi. Dac ndoiala este contagioas, ncrederea se rspndete i ea destul de repede. Marchiza de Boiscoran se linitea ncetul cu ncetul vznd calmul soului su. Sngele ncepu s-i coloreze din nou obrajii i zmbetul i se ivi din nou pe buze. Poate c am fost, ntr-adevr, spuse ea, prea grbit s m alarmez. Marchizul o aprob printr-un gest. Da, mult prea grbit, scumpa mea prieten, spuse el. i, ntre noi fie vorba, n-ar fi cazul s te lauzi cu aceast isprav. De ce s ne mirm c Justiia l acuz pe bietul Jacques, din moment ce propria lui mam l bnuiete? Doamna de Boiscoran citea din nou depea lui Antoine. i totui, murmur ea, cine n locul meu nu ar fi fost cuprins de spaim! i mai ales acest nume, Claudieuse Bine, dar este numele unui foarte demn i foarte cinstit gentilom i asta n ciuda apucturilor sale de lup de mare. Jacques l urte. Jacques, draga mea, nici nu se sinchisete de el. Au avut cteva discuii aprinse. Se nelege, Claudieuse este un legitimist nrit i vorbete de noi, cei care am slujit familia de Orleans, cu un

profund dispre. Jacques i-a trimis citaii i notificri. i a fcut foarte bine; singura lui greeal a fost aceea de a nu duce procesul pn la capt. Marchiza nu prea prea convins. Mai este ceva spuse ea. Ce anume? Asta m ntreb i eu. i-a dat Jacques ceva de neles n acest sens? Nu. Dar iat ce s-a ntmplat. Anul trecut am avut prilejul s le ntlnesc, pe contesa de Claudieuse i pe fiicele sale, la ducesa de Champdoce. Este ncnttoare aceast tnr femeie i, cum noi ddeam un bal n sptrnna imediat urmtoare, mi-a venit ideea, pe care am pus-o imediat n aplicare, de a o invita. A refuzat i a fcut-o pe un ton att de rece net nici n-am mai insistat Pesemne c nu-i place dansul, mormi marchizul. n aceeai sear i-am vorbit lui Jacques despre aceast invitaie. S-a enervat foarte tare i mi-a spus, pe un ton care era reinut numai datorit respectului pe care mi-l poart, c svrisem o mare greeal i c avea el motivele lui pentru a nu ntreine relaii cu aceti oameni Era att de linitit domnul de Boiscoran, net nu asculta dect cu o ureche spusele soiei sale, trgnd cu coada ochiului la farfuriile care-l ateptau. Fie. Jacques i detest pe domnul i pe doamna de Claudieuse. i ce dovedete asta? Slav domnului, nu-i ucidem pe toi aceia pe care-i detestm Bine, spuse doamna de Boiscoran, dar ce facem? I se ntmpla att de rar s-i consulte soul, net acesta rmase uluit. Principalul, este s-l scoatem pe Jacques din nchisoare Trebuie s vedem s ne consultm Se auzir cteva ciocnituri uoare n u. Intr! strig marchizul. Ptrunse un servitor care aducea un plic purtnd meniunea telegram personal.

La naiba! strig marchizul, eram convins. Iat, ne vom liniti de ndat! Servitorul plec; desfcu plicul Dar, dup ce-i arunc o privire asupra depeei, zmbetul i nghe pe buze. Dumnezeule! Cu iueala fulgerului, doamna de Boiscoran lu depea i citi: Venii, repede. Jacques n nchisoare, la secret, acuzat de o crim ngrozitoare. Tot oraul spune c este vinovat i c ar fi mrturisit. Este o calomnie infam. Judectorul este fostul su prieten GalpinDaveline, care urma s se cstoreasc cu verioara Lavarande. Nu tiu nimic, doar faptul c Jacques este nevinovat. O intrig nspimnttoare. Bunicul Chandore i cu mine vom face imposibilul. Ajutorul dumneavoastr este indispensabil. Venii, venii. Denise de Chandore A! Fiul meu este pierdut! exclam doamna de Boiscoran, izbucnind n plns. Marchizul i revenise ns de pe urma loviturii primite. Iar eu, strig el, spun o dat mai mult, ca i Denise care este o fat minunat: Da, Jacques este nevinovat. Dar trebuie s recunosc: este n primejdie. Un proces criminal nseamn un angrenaj foarte primejdios. Ce nu spune un om la instrucia secret! Trebuie s acionm! l ntrerupse nnebunit doamna de Boiscoran. Da, i fr s putem pierde nicio clip Avem prieteni S vedem care dintre acetia ne pot fi de folos Pot s-i scriu domnului de Margeril Marchizul deveni livid. Dumneata! dumneata ndrzneti s pronuni n faa mea acest nume?! Este atotputernic, domnule, iar fiul meu se afl n primejdie Marchizul o opri cu un gest amenintor. Prefer s tiu c fiul meu, de o mie de ori nevinovat,

piere pe eafod dect s cer ajutorul acestui individ Doamna de Boiscoran era gata-gata s leine. Dumnezeule, dar tii foarte bine c nu a fost dect o impruden! Destul! o ntrerupse aspru marchizul. nainte de a ntreprinde ceva este nevoie s tim care e situaia. Vei pleca ast sear la Sauveterre Singur? Nu. Am s-i gsesc un sftuitor, un jurist abil i sigur de el un avocat care s nu fie i om politic Dac-o mai fi vreunul Te va cluzi i m va ine i pe mine la curent n aa fel net s pot aciona potrivit mprejurrilor Denise are dreptate: Jacques nu este dect o victim a unei uneltiri tenebroase. N-are nicio importan, vom afla noi tot adevrul. Dar trebuie s fim calmi, foarte calmi. i, spunnd acestea, sun att de puternic, net toi servitorii alergar speriai. Repede, porunci domnul de Boiscoran, s fie chemat aici avocatul meu, maestrul Chapelain s fie adus cu trsura. Servitorul care-i asum aceast obligaie izbuti ca, douzeci de minute mai trziu, s-l aduc. A! Avem nevoie de toat experiena dumitale, prietene, i spuse marchizul. Poftim, citete aceste depee Din fericire, avocatul tia s nu-i trdeze impresiile, cci el crezu imediat n vinovia lui Jacques tiind cu ct greutate se emit mandatele de arestare. II cunosc pe omul de care avem nevoie, doamn marchiz, spuse el n cele din urm. A! Un biat pe care numai modestia l-a mpiedicat s se afirme, cu toate c este unul dintre cei mai pricepui juriti din ci cunosc eu i un orator desvrit. Numele lui? Manuel Folgat Am s-l trimit. n adevr, dou ceasuri mai trziu, protejatul maestrului

Chapelin trecea pragul casei Boiscoran. Era un om de treizeci sau treizeci i doi de ani, negricios, cu oohi mari i limpezi i a crui nfiare lsa s se vad inteligen i energie. i plcu marchizului. Dup ce-i expuse situaia n care se afla Jacques, ncepu s-i nfieze terenul unde avea s manevreze, indicndu-i dumanii i prietenii pe care urma s-i ntlneasc la Sauveterre i-i recomand, n chip deosebit, s se ncread n domnul Senesehal, un vechi prieten al familiei, tip influent i cel mai mare piicher dintre toi mai-marii subprefecturii. Tot ceea ce este omenete cu putin se va face, domnule, i spuse avocatul. n aceeai sear, la orele opt i cincisprezece minute, marchiza de Boiscoran i Manuel Folgat luau loc intr-un cupeu al trenului de Orleans. II A doua zi, la orele nou, trenul se apropia, n sfrit, de Sauveterre. Marchiza era zdrobit de oboseala i de frmntrile nopii pe care o petrecuse discutnd despre ansele de salvare ale fiului su; i era cu att mai prbuit cu ct maestrul Folgat nu se strduise s-i risipeasc temerile. Ceea ce nsemna c mprtea, fr a lsa s se vad, ndoielile maestrului Chapelin. La fel ca btrnul maestru, tnrul avocat i spunea c nu poate fi arestat un brbat ca Jacques de Boiscoran, fr motive foarte serioase, fr acele probe care valoreaz aproape ct o certitudine Curnd, trenul i ncetini mersul. S vedem dac Denise i domnul de Chandore s-au gndit s trimit o trsur n ntmpinarea noastr! De ce, doamn? ntreb maestrul Folgat. Ca s m pot urca repede, domnule, i ca s pot ascunde tuturor privirilor durerea i lacrimile mele Tnrul avocat cltin din cap. Este tocmai ceea ce nu ar trebui s facei, doamn,

spuse el i, dac am asupra dumneavoastr o oarecare influen Marchiza l privi surprins. Vreau s spun, insist el, c nu trebuie s par c evitai aceste priviri. Ar fi o greeal imens, poate chiar ireparabil. Ce s-ar spune dac ai fi vzut dezolat, plns? S-ar spune c suntei sigur de vinovia fiului dumneavoastr i aceia care se mai ndoiesc nu s-ar mai ndoi defel. Trebuie ca, din prima clip, s cucerii opinia public; cci ea este suveran, doamn, mai ales n micile orele, unde fiecare triete sub controlul imediat al vecinului su. Aceast opinie public se impune tuturora i, orice s-ar spune, orice s-ar face, ea i urmrete pe jurai pn i n sala n care delibereaz. Este adevrat, murmur marchiza, este foarte adevrat. Deci, doamn, n numele celor mai sfinte interese, facei apel la toat energia dumneavoastr, prsii temerile dumneavoastr materne, uscai-v lacrimile i artai tuturora o ncredere desvrit. Facei asta n aa fel net oricine v-ar vedea s-i poat spune: Nu, o mam nu poate arta aa cnd fiul ei este vinovat. Doamna de Boiscoran i reveni. Avei dreptate, domnule, i v mulumesc. Da, este datoria mea s nfrunt opinia public i, pe ct de mult doream s gsesc gara pustie, pe att de mult doresc acum ca ea s fie plin de lume. O s v art ce poate o femeie care susine cauza fiului su. Marchiza de Boiscoran nu era o femeiuc oarecare. Scond un pieptene din geanta sa de cltorie, i puse la punct pieptntura; cu cteva gesturi rapide i refcu toaleta; datorit unui puternic efort de voin, trsturile sale i reluaser senintatea obinuit; i contract gura ntr-un surs ce nu lsa s se observe efortul. Privii-m, domnule, spuse ea. Pot aprea acum? Trenul se opri n staie. Maestrul Folgat sri sprinten i-i oferi mina marchizei pentru a o ajuta s coboare.

Putei fi satisfcut, doamn, curajul dumneavoastr nu va fi risipit n zadar; tot Sauveterr-ul trebuie s fie aici. Era mai mult dect adevrat. Din ajun pn seara zvonul se rspndise, iscat de cine? nu se tia cum c mama asasinului11, aa i se i spunea cu mult bunvoin, avea s soseasc cu trenul de ora nou i fiecare i propusese s se afle, din ntmplare, la gar n clipa sosirii ei. Nu era o ocazie pe care s-o scapi, ntr-o localitate n care conversaia se invrtete trei zile pe sptmn n jurul ultimei rochii arborate de soia subprefectului. Despre impresia doamnei de Boiscoran n clipa n care avea s se trezeasc n faa unei asemenea mulimi, nimeni nu-i fcuse griji. Asta pentru c la Sauveterre curiozitatea are, cel puin, aceast calitate de a nu fi ipocrit. Indiscreia este naiv i lipsit de cea mai elementar pudoare. Se instaleaz n faa dumitale i, fr ruine, privindu-te n ochi, se cznete s descopere secretul bucuriei sau al durerii pe care o incerci. Este drept, trebuie s-o spunem, c spiritele erau foarte nverunate mpotriva lui Jacques de Boiscoran. Dac nu i s-ar fi pus n sarcin dect distrugerea castelului de la Valpinson i focurile de arm trase asupra domnului de Claudieuse, nc nu ar fi fost mare lucru. Dar incendiul avusese consecine dezastruoase. Doi oameni pieriser, ali doi erau destul de grav rnii pentru a putea fi socotii n pericol de moarte. Atribuind aceste nenorociri lui Jacques, oamenii erau plini de ur i se gndeau, poate, s-o fac auzit prin huiduieli care s ajung pn la urechile mamei sale, marchiza de Boiscoran. Iat-o! Iat-o! se optea n mulime cnd marchiza apru n pragul grii oferind braul su maestrului Folgat. Numai c oaptele se oprir aici, intr-att de mare a fost surpriza pricinuit de atitudinea ei. Dou curente strbtur n acelai timp mulimea: Are tupeu! gndeau unii. i alii: Este sigur de nevinovia

fiului ei. Marchiza avea, n tot cazul, destul snge rece pentru a discerne impresia pe care o producea i ct dreptate avusese urmnd sfaturile maestrului Folgat. Puterea sa se dubl. i, distingnd n mulime cteva persoane cunoscute, se ndrept spre ele surztoare. Ei bine! spuse ea, tii ce mi s-a ntmplat! Este de necrezut! Iat acum libertatea unui brbat, ca fiul meu, la bunul plac al primei bnuieli absurde care trece prin mintea unui judector. Am aflat vestea asear prin telegraf i am sosit n grab mpreun cu acest domn care este prietenul nostru i unul dintre cei mai distini avocai din Paris. Maestrul Folgat se ncrunt. Ar fi dorit-o pe marchiz ceva mai rezervat. Dar nu putea s n-o susin. Domnii de la Parchet, rosti el cu tonul unui profet, vor regreta poate faptul c au fost att de grbii. Din fericire, un tnr mbrcat n livrea i purtnd pe cap o apc plin cu fireturi aurite se apropie de doamna de Boiscoran. Trsura domnului de Chandore este aici, la ordinele doamnei marchize. La dispoziia ta, tinere, spuse marchiza. i salut pe privitorii rmai uluii de atta siguran: V rog s m iertai c v prsesc att de repede, dar m ateapt domnul de Chandore. Sper s v pot face o vizit, chiar astzi dup-aimiaz, la bra cu fiul meu. Casa Chandore, ca s folosim limbajul celor din Sauveterre, se afl de cealalt parte a Pieii Noi, n vrful strzii Rampe, o strad care nu este mai uor de folosit dect o scar i a crei reconstrucie domnul Senesehal o cere mereu -consiliului municipal ce nu ostenete refuzndu-l. Este o construcie veche, masiv, strmb i flancat de un foarte pretenios turn ascuit pe care radicalul doctor Seignebos l numete o permanent ameninare a sistemului feudal. Este sigur c familia Chandore afiase pe vremuri mari pretenii de noblee i un profund dispre pentru cei ce nu

aveau niciun strmo de pe vremea Cruciadelor. Dar, dac fuseser vreodat temui, ncetaser de mult s mai fie. Dintr-o familie mare i puternic nu mai rmsese dect un btrnel, baronul de Chandore i o copil, nepoata lui, logodnica lui Jacques de Boistcoran. Denise era orfan. Tria alturi de bunicul ei o via fericit i lipsit de griji, cnd se produse un mare eveniment. Domnul de Chandore l ntlnise ntr-o diminea pe Jacques de Boiscoran, al crui unchi i fusese prieten i-l invitase la mas. Jacques acceptase invitaia, venise. Domnioara de Chandor6 l vzuse i se ndrgostise. Din clipa aceea i pentru ntia oar a existat n viaa ei o tain pe care nu au cunoscut-o nici bunicul Chandore i nici verioarele Lavarande i, timp de doi ani, florile i psrile au fost singurii confideni ai unei iubiri ce cretea n sufletul su, dulce ca un vis, poetizat de amintiri i idealizat de absen. Cci timp de doi ani Jacques nu-i dduse seama de nimic. Dar, n ziua n care vzu limpede, zpcit de atta fericire, uluit de perspectiva ce i se nfia i ddu seama c destinul su este pecetluit. O lun mai trziu, tatl su, marchizul de Boiscoran cltorea la Sauveterre pentru a cere mna domnioarei Denise. A! A fost o lovitur serioas pentru bunicul Chandore. Gndul de a o da pe Denise, gndul c ea l prefer altuia, gndul copiilor pe care avea s-i aib l ngrozi. Era gata-gata s-l goneasc pe marchiz. Se stpni totui i rspunse c nu putea s ia o hotrre de unul singur i c era necesar s-o consulte pe nepoata lui. El ndjduia c fata avea s resping oferta. Bietul btrn! Dup primele lui cuvinte: Ce fericire! Strig fata. Dar m ateptam. Pentru a ascunde o lacrim care-i ardea ochii, domnul de Chandore ls capul n jos. Aadar, murmur el, aceast cstorie va avea loc.

Lui Jacques i se ngduise deci s-i fac oficial curte i, n ajunul incendiului de la Valpinson, se stabilise, dup o lung deliberare, dup ce se calculase timpul necesar cumprturilor, se stabilise, cum spuneam, data irevocabil a cstoriei. Se nelege deci c domnioara Denise se simise lovit n propria ei fericire n clipa n care aflase despre arestarea lui Jacques i despre crimele care-i erau atribuite. Fulgerat, rmsese fr simire timp de zece minute n braele verioarelor ei i ale bunicului, apoi i reveni. Sunt nebun! Ce rost are s m emoionez n asemenea msur?! Este evident c Jacques e nevinovat! Atunci expedie o depe marchizului de Boiscoran, nelegnd foarte bine c, nainte de a aciona, era necesar s se pun de acord cu familia lui Jacques. III Ajutat de maestrul Folgat, doamna de Boiscoran cobor din trsur i abia intrase n curte cnd ua casei se deschise i domnioara Denise se arunc n braele sale, prea emoionat pentru a putea spune altceva dect: O, scump mam, ce nenorocire ngrozitoare! n umbra coridorului se distingea silueta domnului de Chandore care se apropia. S intrm, spuse el, s nu stm aici Sunt i aa destul de numeroi ochii care ne urmresc din spatele obloanelor. i le lu n cas. Hotrt lucru, maestrul Folgat era destul de ncurcat. Nimeni nu prea s-i dea seama de existena lui. Intrase odat cu ceilali n salon i, n picioare, n dreptul uii, emoionat de emoia celorlali, privea cnd la domnioara Denise, cnd la domnul de Chandore, cnd la domnioarele Lavarande. Domnioara Denise era pe punctul de a mplini douzeci de ani. Nu s-ar fi putut spune c era de o frumusee rpitoare, dar era totui greu s-o uii dup ce o vzusei o dat. Micu, s-ar fi spus c este o ntruchipare a graiei i

fiecare micare a sa era perfect. Alturi de ea, bunicul Chandore uimea prin statura lui impuntoare. Cei aptezeci i doi de ani ai si nu izbutiser s-l ndoaie ctui de puin i prea cldit n aa fel net s poat nfrunta toate vitregiile vieii. Mtuile Lavarande, lungi i subiri ca o ramur de salcie, palide, discrete, de o rezerv i de o rceal ultraaristocratic, aveau fizionomia aceea placid i expresia aceea de devotament fr de margini specific fetelor btrne crora celibatul nu le acrise gndurile. Erau mbrcate absolut la fel, aa cum fceau de patruzeci de ani, ntr-o toalet cu culori pale, modest ca i ntreaga lor fiin. n clipa aceea plngeau i domnul Folgat se ntreba care ar fi sacrificiul pe care nu l-ar face pentru a opri lacrimile nepoatei lor Biata Denise! murmurau ele. Fata le auzi i, ridicndu-se sfie linitea care dura de prea mult vreme. Dar purtarea noastr este nedemn! exclam ea. Cear spune Jacques dac v-ar putea vedea de acolo, din nchisoarea n care se afl?! De ce atta ntristare? II credem vinovat? Ochii ei sclipeau att de tare iar glasul i era att de puternic, net maestrul Folgat se simi emoionat pn n adncul sufletului su. Eu, una, pot s am, cel puin, aceast mngiere, c nu m-am ndoit de el nici o singur clip. i cum a fi putut s m ndoiesc? n chiar seara incendiului de la Valpinson Jacques mi-a scris o scrisoare de patru pagini pe care mi-a trimis-o aici printr-unul din oamenii si i pe care eu am primit-o la ceasurile nou I-am artat bunicului aceast scrisoare, a citit-o i a exclamat dintr-o dat c aveam de o mie i de o mie de ori dreptate s spun c un om care se pregtete s comit o asemenea crim nu poate s scrie o astfel de scrisoare. Am spus-o i o cred, aprob domnul de Chandore, i

orice om de bun sim ar fi de prerea mea, dar Nepoata nu-i ngdui s vorbeasc mai departe. nseamn c Jacques e victima unei uneltiri ngrozitoare i datoria noastr este de a o dezvlui. Am plns destul, trebuie s acionm i pentru a ne da o mn de ajutor n aceast aciune de salvare, v-am chemat scump mam Iar. Eu am sosit la fel de sigur ca i tine, copila mea drag, c fiul meu este nevinovat. Domnul de Chandore ndjduise pesemne altceva, cci interveni: Dar marchizul? ntreb el. Soul meu rmne la Paris. Btrnelul fcu o strmbtur plin de neles. A! l recunosc foarte bine! exclam el. Nimic nu ar fi n stare s-l emoioneze. Singurul su fiu este acuzat n chip josnic de o crim, arestat, aruncat n nchisoare I se aduce faptul la cunotin i se ateapt sosirea lui Dar, eroare! N-are fiul su dect s ias din ncurctur, dac poate. El, unul, va rmne s-i supravegheze n linite cioburile Soul meu, domnule, protest marchiza, crede c poate fi mai util lui Jacques rmnnd la Paris. S-ar putea s fie necesare o serie de demersuri Trenul este aici, la doi pai n sfrit, spune doamna de Boiscoran, m-a ncredinat domnului i art ctre tnrul avocat. domnului Manuel Folgat a crui experien, al crui talent i al crui devotament ne sunt binecunoscute. Prezentat, n sfrit, cum trebuie, domnul Folgat se nclin. i am multe sperane, spuse el ctigat de ncrederea domnioarei Denise. Sunt de aceeai prere cu domnioara de Chandore. Trebuie s acionm fr s pierdem o clip. Or, nainte de a putea trasa o anumit linie pe care s-o urmm, ar fi necesar s cunosc faptele

Din pcate, nu tim nimic, rspunse domnul de Chandore. Nimic, n afar de faptul c Jacques este nchis la secret. Ei bine, ne vom informa. i cunoatei, fr ndoial, pe magistraii din Sauveterre? Destul de puin, cu excepia procurorului Republicii Dar judectorul de instrucie? Cea mai mare dintre domnioarele de Lavarande se ridic: Acesta, domnul Galpin-Daveline, este un monstru de ipocrizie i de nerecunotin! Se pretindea a fi prietenul lui Jacques. i Jacques inea destul de mult la el, n orice caz att net s ne fi fcut pe mine i pe sora mea s-i fgduim acestui judectora mna uneia dintre nepoatele noastre, o domnioar Lavarande Biata copil! Cnd a aflat despre cele petrecute a exclamat: O, Dumnezeule, i mulumesc pentru c m-ai scutit de ruinea de a fi soia unui asemenea om! i, n adevr, spuse cealalt dintre btrnele domnioare, dac tot oraul l crede pe Jacques vinovat, asta se ntmpl pentru c fiecare i spune: prietenul su i este judector. Domnul Folgat cltin capul. A avea nevoie de informaii ceva mai precise, spuse el. Domnul de Boiscoran mi-a vorbit despre primarul oraului, domnul Senesehal. Domnul Chandore sri ct colo. E drept, strig el, acesta este prietenul nostru i dac exist un om bine informat, atunci este el S-l cutm, s mergem Desigur, domnul Senesehal era prietenul familiilor Chandore, Lavarande i Boiscoran. Orict ai fi de mare avocat nu poi s nu te ataezi de oamenii care, timp de douzeci de ani, i-au fost confideni i crora le-ai fost sftuitor. ntorcndu-se la Sauveterre n dimineaa incendiului de la Valpinson, primarul era att de tulburat net soia lui s-a

speriat ngrozitor vzndu-l. Dumnezeule, Auguste, ce i s-a ntmplat? S-a ntmplat ceva nspimnttor! rspunse el cu un glas att de tragic, net pe doamna Senesehal o trecur frigurile. E drept ns c pe doamna Senesehal o treceau frigurile cu mult uurin. Era o femeie de patruzeci i opt pn la cincizeci de ani, foarte negricioas, scund, durdulie i al crei piept punea la grea ncercare talentul domnioarelor Mechinet, surorile grefierului, care-i confecionau corsetele. Doamna Senesehal avea ntotdeauna o lacrim gata s curg pentru orice nefericit i cteva cuvinte calde, pregtite pentru oricine trecea printr-o grea ncercare. Dnsa ascult cu lacrimile n ochi relatarea ntmplrilor din cursul nopii. Biata Denise, suspin ea, e n stare s i moar, n locul tu, eu m-a duce degrab la domnul de Chandore pentru a-i aduce la cunotin, cu toate menajamentele posibile, tot ceea ce s-a petrecut Tocmai lucrul acesta n-am s-l fac! exclam domnul Senesehal, i-i interzic categoric s te duci! i asta pentru c, dac ar fi fost dup el, ar fi luat trenul i s-ar fi dus la o sut de leghe deprtare numai s nu fie martor la durerea bunicului Chandore i a mtuilor Lavarande, la disperarea Denisei care-i era deosebit de drag i de a crei zestre se ocupa de mai muli ani. i asta pentru c, de asemenea, nu mai tia ce s cread i pentru c, influenat de sigurana domnului GalpinDaveline, dezorientat de izbucnirea opiniei publice, ajunsese s se ntrebe dac nu cumva Jacques era vinovat de crimele ce i se puneau n crc. Dar, din fericire, avea s aib n ziua aceea att de multe treburi net nu-i mai rmnea timp liber pentru cugetri. Trebui s se ocupe de transportarea trupurilor carbonizate ale toboarului Bolton i ale bietului Guillebault. Trebui s le primeasc pe mama primului i pe soia celui

de-al doilea i s le asculte plnsul i s le consoleze; trebui s fgduiasc celei dinti o mic pensie i, s promit celeilalte c va face tot posibilul pentru a obine o burs la colegiul din Sauveterre sau la seminarul din Pons celui mai mare dintre fiii si. Trebui s dea ordinele necesare pentru transportarea, cu toate precauiile necesare, a celor doi rnii, jandarmul i ranul. Imediat dup aceea, cut cas pentru contele i contesa de Claudieuse i gsi cu destul de mult greutate. n sfrit, o bun parte a dup-amiezii i-o petrecu ntr-o violent discuie cu doctorul Seignebos. n numele tiinei ultragiate, dup cum pretindea el, n numele justiiei i al umanitii, doctorul i ceru arestarea imediat a lui Cocoleu, acest mizerabil a crui mrturie incontient sttea la baza acuzaiilor. i el cerea, lovind cu pumnul n mas, blestemnd, ca acest idiot epileptic s fie dus la spital i sechestrat, printr-o msur administrativ, urmnd s fie ulterior supus unui examen al unor specialiti. Primarul rezistase mult timp acestor pretenii care i se preau exagerate, dar domnul Seignebos vorbise att de tare i att de ferm, net sfrise prin a trimite doi jandarmi la Brechy, cu ordinul de a-l aduce pe Cocoleu. Acetia se napoiaser cteva ceasuri mai trziu cu minile goale. Idiotul dispruse. Nimeni nu putuse s le dea vreo informaie cu privire la el. i lucrul acesta i se pare firesc? ntreb doctorul Seignebos, ai crui ochi sticleau ndrtul ochelarilor si de aur. Eu vd aici dovada incontestabil a Complotului organizat mpotriva domnului de Boiscoran. Dar fii pe pace, spuse iritat primarul, Cocoleu n-a disprut cu totul, o s-l gsim noi. Doctorul plecase fr s insiste, dar, nainte de a se ntoarce acas, se abtuse pe la club unde, n prezena unui numr de peste douzeci de persoane, afirm c dobndise dovada faptului c Jacques de Boiscoran era

victima prerilor sale avansate, c monarhitii nu-i puteau ierta plecarea din rndurile lor. Aceast ateiune avea s se dovedeasc mai mult duntoare dect folositoare lui Jacques i lucrul acesta se fcu simit puin mai trziu. n aceeai sear, n timp ee domnul Galpin-Daveline strbtea Piaa Nou, fu huiduit. Furios, firete, judectorul de instrucie se duse la primar, se plnse de faptul c justiia era insultat n persoana lui i ceru s fie luate cele mai severe msuri. Domnul Senesehal i fgdui tot sprijinul i alerg la domnul Daubigeon, procurorul Republicii pentru a se pune de acord cu el. Acolo afl tot ceea ce se petrecuse la Boiscoran i rezultatul interogatoriului. Se ntorsese acas foarte amrt, dezolat de situaia n care se gsea Jacques i foarte nelinitit de faptul c afacerea lua o ntorstur politic. Torturat de aceste gnduri petrecuse o noapte foarte agitat i se trezise i mai prost dispus dect n ajun; soia abia ndrznise s-i adreseze cteva cuvinte. Dar lucrurile nu se opriser aici. La ora dou urma s aib loc nmormntarea lui Bolton i a lui Guillebault i fgduise cpitanului Parenteau c va asista, ncins cu earfa lui i n fruntea unei bune pri a membrilor consiliului municipal. Tocmai poruncise s i se pregteasc hainele de ceremonie n clipa n care servitorul i aduse la cunotin vizita domnului de Chandore i a unui alt domn.. . Asta mai lipsea! Dar, dup o clip de gndire: Mai devreme sau mai trziu, ntlnirea tot trebuia s aib loc S pofteasc! Domnul Senesehal era gata pregtit s fac fa unei scene emoionante i unei explozii de durere. Cu att mai mare fu uimirea lui cnd vzu degajarea cu care domnul de Chandore i prezent pe nsoitorul su:

Domnul Manuel Folgat, scumpul meu Senesehal, unul dintre cei mai renumii avocai din Paris, a binevoit s-o nsoeasc pe doamna de Boiscoran, care a sosit azidiminea. Nu sunt din acest ora, domnule primar, adug domnul Folgat, nu-i cunosc obiceiurile, moravurile, ideile; nu tiu care-i sunt interesele, prejudecile, nu tiu nimic despre el i risc s comit o grav greeal, o mare prostie dac nu sunt sftuit de ctre un om cu experien, un om abil i sigur de el Domnii de Boiscoran i de Chandore miau vorbit despre dumneavoastr tocmai ca despre un asemenea om i m-au lsat s sper c vei accepta Se nelege, domnule, cu drag inim, rspunse domnul Senesehal nclinndu-se, flatat de felul n care i vorbise avocatul parizian. Oferi scaune oaspeilor si. El nsui lu loc i, cu coatele sprijinite de braele fotoliului, i mngia obrajii proaspt brbierii. Afacerea este grav, domnilor, rosti el n cele din urm. Orice acuzaie criminal este grav, spuse domnul Folgat. Pe legea mea, domnilor, spuse domnul de Chandore, am impresia c v ndoii de nevinovia lui Jacques! Domnul Senesehal nu rspunse: nu. Cum s-i treac prin minte, spuse el, ideile care pot s se nasc n mintea unui tnr de douzeci i cinci de ani, exaltat de gndul unor anumite jigniri! Furia este desigur, unul dintre cei mai perfizi sftuitori. Bunicul Chandore nu izbuti s asculte mai departe. Ce-mi tot vorbeti de furie i unde vezi dumneata urm de furie n afacerea asta de la Valpinson?! Eu, unul, nu vd dect o crim la, ndelung premeditat i executat cu mult snge rece Grav, primarul cltin din cap. Nu tii tot ceea ce s-a petrecut, spuse el. Domnule, i spuse maestrul Folgat, am venit aici cu

ndejdea de a ne informa. Fie, rspunse domnul Senesehal. Cu luciditatea unui avocat care se pricepe s gseasc firul celei mai nclcite afaceri, el expuse faptele al cror martor fusese la Valpinson, precum i tot ceea ce-i povestise procurorul Republicii c se petrecuse la Boiscoran. Vrei s tii, conchise el, ce mi-a spus domnul Daubigeon a crui mrturie n-o vei putea pune la ndoial? Mi-a spus textual: Daveline nu putea s nu-l aresteze pe domnul de Boiscoran. Este vinovat? Nu tiu nici eu ce s cred. Probele sinU zdrobitoare. El se jur pe toi dumnezeii c este nevinovat, dar nu vrea s declare cum i-a petrecut seara Domnul de Chandore, omul att de robust, era gata s-i piard firea, cu toate c nu lsa s se vad lucrul acesta. Ce va spune Denise, Dumnezeule! Murmur el. Apoi, se adres lui Folgat: Cu toate acestea, Jacques avea, cu siguran, anumite planuri pentru seara aceea. Credei, domnule? Sunt sigur. Altfel ar fi venit la noi acas, aa cum fcea n fiecare sear de o lun ncoace! O spune singur, de altfel, ntr-o scrisoare pe care i-a trimis-o Deniei, scrisoarea despre care v-a vorbit i ea i scrie aa: Blestem din adncul inimii aceast treab care m va mpiedica s-mi petrecseara alturi de dumneata, dar mi este cu neputin s-o amin. Pe mine.. Vedei! Exclam domnul Senesehal. Aceast scrisoare, continu btrnelul, este scris i gndit n aa fel net este cu neputin s aparin unui om care plnuiete o crim. Cu toate acestea dumneavoastr v pot spune c, n clipa n care am aflat vestea, aceast mprejurare a unor treburi urgente m-a impresionat n chip neplcut. Dar tnrul avocat nu prea defel convins. Este limpede, rosti el, c domnul de Boiscoran nu vrea, cu niciun pre, s se tie unde a fost.

A minit, domnule, insist domnul Senesehal, a nceput prin a nu recunoate c a strbtut drumurile prin care fusese ntlnit de martori. Se nelege, din moment ce nu vrea s se tie unde a fost. Cnd i s-a spus c este arestat nu a vorbit. Pentru c sper s ias din ncurctur fr s fie nevoit s spun unde a fost. Dac ar fi adevrat ar fi destul de ciudat. S-au vzut i lucruri mai ciudate. S te lai acuzat de crim i de incendiere cnd te tii nevinovat S fii nevinovat i s te lai condamnat este i mai grav. Dei, se cunosc cazuri. Tnrul avocat se exprima att de lapidar i att de sigur, net domnul Chandore simi c prinde din nou puteri. Domnul Senesehal era descumpnit. Care este prerea dumneavoastr, domnule? ntreb el. C domnul de Boiscoran este nevinovat, rspunse tnrul avocat. Aceasta este prerea unui om al crui raionament nu este tulburat de niciun fel de considerente. Abia am sosit, fr nicio idee preconceput, nu-i cunosc nici pe domnul de Claudieuse i nici pe domnul de Boiscoran. Sa svrit o crim, mi s-au relatat mprejurrile i-mi dau seama imediat c tocmai motivele care au determinat arestarea m-ar face pe mine s ordon eliberarea. O! S m explic: dac domnul de Boiscoran este vinovat, el a dovedit, prin felul n care l-a primit pe domnul GalpinDaveline, o formidabil stpnire de sine i un incomparabil talent actoricesc. Deci, dac este vinovat, este un tip foarte Cu toate acestea Dai-mi voie. Dac este vinovat, nseamn c n cursul interogatoriului su a fcut dovada unei nemaipomenite

lipse de snge rece sau, ca s vorbim pe leau, a fcut dovada unei imbeciliti fr pereche Deci, dac este vinovat, este foarte slab Dar Scuzai, termin ndat. Unul i acelai individ poate s fie, n acelai timp, i att de tare i att de slab? Hotri. Mai mult dect att: dac domnul de Boiscoran ar fi vinovat el ar trebui trimis la spitalul Charenton i nu la ocn, cci numai un om nebun nu ar fi aruncat apa n care-i splase minile nnegrite de crbuni i nu ar fi ngropat puca aceea Klebb pe care instrucia o agit att de victorios Jacques este salvat! exclam domnul de Chandore. Domnul Senesehal nu era la fel de entuziasmat. Din pcate, spuse el, unor judectori care au braele pline cu dovezi trebuie s le oferi altceva dect deducii, oriet de logice ar fi sau ar prea ele Se vor gsi i altele. Ce vrei s facei? Nu tiu V-am spus doar primele mele impresii, acum trebuie s studiez afacerea, s stau de vorb cu oamenii i am s ncep cu btrnul Antoine Domnul de Chandore se ridicase. Putem ajunge la Boiscoran peste un ceas, spuse el. S cer trsura? Cu ct mai repede, cu att mai bine, rspunse tnrul avocat. Servitorul domnului Senesehal, cruia i se dduse aceast nsrcinare, se prezent peste mai puin de un sfert de or anunnd c trsura ateapt n faa porii. Domnii de Chandore i Folgat luar loc. i mai ales, recomand primarul avocatului parizian, fii prudent i circumspect Aceast afacere a nfierbntat prea mult opinia public S-au adus implicaii politice. M tem de o manifestaie la nmormntarea pompierilor i mi s-a spus c doctorul Seignebos va ine un discurs la cimitir. Aadar, v urez noroc! Vizitiul ddu bice cailor i pornir.

Nu neleg, spuse domnul de Chandore, cum se face c Antoine nu a venit s m vad imediat dup arestarea stpnului su, ce i s-o fi ntmplat? IV Cei treisprezece kilometri care separ Sauveterre de Boiscoran fur strbtui n mai puin de cincizeci de minute. Cincizeci de minute n care domnii de Chandore i Folgat nu schimbar ntre ei nici cincizeci de cuvinte. Curtea castelului de la Boiscoran li se nfi, la sosire, pustie i linitit. Uile i ferestrele erau nchise ermetic. Pe scrile din faa casei edea un tnr ran care se ridic de ndat ce-i vzu sosind pe oreni. Unde este Antoine? ntreb domnul de Chandore. Este sus, domnule baron. Btrnul gentilom ncerc s deschid poarta, dar nu reui. O! domnule, spuse tnrul, domnul Antoine s-a baricadat sus. Ciudat, idee, spuse domnul de Chandore lovind cu bastonul n u. n cele din urm se auzi: Cine-i acolo? ntreb Antoine. Eu sunt, ce naiba! Baronul de Chandore. Barele de protecie fur zgomotos retrase i valetul se ivi. Era palid i obosit. Judecind dup barba sa, dup prul rvit i dup dezordinea n care se aflau hainele lui, era evident c omul nu dormise. Domnul de Chandore l ntreb: Ce i s-a ntmplat, bravul meu Antoine? n locul oricrui rspuns, servitorul i pofti pe baron i pe nsoitorul su nuntru. S-a ntmplat, fcu el, s-a ntmplat c Mi-e fric. Btrnul i avocatul se privir. Nenorocitul sta, gndeau ei, i-a pierdut minile. Antoine i nelese. Nu! n-am nnebunit, spuse el, cu toate c, la drept vorbind, se petrec aici lucruri care te fac s te ndoieti de

propriile tale simuri! i, dac m tem, nu o fac fr motiv. Te ndoieti de nevinovia stpnului dumitale? l ntreb Folgat. Era att de cumplit privirea pe care cinstitul servitor i-a aruncat-o domnului Folgat, net btrnul de Chandore se vzu nevoit s intervin: Scumpul meu Antoine, domnul ne este prieten, un prieten devotat, este un avocat care a venit de la Paris cu doamna de Boiscoran ca s-l apere pe Jacques. Va trebui nu numai s-i acorzi toat ncrederea, dar va trebui s-i spui tot ceea ce tii, absolut totul i, mai mult dect att Chipul btrnulwi Antoine se lumin. A! Domnul este avocat?! S fie binevenit. Am s pot spune tot ce am pe suflet. Nu, hotrt lucru, nu cred c domnul Jacques este vinovat, este imposibil s fie, este stupid s ne nchipuim una ca asta Dar ceea ce cred, lucrul de1 care sunt sigur* este c avem a face cu o lovitur pus la cale pentru a-i atribui lui nenorocirile de la Valpinson O lovitur pus la cale l ntrerupse domnul Folgat, dar cum i de ctre cine i n ce scop? A! Itoate astea nu le tiu. Dar nu m nel i ai fi de aceeai prere cu mine dac ai fi luat parte la interogatoriul care a avut loc Era ngrozitor, domnilor, att de ngrozitor net, la un moment dat, am ajuns s m ndoiesc eu insumi de stpnul meu i l-am sftuit s fug Nu, n-ai auzit niciodat nimic asemntor. Totul era mpotriva lui Fiecare dintre rspunsurile lui sunau ca o mrturisire. S-a comis o crim la Valpinson iar el a fost vzut mergnd acolo i nc pe ci lturalnice. S-a dat fote: apa n care i-a splat minile era neagr de crbuni. S-au tras focuri de arm s-a gsit un cartu n apropierea locului n care fusese rnit domnul de Claudieuse. Aici, aici am nceput s-mi dau seama c e vorba de o lovitur pus la cale. Oare totul s-ar fi potrivit chiar att de bine dac lucrurile n-ar fi fost dinainte aranjate i potrivite i socotite? Bietul domn Daubigeon avea lacrimi n ochi iar Mechinet

labun-la-toate era i el uluit. Numai blestematul de GalpinDaveline prea foarte mulumit. Pentru c el era judectorul care punea ntrebri. El, prietenul domnului! i cnd te gndeti c toat-ziua-bun-ziua era pe aici, mnca din pinea noastr, dormea n cearafurile noastre i trgea n vnatul nostru. Cnd l cutai era n genunchi n faa domnului pentru a obine mna unei nepoate a domnioarelor Lavarande. Pe atunci vorbea numai cu bunul meu Jacques n sus, dragul meu Boiscoran n jos. Ar fi trebuit s-l vedei ieri diminea cu ce aere i-a spus domnului Nu mai suntem prieteni. Bandit! nu, sigur c nu mai suntem prieteni i dac bunul Dumnezeu ar fi drept ai avea tu n pntecele tale cele dou focuri de arm pe care le-a primit domnul de Claudieuse i poate c nu le-ai digera cine tie ce uor Nelinitea domnului de Chandore era din ce n ce mai mare. De ce nu ai venit de ndat s-mi povesteti toate astea? l ntreb el. Btrnul servitor i ngdui s ridice din umeri. Parc puteam s-o fac! rspunse el. Odat ce s-a sfrit interogatoriul, Galpin a pus sigilii peste tot. La ua de afar a pus chiar trei. Mi-a spus apoi c m socoate pe mine paznic, c voi fi pltit pentru asta, dar c m ateapt ocna n cazul n care cineva s-ar atinge de aceste sigilii. Dup ce l-a predat pe domnul jandarmilor, Galpin a plecat lsndum aici singur, ca un om cruia i s-a dat cu o mciuc n cap M-a fi dus eu la domnul baron, dac nu mi-ar fi venit o idee care m-a ngheat. Btrnul Chandore lovi cu piciorul n duumea. La subiect, spuse el, vorbete la subiect! Iat. Trebuie s tii c n cursul interogatoriului s-a vorbit foarte mult despre arma Klebb pe care domnul o avusese la el n seara incendiului. Galpin s-a tot jucat cu aceast arm i l-a ntrebat apoi pe domnul cnd a tras cu ea ultima oar. Domnul i-a rspuns c a tras cu ea n urm cu cinci zile Auzii bine, am spus: cinci zile. Dup care

Galpin a pus arma de o parte fr s-i examineze ncrctorul. i? fcu domnul Folgat. Ei bine, domnilor, eu Antoine, curasem lun arma domnului cu o zi nainte. Am spus clar: cu o zi nainte La naiba! exclam domnul de Chandore, de ce n-ai spus asta mai devreme, Antoine? Dac ncrctoarele sunt curate, asta va fi o dovad incontestabil c Jacques este nevinovat! Btrnul servitor ddu din cap. Este foarte adevrat, spuse el, numai c Sunt, oare, curate ncrctoarele? O! Poate c domnul s-a nelat cu privire la ziua n care a folosit pentru ultima dat puca i atunci, cu ncrctoarele folosite, arma ar deveni, dup declaraia mea, o prob care l-ar nenoroci definitiv nainte de a vorbi eu trebuie s fiu sigur. Da, spuse domnul Folgat, ai fcut foarte bine cnd nu ai spus nimic, dragul meu, i vreau s-i atrag atenia c nu trebuie s discui cu nimeni despre acest fapt care poate deveni un argument decisiv n aprare O! tiu eu s tac, domnule; numai c trebuie s nelegei ct snge ru mi-am fcut dndu-mi seama c nu pot s m duc i s controlez ncrctoarele O! Dac a fi ndrznit s rup sigiliile! Nefericitule! Mi-a venit n minte, dar m-am oprit la timp. Dar m-am gndit dup aceea c se putea s le vin altora n gnd aceast idee. Nebunii care au pus la cale acest complot mpotriva domnului Jacques sunt capabili de orice, nu? Ar li n stare s vin noaptea i s rup sigiliile Am pus de gard un om n grdin, n dreptul ferestrelor; am pus un altul n curte, iar eu, cu arma n mn, m-am aezat chiar n faa sigiliilor. Puteau s vin, bandiii, aveau cu cine s stea de vorb! Din clipa n care sosise la Sauveterre domnul Folgat se

convinsese tot mai mult de nevinovia lui Jacques de Boiscoran iar cele povestite de Antoine nu-i zdrniciser aceast convingere. Nu s-ar fi putut spune c mprtea ideea complotului. Dar nu era prea departe de gndul c un nebun, profitnd de o serie de mprejurri cunoscute numai de el, le folosise pentru a face s cad acuzaia pe capul lui Jacques. Folgat avea de pus multe ntrebri, dar era greu s obin vreun rspuns din partea lui Antoine n starea de exaltare n care se gsea. Dragul meu Antoine, nu pot dect s te laud pentru felul n care ai procedat. Suntem abia la nceput dar pentru c n-am pus nimic n gur de ieri de cnd am plecat din Paris i pentru c tot aud sunnd de amiaz Domnul de Chandore se lovi cu palma pe frunte. A! Sunt un btrn uituc! Cum de nu i-am oferit nimic! Dar ai s m scuzi, nu-i aa, sunt att de tulburat Antoine, ce ne poi oferi? Ou, pastram de oaie, unc Ce-o s ne dai mai repede o s fie mai bun, spuse tnrul avocat. Domnii vor fi servii n cel mult un sfert de or! spuse btrnul Antoine. i plec n timp ce domnul de Chandore l conducea pe Folgat n salon. Bietul btrn fcea mari eforturi pentru a rmne stpn pe sine. Povestea aia cu arma nseamn salvarea, nu-i aa? Poate, rspunse tnrul avocat. Apoi tcur; erau amndoi att de absorbii de gnduri net tresrir n clipa n care Antoine anun: Domnii sunt servii! Masa fusese pus n sufragerie iar cei doi oaspei luar loc n timp ce btrnul servitor se instalase n spatele lor pentru a-i servi. Domnul de Chandore se adres atunci lui Antoine: Pune nc un tacm, Antoine, spuse el i ia masa cu

noi. O! Domnule, protest el, domnule baron Asaz-te, insist domnul de Chandore, ai pierde prea mult timp dac ai lua masa dup aceea i un btrn servitor ca dumneata face parte din familie Antoine l ascult roind de emoie cci excesul de familiaritate nu era unul din pcatele baronului de Chandore. Acum, spuse domnul Folgat, o dat isprvite oule i unca, s ne vedem de treburi, iar dumneata, dragul meu Antoine fii calm i gndete-te c, dac nu obinem un ordin de suspendare, rspunsurile dumitale vor constitui elementele aprrii mele. Care erau aici obiceiurile domnului de Boiscoran? Aici, domnule, ca s zic aa nu prea avea obiceiuri. Veneam att de rar i pentru att de puin vreme Nu are importan. Care era felul su de via? Se trezea trziu, se plimba mult, vna din cnd n cnd, desena, citea Domnul citete foarte mult i-i plac crile n msura n care-i plac porelanurile domnului marchiz, tatl su Pe cine primea n vizit? Pe domnul Galpin-Daveline, cel mai adesea; pe doctorul Seignebos, pe pastorul din Brechy, pe domnii Seneschal, Daubigeon. Cum i petrecea serile? La domnul baron de Chandore care este aici i poate s confirme. Nu cunotea pe nimeni altcineva n vecini? Nu. Nu tii s aib Vreo prieten? Antoine fcu un gest plin de pudoare. O, domnule, dumneavoastr nu tii c domnul este logodit cu domnioara Denise de Chandore?! Baronul de Chandore nu se nscuse cu o zi sau dou n urm, aa cum i plcea s spun. Orict ar fi fost de interesat, el se ridic.

Trebuie s iau puin aer, declar el. i iei nelegind c n faa lui s-ar fi putut ntmpla ca btrnul Antoine s nu spun adevrul. Iat un om inteligent, gndi domnul Folgat. i, dup aceea, cu glas tare: Din moment ce tot suntem singuri, hai s vorbim pe fa. Domnul de Boiscoran nu avea nicio prieten prin mprejurimi? Nu, domnule. N-a avut niciodat? Niciodat. Vi se va spune, poate, c pe vremuri se uita cu plcere la o rocovan nalt, Fougerouse, fiica unui morar care locuiete pe aici pe aproape i c fata venea pe la castel mai des dect ar fi fost nevoie Astea sunt copilrii. De altfel, au trecut cinci ani de atunci i sunt trei de cnd fata s-a mritat. Eti sigur de ceea ce spui? Foarte sigur. i ai fi i dumneavoastr la fel de sigur c dac ai cunoate obiceiurile pmntului i limba ascuit a oamenilor. Nu exist niciun fel de precauii! Desfid pe oricine vorbete1 de trei ori cu o femeie fr ca lucrul acesta s nu se tie n tot inutul. La Paris, da, acolo se poate. Domnul Folgat ciuli urechile. A fost ceva la Paris? ntreb el. Antoine ezita. Vedei dumneavoastr, bigui el, secretele stpnului meu nu sunt i secretele mele i dup jurmntul pe care i l-am fcut S-ar putea ca de sinceritatea dumitale s depind salvarea stpnului dumitale, i spuse tnrul avocat, i poi s fii sigur c nu-l va supra faptul c ai vorbit Timp de cteva secunde btrnul servitor rmase nehotrt. Ei bine, ncepu el, domnul a avut, cum se spune, o mare pasiune Cnd?

A! nu tiu, asta ncepuse nainte ca eu s fi intrat n slujba domniei-sale. Tot ceea ce tiu este c Pentru a se putea ntlni cu persoana, domnul cumprase la Passy, n strada Vignes, n mijlocul unei imense grdini, o cas frumoas pe care o mobilase admirabil A! Este o tain pe care nu o cunosc nici tatl i nici mama domnului de Boiscoran. i dac eu o tiu, asta se datorete faptului c ntr-o zi, aflndu-se acolo, domnul a czut pe scar, s-a lovit la picior i m-a chemat pe mine s-l ngrijesc. S-ar putea s fi cumprat casa pe numele su, dar de folosit nu o folosea pe numele su. Se ddea drept englez, drept un domn Burnett i avea o servitoare englezoaic Iar Persoana A! domnule, nu numai c nu o cunosc, dar nici mcar nu bnui cine ar putea s fie. Dar tiu c-i lua msuri de prevedere! i, pentru c tot veni vorba, am s v mrturisesc am fost curios i am tras-o de limb pe servitoarea englezoaic. Mi-a rspuns c nu tie nici ea mai mult dect mine; e adevrat, venea o doamn, dar c nu izbutise niciodat s-i vad mcar vrful nasului. Domnul potrivea lucrurile n aa fel, net servitoarea era ntotdeauna plecat atunci cnd venea doamna. Domnul i doamna se serveau singuri. Iar dac voiau s fac o plimbare prin grdin, o trimiteau cu treburi naiba tie pe unde, la Versailles sau la Fontainebleau, ceea ce o fcea, pe bun dreptate, s se nfurie cumplit. Cu o micare mainal, care-i era obinuit, domnul Folgat i rsucea o me din barba lui neagr. n sfrit, bravul meu Antoine, crezi c aceast mare pasiune a stpnului dumitale s-a stins? Se nelege, domnule, din moment ce domnml Jacques s-a logodit cu domnioara Denise. Poat c argumentul nu era chiar att de hotrtor precum l socotea Antoine, totui, avocatul nu fcu nicio remarc.

i cnd anume, dup prerea dumitale, s-a sfrit aceast legtur? n timpul rzboiului, domnul i doamna au fost silii s se despart, cci domnul n-a rmas la Paris. Comanda o companie mobil, a fost chiar rnit la cap ceea ce a dus la decorarea sa Crezi c este nc stpnul casei din strada Vignes? Cred c da. De ce? Pentru c domnul i cu mine am fost pentru opt zile la Paris, dup evenimente, i, ntr-o sear, mi-a spus: Rzboiul sta m cost, nu glum. Cocioaba mea a primit mai mult de douzeci de ghiulele i au locuit n ea, rnd pe rnd, partizani, comunarzi i soldai. Zidurile au rmas goale i nicio mobil nu este n bun stare. Arhitectul meu mi spune c reparaiile m-ar costa vreo patruzeci de mii de franci Cum? Reparaii? Asta nseamn c avea de gnd s foloseasc locuina! Pe atunci, domnule, cstoria domnului nu era nc un lucru stabilit. Fie, dar asta nseamn c n perioada aceea el s-a ntlnit din nou cu misterioasa doamn i c rzboiul nu a distrus legtura lor Tot ce se poate. i nu i-a vorbit de atunci niciodat despre aceast doamn? Niciodat. Se opri. n vestibul se auzeau paii domnului de Chandore care tuea semnificativ, dorind s-i anune sosirea. Pe legea mea, domnule, spuse Folgat, m pregteam s plec n cutarea dumneavoastr, mi-era team c nu v simii bine V mulumesc, rspunse btrnul, aerul mi-a fcut foarte bine. Se aez. Tnrul avocat se ntoarse ctre Antoine:

S revenim la domnul de Boiscoran. Cum era n ziua n care a avut loc incendiul? Ca n oricare alt zi, domnule. Ce a fcut naintea plecrii? A luat masa ca de obicei, cu destul poft. A urcat dup aceea n apartamentul su unde a rmas mai mult de un ceas. n momentul n care cobora, avea n mn o scrisoare pe care i-a dat-o lui Michel, fiul fermierului, s-o duc la Siauveterre, domnioarei Denise Da. Este scrisoarea prin care Boiscoran i aduce la cunotin domnioarei Denise faptul c n seara aceea era reinut din pricina unor treburi urgente A! tii cumva care ar fi putut s fie natura acestor treburi urgente? Ctui de puin, domnule, v-o jur. Cu toate acestea, trebuie s fi existat un motiv foarte puternic pentru a-l lipsi de plcerea de a-i petrece o sear alturi de logodnica sa. E drept, trebuie s fi existat i, dac a pornit-o pe ci lturalnice n loc s o porneasc pe drumul mare, nseamn c a avut motive temeinice. Btrnul Antoine i smulgea literalmente prul din cap. A! domnule, spunei i dumneavoastr exact ceea ce spunea i domnul Galpin-Daveline. Orice om de bun sim va spune, din pcate, acelai lucru. tiu, domnule, tiu foarte bine. i domnul Jacques i-a dat singur seama de asta i a ncercat s inventeze un pretext. Dar nu a minit niciodat, domnul Jacques, dnsul nu tie s mint i el, un om att de inteligent, nu a fost n stare s gseasc dect un pretext a crui absurditate sare n ochi. A spus c se ducea la Brechy s-l ntlneasc pe negustorul de lemne i de ce nu? ntreb domnul de Chandore. Pentru c negustorul de la Brechy este un ho pe care

domnul l-a dat afar n vzul i n auzul tuturor nc de acum trei ani. La Sauveterre ne vindem noi lemnele. Domnul Folgat i scosese din buzunar o agend n care i nsemna unele din rspunsurile lui Antoine, schindu-i, n linii mari, aprarea. i acum, spuse el, s vorbim despre Cocoleu. A! Mizerabilul! strig Antoine. Il cunoti? Cum s nu-l cunosc, tocmai eu, care mi-am petrecut toat viaa aici, la Boiscoran, n slujba unchiului domnului Jacques Atunci spune-mi, te rog, ce fel de individ este? Un idiot, domnule, sau, cum se spune pe la noi, un nevinovat care, pe deasupra, sufer i de tremurici i de boala copiilor Aadar faptul c este un imbecil este de domeniul public? Da, domnule. Cu toate c unii spun c n-ar fi el chiar att de lipsit de minte, dar c ar prefera s-o fac pe prostul ca s scoat mai uor cte un gologan Domnul de Chandore l ntrerupse. Asupra acestui subiect, doctorul Seignebos poate s ne furnizeze cele mai precise informaii. i eu am intenia s-l vd pe doctor, spuse avocatul, dar cred c, nainte de toate, ar trebui regsit, acest idiot. Ai auzit ce v-a spus domnul Senesehal, a pus jandarmii pe urmele lui. Antoine se strmb. Cnd o s pun jandarmii mna pe Cocoleu asta o s nsemne c el a vrut s fie prins. i de ce, m rog? Pentru c nimeni nu cunoate ca el, n tot inutul, colurile i colioarele, gurile, vgunile i ascunztorile i, cu obiceiul pe care-l are de a tri ca un slbatic din fructe i din rdcini, el poate foarte bine, n acest anotimp, s nu se apropie trei luni de zile de nicio cas. Ei, drace! fcu domnul Folgat.

Exist un singur om, continu btrnul servitor, care ar fi n stare s dea de urma lui Cocoleu, este Michel, flcul pe care l-ai vzut jos S vin aici Spuse domnul de Chandore. Michel sosi i i se explic ce anume i se cerea. S-ar putea, cu toate c nu este prea uor. N-o fi avnd Cocoleu mintea unui om, dar are cu siguran mecheria unei fiare slbatice n sfrit, vom ncerca, spuse el. Nimic nu-i mai reinea la Boiscoran pe domnii Chandore i Folgat. Dup ce-i recomandar btrnului Antoine s vegheze cumsecade asupra sigiliilor i, dac va putea, s arunce o privire asupra armei lui Jacques n momentul n care reprezentanii justiiei aveau s vin, s ridice corpurile delicte, se urcar n trsur. n clipa n care soseau la Sauveterre, n strada Rampe, b tea de cinci. Domnioara Denise atepta n salon. Era palid i ochii i sclipeau. Cum? Eti singur? Exclam domnul de Chandore. Te-au lsat singur! Nu te supra, bunicule. Doamna de Boiscoran era foarte obosit i am izbutit s-o conving s se odihneasc un ceas nainte de mas. i mtuile Lavarande? Au plecat, bunicule. Cred c n momentul acesta se afl la domnul Galpin-Daveline Domnul Folgat tresri. O! Dar este o aciune nechibzuit! strig btrnul. Dar fata l reduse la tcere cu un singur cuvnt. Eu le-am rugat. V Da, aciunea domnioarelor Lavarande era nechibzuit, n stadiul n care se aflau lucrurile o ntrevedere cu domnul Galpin-Daveline putea s-i furnizeze acestuia o arm mpotriva lui Jacques.

Dar vina era numai a domnului Chandore i a domnului avocat Folgat. Ei svriser marea impruden de a pleca spre Boiscoran fr s anune dect un singur lucru, c vor fi napoi la ora mesei i c nimeni s nu se neliniteasc. S nu se neliniteasc! i asta o spuneau cui? Marchizei de Boiscoran i domnioarei Denise, adic mamei i logodnicei lui Jacques! Tocmai lor, care i-l nchipuiau pe Jacques, nevinovatul, tratat ca ultimul dintre criminali, singur n fundul unei celule, prad celor mai ngrozitoare gnduri. i care ar fi putut s fie gndurile lui ntr-un moment n care trecuser mai mult de douzeci i patru de ore de cnd nu mai avea nicio veste de la ai si? Nu se simea el, oare, prsit, renegat? Gndul acesta este de nesuportat! exclam domnioara Denise. Trebuie s ajungem la el cu orice pre. Cum? ntreb doamna de Boiscoran. Nu tiu, dar trebuie s existe un mijloc. Sunt lucruri pe care singur nu a fi ndrznit s le fac, dar acum, alturi de dumneata, scump mam, sunt gata s le ncerc. S mergem la nchisoare Doamna de Boiscoran se ridic ntr-o clip i-i arunc pe umeri pelerina. Sunt gata, spuse ea, s mergem. Este cu neputin s mi se refuze s-mi vd fiul. Cu neputin, o aproba domnioara Denise. De altfel, eu l cunosc bine pe Blangin, paznicul nchisorii, soia lui s-a aflat mult timp n serviciul nostru. Plin de ncredere, tnra ridic cu greu minerul cu care ciocni n ua nchisorii. Veni s-i deschid chiar Blangin; vzndu-le, pe chipul su se aternu o mare uimire. Vrem s-l vedem pe domnul de Boiscoran, spuse plin de hotrre domnioara Denise. Doamnele au permis? ntreb paznicul. Permis? Din partea cui? Din partea domnului Galpin-Daveline.

Nu avem niciun permis. n cazul acesta m vd nevoit, cu toat prerea de ru, s v spun c nu-l vei putea vedea pe domnul Boiscoran. Este la secret i am ordine foarte severe Domnioara Denise se ncrunt. Ordinele dumitale, domnule Blangin, nu pot s priveasc o doamn ca marchiza de Boiscoran. Ordinele mele privesc pe toat lumea, domnioar. Ai fi dumneata n stare s mpiedici o mam nefericit s-i vad fiul? E! Nu e vorba de mine, domnioar! Eu! Ce sunt eu? Nimic altceva dect o cheie pe care Justiia o rsucete cum vrea, cnd aa, cnd aa. Pentru prima oar i veni fetei n minte ideea c s-ar putea ca ncercarea lor s dea gre. Dar pe mine, bunul meu Blangin, insist fata, pe mine ai putea s m refuzi? Nu m cunoti? ntreb ea cu lacrimi n ochi. Soia dumitale nu i-a vorbit niciodat de mine? Paznicul era emoionat. tiu, rspunse el, tiu tot ce ai fcut pentru soia mea i pentru mine, domnioar, dar Aa sunt ordinele i eu nu cred c domnioara ar voi s m fac pe mine, un biet om srman, s rmn fr slujb Dac ai s-i pierzi locul, domnule Blangin, uite, eu, Denise de Chandore i garantez c vei cpta un altul pltit de dou ori mai bine Domnioar Te ndoieti de vorbele mele? Cum a putea s fac una ca asta, domnioar, dar nu e vorba numai de slujb Dac fac ceea ce mi cerei voi fi pedepsit cu mult asprime Auzindu-l pe paznic, doamna de Boiscoran nelese c Denise nu va putea obine nimic. Nu mai insista, copila mea, i spuse marchiza, s ne ntoarcem Cum? S ne ntoarcem fr s tim ce se petrece n

spatele acestor ziduri reci, fr s tim dac Jacques triete ori nu?! Era limpede c n sufletul bietului paznic se ddea o lupt crunt. Arunca priviri speriate n jurul lui. Nu am voie s vorbesc, dar Puin mi pas. N-am s v las s plecai fr s v spun c domnul de Boiscoran este bine, sntos A! Ieri, cnd a fost adus, era prbuit S-a aruncat pe pat i a rmas aa timp de dou ceasuri, fr s fac vreo micare. Cred c plngea Dar n-a durat mult aceast stare. Puin dup aceea s-a ridicat strignd: Este o prostie s disper n halul sta.. L-ai auzit dumneata? Nu eu. L-au auzit un alt deinut, Frumence Cheminot. i nu mai avem de ce s ne temem. Domnul de Boiscoran este din nou calm i a spune chiar vesel. Dup ce a dormit zdravn toat noaptea, astzi de diminea mi-a cerut s-i aduc hrtie, climar i toc. Aveam ordin s-i dau i i-am dat. i cnd m-am dus s-i servesc masa, mi-a dat o scrisoare adresat domnioarei Denise de Chandore Cum, ntreb domnioara Denise, ai o scrisoare pentru mine i nu mi-o dai? Am avut-o, domnioar, dar n-o mai am, am predat-o, aa cum mi s-a spus, domnului Galpin-Daveline cnd a venit aici, nsoit de grefierul Mechinet, ca s-l interogheze pe domnul de Boiscoran. i ce i-a spus? A deschis-o, a citit-o, a pus-o n buzunar i a spus: Bine. Lacrimi de furie nir n ochii domnioarei Denise. Ce ruine! Strig ea. S citeasc o scrisoare pe care mi-o adreseaz mie! Este o infamie! i fr s-i mai mulumeasc lui Blangin, o porni mpreun cu marchiza de Boiscoran spre cas. A! exclamar domnioarele Lavarande, biat copil, nai izbutit!

Denise le povesti tot ceea ce aflase. Ei bine, spuser ele, o s ne ducem noi s stm de vorb cu acest judectora care pn mai ieri se ploconea pentru zestrea nepoatei noastre. i o s-i vorbim despre aceast isprav. i dac n-o s-l convingem s-l elibereze pe Jacques cel puin o s-i mototolim victoria i o s-i mai tiem din nas. Cum era s se opun domnioara Denise unei iniiative care-i ddea o satisfacie imediat i care-i slujea perfect interesele? Da, avei dreptate. Repede, plecai de ndat fr s pierdei nicio clip Domnioarele se nelau n ceea ce privete dispoziia n care se afla domnul Galpin-Daveline. Fostul pretendent al nepoelei Lavarande nu se lfia pe roze. La nceputul acestei ciudate afaceri el se avntase cu furie, gndind c acesta e prilejul pe care-l atepta de ani de zile i c avea s-i deschid larg uile unei strlucite cariere. Dar, dup cteva ceasuri, domnul Galpin-Daveline privea lucrurile dintr-un alt unghi. Se gndise, se potolise, ncepuse s se ndoiasc de abilitatea sa i ncepuse chiar s se ntrebe dac nu cumva acionase cu nesocotin. Dac Jacques era vinovat, foarte bine. Dup o condamnare, judectorul de instrucie avea s fie avansat, era limpede. Da Dar dac Jacques avea s se dovedeasc nevinovat?! Odat acest gnd instalat n mintea lui, domnul GalpinDaveline se simi cuprins de fiori reci. Jacques nevinovat! Asta nsemna condamnarea lui, a lui Galpin-Daveline, nsemna distrugerea viitorului su, nruirea tuturor speranelor, prbuirea carierei sale! Jacques nevinovat! nsemna o venic dizgraiere. Avea s fie mutat din Sauveterre, ora n care nu mai putea rmne dup un asemenea eec. Avea s fie trimis n cine

tie ce col uitat de lume, fr nicio ans de avansare. n zadar ar fi argumentat el c nu-i fcuse dect datoria. I s-ar fi rspuns, dac s-ar fi ostenit cineva s-i rspund, c exist gafe ireparabile, erori scandaloase pe care un magistrat nu se poate s le svreasc i c, pentru binele Justiiei i n interesul ntregii magistraturi care era att de violent atacat, ar fi fost mult mai bine s lase un vinovat nepedepsit dect s bage n pucrie un om nevinovat. Torturat de aceste gnduri, la orele ase dimineaa domnul Galpin-Daveline era n picioare. La orele unsprezece trimisese dup grefier i plecase cu acesta la nchisoare pentru a lua un nou interogatoriu acuzatului. Atunci i se nmnase scrisoare pe care Jacques o adresase domnioarei Denise. Era scurt i era scris de un om prea inteligent ca s nui dea seama c nu poate conta cine tie ce pe secretul corespondenei sale. Nici mcar nu fusese sigilat. Draga mea Denise scria Jacques gndul suprrilor ngrozitoare pe care i le pricinuiesc este cel care m tortureaz n cea mai mare msur. Trebuie oare s m njosesc pn-ntr-atta net si jur c sunt nevinovat? Nu-i aa c nu este necesar? Sunt victima unui att de ngrozitor concurs de mprejurri, net Justiia s-a nelat. Fii pe pace ns i nu avea nicio grij. Voi ti, la momentul potrivit, s risipesc aceast groaznic greeal. Pe curnd JACQUES. \ Bine, spusese domnul Galpin-Daveline dup ce citise scrisoarea. Nu s-ar putea spune ns c nu-i dduse oarecari emoii. Ct siguran Gndise el. i revenise ns n timp ce urca scrile nchisorii. Era evident c Jacques nu-i imaginase c scrisoarea avea s fie predait direct destinatarei. Se putea, deci, presupune

c o scrisese mai degrab pentru Justiie dect pentru domnioara Denise. n favoarea acestui argument pleda i faptul c nu o sigilase. n sfrit, i spusese domnul Galpin-Daveline, o s vedem. Blangin i deschidea n clipa aceea ua celulei. l gsi pe Jacques lai fel de linitit de parc s-ar fi aflat n libertate, la el acas, la Boiscoran. Era zmbitor i chiar ironic. N-a fost chip s scoat ceva de la el. Cnd era ncolit de ntrebri, tcea cu ncpnare sau declara c trebuie s reflecteze. Judectorul de instrucie se ntorsese acas mult mai nelinitit dect plecase. Atitudinea lui Jacques l descumpnea. A! Dac s-ar fi putut s dea napoi Dar nu se mai putea, pierduse orice ndejde i era silit s mearg pn la capt. Pentru salvarea lui, pentru salvarea viitorul su, era nevoie ca Jacques de Boiscoran s fie vinovat, s apar n faa curii cu juri i s fie condamnat. Era neaprat necesar s se ntmple aa. Era o problem de via i de moarte. Acestea erau gndurile lui n momentul n cane i se aduse la cunotin faptul c domnioarele Lavarande doreau s-i vorbeasc. Sri n picioare i, ntr-o fraciune de secund, mintea sa examina toate eventualitile pe care le oferea acest fapt. Ce puteau dori de la el aceste fete btrne? S intre, spuse el n cele din urm. Intrar, mndre, epene, refuznd fotoliile pe care li le oferise magistratul. Nu m ateptam la onoarea acestei vizite, domnioarelor ncepu el. Domnioara Adelaide, cea mai mare dintre cele dou surori; i rspunse: Cred, dup toate cele ce s-au ntmplat Imediat dup aceea, cu o energie nemaipomenit, se apuc s-i vorbeasc despre ceea ce numea ea o infam trdare. Tocmai el s fie acela care s ia poziie mpotriva

lui Jacques, prietenul su, omul care se strduise s-i nlesneasc o cstorie la care nici nu putea sperai! Niiimai prin faptul c nutrea ndejdea unei asemenea cstorii el fcea, ntr-o anumit msur, parte din familie. Cum a putut, deci, s uite faptul c ntre rude, chiar dac te urti de moarte, eti dator s te ajui unul pe altul de ndat ce se ivete pericolul unui atentat la ceea ce numete onoare! Zpcit ca un pieton care primete n cap o ploaie de pietre domnul Galpin-Daveline i pstr ns sngele rece pentru a ncerca s discearn tot ceea ce se putea, eventual, scoate din acest incident neateptat. Ar fi existat vreo cale de ntoarcere? n clipa n care domnioara Adelaide se opri, el ncepu s se justifice, vorbi ct mai frumos despre durerea care-l sfia, se jur c fusese depit de evenimente i declar c Jacques i era mai drag dect niciodat pn atunci. Dac v este att de drag trebuie s-l punei n libertate. E! Dac a putea s-o fac, domnioar ngduii, atunci, familiei i prietenilor s-l vad Legea se mpotrivete. Dac este nevinovat, s-o dovedeasc. Dac este vinovat, s-o mrturiseasc. n primul caz, va fi eliberat. n cel de al doilea, i se va ngdui s primeasc pe oricine. Poate c tot ca un semn de prietenie v-ai ngduit s citii o scrisoare pe care Jacques o adresase logodnicei sale N-am fcut dect s ndeplinesc una dintre datoriile penibilei mele profesiuni, domnioar i datoria v mpiedic s ne dai aceast scrisoare acum, dup ce ai citit-o? Da. Dar pot s v-o fac cunoscut. / Scoase scrisoarea dintr-un dosar i cea mai tnr din tre domnioare, Elisabeth, o copie. Imediat dup aceea, surorile plecar aproape fr s-l salute.

Domnul Galpin-Daveline era nnebunit de furie,: A! Vrjitoare btrne! strig el, vizita voastr mi dovedete c nu suntei chiar att de convinse Je nevinovia lui Jacques. De ce ar ine familia lui att de mult s ajung pn la el? Desigur, ca s-i furnizeze mijlocul prin care s-ar putea sustrage pedepsei, ginucigndu-se Dar voi avea grij oa s nu se ntmple aa ceva. Domnioarele Lavarande se napoiar foarte mndre de rezultatul expediiei lor, fluturnd copia scrisorii lui Jacques. Mtuile au fcut foarte bine, declar domnioara Denise dup lectura scrisorii. Citii ce scrie Jacques. Este clar, este precis. Nu mai avem de ce s ne temem dup o asemenea fraz: Voi ti, la momentul potrivit, s risipesc aceast groaznic greeal. Dup ce citi copia scrisorii, domnul Folgat cltin din cap. Nu aveam nevoie de aceast scrisoare, declar el, ca s-mi precizez punctul de vedere. La baza acestei afaceri se afl o tain pe care niciunul dintre noi nu o cunoate. Numai c domnul de Boiscoran risc foarte mult jucndu-se n felul acesta cu un proces criminal. De ce nu s-a disculpat de ndat? Ceea ce se putea face ieri, poate fi mai greu de realizat astzi i poate deveni imposibil mine. Jacques, i rspunse domnioara Denise, este o fiin mult prea superioar ca s nu ne putem ncrede cu totul n spusele lui. Intrarea doamnei de Boiscoran l mpiedic pe avocat s rspund. Dup dou ceasuri de odihn, biata femeie i revenise puin i cerea s se trimit o telegram soului su. E un fleac, spuse domnul de Chandore, cu toate c nu folosete la nimic. Puin i pas lui Boiscoran de fiul lui. A! Dac era vorba de un porelan rar sau de vreo farfurie care lipsea din colecia lui se schimbau lucrurile! Telegrama fu totui expediat i un servitor vesti c masa era gata. Aceasta fu mai puin trist dect s-ar fi putut presupune. Nimeni, cu excepia tnrului avocat, nu

credea c Jacques se afl cu adevrat n primejdie. Domnul Senesehal, de pild, care sosi n clipa n care se servea cafeaua, mprtea punctul de vedere al avocatului. Zgomotul unei trsuri care se opri n faa porii i sili pe toi s ac. Cine-o fi? ntreb domnioara Denise ridicndu-se. Se auzir n coridor voci, se auzir pai i se distingea chiar zgomotul unei lupte; imediat dup aceea se deschise ua sufrageriei i flcul fermierului de la Boiscoran, Michel, apru n prag strignd: Gata, l-am prins, l-am adus! Il tra dup el pe Cocoleu care se zbtea njurnd i care arunca n jurul lui priviri de fiar hituit. Pe legea mea, flcule, strig domnul Senesehal, te-ai dovedit mai iste dect jandarmii! Dup semnul pe care-i fcu Michel cu ochiul se nelese uor c ncrederea lui n isteimea jandarmilor nu era chiar att de nemrginit. Michel avea mna stng nfurat ntr-un bandaj plin cu snge. Ca s-l aduc aici pe idiotul sta, spuse el, n-a fost deloc uor. Dup ce l-am gsit, a fost nevoie s-i leg minile i s-l duc pn la tata. Acolo l-am aruncat ntr-o trsur i acum iat-l aici Ia privii ce flcu frumos! Era, n clipa aceea, hidos; obrazul su palid era ptat din loc n loc cu rou, buzele i se pleotiser, i curgeau bale i arunca n jur priviri rtcite. De ce n-ai vrut s vii? l ntreb domnul Senesehal. S-ar fi prut c idiotul nici nu auzise ntrebarea. De ce l-ai mucat pe Michel? insist primarul. Cocoleu nu rspunse. tii c domnul de Boiscoran este n nchisoare din cauza celor spuse de tine7 Niciun rspuns. A! Nu este nevoie s v ostenii interogndu-l. Spuse Michel Chiar dac l-ai bate pn mine diminea, ar fi

mai degrab n stare s-i dea sufletul dect s scoat o vorb Mi-e Mi-e foame! articul Cocoleu. Domnul Folgat nu-i putu reine un gest de indignare. i cnd te gndeti, murmur el, c o acuzaie de o asemenea gravitate a fost bazat pe depoziia unei asemenea fpturi! Bunicul Chandore prea destulde ncurcat. i, la urma urmelor, ntreb el, ce-o s facem cu acest idiot? Bu nsumi am s-l conduc la spital, rspunse domnul Senesehal; am s-i ntiinez dup aceea pe doctorul Seignebos i pe procurorul Republicii. Doctorul Seignebos avea, incontestabil, aiurelile lui i toate ntmplrile hazlii pe care i le atribuiau dumanii nu erau pure nscociri. n orice caz, poseda acea calitate, ajuns att de rar, de a-i privi meseria ca pe o art i de a o practica cu un respect care se apropia de fanatism. Din aceast pricin se ncpnase s-l nfrunte pe domnul Galpin-Daveline, s-l contrazic i tot din aceast pricin i rugase fr jen pe domnii magistrai s binevoiasc a prsi ncperea n care zcea bolnavul su. Dracii tia, declarase el, ar fi n stare s scoat i sufletul dintr-un om numai s li se ofere posibilitatea de a tia capul altuia Imediat dup aceea i luase din nou pensele, bisturiul i buretele i se pusese pe treab; cu ajutorul doamnei de Claudieuse el scoase alicele de plumb care sfrtecaser muchii contelui. La orele nou isprvise. Nu pretind c am scos tot ceea ce ar fi fost de scos, declar el cu modestie, dar, chiar n cazul n care ar fi rmas cteva grune, ele nu-mi sunt la ndemn i atept ca anumite simptome s-mi releve prezena lor. Deadtfel, aa cum o prevzuse el, situaia contelui de

Claudieuse prea destul de nrutit. Dup starea de exaltare de la nceput, urmase o stare de slbiciune i S-ar fi prut c nu-i pas de cele ce se petrec n jurul lui. Cu toate acestea, spuse doctorul Seignebos contesei, consider c este n afara oricrei primejdii. i atrase dup aceea atenia asupra tuturor accidentelor care ar fi putut surveni i-i recomand, n continuare, s nu ngduie nimnui s se apropie de pat i, ndeosebi, domnului Galpin-Daveline. i, nainte de a pleca, doamn, spuse el, a vrea s v rog s-mi spunei care este prerea dumneavoastr cu privire la evenimentele din cursul nopii Deosebit de palid, contesa abia se mai putea ine pe picioare. Singurul lucru viu n toait fiina ei erau ochii care sclipeau n chip neobinuit. Doctore, spuse ea cu voce slab, dup toate cele ce mi s-au ntmplat, cum crezi c a avea capul limpede pentru a putea judeca? i totui, ai stat de vorb cu Cocoleu A fi stat de vorb cu oricine pentru a putea afla adevrul! i numele pe care l-a pronunat nu v-a uluit! Credeam c ai remarcat, domnule Am remarcat i tocmai de aceea insist i vreau s cunosc prerea dumneavoastr cu privire la starea mintal a lui Cocoleu. Nenorocitul este idiot, domnule, o tii foarte bine. Da i tocmai de aceea am rmas surprins vznd c insistai att de mult s vorbeasc. Ai presupus, pesemne, c, n ciuda imbecilitii sale obinuite, ar putea avea sclipiri de raiune Cu puin timp nainte mi salvase copiii din flcri. Asta dovedete devotamentul lui pentru dumneavoastr. mi este, n adevr, devotat, dar aa cum se ntmpl cu un animal cules de pe drumuri i pe care-l ii pe lng cas.

