Sunteți pe pagina 1din 232

RUDYARD KIPLING

A doua carte a junglei


TRADUCERE JUL. GIURGEA

EDITURA CARTEX 2000 Bucureti, 2003

Coperta: Valentin IVAN

ISBN 973-8202-14-0 Tiparul executat la Imprimeria de Vest, Oradea, str. Mareal Ion Antonescu nr. 105. Romnia

Cum s-a nscut frica


Izvorul e sterp i albia secat, De aceea frtai ast sear ne-om prinde; Cu botul fierbinte i cntec deert Umr la umr goni-vom pe rm, nfrii De groaza cu pai nevzui sosit furi, Pe drumul uitrii de snge i omor, Azi ied de sub ugerul ciutei, tihnit Putea-va s vad, mai slab dect ei Pe netrebnicul lup i s-i numere colii Din cangea n care cerbul pieri. Izvorul e sterp i matca fr de ape. Amndoi ast sear frtai ne vom prinde. nainte ca pcla de bezn, de fulger Sfiat noroc la vnat tuturor va rupe Ale triei zgazuri, ca apa pmntul s-nece.

Legea junglei mai veche dect toate legile din lume este n aa fel alctuit nct prevede toate nenorocirile ce ar putea S dea peste vietile care triesc ntr-nsa; prin urmare, prevederile ci au ajuns la o desvrire pe care nu i-o puteau da dect obinuina i timpul scurs de la nceputurile ei pn astzi. Poate v mai aducei aminte c o mare parte din via. Mowgli i-a petrecut-o alturi de haiticul lupilor Seeonee i c aici a nvat aceast lege de la Baloo, ursul cel cafeniu. Dup ce biatul a mai crescut i a prins s dea semne de nesupunere, tot Baloo i-a spus c legea este ca i biciul lianei uriae din jungl; ea cade pe spinarea oricui ar vrea s-o nfrng i nimeni nu poate scpa de urmrile ei. Cnd i tu frioare vei fi tot att de bogat n zile ca i mine, te vei ncredina c toate neamurile din jungl trebuie s asculte de o lege; aceast clip ns nu cred s-i fie pe plac, zicea btrnul Baloo. Vorbele acestea ns i intrau pe o ureche i-i ieeau pe cealalt, cci puin i pas unui biat de ceea ce va fi mine, cnd astzi nu are alt grij dect s doarm i s mnnce. A venit ns o vreme cnd s-a dovedit c vorbele lui Baloo nu sunt lipsite de temei, i Mowgli i-a putut da seama c toat jungla se supune unei anumite legi. Aceasta s-a ntmplat ntr-un rnd cnd toate ploile de iarn ntrziaser i nici ndejde nu mai era s vin. ntr-un stufri de bambus, Mowgli ntlni pe Ikki, ariciul, care i povesti c apa din iezer a nceput s scad. Despre Ikki ns, se tia c are gusturi subiri, i nu-i place dect hrana aleas pe sprncean; ori tocmai din cauza aceasta Mowgli ncepu s rd i-i rspunse n btaie de joc: Bine. dar ce-mi pas mie de asta? Acuma, nu zic nici eu c ar putea s-i pese lucru mare, rspunse Ikki i-i scutur epii suprat, dar s vedem ce vei zice mai trziu, cci ca mine st va termina i cu scldtoarea de la Vadul Albinelor. n mbuctura dintre stnci. Ce vei zice de asta, drag frioare? Aa a secat de mult, cci se vd bolovanii de pe

fundul iezerului. i eu nu mai sar din vrful stncilor n dulbin, cci mi-e team s nu-mi sparg capul, rspunse Mowgli, care pe vremea aceea era convins c el singur tie mai multe dect ar putea ti cel puin cinci dintre neamurile vieuitoarelor din jungl, luate mpreun. Eu cred c aa ceva n-ar putea s-i strice deloc; omul cu capul spart se ferete, ncheie Ikki i o zbughi n hi, ca nu cumva Mowgli s-l scuture de epii pe care i avea pe nas. n aceeai zi Mowgli i povesti lui Baloo tot ce-i spusese Ikki. Ursul rmase ngndurat i murmur ceva, ca pentru sine: Dac a fi singur, a schimba far ntrziere terenul de vntoare, nainte de a lua-o alii naintea mea. Alergarea dup vnat printre strini ns sfrete mai ntotdeauna cu btaie, ceea ce ar putea s ias prost i pentru Piciul Mai bine s ateptm floarea de mohwa. S-a ntmplat ns c n primvara aceea arborele de mohwa, la care Baloo inea att de mult, nu vru s nfloreasc. Florile, ca i ceara, date cu o uoar rumeneal, fur prjite de cldura zilelor, nainte de a nmuguri, doar cteva petale vetede i cu miros greoi czur moarte, cnd Baloo se ridic pe picioarele dinapoi i ncepu s scuture copacul. Pe urm, aria ncepu s se furieze ca fiara, nebinuit de ploile toamnei, spre inima junglei, i frunzele copacilor nglbenir, apoi se fcur cafenii i nu mult dup aceea erau ca funinginea. Costiele fur prjite de fierbineala zilelor i ierburile se uscar, de erau ca epii de srm i rsucite ca oriciul ars la flacr. Dulbinele iezerelor secar i pe margini se mai vedeau urmele copitelor poporului junglei venit s se adape, de parc forma lor ar fi fost ars n dogoare de foc. Vrejurile lianelor mustoase scpaser de pe trunchiuri i czuser moarte n jurul tulpinelor: tufele trestiilor de bambus se chircir i se zbteau cu sunete metalice, cnd le loveau vnturile fierbini Muchiul stncilor din fundul umbrit al junglei se usc i czu, de rmase steanul fierbinte i calcinat ca pietriul ce mijea pe fundul iezerelor sectuite de pojarul secetei.

Neamul zburtoarelor i al maimuelor pribegise de mult spre miaznoapte, cci tiau dinainte ce va urma; cerbii i mistreii nfometai coborser n vi spre semnturile cmpurilor i IVHJ- riser uneori chiar n faa oamenilor care se simeau prea netrebnici ca s-i mai poat ucide cu mna lor. Numai vulturul Chil rmase nemicat i se ngr, cci pmntul ct vedeai cu ochii era plin de strvuri, i n fiecare sear aducea tire fiarelor din jungl care erau prea slbite pentru a ncerca s-i schimbe terenurile de vntoare, c soarele a omort jungla, spre miaznoapte i miazzi, spre rsrit i apus, n deprtri, ct ai putea zbura trei zile la rnd. Mowgli, care nu cunoscuse niciodat cu adevrat ce va s zic foamea, trebui s se hrneasc chiar i cu miere sttut de trei ani. pe care o gsea n scorburi de stnci unde fuseser roiurile; mierea aceasta era neagr ca pcura i avea bulgri de zahr cleios care scrnea ntre dini. ncepu s vneze i el larvele de viespi i oule de carii, care sfredelesc drumuri nevzute pe sub scoara copacilor. Vietile din jungl erau numai pielea i osul, aa c Bagheera trebuia s ias n fiecare noapte de trei ori la vntoare pentru a-i face rost de un osp destul de srac. Mai chinuitoare era ns lipsa de ap, cci vieuitoarele junglei, cu toate c se opresc rareori la izvoare, totui trebuie s bea s se sature. Cldura cretea mereu i scotea toat umezeala din aer i din pmnt, aa c nu mai rmase dect fluviul Waingunga ce mai trimitea o slab uvi de ap ntre malurile lui prjolite; de aceea cnd Hathi, elefantul slbatic care triete o sut de ani i mai bine, se apropie de fluviu i vzu n mijlocul lui o creast vnt de piatr lucind n lumin, i ddu seama c aceasta trebuie s fie Stnca mpcrii, i ridicnd trompa spre nlimi, mugi cum fcuse i printele su cu o jumtate de veac n urm implornd ruperea zgazului apelor; cerbii, mistreii i bourul duser mugetul rguit mai departe, iar vulturul Chil se rotea n nlimi ameitoare, descriind cercuri n zbor i

ipnd cu glasul strident a primejdie apropiat. Legea junglei scrie pedeaps cu moarte pentru cel ce ucide la adptoare pe vreme de secet, i aceasta pentru c setea este mai tare chiar dect foamea. Poporul din jungl o duce, nu-i vorb. destul de greu, cci pe vreme de secet vnatul e rar. dar tot o duce; apa ns nu poate fi nlocuit cu nimic i dac n jungl n-a mai rmas dect un singur izvor, orice vnat e oprit n timpul ct poporul se gsete la adptori. n vremuri bune, cnd apele curg din belug, cei care cpboar s-i astmpere setea la fluviulWaingunga sau orice all dulbin, sunt n primejdie de moarte n timp ce se adap; tocmai din cauza aceasta cirezile vin la adptori mai ales noaptea. Vei putea oare nelege fiorul nebnuit pe care-l simte vnatul venit s nfrunte primejdia n timp de noapte, cnd cireada se strecoar tiptil spre valuri, ferindu-se ca frunza s nu fie pe unde trece i s nu prie vreascurile sub copite, ca pe urm s intre n uvoiul de ap pn la genunchi i s-o aud vjind pe sub el; s vad aburind oglinda rece a apei i la fiecare nghiitur s ntoarc grumazul i s se uite napoi, gata n orice clip s-i repead muchii ntini, ntr-un salt dezndjduit; pe urm s se tvleasc pe rmul aternut cu nisip i s revin, cu botul umed i pntecele plin ca un burduf, la cireada care-l privete cu admiraie. Cerbii cu coamele lucii i scurte tiau c Bagheera sau Shere Klian sar putea ivi n orice clip s le sar n spinare. Jocul acesta cu primejdii de via i de moarte ns era acum definitiv terminat, cci vieuitoarele junglei se trau flmnde i legnndu-se pe picioare spre albia secat. nfrite de acelai instinct ursul alturi de tigru, mistreul alturi de cerb i de bour iar dup ce sorbeau adnc din ochiurile de ap sttut, rmneau cu gturile ntinse deasupra oglinzii tulburi, cci se simeau prea sfrite pentru ca s se poat urni far zbav. Cerbul i mistreul dduser toat ziua trcoale, creznd c poate vor gsi ceva mai bun de mncat dect scoara uscat i frunze vetede. Bivolii nu ntlniser n

drum nici o mlatin ca s se poat tvli n voie i nici vreo parcel de semntur, ca s o poat pate. erpii din jungl ieiser la drum i coborau spre ap, n ndejdea c vor ntlni vreo broasc rtcit; erau colcii ntre pietrele umede, dar nu ssiau i nici nu-i artau limbile n furculi cnd se ntmpla ca un mistre s dea cu rtul i s le stnce cuibarul. Broatele estoase care se gseau nainte prin apropierea rului fuseser de mult omorte de Bagheera, care era cel mai iscusit vntor, iar petii se pitiser n adncul dulbinei. Numai Stnca mpcrii se mai vedea pe jumtate ieit din unda sczut a apei subiri, parc ar fi fost un arpe uria, i n coastele ei se vltuceau aburi din apa care sfria ca scpat pe o plit ncins. Aici venea Mowgli n timpul nopii ca s se rcoreasc i s-i vad tovarii. Nici cei mai nfometai dintre tovarii lui nu se mai uitau acum la el. cci gol cum era prea mai sfrit dect oricare dintre vietile junglei. Din cauza ariei soarelui, prul aproape i se albise. Prin pielea subire, coastele i se vedeau ca surcelele n garduri, iar colacul genunchilor i coatele btucite (cci avea obiceiul s se trasc n patm labe) erau ca mldiele nnodate de curpeni. Sub claia de pr nclcit ns, ochii lui erau limpezi i Iar urme de spaim, cci n vremea aceasta de cum-pt Bagheera avusese grij s-i spun s umble domol, s vneze far prea mult osteneal i nici s nu-i ias din fire, orice i s-ar ntmpla. Sunt timpuri grele, spunea ntr-o sear pantera neagr gfind de cldur, dar vor trece i ele, dac vom putea atepta, i vom rmne n via pn la capt. Cu pntecele cum stai. Piciule? E plin, dar ceea ce am bgat ntr-nsul nu-mi pricinuiete nici o plcere. Ce zici, Bagheera: ne-or fi uitat ploile i nu vor mai trece niciodat pe aici? Nu-mi vine s cred aa ceva. Sunt ncredinat c mohwa va mai nflori pentru noi i vom avea parte s vedem ciutele grase de punatul n vi. Haide s mergem la Stnca mpcrii i s aflm ce tiri ne-au adus tovarii.

Urc-te frioare la mine n spinare. Cred c nu e bine s umbli pe o astfel de vreme cu poveri n spinare. M mai pot ine i singur pe picioare, s nai nici o grij, cu toate c nici unul dintre noi nu pare a fi bou de povar, dus la ngrare. Bagheera arunc o privire plin de dispre spre pntecele sfrijit care-i atrna ca o otreap i murmur printre dini: Azi-noapte am omort un bou njugat. M simeam att de sfrit nct n-a fi ndrznit s-l atac pentru nimic n lume, dac l-a fi gsit n libertate. Woo! Suntem vntori curajoi, n-am ce zice, rspunse Mowgli dispreuitor. Nici eu nu m tem de nimic, cnd rscolesc larvele viespilor. Coborr malul apei mpreun, n timp ce sub picioare le cntau vreascurile uscate i n faa lor se atemea rmul secat i acoperit de nisipul prjit de soare. Eu cred c apele nu mai pot ine mult vreme, zise Baloo care rsri alturi de ei. Ia uitai-v de cealalt parte a rului Parc s-ar vedea potec croit de picioare de om. Pe rmul din fa, ierburile junglei se sfrijiser de ari i muriser de-a-n-picioarelea. Potecile tiate de cerbi, de mistrei i jivine prin iarba mai nalt dect statul de om coborau toate spre ru, ca nite vrgi trase cu mna pe o pnz incolor, i n lungul lor, n turbureala dimineii, se vedeau venind cele mai nsetate dintre vieuitoarele junglei, grbind de-a valma spre vaduri Din deprtare se auzeau ciutele i iezii strnutnd din cauza prafului strnit de copite. n susul fluviului, la o cotitur, nu departe de Stnca mpcrii, era Hathi, elefantul slbatic i paznic al zgazurilor apei. cu puii lui slbnogi care se legnau pe picioare ca nite umbre cenuii n btaia luminii lunii. Ceva mai jos de el erau cerbii, care mergeau n fruntea cirezii, iar dincolo de acetia, mult mai la vale, mistreii i bivolii. Pe rmul din fa, unde copacii uriai coborau pn n marginea apei, erau locurile anume menite pentru

Mnctorii de Came: tigri i lupi, panter i urs, alturi de alte jivine. Iat-ne acum pe toi supui aceleiai legi, ncepu Bagheera i, intrnd n apa rului. i roti privirea spre pdurea de coame a cerbilor i spre ochii nspimntai ai mistreilor ntori spre ea. Noroc tuturor la vnat, strig pantera neagr, adugnd printre dini: ce minunat vnat ar fi de nu ne-ar opri legea junglei. Urechile ciulite ale cerbilor prinser numaidect nelesul vorbelor auzite i un fior trecu printre ei: Suntem la adptori i nu se vneaz! protest cireada. Linite, mugi Hathi, elefantul slbatic. E pace, Bagheera, s nu uii c ne gsim la adptori, prin urmare nu poate fi vorba de vntoare. Asta o tiu i eu, rspunse Bagheera ntorcnd privirile nsngerate spre cireada din faa lui. Eu nu sunt dect un mnctor de broate estoase i stau pe mal, s prind mormolocii cu gheara. Poate ar fi fost mai bine s m hrnesc i eu cu vrejuri i frunze. Am fi i noi bucuroi, rspunse iedul unei ciute, nscut de curnd, cruia nu-i era tocmai pe plac nutreul acesta. Orict de dezndjduit ar fi fost neamul din jungl, i fu peste putin s nu rd cnd auzi astfel de vorbe. nsui Hathi, btrnul, i stpni cu greu un zmbet, n timp ce Mowgli culcat pe brnci n apa cldu, ncepu s se zbenguie i s dea din picioare, aruncnd stropii fierbini n jurul lui. Cuvnt nelept ai grit, iedule, i cnd ne vom ridica de aici ca s fim ce suntem fiecare, ne vom aduce aminte de tine, murmur Bagheera, i sfredelind cu ochii ntunericul, cut s nu-l uite pentru cazul cnd se vor mai ntlni. ncetul cu ncetul, sfatul ntre dobitoace se ntinse pe ambele maluri. Mistreii se auzeau grohind ca s-i fac locul mai larg; bourii mugeau fcnd copci prin nisip; iar

cerbii povesteau minunii despre drumurile lungi pe care le fcuser n cutarea hranei. Din cnd n cnd ntrebrile se ncruciau de la un mal la cellalt spre Mnctorii de Came. dar toate tirile erau rele, i vntul fierbinte al junglei uiera printre stnci i ramurile pustiite, zvrlind frunze ofilite i praf peste oglinda apei tulburate. Mor i oamenii alturi de plugurile oprite n brazd, zise un tnr sambhur. De la asfinitul soarelui pn la cderea nopii am ntlnit trei ini. i toi trei zceau linitii alturi de boi. n curnd vom zace la fel de linitii, ca i ei. Apele rului au sczut de noaptea trecut pn azi, declar Baloo. Spune Hathi, n viaa ta ai mai vzut aa secet? Va trece i asta. rspunse btrnul Hathi, i ridicnd trompa plin de ap se stropi pe spinare i pe coastele care-i ntindeau pielea. Avem pe cineva ntre noi care nu duce mult vreme la o astfel de ncercare, continu Baloo privind nduioat spre biatul pe care-l iubea. Eu? ntreab Mowgli jignit. E adevrat c eu nu am blan care s-mi ascund ciolanele, dar ce-ai zice Baloo dac te-ar ju- pui cineva de piele i... Hathi se cutremur la gndul acesta nstrunic, iar Baloo rspunse rstit: Piciule, acestea nu sunt vorbe ce s-ar cdea s le spui unui iscusit crturar ca mine. Pn acum niciodat nu m-a vzut nimeni ieind far blan. N-aveam gnd s te jignesc Ballo, dar voiam s spun c tu eti ca i nuca de cocos n nveliul ei epos, iar eu sunt ca nuca dezghiocat. Dac blana ta cafenie... Mowgli era aezat cu picioarele ncruciate sub el i vorbea fcnd semne cu minile, cum i era obiceiul, dar Bagheera ntinse laba catifelat spre el i-l mbrnci, de veni cu capul n ap. n loc s-o dregi, mai ru o strici, zise Pantera Neagr dup ce biatul se ridic din ap i ncepu'din nou s rsufle. ncepui cu vorba s jupoi pe Baloo, acum l faci

nuc de cocos. Bag de seam s nu fac i el ce face nuca de cocos cnd e coapt. Adic ce s fac? ntreb Mowgli cu bgare de seam, cu toate c bnuia c aici trebuie s fie un tlc care e tot att de vechi ca i jungla. S-i spaig capul, rspunse Bagheera i-l ddu din nou la fund. Nu e bine s-i bai joc de btrnul tu dascl, ncheie ursul dup ce Mowgli nghiise n trei rnduri din apa fluviului. Nu e bine? Poale te ateptai la ceva mai bun din partea lui? Golaul acesta, care nu se mai astmpr, a nceput s maimureasc pe cei care au fost odinioar cei mai buni vntori dintre noi, i din joac i trage de musti de le strmb flcile, interveni Shere Khan, tigrul cel chiop care cobora ontocind spre vad. Apoi intr n ap i ncepu s lipie din limb: Jungla a devenit un adevrat azil pentru puti de seama acestuia, murmur el ridicnd capul ct o bani. Ia uit-te ncoace, piciule; nu m-auzi? Mowgli se ntoarse spre el, sau mai bine zis l privi peste umr, cum avea obiceiul, cu atta dispre nct Shere Khan plec din nou capul ruinat. Piciule ncoace, piciule ncolo, pe unde te ntorci, numai de el dai. Nu e nici brbat, nici puti, cci dac ar fi puti poate i-ar fi fric de ce vede njurai lui. De data viitoare va trebui s-i cer nvoire ca s pot cobor la ru. S-ar putea ntmpla i asta, declar Bagheera privindu-l n lumina ochilor, s-ar putea ntmpla, n-am ce zice Shere Khan. Ce vorbe de ocar ne aduci acuma? Tigrul cel chiop i bgase capul n ap pn la piept i numaidect se vzur uvie negre i unsuroase plutind pe deasupra undei. Un om, rspunse Shere Khan, acum un ceas am omort un om. Apoi continu s murmure ceva neneles, aa c celelalte animale nu-l putur auzi. Poporal de pe rm se nspimnt i ncepu s se frmnte, apoi se auzi freamt de glasuri care se ridicar n

cor ca un muget. Om, om! Tigrul cel chiop a omort un om! Toate capetele se ntoarser spre Hathi, elefantul slbatic, dar el prea c nici n-a auzit despre ce este vorba. Hathi nu face nici o micare nainte de vremea ei i tocmai din cauza aceasta viaa lui este att de lung. S omori un om, tocmai pe vremea asta! zise Bagheera cu dispre, altceva n-aveai mai bun de fcut, i iei din apa murdrit de tigru, apoi i frec labele una de alta, cum fac numai pisicile. L-am omort numai din plcerea de a omor, nu pentru a-l mnca. Murmurul nspimntat al fiarelor se porni din nou pe rm i ochii mruni ai lui Hathi se ndreptar spre Shere Khan Da, numai din plcerea de a omor, repet Shere Khan cu dispre, iar acuma am venit la ru s m adp i s m spl. Poate se gsete cineva ntre voi care s m opreasc? Spinarea panterei negre se arcui ca o trestie ndoit de vnt, dar Hathi ridic trompa i ntreb cu glasul domol. Va s zic ai omort numai din plcerea de a omor? Shere Khan ns tia c atunci cnd Hathi i pune o ntrebare, e mai bine s rspunzi, dect s taci. Chiar aa! Noaptea e a mea i am tot dreptul s omor. Tu tii foarte bine Hathi, rspunse Shere Khan respectuos. Da, tiu, rspunse Hathi, iar dup o scurt pauz adug: Ai but de-ajuns? Pentru noaptea aceasta cred c am but. Atunci pleac; apa rului este pentru but, nu pentru ca s o spurci. Nimeni afar de Tigrul cel chiop n-ar fi ndrznit s se laude cu dreptul de a omor tocmai acum cnd toi suferim deopotriv- att oamenii ct i vieuitoarele din jungl. Puin mi pas dac te-ai splat sau nu, ntoarce-te la culcuul tu, Shere Khan. Ultimele cuvinte ale lui Hathi sunar ca nite goarne

de argint i cei trei pui ai btrnului elefant fcur o jumtate de pas nainte, cu toate c nu era nevoie de aceast ameninare. Shere Khan se ddu napoi, far s mrie, cci tia i el, cum de altfel tia toat lumea, c stpnul care are cel din urm cuvnt n jungl e Hathi elefantul. Care este dreptul despre care vorbea Shere Khan? ntreab Mowgli pe optite, ntorcndu-se spre Bagheera. E aiinos s omori un om, n orice vreme. n lege aa spune, i cu toate acestea Hathi... Mai bine ntreab-l pe el, drag frioare, cci eu nam de unde ti. Dar fie c are drept, fie c n-are, dac nu se bga Hathi, eu i-a fi dat chiopului o lecie. S vii la Stnca mpcm i s te lauzi n faa lumii cu omucidere, aceasta e fapt de acal. Afar de asta a spurcat i apa. Mowgli atept cteva clipe, apoi i lu inima n dini, cci nimeni nu ndrznea s adreseze lui Hathi o ntrebare, i strig. O Hathi, spune-mi care este dreptul despre care vorbea Shere Khan? ntrebarea aceasta trezi ecou ntre fiarele de pe ambele maluri ale rului, cci din fire vieuitoarele junglei sunt foarte curioase, mai ales c vzuser ceva ce nici una dintre ele nu putea nelege, afar de Baloo care privea gnditor naintea lui Aceasta e o poveste veche, rspunde Hathi, mai veche chiar dect jungla... S se fac linite pe rm i v voi povesti ce este. ntre animale se isc nvlmeal; civa mistrei i bouri i fcur loc s ias mai n fa, apoi capii haiticurilor i ai cirezilor mugir unul dup altul: S auzim! Hathi facu doi pai spre Stnca mpcrii i intr n ap pn la genunchi. Cu toate c era btrn, zbrcit i slab, elefantul avea aerul pe care trebuia s-l aib, aa cum l tia toat lumea: era stpnul lor, al tuturor. Poate tii i voi copii, ncepu btrnul, c, dintre

toate vieuitoarele, cel mai de temut este omul. (Pe maluri se auzi un murmur de aprobare.) Povestea aceasta te intereseaz i pe tine frioare, .zise Bagheera ctre Mowgli. Pe mine? Eu fac parte din haitic, rspunse Mowgli. Ce legtur poate fi ntre mine i oameni? Voi nu tii care e pricina c trebuie s v temei de oameni, continu Hathi. Pricina ar fi urmtoarea: La nceputurile junglei, pe care nimeni nu le cunoate cnd au fost, noi toi care am locuit acest pmnt umblam de-a valma, fr nici o team unul de altul, n vremea aceea nu se pomenea de secet n jungl, iar frunzele, florile i fructele creteau n acelai copac. Frunzele, florile, fructele i scoara erau singura noastr hran, afar de iarb. mi pare foarte bine c pe vremea aceea nc nu eram nscut, ntrerupse Bagheera, cci scoara nu e bun de altceva dect s-i ascui unghiile pe ea. Stpnul junglei era Tha, cel dinti elefant. El a scos jungla din fundul apelor cu trompa lui, iar cu dinii a spat albie rurilor; unde btea o dat cu piciorul se deschideau iezere cu ape limpezi de but, iar cnd sufla o dat n tromp uite aa se cutremurau copacii i cdeau din rdcin. Aa a fcut Tha jungla de astzi, cel puin aa mia fost povestit mie aceast poveste. N-a slbit prea mult de atunci', opti Bagheera lui Mowgli care ncepu s rd pe nfundate n zilele acelea nu era nici gru. nici piper, nici trestie de zahr i nu erau nici colibe de acelea mrunte, de care ai vzut cu toii, iar neamul din jungl nu tia nimic despre oameni, cci triau n devlmie, formnd un singur popor. Curnd ns ncepur s se certe din cauza hranei, cu toate c aveau mncare din belug. Lumea era lene i toi voiau s mnnce, far s-i mai schimbe locul unde erau, cum se mai ntmpl i astzi cteodat, cnd ploile de primvar sunt mbelugate. Tha, cel dinti dintre elefani, era ocupat cu fptuirea altor jungle i abaterea rurilor n albia lor, aa c, neputnd fi de fa n toate prile, numi

judector n jungl pe Primul Tigru cruia tot poporul trebuia s-i dea ascultare i s i se supun ca unui stpn. Pe vremea aceea Primul Tigru mnca fructe i iarb, alturi de ceilali. Era tot att de mare ca i mine, i blana lui era foarte frumoas, cum e floarea galben de lian n anii nceputurilor junglei. Pe blana lui nu se vedeau nici pete. nici vrgi negre. Tot poporul venea la el cu pricinile i sttea fr fric n faa lui, iar vorba lui era lege pentru tot neamul din jungl. Pe vremea aceea, s nu uitai, c eram cu toii un singur popor. S-a ntmplat ns c ntr-o noapte doi api s-au luat la har, din cauza punatului, certuri din acelea pe care voi le terminai astzi cu mpunsturi de coame i lovituri de copite, i n vreme ce ei i ddeau pe fa pricina naintea Primului Tigru care sttea ntins pe pajitea nflorit, din joac, unul dintre api l-a lovit n cap. Primul Tigru ns a uitat c el era stpnul i judectorul Junglei i, repezinduse la el, i-a rupt beregata. Pn n noaptea aceea nu murise nimeni dintre noi, de aceea Primul Tigru vznd fapta pe care a svrit-o i nnebunit de mirosul sngelui rspndit n jurul lui, a luat-o la goan i s-a ascuns n hiurile din miaznoapte. Rmai de capul nostru i Iar judector, noi poporul din jungl, am nceput s ne ncierm ntre noi, iar Tha, auzind larma pe care o faceam, s-a ntors. Cnd l-am vzut, ne-am repezit n calea lui i unul a nceput s-i spun una, cellalt alta, dar el a bgat numaidect de seam iedul mort ntre flori i ne-a ntrebai cine a svrii aceast fapt Nimeni dintre noi ns nu ndrznea s-i spun, cci pe toi ne nnebunise mirosul de shge, i alergam roat n jurul lui. mbrncindu-se i strignd ct nc lua gura. Vznd Tha c nu se poate nelege cu noi. s-a ntors spre hiurile i lianele junglei i le-a poruncit s-l nsemneze pe uciga, ca s-l poat recunoate cnd l va ntlni, apoi s-a ntors spre noi i ne-a ntrebat: Cine va fi de aici nainte stpnul poporului din jungl?. A- tunci maimua cenuie, care triete ntre ramurile copacilor, a sltat de pe o crac i a ieit n faa lui

Tha: Stpnul junglei voi fi eu de aici nainte! a strigat maimua. Tha a nceput s rd i a rspuns: Bine, aa s fie! i a plecat foarte suprat. Dragii mei, voi cunoatei maimua cenuie, cci i pe vremea aceea era ca i astzi. La nceput i-a luat o mutr de om nelept, dar imediat dup aceea a nceput s se scarpine n toate prile i s se dea tumba, iar cnd s-a ntors Tha, a gsit-o agat cu capul n jos, inndu-se cu picioarele dinapoi de o crac i scond limba la cei care erau dedesubt i-i ddeau cu tifla. Aa s-a ntmplat c jungla a ajuns s nu mai aib nici un fel de rege, ci numai vorbe de clac i dezm. Vznd Tha ce se ntmpl, ne-a adunat mprejurul lui i ne-a spus: Primul stpn pe care vi l-am dat a adus omorul ntre voi, iar al doilea ocara. A sosit prin urmare vremea s avei i voi o lege pe care s nu o calce nimeni. De aceea vei cunoate de aici nainte frica, i cnd vei nelege ce este aceasta, ea va fi stpna voastr, iar restul va veni de la sine. Noi. poporul din jungl, l-am ntrebat: Ce va s zic asta, Frica? Tha ne-a rspuns: Cercetai, pn v vei dumiri. Aa s-a ntmplat c am nceput s cutreierm jungla n lung i n lat. ca s dm de urma Fricii, pn cnd ne-a ieit n cale o ciread de bivoli.. Muuu! mugi Mysa. taurul care mergea n fruntea cirezii, o- prite pe malul aternut cu nisip al rului sczut. Da. Mysa, ne-a ieit n cale o ciread de bivoli i nea adus tirea c frica este ascuns ntr-o peter a junglei, c aceast fiin ciudat era fr fir de pr pe trupul gol i umbl numai pe picioarele dinapoi. Ne-am luat atunci pe urma cirezii care ne-a condus pn n faa peterii, i, la intrarea ei. am gsit frica stnd dreapt n faa noastr; era goal puc, aa cum ne spuseser bivolii i se proptise n picioarele dinapoi. Cnd ne-a vzut, a dat un chiot i glasul ei ne-a umplut de groaz, aceeai groaz pe care o simim i acum cnd auzim pe cei din vi. Atunci am rupt-o la fug. clcndu-ne unii pe alii n picioare i sfaiindu-ne cu colii,

cci eram foarte nspimntai. n noaptea aceea, dup ct mi s-a spus, poporul din jungl n-a mai dormit n devlmie cum facea nainte, ci fiecare turm, fiecare haitic. fiecare ciread s-a ales deoparte, mistre cu mistre, cerb cu cerb, corn lng corn i copit lng copit, fiecare lng ai lui i ne-am ntins unii lng alii, tremurnd ca varga prin noaptea junglei. Numai Primul Tigru nu era cu noi, n noaptea aceea, cci sttea mereu ascuns n hiurile din miaznoapte, iar cnd l-am vestit ce vzusem noi n peter, a spus: M voi duce s vd i eu aceast ciudenie I-I voi frnge gtul. A gonit deci toat noaptea, pn ce a ajuns,n faa peterii. Pe drum pn acolo ns, copacii i hiurile i-au adus aminte de porunca pe care o primiser de la Tha i, plecndu-i crengile la pmnt, l-au atins pe spinare, pe coaste, pe frunte i pe piept. Unde l atingeau, rmneau pete i vrgi pe pielea lui galben. Acestea sunt vrgile ale cror urme puii de tigru le poart i astzi. Cnd a ajuns la peter, Frica, acea fiin far pr pe trup, a ntins braul spre el i a strigat: 'Vrgatul care vine n miez de noapte!. iar Tigrul s-a nspimntat i a rupt-o la fug spre ppuriuri. Mowgli ncepu s chicoteasc ncetior, i se bg pn n apa rului. Mugea att de groaznic, nct Tha l-a auzit i l-a ntrebat: De ce fugi aa de speriat? Primul Tigru a ridicat botul spre cerul proaspt creat, care totui astzi este att de btrn, i a gemut: O, Tha, d-mi puterea napoi cci am fugit de groaza unei vieti far pr care mi-a dat un nume de ocar. Cum se poate?, a ntrebat Tha. Din cauz c mi-am murdrit blana n mlatinile junglei, a rspuns tigrul. Intr n ap i tvlete-te n roua ierburilor, cci dac ai fost murdrit de noroi, murdria se va duce. Tigrul a intrat n ap i dup ce a ieit a nceput s se tvleasc prin iarb pn ce toate se nvrteau n jurul lui, dar vrgile de pe blana ptat nu s-au ters, iar Tha, care se uita la el, a nceput s rd. Tigrul s-a ntors spre Tha i a ntrebat: Cu ce m-am fcut vinovat, de mi se poate

ntmpla asemenea ocar?, iar Tha i-a rspuns: Tu eti cel care a omort apul i a adus moarte n jungl, iar cu moartea a intrat groaza n popor i vietile se tem acum una de alta, cum te temi i tu de fiina aceea far pr pe care ai vzut-o n faa peteni. Poporul din jungl nu se teme de mine cci noi ne cunoatem de la nceputul nceputurilor, a rspuns tigrul. n cazul acesta e mai bine s te duci i s te convingi singur, i-a spus Tha. Tigrul a rupt-o la goan n largul junglei, chemnd cerbii, mistreii, sambhurii i porcul spinos la sine, mpreun cu tot poporul din jungl. Vietile, nspimntate, ns, fugeau din calea lui, cu toate c le fusese judector. Pnmul Tigru s-a ntors i era umilit n inima lui. i plecndu-i fruntea n rn, a nceput s scurme pmntul cu ghearele i a strigat: Adu-i aminte Tha c eu am fost stpnul junglei. Nu m lsa, Tha, fa ca s-i aduc aminte puii mei c eu am fost fr team i nimeni nu m-a nfruntat pn acum! 'Bine, i-a rspuns Tha, i voi face pe voie. pentru c noi amndoi am vzut nscndu-se jungla. De aceea i las ie ca, o noapte pe an, s fii tu i urmaii ti aa cum ai fost nainte de uciderea apului. n noaptea aceasta, dac i se va ntmpla s ntlneti fiina aceea far pr, care se numete Om. dat i va fi ie s nu te temi de el, ci vederea ta s-l ngrozeasc pe el, ca pe vremea cnd tu erai judector n jungl i stpn a toat suflarea. n noaptea aceea de groaz, cnd vederea ta l va nspimnta, fii milostiv cu el, cci i tu ai cunoscut ce este frica . Cu asta sunt mulumit, a rspuns tigrul, dar n aceeai zi cnd a cobort la vad ca s se adape i i-a vzut chipul n oglinda apei i vrgile negre pe trupul lui, i-a adus aminte de numele de ocar pe care i-l dduse fiina far de pr pe trup i s-a nfuriat. Un an de zile a trit n mijlocul hiurilor, ateptnd s vin noaptea fgduit de Tha. i ntr-o noapte, cnd acalul Lunii (Steaua Ciobanului) lucea limpede deasupra junglei, tigrul nelese c aceasta era

noaptea mult ateptat i se ndrept spre petera unde era fiina far de pr. Atunci se ntmpl ceea ce prevzuse Tha, cci fiina far de pr a leinat de spaim i a czut cu faa la pmnt, iar Tigrul a srit pe el i i-a rupt gtul, cci i zicea c n jungl nu este dect o singur fiin din neamul acesta, i prin urmare el a ucis Frica. Da, n timp ce amuina sngele din jurul victimei, s-a auzit pasul greu al lui Tha fcndu-i loc printre copacii pdurilor de la miaznoapte, i puin dujj aceea glasul Primului Elefant, care este acelai glas pe care l auzii acum. .. (Dincolo de crestele prjite ale munilor i prin vile necate de noapte se vzu fulgerul crestnd bolta cereasc i se auzir tunete, dar zgazurile apelor nu se rupser pe urina lor ci cldura prea i mai nbuitoare.) Hathi continu: Acesta era glasul care s-a auzit i care spunea: Va s zic asta este mrturia milei tale? Iar tigrul i-a lins botul nsngerat i a rspuns: Ce-mi pas, de vreme ce am ucis Frica? dar Tha la mustrat: Nebun fr minte, ai dezlegat lanurile robiei de pe picioarele Morii i ea va veni furi pe urma ta i te va urmri pn n clipa cnd vei muri i tu, cci tu ai nvat Omul s ucid! Primul Tigru ns pusese trufa o lab pe pieptul mortului i rspunse cu mndrie. Acum e ntins n faa mea ca i apul. Frica nu mai este i eu voi fi iari judector al poporului din jungl! Poporul junglei nu se va mai apropia niciodat de tine, i-a rspuns Tha. Nu vor mai bttori crrile pe unde ai trecut tu, nici nu vor dormi n apropierea ta i nici nu vor pate pe punile tale. Numai Frica te va urmri pas cu pas i te va lovi pe furi, fr ca tu s tii de unde vine lovitura. Pmntul se va deschide sub picioarele tale i lianele se vor ncolci n jurul grumazului tu, iar copacii se vor nla dei naintea ta. att de nali nct nu vei putea sri peste ei, i la urm Frica va jupui pielea de pe tine, ca s-i poat nveli copiii cu ea, cnd le va fi frig. N-ai fost milos cu ea cnd ai

ntlmt-o i nici ei nu-i va fi mil de tine. Primul Tigru ns era trufa, cci noaptea nu se sfrise nc, aa c i-a rspuns: Fgduiala care mi s-a dat este fagduiala lui Tha, i el nu-mi va lua aceast noapte. i Tha i-a rspuns lui: Noaptea aceasta este a ta i nu i se va lua napoi, aa cum i-am spus, dar pentru orice fapt este rsplat. Tu ai nvat Omul s omoare, cci din fire are minte ager. Omul este sub picioarele mele i cu spinarea rupt. Du-te i spune junglei c eu am ucis Frica, i-a rspuns Tigrul. Tha a nceput s rd: Tu ai omort un singur om, dar ei sunt muli. Du-te i spune tu singur poporului din jungl ce isprav ai fcut, cci noaptea ta este pe sfrite! A nceput apoi s se lumineze de ziu i n gura peterii a aprut alt om care a vzut mortul n crare i tigrul nclecat cu labele dinainte pe pieptul lui, i a luat o prjin cu vrful ascuit. Acum arunc dup noi cu ceva care taie i sfie, interveni Ikki n timp ce cobora spre rmul rului. (Ikki era considerat ca un vnat de pre de ctre triburile localnice care i zic Ho-Igoo i bietul de el fcuse cunotin cu barda lucitoare care zbura prin luminiuri.ca o libelul i lovea de moarte.) Era o prjin cu vrful ascuit, dintre acele pe care le mplnt n fundul gropilor capcan, continu Hathi, i azvrlind-o spre Tigru, aceasta se nfipse adnc n coasta lui. Totul se petrecu aa cum prevzuse Tha, cci tigrul ncepu s alerge urlnd de durere prin jungl, pn cnd prjina i-a scpat din ran, i tot poporul din jungl i-a dat seama c fiina fr de pr poate lovi de departe i ncepur s se team i mai mult de ea. n felul acesta, Primul Tigru a nvat fiina fr de pr meteugul de a ucide, i tii cu toii ct nenorocire se trage din aceasta pentru noi toi: laul, gropile, prjinile

zburtoare i cursele, mutele de jeratic care pleac dintrun nor de fum (Hathi voia s spun de carabin) i mai ales Floarea Roie care ne gonete din jungl n largul cmpului. Cu toate acestea, ntr-o singur noapte pe an, fiina cea fr de pr se teme de Tigru, aa cum a spus Tha. Frioare, crengile copacilor i hiurile l-au nsemnat ca s fie aa cum l cunoatem noi. Din cauza aceasta n-a mai vrut s mnnce niciodat nici frunzele, nici fructele lor. Din ziua aceea ns a nceput s se rzbune contra cerbilor i a celorlalte vieti care se hrnesc cu iarb, rspunse Baloo. Care va s zic tu cunoti de mult aceast poveste? De ce nu mi-ai spus-o pn acum? Din cauz c jungla este plm de astfel de poveti, i dac a fi nceput s-i povestesc una, nu a mai fi terminat cu celelalte. Nu m trage de ureche, frioare!

