Sunteți pe pagina 1din 105

J.

EL MACHO

CUTTORII DE COMORI
Traducere de L. ANDREI

Ediie revizuit

I AVENTURIERII PDURILOR
Ce maniere! mormi Emilio Gonzales; dar n acelasi timp se supuse totui poruncii: Sus minile! creia i ddea mai mult vigoare eava unei carabine, rsrit pe neateptate dintr-un tufi i ndreptat spre pieptul lui. Se nopta i umbra tot mai deas fcea ca amnuntele desiului nconjurtor s devin nedesluite. Pctoas idee am mai avut i noi, de n-am fcut popas nainte de a se nnopta! bombni tnrul. ntre timp, ramurile desiului se ddur la o parte i de sub ele se ivi autorul exclamaiei amenintoare. Era un om nalt, usciv, cu faa acoperit de o barb deas i nengrijit. Aruncnd o privire n urma sa, Emilio Gonzales vzu c i nsoitorii lui czuser victimele unei agresiuni asemntoare i c dduser cu toii ntr-o adevrat capcan. n aceeai clip brbosul se rsti: Ce caui aici? O clip tnrul tcu, ovind ntre pruden i o poft violent de a rspunde necunostului c afacerile lui nul privesc. Ar fi cedat poate acestei nevoi ndreptite de a protesta, dar lng el rsun o voce feminin. E fr ndoial o nenelegere la mijloc, Emilio. Explic domnului c nu suntem dect nite simpli cltori.

Aceast voce armonioas fcu pe omul care-l inea pe Emilio sub ameninare, s tresar. i trecu carabina la subsuoar i aprinse o tor, a crei flacr plpitoare lumin curnd ntreaga scen. Tnra fat care vorbise, se apropie de nsoitorul ei i se lipi de el nfricoat.... Emilio Gonzales i privi int agresorul. Sora-mea i cu mine suntem doar n trecere, numai cu o cluz i cu civa hamali, zise el. i nu nelegem... Dar atitudinea necunoscutului se schimb ca prin farmec. Cu acea politee spaniol, care nflorete deopotriv n clasele de jos ca i n cele de sus, acesta se nclin n faa tinerei fete: Senorita, v rog s ne iertai greala, i d-ta, caballero, urm el ntorcndu-se ctre Emilio Gonzales, sper c nu vei purta pic pentru o primire att de puin prietenoas; nu uitai ns c suntem departe de orice aezare, n inima pdurilor, unde de cele mai multe ori om cu om sunt dumani. Necunoscutul schimb cteva cuvinte cu cei ce-l nsoeau i al cror ef prea s fie. Oamenii i ridicar carabinele. Da, urm eful micii bande de iscoditori ai pdurii, v-am auzit caravana, care nainta n ntuneric, i temndu-m s nu fie nite vagabonzi, ce vor s dea vreo lovitur, am preferat s m ncredinez imediat. Sunt foarte mhnit de greeala mea. Dar, dac nu sunt prea curios, cum se face c v urmai drumul i dup cderea nopii? Emilio Gonzalez nu mai avea motive s pstreze fa de necunoscut o atitudine dumnoas: De fapt, nu de plcere n-am poposit nc, i explic el. Dar de mai bine de o or nu izbutim s gsim un loc potrivit pentru a ne aeza tabra. Pdurea este foarte

deas n partea locului i luminiurile sunt rare. Poate ne-ai putea ndruma dumneavoastr spre vreunul mai apropiat? S nu mi se mai zic Fernandez, dac v mint: nu exist dect un singur lumini prin aceste meleaguri, i pe acela l-am folosit noi pentru tabra nostr. Dar este destul de ncptor i ai putea s stai i dumnevoastr acolo, nu-i aa, Vicente? Omul ntrebat, un colos, tot ca Fernandez de brbos, confirm dnd din cap, fr s-i scoat din gur impozanta-i lulea. Atunci s pornim! hotr Fernandez. Cele dou grupe pornir nainte. Dup douzeci de minute de mers, printre copaci se zri o lumin i Fernandez i anun sosirea printr-un fluierat convenional. Poiana ce se deschise n faa lor era luminat de dou focuri. Cei civa oameni care se aflau acolo priveau cu curiozitate pe noii venii. n timp ce Fernandez i Vicente discutau cu tovarii lor, explicndu-le probabil, despre ce era vorba, un indian metis se apropia de cei doi tineri, care stteau nemicai. Era David, cluza lor, care, n timpul ultimelor evenimente, cutase s se fac pe ct mai mititel cu putin. Faa lui nencreztoare i jucu mai exprima o oarecare spaim, nc nu pe deplin risipit. Vzndu-l, Flora Gonzales nu-i putu stpni un surs. Ia te uit! Iat-te i pe tine, David, glumi tnra fat. ncepeam s cred c ameninarea carabinelor tea fcut s intri n pmnt... i c n-ai mai ieit de acolo. David se ncrunt, nemulumit c i se punea la ndoial curajul, i-l trase pe Emilio de mnec.

Tnrul, l ntreb n oapt: Ce fel de oameni s fie tia? Indianul fcu o mutr care exprima nesiguran, apoi opti: Sunt, pesemne, nite recogedores nite cuttori de cauciuc. Nu poi ti niciodat ce poame sunt... Cei doi tineri auziser adesea despre aceti aventurieri aspri, care cutreier bazinul Maragnon i care se rzboiesc cu nverunare cu triburile indiene pentru stpnirea pdurii virgine. Pe socoteala lor circulau diferite poveti, care aduceau mai mult a legende. ntr-un cuvnt, ei erau pentru America de Sud ceea ce pentru Clondyke erau cuttorii de aur. Printre ei erau primii indivizi de tot felul, pe care un singur lucru i unea: un egal dispre pentru civilizaie i pentru legalitate. Aceasta nu-i mpiedica s aib i o moral: cea a fiarelor slbatice; i o justiie: ochi pentru ochi, dinte pentru dinte. Altminteri gseai la unii din ei un spirit cavaleresc i o loialitate, care ajunseser uneori de pomin. Erau aci n numr de vreo cincisprezece; feele lor nu vzuser briciul de o eternitate, ceea ce-i fcea s par oarecum n familie, cu att mai mult cu ct nici la haine nu se deosebeau: cizme fr culoare, pantalonii, btui de soare i de ploi i rupi de mrcini, cmi peticite la coate, plrii de paie largi i care de mult stat sub ploaie i pierduser forma. La bru purtau un machete solid i mnerul unui Colt mare ieea din tocul lui. Nite cartuiere le ncingeau pieptul iar carabina nu se desprindea niciodat de la umrul lor. De altfel Emilio Ganzales nu contrasta nici el n aceast colecie. Numai barba lui, care nu avusese nc timpul s rivalizeze cu cele ale aventurierilor, l

fcea s nu se confunde cu ei, ceea ce dovedea c David, pe care-l consultase pentru echipament, avea n cel mai nalt grad simul realitilor. Ei! murmur la ureche Emilio, surorii lui, dup cei examinase cu de-amnuntul gazdele, n-or fi tia chiar ui de biseric, dar ce interes ar avea ei s ne joace vreo fest? Niciunul, pe cte tiu. Fernandez reveni lng cei doi tineri, i cu mult amabilitate i ntiina c a pus s li se pregteasc un loc bun, n mijlocul taberei: destul de departe de foc ca s nu se prjeasc, dar destul de aproape de foc pentru a fi aprai de grozava umezeal a pdurii, care noaptea devine insuportabil. Locul era, ntr-adevr, excelent. eful cuttorilor de cauciuc puse s se ntind pe pmntul jilav nite pturi vechi i, ce e drept, mai mult confort nu se putea cere n inima junglei. Emilio, mulumi clduros lui Fernandez i lui Vicente, gndindu-se n sinea lui c toate aceste amabiliti se datorau numai prezenei Florei, sora lui. Vederea unei tinere fete graioase i tulburase vdit pe oamenii acetia necioplii, care deobicei, luni i luni de-a rndul nu vd chip de femeie. Cu privirile ndreptate ctre fermectoarea cltoare, aventurierii deveniser parc nite oameni din lumea bun: nicio njurtur, niciun joc de noroc, nicio ceart... Fumau sau stteau de vorb, n atitudini, care socoteau ei c-i avantajeaz, sau ncercau s fac puin ordine n prul lor certat cu pieptenele. Flora nu observa, de altfel, aceste umile omagii. Dar Fernandez apru din nou: Sper c vei primi s mprii cu noi modesta noastr mas, propuse el cu cel mai atrgtor surs. Tinerii primir fr s se lase rugai. Le era o foame

de lup i ar fi trebuit s atepte pn ce David cluz i buctar totodat le-ar fi fcut ceva de mncare; pe cnd Fernandez le arta o superb friptur, care nu mai atepta dect s fie gustat. Delicios! ddu Flora sentina, dei, de fapt, cuttorul de cauciuc buctar lsase friptura s se cam ard pe o parte, probabil pentru c o admirase prea struitor pe musafir. Fernandez i Vicente se aezaser alturi de cei doi tineri i ddeau dovad de o poft puin obinuit. Ciosvrte ntregi de carne dispreau n cteva secunde n gurile lor, mpreun cu numeroi cartofi de manioc, copi n spuz. Din timp n timp circulau din mn n mn pahare cu ia. Cuttorii de cauciuc nu duceau se vede lips de nimic. Dup ce se bu i ultimul pahar de ia, se servi cafeaua. Aventurierii, strni n jurul focului, i aprindeau lulelele cu cte am tciune. Cu toat cafeaua but, tinerii se simeau copleii de somn. Fcuser un mar lung i nu aveau nc rezistena profesionitilor pdurii. Flora fcea sforrii disperate ca s rmn treaz i s-i asculte cu amabilitate pe aventurieri, care-i vorbeau despre epocile bune i rele ale recoltei de cauciuc, despre ravagiile ce le fcuse ultimul tornado, care se abtuse asupra regiunii. Capul tinerei fete cdea adesea pe umrul fratelui ei i n cele din urm, Vicente, observnd lucrul acesta, lovi cu cotul pe camaradul su Fernandez i exclam: Nu vezi c o oboseti pe senora cu povetile tale! Pic de oboseal pobrecita1 ! Fernandez i art dinii albi ntr-un rs sonor i-i scutur pipa pe dosul minii.
1

srcua

V lsm s v odihnii, zise el, cci i d-ta, caballero, trebuie c ai nevoie de somn. Cu aceste cuvinte cei doi aventurieri strnser mna celor doi tineri, urndu-le noapte bun. n timp ce Flora i scotea cizmele i se nfur ntro ptur, Emilio fcu semn lui David, care se trudea si fac un pourro1 dintr-o foaie de tutun, creia i scosese nervura mijlocie. Cluza veni n fug i tnrul i ddu ordinele pentru a doua zi. Ei, ai vzut c n-aveam dece ne teme de cuttorii de cauciuc? ntreb el, surznd. Indianul ddu din cap i recunoscu c preau biei de treab. M-au i cinstit cu ia! adug el. Emilio pufni n rs. Aadar, dup tine, mi David, om cinstit e acela care-i d de but? Du-te acum de-i fumeaz igara n linite i nu uita c mine trebuie s pornim n zori de zi. Tnrul se ntinse alturi de sora lui, care se i cufundase ntr-un somn adnc. David scotea mici rotocoale de fum din igara pe care i-o fabricase, i contempla jratecul ncins. Deodat, o mn l atinse pe umr, fcndu-l s tresar. n dosul lui sttea Fernandez, zmbind jovial. Te plictiseti aici singur cuc, prietene, zise el. Vino s bei cu noi un pahar de ia. Indianul se codi o clip. Nu era deprins cu atta amabilitate din partea cuttorilor de cauciuc, care dimpotriv, au obiceiul s se poarte brutal cu indigenii i cu metiii. Dar invitaia era aa de prietenoas nct niciodat David nu i-ar fi iertat dac-ar fi descurajat pe
1

igar

nite recogedores cu purtri aa de alese. Pe de alt parte i tigva cu ia pe care o zrise n mna lui Vicente era o chemare irezistibil. Se duse aadar cu Fernandez i se aez lng Vicente care discuta cu un alt aventurier care e cea mai bun metod de a vna puma. Poftit s-i dea prerea, n aceast chestie David se execut cu competen, n timp ce Fernandez i umplea paharul. Se simea pornit pe optimism i se gndea, n sinea lui, c la nceput fusese foarte nedrept cu simpaticii cuttori de cauciuc. De aceea, el salut cu entuziasm iniiativa lui Vicente, care propusese s se bea cte o duc de guaro pentru a uura digestia marii cantiti de ia nghiite. Savura, ca un cunosctor, butura arztoare de mruntaie, turnat dintr-o plosc, i nu mai contenea s rd, cnd Fernandez l lovi prietenete peste umr cu atta energie, nct era ct pe ce s-l fac s cad n foc. Ia spune rogu-te, prietene, zise deodat Fernandez, n ce fel de expediie au pornit stpnii ti? De un s tiu? Fernandez ncrunt din sprncene, dar Vicente relu cu biniorul interogatoriul: Totui, de vreme ce le serveti drept cluz, trebuie c-i conduci undeva Asta da, confirm David, sigur c tiu unde merg, dar n-am habar ce caut acolo. Bine, ncerc Vicente cu blndeea unui judector de instrucie, dar cum te-au angajat? Indianul se scrpin la ceaf, deoarece gndurile ncepeau s i se cam nclceasc. Fernandez i mai turn un pahar de guaro i-l zgli. David ncepu iar s rd ca un nebun, ddu o duc i

ncepu, cu o voce cleioas: Ei! Sunt nite oameni ciudai, fr ndoial dar mai buni stpni nici c se poate. Au cerut o cluz serioas i pe dat, le-am fost artat eu, cci, fr s m laud, cunosc meleagurile astea, cum mi cunosc buzunarele. Aa c m-am dus s m-neleg cu ei. Ei mi-au propus o leaf bun i mi-au cerut s-i cluzesc pn la lacul Hueco. Pn la lacul Hueco? repetar Vicente i Fernandez fr s-i ascund mirarea. Da!, pn la lacul Hueco. Nici vorb, am ncercat i eu s aflu de ce vor s se duc tocmai acolo i nu aiurea, dar ei mi-au dat s-neleg c asta nu e treaba mea. Am primit, i am angajat zece hamali care s ne nsoeasc. Atta, tot! Cuttorii de cauciuc rmser o clip tcui. Preau dezamgii de cele auzite. Fernandez i scutur cu putere luleaua de cenu i mormi: i v ducei cu toii s v aezai la lacul Hueco, fr s tii pentru cte vreme i n ce scop? David sorbi ultima pictur din pahar. Nu e chiar aa, rspunse el. Hamalii merg numai pn la lac i se-ntorc. Acolo n-o s rmnem dect noi trei: senor, senorita i cu mine. Din nou se zugrvi mirare pe feele aventurierilor. Ce-o fi cu combinaia asta ciudat? murmur Vicente. S vedem, raion Fernandez; s-i bai capul orict, nu poi gsi 36 de motive, care s aduc pe un om pn aici. Cel mult dou sau trei. E limpede ca lumina zilei c aceti strini n-au de gnd s se apuce de traficul de cauciuc, ca noi. Atunci? Timp de cteva minute domni o tcere apstoare,

pe care o ntrerupse Vicente, adresndu-se lui David. N-ai bgat de seam n pregtirile lor nimic din care s-ar putea ghici ce clocesc? De pild ce cuprind bagajele? Indianul l privi cu nfumurare: Credei c nu m-am gndit eu la asta? Dar bagajele cuprind numai o seam de lucruri i de provizie neaprat trebuincioase la un drum aa de lung i ceva muniii pentru aprare... Ridicnd un deget, David se aplec deodat spre interlocutorii lui. Dar n trei dintre lzi, tii, n-am putut arunca niciodat o privire. O licrire de interes se aprinse n ochii aventurierilor. Ah! fcu Vicente, i cum arat lzile acestea? Sunt grele i de aceea sunt purtate fiecare de cte un om. Dar nu-i chip s tii ce au nuntru. Sunt btute cu grij n cuie i sigilate. La aceste cuvinte, Fernandez se scul. Ocolind focul, se ndreapt cu pai mruni spre bagajele cltorilor. Aventurierul inspecta cu privirea lzile stivuite unele peste altele i ochii lui se oprir asupra acelora despre care vorbise David. El se apropie, se aplec deasupra lor. Dup o clip se ridic i se deprt cu fruntea ncreit de ciud. Ce se aude? ntreb Vicente pe Fernandez cnd acesta se ntoarse. n acelasi timp, aventurierul i arat cu degetul pe indian, care, dobort de alcool, adormise lng foc. Fernandez ddu din cap a pagub, fr s rspund. Se vedea dup faa lui c fierbea de ciud. Arunc o privire mnioas asupra cluzei adormite i mormi: Aadar, dobitocul sta ne-a but alcoolul, dar de spus nu ne-a spus nimic...

Pentru c nu tie nici el nimic... M ntreb totui, ce caut aceti doi tineri oreni n munii tia. Nu! Nu sunt curios, dar mi place s-mi dau seama, atta tot. Ah! Piicher fiu al Castiliei! rnji Vicente. Ct despre mine, eu mrturisesc c sunt curios... Se zice, de altfel, c numai oamenii inteligeni sunt curioi, adug el voios. Dar Fernandez n-avea chef de glum.

II POTECI NEUMBLATE
Soarele abia rsrise cnd oaspeii aventurierilor prsir tabra n care-i petrecuser noaptea. David, care i revenise n fire dup butura de asear, era n picioare din zorii zilei, ca s mai zglie pe hamali i s mpart poverile. Fernandez i Vicente nu gsir de cuviin nici mcar s-i dea bun-ziua, ca rspuns la saluturile lui. Indianul bg de seam i nelese c se lsase dus de nas i descusut ca un copil de cei doi cuttori de cauciuc. Se simea atins n cinstea lui de cluz i n amorul su propriu, dar se consol la gndul c, netiind nimic, n-a putut divulga mare lucru. Umbl totui, ziua ntreag, cu mutra plouat a unui servitor care a spart o farfurie i se teme ca stpnii s nu bage de seam. Flora i Emilio ncepeau s se obinuiasc cu dormitul pe tare. Dup o toalet sumar, primir ceaca de cafea pe care le-o oferea cu amabilitate Fernandez. Nu tim cum s v mulumim pentru ospitalitatea d-voastr, domnilor, se scuz Emilio. A fost pentru noi o surpriz fericit, spuse la rndul ei tnra fat, s ntlneti asemenea gentlemeni n regiunile cele mai slbatice. Fernandez i agit n aer braele, lungi n semn de protest, i-l lu ca martor pe Vicente, nedespritul lui tovar.