Fie Dar aciunea lui dovedete, totui, ceva mai mult dect instinct pur i simplu. Tot ce se poate. Mi s-a ntmplat s surprind la Cocoleu licriri de inteligen. Doctorul i scosese ochelarii i i tergea cu furie. Este suprtor, spuse el, c niciuna din aceste licriri nu s-a ivit n clipa n care l-a vzut pe domnul de Boiscoran punnd focul i pregtindu-se s-l asasineze pe domnul de Claudieuse. Doamna de Claudieuse se sprijinea cu greu de u. Tocmai emoiei pe care i-a provocat-o focul, rspunse ea, i atribui eu clipele de raiune Poate! fcu doctorul, poate Lucrul acesta, l vor stabili specialitii care vor fi chemai s-l examineze pe acest idiot Cum, va fi examinat? i nc foarte serios, doamn, v-o promit i, acestea fiind zise, mi ngdui s v spun: la revedere. Cci m voi napoia aici, n seara aceasta, dac nu reuii, ntre timp, s v instalai la Sauveterre, ceea ce ar fi de dorit, pentru mine n primul rnd, dar i pentru soul i fiicele dumneavoastr crora nu le priete zpceala de pe aici Lundu-i plria, doctorul Seignebos plec, ajunse la Sauveterre i se duse direct la domnul Senesehal pentru a-i cere arestarea lui Cocoleu. Din pcate, jandarmii dduser gre iar doctorul, care vedea c afacerea se ncurca, ncepuse s dea semne de nerbdare; smbt seara ns, ctre ceasurile zece, domnul Senesehal intr la el exclamnd: A fost gsit Cocoleu! Dintr-un salt doctorul fu n picioare, cu plria pe cap i cu bastonul n mn. Unde se afl? ntreb el. La spital, unde l-am instalat eu nsumi ntr-o camer izolat Zbor Cum! La ora asta?

Nu sunt eu unul dintre medicii spitalului? Nu trebuie s fie deschis pentru mine zi i noapte? i totui, sora principal doarme Doctorul ridic din umeri cel puin de zece ori la rnd. n sfrit Spuse el, o s-o las pe mine. VI Spitalul din Sauveterre, spune Ghidul Joanne este, n ciuda proporiilor sale reduse, unul dintre cele mai ospitaliere din toat regiunea Deux-Charentes. Duminic diminea, puin nainte de ora opt, portarul, care-i fuma linitit luleaua, l vzu aprnd pe doctorul Seignebos. Doctorul pea mai grbit dect de obicei, cu plria tras pe ochi i cu minile nfundate n buzunare. n loc s se duc, aa cum fcea n fiecare zi, n camera surorii farmaciste, el se duse direct la sora principal. Dup cte se pare, ncepu el, a fost adus aici, asear, un bolnav, un idiot pe care-l cheam Cocoleu. Este foarte adevrat, doctore. Unde l-ai internat? Domnul primar l-a instalat el nsui n cmrua care se afl n faa spltoriei. i cum s-a comportat? Foarte bine, supraveghetoarea nici nu l-a auzit micnd. Mulumesc, spuse Seignebos. Se afla aproape de u n momentul n care sora l reinu. Vrei s-l vizitai pe acest nenorocit, domnule doctor? ntreb ea. Da, de ce m ntrebai? Pentru c nu o s-l putei vedea. N-am s Nu, cci am primit din partea domnului procuror al Republicii ordinul de a nu ngdui nimnui s intre la el, cu excepia, evident, a surorii care l ngrijete. i ordinul privete pe oricine, fie el i medic. Numai n caz de urgen, se nelege

Doctorul Seignebos fcu un gest ironic. A! Ai primit acest ordin, spuse el zmbind, ei bine, eu, unul, v declar c-l consider nul i neavenit. S mi se interzic mie s-l vd pe bolnav?! Auzi dumneata! Domnul procuror al Republicii s fac bine i s dea ordine la el, la tribunal. Aici, n spital Sor! Eu m duc la Cocoleu! Domnule doctor, nu vei putea intra, n faa uii st un jandarm Un jandarm?! Care a sosit azi-diminea cu cele mai severe ordine. Cteva clipe, doctorul rmase uluit. El izbucni apoi att de violent, net se cutremurau i geamurile: Este un procedeu nemaintlnit! strig el, este un abuz de putere intolerabil! i am s ctig, i o s mi se dea dreptate chiar dac-o s fie nevoie s ajung pentru asta i la Thiers Plec fr s salute, strbtu curtea i o porni glon n direcia n care locuia procurorul Republicii. n aceeai clip, domnul Daubigeon se ddea jos din pat morocnos, dormise foarte prost i asta pentru c-l chinuia tot timpul ceea ce ncepuse s fie denumit Afacerea Boiscoran. Ajunsese aproape la acelai punct de vedere cu domnul Galpin-Daveline. ncerca n zadar s-i aduc aminte de caracterul nobil al lui Jacques, de cinstea lui ireproabil, de faptul c era un om de onoare Dovezile existau i erau flagrante i indiscutabile. Ar fi vrut s se ndoiasc de ele, dar experiena i optea la ureche c niciodat trecutul unui om nu poate fi fcut rspunztor pentru viitorul lui. Nu ieise din cas din momentul n care se napoiase de la Boiscoran i i propusese s nu ias toat ziua cnd se auzi soneria de la intrare. Cteva clipe dup aceea doctorul Seignebos intra ca o furtun. tiu de ce ai venit, strig domnul Daubigeon. Ai venit din pricina ordinului pe care l-am dat cu privire la Cocoleu

Da, domnule, acest ordin reprezint o sfidare Mi-a fost cerut categoric de ctre domnul GalpinDaveline i n-ai fost n stare s i-l refuzi. Asta nseamn c eti singurul rspunztor pentru ordin. Eti procuror al Republicii, adic ef al Parchetului i, ca atare, superior domnului Galpin-Daveline Domnul Daubigeon cltina din cap. Aici te neli, doctore, spuse el. Judectorul de instrucie nu depinde nici de mine i nici de tribunal. El este, ntr-o oarecare msur, independent chiar i fa de procurorul general, care poate s-i trimit avertismente, dar care nu poate s-i determine o anumit linie de conduit. n calitatea sa de judector de instrucie, domnul Galpin-Daveline este investit cu puteri aproape depline Mai mult dect oricare altul, un judector de instrucie poate spune, asemenea poetului: Aa vreau, aa poruncesc i voina mea este suveran. Domnul Seignebos se simea dezarmat. Aadar, domnul Galpin are dreptul de a priva un bolnav de ngrijirile medicului su Dac o face pe propria lui rspundere, da. Dar nu are intenia s fac una ca asta. i-a propus chiar s te convoace oficial, cu toate c astzi e duminic, n vederea unui nou interogatoriu pe care vrea s-l ia lui Cocoleu M mir chiar c nu ai primit invitaia lui sau c nu l-ai ntlnit la spital M duc. Porni n grab i foarte bine fcu deoarece n pragul spitalului se ntlni cu domnul Galpin-Daveline care sosea n tovria nelipsitului su grefier, domnul Mechinet. Vii la timp, doctore, i spuse judectorul. Drumul pn la spital i dduse doctorului rgazul s gndeasc i s se potoleasc. Da, tiu, rspunse el cu o politee batjocoritoare. V referii la nefericitul acela cruia i-ai dat un jandarm n locul unei infirmiere. S mergem, sunt cu totul la dispoziia

dumneavoastr Camera n care fusese dus Cocoleu era mare, zugrvit n alb i nu avea defct un pat, o mas i dou scaune. Idiotul scosese salteaua din pat i se culcase pe jos, peste ea. Acolo l-au gsit doctorul i judectorul. Vzndu-i se ridic, dar zrindu-l i pe jandarm ncepu s strige i voi s se ascund sub pat. Domnul Galpin-Daveline porunci jandarmului s ias. Nu-i fie team, i spuse el lui Cocoleu apropiindu-se de pat, nu-i vom face niciun ru. Va trebui numai s ne rspunzi. i mai aduci aminte de cele ce s-au ntmplat n noaptea trecut la Valpinson? Cocoleu izbucni n rs, dar nu rspunse nimic. i n zadar se strdui judectorul timp de o or s scoat ceva de la el; schimb ntrebrile, l amenin, i vorbi cu frumosul, invoc afeciunea lui pentru doamna de Claudieuse, dar totul se dovedi zadarnic. S mergem, spuse el, nenorocitul acesta este mult mai tmpit dect mi-am nchipuit eu. Credei c era mai puin tmpit atunci cnd l-a acuzat pe domnul de Boiscoran? ntreb doctorul. Judectorul pru c nu aude i, se pregti s-l prseasc pe Cocoleu. Atept raportul dumneavoastr, doctore, spuse 1 adresndu-se domnului Seignebos. n mai puin de patruzeci i opt de ore voi avea onoarea s vi-l predau, rspunse doctorul. Cu toate c acest raport s-ar putea s v supere, domnule judector! Domnul Galpin-Daveline ar fi fost furios la culme dac ar fi tiut adevrul! Raportul doctorului Seignebos era gata i, dac nu-l dduse imediat judectorului de instrucie, nu o fcuse ntmpltor; cu ct i-l ddea mai trziu, cu att i ncurca mai mult socotelile judectorului. i, din moment ce-l mai am timp de dou zile, i spuse el, ntorcndu-se ctre cas, de ce nu l-a face cunoscut

avocatului care a venit de la Paris mpreun cu doamna de Boiscoran? Dup cte tiu eu, nimic nu m oprete s-o fac, cu att mai mult cu ct, n zpceala lui, bietul Galpin nu m-a pus s jur Imediat dup-amiaz, cu raportul n buzunar, mergnd pe strzi ocolite, doctorul Seignebos se duse n strada Rampe, la domnul de Chandore. Mtuile Lavarande i doamna de Boiscoran erau nc la slujb, unde socotiser c este necesar s se duc, i n salon nu erau dect domnioara Denise, avocatul Folgat i bunicul Chandore. Acesta din urm rmase uimit vzndu-l pe doctor. Opiniile lor erau att de diferite, net numai boala l putea face pe doctor s vin acolo. Dac m vedei aici, spuse domnul Seignebos, din prag, asta se datorete faptului c-l socotesc pe Jacques nevinovat i o cred din adncul sufletului. Domnioara Denise ar fi fost n stare s-i sar de gt, dar se mulumi s-i ofere un fotoliu invitndu-l s ia loc. Mulumesc, rspunse doctorul, v rmn ndatorat. Apoi se adres n chip deosebit domnului Folgat: Sunt convins, spuse el, c domnul de Boiscoran este victima curajului de care a dat dovad afirmndu-i poziia de republican. Pentru c trebuie s-o tii, domnule baron, viitorul dumneavoastr nepoel este republican Bunicul Chandore nu tresri. Nici dac i-ar fi spus cineva c Jacques fusese comunard, tot nu s-ar fi emoionat. Denise l iubea. Asta i era de ajuns. Or, continu doctorul, eu sunt radical, maestre Folgat, spuse avocatul. Da, domnule Folgat, sunt radical i este de datoria mea s iau aprarea unui om ale crui convingeri politice sunt apropiate de ale mele. i tocmai de aceea vin s v aduc raportul meu medical, n aa fel net s-l putei folosi n aprarea domnului de Boiscoran i ca s-mi sugerai propunerile dumneavoastr A! exclam tnrul avocat, este un serviciu imens,

domnule Dar s fim bine nelei, spuse sever doctorul, cnd vorbesc despre sugestiile dumneavoastr, m refer la acelea care nu ar leza ctui de puin adevrul. Dac a avea un fiu i dac ar trebui s-l scap de eafod, a face orice, dar nu mi-a murdri buzele rostind o minciun care ar nsemna un atentat la majestatea profesiunii mele i scoase raportul din buzunar i, l puse pe mas. M voi ntoarce mine s-l iau. Vei avea timp suficient pentru a-l consulta. Vreau doar s v atrag atenia asupra prii eseniale, asupra unui punct culminant dac pot s m exprim n felul acesta i, n timp ce vorbea, se uita la domnioara Denise pentru a o face s neleag c ar fi foarte bucuros dac sar retrage. Vznd ns c nu se clintete continu: O discuie medico-legal nu cred c ar interesa-o pe domnioara i nc cum, domnule, din moment ce este vorba de brbatul a crui soie voi fi n curnd! Doamnele sunt, n general, foarte sensibile Fii pe pace, doctore, pentru salvarea lui Jacques a fi n stare s dezvolt energii de brbat. Doctorul o cunotea foarte bine pe Denise i pricepu c n-o s se mite din loc. Cum vrei! mormi el, ntorcndu-se ctre Folgat. Cred c tii c s-au tras asupra domnului de Claudieuse dou focuri de arm. Primul, care l-a atins dintr-o parte, nu a fcut dect s-l rneasc foarte puin, razant, cum se spune. Cel de al doilea ns l-a lovit n plin tiu, spuse avocatul. Diferena dintre rezultate dovedete c cele dou focuri au fost trase de la distane diferite, cel de al doilea fiind tras mai de aproape tiu, tiu Dai-mi voie. Dac repet aceste detalii o fac pentru c lucrul este foarte important. Chemat la miezul nopii la

patul rnitului, am nceput imediat s extrag alicele de plumb. Domnul Galpin-Daveline a sosit n timp ce operam. Credeam c o s-mi cear s-i art alicele extrase, dar n-a fcut-o, att era de nfierbntat. Nu se gndea dect la vinovat, la vinovatul lui Nu era s m apuc eu s-l nv alfabetul meseriei sale, nu era treaba mea. i? Domnul Galpin a plecat la Boiscoran, iar eu mi-am vzut mai departe de treburi. Am extras cincizeci i apte de alice din rnile laterale i o sut nou din rnile de la umr i de la gt. i, dup aceea, tii ce am constatat? Se opri, pregti, ndu-i finalul, i, n clipa n care socoti c lumea era destul de atent, spuse: Am constatat c alicele din cele dou rni nu erau asemntoare Domnii de Chandore i Folgat scoaser n acelai timp aceeai exclamaie: O! Primele alice, continu domnul Seignebos, sunt din cele foarte mici. Alicele care l-au rnit la umr i la gt ns, dimpotriv, sunt alice mari, din cele ce se folosesc pentru iepuri Am adus, de altfel, eantioane. i, n timp ce vorbea, scoase o bucat de hrtie n care se aflau nfurate mai multe alice de plumb pe care se putea vedea snge nchegat; diferena de mrime era vizibil cu ochiul liber. Domnul Folgat era uluit. S fi fost doi asasini! murmur el. Eu cred mai degrab, spuse domnul Chandore, c asasinul, aa cum fac cei mai muli dintre vntori, avea alice mici, pentru psri, pe o eav i alice mari pe eava cealalt. n orice caz, relu domnul Folgat, asta exclude orice idee de premeditare. Nu te duci s ucizi un om cu alice pentru psrele Doctorul Seignebos se pregtea de plecare, dar domnul Chandore i ceru veti despre domnul de Claudieuse.

Nu o duce prea bine, deplasarea i-a fcut foarte ru. Se afl la Sauveterre de ieri, locuiete ntr-o cas pe care domnul Senesehal i-a nchiriat-o n strada Mautrec. A delirat toat noaptea, iar astzi de diminea cred c nici nu m-a recunoscut. Iar contesa? ntreb domnioara Denise. Doamna de Claudieuse este la fel de bolnav ca i soul ei, domnioar, i dac m-ar fi ascultat s-ar fi pus i dnsa la pat. Dar este o femeie de o rar energie i care dovedete, n aceast mprejurare, un devotament nemaintlnit. n timp ce vorbise, doctorul se apropiase de u. n ceea ce-l privete pe Cocoleu* adug el, examenul strii lui mintale ar putea scoate la iveal elemente cu totul neateptate Dar vom discuta mai trziu despre asta Domnioar, domnilor, v rog s-mi permitei s v salut Ei? ntrebar i domnul de Chandore i domnioara Denise de ndat ce auzir ua nchizndu-se dup doctor. Entuziasmul domnului Folgat se rcise. nainte de a m putea pronuna, trebuie s studiez raportul acestui medic de isprav. Din pcate, raportul nu coninea dect ceea ce doctorul povestise. Tnrul avocat ncercase n zadar s-l folo seasc. Desigur, el coninea elemente preioase pentru aprare, n cazul n care domnul Boiscoran ar fi aprut naintea curii cu juri, dar nu coninea niciun element care s-l ajute pe avocat n faza n care se afla. Toat casa era prad unei crunte decepii. Ctre orele cinci sosi Antoine de la Boiscoran. Prea destul de abtut. Am scpat de balamuc, spuse el, pe la ora dou a venit domnul Galpin-Daveline i a rupt sigiliile. Era nsoit de grefierul lui, Mechinet i venise cu domnul Jacques, pzit de doi jandarmi mbrcai n haine oreneti. Odat deschis apartamentul, nenorocitul la de Galpin l-a obligat pe domnul Jacques s recunoasc hainele pe care le-a purtat n seara aceea, s-i recunoasc cizmele, arma Klebb i apa din lighean. Odat recunoaterile isprvite,

apa a fost trecut ntr-un vas care a fost sigilat i ncredinat unui jandarm; hainele i puca i diverse alte obiecte au fost puse ntr-o lad, lada a fost i ea sigilat i dus ntr-o trsur iar judectoraul mi-a spus c sunt liber i a plecat i el. Dar care a fost atitudinea lui Jacques, ntreb domnioara Denise. Domnul zmbea dispreuitor, domnioar. I-ai vorbit? ntreb Folgat. Imposibil, domnule, nu mi-a dat voie Galpin. i ai avut vreme s te uii la arm? Am aruncat o privire. i ce-ai vzut? Fruntea btrnului servitor se ls n jos. Am vzut Am vzut c am fcut foarte bine cnd am tcut. Cocoaele putii sunt negre, dovad c domnul a tras dup ce i-am curat eu arma Bunicul Chandore i Folgat schimbar priviri dezolate, nc una din speranele lor se nruise. i acum, spuse tnrul avocat, te rog s ne spui cum i ncrca domnul de Boiscoran arma Cu cartue, se nelege, domnule. Primise vreo dou mii odat cu arma, unele cu gloane, altele cu alice de diverse mrimi. Acum, din moment ce vntoarea este nchis, domnul nu putea s trag dect n iepuri sau n psri mici. Din cauza asta i ncrca arma punnd alice mari ntr-o eav i alice mici n cealalt Se opri ngrozit de efectul pe care-l produsese rspunsul su. nspimnttor, strig domnioara Denise, totul este mpotriva noastr! Domnul Folgat nu-i ngdui s-i continuie explicaiile. Spune-mi, te rog, l ntreb el pe Antoine, domnul Galpin a luat cu el toate cartuele? Nu, domnule, sigur c nu. Foarte bine. Te vei duce de ndat la Boiscoran i ne vei aduce cte trei sau patru cartue din fiecare fel.

Fii pe pace, domnule, nu-mi voi pierde vremea de poman. Se inu de cuvnt att de bine, net la orele apte, n timp ce familia isprvise masa i se ducea n salon, el se ivi aducnd un pachet plin cu cartue. Domnii de Chandore i Folgat deschiser cteva i, la al aptelea sau al optulea, gsir alice care semnau perfect cu alicele aduse de doctor. Este de nenchipuit! spuse btrnul. Se prea c i avocatul este pe punctul de a-i pierde curajul. Este o nebunie, spuse el, aceast ncercare de a stabili nevinovia domnului de Boiscoran fr a sta de vorb cu el. Dar dac am putea-o face mine? ntreb domnioara Denise. Atunci, domnioar, rspunse el, domnul de Boiscoran ne-ar putea oferi cheia ntregului mister pe care noi ncercm n zadar s-l risipim sau, n orice caz, ne-ar spune n ce sens trebuie s ne orientm eforturile Dar nu v mai gndii la asta. Domnul de Boiscoran este la secret i domnul Galpin-Daveline i-a luat el toate msurile pentru ca acest secret s nu poat fi violat Cine tie? rspunse fata. i, imediat dup aceea, l trase cu ea, ntr-un salona, pe bunicul ei. Sunt bogat, bunicule? ntreb Denise. Da, rspunse btrnul, eti bogat, copila mea. Care este averea mea? Ai din partea prinilor ti o rent de douzeci i ase de mii de livre i un capital de opt sute de mii de franci. Asta nseamn mult? Destul net s poi fi socotit drept una dintre cele mai bogate motenitoare din Saintonge; pentru c, n afara celor pe care i le-am spus, te mai ateapt i altele. Domnioara Denise era ns att de preocupat de

gndurile ei, net nici mcar nu protest. i ce se numete bunstare aici, la Sauveterre? La noi, cu un venit ntre patru i opt mii de franci S zicem ase. ase. Cu ase mii de franci venit o duci destul de bine. i ce capital i trebuie ca s ai un venit de ase mii de franci? La cinci la sut i trebuie o sut douzeci de mii de franci. Adic ceva mai mult dect a opta parte din averea mea. ntocmai. Cred c este o sum mare i i-ar fi destul de greu s-o procuri pn mine. Nu, pentru c am destul de multe obligaiuni ale cilor ferate la purttor i obligaiunile la purttor in loc de moned curent. Domnioara Denise zmbea. n cazul acesta, continu ea, te rog s fii att de bun i s-mi aduci o sut douzeci de mii de franci n titluri la purttor. Btrnul tresri. Glumeti Nu. Am vorbit foarte serios. Te rog, bunicule drag, n numele afeciunii pe care mi-o pori, te rog s-mi dai imediat banii pe care i i-am cerut Ezii? Dumnezeule Sar putea s-mi refuzi viaa! Dac vrei tu am s i-i dau. Denise btea din palme. Foarte bine, du-te, grbete-te i mbrac-te pentru c ai s vii cu mine. Se ntoarse apoi ctre mtuile Lavarande i ctre doamna de Boiscoran. Am s v rog s m scuzai, dar trebuie s ies La ora asta? ntreb Elisabeth. Unde vrei s te duci? La croitoresele mele, la domnioarele Mechinet, mi-a venit chef s-mi fac o rochie.

Dumnezeule, exclam Adelade, fetia asta i pierde minile! Te asigur c nu, mtu. Atunci am s vin cu tine. Nu, am s, m duc singur, adic singur alturi de bunicul meu. n clipa aceea se ivi i domnul de Chandore, cu buzunarele pline de titluri, cu plria pe cap i cu bastonul n mn. Vino, bunicule, suntem foarte grbii VII De ndat ce se vzu ieit din cas, btrnul o ntreb: i acum, pentru c suntem singuri, n-ai vrea s-mi spui i mie ce vrei s faci cu atia bani? Este secretul meu. i nu ai tu atta ncredere n bunicul tu net s-i poi ncredina i lui acest secret? Ai s afli totul n mai puin de un ceas O! Nu fi suprat Am un proiect de a crui nebunie mi dau foarte bine seama. Dac i l-a spune, te-ai ntoarce din drum i poate c o dat, trziu, i-ai spune: Dac-o lsam pe nebuna aia.. Dar, chiar dac nu ai izbuti s m convingi s renun, ai face s mi se taie elanul i te rog s m crezi c am mare nevoie de el. Dar nu mi-ai spus unde mergem. La croitoresele mele. La domnioarele Mechinet? Da. Pesemne c domnul Chandore se lmurise. N-o s le gsim. Azi e duminic, sunt la biseric O s le gsim, pentru c iau masa la ora apte i jumtate din pricina fratelui lor, grefierul. S ne grbim. Btrnul se grbea, dar din strada Rampe pn n Piaa Nou drumul e lung. Vezi bine, bunicule, sunt acas* declar domnioara Denise n momentul n care sosir. Crezi?

Se vede lumina. Domnul de Chandore se oprise. i ce trebuie s fac eu acum? Ai s-mi dai titlurile i ai s atepi plimbndu-te pe aici, pn m ntorc de la domnioarele Mechinet i-a fi spus s vii cu mine, dar prezena ta ar produce team. De altfel, dac aceast intervenie ar fi respins, venind din partea unei tinere fete, ar fi socotit fr urmri. Btrnul nu mai avea nicio ndoial. Nu vei reui O! dumnezeule! spuse fata, nu m descuraja! Btrnul i ddu titlurile i fata le nghesui n geanta pe care o avea la ea. Pe curnd, bunicule, i spuse ea. i, sprinten, porni ctre casa croitoreselor. Cele dou surori i fratele lor i isprveau masa de sear. Toi se ridicar n momentul n care domnioara de Chandore se ivi pe neateptate. Dumneavoastr, domnioar, strig sora cea mare, dumneavoastr?! Acest dumneavoastr voia s nsemne: Cum! Logodnicul dumitale este acuzat de crim, s-au adunat mpotriva lui probe zdrobitoare, a fost ntemniat, se afl la secret toat lumea spune c-o s apar naintea curii cu juri i c o s fie condamnat iar dumneata Denise continua ns s zmbeasc. Da, eu, rspunse ea. Am absolut nevoie de dou rochii pentru sptmna viitoare i vreau s v rog s-mi artai cteva eantioane Sunt la dispoziia dumneavoastr, i rspunse sora cea mare, am s aprind imediat o lamp, e prea ntuneric i, n timp ce pregtea lampa: Nu te duci la Orpheon? l ntreb ea pe fratele su. Ast sear nu. Dar eti ateptat. Am trimis vorb. Trebuie s termin cteva lucrri urgente pentru tribunal.

Intre timp, el i strnsese lucrurile i luase o luminare. Noapte bun, se adres el surorilor sale. i, nclinnduse adnc n faa domnioarei Denise, iei cu luminarea n mn. Dar unde pleac fratele dumneavoastr? ntreb Denise. n camera lui. Este n faa camerei noastre, de cealalt parte a scrii. Denise de Chandore simea c ia foc. Avea s lase s-i scape o asemenea ocazie! Adunndu-i ultimele rezerve de energie: De fapt, spuse ea, a vrea s-i spun dou vorbe fratelui dumneavoastr, scumpele mele domnioare M ntorc numaidect. i iei att de repede, net surorile se ntrebar dac nu cumva se scrntise din cauza loviturii primite. Grefierul, care se afla nc pe palier, i tot cuta cheia prin buzunare. Trebuie s v vorbesc, i spuse fata. Uluit, Mechinet ddu s se ntoarc n camera surorilor sale. Nu, n camera dumneavoastr, spuse Denise, trebuie s fim singuri Deschidei, domnule, dar deschidei odat, s nu vin cineva i trebui mai mult de un minut pentru a vr cheia n broasc. Odat ua deschis, el se ddu n lturi pentru a-i face loc s treac. Nu, spuse Denise, trecei dumneavoastr. O ascult. Fata intr dup el i, odat ajuns n camer, nchise ua i o ncuie. Mechinet, grefierul, era renumit la Sauveterre pentru ndrzneala lui. Domnioara de Chandore era timiditatea n persoan. De aceast dat, ns, nu fata era aceea care se afla n ncurctur. Luai loc, domnule Mechinet, i spuse ea i ascultaim!

Grefierul puse luminarea pe mas i se aez. M cunoate-i, nu-i aa? ncepu Denise. Desigur, domnioar. i suntei pesemne informat cu privire la faptul c ziua cstoriei mele cu domnul de Boiscoran a fost fixat! Ca mpins de un resort, grefierul sri n sus i se lovi pe frunte. Mare tmpit mai sunt! Acum neleg Da, asta este, vin s v vorbesc despre Jacques de Boiscoran, logodnicul meu, soul meu! Se opri i vreme ndelungat se uitar unul n ochii celuilalt, el ntrebndu-se ce i se va cere, ea ncercnd s afle pn unde poate merge. Vei nelege, aadar, domnule, ct de mult sufr n ultimele trei zile de cnd domnul de Boiscoran este nchis i acuzat de o crim att de josnic! Da, da, neleg! exclam grefierul V pot ns spune continu el, c eu, care am asistat la toat instrucia i care am experiena afacerilor criminale, l socot pe domnul de Boiscoran nevinovat. tiu c nu aceasta este prerea domnului Galpin-Daveline, a domnului Daubigeon. A celorlali domni de la tribunal, a ntregului ora, dar mie puin mi pas, asta e prerea mea. Eram acolo cnd l-au trezit pe domnul Boiscoran din somn. Ei bine, n clipa n care l-am auzit strignd Este simpaticul Daveline, n clipa aceea mi-am spus Omul acesta este nevinovat. O! domnule, v mulumesc, spuse Denise, v mulumesc Nu avei pentru ce s-mi mulumii, domnioar, pentru c timpul nu a fcut dect s-mi ntreasc convingerea. De trei zile ncoace domnul Galpin-Daveline face o adevrat risip de energie i de pricepere Dar se opri net. Dumnezeule, exclam el, ce-am fcut! V conjur, domnioar, n numele Cerului, nu spunei nimnui c m-ai auzit rostind asemenea cuvinte. Pentru Denise sosise clipa hotrtoare.

tii foarte bine, domnule, c se poate conta pe toat discreia mea. Nu regretai cele spuse cu att mai mult cu ct eu vreau s v cer mai mult dect o! mult mai mult! Mechinet devenise alb ca varul. Ce vrei s-mi cerei? ntreb el. O! Un fleac, la drept vorbind, o nimica toat S-i dai domnului de Boiscoran un bileel cu zece rnduri i s ne aducei rspunsul su ndrzneala acestei propuneri l smulse pe grefier din uimirea n care se afla. Niciodat! spuse el. De ce? Ar nsemna s-mi calc onoarea i, dac ai lsa s fie condamnat un om nevinovat, asta ce ar nsemna? ncurctura lui Mechinet era vizibil. Nu mai tia ce s rspund. Dac a fi prins, spuse el ntr-un trziu, ar nsemna smi pierd locul, s-mi ruinez surorile, s-mi distrug tot viitorul Denise smulse toate titlurile pe care le avea n geant i le puse pe mas. Am adus aici o sut douzeci de mii de franci, ncepu ea Grefierul se ddu napoi. Bani?! mi oferii bani?! Nu v simii jignit, i spuse fata pe un ton care ar fi nduplecat i o piatr, nu am intenia s v jignesc pe dumneavoastr, un om cruia vin s-i cer ceva mai mult dect viaa. Exist servicii care nu se pot plti. Dar, dac dumanii domnului de Boiscoran ar afla c ne-ai ajutat, mnia lor s-ar revrsa asupra dumneavoastr Grefierul i scotea cravata ca un automat Se sufoca. Se ddea n sinea lui o lupt teribil. O sut douzeci de mii de franci! spuse el cu un glas rguit. Nu-i destul? insist fata. Da, avei dreptate, e prea

puin, am s pun la dispoziia dumneavoastr nc o dat pe att, dublez suma O rent de ase mii de livre ase mii de livre Nu, strig Denise, dublu i n acelai timp toat recunotina i toat prietenia noastr, toat influena celor dou familii, de Chandore i de Boiscoran, adic avere, consideraie, o poziie de invidiat Grefierul i revenise, ns. Ajunge, domnioar, spuse el, ajunge. Luai napoi aceti bani. Cnd cineva se decide s fac ceea ce mi cerei dumneavostr, cnd se decide s trdeze i s-i calce ndatoririle, dac o face pentru bani, nseamn c este unul dintre cei mai josnici oameni Dac o face numai din convingere i numai pentru triumful adevrului, se poate spune despre el c este puin nebun, dar rmne un om stimat de ctre oamenii de onoare Luai de aici aceast avere, domnioar, care m-a zpcit pentru cteva clipe Voi face ceea ce mi cerei, dar nu pentru bani. Pentru nimic. Cum a putea s v mulumesc, domnule, i reveni Denise, cum a putea s fac s nelegei ct de mare S nu mai vorbim despre asta, o ntrerupse grefierul cu brutalitatea celor ce vor s-i ascund emoia. Nu vom mai vorbi, dar vreau s tii c nimeni nu va uita niciodat gestul dumneavoastr. S sperm c nu mi se va ntmpla nicio nenorocire, spuse grefierul, pentru c trebuie s tii c serviciul pe care mi-l cerei este mult mai greu dect v putei nchipui. Dumnezeule! murmur Denise. N-o fi el cine tie ce inteligent, domnul GalpinDaveline, continu grefierul, dar i cunoate meseria i este deosebit de precaut. Cred c, dac ar putea, i-ar muta patul n faa celulei n care se afl domnul de Boiscoran. Omul acesta m urte, domnule Mechinet Nu, domnioar* nu, dar este un ambiios, crede c ntreaga lui carier depinde de cazul acesta i tremur de team ca nu cumva acuzatul s-i zboare ca o psric

Cum s fac s-i ajung domnului de Boiscoran biletul dumneavoastr? Dac ar fi avertizat, ar fi uor, dar nu este. i este la fel de precaut ca i domnul Daveline. Se teme s nu i se ntind o curs. Dac i-a face un semn, m-ar nelege? i nu m-ar vedea domnul Daveline care are un ochi de vultur? Nu rmnei niciodat singur cu domnul Boiscoran? Nici mcar pentru o secund, domnioar. i, dintre toate, m tem n cea mai mare msur de excesiva pruden a domnului de Boiscoran. Vznd un bilet, ar fi n stare s-l predea domnului Daveline fr s-l citeasc. Se opri i, dup ce ehibzui cteva clipe: Cel mai bun lucru ar fi s-l iau de partea mea pe paznic, pe Blangin i pe cellalt deinut, Frumence Cheminot. Scriei, domnioar, iat, avei aici cerneal i hrtie. n locul oricrui alt rspuns, fata lu loc la mas, n clipa n care se pregtea s scrie l ntreb: Nu tii dac domnul de Boiscoran are cri n nchisoare? Are, domnioar. La cererea sa, domnul Daveline s-a dus el nsui la domnul Daubigeon i i-a adus cteva cri de cltorie i mai multe romane de Cooper Denise l ntrerupse vesel: O, Jacques, exclam ea, i mulumesc pentru c te-ai bizuit pe mine! i fr in seama de uimirea domnului Mechinet, scrise: Suntem siguri de nevinovia dumitale, Jacques, dar suntem, totui, disperai. Mama dumitale este aici mpreun cu un avocat din Paris care ne este cu totul devotat, domnul Folgat. Ce trebuie s facem? Spune-ne care sunt instruciunile dumitale. Poi s rspunzi fr nicio team, cci eti n posesia crii NOASTRE! DENISE. Citii domnule, i spuse ea grefierului n clipa n care isprvi de scris. Acesta, n loc s uzeze de invitaia ce-i fusese adresat,

mpturi biletul, l puse ntr-un plic i nchise plicul. O! Suntei bun, murmur fata emoionat n faa acestui gest. Nu, rspunse grefierul, caut numai s fac i eu ct se poate de cinstit o treab Necinstit. Sper, domnioar, c vei avea mine un rspuns. Am s vin s-l iau Mechinet tresri. n niciun caz s nu facei una ca asta. Oamenii din Sauveterre sunt destul de irei pentru a pricepe c, n clipa de fa, nu suntei chiar att de preocupat de rochii i vizitele dumneavoastr ar fi suspectate. Lsai pe mine grija de a v transmite rspunsul domnului de Boiscoran. n timp ce Denise scrisese biletul, grefierul fcuse un pachet cu toate titlurile pe care fata i le oferise. I le restitui spunndu-i: V rog s luai asta, domnioar, i s tii c, dac voi avea nevoie de bani pentru Blangin sau pentru Frumence Cheminot, v voi spune. Iar acum v rog s plecai. Este inutil s mai trecei pe la surorile mele. Le voi explica eu sensul vizitei dumneavoastr. VIII Ce s-o fi ntmplat cu Denise de nu se mai ntoarce? murmura btrnul Chandore plimbndu-se prin Piaa Nou i consultndu-i fr ncetare ceasul. Fie ce-o fi, i spuse el ntr-un trziu, eu risc i, traversnd strada care desprea piaa de imobilul surorilor Mechinet, se avnt n curte i se pregtea s urce la etaj. n aceai clip vzu c se aprinde sus o lumin, auzi glasul nepoatei sale i-i recunoscu pasul. n sfrit! i, repede ca un colar care aude paii profesorului su, temndu-se s nu fie surprins n flagrant delict de ngrijorare, btrnul se ntoarse n pia. Puin dup aceea se ivi i Denise care-i sri de1 gt: Bunicule, i spuse ea srutndu-l cu foc, i-am adus napoi toate titlurile.

Nu i-am spus eu, rspunse trist btrnul, c n-ai s faci nimic? i uite c te-ai nelat: am reuit. Bine, dar Din moment ce-mi restitui banii Am dat peste un om cinstit, bunicule, peste un om de suflet. Nu vrea s primeasc nimic n schimbul imensului serviciu pe care este gata s ni-l fac Discuia dintre bunic i nepoat se desfura n parcul din Piaa Nou i se gsiser numeroi plimbrei care s-i caute de drum pe lng ei, cu urechile la pnd, credincioi acelei discreii fermectoare care d un aer att de plcut oraului Sauveterre. Aducndu-i aminte de recomandrile grefierului, domnioara Denise i ddu seama de situaie. Se cam trage cu urechea pe aici, bunicule, vino, am s-i povestesc pe drum. i i povesti cu de-amnuntul toat ntrevederea ei cu grefierul. i i-am fgduit, spuse fata n ncheiere, o discreie absolut; dac vrei s tii prerea mea nu este nevoie s spunem nimic nici mtuilor i nici doamnei de Boiscoran. Aa i fcur. Mtuile Lavarande i doamna de Boiscoran se mulumiser cu o explicaie, destul de puin veridic, pe care le-o oferi Denise. i cteva ceasuri mai trziu, n biroul baronului, Denise, maestrul Folgat i domnul Chandore se sftuiau. Avocatul se dovedi i mai uimit dect domnul de Chandore cci nu ar fi crezut-o n stare pe Denise de o asemenea aciune. Se pregtea s-o felicite, dar fata l opri: Aadar, domnule, i spuse ea, dorina dumneavoastr va fi mplinit. Vom avea veti din partea domnului de Boiscoran, vom primi instruciuni din partea lui n cazul acesta nu ne rmne dect s ateptm ntr-adevr, nu le rmnea nimic mai bun de fcut i tocmai lucrul acesta o fcea pe domnioara Denise s dispere. Abia izbuti s doarm. Ziua urmtoare se dovedi un adevrat chin. Fiecare btaie a clopotului, fiecare

zgomot o fceau s tresar Ctre ceasurile cinci, vzu c nu primete nimic: Rmne, probabil, pentru mine. Numai de nu s-ar fi lsat prins Mechinet Dumnezeule! Pentru a scpa de chinurile ateptrii, consimi s-o nsoeasc pe doamna de Boiscoran care pleca ntr-o vizit. O! Dac ar fi tiut Dup mai puin de zece minute, un puti din cei care-i pierd vremea hoinrind pe strzile oraului, se prezent cu o scrisoare adresat domnioarei Denise de Chandore. Scrisoarea fu nmnat btrnului care, nainte de mas, se plimba prin grdin n tovria domnului avocat Folgat. O scrisoare pentru Denise! exclam btrnul n clipa n care servitorul plec. Trebuie s fie rspunsul pe care-l ateptm Rupse sigiliul dar i ddu seama numaidect c totul fusese zadarnic. Biletul era conceput astfel: 31: 9, 17, 19, 23, 25, 28, 32, 101, 102, 129, 137, 504, 515 37: 2, 3, 4, 5, 7, 8, 10, 11, 13, 14, 24, 27, 52, 54, 118, 119, 120, 200, 201, 41: 7, 9, 17, 21, 22, 44, 45, 46 i erau dou pagini n felul acesta. Poftim, maestre, spuse btrnul, ncearc dumneata s nelegi ceva. i tnrul avocat ncerc. Dar, dup cinci minute de inutile eforturi: Tot ce neleg, spuse el, este c domnioara de Chandore i domnul de Boiscoran aveau un cod secret Bunicul ridic minile spre cer. Vezi, domnule, fetiele astea, vezi ce sunt n stare! lat-ne acum la discreia ei, pentru c numai ea poate s traduc aiureala asta. La napoierea Denisei, camerista, care o pndea, i aduse la cunotin faptul c domnul de Chandore i domnul Folgat o ateptau n biroul domnului baron. Alerg fr s-i scoat mcar plria. Iat rspunsul, i spuse domnul de Chandore

ntinzndu-i scrisoarea lui Jacques Nu-i putu opri un strigt de bucurie, duse scrisoarea la buze i murmur: Suntem salvai, suntem salvai! Domnul de Chandore zmbea. Numai c, relu btrnul, se pare c avei serioase secrete dumneavoastr amndoi, din moment ce ai adoptat un cifru aa cum fac cei mai autentici conspiratori. Maestrul Folgat i cu mine ne-am pierdut vremea de poman Abia n clipa aceea i aminti Denise de prezena avocatului i roi toat. n ultimul timp, spuse ea, Jacques i cu mine am vorbit de mai multe ori, nu-mi aduc aminte cu ce prilej, despre felurite moduri prin care se poate coresponda n secret i el m-a nvat acest sistem. /Doi corespondeni i aleg de comun acord o carte oarecare i fiecare dintre ei are cte un exemplar al aceleiai ediii. Cel care scrie caut n exemplarul su cuvintele de care are nevoie i le indic prin cifre. Cel care primete scrisoarea cifrat, regsete cuvintele. n acest bilet al lui Jacques, cifrele urmate de dou puncte indic o pagin, iar celelalte cifre numrul de ordine al cuvintelor alese n pagina respectiv. Aha! fcu btrnul, a fi putut eu s caut mult i bine Metoda e foarte simpl, foarte cunoscut i totui foarte sigur. Cum ar putea ghici un strin care este cartea pe care i-au ales-o cei doi corespondeni? Noi am ales una pe care eu o ndrgesc n chip deosebit, Lacul Ontario de Cooper i ne distram scriindu-ne scrisori foarte lungi. O! Desigur, asta cere timp i domnul de Boiscoran are Lacul Ontario n celula sa? ntreb maestrul Folgat. Da, domnule, am aflat lucrul acesta de la domnul Mechinet. Prima grij a lui Jacques, din clipa n care a fost nchis, a fost aceea de a cere cteva romane de Cooper, iar domnul Galpin-Daveline, care este att de subtil, att de

clarvztor i att de rafinat s-a grbit s i le procure el nsui. Jacques se bizuia pe mine, domnule n cazul acesta du-te i descifreaz scrisoarea, i spuse btrnul. Dup ce isprvi i n clipa n care apru n birou, pe chipul ei se putea citi o imens decepie. Este ngrozitor! spuse ea. n aceeai clip, n mintea domnului de Chandore i a domnului Folgat se nscu aceeai idee. Jacques mrturisea! Poftim, citii, le spuse Denise ntinzndu-le scrisoarea transcris de ea. Jasques scria urmtoarele: i mulumesc, draga mea, pentru scrisoare, li prevzusem sosirea n asemenea msur net miam procurat Lacul Ontario. neleg foarte bine durerea care te ncearc vznd c ntemniarea mea se prelungete i c eu nu m dezvinovesc. Dac am tcut, asta s-a datorat unui singur fapt: eu am ndjduit c dovezile nevinoviei mele vor veni din afar. mi dau seama c ar fi lips de chibzuin dac a continua s sper n acest sens i c va trebui s vorbesc. Voi vorbi. Dar ceea ce am, eu de spus este att de grav, net voi pstra tcerea atta vreme dt nu-mi va fi ngduit s consult un om n care s ann toat ncrederea. mi trebuie n clipa de fa mult mai mult dect pruden, mi trebuie abilitate. Pn n acest moment, sigur pe nevinovia mea, eram foarte linitit. Ultimul interogatoriu mi-a deschis ns ochii i mi-a dezvluit msura primejdiei care m pindete. ndoielile mele vor fi ngrozitoare pn n ziua n care voi putea vorbi unui avocat. i mulumesc mamei pentru cel pe care l-a adus i sper c nu se va simi jignit dac m voi adresa unuia dintre colegii si. Am nevoie de un om care s cunoasc bine

inutul i moravurile care domnesc pe aici. ll aleg pe maestrul Mergis i v nsrcinez s-l ntiinai s fie gata pentru ziua n care, odat instrucia terminat, voi putea beneficia de ridicarea interdiciei. Pn atunci nu este nimic de fcut, nimic n afar de un singur lucru: s se obin, dac este posibil, ca afacerea s-i fie retras lui G.D. i ncredinat altuia. Omul acesta se comport sub orice critic. El ine ca eu s fiu vinovat, ar fi n stare s comit i o crim numai pentru a m putea acuza i nu exist curs pe care s nu mi-o fi ntins. Trebuie s am o putere nemaipomenit pentru a m putea stpni de fiecare dat cnd intr aici judectorul acesta, care se luda cu prietenia mea. A! dragii mei, ispesc destul de crunt o greeal despre care a putea spune c nici nu-mi ddusem seama. Iar dumneata, singura mea prieten, m vei putea ierta vreodat pentru chinurile pe care i le pricinuiesc..? A mai avea multe de spus; dar deinutul care mi-a predat biletul vostru mi-a spus s m grbesc iar cuvintele mi vin destul de greu n minte J ndat dup ce isprvir de citit, domnii de Chandore i Folgat ntoarser triti capetele de team ca nu cumva privirile lor s le ntlneasc pe cele ale fetei. Denise i ddu seama de gestul lor. Te-ai putea ndoi de Jacques, bunicule? ntreb ea. Nu, murmur btrnul, nu Iar dumneata, maestre Folgat, te simi cumva jignit de faptul c Jacques vrea s consulte un alt avocat? Eu a fi fost primul, domnioar, care l-ar fi sftuit s caute un om de aici Denise avea nevoie de foarte mult for pentru a-i

putea stpni lacrimile. Da, spuse ea, aceast scrisoare este ngrozitoare, dar cred c nici nu ar fi putut s fie altfel! Oare nu nelegei c Jacques este disperat, c mintea lui este ntunecat dup attea chinuri nemeritate Se auzir cteva ciocnituri n u. Eu sunt, se auzi glasul doamnei de Boiscoran. Bunicul Chandore, domnul Folgat i domnioara Denise se privir unul pe altul. Situaia este grav, spuse n cele din urm avocatul, att de grav net este cu neputin ca mama domnului de Boiscoran s nu fie consultat i se ridic s-i deschid. Vreau s tiu! spuse marchiza n clipa n care intr. i rspunse domnioara Denise: Orice s-ar ntmpla, doamn, trebuie s nu uitai c dac un singur cuvnt din cele ce v voi spune eu s-ar ntmpla s v scape ar fi suficient pentru ca un om cinstit, cruia i vom fi venic ndatorai, s fie distrus. Am izbutit s corespondez cu Jacques Denise! I-am scris, mam i am primit rspunsul lui. Iat-l. Marchiza de Boiscoran ncepu s citeasc cu aviditate scrisoarea pe care i-o dduse Denise. Dar pe msur ce citea, chipul su devenea tot mai palid i se prea c respir din ce n ce mai greu. n cele din urm scp scrisoarea din min i se prbui ntr-un fotoliu. Ce rost mai are s luptm, spusea ea cu greu, din moment ce suntem oricum pierdui! Cu un gest splendid i pe un ton admirabil, Denise i replic: De ce nu spunei de ndat c Jacques este un incendiator i un asasin! Trebuie, aadar s rmn singur n lupta pe care o voi duce n aprarea lui Jacques, a omului care avusese att de muli prieteni pe cnd era liber Fie! Cel mai stpn pe el, maestrul Folgat i reveni cel dinti. Vom fi n orice caz doi, domnioar, pentru c eu sunt

de neclintit i nici aceast scrisoare nu m va putea influena. A fi de neiertat pentru c eu tiu foarte bine, din experien, tot ceea ce dumneavoastr ai intuit de pe acum. nchisoarea preventiv are rigorile ei care pot face s se nruie oameni deosebit de viguroi. Zilele se trie cu greu, nopile par fr de sfrit i sunt pline de gnduri negre. n celula sa, nevinovatul se simte parc vinovat i omul cel mai stpn pe el simte c-i pierde minile..! Domnioara de Chandore nu-i ngdui s continuie. Iat domnule, exclam ea, acestea sunt gndurile care-mi treceau prin minte, dar pe care nu le puteam exprima. Ruinndu-se de clipele lor de slbiciune, domnul de Chandore i marchiza de Boiscoran nu mai tiau cum s ias din ncurctur. n sfrit, fcu marchiza, cu ce s ncepem? O spune chiar fiul dumneavoastr, doamn, i rspunse avocatul parizian, trebuie s ateptm sfritul instruciei. Nu, replic domnul de Chandore, trebuie s obinem schimbarea unui judector. Domnul Folgat cltin din cap. Din pcate, spuse el, acesta nu este dect un vis irealizabil. Un judector de instrucie aflat n exerciiul funciunii sale nu poate fi recuzat ca un simplu jurat. i totui Legiuitorul a vrut, potrivit energicei expresii a lui dAyrault, ca nimic s nu stea n calea judectorului de instrucie. Articolul 542 al Codului este formal i ce spune acest articol? Domnioar, rspunse avocatul, el spune, pe scurt, c propunerea de recuzare mpotriva unui judector de instrucie venit din partea unui acuzat aflat n instrucie constituie o cerere de amnare pentru cauz de legitim suspiciune, cerere pe care numai curtea de casaie p poate judeca, deoarece judectorul de instrucie, n limitele competenei sale, constituie, el nsui o jurisdicie Nu tiu

dac am fost destul de limpede..? O! Foarte limpede! spuse domnul de Chandore. Dar din moment ce Jacques ne cere Este adevrat, domnule, dar domnul de Boiscoran nu tie M scuzai! tie c judectorul i este un duman de moarte Fie. i ce am ctiga dac i-am da ascultare? Credei c cererea de recuzare l-ar mpiedica pe domnul GalpinDaveline s-i continuie ancheta? Ctui de puin. Ar merge nainte pn la sentina curii de casaie. E drept, pn atunci nu ar putea s dea nicio hotrre definitiv, dar domnul de Boiscoran are nevoie tocmai de o asemenea hotrre, al crei prim efect ar fi ridicarea strii secrete i, deci, posibilitatea de a consulta un avocat. Este ngrozitor! exclam domnul de Chandore. Da, ntr-adevr, este ngrozitor, dar aceasta e legea! Domnioara Denise reflecta. V-am neles foarte bine, domnule, spuse ea avocatului, i observaiile dumneavoastr i vor fi supuse chiar mine domnului de Boiscoran. i este absolut necesar, insist avocatul, s-i explicai c toate demersurile noastre nu ar face dect s-i agraveze situaia. Domnul Galpin-Daveline ne este duman, dar noi nu-i putem opune niciun fapt concret. Ni se va rspunde ntotdeauna: Dac domnul de Boiscoran este nevinovat, nu are dect s vorbeasc. Punctul acesta de vedere nu-i plcea defel bunicului Chandore. Dar dac avem relaii destul de nalte Avem? Se nelege. Boiscoran a fost foarte bun prieten cu domnul de Margeril. Domnul Folgat schi un gest plin de semnificaie. Drace! exclam el, dac domnul de Margeril ar voi s ne dea o mn de ajutor Dar este un om destul de greu accesibil

i dm o telegram lui Boiscoran. Din moment ce tot a rmas la Paris pentru eventuale demersuri, iat ocazia Am s-i scriu imediat. Din clipa n care fusese pomenit numele domnului de Margeril, doamna de Boiscoran devenise palid. Auzind ultimele cuvinte ale btrnului, exclam: Nu-i scriei, domnule. Ar fi inutil Boiscoran este certat cu domnul de Margeril? ntreb domnul de Chandore. Da. Dar este vorba despre salvarea lui Jacques! exclam domnioara Denise. Dac va fi absolut nevoie, spuse doamna de Boiscoran, dac aceasta se va dovedi singura soluie, eu voi fi aceea care-l va cuta pe domnul de Margeril Interveni domnul Folgat: n orioe caz, prerea mea este s ateptm sfritul instruciei. Dar, pentru c s-ar putea ca eu s m nel, a dori, nainte de a i se rspunde domnului Jacques, s fie consultat i avocatul pe care ni l-a desemnat. Iat un punct de vedere nelept, spuse domnul de Chandore. i chemnd un servitor, i ceru s se duc la domnul avocat Mergis i s-l roage s vin la el dup masa de sear. Domnul Magloire Mergis, cunoscut sub numele de maestrul Magloire, trecea la Sauveterre drept unul dintre cei mai abili avocai din toat regiunea. Se bucura, lucru deosebit de rar, de o reputaie inatacabil i binemeritat de om integru i cinstit. Se tia c nu ar fi consimit niciodat s pledeze o cauz echivoc i se spunea despre el c-i d pe u afar pe clienii care vin, cu banii n mn, s-i propun s le apere cauzele necinstite. Aai se face c nu era deloc un om bogat i c, la cei cincizeci i cinci de ani ai lui, ducea o via modest, asemntoare cu a unui debutant.

Ca i doctorul Seignebos, maestrul Magloire era republican. Rspunznd invitaiei domnului de Chandore, cunoscutul avocat se prezent la ceasurile nou n strada Rampe. Era ateptat de domnioara Denise i de bunicul ei, de doamna de Boiscoran i de maestrul Folgat. i salut afectuos, dar att de trist, net domnioara Denise simi un junghi n inim. Impresia ei era c maestrul Magloire este aproape convins de vinovia lui Jacques de Boiscoran. i nu se nela, cci maestrul Magloire ls s se neleag acest lucru* cu menajamente, e drept, dar destul de clar. i petrecuse ziua prin tribunal, aflase prerea celor mai muli dintre magistrai i aceast prere era departe de a fi favorabil acuzatului. n asemenea condiii, s asculi de pretenia lui Jacques i s introduci o cerere de recuzare mpotriva domnului Galpin-Daveline ar fi fost o greeal de neiertat Asta nseamn c instrucia va dura ani de zile, exclam domnioara Denise, din moment ce domnul Galpin-Daveline ine cu orice pre s obin din partea lui Jacques o recunoatere a unei crime pe care nu a svrito. Maestrul Magloire neg din cap. Eu cred, dimpotriv, spuse el, c instrucia se va termina foarte curnd Dar dac Jacques continu s tac Tcerea unui om aflat n situaia lui nu poate mpiedica realizarea procedurii. Dac refuz s dea curs invitaiei de a se justifica, Justiia nu este obligat s in seama de acest factor Dar se poate ntmpla ca un om n prevenie s aib motive ntemeiate Nu exist niciodat motive destul de ntemeiate pentru a te lsa acuzat pe nedrept. i totui a fost prevzut i acest caz. Nimeni nu este obligat s rspund unei ntrebri

care-l ncurc: Nemo tenetur prodere se ipsum. Dar trebuie s recunoatei c acest refuz de a rspunde l autorizeaz pe judector s considere ca hotrtoare probele pe care omul refuz s le explice Dup cte neleg, domnule, spuse doamna de Boiscoran, situaia fiului meu vi se pare grav Am spus c se afl n primejdie, doamn. Credei, ca i domnul Folgat, c fiecare zi nu face dect s-i mreasc primejdia Sunt sigur de asta. i dac domnul de Boiscoran ar fi cu adevrat nevinovat A! domnule, exclam Denise, cum putei vorbi n felul acesta, tocmai dumneavoastr, care ai fost prieten cu Jacques? Tocmai pentru c sunt un prieten, domnioar, m simt dator s v spun adevrul. Da, am cunoscut i apreciat naltele caliti ale domnului de Boiscoran, l-am iubit i-l iubesc Dar aceast situaie trebuie judecat cu mintea, nu cu inima Jacques este un om i oamenii sunt, cei ce-l vor judeca Exist indicii materiale, palpabile, concrete, cu privire la vinovia lui Care sunt indiciile pe care le putei oferi n sprijinul ideii de nevinovie? Indicii morale! Dumnezeule Murmur Denise. Cred, deci, alturi de stimatul meu coleg i domnul Magloire l salut pe domnul Folgat. cred cu trie c, dac domnul de Boiscoran este nevinovat, a adoptat un sistem deplorabil. A! dac are vreun alibi trebuie s se grbeasc s-l produc. Nu trebuie s lase ca procedura s ajung n faa camerei de punere sub acuzare Odat ajuns acolo, eti pe trei sferturi gata condamnat i totui, strig domnul de Chandore, Jacques nu-i va schimba sistemul, este deosebit de limpede pentru cei ce-i cunosc ncpnarea. Hotrrea lui este luat, din pcate, i maestrul Magloire se va convinge de aceasta din lectura scrisorii pe care mi-a trimis-o.

Pn n momentul acela nu se spusese nicio vorb despre metodele folosite pentru corespondena cu cel nchis. Din moment ce i se arta scrisoarea, trebuia s i se explice totul. Domnioara Denise l puse n tem. Este o impruden, spuse el, o mare ndrzneal Profesiunea noastr, continu el, privindu-l pe Folgat are anumite legi pe care este penibil s le calci. S corupi un grefier, s profii de slbiciunea i de mila lui.. Avocatul din Paris roi imperceptibil. Nu a fi sugerat niciodat o asemenea impruden, spuse el, dar din clipa n care ea fusese comis nu am socotit firesc s nu fac uz de ea, chiar dac a putea fi blamat pentru aceasta Maestrul Magloire nu-i rspunse dect dup ce citi scrisoarea lui Jacques: Sunt la dispoziia domnului de Boiscoran, spuse el i de ndat ce mi se va ngdui, m voi duce s-l vd. Cred, ca i domnioara Denise, c va continua s tac. Totui, din moment ce-i putei trimite o scrisoare Bun, fie, dup cum vedei profit i eu de imprudena odat comis Implorail, n propriul su interes, n numele a tot ce are mai scump, s vorbeasc, s se apere, s se dezvinoveasc, s explice i, salutnd, maestrul Magloire se retrase n grab, lsndu-i pe cei prezeni uimii, att de evident era scopul retragerii sale i anume intenia de a ascunde penibila impresie pe care i-o fcuse scrisoarea lui Jaques. Desigur, spuse domnul de Chandore, o s-i scriem, dar n-o s realizm nimic: va atepta sfritul instruciei. Cine tie Murmur domnioara Denise. Se poate totui ncerca, adug ea. i fr s dea nicio alt explicaie iei, se duse n camera ei i scrise urmtorul bilet: Trebuie s v vorbesc. Grdina noastr are o porti care rspunde n strada Charite i v voi atepta acolo. Orict ar fi de trziu, venii. Denise.

Apoi, dup ce puse biletul ntr-un plic, o chem pe btrna servitoare care o crescuse de mic i, dup toate recomandrile necesare, i spuse: Trebuie ca domnul Mechinet, grefierul, s primeasc aceast scrisoare ast-sear. Du-te, grbete-te! IX n ultimele douzeci i patru de ore Mechinet era att de schimbat, net surorile lui nu-l mai recunoteau. De la prima lor ncercare de a afla scopul vizitei domnioarei Denise, el le rspunse: Asta nu v privete! Asta nu privete pe nimeni! Rmase aadar singur, zpcit, gndindu-se cum s se achite de fgduiala fcut. Nu era treab uoar. El i ddu seama c niciodat nu ar izbuti s-i predea un bilet lui Jacques de Boiscoran fr ca ochiul de vultur al domnului Galpin-Daveline s nu-l observe. Dup ndelungi ezitri, ajunse la concluzia c avea nevoie de ajutorul omului care-l servea pe Jacques, respectiv de Frumence Cheminot. Era, de altfel, un om destul de cumsecade, amrtul acela a crui singur vin era lenea i care nu-i ncrcase contiina dect cu mici infraciuni la legea vagabondajului. inea foarte mult la Mechinet, care-l ajutase ca s-i poat cumpra vin sau tutun. El nu obiect nimic atunci cnd grefierul i propuse s predea un bilet lui Jacques i s-i aduc un rspuns. Dar faptul c lucrurile se petrecuser bine nu nsemna c Mechinet era linitit. Era cuprins de remucri i se gndea tot timpul c era la cheremul unui complice. O indiscreie, o ntmplare, o lips de atenie i totul putea fi descoperit. i atunci? Destituit, i-ar fi pierdut toate posibilitile. I s-ar fi retras orice ncredere. i totui, ciudat contradicie, Mechinet nu regreta nimic din cele petrecute i se simea capabil s-o ia de la nceput. n aceast stare de spirit l gsi btrna servitoare a domnului de Chandore cnd i aduse scrisoarea stpnei

sale. Ce mai este?! ntreb el. i, dup ce citi: Spunei domnioarei de Chandore c sunt la ordinele sale i c voi veni, rspunse el convins c s-a ntmplat ceva grav. Dup mai puin de un sfert de or, plec de acas i, apucnd-o pe ci ocolite pentru a fi la adpost de curioi, ajunse n strada Charite. Portia era ntredeschis i el intr. Noaptea era luminoas, dei nu era lun; la civa pai, printre pomi, o zri pe domnioara de Chandore i se apropie \1 V cer iertare, domnule, pentru ndrzneala mea Toate temerile lui Mechinet se risipir. Nu se mai gndea dect la ciudenia situaiei. Era deosebit de mndru tiindu-se confidentul acestei fete tinere, cea mai nobil, cea mai frumoas i cea mai bogat din tot inutul. Ai fcut foarte bine chemndu-m, spuse el, dac v pot fi cu ceva de folos. n cteva cuvinte domnioara Denise l puse n tem i-i ceru prerea: Cred, ca i domnul Folgat, rspunse grefierul, c izolarea i suprarea ncep s acioneze din plin asupra moralului domnului de Boiscoran Da, poi s nnebuneti Cred, ca i domnul Magloire, continu Mechinet, c domnul de Boiscoran i agraveaz situaia tcnd. Am dovada. De unde, n primele zile, domnul Galpin-Daveline era foarte ngrijorat, a devenit foarte stpn pe situaie. Procurorul general i-a scris pentru a-l felicita pentru energia lui. i atunci Atunci, domnioar, ar trebui ca domnul de Boiscoran s fie determinat s vorbeasc. mi dau seama c e foarte hotrt s tac, dar dac-i scriei, cci putei s-i scriei

O scrisoare nu ar fi de niciun folos. Cu toate acestea De niciun folos, v rog s m credei. Cred c exist un singur mijloc Folosii-l atunci i ct mai repede, interveni grefierul, nu pierdei nicio clip Orict ar fi fost noaptea aceea de luminoas, tot nu putea grefierul s vad paloarea de pe chipul Denisei. Ei bine, preciz ea, i pe un ton foarte linitit, trebuie s-l vd, trebuie s-i vorbesc Credea c grefierul o s sar n sus, c-o s ipe. Nu se ntmpl nimic. Intr-adevr, spuse el calm, dar cum? Blangin, temnicierul, i soia lui nu in la acest post dect pentru c-i hrnete. De ce nu le-a oferi, n schimbul unei ntrevederi cu domnul de Boiscoran, tot ce le trebuie pentru a se putea stabili la ar n proprietatea lor Chiar, de ce nu? fcu grefierul. nchisoarea din Sauveterre, continu el, nu seamn ctui de puin cu nchisorile marilor orae. Odat ce s-au nchis porile, Blangin este singurul stpn Am s-l caut mine i am s-i vorbesc, declar Denise. Nu, domnioar, i spuse repede Mechinet, s nu facei asta. Nu vei putea dumneavoastr s-i demonstrai lui Blangin c nu risc nimic i nici nu vei putea fi la fel de convingtoare ca mine. Eu am s-i vorbesc. O! domnule, strig Denise, domnule, cum a putea Ct pot s ofer? o ntrerupse grefierul. Ct credei dumneavoastr c trebuie, orict Atunci, domnioar, aici, mine, la aceeai or v voi aduce rspunsul i se ndeprt lsnd-o pe domnioara Denise att de nflcrat net n tot restul serii i al zilei urmtoare mtuile Lavarande i doamna de Boiscoran se ntrebau mereu: Ce are mititica asta? Se gndea c dac rspunsul era favorabil l va putea

vedea pe Jacques n mai puin de douzeci i patru de ore. i i spunea: Mcar de-ar fi punctual Mechinet! i se dovedi punctual. La ora zece precis, ca n ajun, intra pe poarta din strada Charite. Am reuit! Domnioara Denise resimi o emoie att de violent, net se sprijini de un pom. Blangin consimte, continu grefierul. I-am promis aisprezece mii de franci. S-ar putea s fie mult E destul de puin i vrea n monede de aur. Aa i va avea. n sfrit, pune unele condiii care s-ar putea s vi se par foarte grele, domnioar V rog s mi le spunei, domnule. Blangin ine s nu fie descoperit, firete. Iat deci cum vede el realizat aciunea. Mine sear, la ora ase, vei trece prin faa nchisorii. Poarta va fi deschis i n faa porii va sta soia lui Blangin, pe care o cunoatei bine, cci a fost n serviciul dumneavoastr. Dac nu v salut, v vedei de drum, nseamn c s-a ntmplat ceva. Dac v salut, v ducei la ea, singur, i ea v va conduce ntro ncpere care aparine de locuina ei. Vei rmne acolo destul de trziu, pn cnd va socoti Blangin c a sosit momentul n care v va putea conduce n celula domnului de Boiscoran. Odat sfrit ntrevederea, v vei napoia n aceeai ncpere unde vi se va pregti un pat n care v vei petrece restul nopii Aceasta este cea mai grea dintre condiii. Nu vei putea prsi nchisoarea dect n timpul zilei. Era o condiie grea, n adevr. Nu are nicio importan, rspunse domnioara Denise, primesc. Spune-i domnului Blangin c totul este n ordine. C domnioara Denise acceptase toate condiiile lui Blangin este destul de uor de neles. C avea s obin i asentimentul domnului de Chandore,

lucrul era mai greu de crezut. Biata fat i ddu att de bine seama de lucrul acesta, net, pentru prima oar, se simi emoionat n prezena bunicului su, ezit, i pregti frazele, i cut cuvintele. Totul se dovedi ns zadarnic: Niciodat! exclam domnul de Chandore, niciodat, niciodat! Niciodat, e foarte adevrat, nu luase btrnul o poziie att de ferm. Niciodat sprncenele sale nu se ncruntaser att de tare. Niciodat nu-i rspunsese nepoatei sale: nu, fr ca, n acelai timp, ochii lui s nu-i spun: da. Cu neputin! Spuse el nc o dat i pe un ton care prea c nu admite nicio replic. Calm, domnioara Denise lsase furtuna s treac. i dac, totui, trebuie? ntreb ea, dup ce bunicul se potoli. Domnul de Chandore ridic din umeri. Da, insist ea, dac trebuie pentru a-l determina pe Jacques s renune la un sistem care-l duce la pierzanie, pentru a-l determina s vorbeasc nainte de terminarea instruciei? Nu este treaba ta, spuse domnul de Chandore. O! Este treaba mamei lui, a marchizei de Boiscoran. Ceea ce Blangin risc pentru tine, poate risca, la acelai pre, i pentru ea. Sunt cu totul de acord ca doamna de Boiscoran s-i petreac o noapte la nchisoare, se duce s-i vad fiul, este datoria ei Numai c nu va izbuti s schimbe hotrrea lui Jacques! i tu crezi c ai mai mult influen dect mama lui. Nu este deloc acelai lucru, bunicuule Nu are nicio importan! Nu are nicio importan14 nu mai seamn defel cu Niciodat", se putea discuta. i a discuta nseamn a te expune atacurilor prii adverse.

Nu mai insista, fat drag, decizia mea este definitiv i jur Nu jura, bunicuule! strig fata. Bine, dar dac eu nu vreau O s vrei, bunicuule, n-o s-o sileti tu, pe nepoica ta care te iubete att de mult, s fie nevoit, pentru prima oar n viaa ei, s nu te asculte i asta pentru c este pentru prima oar, n adevr, cnd nu-i fac pe plac Bunicule, las-m s-i explic Ascult-m mai bine pe mine, s-i spun eu care sunt primejdiile la care te expui, care sunt nenorocirile care i se pot ntmpla S-i petreci o noapte acolo, n nchisoare, ar nsemna s riti onoarea ta de fat tnr, fericirea ta Onoarea i viaa lui Jacques sunt n primejdie Srmana de tine! De unde tii tu c nu va fi el, cel dinti, care s-i reproeze aceast aciune? El? Aa sunt fcui brbaii, i enerveaz asemenea gesturi de admirabil devotament Fie. M vor durea mai puin nvinuirile nedrepte ale lui Jacques dect gndul c nu mi-am fcut datoria. Domnul de Chandore ncepea s dispere. i dac n loc s-i poruncesc, te-a ruga, Denise Dac btrnul tu bunic te-ar conjura n genunchi s renuni la acest proiect nebunesc M-ar durea ngrozitor, bunicule, dar nu ar folosi la nimic; a rezista rugminilor tale aa cum rezist poruncilor tale De neclintit! strig btrnul, e de neclintit! Dintr-o dat, schimb tonul: Dar eu sunt stpn aici! Bunicule, ndurare Nefericito, relu el, i dac Jacques este vinovat i dac, n clipa n care v vei ntlni, i va mrturisi vina lui Domnioara Denise cltin din cap.

Nu este cu putin, spuse ea, dar dac, totui, aceasta ar fi situaia, ar trebui s fiu pedepsit odat cu el cci simt, dac mi-ar fi cerut-o, c i-a fi fost complice E nebun! suspin domnul de Chandore lsndu-se s cad n fotoliul su, e nebun! Dar era nfrnt i a doua zi, la orele cinci, cu inima zdrobit de durere, cobora pe strada Rampe la bra cu nepoica lui. Domnioara Denise alesese pentru aceast mprejurare cea mai simpl i cea mai sobr dintre toaletele sale iar n geanta pe care o avea sub bra se gseau nu aisprezece ci douzeci de mii de franci aur. Firete, a fost nevoie s li se spun totul doamnei de Boiscoran i mtuilor Lavarande, precum i domnului Folgat; spre marea uluire a btrnului, nimeni nu a ridicat nicio obiecie. Pn n strada nchisorii, btrnul i nepoata lui nu au schimbat ntre ei nicio vorb. O vd pe doamna Blangin la poart, bunicule, s fim ateni Se apropiar. Doamna Blangin salut. Gata, a sosit clipa, murmur fata. Pe mine, bunicule, du-te repede acas i nu fi ngrijorat. nsoit de nevasta temnieierului, Denise dispru n interiorul nchisorii. Inima tinerei fete btea att de puternic, net imediat dup ce intr n casa doamnei Blangin se ls pe un scaun Dumnezeule! V simii ru, domnioar? Am s v dau puin oet Nu este nevoie, rspunse Denise, rmi lng mine, draga mea Colette, rmi aici Scump domnioar, spuse Colette Blangin, trebuie s vi se par att de ciudat c v aflai aici Da, foarte ciudat, desigur. Dar unde este soul dumitale? Jos, pndete, domnioar. Nu va ntrzia s se arate.

n adevr, puin mai trziu, se auzir pai i se ivi Blangin, palid, tulburat ca un om aflat ntr-o mare primejdie. Nici usturoi n-am mncat, nici gura nu-mi miroase, spuse el. ncep s cred c nimeni n-o s prind de veste i c n-o s-ani pierd slujba. Domnioara de Chandore interpret aceast fraz ca o introducere n discuie. Slujba dumitale nu are nicio importan, din moment ce ne-am neles c vei primi ceva mult mai bun i, deschiznd geanta, scoase i puse pe mas fiicurile pe care le adusese cu ea. A! Este aur! spuse Blangin ai crui ochi sclipeau. Da. Fiecare dintre aceste fiicuri conine o mie de franci i iat aici aisprezece Se poate vedea? ntreb el. Desigur, rspunse fata, verificai Se nela. Blangin inea n adevr s verifice! inea s-i plimbe privirile peste tot aurul acela, s-l aud sunnd, s se joace cu el. Cu gesturi repezite el smulse hrtiile fiicurilor i ls monezile s se rostogoleasc pe mas i, pe msur ce mormanul cretea, buzele sale se albeau i pe fruntea lui se iveau broboane de sudoare. Totul este al meu rosti el rznd prostete. Da, al dumitale, i rspunse domnioara Denise. Nu mi-a fi nchipuit cum arat aisprezece mii de franci. Ct de frumos poate fi aurul! Uit-te, nevast! Dar nevasta lui Blangin ntoarse capul. Era la fel de hrprea ca i brbatul ei, la fel de tulburat dar, femeie fiind, tia s mascheze. A! scump domnioar, spuse nevasta lui Blangin, niciodat nu ne-am fi gndit, soul meu i cu mine, s v cerem bani pentru un serviciu dac ar fi fost vorba numai de noi doi. Dar avem copii i este de datoria dumneavoastr s avei grij de ei, spuse domnioara Denise.

tiu foarte bine c aisprezece mii de franci reprezint o sum mare Poate c domnioarei i pare ru de toi aceti bani mi pare att de ru, net a fi gata s mai aduc ceva de bunvoie i art unul din cele patru fiicuri care-i rmseser n geant. Atunci, ntr-adevr, s-o ia dracu de slujb! exclam Blangin, ameit de atingerea aurului. Aici v putei socoti la dumneavoastr acas, domnioar, iar eu, temnicierul, sunt la ordinele dumneavoastr. Ce dorii? V rog s-mi spunei. Am nou prizonieri, fr s-i punem la socoteal pe domnul de Boiscoran i pe Frumence Cheminot. S le dau drumul? Blangin! strig iritat soia temnicierului. Ce! Nu am eu dreptul s-i eliberez pe deinui? nainte de a o face pe deteptul, f-i domnioarei serviciul pe care i l-a cerut. Asta e drept. Atunci f bine i ascunde banii tia, spuse prudent femeia. i, scond din dulap un ciorap gros de ln l ntinse soului su care-l umplu cu monezi de aur, i opri doar dousprezece buci pe care le puse n buzunar ca o dovad concret a noii sale averi. i acum coboar, i spuse lui Blangin nevasta. S-ar putea s mai apar cineva i dac nu deschizi repede poate s par suspect. So asculttor, Blangin plec i, imediat dup aceea, nevasta lui oferi domnioarei Denise cte ceva de mm care. Se nnoptase. Sun de nou, apoi de zece. Se auzir paii soldailor care schimbau paza. Un sfert de or dup aceea Blangin apru din nou cu o lamp i cu o enorm trus de chei. L-am trimis la culcare pe Cheminot, spuse el, domnioara poate s pofteasc.