Legea junglei
Ca s v putei da seama despre nenumratele feluri de legi ale junglei, am tradus n versuri (pe care Baloo le cnt mereu pe un fel de melodie trgnat) cteva dintre cele fcute pentru lupi. Este adevrat c n afar de aceasta, jungla mai era sute de legi, dar acelea sunt numai ndreptri pentru fapte mrunte. Aceasta este legea din jungl, n vrst att de btrn ca i cerul, i cu cinste Lup de-o pstreaz, Hlduiete tihnit, Iar cel care o calc, Hrzit e s moar Ca i liana ncins pe trunchiuri btrne, Aa e i legea cnd te oprete la fapt Cci puterea n haitic este lupul, i tot ce haiticul ar vrea, E puterea cea dreapt. n fiece zori de la coad la bot s te speli i s bei din adnc, dar cu cumpt, i amintete-i c noaptea pentru vnat e sortit, Iar ziua e hrzit odihnei. acalul bezmetic prin bezn alearg pe urme de tigru, Dar tu, pui de lup cu musta zbrlit, Niciodat c eti vntor nu uita, Caut-i singur tainul de lips. Nu supra pe Hathi neleptul i nu tulbura nici somnul arpelui boa, Iar de-o fi ca n jungl haitic s ntlneasc haitic, i nici unul nu vrea s fereasc din cale, Pe colac s te aezi, i vezi naintaul ce spune, Cci vorba cuminte aduce folos. Cnd vrei n haitic s te bai c-un tovar, Cheam-l deoparte i judecata, n doi s v-o facei.

Ca s nu tie ntregul haitic, i s piard putere din pricina voastr. Nimeni s calce nu poate culcuul ales de lup, C-i al lui i-n el e stpn, Nici sfat adunat n sobor, Nici lupul frunta care alearg i duce haiticul buluc. Culcuul fcut de un lup E loc pentru el de odihn, i nimeni plcerea s-i strice! Dar dac din asta primejdie se ntmpl s ias, Se cade ca Sfatul s-i cear s plece. Cnd al nopilor miez e pe drum i tu eti plecat la vnat, Umbl ca umbra, domol, Ca pasu-i s nu rscoleasc pdurea i fraii mai mici, n culcuuri, flmnzi, s adoarm. Pentru tine i ai ti, lupoaic i pui, Ucide ct poi, ca s ai s-i hrneti, Dar nu din plcere, i de apte ori, cte apte porunci Te opresc pe om s-l ucizi. Cnd la prada unuia mai slab dect tine te dai, S nu-l lai flmnd, i lacom nu fi! Legea haiticului e lege pe o form i tui, Deci, las-i pielea i capul din coad osp. Dar praznic este la toi a haiticului prad, Deci mnnc acolo unde o gseti, N-o mai cra, cci cel care o duce n culcu, Cnd alii-s flmnzi, osndit e s piar. Vnatul, fcut de un lup, e osp pentru el i de-o vrea s-l mpart e buna-i plcere, Dar fr a lui nvoire, Altul, nimeni din hait, hoete s-l calce nu poate. Puiul de lup la tain are dreptul, i poate ndeobte s-l cear pn ce anu-mplinete Cci i se cade i far codeal toi i vor da, Dar partea culcuului o are lupoaica

i poate s-o cear celor de-o vrst cu ea: O halc din orice vnat i toi i vor da. n peteri stpn, Btrnului lup legea-i d drept de vnat pentru sine, i nimeni drept ctigat, Doar marele sfat al haiticului adunat n sobor, Mai poate s-l ia de la el. Din cauza vrstei, Vicleugu-n atac i puterii ce-i d greutatea, Cnd legea cuvntul nu-i spune, Acolo, tot ce va zice lupul btrn Va fi lege la toi deopotriv. Acestea-s legile junglei, i multe, i mari sunt puterile ei Peste toi ce le tiu. Deci ascultare-i vor da patrupezii, Cei cornorai, cu copita crpat i cei cu cocoae.

Minunea lui Purun Bhagat


n noaptea cnd simirm c mic pmntul, Tiptil am venit, i-l luarm de mn, s-l ducem, Cci noi ndeobte l iubeam, cu dragostea mult Ce toate le vede, dar nu toate nelege. n noaptea cnd culmea a prins s coboare i al apei zpor s nece aievea pmntul Noi, neamul mrunt, l trecusem primejdia Dar nimeni, de unde e azi, niciodat nu vine napoi. S-l plngei putei pentru data din urm, Cu dragostea voastr de neamuri umile. Plngei n voie un prieten al vostru plecat: Ce noi am fcut i nou ntr-o zi ni se va face. (Cntecul de ngropare al Langurilor)

n India, a fost odat un brbat, care era primul ministru al unui stat indigen, pe jumtate independent, n partea de apus a rii. Omul acesta era brahman i dintr-un neam att de ales, nct pentru el deosebirea de cast ncetase de mult s mai aib vreo nsemntate Printele lui fusese i el slujba de seam n cortegiul pestri i strlucit al Curii Hindustane. naintnd n vrst, Purun Dass (cci aa l chema) a bgat de seam c vechea ornduial a lumii ncepe s se schimbe, i dac ii ca n via s ajungi la ceva, trebuie nainte de toate s trieti n bun nelegere cu englezii i s faci tot ce oamenii acetia cred c e bine de fcut. Dar. n acelai timp, un funcionar indigen trebuie s bage de seam s nu piard nici graia stpnului su. Jocul acesta cu dou fee nu era tocmai uor. cu toate acestea, tnrul brahman, care era o fire linitit i tcut, datorit creterii englezeti obinute la Universitatea din Bombay, reui s ajung prim ministru al regatului. Asta nsemna c n ar avea mai mult trecere dect stpnul su Maharadjahul. Cnd muri btrnul rege, care toat viaa privise englezii cu nencredere, cile lor ferate i telegraful, Purun Dass era n cele mai bune relaii cu motenitorul tronului care crescuse sub supravegherea unui preceptor englez. Amndoi n cea mai bun nelegere i avnd grij ca partea de cinste s revin stpnului su, ncepur s cldeasc n fiecare an coli pentru educaia tinerelor fete, s deschid artere de comunicaie, s nfiineze dispensare i s organizeze expoziii agricole, fr s uite s publice n fiecare an i cte o Carte Albastr despre progresele morale i materiale ale statului, aa c Ministerul Externelor i Guvernul Indiei erau ncntate de activitatea lor. Civilizaia englez este adoptat de foarte puine state indigene, deoarece, spre deosebire de Purun Dass, sunt incapabile s admit c ceea ce e bun i folositor unui englez, poate fi de dou ori pe att de folositor unui asiatic. Primul ministru deveni prietenul viceregelui, al gu- vcmatorilor i al viceguvernatorilor nsrcinai cu misiuni sanitare i alt soi

de misiuni, al ofierilor englezi de cavalerie, care veneau s vneze pe terenurile statului, precum i al nenumratelor cete de excursioniti care pe timp de rcoare cutreierau India n lung i-n lat, ca s se conving care sunt cele mai bune mijloace pentru o gospodrire a treburilor rii. n ceasurile de rgaz, i aducea aminte s creeze i burse pentru cei care voiau s studieze medicina sau meseriile introduse de englezi, i scria la ziarul Pioneer, care era cel mai important cotidian din India, articole n care explica punctele de vedere i inteniile a cror realizare o urmrea stpnul su. Mai trziu s-a dus s viziteze Anglia i, la ntoarcere, stpnul su a trebuit s plteasc preoilor o sum enorm ca bir, deoarece orict de aleas ar fi fost casa Brahmanilor, acest fapt nu-l scutea pe Purun Dass de pierderea rangului, dac va trece peste Apa Neagr. La Londra a cunoscut i a stat de vorb cu toi cei care meritau s fie cunoscui de el oameni al cror nume circul n toat lumea i a vzut poate mai mult dect ce le-a povestit altora la ntoarcerea acas. Universiti celebre l-au ales membru de onoare, i a inut discursuri doamnelor mbrcate n toalete de gal despre reformele hindustane, aa c ntreaga Londr era n extaz: Acesta este omul cel mai minunat cu care se poate sta la mas, de cnd se pomenete mas ntins ntre oameni! Cnd s-a ntors n India l atepta o ploaie de onoruri, cci nsui viceregele a venit s-i ofere din partea Maharadjahului Marea Cruce a Stelei Indiei, toat numai diamante, rubine i email, iar n timp ce se auzea bubuitul tunurilor, Purun Dass fu numit Mare Comandor al Ordinului Imperiului Indiilor, aa c de aici nainte numele lui era Sir Purun Dass K.C.I.E. (Knight Commander of the Indian Empire). n aceeai sear, n timpul banchetului care s-a dat sub cortul imens al viceregelui, s-a ridicat n picioare, la gt cu colanul ordinului care-i strlucea pe piept, i, nchinnd paharul n sntatea stpnului su. a inut o cuvntare

cum numai foarte puini englezi ar fi fost capabili s o in. Luna urmtoare, dup ce oraul reczu n somnolena lui de cazan n clocot, fcu o fapt pe care nici un englez nu s-ar fi gndii s o fac (cel puin aa spunea lumea): Muri! Decoraia preioas ajunse din nou n stpnirea Guvernului Indiilor i n locul lui fu numit alt ministru pentru conducerea treburilor rii, i, n acelai timp. ncepu o ntrecere nebnuit ntre funcionarii subalterni pentru dobndirea slujbelor rmase libere. Preoii tiau ce s-a ntmplat i poporul bnuia ce poate fi. dar India este singura ar din lume unde omul poate face tot ce-i place, Iar s-l ntrebe nimeni de ce aa i nu altfel; deci faptul c Devvan Sir Purun Dass, K.C.I.E. renunase la slujba pe care o avea la palatul su i la puterea pe care o avea n stat, pentru a se mbrca n zdrene de ceretor sau n sumanul albastru de Sunnyasi, adic hain de om sfnt, nu putu prea nimnui extraordinar. El i trise viaa aa cum scria n Legea cea Veche, anume: 20 de ani de tineree, 20 de lupte cu toate c niciodat nu pusese mna pe o arm i 20 de ani de conducere a rii. i ntrebuinase averea i puterea n msura n care le gsise pe amndou vrednice de a fi ntrebuinate; a primit onoruri cnd s-a ntmplat ca acestea s fie n drumul lui; vzuse oameni i ceti, pe aproape i n man deprtri, iar oamenii i cetile lor i ieiser n cale ca s-l primeasc. Acum se desprise de toate acestea, cum s-ar despri un om de o zdrean care nu-i mai poate fi de folos. Pe urma lui, n timp ce ieea pe poarta cetii, descul i la subioar cu o piele de antilop i o crj cu mner de bronz, iar n mn cu o cup de scoic, se auzeau salvele tunurilor, trase n cinstea urmaului su. Cu ochii plecai n pmnt, Purun Dass ddu ncetinel din cap. Toate acestea erau acum de mult terminate pentru el i nu simea nici pren de ru i nici bucurii, cum nu simi pentru un vis cnd te trezeti din somn. Acum nu mai era dect un Sunnyasi, ceretor far cpti i lsat la mila altora ca s-i ntind o bucat de pine; ct vreme mai exist n India o bucat de

hran care poate fi mprit n dou, nu moare de foame nici preot, nici ceretor. n viaa lui nu mncase niciodat came i numai arareori pete. Pentru acoperirea cheltuielilor lui de mas, cinci lire i-ar fi fost de ajuns pentru un an de zile, pe vremea cnd er ministru, cu toate c avea milioane la ndemn. Chiar n timpul ct sttuse la Londra, nconjurat de onoruri, nu pierduse din vedere nici o clip visul liii de pace i linite lungul drum hindustan, alb i prfuit, n colbul cruia se vedeau urmele picioarelor descule, miunarea continu i molcom a cltorilor, mirosul pictor al focurilor aate cu lemn verde, cu fumurile care se ridic rotocoale dintre livezile de smochini n ngnarea zilei cu noaptea. n faa crora se aeaz trectorii s fac popas peste noapte. Cnd sosi ceasul hotrt s-i realizeze visul, primul ministru i fcu pregtirile de plecare i peste trei zile ar fi fost mai uor s gseti o bic de spum n imensitatea apelor Atlanticului, dect pe Purun Dass ntre milioanele de vagabonzi care miun pe toate drumurile Indiei. Seara i ntindea pielea de antilop acolo unde l prindea noaptea; uneon n cte o mnstire de Sunnyasi din marginea drumului, alt dat la poala stlpilor de argil ai altarului ridicat n cinstea lui Kala Pir, unde l primeau Jogii, o alt sect nebuloas de oameni sfini, aa cum se cuvine s fie primit un om, care tie ce nseamn i ce pre poate avea o sect de clugri. Uneori se oprea la intrarea unui sat, unde copiii veneau i-i aduceau pe furi din mncrurile pe care le primeau de la prinii lor; se oprea din cnd n cnd i pe coastele pleuve ale colinelor, unde pteau cmilele care se trezeau la plpirea flcrilor focului su, cnd ncepeau crbunii s aipeasc n spuz. Era totuna oriunde s-ar fi oprit Purun Dass sau Purun Bhagat, cum i zicea acum. Pmntul, oamenii i hrana nu se mai deosebeau acum n ochii lui. Drumul l ducea ns, fr s-i dea seama, spre miaznoapte i spre rsrit. De la miazzi se urc spre Roh- tac, de la Rohtac spre Kamool. de la Kamool spre ruinele din aman ah. iar de aici intr n albia

seac a rului Gugger, care nu se umple de ape dect n zilele cnd plou la munte, i merse aa nainte pn n ziua cnd n deprtarea zrilor ncepur s se vad crestele tulburi ale Himalayei. Purun Bhagat zmbi, cci i aduse aminte c mama lui era o brahman din tribul Rajput de pe valea Kului, deci o munteanc din acelea care tnjesc mereu din cauza nostalgiei zpezilor eterne, i pictura de snge de om de la munte pe care o pori n vine sfrete ntotdeauna prin a te aduce napoi acolo de unde au plecat strmoii ti. Dincolo, i zise Purun Bhagat, urcnd coastele muntelui Sewalik, acoperit de cactuii care stteau drepi cum stau candelabrele cu apte brae, m voi odihni i voi privi n jurul meu, iar vnturile aromate ale Himalayei i cntau la ureche n timp ce urca drumul care duce spre Simla. Ultima dat cnd trecuse pe aici venise cu mare pomp, nsoit de o escort strlucit, ca s-l viziteze pe unul dintre cei mai amabili i mai primitori viceregi ai Indiei; aici sttuser de vorb mpreun vreme de un ceas despre prietenii pe care i aveau amndoi la Londra i despre ceea ce gndea cu adevrat poporul hindustan, despre tot ce se ntmpl n lume. De ast dat Purun Bhagat nu facu nici o vizit i, sprijinit de parapetul drumului care urca n serpentin, ntoarse privirea napoi ca s admire spectacolul grandios al cmpurilor ntinse la picioarele lui, pe o distan de patruzeci de mile, pn cnd veni un poliist mohamedan i-i spuse s plece, cci acolo unde era stnjenea circulaia. Purun Bhagat facu o adnc plecciune n faa reprezentantului legii pe care el o respecta, cci chiar n clipa aceea el era n cutarea unei legi pentru el nsui. Pe urm a plecat, i n noaptea aceea a rmas ntr-o colib prsit la Chota Simla, o localitate care s-ar prea c se gsete la captul pmntului, cu toate c el nu era dect la nceputul cltoriei sale. De aici o lu pe drumul care apuc spre Himalaya, spre Tibet, potec ngust de cel mult zece coi, tiat cu

dinamit n stnc sau crat pe piloni, deasupra prpstiilor adnci de cte o mie de metri, drum care coboar cteodat n vi nguste unde aerul e fierbinte ca aburul cldrilor n clocot, iar alt dat se car pe piscurile pleuve, arse de soare ca de prjol, sau erpuiete prin pdurea virgin ai crei copaci din tulpine pn la vrf sunt sugrumai de liane n care cocoul de munte i cheam primvara femeiuc la cuib. Pe drumul acesta ntlni pstori tibetani, cu turmele lor i cu cini mioi, iar oile aveau fiecare cte un scule cu borax n spinare. Tietori nomazi de pduri, cte un Lama nfurat n glug i pturi, venit n pelerinaj s vad India, cte un trimis al statelor pierdute n ceaa munilor, venind clare pe cluei vrgai sau ceacri. ori cavalcada unui Rajah care se ntorcea de la o cumetrie. Alt dat cnd zilele erau limpezi, sttea pn la apusul soarelui i urmrea cte un urs cenuiu cum se opintea s dezgroape rdcini n valea de la picioarele lui, i nu mai vedea nimic altceva. Cnd plecase la drum, i mai vjia n urechi zgomotul lumii rmase n urma lui. ntocmai ca vuietul unui tren care intr ntr-un tunel pe sub munte, dar dup ce iei din trectoarea Mutteeanee. totul se stinse i Purun Bhagat se simi acum singur cu el nsui, rtcitor pe drumuri, cu ochii cobori n pmnt i cu gndurile pierdute dincolo de stele. ntr-o sear ajunsese la trectoarea cea mai nalt pe care o ntlnise de la plecare; se urcase pn aici dou zile fr ncetare i se pomeni n faa unui ir de culmi acoperite de zpezi care nchideau toat zarea, munii aveau ntre cincisprezece i douzeci de mii de picioare nlime i preau destul de aproape ca s-i poi ajunge cu o arunctur de piatr, cu toate c pn la poalele lor mai aveai de fcut ntre cincizeci i aizeci de kilometri. Trectoarea era mpdurit de deodari, nuci de stnc, cirei, mslini i peri pdurei din care predominau ns deodarii. un fel de cedri de Himalaya. n umbra acestor deodari era o capel prsit. nchinat lui Kali, care este Durga sau Sitala i al cnii ajutor se cere de multe ori contra molimei

de vrsat psresc. Purun Bhagat cur lespezile de piatr i se ntoarse cu un zmbet spre statuia sfntului care se uita la el, apoi trecu n dosul sanctuarului i, fcndu-i o vatr de argil, aprinse focul i-i ntinse pielea de antilop peste un aternut de ramuri verzi de cetin, strnse subioar cija cu mnerul de bronz i se aez la odihn. Alturi de el, coasta muntelui cobora dreapt spre o prpastie adnc de 1.500 de picioare i n fundul acesteia se vedeau casele de piatr ale indigenilor acoperite cu argil btut. mprejurul lui erau livezi care se nirau n terase pe pripoare. parc ar fi fost un or aruncat pe genunchii muntelui. Printre livezi, pteau vite, care, de la distan, nu preau mai mari dect nite bondari. Dac te uitai spre flancul muntelui dincolo de vale. ochii nu puteau s judece dimensiunile reale ale lucrurilor pe care le vedeai i, tocmai din cauza aceasta, tufele de la poala muntelui n realitate erau o pdure de brdet cu copaci ale cror nlimi ajungeau la o sut de picioare. Purun Bhagat vzu un vultur una leg- nndu-se deasupra prpastiei i cobornd n adnc. Pasrea. ns, nu trecuse nici de o jumtate de drum i nu se vedea mai mare dect o ureche de ac. Trmbe de nouri negri goneau pe deasupra vii. sfiindu-se de umerii stncilor sau urcnd sus deasupra nlimii zrii, ca s se destrame cnd treceau dincolo de piscuri. Aici voi gsi pacea pe care o caut. i zise Purun Bhagat. Pentru un om crescut la munte, nu e lucru mare s urce spre creste sau s coboare cteva sute de metri, aa c ndat ce locuitorii din fundul prpastiei vzur fumul care ieea din templul prsit, un preot sui la deal s ureze strinului bun sosit. Cnd a ntlnit privirea ochilor lui Purun Bhagat care pn acum cercetaser milioane de oameni i plec fruntea n pmnt i lu far o vorb strachina de ceretor a drumeului, apoi cobor din nou la vale. n sfrit avem i un om sfnt printre noi. spuse

preotul. Trebuie s fie de pe plaiuri, dar este alb la fa: un brahman dintre cei alei. Toate femeile satului se adunar n faa preotului i ntrebar: Crezi c are de gnd s rmn la noi? i care mai de care se ntrecea s prepare mncarea cea mai bun pentru Purun Bhagat. Hrana oamenilor de munte e foarte simpl, cu toate acestea o femeie priceput i evlavioas tie s prepare mncruri foarte gustoase din grul cu bob negru de India, amestecat cu fin de porumb, cu orez i piper rou, din petiorii prini n izvorul din fundul vii, cu miere din fagurii ngropai de albine n scorbura stncilor, cu ghimber, caise uscate la soare i fain de ovz, aa c preotul i aduse lui Bhagat strachina plin. Preotul l ntreb dac are de gnd s stea vreme mai ndelungat i nu cumva are nevoie de un cheia discipol care s coboare n sat i s-i aduc lucrurile de care va avea trebuin. Mai ntreb dac are vreo ptur care s-l apere contra frigului i dac i place mncarea pe care i-a adus-o. Purun Bhagat mnc din mncarea pe care i-a adus-o preotul i rspunse c are de gnd s se aeze definitiv aici, la templu. Preotul i rspunse c nici nu dorete altceva. Strachina s o lase de aici nainte ntre cele dou rdcini ntortocheate ale copacilor din faa templului, i n fiecare zi i va primi hrana, cci oamenii din sat se simt foarte cinstii de prezena unui astfel de om printre ei. Aici preotul ridic ochii cu sfial spre faa lui Purun Bhagat. n ziua aceea se sfrir drumurile rtcitoare ale lui Purun Bhagat, cci ajunsese la locul ce-i fusese rnduit dinainte: n mijlocul tcerii i al infinitului. Din clipa aceea, pentru el timpul se oprise n loc. i. aezat pe treptele templului, n-ar mai fi putut s-i spun dac este mort sau mai triete, dac mai este un om stpn pe toate simurile lui sau numai un grunte din stnca munilor sau un picur

de ploaie jucu, o trmb de nour sau o suli din razele de soare. Buzele lui ncepur s repete n oapt un nume, cu o persisten continu i nentrerupt, pn cnd i se pru c de fiecare dat ncepe s scape tot mai mult din nlnuirea trupului su de hum i s se apropie de poarta unui mister, dar tocmai n clipa cnd ua era gata s se deschid, ceva l aducea din nou pe pmnt i-l fcea s reintre n nchisoarea lui de hum, care-i producea o dureroas senzaie de reintegrare n carnea i oasele lui Purun Bhagat. n fiecare diminea, strachina lui se ntorcea plin i era aezat ntre rdcinile copacilor din faa templului. Cteodat o aducea chiar preotul, alt dat cte un negustor Ladakhi care locuia n sat i ar fi vrut s aib rsplata sufletului, deoarece urca i el crarea pn la templu; de cele mai multe ori ns, venea nsi femeia care i gtise mncarea n timpul nopii, i murmura ncet, abia simit: Pomenete-m pe mine Bhagat, n faa lui Dumnezeu, pomenete pe femeia cutare, a lui cutare!. Din cnd n cnd mai aducea mncare i cte un copila din sat pe care Purun Bhagat l simea cum vine tiptil i dup ce pune strachina plin n faa templului o rupe la fug ct l in picioarele. Bhagat, ns, nu cobora niciodat n satul care se atemea la picioarele lui ca o hart ntins pe mas. De aici putea vedea sfatul oamenilor care se adunau n fiecare sear n locul unde era aria, cci acesta era singurul petic de pmnt netezit ca n palm; putea vedea verdele nchis i fr asemnare al orezriilor crude, albastrul nchis al porumburilor, parcelele de semnturi cu gru negru, parc ar fi fost oglinzi de ape stttoare, iar la anumite epoci ale anului floarea de amarant, roie ca sngele, a crei smn mrunt ca neghina nu este nici fruct, nici legum i, totui, este hrana cea mai de seam a poporului hindustan n timpul posturilor, nefijnd oprit de lege. Spre sfritul anului, acoperiul fiecrei case devenea un ptrat de aur curat, cci ranii i ntindeau aici grul, n btaia soarelui, ca s se usuce. Prin faa ochilor lui, pe

pnza policrom, defilau, ntrerupndu-se ca o broderie, seceriul, tiatul stupilor, recolta i dezghiocatul orezului, iar el se gndea la toate. ntrebndu-se spre ce el deprtat i neneles l vor duce toate acestea pe om i truda lui de atia ani. Un om nu poate sta nici o zi linitit, nici chiar n mijlocul furnicarului din India, far ca animalele cmpului i ale pdurii s treac peste trupul lui cum ar trece peste o stan de piatr; de aceea, chiar n aceast singurtate, fiarele care cunoteau foarte bine templul prsit al lui Kali, se ntorseser s vad cine este nepoftitul care se instalase n faa altarului. Firete, cele dinti animale care venir fur langurii, maimuele uriae, favoriii cenuii ai Himalayei, cci le chinuia curiozitatea; dup ce ddur strachina cu fundul n sus i o tvlir pe lespezile de piatr ale templului, i ncercar dinii pe mnerul de aram al crjei i se strmbar la pielea de antilop: la urma urmelor i ddur seama c omul acesta, care sttea att de linitit, nu putea s fie un om ru. Seara ncepur s coboare dintre crengile de cetin i s se apropie de el cu mna ntins, cernd ceva de mncare; fceau pe urm cte un salt graios i dispreau din nou n frunzi. Cldura focului le plcea i maimuelor ngrmdite roat n jurul lui. aa c Purun Bhagat trebuia s le dea la o parte ca s poat arunca o mn de vreascuri peste grmada de jeratic. De cele mai multe ori. dimineile, cnd deschidea ochii, vedea c alturi de el a dormit sub ptur cte o maimu cenuie cu care i-a mprit aternutul. Ct era ziua de lung, cte un trimis al neamului langurilor sttea chircit alturi de el, cu ochii pierdui n zrile albe de zpad, murmurnd din cnd n cnd ceva neneles i cu o expresie de nespus nelepciune i melancolie pe fa. Dup maimue vechi i barasingh-ul, cerbul uria care seamn cu cerbul nostru rocat, dar este mult mai puternic dect el. Venise s-i lipeasc fruntea nfierbntat de piatra rece a statuii lui Kali, dar se opri n loc cnd vzu un om la intrarea templului. Purun Bhagat, ns, nu fcu nici

o micare i, ncetul cu ncetul, cerbul regal se apropie i-i puse bolul umed pe umr. Purun Bhagat ridic mna ca un sloi de ghea i o puse pe fruntea nfierbntat a cerbului care se liniti i plec grumazul, iar Purun l mngie domol ntre coarnele care abia se mai ineau pe frunte, i i le desprinse ncetior ca s nu-l doar. La ntoarcere, barasinghul veni cu cprioara i iedul, care se aezar blnde pe pielea de antilop i ncepur s nimege uitnduse la el cu ochii umezi. Alt dat veneau n miez de noapte i ochii Ie strluceau la lumina focului. n timp ce ateptau s le dea poria lor de nuci. Cel din urm veni moscul, cerbul cel mai mic i cel mai timid din aceast ras de patrupede, cu urechile ct palma, repezite n sus ca atunci cnd stai la pnd: vrgatul mushick-nabha, orict de sfios era. nu se putu stpni s nu vin s vad i el ce nseamn lumina din templu i s amuine cu nasul lui ca de liliac ptura lui Purun Bhagat, care juca ntocmai ca o umbr n lumina focului ce plpia n interior. Purun Bhagat le spunea tuturor fraii mei, i la chemarea lui ieeau din pdure chiar n timpul zilei i se adunau la templu, dac nu erau prea departe i-l puteau auzi cnd i strig. Sona, ursul negru de Himalaya, ntotdeauna ntunecat i bnuitor, care pe piept are un semn n form de furc, trecuse de mai multe ori prin faa templului. Vznd c Purun Bhagat nu se teme, Sona nu se supr ci l urmri cu privirea i ncepu s se apropie ncetior, ca mai apoi, s cear i el partea lui de mngiere i o coaj de pine sau un pumn de zmeur. Uneori, n zorii zilei, cnd Bhagat urca pn n vrful trectorii ca s urmreasc rsritul soarelui de purpur trecnd peste crestele dantelate de zpad, se pomenea cu Sona c vine pe urmele lui mormind neneles sau oprinduse s bage o lab pe sub trunchiurile czute, ca apoi s se opinteasc ferindu-le din drum; alt dat se ntmpla s-l zreasc pe Sona de departe, dormind fcut mototol, i la rsunetul pailor lui s-l vad cum tresare i se pregtete de lupt, ca apoi s se apropie bucuros, dup ce i recunoate prietenul.

Aproape despre toi sihastrii i oamenii sfini se spune c au darul s fac minuni cu mblnzirea jivinelor pdurii; minunea nu este ns altceva dect s te poi stpni, s nu faci nici o micare atunci cnd le vezi ca se apropie, ci s stai linitit; s stai ceasuri ntregi i niciodat s nu te uii de-a dreptul la cel care vine. ranii din vale vzuser silueta tulbure a barasinghului micndu-se ca o umbr printre trunchiurile copacilor pdurii din dosul templului, vzuser i un ininuaL cocoul de munte, ale crui pene strluceau ca pietrele scumpe n faa statuii lui Kali, i auziser langurii cum se jucau cu gocile de nuci pe lespezile de piatr. Civa copii l vzuser i ei pe Sona i-l auziser cntnd n dosul unor stnci prvlite, aa c faima lui Purun Bhagat prinse crezare c ar face minuni cu fiarele pdurii. Cu toate acestea nimic nu era mai strin de intenia lui Bhagat dect orice minune, cci pentru el lumea aceasta nu era dect o imens minune: cnd un om i d seama de acest fapt, nseamn c a ajuns la destul nelepciune pentru a ti cum s se poarte. El tia demult, din anumite nvturi, c n lumea aceasta nimic nu poate fi grandios i nimic prea nensemnat. De aceea, zi de zi se cznea s desprind ct mai limpede drumul care duce spre inima lucrurilor din jurul lui i care trebuia s-l duc napoi la locul unde fusese zmislit sufletul su. Gndindu-se mereu la aceasta, prul pe care nu-l mai tundea crescuse pn la umeri; alturi de pielea de antilop, crja lui de pelerin fcuse groap n lespedea de piatr, iar locul unde era n fiecare zi strachina, ntre rdcinile copacilor, se adnci i prea una cu vasul, iar fiarele ncepur s-i cunoasc fiecare locul la care aveau dreptul cnd veneau s se nclzeasc la foc. Cmpul i holdele i schimbau culorile la fiecare anotimp, ariile se umpleau i se goleau de grne, iar cnd venea iama, langurii se zbenguiau din nou printre ramurile cetinilor fulguii de zpad, pn n clipa cnd, o dat cu primvara, maimuele i aduceau din vale puii, care se uitau n jurul lor

cu ochii speriai. Satul din vale se schimbase foarte puin: preotul mbtrnise i muli dintre copiii care veneau odinioar s-i aduc strachina cu mncare astzi trimiteau cu strachina pe propriii lor copii, iar dac se ntmpla s ntrebi pe cineva din sat de ct vreme locuiete sfntul n templul Kali din culmea trectorii, oamenii i rspundeau c st acolo de cnd e lumea. Venir apoi nite ploi cum nu se mai pomeniser n muni de mult vreme. Trei luni ncheiate valea fu pclit de nori i muiat de cea; cerul era sfiat de fulgere care goneau dup fulgere i ploile cdeau far ncetare. Templul lui Kali plutea deasupra norilor i. de multe ori, trecea cte o lun ntreag fr ca Bhagat s vad un colior din satul din vale: era nvelit de norii care se vltuceau neodihnii, mpingndu-se unii pe alii. Dar niciodat att de sus ca s poat trece dincolo de pereii umezi, de stnc, ai culmilor. n toat vremea aceasta, Bhagat asculta tritul milioanelor de uvie de ap care ciocneau n copacii de deasupra lui sau i curgeau uvoaie la picioare, se prelingeau pe ramurile rinoase ale pinilor sau picurau pe frunzele crestate de ferig, ca s se scurg, uvoaie tulburi, n dulbinele tiate pe coastele muntelui. Veni apoi soarele i prin aer se rspndir miresmele rinoase ale deodarilor i ale rododendronilor amestecate cu mirosul reavn venit de departe, pe care muntenii l numesc parfumul zpezilor. Soarele dogor pmntul vreme de o sptmn, pe urm ploile ncepur din nou, de credeai c s-au rupt zgazurile cerului i pmntul ncepu s-i arate oasele de stean, fcnd pe alocuri bltoace. n noaptea care urm, Purun Bhagat avu grij ca focul s nu se sting deoarece bnuia c fraii lui vor avea nevoie de cldur, dar, cu toate c veghe pn trziu, nici un patruped nu se apropie de templu i ntr-un trziu adormi, gndindu-se ce s-o fi ntmplat n ntunericul pdurii, de nu mai vine nimeni. Era n miez de noapte i afar ploaia cnta ca mii de tobe, cnd deodat simi c cineva trage ptura de pe el; ntinse braul i ntlni mna cu degete subiri a unui langur.