Auzi, Vicente! Apoi ntorcndu-se ctre Flora Gonzales, exclam pe un ton liric: Dimpotriv, senorita, noi suntem aceia, care v datorm recunotin. Cele cteva ore, pe care le-ai petrecut aci, au fost de ajuns ca s ne nfrumuseeze tabra. Cum s-ar putea ca graia i frumuseea dv. s nu fi lsat o impresie adnc n inimile noastre de semislbatici ahtiai de un chip, de o vorb omeneasc? Credei-m, noi suntem datornicii dv... Flora roi, i ncurcat de attea omagii, nu tiu dect s surd aventurierilor, care aplaudar zgomotos discursul bine adus al efului lor. Dar hamalii, cu poverile pe umeri sau pe cap, ateptau semnalul de plecare. n fruntea convoiului, David, tropia de nerbdare. Schimbar cordiale strngeri de mn i mica lor caravan porni spre Sud. Emilio Gonzales era un tnr nalt, brun, care s tot fi avut 23-25 de ani. Bine legat, solid i musculos, el era ntruchiparea desvrit a tineretului sportiv din ziua de azi, care tie s rup din orele de studii timpul necesar pentru perfecionarea fpturii omeneti. Emilio i terminase n mod strlucit studiile de inginer, cptnd n acelai timp oarecare renume pe terenurile sportive internaionale ca tenisman de nalt clas. Din nefericire, criza economic, care domnea n toat lumea, paraliza toate energiile tinere n cutare de piee de desfacere pentru iniiativa lor. Diplomele i cunotinele nu serveau la nimic: trebuia s stai pe loc, s vegetezi... O astfel de renunare e grea pentru cei ce se simt capabili de lucruri mari. Emilio Gonzales turba. Situaia lui material, era, dac nu cu totul

proast, n orice caz departe de a fi strlucit. Prinii si, disprui de timpuriu, i lsaser, lui i surorii sale, o mic avere, ce amenina s se topeasc repede fr ca el s-i fi putut cuceri locul sub soare, la care nzuia. Dar tnrul nu era lipsit de ndrzneal i, vznd ci pierde vremea de poman n marile orae, se puse s studieze posibilitile pe care le deschideau rile noi. Dar erau puine la numr, lipsa lui de experien era mare; era tocmai ct pe ce s se resemneze la o soart mediocr, cnd, n urma unei lecturi, fu cucerit de o idee aventuroas. Lucrul era foarte ndrzne, dar oare norocul nu surde celor ndrznei? Se sftui cu sora lui, care-l aprob i-l ncuraj. El ns ovia. Erau attea riscuri... S plece... S nu plece... Dilem... E lesne de neles c ndrzneala nvinsese prudena, cci altfel nu i-am fi ntlnit ntr-o regiune att de puin potrivit pentru o simpl vilegiatur. Flora prea s aib cel mult 18 primveri. Subire, blond i delicat la nfiare, nu-i lipseau totui nici puterea de rezisten, nici curajul, i cnd fratele ei i anunase apropiata lui plecare, ea i rspunsese c, orice-ar spune i orice ar face el, ea era hotrt s nu-l lase singur. Emilio tun i fulger i o amenin c dect s-o expun la riscuri, va renuna mai degrab la planurile lui, dar Flora, surztoare i ncpnat, birui. Era dealtfel curajoas i ndrznea, i fratele ei nu avu prilejul s regrete c i-o luase drept colaboratoare. ...Emilio Gonzales fluiera vesel, ncreztor n viitor. David, nchis n sine, arta drumul. Urma nite piste, ce abia se ntrezreau i pe unde trebuiau s fi trecut cuttori de cauciuc sau indieni. Uneori, desiurile

ascundeau cu totul urmele i lianele mpleteau o barier verde de netrecut, pe care cluza o tia cu lovituri puternice de machet. Atunci naintarea devenea anevoioas i nceat, crengile biciuiau feele cltorilor, spinii i zgriau cu cruzime i primejdia de a ntlni erpi cretea. erpii! Marea team a Florei, altfel att de nenfricoat. Ochii negri ai fetei se dilatau cnd trebuia s ating vreun surtua, palmierul pitic, aproape ierbos, care formeaz tufiuri ntunecoase, deosebit de atrgtoare pentru reptile. Cele mai mici dintre acestea sunt adeseori cele mai primejdioase, datorit veninului lor; nebunite de zgomot, crezndu-se atacate ele sunt gata s-i mute mna, dac o zresc cumva prin apropiere. i mpletitura de rdcini te face att de des s te poticneti, nct, fr voie, te agi de orice, cu riscul s apuci cu mna arpele ce st la pnd. Dar, din fericire, cea mai mare parte din erpi, ateni la zgomotul crengilor rupte, o luau la fug nainte de trecerea caravanei. Pentru a evita mersul desndjduitor de ncet, la care-i condamna tiatul crengilor cu ajutorul machetei, David prefera s fac mii de ocoluri, prsind urmele omeneti pentru urme de fiare slbatice i regsind apoi direcia bun fr s ovie, cu uimitorul instinct al rasei lui. Din timp n timp el urma cursul vreunui uvoi nvalnic. Atunci cltorii trebuiau s se resemneze, uneori i la cte o baie nedorit. Dar n schimb naintarea devenea simitor mai rapid i David mria de mulumire. Pe nserat, micul grup strbtu o poian, i David, cu toat ambiia lui de a nainta mereu, socoti mai nelept s stabileasc aici tabra de noapte. Flora,

sleit de puteri, se ls jos cu un oftat de satisfacie. Ce zici, David, ntreb Emilio, ne apropiem? Socoteam s putem ajunge la lac mine sear, dar drumul e prea anevoios. O s trebuiasc s mai poposim odat, nainte de a ajunge. O s fim acolo poimine ctre amiaz, poate i mai curnd... Cnd voia s-i dea osteneala i azi voia David era de o vioiciune i de o dibcie neobinuite. n mai puin de jumtate de or, n poian juca vlvtaia unui foc enorm, pe care se frigeau o pereche de curci slbatece, n timp ce David gtea nite mduv de palmier, pe care pusese s-o dibuiasc prin mprejurimi doi hamali. A doua zi de diminea marul rencepu, la fel de anevoios, la fel de dificil ca i cel din ajun. Urmau de ctva vreme albia unui ru, cnd cluza, care prea nelinitit, se apropie de Emilio i i se destinui. Don Emilio, se poate c greesc, cum poate grei orice fptur, n care nu slluiete nelepciunea cea venic, dar totui urechile mi dau uneori de veste ceea ce ochii uit s vad... Mirat de aceast introducere pompoas, tnrul ceru indianului explicaii mai lmurite. David i povesti atunci c, pe la miezul nopii, n timp ce el dormea iepurete, dintr-o ereditar pruden deprins de indieni din tat-n fiu, fusese trezit de nite zgomote suspecte. Punndu-se la pnd, ncercase s stabileasc pricina acestor zgomote i se ncredinase c un om ddea trcoale taberei, ncercnd s-i nbue paii. De altfel zgomotul se deprt ndat, ca i cum omul ar fi fost un observator, venit s arunce o privire asupra taberei, i care se retrgea, de ndat ce-i satisfcuse curiozitatea.

Emilio ascult aceast povestire cu oarecare nencredere. Cine putea s aib interesul s-i spioneze? Nu putea s fie dect vreun inofensiv indian din pdure. Ar trebui atunci ca indianul sta s aib picioare de plumb i cap tocmai ct un kapocik... rspunse David cu un surs. Dup care, fr s mai adaoge ceva, i relu locul n fruntea micului convoi. Ctre mijlocul zilei, cltorii strbtur o regiune, care prea s fi servit, odinioar, drept teren pentru nite construcii masive, din care nu mai rmseser dect temeliile necate i ele n mpletitura de liane i ferigi. Erau nendoios, rmiele unei civilizaii a crei obrie trebuia cutat n timpurile Incailor1 i cltorii cercetar cu luare aminte aceste mrturii ale secolelor trecute. Nite spturi, pe ici, pe colo, dovedeau c aci se fcuser cercetri, probabil de ctre cuttorii de cauciuc, dornici s pun mna pe bijuteriile sau ceramica antic, care se putea s mai existe n aceste ruine pe jumtate ngropate. Dar simplul fapt de a fi dat de aceste pietre prea s umple de bucurie pe Flora i pe Gonzales. S mergem! exclam tnrul. nc o sforare i ne petrecem noaptea urmtoare la civa kilometri de lacul Hueco. Dar vai! terenul devenea din ce n ce mai puin prielnic pentru o naintare rapid. Ba erau nevoii s se agae cu minile ca s se care prin hornuri aproape verticale, tiate de piedici vegetale, ba trebuiau s coboare nite pante att de repezi, nct era nevoie s
1

Incai, popor din rasa Pieilor Roii care stpnea actualul Peru nainte de descoperirea Americii. Ajunseser la o civilizaie destul de naintat care a fost distrus prin sabie, jaf i prjol de cuceritorii spanioli, dup anul 1533.

se ia severe msuri de precauie pentru a nu se rostogoli laolalt cu pmntul umed ce se prvlea n bulgri sub picioarele lor. Rpi nguste i adnci sileau caravana s urmeze crestele i s nainteze n zigzag. Se lsa noaptea i ei trebuiau s se mulumeasc pentru tabr cu un lumini mic ca vai de el, lng un ru. Artnd plpndul pru care curgea la picioarele lor, cluza declar: Acest rio se vars n lacul Huieco. Mine diminea nu vom avea dect s-l urmm ca s ajungem la inta cltoriei noastre. Va fi o adevrat plimbare fa de marul pe care l-am fcut pn acum. Flora primi vestea cu o satisfacie pe care n-o ascundea, i n timp ce indianul fcea foc i pregtea de mncare, ea se descl i-i ls cu desftare picioarele obosite n voia dulcii mngieri a apei rcoroase. Dup terminarea mesei tnra fat aipi imediat, i hamalii o imitar. Ct despre Emilio i David, ei rmseser lng foc, tcui, trgnd pufituri regulate din igrile lor. n timp ce tnrul, terminndu-i pourro, se nfur n cuvertur pentru noapte, indianul propuse: Pstrai carabina alturi de dv. Dac mai aud pe cineva dnd trcoale, v trezesc i om vedea ce facem... Emilio, dei sceptic, se nvoi. Trebuie c dormea de mult, cnd o apsare asupra braului l trezi. Deschiznd ochii, vzu la lumina flcrilor ce plpiau, faa lui David i pricepu dup mimica lui c indianul i cerea s rmie nemicat i atent. David nsui culcat lng el, nu fcea nicio micare dar printre pleoapele pe jumtate nchise, privirea lui cerceta ntunericul nconjurtor. Buzele lui

abia se micau cnd opti: Iar a venit. Ascultai... Emilio ascult ndelung fr s aud ceva, dar deodat urechea lui deslui o trosnitur. Dac n-ar fi fost prevenit, ar fi crezut de bun seam c prie vreascurile n foc. Aud... opti el indianului. Tnrul l vzu atunci pe David trngndu-i picioarele sub el, ca i cum s-ar pregti s sar. n aceiai clip indianul adaog: Atenie! inei bine carabina... Suntei gata? O lum fiecare de alt parte a tufiului de surtuas. El e n dos... Atenie... Hop! Destinzndu-i brusc toi muchii, indianul sri n picioare, cu un cuit n mn. Lund-o nainte lui Emilio, el se i cufund n desi, tcut i rapid ca o umbr. Tnrul se repezi n urma lui. n desiul n care dispruse David se isc o nvlmeal nspimnttoare. Se auzi zgomot de crengi rupte, apoi n noapte rsun o mpuctur. David n-avea revolver. Emilio, tulburat, ddu buzna spre tufiul pe care trebuia s-l ocoleasc. Dar acolo, nimeni! Se auzi ns deprtndu-se zgomotul unei fugi grbite. Cu carabina nainte, tnrul ncerc s se ndrepte ntr-acolo, dar ntunericul l mpiedica i din cauza lipsei lui de experien n ale desiului, nu se putea orienta cu exactitate. Deodat, i se pru c vede la lumina lunii un tufi micndu-se i fu ispitit s trag la ntmplare. Dar David? Poate c el era? Deodat se pomeni fa-n fa cu indianul, care-i strig cu o voce rguit: Tragei! Dar tragei pentru Dumnezeu! S trag, asupra cui? Privirea-i urmri mna ntins a indianului, dar nu deslui nimic, i pierdu cumptul: Nu vd nimic, bombni el. Trage singur, David.

i ntinse indianului carabina. Hai, ia-o odat, ce naiba! repet el. Abia atunci i ddu el seama c braul drept al lui David atrna inert pe oldul lui. Se grbi s-l readuc n tabr, unde Flora, i hamalii trezii din somn de focul de arm i ateptau speriai, fr s priceap ce se petrecea. Rana cluzei nu era grozav i el nsui dup ce o cercet, declar c pn n vreo zece zile n-avea s mai rmn nici urm din ea. Abia pornisem, povesti el, c i vzui tufiul micndu-se. Omul care se ascunsese acolo, siminduse descoperit, ncerc s fug. Nici-o ndoial c l-a fi ajuns, dac n-ar fi tras, chiar n clipa n care ajunsesem n dreptul ascunztorii lui. A trebuit s m arunc numaidect la pmnt, cci altfel ar fi putut continua s trag i individul nostru profit de aceast clip de rgaz ca s-o ia la sntoasa. mpiedicat de ran n-am mai putut alerga ndeajuns de repede ca s-l ajung, iar dv. n-ai putut vedea locul, pe care vi-l artam ca int. Flora care termina pansamentul, ntreb: Dar n-ai putut vedea niciunul cine era? David se strmb a pagub iar Emilio cltin din cap. Dar, n sfrit, relu Flora, cine poate s aib vreun interes s se dedea la acest joc primejdios? Crezi c poate fi vreun indian, drag David? David rnji: Indienii sunt prea sraci ca s-i cumpere revolvere... Emilio tresri. Atunci, dup tine, David, cel care ne spioneaz este un alb? Nu se poate... Indianul, reczu n obinuita sa nepsare, se nfur n ptura lui, rspunznd doar printr-o netiutoare

ridicare din umeri. Fratele i sora se privir cu tristee i Emilio ncepea chiar s se ntrebe dac optimismul lui din ajun nu fusese pripit.

III LACUL HUECO


David nu se nelase cu pronosticurile: caravana zri lacul Hueco a doua zi de diminea, ceva nainte de amiaz. Tinerii propuseser indianului s prelungeasc popasul pe malul rului pentru ca s se poat reface de pe urma rnii, dar cluza nu voi s aud de nimic. Mica trup porni deci din nou la drum pe la ora unu i o tcere apstoare o nsoi n tot timpul coborrii ngustului rule a crui albie trebuia s-i aduc la lac. n cei doi tineri se petrecuse o transformare serioas. n primul rnd oboseala acestei nopi albe, apoi noua nelinite ce-i rodea: sentimentul unui pericol misterios gata s se abat asupra capetelor lor... Din fericire, ca un fel de despgubire, drumul nu mai era att de istovitor ca pn acum. Att doar c trebuiau s se blceasc n ap, naintau destul de uor ntr-un adevrat lan de verdea, cu cerul cnd descoperit, cnd ascuns de copaci, al cror frunzi des forma o bolt prin care lumina soarelui se strecura anevoie. Dimineaa era pe sfrite, cnd la urechile cltorilor ajunse un zgomot ce cretea pe msur ce naintau. O cascad, explic David. i, deodat, o privelite marea se deschise sub privirile celor doi tineri. La o cotitur a rului li se pru c nc un pas de-ar fi fcut ar fi trebuit s sar n gol. Drumul pe care-l urmau se termina cu un perete rpos

i apele rului ce se prbueau cu putere pe stncile de jos, se pulverizau; civa metri mai ncolo se refceau i se vrsau n sfrit n lacul linitit, care, cum arta i numele de Hueco prea c umple o gaur. Malurile lui nu alctuiau plaje sau povrniuri, ci erau tiate ca nite ziduri, n care se vedeau cteva crestturi, capete de vi, singurele ci pe care se putea ajunge la lac. Cltorii, contemplau nemicai aceast privelite de o frumusee sever, aproape slbatic... Aqui esta... Iat... anun laconic, cluza. Acum privirea lui cerceta pe rnd feele lui Emilio i a Florei, ca pentru a ghici cauza care i-a mpins pe cei doi tineri s vie n aceste locuri a cror singurtate nu prea era des tulburat de prezena oamenilor. La dreptul vorbind, lacul Hueco n-avea o ntindere mare; vreo 6-700 metri lungime pe 300 metri lrgime. Dar aezarea de netrecut a malurilor lui, i virginitatea grandioas a naturii nconjurtoare, i ddeau o majestate impresionant. ntr-un trziu, Emilio spuse: Nu ne mai rmne dect s alegem un loc unde s ne stabilim cartierul general; declar el. Un loc, avnd o trecere uoar spre lac. De aceea cred c cel mai bine ar fi s alegem una din aceste crestturi, care coboar n pant lin pn la nivelul apelor i care prezint, de altfel, un adpost natural contra puternicelor vnturi de munte... Flora le art un fel de golfule larg numai de civa metri, n care ddea o mic vlcea ce se pierdea n pdure. O! Ia te uit Emilio, exclam ea, ce bine ne-am putea aranja acolo! Indianul se orient repede i cercet mijloacele de a

ajunge la locul ales de tnra fat. Nu era deloc lucru uor, i cnd caravana porni din nou la drum, ea trebui s fac adevrate eschibiii pentru a se apropia de int. n sfrit, dup o or de sforri, cltorii ajunseser n vlcea. Locul era ncnttor, dar ticsit de o vegetaie prea mbelugat. Dup ce se gndi i dup ce-i refcu puterile, Emilio i suger lui David: N-ar fi ru s punem pe hamali s curee tot desiul care umple locul unde o s locuim. Tufiurile astea sunt nite cuiburi de erpi i prefer s am orizont liber n jurul meu. Pe dealt parte, oamenii notri o s ne poat ajuta s tieam lemnele necesare pentru construirea unui rancho... Indianul prea c vrea s pun o ntrebare. Poate cl pic limba s ntrebe ce aveau de gnd s fac stpnii dup ce se vor fi instalat definitiv, dar se stpni, demn, i se mrgini s aprobe planurile tnrului. i n timp ce Emilio se duse pe malul apei ca s-o vad pe sor-sa, David explic hamalilor ce li se cerea i discut cu ei preul acestor servicii neprevzute. O clip mai trziu, indienii atacar desiul cu puternice lovituri de machete i descopereau un pmnt, ce nu vzuse niciodat soarele... Pn seara, colul i schimbase cu desvrire nfiarea. n faa muncii a zece oameni, desiul dduse napoi cu cincizeci de metri i n jurul focului, aprins pentru noapte, era loc liber din belug. erpii, pianjenii i scorpionii trebuir s bat n retragere la repezeal, prsindu-i domeniul din care nu-i nchipuiser probabil c vor fi dai afar vreodat. Flora btea din palme ca o feti mic: tii, Emilio, o s stm foarte bine, i ddu ea cu prerea. Cnd o s mai avem i un frumos rancho cu

faa la lac, o s fie minunat... Emilio i David fceau planuri i tnrul cdea deobicei de acord cu prerile indianului, n care un sim practic dezvoltat se mbina cu o cunoatere amnunit a vieii n pdure. Odat cu ntunericul, o surd nelinite puse din nou stpnire pe tabr. Ca o msur de pruden, bagajele fuseser aezate n careu, alctuind astfel un ubred adpost, care ddea mai mult o siguran... moral dect una material. nsufleirea Florei sczu, n ochi i se citea o oarecare nervozitate. Totui oboseala fu mai tare i ea adormi, alturi de fratele ei. Acesta ns, avu un somn nelinitit i mna lui dreapt nu se desprinse o clip de pe trgaciul revolverului. David, ghemuit i nfurat n ptura lui, veghea. Noaptea fu de altfel ct se poate de calm. Indianul, care, sttuse mereu la pnd, nu auzise niciun zgomot suspect. Zorile aduseser o dubl uurare cltorilor: acea a luminii i acea a speranei c necunoscutul renunase pentru totdeauna s-i mai spioneze. Abia atunci se hotr n sfrit David s se odihneasc i el puin. n timp ce el dormea, Emilio nu se putu mpiedica s observe m preun cu Flora c nu fuseser minii, cnd li se recomandase aceast cluz ca un servitor nepreuit. Zilele ce urmar, fur la fel de linitite i de spornice. n timpul unei singure diminei, sub conducerea activ a lui David, fu ridicat scheletul unei rancho. Dup aceia fur puse unul lng altul trunchiuri de brad, n timp ce sute i mii de frunze de palmieri alctuiau un acoperi solid i impermeabil chiar i pentru cele mai stranice ploi. ntre timp, Flora i Emilio, ce nu puteau fi de mare folos la construcie, se ocupau cu recunoateri de jur