S mergem, rspunse simplu fata. Pind n urma lui, ea strbtu o mulime de coridoare, apoi o sal imens n care paii rsunau ca ntr-o biseric, apoi o sumedenie de galerii nguste n cele din urm, artndu-i o u prin care filtra o lumin slab, Blangin i spuse: Aici! S intrm, rspunse fata. Cu un zgomot mare de chei i de belciuge, Blangin deschise ua celulei n care se afla Jacques de Boiscoran. Nu zilele, ci orele erau acelea pe care le numra Jacques de Boiscoran din clipa n care fusese nchis. Aceasta se petrecuse n dimineaa zilei de vineri 23 iunie, iar acum era miercuri seara, n 28. Trecuser, deci, o sut treizeci i dou de ore de cnd, potrivit cumplitei expresii a lui dAyrault, fusese, dei n via, ters din lumea celor vii i zidit ntr-un mormnt. Fiecare din aceste o sut treizeci i dou de ore apsase asupra lui cu greutatea unei luni ntregi. Privindu-l cum arta acum, palid i slbit, cu ochii sticlind de febr, de parc ar fi fost doi crbuni aprini, cu prul i cu barba ntr-o cumplit neornduial, ar fi fost greu s-l recunoti pe fericitul castelan de la Boiscoran, pe rsfatul sorii, pe omul cruia totul i zmbise ntotdeauna, pe tnrul care de la nlimea trecutului su, i sfida viitorul. Dac marile dureri nu i-ar avea pudoarea lor, domnioara Denise s-ar fi informat asupra situaiei lui Jacques. I-ar fi fost foarte simplu s-o fac. i dac s-ar fi informat, ar fi aflat de la Blangin, care l spiona mereu pe Boiscoran i de la soia lui Blangin, care i pregtea de mncare, toate fazele prin care trecuse deinutul din clipa arestrii sale. Zdrobit, n prima clip, el i revenise ns i, n tot cursul zilelor de vineri i de smbt se artase foarte liniitit i plin de ncredere, vorbre i vesel. Duminica fusese o zi fatal. Condus la Boiscoran ntre doi jandarmi pentru ridicarea

sigiliilor, el fusese huiduit i blestemat pe drum de o mulime de oameni care-l recunoscuser i faptul acesta l rnise cumplit. n tot timpul zilei de luni fusese torturat de ctre judectorul de instrucie care-i luase un nou interogatoriu i, cnd i se aduse masa, declar c nu va putea rezista i c ar fi mai bine s-l omoare de pe acum. Mari primise scrisoarea domnioarei Denise i-i rspunsese. A fost o treab care l-a ocupat mult timp, dar care l-a lsat ntr-o stare de teribil agitaie, care a continuat n tot cursul nopii. Ndjduia s primeasc miercuri un rspuns. Acesta nu venise i el czuse ntr-o toropeal din care domnul Galpin-Daveline nu izbutise s-l scoat. Imediat dup plecarea judectorului se aezase n faa mesei, cu capul sprijinit n palme, cu privirea pierdut i nici nu se micase cnd i se adusese un felinar. De altfel, puin dup zece, n momentul n care auzi cheia n broasc, se afla exact n aceeai poziie. Se obinuise cu obiceiurile nchisorii. tia care sunt orele de mas, tia cnd vine Frumence Cheminot s-i fac curenie i mai tia i care este momentul n care se poate atepta la vizita judectorului de instrucie. Dar, odat cu cderea nopii, tia c nu-l tulbur nimeni pn n zori. O vizit att de trzie nsemna, fr nicio ndoial, c se produsese un eveniment neobinuit eliberarea, poate, acest oaspete la care viseaz toi deinuii. Se ridic n clipa n care deslui n umbr chipul lui Blangin. Ce vrei? ntreb el. Blangin l salut. Era un temnicier politicos. Domnule, rspunse el, v aduc pe cineva i se ddu n lturi pentru a ngdui domnioarei Denise s nainteze, mai bine zis s fie mpins cci se prea c nu se mai poate mica din loc.

Pe cineva repet domnul de Boiscoran. Temnicierul ridicase lampa i nefericitul o recunoscu pe logodnica lui. Dumneata aici! exclam el. Se ddu speriat napoi, tremurnd, temndu-se c viseaz, temndu-se c este victima unei halucinaii. Denise, murmur el, Denise! Biata fat era att de emoionat, net nu fu n stare s scoat niciun cuvnt. Rspunse temnicierul n locul ei. Da, spuse el, domnioara de Chandore. La ora aceasta, aici, n celula mea! Avea ceva deosebit de important s v comunice, m-a cutat pe mine O! Denise, nepreuita mea prieten i am consimit, continu Blangin pe un ton printesc, s o strecor pe furi aici Este o mare ndrzneal din partea mea i dac s-ar afla Daorict ai fi de temnicier, ai i tu o inim ca toi oamenii, nu? i dac-i spun toate astea domnului, este pentru c s-ar putea ntmpla ca domnioara s uite i dac secretul nu este bine pstrat eu pot s-mi pierd locul i nu-s dect un om necjit, cu nevast i copii Eti cel mai cumsecade dintre oameni! exclam domnul de Boiscoran, departe de a bnui preul sensibilitii de care ddea dovad Blangin, i n ziua n care voi fi eliberat i voi dovedi, dragul meu, c n-ai dat o mn de ajutor unor oameni ingrai! Sunt n slujba dumneavoastr, domnule, spuse cu modestie Blangin. Domnioara Denise i revenea ncetul cu ncetul. Las-ne singuri, prietene, i spuse ea cu blndee temnicierului. De ndat ce acesta plec, nu-i ls domnului de Boiscoran timpul de a rosti un singur cuvnt: Jacques, murmur ea, bunicul mi-a spus c venind aici, singur, n tain, noaptea, s-ar putea ntmpla ca

sentimentele dumitale pentru mine s scad A! Doar n-ai crezut una ca asta?! Bunicul are mai mult experien dect mine, Jacques. Cu toate acestea eu nu am ezitat, iat-m aici i a fi fost n stare s nfrunt primejdii mult mai mari pentru c este vorba de onoarea dumitale care este i onoarea mea, de viaa dumitale care este i viaa mea, de viitorul nostru, de fericirea noastr, de toate ndejdile noastre Pe chipul deinutului se putea citi o bucurie fr de margini. Dumnezeule mare! exclam el, o clip cum este aceasta pe care o triesc rscumpr ani ntregi de chinuri Dar domnioara Denise venise hotrt s-i pun n aplicare planul. i jur pe memoria mamei mele, Jacques, c nicio clip nu m-am ndoit de nevinovia dumitale Dumneata, spuse nefericitul nsoindu-i vorbele de un gest plin de semnificaie, dar domnul de Chandore Crezi c m-a fi aflat aici dac el te-ar fi crezut vinovat? Att mtuile mele ct i mama dumitale sunt tot att de sigure de nevinovia dumitale ca i mine Dar tata? Nu mi-ai vorbit de el n scrisoarea dumitale Domnul de Boiscoran a rmas la Paris pentru cazul n care ar fi necesare unele demersuri Jacques de Boiscoran cltina din cap. M aflu ntemniat la Sauveterre, murmur el, acuzat de o crim ngrozitoare, iar tata st la Paris Este adevrat, deci, ci nu m-a iubit niciodat! Eu am fost un copil bun i pn la aceast nenorocire nu a avut a se plnge de mine Nu, nu, tata nu m iubete Ascult-m, Jacques, l ntrerupse domnioara Denise, ascult, vreau s tii de ce am riscat M aflu aici n numele tuturor prietenilor notri n numele domnului Folgat, avocatul din Paris pe care l-a adus mama dumitale i pe care nu-l cunoti, m aflu n numele maestrului Magloire n care ai att de mult ncredere. Toi sunt de aceeai

prere. Ai adoptat un sistem ngrozitor. Continund s taci, te ndrepi de bunvoie spre adncurile prpastiei. Ascult bine ce-i spun: dac atepi, pentru a te dezvinovi, ca instrucia s ia sfrit eti un om pierdut. n ziua n care procesul va ajunge n faa camerei de punere sub acuzare vei vorbi n zadar. Va fi mult prea trziu. i te vei pomeni, nevinovat, adugind un nume n plus listei destul de mari a erorilor judiciare Jacques de Boiscoran o ascultase pe domnioara Denise n tcere, cu capul plecat, de parc ar fi vrut s-i ascund chipul. Din pcate, mi-am spus i singur tot ceea ce mi-ai spus pn acum i totui ai tcut! Am tcut. A! Asta nseamn c nu-i dai seama de primejdia n care te afli, Jacques, nseamn c nu tii O ntrerupse cu un gest. Apoi, cu vocea abia auzit: iu c risc eafodul sau ocna grea Domnioara Denise nlemnise de groaz. Biata fat! i nchipuise c va fi suficient s apar naintea lui Jacques pentru ca ncpnarea acestuia s ia sfrit. i acum, iat Nenorocitule! exclam ea. tii toate acestea i totui continui s taci! Trebuie s tac. Este cu neputin. Nu te-ai gndit Nu m-am gndit repet el. Dar ce crezi c fac de o sut i treizeci de ucigtoare ceasuri de cnd m aflu n aceast temni, singur n faa unei acuzaii ngrozitoare i tot att de singur n faa celor mai cumplite consecine? Asta este toat nenorocirea, Jacques. Ai fost tras pe sfoar de ctre propria dumitale imaginaie. Dar cine nu ar fi pit acelai lucru? mi spunea ieri domnul Folgat: nu exist un om care s-i pstreze sngele rece dup patru zile de stat la secret. Durerea i singurtatea sunt cei mai proti sftuitori. Regsete-te, Jacques, ascult de sfatul

celor mai buni dintre prietenii ti Jacques, Denise care este a dumitale, te conjur s vorbeti Nu pot. De ce? Atept cteva secunde, dar vzu c nu i se rspunde: Cnd eti nevinovat, insist ea cu o nuan de amrciune n glas, nu eti oare dator s te dezvinoveti sus i tare? Cu un gest plin de disperare, Jacques i cuprinse fruntea n palme i i-o strnse puternic. Apoi, aplecndu-se ctre domnioara Denise att de aproape net fata i simea aburul respiraiei, i spuse: i atunci cnd nu poi, cnd pur i simplu nu poi s te dezvinoveti sus i tare? Fata se ddu napoi palid, cltinndu-se, se sprijini de perete i-l privi pe Jacques de Boiscoran cu nite ochi n care se cuibrise toat spaima sufletului su. Dumnezeule! exclam ea, ce spui acolo! Nefericitul rdea, rdea cu rsul acela sinistru care nseamn ultima expresie a disperrii. Spun, rspunse Jacques, c exist mprejurri care depesc raiunea, c exist coincidene ngrozitoare oare te fac s te ndoieti de tine nsui. Spun c totul m acuz, c totul m copleete c totul se nruie peste mine. Spun c dac eu eram n locul lui Galpin-Daveline i el n locul meu a fi acionat fr ndoial aa cum a fcut el Asta e nebunie curat! strig domnioara de Chandore. Dar Jacques de Boiscoran nu o auzi. Tot ceea ce strnsese n el n ultimele zile ieea acum la suprafa, se nsufleea i obrajii lui prindeau din nou culoare. S te dezvinoveti sus i tare! strig el. A! Ct este de uor s dai sfaturi Dar cum? Nu, eu nu sunt vinovat, dar a fost svrit o crim i pentru aceast crim justiia are neaprat nevoie de un vinovat. Dac nu sunt eu acela care a tras asupra domnului de Claudieuse i care a dat foc

castelului de Valpinson atunci cine a fcut-o? Unde te aflai, mi se spune, n clipa atentatului? Unde m aflam? Parc pot s o spun! A m dezvinovi nseamn a acuza! Dar dac m nel! i, admind c nu m nel, dac nu sunt n stare s demonstrez temeinicia acuzaiilor mele? Oare criminalul, oare incendiatorul nu i-a luat toate msurile pentru a scpa de pedeaps i pentru a face ca aceasta s se abat asupra capului meu? i eram pus n gard Exist un care moc nesc pn i asemenea ngrozitoare rzbunri A! Dac a fi tiut, dac a fi putut s prevd Cum s lupt! i eu, care n prima zi mi spuneam: O asemenea acuzaie nu m poate atinge, este un nor pe care-l voi risipi suflind n el. Nebun i prost. Norul a devenit o adevrat avalan gata s m striveasc Nu sunt nici copil, nici la i am mers ntotdeauna n ntmpinarea primejdiei mi dau seama de situaie, e deosebit de grav! Domnioara Denise tremura. i ce se va ntmpla cu noi? ntreb ea. De data aceasta domnul de Boiscoran o auzi i se ruin de slbiciunea lui. Toate aceste consideraii nu au nicio importan, relu fata, cci deasupra celor mai abile calcule, deasupra celor mai mrave combinaii se afl adevrul, invincibil, de neclintit! Trebuie s spui adevrul, Jacques, fr prejudeci, fr opreliti, fr ocoliuri Nu se mai poate! murmur deinutul. Este oare att de ngrozitor? Este incredibil! Domnioara Denise l privea cu spaim. Nu-i mai recunotea nici chipul, nici privirea, nici timbrul vocii. Se apropie de el lundu-i mna n minile ei mici i albe. Dar mie, spuse ea, mie, prietena dumitale, mie poi s mi-l spui acest adevr! Tresri i se retrase. Mai puin dect oricrei alte persoane! Spiritul dumitale este mult prea pur pentru intrigi att de mrave

i de ruinoase Nu vreau ca rochia de nunt s-i fie ptat de noroiul n care am fost aruncat eu! Se lsase nelat? Nu, dar avusese curajul de a-l lsa s cread c izbutise. Fie, continu ea, dar acest adevr va trebui s-l spui, mai devreme sau mai trziu Da, maestrului Magloire Ei bine, Jacques, ceea ce i vei spune scrie-i aici, uite, i-am adus hrtie i toc, i voi preda scrisoarea. Exist lucruri care nu se pot ncredina hrtiei, Denise! Se simea nvins, nelegea c nimic nu va putea frnge voina de nenduplecat a lui Jacques, i totui ncerc: Dar dac te-a ruga, Jacques, relu ea, dac te-a implora n numele trecutului i al viitorului nostru, n numele acestei iubiri unice i venice pe care mi-ai jurato Vrei, aadar, ca ceasurile pe care le petrec aici, n nchisoare, s fie de o mie de ori mai grele pentru mine! Vrei s-mi rpeti i ultimele picturi de energie i de curaj! Nu mai ai niciun pic de ncredere n mine! Nu te mai poi bizui pe mine cteva zile Se opri. Se auzeau bti n u. Timpul trece repede, strig Blangin i a vrea s fiu jos cnd se schimb paza E foarte periculos pentru mine Sunt tat de familie Du-te, Denise, i spuse Jacques, du-te M ngrozete gndul c ai putea fi surprins aici. Pentru a ti ct de puin risca s fie surprins, domnioara de Chandore pltise bine. Cu toate acestea nu rezist i ntinse lui Jacques fruntea, acesta o atinse cu buzele sale i, sprijinindu-se de ziduri, mai mult moart dect vie, ajunse n cmrua temnicierului. I se pregtise un pat n care se arunc mbrcat i n care rmase neclintit. Era lumin, erau aproape ceasurile opt n momentul n

care-l auzi pe temnicier: Scump domnioar, i spunea el, a sosit clipa n care putei pleca Poate c se vor mira unii vzndu-v singur pe strzi, dar i vor spune c venii de la slujba de apte Fr s spun o vorb, domnioara Denise se ridic i-i spuse lui Blangin, care abia atepta s-o vad plecat: Poftim, ine asta ca s-i aduci aminte de mine dac sar ntmpla s mai am nevoie de dumneata i ddu nc unul din fiicurile de o mie de franci care se aflau n geanta ei. i, trgndu-i voalul pe ochi, plec. Baronul de Chandore, petrecuse n viaa lui o noapte ngrozitoare atunci cnd, la cptiul fiului su, i numra acestuia btile inimii. Seara, medicii i spuseser: Dac trece cu bine aceast noapte s-ar putea s scape. n zori ns i dduse sufletul. Ei bine, nu s-ar putea spune c n noaptea aceea btrnul suferise mult mai mult dect n noaptea pe care domnioara de Chandore o petrecuse n afara casei. tia bine c Blangin i cu soia lui, n ciuda faptului c erau hrprei, se dovediser ntotdeauna oameni cumsecade; tia c Jacques de Boiscoran este un om de onoare Dar ce importan aveau toate acestea! Btrnul su valet l auzi plimbndu-se n tot cursul nopii de-a lungul i de-a latul ncperii i la orele apte dimineaa se afla n faa porii privind n lungul strzii. Ctre orele apte i jumtate domnul Folgat i se altur, dar abia dac-i rspunse la salut i cu siguran c nu auzea nimic din tot ce-i spunea avocatul. Iat-o! Exclam btrnul. i nu se nela. Domnioara Denise dduse colul strzii Rampe. Pea grbit, aa cum pete un om care se tie la captul puterilor i care i-a pstrat exact atta energie ct i mai trebuie pentru a ajunge la int Bunicul Chandore i iei n ntmpinare cu o bucurie de nedescris i o strnse n braele sale repetnd ntr-una:

O! Denise, fetia mea drag, dac ai ti ct am suferit Ai ntrziat Dar am i uitat totul, vino, vino repede Aproape c o purt n brae pn n salon i o sili s se aeze ntr-un jil. ngenunchie alturi de ea rznd mereu de fericire. Dar, de ndat ce-i lu minile ntr-ale lui: i ard minile! Ai febr! O privea. Fata tocmai i ridicase voalul. Eti palid i ai ochii roii i umflai Am plns, bunicule, i rspune fata ncet. Ai plns! De ce? Din pcate N-am reuit! Domnul de Chandore zvcni de parc ar fi fost mprins de un arc. Pentru numele lui Dumnezeu, exclam el, nu s-a mai auzit una ca asta de cnd e lumea lume! Cum? Te-ai dus tu, Denise de Chandore n nchisoare, l-ai rugat? Iar el a rmas de nenduplecat, da, bunicule. Nu va vorbi nainte de sfritul instruciei nseamn c ne-am nelat, nseamn c omul acesta nu are nici minte i nici suflet Domnioara Denise se ridicase cu greu. Nu-l acuza, bunicule, spuse ea, nu-l acuza. Dac ai ti ct este de nefericit M rog, ce zice, care sunt motivele lui? Spune c adevrul este att de greu de crezut net ar fi pierdut dac ar vorbi acum, cnd nu poate beneficia de sprijinul unui aprtor. Spune c situaia n care se gsete este rezultatul unei ngrozitoare rzbunri. Crede c-l cunoate pe vinovat i pentru a se putea apra va fi nevoit s-l acuze Domnul Folgat, care nu scosese o vorb pn n clipa aceea se apropie. Suntei sigur, domnioar, ntreb el, c domnul de Boiscoran s-a exprimat n aceti termeni? Foarte sigur, i chiar dac a tri mii de ani tot n-a

putea uita privirea i timbrul vocii lui Dar ie, draga mea, interveni agitat domnul de Chandore, ie i-a spus pesemne ceva mai multe Nimic. Nu l-ai ntrebat ce nelege prin acest adevr care este att de greu de crezut? O! Ba da i? A spus c mie n chip deosebit nu-mi poate spune nimic, a spus c eu sunt ultimul om din lume cruia i-ar putea ncredina aceast tain Individul sta merit s fie ars la foc mic! tun domnul de Chandore. Dup ce se liniti, continu: i toate astea nu i se par ctui de puin ciudate? Mi se par ngrozitoare neleg Dar ce prere ai despre purtarea lui Jacques? Cred, scumpul meu bunic, spuse fata, c dac procedeaz n felul acesta nseamn c nu poate cu niciun chip s procedeze altfel. Jacques este mult prea inteligent i mult prea curajos Fiind singurul care cunoate adevrul, este singurul care poate judeca situaia. Iar eu sunt cea dinti care trebuie s-i respect atitudinea Dar el, btrnul, el nu se simea ctui de puin obligat s respecte aceast atitudine i se pregtea s-i spun nepoatei sale tot ce gndete, dar nu avu rgazul necesar, cci fata se ridicase cu greu din jilul n care sttea. Sunt zdrobit, bunicule, ngduie-mi, te rog, s m duc n camera mea i prsi ntr-adevr salonul. Domnul de Chandore o conduse pn la u i o urmri cu privirea cum urca scara. XI Din faimoasa noapte a incendiului de la Valpinson, locuitorii din Sauveterre nu se mai plictiseau defel. Sauveterre avea de aci nainte, pe tapet, palpitant, de un interes mereu proaspt, nesecat, fecund n discuii i n presupuneri, un singur subiect de conversaie: afacerea

Boiscoran. Care mai este situaia? se ntrebau cetenii cnd se ntlneau. i atunci, cnd domnul Galpin-Daveline se ducea de la tribunal la nchisoare, i pe cnd urca strada Naional cu mersul su solemn i eapn, douzeci de cumetre nghesuite ndrtul perdelelor cutau s surprind pe chipul su secretele instruciei. Ele nu surprindeau dect amprenta celor mai chinuitoare griji i o paloare din zi n zi mai vizibil. n aa fel net i spuneau: O s vedei, c bietul domn Galpin v sfri prin a da n glbinare. Orict de ciudat ar fi putut s par aceast apreciere, ea corespundea ntocmai senzaiilor ambiiosului magistrat. Aceast afacere Boiscoran devenise pentru el ca una din acele rni vii creia nimic nu-i poate potoli nencetata mncrime. Mi-a pierit pn i somnul, i spunea el procurorului Republicii. Minunatul domn Daubigeon care i-ar fi dat toat osteneala pentru a putea potoli ardoarea zelului su, nu-l plngea cine tie ce. A cui e vina?! rspundea el. Doar vrem s ne ajungem i grijile merg mn n mn cu averea care crete: Crescentum sequitur cura pecuniara Majorumque fames Nu-mi fac dect datoria! strig judectorul de instrucie, i dac ar fi s-o iau de la nceput as proceda la fel. Totui, fiecare zi dezvluia ntr-o lumin mai crud situaia dificil n care se gsea. Opinia public, orict de ostil i era domnului de Boiscoran, era departe de a-i fi favorabil lui GalpinDaveline. n general, se credea n vinovia lui Jacques i se cerea s i se aplice toate rigorile legii, dar, pe de alt parte,

lumea se mira c domnul Galpin-Daveline acceptase aceast misiune att de delicat de judector de instrucie. Acest fapt, de a aciona mpotriva unui vechi prieten, de a cuta dovezile crimelor sale, de a-l trimite n faa curii cu juri, cu alte cuvinte la ocn sau la eafod, era ca un fel de trdare care revolta contiinele. Numai din felul n care oamenii rspundeau la salut sau chiar l evitau, magistratul putea s-i dea seama de sentimentele pe care le strnea. Furia lui mpotriva lui Jacques se dubla i totodat i se nteeau frmntrile. Primise, este adevrat, felicitrile procurorului general, dar poi fi vreodat sigur de rezultatul unei instrucii atta timp ct vinovatul nu a mrturisit? Fr discuie, dovezile care se ridicau mpotriva lui Jacques erau prea copleitoare pentru ca decizia camerei de punere sub acuzare s fi fost ndoielnic. Dar, deasupra camerei de punere sub acuzare existau juraii. De fapt, dragul meu, obiecta procurorul Republicii, nu ai nici mcar un singur martor ocular. l am pe Cocoleu, rspunse domnul Daveline. Aadar doctorii au ajuns la concluzia c nu este idiot? Nu. Domnul Seignebos este singurul care susine acest punct de vedere. Dar Cocoleu consimte, cel puin, s-i repete mrturia? Nu. n cazul acesta este ca i cnd nu ai avea niciun martor! Ei da, domnul Daveline tia lucrul acesta foarte bine, de aici toate frmntrile lui. Cu ct l studia mai mult pe deinutul su, cu att i gsea o atitudine mai enigmatic i mai amenintoare care nu prevestea nimic bun. S aib un alibi? se ntreba el. Dac pstreaz pentru ultimul moment vreunul din acele mijloace neprevzute care rstoarn tot eafodajul instruciei i-l acoper de

ridicol pe judector? Cnd i veneau asemenea idei, orict de neverosimile erau, i se mbrobonea fruntea de sudoare i-l trata pe bietul su grefier Mechinet ca pe un negru. i asta nu era tot. Orict de retras tria de la nceputul acestei afaceri i soseau tot felul de ecouri din strada Rampe. El tia c domnioara Denise era nconjurat de oameni inteligeni i devotai, bunicul Chandore, domnul Senesohal, doctorul Seignebos, maestrul Magloire i, n sfrit, acel avocat adus de marchiza de Boiscoran de la Paris, maestrul Folgat. Numai dumnezeu tie ce vor ncerca, gndea el, pentru a sustrage vinovatul de sub aciunea Justiiei. Aa net s-ar putea spune c nicio instrucie n-a fost condus cu atta ardoare pasionat, cu un zel att de meticulos. Fiecare dintre punctele ctigate n cursul instruciei fur pentru domnul Galpin-Daveline subiectul unor laborioase anchete. n mai puin de cincisprezece zile se perindar prin cabinetul su aizeci i apte de martori. Anchet un sfert din populaia din Brechy i ar fi citat tot oraul, dac ar fi avut curajul s-o fac. Eforturi zadarnice Dup sptmni de furibunde investigaii instrucia btea pasul pe loc, misterul rmnea la fel de neptruns. Deinutul nu nlturase nici mcar una singur din acuzaiile care apsau asupra lui, dar nici judectorul nu reuise s gseasc vreo nou dovad care s se adauge dovezilor adunate n primele zile. Dar toate au un sfrit. ntr-o dup-amiaz cald de iulie, cumetrelor din strada Naional li se pru c domnul Daveline era i mai necjit ca de obicei. i nu se nelau. Dup o lung ntrevedere cu procurorul Republicii i cu preedintele tribunalului, judectorul de instrucie se decisese.

Ajuns la nchisoare, el intr n celula lui Jacques de Boiscoran, mascndu-i emoia printr-o i mai mare rceal: Penibila mea misiune se apropie de sfrit, domnule, ncepu el. Instrucia cu care am fost nsrcinat va fi nchis. Incepnd de mine, probele procedurii, precum i alte piese n sprijinul ei, vor fi transmise domnului procuror general pentru a fi naintate camerei de punere sub acuzaie. Jacques nu clipea. Bine! fcu el simplu. Nu avei nimic de adugat, domnule? insist judectorul. Nimic, n afar de faptul c sunt nevinovat. Domnul Daveline reui cu greu s-i rein un gest de nerbdare. n cazul acesta dovedii-o, spuse el. n cazul acesta distrugei probele care v acuz, care v copleesc, care v fac s aprei n ochii mei, n ochii Justiiei, n ochii lumii ntregi ca un om vinovat. n cazul acesta vorbii, explicai purtarea dumneavoastr Jacques tcea cu ncpnare. Hotrrea dumneavoastr este luat, spuse nc o dat judectorul, nu vrei s vorbii! Sunt nevinovat! Domnul Galpin-Daveline nelese c nu mai avea niciun rost s insiste. Incepnd din acest moment, domnule, spuse el, nu v mai aflai n deteniune preventiv. Putei primi n vorbitorul nchisorii vizitele familiei dumneavoastr. Aprtorul pe care-l vei dori va fi admis n celul pentru a putea discuta cu dumneavoastr.. n sfrit! Strig Jacques cu o explozie de bucurie. mi este permis, ntreb el, s-i scriu domnului de Chandore? Da, rspunse judectorul i dac dorii s-o facei chiar acum, grefierul meu i va lua sarcina de-a face s-i parvin scrisoarea dumneavoastr chiar n aceast sear.

Jacques de Boiscoran profit de ocazie n aceeai clip i termin repede, deoarece biletul pe care-l scrise i pe care i-l ddu lui Mechinet nu coninea dect aceste dou rnduri: ll atept pe domnul Magloire mine diviinea la ora nou. J. Din ziua n care prietenii lui Jacques de Boiscoran neleseser c un demers greit ar fi putut avea cele mai grave consecine se abinuser, cu mult grij, de la orice aciune. De altfel, la ce ar fi ajutat demersurile? Singur, cererea doctorului Seignebos fusese, n parte, ascultat, i parchetul desemnase pentru a se stabili starea mintal a lui Cocoleu, un doctor din Paris, un alienist celebru. Era ntr-o smbt cnd domnul Seignebos veni triumftor s anune aceast veste fericit n strada Rampe. Dar n marea urmtoare el se ntoarse vnt de furie, povestindu-i eecul. Sunt i la Paris imbecili aa cum sunt i-n alte pri! strig el cu o voce care fcu s vibreze geamurile din salonul familiei Chandore sau, mai bine zis, n vremurile astea de egoism feroce i de servilism cras, oameni independeni sunt la fel de rari i la Paris ca i n provincie. Ateptam un savant inaccesibil tuturor meschinriilor: miau trimis un farsor care ar fi fost dezolat s fie dezagreabil domnilor de la Parchet A! Surpriza este crunt! Ca de obicei, i hruia ochelarii de aur. Am fost informat, continu el, de sosirea confratelui din capital i m-am dus la gar n persoan s-l atept. Trenul sosete i eu mi vd imediat omul n mulime. Un cap frumos, cu tmple argintii, ochi ptrunztori, o gur lacom i ireat El este, mi-am zis Hm! Arta cam fluturatic cu o mulime de decoraii la butonier, cu favoriii tuni ca meriorii din grdina mea i n locul credincioilor ochelari un monoclu obraznic Dar nimeni nu este perfect. M apropii, m prezint, ne dm mna l invit

s prnzim mpreun, accept i iat-ne ndat dup aceea la mas, el ludnd pe bun dreptate vinul meu de Bordeaux, eu expunndu-i metodic afacerea. Prnzul odat isprvit, vrea s-l vad pe Cocoleu; ne ducem la spital i aici, imediat, dup o singur privire: Biatul acesta, strig el, este pur i simplu cel mai desvrit tip de idiot pe care l-am vzut n viaa mea! Un pic descumpnit, ncerc s-i explic din nou afacerea; refuz s m asculte. Il implor s-l vad din nou pe Cocoleu: m trimite la plimbare. Jignit, l ntreb cum i explic n cazul acesta mrturia att de categoric a acestui idiot n noaptea crimei. mi rspunde fredonnd c pur i simplu nu i-o explic. Vreau s discut, m planteaz acolo, ca el s se duc la tribunal i cu cine credei c a luat masa n aceeai sear? La hotel, cu confratele nostru din capitala districtului i acolo au redactat de comun acord, un raport care-l expedia pe Cocoleu n cea mai perfect imbecilitate din cte se pot visa Se plimba cu pai mari prin salon i, fr s asculte nimic, continu: Dar domnul Galpin se nal trmbindu-i victoria! Nu s-a spus nc totul! Nu te descotoroseti chiar att de uor de doctorul Seignebos. Am spus odat c Cocoleu este un punga mrav, un mizerabil simulator, un martor fals i o voi dovedi Boiscoran poate s conteze pe mine Odat cu aceste cuvinte se ntrerupse i se aez n faa domnului Folgat. i dac spun c Boiscoran poate conta pe mine, adug el, nseamn c am motivele mele. Am nite foarte ciudate bnuieli, domnule avocat, foarte ciudate Domnul Folgat, domnioara Denise i marchiza de Boiscoran i cereau s se explice, dar el declar c nu sosise nc momentul i c, de altfel, nu era nc destul de sigur Reui s scape, jurnd c este foarte grbit, deoarece i prsise bolnavii de dou zile i era ateptat de ctre contesa de Claudieuse, al crei so se simea din ce n ce

mai ru. Ce bnuieli poate s aib acest original btrn? Continua s ntrebe bunicul Chandore la o or dup plecarea doctorului. Domnul Folgat ar fi putut rspunde c aceste bnuieli, precum se pare, erau aceleai cu ale sale, dar mai precise i ntemeiate pe indicii serioase. Dar la ce bun s spui aa ceva, atta timp ct toate investigaiile erau interzise, atta timp ct un singur cuvnt rostit cu impruden putea s strnease bnuieli? Vetile din partea lui Jacques de Boiscoran deveniser tot mai rare. Interogatoriile nu aveau loc dect la intervale destul de lungi. Treceau uneori chiar patru sau cinci zile fr ca Mechinet s aduc vreo scrisoare. Este agonia cea mai de nesuportat, nu nceta s repete doamna de Boiscoran. Dar ora deznodmntului avea s sune. ntr-o dup-amiaz, domnioara Denise se gsea singur n salon cnd i se pru c recunoate n vestibul vocea grefierului. Iei n grab. Nu se nelase. A! Instrucia s-a terminat! strig ea, nelegnd c nimic altceva n afara acestui mare eveniment nu ar fi putut s-l determine pe Mechinet s se arate n plin zi n strada Rampe. ntr-adevr, domnioar, rspunse grefierul i v aduc acest bilet din partea domnului de Boiscoran i din dispoziia domnului Daveline Fata lu biletul, l citi dintr-o singur privire i, uitnd totul, nnebunit de fericire, alerg la bunicul ei i la domnul Folgat, strignd n acelai timp unui servitor s se duc n grab s-l caute pe maestrul Magloire. Primul avocat din Sauveterre sosi n mai puin de o or i i se ddu biletul prin care era solicitat. I-am, promis domnului de Boiscoran asistena mea, spuse el pe un ton ncurcat, i m voi ine de cuvnt Voi fi mine alturi de el i voi veni s v povestesc rezultatul

ntrevederii noastre. Nu s-a mai putut scoate nimic de la el; era clar c nu credea n nevinovia clientului su. Jacques trebuie s fie nebun, spuse domnul de Chandore, dac-i ncredineaz aprarea unui om care se ndoiete n asemenea msur de el! Maestrul Magloire este un om cinstit, bunul meu bunic, spuse domnioara Denise i dect s-l compromit pe Jacques ar prefera s se retrag. Ct despre asta, da, maestrul Magloire era un om cinstit i nc destul de accesibil sentimentelor calde pentru ca ideea de a-l vedea pe prizonier, un om pe care-l iubise i pe care-l mai iubea nc, acuzat de o crim odioas i acuzat pe drept, credea el, s-i fie de nesuportat. Nu dormise toat noaptea i fiecare a putut s vad chipul su ngrijorat, cnd strbtea oraul a doua zi de diminea pentru a se duce la nchisoare. Blangin, temnicierul, l pndea. Venii repede, domnule, i strig el, deinutul este nnebunit de nerbdare Celebrul avocat urc ncet scara ngust. Strbtu o galerie lung. Blangin i deschise o u Se afla n celula lui Jacques de Boiscoran. n sfrit, iat-te! strig nefericitul tnr aruncndu-se de gtul domnului Magloire. n sfrit, vd chipul unui prieten i strng o mn sincer! Am suferit ngrozitor! Att de ngrozitor net m mir c mintea mea a rezistat! Dar iat-te aici, eti alturi de mine, sunt salvat! Dac avocatul tcea aceasta se datora faptului c era nspimntat de ravagiile pe care le fcuse durerea pe chipul att de nobil i de inteligent al lui Jacques. Se ngrozea de trsturile sale rvite, de strlucirea delirant a ochilor, de rsul convulsiv care-i strbtea printre buze. Nefericit! murmur el. Jacques se nela i nu se putea s nu se nele asupra sensului acestei exclamaii. Se ddu napoi alb ca varul.

M socoi vinovat? Cred, srmanul meu prieten, c totul te acuz, rspunse avocatul O expresie de nespus disperare contract figura lui Jacques. Intr-adevr, l ntrerupse el, cu un hohot de rs formidabil, trebuie c probele sunt zdrobitoare din moment ce au putut convinge pn i pe prietenii mei cei mai apropiai Altfel, de ce a mai fi tcut n prima zi Onoare? nelciune! i cu toate c sunt victima unei rzbunri de necrezut, a mai fi tcut nc, dac nu ar fi fost n joc dect viaa mea. Dar este vorba de onoarea mea, de onoarea alor mei, de viaa Denisei Voi vorbi. Dumitale, Magloire, i voi spune adevrul, m pot dezvinovi printrun singur cuvnt Prinse ncheietura maestrului Magloire i o strnse gata s i-o sfrme. Pe scurt, spuse el cu o voce surd, i voi explica totul: am fost amantul contesei de Claudieuse. XII Mai puin tulburat, Jacques de Boiscoran i ddu seama ct dreptate avusese, ct de bine fusese inspirat atunci cnd l alesese pentru a i se destinui, pe celebrul avocat din Sauveterre. Un strin, domnul Folgat, de pild, l-ar fi ascultat fr s clipeasc i n-ar fi vzut n aceast destinuire dect faptul n sine i nu i-ar fi exprimat dect propria lui prere. Prin domnul Magloire, dimpotriv, Jacques putea cunoate prerea ntregului inut. i domnul Magloire, auzindu-l declarnd c fusese amantul contesei de Claudieuse, schi un gest reprobator i strig: Este imposibil! Jacques nu fu prea mirat. El fusese primul care tiuse c n clipa n care avea s mrturiseasc adevrul, nu avea s fie crezut. i aceast convingere l-a determinat n bun msur s nu mrturiseasc.

Este de necrezut, tiu, spuse el, i totui este adevrat. Dovezile! ntrerupse domnul Magloire. Nu am dovezi. Expresia trist i binevoitoare care se citea pe chipul avocatului din Sauveterre ncepea s se schimbe din ce n ce mai mult. Se citea mirarea i indignarea n privirea de nenduplecat aintit asupra prizonierului. JSunt lucruri, spuse el, pe care dac nu le poi dovedi este mai bine s nu le spui. Reflecteaz Situaia n care m aflu mi cere s spun totul De ce ai ateptat atta? Speram c voi fi scutit de aceast oribil alternativ De ctre cine? De ctre doamna de Claudieuse. Maestrul Magloire se ncrunta din ce n ce mai mult. Nu pot fi suspectat de prtinire, spuse el, contele de Claudieuse este poate singurul duman pe care-l am aici, dar este un duman ndrjit, nenduplecat. Pentru a m mpiedica s ajung n Camer i pentru a-mi rpi voturile a recurs la acte prea puin demne de un om de onoare. Nu in deloc la el. Dar dreptatea m oblig s declar sus i tare c o socotesc pe contesa de Claudieuse drept cel mai nalt, cel mai pur i cel mai nobil exemplu de femeie, de soie, de mam de familie Un zmbet amar se ivi pe buzele lui Jacques. i totui am fost amantul ei, spuse el. Cnd? Cum? Doamna de Claudieuse locuia la Valpinson, dumneata locuiai la Paris Este adevrat, dair n fiecare an doamna de Claudieuse venea pentru toat luna septembrie la Paris, iar eu veneam de mai multe ori pe an la Boiscoran. Este curios c dintr-o astfel de legtur nu a transpirat nimic! Asta pentru c am tiut s ne lum toate msurile de prevedere. i nimeni nu i-a dat seama de nimic?

Nimeni Pn n cele din urm pe Jacques ncepu s-l irite atitudinea domnului Magloire. De ce toate aceste ntrebri? Nu m crezi? Fie. Lasm, cel puin, s ncerc s te conving. Vrei s m asculi? Maestrul Magloire i trase un scaun, dar nu se aez pe el n chip obinuit ci, ntorcndu-l, se sprijini cu braele de sptar. Te ascult, i spuse el Livid, cu o clip n urm, figura lui Jacques de Boiscoran deveni purpurie. Mnia i nflcra ochii. S fie tratat n felul acesta, tocmai el! Niciodat aerele de superioritate ale domnului GalpinDaveline nu-l jigniser n asemenea msur n care-l jignea aceast. Condescenden rece, dispreuitoare a domnului Magloire. Ideea de a-i spune s plece i trecu prin minte Dar dup aceea? Era condamnat s goleasc pn la fund sacul umilinei Pentru c trebuia s se salveze, nainte de orice, s fie scos din prpastie Eti aspru, Magloire, spuse el pe un ton din care strbtea un resentiment cu greu reinut, i m faci s simt fr mil toat oroarea situaiei mele. O! Nu te scuza! La ce bun? Las-m mai bine s vorbesc Fcu la ntmplare civa pai prin celul, trecndu-i mna peste frunte, ca i cum ar fi vrut s-i adune amintirile. Apoi, cu un glas ceva mai linitit: Era, ncepu el, n primele zile ale lunii august 1866, la Boiscoran, unde veneam s petrec cteva sptmni alturi de unchiul meu, cnd, pentru prima dat, am zrit-o pe contesa de Claudieuse. Contele de Claudieuse i unchiul meu erau pe atunci n cele mai proaste relaii, tot n legtur cu nenorocita aceea de grl, care strbate proprietile noastre, i un prieten comun, domnul de Besson, i pusese n cap s-i mpace i-i convinsese s se ntlneasc la el, la cin.

Unchiul meu m luase cu el. Contesa l nsoea pe soul ei. Eu mplinisem douzeci de ani, ea avea douzeci i ase. Vznd o, am rmas mut de admiraie. Mi se prea c nu mai ntlnisem niciodat o femeie att de perfect, att de frumoas, i c niciodat nu mai contemplasem o figur att de fermectoare, ochi att de frumoi, un zmbet att de dulce. Ea nu pru s m fi remarcat, eu nu i-am vorbit i totui, am simit c aceast femeie avea s joace un rol n viaa mea i nc unul fatal Att de puternic a fost aceast impresie, net plecnd din casa n care luasem cina nu m-am putut stpni s nu-i spun cte ceva unchiului meu El ncepu s rd i-rrii rspunse c nu eram dect un ggu i c dac vreodat existena mea avea s fie tulburat de vreo femeie, aceasta nu avea n niciun caiz s fie contesa de Claudieuse. n aparen, avea de o mie de ori dreptate. Cu greu s-ar fi putut imagina un eveniment care s m aduc din nou n apropierea contesei de Claudieuse. Tentativa de mpcare fcut de domnul de Besson euase complet, doamna de Claudieuse tria la Valpinson iar eu plecam a treia zi la Paris Am plecat totui preocupat i amintirea cinei de la domnul de Besson era nc vie n mintea mea cnd, o lun dup aceea, la Paris, aflndu-m la o serat la domnul de Chalusse, fratele mamei mele, mi se pru c-o recunosc pe doamna de Claudieuse Era chiar ea. Am salutat-o i vznd, dup felul n care mi-a rspuns la salut, c m recunoscuse, m-am apropiat tremurnd i mi-am permis s iau loc alturi de ea Mi-a spus c este la Paris pentru o lun, ca n fiecare an, la tatl ei, marchizul de Tassar de Bruc. Nu venise la aceast serat cu prea mare plcere i nu se distra deloc, detestnd societatea. Nu dansa i am rmas s discut cu ea pn n clipa n care a plecat Eram ndrgostit pn peste cap cnd ne-am desprit i

totui nu am cutat s-o revd Din nou ntmplarea a fost aceea care a fcut s ne rentlnim. ntr-o zi, avnd nite treburi la Melun i sosind n gar n clipa n care trenul era gata de plecare nu am avut timp dect s m arunc n vagonul care se afla cel mai aproape de intrare n acest vagon se gsea doamna de Claudieuse. Mi-a spus, i asta e tot ce-am reinut din ceea ce mi*a spus, c se ducea la Fontainebleau la una din prietenele sale, cu care i petrece n fiecare sptmn maifea i smbta. De obicei, lua trenul de ora nou. Era ntr-o mari i n cele trei zile care au urmat s-a dus n mine lupta cea mai stranie cu putin. Eram ndrgostit cu pasiune de contes i totui mi era fric de ea Dar steaua mea cea rea ctig i n smbta urmtoare, la ora nou, soseam la Gara Lyon. Doamna de Claudieuse, mi-a mrturisit-o, m atepta. Zrindu-m mi fcu semn i, n clipa n care s-au deschis uile, m-am dus s iau loc n acelai compartiment cu ea De cteva clipe maestrul Magloire se agita pe scaunul su i ddea semne de nerbdare. Este de necrezut! exclam el. Nici nu-i cer s m crezi, prietene, i spuse Jacques, i cer numai s m asculi. Cltoria aceasta la Fontainebleau a fost hotrtoare pentru soarta noastr. Au urmat multe alte cltorii. Doamna de Claudieuse i petrecea ore ntregi la prietena ei iar eu m plimbam prin pdure. Dar seara ne ntlneam din nou n gar. Ne urcam ntr-un cupeu pe care-l pstram nc din gara Lyon i ne ntorceam mpreun la Paris, o conduceam n trsur pn n strada Ferme-des-Mathurins unde locuia marchizul de Tassar de Bruc, tatl ei n sfrit, ntr-o sear, ea iei de la prietena sa din Fontainebleau la ora obinuit Dar nu se ntoarse la tatl ei dect a doua zi Jacques! ntrerupse domnul Magloire revoltat ca i cum ar fi auzit o blasfemie, Jacques!

Domnul de Boiscoran nu clintea. O! tiu, spuse el, mi dau seama cum trebuie s i se par purtarea mea, Magloire. Crezi c nu exist nicio scuz pentru brbatul care trdeaz ncrederea femeii care i-a cedat! nainte de a m judeca, ateapt. Atunci, continu el, din ce n ce mai ferm, m credeam brbatul cel mai fericit i mi se umplea inima de vanitate gndind c era a mea aceast femeie att de frumoas i al crei renume pur plana desupra tuturor calomniilor. mi legam singur n jurul gtului unul din acele lauri fatale pe care numai moartea le poate tia i, fr minte cumj eram, m felicitam pentru asta. Poate c pe atunci m-a iubit cu adevrat. NU calcula nimic i tulburat de singura, de unica pasiune a vieii sale, i deschidea inima n faa mea pn n cele mai adinei dintre straturi Pe atunci nu se gndea nc s se fereasc de mine i s m oblige s-i satisfac toate dorinele i mi-a destinuit secretul cstoriei sale, acea cstorie care, altdat, uluise ntregul inut. Dndu-i demisia, marchizul de Bruc, tatl su, n-a ntrziat s se sature de lipsa de ocupaie i s se simt iritat de subirimea averii sale. Se lansase n speculaii ndrznee, pierduse tot ceea ce avea i i era compromis pn i onoarea. Disperat, devorat de regrete i temeri, se gndea la sinucidere cnd, pe neateptate, pic la el unul din vechii si colegi de promoie, contele de Claudieuse. ntr-un moment de expansiune, domnul de Tassar de Bruc i mrturisi totul i cellalt i jur s-l smulg din acest abis de ruine. Totul era bine i frumos. Era nevoie de o sum mare i sunt rari prietenii din copilrie n stare de asemenea ruintoare devotamente. Din nenorocire, contele de Claudieuse, nu tiu s rmn eroul care se anunase la nceput. Vznd pe domnioara Genevieve de Tassar de Bruc i cuprins de una din acele pasiuni pe care nimic nu le poate

opri, uitnd c ea nu avea dect douzeci de ani i c el mergea pe cincizeci, i ddu de neles prietenului su c este mai departe dispus s-i fac serviciul promis dar c dorea n schimb mna domnioarei Genevieve. n aceeai sear gentilomul ruinat intra n camera fiicei sale i, cu lacrimile n ochi, i expunea toat grozvia situaiei. Fata nu ezit ctui de puin. nainte de orice, i spuse ea tatlui su, trebuie s salvm onoarea pe care moartea dumitale nu ar putea-o rscumpra. Domnul de Claudieuse este i nebun i crud dac uit c are cu treizeci de ani mai mult dect mine. Din acest moment l dispreuiesc i-l ursc. Spune-i c sunt gata s devin soia lui. n timp ce tatl, zdrobit de durere, spunea c niciodat nu ar fi acceptat contele un asemenea consimmnt: O! Fii pe pace, i rspunse fata, cel puin aa mi-a spus mie, voi ti s m execut de bunvoie i prietenul dumitale nu se va simi tras pe sfoar. Dar mi cunosc valoarea i orict ar fi de mare serviciul pe care i-l face, nu uita c nu-i datorezi nimic.. n mai puin de cincisprezece zile dup aceea domnioara Genevieve l lsase pe contele de Claudieuse s spere c va putea fi iubit i, o lun mai trziu, devenea soia lui. La rndul su contele i depise fgduielile i dduse dovad de foarte mult tact pentru ca nimeni s nu bnuiasc ruina domnului Tassar de Bruc. i dduse dousute de mii de franci pentru a-i pune la punct afacerile i recunoscuse c tnra lui soie i adusese o zestre de cincizeci de mii de livre rent. Cheltuise mai mult de jumtate din averea lui Maestrul Magloire nu se mai gndea s protesteze. Sttea eapn pe scaunul su, cu pupilele dilatate de stupoare, asemenea unui om care se ntreab dac este treaz sau dac este jucria unui vis. Uimitor, murmur el, nemaiauzit! Jacques se nflcra ncetul cu ncetul: Iat, continu el, ce mi-a povestit doamna de

Claudieuse n primele ore de ncntare. i toate astea mi le povestea linitit, rece, ca un lucru foarte natural. Desigur, spunea ea, domnul de Claudieuse nu a regretat niciodat trgul pe care l-a ncheiat. Dac el a fost generos, la rndul meu m-am dovedit loial. Tatl meu i datoreaz viaa, dar eu i-am druit ani ntregi de fericire care nu i se cuveneau lui. Dac n-a dobndit dragostea, a dobndit n schimb o dumnezeiasc comedie i aparenele celei mai delicioase realiti. Nu-mi mai puteam stvili uimirea. Numai c, adug ea rznd, am prevzut n acest trg o restricie, desigur numai n mintea mea. mi rezervam dreptul de a m bucura de fericire atunci cnd aceasta avea s-mi fie la ndemn. i aceast fericire eti dumneata, Jacques. i s nu crezi c sunt chinuit de remucri. Atta timp ct soul meu se va socoti fericit eu m voi afla n limitele nelegerii.. Aa vorbea ea pe atunci, Magloire, i un om ceva mai experimentat ar fi fost nspimntat Dar eu eram un copil i o iubeam din tot sufletul, o admiram i o credeam pe cuvnt O scrisoare a contelui de Claudieuse ne trezi din visul nostru frumos. Imprudent pentru prima i pentru ultima oar n via, contesa rmsese la Paris cu trei sptmni mai mult dect fusese convenit i soul su, nelinitit, spunea c vine s-o caute. Trebuie s m ntorc la Valpinson, mi-a spus contesa, cci nu renun la reputaia mea pentru nimic n lume. A sacrifica fr nicio ezitare totul, viaa mea, viaa dumitale, viaa copilei mele, totul, pentru reputaia mea de femeie cinstit. Era n ziua aceea, al datele au rmas ntiprite adnc n mintea mea, era 12 octombrie. N-a putea, mi-a spus, s las s treac o lun fr s te vd. De astzi ntr-o lun, adic n 12 noiembrie, la ora trei precis s fii n pdurea Rochepommier, la ncruciarea

Hommes-Rouges Voi fi acolo.. i a plecat lsndu-m prad unei visri care m mpiedica s sufr din cauza despririi. Gndul c eram iubit de o asemenea femeie m umplea de orgoliu. Ambiia mi rodea sufletul. A fi vrut s muncesc, s m disting, s fac ceva ieit din comun Ziua ntlnirii se apropia, am plecat la Boiscoran i, la data respectiv, dar puin dup ora trei, m aflam la locul indicat. ntrzierea, pe care o regretam din suflet, se datora faptului c eu nu cunoteam prea bine pdurea i c ncruciarea aceea pe care o alesese contesa era n fundul unei vguni. Vremea era deosebit de aspr. Ninsese mult n ajun, potecile erau acoperite de zpad i sufla un vnt foarte rece. Am zrit-o pe contesa de Claudieuse de la distan, se plimba nerbdtoare pe o bucic de loc destul de strimt, dar ferit oarecum de vnturi din pricina unor stnci enorme. Purta o rochie lung de mtase, o hain de blan i o toc de velur asemntoare rochiei. Din trei salturi am fost lng ea. Nu i-a scos mna din manon i, fr s-mi lase timp pentru a-mi cere scuze: Cnd ai sosit la Boiscoran? n ntreb sec. Ieri sear. Ce copilrie! strig ea lovind din picior. Ieri sear i ce-ai pretextat? Nu trebuie s pretextez nimic atunci cnd vin s-mi vizitez unchiul. i n-a fost surprins vzndu-te c-i pici aa, pe neateptate i pe un asemenea timp? Ba da, puin, am rspuns eu ca prostul, incapabil s-i ascund adevrul11. Nemulumirea ei cretea. i aici, relu ea, cum ai ajuns aici? Cunoti locul

acesta? Nu. Am cerut explicaii. , Cui? Unuia dintre servitorii unchiului meu, dar erau att de neclare informaiile lui net eram s m rtcesc.. M privea cu un zmbet att de ironic, net am tcut. i toate astea i se par foarte simple! Crezi c la Boiscoran tuturora li se va prea firesc s soseti ca o furtun i s ceri lmuriri despre ncruciarea HommesRouges, nu? Cine tie dac n-ai fost urmrit! Cine tie dac n spatele acestor arbori nu se afl doi ochi care s ne spioneze! Cum se tot uita n jurul ei nu m-a putut opri s nu-i spun: De ce te temi? Nu sunt aici? Parc-i vd i acum privirea pe care mi-a aruncat-o. Nu m tem dect de un singur lucru pe lumea asta, auzi, de unul singur i anume de a fi nu compromis, ci doar bnuit. mi place s fac ceea ce fac, mi convine s am un amant. Dar nu vreau ca lucrul acesta s se tie. ntre reputaie i via nu a alege n niciun caz viaa. i dac ar trebui s fiu surprins, a vrea ca lucrul acesta s-l fac soul meu i nu un strin. Nu am niciun pic de afeciune pentru domnul de Claudieuse i nu-i voi ierta niciodat cstoria noastr, dar a salvat onoarea tatlui meu iar eu sunt datoare s-o salvez pe a lui. Este de altfel soul mau, este tatl copilei mele, i port numele i cer s-i fie respectat. Nu, Jacques, nu-l iubesc pe domnul de Claudieuse, pe tine te ador Dar s-i aduci aminte c ntre tine i el nu a ezita nicio secund i c, pentru a-i nltura pn i umbra unei bnuieli a fi n stare, chiar dac mi s-ar sfia sufletul, s-i sacrific i viaa i onoarea Am vrut s-i rspund. Destul, se auzi glasul ei. Fiecare clip petrecut aici este o impruden n plus. Cum ai s pretextezi acest voiaj la Boiscoran? Nu tiu, am rspuns eu () Trebuie s-i ceri unchiului nite bani cu mprumut ca

s-i plteti o datorie. Poate o-o s se supere, dar o s aib o explicaie a unei vizite n mijlocul lui noiembrie. i acum, adio Zpcit, uluit: Cum! fr s ne ntlnim, doar aa, de departe Ar fi o nebunie .. Dar ateapt Rmi la Boiscoran pn duminic. Unchiul dumitale nu lipsete niciodat de la slujba cea mare, nsoete-l. Dar fii atent, stpnete-te, controleaz-i privirile. Ajunge o singur impruden i Te voi dispreui. i acum trebuie s ne desprim. Vei gsi la Paris o scrisoare din partea meau Dac am intrat n toate aceste detalii am fcut-o, Magloire, numai pentru c tu trebuie s tii ce fel de femeie este contesa de Claudieuse ca s-i poi nelege purtarea. Am ascultat-o pn n cele mai mici amnunte. I-am cerut unchiului meu ase mii de franci i el mi i-a dat zmbind, era un om nemaipomenit de generos, dar spunndu-mi: Mi-am nchipuit eu c n-ai venit la Boiscoran numai de dragul de a alerga prin pdure.44 nc o dat admiraia mea pentru doamna de Claudieuse cretea. Prevzuse fiecare reacie a unchiului meu, iar mie nici nu-mi trecuse prin minte! Are geniul prudenei, gndeam pe atunci. Da, l avea, ntr-adevr, dar i pe acela al calculului, lucru de care aveam s-mi dau seama n curnd. Sosind la Paris am gsit o scrisoare din partea ei, dar care nu era dect o lung parafraz a recomandrilor pe care mi le fcuse n pdure. Aceast scrisoare a fost urmat de altele, pe care mi cerea s le pstrez ca un semn al dragostei ce-i port i toate aceste scrisori aveau ntr-un col un numr de ordine. i, prima dat cnd ne-am ntlnit: Pentru ce aceste numere? am ntrebat-o. Iubite domnule Jacques, mi rspunse ea, o femeie trebuie s tie ntotdeauna cte scrisori a scris amantului ei Trebuie s fi primit nou pn acum..

Aceasta se petrecea n luna mai 1867, la Rocnefort unde plecase pentru a participa la lansarea unei fregate i unde, la cererea ei, ne-am ntlnit beneficiind de cteva ceasuri. Rdeam ca un prost gndijidu-m la ideea acestei contabiliti epistolare, dar am uitat de ea curnd. Aveam cu totul alte preocupri. Timpul trecea i se apropia luna septembrie, luna ei de libertate. M-a ntrebat dac vom fi nevoii s ne plimbm din nou la Fontainebleau, un loc att de periculos n ciuda msurilor noastre de prevedere De ce nu ne-am procura o csu izolat, ntr-un cartier linitit Fiecare dorin a ei reprezenta pentru mine un ordin. Generozitatea unchiului meu nu cunotea margini. Am cumprat o cas n sfrit, printre toate aceste explicaii ale lui Jacques de Boiscoran se ntrezrea un element care ar fi putut deveni o dovad. Domnul Magloire tresri cu putere: A! Ai cumprat o cas? Da, o cas foarte frumoas cu o grdin, n strada Vignes, la Passy i i aparine i astzi? Da. nseamn c ai i actele de proprietate. Jacques fcu un gest de dezolare. i aici, spuse el, soarta se arat a fi mpotriva mea. Este o ntreag poveste i cu aceast cas Chipul avocatului din Sauveterre se ntunec la loc. A! Este o poveste da, da Abia devenisem major, relu Jacques, atunci cnd am cumprat casa. M temeam de dificulti, m temeam s nu afle tata ceva, n sfrit, am vrut i eu s fiu la nlimea prudenei de care ddea dovad doamna de Claudieuse. Am rugat deci pe unul dintre prietenii mei, un gentleman englez, sir Francis Burnett, s cumpere casa pe numele lui. A fost imediat de acord. i, odat nregistrate actele, el mi le-a remis mpreun cu o scrisoare din care rezultau

drepturile mele Ei bine, atunci Un moment! Nu am luat aceste acte n casa tatlui meu, unde locuiam. Le-am ascuns n sertarul unei mobile din casa mea de la Passy. Cnd a izbucnit rzboiul nu m-am gndit s le iau. Prsisem Parisul, cum tii, deoarece comandam o companie mobil. n timpul celor dou asedii casa mi-a fost ocupat rnd pe rnd de ctre ostaii grzii naionale, de ctre soldaii Comunei i de ctre cei ai trupelor regulate. Cnd m-am ntors, am gsit pereii gurii de obuze, toate mobilele mi dispruser i, odat cu ele, i actele Iar acest sir Francis Burnett? A prsit Frana n momentul invaziei i nu tiu ce s-a mai ntmplat cu el. Doi prieteni din Anglia crora le-am sicris mi-au rspuns: unul crede c a plecat n Australia, iar cellalt l crede mort. i nu ai ntreprins nimic pentru a-i asigura proprietatea unui imobil care-i aparine de drept? Pn acum nu. Asta nseam c, potrivit celor ce spui, exist n clipa de fa la Paris o cas fr proprietar, uitat de toat lumea, chiar i de ctre perceptor Un moment! Impozitele au fost ntotdeauna pltite i n faa ntregului cartier eu sunt proprietarul. Pentru vecini, pentru furnizori,pentru lucrtori i pentru antreprenorii pe care i-am folosit eu sunt sir Francis Burnett. Dac te duci s ntrebi n strada Vignes despre Jacques de Boiscoran i se va rspunde c nu exist acolo. Dac ntrebi de sir Francis Burnett i se va spune A, da, desigur i i se va zugrvi portretul meu. i spui c doamna de Claudieuse a intrat n casa aceasta din Passy? Mai mult de cincizeci de ori n trei ani. Aa stnd lucrurile nseamn c este cunoscut. Nu. i totui

Parisul nu este Sauveterre, Magloire, i oamenii nu se preocup numai de ceea ce face, spune i gndete vecinul. Strada Vignes e destul de pustie i contesa i lua toate msurile de prevedere de fiecare dat cnd venea Fie. Admit asta n ceea ce privete exteriorul. Dar interiorul? Aveai pe cineva care se ngrijea de cas i care servea Aveam o servitoare englezoaic Foarte bine. Trebuie s-o cunoasc pe doamna de Claudieuse. Nu a zrit-o nici mcar o singur dat. O! Cnd venea contesa o trimiteam n diverse locuri. Am expediat-o o dat pn la Orleans pentru douzeci i patru de ore ca s rmnem singuri. Ne serveam fr ajutorul ei Era evident c maestrul Magloire se chinuia ngrozitor. Dar valetul? Btrnul Antoine se bucura de toat ncrederea dumitale, nu i-ai spus niciodat nimic? Niciodat. A venit o singur dat, n strada Vignes i atunci l-am chemat pentru c-mi rupsesem un picior cznd pe o scar. nseamn c i este imposibil s dovedeti c doamna de Claudieuse a fost n strada Vignes. Nu ai nicio dovad, niciun martor al prezenei sale acolo. Am avut unele dovezi. Adusese unele obiecte, dar au disprut toate n timpul rzboiului A! da, rzboiul, mereu rzboiul i-am spus, Magloire, c doamna de Claudieuse avea geniul prudenei. Este uor s te ascunzi cnd poi s arunci cu banii. i nu i se pare ciudat s m tragi la rspundere pentru vina de a nu putea dovedi prezena doamnei de Claudieuse n casa din strada Vignes? Dar nu este oare de datoria unui brbat s vegheze pentru ca nicio umbr de bnuial s nu ntineze reputaia femeii care i s-a ncredinat? Mi-am fcut numai datoria i orice s-ar ntmpla nu-mi pare ru. Nu puteam s prevd tot ceea ce

avea s se ntmple Nu puteam s prevd c avea s vin o zi fatal n Care eu, Jacques de Boiscoran aveam s-o denun pe contesa de Claudieuse i n care aveam s fiu nevoit s caut dovezi i) martori Celebrul avocat din Sauveterre ntoarse capul. i, n locul oricrui alt rspuns, spuse: Continu, Jacques, continu Doamna de Claudieuse a intrat pentru prima oar n casa pe care am cumprat-o i pe care am mobilat-o anume pentru ea, n ziua de 2 septembrie 1867; timp de cinci sptmni, att ct a rmas la Paris n anul acela a venit aproape n fiecare zi pentru cteva ceasuri. Aceste cinci sptmni trecur ca un vis i totui trebuie s spun c ziua despririi nu se dovedi la fel de dureroas. Nu, nu-mi dobndisem luciditatea, dar am considerat ntotdeauna c este umilitor s te ascunzi. ncepusem s m satur de aceste necontenite precauiuni i m grbeam s m descotorosesc de identitatea de mprumut a lui sir Francis Burnett i s-o reiau pe a mea. Jurasem, doamna de Claudieuse i cu mine, s nu lsm s treac o lun fr s ne vedem. O nenorocire de familie ne veni n ajutor. Fratele mai mare al tatlui meu, acest unchi indulgent care-mi dduse banii pentru a putea cumpra casa din Passy muri, lsndu-mi toat averea lui. Proprietar al domeniului de la Boiscoran, puteam n viitor s vin oricnd acolo fr ca nimeni s se mire de prezena mea. Era evident c Jacques de Boiscoran se grbea, c nu mai avea rbdare, c voia s ajung mai repede la noaptea incendiului de la Valpinson i c voia s tie, din gura celebrului avocat, ce putea s spere i ce nu. Dar m ntreb la ce folosesc toate aceste detalii, Magloire, m -ntreb dac vei dobndi ncredere n mine auzindu-m povestindu-i, n amnunt, toate ntrevederile mele cu doamna de Claudieuse Dobndisem o asemenea precizie n micrile noastre, net ne ntlneam destul de

des fr nicio primejdie. Fie c-mi spunea, fie c-mi scria: n ziua cutare, la ora cutare, n locul cutare i orict de departe ar fi fost locul acela, orict de nepotrivit ar fi fost ora, ne duceam. Ajunsesem s cunosc mprejurimile mai bine dect braconierii i nimic nu ne ajuta mai mult dect aceast perfect cunoatere a locurilor. Pe de alt parte, contesa nu lsa nici ea s treac trei Luni fr s inventeze un motiv urgent pentru a pleca la Rochelle sau la Angouleme iar eu m duceam dup ea. Nimic nu-i putea sta n cale. Nici mcar sarcina, cci oea de a doua dintre fiicele sale s-a nscut n 1867, nu i-a ntrerupt aceste cltorii. E drept c i viaa mea era mai mult pe drumuri i c, n orice moment, puteam s dispar pentru sptmni ntregi. Iat explicaia pentru vagabondajul pe care-l ironiza tata i pe care mi l-ai reproat, pe vremuri, chiar i dumneata, Magloire Este adevrat, rspunse avocatul, mi aduc aminte A mini, continu Jacques, dac a spune c aceast via mi displcea. Nu. Misterul i primejdia fceau dragostea noastr i mai frumoas. Obstacolele m ndrjeau. Rdeam de naivitatea oamenilor trai pe sfoar care se nclinau n faa ei ca n faa unei sfinte i m felicitam pentru norocul de a fi singurul care o cunoate pe adevrata contes de Claudieuse, pe aceea care se rzbuna att de aprig n casa noastr din strada Vignes. Dar asemenea gnduri nu in mult vreme. Nu mi-a trebuit mult ca s-mi dau seama c-mi luasem un stpn i nc pe cel mai aspru i mai exigent care se ntlnise vreodoat. ncetasem s-mi aparin. Devenisem obiectul ei i eu nu trebuia s triesc, s gndesc, s respir, s acionez dect pentru ea. Puin i psa de gusturile sau de dezgusturile mele. Voia i lucrul acesta i era suficient. mi scria Vino i trebuia s alerg. mi spunea Pleac i trebuia s m ndeprtez ct mai repede.

La nceput acceptasem cu bucurie despotismul iubirii sale, dar ncetul cu ncetul a nceput s! m oboseasc aceast permanent abdicare de la propriile mele dorine. mi displcea faptul c nu mai puteam dispune de mine, c nu mai puteam face niciun proiect pentru ziua urmtoare. ncepusem s simt frnghia pe care mi-o trecusem de gt. Mi-a venit ideea s fug. Unul dintre prietenii mei se pregtea, de aproape doi anii s fac o cltorie n jurul lumii i mi-a venit n minte s plec i eu cu el. Ce m putea opri? Eram, datorit poziiei i averii mele, absolut independent. De ce s nu fi plecat? De ce Pentru c nu-mi venise nc mintea la cap-. Pentru c, dei blestemam tirania doamnei de Claudieuse, tresream de fiecare dat cnd i auzeam numele. Pentru c, dei m gndeam s fug, era de ajuns s se uite o singur dat la mine ca eu s-i simt privirea pn n adncul fiinei mele. Pentru c eram legat de ea prin mii de fire, firele obinuinei i ale complicitii. i totui, aceast idee m-a fcut s-i vorbesc pentru prima oar de o desprire. M-a privit cu un aer ciudat i, dup cteva clipe, m-a ntrebat: E serios? Este un preludiu? N-am ndrznit s merg mai departe, am ncercat s zmbesc: n N-a fost dect o glum, am rspuns. n cazul acesta e mai bine s nu mai vorbim. Dac o s ajungi ntr-o zi acolo ai s vezi atunci ce-am s fac. N-am mai insistat, dar privirea ei mi-a rmas ntiprit n minte i m-a fcut s pricep c eram mai legat dect mi imaginam. i tocmai de aceea ideea de a rupe devenise o obsesie. Foarte bine, spuse avocatul, trebuia s rupi! Jacques de Boiscoran cltin din cap. E uor s dai sfaturi, rspunse el. Am ncercat, dar nam putut. De zece ori m-am aflat n preajma doamnei de

Claudieuse hotrt s-i spun: Nu ne vom mai ntlni44 i de zece ori, n ultimul moment, mi-a lipsit curajul. M enerva, ajunsesem s-o ursc, dar puteam oare s uit ct de mult o iubisem i ct de mult riscase pentru mine? i apoi, de ce n-a spune-o? m temeam de ea. Acest caracter pe care-l admirasem att de mult m ngrozea i gndindu-m la tot ceea ce o tiam n stare m treceau fiori. Aceasta era starea mea sufleteasc n ziua n care mama mi vorbi despre o cstorie la care se gndea de mult pentru mine. Putea s fie pretextul pe care eu nu tiusem s-l gsesc. Am cerut timp de gndire. i, cum am ntlnit-o pe doamna de Claudieuse, lundu-mi inima-n dini i-am spus: S-i spun ce s-a ntmplat Mama i-a pus n cap s m nsoare.44 Deveni palid ca o moart i, privindu-m pn n adncul ochilor de parc ar fi vrut s citeasc n strfundul sufletului meu, mi spuse: Dar dumneata, dumneata ce vrei s faci? Pentru moment, am rspuns rznd, eu nu vreau nimic. Dar mai devreme sau mai trziu tot acolo voi ajunge. Un brbat are nevoie de un cmin i de Dar eu, eu ce sunt pentru dumneata? Pe dumneata, Genevieve, te iubesc din adncul sufletului meu, dar pe noi ne desparte o prpastie, eti mritat44. Cu alte cuvinte, mi rspunse ea, pe mine m-ai iubit aa, ca s ai cum s-i petreci timpul Am fost o distracie de tineree, am fost poezia vrstei de douzeci de ani, am fost romanul de dragoste pe care fiecare brbat vrea s-l triasc Acum, ns, ai crescut, ai nevoie de un cmin i pe mine vrei s m prseti Fie. Dar ce se va ntmpla cu mine dup ce te vei cstori? 44 l ai pe soul dumitale copiii M ntrerupse. Asta e, s m ntorc la Valpinson, acolo unde totul e

plin de amintiri, acolo unde fiecare col mi aduce aminte de dumneata, acolo, alturi de soul pe care l-am trdat, alturi de copiii din care unul este al dumitale Nu, Jacques, asta nu se poate Eram, pesemne, ntr-un moment n care nu-mi lipsea curajul. i totui, i-am rspuns, se poate ntmpla s m cstoresc. Ce vei face? 44 O, nu cine tie ce, se auzi rspunsul ei. i voi preda contelui de Claudieuse toate scrisorile dumitale De treizeci de ani de cnd pleda, maestrul Magloire auzise multe mrturisiri destul de ciudate. Niciodat ns nu se simise tulburat n asemenea msur. Poi s nnebuneti! exclam el. Jacques ns, continua s vorbeasc. Trebuia s iau n serios aceast ameninare? Nu m-am ndoit nicio clip de asta. i totui, voind s par ct mai calm, am rspuns: Nu vei face una ca asta! 44 i jur pe tot ce am mai scump i mai sfnt pe lume c o voi face! 44 Au trecut de atunci multe luni de zile, Magloire, s-au ntmplat o mulime de lucruri, dar mie mi se pare c a fost ieri. Parc-o vd pe contes, alb ca varul, parc-i aud vocea i sunt n stare s-i reproduc tot ceea ce mi-a spus textual: Te mir hotrrea mea, nu-i aa, Jacques? neleg. Femeile care-i calc onoarea nu pot niciodat s-i simt alturi pe amanii lor. Trdate, ele trebuie s tac. Sacrificate, ele trebuie s-i nghit lacrimile, cci plnsul nseamn mrturisire. De altfel, prsirea era prevzut, nu? i tocmai de aceea se spune cu destul cinism printre brbai c o femeie mritat este o amant deosebit de comod, nu ai de ce s te temi de gelozia ei i c poi s-o prseti oricnd i vine pofta, aa cum ai luat-o. Suntem destul de lai noi, brbaii. Dac-am fi puin mai curajoi neam uita de zece ori nainte de a lua femeia altuia! Dar

vezi tu, Jacques ceea ce altele nu ndrznesc, voi ndrzni eu Da, da, o legtur ca a noastr, trecut prin ani de complicitate nu se poate desface cu una-cu dou Imi aparii, eti al meu i te voi pstra luptndu-m cu toate armele care-mi sunt la ndemn! i-am spus c in la reputaia mea mai mult dect la via, dar nu i-am spus c a ine la via! Cstorete-te n ajunul cstoriei tale soul meu va ti tot Nu voi supravieui momentului n care onoarea mea va fi pierdut, dar voi ti c m-am rzbunat! i dac vei reui s scapi de ura contelui de Claudieuse, numele dumitale va rmne legat de o poveste att de tragic, net viaa i va fi pentru totdeauna zdrobit Asta mi-a spus, Magloire, i ntr-un fel pe care nu pot s i-l descriu. Era absurd tot ceea ce spunea, era lipsit de sens, dar pasiunea nu este ea oare absurd i lipsit de sens? Eram ngrozit. i, deoarece tceam: Ei? m ntreb ea cu rceal. nainte de orice, trebuia s ctig timp. Nu reuesc s-mi explic aceast furie Cstoria de care am vorbit nu a existat niciodat dect n imaginaia mamei mele Este adevrat?" Foarte adevrat.44 Atunci te cred, se auzi rspunsul ei nsoit de un suspin de uurare. Dar nu poi s spui c nu tii ce te ateapt. i acum s alungm gndurile negre Ea putea s le alunge, eu nu. Am prsit-o cu mnia n suflet. Aadar, m biruise. Aveam o funie n jurul gtului i rnile ei deveneau din zi n zi mai dureroase. i la cea mai mic ncercare de a m elibera m puteam atepta la unul din acele scandaluri care pot s striveasfc pe veci un om. i dau cuvntul meu, Magloire, am vrut de cteva ori s las s se cread c m cstoresc numai pentru a o determina s acioneze. Nu m tem de primejdie, dar nu

pot s stau i s-o atept cu braele ncruciate. mi place si ies n cale. Ideea c doamna de Claudieuse se servea de conte pentru a m pstra mi se prea odioas. Mi se prea ridiool s-i transforme brbatul n pzitorul amantului su. Mama m-a ntrebat ce hotrre luasem n privina cstoriei i i-am spus c nu vreau s m nsor, c m socot prea tnr pentru a putea primi responsabilitile unei familii. Era adevrat, chiar dac nu era rspunsul meu ar fi trebuit s fie acelai. Acesta era stadiul n care m aflam n momentul n care a izbucnit rzboiul. Am alergat la Boiscoran. Se organizau grzi mobile i mau numit n fruntea lor i am luptat n armat. n starea de spirit n care m aflam rzboiul nu mi se prea defel ngrozitor. Orice emoie mi se prea potrivit pentru a m ajuta s uit. i dac am fost viteaz, s tii c meritul nu este numai al meu Totui, sptmnile treceau, treceau lunile i eu nu mai auzeam vorbindu-se de contesa de Claudieuse; se nscu n mine un gnd tainic, o surd ndejde Poate c m-a uitat, poate c timpul a lucrat pentru mine, poate c s-a resemnat. Odat cu ncheierea pcii m-am ntors la Boiscoran i luni de zile contesa nu mi-a dat niciun semn de via. ncepusem s m linitesc, s-mi revin i ntr-o bun zi domnul de Chandore m-a invitat la el la mas. M-am dus. Am ntlnit-o pe domnioara Denise. O cunoteam de mult i poate c amintirea ei contribuise la desprinderea mea de doamna de Claudieuse. La nceput, m temusem s m apropii de Denise, de team s nu atrag asupra ei rzbunarea contesei. De data asta ns n-am mai putut s-o prsesc. i n ziua n care mi s-a prut c citesc n ochii ei frumoi dragostea pentru mine m-am i hotrt i mi-am spus c voi nfrunta orice primejdie.