E mai bine aici dect n pdure, mormi el prin somn i ridic un col de ptur. Intr i te nclzete! Maimua ns l apuc zdravn de mn i-l smuci cu putere. Poate i-e foame, se dumiri Purun Bhagat, stai c am s-i gsesc ceva de mncat! Dar n timp ce sttea ngenuncheat n faa focului, ncercnd s-l ae, langurul fugi pn la ua templului, apoi gemu i se ntoarse n fugde-i petrecu braele n jurul genunchilor. Ce este? Ce s-a ntmplat, frioare? ntreb Purun Bhagat, vznd c ochii maimuei erau plini de poveti pe care ea nu le putea spune. De ieit pe o astfel de vreme e peste putin, cel mult dac unul de-ai ti a czut ntr-o curs, cu toate c prin partea locului nu prea pune nimeni curse; ia te uit, frate, vine i barasinghul la adpost. Coamele cerbului lovir cu violen statuia lui Khali cnd se repezi n templu, dar dup ce vzu pe Purun Bhagat, ncepu s rcie cu picioml dinainte n lespezi, suflnd pe nrile care palpitau. Hai! Hai! rspunse Bhagat pocnind din degete, aceasta i este rsplata pentru adpostul care te ateapt7 Cerbul ns l mpingea cu capul n partea unde era ieirea i mergnd aa de-a-ndratelea. Purun Bhagat auzi ceva prind. ceva care se mic abia simit, i bg de seam c dou lespezi de piatr ale templului se deprtau una de alta, iar n anul deschis ntre ele se vedea pmntul clipocind a mocirl. Acum neleg, zise Puain Bhagat. de aceea nu ridic ponos contra frailor mei c n-au venit n noaptea aceasta s stea n jurul focului. Muntele ncepe s se prbueasc. Nu vd ns de ce m-a urni eu de aici? Dar cnd s se ntoarc ddu cu ochii de strachin i se schimb numaidect la fa. Oamenii acetia m-au hrnit n fiecare zi de cnd am venit n sihstria aceasta, tocmai de aceea dac voi mai ntrzia aici, pn n zorii zilei nici un om din vale nu mai

rmne n via. Trebuie s plec i s-i prevestesc. F-mi loc frioare ca s m apropii de foc. Barasinghul se ddu la o parte, iar Purun Bhagat lu o tor de rin i o inu deasupra focului pn ncepu s ard vlvtaie. Voi ai venit ca s-mi dai de tire, zise el ridicnduse n picioare, acum vom pleca mpreun ca s ducem slujba noastr pn la capt. S ieim degrab i las-m s m sprijin pe gm- mazul tu, cci picioarele mele btrne nu m mai pot purta. i nclet mna dreapt pe coama zbrlit a barasinghului. cu stnga nl tora aprins i ieir astfel n noaptea neagr. Vntul se linitise, dar ploaia cdea cu nemiluita i amenina n fiecare clip s sting facla. Cerbul o lu costi la vale i lsn- du-se pe picioarele dinapoi, ca pe nite tlpi de sanie, luneca uor pe pmntul clisos. De cum ieir din pdure. Bhagat simi c la ceata lor se prinseser i alte animale care i ateptau mai la vale. Prin ntuneric nu vedea nimic, dar simea alturi de el rsuflarea cald i grbit a langurilor. petrecut de mormitul monoton al ursului Sonci. Ploaia i muiase uviele de pr, i simea uvoaiele reci de ap cum i tceau loc pe sub tlpile picioarelor lui descule, iar hainele nvechite i atrnau pe trupul slbit, stingherindu-l la mers. Cu toate acestea nu se opri. ci mergea seme nainte. n clipa aceasta el nu mai era omul sfnt pe care l cercetau cei din vale, ci din nou Purun Dass K.C.I.E. primul ministru al unui stat de seam, omul obinuit s porunceasc mulimilor, plecat anume S scape de la moarte vieile altora. Pe poteca ngust i repezit, Purun Bhagat i fraii si coborau tot mai adnc n fundul vii, pn n clipa cnd cerbul se poticni, cci ddu peste o vatr de arie i, oprindu-se, meci ncetior simind cum l gdila n nri mirosul omului care trebuia s fie pe aproape. Ajunseser la captul uliei care trecea singur prin mijlocul satului. Purun Bhagat btu cu crja n obloanele casei fierarului i plimb puin tora aprins pe sub streain.

Sculai-v i prsii casa, strig Purun Bhagat i se minun singur de glasul su care de ani de zile nu mai rsunase n faa oamenilor Ieii n grab, cci munii ncep s se prbueasc. Prsii cu toii aternuturile voastre i ieii. Este Bhagat al nostru, zise nevasta fierarului, dup ce se trezi. Scoal copiii i s ieim afar. A venit cu toate dobitoacele lui. Iei la drum i d alarma! Vorba de spaim gonea din cas n cas, n vreme ce animalele se ngrmdeau n jurul lui Bhagat i Sona sufla nerbdtor pe nri. Lumea speriat iei n uli; tot satul nu era mai mult de aptezeci de suflete, i la lumina slab a faclelor, stenii l vzur pe Bhagat care inea de grumaz barasinghul speriat, iar maimuele ngrozite l trgeau de poala hainei, n timp ce Sona sttea aezat pe picioarele dinapoi i mria nfundat. Trecei dincolo de vale i urcai muntele din faa voastr, strig Purun Bhagat. S nu rmn nimeni n sat. Noi venim cei din urm. ranii o luar la fug, gonind cum numai muntenii gonesc, cci tiau c atunci cnd muntele ncepe s se prbueasc, trebuie s te urci ct poi de sus i cu cea mai mare iueal pe. coasta muntelui celui mai apropiat. De aceea, srir n apa ruleului care desprea satul i ncepur s urce glind coasta stncoas. din (cras n teras, iar pe urma lor venea Purun Bhagat cu dobitoacele lui. Mulimea urca tot mai sus pe muntele vecin cu al lor, i se strigau pe nume ca nimeni s nu se rtceasc, iar n urm de toi urca barasinghul care simea c puterea lui Purun Bhagat ncepe s se sleiasc. ntr-un trziu cerbul se opri sub crengile unei pduri de brazi, cam la cinci sute de metri n sus pe munte. Instinctul lui. care l ntiinase la vreme despre primejdia ce trebuia s vin, parc i spunea c aici se gsete n deplin siguran. Purun Bhagat se ls moale alturi de el. cci biciuiala ploii reci i goana pe coasta muntelui i tiaser rsuflarea; dar mai avu puterea s se ntoarc spre faclele oamenilor

care goneau naintea lui i s strige: Oprii-v acolo i facei numrtoarea oamenilor! Apoi, vznd c fcliile se adun roat, opti cerbului cu glasul aproape stins: Nu te mica, frioare, stai cu mine pn cnd voi pleca! n largul ntunericului se auzi un freamt nedesluit, ca un zvon de larm, pe urm un muget prelung, apoi un vuiet cumplit care ntrecu orice nchipuire omeneasc, i, prin noapte, oamenii simir c muntele ncepe s le tremure sub picioare i s se clatine. n adncun se auzi ceva huind ca o not joas de oig i, vreme de cteva minute, nici un alt zgomot nu se mai auzi, iar copacii btrni ncepur s tremure din creste pn n fundul rdcinilor crate pe stnci. ntr-un trziu mugetul se liniti i n toat mprejurimea nu se mai auzi dect ritul ploii ca o btaie deprtat de tobe, prin ntuneric: era ciocnitul neostenit al picturilor de ap deasupra pmntului muiat de ploile care-i aveau tlcul lor. Nimeni dintre rani, nici chiar preotul, nu ndrzni s-i spun ceva lui Bhagat care i scpase de la moarte. Se adunar roat sub bolta de cetini i ateptar s se fac ziu. Dup ce se lumin i privir spre vale, i ddur seama c tot ce fusese pdure, cmpuri i livezi tiate de poteci umblate era acum un amestec de nmol roiatic care forfotea n und, mnat de apele murdare n fundul crora copacii uriai se vltuceau cu rdcinile n sus. Nmolul se uscase foarte sus. pe coasta muntelui, unde scpaser n grab, iar prul, scos din albie, ncepuse s se blt- ceasc, fcnd ochiuri ca de snge deasupra mocirlei. Din satul lor i din poteca ce ducea pn la templul lui Khali i pdurea care era dincolo de el, nu mai rmsese nici o urm. Pe deprtare de un kilometru i cel puin 2.000 de picioare adncime, coasta muntelui fusese retezat de la cretet spre poale i repezit la vale. Oamenii ncepur unul cte unul s urce la deal pentru a ngenunchea n faa lui Bhagat. Cnd se apropiar,

barasinghul care sttea n picioare alturi de Purun Bhagat o rupse la fug, iar langurii se vitau ntre ramurile copacilor i mai sus spre vrful muntelui. Sona gemea ndurerat. Bhagat murise, cu picioarele ncruciate sub el i cu spatele sprijinit de trunchiul unui copac, cu cija pe genunchi i privirile ntoarse spre miaznoapte. Privii minunea care vine dup minune, zise preotul ntor- cndu-se spre oamenii satului, cci aceasta este atitudinea n care trebuie s fie nmormntat orice Sunnyasi. Prin urmare, pe locul acesta, unde se gsete acuma, vom ridica un templu n semn de cinstire a omului nostru sfnt! nainte s se fi mplinit anul, oamenii ridicar templul un mic altar de piatr i argil btut iar locul acela fu numit Muntele lui Bhagat, i pn n ziua de astzi oamenii vin la locul acesta s se nchine, s aprind lumnri i s-l mpodobeasc ntotdeauna cu flori. Nimeni nu tie, ns, c sfntul cruia i se nchin este defunctul Sir Purun Dass K.C.I.E., D.C.L., Ph.D. fost odinioar primul ministru al unui stat n plin dezvoltare i membru onorific sau corespondent al mai multor academii, societi tiinifice, care nu vor reui niciodat s fac vreun bine, nici n lumea aceasta, nici n cealalt.

Cntecul lui Kabir


Lumea era att de uoar, c n palme o putea cntri Grele au fost doar socotelile averii i ale robilor lui! Dar le-a uitat, i n hain srac mbrcat, se duce pe drumuri, Gol i descul n colbul btut de drumei, bairagi sracul, Drumul nainte-i, alb s-aterne covor, s-l duc la Delhi Un al i un kikar l apr de al zilelor groaznic zduf Cortul deasupra-i e cerul, cmpul cu al lui furnicar Popasul de noapte, drumul tovar lui bairagi sracul! Cu ale ochilor limpezi priviri plecase s caute Omul (Cci unul a fost, numai unul, i unul a rmas, aa spune Kabir) Amgirea, ca fumul, a celui dinti nceput se spulber-n nori, Cu drumul frtat, din toi ce-a avut, a rmas bairagi sracul!

Jungla coboar spre vi


Cernete-l ca vlul i ascunde-l privirii, S nu mai vedem floare de iarb, far de rod i far miros Poate aa vom uita ntlnirea i iureul tu spre lumin, ntins pe trupul pe care-l sugrumi! Funingine neagr alaiuri de altar pustiit, Ca fluturi, ale ploii albe picioare, danseaz, Cnd ciuta coboar n a vilor larg pune Fr sfial de spaima ce poate veni pe furi. Pereii de piatr au czut mcinai de a vremilor mn Ca-n-a lor umbr drume ostenii s nu se opreasc.

Cei care ai citit povetile din Cartea nti a Junglei poate v aducei aminte c Mowgli, dup ce a btut pielea lui Shere Khan n rui pe Stnca Soborului, lupilor rmai credincioi din haiticul Seeonee le-a spus c de aici nainte va vna n jungl numai singur, iar cei patru pui ai lupoaicei i ai lupului, care l crescuser, i-au rspuns c vor vna i ei alturi de el. Dar, chiar n jungl, e greu s-i schimbi felul de via de seara pn-n zori. Dup revolta lupilor din haitic, Mowgli se duse nainte de toate n petera lui, unde dormi o zi i o noapte ca legnat. Dup ce se trezi, povesti lupoaicei i lupului tot ce puteau nelege ei din ntmplrile petrecute de el alturi de oameni. Cnd luminile zorilor ncepur s clipeasc pe cuitul ce-l purta de gt, acelai cuit cu care jupuise pielea lui Shere Khan, familia lupilor se minun de nvtura pe care o ctigase, din ziua de cnd plecase din haiticul lor. Pe urm, Akela i Cenuiul trebuir s povesteasc i ei partea pe care o avuseser n ndreptarea bivolilor spre rpi. Ca s aud mai bine ce povestesc, Baloo se ridic pe colnic, iar Bagheera ncepu s se pieptene cu labele dinainte, i-i venea s chiuie de plcere, auzindu-l pe Mowgli povestindu-i isprvile. Soarele se ridicase destul de sus pe cer, dar nimeni nu se gndea s se culce. Din cnd n cnd lupoaica ridica botul n aer i adulmeca mulumit mirosul pielii lui Shere Khan, ntins pe Stnca Soborului, miros reavn i iute pe care-l aducea cte o boare de vnt scpat pe gura peterii. Fr Akela i Cenuiul, care sunt aici de fa, mi-ar fi fost peste putin s fac ceva, continu Mowgli. Mam lupoaic, de-ai fi vzut bivolii negn cum se ngrmdeau la ieirea din rp i se repezeau spre arcuri, n timp ce pe mine oamenii m alungau cu pietre... La drept vorbind mi pare bine c n-am fost de fa, rspunse lupoaica suprat, cci nu suportam s vd pe cineva alungn- du-mi puii ca pe nite acali. O astfel de fapt din partea oamenilor n-a fi lsat-o nepedepsit, dar pe femeia care i-a dat s bei laptele a fi cruat-o; dar numai pe ea singur...

Linitete-te, Raksha, interveni lupul n sil. Neatentul nostru s-a ntors i este att de nelept, nct printele, lupul, se simte ndemnat s-i ling tlpile. La urma urmei, cu capul spart o dat sau de dou ori, e totuna. Baloo i Bagheera intonar n cor: Las oamenii s-i vad de treburile lor! Mowgli sttea cu capul pe umrul lupoaicei i rspunse, zmbind mulumit, c nu dorete nici s mai vad, nici s mai aud i nici s mai simt miros de oameni n apropierea lui. Bine, frioare, ce faci ns dac oamenii nu te vor lsa ei n pace? Noi suntem cinci cu toii, rspunse Cenuiul, rotindu-i privirea mprejur i clnnind din flci ca s fie mai uor neles. Cred c la vntoarea aceasta am putea s lum i noi parte, interveni pantera neagr, legnndu-i fichiul cozii i privind spre Baloo. Dar nu neleg, drag Akela, ce ne face s ne gndim acum la oameni?! Uite de ce, rspunse Lupul Stingher: dup ce pielea cea galben a tlharului a fost ntins pe Stnca Soborului, m-am ntors n sat pe aceeai potec, cutnd s pun piciorul numai n urmele pe care le lsasem la venire, i oprindu-m din cnd n cnd n patru labe, pentru ca urmele s se amestece i s nu poat fi recunoscute, n cazul n care cineva m-ar fi urmrit. Dup ce urmele erau att de ncurcate, nct chiar eu le-a fi putut descurca numai cu mult greutate, a venit Mang, liliacul, i a nceput s sgeteze pe sub ramurile copacilor. Dup ce s-a spnzurat cu capul n jos de o crac, s-a ntors spre mine i mi-a spus: Satul cu oamenii din mijlocul crora a fost alungat piciul e n fierbere i miun ca un fumicar. Am aruncat un bolovan cam mricel ntre ei, zise Mowgli rznd, aa c nu e de mirare, i-i aduse aminte c din joac i se ntmplase de multe ori s arunce cte un fruct de paw-paw n muuroiul furnicilor naripate, ca pe urm s o rup la fug i s intre n ap pn la gt, nainte

ca roiul s-l poat ajunge din urm. L-am ntrebat pe Mang ce a vzut n sat. Aa s-a ntmplat c mi-a povestit despre Floarea Roie ncins vlvtaie la marginea satului i un grup de oameni narmai. aezai roat n jurul ei Or, eu tiu foarte bine. continu Akela privindu-i cicatricele nvechite, c omul cnd poart arm, nu o poart niciodat de plcere. Fii sigur, drag frioare, c foarte curnd un om cu ar- ma-n mn va sosi pe urmele noastre i nu tiu de nu va fi deja plecat la drum. Dar de ce s fi plecat la drum? Oamenii m-au alungat dintre ei. prin urmare nu vd ce ar mai cuta, rspunse Mowgli suprat. Frioare. tu eti un om, prin urmare nu e treaba noastr, care suntem vntori liberi, s te nvm ce fac fraii ti i din ce fel de ndemnuri, ripost Akela. Abia avu timp s-i retrag laba, cci cuitul czu ca o lumin de fulger i se nfipse n pmnt, exact pe locul de unde i-o luase. Mowgli aruncase cuitul cu o micare att de nebnuit, nct nimeni din cei de fa nu bgase de seam ce face. Akela ns era lup, or. pn i cinele care nu este altceva dect o specie degenerat a lupului, simte de departe primejdia, chiar dac doarme somn adnc, i se trezete cnd aude roata carului scrind pe mijlocul drumului, aa c mai are destul vreme s sar la o parte nainte de a trece peste el. Alt dat cnd vei mai vorbi despre oameni, s nu uii s faci o oarecare deosebire ntre mine i ei, zise Mowgli cu glasul linitit, bgndu-i cuitul la chimir. Uufff!. Dintele a fost destul de ascuit, fni Akela, amuind urma lsat de cuit n pmnt. Dar se vede c vremea petrecut ntre oameni nu i-a fost de mare folos, pentru ca s poi arunca la sigur cuitul n timpul ct ie i-a trebuit s-l arunci, eu puteam omor un ap dintr-un salt. Bagheera sri n picioare i ntinse gtul pe ct l putea ntinde, trosnindu-i toate ncheieturile trupului. Cenuiul se ridic i el, ferindu-se puin spre stnga, pentru ca s prind btaia vntului din dreapta, n timp ce Akela se repezi

nainte vreo cincizeci de pai i se propti n picioare gata s sar. Mowgli se uit la ei cu pizm; mirosea i el i simea orice micare n juail lui, cum puini oameni sunt n stare s o simt, dar cu toate acestea nu ajunsese la precizia pe care o aveau toate fiarele junglei Afar de aceasta. n timpul celor trei luni pctrecute n sat, pierduse foarte mult din nsuirile lui dinainte. Cu toate acestea i nmuie degetul n gur i. udndu-i vrful nasului, se nl pe picioare ca s poat prinde bine stratul de sus al aerului, cci numai aa putea fi ncredinat de ce se putea ntmpla. Sunt oameni, scrni Akela i se ls pe vine. Buldeo, rspunse Mowgli i se aez din nou. Vine pe urmele noastre: uite cum bate raza de soare pe oelul armei lui. Privii! Fu numai o sclipire trectoare pe inelele de aram care ferecau puca nvechit, dar n jungl lumina nu clipete niciodat n felul acesta, dect, cel mult, atunci cnd fulgerele sfie norii i n lumina lor strlucete un grunte de mic, un ochi de iezer sau o frunz poleit de rou. n ziua aceea ns, cerul era limpede ct era zarea de larg. Bnuiam c oamenii ne vor urmri, zise Akela cu mulumire. cci nu degeaba am condus haiticul atia ani. Cei patru lupi, fraii lui Mowgli, nu ziser nimic, ci o rupser la fug i se topir ca umbrele n josul colinei. Unde v ducei far s spunei nimic? strig Mowgli dup ei. t! nainte de miezul nopii vom juca popice cu capul lui, opti Cenuiul. napoi, oprii-v i ateptai! Om pe om nu se mnnc! strig Mowgli ct l lua gura. Bine. dar cine era pn mai adineaori mai ru dect lupul? Cine a aruncat dup mine cu cuitul numai pentru c m-am gndit c i el ar putea fi un om? zise Akela, n timp ce puii se ntoarser i se aezar nemulumii la poala colinei. Nu cumva trebuie s v dau socoteal de tot ce

fac?! se rsti Mowgli. Uite omul! Aa numai omul vorbete, mri Bagheera printre dini. Tocmai aa vorbeau i oamenii n faa cutilor regelui din Oodeypore. Noi, poporul din jungl, tim c, dintre toate fiinele, omul este cel mai nelept, dar dac ar fi s ascultm ce se spune despre el. atunci trebuie s admitem c este i cel mai lipsit de cumpt. Apoi ridicnd glasul adug: de ast dat Piciul are dreptate. Omul nu vneaz niciodat singur. S omori un om nainte de a tii curat ce au ceilali de gnd. ar nsemna s fii cu gnduri necurate. Hai s vedem ce gnduri ne poart omul acesta! Noi nu mergem, se mpotrivi Cenuiul. Du-te singur, frioare! Noi tim ce vrem Cpna lui ar fi fost acum la picioarele noastre, dac ne-am fi repezit n calea lui. Mowgli se uit la prietenii lui i pieptul lui i se zbucium, iar ochii ncepur s-i joace n lacrimi. Fcu un pas spre puii de lup i lsndu-se ntr-un genunchi cuvnt: Asta ar nsemna c eu nu mai tiu ce vreau? Uitaiv la mine! Fiarele se ntoarser spre el n sil, iar cnd ochii le fugeau pe de lturi, Mowgli i striga pe nume i se uita la ei pn cnd i stpni cu privirea i prul negru ncepu s li se zbrleasc pe spinri i s tremure pe picioare. Acum s-mi spunei, care dintre noi cinci este conductorul? Conductorul eti tu, frioare, rspunse Cenuiul i, apro- piindu-se de el, ncepu s-i ling tlpile picioarelor. Atunci, urmai-m, porunci Mowgli. Cei patru se luar dup el cu cozile mbrligate de fric. Asta i se trage de pe urma timpului pe care l-a petrecut ntre oameni, zise Bagheera, furindu-se ca o umbr pe urma cetei Drag Baloo, n jungl este ceva care acum e mult mai tare dect nsi legea junglei. Btrnul urs nu rspunse, dar n sinea lui i zicea c

pantera are toat dreptatea. Mowgli fcu un nconjur ca s ias omului de-a dreptul n cale, cznd dintr-o parte i furindu-se nesimit pe sub frunzi, ajunse att de aproape, nct ferind tufele din fa, putu vedea vntorul, venind ncet cu arma la umr, pe urmele lsate din ajun. V aducei aminte c Mowgli, ieind din sat, n spinare cu povara grea a pielii crude, jupuite de pe Shere Khan, pe urma lui venise Cenuiul i Akela, aa c urmele se vedeau destul de limpede. n clipa aceea Buldeo ajunse la locul unde Akela se oprise i, ntorcndu-se pe loc, ncercase s ncurce urmele lsate de ei. Se aez pe marginea crrii i tui, apoi ncepu s murmure ceva neneles; pe urm se ridic din nou i prinse s dea trcoale, ndjduind c va regsi urma cea bun. n toat vremea aceasta, cu o arunctur de piatr, i-ar fi putut ajunge pe cei care-l pndeau din ascunztoare. Nimeni ns nu se poate piti pe nesimite dect lupul, atunci cnd nu are de ce s dea de tire c este pe aproape, iar Mowgli nsui, cu toate c lupii spuneau despre el c se mic greoi i ncet, se furia mai nesimit dect o umbr. l urmreau pe btrnul vntor cum urmresc rechinii un vapor n plin vitez, dar n toat vremea aceasta vorbeau mereu unul cu altul i glasurile lor erau att de ncete. nct ar fi fost peste putin s fie auzii de ureche omeneasc. Gama sunetelor din cuvintele lor avea n extremitatea cealalt numai notele cu care liliecii se neleg ntre ei i pe aceeai not e scandat i vorba zburtoarelor din jungl i a gzelor, pe care, rareori, un muritor se ntmpl s o prind. Asta face mai mult dect cea mai bogat prad, zise Cenuiul, vznd c omul ncepe s umble roat n patru labe i s murmure ceva neneles. Ce spune? Zice c n-a vzut n viaa lui astfel de urme. Trebuie c pe aici a trecut un ntreg haitic de lupi, l deslui Mowgli. Spune c e ostenit. Pn va gsi din nou urma va avea timp s se i odihneasc, rspunse Bagheera tolnindu-se la tulpina unui

copac i ateptnd s continue urmrirea din ascunztoare. Ia vezi, ce face acuma slbnogul sta! Mi se pare c mnnc sau scoate fum din gur. Oamenii fac tot timpul ceva n timpul odihnei i gura nu li se odihnete niciodat, rspunse Mowgli. Fiarele vzur c omul i scoate o pung cu tutun i-i umple luleaua, apoi i-o aprinde i ncepe s pufie din ea. Din ascunztoarea lor adulmecar mirosul fumului, ca la nevoie s-l poat recunoate pe Buldeo i-n timp de noapte. Pe poteca muntelui tocmai cobora un grup de crbunari i se oprir de vorb cu Buldeo, care era vntor vestit pn la 20 de mile mprejur. Crbunarii se aezar alturi de el i ncepur s fumeze, iar Bagheera i tovarii lui venir mai aproape i-i urmreau cu privirea din ntuneric. Buldeo ncepu s povesteasc cu toate amnuntele ntmplarea cu Mowgli, copilul cel ndrcit, punnd i de la sine tot felul de nflorituri. Spunea c el era cel care-l omorse pe Shere Khan, c Mowgli se prefcuse n lup i se luptase cu el pn la apusul soarelui, pe urm se fcuse din nou biat i fermecase arma pe care o avea la el, aa c glontele din eava ndreptat ctre acesta s-a rtcit i a omort pe unul dintre bivolii cirezii lui. Pe urm, cei din sat tiindu-l cel mai vrcdnic dintre vntorii Seeonee, l trimiser s-l rpun pe accst copil al iadului. n vremea aceasta, oamenii din sat au pus mna pe Messua i pe brbatul ei, care fr ndoial trebuie s lic prinii acestui diavol mpieliat i i-au nchis n coliba lor unde i pzesc cu mult bgare de seam. n zori i vor tortura pn ce vor mrturisi n faa oamenilor c amndoi sunt vrjitori, ca pe urm s-i ard de vii. Cnd i vor arde? ntrebar crbunarii, care n-ar fi vrut s lipseasc de la un astfel de spectacol. Buldeo rspunse c nainte de ntoarcerea lui nu li se va ntmpla nimic, deoarece stenii l ateptau s-l duc mpucat pe Puiul de Diavol. Imediat dup aceea. Messua i brbatul ei vor fi ari, iar stenii vor mpri ntre ei pmnturile i cirezile lor. Bivolii brbatului lui Messua erau

foarte frumoi i rvnii de toat lumea care credea c este un act de dreptate s scape de aceti doi vrjitori, cci far ndoial oamenii care primesc ntre ei copii crescui de lupi n jungl trebuie s fie vrjitori primejdioi. Ce se va ntmpla ns, ntrebar crbunarii, dac vor afla i englezii despre aceast ntmplare? (Crbunarii aflaser c englezii erau nebuni de-a binelea i nu-i las pe steni s ard vrjitori, dup pofta inimii lor.) n cazul acesta, rspunse Buldeo, mai marele satului, le va spune c Messua i brbatul ei au murit de muctur de arpe. Totul este dinainte pus la cale i nu mai rmne dect s prind copilul lupilor. Nu cumva ai ntlnit n drumul vostru pe cineva care s fi semnat cu cel pe care-l caut eu? Crbunarii se privir n tcere i ddur slav cerului c nu ntlniser pe nimeni, dar nu se ndoiau c un om att de vrednic ca Buldeo va reui s-l gseasc. Soarele apusese i drumeii se ridicar cu gnd s ajung pn n satul lui Buldeo, ca s o poat vedea i ei pe vrjitoare i pe brbatul ei. Buldeo le spuse c dei plecase ca s-l ucid pe copilul de diavol, datoria lui de vntor era s nu-i lase far ocrotire prin jungla unde la fiecare pas ar fi putut s le ias n cale tartorul lupilor. Prin urmare, se va ntoarce cu ei i, dac pe drum se va ntmpla s le ias n cale acest Demon, ei bine, atunci va avea prilejul s vad cum poate fi tratat de unul dintre cei mai buni vntori Seeonee. Brahmanul satului, spunea el, i ddu ceva care putea s-l apere de toate farmecele acestei fiine nfrite cu iadul. Ce spune? Ce spune? ntrebau lupii far ncetare. Mowgli le explica tot ce auzea pn n clipa cnd ncepu s nu mai neleag nici el. cci nu tia ce nseamn vrjitori, de aceea le spuse doar att: c omul i femeia care fuseser att de buni cu el fuseser prinintr-o curs. Adic se poate ca oamenii s cad n curse puse anume de semenii lor? ntreb Bagheera. Aa spune el. Nu prea neleg ce spun ntre ei; mi se pare c au nnebunit cu toii. Ce legtur poate avea

Messua i cu brbatul ei cu mine. ca din cauza mea s fie prini ntr-o curs i ce Lot trncnesc despre Floarea Roie? n oriee caz. oamenii nu vor face nici un ru lui Messua i brbatului ei nainte de ntoarcerea lui Buldeo, se gndi Mowgli i pipi prselele cuitului din chimir. n timpul acesta. Buldeo i crbunarii se urnir cu mare bgare de seam i o luar pe crare, unul cte unul. Eu m ntorc fr ntrziere n sat, zise Mowgli ntrun trziu. Dar cei de colo ce fac? ntreb Cenuiul, privind lacom spre spatele ars de soare al crbunarilor. Facei o petrecere anume pentru ei, cci n-a vrea s ajung n marginea satului nainte de nnoptat. Credei c-i vei putea opri? Cenuiul i arat colii albi i csc mulumit. Dup ct cunosc eu oamenii, i vom face s se nvrteasc roat, cum se nvrtete friptura n frigare... Nu v cer s mergei att de departe. Facei-le un cntec, ca s nu le fie urt pe drumul din jungl; tu, Cenuiule, tii bine c nu e nevoie ca acest cntec s fie prea duios. Bagheera, du-te cu ci ca s le ii isonul! Dup ce se va lsa noaptea, venii s ne ntlnim n sat. Cenuiul cunoate locul ntlnirii. Nu e tocmai plcut s urmreti un vnat la porunca Putiului. Cnd m mai culc? ntreb Bagheera plictisit, cu toate c dup strlucirea ochilor se vedea c e foarte mulumit de nsrcinarea pe care o primise. Pe urm s mai i cnt pentru prliii tia care umbl n pielea goal! Dar, la urma urmei, hai s-o fac i pe asta! Plec n pmnt capul, pentru ca glasul s-i huleasc prelung printre copacii din jungl, i rcni din fundul bojocilor: Noroc la vnat! Urletul acesta obinuit n miez de noapte, dar care acum cdea aproape de miezul zilei, era destul de fioros pentru nceputul unui cntec de petrecere. Mowgli l auzi vuind pe urma lui pe sub bolile de fainz i clocotind n adncul neumblat al junglei, apoi ecoul trecu pe lng el i

rscoli deprtrile, clocotind din vale spre culmi i nfiornd toat suflarea. ncepu s rd mulumit. croindu-i drum n goan prin clocotul acesta rscolii de chemarea nfiortoare a panterei negre. Vzu crbunarii ngrmdindu-se nspimntai unul ntr-altul i eava putii lui Buldeo ntorcndu-se roat cu team. Cenuiul rcni o dat Ya-lahi! Ya-la-hi! cum se face la vntoarea de cerbi, cnd haiticul gonete ciuta albastr de nilghai. Rcnetul prea c rscolete mruntaiele pmntului, apoi se stinse ntr-un grohit de moarte. Imediat dup aceea, ceilali trei rspunser n cor, de prea c tot haiticul a ieit i adulmec urmele lsate de oameni n lungul crrii, apoi deodat ncepur s intoneze imnul Zorilor Junglei, cu toate ntorsturile i nfloriturile pe care le poate gsi n-chi-puirea, pentru a-l face ct mai sinistru i mai fioros, un cntec care te ngrozea i mai mult, n dup-amiaza aceasta necat de umbre: n clipa-n care grbit a trecut, Noi umbr gonind pe pmnt nu lsam, Dar acum n plin lumin, Ca umbre fugim speriai napoi spre culcuuri, n limpedea zi s te ascunzi nu se poate, Cci crengile tremur n drumul ce-l tai i pietrele i fug sub picioare grbite: De ne-auzii odihn bun dorim Celor- ce a junglei lege pzesc. Toi cei cornorai, cu aripi i blan de-a valma gonii, Spre adposturi picioare grbii, Ct umbra mai ine aninat de crengi. Tcui se retrag ai junglei stpni, n vreme ce boii cu pasul domol n juguri grumazele tind Pe nrile calde aburi suflnd, Cnd s clipeasc ncepe lumina, Gonii spre culcuuri cu toii,

E vremea, cci soare de par rsare, O oapt de spaim de-a valma alearg Pzii, c e ziu, din funduri de zri Sosim gfind de-a focului goan, Cotlonul de papur freamt-n psuri Iar pe deasupra se scutur aripi Strignd ctre cer: E ziu a omului zi! Pe strmbe poteci i drumuri ascunse O noapte-am gonit, Depannd n urm-ne dr prin roua nserrii i urm am lsat pe margini de ape. La vaduri de noapte. Ascuns urma picioarelor noastre lucete n lumina de zi; copite crpate, cocoae i coarne: odihn bun dorim, de-auzii Celor ce a junglei cu cinste lege pzii! Dar cine s poat transpune n vorbe chiotul slbatic pe care cele patru fiare l puneau n fiecare vorb, cnd auzir prind crengile copacilor n care bieii crbunari ncepur s se urce grbii, iar vntorul Buldeo prinse s depene descntece de spaim i de duc-se pe pustii locuri. Pe urm, cei patru tovari se atemur la somn. cci, ca toate vietile care trebuie s-i ctige singure hrana de toate zilele, tiau dinainte c treab bun nu se poate face niciodat dac nu eti pe deplin odihnit. n timpul acesta Mowgli mergea nainte cu pasul grbit i fcuse mai bine de o jumtate de pot pe ceas. Se simea mulumit i era plin de avnt, mai ales acum cnd petrecuse cteva luni printre oameni. Singurul lui gnd era s-i scape din cursa n care czuser, pe Messua i pe brbatul ei, cci din fire Mowgli nu avea nici un fel de ncredere n cursele despre care auzise. Mai trziu, i zicea el, va veni i vremea cnd va plti satului din belug aceast lips de omenie fa de prietenii lui. ncepuse s se ngne ziua cu noaptea cnd ajunse la punile pe care le cunotea i la arborele dhak sub care l

ateptase n dimineaa cnd l omorse pe Shere Khan. Cu toate c era foarte ort contra neamului oamenilor din vale i a aezrilor lor, de cum vzu acoperiurile colibelor, simi c un nod i se pune n piept i i se tie rsuflarea. Bg de seam c toat lumea se ntorsese din arin mai devreme dect de obicei, i c n loc s-i vad de focurile unde i gteau cina, lumea era adunat sub arborele unde se inea sfatul, i toi ipau n gura mare, fr s se poat nelege. Pesemne c oamenii au ntins ntotdeauna curse celor de-o scam cu ei, cci altfel nu s-ar simi att de bine, i zise Mowgli. Noaptea trecut l prinseser pe Mowgli. Ct de ndeprtat i se pare acum noaptea aceasta, parc trecuser cine tie cte rnduri de ploi peste ea! n noaptea aceasta l-au prins pe Messua i brbatul ei; mine, sau poate vor mai trece multe zile pn atunci, va veni din nou rndul lui Mowgli. Se strecur uor pe marginea satului pn cnd ajunsese sub streaina colibei lui Messua i printr-o strung privi nuntru. Messua era ntins, legat de mini i de picioare i gemea din greu. respirnd uiertor. Brbatul ei era leg^t de patul vopsit n fel de fel de culori. Ua de la intrare care ddea n ulia satului era zvort, iar n faa ei erau trei sau patru oameni aezai pe vine i cu spatele proptit n perete. Mowgli cunotea foarte bine obiceiurile acestor oameni, de aceea i ddu seama imediat c atta vreme ct sunt ocupai cu mncarea, cu vorba i cu fumatul, nu le va trece prin gnd s mai fac i altceva. Imediat ce se vor stura ns, ncep s devin pri- mejdioi. Buldeo nu va ntrzia s se ntoarc, iar dac cei patru tovari pe care i lsase cu el s-l petreac, i vor fi fcut datoria, atunci va avea ceva de povestit. De aceea intr prin strung i dup ce tie frnghiile cu care erau legai, scoase cluele din gura femeii i a brbatului i apoi se uit mprejur s vad dac nu cumva se gsete vreun vas cu lapte pe aproape.