mprejurul lacului Hueco. n timpul uneia din aceste recunoateri, descoperir urmele unor ruine asemntoare cu cele peste care dduser pe drum. Aceast descoperire pru s-i umple de mulumire; cu toate acestea nu ncercar s le cerceteze mai ndeaproape. Era vdit c-i interesa prezena ruinelor mai mult, dect ruinele nsi. Vezi, fcu Emilio ctre sor-sa, afirmaiile din documentul cronicarului spaniol, par absolut adevrate. i privirile celor doi tineri se ndreptar vistoare spre lac, ale crui ape ntunecoase preau s-i hipnotizeze. Dup opt zile, soarele nu mai gsi la rsritul lui dect trei locuitori pe malul lacului Hueco. n ajun, hamalii, de care nu mai era nevoie, i primiser plata i libertatea. Rmnnd singuri, tinerii i vrednicul lor nsoitor ncepur s-i organizeze viaa. Aveau o locuin i mobilele indispensabile. Ce mai mobile! Punnd unul lng altul butuci la fel de groi, David obinu ceia ce numea el pompos un pat. Acesta era totui de preferat pmntului bttorit i o saltea de frunze czute l fcea s par moale celor doi tineri, care, de cnd erau pe drum, trecuser prin multe. Drept scaune, indianul se mulumi s bage n rancho 3-4 butuci de lemn, iar confecionarea unei mese l puse n aa de mare ncurctur nct prefer s nu fac niciuna. Deocamdat, lzile de la bagaje, mplineau funciunea de mese. n mijlocul camerei, David rndui un cadru de pari nfipi n pmnt i umplu acest cadru cu pmnt bine btut: era o vatr indian, unde mocnea aproape fr ntrerupere un foc slab i care alctuia o destul de bun main de gtit. Acoperiul rancho-ului se lsa foarte jos n fa,

ajungnd aproape la un metru douzeci de pmnt i formnd astfel o verand, bine ferit de soare n orele calde i de ap, n anotimpul ploios. Un jgheab rudimentar l mpodobea n toat lugimea. Primele nopi fur tot nelinitite. O s se aventureze oare pn la lac sinistrul necunoscut, care le ddea trcoale? Nu prea prea. Poate c urmrirea l nvase minte i-i tiase orice poft de a mai rencepe. n zadar nregistr auzul ascuit al lui David toate zgomotele nocturne: niciun zgomot suspect nu veni s se adauge la zgomotele obinuite ale pdurii. Tinerii se simeau uurai i optimismul lui Emilio prinse via mai mult ca oricnd. David, cu tot aerul lui de nepsare fa de cele nconjurtoare, studia cu atenie faptele i gesturile celor doi tineri. Acum, cnd instalarea s-a terminat, gndea el, o s-i desvluie ei motivele ce i-au adus pn la lacul Hueco. Casetele misterioase erau mereu neatinse, dar un pachet, care strnise i el curiozitatea indianului fu desfcut. Tinerii scoaser de acolo o mas inform de cauciuc. Sub aciunea unei pompe, indianul o vzu, cu mirare, crescnd, cum se transform, zvcnind i, la urm, lu forma unei luntre. Cnd Emilio mpinse n ap aceast mic barc ce nu se putea scufunda, David fu ncntat, dei nu prea avea ncredere n soliditatea ei. Vslele lipseau, dar indianului nu-i trebui nici o or pentru a alctui o pereche. Prinznd curaj, se urc i el pe bordul acestei pirogi fcut dintr-o specie de lemn cum nu mai plutise pe apele lacului Hueco, i rmsese ncntat. Dar de neles, nelegea din ce n ce mai puin, cci nu-i nchipuia c cei doi tineri s fi fcut o astfel de cltorie numai pentru plcerea de a face canotaj...

Totui se scurse i a doua zi ca i cum aceasta le-ar fi fost singura int. Toat dimineaa i toat dup amiaza, Emilio i sora lui navigar pe lac, n coaja lor de nuc. Emilio i tie n pdure o prjin de 4-5 metri lungime i msura mereu adncimea apei n diferite locuri. Seara, luntrea fu scoas din ap i transportat pe verand. Tinerii, foarte bine dispui, i cerur lui David s ngrijeasc de mas i Flora btu din palme la vederea surprizei, pe care i-o fcu indianul. n lipsa lor, David, fabricndu-i o undi primitiv, pescuise cu mult succes. Ziua era pe sfrite; Flora aa focul, iar David cura petii de solzi, cnd deodat nlemnir tustrei. Din pdure rsun un strigt de ajutor nbuit, un strigt slbit de deprtare, sau poate de istovirea gtlejului care-l scotea. Cei trei locuitori ai rancho-ului ieir pe verand i traser cu ncordare cu urechea. Dup o ateptare de cteva minute, rsun un al doilea strigt. Flora i Emilio se privir palizi. E cineva care are nevoie de ajutorul nostru, spuse n sfrit tnrul cu o voce nesigur. Trebuie s-l ajutm, declar Flora, fr ovire. Indianul se strmb. Privirea lui czu cu prere de ru asupra petilor gata s fie pui la foc. Flora l consol: Haide, nu te necji, David. Am sa vd eu de buctrie, n timp ce voi cercetai ce s-a ntmplat. Se auzi un al treilea strigt. Emilio i David o zbughir n pdure, n direcia de unde venea vocea. Soarele disprea la orizont... Rsun un al patrulea strigt, apoi nimic. De bun seam c salvatorii ajunseser la cel ce cerea ajutor cu atta disperare.

Flora aez strachinele i scotea orezul din foc. Mai trebuia ateptat pn avea s fie gata petele... Fata iei din nou pe verand nerbdtoare s afle... Deodat se auzi zgomot de pai i recunoscu vocea lui Emilio. Dintre tufiuri se ivir fratele ei i David, susinnd pe un om care prea c nu poate umbla. Tnra fat exclam cu mirare: Ia-te uit, domnul Fernandez! Cuttorul de cauciuc, o salut cu politea sa obinuit. Ah! senorita, oft el, cu toat plcerea, pe care o simt revzndu-v, sunt adnc mhnit c asta se ntmpl n asemenea mprejurri. n timp ce David l ajuta s se aeze pe verand, Emilio povesti sorei lui, ct de uimit fuseser gsind pe cuttorul de cauciuc, ntins pe jos, n pdure, cu piciorul scrntit. Fernandez manifestase i el o vie surprindere, recunoscnd pe cei doi oameni i le explicase cum, dup ce se desprise de ceilali cuttori de cauciuc, cobora singur ctre Sud pentru a ajunge la satele de recogedores, cnd i se ntmplase s cad ntr-o rp. Fernandez i freca piciorul, strngnd buzele de durere. Cum se face, ntreb Flora, c nu i-ai urmat tovarii la Bogota? Sunt, poate indiscret... adug ea, vznd c aventurierul ovia s rspund. Ba deloc, spuse Fernandez, am curajul s-mi recunosc greelile. Sunt un juctor, un juctor nrit i nu m pot opri, ct mai am mcar un peso n buzunar. Am pierdut la poker cu tovarii mei, ctigul dela o ntreag recolt de cauciuc. Ce era s fac? S plec la Bogota ca s rabd foamea? Nu face. Am preferat s m pun iar pe lucru. Am s-mi gsesc un angajament

pentru o nou campanie de cutare de cauciuc... Dar scrntitura asta blestemat nu prea e nimerit pentru afacerile mele. Ei, observ Emilio, totui nu i-ai frnt nimic i sunt sigur c dup o mas bun ai s fii tot att de vioi ca nainte. S sperm! oft aventurierul. Oricum ar fi, d-le Fernandez, declar tnr fat, rancho-ul nostru o s te adposteasc pn te vei vindeca. Fernandez lu mna Florei i a lui Emilio. Suntei foarte drgui, dar n-a vrea s v incomodez... David se art n prag. Esta lista la commida... anun el. Masa este gata... Cuttorul de cauciuc trebui s fie dus n brae, pn la unul din butucii ce serveau drept scaune. i nbui o njurtur i mormi, silindu-se s surd: Dac nu era prezena d-tale, senorita, cred c mnia mea ar izbucni ntr-un fel nu prea corect... Masa fu destul de vesel. Fernandez lud talentele culinare unite ale lui David i ale Florei. Dup aceea umplndu-i pipa, declar c o s se culce pe o banc, pe verand. Emilio strui s-i cedeze patul su rudimentar, dar Fernandez nici nu voi s aud de aa ceva. Emilio trebui s-i pstreze patul, iar Fernandez fu dus pe verand unde se i instal. Ora era trzie i tinerii, fcur musafirului lor urrile obinuite, apoi intrar n rancho, nsoii de David. Orele se scurgeau. Rancho-ul dormea. Deodat se petrecu un lucru ciudat. Cu o micare nceat i treptat, aventurierul alunec de pe banca

pe care era culcat. Fr zgomot, ca o pisic, strbtu tr veranda, apoi se ndrept dintr-odat i din cteva srituri sprintene fu n pdure.

IV MISTERIOSUL FERNANDEZ INTR N ACIUNE


Au trecut dou zile dela venirea lui Fernandez. Scrnteala ciudat, de care suferea; continua s-l intuiasc pe banca lui, ct erau de fa gazdele lui i s-i lase deplina libertate a micrilor, de ndat ce rmnea singur. Mrturisi toti c-i merge cu mult mai bine i declar c a doua zi se va putea scula. Emilio, Flora i David dispreau aproape; pentru toat ziua i tnrul i cerea scuze dela aventurier pretextnd o lucrare urgent. Tustrei plecau cu luntrea, ducnd ntr-un sac coninutul misterioaselor ldie i ndreptndu-se ctre un punct oarecare al lacului Hueco. n timpul primei lor absene, Fernandez cercet interiorul rancho-ului, dar singurul lucru care-l putea interesa, coninui ldielor, nu se gsea acolo. Atunci, el revenea pe verand, se tolnea din nou pe banca lui, cu faa crispat de nerbdare. Un amnunt, care prea s-l intereseze n mod deosebit era jocul fizionomiilor celor doi tineri, cnd se ntorceau din expediiili lor. Ochiul lui ptrunztor ncerca s le citeasc gndurile i planurile. i se pre de altfel c o oarecare dezamgire le potolise buna dispoziie. n seara acestei zile de-a doua, atmosfera din rancho era destul de ncrcat. Dac la David nu se vedea

nici-o schimbare, caci tcerea lui ajunsese la culme i nu mai avea cum s se agraveze, n schimb tinerii erau posomori, nemulumii. Aventurierul se fcea c nu bag de seam nimic i-i pstra obinuitul ton jovial fa de Emilio i curtenitor fa de Flora. Dar la sfritul mesei, Emilio, dup ce schimbase o privire cu sora lui, lu o hotrre subit. mpingnd la o parte strachina, se sprijini cu coatele de mas i se ntoarse cu faa la aventurier. Am s-i fac o propunere, Fernandez, zise el. Prin ochii acestuia trecu o licrire de surprindere. Degetul lui gros, care ndesa tutuuul n hornul pipei, rmase nemicat i o cut de atenie i brzd fruntea. O propunere? Ascult... Emilio Gonzales ovi o clip, ca i cum ar fi cutat cuvintele potrivite, apoi privind int pe aventurierul, care continua s-i umple pipa, declar: Ne-ai spus adineauri c ai de gnd s ncepi de mine exerciii de mers. Apoi plnuieti s-i reiei drumul spre sud, ca s-i gseti vreun angajament, nu-i aa? Fernandez confirm, dnd din cap. Ei bine, urm tnrul, de vreme ce porneti s-i caui de lucru i cum nu numai c n-ai nici un contract n curs, dar nici nu eti sigur de o angajare imediat, nai primi s lucrezi aici un timp oarecare? Aventurierul holb ochii mirat. S lucrez aici? i ce s fac? exclam el. Aceast nmrmurire fcu pe Emilio s surd. Poate i nchipui, Fernandez, c suntem nite originali, care au venit s locuiasc la lacul Hueco, numai ca s schimbe aerul sau s pescuiasc cu undia? Mijloacele noastre nu ne permit un astfel de lux i, dac suntem aci, cauza e un interes serios. Ne-

am dat ns seama, c o pereche de brae n plus ne-ar fi de mare folos. Ce zici despre propunerea mea? Aventurierul trase cteva fumuri nainte de a rspunde. Apoi rosti surznd: Propunerea nc nu-i complet. ntr-adevr. Rmne s precizm dou puncte: condiiile i felul muncii... Aventurierul fcu semn c tnrul l nelesese de minune. Aceste dou puncte, urm Emilio, e inutil s i le spun, dac nu accepi propunerea n principiu. Ceea ce-i pot spune de pe acum, e c am s-i ofer condiii fr ndoial mai avantajoase dect acelea pe care leai putea obine la sud, n schimbul unei munci mai grele... Gndete-te, i dac afacerea te intereseaz n principiu, o s discutm amnuntele... O tcere desvrit domnea n rancho. David, care prea c nu se intereseaz de discuie, iei s-i fumeze igara pe verand. Ct despre Fernandez, el sttea linitit la chibzuial, n timp ce Emilio i Flora ateptau hotrrea. Primesc, spuse el simplu. i ntorcndu-se ctre Flora arbor cel mai graios surs i urm: i asta numai c suntei att de ncnttori amndoi... Cei trei interlocutori i strnser minile pentru a pecetlui nelegerea. Flora adres aventurierului un asemenea surs de recunotin, nct acesta declar, cu mna pe inim: Senorita, m despgubete nsutit de singurtatea i lipsa de distracii pe care o voi ndura cteva luni. Tnra fat roi uor, i pentru ca aventurierul s n-o neleag greit, rspunse: Sunt sigur c o s avem n dumneata un frate,

Fernandez, un frate mai mare... O uoar amrciune se strecur pe buzele lui Fernandez, cnd rspunse: Un frate... Spunei mai bine un tat... Dar Emilio l i chem pe David. Avem de vorbit ast sear i puin cafea n-o s ne strice. Ce zici, David? Bravul nostru David o s ne fac o moka delicioas... Indianul a focul i puse apa la nclzit. Cnd cetile fur pline cu lichidul fumegnd, Emilio se scul n picioare i ncepu s se plimbe de-a lungul i de-a latul ncperii. Ca s nelegi mai bine despre ce este vorba, e mai bine s-o iau de la nceput i s-i dau lmuriri complete. Am avut grij pn acum s nu vorbesc cu nimeni despre cele ce ntreprind, ca s nu strnesc concureni, dar, odat ce eti colaboratorul nostru, e bine s fii la curent. i cer, desigur, o desvrit discreie, cel puin deocamdat... Aventurierul, izbucni n rs. Nu e greu s pstrezi discreia ntr-un loc unde ar fi cu neputin s gseti o ureche binevoitoare... Asta e, de altfel, i n interesul d-tale, urm tnrul, dup cum ai s te poi convinge... i Emilio i ncepu povestirea, care nu fu ntrerupt o singur dat. Am fcut cunotin n Statele Unite cu un btrn profesor, mare cunosctor al vechii civilizaii americane. Biblioteca lui cuprindea mii de lucrri despre epoca dinainte de Columb i puteai gsi acolo toate documentele privitoare la Incai, Asteci, Mayai, etc. M lsa s cotrobiesc prin ele n voie i rspundea foarte amabil la ntrebrile mele, cnd nu nelegeam ceva. n felul acesta am citit memoriile

unui cronicar spaniol, care, dei povestea ntmplri interesante, nu i-a vzut niciodat opera ajuns la un oarecare renume. Din 1650 nu mai fusese reeditat. O bun parte din aceste memorii era consacrat descoperirii celor dou Americi. Cronicarul nu crua de criticile lui metodele brutale ntrebuinate de conquistadori, fa de populaiile indiene i fa de civilizaia lor. n cursul lecturii mi-a atras atenia un pasaj, privitor la lacul Hueco, de a crui existen nu mai auzisem pn atunci. Iat, pe scurt, ce raporta povestitorul: nainte de cucerirea spaniol lacul Hueco devenise probabil datorit formei sale ciudate i a malurilor lui tiate drept ca pereii unei prpstii, un fel de lac sfnt. La adoratorii soarelui, lacul Hueco, ntunecat i trist, trebuia s fi reprezentat forele rele ale naturii, sau cel puin o for dumnoas. Pe malurile astea slbatice aveau loc ceremonii cu sacrificii solemne pentru a mbuna nendurtoarea divinitate. n zadar, preoii, cu corpul n ntregime acoperit cu fluturai de aur se scldau n apele sfinte i-i lsau acolo preiosul lor vestmnt. Urmele acestor scldri, trebuie s fi fost pstrate de nisipul lacului, ceea ce justific ndeajuns explorarea amnunit a fundului lui. Dar nu numai att! Odat cu invazia spaniolilor i cu vntul de jaf i de nebunie sngeroas, care a suflat atunci n aceast ar, lacul Hueco fu sortit s ndeplineasc un nou rol. Bogtaii indieni, gonii de necrutorul cutropitor, ineau ca nimic din comorile lor s nu caz n minile cuceritorilor blestemai. S distrug aceste comori nu era att de uor, cci focul nu distruge metalele. S le ngroape? Unii efi de trib recurser la mijlocul acesta. Ceilali, cei mai muli, att pentru ca bogiile lor s scape de lcomia castillan,

ct i pentru a aduce un suprem omagiu zeitii i a-i obine protecia, aruncar n lacul Hueco, toate obiectele de valoare, ce le posedau: vase, tvi, statuete, podoabe sau giuvaericale, toate lucrate n aurul cel mai curat. Aceste amnunte se aflar mai trziu, dar, n acele vremuri, erau att de multe tezaure n Lumea Nou, nct nimnui nu-i psa, de acelea mai greu de gsit. ncetul cu ncetul veni uitarea i, apoi nimeni nu se mai gndi la lacul sfnt, mormnt credincios al comorilor cacikilor1. Am dobndit astfel sigurana c obiectele de aur se mai afl i azi n aceste ape linitite i am venit aci pentru a m asigura de prezena lor i a le evalua importana. Dac, dup cum cred, nu m-am nelat n pronosticurile mele, voi organiza mai trziu o exploatare raional a acestei mine artificiale. Deocamdat, vreau s m mrginesc la o cercetare amnunit. Te-am ntrebat dac vrei s rmi aici, tocmai pentru ca s m ajui n aceast munc. n ceea ce privete condiiile, n-ai dect s-mi spui suma pe care ai fi primit-o dac te ntorceai la Sud, pentru a cuta cauciuc. i asigur o sum egal i n plus un procent oarecare din obiectele de valoare pe care o s le scoatem din lac. Eti de acord? Tot timpul ct dur povestirea, faa lui Fernandez purt pecetea unui interes pasionat. Evocarea aurului fcu s-i joace n ochi o flacr strlucitoare. Atenia i era att de mare, nct ls s i se sting pipa. i acum i mngia cu nervozitate barba, Flora observ acest lucru i nu-i putu stpni o ntrebare: Vd c proiectele noastre te intereseaz, d-le
1

efi de trib incai

Fernandez.... nfiarea aventurierului se schimb ntr-o clipit i gura i se lrgi ntr-un surs. Da, Senorita, spuse el, am nutrit ntotdeauna o curiozitate arztoare pentru lucruri din trecut i totdeauna mi-a prut ru c n tineree n-am putut nva. Dar vai! Trebuia s-mi ctig pinea de la vrsta, ca s zic aa, la care ncepusem s m pot ine pe picioare. Dar n sfrit nu sta este lucrul important. Povestea, pe care mi-a spus-o fratele d-tale e de un interes captivant. Acum dac permitei, a vrea s v pun o ntrebare Dar, desigur.... aprob Emilio. Spune-mi atunci, ntreb aventurierul, cum ai de gnd s faci ca s studiezi fundul lacului Hueco.... Nimic mai simplu, i explic imediat tnrul. Ai vzut c avem o luntre care ne permite s ne deplasm pe lac, dup voie. Dar, desigur c n-ai observat i Emilio art lzile ce serveau drept mas c am adus aci un costum de scafandru cu tot materialul. Stranic! foarte ingenios! exclam Fernandez: Da, cu aparatul acesta, vei putea cerceta cu uurin nisipul i nmolul lacului Iat, ce le lipsea conquistadorilor pentru a duce la bun sfrit aceast mic afacere.... Emilio urm: Acest costum de scafandru este un model din cele mai simple i nu-mi d putina nici pe departe s m scufund la adncimi considerabile. Simeam chiar o oarecare nelinite, vznd aspectul de gaur fr fund al lacului, dar sondajele pe care leam fcut, mi-au permis s m asigur c n-are o adncime aa de mare cum s-ar putea crede. Numai

pentru mijlocul lacului, sonda noastr a fost prea scurt i cred c utilajul meu n-o s-mi permit s cobor acolo. Dar studiul celorlalte pri nu e dect o jucrie. Aurul trebuie s fie peste tot i de aceea cercetarea prii centrale a lacului am s-o las pe mai trziu. Cum vedei exploatarea, dac cercetrile noastre vor da rezultate concludente? Tnrul ddu din umeri. Metode sunt multe, declar el. Dar cred c cea mai economic i mai practic ar fi s recurgem la o drag, (curitoare de nmol), care ar putea fi transportat aci cu piesele demontate, pe catri. n aceast privin, nc n-am hotrt nimic pe aceast chestie, deoarece totul depinde de descoperirile noastre viitoare. Dar am sperane mari. Ruinele extrem de vechi ce se vd pe malul lacului, sunt o nou dovad a adevrului, celor afirmate de cronicar. De mine ncepem cercetrile..... Flora se scul i-i petrecu braele pe dup gtul fratelui ei. O, sunt sigur de rezultat! spuse ea, cu o ncredere radioas.... i o s fim bogai, Emilio.... i dta n-ai s regrei, d-le Fernandez, micul accident, care te-a adus aici! ai s vezi... Sunt ncredinat de asta, senorita, murmur aventurierul cu un surs ngeresc de dulce, prea dulce....