Dar cum a putea s te fac s-mi nelegi frmntrile, Magloire, cnd, ntorcndu-m la Boiscoran, ntrebam: Nu a venit nicio scrisoare? Nu, nu venea nicio scrisoare. i totui era cu neputin, ca doamna de Claudieuse s nu fi fost informat despre cstoria mea. Tata se dusese s cear mna Denisei; mi fusese acordat i fusesem admis oficial n casa lor, nu mai rmnea dect s precizm ziua nunii noastre Calmul care domnea m nnebunea. Frnt de oboseal, Jacques de Boiscoran se opri, i puse amndou minile pe piept pentru a opri btile inimii. Se apropia de deznodmnt. Atepta, n zadar, din partea avocatului un cuvnt, un semn de ncurajare. Maestrul Magloire tcea i pe chipul su nu se putea citi nimic. Da, relu Jacques, cu mult greutate, acest calm mi se prea prevestitor de furtun. S fiu iubit de Denise mi se prea prea frumos pentru a fi adevrat. Ateptam o catastrof, ateptam ceva ngrozitor. i eram att de sigur c avea s se intmple ceva nct m hotrisem s-i mrturisesc totul domnului de Chandore. II cunoti Magloire. Este cea mai desvrit expresie a onoarei. Puteam s-i incredinez taina mea tot att de linitit cum, pe vremuri, ncredinam vntului numele lui Genevieve. Dar vai, am ezitat prea mult, am intrziat Un cuvnt spus atunci m-ar fi salvat i nu m-a mai fi aflat astzi aici, acuzat de o crim ngrozitoare, nevinovat i silit s te vd ndoindu-te de adevrul vorbelor mele. Dar soarta nu era de partea mea. ntr-o bun zi m-am hotrt: mine. i a doua zi, n adevr, am plecat de la Boiscoran mult mai devreme dect de obicei i am plecat pe jos pentru c voiam s dau o serie de dispoziii unor lucrtori care munceau n vii. Am trecut prin cmpie i m-am ntors apoi pe drumul mare. Atunci mi-a ieit n cale btrnul preot din Brechy care-mi este prieten.

Trebuie, mi spuse el, s m conduci o bucat de drum. i din moment ce te duci la Sauveterre n-ai s pierzi vremea cci ai s-o ie prin pdurea Rochepommier. Ce poate hotr soarta unui om! L-am insoit pe btrnul preot i nu m-am desprit de el dect n locul acela cruia i se spune Colul marealilor Cum m-am vzut singur am nceput s merg repede i cnd s ies din pdure o zresc la douzeci de pai naintea mea pe doamna de Claudieuse Orict am fost de emoionat mi-am vzut de drum hotr t s m mulumesc s o salut fr s-i vorbesc. Aa am fcut, dar n clipa n care o depisem, m-am auzit strigat. M-am oprit, mai bine zis m-am simit oprit locului de ctre glasul acela care pe vremuri m stpnise despotic. Se apropie. Era mult mai emoionat dect mine, privirea ei tremura, buzele i tremurau. Aadar, mi spuse ea, nu este o iluzie, de aceast dat te vei cstori cu domnioara de Chandore. Vremea menajamentelor trecuse. Da, am rspuns. Aadar, este adevrat, totul s-a sfrit. Ar fi zadarnic s caut s-i aduc aminte de jurmintele de dragoste pe care mi le-ai fcut uite, acolo, n desiul acela Copacii au rmas aceiai, peisajul nu s-a schimbat, eu am rmas aceeai Numai inima ta s-a schimbat Am tcut. O iubeti? insist ea. Tceam cu ncpnare. Te neleg, te neleg foarte bine. Dar ea, Denise? Te iubete att de mult net nici nu se sfiete s-o spun. i oprete prietenele pe strad pentru a le mrturisi ct se simte de fericit O, da, este fericit, n adevr Dragostea de care eu m ruinam este astzi mndria ei Eu m feream n timp ce ea se laud i atunci am vzut pentru prima oar lacrimi n ochii ei. S nu mai nsemn nimic pentru tine, nimic! A! Prea le-

am socotit eu pe toate! i aduci aminte c imediat dup moartea unchiului dumitale ai vrut s fugim? Am refuzat ineam la renumele meu, eram nsetat de consideraie. Credeam c poi s-i furi vieii totul, c poi s i-o impari n dou: o, jumtate pentru tine, o jumtate pentru ipocrizia care se numete datorie. Biat nebun i totui, te-am ghicit de mult. Te cuno team foarte bine. Inima dumitale era o carte deschis n care citeam totul. A fi putut atunci s te opresc alturi de mine. Ar fi fost suficient s devin umil, supus, calin Am vrut s m impun Tcu pentru cteva clipe, se liniti i continu: Eti fericit, Jacques? 44 Nu poate fi ntreag fericirea mea atta timp ct te tiu nefericit Dar nu este durere pe care timpul s n-o vindece Vei uita Niciodat! se auzi rspunsul ei. Cum a putea s te uit din moment ce-i regsesc privirile n ochii celei mai mici dintre fiicele mele? Domnul de Claudieuse o iubete foarte mult. i dai seama ct de mult sufr cnd l vd cum o ine pe genunchi i cum o mngie i cum o srut nelegi ct de greu mi vine s nu i-o smulg i s nu-i strig: Nu-i dai seama c nu este copilul tu? A! Este ngrozitoare crima, dar i pedeapsa i este pe msur Se zreau oameni apropiindu-se. Linitete-te! 44 Oamenii au trecut i ne-au salutat politicos. Puin dup aceea: i pe cnd nunta? Am tresrit. Nu a fost fixat nc ziua. Era necesar s-i vorbesc n prealabil. Pe vremuri m-ai ameninat i i-a fost team? 44 Nu. Credeam c te cunosc destul de bine pentru a-mi putea da seama c nu aveai s m pedepseti pentru vina de a te fi iubit. Dar au trecut attea luni de atunci, a trecut att de mult timp de cnd m ameninai Da, a trecut foarte mult timp. Bietul meu tat este un incorigibil. S-a avntat din nou n fel de fel de speculaii i

soul meu a trebuit s cheltuiasc din nou o mulime de bani ca s-l scape. Are un suflet nobil domnul de Claudieuse i este destul de suprtor faptul c eu sunt singura fa de care nu a dat dovad de generozitate Dar nu mai am dreptul s-l lovesc aa cum am gndit Poi s te cstoreti cu Denise, nu trebuie s-i mai fie team de mine Nu m ateptam la una ca asta, Magloire. Nebun de bucurie i-am luat minile i le-am dus la buzele mele. Eti cea mai scump prieten4 am exclamat atunci. Nu, strig ea, asta niciodat Va trebui ns s ne mai ntlnim o dat. Ai scrisorile mele, nu-i aa? 44 Le am pe toate.44 Ei bine, trebuie s mi le dai napoi Dar unde i cum? mi vine foarte greu s plec acum de acas, tocmai acum cnd fata cea mic, fiica ta, Jacques, este destul de greu bolnav i totui trebuie s rezolvm Eti liber joi? Da n cazul acesta s fii joi seara, la ora nou, la Valpinson M vei gsi de partea cealalt a pivnielor, la marginea pdurii, n preajma vechilor turnuri ale castelului prsit pe care soul meu l-a reparat44 Nu este o impruden? 44 M-am lsat vreodat la voia ntmplrii i crezi c a face-o tocmai acum! Ai ncredere n mine Trebuie s ne desprim, Jacques. Pe joi i s nu ntrzii. Eram liber? Zdrobisem lanul, devenisem din nou stpn pe mine? Am crezut-o i, n bucuria mea, i iertam doamnei de Claudieuse totul. M acuzam pe mine, mi spuneam c fusesem nedrept. O admiram. A fi vrut s m las la picioarele ei i s-i srut rochia. Nu mai avea niciun rost s vorbesc cu domnul de Chandore. M puteam ntoarce la Boiscoran. Dar eram la jumtatea drumului i l-am fcut pn la capt. Cnd am sosit la Sauveterre chipul meu era att de radios net Denise mi-a spus:

Ne ateapt, pesemne, o mare fericire, Jacques44 Da, da, o mare fericire. i eram pentru ntia oar linitit aflndu-m n preajma ei. mi era ngduit s-o iubesc fr s-mi fie team. Dar aceast siguran nu a inut prea mult. Gndindu-m mai bine mi-am dat seama de ciudenia ntlnirii pe care mi-o fixase doamna de Claudieuse. N-o fi o capcan? m ntrebam zi de zi. Toat ziua de joi am fost prad celor mai negre gnduri. Dac a fi tiut cum s-o ntiinez, i-a fi trimis vorb c nu m duc la ntlnire. Dar nu aveam cum s-o previn i o cunoteam destul de bine pentru a-mi da seama c dac nu m-a fi inut de cuvnt totul ar fi trebuit luat de la nceput. Am luat masa de sear la ora obinuit, m-am urcat n camera mea, i-am scris Denisei s nu m atepte n seara aceea deorece eram reinut de nite treburi extrem de importante. Am predat aceast scrisoare lui Michel, fiul fermierului meu cerndu-i s-o duc nentrziat domnioarei de Chandore. Odat ncheiate aceste treburi, am luat scrisorile contesei de Claudieuse, le-am mpachetat i le-am pus n buzunar. Mi-am luat arma i am ieit. Trebuie c era ora opt, cci era nc lumin bun. Dac domnul Magloire credea sau nu ceva din cele ce i se povesteau nu se poate ti, dar este sigur c tot ceea ce auzea l interesa n cel mai nalt grad. i trsese scaunul mai aproape i din cnd n cnd i scpa cte o exclamaie surd. n orice alt mprejurare, relu Jacques, a fi apucat-o pe unul din cele dou drumuri obinuite pentru a m duce la Valpinson. Dar eram speriat i am luat-o prin mlatin. Apele erau umflate, tiam lucrul acesta, dar contam pe faptul c nicio potec nu-mi era necunoscut. mi spuneam c pe acolo nu avea s m vad nimeni M nelam. n clipa n care voiam s traversez barajul de la Seille m-am pomenit fa n fa cu Ribot, fiul fermierului.

Pru att de surprins s m vad pe acolo, net m-am simit obligat s-i explic prezena mea i i-am spus c m duceam la Brechy i c aveam de gnd, pe drum, s vnez ceva psri de ap. Dac-i aa, mi rspunse el rnjind, nu umblm dup acelai vnat. Se ndeprt, dar aceast ntlnire m tulbur n bun msur. Sunase de mult de nou cnd soseam n mprejurimile castelului de la Valpinson. Noaptea era foarte limpede. M vedeam nevoit s fiu din ce n ce mai atent. Locul ales de contes pentru ntlnire era cam la dou sute de metri de cas i destul de aproape de pdure. Am ajuns acolo venind din pdure. La adpostul copacilor exploram terenul i ntr-un trziu am descoperit-o pe contesa de Claudieuse n preajma unui turn vechi. Era mbrcat ntr-o rochie deschis care se vedea de departe. Vznd c nu este nimic suspect n jur, m-am apropiat. Iat aproape un ceas de cnd te atept", mi spuse ea. I-am explicat ct de greu a fost drumul i am ntrebat-o imediat: Unde este soul dumitale? Sufer de reumatism, s-a culcat. Nu se va mira vznd c lipseti? Nu. tie c trebuie s-o veghez pe cea mai mic dintre fete. Am ieit prin ua spltoriei Unde sunt scrisorile mele? Iat-le i i le-am ntins. Le lu i am auzit-o spunnd: Trebuie s fie optzeci i patru. i fr s-i pese de jignirea pe care mi-o aducea se apuc s le numere. Sunt toate, mi spuse dup ce isprvi. Scoase un pachet din sn: Iat aici scrisorile tale, spuse ea.

Dar nu mi le ddu. O s le dm foc, spuse ea. Am tresrit surprins. Cum i trece prin minte? La ora aceasta Flcrile ar putea fi vzute Cine ar putea s le vad? De cine te temi? De altfel, vom intra n pdure Hai, d-mi chibrituri. Mi-am rscolit buzunarele n zadar. Nu am. Cum se poate, un fumtor att de pasionat care nu putea renuna la tutun nici n preajma mea.. Mi-am uitat chibriturile la domnul de Chandore. Am s m duc eu s caut chibrituri Era o nou impruden. i, nelegnd c trebuia s-i satisfac i acest capriciu: Nu este nevoie, un moment Exist un mijloc, cunoscut de ctre toi vntorii, pentru a nlocui chibriturile. L-am folosit. Am scos un cartu din puc, l-am golit de plumbi i am pus n locul lor o bucat de hrtie. Am pus apoi eava la pmnt pentru ca zgomotul s nu se aud i am tras Hrtia s-a aprins, s-au aprins i scrisorile Cteva minute mai trziu nu mai rmneau dect nite hrtii nnegrite de foc pe icare le rupeam cu minile mele i le mprtiam Dreapt ca o statuie, doamna de Claudieuse m privea. Iat deci tot ce-a rmas din cei cinci ani de via care a fost a noastr, din dragostea noastr, din jurminte Cenu! Am rspuns printr-o exclamaie echivoc. Voiam s plec ct mai repede. M-a neles foarte bine: Te ngrozesc, desigur.. Am svrit o mare impruden Ce importan poate s aib Te ateapt fericirea, te ateapt o via nou, ameitoare, este firesc s-i fie team Pentru mine viaa s-a sfrit, eu nu mai am nimic de ateptat, ai ucis n mine orice ndejde i de aceea eu nu

m tem de nimic Simeam c furia crete n mine. i pare ru c ai fost generoas, Genevieve? Poate, rspunse ea cu un glas care m fcu s nghe. Am fost slab i la Ai rs de mine, aa cred Trebuie s fie deplorabil spectacolul acesta al unei femei prsite care plnge. Apoi, brusc: Mrturisete c nu m-ai iubit niciodat!". tii bine c nu este aa i totui m prseti pentru alta Pentru aceast Denise! Eti mritat, nu poi s fii soia mea. Atunci Dac a fi fost liber Dac a fi Vduv Ai fi fost soia mea, tii foarte bine lucrul acesta! Ridic braele spre cer i strig mult prea puternic: Soia lui! Dac a fi vduv, a fi soia lui O! Dumnezeule! Din fericire aceast idee nenorocit nu mi-a venit mai devreme.. Auzind aceste cuvinte, avocatul din Sauveterre se ridic de pe scaunul su i-l privi pe Jacques de Boiscoran de parc ar fi vrut s citeasc n adncul sufletului su: i dup aceea? ntreb el. Dup aceea, rspunse Jacques, am fcut tot ce am putut pentru a o liniti pe doamna de Claudieuse, pentru a o aduce la sentimente mai bune Eram att de tulburat, net nu mai tiam bine nici ce gndesc O uram de moarte, dar o plngeam, n acelai timp Sunt brbat i nu exist brbat pe care s nu-l emoioneze atta suferin pricinuit de fiina lui N-a putea s-i spun tot ce-am vorbit atunci M gndeam la Denise i la fericirea noastr Eu nu sunt un erou de roman Am fost la, m-am umilit, am implorat-o, am minit-o I-am jurat c familia mea este aceea care dorete aceast cstorie M-a ascultat mai rece dect un bloc de ghea. Mie mi spui toate povetile astea Denise a dumitale! Dac a fi o femeie ca toate celelalte a tcea

acum i peste un an de zile te-a vedea din nou la picioarele mele Am vrut s vorbesc, dar m-a ntrerupt cu brutalitate: O! Ajunge! Am s vd Nu-i promit nimic Adio! i plec lsndu-m acolo uluit, ntrebndu-m dac nu se duce cumva s-i mrturiseasc totul contelui de Claudieuse. n aceeai clip, cu un gest mainal, am scos din eava cartuul folosit i l-am nlocuit cu un altul Apoi, cum linitea era deplin, m-am ndeprtat repede., Ct era ceasul? ntreb maestrul Magloire. N-a putea s-i spun. Exist momente m care pierzi cu totul noiunea timpului. Ca s m ntorc, am luat-o prin pdurea Rochepommier N-ai vzut nimic? Nu. N-ai auzit nimic? Nu. i totui, potrivit celor spuse de dumneata, nu se putea s fii departe de Valpinson n momentul n care a izbucnit incendiul. Este adevrat i dac a fi fost n cmpie, a fi vzut cu siguran flcrile, dar eram n pdure i arborii mi ascundeau orizontul i tot aceti arbori te-au mpiedicat s auzi cele dou focuri care s-au tras asupra domnului de Claudieuse! S-ar putea, dar nu e neaprat nevoie de aceast explicaie. Mergeam mpotriva vntului care devenise destul de puternic i este fapt dovedit c n asemenea condiii nu auzi detuntura unei arme de vntoare nici la cincizeci de metri. i, fr s-i dea seama c ntrebrile lui erau mai ascuite dect acelea ale judectorului de instrucie, el, avocatul, spuse: Aadar, crezi c povestea dumitale rspunde tuturor ntrebrilor! Cred c povestea mea, care este expresia purului

adevr, explic probele adunate mpotriva mea de ctre domnul Galpin-Daveline Povestea mea explic de ce m ascundeam mergnd spre Valpinson, cum se face c am fost ntlnit att la ducere ct i la ntoarcere i explic i de ce prima mea reacie a fost aceea de a nega totul Povestea mea explic i prezena n preajma ruinelor a unuia dintre tuburile cartuelor mele i de ce apa n care mi-am splat minile era neagr de cenu Dar se prea c nimic nu putea zdruncina convingerile avocatului din Sauveterre. i a doua zi, cnd au venit s te aresteze, care a fost prima ta impresie? M-am gndit imediat la Valpinson. i cnd ai aflat despre crima ce se svrise? Mi-am spus c doamna de Claudieuse a vrut pesemne s ajung vduv. Tot sngele din trupul domnului Magloire se adunase pe chipul su. Nenorocitule! exclam el, ndrzneti s-o acuzi pe contesa de Claudieuse de o asemenea mrvie! Dar pe cine s acuz? S-a svrit o crim i n asemenea condiii net numai unul din noi doi o putea svri. Eu m tiu nevinovat, nseamn c ea este aceea care i de ce nu ai spus toate astea din prima zi? Jacques ridic din umeri. De cte ori i n cte chipuri va fi nevoie s-i explic ce m-a ndemnat s procedez aa? Dac am tcut n prima zi am fcut-o pentru c nu cunoteam mprejurrile crimei, am fcut-o pentru c nu puteam s suport idees, de a acuza o femeie care fusese amanta mea i pe care numai pasiunea o mpinsese la crim; am fcut-o, n sfrit, pentru c nu-mi ddeam seama de msura primejdiei Mai trziu ns, am pstrat tcerea, speram c justiia avea s descopere singur adevrul sau poate speram c doamna de Claudieuse n-o s suporte gndul de a m ti acuzat pe mine, nevinovat Mai trziu, n sfrit, cnd mi-am dat

seama, mi-a fost team de adevr Mini, Jacques, i am s-i spun eu de ce ai tcut! i era greu s gseti o poveste oare s se potriveasc tuturor mprejurrilor unei instrucii ea aceasta Dar eti un om plin de resurse, ai cutat i pn n cele din urm ai gsit! Nu-i lipsete nimic povetii tale, nimic n afar de verosimilitate. Dac ai s-mi spui c doamna de Claudieuse i-a fabricat pur i simplu acest renume de care se bucur, dac ai s-mi spui c a fost vreme de cinci ani amanta ta, poate c-am s te cred Dar dac ai s vrei s-mi spui c ea, cu mna ei, a dat foc castelului i c a pus mna pe arm pentru a trage asupra soului ei, asta n-am s izbutesc s cred niciodat Cu toate acestea nu este dect adevrul. Nu, pentru c mrturia domnului de Claudieuse este* precis, el i-a vzut asasinul, era un brbat acela care a tras asupra lui. i cine i garanteaz c domnul de Claudieuse nu tie absolut totul i c vrea s-i salveze soia i s mnenoroceasc pe mine Se poate ca asta s fie rzbunarea lui Obiecia pru s-l descumpneasc pe avocat, dar i: reveni destul de repede. Taci din gur Sau Dovedete! Toate scrisorile au fost arse. Dac ai fost vreme de cinci ani amantul unei femei nu se poate s nu ai o dovad. Vezi bine c nu am niciuna. Nu te ncpna, spuse maestrul Magloire. Nu nelegi c pentru a scpa de pedeapsa unei crime svreti o crim de o mie de ori mai mare Jacques i frngea minile. Poi s nnebuneti! exclam el. Dac admitem c eu, care-i sunt prieten, te-a crede, continu avocatul, la ce i-ar sluji asta? Crezi c altcineva o s cread? Uite, am s-i spun tot ceea ce gndesc: chiar dac a fi sigur c tot ceea ce mi-ai spus este adevrat,

fr probe nu a accepta niciodat s pledez de pe aceast poziie. Ar nsemna pieirea! i totui aceasta este cauza care va trebui pledat, pentru c este singura adevrat. n cazul acesta spuse maestrul Magloire, i vei cuta un alt aprtor Se ridicase i se ndrepta spre u. Dumnezeule mare! strig Jacques, m prsete! Nu, rspunse avocatul, dar nu se mai poate discuta cu tine n starea de exaltare n care te afli Ai s te gndeti Am s m ntorc i mine ndat dup plecarea lui, Jacques de Boiscoran se prbui pe unul din scaunele aflate n celula lui. S-a isprvit, spuse el, sunt pierdut! XIV n timpul acesta n strada Rampe ngrijorarea era nspimnttoare. Mtuile Lavarande i marchiza de Boiscoran, domnul ele Chandore i maestrul Folgat se adunaser n salon, nc de la ora opt, pentru a atepta rezultatul ntrevederii. Domnioara Denise cobor ceva mai trziu, iar bunicul su nu putu s nu remarce c problema toaletei o preocupase totui. Nu-l vom revedea pe Jacques? ntreb ea cu un suris n care strluceau ncrederea i bucuria. Asta pentru c ea era ntr-adevr ferm convins c ar fi de ajuns un singur cuvnt al lui Jacques ctre avocatul su pentru ca acesta s sting urmrirea i c el avea s se iveasc triumftor la braul maestrului Magloire. Ceilali nu-i mprteau speranele. Mtuile Lavarande, mai galbene chiar dect btrnele lor dantele, stteau nemicate ntr-un col, doamna de Boiscoran i nghiea lacrimile iar maestrul Folgat fcea tot posibilul ca s par absorbit n contemplarea unei culegeri de gravuri. Mai puin stpn pe sine bunicul, Chandore umbla ncoace i ncolo prin salon repetnd din zece n zece

minute: Este de necrezut ct poate s par de lung timpul atunci cnd stai i atepi. La ora zece nu venise nicio tire. S-i fi uitat maestrul Magloire fgduiala? ntreb domnioara Denise pe care ngrijorarea ncepea s pun stpnire. Nu, nu i-a uitat-o, spuse un nou venit. Era admirabilul domn Senesehal care, cu un ceas mai devreme, se ntlnise cu maestrul Magloire n strada Naional, i care venea s cear informaii, mai puin pentru el, preciz, ct pentru doamna Senesehal care, de douzeci i patru de ore ncoace, era bolnav de suprare. Btur unsprezece ceasuri. Marchiza de Boiscoran se ridic. Nu voi fi n stare, spuse ea, s suport aceast distrugtoare nesiguran niciun minut mai mult, m duc la nchisoare. Iar eu te voi nsoi, scump mam, declar domnioara Denise. Dar un astfel de demers nu era ctui de puin chibzuit;: domnul Chandore l combtu, susinut de ctre domnul Senesehal i de ctre maestrul Folgat. Am putea, cel puin, s trimitem pe cineva, propuser timid mtuile Lavarande. Este o idee, ncuviin domnul de Chandore. Sun i btrnul Antoine care, cu o zi nainte, aflnd despre sfritul instruciei, venise s stea la Sauveterre,. Alerg la chemarea clopoelului. I se explic ce anume se atepta din partea lui. M voi ntoarce n mai puin de o jumtate de or, spuse el. i, ntr-adevr, strbtu strada Rampe, strada Naional i strada Chteau n pas alergtor. Vzndu-l, domnul Blangin, temnicerul, nglbeni. Din seara n care primise din partea domnioarei Denise aptesprezece mii de franci aur el nu mai dormise

El, prietenul de altdat al jandarmilor, se simea cuprins de fiori de fiecare dat cnd l zrea pe brigadier intrnd n nchisoare. S nu se cread c ar fi avut remucri, nu, pur i simplu i era fric s nu fie cumva descoperit. De ndat ce Antoine i spuse scopul misiunii sale el se liniti ns i, cu tonul cel mai neoficial, i spuse: Maestrul Magloire este aici de la ora nou precis. L-am condus imediat n celula domnului de Boiscoran i, de atunci vorbesc, vorbesc ntr-una Eti sigur? Se nelege. Nu trebuie eu s tiu tot ce se petrece n nchisoarea mea? M-am dus s trag cu urechea Dar nu se aude nimic din coridor Au nchis ferestruica iar ua este destul de groas Este ciudat, murmur btrnul servitor. Ba este chiar semn ru, declar temnicerul cu aerul unui atottiutor. Am observat eu c nvinuiii care au att de multe s le povesteasc aprtorilor, ncaseaz ntotdeauna maximum de pedeaps. Pe bun dreptate, Antoine nu raport stpnilor si lugubra prevestire a lui Blangin, dar ceea ce le spuse despre durata ntrevederii fu suficient pentru a face s le sporeasc nelinitea. Doctorul Seignebos sosi pe neateptate. Era, ca ntotdeauna, foarte mnios, nu salut pe nimeni, conform obiceiului su. Tmpit ora, acest Sauveterre, exclam el, ora de cancanuri i de brfe, ora de indiscrei i de palavragii i vine s te ascunzi, s dezertezi, s fugi. De la mine i pn aici m-au oprit douzeci de curioi sub pretextul c sunt doctorul vostru i ca s m ntrebe unde a ajuns afacerea Boiscoran Pentru c oraul vuiete Oraul tie c Magloire este la nchisoare i se ntrec ntre ei care s afle cel dinti ce-au putut s-i spun Jacques i avocatul. i pusese pe mas plria lui cu boruri largi i, plimbndu-i de-a lungul salonului privirea puin nelinitit:

i aici nu se tie nc nimic? Nimic, rspunser n acelai timp domnii Senesehal i Folgat. Aceast ntrziere ne nspimnt, adug domnioara Denise. i de ce, m rog? ntreb doctorul scondu-i ochelarii i tergndu-i cu ndrjire. Dumneavoastr credei, deci, scump domnioar, c o afacere ca aceea a lui Jacques de Boiscoran poate fi gata n cinci minute! Dac v-au lsat s credei una ca asta au greit. Eu, care detest menajamentele, v voi spune tot ceea ce gndesc La baza acestor evenimente de la Valpinson se afl, i pun mna-n foc pentru asta, o intrig tenebroas care nu va fi uor de descurcat Cu siguran, l vom scoate pe Jacques din cauz, dar m tem c nu va fi prea uor Maestrul Magloire Mergis! anun btrnul Antoine. Celebrul avocat din Sauveterre intr. Era att de abtut i trsturile sale pstrau att de profund urmele emoiilor prin care trecuse net tuturor le veni acelai gnd fatal, cruia domnioara Denise i ddu glas: Jacques este pierdut! Maestrul Magloire nu rspunse nu. Consider destul de periculoas situaia lui. Jacques, murmur marchiza de Boiscoran, fiul meu! Am spus periculoas, relu avocatul, ns ar fi trebuit s spun stranie, inimaginabil i de natur s zdrniceasc toate previziunile Vorbii, domnule, spuse marchiza de Boiscoran. Avocatul se afla ntr-o mare ncurctur i era vizibil chinul su din felul n care-i plimba ochii cnd la mtuile Lavarande, cnd la domnioara Denise. Dar nimeni nu bga de seam. Vznd cum stau lucrurile: nainte de orice, declar el, trebuie s rmn singur cu domnii Docile, mtuile Lavarande se ridicar i plecar nsoite

de mama i de logodnica lui Jacques. i, de ndat ce ua se nchise n urma doamnelor: i mulumesc, maestre Magloire, spuse bunicul Chandore, i mulumesc pentru c-mi dai rgazul de a o putea pregti pe biata copil pentru o asemenea lovitur cci eu am neles foarte bine c Jacques este vinovat Oprete-te, i tie elanul avocatul, eu nu am spus ctui de puin una ca asta Domnul de Boiscoran, protesteaz n continuare i spune c este nevinovat; numai c pentru a se justifica folosete un fapt att de puin verosimil, att de greu de admis n sfrit, ce spune? l ntrerupse domnul Seneschal. Pretinde c doamna de Claudieuse a fost amanta lui. Doctorul Seignebos ni i, zmulgndu-i ochelarii cu un gest de triumf: Eram sigur! Strig el, am ghicit! Se nelege, maestrul Folgat nu ar fi putut avea n cazul de fa un vot deliberativ. El venea din Paris cu ideile din Paris i oricte ar fi auzit vorbindu-se, numele doamnei de Claudieuse nu-i zicea nimic. Dar judecind dup efectul pe care acest nume l produse asupra celorlali i putu da seama de gravitatea declaraiei lui Jacques de Boiscoran. Departe de a mprti impresia doctorului Seignebos, bunicul Chandore i domnul Senesehal preau la fel de revoltai ca i maestrul Magloire. Este de necrezut! spuse unul. Cu neputin! rosti cellalt. Maestrul Magloire cltina din cap. Iat, spuse el, asta i-am rspuns i eu lui Jacques. Dar doctorul nu fcea parte din oamenii pe care-i mir sau pe care-i sperie gndul c sunt de alt prere dect ceilali. Nu m-ai neles, exclam el, nu m-ai auzit! Dovada cea mai bun a faptului c nu este nimic imposibil n ceea ce spune Jacques este tocmai bnuiala mea

i era limpede, dumnezeule. Pentru ce un biat ca Jacques, fericit ca nimeni altul, bogat, bine fcut, ndrgostit i iubit de o fat fermectoare, pentru ce s-ar duce s se distreze incendiind case i omornd oameni! O s-mi spunei c domnul de Claudieuse i era antipatic! La naiba! Dac toi cei care nu-l nghit pe doctorul Seignebe-s s-ar apuca s trag n el a fi mai ciuruit dect o strecurtoare! Dintre dumneavoastr toi, maestrul Folgat aici de fa a fost singurul care n-a avut orbul ginilor Cu modestie, tnrul avocat ncerc s protesteze: Domnule Dar cellalt i tie vorba: Da, domnule, continu el, ai vzut limpede i dovada este c imediat ai nceput s cutai sufletul, inspiraia, cauza, gndul, mobilul, pe scurt, femeia acestui mister. Dovada es-te c i-ai ntrebat pe toi, pe Antoine, pe domnul de Chandore, pe domnul Senesehal, pe mine nsumi, dac nu cumva Jacques de Boiscoran are sau a avut vreo pasiune pe aici, prin acest inut. Toi v-au spus c nu, pentru c toi erau la o mare distan de adevr. Eu am fost singurul oare, fr s v rspund ceva precis, v-am lsat s nelegei c mprtesc acelai gnd cu dumneavoastr i am fcut-o n prezena domnului de Chandore. Este foarte adevrat! afirmar n acelai timp domnii de Chandore i maestrul Folgat. Doctorul continu s gesticuleze, s-i scoat i s-i pun la loc ochelarii. i asta pentru c am nvat s nu cred n aparene, pentru c din primele clipe am avut unele bnuieli. Studiind atitudinea doamnei de Claudieuse n noaptea incendiului mi s-a prut c-o vd ncurcat, echivoc, nefireasc, suspect M-am mirat de uurina cu care a acceptat fanteziile domnului Galpin i de senintatea cu care a asistat la interogatoriul lui Cocoleu Pentru c, la urma urmelor, ea este aceea care l-a fcut pe acest idiot s vorbeasc. ndrtul acestor ochelari, domnilor, se ascund

nite ochi foarte buni. Ei bine, jur pe tot ce am mai scump pe lume, jur pe credina mea de republican c n momentul n care Cocoleu a rostit numele domnului de Boiscoran contesa de Claudieuse nu a prut defel surprins Niciodat n viaa lor, n nicio mprejurare, indiferent de subiect, primarul din Sauveterre i doctorul Seignebos nu izbutiser s se pun de acord. Iar problema care se afla n dezbatere nu era de natur s-i pun nici acum de comun acord. Eram prezent la interogatoriul lui Cocoleu, declar domnul Senesehal, iar eu am putut constata, dimpotriv, stupoarea contesei. Doctorul ridic din umeri. Desigur, spuse el, a spus: A! Dar asta nu-i nicio dovad. A putea i eu foarte bine s fac aa: A! Dac miar spune cineva c domnul primar n-are dreptate, i cu toate acestea n-a fi mirat. Doctore! Fcu domnul de Chandore pe un ton mpciuitor, doctore Dar, domnul Seignebos se i ntorsese ctre maestrul Magloire pe care dorea nespus demult s-l conving. Da, faa contesei de Claudieuse exprima stupoare, ns ochii ei trdau furia cea mai atroce, ura i bucuria rzbunrii i asta nu-i nc totul! S-mi spun domnul primar, dac e att de bun, unde era doamna de Claudieuse atunci cnd soul ei a fost trezit de incendiu Era cumva la el? Nu. Ea o veghea pe cea mai tnr dintre fiice Bolnav de pojar Hm! Ce prere avei despre acest pojar care cere o veghe de noapte? i cnd cele dou focuri de arm au fost trase, unde se gsea contesa? Tot lng fiica sa i de cealalt parte a casei, mai precis de partea opus celei n care a izbucnit incendiul. Primarul din Sauveterre nu era nici el mai puin ncpnat dect doctorul. A vrea s-i atrag atenia, doctore, obiect el, c domnul de Claudieuse a declarat el nsui c atunci cnd a fugit spre foc, a gsit ua casei ncuiat pe dinuntru, aa

cum o nchisese cu mna lui cu numai cteva ore mai nainte. Lundu-i un aer ct se poate de ironic, doctorul Seignebos se nclin. Castelul de la Valpinson nu are dect o singur u? ntreb el. Din cte tiu eu, declar domnul de Chandore, are cel puin trei. i trebuie s mai spun, adug maestrul Magloire, c dup afirmaiile domnului de Boiscoran, contesa de Claudieuse, pentru a-l ntlni n seara aceea, ar fi ieit, pe ua spltoriei Ce spuneam eu! sri doctorul Seignebos, tergndu-i ochelarii, mai, mai s-i sparg. i copiii?! Domnul primar socoate firesc, nu-i aa, ca doamna de Claudieuse, aceast mam incomparabil, dup prerea dnsului, s-i uite copiii n mijlocul incendiului? Dar cum! Aceast nefericit femeie este atras afar de zgomotul a dou mpucturi, i vede casa n flcri, se mpiedic de trupul nensufleit al soului ei i dumneata i reproezi c nu i-a pstrat ntreaga capacitate de a raiona! Este o apreciere, dar nu-mi, aparine. nclin s cred, mai degrab, c ntrziind afar, contesa n-a mai reuit s intre n cas din cauza flcrilor Cred, de asemenea, c Cocoleu a ajuns acolo tocmai la anc i c e ntr-adevr o fericire c providena i-a luminat mintea sa lipsit de judecat eu aceast idee sublim, de a salva copiii cu preul vieii sale! De data aceasta domnul Senesehal nu replic nimic. ntrite de toate aceste circumstane, relu doctorul, bnuielile mele au ajuns de o asemenea natur net am decis s le verific, dac era cu putin. Chiar de a doua zi am interogat-o pe doamna de Claudieuse i nu fr perfidie, trebuie s-o recunosc. Rspunsurile i calmul ei fur departe de a-mi schimba impresia. Cnd, privind-o drept n ochi, am ntrebat-o ce prere are despre starea mintal a

lui Cocoleu, ea fu pe punctul de a leina i, cu o voce deabia auzit, mi mrturisi c ar fi surprins la el cteva sclipiri de inteligen. Cnd am vrut s tiu dac Cocoleu i este devotat, ea mi-a declarat cu 0 tulburare nespus de mare c devotamentul lui este acela al unui animal recunosctor pentru ngrijirile care 1 se dau. Ce prere avei despre toate acestea domnilor? Eu credeam c Cocoleu era nodul afacerii, c el tie adevrul i c-l voi salva pe Jacques dac a putea s demonstrez c imbecilitatea lui Cocoleu este n bun parte simulat i c mutismul lui este un vicleug datorat spaimei i le-a fi demonstrat-o dac mi s-ar fi pus la dispoziie ali experi dect acest dobitoc din capitala inutului i acest farsor din Paris Se opri pentru cteva secunde, fr s lase nimnui timp s replice. i acum, relu el, s ne ntoarcem de unde am pornit i s conchidem. De ce, dup prerea dumneavoastr, este imposibil i de necrezut ca doamna de Claudieuse s-i fi trdat ndatoririle? Pentru c se bucur de un rsuntor renume de virtute i de cuminenie? Da, se pare c reputaia onoarei lui Jacques de Boiscoran era indiscutabil. Dup dumneavoastr este absurd s-o bnuieti pe doamna de Claudieuse c-ar fi avut un amant. Dar vi se pare normal ca Jacques s fi devenit un ticlos abject de azi pe mine! O! Dar nu este acelai lucru, fcu domnul Seneschal. Este adevrat! strig doctorul, i de data aceasta avei dreptate domnule primar. Comis de domnul de Boiscoran, crima de la Valpinson ar fi una dintre acele crime absurde care revolt bunul sim Comis de ctre contes, nu este dect deznodmntul fatal al unei situaii create de ctre domnul de Claudieuse n ziua n care s-a cstorit cu o femeie cu treizeci de ani mai tnr dect el. Nu trebuia s te ncrezi prea mult n furiile doctorului Seignebos. n momentele n care prea c i-a ieit din fire el nu spunea niciodat dect exact ceea ce voia s spun, posednd acea nsuire admirabil de a arunca foc i flcri

i de a rmne pe dinuntru ca un sloi de ghea. Dar de data aceasta el i dezvluia toate gndurile Spusese attea i nfiase situaia sub un aspect destul de nou pentru a da de gndit asculttorilor si. M-ai fi convins, doctore, i spuse maestrul Folgat, dac n-a fi fost dinainte convins. E cert, fcu domnul de Chandore, c dup ce l-ai ascultat pe doctor lucrul nu mai pare imposibil. Totul este cu putin! Murmur filosofic domnul Senesehal. Doar celebrul avocat din Sauveterre era de neclintit. Ei bine! eu, unul, rosti el, admit mai degrab o or de ameeal dect ani de o monstruoas ipocrizie. Jacques poate s fi comis crima i s nu fie dect un nebun. Dac doamna de Claudieuse ar fi vinovat, i-ar veni s-i iei lumea n cap i s nu mai crezi n nimic. Am vzut-o, domnilor, mpreun cu soul i cu copiii ei Nu se pot preface privirile de o delicat tandree cu care-i nvluia El n-o s renune! ntrerupse doctorul Seignebos. i-l btu pe umr pe prietenul su, cci maestrul Magloire i era de mai muli ani prieten i se tutuiau. A! Te recunosc bine, continu el, avocat unic, care, judecndu-i pe ceilali dup tine refuzi s crezi n existena rului O! Nu protesta, pentru c noi te iubim i te admirm mai ales pentru asta i suntem mndri s te tim n rndurile republicanilor Dar trebuie s mrturiseti sincer, c nu eti omul potrivit pentru a descurca o asemenea intrig La douzeci i opt de ani te-ai cstorit cu o tnr pe care o adorai, ai avut nenorocul s-o pierzi i, de atunci, ntru totul fidel amintirii ei, ai trit att de departe de pasiuni, net nici nu mai tii dac ele exist Eti un om fericit! a crui inim are douzeci de ani i care, cu prul alb, crede nc n zmbetul i n privirea femeilor. Era mult adevr n toate astea, dar exist adevruri pe care nu-i place s le auzi ntotdeauna rostite. Naivitatea mea nu are nicio legtur cu afacerea asta,

spuse maestrul Magloire. Pretind i susin c este imposibil ca dup ce ai fost vreme de cinci ani amantul unei femei s nu poi s-o dovedeti Ei bine! te neli maestre, fcu medicul. Cnd femeile ncep s fie prudente i vor s se ascund, spuse domnul de Chandore, nu o fac niciodat pe jumtate. Este evident, de altfel, adug maestrul Folgat, c niciodat doamna de Claudieuse n-ar fi fost mpins la o crim att de ndrznea, dac n-ar fi fost sigur c, odat scrisorile arse, nicio dovad nu ar rmne mpotriva ei Iat adevrul! strig domnul Seignebos. Maestrul Magloire nu-i ascundea nerbdarea. Din nefericire, domnilor, relu el pe un ton sec, nu de dumneavoastr depinde achitarea sau condamnarea domnului de Boiscoran. Nu sunt aici nici pentru a v convinge i nici pentru a fi convins. Am venit pentru a discuta cu prietenii domnului de Boiscoran drumul ce trebuie urmat i pentru a pune bazele aprrii. Se sprijini de cmin. Toi luar loc n faa lui. Deocamdat, ncepu el, vreau s admit declaraiile domnului de Boiscoran. Este nevinovat. A fost amantul doamnei de Claudieuse, dar nu are probe. Acestea admise, ce hotrm? Trebuie s-l sftuiesc s-l cheme pe judectorul de instrucie i s-i povesteasc totul? La nceput nimeni nu rspunse. i numai dup o lung tcere, doctorul Seignebos spuse: Ar fi destul de grav Foarte grav, ntr-adevr, insist celebrul avocat din Sauveterre. Judecind dup impresiile noastre este uor s ne imaginm care va fi impresia domnului GalpinDaveline. nainte de orice el va cere dovezi, declaraia unui martor, un indiciu oarecare i de ndat ce Jacques i va spune c nu poate dect s-i dea cuvntul de onoare, domnul Daveline i va spune c minte Se va decide, poate, la un supliment de anchet, spuse domnul Senesehal. O va convoca, probabil, pe

doamna de Claudieuse Maestrul Magloire ncuviin printr-un gest. O va convoca, desigur, declar el. Ei i? Va mrturisi? Nu ar fi dect o nebunie s credem una ca asta. Dac este vinovat este o femeie prea energic pentru a lsa s i se smulg adevrul. Ea va nega, deci totul, superb, magnific i ntr-un asemenea mod net nu va mai rmne nici umbr de ndoial. E mai mult ca sigur, mormi doctorul, bietul Galpin nui poate ine piept. Ce ar rezulta, deci, din acest demers? continu maestrul Magloire. Cauza domnului de Boiscoran ar deveni de o mie de ori mai grea, cci crimei i s-ar aduga mrvia celei mai odioase, celei mai lae calomnii Maestrul Folgat era atent n mai mare msur dect ceilali. Neavnd probe, zise el, prerea mea este c domnul de Boiscoran nu trebuie s cear un supliment de anchet. Avocatul din Sauveterre se nclin. Sunt foarte bucuros, fcu el, c aceast prere vine din partea onorabilului meu confrate. Deci, nu trebuie s ne mai gndim s evitm procesul domnului de Boiscoran Va ajunge n faa curii cu juri. Cu o micare disperat domnul de Chandore ridic braele spre cer. Dar Denise va muri de durere i de ruine! Exclam el. Maestrul Magloire continu: Iat-ne, deci la curtea cu juri, la Sauveterre, n faa unor magistrai competeni, n faa unor jurai din regiune, incapabili de mecherii, sunt sigur, dar n mod fatal accesibili opiniei care, demult, l-a i condamnat pe domnul de Boiscoran edina este deschis, preedintele l interogheaz pe acuzat Va spune el ceea ce mi-a spus mie, c fiind amantul doamnei de Claudieuse s-a dus la Valpinson pentru a-i duce scrisorile i pentru a le lua pe ale lui i c toate au fost arse? Fie, o va spune i, imediat

se va auzi un murmur de indignare, un val de blesteme i de dispre Nu conteaz! narmat cu puterile sale discreionare, preedintele suspend edina i cere s fie convocat contesa de Claudieuse. Pentru c o presupunem vinovat, credem n teribila ei energie, nu-i aa? Ea a prevzut ce se va ntmpla i i-a repetat rolul Citat, vine, palid, mbrcat n negru i un murmur de respectuoas simpatie i salut apariia i vedei atitudinea, nu-i aa? Preedintele i explic despre ce este vorba i ea nu nelege, ea nu poate nelege o calomnie att de ngrozitoare Dar i dup ce o nelege! Vedei, domnilor, superba privire cu ajutorul creia l strivete pe Jacques i vedei de la ce nlime vorbete: Nereuind s-l asasineze pe so, omul acesta ncearc s-i dezonoreze soia V ncredinez onoarea mea de mam i de soie, domnilor, nu voi rspunde infamiilor acestui abject calomniator.. Asta ar nsemna ocna! strig domnul de Chandore, ar nsemna eafodul! Ar nsemna maximum, n orice caz, rspunse avocatul din Sauveterre. Dar dezbaterile ar continua, procurorul ar pronuna un rechizitoriu nfricotor i, n sfrit, ar veni rndul aprtorului s ia cuvntul Domnilor, v-a iritat ncpnarea mea Nu cred, o mrturisesc, n destinuirile domnului de Boiscoran Dar tnrul meu confrate, el, crede Ei bine! s-mi rspund sincer: ar ndrzni s pledeze cum vrea acuzatul i s ncerce s demonstreze c doamna de Claudieuse era amanta lui Jacques? Maestrul Folgat ncrunt din sprncene. Nu tiu, murmur el. Ei, bine! eu tiu c nu ai ndrzni, strig maestrul Magloire, i ai avea dreptate, cci asta ar nsemna s-i pierzi reputaia, fr nicio ans de a-l salva pe Jacques Da, fr nicio ans. Pentru c, n sfrit, s presupunem un rezultat nesperat, s presupunem c reueti s

demonstrezi adevrul spuselor lui Jacques, c a fost amantul contesei Ce s-ar ntmpla? Va fi arestat doamna de Claudieuse va fi eliberat domnul de Boiscoran pentru asta? Desigur c nu. Va fi reinut i i se va spune: Da, aceast femeie a ncercat s-i omoare soul, dar ea a fost amanta dumneavoastr, i suntei, deci, complice Domnilor, asta e situaia! Degajnd problema de orice fel de comentarii inutile, de aprecieri fr rost i de orice frazeologie sentimental, maestrul Magloire o punea, n sfrit, aa cum trebuia s fie pus pentru a fi soluionat i n toat nspimnttoarea ei simplitate. Dezorientat, bunicul de Chandore se ridic i, cu o voce rguit, spuse: Deci, totul s-a sfrit! Nevinovat sau vinovat, Jacques de Boiscoran trebuie s fie condamnat. Maestrul Magloire nu rspunse. i asta este, mai spuse btrnul, ceea ce dumneavoastr numii justiie! Din nefericire! Fcu domnul Senesehal, ar fi o copilrie s-o negm, curtea cu juri este o loterie. Domnul de Chandore l ntrerupse cu un gest teribil, de furie. Cu alte cuvinte, relu el, onoarea i viaa lui Jacques depind la aceast or de un capriciu al sorii, de o ntmplare, de cum va fi vremea n ziua edinei sau de buna dispoziie a unui jurat! i dac n-ar fi vorba dect de Jacques ar mai merge, dar viaa copilei mele, domnilor, viaa Denisei este n pericol A-1 lovi pe Jacques, nseamn s-o loveti pe ea! Maestrul Folgat i ascundea cu greu o lacrim; domnul Senesehal i doctorul Seignebos se simeau i ei nfiorai, att de nduiotoare era durerea acestui btrn. El lu minile avocatului din Sauveterre i, strngndu-le cu deosebit putere i spuse: Dar o s-l salvezi, nu-i aa, Magloire, nevinovat sau vinovat, ce conteaz din moment ce Denise l iubete! Ai

salvat atia alii Este binecunoscut c judectorii nu pot rezista autoritii cuvintelor dumitale. Vei gsi accente irezistibile pentru a salva un nefericit care a fost prietenul dumitale Dac celebrul avocat ar fi fost el nsui vinovat, nu s-ar fi simit mai abtut. Ce-ai de zis, prietene Magloire? ntreb doctorul Seignebos, nu eti tu omul a crui admirabil elocven reprezint onoarea regiunii noastre? Sus fruntea, ce dracu! Niciodat nu i-a fost ncredinat o cauz mai nobil. Dar avocatul cltina din cap. Nu cred n aceast cauz, murmur el, i nu tiu s pledez dect atunci cnd contiina este aceea care-mi furnizeaz argumentele A spus-o adineaori Seignebos, nu sunt omul potrivit pentru o asemenea cauz. Toat experiena mea nu ar sluji la nimic. Ar fi mult mai bine ca afacerea s fie ncredinat tnrului meu confrate Pentru prima oar n via, maestrul Folgat se afla n faa unui proces care ngduie unui om s-i arate ntreaga valoare i care-i deschide porile viitorului. Pentru prima oar ntlnea o cauz n care toate elementele se combin pentru a strni interes: mreia crimei. situaia victimei, caracterul acuzatului, misterul, diversitatea de preri, dificultile aprrii, incertitudinea rezultatului Una dintre acele cauze pentru care un avocat se pasioneaz, pe care o mbrieaz cu toat energia lui, n care se arunc, unde mprtete temerile i ndejdile clientului su. Ar fi dat cu drag inim onorariul pe cinci ani ca s fie nsrcinat cu aceast afacere. Dar, nainte de orice, era un om cinstit. V gndii, deci s-l abandonai pe domnul de Boiscoran, maestre Magloire? L-ai sluji mai bine dect mine, rspunse celebrul avocat.

Poate c acesta era i gndul intim al maestrului Folgat! Nu v-ai gndit la efectul pe care-l va produce acest lucru, scumpe maestre, zise el. O! Ce va crede publicul dac s-ar afla dintr-o dat c dai napoi? Trebuie, se va spune, c afacerea domnului de Boiscoran este tare ncurcat, din moment ce maestrul Magloire renun s mai pledeze. i va fi o prob n plus, adugat celorlalte, care-l copleesc pe acest nefericit. Doctorul nu ls prietenului su timpul s replice. i este interzis lui Magloire s se retrag, declar el, dar are dreptul de a-i alege un confrate drept ajutor. Trebuie s rmn avocatul i sftuitorul lui Jacques de Boiscoran, dar maestrul Folgat poate s-i dea concursul inteligenei sale, ajutorul tinereii i al activitii sale i chiar poate s-l ajute plednd. O roea trectoare color obrajii tnrului avocat. Sunt cu totul la ordinele maestrului Magloire, spuse el. Celebrul avocat din Sauveterre se gndea. Dup cteva clipe, se ntoarse ctre tnrul su confrate: Ai vreo idee, l ntreb el, vreun plan? Ce-ai face? Spre uimirea tuturora, se ivi, ntr-un anume sens, un nou Folgat. Pru s fi crescut, chipul i se ilumin, ochii i strlucir, avea o voce plin, una din acele voci al cror timbru metalic vibreaz n pieptul asculttorilor. nainte de orice, ncepu el, l-a vedea pe domnul de Boiscoran. El singur va fi acela care-mi va dicta ultimele hotrri. Dar planul meu este deja schiat. Eu am ncredere, domnilor, v-am mai spus-o. Brbatul iubit de domnioara Denise nu poate fi un scelerat Deci, ce voi ncerca? S dovedesc adevrul spuselor domnului de Boiscoran. Este posibil? Sper c da. Domnul de Boiscoran afirm c nu exist nici martori nici probe n ceea ce privete relaiile sale cu doamna de Claudieuse. Sunt convins c se nal. El spune c ea ar fi fost de o pruden i de o abilitate

extraordinar. Nu conteaz. Nencrederea trezete nencredere i cu ct iei mai multe precauii cu att eti mai bine observat. Vrei s te ascunzi i eti descoperit. Nu vezi pe nimeni i eti vzut. Ca avocat al aprrii, voi ncepe chiar de mine un contrainterogatoriu. Banii nu ne lipsesc, marchizul de Boiscoran are relaii nalte, vom fi bine ajutai. Voi trimite, nainte de douzeci i patru de ore nite oameni experimentai. Cunosc strada Vignes, este complet pustie dar, aa cum se ntmpl peste tot, se mai gsesc cteva priviri. De ce aceste priviri nu ar fi remarcat-o pe misterioasa vizitatoare a domnului de Boiscoran? Iat ceea ce agenii mei se vor duce s ntrebe din poart n poart. i pentru aceast treab, inutil s le dm vreun nume. Nu pe doamna de Claudieuse vor avea sarcina s-o caute, ci o necunoscut mbrcat aa i aa. i dac vor gsi pe cineva care s-o fi vzut i capabil s-o recunoasc, acest cineva va fi primul nostru martor. M voi informa n acelai timp despre prietenul domnului Boiscoran, despre acel englez al crui nume l purta, i voi intra n legtur cu poliia din Londra. Dac englezul a murit, o voi afla. i ar fi o nenorocire. Dac nu este dect la cellalt capt al lumii, cablul transatlantic mi va ngdui s-l interoghez i s primesc rspunsurile lui n mai puin de o sptmn. Voi trimite detectivi, abili, pe urmele acestei servitoare englezoaice, care ngrijea casa de pe strada Vignes. Domnul de Boiscoran declar c niciodat ea n-a zrit-o mcar pe doamna de Claudieuse. Eroare. Este imposibil ca o servitoare s nu fi avut dorina i s nu fi gsit mijlocul de a privi chipul unei femei care vine n casa stpnului su. Odat gsit, ea va vorbi. i asta nu este totul: veneau strini n aceast cas de pe strada Vignes. i voi interoga unul cte unul. i voi pune ntrebri grdinarului i voi chestiona ajutoarele sale, le voi pune ntrebri tuturora: sacagiului, tapierului, furnizorilor Cine ne poate spune dac vreunul dintre ei nu este n posesia acestui adevr pe care-l cutm acum?

n sfrit, cnd o femeie a petrecut attea zile ntr-o cas, este cu neputin s nu fi lsat urme ale trecerii sale. De atunci, o s-mi obiectai, a survenit rzboiul Nu conteaz! Voi interoga rmiele, voi scormoni ruinele, voi examina fiecare pom din grdin, voi cuta pe geamuri, care au rmas ntregi, un nume zgriat cu vrful unui diamant, voi sili oglinzile rmase ntregi s-mi redea imaginea aceleia pe care au reflectat-o att de des. A! Iat ceva bine spus! strig doctorul Seignebos entuziasmat. Ceilali tremurau de emoie. nelegeau c lupta avea, n sfrit, s nceap. Dar, surd la impresiile auditorilor si, maestrul Folgat continu: Aici, la Sauveterre, sarcina va fi mai grea, dar, n caz de succes, rezultatele vor fi hotrtoare. Aici voi aduce pe unul dintre acei poliiti cu fler subtil, care au tiut s fac o art din meseria lor, un Lecoq sau un Tabaret, a crui vanitate o voi zgndri. Acestuia trebuie s i se spun totul, i s i se dea chiar nume. Dar nu are nicio importan. Dorina sa de a reui, recompensa, n sfrit Obinuina profesional ne vor garanta tcerea lui. Va veni n tain, deghizat aa cum va crede el c e mai bine pentru succesul investigaiilor sale i va rencepe n beneficiul aprrii ancheta fcut de domnul Galpin-Daveline n favoarea acuzrii. Va decoperi el ceva? Avem dreptul s-o sperm. Cunosc poliiti, care, cu indicii mult mai puin pozitive, au tiut s ajung pn la nite adevruri mult mai de necrezut. Literalmente, bunicul de Chandore, admirabilul domn Senesehal, doctorul Seignebos i maestrul Magloire el nsui, sorbeau cuvintele tnrului avocat. Asta e tot, domnilor? continu el. Nu. Ajutat de ctre marea sa experien, domnul doctor Seignebos a presimit din prima zi, care va fi personajul principal al acestei tenebroase intrigi. Cocoleu!

Da, doctore, Cocoleu. Actor, confident sau martor, Cocoleu deine cu certitudine cheia enigmei. Aceast cheie trebuie s ncercm s i-o smulgem cu orice pre. De curnd, o expertiz medico-legal i-a dat un certificat de idioenie. Nu conteaz. Vom protesta. Nu avem de ce s mai pstrm menajamentele de alt dat. Vom pretinde c imbecilitatea acestui mizerabil este ntr-adins exagerat. Vom susine c mutismul lui ndrtnic este o neltorie murdar. Ce? A fost destul de inteligent pentru a depune mrturie contra noastr i nu i-a mai rmas minte ca s explice sau ca s-i repete mrturia? Este inadmisibil. Vom susine c acum tace aa cum a vorbit n seara incendiului: din ordin. Dac tcerea lui servete mai puin acuzarea, ea va gsi un mijloc de a-l face s vorbeasc. Cerem ca acest mijloc s fie cutat. Vom cere s fie chemat persoana care a tiut o dat s-i dezlege limba i s i se ordone s renceap experiena. Vrem o nou expertiz i nu se decide asupra strii mintale a unui individ cruia i place s-o fac pe tmpitul nici n fug i nici n patruzeci i opt de ore. i vrem, mai ales, ca noii experi s ne prezinte nou, celor care suntem acuzai pe nedrept de ctre Cocoleu, garanii din care s reias c omul tie ce spune i c este independent. Doctorul Seignebos trepida de bucurie. i regsea ideile sub o form energic i precis. Da, strig el, iat drumul ce trebuie urmat. S mi se dea mn liber i nainte de cincisprezece zile Cocoleu va fi demascat. Mai puin expansiv, mai puin zgomotos, celebrul avocat din Sauveterre strngea mna maestrului Folgat. Vezi, i spunea el, dumitale trebuie s i se ncredineze afacerea Jacques de Boiscoran. Tnrul avocat nu ncerc s protesteze. Cnd luase cuvntul, tia ce avea de fcut. Tot ceea ce este omenete posibil, spuse el, se va face. Odat ce am acceptat nsrcinarea m voi devota cu trup i suflet. Dar in s fie bine neles, n public, s fie

precizat c maestrul Magloire nu se retrage, c eu nu sunt dect ajutorul lui. S-a fcut, zise btrnul avocat. Atunci cnd l vom vedea pe domnul de Boiscoran? Mine diminea. Pentru c mi este imposibil s ntreprind ceva fr s-l fi consultat. Da, dar dumneavoastr nu putei ajunge la el dect cu o autorizaie din partea domnului Galpin-Daveline i nu cred c o vom putea obine astzi. Neplcut Nu, pentru c tim ce avem de fcut toat ziua de azi. Trebuie s examinm piesele de procedur pe care ni le-a pus la dispoziie judectorul de instrucie. Doctorul Seignebos fierbea de nerbdare. O! Ct vorbrie! ntrerupse el. La treab avocailor, la treab! Haidei, plecm? Ieir. Cu un gest, domnul de Chandore l opri n prag. Pn acum, domnilor, zise el, nu ne-am gndit dect la Jacques. Dar Denise? Ceilali l priveau eu un aer surprins. Ce-am s-i rspund, continu el, Cnd m va ntreba despre rezultatul ntrevederii dintre Jacques i maestrul Magloire i de ce nu am vrut s vorbim n prezena ei? Doctorul Seignebos o declarase, el nu era partizanul menajamentelor. i vei spune adevrul, gri el. Cum? S-i spun c Jacques a fost amantul doamnei de Claudieuse? Mai devreme sau mai trziu tot o va afla. Domnioara de Chandore este o fat energic. Da, dar domnioara Denise este cea mai nevinovat dintre tinerele fete, l ntrerupse cu aprindere maestrul Folgat i ea l iubete pe domnul de Boiscoran. De ce tulburm puritatea gndurilor sale, de ce s-i tulburm linitea? Nu-i destul de nenorocit? Domnul de Boiscoran nu mai este la secret, i va vedea logodnica i el va fi acela

care va hotr dac trebuie sau nu s-i spun adevrul. Este singurul n drept s-o fac. Totui, eu nu l-a sftui. Dup cum o cunosc pe domnioara de Chandore i va fi imposibil s tac dac ntmplarea o va aduce n prezena doamnei de Claudieuse. Domnul de Chandore nu trebuie s spun nimic, decise maestrul Magloire. i aa este prea mult c-o s-i mrturisim totul doamnei de Boiscoran. Pentru c, nu uitai, domnilor, cea mai mic indiscreie ar face s eueze n mod sigur proiectul i aa ndoielnic al maestrului Folgat Toi ieir. Domnul de Chandore se vzu singur. Da, au dreptate, murmur el, dar ce s-i spun? Cuta n cap vreo explicaie plauzibil cnd o camerist veni s-l anune c domnioara Denise vrea s-l vad. Te urmez! rspunse el. ntr-adevr, el o urm cu un pas apsat, ncercnd s tearg de pe chipul su urmele marilor emoii prin care tocmai trecuse. Mtuile Lavarande le conduseser pe Denise i pe doamna de Boiscoran n salonul de la primul etaj. Acolo se ducea domnul de Chandore s le ntlneasc i acolo le gsi. Doamna de Boiscoran era prbuit pe un fotoliu, palid i cu totul lipsit de energie, iar domnioara Denise, dimpotriv, mergnd de ici-colo, cu un pas nervos, cu obrajii mbujorai, cu ochii scprnd. Ei bine! nu mai este nicio speran, nu-i aa? 1 Dimpotriv, sunt mai multe sperane dect au fost vreodat, rspunse btrnul. Atunci de ce a cerut maestrul Magloire s ieim? Pentru c, spuse el, Magloire avea s ne anune o veste suprtoare. Este imposibil s sperm c se poate da o ordonan de ncetare a urmririi. Jacques va fi judecat. Dintr-o dat doamna de Boiscoran se ridic. Jacques n faa curii cu juri! strig ea, fiul meu! Un Boiscoran! i czu fulgerat. Niciun muchi nu tresri pe chipul domnioarei Denise.

M ateptam la mai ru, fcu ea cu un accent straniu. Se poate evita curtea cu juri Iei trntind ua cu o asemenea violen, net mtuile Lavarande plecar dup ea. Din acest moment, domnul de Chandore nu se mai simea obligat s tac. Nemilos, ncepu s spun povestea lui Jacques i a contesei de Claudieuse. Dobort, zdrobit, doamna de Boiscoran nu avea nici mcar fora de a-i cere iertare. i, dup ce btrnul termin, cu expresia celei mai ngrozitoare spaime: Adulterul! Murmur ea. O, dumnezeule! Iat deci pedeapsa. XV Cu o sear nainte, la mas, temnicerul din Sauveterre i spusese soiei sale: mi ajunge, m-am sturat pn peste cap de viaa de aici. Vreau s plec. Nu eti dect un prost, i rspunse soia. Atta timp ct domnul de Boiscoran va fi deinut, nu vom avea dect de profitat. Habar nu ai ct sunt de bogai aceti Chandore. Trebuie s rmnem Blangin, aezat la umbr, n faa nchisorii, prad celor mai sumbre presimiri, i fuma pipa cnd maestrul Magloire i maestrul Folgat venir la nchisoare narmai cu un permis de liber trecere din partea domnului GalpinDaveline. De cum intrar, el se ridic. Gndindu-se c domnioara Denise i pusese la curent, se temea de ei. De aceea i ridic politicos boneta de ln i-i scoase pipa din gur. A! Domnii vin pentru domnul de Boiscoran, fcu el cu un surs slugarnic. i voi conduce. Numai s-mi iau cheile celulei. Maestrul Magloire l reinu. nainte de orice, ntreb el, cum o duce domnul de Boiscoran? Aa i aa, rspunse temnicerul.

Ce are? Eh! Ce au toi acuzaii cnd vd c afacerea lor ia o ntorstur urt. Aprtorii schimbar o privire trist. Era clar c Blangin credea n vinovia lui Jacques i asta era de prost augur. Oamenii care pzesc nchisorile au de obicei un fler excelent i deseori avocaii i consult, aproape la fel cum un autor cere avizul oamenilor din teatrul n care i reprezint piesa. i-a spus ceva? ntreb maestrul Folgat. Mie, personal, aproape nimic, rspunse temnicerul. Dar exist o experien, nu-i aa, continu el, cnd un acuzat i primete avocatul, urc ntotdeauna la el s-i fac o vizit i s-i ofer ceva, asta numai aa, ca s-i redau curajul De aceea ieri, dup ce maestrul Magloire a plecat, am urcat treptele patru cte patru i l-ai gsit pe domnul de Boiscoran bolnav? L-am gsit ntr-o stare de i se fcea mil, domnilor. Era ntins pe pat, cu faa n jos, cu capul vrt n pern, nemicat ca un butean. Eram n celula sa de un minut i nc nu-i dduse seama. mi scuturam cheile, tropiam, tueam, nimic. M cuprinde nelinitea, m apropiu i-l bat pe umr: Hei! Domnule! Cristoase! A srit n sus i, aezndu-se: Ce vrei? a zis el Bineneles ncerc s-l consolez, s-i explic c trebuie s se calmeze, c este n adevr neplcut s treci prin faa curii cu juri, dar c nu se moare din asta i se poate chiar iei curat ca neaua dac ai un avocat bun. Acelai efect l-ar fi avut asupra lui dac i-a fi cntat vreun cntec. Cu ct i vorbeam mai mult, cu att ochii i scprau x, fr s m lase mcar s termin, ncepu s strige: Iei, iei! Se ntrerupse i se ntoarse s trag un fum din pip. Era stins. O vr n buzunarul vestei i continu: A fi putut s-i rspund c am dreptul s intru n celule cnd vreau i s stau ct vreau. Dar deinuii sunt ca nite copii, nu trebuie s-i contrazici. Am ieit, deci, numai c am

avut grij s deschid ferestruica i am rmas de paz. A! Domnilor, de douzeci de ani de cnd lucrez n nchisori, am vzut multe necazuri Dar niciodat nu am vzut unul att de cumplit ca al acestui tnr. De cum i-am ntors spatele, ncepu s umble necontenit prin celul. Era mai alb dect cmaa de pe el i-i curgeau de-a lungul obrajilor lacrimi att de mari net le puteam vedea. Fiecare dintre aceste detalii trezeau o remucare n inima maestrului Magloire. Prerea sa dinainte cu o zi nu se schimbase prea mult, dar avusese timp s se gndeasc i-i reproa amarnic asprimea. M uitam la el de cel puin un ceas, continu temnicerul, cnd iat c deodat, domnul de Boiscoran sare la u i ncepe s-o clatine i s bat n ea cu piciorul i s strige din toate puterile. Il las s atepte puin, ca s nu m tie att de aproape i, n sfrit, deschid prefcndum c am urcat scrile n fug. De cum am aprut: Am dreptul, nu-i aa, s primesc vizite? mi spuse el Da, domnule, la vorbitor i nu a venit nimeni s cear s vorbeasc cu mine? Nimeni! Eti sigur? Foarte sigur!. Era ca i cum i-a fi dat o lovitur mortal. i inea capul ntre mini, aa, i spunea: Nimeni! i am o mam, o logodnic, prieteni! Ce mai, s-a terminat! Nu mai exist, sunt abandonat, renegat, osndit!. i toate acestea le spunea cu o voce care ar fi putut s stoarc lacrimi i pietrelor acestei nchisori iar eu, emoionat, i-am propus s scrie o scrisoare pe care s-o trimit domnului de Chandore. Dar imediat l-a cuprins furia: Nu, niciodat, strig el, niciodat, lasm, nu-mi mai rmne dect s mor. Maestrul Folgat nu rostise niciun cuvnt, dar paloarea i trda emoia. Trebuie s nelegei, domnilor, spunea Blangin, c nu eram defel linitit. Celula pe care o ocup domnul de Boiscoran nu este una norocoas. Am avut parte de cnd sunt la Sauveterre de o sinucidere i de o tentativ de

sinucidere. Imediat dup ce am ieit, l-am chemat pe Frumence Cheminot, un deinut care m ajut n slujb i ne-am neles s stm de paz pe rnd, pentru a nu-l pierde din ochi pe acuzat niciun minut. Dar precauia s-a dovedit inutil. Seara, cnd i-am dus cina, domnul de Boiscoran era ct se poate de calm i mi-a spus chiar c-o s ncerce s mnnce pentru c vrea s-i pstreze forele. Srman nefericit! Dac nu are dect fora pe care i-a dat-o cina de ieri, n-o s ajung departe. De-abia nghiise patru mbucturi i l-a prins o sufocare de-am crezut, Cheminot i cu mine, c ne scap printre degete, n sfrit, ctre ora nou, i revenise aproape complet i a stat toat noaptea sprijinit de fereastr. Maestrul Magloire era la captul puterilor. S urcm, i spuse el tnrului su confrate. Urcar. Dar, intrnd pe coridorul celulelor, l vzur pe Cheminot, care, de departe, le fcea semne s mearg ncet. Ce se ntmpl? ntrebar ei. Cred c doarme, rspunse deinutul. Srmanul om! Viseaz probabil c este liber n frumosul su castel. n vrful picioarelor, maestrul Folgat se apropie de ferestruic. Dar Jacques era treaz. Auzise pai i voci i tocmai se dduse jos din pat. Blangin deschise ua. i aduc ntriri, prietene, i spuse maestrul Magloire prizonierului, maestrul Folgat, confratele meu venit de la Paris cu mama dumitale Rece, fr un cuvnt, domnul de Boiscoran se nclin. Vd c eti suprat pe mine, relu celebrul avocat din Sauveterre, am fost violent ieri, mult prea violent Jacques cltin din cap i relu pe un ton ngheat: Am fost suprat, spuse el, dar m-am gndit i acum vreau s-i mulumesc pentru sinceritatea dumitale. Cel puin tiu pe ce lume m aflu. Dac ajung la curtea cu juri, dei nevinovat, voi fi condamnat ca asasin i incendiator

Sunt de prere c nu este cazul s ajungem n faa curii cu juri. Nefericitule! Nu-s pierdute nc toate speranele! Ba da. Din moment ce dumneata, care eti prietenul meu, nu m-ai crezut, cine m va crede atunci? Eu! rspunse maestrul Folgat. Eu, care fr s v cunosc, am crezut n nevinovia dumneavoastr i o afirm i acum, dup ce v-am cunoscut. Mai prompt dect nsi gndul, Jacques de Boiscoran lu mna tnrului avocat i, strngnd-o cu putere: Numai pentru acest cuvnt pe care l-ai rostit, v mulumesc! Fii binecuvntat, domnule, pentru ncrederea pe care o avei n mine! Era pentru prima oar de cnd fusese arestat, c nefericitul tresrea de speran i de bucurie. Dar, din pcate, nu era dect o tresrire. Privirea lui se stinse aproape imediat, fruntea i se ncrunt. Din pcate, relu el, nimeni nu poate face nimic pentru mine de aici nainte. Maestrul Magloire, trebuie s v fi spus, domnule, lamentabila mea poveste i explicaiile mele; nu am dovezi Sau cel puin, pentru a le furniza, ar trebui s m cobor la asemenea detalii net justiia nu ar putea s le admit, sau, dac le va admite prin imposibil, voi rmne pe veci njosit n ochii mei. Este vorba de acele confidene de care nu-i este ngduit s profii, despre acele secrete care nu se spun niciodat, despre acele vluri pe care nici cu preul vieii nu le ridici Este mai bine s fii condamnat nevinovat dect s fii achitat infam i degradat. Domnilor, renun s m apr. Ce gnd disperat l fcuse s judece astfel? Aprtorii lui erau nerbdtori s-l afle. Nu avei dreptul de a v abandona n felul acesta, domnule, spuse maestrul Folgat. De ce? Pentru c nu suntei singurul n cauz, domnule. Pentru c avei prini, prieteni

Buzele lui Jacques de Boiscoran se crispar ntr-un amar surs ironic. Le datorez eu oare ceva? ntreb el, lor, celor ce nu au avut curajul s atepte ca judecata s fie terminat pentru a m renega? Lor, al cror verdict necrutor s-a fcut simit naintea celui al curii cu juri? Din partea unui necunoscut, din partea dumneavoastr, domnule Folgat, primesc prima dovad de simpatie. A! Nu-i adevrat, spuse maestrul Magloire, i o tii foarte bine! Jacques nu pru s-l aud. Prieteni! continu el, este adevrat, da, am avut n: zilele bune Domnul Galpin-Daveline i domnul Daubigeon erau prietenii mei. Unul a devenit judectorul meu, cel mai crud i cel mai implacabil dintre judectori, iar cellalt, care este procuror al Republicii, nici nu a ncercat mcar s-mi vin ntr-ajutor. Maestrul Magloire a fost i el prietenul meu i de o sut de ori mi-a spus c pot s contez pe el cum conteaz i el pe mine. i tocmai de aceea el este acela pe care l-am ales dintre toi ca s m ajute cu sfaturile i cu experiena lui i cnd am ncercat s-i demonstrez nevinovia mea, mi-a rspuns c mint. Din nou, celebrul avocat din Sauveterre ncerc s protesteze, dar n zadar. Prini! Continu Jacques cu un accent n care vibra toat furia lui, am, avei dreptate, am un tat i o mam Unde sunt ei, n timp ce fiul lor, victima unei fataliti nemaiauzite, se zbate n plasa celei mai perfide intrigi? Tatl meu rmne linitit la Paris, cu treburile i cu plcerile lui obinuite. Mama mea a alergat la Sauveterre, acum este aici, dar degeaba i s-a spus c-mi este permis s-i primesc vizita. Am ateptat-o ieri, dar nefericitul acuzat de o crim nu mai este fiul ei! De poman am chemat-o din fundul prpastiei, degeaba am ateptat-o numrnd secundele dup btile inimii mele! Nu a venit! Nimeni nu a venit! De altfel, am rmas singur pe lume i vedei bine c am dreptul s dispun de mine!

Maestrului Folgat nici nu-i trecu prin minte s discute. La ce bun! Parc dezndejdea ar putea s judece! Spuse doar: O uitai pe domnioara de Chandore, domnule. Un val de snge mpurpur obrajii lui Jacques i, cu un lung tremur n glas: Denise! Da, Denise, continu tnrul avocat. Uitai curajul ei, devotamentul i tot ceea ce a ncercat pentru dumneavoastr. Vei spune c v abandoneaz i c v reneag, cea care, de dragul dumneavoastr, uitnd ce nseamn timiditatea i pudoarea s-a nchis pentru o noapte aici! i risca onoarea ei de fat tnr, pentru c putea fi descoperit sau trdat i o tia. Nu conteaz! Nu a ezitat A, suntei crud, domnule! ntrerupse Jacques, strngnd braul avocatului, gata s-l rup. Nu nelegei, continu el, c amintirea ei m ucide i c nenorocirea mea este cu att mai ngrozitoare cu ct tiu ce fericire pierd! Nu vedei c o iubesc pe Denise cum nu a mai fost iubit nicio alt femeie! A! Dac n-ar fi vorba dect despre mine! Eu, cel puin, am de ispit o greeal. Dar ea? De ce, Dumnezeule! m-am aflat oare n drumul ei? Rmase gnditor o clip. i cu toate acestea, adug el, la fel ca i mama, nici ea nu a venit ieri! De ce? A! Pentru c, fr ndoial, i s-a spus totul. I s-a spus de ce m aflam la Valpinson n seara crimei. Te neli, Jacques, spuse maestrul Magloire, domnioara de Chandore nu tie nimic. Adevrat? Maestrul Magloire nu a vorbit nimic n faa dnsei, adug maestrul Folgat i l-am pus pe domnul de Chandore s jure c va pstra secretul. Am susinut c numai dumneavoastr avei dreptul s-i spunei adevrul domnioarei Denise. Atunci, cum i explic faptul c nu m-am disculpat? Nu i-l explic.