Messua era aproape moart de chinuri i de groaz (cci toat ziua nainte de amiaz o biciuiser i o btuser cu pietre). Mowgli vzu c e gata s nceap a se boci i abia avu timp s-i pun palma peste gur. ca s nu trezeasc strjerii Brbatul prea mai mult speriat i furios, de aceea nu zise nimic i ncepu s-i scuture clii i gunoaiele din barba jumulit. tiam dinainte c va veni. oft Messua plngnd ncet, acum sunt sigur c el este fiul meu, i ntinznd braele spre Mowgli, l strnse la piept. Pn n clipa aceasta Mowgli nu simise nici un fel de emoie. dar spre mirarea lui bg de seam c ncepe s tremure cum nu tremurase niciodat nainte. Ce sunt frnghiile acestea? De ce v-au legat? ntreb el dup o oarecare tcere. Vor s o ucid pentru c te-a lacut fiul ei. rspunse brbatul amrt, la te uit la mine, c sunt plin de rni! Mowgli nu rspunse ci se uit la rnile femeii i ncepu s scrneasc din dini cnd o. vzu cum sngereaz. Cine a fcut aceast ticloie? i va lua rsplata pentru faptele lui. declar Mowgli. Tot satul. Eu eram prea bogat, cci aveam cirezi i vite ca nimeni altul. Prin urmare, ea i cu mine trebuia s fim vrjitori, cci altfel nu te-am fi adpostit la noi. Nu prea neleg ce vrei s spui: las. mai bine s-mi povesteasc Messua. Toate acestea pentru c i-am dat lapte, Nathoo; i mai aduci aminte? zise Messua cu fric, cci tu erai fiul meu pe care tigrul l-a furat i te-am iubit din toat inima. Spuneau c dac sunt mama ta, atunci sunt i mama diavolului i vrednic s fiu osndit la moarte. Ce este diavolul? ntreb Mowgli. Moartea am ntlnit-o i eu. Omul se uit la el ntunecat, dar femeia ncepu s zmbeasc. Ia uit-te la el, zise ea ntorcndu-se spre brbatul ei. Eu tiam de la nceput c nu e vrjitor i le-am spus. Este

fiul meu, copilul nostru. Copilul nostru sau al altora, acum e totuna. Aceasta nu ne mai poate ajuta la nimic, cci suntem ca i mori. Dincolo e drumul slobod spre jungl, zise Mowgli ntin- znd braul spre fereastr. Minile i picioarele voastre nu mai sunt n cujbe, putei pleca. Fiule, noi nu cunoatem jungla aa cum o cunoti tu, l ntrerupse Messua, i nu cred c vom putea merge mai departe. Brbaii i femeile satului vor da numaidect de urma noastr i ne vor aduce curnd napoi, adug brbatul. Hm! zise Mowgli scrpinndu-se cu vrful cuitului n palm. Eu nu am nimic de mprit cu nici unul din locuitorii satului, dar cu toate acestea nu cred c v vor opri, cci peste puin timp vor trebui s se ocupe de altceva. Ia ascult! Mowgli ciuli urechea ca s aud mai bine ipetele i zgomotul de afar. Se vede c la urma urmelor tot l-au lsat pe Buldeo s se ntoarc acas. Oamenii l-au trimis azi-diminea pe urmata ca s te ucid, zise Messua plngnd. I-ai ntlnit? Da... adic l-am ntlnit mpreun cu ceilali tovari. Bul- deo va avea ceva de povestit i n vremea aceasta noi putem isprvi multe. nainte de toate ns, eu trebuie s tiu ce gnduri au oamenii acetia. Gndii-v ncotro vrei s mergei i la ntoarcere mi vei spune ce ai hotrt. Sri din nou pe strunga care inea loc de fereastr i o rupse la fug pe sub mprejmuirea satului, pn ajunse la un loc de unde putea auzi ce vorbesc oamenii adunai sub copac. Buldeo se ntinsese pe iarb i tuea de zor, n timp ce oamenii ngrmdii n jurul lui, i puneau tot felul de ntrebn. Prul los i cdea nclcit pe umeri i picioarele i erau numai ran. de cum se suise de fric n copaci, dar cu toate c nu putea scoate nici o vorb, i ddea destul de

bine seama de curiozitatea pe care o strnea ntoarcerea lui. Din cnd n cnd murmura ceva despre diavoli i despre cntecele lor, i despre descntece i vrjitorii, pentru a ntrta i mai mult curiozitatea oamenilor. Pe urm cern o cofa de ap. Aaa! zise Mowgli cu dispre, vorbe goale far nici un rost. Oamenii sunt frai de snge cu Bandar-log. A cerut ap ca s-i clteasc gura, pe urm va ncepe s dea fum pe nri, i dup ce va termina cu toate astea, va ncepe povestea. Oamenii sunt foarte nelepi i nu va rmne nimeni s-o pzeasc pe Messua, pn cnd Buldeo nu va mai avea nimic de povestit. Dar, pare- mi-se c am nceput s trndvesc i eu la fel ca ei. Se smulse din toropeala care ncepuse s pun stpnire pe el i se ntoarse din nou la colib. Cnd s pun mna pe canatul ferestrei simi ceva c-l atinge la picioare. Mam, ce caui tu aici? ntreb Mowgli recunoscnd limba fierbinte a lupoaicei. Mi-am auzit copiii cntnd n mijlocul junglei i am venit s vd ce face cel mai drag dintre ei. Brotcelule, miam pus n gnd s vd i eu femeia care i-a dat s bei lapte, rspunse lupoaica avnd blana ud de roua nopii. Au legat-o cobz i vor s-o ucid, l-am tiat ns cujbele cu care era legat, aa c va putea s plece mpreun cu brbatul ei n jungl. i voi urma i eu cci, cu toate c sunt btrn, am dinii destul de ascuii. Lupoaica se ridic pe picioarele de dinapoi i privi prin strung n ntunericul colibei. Ct ai clipi ns. se ls din nou pe vine ca o umbr i zise: Eu i-am dat cel dinti lapte, dar vd ca Bagheera are dreptate: ct de trziu, dar omul tot la om se ntoarce! Se poate s ai dreptate, rspunse Mowgli cu indiferen, dar astzi gndul acesta este foarte departe de mine. Ateapt-m aici i ai grij s nu te vad femeia. ie nu i-a fost niciodat fric de mine, murmur lupoaica i se fcu nevzut n mijlocul ierburilor nalte.

Ascultai, zise Mowgli vesel dup ce sri din nou pe fereastr, toat lumea este adunat n jurul lui Buldeo care le povestete tot felul de minciuni. Dup ce va termina de povestit, e sigur c vor veni cu toii aici i vor aduce Floarea Roie a focului, ca s v ard de vii pe amndoi. Prin urmare, ce facem? M-am sftuit cu brbatul meu, zise Messua. Khanhiwara este la deprtare de treizeci de mile de aici, ns acolo am putea gsi englezi. Oamenii acetia din ce haitic fac parte? ntreb Mowgli. Nu tiu nici eu. Dar oamenii acetia sunt albi i ei conduc toate treburile rii, aa c nu sufer pe nimeni s ard oameni pe pmnturile acestea i nici ca cineva s fie btut fr judecat. Dac vom putea ajunge pn acolo chiar n noaptea aceasta. atunci vom tri, dac nu, ne ateapt moartea. Atunci, vei tri, pentru c n noaptea asta nici un om nu trece dincolo de poarta satului. Ce face brbatul tu? ntreb Piciul vznd c omul ngenunchease i scurma pmntul de zor, ntr-un col al colibei. Dezgroap banii pe care i avem, rspunse Messua, cci altceva nu mai putem lua cu noi. Ai dreptate, ncuviin Mowgli Solzii acetia trec din mn in mn i nu se nclzesc niciodat. Mai este i alt lume care umbl cu aa ceva? Brbatul se uit ntunecat la el i murmur ca pentru sine: Mi se pare c trebuie s fie prost, dar diavol nu poate fi n nici un caz. Cu banii pe care i iau cu mine a putea cumpra un cal, cci suntem prea prpdii ca s putem ajunge destul de departe pe jos, mai ales c ne putem atepta ca, peste cel mult un ceas, tot satul s fie pe urma noastr, adug el cu glas tare. V-am spus c nimeni nu v va urmri fr voia mea! n orice caz ns, calul nu poate strica, mai ales c Messua este ostenit.

Brbatul se ridic i nnod banii ntr-o crp pe care o bg n bru Mowgli ajut femeii s se urce pe fereastr i vzu c aerul rece al nopii o mai nvioreaz puin. Sub lumina stelelor ns. jungla ntunecat prea i mai ngrozitoare dect era. Cunoatei drumul spre Khanhiwara? sufl Mowgli prin ntuneric. Cei doi ddur din cap Iar s rspund. Foarte bine, aducei-v aminte c nu trebuie s v fie team de nimic, i nu uitai c nu e nevoie s mergei prea repede. S-ar putea ns, ca n mijlocul junglei s auzii un zvon ca de cntec, mergnd naintea voastr sau petrecndu-v din urm. Poate i nchipui c dac nu ne-am teme c ne vor arde de vii, n-am ndrzni s trecem n miez de noapte prin jungl. Dar e mai bine s fii sfiat de fiare, dect s te omoare oamenii, zise brbatul lui Messua. Femeia ns se uit la Mowgli i zmbi. Adevr zic vou, continu Mowgli pe acelai ton cu care neleptul Baloo repeta nvtura legilor junglei n faa unui pui greu de cap, c nici o fiar din jungl nu v va arta colii i nici nu se va mpotrivi vou. Nici om, nici fiar nu v va opri n noaptea aceasta, pn cnd Khanhiwara nu vi se va arta n zare. Paznici nevzui vor veghea asupra voastr (apoi ntorcndu-se spre Messua). El nu m crede, dar vd c tu crezi vorbele mele. Eu te cred, fiul meu! Om ori fantom, sau lup din ntunericul junglei. eu cred n vorbele tale. El se va nfricoa cnd va auzi cntecul frailor mei n spatele lui, tu ns vei ti i vei nelege. Plecai acum i mergei ncet, cci n-avei pricin de grab. Porile sunt nchise. Messua se arunc plngnd la picioarele lui Mowgli, dar biatul o ridic imediat i se simi nfiorat de un sentiment necunoscut. Femeia i repezi braele n jurul gtului i ncepu s-i spun tot felul de vorbe de mngiere, n timp ce brbatul ei m- bri cu priv irea pmntul pe

care l prsea i zise: Dac vom putea ajunge la Khanhiwara i voi da ochii cu englezii, voi face judecat cu Brahmanul i btrnul Buldeo i cu toi oamenii din sat. Aa c voi suge i mduva oaselor din ei. mi vor plti de dou ori preul arinei mele rmase nelenite i cirezile mele de bivoli flmnzi. Voi cere s mi se fac pilduitoare dreptate. Eu nu tiu ce va s zic dreptate, dar te poftesc s te ntorci cnd vor ncepe ploile, ca s vezi i tu ce-a mai rmas pe aici. rspunse Mowgli rznd. Cei doi se ndreptar spre jungl i lupoaica rsri din umbr alturi de Mowgli. nsoete-i i tu. i ai grij s dai de tire poporului din jungl c acetia doi trebuie s treac teferi i nevtmai. F gt i repede-te cu colii, dac va fi nevoie; eu m duc s-o chem pe Bagheera. Din adncurile ntunecate ale junglei se ridic un urlet prelung i se stinse n deprtri, ca vuietul tunetului pierdut pe sub boli de verdea far hotar. Mowgli l vzu pe brbatul lui Messua c se oprete ngrozit i e gata s o rup la fug spre colib. ntoarce-tc i intr n jungl, porunci Mowgli nveselit, cci i-am spus c vei fi petrecui cu cntece pn ce ajungei la Khanhiwara. Aceasta este cinstea cu care v primete pdurea. Messua ncepu s-i zoreasc brbatul s o ia nainte, i ntunericul se nchise peste ei i peste lupoaic, tocmai n clipa cnd Bagheera se ridic n faa lui Mowgli tremurnd de fiorul plcerii pe care i-l ddea noaptea asupra creia numai poporul din jungl era stpn. Mi-e ruine c cei patru pot fi frai cu tine, zise pantera adulmecnd vntul n jurul lor. Cum adic? Nu i-au cntat destul de bine lui Buldeo? ntreb Mowgli. I-au cntat poate chiar prea bine. M-au fcut chiar pe mine s-mi uit de demnitate i. i-o jur pe lactul sfrmat cu care mi-am rectigat libertatea, am nceput s

alerg cntnd prin jungl, parc m-ar fi gonit chemarea primverii. Nu ne-ai auzit? Eu aveam alt treab, dar dac vrei s tii, ntreabl pe Buldeo ce prere are despre voi. Dar cei patru unde sunt, cci n noaptea aceasta nu vreau s ias din sat nici unul dintre oameni. Ce nevoie avem noi de cei patru? ntreb Bagheera sltnd nerbdtoare de pe un picior pe altul, cu ochii injectai de snge i mugind mai sinistru dect oricnd nainte. Pot s-i opresc i singur,' frioare! Urletul prin hiuri i vederea oamenilor care se urcau ngrozii n copaci mi-au deschis pofta de snge. Va s zic. astzi ncepe omoail? Ce nseamn omul, aceast crti goal, care nu are nici dini, nici pr pe trup i se hrnete cu pmnt! I-am urmrit toat dup-amiaza n aria soarelui de var. I-am gonit cum gonesc lupii turma de capre Eu sunt Bagheera i m-am jucat cu oamenii cum m joc cu umbra mea, ia uit-te la mine. Pantera sri n aer fcnd un salt ndrzne i lovi cu laba spre stnga i spre dreapta, iar aerul din jurul ei ncepu s vjie ca lovit de bice, apoi czu din nou ca o umbr pe cele patru labe, ca s salte nc o dat i mai sus, iar mugetul ei furios cretea ca vuietul apelor pornite n zpor. n jungl i n vreme de noapte eu sunt Bagheera n toat puterea. Cine ar ndrzni s m opreasc? Piciule, cu o singur lovitur de lab te fac piftie ca pe un brotac surprins de secet pe rmul apei secate. ncearc dac i d mna, rspunse Mowgli vorbind de ast dat n limba oamenilor din sat i nu n graiul din jungl. Vorbele acestea o trezir imediat pe Bagheera care se ls pe picioarele dinapoi i ncepu s tremure uor, cci Mowgli o privea n adncul ochilor, cum fcuse n noaptea aceea cu lupii rsculai, i ncetul cu ncetul lumina de snge din ochii verzui ai panterei ncepu s se sting, cum se stinge farul pe mare, departe, iar capul enorm ncepu s se plece, pn ce limba aspr i roie a fiarei se lipi fierbinte de talpa picioarelor lui.

Frate, frioare, linitete-te, zise Mowgli, plimbndu-i mna pe spinarea arcuit a fiarei. Nu e vina ta. ci a nopii care se ncheag n jurul tu. Sunt miresmele nopii, rspunse Bagheera pocit, vnturile acestea aromate m fac s-mi pierd cumptul. Dar tu de unde ai putut ghici ce se petrece? Aerul din jurul unui sat de hindui are attea miresme, nct pentru fiine a cror judecat e hotrt numai de miros, ele sunt tot att de mbttoare ca i muzica sau butura pentru oameni. Mowgli continu s o mngie pe Bagheera, pn cnd pantera se ls pe pmnt i se ntinse n faa lui ca o pisic n faa vetrei, cu picioarele adunate sub ea i cu ochii pe jumtate nchii. Tu eti din jungl i totui nu faci parte din poporul junglei, zise Bagheera ntr-un trziu, iar eu nu sunt dect o panter neagr, dar cu toate acestea te iubesc, frioare! Oamenii ntrzie la sfat n adunare, zise Mowgli fr s asculte ce-i spune Bagheera. Se vede c Buldeo are multe de povestit, n curnd ns, va veni s o scoat pe Messua i pe brbatul ei din colib, ca s-i dea prad Florii Roii. Dar vor gsi coliba goal. Cu att mai bine. rspunse Bagheera. Sngele n mine s-a linitit. Ce zici dac m-ar gsi pe mine n locul lor. n colib? Nu cred s fie muli care vor ndrzni s ias la drum. dup ce vor da ochii cu mine. Eu am mai fost n cuc, dar nu-mi vine s cred c vor ndrzni s m lege i pe mine n cujbe Pstreaz-i cumpna minii, rspunse Mowgli rznd, cci ncepea s se simt i el tot att de ndrzne ca i pantera care se strecur n colib. Puahh, fni Bagheera scrbit. Aici este duhoare de om. Uite un pat care seamn cu cele n care dormeam la curtea regelui din Oodeypore. M voi culca aici. Mowgli auzi patul trosnind sub povara imens a fiarei. Pe lactul mpt care mi-a redat libertatea, frioare, nebunii acetia i vor nchipui c au prins vnat de pre, hai, ia loc lng mine ca s fim doi, cnd le vom ura noroc

la vnat! Eu am alt plan; oamenii nu trebuie s afle ce rost am eu n afacerea asta. Descurc-te cum vei gsi de cuviin, cci eu nu vreau s-i vd acum! Fie cum vrei, rspunse Bagheera. Ascult-i c vin. Glasurile oamenilor adunai la sfat n cellalt capt al satului se deslueau tot mai ntrtate. Se auzi un chiot furios de mulime revrsat spre ulie, oameni narmai cu mciuci, cu scceri i cuite, veneau n goan de-a valma brbai, femei i copii. n fruntea mulimii ntrtate mergea Buldeo i Brahmanul. S vedem vraciul i vrjitoarea, unde sunt? S vedem dac rupiile nroite n foc i vor face s vorbeasc. Aprindei coliba pe ei, s se nvee minte s mai gzduiasc diavolii n cas. nti s-i stlcim n btaie. Aducei facle, ct mai multe facle, iar tu, Buldeo, nroete-i eava de la arm. Greutatea cea mare ncepu abia cnd vrur s deschid ua. cci rtezul era zdravn nchis, aa c mulimea trebui s smulg ua cu totul. La lumina faclelor se vzu Bagheera n fundul colibei, ntins ct era de lung pe pat, cu labele dinainte ncruciate, atrnnd dincolo de cpti. n mijlocul capului enorm, ochii i strluceau ca doi crbuni i tmpul cu mldieri feline se legna fioros prin ntuneric. Oamenii din primele rnduri ajuni n pragul colibei rmaser ncremenii, apoi se ntoarser i ncepur s bat cu pumnii i s zgrie cu unghiile pe cei care veneau pe urma lor, ca s le fac loc. s poat fugi. Bagheera ridic o lab i-i privi dintr-o parte, apoi csc n btaie de joc. cum fcea ntotdeauna cnd i btea joc de cte unul tot att de tare ca i ea. Buzele aspre ncepur s-i joace fugind pn la rdcina dinilor, pe urm csc o gur enorm i dinii ascuii ca de cange clmpnir metalic, sunnd cum ar suna capacul unei lzi de fier cnd se nchide singur. n clipa urmtoare, nici n pragul casei i nici n pragul uliei nu se mai vzu nimeni. Dintr-un salt Bagheera se repezi pe

fereastr i se opri alturi de Mowgli. n timp ce oamenii alergau ngrozii, clcndu-se unul pe altul n picioare, ca s poat ajunge ct mai devreme la adpostul colibelor. Pn la ziu nu mai mic nici unul, zise Bagheera foarte linitit; dar vorba este. ce facem noi acum? Satul prea linitit ca n odihna unei dup-amiezi, dar dac ai fi ascultat cu bgare de seam, puteai auzi vuietul surd al lzilor grele, trte pe podmolul colibelor, pentru a propti uile de la intrri. Bagheera avea toat dreptatea: nimeni din sat nu se va mai arta pn la ziu. Mowgli rmase nemicat i se gndea la ceva. ntunecndu-se la fa din ce n ce mai mult. Am fcut ceva care s nu-i fie pe plac? ntreb Bagheera ntr-un trziu, i ridicndu-se n picioare, i frec blana de genunchii lui. Tot ce ai fcut, e bine fcut. Privegheaz asupra lor pn la ziu. Eu m atern la culcare, rspunse Mowgli i, intrnd n jungl, se culc pe spate de-a curmeziul unei stnci nfierbntate de soare. Aici dormi fr ntrerupere toat ziua i noaptea urmtoare. Cnd se trezi, o vzu pe Bagheera alturi de el, i la picioarele lui era un ied ucis de curnd. Pantera se uit la el cu bgare de seam, tot timpul ct spintec vnatul cu cuitul, ct mnc i bu. apoi l vzu c se ntoarce spre ea cu capul proptit n palme: Femeia cu omul ei au sosit teferi la Khanhiwara. zise Bagheera. Ne-a trimis maic-ta vorb cu vulturul Chil, i spune c nainte de miezul nopii au gsit un cal, aa c au fcut drumul destul de repede. Crezi c vestea e bun? Foarte bun, rspunse Mowgli. Oamenii de seama ta, care i au aeznle aici n sal. nu s-au micat din colibe pn la ziu. Dup ce soarele s-a nlat pe cer, au ieit s mnnce i s bea. pe urm sau ntors n goan la colibele lor Nu cumva te-a vzut careva dintre ei7 Asta se prea poate. Tocmai m tvleam n pulberea drumului, n faa porii satului, cnd a nceput s

se crape de ziu. aa c foarte bine putea cineva s-mi cnte i mie puin de petrecanie. Acum. fiindc nu mai avem nimic de lac ut. cred. frioare. c ar fi bine s mergem la vnat mpreun cu Baloo. A gsit scorburi noi cu stupi i miere pe care vrea s o mpart cu noi; dar afar de asta toi am vrea s te vedem din nou printre noi. cum erai altdat. Las ncrunttura asta cu care m sperii chiar pe mine. Floarea Roie nu-i mai poate ajunge din urm nici pe femeie i nici pe brbatul ei; n jungl viaa merge ca nainte. Ce zici? Mai bine s uitm de oamenii din sat. Peste cteva clipe i-am i uitat. Unde pate Hathi n noaptea aceasta'? Acolo unde-i place; cine poate s-i spun ce gnduri are Taciturnul? Dar de ce m ntrebi? Sau poate i nchipui c Hathi e vrednic s fac ceea ce noi amndoi nam fi n stare s facem? Du-te dup el i spune-i s vin pn aici mpreun cu cei trei pui ai lui. S vorbim limpede, frioare; tii bine c nu se cade s te duci la Hathi i s-i spui vino aici sau du-te colo. Adu-i aminte c n jungl este stpn i el te-a nvat s vorbeti, cu mult nainte ca oamenii satului din vale s fi reuit s-i tulbure privirile ochilor. Nu face nimic, am nvat i o vorb pe care trebuie s i-o spun numai lui Hathi. Roag-l s vin la Mowgli, Brotcelul, iar dac la prima vedere se va ntmpla s aib aerul c nu te aude, mai spune-i o dat c-l chem pentru arina din Bhurtpore. arina din Bhurtpore, repet Bagheera de cteva ori. ca s fie sigur c nu va uita; bine, m duc. Orice s-ar ntmpla. Hathi cred c nu-i va iei prea mult din fire, i a fi n stare s dau o lun de vntoare, ca s pot nelege cuvntul minunat care l-ar putea hotr s vin la tine. Pantera plec, lasndu-l singur pe Mowgli, care ncepu s loveasc furios cu cuitul n pmnt. n viaa lui Mowgli nu vzuse niciodat snge omenesc i nici nu simise mirosul lui, ceea ce era mult mai grav, pn n clipa cnd

vzuse frnghiile nsngerate cu care oamenii o legaser pe Messua. Femeia aceasta fusese bun cu el, i dup ct i putea el da seama ce este iubirea, o iubea pe Messua cu aceeai patim cu care ura acum toi oamenii din sat. Dar orict oroare i-ar fi pricinuit vederea oamenilor i orict scrb ar fi simit n faa vorbriei, a cruzimii i a laitii lor, pentru toate comorile junglei n-ar fi fost n stare s ucid un om i nici n-ar fi dorit s mai simt o dat n nri mirosul de snge. Planul lui era mult mai simplu, dar cu att mai deplin, i-i venea s rd cnd i aduse aminte c acest plan i-l dduse tocmai povestea pe care o spunea Buldeo oamenilor adunai n jurul lui, sub copacul Sfatului. A fost o vorb vrjit ceea ce le-am spus, se auzi Bagheera suflnd alturi de el. I-am gsit pscnd pe marginea fluviului, i cum au auzit cuvntul, s-au repezit ncoace gonind ca o ciread de boi apucat de streche. Uite-i c-au i sosit. Hathi venise cu puii lui, pe nesimite, ferindu-se, cum le era obiceiul s nu le trosneasc vreascurile pe sub picioare. Pe pielea lor, nmolul fluviului nu se uscase nc, i Hathi rumega gnditor o ramur de bananier pe care o smulsese n cale. Din fiecare micare a trupului su enorm se vedea, i Bagheera pricepu imediat, c Hathi nu mai era stpnul junglei care venise la sfat cu Piciul, ci o fiin ngrozit care se oprete n faa altei fiine care nu are nici un motiv s se team de ceva. Cei trei pui de elefant veneau alturi, la civa pai dup printele lor. Mowgli aproape nici nu ridic fruntea cnd l auzi pe Hathi urndu-i noroc la vnat. l ls s se legene de pe un picior pe altul i s se nvrteasc n loc, iar cnd se hotr s vorbeasc i se adres lui Bagheera i nu elefanilor. Vreau s v povestesc o poveste pe care am auzit-o de la vntorul pe care l-ai urmrit voi, zise Mowgli. E vorba despre un elefant, foarte btrn i foarte nelept, care a czut ntr-o curs, i un vrf de lance nfipt n fundul gropii i-a sfiat pulpa piciorului de la clci pn aproape de umr, aa c i astzi se vede urma rnii

Mowgli ntinse braul spre elefantul care se nvrtea n loc, iar n btaia lunii pe pulpa cenuie a piciorului su se vzu o dr alb, ca rana vindecat pe care o las biciul de foc. Mai trziu au venit oamenii s-l scoat din groap, continu Mowgli, dar elefantul voinic i-a rupt frnghiile cu care l legaser, i s-a tot dus pn cnd s-a vindecat rana pe care o avea pe pulp. Pe urm s-a ntors nfuriat n timp de noapte i a intrat n arinile vntorilor mi aduc aminte c avea trei feciori Aceasta s-a ntmplat de mult vreme, cci de atunci au trecut multe ploi, undeva n arinile de la Bhurtpore. Spune Hathi, ce s-a ntmplat n arinile vntorilor tocmai pe vremea seceriului? Au fost treierate sub picioarele mele i ale celor trei fii ai mei, rspunse btrnul Hathi. Dar cmpurile cine le-a deselenit, dup ce ai treierat? Nu le-a mai deselenit nimeni. Dar oamenii care triau n mijlocul acestora lanuri, ce au lcut? Au pribegit. Dar colibele lor unde sunt? Le-au luat cu ei? Acoperiul colibelor l-am fcut puzderii, iar pereii ia nghiit jungla. i ce s-a mai ntmplat dup aceea? Arturile, ct a putea eu strbate cu piciorul n dou nopi tic la rsrit la apus i n trei nopi de la miaznoapte la miazzi, au fost necate de jungl. Am cobort jungla peste cinci sate cu aezri omeneti, aa c din toate punile, din arinile i livezile acelor pmnturi, astzi nu se mai poate hrni un singur om. Asta e isprava pe care am svrit-o eu i cei trei fii ai mei la Bhurtpore; dar te ntreb, Piciule, cum a putut ajunge aceast ntmplare la cunotina ta? zise Hathi. Toate acestea le-am auzit de la un om, dar vd c, i unul ca Buldeo poate spune adevrul cteodat. Hathi, tu cel nelept cu coapsa sfiat, isprava ta a fost bine fcut,

de ast dat ns o vei face mult mai.bine, cci, alturi de tine, va fi un om care s te sftuiasc. Cunoti satul cu oamenii care m-au alungat dintre ei? Sunt toi nite trntori, guralivi i cruzi, iar pe cei mai slabi dintre ei i ucid, nu pentru ca s se hrneasc, ci numai din plcerea de a ucide. Cnd sunt stui ar fi gata s pun Floarea Roie chiar propriilor lor copii i s-i pijoleasc. I-am vzut cu ochii mei, i tocmai de aceea cred c nu e de nici un folos s mai triasc n vecintatea noastr. Pe oamenii acetia eu i ursc! Atunci ncepe i ucide, zise cel mai tnr dintre fiii lui Ha- tlii i, smulgnd cu trompa un snop de iarb, o scutur de praf, lovind-o de picioarele de dinainte, i o arunc la mare distan, n vreme ce ochii lui roii priveau furi n toate prile. Ciolanele albe mie nu-mi pot fi de folos, rspunse Mowgli suprat, cci nu sunt pui de lupt s m joc la soare cu tidva unui schelet. L-am ucis pe Shere Khan i pielea lui putrezete pe Stnca Sobomlui. cu toate accstca, nici astzi nu tiu ce s-a ales de strvul lui, de aceea setea mea de rzbunare nu este nc astmprat. Acum, ns, vreau s m ncredinez cu ochii i cu mna mea n ce fel trebuie s m rzbun, de aceea Hathi, poruncete junglei s coboare asupra satului Bagheera se nfior i se ntinse ct era de lung: n cazul cel mai ru. ea i nchipuia s dea un iure pe ulia satului, s loveasc o dat, de dou ori cu laba uria n stnga i n dreapta, sau s sfie cel mult un ran ieit cu plugul n zorii zilei. Nu se gndise ns niciodat ca un sat ntreg s fie ters de pe faa pmntului i planul acesta o ngrozea. Abia acum i ddea seama care este motivul lui Mowgli de a trimite dup Hathi. Nimeni n-ar fi putut duce la bun sfrit un astfel de rzboi, afar de elefantul Hathi care, n viaa lui lung, multe vzuse. Hathi, f-i s fug cum au fugit semenii lor din Bhurtpore, i nimeni n afar de apele revrsate s nu mai

desfunde arinile lor. iar sfritul fuselor din vetre s fie nlocuit de ritul picturilor de ploaie cnd cad n frunziul uscat al pdurii. Eu cu Bagheera voi face culcu n casa Brahmanului, iar cerbii din jungl vor veni s se adape n faa altarului din templu. Bine, dar eu, sau mai bine zis noi, n-am avut nici o suprare cu oamenii acetia i ar trebui s vin Durerea Roie ca s ne putem hotr s distrugem adposturile lor, rspunse Hathi. leg- nndu-se nehotrt pe picioare. n jungl nu suntei numai voi singuri cei care v hrnii cu iarb Cheam cerbii, mistreii i pe nilghai. Nu va fi nevoie nici s v artai pe aproape, atta vreme ct arinile nu sunt devastate. D drumul junglei, Hathi! Dar omor nu va fi? La Bhurtpore, dinii mei erau cruni de snge i nu mai vreau s simt din nou acest miros! Nici eu nu vreau! Nu vreau nici ca oasele lor s spurce acest pmnt! S se duc i s-i dureze adposturi n alt parte, cci aici nu mai pot rmne. Am vzut i am simit mirosul sngelui femeii care m-a hrnit, al femeii pe care. dac n-a fi fost eu, ar fi omort-o. Mirosul acestui snge nu-i va putea terge dect mireasma ierbii proaspete care va crete n pragul lor Mirosul acesta mi arde cerul gurii: d drumul junglei. Hathi! Da, rspunse Hathi. tot aa mi-a ars i mie pielea vrful lncii care m-a sfiat, pn n clipa cnd am vzut blriile primverii ngropnd satul sub sporul lor. Acum neleg, rzboiul tu va fi rzboiul nostru: vom da drumul junglei. Mowgli abia se mai putea stpni, cci tremura din tot trupul de ur i de mnie, pn cnd vzu elefanii c s-au urnit din locul n care erau. i Bagheera se ntoarse ngrozit spre el: Pe lactul sfrmat care nn-a redat libertatea, se mir pantera neagr, se poate ca tu s fii Piciul complet gol a crui aprare i-am luat-o ntr-o noapte n faa soborului!? Stpne al junglei, cnd putenle m vor prsi, adu-i aminte de mine, de Baloo i de toi ceilali! n faa ta noi

suntem ca puii fr dini, surcele care trosnesc sub greutatea pailor ti, iezii care s-au pierdut de ciut. nainte de a se compara cu un ied rtcit de ciut, l fcu pe Mowgli s rd din toat inima. Bagheera s se asemene cu un ied! Rsul i tia respiraia i, ca s se liniteasc, intr n apa rece a iezerului. Dup ce se rcori, ncepu s noate mprejurul malurilor, ferindu-se de lumina lunii, ca brotcelul al crui nume l purta. n timpul acesta, Hathi i cei trei fii ai si se despriser. Fiecare se ndreptase pe cele patru drumuri ale crngului mergnd tcui, pn ajunser cam la o jumtate de pot deprtare n fundul vilor. Dou zile nu se oprir n popas, care va s zic n lecare direcie strbtuser cam aizeci de mile prin jungl, i pe tot lungul drumului, fiecare pas pe care l fceau i fiecare mldiere de tromp era tlmcit de Mang, de Chil i de neamul maimuelor i toate zburtoarele. Pe urm, ncepur s pasc i pscur aa vreme de o sptmn i mai bine. Hathi i fiii lui seamn n aceast privin cu arpele Kaa, pitonul de stnc: nu pleac niciodat la drum nainte s soseasc ceasul hotrt. n timpul acesta se rspndi zvonul n jungl, fr ca cineva s fi tiut de unde vine, c n cutare vale s-ar gsi puni i adptori mult mai bune. Mistreii care pentru o mncare bun ar fi gata s mearg pn la captul pmntului, se urnir cei dinti n ciurd, scurmnd pe sub poalele stncilor, nghesuii din urm de cerbii care veneau dup ei i de vulpile pitice care se hrnesc cu strv' i cu cei rmai pe urma cirezilor; nilghaii greoi veneau alturi de cerbi, iar dup ei veneau bivolii slbatici din fundul ntunecat al pdurilor. Ar fi fost destul un semn ct de mic de primejdie, pentru a opri i a rslei puhoiul dihniilor pornite la daini care se opreau la fiecare izvor sau pune mai gras, dar de fiecare dat cnd se simea c ncep s se neliniteasc, se gsea cte cineva ca s-i adune i s porneasc din nou la drum. Intr-un rnd se gsi Sahi, porcul epos, care veni s Ie spun c ceva mai ncolo sunt puni