V TALER CU DOU FEE


Dei discuiile se prelungir pn seara trziu, locuitorii malurilor lacului Hueco, fur n picioare din zorii zilei urmtoare. Erau nsufleii de un fel de febr. Ziua care ncepea, putea s devin hotrtoare. Dac nu vor reui s descopere tezaurul, vor reui poate, sl vad cu coada ochiului, ca s zicem aa. Pe de alt parte, din greutatea sau uurina acestei prime explorri se puteau trage nvminte pentru felul cum aveau de lucrat pe viitor. Aventurierul, dei mai chiopta, declar c e destul de sntos, pentru a participa imediat la cercetri. Ajut chiar pe tnrul inginer s-i transporte materialul de scafandru n luntrea, pe care David o pusese pe ap. ntre timp, Flora le pregti de mncare, pentru cazul c, absorbii de munc, ar prefera s nu piard nici un minut i s mnnce pe lac. Emilio spuse: Cred c cel mai bine ar fi s ncepem cu malul dinspre ruinele pe care le-am observat n pdure. E foarte probabil c acolo aveau loc ceremoniile religioase. Ct despre aruncarea n ap a bogiilor de ctre caciki, nu e nici un motiv anume s se fi petrecut acolo, dar nici s nu se fi petrecut. O s vedem... Ceva mai trziu, luntrea luneca de-a lungul malului pomenit. Micul vas nu avea destul stabilitate. De aceea Emilio cuta un punct de sprijin pe pmnt. Gsi o platform ngust, care alctuia o ieitur n zidul abrupt. Aici, nfignd n pmnt nite pari solizi, putur

fix de ei captul funiei, ce servea pentru scufundarea lui Emilio. n timp ce David i Fernandez se ocupau cu aceste pregtiri, tnrul inginer se pregtea s-i pun costumul de scafandru. Flora, scoase din bagaje un fel de sac uor, n care exploratorul s poat pune orice ar voi s trimeat celor de sus, fr ca el s fie nevoit s ias singur la suprafa. n sfrit, cnd totul fu gata i cnd sondajul art o adncime de patru metri, Emilio puse s i se nurubeze casca i se scufund ncet, urmrit de privirile atente ale celorlali. Ziua abia ncepuse. Dar se putea prevedea o cldur nbuitoare. Pe platforma descoperit, pe care stteau, cuttorii de comori aveau s petreac pe la amiaz cteva ore grele. Timpul se scurgea. De jos nici un semn ca sacul s fie scos la suprafa. Se vede c Emilio nu gsea nc nimic interesant. Fernandez, sttea pe vine la marginea ieiturii; fruntea-i era ncreit de enervare. Pe un ton n care se simea ndoiala i n care se strecura o nuan de ironie, spuse Florei, ce sta nemicat lng el: M tem c descoperirea tezaurului nu-i pe azi... Fata i arunc o privire mustrtoare, plin de repro i rspunse tios: Rbdarea nu pare s fac parte din calitile dtale, d-le Fernandez; i totui cele ce ntreprindem o s ne cear rbdare, rbdare i iar rbdare. Aventurierul ridic atunci capul i se uit la tnra fat cu o adevrat admiraie. Pe un ton de sincer cin i ddu dreptate: i admir ncrederea, senorita. Am greit desigur, artndu-m nerbdtor ca un copil cruia i s-a promis o jucrie...

i adug surznd: Sunt sigur, de altfel, c datorit pildei d-tale am s nv s atept. De fapt n sinea ei tnra fat, nu era chiar att de sigur de izbnd, cum voia s par. Dar pentru alte motive, dect aventurierul... Pe ea o nelinitea faptul c-l tia pe Emilio sub acest strat lichid, poate n lupt cu primejdii necunoscute. Deodat, funia se agit, i prin apele strvezii se zri o mas ntunecoas. Fata rsufl uurat. Emilio revenea la suprafa. Dup ce i scoase casca i respirase ndelung aerul curat, tnrul rspunse la ntrebarea tcut a nsoitorilor si: Nimic deocamdat. Nmol, nmol i iari nmol. E natural, de altfel. A trecut destul vreme de atunci i trebuie s nltur nmolul i s ajung la o adncime satisfctoare. Trncopul mi-e prea ngust pentru asta i naintez foarte ncet. Pe de alt parte nmolul scormonit turbur apa i nu m las s vd naintea mea, am s fac o pauz nainte de a continua. ntre timp nmolul din ap se va fi aezat i atunci am s pot examina stratul pe care l-am atins. Aventurierul cugeta. De odat se lovi cu palma pe frunte ca i cum i-ar fi amintit ceva. Am gsit, spuse el. n tinereea mea am fost cu cuttorii de aur pe platourile Boliviei. Aurul era puin i de aceea, n-am zbovit mult pe meleagurile acelea... Totui l-am splat destule ori de nisip ca s capt obinuina de profesionist. Dac e adevrat c aici obinuiau s se scalde monegii mbrcai n fluturai de aur, aceti fluturai trebuie s se gseasc n straturile de nmol, ce dateaz din aceea epoc. La fund ns, n-ai s-i poi da seam de asta. Trebuie s

ne trimii un sac cu nmol, iar eu am s-l spl. Fii siguri c dac exist un firior de aur, eu l gsesc. Foarte just, recunoscu Emilio. Peste puin, tnrul inginer, se afund n adncurile lacului. Aproape numaidect, trgnd de funie, el ddu de veste c sacul poate fi scos la suprafa. Cu o mn sigur, Fernandez scoase sacul plin de nmol, n timp ce David, continua s pompeze aerul necesar exploratorului submarin. Senorita, o rug aventurierul, vrei s fii att de bun s iei n luntre un castron. O s-mi serveasc drept vas de splat nmolul! E cam prea mic, dar trebuie s ne mulumim cu ce avem. Flora sri n luntrea uoar i gsi vasul cerut de aventurier. Fernandez goli n castron civa pumni de nmol din sac, apoi, adugnd apa i frmntnd nmolul cu mna dibace, se apuc s-l spele, adic s fac n aa fel nct, dac n nmol ar fi fost amestecate corpuri strine, ele s-ar fi desprit de masa vscoas, devenit foarte lichid i s-ar fi depus pe fundul castronului. Prima operaiune nu ddu nici un rezultat; Fernandez ncepu dela capt cu alii civa pumni de nmol. Dar vai! aventurierul trebui s se resemneze, mormind la ntrebarea Florei: Nimic, nimic! Nici urm de fluturai de aur. Tnra fat arunc cu un optimism ndrzne: N-are a face! O s gsim la a doua oar. Peste cteva minute, tnrul inginer iei la suprafa ca s se odihneasc i s respire. Nu prea peste msur de mirat de rezultatul negativ al splatului. Lucrul acesta i prea natural,

deoarece depunerile de nmol puteau fi foarte mari. Perseverena tnrului fu pus, n aceast zi la o grea ncercare. Ca s nu rite o congestie, el refuz s mnnce i-i continu scufundrile. ntre timp soarele sclda n teribilele sale radiaiuni pe Flora, Fernandez i pe David care se prjeau nu alta, pe platforma lor, expus din toate prile. Numai David fiu al unei rase, crescute sub tropice, rezista voinicete acestui desm al caloriilor. Dar Flora, departe de a se plnge, cum ar fi fcut majoritatea semenelor ei, ddea dovad de cea mai mare hotrre. Prea chiar c se teme ca nsoitorii ei s nu cad prad descurajrii i c-i luase sarcina de a le menine moralul n form. tergndu-i faa de sudoare i spuse lui Emilio, care ieise din nou din ap i-i desuruba casca: De fapt locul tu e acum cel mai de invidiat. Trebuie s fie plcut, acolo jos... i art cu mna ntinderea de ap, att de puin grbit s le desvlue tainele ei. Fernandez fcea posomort a doua spltur. Deodat scoase o exclamaie nbuit: Ce s-a ntmplat, ntreb Flora. Iat-l! Strig vesel aventurierul. Aur?... Da, nu prea e greu, dar e aur... i aventurierul art castronul, la fundul 47 creia scnteiau doi-trei minusculi fluturai de aur. De atunci, atmosfera se schimb. Emilio, care acum tia unde s caute, umplea sac dup sac iar aventurierul spla cu o repeziciune uimitoare. Pe ct fusese de posomort i de lene acum cteva minute, pe att devenise de vesel i vioi. Glumea, i fcea

complimente Florei, scotea din castron fluturaii care acum rmneau regulat pe fund, dup fiecare spltur. Cantitatea, produs de unul din saci, l fcu s scoat un mrit de satisfacie. Cresc procentele d-tale? ntreb fata. Pricep! exclam aventurierul. Uit-te i d-ta! i-i art castronul pe al crei fund rmseser dup splat o duzin de fluturai. Mica grmjoar de aur pus la adpost pe o piatr turtit, cretea ncet dar sigur. Pe msur ce straturile atinse de Emilio erau mai adnci, fluturaii creteau la numr. Cnd tnrul inginer declar c e obosit i nu se mai simi n stare de a continua rezultatul era de ajuns de concludent. Cnd se vzur iar n rancho, exploratorii ncepur s-i spun unul altuia impresiile, care nclinau toate spre optimism. Pe msur ce o s naintm n adncime, cantitatea de aur va crete.... Da, dar.... ovi Fernandez, care vedea toate cele numai din punct de vedere practic. Dar ce? ntreb Flora. Cred, zise aventurierul, c dat fiind cantitatea de nmol ce trebuie deplasat n aceast parte a lacului i greutatea aceste sarcini pentru un singur om, ne-ar trebui un utilaj special. Altfel, munca o s se trgneze la nesfrit i n-o s obinem dect rezultate slabe. N-o s scoatem din lac mai mult aur, dect cuttorii de aur care spal nisipul rurilor aurifere. Dar tii prea bine, drag Fernandez, rspunse tnrul inginer c intenia mea e s recurg la mijloace mai practice dect acestea, pe care le folosim. Cu un camion, o macara i o drag, am cura fundul lacului

n mod desvrit i rapid. Dar un asemenea material nu-l pot comanda fr s am sigurana c o s slujeasc la ceva. S ne continum deocamdat cercetrile, lsnd pentru mai trziu munca de exploatare. Aventurierul i art dinii de lup ntr-un larg surs, i cu ochii strlucitori suger: S facem, n orice caz, aa nct acest mai trziu s vie ct mai repede.... Rbdare! Rbdare! exclam Emilio, Cum o s aflm mai precis ce conine lacul Hueco, o s-o facem i pe asta.... Ziua fusese grea pentru tnrul inginer, care era rupt de oboseal. Abia nghiise ultima nghiitur c se i trnti pe culcuul lui, pentru a gusta bine meritata odihn. Cei patru oameni se neleser s porneasc a doua zi n cercetarea lacului cu comori, alegnd ns un alt loc. Pn acum scafandrul nu gsise nici o urm a bogiilor aruncate de cacikii, ce fugeau de frica cuceritorilor spanioli i tocmai locul unde odihneau preioasele obiecte i nestematele l interesa mai mult. nsoitorii tnrului, dei nu munciser; att de greu, simeau i ei o mare nevoie de a-i reface puterile. Statul ndelungat la soare, i nmuiase.Florei i era capul greu. Se culc odat cu fratele ei. Fernandez se lungi i el pe banca lui de pe verand, pe care o luda, ca i cum ar fi fost cine tia ce pat moale. Ct despre David, el rezist ceva mai mult ca alii i, fumndu-i obinuita igar se puse pe curat costumul de scafandru de nmolul ce-l acoperea. Apoi adormi i el, pe salteaua lui de frunze uscate. Ar fi greu de precizat ce or putea fi, cnd aventurierul se ridic ntr-un cot pe banca lui i ciuli urechile. n clipa cnd se scul n picioare, auzi un

fonet uor i rmase nemicat, dar o privire strecurat printre brnele de lemn l liniti. Sigur c n rancho toat lumea era cufundat ntrun somn adnc, aventurierul strbtu cu civa pai tcui spaiul ce-l desprea de pdure i, dup ce se mai uit odat n urma lui, dispru n desi. Obinuina de a tri n singurtile virgine ale Amazonului sau de aiurea, i dduse lui Fernandez un fel de instinct ca al fiarelor, care adulmec toate cursele, pe celei ale naturii ca i pe celelalte. n spaiile descoperite, luna rspndea lumin ndestultoare pentru oricine ca s nu se rtceasc, dar sub bolile dese ale copacilor era noapte neagr, i trebuia s fii un stranic rscolitor al pdurilor ca s naintezi fr s te poticneti la fiecare pas. Ct timp s fi mers el aa? Trei sferturi de or, poate. Ajungnd la o quebrada1, ovi o clip. Orice trector, mai puin profesionist ca el s-ar fi rostogolit pe puntea abrupt a rpei, dar Fernandez, se opri ca i cum ar fi simit golul naintea lui. Dar oviala lui nu dur mult. Ridicnd capul spre cer scoase deodat mieunatul caracteteristic al manigordului, crudul frate al tigrului i leopardului ce seamn teroarea n mica lume a pdurii. Abia rsunase acest mieunat i, din umbra nconjurtoare, veni un rspuns. Fernandez i repet chemarea ceva mai nbuit i crengile troznir la civa pai de el. n faa aventurierului se profil o siluet masiv. Hei, Fernandez, sufl o voce. Da, eu sunt! salut, Vicente... Cei doi aventurieri i strnser minile i Fernandez mormi:
1

rp

V-ai schimbat reedina? Ce vrei, fcu cellalt, eram cocoat prea sus aci, pe ct vreme n fundul rpei putem s aprindem din cnd n cnd cte un foc, ca s ne fierbem ceva. Bieii sunt nemulumii, m nelegi; s-au plictisit s mnnce porumb crud stricat... Nite imbecili! fcu Fernandez mniat. Vicente i potoli complicele: Nu te enerva. tii doar c n-am s-i las s fac prostii. Dup cteva sute de metri de cobort repede, cei doi ajunser ntr-un fel de gang strmt, unde nite voci i primir: n sfrit! Iat i pe Fernandez. Aventurierul distinse cteva umbre ce zvrleau de pe ele pturile cu care erau nvelite i se apropiau de el. Bun seara, bei, zise el jovial. Cum merge cura de odihn? Cteva mrituri i rspunser. ncepe s mi se cam fac lehamite de odihn! mormi unul din oameni. Ct o s mai dureze? Putin rbdare, ce dracu! exclam Fernandez. Treaba merit un sacrificiu, gogomani nrii ce suntei! Se aez n mijlocul grupului. Vicente ntreb: Ei, cei doi tineri ageamii tot mai cred povestea cu scrnteala? Fernandez rnji: Sunt adorabili, copiii tia. Nu-i nevoie de nici o sforare de imaginaie, ca s-i faci s cread orice le-ai spune. Sunt convini c voi suntei n drum spre Bogota. Ct despre rana mea, s-a terminat cu ea. Acum! sunt sntos tun.

Cum aa? se mir Vicente. Ai s fii nevoit atunci s-i prseti? Fernandez izbucni n rs. M iei drept un copil? Dac nu gseam alt combinaie ca s rmn, mai eram i acum bolnav, dar am gsit una i mai bun! Adevrat?.... ntreb Vicente, sceptic. Ai s vezi i tu. Cei doi porumbei m-au angajat n serviciul lor, pentru c au nevoie de mini de lucru; aa dar acum m-am aciuat acolo i iau parte la lucrri. Minunat! exclam unul dintre aventurieri. Acum tiu tot.... declar Fernandez cu ifos. Cercul asculttorilor se strnse n jurul aventurierului, care povesti cu de-amnuntul destinuirile ce i le fcuse Emilio i despre care el promisese s nu sufle un cuvnt nimnui... Ticlosul nu era probabil la prima lui trdare. Aceast poveste cu comoara prea s produc un efect mare asupra recogedores-ilor ateni. Nici prin gnd nu le mai trecea s protesteze contra ateptrii n pdure. n ochii lor pofticioi se aprise setea de aur... Ce chef monstru s-ar mai putea trage pe urm... Fernandez urm: Acest tnr naiv nu se nelase, cum m temeam la nceput. Lacul Hueco conine cu adevrat aur i prima experien a dovedit-o. Vicente, care era om practic ntreb numaidect: Ce ai de gnd s faci? Cum trebuie s procedm dup prerea ta? Fernandez ntinse mna, ca pentru a cere tcere i cu vocea lui rece explic: n primul rnd s nu facei nici un gest pripit. Afacerea e a noastr, oricnd vrem, dar interesul nostru nu este s ieim la iveal de pe acum...