Dumnezeule, m crede oare vinovat? Chiar dac dumneavoastr i-ai spune c suntei vinovat i tot ar refuza s v cread i cu toate acestea nu a venit ieri Nu putea, domnule. Dac i s-a ascuns adevrul domnioarei Denise, a trebuit ns ca mamei dumneavoastr s i se spun totul. Doamna de Boiscoran a fost ca trsnit de aceast ultim lovitur. A zcut mai mult de o or fr cunotin n braele domnioarei Denise. Cnd i-a revenit, primul cuvnt a fost pentru dumneavoastr, dar era prea trziu pentru a putea veni la nchisoare Invocnd numele domnioarei Denise, maestrul Folgat gsise mijlocul cel mai sigur i poate singurul de a zdrobi voina lui Jacques. Cum a putea vreodat s m achit fa de dumneavoastr, domnule? ntreb el. Jurndu-mi s renunai la planul funest pe care l-ai conceput, rspunse tnrul avocat. Vinovat, v-a spune: fie! i a fi primul care v-a procura o arm. Sinuciderea ar fi o izbvire. Nevinovat, nu avei dreptul s v omori, cci sinuciderea ar fi o mrturisire. Ce-i de fcut? S v aprai, s luptai! Fr sperane? Da, chiar i fr sperane. S-a ntmplat vreodat ca n faa dumanului s fii tentat s v zburai creierii? Nu. tiai cu toate acestea c prusacii erau mai numeroi i c probabil, vor nvinge! Nu conteaz! Ei bine! suntei n faa inamicului i chiar dac ai avea certitudinea c vei fi nvins, adic condamnat, v voi spune: Trebuie s luptai!. Condamnat fiind, i nainte cu o zi de a urca pe eafod, v voi spune tot timpul: Trebuie s trii pn atunci, cci de azi pn mine poate interveni un eveniment care s-l dezvluie pe vinovat! i chiar dac acest eveniment nu ar interveni, v voi repeta totui: Trebuie s ateptai clul pentru a protesta de la

nlimea eafodului mpotriva erorii judiciare a crei victim suntei i pentru a v striga pentru ultima oar nevinovia.. Puin cte puin, ascultndu-l pe maestrul Folgat, Jacques i reveni. Pe onoarea mea, domnule, gri el, v jur c voi avea curajul de a merge pn la capt Bine! ncuviin maestrul Magloire, bine, foarte bine! Dar ce vom ncerca s facem? ntreb Jacques. nainte de orice, rspunse maestrul Folgat, pretind s rencep, n favoarea dumneavoastr, ancheta att de incomplet a domnului Galpin-Daveline. Chiar ast-sear mama dumneavoastr i cu mine vom pleca la Paris. Vin s v cer toate informaiile necesare i, de asemenea, mijloacele de a cerceta casa dumneavoastr de pe strada Vignes i de a-l cuta pe prietenul al crui nume l-ai folosit i de a o cuta pe servitoarea care v slujea Un scrit de zvoare l sili s tac. Ferestruica din ua celulei se deschise i de grilaj se lipi faa rotund a lui Blangin. Domnule, spuse el, doamna de Boiscoran este la vorbitor i v roag s cobori de ndat ce vei fi terminat cu domnii Jacques nglbeni. Mama mea! Murmur el. Nu te ndeprta, i spuse temnicerului, cred c am terminat. Prea era mare agitaia lui pentru a putea s i-o stpneasc. Trebuie s ne oprim aici pentru astzi, domnilor, spuse el maestrului Magloire i maestrului Folgat, nu mai pot s m gndesc la nimic Dar maestrul Folgat, aa cum tocmai anunase, era decis s plece la Paris n aceeai sear. Succesul depinde de rapiditatea micrilor noastre, spuse el. Permitei-mi s insist pentru a obine imediat cele cteva informaii de care am nevoie. Trist, Jacques cltin din cap.

Este o ncercare inutil, domnule, ncepu el F totui ceea ce te roag confratele meu, l ntrerupse maestrul Magloire. Fr s mai reziste i, cine tie, ndrumat, poate, de o speran secret pe care nu voia s i-o mrturiseasc, Jacques de Boiscoran l puse la curent pe tnrul avocat cu toate amnuntele relaiilor sale cu doamna de Claudieuse. i spuse la ce or venea ea n strada Vignes, pe ce drum i cum era mbrcat de obicei. Cheile casei erau la Boiscoran ntr-un sertar pe care Jacques l indic. Trebuiau s-i fie cerute lui Antoine. Spuse apoi cum s-ar putea ajunge s se tie ce s-a ntmplat cu prietenul su, englezul al crui nume l mprumutase. Sir Francis Burnett avea un frate la Londra. Jacques nu-i tia adresa precis, dar auzise c fcea afaceri considerabile cu India i c fusese pe vremuri casierul principal al celebrei bnci Gilmour i Benson. Ct despre servitoarea englezoaic care inuse trei ani casa, n strada Vignes, Jacques o luase cu ochii nchii, numai pe baza recomandaiei unui birou de plasare din strada Faubourg-Saint-Honore i nu s-a preocupat niciodat de ea, dect pentru a-i da leafa sau, din cnd n cnd. Cteva gratificaii. Ceea ce poate s spun, i o tie numai din ntmplare, este c pe aceast fat o chema Suky Wood, c se nscuse la Folkestone, unde prinii ei aveau un han pentru marinari i c, nainte de-a veni n Frana, locuise la Liverpool, unde fusese camerist la hotelul Adolphi. Maestrul Folgat i not toate aceste informaii cu mult grij. Iat c avem mai mult dect ne trebuie, exclam el, pentru a deschide campania. Nu ne mai rmne dect s v ntreb numele i adresa furnizorilor dumneavoastr din strada Vignes. Vei gsi lista ntr-un mic portofel care se afl n acelai sertar cu cheile. Tot acolo sunt i titlurile i hrliile referitoare la cas. n sfrit, ai face poate bine, dac l-ai

lua cu dumneavoastr i pe Antoine care este un om devotat. Bineneles c-l voi lua, dac-mi permitei, spuse tnrul avocat. Cltoria mea, nu va dura mai mult de trei sau patru zile i la ntoarcere, n funcie de mprejurri, ne vom alctui planul de aprare Pn atunci, dragul meu client, mult curaj! Dup care, chemndu-l pe Blangin s le deschid ua i strngndu-i mna lui Jacques de Boiscoran, maestrul Folgat i maestrul Magloire plecar. Ei bine! Eoborm acum? ntreb temnicerul. Dar Jacques nu-i rspunse. Domnule, doamna marchiz v ateapt, insist temnicerul. Auzindu-i glasul, Jacques tresri. Sunt al dumintale, s mergem! i n timp ce cobora scara nu era preocupat dect de nfiarea lui i cuta s se narmeze cu snge rece i cu mult curaj. La captul scrii i art o u. Iat vorbitorul, zise Blangin Cnd doamna marchiz va dori s ias, chemai-m. n prag, Jacques se opri. n plin lumin, pe o banc, mai mult prbuit dect aezat, se afla marchiza de Boiscoran. Vznd-o, Jacques abia putu s-i rein un strigt de spaim i de durere. O! Dumnezeule! Murmur el. Recunoscndu-l ncerc s se ridice, dar forele o prsir i reczu pe banc strignd: Jacques, biatul meu! Ai s m ieri, bigui el, ai s-mi ieri oribilele dureri pe care i le pricinuiesc? ll privi o clip cu o expresie aiurit, apoi, brusc, lundu-i capul n mini l mbri cu putere: Dac te iert! Strig ea. Vai! Dar ce a avea eu s-i iert? Chiar vinovat, te voi iubi venic, dar tu eti nevinovat. Jacques respir ceva mai uurat. Din vocea mamei s-ale

nelesese c era sigur de el. i tata? ntreb el. O roea trectoare color obrajii livizi ai marchizei. Am s-l vd mine, rspunse ea, cci plec ast-sear cu maestrul Folgat. Ce? Slbit cum eti? Trebuie. Tata nu-i poate prsi coleciile pentru cteva zile? Cum de nu se afl aici? M crede oare vinovat? Tocmai pentru c este convins de nevinovia ta a rmas la Paris. Nu te crede n primejdie. El pretinde c justiia nu poate fi nelat. Sper! Fcu Jacques cu un surs forat. i Denise? ntreb el, de ce nu a venit cu tine? Pentru c nu am vrut. Ea nu tie nimic. Ne-am neles cu toii c nu se va pronuna n faa ei numele doamnei de Claudieuse, iar eu am vrut s-i vorbesc despre aceast detestabil femeie. Jacques, bietul meu copil, vezi unde tea condus o pasiune pctoas? Ai iubit-o? Am crezut c-o iubesc. i ea? O! Ea! Numai Dumnezeu poate cunoate tainele acestui suflet zbuciumat. Deci nu ne putem atepta la nimic bun din partea ei, nici la mil, nici la remucri La nimic. Am prsit-o, s-a rzbunat. M prevenise Doamna de Boiscoran suspin. i totui cred c tremur, i nchipuie c ne-ai povestit totul. Dar timpul trecea i Blangin nu ntrzie s apar, anunnd-o pe doamna de Boiscoran c trebuie s se retrag. n cele din urm marchiza plec, dup ce-i mbri pentru ultima oar fiul. i n aceeai sear, aa cum fusese hotrt, ea lua mpreun cu maestrul Folgat i cu btrnul Antoine expresul de Paris.

XVI Toat lumea, n frunte cu Jacques i cu domnul de Chandore, l calomnia pe marchizul de Boiscoran. El se ncpnase s rmn la Paris, este adevrat, dar nu o fcuse din indiferen, era mort de ngrijorare. Dduse dispoziii foarte severe s nu fie deranjat de nimeni, nici de ctre cei mai buni prieteni i nici de ctre negustorii de curioziti. Nu mai ieea din cas, praful se aternuse ntr-un strat gros peste coleciile sale i nimic nu l-a putut smulge din aceast stare; nimic, n afara unei scrisori din Sauveterre. n ajun, maestrul Folgat i scrisese: Nesigurana noastr va lua sfrit mine. Odat cu ncetarea instruciei, Jacques l va putea primi pe maestrul Magloire aprtorul pe care i l-a ales. Imediat dup aceea v voi trimite veti. Aceste veti marchizul de Boiscoran continua s le atepte. ntrebase de mai multe ori dac nu i-a sosit vreo scrisoare, cnd se ivi valetul: A sosit doamna marchiz, domnule. Este nsoit de Antoine valetul domnului Jacques Marchiza intr obosit dup o noapte de drum. S-a ntmplat ceva extraordinar? o ntreb marchizul. Da. Veste bun sau rea? Rea. Dumnezeule! S fi mrturisit Jacques? Ce s mrturiseasc, din moment ce este nevinovat! S-a dezvinovit? Pentru mine, pentru maestrul Folgat, pentru doctorul Seignebos, n fine, pentru toi cei ce-l iubim, da. Dar pentru public, pentru dumanii si, pentru justiie, nu El poate s explice totul, dar i lipsesc dovezile. Cu alte cuvinte, spuse marchizul, ar trebui s fie crezut pe cuvnt. Nu-l crezi? Nu e vorba de mine, e vorba de judectori

Pentru aceti judectori vom gsi noi dovezile. Maestrul Folgat a venit cu acelai tren, l vei vedea chiar astzi i el sper s descopere multe S descopere ce? Doamna de Boiscoran era destul de tulburat. Jacques, ncepu ea, a fost amantul doamnei de Claudieuse. A! A! E vorba de un adulter Marchiza nu-i rspunse. Cnd doamna de Claudieuse a aflat despre cstoria lui Jacques i despre intenia lui de a o prsi a vrut s se rzbune i ca s se rzbune a ncercat s-i omoare brbatul Voia s fie liber. Cu o njurtur grosolan, marchizul se ridic din fotoliu. Asta e tot ce-a gsit Jacques! Pentru povestea asta a tcut el n tot timpul instruciei Nu m lai s vorbesc Fiul nostru este vk-tima unor nemaipomenite coincidene Se nelege! Coincidenele nemaipomenite sunt venicul refren al tuturor celor condamnai. Crezi c este vreunul care s mrturiseasc? Niciunul! Intreab-i, toi i vor dovedi c sunt victimele unei fataliti, ale unor intrigi tenebroase, victimele unei erori judiciare. Ca i cnd ar putea s existe erori judiciare n zilele noastre Vei vorbi cu maestrul Folgat, i va explica el i va spune ce are de gnd s fac. i dac nu reuete? Nu ar fi totul pierdut, dar l-am vedea pe Jacques n. Faa curii cu juri Jacques n faa curii cu juri! i-mi spui asta cu rceal, ca i cnd ar fi vorba de un lucru firesc i ce se va ntmpla la curtea cu juri? Va fi condamnat! Un Boiscoran va ajunge la ocn! Nu, nu este adevrat! Nu spun c un Boiscoran nu poate comite o crim, nu! Dar un Boiscoran, de ndat ce este n minile sale, i face singur dreptate! Sngele spal totul! Dar el, Jacques, prefer s fie

judecat, vrea s fie iret, vrea s pledeze i o s fie fericit dac o s-i salveze cpna i o s spun c-a avut noroc dac scap cu nite ani, acolo, de ocn i acest la se vrea un Boiscoran! S fim serioi, doamn, Jacques nu este fiul meu! Domnule! tiu foarte bine ce spun. Eu nu am uitat nimic, chiar dac dumneata ai uitat S ne aducem puin aminte Spune-mi cnd s-a nscut Jacques i n ce an a reluzat domnul de Margeril s se bat n duel cu mine Marchiza era indignat la culme. i-mi spui toate astea dup treizeci de ani i n ce mprejurri! Dumnezeule! Da, dup treizeci de ani! Sunt lucruri care nu se uit niciodat i fr aceast mprejurare nu i-a fi spus niciodat nimic. n momentul acela am avut de ales ntre dou soluii: s fiu ridicol sau odios Am preferat s tac i s las lucrurile nelmurite Dar se terminase cu fericirea i nu mai voiam dect linite. Am tcut tot timpul. Dar astzi, cnd o mulime de fapte vin s-mi dea dreptate, repet: Jacques nu este fiul meu! ndurerat, marchiza i frngea minile. Ce umilin! Este ngrozitor ceea ce faci! Niciodat nu mi-a fi nchipuit c te vei ndoi de faptul c eti tatl lui Jacques Marchizul de Boiscoran cltina din cap. i totui aa stau lucrurile. Am suferit enorm. i iubeam pe Jacques. Da, da, n ciuda tuturor acestor gnduri eu l iubeam. Avea toate nsuirile care fac bucuria unei familii. Era generos i mndru, era nobil, mi-a plcut ntotdeauna s m laud cu el. De cte ori nu l-am mbriat cu toat dragostea Dar vai, ndoiala cretea n mine M uitam la chipul lui i cutam s desluesc trsturile celuilalt Marchizul se prbui ntr-un fotoliu. Incet-ncet, se linitea. Dar dac este totui fiul meu? murmur el. i dac este nevinovat? A! Aceste ndoieli sunt sfietoare! i eu

care m-am ncpnat s nu m mic de aici Eu care nam fcut nimic pentru el. A fi putut s fac totul, la nceput. A fi putut s obin ca ancheta s fie ncredinat altuia dect acestui Galpin-Daveline care i-a devenit duman de moarte! Scond din sn o scrisoare pe care Jacques i-o trimisese cu o sear naintea plecrii, marchiza o ntinse soului su: Vrei s citeti ceea ce i scrie fiul nostru? Cu mna tremurnd, marchizul lu scrisoarea i citi: Aadar, tat, m prseti n clipa n care toat lumea m prsete? Niciodat nu am avut mai mult nevoie de afeciune ca acum. Primejdia prin care trec este imens. Totul este mpotriva mea. Nu s-a mai vzut niciodat un asemenea concurs de mprejurri. S-ar putea ntmpla smi fie cu neputin s-mi dovedesc nevinovia. Dar cum este cu putin ca dumneata s-l crezi pe fiul dumitale n stare de o asemenea crim? Nu se poate s crezi una ca asta! Hotrrea mea este luat, voi lupta pn la capt mi voi apra pn la ultima suflare nu viaa, ci onoarea A! Dac ai ti Dar sunt lucruri care nu se pot scrie i care nu se pot spune dect unui tat Vino, te conjur, vreau s te vd, vreau s-i strng mna Nu refuza aceast ultim consolare unui fiu nefericit Marchizul se ridicase. O! Da, nefericit, da Apoi nclinndu-se n faa soiei sale: Te-am ntrerupt. Acum te rog eu s-mi spui totul Dragostea de mam se dovedi mai puternic dect suprarea soiei. Fr s ezite niciun moment i ca i cum nimic nu s-ar fi petrecut, doamna de Boiscoran repet tot ceea ce Jacques i spusese domnului Magloire. Imediat dup aceea se putea citi hotrrea pe chipul marchizului de Boiscoran. Voi face tot ce voi putea pentru a nltura urmele

pasivitii mele. M voi duce la Sauveterre. Trebuie ca Jacques s fie salvat. Domnul de Margeril este puternic, dute, vtarbete-i, eu i cer s te duci Lacrimi grele se prelingeau pe chipul marchizei. Este cu neputin Totul se poate face, totul, dar asta nu! Jacques i cu mine suntem nevinovai i avem ncredere. Maestrul Folgat ne va salva. XVII Maestrul Folgat i ncepuse treaba. ncrederea n cauza pentru care lupta, convingerea c Jacques este nevinovat, incertitudinea rezultatului, dorina de a ctiga interesul, afeciunea, pasiunea toate acestea l mboldeau pe tnrul avocat. De ndat ce sosir, n gar, o ncredin pe marchiza de Boiscoran lui Antoine, iar el se arunc ntr-o trsur i se duse acas. Trimisese o telegram din ajun i servitorul su l ateptase. Se schimb la iueal. Se urc din nou n trsur i porni n cutarea omului care, dup prerea lui, era cel mai potrivit pentru lmurirea acestei ncurcate intrigi. Era vorba despre un anume Goudar, care ndeplinea n cadrul poliiei o funcie nu tocmai precis, dar destul de bine pltit. Era unul dintre agenii aceia pe care poliia i pstreaz n rezerv pentru cine tie ce afacere dubioas unde este nevoie i de mult fler i de un tact deosebit, pe lng sngele rece fr de care aceast meserie este de nenchipuit. Goudar, cstorit i tat de familie, locuia foarte departe, pe drumul ctre Versailles, aproape de fortificaii. Ocupa, mpreun cu familia lui, o csu, al crei proprietar era, cu grdin, n care cultiva plante i fructe i n care cretea animale. Cnd domnul Folgat cobor din trsur n faa casei, el vzu o tnr de douzeci i cinci sau douzeci i ase de ani care se juca cu o feti de trei sau patru ani. A putea vorbi cu domnul Goudar, doamn? Soul meu, domnule, i rspunse tnr se afl n

grdin i o s dai de el dac pornii pe aceast alee care ocolete casa. Puin mai trziu avocatul l zri pe Goudar, care trebluia ca orice gospodar. Ia te uit! exclam el. Domnul Folgat aici! Bun ziua, maestre! Folgat rmase surprins, nu se atepta s fie recunoscut cu atta uurin. El, era sigur de asta, nu l-ar fi recunoscut chiar att de uor pe poliist. Trecuser trei ani de cnd se ntlniser ultima oar. Ei bine, ce prere avei de grdina mea? Se porni s-o laude cu lux de amnunte. Maestrul Folgat nu era ncntat de aceast pierdere de vreme, dar atunci cnd vrei s-i ceri unui om un serviciu, trebuie s-l flatezi, e lege. Intr-un trziu, Goudar i se adres: i acum, maestre, deoarece presupun c nu ai venit pentru grdina mea, v rog s-mi spunei ce vnt v aduce Fr s atepte o alt invitaie, maestrul Folgat i spuse tot ceea ce tia despre Jacques i despre doamna de Claudieuse. Goudar l ascult fr s clipeasc. n cele din urm, ntreb: i? nainte de orice, spuse maestrul Folgat, a vrea s cunosc prerea dumitale. Primeti explicaiile domnului de Boiscoran? De ce nu? Am mai auzit eu i altele Crezi, aadar, c, n ciuda probelor care-l copleesc, trebuie socotit nevinovat! Un moment! N-am spus aa ceva. Trebuie s studiezi o afacere nainte s-i formezi o prere. Zmbi i-l privi pe avocat. Acesta a fost numai un preambul, nu? Ce ateptai, de fapt, de la mine? Ajutorul dumitale pentru ca adevrul s ias la lumin! Dac v neleg eu bine, rspunse poliistul, ai voi s

se treac la un fel de contra instrucie n beneficiul aprrii ntocmai. impotriva acuzrii. Foarte adevrat. Nu pot s fac nimic pentru dumneavoastr. Tnrul avocat se atepta la o oarecare mpotrivire i se pregtise n vederea unui contra-atac. Nu se poate ca acesta s fie ultimul dumitale cuvnt! Dar eu nu-mi aparin, am o sum de treburi cotidiene Ai putea cere, i nu cred c i s-ar refuza, un concediu de o lun Este adevrat. Dar cei de la Prefectur s-ar ntreba ce-i cu acest concediu i a fi, probabil, supravegheat. i dac s-ar descoperi c o fac pe poliistul n slujba unor persoane particulare mi s-ar freca ridichea zdravn de tot i a putea chiar s-mi pierd slujba Familia domnului de Boiscoran este bogat i ar ti s fie recunosctoare omului care l-ar salva i dac nu reuesc? i dac descopr dovezi care atest vinovia lui? Obiecia era att de ntemeiat, net maestrul Folgat nici nu ncerc s-o ia n discuie. A putea, spuse el, s-i pun la dispoziie o anumit sum nc de la nceput i care i-ar rmne dumitale indiferent de rezultat. S spunem Cincisprezece mii de franci Goudar nu rspunse, dar ochii lui sclipeau. Este foarte interesant aceast afacere a domnului de Boiscoran i omul care ar dovedi nevinovia lui s-ar bucura de o mare reputaie Dar credei c i-ar ctiga i prieteni pe la Parchet? Sincer vorbind, rspunse Folgat, nu cred. Eu, domnule, continu poliistul, mrturisesc un lucru: nu lucrez nici pentru glorie i nici de amorul artei. O! tiu c exist colegi de-ai mei care nu mprtesc acest punct de

vedere, care lucreaz din pasiune; l cunosc pe Tabaret, l tiu pe Lecoq Dar eu am o cu totul alt fire. Nu mi-a plcut niciodat aceast meserie i dac o fac mai departe este pur i simplu pentru c am nevoie de bani. De altfel, nevasta mea tremur zilnic, se teme s nu-i fiu adus acas ntr-o bun zi mort, cu un cuit nfipt ntre umeri. Continund s-l asculte, maestrul Folgat scoase din buzunar un portofel burduit cu bani. Cu cincisprezece mii de franci se poate ntreprinde ceva spuse el. Este adevrat. Uite aici, alturi, este de vnzare un teren care mi s-ar potrivi ca o mnu Comerul cu flori e o treab foarte bun i nevast-mea ar fi ncntat Se pot ctiga bani buni i cu fructele Avocatului i era clar c-l ctigase. Unde mai pui, scumpe domnule Goudar, relu maestrul Folgat, c n caz de succes aceti bani nu vor fi considerai dect ca un aconto. S-ar putea ca suma s fie dublat. Domnul de Boiscoran este un om extrem de generos i ar fi o mare bucurie pentru el s rsplteasc pe acela care l-ar salva Deschise portofelul i scoase cincisprezece mii de franci. n afar de dumneata, nu a ncredina nimnui un avans att de considerabil, spuse el. Oricare altul, odat ce ar pune mna pe bani, nu i-ar mai vedea dect de treburile lui. Dar eu te cunosc pe dumneata i dac-mi dai, n schimbul acestor bani, cuvntul dumitale de onoare, voi fi ct se poate de linitit. Goudar era extrem de emoionat. Ezitnd, privea banii, dar nu se decidea. La un moment dat exclam: Ateptai-m aici dou minute. Se ridic i fugi spre cas. Se duce s-i consulte nevasta, gndi maestrul Folgat. Puin mai trziu, Goudar i soia lui se ivir n capul aleii discutnd cu aprindere. Discuia nu dur ns mult. Ne-am neles, spuse Goudar ntorcndu-se, sunt omul dumneavoastr.

Bucuros, avocatul i strnse mna. i mulumesc, spuse el, n aceste condiii sunt aproape sigur de succes Dar timpul ne mn din urm. Cnd ne apucm de treab? De ndat. mi schimb hainele i sunt la dispoziia dumneavoastr. Va trebui s-mi dai cheile casei din strada Vignes. Le am n buzunar. Ne vom duce imediat acolo, cci trebuie s fac o recunoatere a terenului. Puin mai trziu cei doi brbai se urcau n trsura care atepta i maestrul Folgat porunci: n strada Vignes, la numrul 23. Era o strad destul de ciudat, nu ducea nicieri, era foarte puin frecventat i foarte puin cunoscut. A! exclam Goudar, locul e destul de bine ales pentru ntlniri misterioase. Chiar prea bine ales, cci nu cred s putem descoperi ceva urme. Trsura se opri n faa unei mici intrri bgate ntr-un zid vechi ale crui numeroase reparaii trdau ravagiile celor dou asedii. Aici este numrul 23, zise birjarul, dar nu vz nicio cas N-o puteau vedea din strad, dar intrnd, maestrul Folgat i Goudar o vzur, ridicndu-se n mijlocul unei imense grdini simple i cochete, cu peronul dublu, cu obloanele sale proaspt vopsite. Dumnezeule, ce bine s-ar simi un grdinar aici! Maestrul Folgat ghici n accentul su o asemenea dorin. Dac-l vom salva pe domnul de Boiscoran, zise el, sunt sigur c nu-i va pstra aceast locuin S-o vizitm! zise agentul cu un ton care lsa s se vad o imens dorin de a reui. Din nefericire Jacques de Boiscoran spusese adevrul. Mobile, covoare, tapete, toate erau noi i Goudar mpreun cu maestrul Folgat explorar degeaba cele patru camere de la parter i cele patru camere de la etaj, subsolul, unde se

afla buctria i n cele din urm podurile. Nu vom gsi niciun indiciu n aceast cas, declar poliistul. Pentru linitea cugetului meu, voi veni s stau o dup-amiaz, dar astzi avem ceva mai bun de fcut. S stm de vorb cu oamenii din vecintate Nu sunt prea muli locuitori pe strada Vignes. Un ef de birou i un cresctor de vite, un lctu i un proprietar de trsuri, cinci sau ase proprietari de imobile i inevitabilul birta i totodat negustor de vinuri, acetia erau toi cei ce locuiau acolo. Turneul nostru se va termina repede, zise poliistul dup ce ordon vizitiului s-i atepte n captul strzii. Nici eful de birou i nici funcionarii lui nu tiau nimic. Cresctorul de vite auzise spunndu-se c un englez ar fi stpnul casei de la numrul 23, dar nu-l vzuse niciodat i nici nu tia cum l cheam. Lctuul, el, tia c pe acest englez l chema Francis Burnett. Fcuse cteva lucrri pentru el i fusese foarte bine pltit i avusese deci ocazia s-l vad, dar trecuse att de mult de atunci net n-ar mai fi fost capabil s-l recunoasc. Nu avem noroc, zise maestrul Folgat dup aceast a treia vizit. Mult mai bun se dovedi memoria proprietarului de trsuri, ll cunotea foarte bine, afirm el, pe englezul de la numrul 23, l condusese de dou sau de trei ori i semnalmentele pe care le ddu se potriveau perfect cu cele ale lui Jacques de Boiscoran. i mai aducea aminte c ntr-o sear, pe o vreme ngrozitoare, sir Burnett venise el nsui s-i cear o trsur. Era pentru o doamn care se urcase singur i care ceruse s fie condus n piaa Madelaine. Dar era o noapte fr lun, doamna purta un vl gros iar el nu izbutise s-i disting trsturile. Tot ce putea s spun este c i se pruse mai degrab nalt dect scund. ntotdeauna este aa, zise Goudar prsindu-l pe proprietarul de trsuri. Dar cel mai bine informat trebuie s fie birtaul. Dac a fi fost singur a fi luat masa la el.

Voi mnca cu plcere mpreun cu dumneata, declar maestrul Folgat. Birtaul nu tia mare lucru; dar ajutorul lui, care locuia n cartier de cinci sau de ase ani, l cunotea din vedere pe sir Burnett i, mai ales, o cunoscuse pe servitoarea lui englezoaic, pe Suky Wood. i, servindu-i, le oferea o mulime de amnunte. Suky, povesti el, era o namil de mai mult de cinci picioare, ocat i care avea graia unui cuirasat mbrcat n femeie. El discutase adesea i destul de mult cu ea, cnd venea s mnnce o porie din felul zilei, la cin, sau s cumpere o bere, butur care-i plcea mult. Ea se declara foarte mulumit de serviciul ei, spunnd c era pltit foarte bine i c nu avea mai nimic de fcut, pentru c era singur n toat casa trei sferturi din an Prin ea, ajutorul bir tasului aflase c domnul Burnett trebuie c mai avea un domiciliu i c nu venea n strada Vignes dect pentru a se ntlni cu o doamn. Aceast doamn o intriga mult pe Suky. Niciodat, pretindea ea, niciodat nu izbutise s-i vad nici vrful nasului, att de bine tia s-i ia msurile de aprare. Dar i pusese n gnd s nu se lase pn nu o va vedea. i gndete-te c mai devreme sau mai trziu tot a reuit, opti Goudar la urechea maestrului Folgat. n sfrit, datorit acestui ajutor au mai aflat c Suky era foarte bun prieten cu servitoarea unui btrn rentier care locuia la numrul 27. Trebuie s mergem acolo, decise Goudar. ntmplarea fcu ca stpnul acestei fete s fi fost plecat, iar fata singur n cas. Puin speriat la nceput de vizita i de ntrebrile celor doi necunoscui, ea nu ntrzie s se liniteasc la linguirile poliistului i, cum era o guraliv, confirm pe deplin i amnunit toate afirmaiile ajutorului de birta. Suky, care avea mare ncredere n ea, nu se jenase s-i spun c domnul Burnett nu era englez i c nu-l chema Burnett i c dac venise s se ascund n strada Vignes

sub un nume fals o fcuse numai pentru a-i putea primi amanta, care era o doamn din nalta societate, teribil de frumoas. n sfrit, n timpul rzboiului, cnd ea prsise Parisul, Suky anunase c se duce n Anglia la familia ei. E cam puin ce-am adunat, spuse Goudar ieind din casa btrnului rentier, i juraii nu ar fi mulumii. Dar este suficient pentru a confirma, cel puin n parte, povestirea lui Jacques de Boiscoran. tim c primea o femeie care avea tot interesul s se ascund. Era, dup cum afirm el, doamna de Claudieuse? Asta ne-o va spune Suky, cci este sigur c-a vzut-o. Trebuie deci s dm de ea. i acum s ne suim n trsur i s mergem la Prefectura de poliie. M vei atepta la cafeneaua palatului de justiie. Nu voi ntrzia mai mult de un sfert de or. Dar lipsi mai mult de o or i jumtate i maestrul Folgat ncepuse s devin nelinitit cnd, n sfrit, reapru cu un aer foarte satisfcut. Biete, un ap de bere, comand el. Apoi se aez n faa avocatului. Am stat mult, zise el, dar nu mi-am pierdut timpul, n primul rnd, am obinut un concediu de o lun. Dup aceea, am pus mna chiar pe tipul care visam s-l trimit n cutarea lui sir Burnett i a lui Suky. Este un biat bun, pe nume Barouse, detept i care vorbete engleza de parc sar fi nscut la Londra. El cere s-i fie pltite cheltuielile de cltorie, cere douzeci i cinci de franci pe zi plus o mie cinci sute de franci gratificaie dac reuete. Am ntlnire cu el la ora ase ca s-i dau un rspuns definitiv. Dac aceste condiii v convin, chiar n seara aceasta, respectnd instruciunile mele, va fi n drum spre Londra. n locul oricrui rspuns, maestrul Folgat scoase un bilet de o mie de franci spunnd: Pentru primele cheltuieli. Goudar i isprvise berea. Acestea fiind zise, maestre, relu el, v prsesc M duc s dau trcoale prin strada Ferme-les-Mathurins, s

dau trcoale n jurul casei domnului de Tassar de Bruc, tatl doamnei de Claudieuse. Poate dau de vreo urm. Mine, mi voi petrece ziua studiind cu lupa casa din strada Vignes i interogndu-i pe furnizorii a cror list mi-ai dat-o. Poimine voi fi terminat, probabil, toate acestea. Deci, peste patru sau cinci zile m vei vedea sosind la Sauveterre. Cci trebuie s-l salvez pe domnul de Boiscoran, adaug el, vreau s-l salvez i trebuie s-o fac! Are o cas mult prea frumoas Ei, la revedere i ne ntlnim la Sauveterre. Bteau ceasurile patru. Pe urmele lui Goudar, maestrul Folgat prsi cafeneaua i cobor cheiul pentru a ajunge n strada Universitii. Era nerbdtor s-i vad pe domnul i pe doamna de Boiscoran. Doamna marchiz se odihnete, i rspunse valetul cruia i se adresase, dar domnul marchiz se afl n cabinetul domniei-sale. ntr-adevr, acolo l gsi tnrul avocat, rvit nc de pe urma ngrozitoarei scene de diminea. Cnd l vzu intrnd pe maestrul Folgat l ntreb cu o voce rguit: Ei bine? Cu lux de amnunte, tnrul avocat repet cele ce-i fuseser spuse de ctre marchiz, dar i aduse la cunotin i tot ceea ce marchiza nu-i spusese pentru c nu tia i anume proiectele disperate ale lui Jacques. n faa acestei destinuiri, domnul de Boiscoran avu un gest de disperare. Nefericitul! strig el. i eu care-l acuzam! Se gndea la sinucidere! i am avut mult de furc, maestrul Magloire i cu mine, adug maestrul Folgat, ca s-l ndeprtm de la hotrrea lui, mult de furc pentru a-l face s neleag c niciodat, orice s-ar ntmpla, un om nevinovat nu are dreptul s recurg la sinucidere. O lacrim se rostogolea pe obrajii btrnului gentilom.

A! ct am fost de nedrept! murmur el Srmanul meu copil! Dar l voi vedea, sunt hotrt s-o nsoesc pe doamna de Boiscoran la Sauveterre Cnd plecai? Nimic nu m mai reine la Paris, tot ce aveam de fcut e fcut. i a putea pleca chiar n aceast sear Dar sunt foarte obosit. M gndesc s iau trenul de mine diminea, cel care pleac la ora zece i patruzeci i cinci de minute. Vom face cltoria mpreun. Ne-am neles, nu-i aa? Mine la ora zece la gara Orleans. Vom fi la Sauveterre la miezul nopii. Cnd marchizul de Boiscoran se duse s-i viziteze fiul, n ziua sosirii sale n Sauveterre, domnioara Denise de Chandore i ceruse s-l nsoeasc. Refuzat, tnr fat nu insistase. Vd bine c mi se ascunde ceva, spusese ea simplu, dar nu conteaz. Nelinitea bunicului Chandore i a mtuilor Lavarande era fr margini. Desigur, Denise pune ea ceva la cale, spuneau mtuile adresndu-se domnului de Chandore. Se gndete, socotete, e pe cale s ia o hotrre. Aceasta era i prerea btrnului gentilom. La ce te gndeti tu, scumpa mea? o ntreba el. La nimic, bunicule, rspundea ea. Eti mult mai trist dect de obicei, de ce? Din pcate, nu tiu nici eu! Parc tii vreodat de ce se ntmpl s ai uneori sufletul plin de soare, iar alteori s-l simi nvluit n ceuri? Dar, a doua zi, ceru s fie nsoit la croitoresele sale i, cum ddu acolo peste Mechinet, grefierul, rmase s stea de vorb cu el o bun jumtate de ceas. Apoi, seara, doctorul Seignebos sosi, fata l pndi la plecare i amndoi sporovir mult vreme n faa porii. n cele din urm ceru s i se ngduie s-i fac o vizit lui Jacques. Nu i se putea refuza aceast trist satisfacie. Se hotr

ca cea mai n vrst dintre mtuile Lavarande, domnioara Adelaide, s fie aceea care s-o nsoeasc. Ctre ceasurile dou, btu la ua nchisorii i ceru s vorbeasc cu Jacques. Poftii la mine, cci vorbitorul este att de umed net este mai bine s stai ct mai puin acolo. Domnioara Denise l ascult, dar, mai mult dect att, lsnd-o pe mtua Lavarande n ncperea de jos, o lu pe doamna Blangin i o duse n alt ncpere avnd, pretindea ea, s-i spun ceva. Cnd se napoiar, Blangin tocmai sosea vestindu-le c domnul de Boiscoran atepta. Vino! spuse tnr fat lund-o i pe mtu cu ea. Dar nu fcu nici zece pai n coridorul acela strmt i ngust care ducea ctre vorbitor i se opri. Scumpa mea mtu, trebuie s ne faci un imens serviciu Ceea ce am eu s-i spun lui Jacques este att de important net ar fi foarte periculos dac ne-ar auzi cineva tiu c uneori discuiile cu deinuii sunt supravegheate. Te rog s rmi aici, n acest coridor, i dac vine cineva s ne ntiinezi. Crezi tu, scumpa mea copil, c este convenabil Tnr fat o ntrerupse. i cnd am petrecut eu o noapte ntreag aici, crezi oare c a fost convenabil? Din pcate, n situaia noastr orice ncercare care ne poate fi util este convenabil. i cum mtua Lavarande nu-i rspunse nimic, sigur pe fidelitatea ei, fata naint ctre vorbitor. Denise! exclam Jacques n clipa n care o vzu aprnd n prag. Denise! Era n picioare, nefericitul, n mijlocul acestei imense sli, mai alb dect varul de pe ziduri, dar calm n aparen i aproape c surdea. Tnaintind ctre ea i lu minile: A! Eti bun, m bucur c ai venit, eti prea bun! i totui te ateptam. De azi-diminea, nu fac dect s pndesc i s tresar la fiecare scritur a uii de la

intrare. Dar nu tiu dac m vei putea ierta vreodat pentru vina de a te fi silit s ptrunzi, pentru a m putea vedea, ntr-un loc att de nspimnttor i care nu are nici mcar sinistra poezie a oribilului 11 privea cu atta intensitate net vorbele i ncremenir pe buze. De ce m mini, Jacques? fcu ea cu tristee. Eu? Te mint eu? Da. De ce afectezi aceast senintate care este att de departe de tot ceea ce se petrece n sufletul dumitale i aceast veselie care-i produce atta suferin? Nu mai ai ncredere n mine? Crezi c sunt att de copil net trebuie s mi se ascund adevrul sau att de slab net s nu pot duce singur partea mea din suferinele pe care le nduri? nceteaz s mai zmbeti, Jacques, pentru c nu mai ai nicio ndejde! Te neli, Denise, i-o jur. Nu, Jacques. Mi se ascunde ceva, mi-am dat bine seama de asta, i n-am s te ntreb s-mi spui despre ce este vorba. Ceea ce tiu mi este de ajuns: vei ajunge n faa curii cu juri. Nu, camera de punere sub acuzare nu i-a dat nc verdictul. Dar i-l va da i el nu-i va fi favorabil. Aceasta era i prerea lui Jacques i ea l umplea de spaim. Fremt. i totui, se ncpn s-i joace rolul mai departe. Eh rosti el, dac am s ajung n faa curii cu juri voi i achitat. Eti att de sigur? Am nouzeci i nou la sut anse. Aadar, exist una de care te temi! Il prinse pe Jacques de mini i-l strnse cu o for de care el n-ar fi crezut-o n stare. Aceast singur posibilitate, nu ai dreptul s-o lai s lucreze mpotriva dumitale. Jacques tresri. S fie cu putin? nelegea oare el bine?

Venea oare Denise s-i sugereze s recurg la actul acela suprem al disperrii, act pe care avocaii si l sftui ser s nu-l ia n considerare..? Ce vrei s spui? ntreb el cu voce profund tulburat. Spun c trebuie s fugi. S fug! Nimic mai uor. M-am gndit, m-am consultat, totul a fost prevzut. Temnicerii sunt de partea noastr. Am stat de vorb cu soia lui Blangin. ntr-o sear, odat cu cderea nopii, porile nchisorii se vor deschide. Un cal te va atepta n afara oraului, iar alii vor fi pregtii din loc n loc. Peste patruzeci de ceasuri vei ajunge la La Rocbelle. Acolo, unul din acele vase pilot care pot nfrunta cele mai vijelioase mri te va lua la bordul su i te va duce n Anglia Jacques cltina din cap. Este cu neputin, murmur el. Sunt nevinovat. Nu pot s prsesc tot ceea ce mi este scump, pe dumneata, Denise. Mai ales pe dumneata. Obrajii fetei se mbujorar. Nu m-ai neles, Jacques, m-am exprimat greit, nu vei pleca singur. Cu o micare disperat, Jacques ridic minile ctre ceruri: Dumnezeule! exclam el, mi datorai aceast compensaie! Crezi c sunt att de la pentru a-mi putea prsi prietenul pe care toi l trdeaz! Nu, nu! Bunicul i mtuile Lavarande m vor nsoi i ne vom regsi n Anglia. i vei schimba numele i vom trece dincolo, n America, i vom gsi, departe de orae i de oameni un col linitit n care ne vom stabili. Nu va fi pmntul Franei, este adevrat. Dar patria, Jacques, este ara n care te simi liber, n care eti iubit, n care trieti fericit! Zdruncinat pn n adncul sufletului su, Jacques de Boiscoran prsea ncetul cu ncetul masca nepsrii. Exista oare pe acest pmnt un brbat care s fi primit o

mai uimitoare dovad de dragoste i de devotament? i din partea crei femei? Din partea unei fete tinere care ntrunea toate acele caliti din care una singur ar putea face mndria altor fete tinere, graia, nobleea, bogia, frumuseea i care ntruchipa tot ceea ce se putea imagina mai ngeresc i mai pur. i aceast dovad i venea tocmai n clipa n care el vedea nruindu-se totul n jurul lui, n clipa n care ajunsese n culmea disperrii, n clipa n care sufletul su tremura sub greutatea loviturilor primite. Rmase nemicat cteva clipe, stupefiat. Apoi, dintr-o dat, o strnse n braele lui i-i acoperi prul cu srutri: Fii binecuvntat, dragostea mea! Fii binecuvntat! Nu m voi mai plnge. Orice mi s-ar ntmpla, mi-am primit partea mea de fericire! Denise crezu c Jaques consimte. Palpitnd de emoie se smulse din mbriarea lui i l privi n ochi: S fixm ziua. Ce zi? Aceea a evadrii. Este un vis prea frumos, spuse el, acesta pe care l-am visat i el nu se poate mplini Fata i ddu seama atunci c se bucurase puin prea repede. Ce spui? Nu pot, nu trebuie, nu vreau s fug! M refuzi, Jacques! Jacques nu-i rspunse nimic. M refuzi n clipa n care i jur c voi veni dup dumneata i c vom mpri laolalt exilul? Te ndoieti de cuvntul meu? Crezi poate c bunicul i mtuile Lavarande ar putea s m opreasc aici n ciuda voinei mele? Auzind aceast implorare, Jacques simea cum energia i voina lui ncep s se clatine. Te conjur, Denise, o ntrerupse el, nu insista, nu m

face s-mi pierd curajul. Te-ai resemnat, aadar, s ajungi n faa curii cu juri? l ntreb ea. Da. i dac eti condamnat? S-ar putea s fiu, o tiu bine. Tot ceea ce spui nu are niciun sens! Disperat, nu contenea s-i frng minile, iar vorbele i ieeau nflcrate din gur. Se ridicase i se pregtea s plece, dar Jacques o reinu. Nu vreau s fug, i spuse el, dar oamenii care au consimit s-mi nlesneasc evadarea nu ar consimi oare s-mi dea posibilitatea ca, ntr-o sear, s pot petrece cteva ceasuri n afara nchisorii? Cred c da, rspunse fata, i m voi ocupa de asta dac vrei. Da. S-ar putea s fie o ultim ncercare Odat cu aceste cuvinte se desprir fgduindu-i s se ntlneasc n zilele urmtoare. Domnioara Denise se altur mtuii Lavarande, care era foarte obosit i se grbir s se napoieze n strada Rampe. Sunaser ceasurile unsprezece n clipa n care temnicierul Blangin intr grbit n celula lui Jacques de Boiscoran. Domnule, tatl dumneavoastr se afl jos. Deinutul zvcni. Cu o sear nainte un bilet primit din partea domnului de Chandore l ntiinase c marchizul de Boiscoran sosise i, de atunci, el i petrecuse timpul pregtindu-se pentru aceast prim ntrevedere cu tatl su. Cum avea s se desfoare? Nu-i putea da seama. n orice caz, se hotrse s rmn rezervat. i urmndu-l pe Blangin de-a lungul scrilor i de-a lungul acelor interminabile coridoare singura lui grij era aceea de a-i; alctui un chip ct mai nepstor i fraze ct mai respectuoase.

Dar, nainte s fi putut rosti un singur cuvnt, se afla n braele tatlui su care-l strngea puternic la pieptul lui, murmurnd: Jacques, bietul meu fiu, nefericitul meu copil! Niciodat nu fusese marchizul de Boiscoran att de zdruncinat. Trebuie c ai suferit enorm! Am crezut c voi nnebuni, i rspunse simplu Jacques. Dar dumneata, tat, cum se face c nu ai dat niciun semn de via? Cum se face c vii s m vezi cu atta ntrziere? Marchizul de Boiscoran se ateptase la aceast ntrebare. Dar putea el oare s-i rspund? Putea el oare s-i ncredineze lui Jacques taina din pricina creia nu-l vizitase pn atunci? Am socotit, spuse el, c-i pot fi de folos n mult mai mare msur la Paris dect aici. Dar stnjeneala lui era prea evident pentru ca Jacques s n-o remarce. Te ndoieti oare de fiul tu? l ntreb el cu tristee. Niciodat! strig marchizul, niciodat nu m-am ndoit de tine, nici mcar pentru o singur clip. Intreab-o pe mama ta, i va confirma faptul c certitudinea nevinoviei tale este aceea care m-a fcut s nu plec odat cu ea. Cnd am aflat care este acuzaia care i se aduce am spus: este absurd! Jacques cltina din cap: ntr-adevr, acuzaia este absurd, rosti el, i totui ma adus aici. Dou lacrimi grele se prelingeau pe chipul marchizului de Boiscoran. Eti suprat pe mine, murmur el, Jacques fiul meu! Nu exist brbat care, vzndu-l pe tatl su plngnd, s nu simt cum i se frnge inima. Toate hotrrile pe care Jacques le luase naintea acestei ntrevederi se nruir. Strngnd n minile sale minile btrnului marchiz i spuse: Nu, nu sunt suprat pe tine, tat, nu. i cu toate

acestea nu gsesc cuvintele care s poat exprima ct durere i ct tristee a iscat n sufletul meu faptul c nu team vzut aici mai devreme. M socoteam prsit, renegat. Pentru ntia oar de cnd fusese arestat, nefericitul se afla n faa unui suflet cruia putea s-i mprteasc toate amrciunile lui. n faa mamei sale i n faa domnioarei Denise, onoarea i cerea s-i ascund disperarea. Lipsa de ncredere a maestrului Magloire mpiedicase orice ncercare de apropiere; maestrul Folgat, cu toate c era foarte simpatic, nu era pentru el dect un necunoscut Acum ns, n faa acestui prieten, cel mai scump i cel mai preios din ci poate avea un brbat, n faa tatlui su ce l-ar fi putut mpiedica s se destinuiasc? Nu cred c exist pe lume, continu el, un al doilea exemplu de ghinion ca acesta al meu! S fii nevinovat i s nu poi s-i dovedeti nevinovia! S-l cunoti pe vinovat i s nu ndrzneti s-i rosteti numele! N-am neles bine din prima zi toat grozvia acestei situaii. Rmsesem o clip uluit, mi-am dat seama de gravitatea probelor care se ridicau mpotriva mea, dar m-am linitit curnd gndindu-m c justiia va ti s descopere singur adevrul. Justiia! Prietenul meu Galpin-Daveline era acela care o reprezenta i el cuta mult s descopere adevrul, dar el avea nevoie de un adevr care s-i dovedeasc un singur lucru: vinovia nvinuitului. i ce n-a fcut pentru a o dovedi! Citete documentele instruciei, tat, i vei vedea c sunt victima unui infernal concurs de mprejurri. Nu exist nimic care s nu m acuze. Niciodat nu s-a manifestat cu atta trie acea putere misterioas, oarb i absurd, care-i bate joc de noi i pe care o numim fatalitate. ngrijorat de violena cu care-i vorbea fiul su, domnul de Boiscoran nu putea s rosteasc o vorb. Jacques continu: La nceput a fost onoarea, iar dup aceea prudena a fost aceea care m-a fcut s nu rostesc niciodat numele

doamnei de Claudieuse. n ziua n care l-am rostit, maestrul Magloire, prietenul meu, mi-a spus c mineam. Am crezut c totul este pierdut. Mi-am dat seama atunci c nu se va putea s nu ajung n faa curii cu juri i asta nseamn ocna sau eafodul. Am vrut s m sinucid. Eram hotrt s m scap de o povar care ntrecea cu mult puterile mele. Dar prietenii mei au fost aceia care m-au fcut s neleg c nu-mi aparineam i c atta timp ct continu s existe n mine o licrire de energie i de inteligen nu aveam dreptul s-mi curm viaa. Nefericitule! spuse domnul de Boiscoran, nu, nu ai dreptul! Ieri, continu Jacques, a venit s m viziteze Denise. tii ce mi-a propus? S fug; i nu singur, ci mpreun cu ea. Tat, crede-m, tentaia a fost foarte mare Liber, cu Denise alturi de mine, puin mi psa de prerea celorlali! i ea insista, este o prieten nepreuit, i se afla aici, n locul pe care-l ocupi acum i s-a aezat n genunchi n faa mea. i totui eu am rmas aici. M ndoiesc de salvarea mea, dar rmn! Se prbui pe banca din vorbitor i-i ascunse faa n mini pentru ca lacrimile s nu-i poat fi vzute. Dintr-o dat, fu cuprins de un acces de furie. Dar ce-am fcut eu oare pentru a fi pedepsit n felul acesta?! Pe fruntea marchizului de Boiscoran se ivise o umbr. Ai luat femeia altuia, fiul meu. Jacques ridic din umeri. O iubeam pe doamna de Claudieuse, rspunse el, i ea m iubea. Jacques, l ntrerupse domnul de Boiscoran, doamna de Claudieuse pretinde c una dintre fiicele sale, cea mai tnr, este fiica ta Tot ce se poate Marchizul de Boiscoran se nfior. Tot ce se poate! strig el, i spui asta cu atta linite! Nu te-ai gndit, aadar, niciodat la durerea pe care ar

ncerca-o contele de Claudieuse dac ar afla adevrul! Sau dac l-ar bnui numai! Nu i-ai dat niciodat seama c exist dureri nspimnttoare, mai puternice chiar dect greeala a crei victim eti Se opri. Dac ar mai fi spus cteva cuvinte s-ar fi putut ntmpla s-i trdeze taina. Se stpni cu un ultim efort. Dar n-am venit aici numai pentru a sta de vorb. Am venit n primul rnd pentru a-i spune c, orice s-ar ntmpla, tatl tu nu te va prsi i dac va fi nevoie s ajungi n faa curii cu juri s tii c voi fi alturi de tine. Orict de rvit ar fi fost mintea lui Jacques el se simi puternic impresionat de tot ceea ce auzise. A! eu sunt acela, tat, care trebuie s-i cear iertare pentru c eu m-am ndoit de inima ta. Domnul de Boiscoran i revenea ncetul cu ncetul. Da, te iubesc, fiul meu, i totui nu vreau s crezi c sunt mai erou dect sunt n realitate. Vreau s cred c nu vom ajunge n faa curii cu juri. A intervenit ceva nou? Fr s fi reuit pe deplin, investigaiile maestrului Folgat au dat la iveal o serie de indicii care ne ndreptesc s ndjduim. Jacques fcu un gest de descurajare. Indicii, murmur el. Ateapt! Sunt slabe, de acord, i aa cum se afl acum ar fi o prostie s le aduci n faa jurailor, dar, ele pot deveni hotrtoare de la o zi la alta. Dar valoarea lor este att de mare net au schimbat punctul de vedere al maestrului Magloire. Dumnezeule! S-ar putea s fiu salvat! Vreau s las maestrului Folgat, continu marchizul de Boiscoran, bucuria de a-i aduce la cunotin rezultatele. Cercetrilor sale. El i va putea explica totul mult mai bine dect mine. i nu va trebui s atepi mult pentru c asear, sau mai degrab azi-diminea, cnd ne-am desprit, maestrul Magloire i cu domnul Folgat i-au dat ntlnire aici nainte de ora dou.

Cteva clipe mai trziu, n adevr, se auzi un pas grbit i apru Frumence Cheminot. Era deinutul care devenise ajutorul lui Blangin i pe care Mechinet l folosise pentru a nlesni corespondena dintre Jacques i domnioara Denise. Ce este, Cheminot? l ntreb Jacques. Domnule, rspunse vagabondul, domnul Blangin v aduce la cunotin c domnii avocai au urcat n camera dumneavoastr. Marchizul de Boiscoran i mbri fiul nc o dat. Nu-i lsa s atepte, i spuse el, du-te, i curaj XX Marchizul de Boiscoran spusese adevrul. Zdruncinat n urma celor pe care i le spusese domnioara Denise, maestrul Magloire fusese definitiv nvins de ctre explicaiile maestrului Folgat i n clipa n care sosi la nchisoare era ferm convins de nevinovia lui Jacques. M ndoiesc, i spuse el domnului Folgat n timp ce-l ateptau pe Jacques n celula lui, m ndoiesc de faptul cmi va putea ierta nencrederea. n clipa n care rostea aceste cuvinte se ivi Jacques, aflat nc sub emoia ntlnirii cu tatl su. Maestrul Magloire se ridic i i iei n ntmpinare: N-am tiut niciodat s-mi ascund gndurile, Jacques, spuse el. Crezndu-te vinovat i convins de faptul c o acuzai pe nedrept pe contesa de Claudieuse, i-am spus ceea ce gndesc deschis, cu brutalitate chiar. Am greit, i ncredinat de sinceritatea ta i spun acum, cu aceeai franchee: Jacques, nu aveam dreptul s cred mai mult n reputaia unei femei dect n cuvntul unui prieten. Vrei smi dai mna? Jacques strnse cu o imens bucurie mna care i se ntindea. Din moment ce crezi n nevinovia mea, nseamn c pot s cread i alii i c ceasul salvrii mele este destul de aproape. Privind ns chipurile celor doi avocai, el nelese c se

bucura prea devreme. Trsturile sale se nsprir, dar glasul su rmase la fel de hotrt: Aadar, vd c lupta are s fie lung i c sfritul ei este nc nesigur Nu conteaz! Fii siguri c eu nu voi da napoi Maestrul Folgat ntinsese pe mas o serie de hrtii scoase din map, copii pe care i le furnizase Mechinet i nsemnri din scurta sa cltorie. nainte de orice, scumpul meu client, ncepu el. Trebuie s te pun la curent cu cercetrile mele. i-i relat pn n cele mai mici amnunte expediia la care luase parte n tovria lui Goudar. S rezumm situaia, spuse el. Suntem n msur, nc de astzi, s dovedim trei lucruri: 1. C locuina din strada Vignes i aparine i c domnul Francis Burnett care este cunoscut acolo nu este altul dect dumneata; 2. C primeai n aceast cas vizita unei doamne care, judecind dup precauiile pe care le lua, dorea n foarte mare msur s se ascund; 3. C vizitele acestei doamne nu aveau loc dect ntr-o anumit epoc n fiecare an, epoc corespunznd perfect cu aceea a cltoriilor pe care le fcea la Paris contesa de Claudieuse. Celebrul avocat din Sauveterre aproba: Da, toate acestea sunt definitiv ctigate pentru proces. Pentru noi nine, continu tnrul su confrate, exist certitudinea faptului c servitoarea falsului sir Francis Burnett, Suky Wood, a pndit-o pe misterioasa vizitatoare, c a vzut-o i c ar putea s-o recunoasc. Perfect. Asta rezult din depoziia prietenei acestei fete. Dac o gsim pe Suky Wood, contesa de Claudieuse este demascat. Dac o gsim! rosti maestrul Magloire. i cu asta, ptrundem, din pcate, n domeniul ipotezelor. Al ipotezelor, fie, l ntrerupse maestrul Folgat, dar al ipotezelor ntemeiate pe fapte concrete. De ce oare nu am

putea s-o gsim pe aceast Suky al crei loc de natere l cunoatem, a crei familie o cunoatem i care n-are niciun motiv s se ascund. Goudar a dat el peste multe altele i Goudar este alturi de noi. i v rog s fii pe pace, el nu-i va pierde timpul de poman. Am strecurat n sufletul lui o ndejde care l va face s svreasc minuni, ndejdea c va putea primi, drept rsplat pentru salvarea domnului de Boiscoran, casa din strada Vignes. Prea este mare miza pentru ca el s nu ctige aceast partid i este vorba de un om care a ctigat attea altele. Cine tie ce a mai gsit de cnd m-am desprit de el. Cine tie ce va descoperi el aici! Ceea ce a realizat ntr-o singur zi este o nimica toat Este enorm! exclam Jacques ncntat de rezultatele dobndite. Mai btrn dect maestrul Folgat i dect Jacques, fruntaul avocailor din Sauveterre era ceva mai reinut n entuziasmul su. Da, este enorm, repet el, i dac am avea timp mult naintea noastr a spune i eu, alturi de dumneavoastr: vom ctiga. Dar timpul este acela care st n calea investigaiilor lui Goudar; sesiunea curii cu juri se apropie i mi se pare dificil posibilitatea unei amnri Dar eu nu vreau nicio amnare, spuse Jacques. i totui Cu niciun pre, Magloire, niciodat! Cum, s ndur nc trei luni tot ceea ce am ndurat pn acum N-a fi n stare, puterile mele sunt pe sfrite mi ajung nelinitile de acum. Trebuie s sfrim. Maestrul Folgat l opri printr-un gest. Nu v risipii energia de poman, spuse el, este imposibil s obinem o amnare. Ce am putea invoca pentru a cere o amnare? O instrucie insuficient? Ancheta a fost ireproabil. Ar trebui s introducem un element nou n toat afacerea, adic s rostim numele doamnei de Claudieuse Pe chipul lui Jacques se citi o imens uimire.

Nu-i vei rosti numele? ntreb el. Depinde. Nu v neleg i totui e simplu. Dac, naintea dezbaterilor, Goudar va reui s adune mpotriva ei suficiente elemente pentru o acuzaie, atunci da, i voi rosti numele i atunci, obligatoriu, afacerea ar fi scoas de pe rol i s-ar ncepe o nou instrucie n cursul creia nu ai interveni, probabil, dect n calitate de martor. Dac, dimpotriv, naintea zilei procesului, nu deinem mpotriva ei alte dovezi dect acelea pe care le posedm astzi, atunci nu, nu-i voi rosti numele cci ar nsemna, i aceasta este i prerea maestrului Magloire, s distrugem iremediabil totul Da, asta este i prerea mea, aprob btrnul avocat. Stupoarea lui Jacques era fr margini. i totui, spuse el, pentru aprarea mea, dac ajung n faa curii cu juri, va trebui s vorbesc despre legtura mea cu doamna de Claudieuse Nu. Dar n felul acesta s-ar explica totul Numai n cazul n care acest punct de vedere va fi acceptat. Vrei, aadar, s m apr i ndjduii s m salvai fr s spun adevrul? Domnul Folgat cltina din cap. n faa curii cu juri, spuse el, adevrul este lucrul cel mai puin nsemnat. O! Ar admite oare juraii puncte de vedere pe care nu le-a admis prietenul dumitale, maestrul Magloire? S nu mai vorbim despre asta i s ne ocupm numai de gsirea unei explicaii plauzibile care s spulbere dovezile ce s-au adunat mpotriva dumneavoastr. Credei c vom fi primii care vom aciona n felul acesta? Ctui de puin. i totui, adevrul Adevrul, scumpul meu client, este perimat prin faptul c este prea verosimil. ntreab-l pe maestrul Magloire.

Acuzaia nu se preocup dect de un singur lucru: de verosimilitate; aceasta trebuie s fie, deci, singura noastr preocupare. Adevrul! Cine oare l cunoate cu adevrat! Afacerea dumneavoastr, domnule de Boiscoran, face parte din rndul acelora al cror secret nu-l deine nici acuzatorul, nici aprtorul, nici acuzatul. Urm o lung tcere i era att de adnc net putea fi auzit pasul monoton al soldatului care se plimba pe sub ferestrele nchisorii. Maestrul Folgat spusese tot ceea ce socotise c putea s spun. Crezu c, spunnd mai multe, i-ar fi asumat o responsabilitate mult prea mare. Erau n joc onoarea i viaa lui Jacques. Aceasta nsemna c numai Jacques trebuia s hotrasc asupra sistemului de aprare. A-i influena hotrrea ar fi nsemnat, n cazul unui insucces, posibil dac nu probabil, ca el s se expun unei atitudini care putea s nsemne: dac a fi hotrt eu a fi fost liber! Sfatul pe care vi-l dau, scumpul meu client, este, dup prerea mea, cel mai bun i este n acelai timp sfatul pe care l-a da i fratelui meu. Nu pot s spun, din pcate, c este infailibil. Aadar, dumneavoastr vei fi acela care vei lua o hotrre. i oricare ar fi aceast hotrre eu, unul, rmn la ordinele dumneavoastr. Jacques nu rspunse imediat. Cu faa n palme el sttea neclintit, cufundat n gnduri. Ce hotrre s ia? S urmeze ndemnul primului su gnd, s smulg toate vlurile, s strige sus i tare adevrul? Era o ndrzneal, dar ce triumf dac ar fi putut s izbuteasc n felul acesta! S adopte sistemul avocailor si, s manevreze, s uzeze de viclenii, s mint? Era, poate, mai sigur, dar se putea oare numi aceasta o victorie? Prerea dumitale, Magloire? ntreb el. Celebrul avocat din Sauveterre se ncrunt: Tot ceea ce i-a spus tnrul meu confrate, rspunse

el, am avut i eu onoarea s-i spun mamei dumitale. Singura greeal a maestrului Folgat este aceea de a fi ncercat s te menajeze. Dup prerea mea, un medic nu trebuie s se preocupe de ceea ce gndete pacientul su despre leacurile pe care i le prescrie. S-ar putea foarte bine ntmpla ca sfaturile noastre s nu nsemne salvarea, dar dac nu ii seama de ele eti pierdut cu siguran. Jacques ezita. Trecur cteva minute. Aceste leacuri, cum le numea maesti ul Magloire, i se preau inadmisibile cu att mai mult cu ct ele nu se potriveau felului su de a fi. O asemenea achitare, murmur el, nici nu pare a fi o achitare! Oare voi fi cu adevrat disculpat n ochii tuturora? S-ar putea ntmpla ca vagi bnuieli s continuie s existe de-a lungul ntregii mele viei. Nu voi putea iei din sala tribunalului cu fruntea sus i voi avea tot timpul senzaia c am izbutit s fug folosind o u dosnic Chiar dac ar fi aa, cred c este de preferat aceast soluie celeilalte, adic ocnei! spuse cu brutalitate maestrul Magloire. Auzind cuvntul ocn, Jacques ni de parc mna lui ar fi intrat n contact cu o baterie ncrcat cu electricitate. Se ridic, fcu civa pai prin celul i se aez cu faa ctre aprtorii si. Domnilor, mi ncredinez soarta n minile dumneavoastr. V rog s-mi spunei ce am de fcut, v voi da ascultare. Jacques avea cel puin calitile defectelor sale: odat o hotrre luat, renuna s se mai gndeasc la o alta pe care ar fi putut eventual s-o ia. Calm, cu snge rece, se aez pe scaun i, cu un zmbet trist, spuse: S vedem care este planul de btaie. n ultimele zile planul acesta fusese singura i marea preocupare a maestrului Folgat. Toat inteligena lui, tot simul su practic le pusese n slujba acestei cauze care devenise i cauza lui, ntr-o bun msur, datorit pasiunii

pe care o punea. Cunotea foarte bine tactica acuzrii, tot att de bine ca i domnul Galpin-Daveline, tia mai bine dect acesta din urm care erau prile ei solide i care i erau slbiciunile. Aadar, ncepu el, vom proceda ca i cum doamna de Claudieuse nici nu ar exista. Nu o mai cunoatem. Nu mai poate fi vorba despre ntlnirea de la Valpinson i nici despre scrisorile arse! Ne-am neles. Aa stnd lucrurile, sarcina noastr este aceea de a cuta n primul rnd nu felul n care ne-am folosit timpul, ci explicaia plecrii noastre de acas n seara crimei. A! dac am putea gsi ceva plauzibil, ceva verosimil, a fi gata s rspund de succes, dar s nu ne ascundem dup degete, eu cred c acesta este nodul ntregii afaceri i c asupra acestui punct vor avea loc cele mai nverunate dezbateri Jacques nu prea s fie convins c aa stau lucrurile. S fie cu putin! rosti el. Din pcate sunt foarte sigur de asta. i dac spun din pcate o fac pentru c exist mpotriva noastr o prob teribil, hotrtoare, cu siguran, i asupra creia domnul Galpin-Daveline nu a insistat prea mult, e prea subtil, dar care, n minile ministerului public poate deveni o arm ngrozitoare Mrturisesc, ncepu Jacques, c nu-mi dau prea bine seama Ai uitat, aadar, scrisoarea pe care ai scris-o domnioarei Denise n ziua crimei? l ntrerupse maestrul Magloire. Jacques se uita pe rnd la cei doi aprtori ai si. Cum, spuse el, aceast scrisoare Ne copleete, scumpul meu client, rosti maestrul Folgat. Nu v mai aducei aminte de ea? i spuneai logodnicei dumneavoastr c vei fi silit s v lipsii de fericirea de a petrece o sear n tovria ei din pricina unei afaceri de cea mai mare importan i care nu poate fi cu niciun chip amnat. Aadar, dup o matur chibzuin,

erai hotrt s v folosii seara ntr-un anume scop. Care? Asasinarea domnului de Claudieuse, pretinde acuzarea. Ce vom rspunde? Bine, dar domnioara Denise nu a fcut cunoscut aceast scrisoare Nu, dar acuzarea tie de existena ei. Domnul de Chandore i domnul Senesehal, creznd c-i fac un serviciu, au vorbit de nenumrate ori despre aceast scrisoare. Iar domnul Galpin-Daveline o cunoate att de bine i i-a vorbit despre ea n mai multe rnduri n aa fel net ai mrturisit tot ceea ce i dorea el. Tnrul avocat rsfoia hrtiile aflate pe mas. Curnd gsi ceea ce cuta. Iat, reu el, iat ceea ce citesc n cel de-al treilea interogatoriu care vi s-a luat: NTREBARE. Urma s o luai n curnd n cstorie pe domnioara de Chandore? RSPUNS. Da. 1. V petreceai de mult vreme serile n tovria dnsei? R. Toate serile. . Cu excepia serii n care a avut loc crima. R. Din pcate. . Pesemne c logodnica dumneavoastr a fost mirat de aceast absen R. Nu, cci i scrisesem Auzi, Jacques? ntreb maestrul Magloire. i bag bine de seam c domnul Daveline se ferete s insiste. Nu vrea s te fac atent. A obinut o mrturisire i asta i ajunge.

Dar maestrul Folgat cutase i gsise o alt copie. Iat ce scrie n procesul-verbal al celui de-al aselea interogatoriu: /. Aadar, n seara crimei, cnd ai plecat de acas v-ai luat arma fr un scop anume? R. Voi explica lucrul acesta dup ce-mi voi fi consultat aprtorii. . Nu este nevoie de nicio consultare pentru a spune adevrul. R. Nimic nu m va face s revin asupra hotrrii mele. . Aadar, ca i ieri, nu vrei s spunei unde v-ai petrecut timpul ntre orele opt i miezul nopii. R. Voi rspunde la aceast ntrebare n acelai timp cu cealalt. I. Trebuia s existe o pricin foarte serioas pentru plimbarea dumneavoastr deoarece tiai c erai ateptat de ctre domnioara de Chandore! R. i scrisesem s nu m atepte. A! Galpin-Daveline este un mare mecher! mormi maestrul Magloire. n sfrit, relu maestrul Folgat, iat un fragment din penultimul interogatoriu: 1. Cnd aveai ceva de trimis la Sauveterre cine v fcea, de obicei, acest serviciu? R. Michel, fiul arendaului meu. . Aadar, el este acela care, n seara crimei, a dus domnioarei de Chandore scrisoarea n care i transmiteai c vei lipsi de la ntlnirea obinuit?

R. Da. I. Ai pretextat c suntei reinut datorit unor treburi urgente? R. Este pretextul cel mai obinuit. I. Dar dumneavoastr tiai foarte bine c nu este un pretext. Unde trebuia s v ducei? Unde ai fost? R. Nu voi spune nimic dect dup ce m voi fi consultat cu aprtorul meu. I. Luai aminte! Sistemul acesta este foarte primejdios. R. tiu i accept aceast primejdie. Jacques era uluit. i aa se ntmpl cu orice acuzat cruia i se citete procesul-verbal al interogatoriilor sale. Nu este niciunul care s nu exclame: Cum, eu am spus asta? Da, a spus-o i nu mai poate s-o nege, este scris i el a semnat. Cum a putut s spun una ca asta? Orict ar fi un om de puternic el nu poate s-i pstreze la acelai nivel, luni de zile, toat energia i tot sistemul su de gndire. Are i el ceasurile lui de prbuire, ceasurile lui de ndejde, momentele lui de revolt i momentele n care se las n voia soartei i impasibilul judector de instrucie tie s profite de tot. Vinovat sau nevinovat nu exist deinut aflat n prevenie care s poat lupta. Orict de prodigioas ar fi memoria sa cum ar putea el s-i aduc aminte de un nevinovat rspuns pe care l-a dat cu sptmni n urm! Judectorul, el, l-a consemnat i, dac va fi nevoie, l va relua de douzeci de ori sub

douzeci de forme noi. Este ngrozitor! exclam Jacques. i convins acum de adevrul temerilor maestrului Folgat, ntreb: Cum putem iei de aici? V-am spus-o, rspunse maestrul Folgat, trebuie s gsim o explicaie plauzibil. Nu m vd n stare s v ofer niciuna. Tnrul avocat se gndi cteva clipe i spuse: Dumneavoastr, domnule, erai nchis, dar eu eram liber. Iat o lun de zile de cnd caut s construiesc un sistem de aprare, de cnd m ocup de acest punct care este baza ntregului meu sistem A! Unde trebuia s fie celebrat cstoria dumneavoastr? La mine, la Boiscoran. Unde trebuia s aib loc ceremonia religioas? La biserica din Brechy. Ai vorbit despre asta cu preotul? n mai multe rnduri. i ntr-o zi el mi-a i spus glumind: n sfrit te voi avea n parohia mea! Domnul Folgat tresri de bucurie i lui Jacques nu-i scp aceast tresrire. Aadar, spuse el, preotul din Brechy era prietenul dumneavoastr. Destul de apropiat, da. M invita cteodat la el la mas i nu se ntmpla s trec pe lng locuina lui fr s intru s-i strng mna Bucuria tnrului avocat era din ce n ce mai evident. Hotrt lucru, exclam el, explicaia mea nu este neverosimil. Ascultai i v rog s m credei c sunt foarte sigur de informaiile mele. n seara crimei, ntre orele nou i unsprezece, nu era nimeni la biserica din Brechy. Preotul lua masa la castelul Bresson, iar slujnica lui se dusese s-i ias n ntmpinare cu un felinar Am neles! murmur maestrul Magloire.

De ce, scumpul meu client, continu maestrul Folgat, de ce nu te-ai fi dus la preotul din Brechy? n primul rnd, trebuia s te nelegi cu el cu privire la detaliile ceremoniei i apoi, deoarece i este prieten, i este un om cu experien, este un pastor, ai vrut, nu-i aa, n clipa cstoriei, s te sftuieti cu el i te pregteai s devii enoriaul su cu toate c aceast treab nu-i era chiar att de plcut. Bun, asta-i bun Aprob celebrul avocat din Sauveterre, foarte bun! Aadar, continu tnrul avocat, dumneata, scumpul meu client, te-ai lipsit de fericirea de a-i petrece seara n tovria logodnicei dumitale numai i numai pentru a-l ntlni pe preotul din Brechy. S vedem acum n ce msur corespunde aceasta cu probele de care dispune acuzarea. Eti ntrebat, n primul rnd, de ce ai plecat pe drumul care trece prin mlatini. De ce? Ai fcut-o pentru c drumul acesta este, fr ndoial, cel mai scurt i pentru c i era team ca nu cumva s-l gseti pe preot dormind. Nimic mai firesc deoarece se tie bine c omul acesta are obiceiul de a se vr n pat la ora nou. i totui, te-ai grbit de poman deoarece, n clipa n care ai btut la ua bisericii, nu a venit nimeni s-i deschid Maestrul Magloire l ntrerupse pe tnrul su confrate printr-un gest. Pn aici, spuse el, totul e foarte bine Iat ns c acum se ivete un lucru neverosimil. Niciodat, nimeni, nu se va hotr s treac prin pdurea de la Rochepommier pentru a se ntoarce de la Brechy la Boiscoran. Dac ai cunoate locurile Le cunosc deoarece le-am cercetat cu mult grij. i dovada este c, prevznd obiecia dumneavoastr, i-am i gsit rspunsul. n timp ce domnul de Boiscoran btea la ua bisericii, o rncu, pe care o cunotea, trecea pe acolo i-i spuse c-l ntlnise pe preot pe drum, n apropierea locului cunoscut sub numele de Rscrucea Marealilor. Locul unde se afl biserica, izolat la intrarea n

orel, face foarte posibil aceast ntlnire. n ceea ce l privete pe preot, iat ce am aflat: exact n ceasul n care domnul de Boiscoran putea s se afle la Brechy, un preot trecea foarte aproape de Rscrucea Marealilor i preotul acesta, cruia i-am vorbit, slujete ntr-o parohie vecin i lua i el masa la domnul de Bresson, dar fusese chemat pentru a se afla la cptiul unei femei care-i ddea sufletul Asta nseamn c rncua de oare am vorbit nu minea, se nela numai Uimitor! spuse maestrul Magloire. i ce a fcut domnul de Boiscoran, continu maestrul Folgat, n clipa cnd a primit aceast informaie? A pornit-o pe drumul care trebuia s-l duc acolo unde fusese ntlnit preotul i a mers pe acest drum pn n pdurea de la Rochepommier Dndu-i seama, n sfrit, c rncua l indusese n eroare, poate din greeal, poate nu, el s-a hotrt s se napoieze la Boiscoran prin pdure Dar era foarte suprat pentru c-i irosise n felul acesta o sear pe care ar fi putut s-o petreac n tovria logodnicei sale i tocmai din cauza aceasta bombnea i njura aa cum a declarat martorul Gaudry Celebrul avocat din Sauveterre cltina din cap. Ingenios, spuse el, recunosc i mrturisesc sincer c na fi gsit niciodat o soluie att de bun. Numai c Scumpul meu confrate, povestirea dumitale pctuiete tocmai datorit marii sale simpliti. Acuzarea i va rspunde: Dac acesta este adevrul cum se face c domnul de Boiscoran nu l-a declarat imediat i de ce a socotit c avea nevoie, pentru a-l declara, de o prealabil consultare cu aprtorii si? Maestrul Folgat reflecta. tiu foarte bine lucrul acesta, rspunse el, aici este punctul slab al armurii mele i e foarte slab cci este evident c dac domnul de Boiscoran ar fi oferit aceast explicaie n ziua arestrii sale, el ar fi fost eliberat Dar cum s gsim ceva mai bun? Cum am putea gsi altceva? Aceasta este expresia primului meu gnd i l formulez

pentru ntia oar. Ajutat de ctre dumneavoastr, maestre Magloire, de ctre Mechinet din partea cruia am primit informaii de mare pre, ajutat de ctre toi prietenii notri eu ndjduiesc c voi putea aduga povestirii mele o oarecare trstur misterioas care s explice puin aceast ezitare a domnului de Boiscoran M gndisem la un moment dat s invoc un argument de natur politic, m gndisem s pretind c date fiind opiniile sale, domnul de Boiscoran nu dorea ca relaiile sale cu preotul din Brechy s fie cunoscute O! efectul unor asemenea argumente ar fi detestabil! l ntrerupse maestrul Magloire. Nu suntem religioi noi, cei din Sauveterre, dar suntem oameni pioi, extrem de pioi Va trebui, deci, s renun la aceast idee De unde pn atunci Jacques pstrase tcerea i rmsese neclintit, el se ridic dintr-o dat. Nu este oare nspimnttor s ne aflm aici n situaia de a fi silii s fabricm o minciun! i sunt nevinovat! Ce s-ar fi ntmplat dac a fi fost ntr-adevr un asasin? Jacques avea de o mie de ori dreptate: era ceva monstruos n aceast nevoie de a ascunde adevrul. Cu toate acestea, aprtorii si nu inur seama de exclamaia lui, att erau de absorbii n studiul sistemului lor de aprare. S vedem celelalte puncte ale acuzrii, spuse maestrul Magloire. Dac versiunea mea este admis, rspunse maestrul Folgat, restul va merge de la sine. Dar va fi ea admis? n ziua n care au venit s-l aresteze, cutnd un pretext pentru plecarea sa din ajun, domnul de Boiscoran a rspuns c se ducea la Brechy s-l ntlneasc pe negustorul su de lemne Nenorocit impruden! Aceasta este primejdia! Pentru c celelalte ce sunt, la urma urmelor? Apa n care domnul de Boiscoran i-a splat minile ntorcndu-se i n care au fost gsite urme de hrtie ars Nu ne rmne dect s alterm puin adevrul pentru a oferi o explicaie.