bune de pscut; alt dat Mang se nla n zbor i o lua naintea cirezilor ca s le dovedeasc tuturor c drumul e slobod i fr primejdii; uneori, alturi de cirezile care se ndemnau cu greu, aprea Baloo cu gura plin de rdcini i mria mai n glum, mai n serios la cei slabi de nger, i-i fcea s-i continue drumul. Multe jivine se ntoarser, alii rmaser n urm sau se strecurar n hiuri, dar cei mai muli i continuau drumul, mereu nainte. Dup zece zile ncheiate, fr popas, cerbii, mistreii i nilghaii pteau alturi n mijlocul unui rotocol cam de zece mile de larg, iar dincolo de ei, jur mprejurul rumegtoarelor, mnctorii de came crud fceau de paz cu rndul. n mijlocul acestui rotocol era satul i mprejurul lui toate semnturile n prg. n mijlocul semnturilor erau paznicii cmpurilor, postai pe machan-uri, un fel de podic ridicat pe patru stlpi nali, de unde speriau zburtoarele i tot neamul de roztoare care veneau pe furi s dijmuiasc recolta. Ajuni aici, cerbii bgar de seam c fiarele ncep s-i nghesuie din urm, strngndu-i tot mai cu ndrzneal i silindu-i s mearg mereu nainte spre mijlocul rotocolului. Pe o noapte ntunecoas, din mijlocul junglei, apru Hathi cu cei trei frai ai lui i ncepur s secere cu trompele stlpii machanurilor care se rupeau ca surcelele prbuindu-se n mijlocul cmpului, ca nite flori ofilite, iar oamenii trezii din somn i prvlii la pmnt auzir prin ntuneric mugetul stpnit al elefanilor, alturi de ei. n clipa aceasta cerbii care mergeau n frunte se rzleir printre semnturi i punile oamenilor, ca apa revrsat. Pe urmele lor, venir mistreii cu copitele ascuite i ce rmsese nestricat de cerbi fu mcinat de labele lor. Cte un haitic de lupi gonea pe de lturi, ca s sperie cirezile care goneau nnebunite, btnd orzul i grnele coapte cu pieptul i drmnd anurile de irigaie fcute de oameni. Dinspre ziu, fiarele ddur drumul n partea de miazzi, deschiznd o ieire destul de strmt, spre care se repezir n goan cprioarele i ciutele sperioase. Alii, mai ndrznei, rmaser n urm, ascuni n hiuri i prin

coclauri, ca noaptea urmtoare s secere n coli tot ce mai rmsese neprpdit de gurile facome i flmnde. Ce era de fcut se fcuse, i dimineaa cnd oamenii se trezir vzur c toate recoltele erau pierdute, i neleser numaidect c aici era moartea dac nu se vor ridica far ntrziere s plece n alt parte. Lumea din sat tria din greu de pe o zi pe alta i foametea era tot att de aproape de ei ca i jungla de sat. Cnd scoaser cirezile de bivoli s pasc, acetia gsir punile rase ca n palm de cerbi i, umblnd dup hran, intrar n jungl, unde se amestecar cu ceilali bivoli de seama lor, rmai slbatici. n aceeai sear, cei trei sau patru cai din sat fur gsii n faa ieslelor cu capetele zdrobite. Astfel de isprav nimeni nu ar fi putut face dect Bagheera, cci numai pantera putea ndrzni s ias la drum i s atace n felul acesta. n noaptea aceea ranii nu ndrznir s aprind focuri de veghe pe cmpuri, deci Hathi cu fiii lui putur s culeag spicele rmase. Dar se tie c pe unde trece elefantul s culeag spicele, nu mai rmne nimic de pscut pentru alii. Oamenii se hotrr s nu ias din sat pn cnd vor veni ploile i s triasc din ceea ce pstraser pentru nsmnn. i la nevoie s lucreze la alii pn la o nou recolt ce ar putea s vin. Dar n vreme ce ei se gndeau la hambarele pline, Hathi i fiii lui venir i-i nfipser colii n adposturile lor de argil i, drmnd pereii, sfrmar hambarele de trestie lipit cu blegar, n care erau grnele, i le risipir. Cnd i ddu seama de noua lovitur primit. Brahmanul se gndi c a sosit vremea s vorbeasc. Se prosternase i se nchinase n faa Zeilor lui, dar acetia nu-l ascultaser. Se putea, deci, ca cineva din oamenii satului s-l fi mniat pe unul dintre Zeii junglei, cci acum nu mai ncpea nici un fel de ndoial c jungla era contra lor. De aceea trimiser crainic s-l aduc pe fruntaul tribului Gonzilor pribegi, care sunt vntori mici de statur dar foarte dibaci i triesc n ntunericul junglei, scobor- tori din cea mai veche ras de oameni din India i stpni ai

acestui pmnt. Pe btrnul Gond l osptar ct se putu mai bine din ceea ce le mai rmsese. Vntorul se opri n faa lor ntr-un picior, iar cu talpa celuilalt lipit de pulpa celui cu care se sprijinea n pmnt; n mn avea arcul i n claia de pr nnodat pe cretetul capului erau nfipte cteva sgei otrvite. Se uit speriat i dispreuitor la oamenii din jurul lui i la cmpurile lor rscolite. l ntrebar dac zeii lui, zeii cei btrni i adevrai. erau mniai contra lor i-i cereau s-i ntrebe ce sacrificiu ar trebui adus pe altarul lor, ca s-i poat mpca. Gondul nu rspunse nimic, dar ridic de jos un vrej de Karela, un fel de vi slbatic de jungl, care nu poart rod, ci face un fel de dovlecei aman pe care nimeni nu-i mnnc, i dup ce-l ntinse n faa altarului deasupra cruia trona o zeitate hindustan cu gura strmbat de un zmbet i cu faa vopsit n rou. ridic un bra i le art drumul spre Khanhiwara. apoi se ntoarse din nou n jungla din care ncepuser s coboare toate neamurile vieuitoarelor. Gondul nelesese chiar de la nceput c atunci cnd fiarele junglei se urnesc la drum. nimeni, afar de oamenii albi, nu le mai poate ntoarce. Cei din sat i ddur seama c nu mai este nevoie s-l ntrebe ce vrea s spun. Vrejurile slbatice vor ncepe s prind rdcin i s dea rod far folos n templul zeitilor la care se nchinaser pn acum, deci cu ct vor pleca mai repede, va fi cu att mai bine pentru ei. Cu toate acestea e greu s hotrti o adunare de oameni s- i prseasc gospodriile, aa, cu una cu dou. De aceea nu plecar din sat ct mai avur ce mnca, iar dup ce isprvir proviziile, oamenii intrar n jungl s adune nuci. Din umbra pdurii ns i pndeau ochii de flcri ai fiarelor, i pe lng ei se tergeaun salturi grbite,'chiar n miezul zilei, fiarele sprintene, aa c o rupser la goan ca s ajung ct mai repede la adpostul de dincolo de mprejmuirea satului. Dar nu trecu nici atta vreme ct s fumezi o lulea i copacul din care culeseser nucile fu fcut puzderii; scoara i ramurile atrnau de pe el sfiate de ghearele tioase ale fiarelor care l zdrobiser

din cteva lovituri de lab. Pe msur ce ei se ncpnau s struie n sat, fiarele deveneau tot mai ndrznee i de pe Waingunga se auzea tot mai limpede mugetul celor care se apropiau zburdnd de adposturile lor prginite. Oamenii nu mai ndrznir s repare pereii arcurilor pustii de sub poala pdurii, i mistreii care venir far prea mult ntrziere se opintir cu rturile i le drmar pe de- antregul. Pe urma lor venir lianele noduroase, ntinzndu-se ca nite erpi lacomi s sug seva pmntului care li se da n stpnire i iarba se chirci i pieri n tot cuprinsul, rzbit de nvala duman. Oamenii care nu aveau femei i copii fugir cei dinti, ducnd vestea n lung i lat c satul lor era blestemat. Cine se poate ncumeta s se maj mpotriveasc junglei sau zeitilor mniate ale acesteia, cnd i cobra i-a prsit culcuul pe care i-l durase n marginea ariei de sub copacul Sfatului. Schimbul pe care l fceau cu oamenii de dincolo de aezrile lor ncet cu totul din clipa cnd potecile care duceau spre sat fur npdite de plmid i de ciulini. Pe urm nu mai auzir nici mugetul Iui Hathi i al fiilor si n timp de noapte, cci aici nu mai aveau acum nimic de fcut. Toat hrana de pe pmnt, din jitnie i cea semnat fusese distrus. Pn departe arinile erau rscolite i frmntate n picioare, aa c sosise vremea s se ndrepte cu toii spre Khanhiwara i s triasc din mila englezilor care se gseau acolo. Cu resemnarea caracteristic oamenilor acestora, ncepur s amne plecarea din zi n zi, pn cnd i apucar ploile care rzbir potop prin acoperiurile caselor drmate i se fcur bli n largul arinilor rscolite; apa ncepu s se urce mai sus de glezne i toate ierburile tnjeau dup cldura binefctoare a verii. Ieir atunci cu toii, brbai, femei i copii, i ncepur s noate prin noroiul drumurilor, orbii de rpiala ploii fierbini a dimineilor, dar nainte ca satul lor s se fi pierdut n urm, se oprir n loc i se uitar nc o dat cu prere de ru la aezrile drmate pe care trebuiau s le prseasc. Dup ce ieir i cei din urm, ncovoiai sub greutatea

poverilor pe care le duceau n pribegie, din mijlocul satului se auzi un prit surd, ca de brne rupte i perei drmai. Din mormanul drmturilor se vzu cteva clipe, mldiindu-se ca un arpe, o tromp ridicat n aer, spulbernd acoperiurile de papur. Pe urm se auzi din nou o prbuire uria urmat de un urlet. O grind l lovise n cdere pe Hathi care smulgea colibele ca pe nite ciuperci i le azvrlea la mari deprtri. Dintre toate animalele junglei, elefantul este cel mai de temut cnd ncepe s se nfurie i lovitura pe care o primi de la grinda czut, fu de ajuns ca s-i trezeasc setea de rzbunare. Se uit n toate prile. i vznd un perete de argil care sttea n picioare cu toate c apa ncepuse s-l sape, ct ai clipi l fcu una cu pmntul. Pe urm, se repezi prin uliele satului, opintindu-se n colibele uitate i smulgnd uile care nu se mai ineau n ni, iar n urma lui veneau cei trei fii ai lui fremtnd de furie i zdrobind totul n picioare, cum fcuser i la Bhurtpore Jungla va nghii i gocile acestea, se auzi cineva pe aproape. Ne-a mai rmas peretele care mprejmuiete satul, trebuie s-l dm jos i pe acesta? Mowgli sri de pe coama unui zid care se prbui n urma lui cum s-ar prbui un bizon care nu se mai poate ine pe picioare. De pe umeni lui goi i de pe spatele ars de soare, apa curgea iroaie. Totul la vremea lui, rspunse Hathi. La Bhurtpore dinii mi erau cruni de snge. Haidei dup mine, fiii mei, s drmm i mprejmuirea. Proptii-v cu fruntea de zid i opintii-v toi din- tr-o dat: Hei, rup! Gata! Se nirar toi patru n lungul peretelui i, cnd se proptir o dat n el, zidul se nclin ntr-o parte, apoi plesni i se fcu puzderii. Oamenii care rmseser n urm vzur ncremenii de groaz aprnd dintre drmturile zidului capetele enorme ale celor patru elefani vrgai de dra prafului de argil care se scurgea pe ei. Nu mai ateptar s vad ce se ntmpl, ci o rup- ser nspimntai la fug spre fundul vii; pribegi i flmnzi, far adpost, n timp ce satul lor se tergea de pe faa

pmntului, zdrobit de furia animalelor i frmntat sub picioare n noroiul cmpului nmuiat de ploaie. Dup o lun, satul era o colin rvit peste care vegetaia tnr cretea n voie, iar dup ce se sfrir ploile de primvar, n arinile pe unde cu jumtate de an nainte plugurile tiaser brazde, ncepur s creasc hiurile dese ale junglei i s miune furnicarul ei neadormit.

Cntecul lui Mowgli contra oamenilor


Am asmuit contra voastr ai codrului curpeni; Cu tainice semne chema-voi ciulinii s nece Ale caselor praguri, i ale ariilor vetre Vor fi mcinate de verdea strnsoare Pe care stearpa karela, amara Karela ca moarte v-aduce. n locul de sfat sub stejar, doar fiarele Junglei de-acum nainte urla-vor, venite-n sobor, n jitnie uitate liliecii cuiburi dura-vor. Sub praguri otrvite nprci Vor veghea pustiile vetre, Iar n leagnul vostru karela. Ochilor votri, nevzui rzboinicii mei n dar voi lsa; auzi-vei npraznice ale lor Lovituri n noaptea cu lun i zorile tulburi. Lupii, ai mei frai, ciobanii vor fi Turmele voastre rzlee i dragostea-i leagn karela. Ce-ai semnat, secera-vor cruntele-mi cete, Iar voi aduna-vei ale plnsului lacrimi, la juguri n Incul blnzilor boi, pe cerbi i vei prinde i n arini, sub brazda De-al copitelor iure clcat, Vei semna i secera-vei karela. Am asmuit contra voastr noduroasele vrejuri Din jungl, i toat otirea cea verde n iure Coboar i neac tot ce ai durat cu obid. Copaci prvlii peste al colibei ugui Se lupt cu voi fr mil, s-ngroape Tot ce-ai avut i ce-ai fost sub karela.

Groparii
Cnd lui Tabaqui frtate i vei zice i Hyena o chemi, la osp prietenesc Te nfreti cu acalul cel lacom Care alearg tr prin noapte flmnd. Din legea junglei Cinstii-i pe cei mai btrni dintre voi! n glasul adnc a crui tremurare prelung se auzea glas rguit care te nfioar, cum te nfioar un zgomot neateptat, o mldiere molcom, ca atunci cnd ceva se frnge: un scncet i un plns care se stinge ncet. Cinstii pe cei mai btrni dintre voi! Frtai de pe ambele maluri, cinstii pe cei mai btrni! De pe rmul pclit de neguri al fluviului nu se vedea nimic dect un convoi de plute ncrcate cu lemne i pietre de construcie, care tocmai atunci trecea pe sub podul liniei ferate i se ndrepta la vale. Crmacii se proptir n prjini ca s fereasc un banc de nisip ridicat n btaia valurilor n pieptul picioarelor podului, i dup ce trecur cele trei plute de frunte, glasul fioros de adineauri se ridic din nou. Brahmani de pe maluri, cinstii-i pe btrni, cruai-i pe nevolnici! Unul dintre plutai se ridic ntr-o rn i. ntinznd un bra. spuse ceva care nu semna deloc a binecuvntare, iar plutele se pierdur trosnind din ncheieturi n tulburea nserrii. Apele ntinse ale acestui fluviu hindustan semnau mai mult cu o nirare de lacuri, iar pe oglinda lor poleit se reflecta cerul aprins ca o par de foc; spre maluri ns, apa avea sclipiri sinilii cu nuane de purpur. Cnd apele erau n cretere, fluviul era brzdat de brci care acum. pe vreme de secet, erau propite la maluri. Pe stnga fluviului, aproape prin dreapta podului de linie ferat, era un sat, cu casele durate din argil, din crmizi i nuiele mpletite, iar

n lungul uliei care se vedea veneau turmele de-a valma, ntorcndu-se la arcuri. Ulia cdea de-a curmeziul spre mal i cobora pn n ap, sfarindu-se cu o scar prelung de crmid unde stenii veneau s se spele i puteau intra n ap, cobornd treapt cu treapt. Aici era aa-zisul Ghaut al satului numit Mugger Ghaut. Noaptea ncepuse s se lase peste cmpurile semnate cu mzric, orez i plantaii de bumbac inundate n fiecare an de apele rului i cernea umbr peste ampanele ancorate la cotitura apei, peste poala junglei mucate de punile satului i, dincolo de ele, peste stuful de trestii. Papagalii i coofenele, care veniser ca n fiecare sear la ap, se ntorseser de mult la culcuurile pe care le aveau n largul cmpurilor. Pe drumul de ntoarcere ntlniser stolurile de vampiri care ieeau la vnat. Spre fluviu coborau n nori crdurile nenumrate ale psrilor de ap care se ntorceau la cuiburile din stuf s se odihneasc, i strpungeau zarea cu ipetele lor tioase i croncnitul ntrtat. Crduri greoaie de gte avnd capul butucnos i aripile negre roteau n vzduh, alturi de liie i de rae cu clopoei, iar ici-colo se vedea cte un flamingo cu creasta nsngerat. n urma zburtoarelor, venea rzle un btlan btnd domol din aripi ca i cnd aerul n-ar mai fi putut s-l poarte i era gata s cad. Cinstii-i pe btrni! Brahmani de pe maluri, cinstii-i pe btrni! Btlanul ntoarse capul n partea de unde prea c vine glasul, i cobor spre aternutul de nisip din dreptul podului Vzut din spate, btlanul prea impuntor cci era nalt aproape de un stat de om, i aducea ntructva cu un preot curat la nfiare, i cu nceput de chelie. Din fal, ns, era urt la vedere, cci pe gt i pe piept era complet jumulit, iar sub brbie avea ca o traist de piele n care aduna tot ce putea smulge i duce cu ciocul. Picioarele erau lungi, subiri i uscate, dar le ridica i le rsucea cu mult

bgare de seam, n timp ce-i netezea cu mndrie penele cenuii din coad. Dup ce termin cu aceast gteal, privi peste umr i rmase nemicat n ateptare. Un biet acal rios, care toat ziua pndise leinat de foame din blriile crescute pe mal, ciuli urechea i btu din coad, apoi blcri cu picioarele n bltoac i ncerc s se apropie pe furi de btlan. Era cel mai prpdit din neamul acestor patrupede, nu doar c cel mai chipe dintre acali ar putea fi mai bun dect el, dar acesta era i ho i criminal, deci din spea cea mai deczut; toat ziua rscolea prin gunoaie i era de o laitate pe care nu o putea egala dect ndrzneala cu care ataca pe furi, mereu nfometat i de o rar viclenie, care de cele mai multe ori nu-i aducea nici un folos. Uf, scnci el amrt cnd iei pejnal, de ce nu vine ria cu ciucuri s dea peste toi cinii satului. De fiecare purice care mi joac pe spinare, port cte trei mucturi de cine pe trupul meu, numai pentru c am ndrznit s m uit, bgai de seam, m-am uitat numai, la o gheat hbucit, aruncat ntr-un cote. i nchipuie c eu m hrnesc cu noroiul drumurilor? mri acalul i se scrpin cu laba dup ureche. Eu am auzit, rspunse btlanul cu un glas care semna mai mult a scrit de fierstru nepenit ntr-o scndur prea groas, c n gheata aceea hbucit era un celu nou nscut. Una e ceea ce spune lumea i alta e adevrul, rspunse acalul cruia i plcea s vorbeasc n pildele auzite de la oamenii care stteau seara n jurul focurilor n timp ce el i pndea din umbr. Asta e adevrat, dar tocmai de aceea eu m-am dus s veghez asupra celului, n timp ce cinii erau ocupai n alt parte. Mi se pare c erau chiar foarte ocupai, mai sunt i acum. zise acalul, de aceea cred c va fi mai bine s nu mai intru n sat dup gunoaie, cel puin cteva zile de aici nainte. Va s zic c adevrat c n gheat era un cel care

nu fcuse nc ochi? l am aici. rspunse btlanul privind trufa la punga de sub brbie. Nu e o bucat demn de un praznic, dar n vremurile acestea, cnd mila dintre oameni a disprut de mult. e destul i att. Ehe, n zilele de azi inima oamenilor e mai tare ca piatra, oft acalul. Dup ce se uit cu mult bgare de seam la unda ncreit a apei, continu: Viaa e grea pentru toat lumea i nu m ndoiesc c trufia lui Ghaut i Pizma fluviului... Minciuna, linguirea i acalii se trag din acelai neam, zise btlanul far s se ntoarc spre el, cci el nsui minea de stingea, cnd putea trage vreun ctig din minciun i nu era nici prea stul, aa ca s mai poat sta i de vorb. Da, Pizma fluviului, relu acalul ridicnd puin glasul, e de aceeai prere. Spune c de cnd s-a cldit podul acesta, hrana cumsecade a devenit foarte rar. Cu toate acestea n faa preacinstitului su obraz eu nu a ndrzni s-i spun oarzn toate acestea, cci e nelept i plin de virtui i, ca s fiu sincer, trebuie s recunosc c aa ceva nu s-ar putea spune i despre mine... Cnd singur acalul recunoate c e tuciuriu, ct de negru trebuie s fie cu adevrat? murmur btrnul, fr s se gndeasc ce va mai avea de spus jigodia. C nu-i lipsete niciodat hrana i prin urmare... Dinspre ap se auzi un scrit, ca atunci cnd o barc se lovete de fundul albiei. acalul se ntoarse ca o sfrleazn partea de unde venea zgomotul (cci e mai bine s te ntorci ntotdeauna n partea de unde vine primejdia) ca s-l vad pe cel despre care vorbise pn acum. Din ap iei un crocodil lung de aproape doisprezece metri, cu trupul acoperit de solzi, ca nite plci de oel, nct ai fi zis c e un cazan btui n trei rnduri de nituri, pe umeri cu hlci osoase i pe spinare cu creast. Colii nglbenii ai maxilarului superior treceau peste cei de dedesubt care se mbucau cum se mbuc o grebl uria. Acesta era cmul

cel pistruiat. Mugger din Mugger Ghaut care mprumutase satului acest nume, iar nainte de cldirea podului liniei ferate fusese spaima vadurilor i era uciga, mnctor de oameni i n acelai timp fetiul btinailor. Dihania se inea cu pieptul deasupra apei i mic aproape nevzut din coad, dar acalul tia c o singur lovitur din aceeai coad, plesnit peste ap. ar fi putut arunca pe Mugger pe mal cu iueala unei locomotive n plin presiune. Binecuvntat fie clipa acestei ntlniri, tu. ocrotitor al celor slabi, zise acalul, fcnd la fiecare vorb cte un pas napoi. Am auzit un glas plcut la vorb i ne-am apropiat n ndejdea c ne aduce tiri bune. E drept c, n vreme ce ateptam sosirea la. am nccput s vorbim despre tine, dar cred c aceste vorbe nu au ajuns pn la tine n adncul apei. acalul ns vorbise tocmai pentru a fi auzit, cci tia dinainte c linguirea era cel mai bun mijloc pentru a obine ceva de mncat, iar Mugger tia c acalul vorbise despre ea tocmai cu gndul acesta; tia i acalul c Mugger cunoate gndul lui. iar Mugger Ja rndul lui tia i el c acalul e convins c-i cunoate gndurile, aa c amndoi erau pe deplin mulumii unul de altul. Suflnd din greu i gemnd, monstrul apelor se tra n susul malului i murmura clmpnind din flci: Cinstii-i pe btrni i cruai-i pe nevolnici! n toat vremea ceasta ochii i strluceau ca doi crbuni a- prini n mijlocul capului enorm, sub pleoapele acoperite de solzii care-i coborau de pe fruntea triunghiular, i trupul enorm ntre picioarele strmbe, umflat ca un butoi, se opintea din greu la deal. Pe urm se opri i rmase nemicat, iar acalul, cu toate c era obinuit s-l vad aproape de el, rmase ncremenit vzn- dii-l ct de mult seamn cu un trunchi de copac aruncat de ape, la rm. Mugger avusese grij s se aeze exact cum s-ar fi aezat pe mal un butean aruncat n acet loc de fluviu, pe vremea cnd apele sunt n scdere. Toate acestea ns erau la el simpl obinuin, cci Mugger ieise de ast dat pe

rm de plcere. Crocodilul ns nu este niciodat stul, iar dac acalul n-ar li recunoscut prefctoria la prima vedere, nu mai ajungea s stea cu el de vorb. Eu, dragul meu, n-am auzit nimic, rspunse Mugger nchiznd un ochi. cci mi ptrunsese apa n urechi i eram rupt de foame. De cnd s-a tcut podul acesta, oamenii din satul meu nu mai in la mine, i din cauza aceasta mi se aipe inima. Ce neruinare! exclam acalul. Un suflet att de ales ca al tu dar la urma urmei oamenii sunt toi la fel. Din contra, dragul meu, oamenii se deosebesc foarte mult unii de alii, rspunse Mugger cu blndee. Unii dintre ei sunt att de slabi nct i par scnduri pentru podit brcile, iar alii sunt grai i bine hrnii, ca nite cini de curte. Fr pricin mi-ar fi peste putin s-i vorbesc pe oameni de ru. Oamenii sunt de toate felurile, dar anii muli pe care i-am trit n apropierea lor m-au nvat c, lundu-i de-a valma, sunt foarte buni i n-am s le fac nici un fel de imputare, nici brbailor, nici femeilor i nici copiilor. Pe urm s nu uii, fiule, c cel care ia lumea n rs, de rsul lumii va fi, cci rsul te rde i batjocura te batjocorete. Linguirea este mai rea dect cldrua de tinichea pe care o nghii goal i o simi cum te apas n stomac. Dar vorbele pe care le-am auzit sunt pline de nelepciune, zise btlanul lsnd i al doilea picior pe pmnt. Gndete-te la nerecunotina pe care au artat-o acestui preacinstit obraz, l ntrerupse acalul micat. Nu, dragul meu, aceasta nu e nerecunotina, interveni Mugger, dar oamenii nu se mai gndesc i la alii, ori tocmai aici este buba. Din fundul bltoacei unde stau la pnd eu am bgat de seam c treptele podului sunt greu de urcat, nu numai pentru btrni, ci i pentru tineri. Btrnii, ce e drept, nu prea merit osteneala, dar copiii cei tineri i rumeni m nduioeaz, v rog s m credei. Cu toate acestea eu cred c dup ce lumea se va obinui cu podul cel nou i nu-l va mai privi ca pe o curiozitate, vom vedea cu toii picioarele cafenii i goale ale oamenilor mei,

blcind prin dubline, cum fceau nainte i atunci btrnul Mugger o s fie din nou repus n cinstea ce i se cade. Eu sunt sigur c azi pe la amiaz am vzut cununi de flori plutind pe unda apei, rspunse btrnul. Te neli... te neli, dragul meu. Era soia negustorului de turt, care este att de mioap nct nu mai poate face deosebire ntre un trunchi de copac i ntre trupul meu acoperit de solzi. Eu eram la cotitura unde face balt fluviul, i dac ar mai fi fcut un singur pas. dup ce i-a aruncat cununa de flori n ap, ar fi avut ocazia s se conving de adevr. Cu toate acestea inteniile ei erau curate i trebuie s ne nchinm n faa unei astfel de porniri. La ce pot fi bune cununile de flori, cnd eti silit s rci n gunoaie? zise acalul, repezindu-se cu botul dup o musc, dar tar s-l piard nici o clip din vedere pe ocrotitorul celor slabi care era alturi de el. Asta e adevrat, dar pn acum n-au nceput s adune movila de gunoaie care m-ar putea interesa pe mine. Eu am vzut de cinci ori apele rului revrsat retrgndu-se pe uliele satului i lsnd mlul n urma lor; de cinci on am vzut colibele oamenilor cldite din nou pe coline, i le voi mai vedea de alte cinci ori de aici nainte. Eu nu sunt vntor netrebnic cum e Gavialul, s pescuiesc azi Kasi, mine Prayag; eu sunt paznic statornic al dulbinelor tulburi. Satul acesta nu poart numele meu n zadar, i cum spune proverbul: fericii cei ndelung rbdtori c aceia se vor rsplti. Eu am ateptat vreme ndelungat, oft acalul, i toat rsplata mea au fost mucturile cinilor i ciomegele primite pe spinare. He-he-he! chicoti btrnul cel jumulit: n August se nate acalul i ploile ncep s cad n septembrie Dar se gndete sftosul i zice: De cnd m cunosc n-am vzut potop ca acesta.

Btlanul are, de multe ori, clipe foarte neplcute n via, cci, uneori, cnd se ateapt mai puin, e apucat de crcei la picioare i ncepe s bat din aripi i s se nvrteasc roat, proptindu-i capul n piept. n astfel de clipe, cu toate c nu e cu nimic mai serios dect neamul naripatelor din care face i el parte i care n general sunt destul de artoase, prinde s chicoteasc i s joace ca un btrn caraghios, de cte ori face cte o observaie rutcioas pe socoteala celor cu care st de vorb. Dar tot aa de neateptat, rmne pe urm ncremenit n atitudinea demn de mai nainte, ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat. De aceea acalul, cu toate c avea trei ani, plec umilit capul i nu zise nimic, cci tia dinainte c btlanul avea un cioc lung i ascuit pe care la nevoie l putea repezi ca pe o lance. Btlanul din fire e mare pulama, dar acalul ntotdeauna l ntrece. Ca s fii nelept trebuie s trieti via lung, interveni crocodilul, care v s zic acalii sunt din fire tmpii, ceea ce nu e cazul la Mugger. biete! Cu toate acestea eu nu m mndresc. cci trufia e deertciune, dar s tii de la mine c fiecare vieuitoare i are scris soarta ei i contra sorii nu trebuie s crteasc nimeni din neamul celor de pe pmnt, din ap i din v zduhuri. Eu sunt foarte mulumit de soarta ce mi-a fost hrzit. Cu puin noroc, cu minte limpede i cumpt se pot face multe. nainte de a intra n dulbin sau n apele sczute ale fluviului. Am auzit c odat s-a ntmplat s se nele chiar ocrotitorul celor slabi, rspunse acalul cu rutate. E adevrat, dar norocul meu m-a ajutat i atunci Asta s-a ntmplat pe vremea cnd nu ajunsesem nc la vrsta brbiei, cu mult nainte de cele trei rnduri de foamete prin care a trecut ara asta (pe vremea aceea vietile miunau n apele zpoarelor de pe malul drept i cel stng al lui Gunga). Eram tnr i (ar mmte pe vremea

aceea i, cnd a venit necul, nimeni nu era mai fericit dect mine. Un lucru de nimic m putea face s-mi ies din mini de bucurie. Satul era necat de ape i am notat pe Ghaut pn departe spre mijlocul cmpurilor, spre semnturile de orez care erau acoperite de un strat de nmol cldu. mi aduc aminte c ntr-o sear am gsit o pereche de brri (erau de sticl i m-au cam suprat puin), da, de sticl i, dac n-am uitat complet, alturi de ele era i o gheat. Poate a fi renunat la gheat, dar mi era foame. Mai trziu am nvat i eu cum trebuie s procedez; aa m-am pus la praznic i dup ce m-am sturat, m-am odihnit; cnd m-am gndit c a sosit vremea s m ntorc la fluviu, apele sczuser i a trebuit s merg pe jos prin noroiul satului. Asta mi s-a ntmplat chiar mie. Tot poporul meu, cu preoi, brbai, femei i copii mi-au ieit n cale, iar eu m uitam la ei cu bunvoin. Mlul nu e tocmai locul potrivit ca s ncepi s te bai cu lumea. Punei mna pe topoare, a strigat barcagiul satului, i omori-l. cci acesta este Mugger, cel care ne pndete din fundul dulbinelof. Brahmanul ns i-a rspuns: S nu facei o fapt ca aceasta! Nu vedei c el gonete naintea lui apele revrsate din matca lor? El este ocrotitorul satului nostru. Oamenii au nceput atunci s arunce flori n calea mea i unuia i trece prin gnd s-mi arunce i o capr. Ce bun este, ce minunat e carnea de capr, oft acalul, lingndu-i botul Au prea mult pr, pielea e prea aspr, rspunse Mugger n sil, iar dac se ntmpl s,gseti cte una necat, de cele mai mulle on sub pielea ei se ascunde cte o undi n form de cruce. De ast dat ns am primit capra, i am cobort la apele Ghautului, acoperit de mare cinste. Puin dup aceea norocul mi l-a scos n cale pe barcagiul care voia s-mi scurteze coada cu securea. Barca lui a fost prins de un banc de nisip de care poate voi nu v mai aducei aminte. Nu toi cei cu care stai de vorb sunt acali, rspunse btlanul jignit. Acesta e bancul de care s-au lovit

i s-au necat corbiile ncrcate cu pietre, n anul cnd a fost seceta cea mare i care n-a fost splat nici de cele trei inundaii. n locul acela sunt dou, unul n partea de sus, iar cellalt n partea de jos a rului. Ai dreptate, acum mi aduc aminte. Printre ele curge o uvi de ap care pe vreme de secet seac cu totul, rspunse btlanul, care era foarte mndru de memoria lui. Barca omului care avea gnduri bune fa de mine s-a lovit de bancul din josul rului. Lovitura l-a prins tocmai n timpul somnului i cnd a simit barca trosnind, lovit de ap. a srit n uvoi pn la bru, dar nu era nici att de adnc, doar cel mult pn n genunchi i a nceput s se opinteasc. Barca s-a desprins i, cum era goal, a luat-o la vale ca s se loveasc de cellalt capt al bancului spre care o mpingea fluviul. Eu m ineam dup el, cci bnuiam c vor veni oamenii ca s-l scoat la mal. Au venit? ntreb acalul emoionat, cci o astfel de vntoare era ceva neobinuit pentru el. Au venit i aici, i ceva mai la vale. Dar eu nu i-am mai urmrit: n ziua aceea am avut parte de trei dintre ei. toi trei barcagii mnji bine hrnii, afar de cel din urm dar aici eu sunt de vin care n-a scos nici cel puin un ipt pentru a da de tire celor de pe mal. Asta este vntoare, nu glum. Dar ct viclenie i meteug i trebuie ca s o poi duce pn la capt, exclam acalul entuziasmat. Nu-i trebuie nici un meteug, ci numai judecat, dragul meu. n via, judecata este ca i un pumn de came aruncat peste strachina de orez, cum spun barcagii, i la vorba lor m-am gndit de multe ori Vmi meu Gavial. care se hrnete numai cu peti, mi-a povestit ce meteug greu este pescuitul i ct de anevoioas este urmrirea vnatului, cci petii se deosebesc unul de altul i trebuie s-i cunoti nu numai dup neamuri, ci pe fiecare n parte, chiar i atunci cnd noat de-a valma. Eu zic c asta este nelepciune, dar, n orice caz, vrul meu Gavial triete n

mijlocul lor. Oamenii mei ns nu triesc n ap i nu noat cu pieptul pe deasupra luciului cum face Rewa, nici nu zburd i nici nu se dau peste cap cum face Mohoo sau Chapta, i nici nu se adun la sfat n faa cotloanelor dup ce se retrag apele, cum face Batchua i Chilwa. Toate neamurile acestea sunt foarte bune la gust, suspin btlanul, clmpnindu-i ciocul enorm. Aa spune i vrul meu i vnarea lor i d mult de lucru; cu toate acestea petii nu ies la mal ca s scape de colii lui. Cu vnatul meu ns e altceva: oamenii triesc pe uscat, n case i alturi de turmele lor. Prin urmare eu trebuie s cunosc toate micrile lor i s ghicesc ce au de gnd, adic s nnod coada de tromp, cum spune proverbul c face elefantul. Dac se ntmpl ca n faa unei pori s apar o ramur nflorit i un belciug de fier, aceasta nseamn c n casa asta s-a nscut un copila care foarte curnd va cobor la Ghaut s se joace. Dac se ntmpl ca o fat s se mrite, btrnul Mugger tie, dup alergtura oamenilor care vin cu daruri i pleac osptai, c nainte de nunt fecioara va veni la Ghaut s se scalde, i el o pndete din fundul dulbinei. Dac se ntmpl ca apa s-i schimbe cursul i s dea pmnt nou de cultur, acolo unde nainte era numai nisipul albiei, btrnul Mugger tie dinainte. La ce-i poate folosi s tii toate acestea dinainte? ntreb acalul. Fluviul i-a schimbat cursul i n timpul scurtei mele viei. Rurile din India i mut cursul apei aproape n fiecare an, uneori chiar la deprtri de civa kilometri de vechea albie, inundnd cmpurile cu semnturi ale unui mal, ca s lase un aternut de pmnt gras pe cellalt. Nici o cunotin nu poate fi mai folositoare, rspunse Mugger, cci pmntul cel nou pricinuiete certuri i pizm ntre oameni. Mugger le tie toate acestea foarte bine. Ehe, nici nu v nchipuii ct de bine le cunoate. Imediat dup ce apele ncep s se retrag, oamenii trec prin ochiurile de ap nu