Aventurierul observ o uoar nemulumire pe feele tovarilor si. Ddu din umeri i relu: Detepi mai suntei! Deocamdat, nu tim precis ce poate ascunde lacul ce trebuie explorat. Micul inginer se pricepe la asta mai bine dect noi, i apoi, de vreme ce tot o s fim nevoii s ne ocupm cu asta, e mai bine s fac altul treaba n locul nostru. Cnd exploatarea va fi gata, intrm i noi n scen. Dar nti s lsm fructele s se coac, apoi s le culegem. Unul din aventurieri rezum prerea general: Un om i jumtate, Fernandez sta! Dar Vicente, mai cerea precizri. i cum ne descotorosim de cei doi nepoftii i de indian? Cu asta nu v batei capul, tie scurt; Fernandez pe un ton autoritar. Am eu un plan pentru asta ca pentru toate. Cu aceste cuvinte, aventurierul se ridic s plece, dar deodat, privind siluetele aventurierilor ce-l nconjurau, Fernandez tresri. El pru c numr umbrele ce-l nconjurau i murmur, cu o mirare neprefcut: Asta e bun! Ai fcut pui, nu alta! Ori am orbul ginilor, ori vd un om mai mult... Vicente se lovi peste frunte. Adevrat, am uitat cu totul s-i spun c ne-a czut din cer Viquez? Elias Viquez? n persoan! fcu o voce tnr i puternic, i una din umbre se desprinse dintre celelalte, apropiindu-se de Fernandez. Cei doi oameni trebuiau s fi fost vechi cunotine, cci Fernandez strnse bucuros mna, ce i se ntinse i exclam:

Ata-i o surpriz, zic i eu! De unde ieii, afurisitule? Noul venit rspunse n zeflemea: nchipuie-i, m aflam la Canderlarilla, tii pe Maragnon, i ce s vezi?... casele de bani ale crciumarilor se goleau ca prin famec! Gurile rele pretindeau c eu a fi vrjitorul, i abia am avut timpul s-o terg. Povestirea glumea a cinicului Elias Viquez strnise veselie n asisten i nsui Fernandez l btu peste umr, declarnd: E trziu i trebuie s plec, dar sunt fericit c gurile rele din Candelarilla te-au silit s iei drumul pdurii. Eti un biat capabil i pici aici ntr-un moment cnd ai putea fi folositor. Ai auzit ce spuneam, eti aadar la curent cu cele ce se petrec i pot conta pe tine, la nevoie, nu? Asta-i la mintea cocoului, rspunse tnrul aventurier. Bine, nregistr Fernandez. Ai s te ncredinezi i tu c aci se gsete mai mult aur dect n casele de bani ale crciumarilor de la Candelarilla. i fr s mai adauge ceva, aventurierul se grbi n noapte spre rancho-ul linitit.

VI O MAINAIE PERFID
Locuitorii de pe malurile lacului Hueco lucrau de zor. De la prima scufundare a scafandrului se scursese o sptmn i de atunci, Emilio i punea zilnic greaua carapace pentru a rscoli fundul misterios al apelor sfinte. Fiecare explorare adusese noi descoperiri, dei nu toate de aceeai nsemntate. Pentru a doua scufundare tnrul inginer alesese un fund de nisip, situat la vreo 121 metri de rancho. Neavnd date precise, cel mai logic era s se resemneze la sondarea lacului din zece n zece metri, la ntmplare. Afar de cazul c grosul comorii era scufundat chiar n centrul ntinderii de ap, n felul acesta trebuia s ajung la un rezultat. De fapt, aceast a doua scufundare fu o deziluzie. n zadar rscoli scafandrul grmezi de nisip. n zadar a splat Fernandez coninutul numeroilor saci pe care i trimetea Emilio. Nu gsir nici mcar o licrire de aur. La cderea serii cuttorii de comorii fur nevoii s-i mrturiseasc nereuita. Aventurierul era posomort. Ct despre Emilio i Flora, poate pentru c erau mai tineri i mai ncreztori, nu preau peste msur de impresionai de acest eec parial. O dat ce am gsit fluturai, afirm cu senintate tnrul, sunt sigur, i de a face i 20 de scufundri zadarnice, tot am s-mi pstrez ncrederea n reuita

final. i cele ce urmar i ddur dreptate. A doua zi, tnrul inginer alesese ca teren de operaiuni un loc, aflat aproximativi la 15 metri de punctul din ajun i n direcia ruinelor, n faa crora avusese loc prima experien. Aici Fernandez anunase aproape ndat c nisipul scos la suprafa! coninea fluturai. Stratul de nmol depus n decursul vremurilor era mai subire ca stratul de nisip i de cum atinse oarecare adncime, Emilio lucra ntr-un nisip att de bogat n aur nct el singur putea s vad fluturaii cnd umplea sacul. Exploratorii erau stpnii de oarecare nfrigurare, i ctre sfritul zilei, aventurierul art cu voluptate grmjoara de metal preios, care constituia recolta de azi. Minunat! conchise el i de aceast dat; ar fi greu s gseti un ru att de bogat n nisip aurifer. n zilele urmtoare, scufundrile avur loc, naintnd n aceeai caden ctre punctul primei scufundri. n locul nisipului apru iar nmolul, dar aurul se gsea n aceeai proporie. Singura deosebire era c stratul de nmol ce trebuia nlturat pentru a gsi depuneri mai abundente, era mai gros. O constatare care atrsese atenia tnrului inginer era c proporia de fluturai, cretea, pe msur ce se deprta de mal. De aci se putea deduce c mijlocul lacului trebuie s fie locul cel mai bogat, dar, din nefericire, era cu neputin de explorat cu mijloacele primitive pe care le avea la ndemn Emilio. Totui nimic nu aducea dovada c povestea cu cacikii ce aruncaser n lacul Hueco nenumratele lor avuii, era adevrat. Trncopul lui Emilio, nu se izbise de nici un obiect preios n timpul cercetrilor. S nu aib dreptate cronicarul dect cu privire la fluturaii de aur? Aa ncepeau s cread exploratorii,

cnd, n a aptea zi tnrul inginer hotr s mute cercetrile pe malul opus. Acolo i atepta o surpriz chiar dela prima scufundare. Abia spase n nisip un an cu lopata lui i ddu peste un corp tare. ncepu s-l dezgroape cu o nerbdare febril. N-o fi numai un bolovan? N-avea s ncerce o nou dezamgire? Dar numai greutatea carapacei cu care era nvemntat l mpiedica s se dedea la cele mai nebune opituri de bucurie, cnd se vzu innd n mn un vas lucrat n aur, ale crui cizelri erau astupate cu nisipul fin, n care sttuse ngropat de secole. Flora i Fernandez n-aveau ns astfel de motive pentru a-i astmpra entuziazmul, i cnd aventurierul scond sacul, n care se atepta s gseasc nisip de splat, ddu peste vasul trimis de scafandru scoase un ura! rsuntor i ridic n sus, ca un trofeu, aceast nou prad. nc nainte de a fi vzut despre ce era vorba, tnra fat ghicise noutatea; urletul lui Fernandez era deajuns de semnificativ... Dup el lu i ea vasul cu mini tremurnde de emoie. Pn seara, Emilio scoase la lumina zilei, una dup alta piesele cele mai curioase i cele mai minunate ce se puteau nchipui. Vase diferite, obiecte fcute n vederea unei ntrebuinri necunoscute, o tav imens ce trebuia s fi servit la scopuri religioase, toate astea aproape neatinse de timpul petrecut n umedul lor mormnt. De data asta, reuita era complet: tezaurul lacului Hueco fusese gsit. De acum ncolo nu mai rmnea de fcut dect o simpl munc de salahori. Emilio, radios i asigura colaboratorii c partea lor din prad avea s le aduc de acum nainte o via fr griji.

Indianul, bombndu-i pieptul, declar c n-are nevoie de mare lucru ca s triasc ca un pa n tribul lui. Ct despre Fernandez, el i mulumi clduros tnrului inginer, dar dac cineva i-ar fi observat atent faa, ar fi fost izbit de zmbetul batjocoritor care-i strmba uneori gura. Vorbele lui erau ns numai miere i sfaturile sale preau inspirate de cea mai adnc prietenie. n timp ce cuttorii de comori, ntori n rancho, mncau cu poft, aventurierul i ddu cu prerea: Acum, cnd suntem siguri c nu ne ateapt vreo dezamgire, cred c ar trebui pus la cale nentrziat exploatarea industrial a lacului. Ce credei despre asta? Emilio aprob i, cu privirile pierdute n zare, prea c-i croiete un plan. Sunt de prerea, d-tale, Fernandez, i m gndesc tocmai ce e de fcut. nainte de a prsi Bogota, am depus la o banc fondurile necesare, pentru primele cumprri de material, i instruciuni privitoare la aceste cumprturi. Dar materiale de acest fel nu se pot gsi ntr-un ora ca Bogota, trebuie deci s le comand de urgen n Statele Unite. Ceea ce m mhnete e c voi fi obligat s plec eu sau s trimit pe unul din voi, n timp ce aici e mai mare nevoie de noi. Personal, prezena mea la Bogota nu e necesar, dect n momentul recepionrii materialelor, i atunci am s m duc s le iau n primire. Dar pentru comand, ar ajunge un curier indian cu o scrisoare, dac am putea gsi vreunul.... Ei! exclam Fernandez pe un ton optimist, s nu ne necjim pentru atta lucru. La nevoie ne ducem, David i cu mine, la Bogota. n orice caz, s ne srbtorim reuita prin altceva, dect prin griji, ce nu

trebuiesc exagerate. Nu-i aa d-r Flora? i neavnd nici vin, nici lichior i nici mcar io pentru a toasta n onoarea iniiativei voastre, am s beau acest pahar de ap curat, n onoarea voastr i pentru succesul deplin al lui don Emilio.... Tnra fat mulumi aventurierului pentru acest omagiu, dar se simi oarecum jenat de insistena, cu care aventurierul o privea. De altfel, Fernandez schimb vorba i, adresndu-se lui Emilio, propuse: Ce ai zice s srbtorim rezultatul fericit al eforturilor noastre, printr-o odihn de 24 ore? Am profita de ea ca s facem o mic partid de vntoare, ceea ce ar avea un dublu avantaj. n primul rnd ne-ar alunga oboseala, i, n al doilea rnd ne-ar da putina s mncm cteva fripturi mbelugate, ceea ce nu e de dispreuit, cu mesele noastre srccioase... Aceasta perspectiv i surdea i lui Emilio, care-l felicit pe aventurier pentru strlucita lui idee. Hotrr ca, a doua zi, fiecare s fie lsat s fac ce-l va tia capul. Flora, creia nu-i plcea vntoarea, i creia i repugna masacrarea animalelor nevinovate, declar c ea o s rmn n rancho i c se va ocupa cu curitul obiectelor de aur rpite lacului. Voia s le admire n toat splendoarea. Ct despre David, acesta, dup o scurt ovial, prefer s se dedice pescuitului, sport pentru care avea o slbiciune pe care nu o ascundea. Emilio i Fernandez aveau s se duc aadar mpreun s semene panic printre locuitorii necuvnttori ai pdurii. Odat stabilit acest program plcut, fiecare se retrsese n colul su i se ls prad somnului. i luna singur putu s observe c banca, ocupat de

obicei de aventurier, era goal. Emilio fu cel care sri cel dinti din pat dis-dediminea i-l trezi pe Fernandez. Haide, n picioare! Altfel o s ne apuce cldura. Dup o jumtate de or, cei doi oameni ptrundeau n pdure. ovir cteva clipe n privina direciei de urmat dar Fernandez, se pronun pentru drumul spre rsrit, cci n aceast direcie se gseau cteva poteci. Temperatura de diminea era ct se poate de plcut i pe vntori prea c-i intereseaz tot att s se bucure de aceast plimbare splendid ca i s descopere un vnat bun. Mai ales Emilio, neavnd deprinderea, nu ghicea totdeauna prezena animalelor, pitulate n nenumratele ascunziuri ale acestei vegetaii fantastice. Fernandez fu cel care trase primul foc. O curc slbatec de o mrime enorm se prbui n momentul, n care cuta s ias de sub un tufi. Aventurierul i tie un baston i leg picioarele curcii ca s poat duce n spate aceast prim friptur, dobndit n timpul excursiei. Apoi cei doi vntori i continuar plimbarea. Deodat Emilio auzi crengile micndu-se i-i pregti carabina. Ce fel de animal putea s se afle n preajm? n orice caz nu era deloc prudent i trebuia s fie mare, cci se auzeau tot mai multe crngi uscate troznind sub el. Tnrul arunc o privire ntrebtoare nsoitorului su. Poate un tapir? zise Fernandez cu o voce nceat. n orice caz nu trage pn nu-l vezi.... Trozniturile se apropiau. Deodat, rmase nlemnit de mirare cci n loc s vad aprnd un tapir sau alt animal greu, vzu un om, care zrind carabina ndreptat spre el, strig numaidect:

Hombre! Nu m luai drept o pum. Apoi observnd pe cuttorul de cauciuc, noul venit fcu un gest de uimire i exclam: Imposibil! Prietenul Fernandez! i eu te credeam la Bogota! Omul luat drept tapir, era un tnr nalt, cu o nfiare atletic, al crui pr negru ieea n bucle de sub plria de paie, ce-i acoperea capul. Cu o rani n spinare, narmat pn n dini, prea pornit singur n cltorie. Unui spectator, care ar fi asistat la ntrevederea nocturn, dintre Fernandez i tovarii lui, ascuni ntr-o vlcea, nu i-ar fi trebuit mult ca s recunoasc vocea batjocoritoare a individului, pe care aventurierul l numi Elias Viquez. Ce fel de comedie jucau acum cei doi complici, prefcndu-se c s-au ntlnit pe neateptate? Fernandez, surztor, se ntoarce ctre tnrul inginer i i prezint pe tnrul aventurier. Iat pe tnrul meu prieten Elias Viquez, un biat ncnttor, pe care l credeam la mama dracului, precum i el m credea la Bogota. Se ncinse o convorbire prieteneasc. Elias Viquez producea o impresie foarte simpatic i trebuia s fie din acei vagabonzi, pe care mprejurrile nu ruiser niciodat s-i readuc pe calea cea bun. Emilio se ls antrenat de tonul lui prietenesc i ntreb: i unde te ndreptai acum? Spre Bogota, rspunse Viquez. O idee trecu atunci prin mintea tnrului inginer i ntorcndu-se ctre Fernandez propuse: Dar, apropo, deoarece avem o scrisoare de trimis la Bogota, nu crezi c amicul d-tale s-ar putea nsrcina cu acest lucru? N-ar avea dect s predea la banc scrisoarea cu instruciunile. Aventurierul se lovi cu palma peste frunte, ca i cum

abia acum ar fi descoperit justeea acestui raionament, i exclam: Cum de nu? Nu-i aa, Elias, c ai s ne faci acest serviciu? Cu plcere, rspunse tnrul drume. Bine, hotr Emilio, dar deoarece nu vreau s te oboseti degeaba, ateapt-m aci. M duc pn la rancho, scriu scrisoarea i i-o aduc. Fernandez o s-i ie de urt. Cei doi complici rmai singuri, schimbar un surs i Fernandez spuse frecndu-i minile: Vezi C n-a fost greu, hai? i-am spus eu, ieri sear, c dac auzi focuri de carabin, n-ai dect s vii aci, cu un aer nevinovat. Acum treaba are s mearg pe roate.... Tnrul aventurier se ghemui pe vine, dup moda indian i ntreb: Explic-te. Ieri n-ai vrut s dezvlui nimic i nu prea neleg. N-am dezvluit nimic, rspunse Fernandez, pentru c nu-mi place s pun prea mult lume la curent cu planurile mele. Te duci acum s cumperi toate terenurile din jurul lacului i lacul nsui. O s i-l lase pentru o ceap degerat. Imbecilul de Emilio Gonzales nici nu s-a gndit s-i asigure proprietatea solului, sunt sigur de asta. Cum ai s ai n buzunar actul de proprietate, te ntorci i ne punem tovarii la munc n lac. Pred i scrisoarea, care e o comand de materiale, care au s ne serveasc mai trziu. i tnrul inginer? ntreb Elias. O s plece s-i caute norocul ntr-alt parte, rnji Fernandez. Lecia o s-i prind bine, o s-l nvee s fie mai prudent. Nenorocitul de el! spuse aventurierul, pare s fie

un biat simpatic. Asta da, mormi Fernandez; sor-sa e i ea ncnttoare, dar nu suntem aici ca s facem pe sentimentalii. Afacerile sunt afaceri.... Cei doi oameni izbucnir n rs i puser la punct amnuntele planului lor machiavelic. E de o simplitate copilreasc precum vezi, conchise Fernandez, i e bine lucrat.... Se auzi un zgomot de pai. Curnd apru Emilio, gfind dup atta alergtur i se scuz: Nu te-am fcut s atepi prea mult? Iat scrisoarea. Dup un sfert de or, Elias strngnd mna complicelui i victimei, dispru n desi, n direcia Bogotei.

VII CRILE PE FA
Rancho-ul devenea din ce n ce un tezaur, tezaur, ce e drept, destul de slab nchis, dar pe care singurtatea lui l pzea mai bine ca orice. Zilele treceau consacrate unei munci continue i rbdtoare. Neobosii, exploratorii smulgeau apelor sfinte minune dup minune. Hotrser s lase pe mai trziu explorarea nisipurilor bogate n fluturai i se ocupau exclusiv de locurile alese de caciki, pentru ngroparea bogiilor. O sut de obiecte preioase venir din nou n atingere cu aerul, i fur rnduite n rancho, unde seara cuttorii de comori le contemplau cu drag. Firete Emilio i Flora ineau seam cu satisfacie de valoarea comercial a comorilor gsite, dar, n acelasi timp i un alt sentiment i nsufleea: vederea unor frumusei att de mari i ncnta, i spiritul lor rtcea ntr-o evocare captivant a acestei civilizaii disprute, care lsase urme att de strlucite ale artei ei. Fernandez, dimpotriv, nu prea ctui de puin s aib asemenea preocupri. Singurul lui vis era s vad ngrmdindu-se n locul vaselor preioase grmezi de pesos sau de dolari. Trecutul istoric l lsa cu totul rece. n schimb se vedea notnd n bogii i asta fcea s-i strluceasc ochii. Ct despre David puteai s crezi c puin i psa i de trecut i de viitor i c nimic nu era n stare s-l emoioneze. Dar dei totul mergea strun, era ceva schimbat n atmosfera rancho-ului. Buna dispoziie i cordialitatea

de mai nainte, suferiser parc o schimbare. Caracterul lui Fernandez evolua. Mai bine zis, aventurierul i ddea arama pe fa. Nu mai era jovialul nsoitor din primele zile, gata s aduc un serviciu, i mulumit cu rolul lui de subaltern. ncetul cu ncetul el i atribuise o importan i o greutate la care, n asociaia lor, numai tnrul inginer avea dreptul. l repezea pe David, ca i cum el ar fi fost adevratul lui stpn, pe ct vreme Emilio i sora sa, foarte mulumii de serviciile indianului, l tratau mai mult ca pe un camarad, dect ca pe un servitor. i aceasta nu era nc lucrul cel mai nelinititor. Mai grav era atitudinea pe care o adoptase aventurierul fa de tnra fat. n toate micrile ei, Flora se simea urmrit de privirea arztoare a aventurierului, i o jen crescnd o copleea. Copila ghicea sentimentele ce i le inspira aventurierului tinereea ei strlucitoare i aceast idee era de ajuns ca s o fac uneori s roeasc toat. Ca s-i fac curte, cinicul individ alegea momentele cnd Emilio lipsea, aa c tnrul inginer, nu-i ddea seama de nimic, iar Flora ezita s-i spun. tia c fratele ei n-ar fi rbdat neruinarea lui Fernandez i c l-ar fi pus la punct. Dar nu poi tii niciodat pn unde poate merge o ceart ntr-un loc, unde legea celui mai tare este singura care conteaz; de aceea tnra fat prefera s tac i s se apere singur, dect s-i expun fratele la vreo primejdie. Totui, chiar i independent de asta, ntre Emilio i aventurier, cretea ncordarea. Tnrul avusese toat bunvoina s suporte schimbrile de caracter ale aventurierului, dndu-i seama c rbdarea este soluia cea mai just. Dar rbdarea omeneasc are margini, i inginerul se vzu ntr-o bun zi nevoit s