Nu avem dect s spunem ce a fcut n adevr domnul de Boiscoran atribuind ns aciunii sale o alt cauz. Domnul de Boiscoran este un fumtor nrit, nu-i aa! Pentru plimbarea sa la Brechy i luase cu el igri, dar nu-i luase chibrituri i nu este o afirmaie n vnt. Oferim probe, producem martori. Dac nu aveam la noi chibrituri, asta se datora faptului c le uitasem n ajun la domnul de Chandore n cutia pe care o aveam de obicei asupra noastr, cutie pe care toat lumea o cunoate i care a rmas de atunci pe cminul din salonaul domnioarei Denise, unde se afl i astzi Aadar, nu aveam chibrituri i eram departe de Boiscoran n momentul n care ne-am dat seama de aceasta Trebuia oare s nu mai fumm sau s facem cale ntoars? Nu! Aveam cu noi arma i cunoteam procedeul pe care l folosesc vntor n asemenea mprejurri Am scos ncrctura de alice dintr-unul din cartuele noastre i dnd foc pulberei am dat foc unei buci de hrtie Este o operaie pe care nu poi s-o duci la bun sfrit fr s te murdreti i fr s-i nnegreti minile. Cum am fost ns silii s-o facem de mai multe ori aveam minile foarte murdare i foarte negre i unghiile noastre erau pline cu rmie de hrtie ars A! de data aceasta bravo, exclam celebrul avocat din Sauveterre. Tnrul su confrate se nsufleea. Continua s-l foloseasc pe noi aa cum se obinuiete n barou: De altfel, apa aceasta, relu el, aceast ap pe care vrei s-o folosii mpotriva noastr este cea mai frumoas mrturie moral a nevinoviei noastre Dac am fi fost incendiatori, am fi aruncat-o cu graba pe care o folosete orice rufctor care caut s tearg de pe hainele sale petele de snge care-l acuz Foarte bine! aprob maestrul Magloire. i toate celelalte dovezi ale dumneavoastr, continu maestrul Folgat, ca i cum s-ar fi aflat n plin edin i ca i cum s-ar fi adresat ministerului public, toate celelalte dovezi sunt de aceeai valoare De ce invocai

dumneavoastr scrisoarea adresat de noi domnioarei Denise? Pentru c, dup prerea dumneavoastr, ea stabilete premeditarea noastr A! aici m opresc Suntem noi oare att de proti i de lipsii de cel mai elementar bun sim? Nu acesta este renumele nostru Cum! Dac am fi premeditat o crim nu ne-am fi gndit c s-ar fi putut ntmpla s fim descoperii i nu ne-am fi fabricat un alibi? Cum! Am fi plecat de la noi de acas cu intenia de a ucide un om i ne-am fi ncrcat arma cu alice bune pentru vnat iepuri? Adevrul este c ne facei mult prea uoar aprarea deoarece acuzaiile dumneavoastr nu rezist Jacques aproba totul prin gesturi. Iat, l ntrerupse el pe avocat, iat tocmai lucrul pe care i l-am spus de nenumrate ori lui Daveline i n faa acestui argument el nu a tiut ce s-mi rspund Asupra acestui punct trebuie s insistm Maestrul Folgat i consulta notiele. Ajung acum. Relu el, la o mprejurare capital i din care voi face, dac ea ne este favorabil, un hotrtor incident n cursul edinei Valetul dumitale, scumpul meu client, btrnul Antoine, mi-a declarat c n ajunul crimei splase i curase temeinic arma dumitale Klebb Dumnezeule! exclam Jacques. Bun. Vd c v dai seama de nsemntatea acestui fapt. Din momentul acela n care arma a fost curat i pn n momentul n care ai dat foc unui cartu pentru a putea aprinde scrisorile doamnei de Claudieuse, ai mai tras cu aceast arm? Dac da, atunci s nu mai vorbim despre asta. Dac nu, este limpede c una din evile armei a rmas curat i atunci suntem salvai Timp de aproape un minut Jacques rmase tcut, gndindu-se. Mi se pare, rspunse el n cele din urm, sunt aproape sigur c n dimineaa crimei am tras ntr-un iepure Maestrul Magloire prea descurajat. Nenorocire! spuse el.

O! un moment, relu Jacques. Lucrul de care sunt sigur este c am ucis iepurele cu un singur foc. Aadar nu am murdrit dect una din evile armei mele. Dac m-am slujit i la Valpinson de aceeai eav pentru a da foc cartuului, sunt salvat. i nu uitai c se poate foarte bine ntmpla ca lucrurile s se fi produs n felul acesta. Cnd ai o arm cu dou evi apei ntotdeauna n primul rnd pe trgaciul din dreapta Maestrul Magloire era ncruntat. Nu are nicio importan, spuse el, nu putem produce un argument att de nesigur deoarece, n cazul n care greim, el s-ar ntoarce mpotriva noastr. Dar la edin, cnd i se va arta arma, uit-te la ea n aa fel net s poi s-mi spui care este situaia. Acestea erau, aadar, schiele planului general de aprare. Nu mai rmnea dect ca detaliile s fie perfecionate i cu aceasta se ndeletniceau cei doi avocai n momentul n care Blangin, temnicierul, veni s le Spun c uile nchisorii aveau s se nchid. nc cinci minute, Blangin! strig Jacques. i, apropiindu-se ct mai mult de cei doi aprtori ai si, le spuse n oapt: Mi-a venit o idee, domnilor, i vreau s v-o spun Nu se poate ca doamna de Claudieuse s nu fie tulburat la culme n ultimul timp, de cnd am fost arestat. Orict ar fi ea de sigur c nu a lsat n urma ei niciun indiciu care ar putea s-o trdeze, sunt sigur c tremur la gndul c m-a putea apra spunnd adevrul Va nega, tiu bine, i este destul de sigur de prestigiul su pentru a ti c acuzaiile mele nu vor putea duna reputaiei sale Nu conteaz! Este cu neputin ca ideea scandalului s nu o nspimnte Cine tie dac, pentru a evita acest scandal, nu ne-ar oferi un mijloc de salvare. De ce nu ar ncerca unul dintre dumneavoastr s stea de vorb cu ea Maestrul Folgat era omul hotrrilor rapide. Voi ncerca eu, spuse el, dac-mi dai o scrisoare de recomandare.

n locul oricrui rspuns, Jacques lu o pan i scrise: Am mrturisit totul aprtorului meu, maestrul Folgat. Salveaz-m i i jur c voi pstra pe veci secretul. Ai putea s m lai s pier, Genevieve, dumneata care tii att de bine c sunt nevinovat? Jacques. Ajunge? l ntreb el pe avocat ntinzndu-i hrtia. Da, i v fgduiesc c o voi vedea pe doamna de Claudieuse n cel mult dou zile. Blangin era nelinitit i aprtorii trebuir s plece. Odat ajuni n strad, ei strbteau Piaa Nou cnd, la civa pai de ei, zrir un cntre ambulant care pea urmat de civa plimbrei Era un fel de menestrel, mbrcat cu o hain care semna mai mult cu o vest. Zgriind corzile unei vechi viori omul cnta folosind cel mai pur accent din regiunea aceea. Cu un gest ct se poate de firesc, maestrul Folgat ncepu s caute civa bnui prin buzunarul su n clipa n care cntreul, apropiindu-se de ei, i ntinzndu-i plria pentru a putea culege ofranda, i spuse: Vd c nu m recunoatei, scumpe maestre. Avocatul tresri. Dumneata aici! exclam el. Eu nsumi, la Sauveterre, incepnd de astzi diminea. V pndeam cci trebuie s v vorbesc. Astsear, la orele nou, v rog s-mi deschidei poarta cea mic din fundul grdinii domnului de Chandore i relundu-i cntecul se ndeprt. Celebrul avocat din Sauveterre era uimit de aceast ntlnire neprevzut i de ciudenia personajului. Cntreul ambulant se ndeprt. l cunoatei pe acest individ? l ntreb el pe tnrul su confrate. Acest individ, rspunse maestrul Folgat, nu este altul dect agentul despre care v-am vorbit i ale crui servicii le-am cumprat.

Goudar! Da, Goudar. i nu l-ai recunoscut! Tnrul avocat zmbea. nainte ca el s-mi fi vorbit, nu. Acel Goudar pe care-l cunoteam eu era un brbat nalt, slab, cu faa ras i cu prul tuns scurt. Acest cntre ambulant este un om mrunt, cu barb i cu prul lung atrnndu-i peste umeri. Cum a fi putut s-l recunosc pe omul meu sub aceast nfiare de vagabond care cnt n cel mai pur dialect? Maestrul Magloire zmbea i el. Ce sunt oare comicii de profesie n comparaie cu aceti oameni? spuse el. Iat, spune c a sosit astzi diminea i s-ar prea c s-a nscut pe aceste meleaguri. Nu au trecut nici dousprezece ore de cnd a sosit la Sauveterre i a i aflat despre existena porii care se afl n fundul grdinii domnului de Chandore. O! Cred c acum mi dau seama de unde tie. Atunci cnd i-am povestit lui Goudar totul, n cele mai mici amnunte, trebuie s-i fi vorbit i despre aceast poart n legtur cu Mechinet. Tot vorbind ei ajunser la captul strzii Naionale. Se oprir. nc un cuvnt nainte de a ne despri, relu maestrul Magloire. Eti hotrt s-o ntlneti pe doamna de Claudieuse? Am fgduit. i ce o s-i spui? Nu tiu. Depinde de felul n care m va primi. Aa cum o cunosc eu, n momentul n care va zri biletul lui Jacques i va cere s pleci. Cine tie! n orice caz, nu-mi voi face mustrri de contiin c nu am dat curs unei tentative pe care eu o socot, n adncul sufletului meu, ca fiind necesar. Orice s-ar ntmpla, fii prudent, nu te lsa trt Gndete-te c un scandal ne-ar obliga s ne schimbm sistemul de aprare i este singurul care are oarecari

anse. O! fii fr nicio grij. i apoi, dup o ultim strngere de mn, cei doi avocai se desprir. Maestrul Magloire se ndrept spre locuina lui, iar maestrul Folgat o porni ctre strada Rampe. XXI Dup incendiul de la Valpinson contele i contesa de Claudieuse se stabiliser provizoriu n strada Mautrec. Maestrul Folgat se prezent la locuina familiei de Claudieuse nsoit de doctorul Seignebos. Casa avea dou etaje. Un vestibul larg strbtea catul de jos al locuinei, iar n fundul acestuia se zrea o scar de piatr mrginit de o balustrad din fier forjat. Odat ajuns n acest vestibul, domnul Seignebos deschise o u n dreapta. Intrai aici, i spuse el domnului Folgat, i ateptai Urc n camera contelui, care se afl la primul etaj i v-o trimit pe contes Tnrul avocat l ascult i se pomeni ntr-un mare salon puternic luminat de ctre trei ferestre care rspundeau n grdin. Se gndea tot timpul la riscul acestei ntrevederi i poate c, dac ar fi putut s-o fac, ar fi btut n retragere; i avea nevoie de o puternic stpnire de sine pentru a-i putea domina tulburarea n sfrit, se auzi un pas uor n vestibul i puin dup aceea, se ivi contesa de Claudieuse. Era ntr-adevr aa cum i-o zugrvise Jacques, calm, grav, senin ca i cum sufletul su s-ar fi aflat mult deasupra pasiunilor omeneti. Departe de a-i fi putut altera frumuseea, ntmplrile neobinuite pe care le trise n ultima lun preau s fi aezat pe fruntea sa o aureol divin. Totui, slbise puin. Cearcnele din jurul ochilor i prul su aflat n neornduial, trdau oboseala i nopile lungi petrecute la cptiul soului su.

Suntei aprtorul domnului de Boiscoran, domnule? ntreb ea. Da, doamn, rspunse tnrul avocat. i dorii s-mi vorbii, dup cte mi-a spus doctorul Da. Doamn. Cu gestul unei regine i indic un scaun, aezndu-se i ea. V ascult, domnule, rosti ea Maestrul Folgat ncepu, nu fr emoie: n primul rnd, doamn, trebuie s v expun situaia clientului meu. Este inutil, domnule, o cunosc tii, aadar, doamn, c a fost trimis n faa curii cu juri i c poate fi condamnat! Ea cltin din cap cu un gest plin de durere. tiu, domnule, c soul meu, contele de Claudieuse, a fost victima celui mai josnic atentat, c viaa sa este n primejdie i c, dac dumnezeu nu svrete o minune, nu voi mai avea n curnd un so, iar copiii mei nu vor mai avea tat Dar domnul de Boiscoran este nevinovat, doamn! O adnc uimire se ntipri pe chipul doamnei de Claudieuse. Atunci cine este asasinul? ntreb ea. A! cu ct greutate izbuti tnrul avocat s opreasc pe buzele sale cuvntul dumneavoastr care nea din adncul contiinei sale. El se gndi ns la succesul misiunii pe care o avea. Pentru un acuzat, doamn, pentru un nefericit care se afl n ajunul judecii, avocatul este un sftuitor cruia nu i se poate ascunde nimic Voi aduga faptul c aprtorul este tot att de discret ca i un preot i c el tie s uite tainele care-i sunt ncredinate. Nu neleg, domnule. Clientul meu, doamn, avea la ndemn o cale foarte simpl pentru a se putea disculpa Calea adevrului. A preferat ns s rite onoarea lui dect s compromit

onoarea unei alte persoane Contesa schi un gest de nerbdare. Clipele mele sunt numrate, domnule, l ntrerupse ea. V-a ruga s vorbii ct mai limpede. Maestrul Folgat naintase cum putuse mai bine. Am fost nsrcinat de ctre domnul de Boiscoran s v predau o scrisoare Mirarea doamnei de Claudieuse pru s se transforme n stupoare. Mie? Pe ce temei? Fr s spun o vorb tnrul avocat scoase din portofelul su scrisoarea lui Jacques i o oferi contesei: Iat-o, spuse el. Contesa o lu cu o mn care nu tremura i o deschise ncet Dar, imediat dup ce o citi se ridic n picioare, roie la chip i din ochii ei neau scntei: Dumneavoastr tii ce cuprinde aceast scrisoare, domnule? exclam ea. Da. tii dumneavoastr c domnul de Boiscoran ndrznete s-mi scrie folosind numele meu de fat, Genevieve, aa cum face soul meu, aa cum face tatl meu? Clipa hotrtoare sosise, maestrul Folgat i pstrase tot sngele rece. Domnul de Boiscoran susine, doamn, c pe vremuri, n strada Vignes, aa v spunea pe vremea n care i dumneavoastr i spuneai lui, Jacques Contesa prea uluit. Dar este o infamie, domnule, o infamie tot ceea ce spunei aici! Cum, domnul de Boiscoran a putut s v spun c eu, contesa de Claudieuse. Am fost Amanta lui?! Da, doamn, mi-a spus-o i el afirm, c, numai cu cteva clipe naintea incendiului, se afla alturi de dumneavoastr i c dac minile lui erau nnegrite aceasta se datora faptului c tocmai dduse foc scrisorilor dumneavoastr i scrisorilor lui

Auzind aceste cuvinte contesa, rspunse cu o voce hotrt: i ai putut s credei toate acestea? A! prima crim a domnului de Boiscoran este o nimica toat, comparat cu aceasta! Nu-i ajunge faptul c a dat foc casei noastre i c ne-a ruinat, vrea acum s ne i dezonoreze Nu-i ajunge faptul c a luat viaa soului meu, are nevoie i de onoarea soiei sale! Vorbea att de tare net din vestibul nu se putea s nu fie auzit. Mai ncet, doamn, v rog, spuse maestrul Folgat, mai ncet! Il fulger cu o privire n care se citea un dispre suveran i ridic i mai mult tonul: Da, continu ea, mi dau seama c v este team c am putea fi auzii Dar eu nu am de ce s m tem! A vrea ca lumea ntreag s ne poat auzi i s ne poat judeca. mi spunei s vorbesc mai ncet. De ce s vorbesc mai ncet? Credei dumneavoastr, c dac domnul de Claudieuse nu s-ar afla ntre via i moarte, aceast scrisoare nu ar fi fost de pe acum n minile sale? A! Ar ti el s fac dreptate! Dar eu, sunt o biat femeie! Niciodat nu am neles mai bine c pierzndu-l pe soul meu voi rmne singur pe aceast lume, fr protector, fr prieten Dar domnul de Boiscoran jur, doamn, s pstreze cel mai desvrit secret. Ce fel de secret? Secretul insultelor dumneavoastr? Al nspimnttoarei intrigi pe care vrea s-o eas? Maestrul Folgat pli auzind insulta. Luai aminte doamn, spuse el pe un ton iritat, deinem probe flagrante, de necontestat Printr-un gest hotrt doamna de Claudieuse l ntrerupse, splendid n durerea, n dispreul i n furia ei. Ei bine! Producei aceste probe. Haidei, acionai. Vorbii! Vom afla de ndat dac aceast murdar calomnie a unui criminal poate s ating reputaia de care se bucur

o femeie cinstit! Vom vedea dac din noroiul acesta n care v blcii, voi putea fi atins de un singur strop! Aruncnd la picioarele tnrului avocat scrisoarea lui Jacques, ea se ndrept spre u. Doamn, spuse nc o dat maestrul Folgat, doamn! Contesa nu-l nvrednici nici mcar cu o ultim privire i dispru lsndu-l singur n mijlocul salonului uluit n asemenea msur net nu mai era n stare nici mcar s gndeasc. Din fericire se ntorcea doctorul Seignebos. Pe legea mea, ncepu el, nu mi-a fi nchipuit niciodat c doamna de Claudieuse i poate pstra firea n asemenea msur. Abia te-a prsit i a venit s m ntrebe ca de obicei ce prere am despre soul ei i ce trebuie s fac I-am rspuns Dar sfritul frazei se pierdu pe buzele lui; realiza, n sfrit, starea n care se afla maestrul Folgat. Asta e bun! Ce s-a ntmplat? ntreb el. Tnrul avocat l privea cu aerul unui om cu totul pierdut. S-a ntmplat, rspunse el, c stau aici i m ntreb dac sunt treaz sau dac nu cumva visez. S-a ntmplat c dac aceast femeie este n adevr vinovat, ndrzneala ei depete tot ceea ce se poate imagina Ce vrei s spui cu acest dac? Te ndoieti oare de vinovia ei? Nu mai tiu nici eu ce s spun, rspunse avocatul, uitte la mine, mi-am pierdut capul, nu mai tiu ce s cred O! Aa stau lucrurile! i totui, doctore, nu mai sunt un naiv i de cinci ani de zile de cnd pledez n materie criminal, de cnd scormonesc n toate straturile societii am descoperit cele mai ciudate situaii, am ntlnit figuri de neimaginat i am ascultat cele mai nspimnttoare mrturisiri Doctorul, la rndul su, era uluit n asemenea msur net uitase s-i tearg ochelarii Dar ce i-a spus doamna de Claudieuse?

Chiar dac i-a reproduce toat discuia, rspunse maestrul Folgat, nu vei fi mai lmurit dect mine. Ar fi trebuit s te afli aici, s-o vezi i s-o auzi vorbind! Ce femeie! Nicio tresrire pe chipul ei, privirea i-a rmas tot timpul la fel de limpede, nicio not fals n vocea sa i cum m sfida! Dar te rog, doctore, te rog s mergem Plecar i se aflau pe la mijlocul aleei care strbtea grdina n clipa n care zrir naintnd spre ei pe cea mai mare dintre fiicele contesei de Claudieuse care se ntorcea de la plimbare nsoit de guvernanta ei. Domnul Seignebos se opri i, strngnd braul tnrului avocat, se aplec spre urechea lui: Ateniune! spuse el. tim foarte bine c adevrul se afl ntotdeauna pe buzele copiilor, nu-i aa? i ce vrei s facei? opti maestrul Folgat. S lmuresc un anumit lucru Linitete-te i las-m pe mine. Fata se apropia de ei. Era o copil graioas ntre opt i nou ani, blond, cu ochii mari i albatri, puin prea mare pentru vrsta ei i care prea s fie destul de inteligent pentru vrsta ei, dar ctui de puin timid Bun ziua micua mea Marthe, i spuse doctorul cu vocea lui care putea s fie i foarte dulce atunci cnd voia el. Bun ziua domnilor, rspunse fata fcnd i o frumoas reveren. Aplecndu-se ctre ea, domnul Seignebos o srut pe obraji i, continund s-o priveasc, i spuse: Mi se pare c eti trist, Marthe. Da, pentru c tata i sora mea sunt bolnavi, domnule, rspunse fata cu un suspin. Dar nu numai pentru asta i pare ru c nu te mai afli la Valpinson O! desigur i cu toate acestea e foarte frumos aici i ai la dispoziia ta pentru joac o minunat grdin.

Fata scutur din cap i, cu vocea ceva mai joas, continu: Este adevrat, e frumos, numai c mi este team. De ce, mititico? Fata art statuile din grdin i, nfiorat: Seara, rspunse ea, mi se pare c le vd micndu-se i mi se pare c zresc oameni care se ascund ndrtul copacilor aa cum a fcut i omul acela care a vrut s-i omoare pe tata. Trebuie s alungi aceste gnduri rele, domnioar, o ntrerupse maestrul Folgat. Dar domnul Seignebos interveni din nou. Cum aa, Marthe, cum se poate s fii att de fricoas? Eu te credeam, dimpotriv, foarte curajoas Tatl tu mi-a povestit c n noaptea incendiului de la Valpinson nu erai ctui de puin speriat Tata v-a spus adevrul. i totui, cnd te-au trezit flcrile cred c situaia era ngrozitoare. O! dar nu flcrile m-au trezit din somn, doctore. Cu toate acestea n momentul n care a izbucnit focul n momentul acela eram tot att de treaz cum sunt i acum, deoarece m trezise zgomotul uii pe care mama o nchisese puin prea tare n clipa n care se napoiase Cred c te neli, Marthe, relu doctorul, mama ta nu se napoiase n momentul incendiului V cer iertare, domnule Nu, te neli Fata l privi cu chipul grav pe care-l au copiii atunci cnd i dau seama c cineva se ndoiete de adevrul spuselor lor. Sunt sigur de tot ceea ce v spun, accentu fata, i mi aduc foarte bine aminte cum s-au ntmplat lucrurile M culcasem la ora obinuit i pentru c eram foarte obosit dup atta joac, adormisem imediat n timp ce eu dormeam, mama a plecat, dar m-a trezit din somn

ntorcndu-se Imediat dup ce s-a ntors, s-a dus la patul surorii mele i a privit-o mult timp cu atta tristee net mia venit s plng Dup aceea s-a aezat lng fereastr i eu, din patul meu, vedeam lacrimi prelingndu-se pe obrajii ei i n momentul acela s-a auzit de afar zgomotul unei mpucturi. Domnii Folgat i Seignebos schimbar ntre ei o privire care le trda ngrijorarea. Aadar, micua mea, insist doctorul, tu eti sigur c mama ta era alturi de tine n clipa n care s-a tras primul foc de arm? Foarte sigur, domnule doctor, n clipa n care l-a auzit, mama s-a ridicat n picioare trgnd cu urechea Imediat dup aceea s-a auzit cel de-al doilea foc i atunci mama a ridicat minile n sus, a exclamat Dumnezeule! i a ieit n goana mare. Niciodat nu se ivise pe chipul doctorului Seignebos un zmbet att de fals ca acela pe care se strduia s-l afieze. Marthe, spuse el, tu ai visat toate astea. Guvernanta care nu scosese pn atunci niciun cuvnt interveni de aceast dat. Domnioara nu a visat, spuse ea. Eu nsmi auzisem mpucturile i deschisesem ua camerei mele pentru a vedea ce se ntmpl i n momentul acela am zrit-o pe doamna strbtnd palierul i ndreptndu-se n grab spre ieire. O! fcu doctorul voind s par ct mai indiferent. Toate astea nu au de fapt nicio importan. Fetia ns inea mori s-i continuie povestirea. ndat dup plecarea mamei am fost cuprins de nelinite i m-am ridicat n patul meu ciulind urechile Am auzit o mulime de zgomote, trosnete, prituri i ipete care veneau din deprtare M-a cuprins teama, am srit din pat i m-am dus s deschid ua Am fost nevoit s dau napoi din pricina fumului i a senteilor i totui nu mi-am pierdut capul. Am trezit-o din somn pe sora mea, am

luat-o n brae i m pregteam s m ndrept ctre scar n momentul n care sosi alergnd ca un nebun Cocoleu care ne lu pe amndou i ne scoase din cas Marthe! se auzi un glas din cas, Marthe! Copila i ntrerupse povestirea. M cheam mama. La revedere, domnilor. Marthe dispruse de mult, dar doctorul Seignebos i maestrul Folgat rmseser pe loc privindu-se descumpnii. Nu mai avem nicio treab aici, doctore, rosti n cele din urm tnrul avocat. Intr-adevr, s ne ntoarcem acas i ar trebui chiar s ne grbim pentru c sunt ateptat. Vei lua masa la mine. Plecar att de ngndurai net uitar s rspund saluturilor ce li se adresau pe strad, lucru remarcat de absolut toi trectorii. Ajuns acas, doctorul porunci s se pun dou tacmuri. i o sticl de vin din cel bun Porunci el servitorului. Acum, ncepu doctorul, spune-mi, te rog, ce prere ai despre toat aceast ntmplare. Maestrul Folgat era descurajat. Nu mai tiu ce s cred, murmur el. Putem admite c doamna de Claudieuse a inspirat toat aceast mrturisire a fiicei sale? Nu. Sau guvernantei? Cu att mai puin. O femeie ca aceasta nu se ncredineaz nimnui. Ea lupt, ctig, pierde, dar rmne singur. Asta nseamn c att fata ct i guvernanta au spus adevrul. Sunt ferm ncredinat. Este i prerea mea. n cazul acesta trebuie s admitem c doamna de Claudieuse nu este ctui de puin implicat n tentativa de asasinat. Din pcate trebuie s-o admitem. Maestrul Folgat nu remarcase nc c pe chipul

doctorului Seignebos nflorea un zmbet victorios. i scosese ochelarii i i tergea cu furie. Dac este nevinovat contesa, relu el, nseamn c Jacques este vinovat! nseamn c Jacques ne-a tras pe sfoar. Maestrul Folgat cltina din cap cernd parc ndurare. D-mi pace, doctore, nu te npusti asupra mea, lasm s-mi revin, las-m s-mi adun gndurile. Sunt uluit. Nu, domnul de Boiscoran nu ne-a minit i sunt convins c doamna de Claudieuse a fost amanta lui. Nu, nu ne-a tras pe sfoar i sunt convins c n seara crimei el s-a ntlnit cu iubita lui. Nu ne-a spus oare Marthe c mama ei lipsise din camer? Unde ar fi putut s se afle dac nu la aceast ntlnire? Numai c Ezita. O! d-i drumu, nu te opri, spuse doctorul. Nu trebuie s-i fie team de mine. Ei bine, s-ar putea ca dup ce doamna de Claudieuse s-l fi prsit pe domnul de Boiscoran, s-ar putea foarte bine ntmpla ca tocmai atunci s-i fi vrt coada ceea ce se numete ntmplarea. Domnul de Boiscoran ne-a spus c scrisorile se aprinseser att de tare net fusese i el cuprins de team. De unde tim noi c vntul nu a purtat o senteie care s fi dat foc grmezilor de nuiele i de lemne! i de aici ne putem uor imagina tot ceea ce s-a ntmplat n clipa n care se pregtete s plece, domnul de Boiscoran zrete acest nceput de incendiu; alearg i ncearc s-l sting; eforturile lui sunt ns inutile, flcrile nainteaz, devin din ce n ce mai mari i lumina lor strlucete tot mai puternic Se ivete atunci domnul de Claudieuse Domnul de Boiscoran se crede surprins, crede c dragostea lui pentru contes este dezvluit, crede c proiectul lui de cstorie se nruie, c viaa lui se distruge, c fericirea se pierde Mintea-i se ntunec, trage asupra contelui i fuge speriat Aa se poate explica i faptul c loviturile au fost destul de imprecise i tot aa se poate explica i faptul c s-a tras cu alice de vntoare

Nefericitule! l ntrerupse doctorul. Cum? Ce-am spus? S nu mai spui niciodat toate astea. Este att de verosimil aceast ipotez net nimeni nu ar mai putea s cread altceva dac ai formula-o n gura mare. Nimeni nu ar mai voi s caute adevrul! Adevrul! Credei, aadar, c nu am dreptate? Sunt ferm convins de asta. Un singur lucru nu puteam eu s admit, relu doctorul Seignebos, i anume faptul c doamna de Claudieuse ar fi fost aceea care ar fi ncercat s-i ucid soul. i am avut dreptate. Nu ea este aceea care a comis aceast crim, ea n-a fcut dect s-o inspire. O! Crezi c ar fi pentru prima oar cnd ne-am afla n faa unei asemenea situaii? Iat care este ipoteza mea: nainte de a-l ntlni pe Jacques, doamna de Claudieuse i luase toate msurile de prevedere i pusese totul la punct Asasinul se afla la postul su. Dac ar fi reuit s-l conving pe Jacques s nu o prseasc, complicele ei s-ar fi ntors linitit acas. Neizbutind s-l conving s renune la cstoria cu domnioara Denise, hotrt s devin liber pentru a-l putea rectiga pe Jacques, contesa d semnalul convenit, incendiul este declanat i se trage asupra contelui. Tnrul avocat nu prea ctui de puin convins. n cazul acesta nseamn c ne aflm ntr-o situaie de premeditare i cum se poate explica faptul c arma era ncrcat cu alice de vntoare? Se poate explica atunci cnd tim c respectivul complice nu este n toate minile Cu toate c maestrul Folgat bnuia ncotro se ndreapt doctorul, el nu-i putu stpni tresrirea. Cocoleu! Din nou Cocoleu. Doctorul Seignebos i atinse fruntea cu vrful degetului. Cnd a intrat aici o idee, rspunse el, s tii c s-a nurubat bine Da, doamna de Claudieuse are un complice i acest complice nu este altul dect Cocoleu.

Dac dumneata ai dreptate, nseamn c nu vom scoate niciodat la lumin aceast afacere, pentru c niciodat nu-l vom putea sili pe Cocoleu s vorbeasc S nu bagi mna n foc. Mi s-a propus ceva Fu ntrerupt de intrarea neateptat a servitorului su. Domnule, a venit un jandarm care a adus cu el un individ ce trebuie internat de urgen la spital. S vin aici, rspunse doctorul. Fii atent, maestre Folgat, este tocmai lucrul despre care i vorbeam. Se auzeau pai grei urcnd scara; se ivi imediat dup aceea un jandarm care avea ntr-o mn o vioar. Cu mna cealalt ajuta un nenorocit s se in pe picioare. Goudar! era gata-gata s strige maestrul Folgat. ntr-adevr, era Goudar, dar n ce stare! Hainele i erau rupte i pline de noroi, era palid, privirea i era rtcit i din gura sa ieeau spume. Iat cum stau lucrurile, spuse jandarmul. Tipul sta cnta la vioar n curtea cazrmii. Noi stteam la ferestre i-l ascultam. L-am vzut dintr-o dat cznd, zvrcolinduse, urlnd i fcnd spume la gur Las-ne singuri cu el, porunci medicul. Jandarmul iei i nchise ua n urma lui. Ce meserie! exclam Goudar dezgustat Uitai-v puin la mine! n ce hal am ajuns! Dac m-ar vedea nevast-mea i scoase o batist din buzunar i scuip n ea o bucic de spun pe care pn atunci o inuse n gur. Principalul este c i-ai jucat att de bine rolul, spuse doctorul, net i-ai tras pe sfoar pe jandarmi. Da, e adevrat i datorit acestui fapt vei putea fi internat n spital. Vei locui alturi de Cocoleu, iar eu te voi consulta n fiecare diminea. Restul rmne pe seama dumitale. Fii pe pace, rspunse Goudar, am planul meu. Apoi, ntorcndu-se ctre maestrul Folgat: Iat-m prizonier, dar s tii c mi-am luat toate msurile. Agentul pe care l-am trimis n Anglia v va

transmite dumneavoastr toate informaiile lui Vreau s v rog s-mi facei un serviciu. I-am comunicat soiei mele s nu-mi scrie dect pe adresa dumneavoastr. V rog smi transmitei scrisorile ei prin mijlocirea domnului doctor i acum sunt gata s devin prietenul lui Cocoleu i sunt mai hotrt ca niciodat s ctig locuina din strada Vignes. Doctorul Seignebos semnase ntre timp certificatul de internare. l chem pe jandarm i dup ce i fcu toate recomandrile necesare pentru a se purta ct mai blnd cu bolnavul, l rug s-l nsoeasc la spital. Rmase singur cu maestrul Folgat. i acum, scumpe maestre, spuse el, s vedem ce facem. Trebuie s relatm i altora ceea ce am aflat de la Marthe? Trebuie s vorbim despre tentativa lui Goudar? Nu, cci Galpin-Daveline vegheaz i ar fi suficient s-i trezim bnuielile pentru ca totul s fie pierdut. Mulumete-te, aadar, s-i povesteti lui Jacques ntrevederea pe care ai avut-o cu doamna de Claudieuse i n rest, tcere! XXII Aa cum fac toi oamenii modeti, doctorul Seignebos avea i el aceast slbiciune de a crede c i ceilali vd la fel de limpede ca i el. Desigur, domnul Galpin-Daveline veghea. Dar nu o fcea chiar att de stranic cum ar fi trebuit s-o fac un ambiios ca el. Fusese ntiinat cel dinti despre hotrrea camerei de punere sub acuzare i din clipa aceea se simise linitit, frmntrile sale ncetaser. Nicio umbr de remucare. Nicio prere de ru. n seara aceea se culc linitit, adormind pe laurii primului su succes. i a doua zi, vzndu-l cum trece strada, mai eapn i mai mndru dect fusese vreodat, cu privirea ngheat, cetenii pricepur imediat c se ntmplase ceva. Trebuie c merg tare prost socotelile domnului de Boiscoran, i spuneau oamenii, din moment ce GalpinDaveline e att de mndru.

Judectorul se ndrepta ctre procurorul Republicii. Pretextul pentru aceast vizit erau cteva semnturi pe care, ntr-o alt mprejurare, le-ar fi dobndit prin mijlocirea grefierului su. Adevrul este c el nu uitase atitudinea domnului Daubigeon i c inea neaprat s-i ofere plcerea unei revane. l gsi pe btrnul colecionar cufundat n crile lui vechi i att de dragi i, mai mult dect n alte mprejurri, foarte prost dispus. Ce conteaz! i ddu hrtiile la semnat. Ei bine, scumpul meu procuror, ai aflat hotrrea? Cine a avut dreptate? Domnul Daubigeon ridic din umeri. Da, da, bombni el, nu mai sunt dect un imbecil btrn, un maniac, recunosc, m plec n faa evidenei i, aa cum spune Horaiu: Stuletum me fateor, liceat concedere veris, Atque etiam insanum Glumii Dar ce s-ar fi ntmplat dac v-a fi dat ascultare? Nu in s tiu. Domnul de Boiscoran ar fi ajuns n orice caz la curtea eu juri. Poate Oricine n locul meu ar fi fost n stare s produc dovezile care i stabilesc categoric vinovia Rmne de vzut. Cariera mea ar fi fost umbrit, a fi fost categorisit drept un magistrat fricos, care a dat napoi n faa unor fleacuri. S-ar putea foarte bine ntmpla ca aceast categorisire s fie mult mai bun dect alta, rosti procurorul Republicii. i fgduise s nu rspund dect monosilabic, dar furia l silise s-i calce jurmntul. Un altul, relu el, nu s-ar fi ncpnat s dovedeasc vinovia domnului de Boiscoran.

Dar am dovedit-o, este adevrat. Un altul ar fi cutat cheia ntregii enigme. Dar eu cred c dein aceast cheie. Privindu-l ironic, domnul Daubigeon fcu o plecciune: Felicitrile mele. Fericit cel ce cunoate totul. Felix qui potuit rerum cognoscere causas; numai c eu cred c mergi puin prea departe. Eti un judector de instrucie foarte tare, dar eu sunt mult mai btrn n meserie dect dumneata. Cu ct m gndesc mai mult la aceast afacere, cu att o neleg mai puin. Dac tii att de bine totul, spune-mi te rog care este mobilul crimei, pentru c, la urma urmelor, nimeni nu risc eafodul sau ocna fr s aib un motiv foarte ntemeiat, foarte precis Care este motivul lui Jacques? Ai s-mi rspunzi c-l ura pe domnul de Claudieuse! S fie acesta un rspuns? Haide, scormonete puin n adncul contiinei dumitale Dar, ce e drept e drept, nimnuia nu-i face plcere s coboare prea adine n el nsui Nemo n sese tentat descendere Domnul Daveline ncepuse s regrete aceast vizit. Ndjduise s-l gseasc pe domnul Daubigeon cu coada ntre picioare i cnd colo Camera de punere sub acuzare nu i-a fcut attea scrupule, spuse el sec. Nu, dar s-ar putea foarte bine ntmpla s i le fac juraii. Se ntmpl uneori s fie i oameni detepi printre ei Juraii l vor condamna pe domnul de Boiscoran fr nicio ezitare Eu n-a pune mna n foc. Cred c ati pune-o dac ati sti cine va lua cuvntul. O! Acuzarea va fi susinut de ctre domnul Du Lopt de la Gransiere. Drace! i putei nega talentul? Judectorul de instrucie era din ce n ce mai iritat n timp

ce domnul Daubigeon prea tot mai bine dispus. Fereasc-sfntul, rspunse el, cum a putea s neg talentul domnului Du Lopt de la Gransiere, este un brbat foarte serios i cruia rar i se ntmpl s nu izbuteasc? Numai c, vezi, cu rechizitoriile se ntmpl aa cum se ntmpl cu crile, i au fiecare destinul lor, habent sua fata Jacques va fi i el bine aprat Nu m tem de maestrul Magloire. Dar cellalt, maestrul Folgat. Un tinerel fr pic de autoritate M-a fi temut mai mult de maestrul Lachaud. Cunoti sistemul lor de aprare? Ctui de puin, rspunse domnul Galpin-Daveline, dar nu are nicio importan. Prietenii domnului de Boiscoran sau gndit la nceput s mearg pe varianta lui Cocoleu, dar au renunat Sunt sigur de asta. Comisarul de poliie pe care l-am pus s supravegheze m-a asigurat c doctorul Seignebos nici nu se mai intereseaz de acest nenorocit Demnul Daubigeon zmbea ironic i, mai mult ca s-l tachineze pe domnul Daveline, preciz: Fii atent, i nu te ncrede n aparene. Sunt oameni foarte irei. Eu i-am spus-o dintotdeauna, Cocoleu mi se pare a fi nodul ntregii afaceri i tocmai pentru c domnul de la Gransiere va fi acela care va lua cuvntul, tocmai de aceea trebuie s-i fie team Dac ar da gre nu i-ar ierta niciodat acest eec. i s-ar putea s dea gre. Pentru c sunt i eu de aceeai prere cu btrnul meu Villon: Rien ne mest seur que la chose incertaine. Domnul Daveline i ddu seama c nu mai avea niciun rost s continuie discuia. Dup obinuitele formule de politee plec i n timp ce cobora scara se gndea: E o adevrat pierdere de vreme s stai de vorb cu unul ca sta care nu tie s rosteasc dect citate latineti Cu toate acestea nesigurana muca din linitea lui. Domnul Daubigeon i dezvluise o primejdie pe care el nu o

prevzuse. i ce primejdie! Dac l-ar nfuria pe domnul de la Gransiere, unul dintre cei mai influeni oameni din magistratur, totul ar fi pierdut. Domnul Daveline se gndise, desigur, la posibilitatea unui eec, adic la posibilitatea unei achitri. Dar nu se gndise la consecinele acestui eec. Cine le-ar fi suportat? n primul rnd, ministerul public pentru c n Frana ministerul public transform orice acuzare ntr-o chestiune personal i se crede ofensat i umilit dac nu izbutete s ctige capul acuzatului. i ce s-ar ntmpla ntr-o asemenea mprejurare? Domnul de la Gransiere s-ar lega n primul rnd de judectorul de instrucie. Toate elementele rechizitoriului meu, i-ar spune domnul de la Gransiere, s-au bizuit pe activitatea dumitale. Dac n-am izbutit s obin o condamnare asta nseam c nu i-ai fcut bine treaba. Un om ca mine nu poate fi supus unei asemenea umiline, un om ca mine nu poate s accepte aceast achitare i mai ales ntr-o afacere al crui rsunet este imens. Nu-i cunoti meseria. O asemenea fraz ar fi nsemnat dizgraia. i n locul mult visatei avansri ar fi nsemnat exilul, pentru tot restul vieii, pe undeva prin Algeria sau prin Corsica Domnul Galpin-Daveline se nfior. Se i vedea acoperit de ruinele castelului pe care i-l furise n minte. Relu din nou toate amnuntele instruciei, analiz din nou toate dovezile pe care izbutise s le produc aa cum face un soldat care, n ajunul btliei, i revizuiete armele. ntr-adevr, el nu descoperea dect o singur obiecie valabil: aceea pe care o formulase procurorul Republicii. Ce motive ar fi putut s-l ndemne pe Jacques s fptuiasc o asemenea crim? Acesta, da, acesta este punctul slab i cel mai bun lucru pe care pot s-l fac este acela de a-l preveni pe domnul de la Gransiere Aprtorii lui Jacques sunt n stare s-i bizuie toat argumentaia pe acest pivot44. Pentru c, n ciuda afirmaiilor sale, el se temea mult de

aprtorii lui Jacques. tia foarte bine c maestrul Magloire este un om foarte influent i c se bucura de o formidabil reputaie. El tia foarte bine c era de ajuns ca maestrul Magloire s se ocupe de un caz pentru ca acesta s fie socotit ctigat. Se spunea despre el: Poate s se nele, dar crede ntotdeauna n ceea ce pledeaz. i un asemenea om poate avea o foarte mare influen nu att asupra magistrailor ct asupra jurailor care triesc sub imperiul unor impresii de moment i care se pot lsa antrenai de frumuseea unei pledoarii. Este adevrat maestrul Magloire nu era omul care s pledeze dramatic, care s fac s vibreze mulimile, dar maestrul Folgat era un asemenea om. Domnul Galpin-Daveline se informase i unul dintre prietenii lui din Paris i scrisese: Teme-te de Folgat. Este un logician mult mai primejdios dect Lachaud i stpnete de minune arta de a tulbura contiinele jurailor, de a-i emoiona, de a le smulge lacrimi i de a-i face s rosteasc un verdict de achitare. Ferete-te n primul rnd de incidentele pe care le ridic pentru c el pstreaz ntotdeauna cte o surpriz! Acetia sunt adversarii mei, gndi domnul Daveline. i care s fie surprizele pe care mi le pregtesc? S fi renunat ei oare cu adevrat la serviciile lui Cocoleu? Nu avea niciun motiv s nu cread n spusele comisarului su de poliie dar, peste msur de ngrijorat, el se ntoarse din drumul su i porni ctre spital. Sora ef l primi ca de obicei, cu mult respect i, ndat ce afl c se intereseaz de Cocoleu, l ntreb: Dorii s-l vedei, domnule? Mrturisesc, sor, c mi-ar face plcere. V rog s venii cu mine. Il conduse n grdin i, odat ajuns acolo, se adres grdinarului: Unde este nebunul? ntreb ea.

Grdinarul i nfipse lopata n pmnt i rspunse: S-a dus n fundul aleii, n locul acela pe care tii c i l-a ales i de unde nu poate fi scos ntr-adevr, domnul Daveline i sora l zrir pe Cocoleu. Era mbrcat n uniforma spitalului, o hain cenuie, i o bonet de bumbac. Nu prea s-i fi revenit, dar era ceva mai puin respingtor. Aezat pe pmnt el se juca cu nite pietricele. Spune-mi biete, l ntreb domnul Daveline, cum te simi aici? Cocoleu ridic privirile lui tulburi, dar nu rspunse nimic. Vrei s te ntorci la Valpinson? continu judectorul. Omul tresri, dar nu scoase nicio vorb. Dac-mi rspunzi, insist domnul Daveline, i dau zece bani. Cocoleu i reluase ns ndeletnicirea lui obinuit: jocul cu pietricelele. Asta se ntmpl n fiecare zi, domnule, i spuse sora. De cnd se afl aici nimeni nu l-a putut face s vorbeasc. Nu au slujit la nimic nici ameninrile, nici fgduielile. Tntro zi, am vrut s fac o ncercare. n loc s-i dau de mncare i-am spus: Nu vei mnca pn nu-mi vei spune: Mi-e foame!" Dup douzeci i patru de ore am fost nevoit s-i dau de mncare. r fi pierit de foame, dar n-ar fi scos un sunet Ce gndete doctorul Seignebos? Doctorul nici nu mai vrea s aud de el, rspunse sora. Asta nseamn c fr intervenia providenei, niciodat nu ar fi izbutit nefericitul acesta s dezvluie crima al crei martor a fost. Dar nu credei c ar fi timpul ca spitalul nostru s fie eliberat de aceast povar? El avea cu ce s triasc n satul lui, de ce nu s-ar putea s fie trimis din nou acolo? Btrnii i bolnavii care ar trebui s se afle aici sunt foarte numeroi iar noi nu mai avem locuri. Trebuie s ateptm s ia sfrit procesul domnului de Boiscoran, rspunse judectorul de instrucie. Asta mi-a spus i primarul, rspunse sora i este destul

de suprtor.. Mi s-a fgduit c se va elibera camera care i se repartizase. L-am irimis n pavilionul nebunilor. Este vorba despre un pavilion mprejmuit n care sunt gzduii Se opri ns deoarece l zri pe portar naintnd spre ei. Ce s-a ntmplat? ntreb sora. Portarul i ntinse un bilet. O internare urgent. Un jandarm a adus un bolnav. Sora citi biletul de internare semnat de doctorul Seignebos. Epileptic, spuse ea, i puin idiot. Numai asta mai lipsea. i mai e i strin, dup toate. Mi se pare c doctorul Seignebos procedeaz cu prea mult uurin. Urmat de portar i de domnul Daveline, se ndrept ctre intrare. Noul sosit se prbuise pe un scaun i prea ntruchiparea celei mai perfecte idioenii. S fie condus n pavilionul nebunilor, spuse ea, o s-i in tovrie lui Cocoleu. Trebuind s se ocupe de noul venit, sora i ceru scuze fa de judectorul de instrucie. Domnul Daveline se simea ceva mai linitit. Nu, gndi el, n timp ce pleca, aici nu este nicio primejdie. i dac maestrul Folgat se bizuie pe vreun incident nu Cocoleu va fi acela care i-l va putea furniza. n ceasul n care judectorul de instrucie pleca de la spital, doctorul Seignebos se desprea de maestrul Folgat, unul pentru a-i vizita bolnavii, cellalt pentru a pleca la nchisoare. Tnrul avocat era foarte preocupat, strbtea strzile cu privirea plecat n pmnt. Judecind atitudinea lui n comparaie cu figura radioas a domnului Daveline, cetenii oraului erau din ce n ce mai ncredinai c Jacques de Boiscoran este pierdut. n momentul acela prerea maestrului Folgat nu era nici ea mult diferit de aceasta. Trecea printr-un moment de mare criz, prin clipe de descurajare aa cum se ntmpl ntotdeauna cu oamenii

cei mai energici cnd pornesc cu pasiune pe urmele unei cauze nesigure. Declaraiile micuei Marthe i ale guvernantei i tiaser aripile. Crezuse c stpnea toate firele afacerii i iat c vedea nruindu-se ntregul su eafodaj. Dar aa se ntmplase de la bun nceput. Fiecare pas dduse la iveal o nou ncurctur, o nou mprejurare de neexplicat. ntunericul, n loc s se risipeasc, devenea tot mai adnc. Nu se ndoia de nevinovia lui Jacques. Nu. Bnuiala care i strbtuse pentru o clip mintea se risipise cu iueala fulgerului. Admitea i el, ca i doctorul Seignebos, probabilitatea unui complice, Cocoleu, fr ndoial, nsrcinat cu executarea propriu-zis a crimei. Dar cu ce ar fi putut aceast ipotez s ajute sistemului su de aprare? Cu nimic. Goudar era un tip abil i felul n care izbutise s ajung la spital n tovria lui Cocoleu o dovedea cu prisosin. Dar orict ar fi el de subtil, cum va putea s smulg mrturisirile unui idiot care se ascunde tocmai ndrtul idioeniei sale? i dac ar fi avut mcar posibilitatea s dispun de mai mult timp! Dar zilele erau numrate i era nevoit s ia hotrri Sosi la nchisoare. Era nevoie s dea uitrii toate gndurile care-l stpneau. n timp ce Blangin l nsoea dea lungul coridoarelor, avocatul i compunea un chip surztor. n sfrit! exclam Jacques. Suferise multj se vedea. Nelinitea i nsprise trsturile i i nroise ochii. Era tot timpul scuturat de un tremur nervos. ndat dup plecarea temnicierului el ntreb: Ce-a spus? Cu mult grij, maestrul Folgat i reproduse aproape

textual cuvintele doamnei de Claudieuse. O recunosc foarte bine! exclam deinutul. Mi se pare c o aud vorbind Ce femeie! Dup cum vedei, relu tnrul avocat, nu putem ncerca s ieim din sistemul nostru de aprare.. Orice nou tentativ de acest gen ar fi zadarnic! Nu, l ntrerupse Jacques, nu, eu nu m voi opri aici. i dup cteva clipe de gndire, relu: Iart-m, scumpe maestre, iart-m pentru faptul c te-am expus unor asemenea jigniri. Ar fi trebuit s-mi dau seama de tot ceea ce s-a ntmplat sau, mai bine-zis, mi ddusem seama tiam c nu aceasta era calea pe care trebuie s merg pentru a putea ncepe aceast lupt! Dar am fost la, mi-a fost team, am dat napoi! Ca i cnd n-a fi tiut c va trebui ntr-o zi s iau totul asupra mea. Ei bine, ziua aceea a sosit i hotrrea mea este luat Ce avei de gnd s facei? S-o caut pe contesa de Claudieuse, s-o ntlnesc, s-i vorbesc O! Mie poate c nu-mi va nega nimic! Cnd se va afla sub privirile mele va trebui s mrturiseasc totul, va trebui s ndeprteze bnuiala care apas asupra mea. Maestrul Folgat i fgduise doctorului Seignebos s nu pomeneasc despre declaraiile Marthei i ale guvernantei, dar nu-i fgduise c nu va face uz de aceste declaraii. Dar dac doamna de Claudieuse nu este vinovat? spuse el. i cine s fie vinovat? Dac a avut un complice? Foarte bine! mi va spune numele lui, va trebui s mi-l spun. Nu vreau s fiu dezonorat, sunt nevinovat, nu vreau s ajung la ocn O ncercare de a-l face pe Jacques s reflecteze, ar fi fost o nebunie. Luai aminte, i spuse avocatul, aprarea noastr este i aa destul de grea, nu o facei imposibil.

Voi fi prudent. Un scandal ar nsemna un dezastru. Nu avei nicio grij. Maestrul Folgat tcu. i ddea bine seama cum va face Jacques pentru a iei din nchisoare. i dac nu-i cerea niciun amnunt o fcea pentru c situaia lui de aprtor i cerea s nu tie sau cel puin s se prefac a nu ti anumite lucruri. i-acum, scumpe maestre, relu deinutul, a vrea s te rog s-mi faci un serviciu. V ascult. A vrea s cunosc ct mai bine cu putin cum se prezint imobilul n care locuiete doamna de Claudieuse. Fr s spun o vorb maestrul Folgat lu o foaie de hrtie i schi planul acelei pri a imobilului pe care o cunotea, planul grdinii, al vestibulului i al salonului. i camera contelui? ntreb Jacques. Unde se afl camera contelui? La primul etaj. Suntei sigur c el nu se poate ridica din pat? Aa mi-a spus doctorul Seignebos. Atunci totul este n perfect ordine, spuse el, i nu-mi mai rmne, scumpul meu aprtor, dect s te rog s-i spui domnioarei de Chandore c trebuie s-o vd chiar astzi, ct mai repede. S vin nsoit numai de una dintre mtuile Lavarande. i te rog s te grbeti Douzeci de minute mai trziu maestrul Folgat sosea n strada Rampe. De ndat ce domnioara Denise afl despre rugmintea lui Jacques spuse: Plec. i, adresndu-se uneia dintre domnioarele Lavarande: Repede, mtu Elisabeth, repede, ia-i un al, ia-i o plrie i vino cu mine. Jacques tia att de bine c logodnica lui avea s se grbeasc, net n momentul n care ea sosi cu sufletul la gur el se i afla la vorbitor.

i lu minile i, ducndu-le la buzele sale: O, prietena mea, cum s-i mulumesc?! Oare mi va ajunge o via ntreag, dac o voi putea salva, pentru a-i putea mrturisi toat recunotina mea? Se adres apoi mtuii Elisabeth: V cer iertare, i spuse el, ndrznesc s v cer un serviciu pe care ai binevoit s ni-l oferii cu un prilej asemntor Este foarte important s nu se aud nimic din tot ceea ce vreau eu s-i spun Denisei i m tem c se trage cu urechea Fr niciun fel de comentariu, viteaza mtu porni spre coridor unde se instal la pnd. Uimirea domnioarei de Chandore era foarte mare, dar Jacques nu-i ngdui s rosteasc nicio vorb: Mi-ai spus nu demult, ncepu el, n chiar acest loc c dac a voi s fug Blangin mi-ar nlesni aceast evadare. Denise se ddu cu un pas napoi i, uluit: Vrei aadar s fugi? S evadezi? Niciodat, cu niciun chip Dar trebuie s-i aduci aminte c n ziua n care am inut piept rugminilor tale iam spus c s-ar putea s se iveasc o clip n care s am nevoie de cteva ceasuri de libertate mi aduc bine aminte. i te-am rugat s-i vorbeti temnicierului despre asta. Totul este n ordine. Cu bani el va fi ntotdeauna Ia dispoziia noastr. Jacques respir uurat. Ei bine, relu el, clipa a sosit. Trebuie ca mine sear s m aflu n" afara zidurilor acestei nchisori. A vrea s plec n jurul orei nou i s m ntorc spre miezul nopii. Ateapt puin, i spuse Denise, o voi chema pe soia lui Blangin. Doamna Blangin sosi n grab, jurndu-se pe tot ce avea mai scump c este devotat cu trup i suflet domnioarei Denise, amintind necontenit de vremurile n care se afla n slujba domnului de Chandore, singurele vremuri bune din toat viaa ei i pe care avea s le regrete de-a pururi

tiu, o ntrerupse Denise, tiu c-mi eti devotat Dar te rog s m asculi. i fata i spuse tot ceea ce dorea n timp ce Jacques, supraveghea de la distan reaciile soiei temnicierului. n clipa n care domnioara de Chandore isprvi, doamna Blangin rspunse: neleg foarte bine i dac eu a fi aici stpn a spune: s-a fcut. Dar stpnul este Blangin O! Nu este un om ru, ine mult s-i fac datoria Numai slujba asta ne mai ine n via Dar noi am pltit destul de bine. tiu foarte bine c domnioara este darnic Mi-ai fgduit c vei vorbi soului dumitale n sensul acesta. Sigur, i-am vorbit, numai c Sunt dispus s pltesc aceeai sum n aur? Fie, n aur. Cred c n felul acesta s-ar putea ntmpla s consimt. Am s stau de vorb cu el, i vi-l trimit aici. Iei n grab i, n clipa n care se aflar din nou singuri: Ct i-ai pltit pn acum lui Blangin? o ntreb Jacques pe domnioara Denise. aptesprezece mii de franci. Oamenii acetia ne exploateaz cu neruinare. Banii nu au niciun fel de importan. A voi s tiu c suntem ruinai amndoi, dar a voi s te tiu liber. Nu a fost nevoie de prea mult timp pentru ca doamna Blangin s-i conving soul. Pasul temnicierului se auzea rsunnd pe coridor i el se ivi cu privirea lui ireat. Mi-a spus totul soia mea i sunt de acord Numai c trebuie s ne nelegem Ceea ce-mi cerei dumneavoastr nu este o nimica toat Jacques l ntrerupse. S nu exagerm. Nu vreau s evadez. Vreau numai s plec. M voi ntoarce, v dau cuvntul meu de onoare. S-o ia naiba de treab, tocmai asta m frmnt!

Dac ar fi fost vorba s-o tergei pentru totdeauna, v-a fi deschis porile nchisorii i numai s v fi inut picioarele Un deinut care evadeaz, asta se ntlnete aproape peste tot. n timp ce o plimbare i o ntoarcere La naiba ! i dac v ntlnete cineva n ora? i dac vine cineva s v caute n timp ce nu suntei aici? i dac v vede cineva la miezul nopii intrnd n nchisoare? Ce voi rspunde? Nu am nimic mpotriv dac sunt dat afar pentru neglijen, m pltii i puin mi pas. Dar s fiu acuzat de complicitate i vrt n pucrie, stop! Asta nu-mi place! Evident, totul nu era dect o introducere. O! ne pierdem vremea vorbind! spuse domnioara Denise. Zi ce ai de zis! Iat. Este cu neputin ca domnul de Boiscoran s plece pe ua nchisorii. Incepnd de la ora opt seara soldaii care fac de paz se instaleaz n nchisoare i pn la cinci dimineaa eu nu pot nici s nchid, nici s deschid fr s fiu nsoit de eful postului de paz Bine, l ntrerupse Jacques, dar din moment ce dumneata consimi nseamn c exist un mijloc. Da, eu cunosc un mijloc. Pentru ca aceast treab s se poat face, domnul de Boiscoran va trebui s prseasc nchisoarea ca i cnd ar evada. Zidul care unete Intre ele cele dou turnuri de paz are, ntr-un loc anume, pe care l-am descoperit eu, o grosime de numai dou picioare. De cealalt parte a zidului, unde sunt terenuri virane, nu se afl niciodat soldai de paz. V voi procura o lopat i un trncop i vei face o sprtur n zid. Jacques ridic din umeri. i a doua zi, spuse el, dup ce eu m voi fi ntors, cum vei putea explica dumneata aceast sprtur n zid? Blangin zmbea. Se nelege, rspunse el, n-am s pot spune c au fcut-o obolanii. M-am gndit la toate. Odat cu domnul de Boiscoran va prsi nchisoarea i un alt deinut care, ns, nu se va mai ntoarce

Ce deinut? Frumence Cheminot, care nici nu ateapt altceva dect s-o tearg i care o s fie bucuros s v dea i o mn de ajutor la treab. Trebuie ca domnul de Boiscoran s se neleag cu el fr s-i spun ns c eu sunt amestecat cu ceva. n felul acesta, orice s-ar ntmpla, eu nu voi fi compromis! ntr-adevr, planul era destul de bun. Numai c Blangin era un ludros. Ideea fusese a soiei sale. Foarte bine, spuse Jacques, iat c ne-am neles. Ai s-mi faci rost de lopat i de trncop, ai s-mi ari locul unde trebuie s strpung zidul iar pe Cheminot las-l n seama mea. Mine vei primi banii ce i s-au fgduit. i se pregtea s peasc n urma temnicierului care plecase, dar domnioara Denise l opri. Vezi bine, Jacques, nu am stat nicio clip pe gnduri i am fcut tot ce se putea face pentru a-i nlesni cele cteva ceasuri de libertate de care spui c ai nevoie. A putea s te ntreb acum n ce fel vei folosi acest timp? Jacques tcu. Unde vrei s te duci? insist ea. Tot sngele lui Jacques prea s se afle n clipele acelea pe chipul su. Te implor, Denise, nu-mi cere s-i rspund la aceast ntrebare ngduie-mi s pstrez aceast tain, singura tain pe care o voi avea vreodat fa de tine! Dou lacrimi grele nir din ochii fetei. Te neleg, spuse ea, te neleg foarte bine Cir toate c nu cunosc prea bine viaa, eu mi dau seama c mi se ascunde ceva Dar nu mai am nicio umbr de ndoial Mine sear vrei s te aflii n tovria unei femei Denise! o implora Jacques, Denise, fie-i mil. Fata ns nu-l mai asculta, cltina ncet din cap: Vrei s te afli n tovria unei femei pe care ai iubito, fr ndoial, sau pe care o mai iubeti nc, n tovria unei femei creia i-ai optit aceleai cuvinte pe care mi le-ai optit i mie! Cum te poi gndi la ea n viitoarea tuturor

acestor ntmplri? nseamn c nu te iubete! Dac te-ar fi iubit s-ar fi aflat aici, tiindu-te acuzat de o crim nspimnttoare. Jacques nu mai putea suporta: Dumnezeule, prefer s-i spun totul dect s las ca o bnuial s-i ntineze sufletul! Ascult-m i iart-m. Denise i puse ns degetul pe buze. Nu, nu vreau s tiu nimic, absolut nimic! Am ncredere n tine. Nu vreau dect ca tu s nu uii un singur lucru: c eti totul pentru mine, ndejdea, viitorul, viaa. Dac m-ai nelat tiu bine c eu voi continua s te iubesc, dar tiu n acelai timp c suferina mea nu va ine prea mult nnebunit de durere, Jacques i spuse: Denise, dragostea mea, las-m s-i spun cine este aceast femeie, ce este ea pentru mine i de ce trebuie s-o vd. Nu, l ntrerupse ea, nu! F tot ceea ce i cere contiina ta i s tii c eu cred n tine i n loc s-i ntind ca de obicei fruntea pentru un srut, fata fugi, o lu cu ea pe mtua Elisabeth i plec att de repede net nu izbuti s vad o umbr care se furia n fundul coridorului. Jacques era mai hotrt ca niciodat s ntreprind ceea ce credea el c putea s nsemne salvarea. tia c nu-i lipsea curajul. Temnicierul era un om destul de priceput i tocmai de aceea Frumence Cheminot fu nsrcinat s-l conduc napoi n celul. Vorbindu-i pe leau, domnul de Boiscoran i spuse tot ceea ce atepta de la el. Aa cum i spusese Blangin, el era ncredinat c vagabondul avea s opie de fericire. Numai c, auzind c i se propune s evadeze, Fru. Mence Cheminot se ntunec. Vedei dumneavoastr, rspunse el, v cer iertare, dar eu nu am niciun chef s-o iau din loc

Jacques tresri speriat. Dac nu se putea bucura de sprijinul lui Cheminot, totul era pierdut. Vorbeti serios, Frumence? Pe legea mea, vorbesc foarte serios, domnule! Vedei dumneavoastr, aici eu nu o duc ru deloc. Am un pat bun, mnnc de dou ori pe zi i n fiecare zi, nu am nimic de fcut i pe deasupra mi mai pic de ici colo civa bani i pot s-mi cumpr vin i tutun Dar libertatea? Pi ce, am s fiu liber N-am omort pe nimeni, nu-i aa? Am srit i eu peste un zid, ntr-o curte Nu e spnzurat un om pentru aa ceva. Am stat de vorb i cu maestrul Magloire i dnsul mi-a spus cum stau lucrurile. O s capt vreo trei sau vreo ase luni la corecional. Nu e cine tie ce. Dar dac evadez, au s pun jandarmii pe urmele mele, au s m prind, au s m aduc aici na poi i atunci s te ii! Cu ce argumente putea fi combtut o hotrre att de neleapt? Jacques se simea tot mai nelinitit. i de ce crezi c jandarmii au s te prind? Pi, pentru c sunt jandarmi, domnule. i la urma urmelor, nu e vorba numai de asta. Dac ar fi primvar, va spune: s-a fcut. Dar iat, este toamn, timpul se va strica, i nu se va putea gsi uor de lucru Aadar, relu Jacques, se vor culege viile fr tine? O umbr de regret se ivi pe chipul vagabondului. E adevrat, spuse el, te distrezi al naibii la culesul viilor. i-atunci? Dar asta nu ine dect cincisprezece zile. Dup culesul viilor iarna bate la u. i iarna, mam-mam, iarna e dumanul meu. N-am uitat de vremurile n care era un ger de crpau pietrele i eu nu aveam unde s pun capul! Aici sunt sobe bune i avem haine clduroase. Da, numai c aici nu ai ce s faci niciodat seara Gndete-te, Frumence, gndete-te la serile acelea n care se bea un vin bun i n care se spun poveti frumoase

despre fete tinere O! tiu, am petrecut eu multe asemenea frumoase seri Dar frigul? Unde s m duc fr niciun gologan? Aici voia i Jacques s ajung. Dar eu am bani. tiu foarte bine. Cum crezi c te-a putea lsa s-o tergi cu buzunarele goale? Am s-i dau att ct ai s-mi ceri Nu zu? \ \ i privindu-l pe Jacques cu mult ndejde i cu mult bucurie, relu: Numai c, eu am nevoie de muli gologani. Iarna e lung A avea nevoie, da, da, a avea nevoie de vreo cinci albstrele. Cinci albstrele nsemnau cinci sute de franci. Am s-i dau zece, i spuse Jacques. Privirile lui Cheminot se nflcrar. Dar, nevenindu-i s cread: Nu cumva domnul i bate joc de mine? Dac vrei banii acum, rspunse Jacques, ateapt puin Deschise sertarul mesei i scoase o hrtie de o mie de franci. O! Aa nu, spuse el, nu! Eu tiu ce nseamn hrtia asta Ce s fac eu cu ea acum? n buzunarul meu ar valora tot att ct valoreaz i o frunz. Cum a ncerca s-o schimb mi s-ar pune mna la gt. Nu este nicio nenorocire. Pn mine i fac rost de aur, monede mici sau mai mari, cum vrei De data aceasta Cheminot se dezlnui. i aa i aa, i mici i mari, i sunt omul dumneavoastr Triasc libertatea! Unde este zidul care trebuie strpuns? Am s i-l art mine i pn atunci, tcere! ntr-adevr, numai a doua zi i art Blangin lui

Jacques locul acela n care zidul nu era prea gros. Locul se afla ntr-un soi de pivni unde nimeni nu intra niciodat i unde se pstrau fel de fel de unelte vechi. i pentru ca nimeni s nu v deranjeze, i spuse temnicierul lui Jacques, am s iau masa disear n tovria ctorva prieteni i am s-l invit i pe gardian O s rdem i puin o s ne pese de prizonieri Nevastmea o s stea la pnd i dac se ntmpl ceva o s v dea de tire Odat cu cderea nopii, Jacques i Frumence Cheminot se strecurar n pivni i se apucar de treab. Treab destul de grea i niciodat nu ar fi izbutit Jacques s-o fac de unul singur. Zidul era chiar mai puin gros dect prevzuse Blangin, dar mult mai solid. Se Construia bine pe vremuri. Cimentul fcuse corp comun cu piatra i totul prea un bloc de granit. Din fericire vagabondul avea mult putere n mini. n mai puin de un ceas el izbuti s fac o sprtur prin cre putea s treac un om. i vr capul i examin puin situaia: j Totul este n ordine! spuse el, noaptea e foarte ntunecoas i locul este pustiu! Pe legea mea, eu m uchesc Se strecur, Jacques pi n urma lui i amndoi se grbir s se afle la adpostul ctorva copaci. Iat, spuse Jacques, ntinzndu-i lui Cheminot un pumn de hrtii de cte cinci franci, adaug-le albstrelelor pe care i le-am dat. i mulumesc, eti un biat de isprav i dac o scot cu bine la capt s tii c n-am s te uit i acum, s ne desprim Fii atent, alearg ct poi de repede i noroc! Jacques o porni cel dinti grbit. Dar Cheminot rmase pe loc. S fiu al naibii, gndi vagabondul, ciudat povestea asta Unde s-o fi ducnd? Curiozitatea nvinse. Porni dup Jacques. XXIV Jacques de Boiscoran se ducea n strada Mau trec. tia ns bine c riscul de a strbate oraul pe drumul cel

mai scurt era imens. Ar fi putut fi recunoscut i arestat. Se hotr s fac un mare ocol i se nfund ntr-o mulime de strdue mici i ntunecoase de la marginea oraului. Pea grbit, evita orice trector, plria i era tras peste ochi i i acoperise o jumtate a feei cu o batist Erau aproape ceasurile nou i jumtate n clipa n care sosi n faa casei n care locuiau contele i contesa de Claudieuse. Poarta era ncuiat. Jacques avea ns planul su. Sun. O servitoare pe care nu o cunotea veni s deschid. Doamna de Claudieuse? ntreb el. Doamna nu poate s primeasc pe nimeni, rspunse fata. Doamna este alturi de domnul care ast-sear se simte foarte ru. i totui trebuie s-i vorbesc Cu neputin. Te rog s-i spui c un domn care vine din partea judectorului de instrucie dorete s-i vorbeasc pentru numai cteva clipe. Este vorba de afacerea Boiscoran. De ce n-a spus de la nceput! spuse servitoarea. Poftii i n graba ei, fata uit s nchid la loc poarta. Odat ajuns n vestibul, ea deschise ua salonului: Poftii domnule, i luai loc pn ce eu am s-o anun pe doamna Aprinse luminrile unui candelabru aflat pe cmin i se ndeprt. Pn acum totul mersese foarte bine, mai bine chiar dect ndrznise el s prevad. Nu-i mai rmnea dect s-o mpiedice pe contes s se retrag n clipa n care avea s-l zreasc. Din fericire, ua salonului se deschidea nuntru. Se post n spatele uii rmas deschis i atept. n ultimele douzeci i patru de ore, din clipa n care tiuse c va avea loc aceast ntrevedere, i repetase n

gnd tot ceea ce avea s spun Dar iat c n ultima clip, aidoma frunzelor moarte pe care vntul le mprtie, gndurile sale se risipiser Inima i btea att de puternic net avea impresia c aceste bti pot fi auzite de departe. Dup o lung ateptare se auzir n sfrit pai uori i fonetul unei rochii. Doamna de Claudieuse intr n salon, mbrcat ntr-o lung hain de cas de culoare nchis, fcu civa pai i se opri uimit pentru c nu vzu pe nimeni. i totul se petrecu aa cum prevzuse Jacques. El nchise puternic ua i strig: Intre noi doi! Contesa se ntoarse speriat. Jacques! exclam ea. nspimntat privea n jurul ei cutnd o scpare. Una dintre ferestrele salonului rmsese ntredeschis i ea pi ntr-acolo. Jacques ni n calea ei. Nu ncerca s scapi, i spuse el, i jur, te voi urmri p\i n camera soului tu, pn la patul lui Doamna de Claudieuse l privea i nu izbutea s neleag. Tu! Aici?! Da, eu! Te uimete, nu-i aa? i spuneai: e nchis, e bine pzit, e ferecat i pot s dorm linitit Nu are dovezi, nu va putea vorbi. Eu am svrit crima, dar el va fi condamnat n locul meu Vinovat, voi fi salvat; nevinovat, va fi condamnat! Credeai c totul s-a sfrit? Ei bine, nu! Iat-m! Este monstruos! izbuti, s rosteasc contesa. Ai dreptate, este monstruos! Asasin! Incendiator! Jacques izbucni ntr-un sinistru hohot de rs. Tu mi spui mie aa?! Fcnd un formidabil efort, doamna de Claudieuse izbuti s-i adune puterile.