prea adnci, unde i nchipuie c nu s-ar putea ascunde nici o jigodie, far s le vzut, i ateapt n linite. Puin dup aceea, sosete i un agricultor care i face planul c aici va semna dovlecei, dincolo pepeni, n pmntul cel nou pe care i l-a druit apa. Cu vrful piciorului ncepe s pipie mlul fierbinte. Pe urm vine altul i ncepe s fac planul c el ar semna ceap, dincolo morcovi, iar n partea cealalt ar pune trestie de zahr. Oamenii se ngrmdesc unul ntr-altul ca brcile far crmaci cnd le ia apa, i sub turbanele colorate ochii ncep s roteasc nsngerai n orbite. Mugger le aude pe toate i tace. Oamenii i zic frate unul altuia i se deprteaz ca s-i hotrniceasc pmntul cel nou ctigat. Mugger se furieaz nesimit dup ei, strecurndu-se ca o umbr prin tulbureala mocirlelor. Nu trece mult i izbucnete cearta; oamenii i arunc vorbe grele. ncep s-i desfac turbanele, pe urm unul ridiv un lathi (mciuc) i cellalt cade pe spate i-l acoper mocirla; fptaul o rupe la fug. Cnd mai trece pe aici, nu se aude nimic din cearta trecut i nici nu se mai vede bta de bambus ferecat a celui disprut, care a rmas mrturie. Cu toate acestea nu sunt deloc recunosctori fa de Mugger, cci imediat ncep s strige ct i ia gura Srii! Ucigaii! i ncep s se bat cu ciomegele, cte douzeci de-a valma, pentru fiecare bucat de pmnt. Oamenii mei sunt oameni vrednici, neamul lui Jat din zarea colinelor i Malwah de Bet, aa c nu se pruiesc de poman. Dup ce btaia s-a terminat, btrnul Mugger ateapt n fundul fluviului departe de sat i ascuns dincolo de tufele de kikar, ca apa s-i aduc plocoanele. Sub lumina stelelor, pe ap, vin jaii mei cu umerii lai, cte nou la numr, purtnd mortul pe targ. Sunt oameni btrni cu brbile sure i cu glasuri tot att de groase ca i al meu. Fac un popas i aprind focul (ce plcut e focul acesta ochilor mei) i dup ce se aeaz in jurul lui, ncep s fumeze i s-i legene capetele pe o parte i pe cealalt i s se ntoarc din cnd n cnd spre mortul care e ntins n umbr. Vorbesc n oapte i spun c vor veni englezii cu

legea lor i vor ridica o spnzurtoare i o anumit familie va li necinstit pentru c unul dintre membrii ei va fi spnzurat n curtea unei nchisori. Las-l s fie, rspund prietenii mortului i ncep din nou povestea de la nceput, ca s o mai repete o dat, de dou ori, de douzeci de ori tot timpul nopii. Unul dintre ei spune la urm de tot: Lupta a fost cinstit. S cerem ucigaului un pre de rscumprare al sngelui, mai mare dect cel pe care ni l-a oferit el, i s nu mai vorbim despre asta. Pe urm ncep s se cioroviasc asupra preului pe care trebuie s-l cear, cci mortul era un om teafr i avea o cas plin de copii, iar nainte de amaratvela (revrsatul zorilor) l apropie de foc i-l prjesc puin, cum e obiceiul, pe urm mi-l dau mie, iar de ast dat el e singurul care nu mai are nimic de zis. Ehei, dragii mei, Mugger tie, tie Mugger foarte bine c oamenii mei din Malwah Jat sunt foarte cumsecade. Da, dar sunt zgrcii i foarte arareori mna lor se deschide pentru mine ca s-mi arunce cte o frmitur, croncni btlanul. Nu-i pierd vremea lustruind coamele vacilor, cum spune proverbul, pe umi a vrea s tiu cine mai poate pate n punea pe unde a trecut unul din Malwah. Eu, rspunse Mugger, eu pasc, dar i pasc pe ei. Trebuie s tii c pe vremuri, n Calcutta de miazzi, rmiele le aruncau n mijlocul strzii, continu btlanul, i n-aveam dect s alegem ce ne plcea i s lum. Acestea au fost vremuri de aur. Astzi ns, strzile sunt tot att de curate ca i goacea unui ou, iar cei din neamul meu au nceput s pribegeasc. neleg s fii curat, dar s mturi, s tergi i s stropeti strada de apte ori pe zi, asta e chiar mai mult dect ar putea suporta nii zeii. Mi-a povestit un acal din ara de Jos c n Calcutta toi acalii sunt grai ca vidrele pe vreme de ploaie, zise acalul, cruia i lsa gura ap la aceast amintire a vremurilor bune. Da, dar pe acolo sunt oameni din cei cu faa alb englezii care aduc de undeva cu brcile n partea de jos a

rului liot de cini, nite cini mari i grai care poart de grij ca acalii s nu se poat ngra, rspunse btlanul. Va s zic i acetia sunt tot att de haini ca i oamenii? De aa ceva ar fi trebuit s aflu i eu. De un acal nu are mil nici pmntul, nici cerul, nici apa. Acum n urm, dup ce a trecut anotimpul ploilor, m-am apropiat ntr-un rnd de cortul unui om alb i am reuit s fur un apstru galben complet nou. ca s am cc mnca. Albii nu tiu s tbceasc bine pielea, cci cpstrul acesta mi-a fcut ru la stomac i m-am mbolnvit. Tot nu i-a mers att de ru. cum mi s-a ntmplat mie. interveni btlanul. Aveam numai trei ani i eram ndrzne i tnr, cnd am cobort spre malul fluviului, la vadul unde trag brcile cele mari. Brcile englezilor sunt de trei ori mai man dect tot satul acesta. Auzi frate, a zburat odat i el pn la Delhi i ar vrea s ne spun c pe acolo oamenii umbl cu capul n jos, murmur acalul. Mugger deschise ochiul stng i se uit cu atenie la btlan. Cu toate acestea este adevrat, insist ortania. Un mincinos nu spune niciodat minciuni, dect atunci cnd crede c poate fi crezut. Nimeni n-ar putea crede c ceea ce v spun eu ar putea s fie adevrat, dac n-a avut ocazia s vad aceste brci. Aa mai merge, ripost Mugger, d-i nainte. Din fundul brcilor plutaii scoteau buci mari de ceva alb, care peste puin vreme se prefceau n ap. Cte o bucat de asta se frma i cdea pe malurile fluviului, iar ce mai rmnea. oamenii depozitau n mare grab n fundul unei case cu pereii foarte groi. Unul dintre plutai a nceput s rd i mi-a aruncat o bucat care nu era mai mare dect un celu, iar eu am nghiit-o numaidect. Toi cei de o seam cu mine nghit ce Ic cade n cale, fr s se mai gndeasc, aa c am procedat i eu cum e obiceiul. n clipa urmtoare am simit o rceal care se scurgea prin mine de la cioc pn n vrful ghearelor de la picioare, iar plutaii rdeau de se prpdeau, n timp ce mie mi pierise

pn i glasul. n viaa mea nu mi-a fost niciodat att de Irig. De amrciune i de revolt am nceput s sar de pe un picior pe altul, pn cnd mi-a venit din nou respiraia: pe urm am nceput s vociferez contra frniciei oamenilor. Plutaii ins rdeau de se ineau cu minile de pntece. Ce mi s-a prut ns mai ciudat a fost faptul c, dup ce am terminat cu ipetele, mi-am dat seama ca n gur nu aveam nimic, doar c simeam rceala aceea ciudat. Btlanul i dduse toat silina s descrie senzaia pe care o avusese, dup ce a nghiit o bucat de ghea de apte ocale, pe care o aduceau cu vapoarele de pe lacul Wenham din America, pe timpul cnd la Calcutta nc nu se fabrica gheaa artificial: cum ns el nu tia ce este gheaa, iar Mugger i acalul tiau i mai puin dect el, povestea aceast fcu mult haz. Tot ce se spune despre o barc de trei ori mai mare dect satul Mugger-Ghaut e foarte posibil, cu toate acestea satul meu nu este dintre cele mai mici. De pe pod se auzi un uierat strident i trenul de Delhi trecu sgeat, cu toate ferestrele luminate, trnd dup el peste ru umbra vagoanelor garniturii. Mugetul trenului se pierdu din nou n noapte, dar crocodilul i acalul l vzuser de attea ori, nct se obinuiser cu el i nici nu mai ntoarser capul s-l vad. Dar despre podul acesta ce zicei? Credei c este o isprav mai puin minunat dect o barc de trei ori mai mare dect satul Mugger-Ghaut? ntreb btrnul ridicnd capul. Eu l-am vzut cnd s-a cldit. Am vzut pilonii rsrind din ap piatr cu piatr, i cnd se ntmpla ca un lucrtor s-i piard echilibrul (cu toate c erau foarte siguri pe picioare, dar totui se ntmpla) eu eram pregtit. Dup ce a fost gata primul pilon, nimeni nu mai cobora n josul apei ca s caute necaii s-i ngroape. n aceast privin eu i-am cruat de mult osteneal, n construcia podului, ns, nu este nimic extraordinar, declar Mugger.

Cu att mai extraordinar este umbra aceea care trece peste el, trnd cotigele acoperite, ripost btlanul. Fr ndoial trebuie s fie un neam de bizon necunoscut pn acum. Va veni ns o zi cnd i el i va pierde echilibrul ca i oamenii; n clipa aceea Mugger va atepta la locul lui de pnd. acalul se uit la btlan i btlanul la acal. Dac erau convini amndoi de ceva c este ntr-un fel i nu n altul, e sigur c de ast dat amndoi erau convini c maina care ducea casele luminate putea fi orice afar de bizon. acalul pndise trenul de nenumrate ori din marginea tufelor de aloe din lungul liniei, iar btlanul vzuse nenumrate maini, din ziua cnd cea dinti locomotiv a nceput s circule n India. Mugger ns privise trenul din albia rului i de aici cazanul de alam lustruit aducea foarte mult cu cocoaa unui bizon. M... da, nu mai ncape ndoial; un neam necunoscut de bizoni, repet Mugger cu gravitate, ca pentru a se convinge pe sine nsui de adevrul spuselor sale. Sigur c este bizon, confirm acalul. Ar putea fi de asemenea... continu Mugger. Fr ndoial, fr ndoial, se grbi acalul s aprobe, fr s mai atepte ca Mugger s termine ce are de spus. Ce anume? ip Mugger suprat, cci ncepuse s-i dea scama c cei doi tiau ceva mai mult dect el. Ce ar putea fi? Nici n-am terminat ce am de spus i suntei gata s susinei c este bizon. Este tocmai ceea ce spune ocrotitorul celor slabi. Eu sunt sluga lui i nu a dihaniei care trece podul n goan adug acalul. Orice ar fi, este o nscocire a oamenilor albi, interveni btrnul, i n ce m privete pe mine, a fi bucuros s nu mai stm aici pe rm, att de aproape, cnd trece podul. Tu nu-i cunoti pe englezi aa cum i cunosc eu,

rspunse Mugger. Pe vremea cnd s-a cldit podul era aici un alb care pleca n fiecare sear cu barca, i-l auzeam cum se frmnta pe fundul de scnduri al ei i optea: O fi aici? S-ar putea s fie aici? Aducei-mi puca. Auzeam orice zgomot pe care l fcea, nainte s ajung s-l vd, i-l simeam cum se frmnt i lovete cu puca n pereii brcii, vslind n josul i n susul rului. Puteam fi sigur c de fiecare dat cnd nham pe cte unul dintre lucrtorii lui (cu toate c-i fceam mult economie de lemnele pe care ar fi trebuit s le risipeasc la arderea lor) l voi auzi strignd ct l lua gura. c m va mpuca i va cura fluviul de mine, Mugger din Mugger-Ghaut. Auzii, de mine? Ceasuri ntregi notam sub barca lui i-l auzeam cum trage focuri de arm iii trunchiurile copacilor, iar cnd eram sigur c a ostenit, ieeam la suprafa i notam civa metri alturi de barc, pentru ca s clmpnesc din flci n faa ochilor lui. Dup ce s-a terminat podul, a plecat. Toi englezii vneaz ca el, afar de cazul cnd sunt ei nii vnatul. Cine vneaz oamenii albi? ntreb acalul emoionat. Acum nu-i vneaz nimeni, dar mai nainte i vnam i eu. mi aduc i eu ceva aminte de vntoarea aceasta. Eram tnr pe atunci, interveni btlanul, pocnind cu neles din plisc. Eram statornicit prin partea locului. Satul se recldea pentru a treia oar, i-mi aduc aminte c vrul meu mi-a adus tirea c apele sunt n cretere mai sus de Benares. La nceput n-am prea vrut s m urnesc, deoarece vrul meu Gavial se hrnete cu peti i nu prea tie s fac deosebire ntre ce e bine i ce e ru n aceeai sear ns, am auzit psrile vorbind ntre ele i. din ceea ce spuneau, mi-am dat seama c trebuie s fie adevrat. Bine, dar ce spuneau? ntreb acalul. Cred c i dai seama de ceea ce au spus, dac mau determinat pe mine, Mugger din Mugger-Ghaut, s ies

din albia rului i s o iau pe jos. Am plecat noaptea i m trm prin ochiurile joase de ap, dar era tocmai pe vreme de secet i apele erau aproape secate. Am trecut drumuri necate de praf, m-am trt prin ierburi i am urcat coastele dealurilor, sub lumina lunii. Am fost n stare s trec i peste stnci; gndii-v, copii, ce am fost n stare s fac! nainte de a ajunge la reeaua de ruri care se vrsa n Gunga, a trebuit s trec albia secat a rului Sir- hind. Eram la deprtare de o lun de zile de poporul meu i de fluviul n care crescusem i mi se prea ceva extraordinar. Cu ce te-ai hrnit pe drum? ntreb acalul, pentru care totul se reducea la stomac i nu era deloc impresionat de cltoria pe uscat a lui Mugger. Cu ceea ce se gsea, vere, rspunse Mugger trgnat i apsnd pe fiecare cuvnt. n India nu se obinuiete s-i zici cuiva vere, dect cel mult cnd tii cu siguran c ntre tine i cel cu care vorbeti este o legtur de snge, i cum numai n vechile poveti hindus- tane se pomenete despre o nrudire ntre Mugger i acal, rio- sul nostru i ddu seama c era pricin c Mugger l introdusese pe neateptate n cercul familiei lui alese. Dac ar fi fost cel puin singuri, puin i-ar fi psat, dar fiind i btlanul de fa la gluma muctoare a Iui Mugger, l vzu cum ncepe s clipeasc din ochi cu neles. Ai dreptate, tat, la asta m-a fi putut gndi i eu, rspunse acalul. Mugger nu prea are obiceiul s asculte cu plcere un acal spunndu-i lat, i tocmai din cauza aceasta Mugger din Mug- ger-Ghaul i rspunse ndat ceea ce gsi de cuviin i poate chiar mai mult. dar este pesle putin s repetm aici tot ce i-a spus. Ocrotitorule al celor slabi, ai pomenit despre nrudirea noastr, dar nu-mi pot aduce aminte de gradul acestei nrudiri. Cu toate acestea spuneai c ntre hrana noastr nu este nici o deosebire; nu mai demult dect adineaori, ripost acalul. ntrebarea aceasta nu putea dect s nriasc i mai

mult situaia, cci acalul voia s insinueze c n timpul dramului pe care Mugger l fcuse spre miazzi pe uscat, fr ndoial trebuise s se hrneasc mereu cu mncare proaspt i nu din przi Ic pe care le vna i le pstra n fundul dulbinelor pn cnd se frgezeau, cum de altfel fac toate amfibiile de seama lui. La drept vorbind, n lungul fluviului nu poate fi alt insult mai grav pe care ai putea-o aduce unui crocodil, dect s-l nvinuieti c se hrnete cu vnat proaspt. Insulta este tot att de grav ca i atunci cnd spui unui om c este canibal. Aici e vorba de o hran care a fost mncat nainte cu treizeci de ploi. interveni btrnul mpciuitor, i chiar dac am sta aici mpreun, de vorb, alte treizeci de ploi, vremurile acelea nu se vor mai ntoarce. Mai bine povestete-ne ce s-a ntmplat dup ce ai ajuns la apele revrsate din cauza crora ai fcut aceast minunat cltorie pe uscat. Dac ar fi s'asculi fiecare ltrat de acal, toate afacerile din ora ar trebui s se opreasc n loc, cum spune proverbul. Mugger se simi foarte mulumit de aceast intervenie, i continu numaidect. N-am mai vzut nici pe stnga, nici pe dreapta fluviului Gun- ga astfel de ape, ca n ziua aceea cnd am sosit pe malurile lui. Care va s zic a fost o revrsare mult mai mare dect cea pe care am avut-o dup ploaia trecut, zise acalul. Mai mare? Apele nu se revars n felul acesta dect tot din cinci n cinci ani o mn de strini necai, cteva gini i n mijlocul apelor tulburi, un bivol mare. Pe vremea despre care v vorbesc eu ns, apele erau sczute i calme ca luciul unei oglinzi, i englezii necai exact aa cum mi povestise Gavial veneau pachet, adui de ap. n timpul acela am ajuns att de mare i de gras cum m vedei astzi. n primul rnd am vnat la Agra, pe urm la Etavvah i n partea dinspre Allahabad unde albia rului ncepe s se lrgeasc.

Ce vrtejuri sunt sub zidurile fortului din Allahabad! exclam btlanul. Vine apa i se ngrmdete, uite aa, uite aa... Btlanul ncepu s joace, nvrtindu-se cu aceleai micri caraghioase, dar cu toate acestea acalul se uita la el cu pizm, cci el nu apucase anul acela de groaz al revoltei despre care vorbeau cei doi. Mugger continu: Da, dragii mei; la Allahabad nu aveam altceva de fcut dect s stau linitit pe fundul dulbinei i s las s treac pe lng mine douzeci de cadavre duse de curentul apei, ca s-mi aleg cel mult unul. Afar de aceasta, englezii nu purta bijuterii, nici inele n nas i nici belciuge la picioare, cum poart femeile oamenilor mei n ziua de azi. Proverbul spune c cel care se d n vnt dup podoabe se alege cu salb de frnghie n jurul gtului. Pe vremea aceea crocodilii din toate rurile s-au ngrat mai mult dect oricnd nainte. Umbla vorba c pe toi englezii i arunc n fluviu i n afluenii de pe stnga i dreapta lui Gunga, iar noi credeam c toate zvonurile acestea sunt adevrate. Cnd am cobort n josul fluviului, n-aveam nici un motiv s m ndoiesc c tot ce se spune este adevrat; am cobort pn dincolo de Monghyr i de mormintele care se vd pe nlimile de pe malul fluviului. Cunosc aceast regiune, l ntrerupse btlanul. Dar de la aceast revrsare de ape, Monghyr este un ora mort, cci ntre zidurile lui nu mai locuiesc dect foarte puini oameni. De aici m-am ntors din nou n susul rului i notam alene, fr nici o grab, cnd ceva mai sus de Monghyr am vzut o barc plin de oameni albi, i toi vii. Erau femei, dup ct mi aduc aminte, care se ntinseser la umbra unei pnze ntinse pe prjini i plngeau de ddea sufletul din ele. Pe vremea aceea nimeni nu trgea cu puca asupra noastr, cci noi eram paznicii fluviului, i armele de foc aveau de lucru n alt parte. Toat noaptea le auzeam bubuind n deprtri, dup cum aducea sau ducea vntul zgomotele pe deasupra apelor. M-am ridicat n toat

nlimea n faa brcii, cci nu vzusem niciodat oameni albi n via, cu toate c altfel i cunoteam destul de bine. Un copil n pielea goal se plecase peste parapetul brcii i cu minile se juca n ap. Nici nu v nchipuii ce plcere este pentru copii s se joace n ap Gurgtoare. Mncasem de ajuns n ziua aceea, dar totui simeam un gol n pntece. Cu toate acestea am apucat minile copilului ntre coli mai mult de plcere dect indemnat de nevoia de a mnca. Erau att de albe, nct a trebuit s nchid ochii cnd am clmpnit o dat din falei; minile ns trebuie c erau foarte subiri, deoarece s-au aezat tocmai ntre coli, cel puin aa trebuie s fi fost deoarece copilul i-a retras minile repede, fr s i se fi ntmplat nimic. Altfel nici nu se poate... ce mini mici i albe avea! Puteam s-I apuc din nou de mai sus de coate, dar cum v-am spus, m-am apropiat de el mai mult de plcere i din curiozitate, s vd ce se va ntmpla cnd vor da cu ochii de mine. Femeile au nceput s ipe de-a valma speriate, i peste cteva clipe am ieit din nou la suprafa, s vd ce se ntmpl. Barca era prea grea ca s poat fi rsturnat, n barc nu erau dect femei, dar proverbul spune c cel care se ncrede n femeie, se sprijin pe umbr. Acesta este un adevr pe care l tiu toi pe ambele maluri ale fluviului Gunga. ntr-un rnd o femeie mi-a aruncat o piele uscat de pete, zise acalul. Eu credeam c-mi va arunca copilul pe care l purta n brae. Dar oricum, zictoarea spune, chiar nutreul din ieslea cailor e mai bun dect loviturile de copite cu care te poi ntlni ntr-un grajd. Ce-a fcut femeia despre care vorbeti? A tras asupra mea un foc dintr-o arm cu eava scurt cum nu vzusem nici nainte, nici de atunci ncoace. A tras de cinci ori una dup alta (probabil Mugger vorbea despre un revolver din cele vechi), iar eu am rmas cu gura cscat la ea i cu capul nconjurat de un nor de fum. Cinci focuri unul dup altul, tot att de repezi pe ct de repede dau eu din coad, uite aa. Riosul, care asculta cu mult interes povestirea lui

Mugger, abia avu timpul necesar s se dea la o parte ca s nu fie lovit de coada care se zvrcolea ca o coas uria. Nu mi-a trecut prin gnd s m dau la fund, continu Mugger ca i cum nu s-ar fi gndit s loveasc pe unul dintre asculttorii lui; i am aprut din nou la suprafa, tocmai n clipa cnd am auzit pe un vsla spunnd femeilor c trebuie s m fi omort. Un glonte mi intrase sub solzii de pe ceaf; nu tiu dac mai e i azi acolo, cci eu nu pot ntoarce capul Uitai-v i vedei, pentru ca s v convingei c tot ce v spun este adevrul adevrat. Cum adic? Eu, acalul, cel care mnnc ghete vechi i ciolane de pe gunoaie s m ndoiesc de ceea ce spune Pizma Apelor? S-mi rmn coada ntre colii ceilor care nu tiu nici s se trasc, dac aa ceva a trecut prin mintea mea netrebnic. Ocrotitorul celor slabi a binevoit s m informeze c o dat n viaa lui a fost rnit de o femeie; nici nu cer mai mult i voi spune copiilor mei aceast poveste, fr s mai caut s m conving dac este sau nu adevrat. Uneori excesul de politee se confund i cu mojicia, cci vorba cntecului: pe un prieten l poi otrvi i cu lapte covsit. N-am nici un interes ca unul dintre copiii ti s afle c Mugger din Mugger-Ghaut a fost rnit de o femeie. Poate mai au i alte gnduri dect s se ocupe de aa ceva, n cazul cnd i ei i caut hrana de toate zilele cu aceeai greutate ca i tatl lor. Bine, am i uitat ce mi-ai spus, ca i cnd nu mi-ai fi povestit nimic. N-am auzit niciodat despre o femeie alb, nici despre barca n care era, i nu tiu nimic despre toat ntmplarea de pe fluviu. acalul ncepu s dea din coad, ca i cum ar fi vrut s dovedeasc buna lui intenie, i se aez pe labele dinapoi, tcnd o mutr nevinovat. Cu toate acestea, pe fluviu s-au ntmplat multe n noaptea aceea, continu Mugger, vznd c pentru a doua oar acalul era mai tare dect el. (De urt nu se urau unul

pe altul, cci i n largul rului legea era s mnnci i s fii mncat de alii, iar acalul sosea ntotdeauna la timp pentru a-i primi partea lui de prad, dup ce Mugger era stul.) Am prsit barca i femeile i am luat-o n susul fluviului ca s ajung n apele de dincolo de Arrah. unde nu mai erau englezi necai. O vreme apele au rmas limpezi. Pe urm au venit vreo doi mori mbrcai n sumane roii. Nu erau englezi, dar trebuie c erau de acelai neam hindui sau purbeeahi , pe urm au nceput s vin cte cinci i ase dintr-o dat. iar la urm de tot. credeai c de la Arrah spre miaznoapte pn dincolo de Agra. sate ntregi s-au cobort ca s-i dea drumul pe ap. Intrau n fluviu din rurile laterale scur- gndu-se cum se scurg butenii adui pe ape mari. Cnd apele creteau, cadavrele oprite pe insulele de nisip din mijlocul fluviului plecau la vale n grupuri, iar dup ce scdeau din nou, le vedeai cum se trsc, duse de uvoaie n lungul cmpurilor sau prin jungl, parc le-ar fi dus cineva de pr. Toat noaptea am auzit rpitul putilor spre miaznoapte, iar dinspre ziu am nceput s aud pai de oameni nclai cum trec rul prin vaduri i scrit de roi pe nisipul de pe fundul albiei; dar fiecare val aducea un nou grup de mori. La urm m-am nspimntat i eu i miam zis: Dac aa ceva se ntmpl cu oamenii, cum s mai poat scpa Mugger din Mugger-Ghaut? Pe urma mea veneau la deal brci, care ardeau cum ard uneori brcile ncrcate cu bumbac, dar acestea nu cdeau la fund. Aha, zise btlanul, brci din cele are vin la Calcutta dinspre miazzi. Acestea sunt mari i negre i muc mereu cu coada din apa care rmne pe urma lor, i... Sunt de trei ori mai mari dect satul meu. Brcile despre care v vorbesc eu, ns, sunt albe i cu marginile joase i nu erau deloc mai mari dect cele pe care le-a vzut aiev ea oricare dintre noi. Brcile acestea rn-au nspimntat i am ieit din ap, ca s m ntorc la rul acesta care este al meu. Ziua stteam ascuns. iar noaptea umblam pe jos dac nu gseam ap n care s pot nota. Mam ntors n satul meu, dar nu credeam s mai gsesc pe

nimeni. Cu toate acestea am gsit oamenii aici vzndu-i de treburi, umblnd cu plugurile, semnnd i secernd arinile, sau alergnd de colo pn colo. tot att de neastmprai ca i turmele lor. n fluviu mai rmsese ceva de mncare? ntreb acalul Mai mult chiar dect mi-ar fi trebuit. Pn i eu, care nu m hrnesc cu nmol, m sturasem i m ngrozisem de oamenii muli care veneau pe ap. Am auzit oamenii din satul meu spunnd c toi englezii au murit. Cu toate acestea, cei care veneau cu faa n jos adui de ap nu erau englezi, cum chiar oamenii din sat puteau vedea destul de limpede. La urma urmelor, oamenii din sat spuneau c e mai bine s nu te interesezi de nimic, ci s plteti birurile i s-i vezi de plugrie. ntr-un trziu apele au nceput s scad i puteam vedea c cei pe care i aducea fluviul nu mai erau decl necaii, purtai de apele care se retrgeau n matc; i cu toate c hrana ncepuse s se rreasc, eram destul de mulumit. O lovitur dat ici sau dincolo nu poate prinde ru niciodat, dar uneori pn i crocodilul se satur, cum zice vorba cntecului. Ce minunat via! Nici nu se poate nchipui ceva mai frumos! exclam acalul. M ngra numai auzindu-te povestind despre aceste minunii. Dar dup aceea, ce a mai fcut ocrotitorul celor slabi, dac pot ndrzni s ntreb? Ei bine, dup toate acestea m-am legat, i v jur pe ambele maluri ale fluviului Gunga c m-am inut de vorb, s nu mai plec niciodat la drum. Am trit n apa aceasta alturi de oamenii mei pe care i supraveghez ct e anul de lung, i ei m iubesc foarte mult, deoarece de cte ori scot capul la suprafaa apei, mi arunc ntotdeauna cununi de flori. Soarta a fost bun cu mine, i toat mprejmuirea e destul de miloas ca s se mpace cu un olog btrn cum sunt eu acum, doar c... Nimeni nu se poate simi la fel de bine din cap pn la coad, rspunse btlanul. Ce-i mai poate lipsi lui Mugger din Mugger-Ghaut, dup toate acestea?!

Copilaul acela alb ca o spum, rspunse Mugger nduioat. Era foarte mic, dar, cu toate acestea, eu nu l-am uitat. Acum sunt btrn, dar nainte de a muri vreau s ncerc ceva nou. E a- devrat c oamenii acetia sunt greoi i guralivi, oameni nebuni a cror vedere mi face puin plcere, dar mi aduc aminte de zilele bune pe care le-am petrecut n regiune Benares, i dac mai triete copilul acela, cu siguran i el i va aduce aminte de mine. Poate acum triete undeva pe o insul a fluviului i povestete la toat lumea cum i-a bgat minile printre colii lui Mugger din Mugger-Ghaut. Probabil aceast legend circul printre oamenii din partea aceea. Soarta a fost bun cu mine, dar i acum m trezesc noaptea i vd copilul acela mic i alb aplecat peste parapetul brcii, zise crocodilul i csc de-i pocnir flcile, pe urm continu: Dragii mei, acum vreau s m odihnesc i s m gndesc n linite. Fii linitii i respectai-i pe cei mai btrni! Crocodilul se ntoarse i se tr cu mult greutate pn la vrful colinei de nisip, n timp ce acalul i btlanul se retraser n umbra unui butean care se oprise n marginea apei. nu departe de podul liniei ferate. . Ce via minunat i plin de emoii, zise acalul ctrc btlanul care l privea de sus n jos. N-ai bgat de seam c tot timpul ct am stat cu el de vorb, n-a spus nimic din ce a fi putut jhici c. poate, se gsete i pentru mine vreun ciolan uitat prin vreun cotlon. Cu toate acestea eu i-am atras de nenumrate ori atenia asupra plocoanelor care se scurg n josul apei Inc o dat se adeverete vorba zictoarei: pe acal i pe brbier i uit oal lumea dup ce au aflat de la ei tot ce doreau! Acum s-a dus s se culce. Auzi cum sforie: arrh! Cum se poate ca un acal s plece la vntoare cu un Mugger? ntreb btlanul cu indiferen. Pungaul i tlharul, cnd lac tov rie, poi prevedea dinainte cine va pierde. acalul clefai din flci plictisit i se ngrmdi sub trunchiul din marginea apei, dar imediat dup aceea ciuli

urechile i ridic privirea spre podul care era aproape deasupra lui. Ce este? ntreb btlanul desfcnd aripile speriat. Stai, s vedem mai nti, rspunse riosul i ncerc s disting ce se simte dincolo de ramurile nclcite ale copacului. Vntul bate din partea noastr spre ei. dar nu ne caut pe noi... Sunt doi oameni. Dac sunt oameni, atunci puin mi pas, cci pe mine m ocrotete toat lumea i m venereaz ca pe un sfnt. Btlanul este agent al sntii publice i, n calitatea aceasta. are dreptul s se duc unde i place, fr s se team de nimic, de aceea nici de ast dat nu se alarm auzind oamenii care se apropiau. Mie pot, cel mult, s-mi dea o lovitur de picior, zise acalul i ncepu din nou s trag cu urechea. Auzi zgomotul pailor? Nu sunt pai de oameni din partea noastr, ci zgomotul pe care l fac bocancii unui alb. Ascult, bocancii ferecai bocnesc n traversele de fier ale podului i se pare c o eav de arm s-a proptit de parapet Fr ndoial trebuie s fie o arm. Ascult-m pe mine, englezii acetia nclai au venit s-i fac de petrecanie lui Mugger. Du-te i trezete-l! Cineva care seamn destul de bine cu un acal hmesit, parc-i spunea adineaori c el este ocrotitorul celor slabi. Vrul n-are dect s-i pzeasc singur pielea; mai ales c mi-a spus de attea ori c de un alb nu trebuie s te fereti niciodat. Cu siguran c sunt oameni albi, deoarece un indigen n-ar ndrzni niciodat s urmreasc un Mugger. la te uit, i spuneam eu c trebuie s fie eava unei arme. Prm urmare, dac vom avea puin noroc, nainte de a se face ziu. ne vom culca i noi stui. Cnd e la suprafaa apei i pe uscat, nu aude nimic, i de ast dat nu va mai avea de-a face cu o femeie. Dincolo de parapetul podului, eava unei arme luci cteva clipe n btaia lunii. Crocodilul se culcase pe colina de nisip i-i ntinsese puin picioarele dinainte ntre care i

culcase capul. Era nemicat ca o umbr i sforia n lege. De pe pod se auzi un glas vorbind n oapt: Glonul va pleca de sus n jos, aproape vertical, dar va fi sigur i ne vom simi mai n siguran dect n pat. ncearc s-l loveti n ceafa, cci va fi mai bine. Doamne, ce monstru ngrozitor! Acesta este un fel de deota (zeitate) a acestei regiuni. Puin mi pas, rspunse cellalt glas. n timpul ct a durat lucrarea podului mi-a mncat cincisprezece oameni, care erau cei mai buni lucrtori. A sosit i pentru el vremea s-i facem de petrecanie. Sptmni de zile am umblat dup el cu barca. Fii gata cu arma Martini, imediat ce vezi c am tras ncrcturile din arma aceasta. Fii ns cu bgare de seam, s nu te loveasc patul armei cnd tragi, cci un double four bore nu e de joac! Cred c e cazul s bage el de seam ce va urma. Gata! Se auzi un tunet ea o lovitur de ghiulea (armele uriae de vnat elefani nu se deosebesc prea mult, n sunetul pe care-l fac, de zgomotul produs de un tun) i n aceeai clip se vzur dou limbi de flacr, urmate de lovitura strident a armei lui Martini, al crei glonte lung i ascuit poate ptrunde foarte uor prm carcasa unui crocodil. Gloanele explozibile ns i fcuser efectul. Unul l lovi pe Mugger n ceafa, la un lat de mn sub ira spinrii pe spata stng, iar al doilea lovise ceva mai jos. cam prin dreapta cozii. n nouzeci i nou de cazuri dintr-o sut, un crocodil rnit mortal mai are destul putere ca s se trasc spre ap i s-i dea drumul n adnc, dar Mugger din Mugger-Ghaut fusese literalmente rupt n trei buci. Aproape nici nu se mai mic nainte de a muri. ci rmase lungit definitiv, ca i acalul care pndea din umbr. sta a fost tunet cu fulgere i fulger cu tunete, murmur jigodia prin ntuneric. Nu cumva s-a prbuit monstrul care trte dup sine dincolo de pod cotigele cu ferestre luminate? Nu e dect o lovitur de arm. rspunse btlanul

prelcn- du-se foarte linitit cu toate c-i tremurau penele din coad. Nimic altceva dect un glonte de arm. Fr ndoial c Mugger e mort; iat c vin i albii! Cei doi englezi coborr n fug de pe pod i se oprir pe colina de nisip ca s admire proporiile uriae ale lui Mugger. Pe urm un indigen lu un topor i sparse cpna uria, pe care ali patru, venii n grab, o legar cu frnghii i ncepur s o trasc n susul malului. Ultima dat cnd minile mele erau fi gura lui, zise unul dintre englezi (era tocmai cel care cldise podul) aveam abia cinci ani i coboram cu barca n josul fluviului spre Monghyr. Eram copilul revoltei, aa mi se spunea. Mama era i ea n barc i mi-a povestit de multe ori cum a descrcat pistolul vechi al tatei n capul bestiei steia. Ei bine, acum cred c eti rzbunat, cu toate c i sngereaz nasul din cauza loviturii pe care i-a tras-o patul armei cnd ai descrcat-o. Venii ncoace, plutailor, ca s scoatem capul monstrului la mal! l vom fierbe ca s-i lum craniul. Pielea este prea ciuruit ca s mai merite s-l jupuim. Haide s mergem i noi s ne culcm! Isprava pe care am fcut-o merit s ne pierdem o noapte, ce zici? Coinciden ciudat: acalul i btlanul, nu mai trziu dect trei minute dup plecarea celor doi albi i a indigenilor, fcur exact aceeai constatare.

Un cntec al undelor
Unda se zbtu spre mal, Poleit vrtej de soare; i-alint a fetei mn Cnd s plece de la vad. Piciorue subirele fug, grbite Din dulbin-n mal s-ajung, Stai, suspin fetei unda, Eu sunt moartea care mpac. Und, dragostea m cheam, ntr-un suflet vreau s-alerg Joc de unde i lumin Pe iubit nu vreau s-l pierd. Picioru ca de gazel, zbovete Ca s vin i podarul S te treac , zice unda, Eu sunt moartea care mpac. Sunt grbit, cci m-ateapt, Cu cununa de mireas, Und amgitoare n spume, M grbesc la ntors acas. Inimi arse de a dragostei vpaie, Mini ntinse ca i floarea necat de dulbine, unda mut Ce gonete, se ncheag peste tine.