aminteasc lui Fernandez, c dac exist un stpn pe malurile lacului Hueco, apoi acest stpn era el, Emilio Gonzales i c rolul aventurierului nu era s porunceasc, ci s asculte de porunci. Flora era de fa la acest scandal i pli, vznd schimbarea ce se petrecu n Fernandez. Ochii lui aruncau flcri, buzele i se crispar, strnse pumnii. Prea o fiar gata s sar la atac. Flora scoase un strigt uor i se puse naintea fratelui su. Aventurierul nu se clinti. Pru s fac un efort i izbucni ntrun rs nervos i rutcios, apoi ntorcndu-le spatele, se deprt fluiernd. Fratele i sora rmai singuri, se privir cu tristee. M ntreb, murmur Flora, dac este numai un necioplit sau chiar un om ru... Srmana mea surioar, oft Emilio, m tem c e i una i alta. Dar cum s scpm de el? ntreb tnra fat. Tnrul inginer schi un gest de neputin. Deocamdat nu vd nici eu cum, spuse el. E un tip violent care la mnie, poate deveni primejdios. Concediindu-l am provoca o dram, cci vederea aurului l-a mbtat. Cnd exploatarea o s fie pus pe roate i o s vie mai mult lume aci, am s-l pot concedia cu o gratificaie mai nsemnat. Din aceast zi, situaia devenise, ca s zicem aa, de nesuferit. Aventurierul afia o atitudine obraznic i fr s vorbeasc tinerei fete, i arta prin privirile lui, c interesul lui pentru ea nu se micorase ctui de puin. Aa stteau lucrurile cnd, ntr-o diminea n timp ce David servea cafea, un zgomot straniu ajunse la urechile sihatrilor de pe malul lacului Hueco. Emilio i Flora ncercau n zadar s ghiceasc de unde venea

acest zgomot nc vag; pe buzele lui Fernandez, juca ns un surs. S fi ghicit acesta ce se petrecea? Avea el motive s se bucure? Deodat zgomotul se apropie, i deveni mai lmurit. Extraordinar! se mir Emilio, adresndu-se sorei lui; pare s fie un cor de voci omeneti! Flora continua s asculte. Nici o ndoial nu era cu putin. Da, spuse ea. Sunt nite oameni care cnt i se ndreapt spre noi. Aventurierul, tcut, prea absorbit de cafeaua, pe care o sorbea cu nghiituri mici, dar un surs sardonic lunec pe buzele sale, i Flora, vzndu-l se nfior. Ce o fi nsemnnd i asta? gndi ea cu inima strns. Rspunsul nu ntrzie mult. Curnd corul celor ce veneau, fu att de aproape, nct se puteau deosebi unele cuvinte, ce ieeau din nite gtlejuri nu prea deprinse s scoat sunete armonioase. Era un fel de cntec spaniol de drumei. Apoi, din dosul tufiurilor se ivi deodat o band de oameni zbrlii, n fruntea crora mergea un biat tnr, n care Emilio recunoscu imediat pe cltorul, de care se servise pentru a-i trimite scrisoarea la banca din Bogota. Tnrul inginer se scul n picioare, privind nedumerit grupul care nainta manifestnd o bucurie zgomotoas. Flora i lu mna i murmur: Dar tia sunt oamenii pe care i-am ntlnit n pdure cnd veneam ncoace, i care, dup spusele lui Fernandez, plecaser apoi la Bogota. Fernandez iei numaidect n ntmpinarea micului grup, care-l primi cu urale i-l ovaionar ndelung. Tinerii, nelinitii se lipir unul de altul.

S fiu al dracului dac pricep ceva n toat harababura asta, mormi Emilio. Dar acum oamenii, cu Fernandez n frunte, se ndreptar spre tnrul inginer. Dintr-o singur privire aruncat asupra aventurierului, Emilio nelese situaia: aceti oameni veneau nu ca prieteni ci ca dumani. Cu un gest instinctiv, tnrul duse mna la revolverul atrnat la cingtoare, dar nu apuc s-l ating i vzu evile mai multor arme ndreptate asupra lui. n acelai timp rsun vocea batjocoritoare a lui Fernandez. S fim calmi, don Emilio, s fim calmi, ce naiba! Era vdit c orice rezisten era imposibil. Tnrul inginer pricepu i se stpni; privind int pe aventurier i ntreb cu rceal: A putea s fiu lmurit ce nseamn toate uneltirile astea? Aventurierul izbucni ntr-un rs zgomotos i exclam: Dar desigur don Emilio, desigur. ntrebarea d-tale este foarte natural i e pentru mine o plcere s-i rspund. Eti un om prea nvat, don Emilio, ca s nui dai seama c viaa este fcut din contradicii ciudate i din ntorsturi neateptate. Existena cere de la om mult filosofie.... Adevrat, l ntrerupse Emilio cu rceal. Dar n-am ce face cu discursurile d-tale. Aventurierul rnji: Cum vrei. Trec atunci la realitile brutale i te anun c te bucuri aci de ospitalitatea mea i a prietenilor mei.... Tnrul pli i spuse cu o voce inexpresiv: Nu neleg.... i totui e att de simplu, tun aventurierul. Lacul Hueco cu malurile sale sunt ale noastre i tezaurul ne aparine i el.

Minciun! exclam tnrul inginer cu un glas amenintor care-i fcu pe recogidores, ateni la discuie, s-i scoat din nou revolverele. O bucurie satanic ardea n ochii lui Fernandez. A! Eu mint? ripost el, atunci arat-ne d-ta titlurile d-tale de proprietate! Ei? i-ar veni cam greu s-o faci? Pe ct vreme noi, putem s i le artm pe loc. Ce zici Elias? Zguduit, Emilio nu rspunse. Om cinstit, prea ncreztor n cinstea altora, fusese lipsit de pruden, i-i ddea seama prea trziu de asta. Ascult, fcu Fernandez crunt, sunt ns biat bun. Dac vrei, te angajez pe d-ta don Emilio n serviciul meu i-i ofer leafa pe care mi-o ddeai mie. Ct despre Senorita doresc s-o angajez i pe dnsa ca buctreas, mpreun cu David al vostru... i aventurierul se ls scuturat de un rs rutcios.

VIII CND TOTUL S-A SFRIT


Cine ar fi vzut rancho-ul a doua zi, ar fi crezut c trecuse printr-o revoluie. Prea transformat ntr-un corp de gard i pereii lui subiri se cutremurau ziua ntreag de njurturile i cntecele aventurierilor, care tbrser acolo ca ntro ar cucerit. Dei li se oferise i lui Emilio i sorei lui un locor, tnrul inginer nici nu se putea gndi s-o lase pe Flora ntr-o asemenea atmosfer. Lsnd ncperile i paturile pe mna intruilor, cei doi tineri dormir afar, nfurai n pturile lor. Emilio nu-i putea ierta imprudena lui: Trebuia s cumpr terenurile astea nainte de a veni ncoace... oft el. Dar deloc, protest Flora, asta ar fi fost anormal. Nu puteam cumpra terenurile nainte de a ti dac ele conin ntr-adevr ceea ce cutam. Cuttorii de aur nu-i cumpr niciodat loturile, pn nu constat prezena metalului galben. Pe de alt parte, ntr-o regiune pustie ca asta, nu ne puteam atepta la o asemenea mainaie. Tnrul scrni din dini i nu rspunse nimic. La ce serveau cuvintele, n faa unei realiti att de ngrozitoare, a unei realiti ce prea un vis ru... Acestui sfrit jalnic s fie hrzite toate sforrile lui, toate calculele lui? Din toate speranele, din toate proectele, nu se alesese dect fum? S duci expediia la bun sfrit, s reueti, s-i vezi sperana

transformat n siguran, s atingi tezaurul i s-l mngi cu privirile, i apoi, dintr-odat s-l vezi rpit de nite excroci cinici!.. ntrecea de data aceasta rezistena moral, ce se poate cere de la un om. Iar la dezamgire se mai aduga i amrciunea de a se fi lsat pclit de un sinistru aventurier, al crui triumf obraznic, producea asupra celor doi tineri efectul uleiului fierbinte vrsat peste o ran deschis. n cele din urm, oboseala sili ns pe cei doi tineri s se odihneasc timp de cteva ore, ntr-un somn nelinitit. n timpul acesta recogedores i reluar activitatea dar nu o activitate productiv, ci una de srbtoare: hotrser s rscumpere printr-un chef monstru, postul la care fuseser supui, n timp ce ateptau, pitii n guebrada, momentul potrivit ca s apar. David aprinsese un foc mic i pregtea cafeaua. Indianul, care se culcase alturi de stpnii si, le manifestase o fidelitate mictoare i se purta ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic. n clipa n care Flora ducea la buze ceaca cu cafea, se apropie de ea unul din aventurieri; era Elias Viquez. Tnrul aducea o bucat de plcint de malai coapt de aventurieri, ca s-o ofere tinerei fete. Fcu gestul acesta cu atta politee i cu un surs ce prea s vdeasc atta regret pentru cele petrecute, nct Flora ovi o clip, i se uit la tnrul aventurier, care o contempla cu admiraie. i era ct pe ce s primeasc, dar fratele ei i opri mna, nainte ca ea s se fi atins de plcint: Nu, Flora, nu lua, zis e el blnd, plcinta asta n-o s-i priasc... De ce? ntreba mirat tnra fat. Pentru c mna, care o ofer nu e curat, declar

inginerul. Omul acesta este acela, pe care l-am nsrcinat s transmit scrisoarea la banc i care a jucat, mpreun cu Fernandez, comedia cea mrav, nainte de a pleca la Bogota ca s ne fure printr-o cumprare criminal. La aceste cuvinte Elias Viquez schimb fee-fee. Dar, n loc s se mnie, rmase cu mna ntins i palid ca un cadavru. Fr s rosteasc un cuvnt, Flora lu bucata de plcint i rupnd-o n bucele, o arunc n foc. Apoi privi cteva secunde pe tnrul aventurier cu un dispre nespus, ntoarse capul i-i vzu de cafeaua ei. Elias Viquez se ndeprt cu capul plecat. Cnd ajunse la ceilali aventurieri, Flora murmur: La dreptul vorbind, lundu-m dup nfiarea lui, eram ispitit s am ncredere n el i s-l iau drept ceea ce nu e. Ceilali au nite mutre nfricotoare; el, ns, nu arat a bandit... Ceea ce dovedete, o ntrerupse Emilio, c are dreptate proverbul care spune s nu judeci pe om dup cum arat... Situaia celor doi tineri pe malurile Hueco nu mai putea dura aa. Propunerea din ajun a lui Fernandez, ca ei s rmn n serviciul lui, nu merita s fie luat o clip mcar n consideraie. i afar de asta, fiecare moment, petrecut pe aceste meleaguri, sporea i mai mult suferinele exploratorilor jefuii. Cel mai bine era s plece fr ntrziere, departe de acest rancho, devenit att de neprimitor. Tnrul inginer cut pe Fernandez, care inea o cuvntare, n mijlocul unui grup. La apropierea lui Emilio, aventurierul tcu i-l privi cu o strmbtur: La dispoziia dv., don Emilio, fcu el cu o politee ironic.

Emilio jurase fa de sine nsui, c avea s-i pstreze calmul. Rspunse aadar nepstor: Sora mea i cu mine nu mai avem ce cuta aici, i vrem s ne ntoarcem la Bogota. Cred c n-o s ai nimic mpotriv; cum ne vor fi gata bagajele, plecm. Aventurierul tcu, ca i cum ar sta la chibzuial. Apoi primi: De acord, i pentru ca drumul s v vie mai uor, mai ales c n-o s avei ca hamal dect pe David, putei s nu luai dect strictul necesar. De lucrurile celelalte, am s port eu grije. Era un fel de a spune c aventurierul confisca tot ce putea s fie de folos din bagajele inginerului. Dar discuia, era inutil. Aventurierul mai adaog cu un surs rutcios: Un ultim sfat, nu v pierdei timpul la Bogota, cu demersuri inutile pentru a reintra n posesiunea lacului Hueco. Avnd obiceiul s ocolesc legea, am nvat s-o cunosc, i titlurile noastre de proprietate nu pot fi atacate, v asigur. Prea c ticlosul, prin obrznicia atitudinei i a cuvintelor lui, urmrea cu tot dinadinsul s-l provoace pe tnrul inginer, s-l fac s-i ias din fire. Dar nu izbuti. Cu faa ncruntat, cu buzele tremurnd imperceptibil de o mnie reinut, tnrul i ntoarse spatele i se ndrept spre rancho. Dup ce-l vzu pe Emilio disprnd, Fernandez se cufund ntr-o cugetare adnc. Faa i se schimonosi ntr-un fel de strmbtur, care dovedea proasta lui dispoziie; prea chinuit de ceva. Apoi, cu pai mici, se ndrept spre Flora, care tocmai strngea pturile, pregtindu-se s se ntoarc n rancho la fratele ei. Tnra fat continu s-i vad de treab, fr s ia n seam pe aventurier. Prea s nici nu vad pe acest

om, care o privea cu ochi nfrigurai. Nepstoare i strin, i aranja costumul, pn s-i dea seama ca fiecare micare a ei, scondu-i n eviden graia virginal mrea tot mai mult nervozitatea aventurierului. Senorita... rosti el cu o voce rguit. Ea se fcu c n-auzise nimic i, dnd lui David pturile strnse, se ndrept spre rancho cu mersul ei sprinten i armonios. Dar n-apuc s fac nici trei metri i aventurierul o apuc brutal de ncheietura minii. Ascultai, senorita, ascultai-m o clip... mormi aventurierul, pe un ton umil. Pentru prima oar de cnd omul se apropiase de ea, ridic tnra fat ochii, aintind asupra lui o privire de ghia. Las-m! porunci ea scurt. Aventurierul se fcu c n-aude i deveni mai insistent. Senorita, ai trezit n mine... Las-m, fiar! i tie din nou cuvintele tnra fat, cu obrajii mpurpurai de mnie. Fernandez, innd nainte mna tinerei fete, n laba lui puternic, murmur: Primete s devii soia mea, Flora.... Fr s rspund, tnra se zbtea s se elibereze fr zgomot, dar aventurierul nu-i ddu drumul i urm: Primete, i-i asigur o parte regal din tezaur. Fratele d-tale va fi bogat, d-ta la fel... Curajoasa copil, pufni n rs n nasul aventurierului. Ea exclam: Ticlosule! Judeci pe toat lumea dup chipul i asemnarea d-tale. i nchipui c abia atept s m

vnd pentru aur, pentru acest aur, care pe d-ta te-ar face s comii orice crim! Eti i incontient n josnicia d-tale. D-mi drumul! De departe, un grup de recogedores urmrea scena i fcea mare haz pe socoteala insuccesului n dragoste al efului lor. Pe de alt parte, Elias Viquez, care hoinrea prin preajm, la auzul ultimelor cuvinte ale tinerei fete, se apropie i el, n pas de plimbare cu minile n buzunare. Pe semne c lui Fernandez nu-i venea la socoteal s joace un rol ridicol, n faa oamenilor lui. nl din umeri i nghiindu-i necazul o eliber pe Flora. Aceasta, ntorcndu-se se pomeni fa n fa cu Elias Viquez i, fr doar i poate, stpnit nc de mnia i de spiritul btios ce i-l dduse hara prin care trecuse, ea strig lui Fernandez, artndu-i-l pe Elias: Iat unul cu care nu m ndoesc ai s te nelegi; mai bine dect cu mine. E de o teap cu d-ta! Rsul insulttor al tinerei fete, czu biciuitor asupra celor doi oameni. Tnrul aventurier se fcuse alb ca varul. Buzele lui nici nu se ntredeschiser, ca s rspund, i o expresie de o adnc tristee i umplu ochii. Rmase cu ochii pierdui dup Flora, care slbatic i uoar ca o cprioar, fugea spre rancho. Emilio era att de ocupat, nct nu observase nimic din discuia dintre sora lui i Fernandez. Era de altfel i mai bine aa, cci prezena i intervenia lui n-ar fi ngduit ca incidentul s fie lichidat ntr-un mod att de panic, i la urma urmelor satisfctor pentru graioasa copil. Vicente urmrea micrile lui Emilio cu ochi bnuitori, ct timp Emilio pregtea cele dou poveri, pe care aveau s le duc el cu David.

Ca s poat nainta normal cei doi brbai nu puteau lua dect o povar mic, i Emilio fu silit s aleag cu severitate ntre attea obiecte, care fuseser aduse aici de o duzin de hamali ncercai. Trebui chiar s lase i o parte din rufe, spre mare satisfacie a lui Vicente, care le i puse la o parte pentru folosina lui personal. David alegea i el proviziile necesare pentru a hrni n mod cumptat trei guri. Dup ce cele dou poveri, fur alctuite i legate, indianul o lu pe a lui i o cntri cu un surs. E grea? ntreb Emilio. David i descoperi dinii albi i ddu negativ din cap. Apoi adug la legtura lui attea lucruri, c greutatea ei crescu aproape de dou ori. Tnrul inginer gsi aceast povar prea grea, dar indianal declar c umerii lui erau nvai i cu mai mult i c eful navea dece fi nelinitit. n acest moment sosi Flora. Ea privi, mulumit, pachetele pregtite. ederea aci m scoate din srite, spuse ea... S plecm ct mai repede. Emilio o lu n brae i o strnse la piept drgstos. Biata mea surioar! exclam el. Trist expediie n care te-am ncurcat. Am pornit cu gndul s ne mbogim i ne ntoarcem n lumea civilizat mai sraci ca nainte. Flora surse cu mndrie. N-are a face! Cine nu risc nimic, n-are nimic. Trebuia s riscm. N-am reuit? Atta pagub! O s ne surd norocul alt dat. Dar s plecm din aceste locuri, de unde n-avem s ne ateptm dect la necazuri. Ai dreptate surioar, murmur Emilio. Ast sear o

s fim departe de aci, pe drumul ntoarcerii... i al uitrii...