Da, i rspunse ea, da! n faa mea, nu poi s negi crima Eu, una, tiu tot ceea ce judectorii nu tiu Creznd c voi da curs ameninrilor mele ai fost cuprins de team n clipa n care te-am prsit i-ai spus: totul s-a sfrit, i va dezvlui totul soului ei! i atunci ai dat foc casei pentru a-l sili pe soul meu s ias i ai tras asupra lui! Eti un incendiator, un asasin! Jacques continua s rd. Asta e tot ce-ai gsit? i pe cine crezi c ai putea convinge cu aceast explicaie absurd! Scrisorile noastre erau arse i aa cum tu ai fi putut s negi c ai fost vreodat amanta mea, aa a fi putut i eu s neg c am fost vreodat amantul tu! i la urma urmelor pe mine m-ar fi putut speria scandalul? tii foarte bine c nu! tii foarte bine c ceea ce poate dezonora o femeie poate da o nou strlucire unui brbat Astea sunt moravurile noastre! i se tie foarte bine c eu nu m tem de nimeni, nici mcar de domnul de Claudieuse. Pe vremea n care iubirea noastr se consuma n tain ntr-o cas din strada Vignes, pe vremea aceea, da, puteam s m tem de so ul tu care ne-ar fi putut surprinde, avnd n mna stng un cod de legi i n mna dreapt un revolver, bizuindu-se pe legea aceea slbatic i stupid care-l ndreptete pe so s fie judectorul propriei sale cauze i executorul judecii pe care o rostete Dar dincolo de asta, dincolo de ceea ce se numete flagrant delict, i care ngduie unui brbat s ucid un alt brbat care nu poate sau nu vrea s se apere, puin mi psa de contele de Claudieuse! Puin mi psa de ameninrile tale i de ura lui! Contesa se cltina. S fie cu putin? Dup cteva clipe de tcere izbuti s vorbeasc din nou. Simt c nnebunesc! Dac eti nevinovat, cine s fie atunci adevratul vinovat? Cu o micare pe care nu i-o putu stpni, Jacques i prinse ncheieturile minilor i, strngndu-i-le cu putere, i strig n fa:

Tu! Tu! Voiai s fii vduv pentru ca n felul acesta s m pstrezi alturi de tine! tii foarte bine c la ultima noastr ntlnire, crezndu-te zdrobit de durere am avut slbiciunea s-i spun c m cstoresc cu Denise numai pentru c tu nu erai liber. tii foarte bine ce-ai spus atunci: Dumnezeule! Din fericire aceast nspimnttoare idee nu mi-a venit mai devreme! Despre ce idee era vorba, Genevieve? Haide, rspunde, mrturisete. Aceast idee venea la timp, ai pus-o n aplicare Cu mult ironie n glas, el repet cuvintele pe care le rostise cu puin nainte doamna de Claudieuse: Dac eti nevinovat, cine s fie atunci adevratul vinovat? Doamna de Claudieuse se ridic din fotoliul n care se prbuise cu cteva clipe n urm aintind asupra lui Jacques una din acele priviri care ptrund pn n adncul sufletului: S fie oare adevrat c nu eti tu acela care a svrit aceast ngrozitoare crim Jacques ridic plictisit din umeri. nseamn, da, nseamn c tu eti ncredinat c eu sunt aceea care a svrit totul! Urm o linite adnc, asemntoare clipelor grele care se scurg dup un trsnet. Privindu-se unul pe cellalt Jacques i contesa de Claudieuse i ddeau seama c ceasul suprem al destinelor lor venise n sufletul fiecruia se nscuse convingerea c cellalt este nevinovat Nu era nevoie de explicaii. Fuseser depii de toate cele ce se ntmplaser, i ddeau seama de asta, erau ncredinai de acest adevr. i erau att de uluii net niciunul nu se ntreba cine putea fi adevratul vinovat. Ce se poate face? ntreb n cele din urm contesa. S spunem adevrul! rspunse Jacques. Care adevr? C am fost amantul tu C dac m-am aflat la

Valpinson, asta s-a datorat faptului c am avut acolo ntlnire cu tine C dac s-a gsit acolo tubul unuia dintre cartuele mele, asta s-a datorat faptului c am avut nevoie de o flacr C dac aveam minile negre, asta s-a datorat faptului c rscolisem printre hrtiile carbonizate care fuseser scrisorile noastre. Niciodat! exclam contesa. Chipul lui Jacques exprima ns o hotrre de neclintit. i totui, spuse el, aa va fi! Vreau s fie aa, trebuie s fie aa. Doamna de Claudieuse i frngea minile. Niciodat! repeta ea, niciodat! Nu nelegi oare c adevrul acesta nu poate fi rostit? Nimeni nu va crede n nevinovia noastr, toat lumea va crede n complicitatea noastr. Puin mi pas! Nu vreau s pier. Spune mai degrab c nu vrei s pieri de unul singur Fie i aa. Aceast mrturisire nu te va salva, dar m va distruge pe mine cu siguran! Asta urmreti? n clipa n care vor exista dou victime n loc de una i se va prea c soarta va fi mai puin crud? Jacques o ntrerupse cu un gest amenintor: Ai rmas aceeai! M clatin, sunt gata s m nec i dnsa se trguiete, calculeaz i spune c m iubete! Da, calculez, da, socotesc! Ascult. Da, este adevrat, ineam foarte mult la renumele meu de femeie cinstit. De o mie de ori mai mult dect la via. Dar deasupra vieii mele i a renumelui meu exiti tu! Spui c eti gata s te neci Ei bine, s fugim! Un singur cuvnt din partea ta i prsesc totul, onoare, ar, familie, nume, so. copii. Vorbete i te voi urma fr s privesc napoi, fr preri de ru, fr remucri Cine ne poate opri? Din moment ce ai izbutit s pleci din nchisoare, tot ce a fost mai greu s-a fcut. M gndisem la nceput s-o lum cu noi i pe fiica noastr, pe fiica ta Jacques, dar este bolnav i un copil near putea trda Singuri, nimeni nu ne va putea ajunge din

urm tii foarte bine c nu vom duce lips de bani. Ne vom lua zborul ctre acele inuturi ndeprtate despre a cror existen am aflat numai din crile de cltorii Acolo, necunoscui, uitai, viaa nu va mai fi pentru noi dect o lung ncntare Nu vei mai putea spune atunci c m tocmesc, voi fi a ta, numai a ta, trup i suflet, femeia ta, amanta ta, prietena ta, sclava ta Spune, Jacques, vrei? Jacques se ndeprt de ea cu un gest hotrt. I se prea un sacrilegiu aceast ndrzneal Mai degrab ocna! strig el. Contesa pli i fu cuprins de un tremur puternic. Atunci ce vrei? ntreb ea. S m ajui s scap, i rspunse el. Chiar cu preul distrugerii mele? Jacques nu-i rspunse nimic. i de unde pn atunci i vorbise implorndu-l, contesa i se adres pe un ton plin de ur: Cu alte cuvinte, vii s-mi ceri s m sacrific i s-i sacrific pe toi ai mei n acelai timp? i asta pentru tine. Ba, mai mult, pentru domnioara de Chandore. i asta i se pare foarte simplu! Eu sunt trecutul, de mine te-ai sturat, te-ai plictisit Ea, ea este viitorul, este dorina, este visul i i se pare firesc ca fosta ta amant s-si sacrifice dragostea i fericirea pe altarul noii tale iubiri. Puin i pas c eu voi fi dezonorat, c voi fi schilodit, c voi plnge n timp ce ea va zmbi Ei bine, nu! Este o nebunie s vii s-mi ceri s te salvez pentru ca tu s ajungi n braele alteia. Mizerabilo! exclam Jacques. Doamna de Claudieuse l privea zmbind. Nu m cunoti? spuse ea Du-te, vorbete, denun Cred c maestrul Folgat i-a povestit cum tiu eu s neg i cum tiu eu s m apr. nnebunit de furie, ajuns n clipa aceea n care omul i pierde stpnirea de sine, Jacques de Boiscoran se ndrepta spre doamna de Claudieuse cu mna ridicat. i, n clipa aceea, se auzi o voce:

Nu lovi aceast femeie! Jacques i contesa se ntoarser i un singur strigt nspimnttor, care se auzi pesemne pn departe, ni din fiina lor n cadrul uii se afla contele de Claudieuse cu revolverul aintit asupra lui Jacques. Era palid i halatul alb pe care-l purta prea mai degrab un giuigiu. Primul strigt al doamnei de Claudieuse fusese auzit pn n camera lui. Nelinitit, presimind o nenorocire, contele se ridicase din pat i trndu-se izbutise s ajung pn n salon. Am auzit totul, rosti el fulgerndu-i cu privirile. Contesa se prbui ntr-un fotoliu. Dar Jacques era stpn pe el. Ultragiul este flagrant, domnule, spuse el, rzbunaiv! Contele ridic din umeri. M va rzbuna curtea cu juri, spuse el. Dumnezeule, ai fi n stare s m lsai s fiu condamnat pentru o crim pe care nu am svrit-o? Ar fi o laitate, ar fi nedemn Domnul de Claudieuse era att de slbit net pentru a se putea ine pe picioare se rezemase de u. Ar fi o laitate? fcu el. Cum am putea numi atunci actul mizerabil pe care l svrete un om care i rpete altuia soia i care l mpovreaz cu bastarzii lui? Este adevrat, nu suntei niciun incendiator, niciun asasin Dar ce reprezint oare pentru mine incendiul care mi-a distrus casa n comparaie cu acela care mi-a nruit ncrederea? Ce reprezint oare pentru mine rnile trupului meu, n comparaie cu acelea ale sufletului meu care nu se vor vindeca niciodat? Te ateapt curtea cu juri, domnule! nspimntat, Jacques se credea definitiv pierdut. Mai degrab moartea, strig el, moartea! i, descheindu-i hainele: Tragei, domnule, tragei, v este team de snge? Tragei Am fost amantul soiei dumneavoastr i cea mai tnr dintre fiicele dumneavoastr este fiica mea

Contele ls arma s-i cad din mn. Curtea cu juri e mult mai sigur, rosti el. Mi-ai luat onoarea, o vreau i eu pe a dumitale. i dac va fi nevoie voi spune, ca s fii condamnat, voi jura c te-am recunoscut Vei ajunge la ocn, domnule de Boiscoran. Voi s fac civa pai, dar puterile l prsir i se prbui la pmnt. nspimntat, nnebunit, Jacques fugi. XXV Maestrul Folgat tocmai se trezise. n faa oglinzii se brbierea linitit n clipa n care ua camerei sale se deschise cu putere. Palid, btrnul Antoine se ivi n prag. A! Ce poveste, domnule! Ce? Plecat, fugit, disprut! Cine? Domnul Jacques. Tnrul avocat era gata s scape briciul din mn. Nu-i adevrat! spuse el. Din pcate, domnule, relu btrnul servitor, tot oraul vorbete. Se dau i amnunte. Am stat acum de vorb cu un om care susine c l-a ntlnit pe domnul Jacques asear, ctre ceasurile unsprezece, strbtnd n goan strada Naional. Este absurd. Nu am spus dect domnioarei Denise ceea ce am aflat, i dnsa este aceea care m-a trimis la dumneavoastr Ar fi bine ca domnul s se informeze. Sfatul lui Antoine era inutil. Maestrul Folgat se mbrc grbit. Cobor scrile n goana mare, i n clipa n care se afla n coridor se auzi strigat. Se ntoarse i o zri pe domnioara Denise care l chema n salonaul ei. Ei? l ntreb domnioara Denise. Zvonul este fals, domnioar, rspunse tnrul avocat. Cine tie!

O evadare ar nsemna o mrturisire. Numai vinovaii fug, iar domnul de Boiscoran este nevinovat. Aa net, v rog s v linitii, domnioar. tii unde a fost Jacques asear? relu ea. Da. A vrut s se ntlneasc din nou, continu fata, cu cu o persoan a crei influen asupra lui este, dup cte se pare, destul de puternic i s-ar putea ca aceast persoan s-l fi zpcit. S-ar putea ca ea s-l fi determinat pe Jacques s nu ajung n faa curii cu juri. Nu, domnioar, nu! Aceast persoan este ngerul lui ru. Il iubete, fr nicio ndoial. i cred c era nnebunit la gndul c avea s fie soul meu S-ar putea foarte bine ntmpla s fi fugit cu el A! Nu v fie team, domnioar, doamna de Claudieuse nu este n stare de un asemenea gest de devotament Domnioara de Chandore tresri i-l privi pe tnrul avocat cu ochi mari: Doamna de Claudieuse?! Maestrul Folgat svrise o impruden El era convins c Jacques i povestise totul logodnicei sale i felul n care domnioara de Chandore i vorbise nu fcuse dect s-i ntreasc aceast convingere. A! Doamna de Claudieuse?! Aceast femeie socotit de toi ca o sfnt! i eu, care zilele trecute, la biseric, o admiram privind-o cufundat n rugciune. Eu, care o plngeam din tot sufletul Acum, da, ncep s neleg tot ceea ce mi se ascundea. Niciodat, domnioar, spuse maestrul Folgat, nici odat nu-mi voi ierta greeala de a fi rostit acest nume n faa dumneavoastr. Denise zmbi cu tristee. S-ar putea s fie un mare serviciu acesta pe care mi lai fcut Dar, v rog, vedei despre ce este vorba. Odat ajuns n strad, maestrul Folgat i ddu seama

imediat c se petrecuse un lucru neobinuit. Tot oraul era n fierbere. n faa caselor, oamenii stteau de vorb. Grupuri grupuri, se plimbau pe strzi, plvrgind fr ncetare. n clipa n care se afla pe strada Naional, tnrul avocat fu oprit de unul dintre puinii locuitori ai oraului a cror cunotin fusese nevoit s-o fac. Ei bine, domnule avocat, i spuse zmbind ceteanul, toat pledoaria dumneavoastr se risipete n vnt Nu neleg, rspunse maestrul Folgat pe un ton ct mai ngheat cu putin. Pi, din moment ce clientul dumneavoastr a ters-o. Suntei sigur de asta? Sigur c da, din moment ce evadarea a fost descoperit de soia unuia dintre lucrtorii mei. Se afla n spatele nchisorii, strngea acolo iarba pentru capre cnd a vzut deodat o mare sprtur n zid A dat alarma, au sosit oamenii de paz, a fost ntiinat procurorul Republicii. Pentru maestrul Folgat toate aceste amnunte nu nsemnau ns nimic. i domnul de Boiscoran? ntreb el. De negsit Lucrurile stau aa cum v spun eu. Am aflat totul din gura unui prieten care tie i el povestea pentru c i-a spus-o unul din funcionarii subprefecturii Se pare c i Blangin, temnicierul este serios compromis Voi fi foarte onorat s v ntlnesc n curnd domnule, l ntrerupse avocatul. i lsndu-l balt pe vorbreul cetean al oraului Sauveterre, avocatul strbtu n grab Piaa Nou. Nelinitea pusese stpnire pe el. Nu pentru c ar fi crezut i zvonul acesta al evadrii, dar pentru c se temea s nu se fi ntmplat cine tie ce nenorocire Cel puin o sut de persoane se aflau n faa nchisorii cu gura cscat i cu gtul ntins. Fcndu-i loc cu mare greutate, maestrul Folgat intr. n curte, n faa csuei temnicierului. Stteau de vorb procurorul Republicii, comisarul de poliie, cpitanul jandarmilor, domnul Senesehal i domnul Galpin-Daveline.

Judectorul de instrucie era deosebit de palid. El fu acela care l observ cel dinti i care i se adres: Ai venit s luai informaii, domnule? Maestrul Folgat nu era ns omul care s pice n plas cu una cu dou. Am auzit nite zvonuri, rspunse el, dar nu m-au emoionat ctui de puin. Domnul de Boiscoran are mult prea mult ncredere n dreptatea cauzei sale i n justiia rii sale pentru a se putea gndi s evadeze M aflu aici numai pentru a sta de vorb cu dnsul. i avei perfect dreptate! interveni domnul Daubigeon. Domnul de Boiscoran st foarte linitit n celula lui i nici n-are habar de tot ce se spune n ora Pumence Cheminot este acela care a evadat E vorba de un deinut care se plimba destul de liber prin nchisoare i care fusese transformat chiar ntr-un fel de ajutor al gardianului. Se vede c a profitat de asta i nu i-a fost prea greu s strpung zidul. La civa pai de grupul aprtorilor legii se afla Blangin care-i privea cu chipul ntunecat. Condu-l pe domnul avocat la domnul de Boiscoran, i spuse sec domnul Galpin-Daveline. nclinndu-se pn la pmnt, temnicierul se execut. n clipa n care se vzu n interiorul nchisorii, singur cu maestrul Folgat, i spuse, rznd: Nici usturoi n-am mncat, nici gura nu-mi miroase. Tnrul avocat se prefcu a nu nelege. i totui, continu Blangin, lucrurile nu s-au sfrit. Jandarmii sunt n stare de alarm. Dac pun mna pe Cheminot? Asta-i att de prost net pn i cel mai ntnq dintre judectorii de instrucie l poate face s vorbeasc. i ce se ntmpl atunci cu mine? Maestrul Folgat continua s pstreze tcerea, dar nsoitorului su puin i psa. Nu vreau dect un singur lucru, continu Blangin, s dau ct mai curnd n primire. M-am sturat de meseria asta de temnicier. i nu se mai poate face nicio treab

acum. Evadarea asta le-a deschis ochii i administraia mi-a plasat un ajutor, un vechi sergent din ora, un cine ru care-i cunoate bine meseria S-au dus zilele frumoase pentru domnul de Boiscoran. S-a terminat cu vizitele pe ascuns, s-a terminat cu plimbrile Am primit ordin s nu-l scap nicio clip din ochi. Toate aceste explicaii Blangin le ddea n capul scrilor. S urcm, i spuse pe neateptate maestrul Folgat. l gsi pe Jacques ntins n patul su i i fu de ajuns o singur privire pentru a-i da seama de situaie. S-a nruit nc o ndejde, nu-i aa? ntreb avocatul. Deinutul se ridic cu greu i se aez pe marginea patului. Sunt pierdut, rspunse el, i de aceast dat fr putint de scpare. O! Ascultai. i tnrul avocat auzi, fremtnd, tot ceea ce se petrecuse cu o sear nainte. Este foarte adevrat! Dac domnul de Claudieuse va da curs ameninrilor sale s-ar putea ntmpla s fii condamnat. Vrei s spunei c voi fi condamnat! Ei bine, nu v facei griji, va da curs ameninrilor sale. Cltinnd trist din cap, Jacques continu: Lucrul cel mai nspimnttor este faptul c nu pot s-l blamez. De cele mai multe ori gelozia soilor nu este dect o chestiune de amor propriu. nelai, ei se simt lovii n propria lor vanitate, dar aceasta nu le atinge sufletul. n timp ce contele de Claudieuse A! El, unul, i iubea soia, o adora, era toat fericirea i toat viaa lui. Lundu-i-o, iam luat totul, da, totul! Cnd l-am vzut nnebunit de durere abia atunci am neles ce nseamn adulterul Pierdea totul ntr-o singur clip. Soia lui avea un amant i fiica lui preferat nu era de fapt a lui E drept, suferina mea este ngrozitoare, dar ceea ce ndur el este un supliciu fr margini! i credei dumneavoastr c avnd n

minile lui o arm ca aceea pe care o are va ezita s fac uz de ea? Este adevrat, este o arm la. Dar eu, am fost oare cinstit? Va fi o rzbunare nedemn, dar jignirea mea a fost oare mai demn? n locul lui a face acelai lucru! Maestrul Folgat era uluit. i dup aceea? ntreb el, dup ce ai plecat din casa lor? Dup aceea, i rspunse Jacques, am fugit ngrozit, aa cum fuge un om care a svrit o crim Ua grdinii era deschis, am ieit repede n (Strad. N-a fi n stare s spun ncotro am luat-o, ce strzi am strbtut. Nu aveam dect o singur idee, nu eram stpnit dect de un singur gnd: s m ndeprtez ct mai repede de aceast cas blestemat. Nu mai eram stpn pe mine, mergeam, mergeam n netire, eram ca un om beat care caut s-i aminteasc de cele petrecute nainte de a se fi mbtat Din pcate eu mi-am adus repede aminte de totul Trebuia s m ntorc la nchisoare, trebuia cu orice chip s m ntorc, dar m simeam att de prsit de puteri net pentru o clip m-am temut c nu voi fi n stare s-o fac i totui m-am ntors. Blangin m atepta nelinitit cci erau aproape ceasurile dou. M-a ajutat s ajung aici i m-am culcat mbrcat i am adormit de ndat, a fost un somn cumplit, plin de viziuni sinistre, m vedeam nlnuit, m vedeam ocna, m vedeam urend treptele eafodului i m ntreb nc, n aceast clip, dac sunt treaz cu adevrat i dac nu cumva nspimnttorul comar continu? ntorend capul, maestrul Folgat i terse o lacrim. Nefericitul! murmur el. O! da, nefericit, ntr-adevr, repet Jacques. De ce nu am ascultat de primul gnd care mi-a venit n minte asear cnd m-am vzut din nou n strad? M-a fi dus pn la Boiscoran, a fi urcat n camera mea i mi-a fi zburat creierii n clipa aceasta nu a mai fi suferit. Ideea sinuciderii avea s pun oare din nou stpnire pe el?

i prinii dumneavoastr? rosti maestrul Folgat. Prinii mei! Credei c ar putea ei s supravieuiasc dup condamnarea mea? i domnioara de Chandore? Jacques tresri. Pentru ea ar i trebuit s-o sfresc cu viaa Biata Denise! Desigur, aflnd despre sinuciderea mea, ar suferi ngrozitor Dar nu are dect douzeci de ani Amintirea mea s-ar terge din sufletul ei, imaginea mea ar deveni din ce n ce mai palid, lunile s-ar aduga sptmnilor, anii sar aduga lunilor i ea i-ar redobndi linitea Pentru c a tri nu nseamn dect a uita! Nu! Nu v dai seama de ceea ce spunei, l ntrerupse maestrul Folgat. tii foarte bine c ea nu va putea uita. O lacrim se ivi pe chipul lui Jacques. Este adevrat, spuse el. Cred c lovindu-m pe mine nu a face dect s-o lovesc pe Denise. Dar v dai seama ce va nsemna viaa ei dup condamnarea mea? V dai seama ce se va petrece n mintea ei atunci cnd i va spune, clip de clip: Singurul om pe care-l iubesc se afl la ocn, printre cei mai ngrozitori criminali, dezonorat pentru totdeauna A! moartea este de o mie de ori mai bun. Jacques! Domnule de Boiscoran! Ai uitat oare c miai dat cuvntul dumneavoastr? Dovad c n-am uitat este faptul c m aflu acum aici Numai c, lsai lucrurile s mearg de la sine i nu este departe ziua n care dumneavoastr vei fi cel dinti care-mi vei oferi o arm. Tnrul avocat era ns un om pe care piedicile i greutile ivite n cale l ntrtau mai mult n loc s-l descurajeze. nainte de a abandona totul, spuse el, ateptai cel puin ca partida s fie n adevr pierdut. Ai fost condamnat? nc nu. Suntei nevinovat i pn n cele din urm adevrul va iei la lumin. De unde tim noi c domnul de Claudieuse va vorbi cu adevrat? Nici nu putem

ti dac n aceast clip el se mai afl sau nu n via A! exclam Jacques, v rog, gndul acesta s-a nscut ieri i n mintea mea. Fie ca domnul de Claudieuse s se mai afle n via Pentru c altfel m-a socoti cu adevrat un uciga! Primul meu gnd, astzi de diminea, a fost ctre el. A fi vrut s tiu n ce stare se afl. Dar nu am ndrznit s ntreb i totui, spuse domnul Folgat, trebuie s tim care este situaia. Trebuie s aflm n ce stare se afl domnul de Claudieuse deoarece soarta noastr depinde n bun msur de soarta lui. ngduii-mi s v prsesc. V voi trimite vorb de ndat ce voi afla ceva nou. i v rog, orice s-ar ntmpla, fii tare. Tnrul avocat nu putea s culeag informaii dect de la doctorul Seignebos. Se duse la locuina acestuia i, n clipa n care doctorul l vzu: De ce nu te-ai grbit? strig medicul. Am prsit douzeci de bolnavi pentru a te atepta. Eram convins c vei veni s m vezi. Vreau s tiu ce s-a petrecut asear n casa familiei Claudieuse. Aadar, ai aflat N-am aflat nimic. Am vzut numai urmrile, dar nu tiu care sunt pricinile. i urmrile iat-le: asear, rupt de oboseal, m culcasem ctre ceasurile unsprezece cnd, dintr-o dat, cineva se apucase s trag de clopotul meu gata-gata s-l rup din loc. Nu-mi place s fiu deranjat n felul acesta i m pregteam s-l boscorodesc aa cum se cuvine pe necunoscut n clipa n care, servitorul contelui de Claudieuse, nlturndu-l din calea lui pe propriul meu servitor, intr ca un nebun strigndu-mi s vin repede cu el cci stpnul lui a murit. A! Dumnezeule! Aa am spus i eu pentru c, dei l tiam pe conte bolnav ru, nu credeam c este att de aproape de moarte. Aadar, a murit! Ctui de puin! i dac o s continui s m tot ntrerupi, n-o s mai sfrim niciodat M-am mbrcat n

doi timpi i trei micri, continu doctorul Seignebos, i am sosit ct am putut de repede n strada Mautrec. m fost introdus n salonul aflat n catul de jos al locuinei. Acolo, spre marea mea uimire, l-am gsit pe domnul de Claudieuse ntins pe o canapea. Era palid, eapn, trsturile sale erau aproape descompuse i fruntea i era rnit ntr-un loc. Pe legea mea, am crezut c totul se sfrise. i contesa? Doamna de Claudieuse era ngenuncheat alturi de soul ei i, ajutat de femeile de serviciu, ncerca s-l readuc la via frecionndu-l i aplicndu-i comprese fierbini pe piept. Fr aceste ngrijiri ea s-ar fi aflat vduv n ceasul acesta. n clipa de fa ns cred c nu mai are aceast grij. Diavolul sta de conte e tare ca piatra. Eram patru persoane n camer, l-am luat pe sus i l-am dus n patul su care fusese bine nclzit n prealabil. Curnd dup aceea a nceput s dea semne de via, ochii si s-au deschis i dup un sfert de ceas era perfect contient i vorbea foarte bine, cu toate c glasul lui era destul de slab. i atunci, firete, am ntrebat ce s-a ntmplat i, pentru prima oar, am vzut-o pe contes pierzndu-i sngele rece Se vedea c nu tie ce s spun i privirea ei speriat se ndrepta asupra contelui ca i cnd ar fi vrut ca acesta s-i sugereze rspunsul. Nu a fost ns nevoie, contele a fost acela care, destul de ncurcat, mi-a spus c fiind singur i simindu-se ceva mai bine i-a venit n minte ideea de a-i pune puterile la ncercare. S-a ridicat, i-a pus halatul de cas i a cobort. n clipa n care s-a aflat ns n salon, a fost cuprins de o puternic ameeal i a czut att de ru net s-a lovit cu fruntea de colul unui dulap. Prefcndu-m c iau drept bun aceast poveste, am rspuns: Ai comis o mare impruden i nu va trebui s o mai repetai vreodat.. Atunci, privind-o pe contes cu un aer destul de ciudat, el mi-a rspuns: O! fii pe pace, nu voi mai comite nicio impruden pentru c in foarte mult s m nsntoesc, n-am avut niciodat atta chef de

via cum am acum.. Maestrul Folgat se pregtea s scoat o vorb, dar doctorul l sili printr-un gest s tac. Ateapt, spuse el, n-am terminat i continu s-i maltrateze ochelarii: M pregteam de plecare cnd se ivi una dintre servitoarele doamnei de Claudieuse care ne anun c micua Marthe, pe care o cunoti, se simte foarte ru i este cuprins de convulsii. Se nelege c m ndrept grbit spre ea i o gsesc prad unei crize nervoase deosebit de ngrijortoare. O linitesc cu mare greutate i cnd mi dau seama c i-a revenit ct de ct, simind c exist o legtur ntre accidentul tatlui i criza fetei, i spun: i acum, copila mea, trebuie s-mi spui ce s-a ntmplat11. Fata ezit, dar mi rspunde: Mi s-a fcut fric. Fric de ce?. Fata se ridic n pat i, cutndu-i mama cu privirile, ncearc s vad dac are voie sau nu s vorbeasc. Eu eram ns aezat n aa fel net fata nu o putea vedea pe contes. i, dup ce am repetat ntrebarea, fata mi-a rspuns: Ei bine, doctore, tocmai m culcasem cnd am auzit c cineva sun la poart. M-am ridicat i mam dus la fereastr ca s pot vedea i eu cine vine att de trziu. Am vzut-o pe servitoare ducndu-se s deschid cu o luminare n mn i am vzut-o ntorcindu-se ctre cas urmat de un domn pe care eu nu-l cunosc. Contesa o ntrerupse imediat: Era un trimis al tribunalului, spuse ea, nsrcinat cu o comunicare urgent! Eu m-am prefcut ns c nu in seama de intervenia ei i m-am adresat din nou Marthei: i domnul acela te-a speriat att de tare? O! nu. Cine, atunci? Cu coada ochiului o supravegheam pe contesa de Claudieuse. Se vedea bine c sttea ca pe jratic. i totui, ea nu ndrzni s impun tcerea copilei. Ei bine, doctore, relu fata, imediat dup ce domnul acela a intrat n cas am vzut, printre copaci, o statuie care se mica i care s-a pornit s umble ncet, alunecnd uor prin aleea cu tei Maestrul Folgat tresri.

V aducei aminte, domnule doctor, spuse el, c n ziua n care noi am vorbit cu Marthe ea ne-a spus c statuile din curte o sperie foarte tare? Pe naiba! rspunse doctorul. Ateapt. Contesa o ntrerupse pe fiica ei. Domnule doctor, mi spuse ea, nu-i dai voie acestei copile s-i vre n minte asemenea gnduri. Ea, care nu se temea de nimic pe cnd ne aflam la Valpinson, ea, aceea care strbtea ntregul castel pe ntuneric, de cnd ne aflm aici, se sperie de tot ceea ce vede n jurul ei i de ndat ce noaptea coboar i se pare c grdina noastr este plin cu tot felul de umbre. Eti destul de mare, Marthe, ca s nelegi c statuile sunt fcute din piatr i c ele nu pot umbla Copila era nfiorat. n alte rnduri, spuse ea adresndu-se contesei, m ndoiam i eu De aceast dat ns sunt foarte sigur de ceea ce spun Voiam s plec de la fereastr, dar nu puteam s-o fac, era mai tare dect mine n aa fel net am vzut, am vzut foarte bine Am vzut statuia pind ncet de tot n alee, cu precauiuni i aezndu-se n spatele ultimului copac, acela care se afl foarte aproape de ferestrele salonului i atunci am auzit un strigt puternic. Dup aceea s-a lsat linitea. Statuia rmsese acolo i eu puteam s-i urmresc toate micrile: se apleca ba ntr-o parte, ba ntr-alta i dintr-o dat am auzit dou strigte puternice, ngrozitoare! n clipa aceea, statuia a ridicat braele n sus, uite aa, i a luat-o la fug, dar n clipa imediat urmtoare s-a ivit o alt statuie care a disprut la fel de repede Maestrul Folgat era uluit. O! statuile astea ncerc el s intervin. Vi se par suspecte, nu-i aa? Mi s-au prut i mie la fel de suspecte. Eram gata-gata s cred c totul nu s-a petrecut dect n mintea fetei dar, la plecare, am fost nsoit de un servitor. Contesa prea foarte linitit creznd c nu am nici cea mai mic bnuial. Numai c, odat ce am ajuns n grdin am lsat s-mi scape din mn un ban pe care-l aveam gata pregtit. Bineneles, n preajma

acelui copac care este cel mai apropiat de ferestrele salonului. i, ajutat de servitor m-am apucat s-l caut Ei bine, maestre Folgat, pot s te asigur c nu o statuie este aceea care a rscolit pmntul n locul acela. i dac am fi n stare s credem c urmele vzute de mine aparin unei statui, atunci trebuie s admitem c era nclat cu nite bocanci bine intuii Asta atepta i tnrul avocat. Nu mai exist nicio ndoial, exclam el, scena care sa petrecut asear n casa familiei de Claudieuse a avut un martor XXVI Ce scen? Ce martor? Tocmai pentru ca s-mi rspunzi la aceste ntrebri te ateptam cu atta nerbdare, i spuse doctorul Seignebos maestrului Folgat. Eu am descoperit urmrile, dumneata trebuie s-mi explici cauzele i totui, el nu pru ctui de puin surprins dup ce tnrul avocat i relat tot cea ce se ntmplase cu o sear nainte i felul n care tentativa lui Jacques nu izbutise s aib succes. tiam! exclam el. Da, pe cuvntul meu, mi-am stors creierii i aproape c desluisem ntregul adevr! i cine n locul lui Jacques nu ar fi fcut aceeai ncercare? Dar este urmrit de un blestem Cine tie! l ntrerupse maestrul Folgat. Oare ansele noastre sunt ele micorate cu ceva n urma acestei ntmplri? Ctui de puin. S-ar putea ca dintr-o clip n alta s intrm n posesia unor dovezi care ne-ar putea salva. Cine tie dac n clipa n care noi doi stm de vorb nu au fost cumva descoperii att sir Francis Burnett ct i Suky Wood? Oare s-a micorat cu ceva ncrederea pe care i-ai acordat-o lui Goudar? O! nu, ctui de puin. L-am ntlnit astzi dimineaa la spital i a izbutit s-mi opteasc c este aproape sigur de succesul aciunii sale. Ei bine! Sunt, aadar, ferm ncredinat c idiotul de Cocoleu va

vorbi. Dar va vorbi el la timp? Aceasta este ntrebarea. A! Dac am avea mcar o lun naintea noastr v-a putea spune: Jacques este salvat. Dar ceasurile sunt numrate. Sptmna viitoare se deschide sesiunea curii cu juri. Mi sa spus c preedintele curii a i sosit i c domnul Du Lopt de la Gransiere i-a reinut un apartament la un mare hotel. Ce vei face dac pn n ziua n care vor ncepe dezbaterile nu se va ivi niciun element nou? Maestrul Magloire i cu mine vom folosi numai i numai sistemul de aprare asupra cruia am convenit i dac domnul de Claudieuse i pune n practic ameninarea i declar c l-a recunoscut pe Jacques, c el este acela care a tras asupra lui? Vom spune c se nal. i Jacques va fi condamnat. Se poate, spuse tnrul avocat. i, vorbind aproape n oapt ca i cum s-ar fi temut s nu-l aud cineva, continu: Numai c Aceast condamnare nu va fi definitiv O! te rog, doctore, nu-mi pune niciun fel de ntrebri i, gndete-te c salvarea lui Jacques este n joc, nu lsa s-i scape o vorb Dac domnul Galpin-Daveline afl ceva el are tot timpul s repare greeala pe care a svrit-o. Aceasta, aceast greeal a lui, este ultima noastr ndejde. Dar dac lucrurile rmn aa cum sunt acum, pot s-i spun: chiar dac domnul de Claudieuse vorbete, chiar dac Jacques este condamnat, nimic nu este pierdut iatunci, vom avea tot timpul la dispoziia noastr, vom putea cuta toi martorii de care avem nevoie, l vom putea face pe Cocoleu s vorbeasc. Nu vreau dect ca domnul de Claudieuse s spun ce are de spus. Sarcina va fi uurat cci nu voi mai fi nevoit s am niciun fel de scrupule. Mi se prea odios s o trdez pe doamna de Claudieuse deoarece mi spuneam c n felul acesta l pedepsesc n primul rnd pe conte. Dar din moment ce contele este acela care ne atac, noi ne vom apra. i opinia public va fi de partea noastr. Ba, mai mult dect

att, vom fi admirai pentru c am preferat s sacrificm onoarea noastr i s nu ne atingem de reputaia unei femei; am preferat s fim condamnai, noi, care ne tiam nevinovai, dect s rostim numele unei femei care ni s-a druit Doctorul nu prea ctui de puin convins, dar tnrului avocat nici nu-i psa. Nu, continu el, ntr-o a doua ncletare succesul ne este asigurat. Scena care s-a petrecut n strada Mautrec a avut un martor; este persoana a crei nclminte i-a lsat amprenta la rdcina pomului care se afl n apropierea salonului, este persoana ale crei micri au fot tot timpul urmrite de Marthe. i cine poate fi aceast persoan dac nu Frumence Cheminot? Ei bine, vom ti s dm de urma lui. El a vzut i a auzit totul. Va spune tot ce a vzut i tot ce a auzit. Va spune cum l-a auzit pe domnul de Claudieuse strigndu-i lui Jacques de Boiscoran: Nu, nu vreau s v ucid, m pot rzbuna mult mai bine, v voi trimite la ocn. Doctorul Seignebos cltina nencreztor din cap. Numai de s-ar mplini ndejdile dumitale, scumpe maestre. Doctorul Seignebos era ns cutat cu insisten de ctre bolnavii si. Cei doi brbai se desprir i, dup o scurt vizit fcut maestrului Magloire, care trebuia inut la curent cu tot ceea ce se ntmplase, maestrul Folgat se grbi s se ntoarc n strada Rampe. i fu de ajuns s-o vad la fa pe domnioara Denise pentru a nelege c nu avea nimic nou s-i spun, c aflase adevrul, c tia totul. Ce v-am spus eu, domnioar? Fata roi i spuse n locul oricrui alt rspuns: Au sosit scrisori pentru dumneavoastr, maestre Folgat, se afl sus, n camera dumneavoastr Sosiser, ntr-adevr, dou scrisori. Una era cu totul lipsit de importan, coninea un bileel pe care doamna Goudar dorea s-l transmit soului su, dar cea de a doua

provenea din partea agentului expediat n Anglia. Iat ce scria agentul: Nu fr a ntmpina mari dificulti, nu fr mari cheltuieli am izbutit s-l descopr la Londra pe fratele lui sir Francis Burnett, fost casier al casei Gilmour i Benson. Sir Francis nu este ctui de puin mort. Trimis de ctre tatl su la Madras, pentru o serie de importante afaceri bancare, este ateptat s soseasc cu primul vapor. n ziua n care va debarca voi fi ntiinat. Mi-a fost ceva mai uor s-i dibuiesc pe piinii lui Suky Wood, oameni foarte cumsecade i care au la Folkestone un han destul de frumuel. Cu trei sptmni n urm au primit veti noi din partea fetei lor pe care o iubesc mult, dup cte mi-au spus. Dar n ciuda puternicului lor sentiment nu au tiut s-mi spun unde a putea s-o gsesc. Tot ceea ce tiu este c ar trebui s se afle pe la Jersey, lucrnd ntr-un local de alimentaie public. Dar asta mi este de ajuns. Insula nu e mare i o cunosc destul de bine pentru c am urmrit odat acolo un notar care fugise cu banii clienilor lui. Se poate considera deci c am dat de Suky. n clipa n care vei primi aceast scrisoare eu m voi afla n drum spre Jersey. V rog s-mi trimitei bani la hotelul Mrul de aur unde voi trage. Viaa este ngrozitor de scump la Londra, aa net nu mai am bani dect pentru drum.. Aadar, totul mergea bine n aceast direcie. Mulumit de acest succes, maestrul Folgat trimise o mie de franci la adresa indicat. Imediat dup aceea el ceru domnului de Chandore s-i ngduie s ia o trsur i porni spre Boiscoran. Voia s-l ntlneasc pe Michel, flcul care-l descoperise att de repede pe Cocoleu. l gsi cu uurin i l ntreb: Vrei s-i faci un mare serviciu domnului Jacques de Boiscoran? Ce am de fcut?

l cunoti pe Frumence Cheminot? Fostul negustor de sare de la Tremblade? ntocmai. Cum s nu-l cunosc! Cte mere nu mi-a furat sta Dar nu-i port pic, e un biat bun Era nchis la Sauveterre tiu, srise un zid Ei bine, a evadat. Mare mecher. i trebuie neaprat s-l gsim. Jandarmii sunt pe urmele lui. Dar crezi c-l vor descoperi? Michel izbucni n rs. Nici n vecii vecilor, rspunse el. Cheminot o s se duc pe insula dOleron unde are foarte muli prieteni i jandarmii n-au dect s umble. Maestrul Folgat l btu prietenete pe umr: Dar dumneata, spuse el, dumneata dac vrei O! nu te ncrunta, nu e vorba s-l arestm. Vreau numai s-i dai un bilet din partea mea i s-mi aduci rspunsul lui. Dac e vorba numai de asta, s-a fcut. M schimb, l anun pe tata i o iau din loc. Aadar, pe ct i sttea n puteri, maestrul Folgat cuta so ia naintea evenimentelor, opunnd acuzrii tot ceea ce experiena lui putea s-i sugereze. Numai c, aa cum i spusese i doctorul Seignebos, preedintele curii cu juri, domnul Domini, sosise la Sauveterre. Era un brbat care fcea pe drept cuvnt onoare magistraturii, era un om ptruns de nsemntatea misiunii sale, dar un om care nu se credea infailibil, un om hotrt, dar nu ncpnat; rece, dar binevoitor n acelai timp, un om a crui singur pasiune era justiia i a crui singur ambiie era aceea de a da via adevrului. l intenogaise pe Jacques. Dar acest interogatoriu nu era dect o formalitate care nu a schimbat cu nimic lucrurile. Trecuse i la alctuirea juriului. Juraii, desemnai prin tragere la sori, ncepuser s i

soseasc din toate colurile departamentului. Ei descindeau cu toii la hotelul France, unde luau masa n comun ntrun mare salon care le era rezervat ntotdeauna. Dup-amiezele, puteau fi ntlnii, gravi, plimbndu-se prin ora. Domnul Du Lopt de la Gransiere sosise i el. El nu-i prsea ns apartamentul pe care l nchinase la hotel i petrecea zilnic ceasuri ntregi n tovria domnului Galpin-Daveline. Se pare, i spunea confidenial Mechinet maestrului Folgat, se pare c pregtete un rechizitoriu nemaipomenit A doua zi, deschiznd ziarul Independentul din Sauveterre, domnioara Denise afl care avea s fie ordinea proceselor. Luni Delapidare, deturnare de fonduri, fals. Mari Asasinat i furt. Miercuri Pruncucidere. Joi Incendiu i tentativ de asasinat (afacerea Boiscoran). Aadar, joia avea s fie pentru locuitorii oraului Sauveterre o zi plin de emoii. Fiecare cuta s-i procure un permis de intrare. Domnul Domini, domnul Du Lopt de la Gransiere, domnul Daubigeon i chiar Mechinet erau copleii de asemenea cereri. Oameni care nu-i dduser niciodat ziua-bun domnului Daveline l opreau acum pe strad i i cereau un loc, oriunde, nu pentru ei, pentru soia lor. i, fapt fr precedent, permisele ncepur s fie vndute. O familie avu nemaipomenita ndrzneal de a-i scrie marchizului de Boiscoran pentru a-i solicita trei locuri fgduindu-i n schimb s contribuie, prin atitudinea sa, la achitarea acuzatului. i n mijlocul acestui tumult se ivi n ora o list de subscripie n favoarea rudelor acelor nefericii pompieri voluntari care i pierduser viaa cu prilejul incendiului de la Valpinson.

Cine lansase aceast list? n zadar ncerc domnul Seneschal s descopere originea listei. Secretul perfidiei fusese bine pstrat. Pentru c era o mare perfidie acea de a veni, n ajunul dezbaterilor, la poarta ceteanului, pentru a-i cere bani i pentru a-i aminti, n felul acesta, despre nenorocirile petrecute. Se simte gheara lui Galpin, spunea uiernd doctorul Seignebos i cnd te gndeti c s-ar putea s i ctige A! De ce nu i-a putut ncepe Goudar treaba ceva mai devreme E drept, Goudar era convins de succesul su, dar spunea c are nevoie de timp. Declara c o treab ca aceasta nu se face de la o zi la alta i c dac ar fora lucrurile nu ar face dect s strice totul. Nu se ntmpla nimic nou. Contele de Claudieuse se simea din ce n ce mai bine. Agentul din Jersey telegrafiase c se afla pe urmele lui Suky, c avea s dea neaprat de ea, dar nu putea s precizeze cnd. n sfrit, Michel colindase n lung i n lat insula dOleron, dar nimeni nu fusese n stare s-i spun o vorb despre Cheminot. n ziua n care aveau s nceap dezbaterile, dup o ntrevedere la care participar toi prietenii lui Jacques, se lu hotrrea ca aprtorii lui s nu rosteasc numele doamnei de Claudieuse i, oricare ar fi declaraia contelui, s se bazeze pe sistemul de aprare construit de maestrul Folgat. ansele de succes erau, din pcate, destul de slabe cci juriul era excesiv de sever. Delapidatorul fusese condamnat la douzeci de ani munc silnic. Cel acuzat de asasinat nu dobndi circumstane atenuante i fu condamnat la moarte. Asta se petrecu miercuri. Se lu hotrrea ca marchizul i marchiza de Boiscoran, precum i domnul de Chandore s asiste la dezbateri.

Domnioara Denise declar, n ciuda prerii tuturora, c va fi prezent. Pe baza unei autorizaii eliberate de domnul Domini, maestrul Folgat i maestrul Magloire i petrecur seara mpreun cu Jacques, punnd la punct ultimele amnunte, hotrnd asupra rspunsurilor. Jacques era foarte calm, dar deosebit de palid. n clipa n care se despri de aprtorii lui, acetia i urar: Ndejde i curaj Ndejde, rspunse el, nu mai am. Dar curaj, fii pe pace, am destul! XXVII i n sfrit, din nchisoarea n care se afla, Jacques de Boiscoran vzu rsrind zorile zilei care avea s fie hotrtoare pentru destinul su. Avea s fie judecat! Era mult prea frumoas aceast ocazie pentru ca Independentul din Sauveterre s-o lase s-i scape. Dei aprea dimineaa, el scoase, datorit mprejurrilor excepionale14 o ediie de sear care, se vndu pe toate strzile oraului pn trziu dup miezul nopii. i iat darea de seam a ziarului: CURTEA CU JURI DIN SAUVETERRE Sesiunea de joi. 23 Sub preedinia domnului Domini. Asasinat. Incendiu. (Coresponden particular a Independentului din Sauveterre) De ce oraul nostru att de linitit cunoate o asemenea animaie, o asemenea viitoare? De ce se adun oamenii grupuri-grupuri pe strzi, n faa caselor? De ce sunt toate privirile att de nelinitite, de ce sunt chipurile att de preocupate? Pentru c astzi este ziua n care se va nfia naintea curii cu juri acea tenebroas afacere de la Valpinson care tulbur de cteva sptmni toate contiinele.

Pentru c astzi va fi judecat omul care este acuzat de aceast crim grav i tocmai de aceea toat lumea se ndreapt ctre palatul de justiie Palatul de Justiie! Cu mult naintea zorilor mulimea l luase cu asalt i a fost nevoie de intervenia jandarmilor. Oamenii se grbesc, se mpiedic unii de alii, se nghesuie, se bombne unii pe alii, cuvintele zboar din gur n gur, femeile strig, brbaii amenin i unii ajung chiar s fie trimii la jandarmerie. Piaa Nou nu va putea cuprinde toat aceast mulime. Ce va face atunci sala tribunalului? Edilii notri, preocupai ntotdeauna s satisfac dorinele cetenilor care le-au acordat ncrederea lor, au recurs la soluii de-a dreptul eroice. Au drmat dou ziduri alipind n felul acesta slii o bun parte din ceea ce se numete sala pailor pierdui. Domnul Lampier, arhitectul oraului, ne-a declarat c n felul acesta vor putea ptrunde i asista la dezbateri o mie dou sute de persoane. Dar ce reprezint o mie dou sute de persoanei Cu mult naintea deschiderii sesiunii, sala este plin, suprancrcat. Un ac aruncat mu ar putea s cad pe jos. Nu a fost pierdut nici cel mai mic spaiu. De-a lungul pereilor brbaii stau n picioare. De cele dou pri ale estradei au fost aezate scaune pe care iau loc un mare numr de doamne din nalta societate a oraului nostru i chiar a oraelor vecine. Se pot vedea toalete ncnttoare. Circul o mie de versiuni, o mie de zvorouri, o mie de presupuneri pe care ne vom feri s le reproducem La ce bun! Vom spune totui c acuzatul nu a fcut uz de dreptul pe care l ofer legea de a putea recuza un anumit numr de jurai.

El a acceptat toate numele care ieeau din urm i care nu erau recuzate de ctre ministerul public. Aceast informaie am aflat-o din gura unui avocat i n clipa n care mi-o povestea se auzi un zgomot mare, se fcu o micare n toat sala i se auzir exclamaii. Familia acuzatului i ocupa locurile care-i fuseser rezervate foarte aproape de estrad. Marchizul de Boiscoran oferise braul su domnioarei de Chandore care purta cu o mare distincie o toalet gri nchis. Domnul baron de Chandore o ntovrea pe doamna marchiz de Boiscoran. Marchizul i baronul preau ngndurai. Mama acuzatului era deosebit de tulburat. Dimpotriv, domnioara de Chandore, plin de nsufleire, nu prea ctui de puin nelinitit i rspundea zmbind saluturilor ce-i erau adresate. Dar ncetul cu ncetul atenia general se ndrept n alt parte. Pe o mas mare au fost aduse o mulime de obiecte care nu au putut fi vzute deoarece erau acoperite cu un mare covor rou. Acolo se afl probele Sun ceasurile unsprezece. Uierii palatului se ngrijesc de ultimele amnunte. n partea stng se deschide o u i i fac apariia avocaii aprrii. Cititorii notri i cunosc. Unul este maestrul Magloire Mergis, onoarea baroului nostru. Cellalt, un avocat din capitala rii, maestrul Folgat, este un om tnr, dar celebvu. Maestrul Magloire pare s triasc una dintre zilele lui bune i se ntreine cu primarul oraului, domnul Seneschal, n timp ce maestrul Folgat i pune ordine printre hrtii. Orele unsprezece i jumtate. Un uier vestete:

Curtea! Domnul Domini ocup fotoliul prezidenial. Domnul Du Lopt de la Gransiere l ocup pe acela al ministerului public. n spatele lor, tcui i gravi, iau loc domnii jurai. i dintr-o dat se isc rumoare. Fiecare se ridic, fiecare se nal n vrfurile picioarelor. Cteva persoane, aflate n fundul slii, se suie pe scaunele lor Preedintele a poruncit s fie introdus acuzatul Apare Este mbrcat n negru i foarte elegant. Se observ bine c la butoniera lui strlucete rozeta Legiunii de Onoare. Este palid, dar privirea lui este dreapt i limpede, plin de siguran, fr ovire. Este trist, dar este mndru Abia s-a aezat cnd cineva din asisten, srind peste trei rnduri de scaune, i n ciuda aprozilor, se repede i i strnge mna. Este doctorul Seignebos Dar domnul preedinte poruncete aprozilor s restabileasc linitea i, dup ce amintete publicului c sunt interzise toate exclamaiile de aprobare sau de dezaprobare, se adreseaz acuzatului: V rog s-mi spunei prenumele dumneavoastr, numele, vrssta, profesiunea, domiciliul Acuzatul rspunde: Louis, Trivulce, Jacques de Boiscoran, douzeci i apte de ani, proprietar, domiciliat la Boiscoran, arondismeniul Sauveterre. Luai loc i ascultai expunerea faptelor de care suntei acuzat. Domnul grefier Mechinet ddu citire actului de acuzare a crui teribil simplitate fcu mulimea s fremete. Nu le vom reproduce deoarece toate faptele sunt

bine cunoscute cititorilor notri. INTEROGATORIUL ACUZATULUI PREEDINTELE. Acuzat, ridicai-v i rspundei limpede. n timpul instruciei ai refuzat s rspundei unui mare numr de ntrebri. Aici, ns, trebuie s se fac lumin. i, v-o spun, este n interesul dumneavoastr s fii sincer. ACUZATUL. Nimeni nu dorete m, ai mult dect mine ca adevrul s fie cunoscut. Sunt gata s rspund P. De ce ai ezitat n timpul instruciei? A. Credeam c este n interesul meu s n) u rspund dect aici. P. Ai auzit care sunt crimele de care suntei acuzat? A. Sunt nevinovat i nainte de orice, v rog, domnule preedinte, s-mi ngduii o remarc. Crima de la Valpinson este o crim nspimnttoare, la, odioas Dar ea este n acelai timp att de absurd i att de stupid net pare a fi opera incontient a unui nebun. Or, nimeni nu a afirmat vreodat c nu a fi n deplintatea facultilor mele mintale. P. Asta este vorbrie A. i totui domnule P. Mai trziu vei avea deplina libertate de a spune tot ceea ce. Dorii. Pentru moment v rog s v limitai la a rspunde ntrebrilor pe care vi le voi adresa. A. M supun, domnule. P. Urma s v csftorii n curnd, nu-i aa? La auzul acestei ntrebri, toate privirile se ndreptar ctre domnioara de Chandore al crei chip devenise rou, dar a crei privire rmsese aceeai. A. (cu voce slab) Da.

P. n seara crimei, cu numai cteva ceasuri nainte de svrirea ei, nu ai scris logodnicei dumneavoastr? A. Ba da, domnule, i i-am trimis scrisoarea mea prin fiul arendaului meu, Michel. P. Ce i spuneai? A. C o afacere deosebit de important m va lipsi de plcerea, de a petrece o sear mpreun cu ea. P. Despre ce afacere era vorba? n clipa n care acuzatul se pregtea s deschid gura pentru a rspunde, domnul preedinte l opri printr-un gest: P. Luai aminte! Aceast ntrebare v-a fost adresat n timpul instruciei i ai rspuns c trebuia s v ducei la Brechy pentru a v ntlni cu negustorul dumneavoastr de lemne. A. ntr-aevr, aa am rspuns, n primul moment, dar nu este exact. P. De ce ai minit? A. (cu un gest de furie care nu scap nimnui) Nu puteam s cred n gravitatea situaiei mele. Nu puteam s cred c pot s fiu serios compromis de ctre o acuzaie care ns, dup cum se vede, m-a adus aici Aa stnd lucrurile, nu am socotit necesar s divulg secretul unor treburi personale p Dar nu a trecut prea mult timp pn s v dai seama de gravitatea situaiei dumneavoastr. A. ntr-adevr. P. Cum se face atunci c nu ai spus adevrul? A. Deoarece magistratul nsrcinat cu instrucia mea fusese, cu puin vreme nainte, unul dintre prietenii mei i nu-mi inspira prea mult ncredere. P. Fii mai explicit A. V cer ngduina de a m opri aici, domnule preedinte. S-ar putea ntmpla ca vorbind despre domnul Galpin-Daveline s nu pot s pstrez

msura Un rrvurmur strbtu mulimea. P. S se fac linite! Domnul avocat general DU LOPT DE LA GRANSIRE se ridic: Nu putem admite asemenea aprecieri rostite la adresa unui magistrat care nu i-a fcut dect datoria. Dac acuzatul avea suspiciuni ntemeiate mpotriva judectorului, de ce nu le-a invocat? El cunoate legea, este avocat i nu poate face uz de argumentul ignoranei. Aprtorii si sunt oameni cu experien. Maestrul MAGLOIRE, de pe scaunul su: Noi am fost de prere ca domnul de Boiscoran s cear curii schimbarea judectorului de instrucie. Clientul nostru a refuzat ns, afirmnd c el are ncredere n dreptatea cauzei sale. Domnul DU LOPT DE LA GRANSIERE: Domnii jurai vor aprecia PREEDINTELE (adresndu-se acuzatului). Suntei dispus acum s spunei adevrul cu privire la faptul care v-a mpiedicat s v petrecei seara n tovria logodnicei dumneavoastr? ACUZATUL. Da, domnule. Cstoria mea urma s se celebreze la biserica din Brechy i trebuia s discut cu preotul n legtur cu ceremonia. Mai mult dect att, aveam de ndeplinit o sum de ndatoriri religioase. Preotul din Brechy, care mi este prieten, v va spune c, fr s fi fost stabilit o ntlnire precis, stabilisem c ntr-una din serile sptmnii aveam s m spovedesc Asistena, care se atepta la cine tie ce mrturisire senzaional, se vzu dezamgit i hohote de rs se auzir ici, colo. Domnul PREEDINTE (cu severitate). Aceste hohote de rs sunt indecente. Aprod

evacueaz persoanele care i ngduie s rd. i este pentru ultima oar cnd atrag atenia c dac se repet asemenea incidente voi evacua sala. ntorcndu-se ctre acuzat: P. Continuai. A. n seara crimei m-am dus la preotul din Brechy. Cnd am ajuns la biseric, am constatat c, din nefericire, nu se afla nimeni acolo. Am sunat n zadar de trei sau de patru ori i am vzut trecnd a rncu care mi-a spus c-l ntlnise pe preot n apropiere de Rscrucea Marealilor. Am pornit-o imediat la drum ndjduind s-l ntlnesc. Am umblat ns n zadar, mai mult de o leghe. Mi-am dat seama c fata se nelase sau m nelase pe mine i m-am ntors acas. P. Aceasta este explicaia dumneavoastr? A. Da. P. i o socotii verosimil? A. Nu m-am angajat s v spun un lucrau verosimil, m-am obligat s v spun adevrul. i pot s v mrturisesc c, printre altele, tocmai datorit faptului c explicaia este att de simpl am ezitat s o furnizez mai trziu, din moment ce nu o declarasem de la bun nceput. i cu toate acestea, dac nu ar fi fost svrit crima i dac v-a fi declarat a doua zi: Am fost asear la Brechy s m ntlnesc cu preotul i nu l-am gsit, cui i-ar fi trecut prin minte c este ceva nefiresc? P. i pentru a v ndeplini o att de fireasc datorie cum se face c ai ales un drum dosnic, greu, aproape primejdios, prin mlatini? A. Am ales drumul cel mai scurt. P. Atunci de ce v-ai speriat cnd l-ai ntlnit pe fiul lui Ribot la stvilarul de la Seille? A. Nu m-am speriat, am fost numai surprins, aa cum se ntmpl atunci cnd ntlneti pe cineva ntr-*un loc unde crezi c nu se afl nimeni. i s

tii c Ribot nu era mai puin surprins dect mine. P. Vedei bine c ndjduiai s nu ntlnii pe nimeni. A. V cer scuze, domnule, nu am spus asta. A presupune nu nseamn a ndjdui. P. n cazul acesta cum se face c ai ncercat s v explicai prezena n acel loc? A. Nu am dat explicaii. Ribot, rznd, mi-a spus unde se duce, iar eu i-am rspuns c m duc la Brechy. P. Ia-i mai spus c ai apucat-o prin mlatin pentru a vna psri. i i-ai artat arma dumneavoastr de vntoare. A. Se poate. Este aceasta o dovad mpotriva mea? Eu cred c dimpotriv. Dac a fi nutrit inteniile criminale de care sunt acuzat, vznd c m-am ntlnit cu cineva, c m aflu, aadar, n primejdie de a fi descoperit, m-a fi ntors acas Dar eu m duceam la prietenul meu, preotul. P. i pentru a-i face o vizit preotului v-ai luat arma de vntoare? A. Proprietatea mea se afl printre pduri i printre mlatini i nu era o zi n care s nu fi avut prilejul de a trage asupra unui iepure sau asupra unei psri. Toat lumea tie c nu plecam niciodat nenarmat P. i de ce la ntoarcere ai trecut prin pdurea de la Rochepommier? A. Pentru c, din locul n care m aflam eu i pn la Boiscoran cred c acesta este drumul cel mai scurt Spun cred deoarece nu am stat niciun moment s m gndesc la asta. Un om care se plimb ar fi foarte ncurcat dac l-ar ntreba cineva de ce a pornit pe acest drum i nu pe un altul P. Ai fost zrit n pdure de ctre Gaudry. A. Mi-a spus-o i judectorul de instrucie. P. Acest martor afirm c erai ntr-o stare de

extrem agitaie. Smulgeai frunze i vorbeai n gura mare A. Este sigur c eram furios pentru c-mi pierdusem seara de poman, furios pentru c ddusem crezare acelei tinere rnci i se poate foarte bine ntmpla ca mergnd s fi exclamat: Cine naiba l-a pus pe amicul meu preotul s ia masa n ora sau altceva de felul acesta P. tiai, aadar, c preotul din Brechy lua masa n ora n seara crimei? Maestrul MAGLOIRE se ridic: Domniule preedinte, domnul de Boiscoran a aflat acest amnunt din gura noastr. Cnd ne-a adus la cunotin felul n care i-a petrecut seara noi am stat de vorb cu preotul din Brechy care ne-a explicat de ce nu se aflau la biseric nici el i nici servitoarea lui. Preotul din Brechy a fost citat. A mai fost citat i un alt preot care, n ceasul acela, trecea n apropiere de Rscrucea Marealilor i aa se explic greeala rncuei de care s-a vorbit. Invitndu-l pe aprtor s ia loc, preedintele se adreseaz din nou acuzatului. P. Martora Courtois, care v-a ntlnit, declar c aveai o nfiare ciudat. Nu i-ai vorbit, v-ai grbit s o prsii A. Noaptea era mult prea ntunecoas pentru ca aceast femeie s-mi fi putut vedea chipul. Mi-a cerut un serviciu, i l-am fcut. Nu i-am vorbit pentru c nu aveam nimic s-i spun. Nu am prsit-o pe neateptate, am pornit-o mai repede deoarece mgarul ei mergea foarte ncet La un semn al preedintelui, aprozii nlturar covorul care ascundea privirilor probele. Toat lumea este curioas. Toi vor s vad. Pe mas se afl haine, un pantalon gri deschis, o jachet maro, o veche plrie de paie i nite cizme de piele. Alturi se afl o arm de vntoare cu dou

evi, pachete cu cartue, dou vase pline cu alice de plumb i n sfrit un mare lighean din faian englezeasc pe fundul cruia se mai vd urmele unui noroi negricios. Domnul PREEDINTE (artndu-i acuzatului hainele). Acestea sunt hainele pe care le-ai purtat n seara crimei? ACUZATUL. Da, domnule. P. Ciudat costum pentru o vizit n cursul creia aveai de ndeplinit ndatoriri religioase. A. Preotul din Brechy mi este prieten. i prietenia noastr, chiar dac nu justific, ea poate s explice ns acea, st libertate din partea mea. P. Recunoatei acest lighean? Apa a fost evaporat cu mare grij, au rmas pe fund numai reziduurile materiale. A. Este adevrat, cnd a venit la mine domnul judector de instrucie dnsul a gsit acest lighean plin cu o ap neagr n care pluteau rmie carbonizate. M-a ininterogat cu privire la aceast ap i i-am rpuns de ndat c ntorcndu-m acas, n ajun, mi splasem minile n ligheanul acela. Nu este oare de la sine neles c dac a fi fost ct de ct vinovat prima mea grij ar fi fost aceea de a terge urmele faptei mele? Dar se pare c nu are nicio importan, aceast ap a fost socotit ca o prob evident a vinoviei mele i se pare c ea rmne i astzi una dintre principalele piese ale acuzrii. P. Intr-adevr, este o prob de o mare importan. A. Ei bine, mi este foarte uor s explic n ce mprejurri s-a nscut aceast prob. Sunt fumtor. Plecnd de acas n seara crimei mi luasem cu mine igrile, dar n momentul n care am vrut s-mi

aprind una mi-am dat seama c nu aveam chibrituri. Maestrul MAGLOIRE se ridic: i vreau s atrag atenia asupra faptului c nu este vorba aici de o explicaie furnizat numai pentru a nltura o bnuial. Dovada, m vei ntreba. Dovada? O avem, concludent, imposibil de nlturat. Dac domnul de Boiscoran nu avea asupra lui cutia de chibrituri pe pare o purta de obicei, aceasta se datorete faptului c o uitase n ajun la domnul de Chandore unde a rmas de atunci, unde am vzut-o, unde se afl i astzi. Domnul PREEDINTE. Este de ajuns, maestre Magloire, lsai-l pe acuzat s vorbeasc mai departe. ACUZATUL. Voind s fumez am recurs la soluia pe care o folosesc toi vntorii ntr-un caz ca acesta. Am golit unul dintre cartuele mele. Am pus lirtie n locul ncrcturii de plumb i am tras P. i se poate face foc n felul acesta? A. Nu ntotdeauna, dar din trei ncercri una reuete cu siguran. P. i aceast treab nnegrete minile? A. Operaiunea n sine nu le nnegrete. Dar odat ce-mi aprinsesem igara nu trebuia oare s sting hrtia pe care o folosisem? Altfel a fi riscat s dau foc pdurii P. Erai n mlatin A. Dar nu uitai, domnule, c am fuinat n cursul serii cinci sau ase igri, ceea ce nsemneaz c am repetat operaia de care v-am vorbit de opt sau de zece ori n locuri diferite, pe drum i n pdure. i de fiecare dot am stins cu degetele mele hrtia care ardea ceea ce este suficient pentru a nnegri minile unui om. Dei vorbea pe un ton simplu, acuzatul furniza toate aceste explicaii cu att de mult cldur net auditoriul fu emoionat.

Domnul PREEDINTE. S trecem la arma dumneavoastr. O recunoatei? ACUZATUL. Da, domnule. mi este ngduit s-o vd? P. Da. Cu o micare grbit acuzatul lu arma, mnui trgtoarele, o deschise i introduse un deget n evi. Chipul su se nroi i, aplecndu-se ctre aprtorii sui, le spuse n oapt cteva cuvinte, pe care noi, cei din sal, nu le-am putut auzi. Domnul PREEDINTE. Ce s-a ntmplat? Maestrul MAGLOIRE. S-a ivit un fapt care trebuie s v lmureasc asupra nevinoviei domnului de Boiscoran. Printr-o ntmplare de-a dreptul providenial, servitorul su Antoine, curise aceast arm cu numai dou zile naintea crimei. Or, astzi, una dintre evile armei este curat. Aadar, nu domnul de Boiscoran este acela care a tras cele dou focuri ce l-au atini pe domnul de Claudieuse. n timpul acesta acuzatul s-a apropiat de mas, a vrt o batist n cealalt eav, a scos-o i a artato. Batista era neagr O puternic emoie puse stpnire pe ntregul auditoriu. Domnul PREEDINTE. Repetai experiena i cu cealalt eav. Acuzatul i ddu ascultare. Batista rmase alb. Domnul PREEDINTE. Vedeii Ne-ai spus c ai tras opt sau zece cartue pentru a v aprinde igrile. Acuzarea a prevzut aceast obiecie a dumneavoastr i ea este n msur s v rspund Aprod, s intre martorul Maucroy.

Toi cititorii notri l cunosc pe acest martor al crui frumos magazin de. Arme i de unelte de vntoare i de pescuit se gsete n Piaa Nou. Domnul PREEDINTE. Repetai depoziia dumneavoastr cu privire la aceast arm. MARTORUL. Este o arm excelent i de o mare valoare, cum nu se mai fabric astzi n Frana unde toat lumea vrea s cumpere ieftin La auzul acestui rspuns toat sala izbucni n rs. Domnul PREEDINTE. Dispensai-ne de prerile dumneavoastr i spunei-ne numai ceea ce tii cu privire la calitile acestei arme. MARTORUL. Ei bine, graie unui dispozitiv particular, cartuele, care sunt umplute cu un fulminant de o compoziie special, nu murdresc aproape niciodat evile. ACUZATUL. V nelai, domnule. Mi-am curit eu nsumi n mai multe rnduri arma i am gsit evile destul de ncrcate. MARTORUL. Pentru c erau mult folosite. Dar eu pretind c se pot trage unul sau dou cartue fr s rmn nicio urm pe eav. ACUZATUL. Neg categoric. Domnul PREEDINTE (martorului). Dar dac se trag opt sau zece cartue? MARTORUL. n cazul acesta evile se murdresc. Domnul PREEDINTE. Examinai arma i spunei-ne prerea dumneavoastr.

MRITORUL (dup un examen minuios). Afirm c nu s-au tras dou cartue dup ultima curire Domnul PREEDINTE (acuzatului). Cum rmne atunci cu cele zece cartue pe care le-ai tras pentru a v aprinde igrile i care v-au murdrit minile. Acuzatul, care dduse dovad de foarte mult snge rece, plete i nu rspunde. Maestrul MAGLOIRE. Problema este prea important pentru ca tribunalul s se poat mulumi cu depoziia unui singur martor. Domnul AVOCAT GENERAL. Nu vrem s aflm, dect adevrul. O experien se poate face foarte uor. MARTORUL. O, desigur PREEDINTELE. V rog. Martorul introduce un cartu n fiecare eav i ndreptndu-se ctre fereastra care se afl n spatele estradei, trage. Explozia smulge din partea doamnelor strigte de spaim. MARTORUL (ntorcndu-se i artnd evile care sunt la fel de curate). Vedei c am avut dreptate. Domnul PREEDINTE (ctre aduzat). Dup cum vedei aceast mprejurare nu este ctui de puin n favoarea dumneavoastr i ea dovedete c explicaia pe care ne-ai oferit-o cu privire la negreala de pe minile dumneavoastr este o explicaie fals Din dispoziia domnului preedinte, martorul se retrage i interogatoriul acuzatului continu. P. Care erau relaiile dumneavoastr du domnul de Claudieuse?

A. Nu ne aflam n relaii. P. Nu este adevrat. Se tie n tot inutul c l urai. A. Este o greeal. Afirm pe cuvnt de onoare c-l socot drept unul dintre cei mai buni i cei mai cinstii brbai. P. Cel puin aici suntei de acord cu toi cei ce-l cunosc. i cu toate acestea exista ntre dumneavoastr un proces A. Odat cu averea lui unchiul meu mi-a lsat motenire i acest proces. L-am lsat s mearg mai departe, dar fr niciun fel de interes. Cutam s ne nelegem. P. i din moment ce domnul de Claudieuse refuza, v-ai gndit la moartea lui. A. Nu. P. Erai att de pornit mpotriva lui net se pare c ai exclamat ntr-o zi: Nu-mi voi gsi linitea pn ce nu-l voi mpuca.. Nu ncercai s negai. Vei auzi martori. La invitaia domnului preedinte, acuzatul se aaz i rmne cu fruntea sus. A izbutit s-i domine o clip de slbiciune i acum discut n linite cu aprtorii si. Incontestabil opinia public este n acest moment de partea lui. Iat c un aprod optete ceva domnului preedinte. Domnul preedinte aprob cu o micare a capului. i, de ndat ce aprodul s-a ndeprtat: Vom proceda la audierea martorilor i vom ncepe cu domnul de Claudieuse, dei grav bolnav, el a inut s ia parte la proces. AUDIEREA MARTORILOR Aceeai u prin care pitrunsese i armurierul Maucroy se deschide din nou i n pragul ei se ivete

contele de Claudieuse susinut, aproape purtat de ctre valetul su. Un murmur de simpatie i salut apariia. Slbiciunea lui este ngrozitoare i trsturile i sunt descompuse. Se pare c tot ceea ce mai triete n el s-a concentrat n priviri. Jurmntul su abia se aude. Domnul PREEDINTE. V suntem recunosctori, domnule, pentru efortul dumneavoastr Luai loc, acest fotoliu a fost adus aici pentru dumneavoastr. Domnul de CLAUDIEUSE. V mulumesc, domnule. Mai am putere pentru a putea rmne n picioare. P. V rog s ne spunei, domnule, tot ceea ce tii n legtur, cu atentatul cruia i-ai czut victim. C. Erau ceasurile unsprezece Eram culcat, mi stinsesem luminarea, eram pe cale s adorm cnd am zrit din camera mea luminile flcrilor. nelegnd despre ce este vorba am srit din pat i m-am aruncat pe scri n jos1. Mi-a fost destul de greu s deschid ua de la intrare, am reuit totui i n clipa n care am ajuns n prag am simit o durere violent n partea dreapt i tot n aceeai clip am auzit destul de aproape de mine explozia unei arme de foc. M-am ndreptat instinctiv ctre locul de unde plecase lovitura, dar nici nu apucasem s fac trei pai cnd, lovit din nou la umr, am czut fr cunotin. P. ntre prima i cea de a doua lovitur ct timp a trecut? C. Cel mult trei sau patru secunde. P. Adic exact atta timp ct v-a trebuit pentru a-l zri pe agresor!

C. Da, l-am zrit, cuta s se ascund ndrtul stivelor de lemne ncercnd s fug. P. nseamn c ne putei spune cum era mbrcat? C. Desigur. Purta un pantalon gri deschis o hain neagr i o plrie de paie cu boruri largi. La un gest al preedintelui i n mijlocul unei tceri depline aprozii dezvluir nc o dat piesele acuzatoare. Domnul PREEDINTE (artndu-i hainele acuzatului. Costumul pe care l-ai zrit corespunde acestuia? C. Desigur, este acelai. P. Aceasta nseamn, domnule, c l-ai recunoscut pe asasin? C. Flcrile erau att de violente net se vedea ca n plin zi. L-am recunoscut pe domnul Jacques de Boiscoran. n imensa sal nu se afla niciun om care s nu fi ateptat, cu inima strns de emoie, acest rspuns zdrobitor. Pe chipul acuzatului nu tresri niciun muchi. Aprtorii si erau la fel de calmi. Domnul preedinte i domnul avocat general se uitau i ei att la acuzat ct i la avocai. Ateptau ei oare o replic, un cuvnt, un protest? Tot ce se poate. Dar cum nimeni nu rosti nicio vorb, domnul preedinte se adres din nou martorului. P. Depoziia dumneavoastr este deosebit de grav, domnule. C. mi dau seama de urmrile ei.

P. i ea difer cu totul de cele declarate de dumneavoastr n faa domnului judector de instrucie. C. ntr-adevr. P. Interogat la numai cteva ceasuri dup svrirea crimei, ai declarat c nu l-ai putut recunoate pe asasin. Mai mult dect att, atunci cnd a fost rostit numele domnului de Boiscoran vai artat scandalizat pentru c cineva ndrznete s-l brvuiasc i ai artat c suntei gata s depunei n favoarea nevinoviei sale. C. Nu spuneam adevrul. Datorit unui sentiment care este uor de neles ncercam s smulg de sub bnuial un brbat care aparine unei familii pe bun dreptate stimat. P. i acum? C. Recunosc acum c am greit i c trebuie s se fac dreptate. i tocmai de aceea, grav bolnav, cu puin nainte de a-mi da sufletul, vin s v spun: domnul de Boiscoran este vinovatul, l-am recunoscut. Domnul PREEDINTE (adresn. Ndu-se acuzatului). Auzii? ACUZATUL. Jur pe tot ce am mai scump i mai sfnt pe aceast lume c sunt nevinovat. Vocea acuzatului se nec n plns. Doamna marchiz de Boiscoran a czut prad unei grave crize nervoase. Este transportat i doctorul Seignebos nsoit de domnioara de Chandore pornesc s o nsoeasc. ACUZATUL (adresndu-sie domrvului de Claudieuse). Mama mea poate s moar, domnule! Desigur, toi cei ce se ateptau s triasc clipe de emoie nu au fost dezamgii. Toate chipurile sunt

rvite. Se vd lacrimi n ochii tuturor doamnelor. i totui, privind felul n care se privesc unul pe altul, domnul de Claudieuse i domnul de Boiscoran, toat lumea se ntreab dac acesta este sau nu adevrul. Ciudenia replicilor lor nu a scpat nimnui i nimeni nu poate nelege tcerea aprtorilor. i abandoneaz clientul? Nu, cci i vedem sftrngndu-i minile, consolndu-l i ncurajndu-l cu mult aprindere. Ne este oare ngduit s spunem c att domnul preedinte ct i domnul avocat general ni s-au prut surprini? Credem c da, deoarece acesta este sentimentul care ne stpnete. Dar d. Omnid preedinte continu: P. Cu numai cteva clipe n urm, l ntrebam pe acuzat, domnule conte, dac au existat ntre dumneavoastr pricini de ur. MARTORUL (cu vocea din ce n ce mai slab) Cred c nu poate fi vorba dect de procesul acela cu privire la prul care strbate proprietile noastre. P. V-a ameninat acuzatul cu arma? C. Da, dar nu am dat nicio importan acestei ameninri i nu i-am pstrat pic. P. V meninei declaraia? C. O menin. i, din nou, jurnd, afirm c l-am recunoscut, fr s m pot nela, pe domnul Jacques de Boiscoran. Era timpul ca domnul de Claudieuse s-i ncheie depoziia. Se cltina, privirile lui deveniser tulburi i fu ajutat de doi aprozi pentru a putea prsi sala. Avea s peasc doamna de Claudieuse n urma lui? O credeam i noi, aa cum o credea ntreaga asisten. Dar doamna de Claudieuse nu-i fcu apariia n

sala tribunalului. Reinut la cptiul uneia dintre fiicele sale, contesa nu a putut fi audiat i domnul grefier a dat citire depoziiei sale Dei emoionant, aceast depoziie nu a scos la iveal niciun fapt noU. Este introdus atunci martorul Ribot. Pare mndru de rolul su i i plimb privirile peste mulime. Povestete ntlnirea sa cu acuzatul pe un ton plin de importan. Pretinde c tie totul, c poate explica totul. Toate rspunsurile sale strnesc hohote de rs i preedintele este nevoit s intervin din nou. Martond Gaudry care i urmeaz, este un omule mrunt i palid care salut necontenit. Spre deosebire de Ribot, el pare s fi uitat totul. Se vede bine c nu vrea s se compromit. O ridic n slvi pe doamna de Claudieuse, dar nu spune nicio vorb despre domnul de Boiscoran. Vorbete despre respectul pe e. Are-l poart judectorilor, tuturor doamnelor i tuturor domnilor din aceast sal i aa mai departe. Martora Courtois care vorbete dup Gaudry, ar voi s se afle, se vede bine lucrul acesta, ct mai departe de sala tribunalului. Domnul preedinte face eforturi disperate pentru a-i smulge depoziia cuvnt cu cuvnt, depoziie fr nicio importan. Urmeaz dup aceea doi arendai din Brechy care au asistat la o discuie violent n urma creia domn) ul de Boiscoran l-ar fi ameninat pe domnul de Claudieuse. Urmeaz alte ase depoziii cu totul lipsite de interes i lista martorilor acuzrii se ncheie. Apar atunci martorii citai de aprare. Primul este respectabilul preot din Brechy. El confirm explicaiile acuzatului. n seara crimei lua masa la castelul din Bressvn, servitoarea lui i venise

n ntmpinare i aa se face c la biseric nu era nimeni. El declar c stabilise cu domnul de Boiscoran c acesta avea s vin ntr-o sear la dnsul pentru a-i ndeplini ndatoririle de ordin religios de dinaintea cstoriei. l cunoate pe Jacques de Boiscoran din copilrie i nu tie s existe vreun alt brbat mai bun i mai cinstit ca el. Dup prerea lui ura de care se vorbete nu a existat niciodat. Nu poate s cread, i nici nu crede, c acuzatul este vinovat. Cel de-al doilea martor este dasclul unui sat nvecinat. El declar c ntre orele nou i zece se afla pe drum, nu departe de Rscrucea Marealilor. Noaptea era ntunecat, este de aceeai talie cu domnul preot din Brechy i se poate foarte bine ntmpla ca cineva s-i fi confundat. Sunt audiai nc ali trei martori i, cum nici acuzatul i nici aprtorii si nu mai au nimic de declarat, se d cuvntul ministerului public. RECHIZITORIUL Elocvena domnului Du Lopt de la Gransiere este mult prea binecunoscut pentru a mai vorbi despre ea. Vom spune numai c n cursul acestui rechizitoriu s-a depit pe sine nsuil c timp de peste o or rsuflarea unei ntregi asistene se ntrerupsese. Avocatul general a nceput prin a descrie castelul de la Valpinson. Acolo n locul acela plin de ncntare i de poezie, continu el, triau contele i contesa de Claudieuse; contele, un gentilom din vechea generaie care nu avea dect un singur cult, acela al onoarei, o singur pasiune, aceea a datoriei; contesat una din acele femei care reprezint o glorie i un model de virtute Cerul binecuvntase legtura lor i le druise dou fiice pe care le adorau. Averea le zmbea. Stimai,

venerai, ei triau fericii i aveau tot dreptul s cread c i ateapt ani lungi de prosperitate. Iat ns c ura veghea ntr-o sear, flcri sinistre l trezesc din somn pe conte. Alearg afar, dou lovituri de arm l fac s cad scldat n snge Atras de zgomotul mpucturilor, contesa alearg. Se mpiedic de trupul nensufleit al soului su i se prbuete leinat Copiii vor pieri oare n flcri? Nu. Providena vegheaz. n mintea rtcit a unui nebun ea strecoar o raz de lumin i omul acela se arunc n flcri i smulge copiii din leagnele lor. Familia este salvat, dar furia incendiului crete. Locuitorii satelor nvecinate alearg, dar fr pompe, fr cineva care s le organizeze eforturile, acestea se dovedesc zadarnice. Iat ns c se aude din deprtare un zgomot Sosesc pompierii. i tot ceea ce va fi omenete cu putin se va face. Dar, dumnezeule, ce este zgomotul acesta att de nspimnttor? Acoperiul castelului se nruie i zdrobete pe doi dintre cei mai ndrznei i mai ntreprinztori locuitori ai acestui ora Pe Bolton, toboarul care sunase alarma general i pe Guillebault, tat a cinci copii Strigtele lor sunt nspimnttoare Cer ajutor Vor fi lsai s piar n flcri? Un jandarm pornete s-i salveze i pe urmele lui pete un fermier din Brechy. Eroismul lor este zadarnic. Flcrile vor s-i pstreze prada. Salvatorii vor fi lovii i nu vor putea fi salvai dect cu preul unor mari eforturi, dar rnile lor se vor dovedi att de grave net aceti oameni vor rmne infirmi pn la captul zilelor lor i vor fi silii s triasc din mila public Ce se ntmpl ns n acest timp cu cel care a svrit aceast frdelege? El strbate pdurile, ura lui s-a

potolit, se ntoarce acas. Nu are nicio remucare. Mnnc, bea, fumeaz o igar. Situaia lui n acest inut este de aa natur i el i-a luat attea msuri net se crede la adpostul oricrei bnuieli. Este linitit, att de linitit, net, cele mai elementare precauiuni pot fi trecute cu vederea i nici nu se ostenete mcar s arunce apa n care i-a splat minile nnegrite din pricina incendiului pe care l-a aprins. El a uitat ns de providen a crei flacr lumineaz i cluzete justiia oamenilor. i ntr-adevr, cum ar fi fost oare cu putin ca, fr o intervenie providenial, s poat justiia si ndrepte atenia pentru a-l descoperi pe vinovat ntr-unul din cele mai somptuoase castele din acest inut? i totui, acolo se afla asasinul, acolo se ascundea incendiatorul. i s nu ni se spun c trecutul lui Jacques de Boiscoran l poate apra mpotriva formidabilei acuzaii care apas asupra lui! Cunoatem acest trecut. Tnr, care se bucur de averi motenite, Jacques de Boiscoran nu are nici mcar o profesie. Inutil societii el trecea prin via fr un el, fr busol, folosindu-i timpul pentru satisfacerea unor pasiuni dearte. i totui era ambiios. Aa se face c-l ntlnim n mrunte certuri sterile, rostind fraze seci, zgndrind pasiuni detestabile Maestrul MAGLOIRE. Dac este un proces politic, ar fi trebuit s fim prevenii Domnul AVOCAT GENERAL. Nu este vorba de politic aici, ci de aciunile unui om care s-a dovedit urt apostol al discordiei Maestrul MAGLOIRE.