Ankusul regelui
Sunt patru cei care cu pntec deert alearg din cea dinti diminea cu rou: Silnicul rt de acal, lacomul arpe, mn de treaz maimu i al omului ochi. Din proverbele junglei Kaa, uriaul piton dintre stnci, i schimbase pielea poate de dou sute de ori din ziua n care se nscuse, iar Mowgli, care nu putea s uite c i datora viaa. n amintirea unei nopi petrecute n peterile ngheate, de care, poate, v aducei cu toii aminte, se duse s-l felicite. Dup ce arpele i schimb pielea, rmne de obicei cteva zile foarte moleit i far chef pn cnd pielea cea nou ncepe s-i capete culoarea i s strluceasc. Lui Kaa nu-i mai fcea nici o plcere s stea de vorb cu Mowgli, dar l primea cum fcea ntregul popor, ca pe stpnul junglei i-i spunea toate noutile pe care un piton de seama lui le putea afla. Ceea ce Kaa nu cunotea din viaa mijlocie a junglei. cum o numeau ei, viaa care se scurgea la faa pmntului printre ierburi, pe sub pmnt, sub pietrele din albia rurilor i frunzele vetede, putea s fie nsemnat pn i pe cel mai mic dintre solzii care i acopereau trupul. n dup-amiaza aceea Mowgli se aezase ntre inelele pe care le fcea trupul enorm al lui Kaa i se juca de zor cu fiile de piele care erau rspndite pe toate colurile stncilor din jurul lor, aa cum le lepdase pitonul. Kaa se ncolcise n jurul umerilor largi i goi ai lui Mowgli, aa c biatul era aezat ca intr-un je viu i putea s se odihneasc n voie. E minunat haina ta. pn i solzii care-i acoper pleoapele. exclam biatul, pipind pielea pe care o

lepdase arpele. Mi se pare foarte ciudat s-i poi vedea nveliul trapului i al propriilor picioare! Bine, dar eu n-ain picioare, i cum acest obicei de ai lepda pielea l au toate reptilele, eu nu gsesc nimic ciudat. Nu i se pare i ie cteodat c pielea de pe tine a mbtrnit i s-a tocit? n cazul acesta, eu m duc i m spl, nucule; e adevrat ns c. atunci cnd vin cldurile, simt cteodat nevoia s pot iei din pielea asta fr nici o durere, ca s m mai uurez. M spl i eu, dar cu toate astea mi schimb i pielea. Ce zici de noua mea nfiare? Mowgli i trecu palma peste solzii care acopereau spinarea lui enorm. Broasca estoas are spinarea mult mai vrtoas, dar nu att de plcut la vedere, rspunse el ca un priceput n astfel de lucruri. Brotcelul care-mi poart numele e mai vesel la vedere, dar mai puin vrtos. n orice caz, la vedere e foarte plcut i parc ar fi brzdat de vinioare din cupa unui crin. Are nevoie de ap, cci pielea nou nu-i ia niciodat adevrata nfiare, dect dup ce ai fcut prima baie. Haide s mergem la fluviu! Te voi duce eu, zise Mowgli rznd i se aplec, parc ar fi vrut s-l apuce pe Kaa de mijloc, tocmai acolo unde era mai gros n pntece. Tot aa s-ar fi putut apleca i s ridice un jgheab de ap de un metru i mai bine de larg. arpele rmase nemicat i ncepu s rd nveselit. n nserarea aceea limpede ncepur jocul lor de fiecare zi: biatul n plenitudinea puterilor lui tinere, iar pitonul n strlucita hain nou, nfruntndu-se unul pe altul n lupta care cerea ndemnare i vigoare. n realitate. Kaa ar fi putut zdrobi o duzin de oameni ca Mowgli dac i-ar fi pus mintea cu el. de aceea se repezea la el cu mult bgare de seam i nu ntrebuina niciodat nici mcar a zecea parte din puterea pe care o avea n lupta cu biatul. Kaa l

nvase pe Mowgli acest joc chiar din ziua cnd ncepu si dea seama c poate suporta i cte o lovitur mai zdravn, cci asta i ajuta la mldierea trupului ca nici unul dintre celelalte jocuri cunoscute de el. Uneori Mowgli era nfurat pn la gt de inelele mictoare ale arpelui i se cznea n toate chipurile s-i elibereze un bra ca s poat apuca pitonul de gt, iar biatul fcea o micare rapid cu picioarele, pentru a-l mpiedica s se sprijine de copaci sau de rdcini cu coada enorm care ncerca s se agate de ceva. Sc tvleau n toate prile. ncletai unul intr-altul, pndind fiecare clipa potrivit, pentru a se opinti din toat puterea, pn cnd ncepeau s se dea de-a dura i se nvrteau ca o roat nevzut din care nu ghiceai dect nite inele mictoare i o pereche de picioare, opintindu-se s se opreasc din goan. Uite aa, uite aa! zicea pitonul, dndu-i cte o uoar lov itur cu capul, din calea creia Mowgli, orict de repede s-ar fi dat la o parte, tot nu se putea feri. Acum te pocnesc o dat aici, i pe urm dincolo. Ce stai i te uii? Nu cumva i-au nepenit braele? Jocul lor se termina ntotdeauna la fel: cu cte o lovitur de berbece, care-l fcea pe biat s se dea peste cap de ctev a ori Onct s-a cznit Mowgli, i-a fost peste putin s se mite att de repede nct s nu fie lovit, dar dup cum spunea nsui Kaa. n jungl nu era nimeni care s fi putut s se fereasc de lovitura lui. Noroc la vnat, murmur pitonul, cnd jocul era pe terminate, i Mowgli se prvlea rznd la apte metri deprtare de el. Se ridica n picioare cu cte un smoc de iarb n amndou minile i se lua dup neleptul piton spre locul unde i avea scldtoarea, n mijlocul apei adnci i negre ca pcura, nconjurat de stnci i de trunchiurile cioprite ale copacilor. Biatul intra n ap fr s fac cel mai mic zgomot, cum era obiceiul n jungl, se ddea la fund i aprea dup ctva vreme la malul cellalt; pe urm se ntorcea notnd pe spate, cu minile sub cap. privind la luna plin care se nla pe cer. i btnd cu

degetele picioarelor creuri argintate pe oglinda apei. Capul lui Kaa, tiat ca un diamant n multe fee, despica apa cum ar despica-o un brici, i venea s se aeze pe umrul lui Mowgli. Amndoi rmneau nemicai, gustnd adnc fiorul rece al apei. Ce bine e aici! zicea Mowgli ntr-un trziu, cu glasul somnoros. Dac mi aduc aminte, la ceasul acesta oamenii se ntind pe surcele tari, n fundul gropilor de pmnt, i dup ce nchid toate deschizturile ca s nu poat intra aerul nopii la ei. i trag o otreap murdar peste capetelc enorme i ncep s cnte pe nas melodii urte Eu gsesc c e mult mai bine aici n jungl. O cobr grbit cobor dintre stnci ca s se adape i dup ce le ur noroc la vnat i vzu de drum s! fcu pitonul din vrful limbii, i pru c-i aducc aminte de ceva. Cu alte cuvinte frioare, jungla i ofer tot ce doreti? Nu tocmai tot. rspunse Mowgli rznd, cel mult n cazul n care a mai putea ntlni un Shere Khan voinic pe care s-l pol ucide ntr-o noapte luminat de lun. Cred c de ast dat l-a ucide chiar cu mna mea, far s mai cer ajutorul bivolilor. Mai aveam o dorin: s vd soarele strlucind n timpul ploilor toreniale, i s vd ploile ntunecnd soarele n timpul ariei de var. Pe urm nu mam trezit n nici o diminea cu pntecele gol, far s simt dorina s ucid un ied. dar n-am ucis niciodat un ied, fr s doresc un cerb i nici cerb, fr s fi dorit un nil- ghai. Dar la urma urmei aa suntem noi toi. N-ai mai avut nici o alt dorin? ntreb arpele uria. Ce a putea don mai mult dect att? Jungla este a mea i m bucur de toat ocrotirea ei. Ce s-ar mai putea gsi n alt parte de Pmnt ct poi bate din zori i pn n noapte? Cu toate acestea, cobra parc spunea... ncepu pitonul. Care cobr? Cea care a fost aici adineaori, a plecat

fr s spun nimic. Ieise la vnat. E vorba de alt cobr. Tu ai de multe ori de lucru cu neamul acesta veninos. Eu nici nu m uit la ei cnd i ntlnesc. Colii lor din fa sunt purttori de moarte, i gsesc c aa ceva nu e tocmai n bun rn- duial pentru nite vieti att de mici. Ia spune, cu ce fel de moat ai stat de vorb? Kaa ncepu s e zbenguie n ap, tind-o costi, ca un vapor cnd apuc spre larg. De atunci au trecut patm luni, rspunse pitonul. Ieisem la vntoare pe aproape de peterile ngheate, de care i mai aduci i tu aminte. Vnatul meu m-a bgat de seam i a rupt-o la fug. urlnd pe dup zctori, pn ce a ajuns la casa ai crei perei i-ani drmat din cauzata, i a intrat ntr-o vizuin. Cei de la peterile ngheate nu triesc n vizuini, rspunse Mowgli, care nelese c pitonul vorbea despre neamul maimuelor Vnatul meu nu locuia acolo, ci era n cutarea unui adpost. rspunse Kaa i ncepu s uiere din limb. A intrat ntr-o vizuin care era foarte adnc. L-am urmrit i, dup ce l-am ucis, m-am culcat. Dup ce m-am trezit, am intrat i eu adnc n vizuin, s vd ce este. Cum adic? Pe sub pmnt? Chiar aa! Mergnd nainte am dat peste un moat alb (o cobr alb) care a nceput s-mi povesteasc lucruri pe care eu nu le puteam pricepe i mi-a artat fel de fel de lucruri de care nu mai vzusem nainte. Ceva vnat nou: era bun la gust? ntreb Mowgli ntorcndu-se spre el. Ce mi-a artat nu era vnat, cci dac a fi ncercat s muc dintr-nsul, rmneam far coli. Moatul cel alb spunea c e un om, i vorbea ca i cum ar fi tiut ceva aievea, ar fi fost gata s-i dea pn i ultima suflare, numai s poat vedea lucrurile pe care mi le arta. Hai s mergem s le vedem! Cci mi aduc aminte c o dat am fost i eu om, l ntrerupse Mowgli.

Ia-o ctinel, frioare, i adu-i aminte c graba fr rost a pricinuit moartea arpelui galben care voia s mute din soare. Stnd de vorb acolo sub pmnt, i-am pomenit de tine i i-am spus c tu eti om. Moatul cel alb mi rspunse (i s tii c el este att de btrn ca i jungla): E mult vreme de cnd n-am mai vzut oameni. Cheam-l s vin, cci va vedea aici lucruri ntre care, chiar pentru cel mai mic pre, muli oameni i-ar da pn i viaa! sta nu poate fi dect un vnat necunoscut. Cu toate acestea neamul veninoilor nu prea are obiceiul s spun i altora cnd se gsete vnat prin apropiere. Nu e vnat, e altceva, dar nu-i pot spune ce este. Ne vom duce s vedem ce este; i-aa pn acum n-am vzut moat alb. i a vrea s tiu i eu despre ce este vorba. Te pomeneti c a ucis tot ce era de vzut! Acelea sunt lucruri moarte, i spune c el are sarcina s le pzeasc. Am neles. Le pzete ca lupul care i-a dus mncarea n vizuin. Hai s mergem, zise Mowgli, i notnd spre malul aternut cu nisip, ncepu s se tvleasc prin iarb ca s usuce mrgelele apei ntrziate pi trupul lui. Pe urm plecar amndoi spre peterile ngheate, oraul prsit despre care ai mai auzit vorbindu-se. Pe vremea aceea poporul maimuelor nu-l mai nspimnta pe Mowgli, dar patrupedele acestea l priveau cu aceeai groaz. Cetele lor, ns, erau ieite n jungl, aa c peterile ngheate rmseser goale i pustii sub btaia razelor de lun. Pitonul l duse pn la ruinele pavilionului Reginei care era pe terasa imens, i trndu-se printre drmturi, ajunse n faa scrii, aproape acoperit de moloz, din mijlocul terasei, i-i ddu drumul n subsol. Mowgli uier ca erpii: 'Suntem de-un snge amndoi! (acesta era semnalul erpilor) i se lu n patru labe dup Kaa Fcur aa o bun bucat de drum, printr-o trectoare foarte ngust i cotit, pn cnd ajunser sub rdcinile unui copac uria, care rsrise la treizeci de picioare deasupra lor, i una dintre rdcinile acestuia i fcuse loc

printre pietrele uriae ale zidului i reuise s-l drme. Trecur amndoi prin aceast deschiztur i se pomenir sub o bolt uria prin care tot aa ptrunseser rdcinile copacilor de afar i o dat cu ele i lumina zilei, ca nite dre subiri, care vrgau ntunericul. Bun ascunztoare, exclam Mowgli ridicndu-se n picioare, dar e prea departe ca s poi veni aici n fiecare zi. Ei, ce avem acum de vzut? Dar eu ce sunt aici, se auzi un glas care porni din mijlocul peterii Mowgli vzu c ceva alb ncepe s se mite spre ei ncetior, pn cnd n faa lui se nl o cobr monstruoas cum nu mai vzuse niciodat. O reptil de aproape apte metri lungime, cu pielea lucind ca patina fildeului, din cauza timpului petrecut la ntuneric. Pn i ochelarii de pe capul ltre bteau mai mult n galben. Oclui i erau roii ca dou rubine, i toat nfiarea cobrei avea ceva neobinuit i straniu. Noroc la vnat, zise Mowgli, care nu prsise niciodat bunele obiceiuri de a se purta, cum nu uita nici cuitul pe care l purta mereu la cingtoare. Ce mai este prin ora? ntreb cobra cea alb, fr s-i rspund lui Mowgli. Ce mai este prin uriaa cetate aprat de ziduri cetatea cu o sut de elefani, cu douzeci de mii de regi? Am nceput s-mi pierd auzul n adncimea aceasta unde n-a mai rsunat de mult gongul de rzboi. Deasupra noastr este jungla, rspunse Mowgli, iar dintre elefani eu nu-l cunosc dect pe Hathi i pe fiii lui. ntr-un sal Begheera a omort toi caii pe care i-a gsit; de un rege n-am auzit ns niciodat, i nici nu tiu ce poate fi asta. i-am spus o dat, i de atunci a rsrit de patru ori lun plin, c cetatea la nu mai exist, zise Kaa ntorcnduse binevoitor spre cobr. Cetatea imensa cetate din mijlocul junglei, cu porile pzite de turnurile regelui, nu poate s dispar

niciodat. Au ridicat-o nainte ca tatl tatlui meu s fi fost clocit de raza soarelui n goacea oului care l-a zmislit, i ea va trebui s dinuiasc pn cnd fiii fiilor mei vor albi i ei ca i mine. A fost cldit n zilele lui Bappa Rawal, de Salomdhi, fiul lui Chandrabija, el nsui fiul lui Viyeja, fiul lui Yegasuri. Mi se pare c ne-am rtcit, zise Mowgli. Eu nu pricep nimic din tot ce spune. Nici eu, dar e foarte btrn. Printe al erpilor cobra, zise pitonul cu glas tare, pe aproape nu e dect jungla care aici a fost de la nceputul nceputurilor. Dar acesta cine este? ntreb cobra cea alb. Cine este acesta care s-a aezat trufa n faa mea, fr s cunoasc numele regelui, i care vorbete limba noastr frmntnd-o n gura lui de om? Cine este acesta care poart un cuit i are limb de arpe? Numele meu e Mowgli i fac parte din poporul din jungl. Neamurile mele sunt n haiticul de lupi i Kaa, aici de fa mi este frate. Dar tu cine eti, printe al cobrelor? ntreb Mowgli. Eu sunt paznic peste comoara regelui. Raja Kurrun a zidit aceast bolt de piatr deasupra mea. pe vremea cnd pielea trupului era neagr pe mine, i mi-a poruncit ca tuturor care vin aici s fure, s le art ce este moartea. Dup ce bolta de piatr a fost terminat, am vzut cum coborau comoara printr-o rsufltoare i am auzit brahmanii cntnd deasupra mea, cci ei erau stpnii mei. Hm, fcu Mowgli n gndul lui. n satul cu oameni am cunoscut i eu un brahman, i am idee ce fel de om este. De aici nu putea s ias lucru curat. De cnd strjuiesc eu aici. piatra de pe rsufltoare a fost ridicat de cinci ori. dar niciodat ca s scoat ceva ci mereu ca s aduc. Nu s-au mai pomenit bogii ca acestea pe care le vedei aici, cci ele sunt comorile a o sut de regi. Dar a trecui mult, foarte mult vreme de cnd piatra de pe rsufltoare a fost ridicat pentru ultima oar, i-mi vine s cred c cetatea a uitat de comoar.

Nu mai este nici o cetate. Ridic ochii n sus i privete! Deasupra noastr sunt numai rdcini de copaci care au rzbit printre pietre i le-au mutat de pe loc. Oamenii nu triesc alturi de copacii pdurii, repet pitonul. De dou sau de trei ori pn acum, oamenii au dibuit drumul ncoace, zise cobra cea alb scrnind. N-au scos nici o vorb pn cnd m-au simit c m apropii de ei prin ntuneric, nici atunci ns n-au fcut prea mult gur. Dar i voi umblai cu vicleuguri, i tu. om, i tu, arpe, i vrei s m facei s cred c cetatea mea nu mai exist i c s-a terminat strjeria mea! Pe oameni anii nu-i schimb dect foarte puin. Pe mine ns nu m schimb niciodat. Pn n clipa cnd se vor ntoarce brahmanii i vor ncepe s cnte cntecele care numai eu le cunosc, i s m hrneasc numai cu lapte dulce, eu, eu singur, i nimeni altul, rmn strjer al comorilor regelui. Spunei c cetatea e moart i-mi artai rdcinile copacilor care au ptruns prin bolt? Venii atunci ncoace i luai tot ce vrei cci pmntul nu poate avea comori care s semene cu acestea. Omule cu viclenie de arpe, de te vei mai putea ntoarce cu via pe acelai drum pe unde ai intrat, toi regii vor fi robii ti. Ne-am pierdut din nou cu firea, zise Mowgli cu indiferen. S-ar putea oare ca vreun acal s-i fi spat vizuina att de adnc, nct dup ce a ajuns aici, s-l fi mucat pe moatul acesta alb? Cu siguran c a nnebunit! Printe al cobrelor, eu nu vd aici nimic din ce a putea lua! Jur pe zeii soarelui i ai lunii c biatul acesta a fost apucai de frigurile morii, uier cobra furioas. nainte ca noaptea cea venic s-i nchid ochii, i voi face un hatr. nloarce-te i vezi ce n-a vzut nici un muritor naintea ta! Cei din jungl fac o mare greeal cnd vorbesc despre hatrurile pe care vor s i le fac lui Mowgli, mormi biatul, dar se vede c ntunericul nu schimb obiceiurile. Haide s m uit ca s-i fac plcere, zise biatul cu glas tare. Privi cu ochii mari n jurul lui. prin largul tainiei, apoi

clipi i, plecndu-se, ridic de jos ceva strlucitor. Ia te uit! exclam el, oamenii din sat se jucau cu ceva asemntor, doar att c acesta este galben, iar jucria lor era cafenie. Ls banii de aur s-i scape pe jos i fcu un pas nainte. Vatra tainiei era acoperit de un strat gros cam de cinci coi cu bani btui din aur i din argint, care se scurseser din sacii putrezi n care fuseser descrcai n fundul beciului i care plesniser din cauza vremii i a umezelii, lsnd aurul s se atearn pe jos, cum se aterne nisipul pe maluri dup ce se retrag apele. Sub stratul de bani, i pe alocuri ieii afar ca resturile unui naufragiu aruncate pe rm, se vedeau hawdah-urile pentru elefani, prinse n argint gros ncrustate n plci de aur lucrat, mpodobote cu ametiste i turcoaze. Mai erau jeuri i litiere pentru regine, ncinse n argint i emailuri, cu stlpii mbucai n blocuri de jad i cu inelele perdelelor din chihlimbar; sfenice de aur curat cu clopoei de smaralde care tremurau la cea mai mic atingere; icoane nalte de cinci coi n argint ale zeitilor, uitate de vreme, cu ochii de pietre scumpe; armuri de oel placate cu aur i plase mpodobite cu perle mucede i nnegrite de vreme; coifuri cu creste de rubine roii ca sngele porumbeilor; scuturi de lac. baga i piele de rinocer cu copci i cuie de aur rou ca para focului, btute pe margini cu smaralde; sute de sbii, pumnale i cuite de vntoare cu mnere de diamante; vase i linguri de aur pentru temple, altare mobile pentru sacrificiu, de o form cum nu s-a mai vzut n lumina zilei; cupe i brri de jad; cui pentru ars mirodenii, vase pentru parfumuri i sulimanuri, toate btute n aur; inele pentru nas, brri i podoabe, inele i cington nenumrate, chi- miruri de un lat de mn, btute n diamante i rubine lefuite; lzi cu ntreit pan de fier a cror scndur putrezit de vreme te lsa s vezi grmezile de safire, opalun. boabe de safire, rubine, diamante. smaralde i grenate. n forma lor primitiv. Cobra cea alb avusese dreptate: nu se putea nici cel

puin nchipui s poi cumpra cu toi banii pmntului aceast comoar care reprezenta przile adunate de veacuri din rzboaie, din tlhrii i jafuri, din nego i biruri Numai banii de aur. Iar s mai (ii seam i de pietrele scumpe, erau de o valoare nemsurat, iar aurul i argintul nelucrat puteau s fie n greutate de dou sau de Irci sute de tone. Orice prin hindustan din zilele noastre, orict de srac ar fi, are un tezaur de care nu tie nimeni i la care adaug n fiecare zi cte ceva; prin urmare, cu toate c la mari deprtri se mai ntmpl ca unul dintre aceti prini s trimit pa- truzeci-cincizeci de care cu boi njugai, ncrcate cu argint pentru a-l schimba pe bonuri de rent, cei mai muli dintre ei, ns, pstreaz pentru ei comoara pe care o au, precum i secretul locului unde este ascuns. Firete Mowgli habar nu avea ce nseamn aceste bogii. Cuitele preau c-l intereseaz puin, dar vzu c nu-i veneau att de bine la mn cum i venea al lui, de aceea le puse unul dup altul la loc. La urm, descoperi ceva care i se prea minunat i-i atrase imediat privirea; era ceva proptit n partea de dinainte a unui hawdah, pe jumtate ngropat n mormanul de bani. Era un ankus, lung de trei coi, un fel de cange pentru elefani, cum ar fi o ancor mai mic de corbii. Captul de sus era dintr-o singur bucat de rubin, iar mnerul, pe lungime de opt palme, era btut cu peruzele nelefuite, ncrustate des una lng alta, ca s nu supere mna cnd l nvrteai la vnat. Sub ncrustarea de peruzele era un inel destul de lat, din jad, i pe acesta se ncolcea o cunun de flori, ale cror frunze erau din smaralde i cupa florilor din rubine nsngerate, aternute n piatra verde i rece ca o umbr. ncolo, mnerul era fcut din filde, iar vrful i cangea erau fcute din oel i n acestea erau scenele unei vntori de elefani ncrustate n aur. Chipurile pe care le vzu aici i plcur foarte mult lui Mowgli, deoarece nelese c acestea aveau o oarecare legtur cu prietenul Hathi, neleptul. Cobra cea alb umblase toat vremea alturi de el. Ce zici? E de ajuns s vezi o singur dat aceste

lucruri, ca s nu-i mai par ru s mori? Recunoate c iam fcut o mare favoare, zise moatul. Eu nu neleg nimic, rspunse Mowgli Toate aceste lucruri mi se par reci i tari ca piatra, aa c nu pot fi bune de mncare. Pe acesta ns i ridic ankusul a vrea s-l iau cu mine, ca s-l pot privi n lumina soarelui. Spui c tot ce vd aici este al tu? Dac vrei, d-mi-l mie i i voi aduce n schimb broate pentru mncare! Cobra cea alb ncepu s tremure de o plcere rutcioas. Firete c i-l dau; tot ce este aici i aparine pn n clipa cnd pleci. Vreau s plec chiar acum. n beciul acesta este ntuneric i rcoare: mciuca aceasta cu ghimpi ca de spini a vrea s-o iau cu mine n jungl. Ia uit-te la pmntul din faa ta i spune-mi, ce vezi? Mowgli ridic de jos ceva alb i lucitor. E hrca unui om, rspunse el linitit, ceva mai ncolo vd alte dou. Cu muli ani n urm toi acetia au venit s fure comoara. I-am chemat n umbr ca s stm de vorb i s-au linitit cu toii. Ce-mi folosesc mie lucrurile acestea, crora tu le zici comoar? Dac vrei, d-mi mie ankusul, ca s pot zice c n ziua de azi am avut noroc la vnat. Dar dac nu vrei s mi-l dai, asta tot nu nseamn c n-am avut noroc. Cu neamul veninoilor eu nu m bat, cu toate c am nvat i vorbele cu care se pot stpni trtoarele. Aici nu poate fi alt vorb care s stpneasc, dect aceea pe care o spun eu, zise Kaa i se repezi nainte, cu ochii scp- rnd de mnie. Cine m-a rugat s-l aduc aici pe omul acesta? ssi el ntinzndu-se spre cobr. Firete c eu te-am rugat, cci e mult de cnd n-am mai vzut oameni, iar pe acesta l vd c vorbete i limba noastr. ntre noi ns, n-a fost vorba de omor: Cum voi

ndrzni s m mai ntorc n jungl i s le spun celor care-l ateapt c l-am dus la moarte? zise Kaa. Pn acum n-a fost vorba de moarte cci n-a sosit vremea. Ct despre plecare, dac vrei. pleci, dac nu, stai. cci i aici poi gsi un loc ntre crpturile zidului. Dar acum vreau tcere, uciga al maimuelor cu pntecele ct un cimpoi O dat s m reped la grumazul tu i va fi de ajuns ca jungla s nu-i mai aminteasc de tine. Aici n-a intrat niciodat un om care s plece cu sufletul n oase, cci eu sunt strjerul comorii regelui cetii! Trtoare alb din bezna ntunecat, de cte ori si spun c nu e deasupra noastr nici rege, nici cetate, ci numai jungla care ne acoper, strig pitonul. A rmas ns comoara! Dar uite ce putem face: mai ateapt Kaa, piton de pe stnci, i uit-te cum zburd biatul. Aici avem destul loc pentru joac. Viaa e preioas: las-l s mai alerge ctva vreme; privete n jurul tu, biete, i att ct mai e vreme, joac-te! Mowgli i trecu lin mna peste cretetul lui Kaa. Se vede c trtoarea asta alb n-a avut de-a face pn acum dect cu oamenii din sat. Va s zic nu m cunoate nc, opti Mowgli. Dar de vreme ce ea m-a provocat, s-i facem pe voie! Biatul se ridic n picioare, n mn cu ankusul ntors cu vrful n jos. Ct ai clipi l nvrti deasupra capului i, aruncndu-l, ankusul czu la pmnt, intuind ceafa arpelui sub el. Ca un fulger Kaa se repezi asupra cobrei i se ls cu toat greutatea pe ea, ca s nu mai poat mica. Ochii roii ai reptilei ardeau ca llacra i ncepu s loveasc rapid cu capul n toate prile ca s se poat apra. Ucide-l, strig pitonul vzndu-l pe Mowgli c duce mna la cuit. Nu. dragul meu! rspunse biatul, plimbndu-i degetul n lungul tiului. De aici nainte nu voi mai ucide niciodat dect atunci cnd voi avea nevoie s m hrnesc. Vreau s vezi ns i tu! Apoi apuc zdravn cobra de ceaf i o sili cu cuitul

ntre dini s cate gura. Din falca de sus i atrnau colii negri, purttori de venin, dar erau putrezi i moi n gingii. Btrna cobr trise pn dincolo de vrsta cnd se termina izv orul veninului colilor, ceea ce se ntmpl destul de des erpilor. Thuu, sunt seci, zise Mowgli i, dndu-l la o parte pe Kaa, smulse ankusul din pmnt i ddu drumul cobrei. Comoara regelui are nevoie de alt strjer, zise biatul grav. Tu eti un strv i cu mine te-ai nelat. Nu mai eti bun dect de joac, strvule! M-ai umilit, mai bine m ucideai, scrni cobra cea alb. Prea mult s-a vobit aici de omor, mai bine s plecm. Ghioaga asta epoas o iau cu mine. cci m-am luptat, pentru ea i am ctigat. Bine, dar bag de seam s nu te omoare i pe tine. Ghioaga e moarte! Adu-i aminte de vorba asta! Ankusul e fermecat i are destul putere ca s-i omoare pe toi oamenii din cetatea de deasupra mea. Nu-l vei putea stpni prea mult, nici tu. om din jungl. i nici cei care l vor lua de la tine. Se vor ucide, se vor ucide fr ncetare din cauza ankusului pe care l iei cu tine. Puterile mele sunt sleite, dar ankusul m va rzbuna! Mowgli iei prin rsufltoarea tainiei i intr n gangul pe unde venise, n timp ce cobra nfuriat muca nencetat cu colii ei putrezi din icoanele zeitilor de aur care erau mprtiate pe jos i ipa dezndjduit: Aceasta nseamn moarte! Se simir foarte mulumii cnd se vzur din nou la lumina zilei. Dup ce ajunser ntre copacii junglei i Mowgli ridic ankusul. fcndu-l s strluceasc n lumina dimineii, se simi tot att de mulumit ca atunci cnd gsea cte un mnunchi de flori necunoscute cu care-i ncununa fruntea. Strlucete mai tare chiar dect ochii Bagheerei, zise el vznd cum sclipete rubinul. Am s-l duc s i-l art... Dar ce o fi vrut oare s spun Thuu adineaori cnd striga n gura mare c acesta nseamn moarte?!

De unde s tiu eu?! Sunt ort pn n vrful cozii c nu l-ai pipit la grumaz cu cuitul. n jurul peterilor ngheate niciodat nu e lucru curat, fie pe pmnt, fie sub pmnt. Mie ns mi-e foame; nu vrei s vii cu mine la vntoare n dimineaa asta? ntreb Kaa. Nu, m duc; vreau s-i art Bagheerei aceast ghioag. Noroc la vnat! Mowgli se deprt, sltnd n picioare i ridicnd deasupra capului ankusul preios. Din cnd n cnd se oprea ca s se uite din nou la el i s se minuneze, pn cnd ajunse n partea aceea de jungl, pe unde umbla de obicei Bagheera. Gsi pantera cobort la adpat dup o vntoare destul de anevoioas. Mowgli i povesti toat pania, de la nceput pn la sfrit, i Bagheera amuina din cnd n cnd ankusul despre care vorbea. Cnd i repet i cuvintele din urm pe care le spusese cobra, pantera neagr mri n semn de aprobare. Care va s zic. moatul alb a spus adevrul? ntreb Mowgli curios. Eu m-am nscut n cutile regelui din Oodeypore i sunt mndr c tiu ceva despre oameni. Prerea mea este c muli oameni sunt n stare s svreasc omor de trei ori ntr-o singur noapte numai ca s poat pune mna pe piatra aceea. Piatra asta te stnjenete la mn; eu gsesc cuitul meu mult mai bun la purtat; afar de asta. piatra cea roie nu e bun nici de mncat. Prin urmare nu vd de ce s-ar face omor pentru ea! Du-te i te culc, Mowgli. Tu ai trit printre oameni, cu toate astea... Ai dreptate, acum mi aduc aminte. Oamenii nu ucid pentru c sunt vntori, ci ucid ca s-i petreac vremea i pentru c Ic face plcere. Trezete-te, Bagheera, i spunemi pentru ce a fost fcut mciuca aceasta cu ghimpi? Pantera era somnoroas, dar deschise un ochi i clipi cu rutate. A fost fcut de oameni ca s pocneasc mereu cu

ea pe fiii lui Hathi n cretet i s le ia sngele. Astfel de ntmplri am vzut i n faa cutii mele din Ooodeypore i te asigur c ghioaga aceasta a vrsat sngele multor elefani de o seam cu Hathi. Dar pentru ce-i lovesc pe elefani cu ea n cap? Ca s-i nvee legile oamenilor, cci oamenii nu au dini, nici gheare cu care s omoare i tocmai de aceea i fac astfel de arme, uneori chiar mai groaznice dect aceasta. De fiecare dat aud de isprvile sngeroase ale oamenilor, chiar cnd nu m apropii de ei, ci numai de aezrile lor, oft Mowgli dezgustat. Dac a fi tiut ce menire a avut, nu l-a fi luat de unde era, zise el i simi c povara ankusului ncepe s-i fie grea. Mai nti am vzut sngele lui Messua rspndit pe cujbele cu care era legat, iar acum aud de sngele lui Hathi. D-l ncolo cci nu mai vreau s-l vd. Uite aici! Ankusul zbur, sfrind ca o dr de stele i se nfipse n pmnt la distan de treizeci de pai ntre copaci. Vreau s fiu cu minile curate de atingerea morii, zise Mowgli tergndu-i palmele pe iarba umezit de rou. Thuu spunea c moartea m va urmri, iar el e un btrn crunt i nebun. Btrn sau tnr, via sau moarte, acum nu m intereseaz altcev a dect somnul. M duc s m culc dcoarece eu nu pot umbla noaptea dup vnat i ziua s urlu de unul singur cum fac alii Bagheera se ndrept spre gura unei peteri, pe care o tia la deprtare de dou mile de drum. iar Mowgli se urc sprinten ntr-un copac i, nnodnd cteva liane, i facu un leagn n care adormi numaidect, la nlime de cincizeci de coi deasupra pmntului Cu toate c nu avea pricin s nu se simt bine n lumina zilei. Mowgli urma pilda prietenilor lui, i nainte de nserare nu se arta dect foarte puin. Cnd fu trezit de glgia pe care o fcea neamul v ieuitoarelor care triesc n frunziul copacilor. era aproape sear. i aduse aminte c n vis a vzut pietricelele

strlucitoare pe care le aruncase. Trebuie s m duc s l mai vd o dat. i zise el, dndu-i drumul pe o lian care atrna pn la faa pmntului. Nu departe de el o simi pe Bagheera care adulmeca tulbureala nserrii. Unde e ghioaga aceea cu ghimpi, ntreb Mowgli. A luat-o un om. Uie c se vede urma pe unde s-a dus! Atunci vom putea vedea dac Thuu a spus adevrul. Dac cumva ghioaga e moartea, atunci omul care a luat-o va muri! Hai dup el! Vneaz ceva. cci stomacul gol i mpienjenete ochii. Oamenii umbl ncet i jungla umed le pstreaz urmele ceasuri ntregi. Vnar ceva, dar trecur trei ceasuri ntregi pn terminar cu masa. Pe urm bur, ca s-i astmpere setea, ca apoi s se ia pe urma omului. Neamul vieuitoarelor din jungl tie perfect de bine c, nainte de orice grab, stomacul trebuie s fie plin. Crezi c ghioaga se va ntoarce n mna omului care a luat-o i-l va omor? ntreb Mowgli. Thuu spunea c aceasta este moartea. Vom vedea cnd l vom ajunge, rspunse Bagheera, adulmecnd urmele i pornind imediat cu capul plecat. Este o singur urm de picior (voia s spun c este un singur om) i greutatea ghioagei l-a fcut s lase urme adnci n pmnt. Da, cci asta se vede tot att de limpede ca i jocul luminii printre frunze. ncepur s grbeasc pasul cum fceau cnd mergeau la vntoare, urmrind de aproape urmele lsate de picioarele goale ale omului, care se vedeau n btaia lunii. A nceput s mearg mai repede, cci degetele picioarelor i se vd rchirate, constat Mowgli n timp ce treceau printr-o poian umed de rou. Dar de ce s-a abtui aici din drum? ntreiii cl ntorcndu-se spre panter. Ateapt-m aici. rspunse Bagheera i.

ncordndu-se pe vine, sri nainte ca o sgeat, cci i zicea c, atunci cnd pierzi urma vnatului, nu-i rmne dect s te ndeprtezi puin, pentru a nu ncurca semnele dup care te poi cluzi. Dup ce .ilinse din nou pmntul. Bagheera se ntoarse cu faa spre Movv- ili: se mai vede o urm de picioare care i-au ieit n cale. Picioarele sunt mult mai mici i cu labele ntoarse napoi. E piciorul unui vntor Gond, zise Mowgli dup ce se apropie i examin urma. Uite, aici se vede cum i-a trt arcul pe iarb, de aceea urmele s-au abtut din drum. Picioarele cele mari ale fugarului voiau s se ascund din calea picioarelor mici care i-au ieit n cale. Ai dreptate, ncuviin Bagheera, dar ca s nu ncurcm urmele lsate de cei doi, va fi mai bine ca fiecare dintre noi s urmreasc una dintre ele. Eu, frioare, voi fi piciorul cel mare. iar tu cel mic, al Gondului. Bagheera slt napoi, la urma de la nceput, iar Mowgli rmase n faa celei lsate de picioarele mici ale vntorului din jungl. Acum. zise Bagheera urmrind cu bgare de seam urmele lsate de piciorul cel mare, eu o iau ncoace i m ascund n dosul acestei stnci, fr s ndrznesc s mai mic picioarele. D semn frioare, unde te gseti acum! La rndul meu, cu piciorul cel mic, ajung aproape de stnc, rspunse Mowgli. lund-o la goan pe urmele lui. M aez n spatele stncii i m proptesc cu braul de ea, n timp ce-mi in arcul ntre genunchi. Atept ndelung, cci urma picioarelor a rmas adnc ngropat n pmnt. Tot aa i eu, rspunse Bagheera, ascuns n dosul stncii, cu ghioaga proptit de o piatr, cci se vede zgrietura lsat cnd a alunecat n jos din cauza greutii. D semnul s tiu unde eti. frioare! Aici se vd mai multe ramun rupte i una mai groas, rspunse Mowgli cu glasul sczut. Ce zici de asta? Aha, am neles: eu, cel cu piciorul cel mic. ncep s fac larm ca s-i atrag atenia celui cu piciorul mare asupra mea.