IX O PROPUNERE NEATEPTAT
Cei doi tineri i credinciosul lor David, stteau la mas, mncnd nite tamale reci, un fel de roulouri din aluat de porumb umplute cu carne tocat, cnd Fernandez care se plimba ncoace i ncolo n faa ranchoului, se nfipse naintea lor, cu un aer agresiv. Emilio continu s mnnce, ca i cum n-ar fi observat prezena aventurierului. Dar aceast nepsare nfurie pe aventurier, care era, pe ct se prea, prad unei violente iritaii. Privirea lui luneca de la frate la sor; rosti cu gura schimonosit de ur: Ia s nu mai facei pe grozavii. N-ai plecat nc i Fernandez v mai are n mn. Izbucni ntr-un rs zgomotos i se deprt rnjind. Emilio ascultase aceast ieire cu o adnc uimire. Ce musc l-o fi picat pe acest ticlos? se ntreb el. Flora i ddu seama c e mai bine s-l puie pe fratele ei la curent cu propunerile aventurierului. Roind de ruine, de parc ea ar fi fost rspunztoare de pasiunea pe care o inspirase banditului, ea povesti cum acesta nc din primele zile nu-i dduse pace. n cele din urm, azi de diminea, termin ea, silindu-se s surd, Fernandez m-a cerut n cstorie, n toat regula... Emilio ascultase aceast povestire cu sprncenele ncruntate. Indignarea care fierbea n el i ascundea partea comic a afacerii. El strnse pumnii i murmur:

Ah! Ce n-a da, ca s-l pot nva minte pe individul acesta cum merit. Dar sora sa se lipi de el rugtoare Stai bine, Emilio! l rug ea fierbinte. Nici vorb, banditul sta ar merita o lecie, dar n situaia noastr, cel mai nelept e s nu-l bgm n seam. Soarta noastr este n minile lui, i liberarea noastr a i devenit nesigur. S nu distrugem ultimele cteva anse, care ne mai rmn. O s trebuiasc s ne nfrngem dorinele, cci rzbunarea lui poate fi groaznic.., mai ales pentru mine... adug tnara fat, cutremurndu-se. Emilio, cu capul plecat, se ddu btut, pricepnd c sora lui avea dreptate. Numai s ne lase s plecm, bandiii! murmur el. Acum, cnd tiu toate astea, tremur pentru tine, surioar.... n aceast clip atenia lor fu atras de voci ce veneau din grupul de recogedores. O discuie nfierbntat degenerase ntr-o adevrat ceart, n care dumanii principali erau Fernandez i Elias Viquez. Ce se petrecea, care era subiectul certei? Cei doi tineri pricepur ndat. Fernandez trebuia s fi declarat complicilor lui c avea de gnd s ie pe tnrul inginer i pe sora sa prizonieri. Bandiii nu puteau s nu tie n ce scop luase eful lor aceast hotrre i chestiunea i interesa prea puin. Dar deodat se ridicase un protest. Nemulumitul era Elias Viquez. Furios, Fernandez l atac cu violen, dar tnrul aventurier, cu un calm i o logic, care fcur impresie asupra bandiilor adunai, declar cu glas tare: Fernandez a reuit prin vicleugul lui s aranjeze o combinaie, care o s dea poate roade minunate.

Tezaurul, al crui proprietari am devenit datorit lui, e foarte mare i, lucru nsemnat i rar pentru noi, ne putem mbogi n mod legal. Am avut fiecare din noi destule ncurcturi cu diferite poliii ca s putem azi preui, la justa lui valoare, timpul de linite att de tihnit, de care ne putem bucura de aci ncolo. i iat c deodat Fernandez vrea s primejduiasc aceast linitit prosperitate a noastr, pentru a satisface nu tiu ce toan personal ce i s-o fi abtut. C e amorezat, l privete. Dar ca amorurile lui s ne mping spre prpastie, asta-i o alt chestie i trebuie s ne aprm, contra acestei primejdii. Dac folosim violena contra lui senor Gonzales i a senoritei i lucrul se afl, aceasta poate s atrag asupra noastr o expediie de pedeaps a poliiei din Columbia, i atunci n loc s ne exploatm tezaurul, o s trebuiasc s o tulim ca nite obolani i s ne ascundem n gaur de arpe, ca s nu fim spnzurai. Frumos rezultat nu? Asta v trebuie vou? Nu cred. Dac ns lsai cele doua psrele s-i i-a zborul spre libertate, n-avem dece s ne temem. N-au dect s trncneasc i s fac orice or voi, n-o s le mearg: noi suntem i rmnem proprietarii lacului Hueco. Acest discurs smulsese aventurierilor ce ascultau urlete de aprobare. Emilio nu se putu mpiedica de a observa: Acest tnr bandit ne aduce un mare serviciu, dac reuete s-i conving tovarii.... Fernandez, spumegnd de mnie i negsind alte argumente, dect cele ale pumnilor lui, voi s se arunce asupra adversarului lui, dar ceilali l mpiedicar. Nepstor, Elias Viquez nu schiase nici cea mai slab micare de aprare, dar se simea n el o suplee,

capabil de ripost fulgertoare. Cauza fusese ctigat de el. Fernandez, dezaprobat de oamenii lui, arunca ameninri tnrului aventurier, care-l pusese n minoritate ntr-un timp att de scurt. Emilio rsufla uurat, iar Flora, nc sub impresia certei, al crei pre fusese ea, exclam: Simt o bucurie att de mare ca i cum, n locul comorilor pierdute, a fi gsit alta.... Care? ntreb surznd Emilio. Libertatea! exclam vesel, tnra fat. Dar tcur cci Elias Viquez se ndrept spre ei. Cnd fu aproape de tot, tnrul aventurier se nclin uor ctre inginer i i opti:, Un sfat: plecai, fr s pierdei un minut i pe drum nu zbovii. Apoi el se ntoarse, fr s arunce o privire Florei care murmur vistoare: n fond, biatul sta, poate c nu e chiar att de ru.... Emilio nu mai auzi aceast prere i ridicase pe umeri povara; l grbi i pe David. Dup zece minute, micul grup, zorea cu pai de fugari spre orizonturi mai sigure. Contiina primejdiei, de care scpaser le ddea aripi i frica de a nu se ciocni din nou cu aceast primejdie i mboldea. Oamenii tia se rzgndesc uor, spuse tnrul inginer i n-avem nici o garanie c blestematul de Fernandez, nu-i va recuceri influena asupra bandei. S sperm ns, c atunci cnd se va ntmpla asta, noi o s fim destul de departe. Flora, care retri scena certei, declar: Dac Fernandez va gsi vreodat prilejul de a se zbuna pe banditul cel tnr care i-a pus bee n roate,

rzbunarea lui va fi grozav.... Era ca o fiar turbat, cnd voia s se arunce asupra lui. N-avea grij! spuse filozofic Emilio, indivizii tia nu se omoar ntre ei, chiar att de des ct fgduiesc. Iar acest Elias ne-a fcut un serviciu, numai pentru c aa-i convenea lui; cu toate astea, e i el o canalie, a crei dispariie ar fi un ctig pentru omenire. Tnra fat nu rspunse dei nclina pare-se, spre mai mult indulgen dect fratele ei. Cu toat povara grea, David mergea repede pe potec i cei doi nsoitori ai lui l urmau cu greu. Cunoteau acum mai bine regiunea i aleseser alt drum dect cel pe care veniser, un drum pe care erau mai puin hruii de obstacole. Ctre sear se oprir s mai rsufle i Emilio, dup ce ntreb pe Flora dac mai avea putere s umble, fu de prere s-i continue drumul, cu toate c se nnoptase. Luna strlucea pe cer, ceea ce le ddea sperana c vor avea destul lumin ca s nu se rtceasc. Firete, n asemenea condiii, poticnelile erau inevitabile i Flora nghea de fric, gndindu-se la erpii, care i ziua se distingeau destul de greu.... Dar cealalt primejdie era i mai ngrozitoare, i prefera de o mie de ori mbriarea mortal a unui arpe, dect cealalt infamant a lui Fernandez... S mergem nainte, spuse ea, curajoas; cnd nau s m mai duc picioarele am s v spun.... Mergeau n noapte chinuii de ncordare, i ostenii. Biat surioar, murmur Emilio, uitndu-se la Flora, care mergea cu pai ovitori naintea lui. Suntem nite cli, c te silim s faci asemenea sforri. S ne oprim. Nu! rspunse tnra fat. Nu vreau. Mai putem umbla o or... Cu ct o s ne ndeprtm mai mult de

lacul Hueco, cu att mai bine am s m pot odihni. Deodat cltorii se oprir i rmaser locului trgnd cu urechea. Troznituri de crengi n apropiere le anunar prezena unei fiine vii. Emilio duse mna mainal la mnerul revolverului. Dar n aceai clip o mirare fr margini se zugrvi pe feele lor. n faa lor se ivi o siluet i n aceeai clip rsun un salut prietenos. Necunoscutul naint n lumina cenuie a lunii i fugarii l recunoscur cu o mirare pe care nici nu ncercar s o ascund. Era Elias Viquez. Cum dracu ai ajuns aci? mormi Emilio, care nu tia dac trebuie s considere pe tnrul aventurier drept prieten sau drept duman. Noul venit prea sleit de puteri. Complimentele mele, spuse el. Umblai, nu v ncurcai, dup ct vd, i, ca s v ajung a trebuit s alerg, nu glum. Care va s zic ineai numaidect s ne ajungi? spuse tnrul inginer, pe un ton prea puin amabil. Elias Viquez privi o clip int feele celorlali, fr s rspund. Citi pe ele numai dumnie i de aceea spuse blnd: tiu ce credei despre mine i ct de puin m stimai... Nu vd atunci, i-o ti scurt Emilio, de ce ai venit dup noi. Afar doar dac nu ne ntinzi o nou curs. Tnrul aventurier fcu cu mna un gest de oboseal i spuse: Avei rbdare s m ascultai cteva minute. Sunt aci numai i numai n interesul vostru. S v spun cte ceva despre mine. E numaidect nevoie? ntreb batjocoritor Flora,

cu o cruzime de care-i pru numaidect ru, vznd tristeea cu care o privi tovarul lui Fernandez. Vei judeca dvs., spuse tnrul cu o voce surd. Te ascultm, scand Emilio. Aventurierul i trecu cu mna peste frunte i ncepu: Sunt unul din cei mai mari miei, din ci se pot ntlni prin prile Maragnonului i ale Columbiei de Sud. Capul meu este pus la pre de toate poliiile locale. Prietenii mei sunt cei mai periculoi indivizi din tot inutul. Vedei dar, i Elias Viquez rse fals, c tiu s m apreciez la justa mea valoare. De aceea, cnd Fernandez mi-a propus s-l ajut la desvrirea loviturii, pe care o uneltea, am primit fr ovire. Originalitatea afacerii mi surdea mai mult chiar ca banii. Dup ce mi-am ndeplinit nsrcinarea, m-am ntors, i v-am cunoscut atunci pe amndoi. Pe d-ta don Emilio, te mai vzusem nainte de a pleca la Bogota. Dar eti brbat i n-am obiceiul s cru brbaii. La ntoarcere, ns, o vzui pe senorita i la gndul c pe ea am jefuit-o, avui pe neateptate contiina c sunt un ticlos. De atunci am fost prad remucrilor i mam cit amarnic c m-am vrt n afacerea asta murdar... Cam trzii regrete, exclam cu rceal tnra fat. i care nu par s te fi mpiedicat azi diminea s lauzi cu atta elocven binefacerile acestei ingenioase operaiuni financiare, adug Emilio. Elias Viquez se fcu c nu bag de seam tonul batjocoritor al acestor ntreruperi. Explic: Tot ce-am vorbit azi de diminea, n-am spus dect ca s v fie de folos. Cunoteam inteniile lui

Fernadez i tiam c era hotrt s v ie prizonieri, ca s o fac pe senorita s se plece n faa voinei lui, i so sileasc s-i primeasc propunerile. Ca s-l mpiedec am ales pretextul acesta. i suntem recunosctori, spuse inginerul, dar acum pierdem vremea i dm lui Fernandez, care poate ntre timp i-a convins oamenii, putina s ne prind. Elias Viquez, scutur din cap. Nici o primejdie. Drept consolare, bandiii au ncins o partid de poker, care o s mai dureze. Totui, e mai bine s luai toate msurile de precauiune. Eu m ntorc, i ct sunt eu acolo, Fernandez n-o s porneasc n urmrirea voastr. Dar... Vocea aventurierului ovi, apoi urm, aproape umil: Dar, nu ca s v vorbesc despre mine, m-am strduit s v ajung. Mi-ai spus senorita, c regretele mele sunt trzii, i eu nu caut s m desvinovesc. A vrea s rscumpr pe ct cu putin rul pe care vi lam fcut. Am venit s v dau napoi ce v-am luat. Emilio i Flora se uitar nedumerii la tnrul aventurier. Acesta scoase din buzunar o hrtie i le-o ntinse. Iat actul de proprietate asupra lacului Hueco. Deoarece m-am dus la Bogota ca s-l cumpr, actele sunt fcute pe numele meu. V redau aceste acte dimpreun cu un act de vnzare fictiv ctre voi, care v face proprietari ai conccsiunii. Nu mai avei dect s cerei la Bogota, s fii repui n drepturile voastre. Nimeni n-o s poat contesta autenticitatea actelor, i tezaurul pe care l-ai descoperit va rmne proprietatea voastr. Acum un sfat, cerei imediat ajutorul tuturor poliitilor din regiune pentru a alunga pe

uzurpatori i instalai-v acolo cu o gard numeroas i bine narmat. Inginerul, care parcursese cu privirea la lumina unui chibrit documentul, pe care i-l nmnase Elias Viquez, ridic capul i se uit tcut n ochii tnrului aventurier. Apoi, cu o emoie vdit, i ntinse mna exclamnd: Iart-m. Te-am judecat ru. Ai o inim mare, i sunt sigur c o nenorocit nlnuire de mprejurri te-a abtut de la calea cea dreapt. Elias Viquez surse cu tristee: Firea omeneasc e schimbtoare. De aceea nu trebuie niciodat s condamni fr apel... Tnrul inginer i puse mna pe umr: Cum am putea rsplti serviciul pe care ni l-ai adus? Elias Viquez fcu un pas napoi i murmur: N-ai ce rsplti, don Emilio, n-am fcut dect s repar rul ce vi l-am fcut. Totui, adug el, ntorcndu-se ctre Flora, a fi cu prisosin rspltit, dac senorita ar primi s-mi strng mna. Spontan, Flora ntinse mnua ei mic tnrului aventurier. Atunci acesta, repede ca i cum ar fi svrit un furt, depuse pe aceast mnu o srutare i dispru n noapte. Micul grup porni din nou la drum. Tnrul inginer i sora lui preau nsufleii de fore noi. n chip tot att de neateptat cum i pierduser averea, i-o regseau acum neatins. Instinctiv, la bucuria regsirii tezaurului se adug bucuria de a se putea rzbuna pe Fernandez, principalul uneltitor al trdrii. Deodat tnra fat se adres ncet lui Emilio i,

dac ntunericul nu ar fi fost att de mare, pe faa ei sar fi putut citi o oarecare fric. Crezi c Fernandez i ceilali bandii n-au s-i fac nici un ru lui Elias Viquez, dac afl?.... De, i ddu cu prerea Emilio, hotrt lucru, dac se descoper vreodat ce a fcut, n-a da multe parale pe pielea lui... Flora se cutremur i, cu o voce slab, murmur: N-am fcut bine c l-am lsat s se ntoarc. Trebuia s-l lum cu noi.

X LEGEA CELOR CERTAI CU LEGEA


Trecuse ctva timp de la plecarea grbit a inginerului i a sorei lui. Locul unde fusese nainte rancho-ul, era acum un adevrat lagr, cci recogedores, obinuii s triasc sub cerul liber, se plictisiser repede de acoperiul de frunzi. Setea lor de bogie fcuse minuni. Se sculau n fiecare diminea ca nite muncitori model i se puneau pe lucru, fr s crcneasc. Fernandez i Vicente organizaser munca i se artaser deajuns de ingenioi n folosirea puinelor lor mijloace de exploatare. Costumul de scafandru era unul singur, dar lui Vicente i veni n minte s foloseasc mai muli scufundtori, aa nct, ndat ce un om se simea obosit, el preda costumul i casca unuia dintre tovarii lui odihnit, cu fore proaspete. n felul acesta, se suprima pierderea de timp. Evident c nu toi aventurierii puteau fi folosii ca scafandri, dar Vicente i Fernandez le gsir ndat i celorlali o ocupaie. Formar echipe, dintre cei care tiau s noate, i acetia se scufundau ca pescuitorii de perle pn la fundul lacului, n locurile mai puin adnci i unde se constatase c erau muli fluturai de aur. nottorii umpleau cu repeziciune cte un sac cu nisip sau cu ml i se ntorceau la suprafa, n timp ce unul din tovarii lor transporta sacul, i altul spla nisipul i punea aurul deoparte. O activitate nfrigurat domnea pe acest nefericit lac

Hueco, ale crui ape sfinte fuseser respectate timp de secole. Strigte njurturi, rsete rsunau de diminea pn seara, fcnd uneori vile s vuiase. Prada era depozitat n rancho. Recolta de fluturai de aur, strns ntr-un sac, se aduga n fiece sear la cea din zilele precedente i ncepea s capete un volum respectabil. Pe de alt parte, obiectele gsite se ngrmdeau n vrafuri, numrate ns de Fernandez, care le inea cu grij socoteala. Nepstori fa de frumuseea i fineea lucrrilor de art antic, pe care le extrgeau, aventurierii se mrgineau s preuiasc aceste minunii, dup greutatea de aur pe care o arta cntarul. Bare de aur nelucrate i-ar fi entuziasmat mai degrab, dect aceste urme ale unei falnice civilizaii disprute. Zilele treceau... n fiece sear, strni plcuri, plcuri, n jurul unui foc mare, recogedores se distrau furind planuri pentru un viitor de aur. Acum c se tiau sau credeau c se tiu proprietarii unor asemenea bogii, ei simeau ncolind n ei un suflet aproape burghez. Deveneau mai aezai, njurau mai puin, jucau mai puin i se bteau mai puin. Prea c fac ucenicia unei viei noi. Fr s oboseasc, nainte de a adormi depnau iar i iar de la capt aceleai proiecte i aceleai planuri. Ct despre Fernandez, acesta era ntr-o stare de spirit foarte proast, pe care o punea pe socoteala grijilor ce i le ddea organizarea exploatrii. Dar Vicente, venic nedesprit de el, tia bine c sinistrul aventurier nu mai putea uita graia feciorelnic a aceleia, care ar fi trebuit s devin prada lui i care-i scpase din mn, datorit amestecului tnrului Elias Viquez. Asta avea pe inim eful bandei i din acea zi, el purta o ur feroce tnrului aventurier.