Crede ministerul public c n aceast clip nu propovduiete discordia? Domnul PREEDINTE. Invit aprarea s nu ntrerup. Domnul AVOCAT GENERAL. i tocmai n aceste ambiii ale acuzatului trebuie s cutm originea urii nverunate care l-a condus la crim. Procesul despre care s-a vorbit aici, n legtur cu un pru, are o importan cu totul secundar. Jacques de Boiscoran se pregtea s-i pun candidatura la viitoarele alegeri ACUZATUL. Nu m-am gndit niciodat Domnul AVOCAT GENERAL (fr s in seama de ntrerupere). Nu o declara, dar o declarau prietenii pentru el i nu se sfiau s spun n gura mare c dat fiind situaia lui, averea i prerile lui, era orrvul potrivit pentru a culege voturile republicanilor. i, ntradevr, ar fi avut destul noroc dac ntre el i elul aciunilor lui nu s-ar fi ridicat un om, contele de Claudieuse, a crui influen izbutise s drime i ali ambiioi Maestrul MAGLOIRE. Este o aluzie la adresa mea? AVOCATUL GENERAL. Nu am numit pe nimeni. Maestrul MAGLOIRE. De ce nu spunei sincer c prietenii mei i cu mine suntem complicii domnului de Boiscoran i c noi suntem aceia care l-am nsrcinat s ne scape de un adversar politic? Domnul AVOCAT GENERAL. Domnilor, iat adevratul mobil al crimei. De aici pornete ura pe care acuzatul n-o mai poate ascunde, care se traduce n invective, n ameninri cu moartea i care merge pn la ncercarea de asasinat

Domnul avocat general trece apoi n revist toate probele pe care le declar hotrtoare, de necontestat. i dup aceea: Dar mai este oare nevoie de toate aceste probe dup ce am ascultat zdrobitoarea mrturisire a domnului de Claudieuse? L-ai auzit. i este un om care se pregtete s se nfieze naintea lui Dumnezeu n prima clip, generos, vrea s ierte, vrea s salveze onoarea celui care a ncercat s-l asasineze. Dar simind c i se apropie sfritul nelege c nu are dreptul s tac, c trebuie s se fac dreptate, el nu poate uita c au fost i alte victime Ridicndu-se din patul su, se trie pn aici pentru a v spune: el este! La lumina flcrilor pe care le iscase l-am recunoscut, l-am vzut, el este! i dup toate acestea vei ezita s lovii? Nu, nu pot s-o cred. Dup asemenea fapte societatea v cere s facei dreptate. V cere s facei dreptate n numele domnului de Claudieuse care trage s moar! S facei dreptate n numele celor care au murit S facei dreptate n numele mamei lui Bolton, n numele vduvei lui Guillebault i ce lor cinci copii orfani Un murmur de aprobare acoper ultimele cuvinte ale domnului Du Lopt de la Gransiere. Nu exist n toat asistena nicio doamn care s nu verse lacrimi. Domnul PREEDINTE. Aprarea are cuvntul. PLEDOARII Deoarece pn n acel moment maestrul Magloire fusese acela care susinuse toate interpelrile, se credea c el va rosti cuvntul aprrii. Se ridic ns maestrul Folgat. Palatul nostru de justiie a ascultat n mai multe rnduri pledoarii ale unor reputai maetri ai barei.

Au vorbit Berryer Dufaure, Jules Favre, Lachaud i totui, dei vine dup asemenea ilutri oratori, maestrul Folgat izbutete s ne emoioneze. Din fuga stenogramei izbutim s reinem, pe hrtie, cteva dintre frazele sale, dar nu putem s nu vorbim despre splendida lui atitudine, despre mndria i despre dispreul su, despre admirabila lui autoritate, despre vocea Vai grav i sonor care a fcut s vibreze auditoriul S aperi anumii oameni de anumite acuzaii poate s nsemne s-i njoseti. Ei nu pot fi atini. Portretului pe care ministerul public l-a schiat domnului de Boiscoran nu-i voi opune dect rspunsul venerabilului preot din Brechy. Ce ne-a spus dnsul? C domrvul de Boiscoran este cel mai bun i cel mai cinstit dintre brbaii pe care-i cunoate. Iat adevrul. Se ncearc prezentarea lui transformndu-l ntr-un intrigant ambiios. Avea, n adevr, ambiia de a fi de folos rii sale. n timp ce alii parlamentau, el aciona. Grzile nobile din Sauveterre v vor putea spune cum s-a manifestat pasiunea lui n faa dumanului i prin ce intrigi a dobndit el decoraiile care i-au fost prinse de piept Dorea puterea, spunei dumneavoastr, mai mult, visa puterea, Opunei dumneavoastr! Ei bine, nu, visa fericirea Vorbii despre o scrisoare pe care a trimis-o logodnicei sale cu numai cteva ceasuri naintea crimei. V cer s-o citii. Nu are dect patru pagini i cnd vei ajunge la cea de a doua vei fi silii s-l recunoatei nevinovat Cu o logic implacabil, tnrul avocat reia sistemul acuzrii i se pare c sub loviturile sale acuzarea se prbuete n pulbere i acum, continu el, ce rmne din toate probele? Depoziia domnului de Claudieuse. Este zdrobitoare, pretindei dumneavoastr. Eu spun c este stranie. Cum?

Iat un martor care ateapt ultimul ceas, ultima clip pentru a depune mrturie i asta vi se pare dumneavoastr firesic! Niciodat, spune ministerul public, nu a existat un proces mai limpede. Eu, unul, susin c niciodat nu a existat unul mai nclcit i c departe de a ne fi dezvluit tot ceea ce ascunde el, instrucia rvu a reuit s-l duc la capt.. Maestrul Folgat se aaz i este necesar intervenia aprozilor pentru a potoli aplauzele asistenei. Dac s-ar fi procedat prin vot, domnul de Boiscoran ar fi fost cu siguran achitat n clipa aceea. Dar edina este suspendat pentru un sfert de or i se aprind luminile cci se apropie noaptea Dup ce i-a reluat locul n fotoliu, domnul preedinte d cuvntul ministerului public. Domnul AVOCAT GENERAL. Renun la replica pe care m pregteam s o rostesc. Domnul de Claudieuse va plti cu viaa sa efortul pe care l-a fcut pentru a depune mrturie. Nu a mai putut fi transportat pn acas. S-ar putea ntmpla ca n aceast clip, ntr-o sal vecin, el si dea sufletul Cum aprtorii n) u mai cer cuvntul i cum acuzatul declar c nu mai are nimic de adugat, domnul preedinte face rezumatul dezbaterilor i juraii se retrag n deliberare Cldura este nbuitoare, oboseala se citete pe toate chipurile, dar nimeni nu se gndete s plece. Circul lot soiul de zvonuri prin mulime. Unii spun c domnul de Claudieuse a murit, n timp ce alii, susin c, dimpotriv, se simte mult mai bine i c la chemat alturi de el pe preotul din Brechy n sfrit, cteva minute dup ceasurile nou domnii jurai i fac apariia n sal Recunoscut vinovat cu circumstane atenuante,

Jacques de Boiscoran este condamnat la douzeci de ani munc silnic. PARTEA A TREIA COCOLEU I Aadar, domnul Galpin-Daveline ctigase, iar domnul Du Lopt de la Gransiere putea s fie mndru de elocvena sa. Jacques de Boiscoran fusese declarat vinovat. Dar el l ascultase pe domnul preedinte Domini rostind ngrozitoarea formul cu fruntea sus i cu privirea limpede. n aceeai diminea, cu cteva momente naintea edinei, i spusese domnioarei de Chandore: tiu bine ce m ateapt. Dar sunt nevinovat. Nimeni nu m va vedea plind sau cernd ndurare. i adunndu-i toate puterile izbutise s se in de cuvnt. n clipa n care ultimele cuvinte ale preedintelui se stingeau nvluite de larma publicului, el se aplec la urechea aprtorilor si: Nu v-am spus eu c avea s vin o zi n care dumneavoastr vei fi aceia care-mi vei pune o arm n mn? Maestrul Folgat tresri cu putere. Nu arta nici descurajat i nici furios ca orice alt avocat care a pierdut un proces pe care ar fi trebuit s-i ctige. Dar ziua aceea nu a venit, murmur el. V aducei aminte de jurmntul fcut. Vom lupta atta timp ct exist o urm de ndejde. Or, n momentul acesta avem mai mult dect att n mai puin de o lun, poate ntr-o sptmn, poate chiar mine vom fi rzbunai Nefericitul cltina din cap. Asta nu nseamn c nu am trecut prin umilina de a fi fost condamnat, murmur el. Scond de la butonier rozeta Legiunii de Onoare o ntinse domnului Folgat: Pstreaz-o n amintirea mea dac eu nu voi redobndi dreptul de a o purta

Jandarmii care-l supravegheau pe acuzat se ridicaser. Trebuie s venii cu noi, domnule, i spuse brigadierul. i nu fii disperat, ce naiba, nu v pierdei curajul Domnul Folgat putea s-i nsoeasc clientul i se pregtea s plece cu el. Acesta l opri: Las-m singur Sunt alii care au mult mai mult nevoie s fie ncurajai Denise, mama, tatl meu Du-te la ei. Spune-le c tot ceea ce m nspimnt n aceast condamnare este amintirea lor S m ierte pentru ruinea de a fi prinii unui condamnat Logodnica unui condamnat Refuznd braul oferit de brigadier, porni nainte. Maestrul Magloire era nebun de durere. Cnd te gndeti c nu l-am putut salva S mai vin cineva i s-mi vorbeasc despre puterea de convingere Dar s nu rmnem aici, s mergem. Se avntar n mulimea care se scurgea ncet, dar care se afla nc sub impresia emoiilor zilei aceleia. Se i simea o schimbare ciudat, ilogic, dar totui explicabil n asemenea mprejurri. Detestat de toi atta timp ct fusese acuzat, Jacques de Boiscoran, odat condamnat, strnsese n jurul lui toate simpatiile. Era plns, lumea se nduioa gndindu-se la soarta lui, la familie, la mam, la logodnic. Toi blestemau severitatea judectorilor. i asta pentru c pn i cei mai puini clar-vztori fuseser izbii de ciudata desfurare a dezbaterilor. Nu exista om care s nu-i fi dat seama c exist ceva misterios n aceast afacere, un element pe care nimeni, nici aprarea, dar nici acuzarea nu-l atinsese. Cum de nu se vorbise, iici mcar n trecere despre Cocoleu? Era idiot, bine, dar nu era mai puin adevrat c depoziia lui fusese aceea care pusese justiia pe urmele domnului de Boiscoran. Cum de nu fusese citat nici de procuror i nici de ctre avocai? Depoziia domnului de Claudieuse, care pruse att de concludent pe moment, era judecat acum destul de

serios. Maestrul Magloire i maestrul Folgat se bucurau nespus de mult ascultnd impresiile mulimii. Cci un lucru era bine tiut: orice s-ar spune i orice s-ar face, orict s-ar susine c nicio oapt din afar nu ptrunde n sanctuarul justiiei, opinia public va fi aceea care va dicta ntotdeauna verdictul jurailor. i pe viitor, i optea maestrul Magloire tnrului su confrate, poi s fii fr nicio grij mi cunosc eu bine orelul Opinia public este de partea noastr. n momentul n care erau pe punctul de a prsi ncperea se apropie de ei un uier: Suntei cutai, domnilor De ctre cine? De ctre prinii condamnatului Bieii oameni! Sunt toi acolo, n cabinetul domnului Mechinet, pe care domnul Daubigeon mi-a spus s-l pun la dispoziia dumnealor Tot acolo a fost transportat i doamna marchiz de Boiscoran atunci cnd i s-a fcut ru. Vorbindu-le, i conducea ctre cellalt capt al slii pailor pierdui deschizndu-le uile: Aici, le spuse el retrgndu-se. Prbuit ntr-un fotoliu, cu ochii nchii, cu gura uor ntredeschis, zcea mama lui Jacques. n picioare, de fiecare parte a fotoliului, domnul de Chandore i marchizul de Boiscoran se uitau la ea, dar n privirile lor nu se putea citi nicio expresie. Erau ca trsnii i, din momentul n care se citise sentina, nu schimbaser ntre ei niciun cuvnt. Numai domnioara Denise prea s-i fi conservat posibilitatea de a gndi i de a se mica. Chipul i era ns ntunecat, ochii i sticleau de parc ar fi avut febr, trupul i tremura. n clipa n care-i zri pe cei doi aprtori: Iat justiia oamenilor! exclam ea. Iat-l pe Jacques condamnat la ocn, cu alte cuvinte dezonorat, pierdut, rupt pentru totdeauna din rndul oamenilor de onoare Este nevinovat, dar asta nu are nicio importan, cei mai buni

dintre prietenii si l vor renega i nicio mn nu se va ntinde ctre minile lui i chiar aceia care se simeau mndri de prietenia lui i vor uita dintr-o dat i numele V neleg foarte bine durerea, domnioar, ncepu maestrul Magloire. Durerea mea nu nseamn nimic pe lng furia care m stpnete! Trebuie ca Jacques s fie rzbunat i va fi! Eu nu am mplinit nc douzeci de ani, el nu are treizeci. Avem o via ntreag naintea noastr pentru a ne putea consacra operei de reabilitare Pentru c eu, una, nu-l voi prsi! Nenorocirea care s-a abtut asupra lui mi-l face de o mie de ori mai drag Astzi de diminea eram logodnica lui, i voi fi soie ast-sear. Condamnarea lui a sunat pentru mine ca o binecuvntare de nunt i dac este adevrat ceea ce spune bunicul meu, c legea nu ngduie unui ocna s se cstoreasc cu femeia pe care o iubete, foarte bine, n cazul acesta voi fi amanta lui! Dai-mi voie s v explic, domnioar, o ntrerupse maestrul Folgat. Nu suntem chiar ntr-o asemenea situaie. Condamnarea nu este definitiv. Marchizul de Boiscoran i domnul de Chandore tresrir. Ce vrei s spunei? C o neglijen a domnului Galpin-Daveline face ca ntreaga procedur s fie lovit de nulitate. M ntreb cum a putut un om att de meticulos i att de formalist ca el s fac o asemenea greeal? A fost pesemne orbit de pasiune Dar cum se face c nimeni nu a remarcat aceast omisiune? nseamn c destinul ne-a rezervat aceast revan. Cazul nu este nici mcar discutabil. Este vorba de un viciu de form, iar textele sunt categorice. Judecata va fi casat i vom ajunge n faa unui alt complet de jurai i de ce nu ne-ai spus nimic despre toate astea? ntreb domnioara Denise. Abia ndrzneam i noi s ne gndim, rspunse domnul Magloire. Este unul din acele secrete pe care nu le ncredinezi nici mcar pernei pe care-i pui capul Gndii-

v c aceast greeal putea fi ndreptat nc n cursul edinelor Acum ns, este prea trziu. Avem tot timpul naintea noastr, iar purtarea domnului de Claudieuse ne d mn liber Toate vlurile vor fi rupte Ua se deschise cu putere i doctorul Seignebos intr rou de furie i cu privirile nflcrate. Domnul de Claudieuse? l ntreb maestrul Folgat. Este alturi, i rspunse doctorul. A fost culcat pe o canapea i soia lui este lng el Ce meserie mai e i asta a mea! Iat un om, un mizerabil pe care a fi fost fericit s-l strng de gt cu minile mele, dar eu nu, eu trebuie s veghez ca el s triasc, trebuie s-l ngrijesc, s vd de sntatea lui Se simte mai bine? n afar de cazul n care se ntmpl o minune ca n Vieile sfinilor, nu va prsi Palatul de justiie dect cu picioarele nainte i nu mai trziu dect peste cel mult douzeci i patru de ore Nu i-am ascuns nimic din toate astea contesei i i-am spus c dac ine ca soul ei s se pun bine cu cerul nainte de moarte, este momentul potrivit s trimit dup un preot i a trimis Nu. A rspuns c o hain preoeasc l-ar ngrozi pe soul ei i c i-ar grbi sfritul. i cum preotul din Brechy se i prezentase, l-a trimis frumuel la plimbare A! Mizerabila! exclam domnioara Denise i totui salvarea este acolo, continu ea dup cteva clipe de gndire. Da, certitudinea salvrii De ce s ezit? Ateapt-m, m ntorc i porni. Bunicul ei ncerc s-i taie calea, dar l opri maestrul Folgat. Lsai-o, domnule baron lsai-o n pace. Era ora dou. Palatul de justiie, att de zgomotos n timpul zilei, devenise tcut i trist. n imensa sal a pailor pierdui nu erau dect doi oameni, un preot, printele din Brechy care se ruga ngenuncheat n faa unei ui i un gardian care se plimba de colo colo i ai crui pai rsunau

puternic. Domnioara Denise se ndrept ctre gardian. Unde este domnul conte de Claudieuse? Aici, domnioar, i rspunse gardianul artndu-i ua n preajma creia se ruga preotul, aici, chiar n al l netul domnului procuror al Republicii i cine este alturi de el? Soia lui, domnioar i un servitor. Ei bine, intr i spune doamnei de Claudieuse, dur fr s te aud soul ei, c domnioara de Chandore dorete s-i vorbeasc Fr nicio obiecie, gardianul intr. El se ivi ns destul de repede: Domnioar, spuse el, contesa v transmite c nu-i poate prsi soul care se afl Ajunge! Intoarce-te i spune doamnei de Claudieuse c dac nu vine de ndat am s intru eu, am s intru cu fora dac va fi nevoie, dac va ncerca s m opreasc. Trebuie neaprat s-i vorbesc i totui Du-te! Nu-i dai seama c e vorba de o chestiune de via i de moarte? Era atta hotrre n glasul ei, net gardianul nu ntrzie s se execute. Dup cteva clipe se napoie: Intrai. Fata se pomeni n sala de ateptare care precede cabinetul procurorului. Ua care ddea n acest cabinet, n care se afla contele, fusese nchis. n mijlocul ncperii o atepta, n picioare, doamna de Claudieuse. Era ngrozitor de palid, dar calm. Pentru c ai inut neaprat, domnioar, am venit eu nsmi s v spun c nu v pot asculta. tii c m aflu ntre dou morminte. Acas, fiica mea trage s moar, iar aici soul meu este n agonie Ddu s se retrag, dar domnioara de Chandore o reinu cu un gast amenintor:

Dac intrai n camera n care se afl soul dumneavoastr voi intra i eu i v voi vorbi n faa lui n faa lui v voi ntreba de ce ai interzis accesul unui preot n preajma patului su de moarte. Dup ce l-ai fcut nefericit pe aceast lume vrei cu tot dinadinsul s se chinuie i pe lumea cealalt?! Instinctiv, contesa se ddu n lturi. Nu v neleg Ba da, m nelegei, doamn. De ce s negai? Nu v dai seama c tiu totul, c am ghicit tot ceea ce mi s-a ascuns Jacques a fost amantul dumneavoastr iar soul dumneavoastr s-a rzbunat! Asta e prea mult! exclam contesa, prea mult i ai suportat una ca asta, continu domnioara Denise, i nu ai strigat sus i tare n plin tribunal c soul dumneavoastr este un martor mincinos! Ce fel de femeie suntei! Nu v pas ctui de puin c dragostea dumneavoastr trimite la ocn un nevinovat! Ai putea s continuai s trii cu aceast idee c brbatul pe care-l iubii este nevinovat i c el va rmne totui stigmatizat pe veci i socotit nebun? Un preot ar putea foarte bine s obin din partea domnului de Claudieuse retractarea infamei lui depoziii, tii foarte bine lucrul acesta, dar refuzai s-l primii pe pastorul din Brechy i pentru ce attea crime? Pentru a salva o fals reputaie de femeie cinstit Este o laitate, o josnicie n cele din urm, contesa nu mai rezist. i ceea ce nu izbutise s realizeze maestrul Folgat n ciuda abilitii sale, izbutise pasiunea domnioarei Denise. Ei bine, nu! exclam ea furioas la culme, nu, nu pentru a salva reputaia mea l-am lsat s vorbeasc Reputaia mea! Puin mi pas de ea! Nu este nicio sptmn de cnd i-am propus lui Jacques, atunci cnd a fugit din nchisoare, s plecm mpreun. Ar fi fost de ajuns s spun un singur cuvnt i, pentru el, a fi abandonat totul, familie, copii, patrie, totul. Rspunsul lui a fost: Prefer ocna.

n mijlocul attor suprri, o bucurie imens nvlui sufletul domnioarei de Chandore. n ceasul acesta nu se mai putea ndoi de Jacques Aadar, el s-a condamnat, continu doamna de Claudieuse. A fi vrut s m sacrific pentru el, da, dar nu pentru altcineva. i acest altcineva sunt eu, desigur. Da, dumneavoastr, aceea pentru care m-a prsit, aceea pe care avea s-o ia n cstorie, pentru dumneavoastr, aceea n preajma creia se vedea trind ani muli i fericii, dar nu umbrii de ruine, aa cum au fost ai notri, ci respectai de toat lumea n ochii domnioarei Denise se ivir lacrimi. Era iubiii Se gndi la suferina celeilalte, care tia c nu este iu bit A fi fost, totui, mult mai generoas, murmur fata. Contesa o privi cu ur. Iar dovada, insist domnioara Denise, este c venisem s v propun un trg Un trg! Da. Salvai-l pe Jacques i v jur pe tot ce am mai sfnt i mai scump pe aceast lume c intru la mnstire i c niciodat nu vei mai auzi vorbindu-se de mine O uimire fr de margini o intuise n loc pe contesa de Claudieuse i ea se uita la domnioara Denise pe care o examina cu destul nencredere. Un asemenea devotament i se prea prea mare pentru a nu se gndi c ar putea ascunde o curs. Ai face ntr-adevr una ca asta? Fr nicio ezitare. Ar nsemna un imens sacrificiu pentru mine. A, nu, doamn, nu pentru dumneavoastr. Pentru Jacques. nseamn c-l iubeti mult! Destul de mult pentru ca s prefer fericirea lui n locul fericirii mele, dac trebuie neaprat s aleg. Ar fi o mare consolare pentru mine, n adncul i n linitea unei mnstiri, dac a ti c reabilitarea lui se datorete

hotrrii mele i a suferi mult mai puin dac a ti c aparine unei alte femei dect s tiu c a fost condamnat n ciuda nevinoviei sale. Dar, pe msur ce tnr i vorbea, contesa se ncrunta i chipul su sfri prin a se aprinde. Admirabil! fcu ea. Doamn Binevoii s mi-l cedai pe domnul de Boiscoran i credei c va mai putea s m iubeasc? tii bine c nu, tii foarte bine c suntei singura pe care o va iubi Este uor s fii erou n atari condiii! Nu avei de ce v teme. Chiar dac ai fi n adncul unei mnstiri el tot v va iubi, iar pe mine m va dispreui, atta tot. Nu va ti nimic despre nelegerea noastr! Nu are nicio importan. Chiar dac nu-i vei spune nimic, i va da singur seama Nu, nu, nu se mai poate face nimic. Sunt doi ani de cnd l simt cum se distaneaz ncetul cu ncetul de mine i ce n-am fcut pentru a-l mpiedica? i devenisem o povar. Dragostea mea i se prea mai chinuitoare dect ghiuleaua pe care o va purta ca ocna. Domnioara Denise se nfior. Este ngrozitor! ngrozitor, da, dar adevrat. Vi se pare ciudat, nu? Nici nu e de mirare, suntei abia n dimineaa plin de soare a iubirii. Ateptai noaptea ntunecat i m vei nelege. Lam avut i eu pe Jacques la genunchii mei aa cum st acum la genunchii dumneavoastr. Mi-a fcut i mie aceleai jurminte pline de nflcrare i iat-m astzi trdat, abandonat, dispreuit, am ajuns att de jos net ai venit s mi-l oferii mie i vrei ca eu s las s-mi scape rzbunarea, s fiu att de la i proast net s cred n aceste lacrimi ipocrite? Cine v-a sftuit s facei acest demers care constituie pentru mine un suprem ultragiu? Nimeni Domnul Folgat?

Nu tie nimic. Jacques? Nu m-am mai ntlnit cu el. Ideea mi-a venit dintr-o dat. n momentul n care am aflat din gura doctorului Seignebos c l-ai refuzat pe preotul din Brechy mi-am spus: Iat ultima nenorocire i cea mai cumplit. Dac domnul de Claudieuse moare fr s fi revenit asupra declaraiei sale, orice s-ar ntmpla, chiar dac Jacques ar fi reabilitat, oricnd va rmne o umbr de bnuial asupra lui. i m-am decis atunci s v vorbesc. Mi-a venit foarte greu, dar ndjduiam s v pot ndupleca Credeam c vei simi mreia sacrificiului meu Doamna de Claudieuse era emoionat i simea cum hotrrea ei se clatin Ar fi att de mare sacrificiul V ofer, doamn, nsi viaa mea Din ncperea alturat n care agoniza contele de Claudieuse se auzir gemete. Contesa ntredeschise ua: Genevieve Vin ndat, rspuse contesa. nchise ua i se uit n ochii domnioarei de Chandore: i cine mi garanteaz c odat ce Jacques va fi declarat nevinovat i va fi reabilitat dumneavoastr nu v vei uita fgduielile? A! Doamn, exclam domnioara Denise, nu tiu pe ce a putea s jur c voi dispare! V rog s-mi cerei orice garanie Hotri dumneavoastr Lsndu-se n genunchi n faa contesei: Iat-m la picioarele dumneavoastr, umil, rugnduv s v fie mil de Jacques Dac l iubii aa cum l iubesc eu nu putei ezita! Cu o micare grbit doamna de Claudieuse o ridic, i lu minile ntr-ale sale i o privi mult vreme n ochi Intrun trziu, vocea ei, o voce schimbat, ntreb: Ce trebuie s fac? S obinei din partea domnului de Claudieuse o revenire asupra declaraiei sale.

Contesa cltin din cap. Ar fi o ncercare zadarnic. Nu-l cunoatei. Este de neclintit. Nu i-ar schimba declaraia nici dac i-ar smulge carnea de pe el. Nici nu v putei da seama ct ur i ct sete de rzbunare s-a adunat n sufletul lui. Cu cinci minute n urm mi spunea c moare linitit deoarece Jacques a fost declarat vinovat i a fost condamnat pe baza declaraiei sale. Era nvins, puterile o prseau, lacrimi mari i se prelingeau din ochi. Este rndul dumneavoastr, doamn, s vorbii cu cineva Cu cine? Cu pastorul din Brechy Va ti el s gseasc mijlocul de a zdrobi hotrrea contelui Contesa ezit cteva clipe dar, n cele din urm: Fie! spuse ea, l voi chema Iar eu, doamn, spuse domnioara Denise, v jur c-mi voi respecta fgduiala Contesa o ntrerupse: Nu, voi ncerca s-l salvez pe Jacques fr s v cer nimic n schimb Fii fericii! Ai vrut s v sacrificai viaa, eu mi voi sacrifica onoarea Adio! i alerg spre u pentru a-l chema pe pastorul din Brechy. II A doua zi de diminea, domnul Daubigeon, procurorul Republicii, afl din partea substitutului su tot ceea ce se petrecuse i faptul c procesul i condamnarea lui Jacques de Boiscoran erau nule din pricina unor vicii de form. Aprtorii prezentaser un memoriu pe care-l redactaser n cursul nopii. Procurorul nici nu cuta mcar s-i ascund satisfacia. Iat, spuse el, asta o s-i taie zdravn din aripi simpaticului Daveline Se grbi s plece la judectorul de instrucie pentru a nu pierde spectacolul destrmrii ambiiilor lui.

Il gsi spumegnd de furie i smulgndu-i prul din cap. Sunt dezonorat, pierdut, ruinat, s-a sfrit cu mine! Nu mi se va ierta niciodat una ca asta Dac te-ai fi uitat la domnul Daubigeon ai fi putut s crezi c este dezolat. Aadar, ntreb el, este adevrat tot ce mi s-a spus: din pricina dumitale Numai din pricina mea! Am uitat s ndeplinesc formaliti pe care nu le-ar uita niciun student n anul nti. mi vine s m dau cu capul de perei! Cu att mai bine, remarc domnul Daubigeon, cci ieri Jacques era la un pas de achitare. Da, la un pas, rspunse judectorul de instrucie, i asta din vina domnului Domini, a crui slbiciune este cu totul de neneles i care n-a vrut s profite de toate elementele afacerii. Era pentru prima i pentru ultima oar cnd procurorul Republicii se bucura de nenorocirea altuia. ngduindu-i plcerea de a rsuci nc o dat cuitul n ran, spuse: A avut i pledoaria maestrului Folgat un anumit rol. Niciunul. A avut un mare succes Succes de surpriz, aa cum au ntotdeauna n Frana cuvintele rsuntoare i totui Dar ce a spus, la urma urmelor? C acuzarea nu ine seama de primul element al afacerii domnului de Boiscoran. Este o absurditate S-ar putea s nu fie acesta punctul de vedere al noilor judectori O s vedem. Domnul de Boiscoran se va apra cu ndrjire de data aceasta. Nu va crua pe nimeni. Este la pmnt, tie c mai jos nu poate s cad. Qui jacet n terra non habet unde cadat Fie. Dar risc s dea peste judectori mai puin

indulgeni i s nu scape numai cu douzeci de ani. Ce spun aprtorii? Nu tiu. Dar l-am trimis pe grefier dup veti i dac vrei s atepi Domnul Daubigeon atept i bine fcu, deoarece Mechinet nu ntrzie s se iveasc. Ei? l ntreb domnul Daveline. E ngrozitor, spuse el, ct de inconstant poate fi opinia public. Alaltieri domnul de Boiscoran nu ar fi putut strbate oraul fr s fie rupt n buci. Dac ar iei acum pe strad, ar fi purtat n triumf. Am aflat, de la surorile mele, c doamnele din nalta societate vor s-i manifeste n mod public simpatia lor pentru marchiza de Boiscoran i pentru domnioara de Chandore. Camera avocailor va oferi un banchet n onoarea maestrului Folgat Este monstruos! exclam judectorul de instrucie. Dup aceea, continu Mechinet, i-am predat domnului Du Lopt de la Gransiere scrisoarea dumneavostr Ce i-a spus? L-am gsit ntr-o discuie cu domnul preedinte Domini. A luat scrisoarea, a citit-o i mi-a rspuns cu o voce care m-a ngheat: Ajunge!. Prea destul de furios M va zdrobi, gemu judectorul. Oamenii acetia, prin vinele crora curge venin, nu snge, sunt implacabili. Ieri-alaltieri l ludai Nu devenisem ridicol n faa lui. Mechinet continu: Plecnd de la domnul Du Lopt de la Gransiere m-am dus la Palatul de justiie unde am aflat marea veste care a ntors oraul pe dos: domnul conte de Claudieuse a murit Domnii Daveline i Daubigeon exlamar n acelai timp: Dumnezeule! E sigur? i-a dat duhul astzi diminea cu dou sau cu trei minute nainte de ora ase I-am vzut trupul n cabinetul domnului procuror al Republicii, vegheat de ctre domnul pastor din Brechy i de ctre doi ali preoi din aceeai parohie. Se atepta o ambulan de la spital

Nefericitul! exclam domnul Daubigeon. Dar am aflat multe alte lucruri, continu Mechinet. Mi le-a spus paznicul de noapte de la tribunal. Asear, imediat dup ce s-a terminat edina, aflnd c domnul de Claudieuse este pe moarte, pastorul din Brechy s-a nfiat pentru a-i oferi ajutorul bisericii. Contesa a refuzat ns s-i ngduie accesul n camera soului ei. Puin dup aceea domnioara de Chandore a cerut s fie primit de ctre contesa de Claudieuse. S fie cu putin? Este sigur. Au rmas mpreun mai mult de un sfert de ceas. Cnd s-au desprit, preau amndou foarte tulburate. Imediat dup aceea, doamna de Claudieuse l-a poftit nuntru pe pastor care a rmas alturi de conte pn n ultima clip. Domnii Daubigeon i Daveline nu-i reveniser nc din uimire n momentul n care se auzir ciocnituri n u. Intr! strig Mechinet. Ua se deschise i apru eful jandarmilor. Domnule procuror al Republicii, spuse el, vin de n locuina dumneavoastr i mi s-a spus c v gsesc aici Lam arestat pe Cheminot. Deinutul acela care evadase ntocmai. Am vrut s-l conducem la nchisoare, dar a declarat c are de fcut destinuiri foarte importante i foarte grabnice cu privire la procesul Boiscoran Cheminot! L-am dus la tribunal i vreau s tiu Du-te i spune-i c vin s-i ascult depoziia. Du-te, vin imediat dup dumneata. eful jandarmilor nu atept s i se spun de dou ori i o lu la fug pe scri. Te las, Daveline, spuse domnul Daubigeon prad unei teribile agitaii. Ai auzit Trebuie s tiu despre ce este vorba Judectorul de instrucie era la fel de tulburat. Ai s-mi ngdui s te nsoesc, spuse el.

Era dreptul su. Fie, rspunse procurorul, dar grbete-te. Recomandarea era inutil. Domnul Galpin-Daveline i i trsese cizmele; peste hainele de cas el i puse o manta i era gata de plecare. Urmai de ctre Mechinet, cei doi magistrai pornir i locuitorii din Sauveterre rmaser uimii vznd neglijena judectorului de instrucie care, de obicei, era foarte corect mbrcat. Jandarmii l pzeau pe Cheminot n sala grefei. El i recunoscu pe magistrai, se ridic i i scoase plria. Aadar, i spuse domnul Daubigeon, te-au prins din riou. M scuzai, domnule judector, spuse el, dar nu m-a prins nimeni. Eu singur m-am predat Fr s vrei Ba nu, dimpotriv, cu bun tiin. ntrebai-l pe ef. Acesta fcu un pas nainte i, nclinndu-se: Este purul adevr, declar el. Cheminot a venit de bunvoie la cazarm spunnd: M constitui prizonier i vreau s vorbesc cu procurorul Republicii, am de dat o declaraie. Domnul procuror vede bine c nu mint, spuse Cheminot mndru. n timp ce domnii m cutau peste tot eu stteam linitit, instalat comod ntr-o camer la Mielul rou i nu aveam de gnd s ies chiar att de curnd Da, dar ca s locuieti la Mielul rou i trebuie bani i tu nu-i prea ai Linitit, Cheminot scoase din buzunar un pumn de monede de aur i de hrtii de cinci i de douzeci de franci. Domnii pot s vad c am din ce plti, spuse el. Dac m-am predat, este pentru c eu sunt un om cinstit i pentru c prefer s mi se ntmple mie ceva neplcut dect s tiu c face ocn un nenorocit care este nevinovat Domnul de Boiscoran? Da. Este nevinovat. tiu, sunt sigur de asta, am dovezi. i dac el nu a vrut s vorbeasc, eu voi spune

totul! Vorbete! Vagabondul clipi din ochi i, artnd ctre jandarmi cu aerul unuia care se pricepe n treburi judectoreti, spuse: E vorba de un mare secret i nu e bine s fie prea mult lume i a vrea ca depoziia mea s fie consemnat n scris La un semn al domnului Daveline jandarmii se retraser n timp ce domnul Mechinet i pregtea masa i hrtia. i acum, relu Cheminot, pentru c se poate sta de vorb, iat ce s-a ntmplat. Ideea de a evada nu mi-a venit mie. N-o duceam ru deloc la nchisoare, iarna bate la u, n-aveam un sfan, tiam c dac fug i sunt prins e de ru. Dar domnul Jacques de Boiscoran avea chef s petreac o noapte pe-afar. Ia seama la ceea ce spui, l ntrerupse domnul GalpinDaveline, nimeni nu-i bate joc de justiie fr s fie pedepsit! S mor eu dac nu spun adevrul! exclam vagabondul. Domnul Jacques a petrecut o noapte afar. Judectorul de instrucie tresri. Ce basm mai e i sta! Am dovezi, rspunse cu rceal Cheminot i le voi da. Aadar, voind s plece, domnul Jacques mi s-a adresat mie i ne-am neles ca, n schimbul unei sume de bani eu s fac o gaur n zid, s plecm amndoi, eu s nu m mai ntorc, iar dnsul s revin dup ce-i va fi isprvit treburile Dar temnicierul? ntreb domnul Daubigeon. Om de la ar, Cheminot era prea detept ca s-l bage n bucluc pe Blangin fr niciun rost. Temnicierul a vzut pe naiba, declar Cheminot. Naveam nevoie de el. Eram eu nsumi sub-temnicier. Fusesem nsrcinat de ctre domnul judector de instrucie cu supravegherea particular a domnului Jacques. Eu i deschideam i-i nchideam ua, eu l conduceam la vorbitor i tot eu l aduceam napoi

Era riguros exact. Treci peste asta fcu domnul Daveline. i atunci, relu Cheminot, zis i fcut! Intr-o sear, ctre ceasurile nou, guresc zidul i iat-ne, pe mine i pe domnul Jacques, pe zidul vechi. Odat ajuni acolo mi d un teanc de parale i-mi spune s-o iau din loc. Eu credeam de mult n nevinovia lui, dar, cum s v spun, n-a fi pus mna n foc. i credeam c-i bate joc de mine i c odat ce-o s se vad afar n-o s intre singur n colivie i atunci, vzndu-l c se ndeprteaz, mi-a venit ideea s m iau dup el. Orict ar fi fost de obinuii s-i pstreze calmul i s nu-i trdeze impresiile, nici procurorul i nici judectorul de instrucie nu-i puteau ascunde gndurile, primului i se citea bucuria pe fa, iar celui de-al doilea ngrijorarea crescnd. Mechinet, care tia bine tot ceea ce ei se pregteau abia s aud, zmbea n barb i lsa tocul s-i zboare pe hrtie. Temndu-se s nu fie recunoscut, continu Cheminot, domnul Jacques mergea ngrozitor de repede i numai pe lng ziduri. Din fericire am i eu picioare bune. Strbatem Sauveterre n goan i, odat ajuns n strada Mautrec, n dreptul unei case cu un zid foarte lung, ncepe s sune la una din pori La domnul de Claudieuse tiu i eu acum, dar pe atunci nu tiam. Sun. Vine o servitoare s-i deschid. i vorbete, femeia l primete i o face cu atta grab net uit s ncuie poarta la loc Domnul Daul igeon l opri: Ateapt! strig el. Lund un imprimat din carton, complet spaiile albe, chem un uier i-i porunci: S ajung imediat la destinaie! Imediat! i s nu se scoat o vorb Invitat s continuie de ndat ce plec uierul, Cheminot spuse: Iat-m aadar, plantat n mijlocul strzii Mautrec,

Lucrul cel mai bun pe care l-a fi putut face era s-o iau frumos din loc Dar blestemata ceea de u deschis mi fcea cu ochiul O deschid i iat-m n grdin. Era bezn, dar n fund se vedeau trei ferestre luminate, n catul de jos. Riscasem prea mult ca s mai dau napoi, naintez i ajung n dreptul unui copac de care m lipesc. Eram la un pas de fereastra care ddea n salon. M uit nuntru i pe cine vd? Pe domnul de Boiscoran. Ferestrele nu aveau perdele, l vedeam cum v vd i cum m vedei. Era negru la chip. Tocmai m ntrebam ce-o fi fcnd acolo cnd l vd c se ascunde n dosul unei ui. Aa cum face un om care nu are cele mai bune intenii, ncepusem s fiu nelinitit cnd apare o femeie. Imediat, pac, domnul de Boiscoran nchide ua. Femeia se ntoarce, l vede, ip Era doamna de Claudieuse Tcu, voind s fac impresie. Dar Mechinet era att de nerbdtor, net nu-i ddu pace: Mai departe, mai departe Unu dintre ferestre era puin deschis, n aa fel net auzeam foarte bine totul. Nu pierdeam o vorb. Era cumplit. Dup primele cuvinte am neles c domnu Jacques i doamna de Claudieuse erau amant oi amant; se. tutuiau E stupid! exclam domnul Daveline. Nici mie nu-mi venea s cred! Doamna Claudieuse. O femeie att de sfnt! Dar am i eu urechi, nu-i aa? Domnul Jacques i amintea c n seara crimei, cu numai cteva minute naintea incendiului, fuseser mpreun, aproape de Valpinson, unde i dduser ntlnire. La aceast ntlnire dduser foc tuturor scrisorilor lor de dragoste i domnul Jacques i nnegrise minile atunci, arsnd aceste scrisori Ai auzit asta? ntreb domnul Daubigeon. Aa cum m auzii i dumneavoastr pe mine acum Scrie, Mechinet, spuse procurorul, scrie textual.. Grefierul nu avea nevoie de nicio recomandaie. Dar lucrul care m-a mirat cel mai mult, continu

Cheminot, a fost faptul c doamna de Claudieuse l credea vinovat pe domnul Jacques, iar domnul Jacques o socotea pe dnsa vinovat. Ea spunea: Tu ai ncercat s-mi ucizi soul pentru c i este team de el. Iar domnul Jacques striga: Tu ai vrut s-l omori ca s rmi liber i ca s m mpiedici pe mine s m cstoresc11 Domnul Galpin-Daveline se prbuise pe un scaun. Nemaiauzit, mormia el, nemaiauzit! Dar n curnd, dup ce i-au spus tot, i-au dat seama c niciunul dintre ei nu era vinovat Atunci, domnul Jacques a rugat-o pe doamna de Claudieuse ssalveze, dar dnsa i-a rspuns c nu-l va salva cu preul reputaiei sale pentru ca dup aceea el s se cstoreasc cu domnioara de Chandore. Atunci, el i spuse: Am s dezvlui totul. Iar ea i rspunse: Nu vei fi crezut, voi nega, nu ai dovezi. Disperat, domnul Jacques i-a spus c ea nu l-a iubit niciodat. Dar contesa i-a jurat c-l iubete mai mult dect l-a iubit vreodat i c, din moment ce a reuit s scape din nchisoare, ea este gata s fug cu el n strintate. Il implora s fug cu ea i avea o voce care te tulbura pn n adncul sufletului i-i spunea nite vorbe de dragoste cum n-am auzit niciodat i se uita la el. Cu nite ochi Ce femeie! Nu credeam c-o s reziste! i totui a refuzat i tremurnd de furie i-a spus c prefer ocna Contesa a rs i i-a rspuns: Bine, fie, ai vrut ocn, ocn vei avea! Dar toate astea sunt un fleac! n timp ce domnul Jacques i doamna de Claudieuse se certau eu vd ua salonului deschizndu-se ncet i vd aprnd o fantom n linoliul ei Era contele de Claudieuse. Chipul su era nspimnttor i avea un revolver n mn. Sttea rezemat de catul uii i asculta Din cnd n cnd ridica arma voind s trag, dar lsa braul jos i asculta mai departe. Eram ud leoarc. Cu mare greutate izbuteam s-mi in gura, pentru c mereu mi venea s strig: Nenorociilor, nu vedei c brbatul e acolo!.. Nu, ei nu vedeau, pentru c erau amndoi plini de furie. La un moment dat, domnul Jacques a ridicat mna s-o

loveasc pe doamna de Claudieuse. i atunci se auzi glasul contelui: i interzic s-o loveti pe soia mea!. S-au ntors, l-au vzut i contesa a scos un strigt cumplit i a czut leinat. Am rmas trsnit. N-am vzut niciodat un brbat mai frumos ca domnul Jacques n clipele acelea. n loc s caute s scape, el i-a desfcut haina i, cu pieptul nainte i-a spus contelui: Trage, este dreptul dumitale, rzbunte!. Dar domnul de Claudieuse rnjea: O s m rzbune justiia*. Dar tii c sunt nevinovat Cu att mai mult. Ar fi njositor s lai s fiu condamnat*. Voi face mai mult dect att: pentru a fi sigur c vei fi condamnat, voi spune c te-am recunoscut Contele voi s nainteze, dar era mai mult mort dect viu i czu lat. Mi s-a fcut fric i am ters-o. Procurorul Republicii i stpnea cu greu emoia. De ce nu ai venit s povesteti imediat totul? l ntreb el pe Cheminot. Am vrut, rspunse vagabondul, dar mi-a fost fric. Domnul trebuie s m neleag Dar tcerea dumitale lsa drum liber unei cumplite erori judiciare. Nu puteam s cred c domnul Jacques avea s fie condamnat. mi spuneam c granguri ca el se aranjeaz uor i nu credeam c domnul de Claudieuse o s se in de cuvnt. Nu e un fleac s tii c te-a trdat nevasta, dar s trimii un om la ocn, un om nevinovat i totui, vezi bine A! Dac a fi prevzut una ca asta! Dar mi propusesem s vin de ndat s spun totul, dac i s-ar ntmpla ceva domnului Jacques. i nu m-am ascuns departe, am stat aproape, la Mielul rou decis s atept sfritul procesului. i cum am aflat rezultatul, m-am i prezentat jandarmilor Domnul Galpin-Daveline i revenise, ns. Omul acesta este un impostor! exclam el. Banii pe care ni i-a artat reprezint preul acestei false mrturii. Cum putem s-i lum drept bun declaraia?

O vom verifica, l ntrerupse domnul Daubigeon. Sun, uierul se prezent. Au fost executate ordinele mele? ntreb el. Da, domnule, rspunse uierul. Domnul de Boiscoran i servitoarea domnului de Claudieuse sunt aici. Introducei servitoarea. Cnd voi suna, l vei introduce pe domnul Boiscoran. Servitoarea era foarte emoionat. i aduci aminte dac ntr-una din serile sptmnii trecute s-a prezentat un brbat la stpnii dumitale? o ntreb domnul Daubigeon. mi aduc aminte foarte bine. Nu voiam s-l primesc. Mi-a spus c vine din partea judectorilor i atunci l-am primit L-ai recunoate? Foarte bine. Procurorul Republicii sun; fu introdus Jacques pe chipul cruia se citea uimirea. El este! strig fata. A putea s tiu ncepu Jacques. Pentru moment, nu! rspunse domnul Daubigeon. Retrgei-v i noroc! Jacques nu pricepea nimic. Domnul Galpin-Daveline prea consternat. Domnul Daubigeon avea figura radioas. Iar Mechinet i fcea semne Uierul l pofti s ias. i acum, relu procurorul, te rog s-mi spui dac vizita domnului pe care l-ai recunoscut adineaori n-a fost nsoit de unele mprejurri deosebite ntre el i stpnii mei a avut loc o scen foarte tare. Ai asistat? Nu, dar sunt sigur de ceea ce spun. Cum asta? Am s v spun. Imediat ce am urcat s-i spun doamnei contese c este cutat de un domn care vine din partea judectorilor, dnsa a cobort i mi-a poruncit s rmn lng domnul de Claudieuse. Cum a ajuns doamna jos, s-a

auzit un strigt. Domnul, dei dormea, l-a auzit i el. M-a ntrebat unde este doamna. I-am spus i cum de jos se auzeau voci din ce n ce mai puternice mi-a cerut halatul i mi-a spus c se duce s vad ce este. Era bolnav, extenuat, muribund, aceast impruden ar fi putut s-l coste viaa. Iam spus-o, dar mi-a poruncit s tac. A plecat sprijinindu-se de ziduri, iar eu am rmas singur tremurnd, cu inima strns, ca i cum a fi presimit nenorocirea care avea s se ntmple Nu auzeam nimic, timpul trecea i ncepusem s cred c aa mi fac eu gnduri fr rost cnd am auzit dintr-o dat dou ipete ngrozitoare, dar att de ngrozitoare net mi-a ngheat sngele n vine. Nu ndrzneam s ies, dar mi-am lipit urechea de u i mi-am dat seama c domnul conte se certa cu un alt brbat. N-am putut nelege nici un singur cuvnt, dar mi-am dat seama c se petreceau lucruri grave. Puin mai trziu s-a auzit un zgomot surd, ca i cum ar fi czut cineva, s-a auzit nc un strigt i mi-am dat seama c i ceilali servitori auziser, cci se umbla de colo-colo prin cas Am ieit din camer, am cobort odat cu alii i n salon am vzut-o pe doamna leinat ntr-un fotoliu, iar pe domnul conte prbuit pe parchet de parc ar fi fost mort Ce spuneam eu?! ntreb Cheminot. Procurorul Republicii i fcu ns un semn s tac i se adres servitoarei: Iar oaspetele? Plecase, domnule, dispruse i ce-ai fcut dup aceea? L-am ridicat pe domnul conte i l-am urcat n pat. Am trezit-o din lein pe doamna, iar valetul l-a chemat de ndat pe doctorul Seignebos Ce i-a spus doamna de Claudieuse cnd i-a revenit? Nimic. Doamna arta ca un om care a primit o lovitur de mciuc n cap. i nu s-a mai ntmplat nimic? O! Ba da, domnule.

Ce anume? Cea mai mare dintre fiice, domnioara Marthe, a fost cuprins de convulsiuni. Cum asta? E ceva foarte ciudat. Cnd a venit domnul acela pe care eu l-am recunoscut acum i a sunat, domnioara Marthe, care era culcat, s-a ridicat i s-a dus la fereastr s vad ce este. M-a vzut deschiznd, cu o luminare n mn i m-a vzut intrnd urmat de domnul acela. Se pregtea s se culce din nou cnd i s-a prut c una din statuile aflate n curte ncepe s se mite i se pornete s umble. Tot ce i s-a spus n-a ajutat la nimic Afirma c vzuse statuia umblnd prin alee i aezndu-se n dreptul unui copac din apropierea salonului Cheminot triumfa. Eu eram! exclam el. Servitoarea se uit la el i spuse: Tot ce se poate! De unde tii dumneata? o ntreb procurorul. tiu c trebuie s fi intrat un brbat n grdin i c el trebuie s-o fi speriat pe domnioara Marthe i iat de ce: la plecare, doctorului Seignebos i-a czut din buzunar o moned de cinci franci care s-a dus de-a dura prin grdin. Ajutat de valet, a cutat-o i a gsit-o tocmai la rdcina pomului unde domnioara spunea c vzuse statuia. Acolo a descoperit valetul urme de pai, erau urmele unor ghete intuite. Ghetele mele, o ntrerupse Cheminot. Se aez i ridic n sus tlpile: Uitai-v, domnule judector, vedei dac lipsete vreo int Dar prerea procurorului era format. Ajunge, i spuse el, te cred. Apoi se adres servitoarei: Nu tii dac n urma celor ntmplate a avut loc vreo explicaie ntre domnul i doamna de Claudieuse? Nu tiu. Tot ce pot s v spun este c din clipa aceea nu mai erau unul fa de altul ca mai nainte.

Dup ce semn procesul-verbal, femeia plec. Procurorul se adres apoi lui Cheminot: Vei fi condus la nchisoare. Dar eti un om cumsecade i nu trebuie s ai nicio grij Du-te! Ei bine, se adres procurorul domnului Daveline dup plecarea lui Cheminot, ce prere ai? Poi s-i pierzi minile ncepi poate s-l crezi pe maestrul Folgat cnd afirma c totul nu este chiar att de limpede cum i se prea dumitale Cine nu s-ar fi nelat n locul meu? La un moment dat ai fost i dumneata de aceeai prere cu mine Dar dac domnul de Boiscoran este nevinovat, dac doamna de Claudieuse este i ea nevinovat, atunci cine este vinovat? Vom afla lucrul acesta ct mai repede cci nu-mi voi ngdui nicio clip de rgaz pn nu voi face lumin n toat aceast poveste Apoi, adresndu-se grefierului: Nu putem pierde niciun minut. Du-te, dragul meu Mechinet, i roag-l pe maestrul Folgat s vin s m vad la parchet. Il atept. III Dup cum am mai spus, maestrul Folgat i maestrul Magloire i petrecuser cea mai mare parte a nopii redactnd cererea de rejudecare a procesului. Ctre ziu, maestrul Folgat luase loc ntr-un fotoliu pentru a se odihni cteva ceasuri. Nu trecuse ns niciun ceas i btrnul Antoine l trezi spunndu-i c o persoan necunoscut dorete s-i vorbeasc nentrziat. Dup cteva minute, somnoros, avocatul ddu cu ochii de un brbat de aproape cincizeci de ani, cu barb i musta, mbrcat cu un pantalon larg i cu o hain strimt cum poart militarii. Dumneavoastr suntei maestrul Folgat? Da, eu. Eu sunt agentul pe care prietenul nostru Goudar l-a

trimis n Anglia Avocatul tresri. i de cnd v aflai aici? De azi-diminea. tiu, am ajuns douzeci i patru de ore prea trziu i am aflat din ziare c domnul de Boiscoran a fost condamnat. i totui v asigur c nu mi-am pierdut vremea de poman i c merit cu prisosin prima care mi s-a fgduit n caz de succes Ai reuit? Desigur. Nu v spuneam n ultima mea scrisoare c eram aproape de int? Ai gsit-o pe Suky? Douzeci i patru de ore dup ce v-am scris am descoperit-o ntr-un local din Bouly-Bay Nu voia deloc s vin! i ai adus-o? i nc cum! Este la hotelul France unde am lsat-o nainte de a veni aici tie ceva? tie tot. V rog s-o aducei ct mai repede aici. Domnul Folgat se pregtise din vreme pentru aceast ntrevedere. ntr-un album al domnioarei Denise el strecurase, printre multe alte fotografii, un portret al doamnei de Claudieuse. n momentul n care agentul se napoie nsoit de faimoasa lui captur, albumul se afla pe mas. Interogat de maestrul Folgat, femeia declar: Am rmas patru ani n strada Vignes i dac nu ar fi izbucnit rzboiul a fi rmas mai departe. Mi-am dat seama din primele zile c m aflu ntr-o cas n care se ntlnesc doi ndrgostii. i mi-am dat seama c stpnii se fereau de mine. Cnd trebuiau s se ntlneasc, domnul m trimitea n fel de fel de locuri. M-am simit jignit n am hotrt s descopr ceea ce mi se ascundea. Nu mi-a fost prea greu i cteva zile mai trziu tiam c domnul nu se

numete sir Burnett. Cum ai aflat lucrul acesta? O! Foarte simplu. ntr-o zi n care domnul mergea pe jos l-am urmrit i l-am vzut intrnd ntr-o cas de pe strada Universitii. n faa casei stteau de vorb mai muli servitori. I-am ntrebat cine este domnul i mi-au rspuns c este fiul marchizului de Boiscoran Asta n ceea ce-l privete pe dnsul. Dar cum ai fcut cu doamna? Suky Wood zmbea. Am fcut acelai lucru, rspunse ea. Mi-a trebuit ceva mai mult rbdare, pentru c dnsa era deosebit de prevztoare, dar cu ct se ascundea mai mult, cu att cretea i dorina mea de a-i afla numele. ntr-o sear a plecat din cas n trsur, am luat i eu o birj i am urmrit-o. S-a dus n strada Ferme-des-Mathurins. A* doua? A m-am prezentat portresei pentru informaii spunndu-i c vreau de lucru i am aflat c se numete contesa de Claudieuse i c-i petrece o lun pe an la Paris, dar c locuiete de fapt n provincie, mpreun cu soul su. Dar ai vzut-o vreodat pe aceast doamn? Cum m vedei i dumneavoastr pe mine. Ai putea s-o recunoatei? i din o mie de persoane. Chiar dac v-a arta doar o fotografie? Nu m-a nela. Maestrul Folgat i ntinse albumul. Cutai-o! Dup mai puin de un minut Suky indic fotografia doamnei de Claudieuse. Nu mai putea exista nicio ndoial. Va trebui, i spuse avocatul, s repetai n faa justiiei tot ceea ce mi-ai spus mie. Cu inima uoar pentru c totul este adevrat. V vom cuta o cas i vei rmne la dispoziia noastr. Nu v fie team, nu vei duce lips de nimic i vei fi pltit ca i cnd ati fi angajat. n aceeai clip intr ca o vijelie doctorul Seignebos:

Victorie! Victorie total! Dar nu putea vorbi n faa lui Suky Wood i a agentului. i pofti frumuel s ias i-i spuse apoi maestrului Folgat: Vin de la spital. L-am vzut pe Goudar. A izbutit s-l fac pe Cocoleu s vorbeasc i ce-a spus? Exact ceea ce presupuneam eu c va spune n clipa n care avea s-i dea drumul la gur Dar ai s-l auzi. Pentru c nu este suficient ca Goudar s-l asculte pe Cocoleu, este nevoie de martori care s consemneze declaraia. n faa martorilor nu va vorbi. Nu-i va vedea, vor fi ascuni. Goudar mi-a spus s venim ntre orele unu i dou, dumneata, eu, procurorul Republicii i domnul Daveline. Ne ascunde el ntr-un loc i mi-a spus cum s-i dau de tire c ne aflm acolo. S ne grbim, spuse maestrul Folgat, s mergem la parchet. n coridor se ntlnir ns cu domnul Mechinet, grefierul, care venea ntr-un suflet, nebun de bucurie. Vin din partea domnului Daubigeon, iat despre ce este vorba i puse la curent cu cele ce se petrecuser n cursul dimineii, cu relatarea lui Cheminot i cu depoziia servitoarei doamnei Claudieuse. A! exclam doctorul, de aceast dat suntem salvai! S mergem la parchet, repede! Procurorul Republicii i judectorul de instrucie i ateptau nerbdtori. Maestrul Folgat le relat discuia lui cu Suky Wood i depoziia ei. Strivit de povara attor probe, domnul Galpin-Daveline se prbuise pe un scaun, fr putere, fr glas. Dar domnul Daubigeon era radios Hotrt, spuse el, Jacques este nevinovat. Cu att mai nevinovat, spuse doctorul Seignebos, cu ct eu l i cunosc pe vinovat! O!

i-l vei cunoate i dumneavoastr dac vei binevoi a v da osteneala de a m nsoi pn la spital Vii, Daveline? ntreb simplu procurorul Republicii. Judectorul se ridic greoi i toi pornir spre spital, lsnd n urma lor un ir lung de oameni rmai cu gurile cscate Odat ajuni la spital, doctorul Seignebos le spuse: Vom merge n cartierul nebunilor. Aa i se spunea unei construcii care nu fcea corp comun cu celelalte cldiri ale spitalului din Sauveterre i care cuprindea ase celule avnd fiecare cte dou ui, una care ddea n curte, folosit de pacieni, i una care ddea afar, folosit de personalul de serviciu. Printr-una din aceste ui i conduse doctorul ntr-o celul a crei u, ce ddea n curte, era nchis. Dup ce le ceru s pstreze o linite deplin, doctorul le explic: aveau s vad i s aud totul prin ferestruica uii, cci Cocoleu i Goudar se aflau n curte, pe o banc, la soare. Dup multe exerciii, poliistul reuise s dea chipului su o expresie destul de fioroas. Reuise n asemenea msur, net cei din spital l socoteau mai nebun dect ceilali nebuni i pstrase vioara i se acompania n timp ce cnta din gur. Cocoleu mnca linitit dintr-o tartin. Prevenit printr-un semn convenional, Goudar scoase de sub banc o sticl din care se prefcu c bea o duc zdravn. Se ntoarse apoi cu faa spre Cocoleu: E E grozav! grozav! Goudar ncepu din nou s cnte pn ce Cocoleu l rug s-i dea de but. Ezitnd, acesta i ntinse totui sticla. Aa e, l ntreb Goudar, c la Valpinson n-aveai tu un vin ca sta? Ba da! Dar nu puteai s bei ct vrei! Ba da!

i pare ie ru dup vremurile de acolo Oho! i dac te simeai att de bine la Valpinson de ce ai dat foc castelului? Strni n jurul ferestruicii, martorii nevzui ai acestei scene abia ndrzneau s respire. Eu, eu nu voiam s dau foc dect la lemne ca s-l fac pe conte s ias Nu e vina mea dac s-a aprins totul i de ce voiai s-l omori pe conte? Pentru ca doamna s se poat mrita cu domnul de Boiscoran i ceruse ea s-l omori? A, nu Dar plngea i spunea c ar fi fericit dac i-ar muri brbatul Atunci, m-am gndit c ea s-a purtat bine cu Cocoleu, c el, contele, nu s-a purtat bine i am tras Bine, bine, dar de ce ai spus c domnul de Boiscoran a fcut figura asta? Pi dect s-mi taie mie beregata, mai bine s i-o taie lui! Goudar. De team s nu strice totul din pricina grabei, i mai ddu o duc. i de unde luasei puca? O, o, o luasem contelui ca s trag n psri o, o, o mai am nc e acolo, n vguna aia n caie m-a gsit Michel. Mai mult dect att tumultuosul doctor Seignebos nu izbuti s rabde. Deschiznd ua el strig: Bravo Goudar! Bravo! Cocoleu se ridic, pricepu tot ce se ntmplase i se arunc asupra lui Goudar lovindu-l de dou ori cu cuitul. Nimeni nu a avut timpul s intervin. Scpnd din minile maestrului Folgat care ncercase s-l dezarmeze, Cocoleu se refugie n unghiul dintre dou ziduri i cu spume la gur amenina cu cuitul. Fr pre-, zena de spirit a unui paznic lupta ar fi fost sngeroas. Cocoleu fu prins ntr-un la pe care paznicul l arunc de sus, de pe zid. Dezarmat, furios, Cocoleu striga:

Pu pu putei s facei ce vrei cu cu mine, n-o s s s mai scot o vorb Cele dou rni ale poliistului Goudar erau grave, dar nu-i puneau ctui de puin viaa n pericol. Transportat n grab n spital, el i reveni curnd. Se aflau lng el nu numai doctorul Seignebos, autorul involuntar al rnilor, dar se aflau i cei doi magistrai, domnii Daubigeon i Daveline. Aveam dreptate, nu-i aa, le spuse Goudar, cnd ziceam c e blestemat meseria asta i nimeni nu te oprete s-o abandonezi dac o anumit cas pe care am vizitat-o amndoi i este de ajuns Chipul poliistului se lumin. O s mi se dea? Nu eti dumneata acela care ai descoperit i predat justiiei pe adevratul vinovat? Atunci, spuse Goudar, slvite fie cele dou lovituri de cuit. Cred c peste dou sptmni am s fiu zdravn. Repede, v rog, hrtie i cerneal s-mi scriu demisia i s-i trimit nevesti-mi aceast tire Fu ntrerupt de ctre unul din uierii tribunalului care tocmai atunci se ivi i se adres procurorului Republicii: Pastorul din Brechy v ateapt la parchet, domnule. Vin peste cteva clipe, i rspunse domnul Daubigeon. Apoi, adresndu-se celor ce-l nsoeau: V rog, domnilor, s mergem n momentul n care procurorul, judectorul de instrucie, maestrul Folgat i doctorul Seignebos intrar, pastorul se ridic din fotoliul n care atepta. Dorii s fim singuri? l ntreb. Procurorul. Nu, domnule, i rspunse pastorul. Sarcina pe care trebuie s-o aduc la ndeplinire poate fi publicat Citii, v rog. Procurorul lu din mna pastorului o scrisoare, i rupse sigiliul i citi: n clipa n care sunt pe cale s mor ca un bun credincios, aa cum am trit, sunt dator s declar n faa lui Dumnezeu i a oamenilor c am greit i trebuie s spun adevrul:

Mnat de ur am depus o mrturie fals spunnd c omul care a tras asupra mea este domnul de Boiscoran i spunnd c l-am recunoscut. Nu numai c nu l-am recunoscut, dar eu tiu c el este nevinovat i o jur pe tot ceea ce am mai scump pe aceast lume pe care m pregtesc s-o prsesc i pe tot ce poate fi mai scump pe lumea n care voi intra. Fie ca domnul de Boiscoran s m poat ierta aa cum iert i eu pe alii! Trivulce de Claudieuse.14 Nefericitul! exclam domnul Folgat. Pastorul se adres atunci procurorului: Dup cum vedei, domnul de Claudieuse nu pune nicio condiie. El nu dorete dect un singur lucru: ca adevrul s triumfe. Eu ns, n numele unui muribund pe care l-am vegheat, v rog s facei n aa fel net numele doamnei de Claudieuse s nu fie rostit n eursul procesului. Fii pe pace, domnule, i rspunse domnul Daubigeon, ultimele dorine ale contelui vor fi respectate. Nici nu este nevoie ca numele contesei s fie rostit. Secretul va fi pstrat cu sfinenie de ctre cei ce-l cunosc. Era ora patru dup-amiaz. Un ceas mai trziu soseau la tribunal Michel i jandarmul care fusese trimis s verifice declaraia lui Cocoleu. Gsiser arma n vguna aceea din pdurea Rochepommier unde ticlosul o ascunsese a doua zi dup crim. Nevinovia lui Jacques era limpede ca lumina zilei i, cu toate c pn la rejudecare se afla sub imperiul pedepsei pe care o primise, se lu hotrrea, cu acordul domnilor Domini i Du Lopt de la Gransiere, ca el s fie pus n libertate provizorie. Domnii Magloire i Folgat au fost nsrcinai s-i aduc la cunotin aceast plcut veste. L-au gsit plimbndu-se ca un nebun prin celul. Da, desigur, dup cele petrecute dimineaa el trgea ndejde, dar n clipa n care i se spuse c este liber se prbui pe un

scaun. Era mai slab n faa bucuriei dect n faa durerii Dar omul i revine destul de repede de pe urma unor astfel de emoii. Cteva clipe mai trziu, la bra cu avocaii si, Jacques de Boiscoran prsea nchisoarea n care timp de cteva luni de zile ndurase tot ceea ce poate ndura un om cinstit. n momentul n care se aflau aproape de strada Rampe, domnul Folgat le spuse: S mergem mai ncet. Domnul de Boiscoran nu este ateptat i am s-o iau eu nainte i gsi pe prinii i pe prietenii lui Jacques n salon, sfiai de neliniti, pentru c nimeni nu aflase nc nimic. Cu cele mai savante precauii, tnrul avocat ncepu s povesteasc totul; domnioara de Chandore l ntrerupse: Unde este Jacques? Jacques era la picioarele sale, plin de recunotin i de dragoste. A doua zi avu loc inmormintarea contelui de Claudieuse i a celei mai mici dintre fiicele sale, iar n aceeai sear contesa prsea Sauveterre pentru a se stabili la Paris. Tudor Arghezi loachim Botez Pavel Dan E. Lovinescu Adrian Maniu Camil Petrescu C. A. Rosetti * * N 1974 AU APRUT N SERIA RESTITUIRI Judecata care-l condamnase pe Jacques fu declarat nul iar Cocoleu, vinovat de crima de la Valpinson, fu condamnat la munc silnic pe via. O lun mai trziu Jacques de Boiscoran o lua de soie, n faa pastorului din Brechy, pe domnioara Denise de Chandore. Ca martori ai soului: domnul Magloire i doctorul Seignebos; ca martori ai soiei: maestrul Folgat i domnul Daubigeon. n ziua aceea procurorul Republicii ddu uitrii gravitatea funciei sale i nu nceta s repete: Nune est bibendum, nune pede libero Pulsanda tellus

i bu; n adevr, i deschise balul dansnd cu mireasa N 2975 VOR APARE: Octavian Goga Frmituri Francisc Hossu-Longin Amintiri din viaa mea Oscar Lemnaru Omul i umbra Gib Mihescu nsemnri pentru timpul de azi Peter Neagoe Timp de neuitat Victor Papilian Teatru Ion Heliade Rdulescu Suvenire i impresii ale unui proscris Octav uluiu Jurnal Trimis n Africa, domnul Galpin-Daveline nu lu parte la nunt. Mechinet se simi ns admirabil, cu att mai mult cu ct Jacques l scutise de griji materiale Astzi se tie c soii Blangin au fcut praf banii pe care-i storseser domnioarei de Chandore. Cheminot a ajuns spaima vagabonzilor. Iar Goudar, grdinarul, vinde cele mai frumoase piersici din tot Parisul. Ars Poetica, 300 pag., 7 lei. nsemnrile unui belfer, 230 pag., 5,50 lei. Jurnal, 189 pag., 4,50 lei. Bizu, 237 pag., 6,25 lei. Acord final, 254 pag., 5,50 lei. Lupii de aram, 229 pag., 5 lei. Rapid ConstantinopolBioram, 125 pag., 3,75 lei. Jurnalul meu, 463 pag., 9,75 lei. Povestitori ardeleni, 3*H pag., 7,25 lei. N 1974 AU APRUT URMTOARELE TRADUCERI DIN LITERATURA UNIVERSAL: N 1974 AU APRUT URMTOARELE CRI DE PROZA: Honore de Balzac Jurek Becker Frans G. Bengtsson Stanislaw Lem Francesco Petrarca Hugo Raes N 1975 VOR APARE:

William Shakespeare Robert Louis Stevenson O dram la marginea mrii, Gambara, 270 pag., 13 lei. Jakob mincinosul, 245 pag., 10,50 lei. Vikingii, 527 pag., 22 lei. Solaris. 299 pag., 7,25 lei. Canonierul, 511 pag., 56 lei. La stnga liniei de elicoptere, 158 pag., 8,25 lei. Sonete, 361 pag., 48 lei. Straniul caz al dr. Jekyll i al lui Mr. Hyde, 108 pag., 3 lei. 1 dramaturgi, 4 piese (Dramaturgi contemporani din Ungaria), 346 pag., 18,50 lei. Privind chipul Romniei. Antologie de liric universal despre Romnia, 158 pag., 18,50 lei. Tudor Arghezi Nicolae Calomfirescu Constantin Cublean Romulus Guga Ion Lncrnjan Leonida Neamu Francisc Pcurariu Vasile Rebreanu Petre Slcudeanu Tompa Istvn Eugen Uricariu Constantin Zrnescu Eugen Zehan * Povestirile boabei i ale frmei, 34 pag., 14 lei. Drumuri la porile soarelui, 121 p, 5.50 lei. Licheni, 223 pag., 7 lei. Adio Arizona, 160 pag., 5,75 lei. Drumul cinelui, 140 pag., 5,25 lei. Norii de diamant, 142 pag., 5 lei. Labirintul, 458 pag. 19 lei. A treia zi dup rzboi, 225 pag., 9,25 lei. Ucenicie printre gloane, 202 pag., 9,75 lei. Pinea cea de toate zilele, 189 pag., 6.50 lei.

Despre purpur, 159 pag., 7,50 lei. Clodi Primus, 316 pag., 13,50 lei. O partid de renii, 348 pag., 12 lei. Cu bilet circular, O antologie posibil a schiei romneti, 304 pag., 12 lei. Heinrich B6U Aldous Huxley Andre Kedros Michelangelo H. G. Wells Opiniile unui clovn Geniul i zeia Soarele de aram Rime n zilele cometei N 1975 VOR APARE: Reptila Insule mici, trectoare femei Vacana adevrului Liviu Bratoloveanu August n Buzura Viorel Cacoveanu N 1974 AU APRUT N COLECIA SCORPIONUL Mielul negru Sptmni de dragoste Cuadratura cercului Hronicul leatului 7481 1100 zile risipite Bastarzii Simion Dima Vasile Sljan Gheorghe Ssrrnan Dumitru Tranc Valeriu Varvari Grigore Zanc V Livia Ardeleanu Romulus Cojocaru Vlad Muatescu Ioana Solescu Exerciiu de vacan, roman, 166 pag., 4.25 lei Aprtorul se apr, roman, 175 pag., 4.25 lei De-a v-ai ascunselea (Jocurile detectivului Conan), roman, 281 pag., 6,50 lei Epilog pentru alii, roman, 200 pag., 4,50 lei N 1975 VOR APARE: Livia Ardeleanu Doctore, cine a murit? roman

I. P. Brileanu tiam c-l duc spre moarte, roman Rodica Ojog-Braov, eanu Cianur pentru un surs. Bun seara Melania, roman Ion Gh. Pan Radio Donau nu mai transmite, me morialistic.