Puin rbdare, i spuse el n tain lui Vicente. O s vad el cu vrf i ndesat c vai i amar e de cel ce se pune n calea lui Fernandez. Banditul adug, rnjind: S uit binele, care mi s-a fcut, mi s-a mai ntmplat, dar rul, niciodat. Vicente zmbi veninos i murmur: Ct despre mine, nu m-a mira deloc, s aflu c putiul a fcut isprava pentru c-i amorezat de senorita.... Fernandez strnse pumnii si enormi i arunc o privire ucigtoare spre locul unde Elias Viquez, nfurat ntr-o ptur, i fuma alene igara, cu ochii la stele. O s-o plteasc, mri aventurierul, o s-o plteasc scump. Dar Fernandez nu se putea rzbuna att de repede cum ar fi vrut. S provoace o ceart sub un pretext oarecare? Asta nu era greu, dar toat lumea i-ar fi ghicit inteniile i o parte s-ar fi ridicat mpotriva lui. Trebuia deci rbdare, mult rbdare.... n fiece sear, Fernandez, fcea bilanul ntmplrilor din cursul zilei, n speran c dintr-una din ele se va nate o idee, pe care ar putea-o folosi pentru a-i satisface ura. Dar n zadar. Elias Viquez, lucra ca i ceilali, mai mult ca alii, era bine dispus i evita orice discuie. Rbdare, rbdare, mormia aventurierul cnd Vicente l privea zeflemisitor. ntre timp, altfel de ocupri puser stpnire pe creierul lui Elias Viquez. El ghicea c Fernandez i purta smbetele i urmrea mersul lucrurilor. Sub nepsarea lui prefcut, se ascundea o real nelinite. i cunotea punctul slab i atepta, tiind

bine c un atac n aceast direcie, avea s-l pun ntro situaie ngrozitoare. n tot timpul zilei, tnrul era cel mai vesel dintre tovarii si, pentru a-i pstra popularitatea i influena asupra lor. Dar, ctre sear, nainte de a se lsa furat de un somn zbuciumat, sttea pe gnduri, fumnd o igar. Gndul lui zbura la Emilio i la Flora, mai ales la Flora. Le urmrea cu gndul drumul i mintea lui fcea necontenit un complicat calcul al probabilitilor, ca s ghiceasc unde puteau fi. El rsufl uurat, cnd ntr-o zi putu deduce, c innd seama chiar i de cea mai mare ntrziere posibil, cei doi tineri i indianul, trebuiau s fi ajuns la Bogota. Acum ei trebuie c se pregtesc de ntoarcere, se gndi el ntr-un amurg. Acum trebuie s fie pe drum se gndi el a doua zi. i, pe msur ce timpul trecea, nervozitatea lui cretea. Tnrul aventurier nu era un la dar totui i nghea sngele n vine, cnd se gndea la grozava ntrebare, la care odat tot avea s trebuiasc s rspund. i momentul acesta veni. Era ntr-un amurg, la fel cu celelalte. Elias Viquez i fcea socoteala zilnic i dedusese c ajutorul era aproape, cnd Vicente cci Vicente fu acela care mirosi slbiciunea tnrului se apropie de Elias care fuma linitit i-i spuse: Pentru ca s reglementm situaia noastr a tuturora, ar trebui ca tu s ne faci un act de vnzare colectiv, un fel de societate, pentru proprietatea i exploatarea bogiilor din lac. Dac aceast propunere i s-ar fi fcut la lumina zilei, s-ar fi putut vedea paloarea care se rspndi pe chipul

lui. Rspunse totui, cu cel mai mare calm. Ai dreptate. M gndeam tocmai la asta. Aa vom face. Vicente satisfcut, plec, mrginindu-se deocamdat la att. Elias Viquez putea spera c se alarmase degeaba i rsufl. Dar a doua zi, la aceai or, Vicente se ntoarse nsoit de Fernandez i de vreo ase oameni, Am vorbit cu bieii, zise Vicente i ei sunt de prere s facem toate actele astea numaidect, ca s terminm cu asta. Elias Viquez se aez jos. El glumi, ntinzndu-se. S-ar zice c n-avei ncredere n mine... Unul dintre oameni protest: Nu, dar de vreme ce lucrul tot trebuie fcut, nu vd de ce nu l-am face chiar acum. Fernandez gsi o scnduric ca s-i serveasc drept mas de scris. narmndu-se cu un creion el ceru: D-mi actul, am s redactez cele trebuincioase n cteva cuvinte. Toi oamenii i aintir privirile asupra tnrului. El se scotoci n buzunare. Apoi nc odat... Ce s fie asta! fcu el, cu o mirare perfect simulat. Unde dracu l-oi fi pus? Continu s caute. Dar Fernandez, ncruntndu-se, i pierdu rbdarea: Haide! O hrtie att de important nu se rtcete aa, cu una cu dou, doar dac nu vrei s o rtceti. D-mi actul, fr multe fasoane... Elias Viquez i ntoarse pe dos buzunarele i faa lui exprim o adnc dezamgire. Cu neputin! Trebuie c l-am pierdut! Fernandez sri n picioare. i bai joc de noi? url el. Joci teatru! Ce-ai fcut

cu actul? N-are a face, rspunse Viquez cu o voce nc sigur, vnzarea fusese nregistrat la Bogota i pierderea asta nu prezint atta nsemntate. Ajunge s cerem un duplicat, prima dat cnd ne vom duce la ora. Atta tot. Minciun! url aventurierul, a crui ur putu n sfrit s izbucneasc. V spun c ne-a trdat! Cum aa? ntrebar ceilali recogedoresi i cercul se strnse. Cum? repet Fernandez. S v spun eu, cum... n timp ce eu, care am fcut pentru voi totul, v ceream o favoare, voi v-ai fcut complicii intrigilor lui Viquez. Nu v ceruse el s lsai pe inginerul i pe sor-sa s plece? Voi v-ai lsat dui de nas. Iar el ntre timp dduse contractul celor doi ageamii. Plata lui a fost un contract, care-l fcea copropietar al lacului. Astfel, n loc s aib o parte egal cu ale noastre, el i asigurase partea leului. Iar voi n-ai observat nimic. Actul inginerul l are n buzunar! Din grupul de recogedores pornir urlete. Pumnii se ridicar amenintori spre tnr, care se mrgini s rspund cu o voce inexpresiv: Nu-i adevrat! Acuzaia lui Fernandez era ntr-adevr, cel puin n parte fals, cci el nu putea pricepe dezinteresarea tnrului. Fondul acuzaiei ns era exact i Elias Viquez, aproape c nu mai avea curajul s-l contrazic. Observnd aceast ovial, oamenii pricepur c eful lor avea dreptate. Urlete amenintoare ieir din toate gtlejurile. Li se rpea aurul lor! Cuprini de o mnie turbat se npustir asupra lui Viquez... Dar la acuzat se trezi instinctul de conservare. Pricepu c n-avea s se atepte la nici o mil de la

aceti apucai, lovii n lcomia lor. i cunotea prea bine, ca s aib cea mai mic ndoial pe aceast chestie. Aceste guri urlnde cereau moartea lui. Atunci cu un gest fulgertor, ca atunci cnd se lua la har cu forele poliieneti ce-l ncoleau, tnrul aventurier i scoase revolverele i sri n foc, singurul loc ne-asediat de recogedores. Strivind crbunii cu talpa cizmei, ajunse cu hainele prlite ntr-un spaiu liber. Cercul amenintor se strngea tot mai mult, Elias se arunc nainte. Cineva i puse piedic i el czu, scpndu-i armele, dar imediat sri n picioare i cu o izbitur de cap n piept, ddu la o parte pe unul din cei care i aineau calea. Ca o fiar urmrit, el se npusti n desi. n urma lui rsunar mpucturi. Bei de furie, recogedores se npustir n urmrirea lui, trgnd la ntmplare n direcia unde dispruse Viquez. Fernandez i a, strignd: Curaj, biei! Viu sau mort, dar din minile noastre s nu scape. Nici o iertare, trdtorului! Omori-l ca pe un cine, dac se mpotrivete. Dar aventurierul nu avea nevoie s-i ae tovarii si, dornici de rzbunare. Nu mai erau dect o hait de fiare ce-a pornit n urma unei przi. Numai sngele i mai putea stura. njurturi i strigte izbucneau din gurile lor gfitoare. Revolverele trozneau i gloanele lor biciuiau desiul de ferigi, tufiurile de surtuas i mpletiturile de liane. Adunndu-i toat energia, energia disperrii, Elias Viquez se adnci n pdurea deas i gonind drept nainte, cu moartea pe urme. O durere ascuit l fcu s se strmbe. i simi o mn slbind i ncetnd a se supune micrilor. De durere, i ncetini o clip paii, i auzi la civa metri n urma lui gloata sngeroas. El se cltin i se crezu pierdut.

Dar orict de numeroi erau urmritorii, Elias Viquez avea doi aliai nepreuii: Noaptea i Pdurea. Vzndu-se aproape de a fi nhat, tnrul se arunc la pmnt, pitulindu-se ntre dou rdcini ale unui cedru gigantic nconjurat de un talme-balme viu de plante. Atept acolo cteva clipe, cu gtlejul uscat... Cteva clipe numai... Apoi auzi troznituri i deslui chiar alturi de el umbrele ce treceau... Dar situaia lui nu era de loc strlucit, nc de cteva ori s-i mai descarce armele, i apoi recogedores se vor ntoarce i fr ndoial c de data asta fugarul nu va mai scpa. Apoi, va veni ziua, noaptea aliata lui l va prsi, iar cealalt aliat, Pdurea, nu-l va mai putea salva. Ce e de fcut? Se sili s se orienteze i-i ddu seama c fugise de-a lungul lacului. Apa trebuia s fie la cel mult 20 metri. i veni o idee. nottor minunat, ar putea fr greutate s traverseze micul lac, iar pe cellalt mal, ar gsi poate, un refugiu mai sigur, i bandaj n prip rana i se ridic pe jumtate. Trebuie c pierduse mult snge, cci se simea slab, dar hotrrea fusese luat: Viquez se furi spre lac. Agndu-se de liane, tnrul hruit se cufund n apele ntunecoase. naint la ntmplare, drept nainte. Puterile l prseau ncetul cu ncetul i micrile i deveneau din ce n ce mai neregulate i prea grbite. Rsufla din greu i simea n gur gustul dulceag al apei. Deodat deslui un zid negru. Ajunsese la int, dar i trebuia un loc unde s acosteze. Aproape sleit de puteri, ocoli malul abrupt. Nu mai nota, btea numai apa. Deodat o pat de umbr mai puin deas i se ivi n faa ochilor. Zidul se ntrerupea. Se cr, cltinndu-se ca beat. Cnd i reveni n fire, era scldat n razele

strlucitoare i calde ale soarelui. Ridicnd capul, el i ddu seama, c trebuia s fie amiaz. ncerc s se mite, dar nu reui, dect cu preul unor sforri dureroase. Rana l fcea s sufere ngrozitor. Pierduse de bun seam, n fuga lui, mult snge. l chinuia setea insuportabil; se tr anevoie pn la un izvor, al crui susur l auzise prin preajm. Sleit de sforrile supraomeneti fcute, Elias Viquez, czu cu faa n apa curat i bu cu lcomie cteva nghiituri. Ca un film rapid, se desfurar n faa ochilor rnitului toate evenimentele ultimelor sptmni. ntlnirea lui cu Fernandez, i banda lui, misiunea, prefacerea moral pricinuit n el de privirea Florei, trdarea lui... Cci fotii lui tovari aveau dreptate: i trdase i, orict de moral ar fi aceast trdare, ea l fcea s sufere n sinea lui i s socoate c-i cam meritase soarta, i ispea vina. De ce nu se necase n apele lacului Hueco? Totul sar fi sfrit i n-ar fi avut acum de ndurat aceast agonie nceat, sau moartea de foame, fr arme, fr ajutor! Febra l fcea s delireze; ncerc s se scoale i s se ntoarc la lac, ca s se nece n el pentru totdeauna. Deodat braul su sntos btu aerul i el czu jos leinat.

XI NVIEREA
Soarele de diminea strlucea deasupra lacului Hueco. Clipind din ochi, Elias Viquez, recpt contiina vag a lumii exterioare. Capul i era aplecat pe o parte i privirea nc pierdut n cea. Apoi pleoapele i se nchiser din nou, prea c rnitul ncerca s-i aduc aminte, s-i adune gndurile risipite. n sfrit ochii se redeschiser, mai lucizi, i desluir rancho-ul, o saltea... O expresie de spaim trecu pe faa lui palid i supt dar, tnrul simi c cineva i mngia mna i o voce dulce i lin ajunse la el. Ca apsat de o greutate enorm, tnrul mic uor capul i privirile-i ntlnir o fa ngrijorat, aplecat deasupra lui. Flora? opti el, recunoscnd pe tnra fat. Un surs lumin trsturile delicate ale acesteia i mna ei uoar, se ls pe fruntea rnitului, n timp ce ea optea: Odihnete-te, Elias, te rog... Obrajii supi ai aventurierului se colorar uor, i nchise sleit ochii, din care se prelinser dou lacrimi mari. Lacrimi de bucurie... ** * Elias Viquez rentea ncet. Cteva ore dup ce se

trezise pentru prima dat, el i recpt complet cunotina i-i ddu seama c se afl pe veranda rancho-ului din care fugise n noaptea cea de groaz. Peste tot umblau oameni, pe care nu-i cunotea. Singurele figuri cunoscute, erau acelea a Florei, a lui Emilio i a lui David. Ce-or fi devenit oare aventurierii.... i ferocele Fernandez? Ce se ntmplase? Flora, care-l ngrijea i care-l veghea cu o grij ginga, i povesti: Abia am ajuns la Bogota i ne-am grbit s-i urmm sfaturile i s facem demersurile ncesare pentru a ne legaliza titlurile de proprietate. Imediat dup aceasta, am cerut concursul poliiei, pentru a curi lacul Hueco de cotropitorii si nedorii. n acelai timp, angajasem o echip de lucrtori i o echip de biei vnjoi, care nu se ddeau ndrt de la o expediie orict de periculoas, dac erau bine pltii. nelegi ns, c de aceast dat am fcut o triere i am angajat numai oameni siguri i al cror trecut de cinste, era o garanie pentru viitor. Ne-am grbit pregtirile i am pornit la drum. ntoarcerea s-a fcut fr neplceri. Dornici s ajungem ct mai repede i cam nelinitii pentru soarta d-tale, am parcurs repede etape grele. Nu ne putem ierta c te-am lsat s te ntorci pe malul lacului, dup ultima noastr ntlnire. n sfrit, ajunserm n apropierea lacului Hueco. Aici, situaia se complic. Cum oare au s reacioneze recogedores, cnd aveau s ne vad sosind pentru a-i izgoni? Era mai prudent s contm pe o reacie brutal i s lum precauiile necesare. Am decis s naintm fr zgomot, pn la rancho, n timp ce ei lucrau pe lac. Fr s bnuiasc lovitura ce li se pregtea, oa-

menii lui Fernandez, i vedeau de treab ca de obicei, i dei cei mai muli aveau revolvere, muniiile rmseser n rancho i le-am confiscat fr nici o piedic. Aa c mpotrivirea aventurierilor, nu putea s fie dect de scurt durat. E greu s-i descriu nmrmurirea aventurierilor, cnd se pomenir fa n fa cu o trup de oameni, care i ameninau cu carabinele. Cteva clipe, rmseser ca nite stane de piatr. Fernandez la fel cu ceilali! Apoi se porni o debandad general. Nici unul dintre recogedores, n-avea poft s cad n minile poliiei i cred c nici poliia nu era entuziasmat, gndindu-se c ar trebui s duc grija prizonierilor pn la Bogota. Aadar, bandiii, fr s mai stea pe gnduri, cutar s dispar n inima pdurii, iar poliitii se mrginir s le dovedeasc prin cteva salve, starea perfect a armelor lor. Numai doi-trei dintre bandiii mai curajoi, ncercar cu revolverul n mn s ajung la rancho, ca s se baricadeze acolo, i s-i aprovizioneze armele. mpucar trei poliiti, dar fur i ei ciuruii de gloane, nainte de a reui s fac cteva zeci de metri. n tot timpul ncierrii, Emilio i cu mine, te cutam pe d-ta, dar n zadar. S fi disprut la prima alarm? Mister. Intrasei parc n pmnt. Pierdusem sperana, s mai aflm unde ai disprut, dar atunci se ntmpl ceva oarecum comic. n momentul n care, se produsese atacul nostru, un om n costum de scafandru, se afla sub ap. Sub ameninarea carabinelor, cei ce-l ajutau o rupser la fug, fr s se mai sinchiseasc de el. Scufundtorul izbuti ntre timp s ias la suprafa, i cnd i scoase casca, rmase nmrmurit, vzndu-se nconjurat de poliiti, care

rdeau cu hohote de mirarea lui. Acesta era singurul nostru prizonier i l-am interogat imediat despre d-ta. El ne-a povestit cum au descoperit Fernandez i Vicente festa pe care le-ai jucat-o i lupta ngrozitoare, care a urmat. Omul nu se ndoia c i-ai gsit moartea n timpul urmririi i c leul d-tale, ciuruit de gloane, putrezete undeva n pdure. Nu voiam s cred una ca asta, i ceva mi spunea c nu eti mort. Am cercetat atunci cu de-amnuntul mprejurimile lacului, pn i-am descoperit corpul, aproape fr via, lng un mic izvor... Apoi vorbi Emilio: Ai scpat ca prin minune. Nu c rana d-tale ar fi att de grozav: dac ai fi fost ngrijit la timp, nu s-ar fi ntmplat nimic. Dar i-ai pierdut aproape tot sngele i i-ai sleit puterile n sforri grozave, probabil ca s scapi de urmritori. Cnd te-am regsit, credeam c e prea trziu. Din fericire, ai o sntate de fier i a fost deajuns ca noi s nlturm febra ca s alungm definitiv pericolul. Acum ai s intri n convalescen, i peste puin vreme n-ai s mai ai nimic. Elias Viquez strnse mna inginerului i a sorei lui. Se simi cuprins de o linite nesfrit. Felul prietenesc n care se purta Emilio, sursul tinerei fete, duioia galnic a ochilor ei negri care l priveau, toate aceste i preau un vis ncnttor, pe care se temea s nu-l vad risipindu-se.... Ei nchise ochii, apoi i deschise. Emilio se deprtase pentru a da ordine unei echipe. Dar Flora rmase lng el, atent i gingae, i Elias Viquez, pricepu c acest vis era realitate i c aventurierul din el era mort. n locul lui luase fiin un om nou, cruia i erau permise toate speranele fericirii.

Soarele, strecurndu-se prin frunziul verandei, cufund pe rnit ntr-o toropeal desfttoare.

EPILOG
Cteva luni mai trziu, o activitate neobinuit domnea pe lacul Hueco. Acest lac linitit, nu mai era de recunoscut. Acum, n vlcea se nfirip un adevrat sat, n care se adpostea un personal destul de numeros. n mijlocul rancho-urilor cochete, se ridica o csu de lemn, ceva mai nalt dect celelalte, i n care locuiau inginerul i sora lui. n imediat vecintate, se ridica un rancho destul de mare, locuit de Elias Viquez, i care servea n acelasi timp drept depozit pentru bogiile scoase din lac. Apele sfinte nu fuseser zgrcite. Bogii peste bogii, se scoteau din lac zilnic i numai drnicia lui Emilio putea s alunge invidia din inimile celorlali, prin minile cruia treceau toate splendorile acestea. Garda narmat a stucului, avusese mult de furc s resping atacurile cetelor de aventurieri, atrai de acest aur, ca fluturii de lumin. Pe cedrii gigantici fuseser instalate posturi de observaie, din care sentinelele puteau examina pdurea nconjurtoare i s dea alarma n caz de nevoie. Dar, precum am spus, o activitate neobinuit domnea pe lac. Se pregteau evenimente importante. O mic parte din gard se pregtea s plece la Bogota, nsoindu-i pe Flora, Emilio i Elias. Aceast expediie avea dou scopuri: unul, material i anume: s ia n primire uneltele mecanice, comandate nainte i care ntre timp sosiser, i altul mai puin material, dar mult mai

urgent, cel puin dup prerea celor interesai i anume cstoria lui Elias cu Flora. Cei doi tineri nu mai puteau ascunde puternica simpatie care i lega unul de cellalt i iubirea lor nflori pe malul lacului Hueco. Emilio ghicise repede sentimentele care cuprinseser inima Florei. El aprecia prea mult calitile lui Viquez, pentru a se mpotrivi ctui de puin proiectelor celor doi ndrgostii. Avea nevoie de un asociat, la conducerea ntreprinderii, care era abia la nceputurile ei. i mprejurrile i ofereau nu numai un asociat ci i un cumnat. Totul se aranj astfel de minune i plecarea micii caravane fu nsoit de bucuria sincer i zgomotoas a satului nou-nscut, pe care, datorit drniciei lacului Hueco, l atepta o soart strlucit. SFRIT

CUPRINS
CUTTORII ......................................................................................... 2 DE ........................................................................................................ 2 COMORI................................................................................................ 2 Ediie revizuit...................................................................................... 2 I AVENTURIERII PDURILOR....................................................................3 II POTECI NEUMBLATE........................................................................... 14 III LACUL HUECO..................................................................................... 24 IV MISTERIOSUL FERNANDEZ INTR N ACIUNE ...................................34 V TALER CU DOU FEE.........................................................................42 VI O MAINAIE PERFID........................................................................54 VII CRILE PE FA................................................................................ 63 VIII CND TOTUL S-A SFRIT..................................................................69 IX O PROPUNERE NEATEPTAT.............................................................77

X LEGEA CELOR CERTAI CU LEGEA......................................................87 XI NVIEREA............................................................................................ 96 EPILOG.............................................................................................. 101

Coperta originala: Editura ADEVERUL SA