Pantera adulmecase n toate prile prin pdurea din apropiere. ca s vad ncotro a apucat piciorul cel mare. Pe urm ddu semnalul: Am ieit pe brnci din dosul stncii i ghioaga o trsc dup mine. Nu vd pe nimeni i o rup la fug. Piciorul cel mare fuge destul de repede, cci urmele se vd limpezi. S mergem fiecare din nou pe urma sa. Am nceput s alerg. Bagheera gonea repede pe urmele proaspete, iar Mowgli merse nainte pe urmele Gondului. Ctva timp prin j ungl nu se mai auzi nici o micare. Unde eti picior mic? stng Bagheera. Glasul lui Mowgli se auzi pe partea dreapt, cel mult la cincizeci de coi deprtare. Hm, gemu nbuit pantera. Se vede c amndoi alearg n aceeai direcie, i pe msur ce alearg, se apropie tot mai mult unul de altul. Mai gonir aa prin pdure, cam jumtate de kilometru, pn n clipa cnd Mowgli, care nu fugea cu capul n pmnt ca Bagheera, se opri i strig: Aici se vede c s-au ntlnit! Ia te uit! Noroc la vnat! Aici a stat picior mic cu un genunchi n pmnt, iar dincolo. n poale, a stat picior mare. Cam la zece metri n faa lor, se vedea i cel cu piciorul mare. ntins pe o grmad de pietri, iar din spate i din coast i se vedeau dou sgei cu pene din cele care ntrebuineaz vntoni gonzi. Ei, ce zici, frioare? F.ra btrn i prost cumtrul Thuu? ntreb Bagheera. Uite c unul a murit. S mergem nainte, zise Mowgli. Dar unde e mciuca aceea cu ghimpi i ochi roii, care bea sngele elefanilor? O fi la cel cu piciorul mic. Acum din nou nu se mai vede dect o singur urm de picioare. n faa lor se vedeau urmele lsate de un singur om care fugise sprinten printre ierburile uscate, pe umml stng cu o povar, cci urmele lsate de el erau limpezi

pentru cei doi urmri- ton. ca urma lsat n fierul topit. Nici unul dintre ei nu spuse nici o vorb pn n clipa cnd urmele se oprir n faa unei vetre de foc. aat n fundul unei rpi nc unul! exclam Bagheera i rmase ncremenit.Un vntor Gond zcea chircit, cu picioarele n spuza stins a vetrei Pantera se ntoarse mirat spre Mowgli. L-au omort cu o lance de bambus, din acelea pe care le ntrebuinam eu pe vremea cnd vnam bizoni cu oamenii din sat. mi pare ru c am fost nedrept cu btrna cobr, mai ales c a avut dreptate i ea tia ce sunt oamenii, exact cum ar fi trebuit s tiu i eu. Adineaori parc i spuneam c oamenii ucid numai de plcere. La drept vorbind, oamenii l-au ucis ca s-i poat lua pietrele acelea albastre i roii, adug Bagheera. Nu uita c eu am fost n cutile regelui din Oodeypore. Una. dou, trei, patru rnduri de urme, zise Mowgli plecn- du-se spre vatra focului ca i cum n-ar fi auzit ce spune pantera. Urmele a patru oameni nclai; acetia nu merg att de repede ca vntorii Gonzi. Ce ru le-a fcut acest om din jungl? Dup ct se vede, au stat de vorb mprejurul focului, toi cinci, nainte de a-l omor. Hai, Bagheera, s ne ntoarcem, cci mi-e sil de mine, i-mi vine ru cnd m uit mprejur! Cel care nu merge pn la capt, pe urma lsat de vnat, e prost vntor, rspunse pantera. Cele opt picioare nclate n-au mers prea departe. Vreme de un ceas i mai bine nu schimbar nici o vorb ci i continuar drumul pe urmele lsate de cei patru oameni nclai. Soarele era n crucea amiezii, cnd Bagheera se ntoarse spre Mowgli: Simt un miros piccios de fum. ntotdeauna oamenii sunt mai grbii s mnnce dect s alerge, rspunse Mowgli, care ncepu s se nvrteasc roat printre buruienile hiului junglei, pe unde treceau acum. Bagheera, care mergea pe stnga lui, ncepu s mrie cu neles.

Uite, aici e unul care nu se va mai aeza niciodat la mas. zise pantera. Sub o tufa se vedea un maldr de haine de culoare deschis i, nu departe de ele, urme de fin risipite prin iarb. Tot cu lancea de bambus l-au omort i pe acesta, la privete. praful acesta e mncarea oamenilor. Acestui om, care le ducea proviziile, i-au furat prada, iar pe el l-au lsat prad lui Chil Acesta este al treilea mort, zise Bagheera. Voi duce printelui cobrelor un co de broate proaspete, ca s mnnce i s se ngrae. i zise Mowgli. Ghioaga aceea care se hrnete cu sngele elefanilor e nsi moartea; cu toate acestea nu neleg ceea ce vd. S mergem mai departe, porunci Bagheera. Nu fcur nici jumtate de kilometru i auzir cum croncne deasupra lor corbul Ko. Zburtoarea se aezase n ramurile unui tamarin i ncepuse s cnte prohodul morilor pentai cei trei oameni care erau ntini alturi de tulpina copacului. O vatr de spuz mai fumega nc ntre ei, i pe o bucat de tinichea se vedea pinea neagr nceput, din care se osptaser pentru ultima dat. Nu departe de ei strlucea n lumina soarelui ankusul cu mnerul btut n peruzele i rubine. Se vede c lucrurile au mers foarte repede, cci aici se termin toat povestea, declar Bagheera. Cum or fi murit oamenii acetia, frioare, cci nu se vede s fie nici rnii i nu poart nici urme de lovituri? Un om care triete n jungl nva, tot att de uor ca orice doctor, s cunoasc plantele i fructele veninoase. Mowgli ncerc s-i dea seama de mirosul fumului care se ridica din vatr, apoi se plec i rupnd o bucat de turt o bg n gur ca s o scuipe numaidect. Aici e mrul care aduce moartea, exclam Mowgli. Mortul pe care l-am gsit dincolo se vede c a preparat aceast turt ca s-i otrveasc, dar ei l-au omort, cum l-a omort i el pe vntorul Gond, nainte de vreme.

Asta e prad, nu glum; morii vin unul dup altul, zise Bagheera. Mrul care aduce moartea este faictul unui fel de curmal spinos. care conine otrava cea mai primejdioas din toat India. Ce facem acum? Ne vom omori i noi unul pe altul pentru mciuca aceasta cu ochii de snge de acolo? Vorbete ncet, opti Mowgli, cci s-ar putea s neleag ce vorbim. S-o fi suprat din cauz c nu am vait s-l iau cu mine. Nou ns nu ne poate face nici un ru. deoarece noi nu avem aceleai dorine ca oamenii: Dac-l lsm aici. fr ndoial c va continua s ucid oamenii, care vor cdea unul dup altul cum cad nucile coapte din pdure Nu-mi plac oamenii deloc, cu toate acestea n-a dori s-i vd murind cte ase ntr-o noapte. Nu face nimic, cci sunt numai oameni i nimic mai mult. Se omoar ntre ei i sunt foarte mulumii, rspunse Bagheera. Mortul cel dinti, cel cu picioarele mici, trebuie s fi fost un bun vntor. Cu toate acestea oamenii sunt ca i copiii: ori copilul se duce s se nece numai de drag, ca s prind luna care se vede pe faa dulbinci. Toat vina e a mea, declar Mowgli. ca i cnd ar li neles cu dinadinsul toat ntmplarea, de aceea nu voi mai iiduce niciodat lucruri strine n jungl, chiar dac ar fi mai frumoase dect florile. Pe acesta, zise el ridicnd ankusul cu dispre, l voi duce din nou printelui cobrelor. nainte de toate ns. va trebui s dormim i nu cred c s-ar cdea s dormim alturi de acetia, care i dorm somnul de veci. n acelai timp trebuie s ngropm ghioaga, c altfel, pn dormim noi. mai omoar ase oameni. Apuc-te i scurm cu unghiile o groap la tulpina acestui copac! Crede-m, frioare. zise Bagheera apropiindu-se de locul unde-i spusese s fac groapa, i fii ncredinat c acest butor de snge al elefanilor nu poart nici o vin. Toat vina celor ntmplate o poart oamenii. Totuna e; f groapa ct mai adnc. Dup ce ne

vom trezi din somn, l voi duce de unde l-am luat. Dou nopi mai trziu, n timp ce cobra alb sttea mhnit din cauza umilinei i se gndea c fusese jefuit n singurtatea acestei tainie, ankusul de peruzele i rubine intr zbmind prin rsuflarea bolii i se nfipse n mijlocul stratului de bani care acoperea pmntul. Printe al cobrelor, zise Mowgli, care avusese grij s rmn n cealalt parte a rsufltorii. caut pe unul mai tnr din neamul tu care s ia asupra lui paza comorii regelui i s-i fie de ajutor, pentru ca nici un om. odat intrai aici. s nu mai poat iei viu. Aa, vezi, nu-i spuneam c aceasta este chiar moartea? Va s zic l-ai adus napoi. Dar cum tu ai mai rmas n via?! ntreb emoionat btrna cobr, ncolcindu-se n jurul ghioagei. i-o jur pe taurul care m-a rscumprat c nu tiu nici cu: dar ceea ce i-am adus ie napoi a fcut ase omoruri ntr-o noapte. Nu-l mai lsa nimnui s-l scoat din taini.

Cntecul vntorului
Cu capul sub arip Mor, punul, doarme, n ramuri maimuele ip. E umbr prin jungl i Chil, uriaul vultur, ne secer zarea. Prin ramuri trece i pe crri un suspin, i furi se strecoar n fiin. Pitic vntor e spaima ce alearg cu pas nesimit, prin poieni; Se oprete i ascult, apoi alearg din nou, Dar murmurul crete, se nal ca apa ce maluri neac, i-e fruntea asudat i inima sloi, cnd simi c trece , Pe aproape de tine, spaima cu chip nevzut i paii de umbre. Cnd crugul de lun n-a urcat nc ale munilor creste, Nici tremur pe a stncilor coaste pleuve lumina, Cnd simi cum roua din ramuri deir mrgele, Gfind alturi de tine, prin linitea nopii spaima alearg. Cazi n genunchi i arcul ntinzi, Otrvit, sgeata uier lovind n btrnele trunchiuri, i lancea pornete, Dar minile i tremur, Eti palid ca mortul de spaima ce vine. Cnd norii cei sterpi furtuna nghit i pinii doboar din culmi, Biciuind n juru-i pdurea, cu glasuri de alam Mai tari dect ale izbelitei gonguri, prin trmbe de ploaie, Auzi cum spaima alearg, gonind prin vzduhuri.

Al apelor clocot pornete din culmi, prvlit nspre vi, Mucnd n coluri de stnc, Iar tufele n juru-i nvie strigoi, i-i taie suflarea cu a spaimelor groaz.

Quigueren
n rsritul din gheuri, poporul ca neaua topit se duce. Coboar la vaduri, pe unde albii s-abat, Cafeaua i zahru-i place. Iar cei din apusu-ngheat sunt neamul de lotri Ce piei de vnat la posturi le schimb i pn i sufletu-i vnd. Cei din gheaa amiezii, cu corbierii nego nvrtesc, Femeile lor au multe podoabe, Dar vraite este n cortul lor ciur Btrnii din vechile lor gheuri, Din necunoscute limanuri pornii, Sunt singurii voinici cu lnci de nerval i singuri n lege brbai.

Ia te uit! A fcut ochi! Bag-l din nou n traist: sta s tii c se face cine voinic. Cnd va avea patru luni mplinite. l vom boteza. Pentru cine? ntreab Amoraq. Ochii lui Kadlu rotir n largul colibei de zpad cptuit cu blnuri, apoi se oprir asupra lui Kotuko, care se ntinsese pe o lavi i cioplea de zor la un nasture din dinte de mors. Pentru mine, rspunse Kotuko, i gura i se strmb ntr-un zmbet, cci, ntr-o bun zi, voi avea nevoie de el. Kadlu zmbi i el, i ochii aproape i disprur sub pleoapele grase, apoi ridic privirea spre Amoraq. n timp ce ceaua ncepu s scnceasc, vzndu-i puiul spnzurat att de sus n traista de foc, deasupra flcrii unui opai care ardea cu untur de pete: Kotuko i vzu de cioplit, iar Kadlu ascunse un rnd de hamuri de cini ntr-un cotlon mai ferit, apoi ncepu s-i scoat n sil hainele grele din piele de ren pe care le ntrebuina n timp ce era plecat la vnat. Dup ce se dezbrc, atrn hainele ntr-o plas din mae de balen, deasupra unui opai, i se ntinse pe lavi, morfolind o bucat de came ngheat de foc, pn s vin soia Iui, Amoraq, cu fiertura i ciorba de snge fierbinte. Plecase de acas n zorii zilei spre rsufltorile la care veneau focile, la deprtare de vreo opt mile de rm, i se ntorsese pe nserat cu trei foci uriae, ncrcate pe sanie. Din interiorul trectorii de zpad care ducea n iglu, se auzeau ltrturi ntrtate de cini: erau cei care trseser la sanie i acum se bteau ntre ei pentru un culcu mai cald. Cnd ltrturile se nteeau, Kotuko i ddea drumul alene de pe lavi, punea mna pe biciul cu codortea din oase flexibile de balen i fichiul de douzeci i cinci de coi, din curele mpletite. Se lsa pe vine i ptmndea n trectoarea joas. Cinii ncepur s latre de credeai c-l sfie de viu. n realitate, toat hrmlaia aceasta era obinuita cinste pe care o fceau mesei apropiate. Cnd

ajungea la cellalt capt al trectorii, urmrit de privirile nsngerate a cel puin jumtate de duzin de cini cu capete zbrlite, se apropia de o prjin din falc de balen, pe care era agat la uscat carnea destinat pentru hrana animalelor. Cu tiul de fier al unei cngi tia lilci mari de came. pe urm se ntorcea. ntr-o mn cu biciul i n cealalt cu mncarea. Chema cinii pe nume, mai nti pe cei mai jigrii, i vai de pielea celui care ndrznea s ias din rnd, cci biciul de curele mpletite se ncolcea i cdea pe spinarea lui ca o limb de par. lsnd urme nsngerate pe trupul lui. Cinii mriau nerbdtori, nfcau hrana i o nghieau grbii, apoi se duceau la locul lor, n timp ce biatul sttea n picioare cu biciul n mn, scldat n limpezimea de purpur a luminii de la miaznoapte i mprind dreptate fiecruia pe o form. Cel din urm care i primi poria fu cinele cel mare care mergea n fruntea haiticului, nhmat la sanie, i care pstra ordinea ntre cei de o seam cu el cnd ncepeau s se ntrte. Kotuko i ddea o porie dubl de came i un bici pe deasupra. Aa, murmur Kotuko, nfurnd biciul n jurul braului. Mai am unul ca voi atrnat n traista de deasupra opaiului, i cnd i va veni vremea, va urla mai tare dect voi toi. Sarpok! intrai la cote. i fcu loc prin mijlocul haiticului de cini i intr din nou n iglu, apoi i scutur zpada de pe haine cu bttorul spnzurat n dosul uii pe care Amoraq l croise dintr-un os de balen; pipi pielea care era ntins sub tavan i o cur de sloiurile de ghea care se prinseser pe ea, apoi se fcu ghem pe lavi. Dup plecarea lui, cinii ncepur s sforie i s scnceasc prin somn Noul nscut al lui Amoraq gngurea n fundul glugii de blan al maicii sale. iar ceaua se ghemui la picioarele lui i cu un ochi privea la traista de piele de foc n care i era atrnat puiul, sus, la cldur, deasupra opaiului. Scena aceasta se petrecea n partea de miaznoapte, dincolo de peninsula Labrador i dincolo de strmtorile

Hudsonului, mai sus de peninsula Melville, unde puhoiul apelor ia n spinare gheurile; chiar dincolo de strmtoarea Fury i trectorile Hecla, pe rmul septentrional al regiunii Baffin. unde insula Bylot rsare deasupra gheurilor ca un vas n care se coace budinca, rsturnat cu fundul n sus, dominnd strmtoarea Lancaster. Dincolo de strmtoarea Lancaster pmntul e foarte puin cunoscut, doar ceva din partea de nord a regiunii Devon i teritoriul Ellesmere; cu toate c mai poi gsi chiar prin partea aceasta cteva fiine omeneti care triesc, cum s-ar zice. u n u cu polul de miaznoapte. Kadlu era un inuit. cum s-ar zice de obicei, un eschimos, iar tribul su, format din cel mult treizeci de suflete, era originar din Tununirmiut, teritoriul care se ntinde dincolo de ceva nelmurit. Pe hrile geografice acest teritoriu este denumit Navy Board Inlet. cu toate acestea numele de Inuit i se potrivete mult mai bine, deoarece, realmente. i face impresia c este dincolo de lume. Nou luni pe an, acest teritoriu este acoperit de gheuri i zpezi pe care le spulber viscolul, i gerul este att de cumplit nct un om care n-a vzut termometrul cobort la 32 de grade sub zero, nici nu i-l poate imagina. ase luni din cele nou acest teritoriu este complet nvelit n umbrele nopii, care l fac i mai lioros dect este cu adevrat. n cele trei luni ct ine vara, bruma este groas n fiecare noapte, dar apa nu nghea dect n a treia zi. n partea de miazzi ncepe moina i ici colo cte o salcie prinde s dea muguri; cte o tuf de neapn face boboci; spre apele mrii ncep s coboare de pe costie nisipurile fine i pietriul urnit de vnturi, iar pe sub doniele nc umede de zpad strlucesc stncile pleuve i poleite de btaia viscolelor. n cteva sptmni ns, renvierea aceasta se termin pe neateptate i pmntul ncremenete din nou sub btaia nemiloas a iernii, n vreme ce din largul mrii se aud gemetele sloiurilor de ghea care ncep din nou s se nchege i se lovesc cu vuiet uria i se mping n toate prile. nclecndu-se pn

n clipa cnd apa de la maluri spre larg se prinde i ncremenete pn la o adncime de zece coi. n timpul iernii Kadlu iese s vneze focile cu cangea, pn dincolo de captul podului de ghea unde au obiceiul s vin, s respire la aer n copcile anume tiate. Pentru ca s poat tri, foca are nevoie de aer i de ap n care s poat prinde petele cu care se hrnete. Iarna, ns, se ntmpl c podul de ghea se ntinde pn la optzeci de mile deprtare de rm, fr s aib nici o rsufltoare De cum vine primvara Kadlu i toi ceilali din trib se retrag de pe ghea spre rmul stncos. Aici i ridic toi corturile din piei de animale i prind psri cu laul sau vneaz cu cangea puii de foc ieii pe rm ca s se nclzeasc la soare. Cnd vremea se mai nclzete puin, tribul coboar din nou spre miazzi, n teritoriul BefTin. unde vneaz reni Pe urm i fac proviziile pentru iam din petele pe care l prind din nenumratele torente de ap care curg spre mare. sau din lacurile interioare. n septembrie sau n octombrie se ntorc din nou spre miaznoapte la vnat bizonul de mosc i la pescuitul de toamn. Drumul l fac cu sniile trase de cini, pe distane de douzeci de mile, sau n brci fcute din piei netbcite. cusute una de alta, n care ceii i copiii stau ntini la picioarele vslailor care trag din lopei, n timp ce femeile cnt, plutind pe apa limpede i rece, n lungul rmului. Toate nlesnirile pe care viaa le poate procura acestor oameni vin de la miazzi: lemnul aruncat de ape pe rm, pe care l ntrebuineaz la tlpile sniilor, bucile de fier pentru crligele cngilor, crtiele de metal n care i pot prepara mncarea mult mai uor dect n vasele lor de piatr. cu gust de spun: tot aa panglicile colorate pe care femeile le poart n pr, cremenea pentai scprat, uneori i chibrituri, oglinzi mici i fr valoare i postavul rou cu care i tivesc hainele de srbtoare croite din piei de ren. Kadlu face nego cu fildeul obinut din coame rsucite de nerval i dini de bizonmosc (care sunt tot att de preioi ca i perlele) cnd se ntlnete cu inuiii din miazzi, iar acetia, la rndul lor. fac

nego cu vasele care vin s vneze balene i cu posturile de misionari de la Exter sau strmtorile Cumberland, aa c de multe ori o crati cumprat de cine tie ce buctar al vreunui vas, tocmai n bazarul de la Bhendy, se ntmpl si sfreasc zilele n cea mai extrem regiune arctic. Kadlu, fiind vntor iscusit, era bogat n cngi cu vrful de fier. n lauri pentru prins psri i tot felul de scule care contribuie la uurarea traiului n mijlocul acestor geruri cumplite. Afar de aceasta, mai era i conductorul tribului su, sau cum s-ar zice omul care cunoate viaa pe toate feele. Aceast cinste ns nu era legat de nici un fel de autoritate deosebit, doar cel mult c, din cnd n cnd. putea ndemna oamenii s schimbe terenul pentru vnat. Cu toate acestea, Kotuko, fiul su, avea slbiciunea s-i ncerce autoritatea asupra altora, ca orice inuit stul, mai ales asupra celor mai lineri, cnd ieeau noaptea pe lun plin s se bat cu bulgri de zpad, sau s cnte cntece de leagn cnd zarea era luminat de aurora boreal. Un inuit, ns, la paisprezece ani se simte brbat n lege, i Kotuko se sturase de fcut lauri pentru psri i curse pentru gtele slbatice i vulpile albastre, dar mai ales, se sturase s mai rumege la rnd cu femeile, pieile de foc i de ren (procedeu care le nmuia i le fcea mai flexibile dect orice argseal), ct era ziua de lung, n timp ce brbaii erau plecai la vntoare. Ar fi vrut s se duc i el la Quaggi, casa de cntece, unde se adunau vntorii ca s-i spun tainele i s-l asculte pe angekok, vrjitorul care i nfiora cu povetile lui, i dup ce stingea toate opaiele, i fcea s aud cum umbl pe acoperiul colibei duhul renilor din miaznoapte, ca pe urm s arunce o cange n inlunericul ngheat de afar i aceasta s se ntoarc numaidect singur napoi, burnd de snge proaspt. Ar fi vrut i el s-i scoat cizmele de blan i s le arunce n plasa de deasupra opaiului la uscat, pe urm s se ntind la odihn, cu chipul ngndurat ca orice cap de familie, sau seara, cnd se ntmpla s se ntoarc vntorii, s stea i el pe vine n faa prpriei pe care o

fceau dintr-o tingire de alam i un cui, i se jucau cu ea. Ar i fost multe de fcut pe care ar fi vrut s le fac i el, dar vntori i mai btrni rdeau de el i-i spuneau cu bunvoin: Mai ateapt, Kotuko, mai este pn s faci parte dintre vntori, cci a vna nseamn cteodat s te ntorci la iglu i cu mna goal! . Acum ns, dup ce tatl su i dduse un cel, lucrurile luau cu totul alt nfiare. Un inuit nu druiete fiului su un cine de ras nainte s se fi ncredinat c el e vrednic s conduc sania. Kotuko, altfel, era ncredinat c el poate conduce sania mai bine dect oricare i c nu se afl nimic n acest meteug, ce lui nu i-ar fi fost cunoscut. Dac nu se ntmpla ca acest cel s fie voinic din natere, poate murea de mult din cauza prea multei cocoloeli. Kotuko i fcu un ham de piele, cu huri i l tr n toate prile prin iglu, ipnd ct l inea gura: Aua! Ja aua! (F la dreapta); Choia- choi! Ja coiachoi! (F la stnga); Ohaha! (Oprete). Celului nu-i prea plcea sciala aceasta care nu era nimic pe lng ce era s peasc n ziua cnd ar fi fost nhmat la sanie adevrat. n ziua aceea se aez n mijlocul zpezii i ncepu s se joace cu hamurile din piele de foc. hamuri cu care era nhmat la pitu. cureaua cea groas legat de proapul sniei Cnd haiticul se umi n goan, se pomeni dintr-o dat dat peste cap de ceilali cini i sania trecu peste el. ngropndu-l n zpad, n timp ce Kotuko rdea cu lacrimi. Venir apoi zilele grele cnd biciul uiera ncolcindu-se deasupra lui. cum uier crivul iernii, i hamurile i sfiau pielea nsngerat, iar tovarii lui l mucau far mil, din cauz c nu se opintea deodat cu ei i-i mpiedica la goan; pe urm nopile cumplite cnd nu mai avea voie s doarm n iglu, alturi de Kotuko, ci trebuia s se mulumeasc i el cu colul cel mai rece din trectoarea unde cei btrni i aveau culcuurile alese dinainte. Acestea au fost timpuri foarte grele pentru bietul cel. Tot att de repede se deprinse i biatul ca i cinele,

cu toate c nu era tocmai uor s te obinuieti cu conducerea unei snii. Fiecare cine i are hamul lui (cei mai slabi sunt nhmai la oite). Hamurile sunt legate de cureaua de la oite cu o curea care le trece pe sub piciorul dinainte, pe partea stng. Legtura este fcut ntr-un nod de la care poate Fi prins i desprins ct ai clipi, cci se ntmpl adeseori ca cei mai tineri, care nu sunt obinuii nc la ham, s se ncurce n curele, iar acestea, apucnd ntre labele dinapoi, i taie uneori pn la os. Afar de aceasta cinii au obiceiul ca n timpul goanei s se amuine unul pe altul i s caute s alerge alturi de prietenii lor: dup ce ncep s se ncurce n hamuri, se iau la btaie i descurcarea curelelor este tot att de grea ca i a nvoadelor de pescari, dup ce le-ai scos din balt. Biciul nvrtit cu meteug te face ns de multe ori s scapi de prea mult btaie de cap. Orice inuit se mndrete c e priceput n mnuirea biciului, dar dac e foarte uor s iei n pleazn un obiect aezat pe pmnt, este Cu att mai greu s fichiuieti un cine nrva, lovindu-l ntre umeri tocmai atunci cnd sania gonete cu toat iueala pe luciul zpezii. Dac i se ntmpl s strigi un cine pe nume i s-l ocrti pentru c n timpul mersului a nceput s amuine pe cellalt, iar pleazna biciului atinge din greeal pe altul, cei doi se ncaier numaidect i opresc tot haiticul n mijlocul drumului. Tot aa, dac eti plecat la drum cu un tovar i schimbai din cnd n cnd cte o vorb, sau chiar atunci cnd eti singur i ncepi s cni, ca s-i Ireac de urt. cinii se opresc imediat i dup ce se aeaz n zpad, se ntorc i se uit la line. s vad ce faci. La nceput Ko- luko avusese mult btaie de cap din cauz c uita s mpiedice sania cnd se oprea, i rupsese multe bice i hamuri, nainte s-i dea i lui pe mn sania uoar cu opt cini naintai n ziua aceea se simi i el om n lege i parc zbura pe urma sniei uoare care trecea sfrind pe luciul albstrui al gheii, dus de haiticul care gonea ulind spre zarea unde simise vnatul. Mergea pn la deprtare de zece mile i cnd ajungea la locul de vntoare, unde

erau rsufltorile focilor, deshma cinele cel mare care mergea n fruntea haiticului i imediat ce acesta ddea de urma unei rsufltori, Kotuko nfigea dou piedici n tlpile dinapoi ale sniei, ca s nu o ia la goan, pe urm ncepea s se apropie tiptil de rsufltoare, pn n clipa cnd aprea foca. Imediat dup aceea, repezea lancea cu laul, de sus n jos, i ncepea s o trag afar din ap. Cnd aprea la suprafa, venea i cinele i-i ajuta s o duc pn la sanie. Cei care erau nhmai ncepeau imediat s urle i s sar. pn cnd Kotuko punea mna pe bici i croia fr alegere pe care l ajungea, ca s-i liniteasc. Dup ce foca se nepenea, o ncrca pe sanie i abia acum ncepea adevrata greutate a ntoarcerii acas. De aici nainte trebuia s mping i el sania ncrcat, care nainta cu greu peste grunjurile de zpad ngheat, deoarece cinii se opreau mereu i se aezau n zpad, privind lacomi spre vnatul ce-l aveau cu ei. Cu chiu cu vai soseau la drum btut de sniile care se ntorceau spre sat, i haiticul ncepea s se ndemne la goan, naintnd repede, cu capul plecat n pmnt i cu cozile epue n vnt, n timp ce Kotuko cnta ct l rbdau bojocii: An-guti-vaun, tai-na tauna-ne taina (cntecul vntorului cnd se ntoarce acas), iar din pragul colibelor se auzeau glasurile oamenilor ieii s-i ureze bun venire, n timp ce deasupra lor clipeau stelele n fundul cerului ngheat. Kotuko, celul, dup ce se fcu mare, avu i el parte de diferite plceri ale lui i facu loc pas cu pas printre cinii ceilali din haitic. pn ajunse, btaie dup btaie, n fruntea celor care erau naintea lui ntr-o sear, n timp ce haiticul i ronia cina. apuc pe cel care mergea n frunte de ceaf i ncepu s-l trnuiasc (Kotuko biatul privea mulumit la lupta aceasta), aa c-i lu i lui locul i rmase el nainta. Din clipa aceea trebui s alerge el n frunte, cam la cinci coi naintea celorlali i s ia parte la toate btile dintre cini, fie de voie, fie de nevoie, iar la gt purta o zgard grea de alam. Din cnd n cnd era adus n colib unde i ddeau s mnnce came fript i atunci putea s

se fac ghem sub lavia unde dormea Kotuko. Era un cine anume dresat pentru vnarea focilor i se pricepea de minune s scoat din cotlon bizonul mosc, srind roat n jurul lui i gonindu-l pn l aducea n calea vntorilor. Afar de aceasta se mai dovedi despre el c era n stare s nfrunte chiar lupul sngeros din regiunile arctice, ceea ce era o mare ndrzneal din partea unui cine care trage la sanie, cci este tiut c de nimic n lume cinii eschimoilor nu se spene mai ru ca de vederea acestor lupi care triesc printre gheurile de la miaznoapte. Vna mpreun cu stpnul su, zi i noapte, cci nici unul dintre ei nu se gndea c ceilali cini ar fi vrednici de o asemenea cinste. Kotuko, nvelit n hainele lui de blan, iar cinele cu colii lucind i lacomi, cu ochii nsngerai de vnturi i coama zbrlit de emoia pndei. Singura grij a unui inuit este s procure hrana i pieile necesare pentru ai si. Femeile prepar aceste piei pentru a fi bune de mbrcminte i uneori dau o mn de ajutor pentru fabricarea curselor pentru vnatul mrunt. Sarcina vnatului destinat pentru hran rmnea ns numai n grija brbailor, i se tie c din cauza gerului oamenii acetia consum o enorm cantitate de came, iar n ziua cnd proviziile de came se termin nu ai nici de unde cumpra, nici de la cine cere un mprumut, i tribul este condamnat s moar. Un inuit nu se gndete ns niciodat la aceast posibilitate, dect cel mult n clipa cnd vede c nu mai are ncotro. Kadlu, Kotuko, Amoraq i copilaul agat n gluga de blan mestecau toat ziua osnz i triau tot att de fericii mpreun ca orice familie de cine tie unde. Oamenii acetia erau foarte blnzi, cci eschimoii nu se supr niciodat i nici nu li se ntmpl s certe un copil: la ei nu tie nimeni ce va s zic minciuna, i cu att mai puin se poale concepe furtul. Erau foarte mulumii c-i pot ctiga traiul zilnic din vnatul cu lancea n mijlocul acestor gheuri cumplite i fr ndejdea de a-i schimba ceva n traiul de toate zilele. Serile i le petreceau zmbind domol unul la

altul n lumina opaielor care strpungeau ntunericul des al colibelor, povesteau fel de fel de poveti cu strigoi i cu zne sau mncau pn nu mai puteau. n timp ce-i coseau hainele sau i reparau sculele de vntoare, n lungul acestor nopi far nserri i fr zori de zi, cntnd mereu cntecul nesfrit al femeilor: Amna aya, aya amna, ah, ah! ntr-o iarn din acestea ns, toate ndejdile lor fur spulberate de vnturi. Tribul Tununimnut se ntorsese ca n fiecare an de la pescuit i i ridicase colibele n troienii din partea de miaznoapte a insulei Bylot, pregtindu-se s plece la vnatul morselor, de cum va nghea apa mrii spre limanuri. Toamna ns venise devreme i aprig. Ct fu de lung luna septembrie, vnturile nu mai contenir s bat i valurile rscolite ridicau pojghia de ghea i o aruncau spre maluri, tocmai n locurile unde focile i alegeau locurile preferate n timpul iernii Viscolul ridic un zid de gheuri pe distan de douzeci de mile de la rm, i n aceast ghea sttea ridicat spre cer ca vrfurile de cuit, mpnzind o pdure de lnci n calea sniilor, care nu mai puteau trece nici nainte, nici napoi. Locurile unde veneau focile n timpul iernii la rsufltori erau la mare distan i tribul nu putea ajunge n nici un chip pn la ele. Cu toate acestea, oamenii ar fi putut iei cu mult greutate din iarn, hrnindu-se cu petele uscat pe care l aveau, cu proviziile de grsime pe care le pstraser i cu ceea ce le-ar fi putut aduce vnatul cu cangea i cu laul. Prin luna decembrie, se ntmpl ca unul dintre vntorii ieii cu laul s dea peste un tupik (cort fcut din piei). n care, alturi de o fat aproape moart, gsi trei femei ale cror brbai coborser de departe, din miaznoapte, dup vnat nerval, iar n drum caiacurile lor fuseser strivite de gheuri i oamenii omori. Kadlu mpri femeile n gazd la corturile ridicate pentru iernat, deoarece nici un inuit nu ar putea s se codeasc atunci cnd e vorba s dea de mncare unui strin n casa lui. Cine poate ti dinainte cnd i vine i lui rndul s aib nevoie de mila altora?! Fata. care

putea s tot aib vreo paisprezece ani. fu luat de Amoraq ca s dea o mn de ajutor n cas. Dup gluga ascuit pe care o purta i dup clunii albi din piele de ren, croii n forme ptrate, crezur c trebuie s fie din teritoriul Ellesmere. Fata nu vzuse nc niciodat oale i castroane de alam i nici snii cu tlpi de lemn; cu toate acestea. Kotuko biatul i Kotuko cinele se uitau cu mult plcere la ea. Puin dup aceea vulpile ncepur s coboare spre miazzi, aa c nici lupul pestri, care este acalul gheurilor, nu-i mai lua osteneala s vin s fure vnatul din laurile pustii ale Iui Kotuko. Afar de aceasta, tribul pierdu i doi oameni care fur grav rnii n lupta pe care o ddur contra unui bizon mosc, aa c de aici nainte brbaii trebuir s fac partea de lucru care cdea n sarcina invalizilor. Kotuko ieea n fiecare zi cu o sanie uoar la care erau nhmai ase-apte cini dintre cei mai voinici, i cerceta cu privirea ceasuri ntregi s descopere n zare o banchiz de ghea, unde ar putea sta la pnd, pn vin morsele la rsufltori. Cinele Kotuko adulmeca n toate prile i, prin linitea ca de cimitir a zilelor polare, vntorul i auzea hapitul ntrtat, chemndu-l de multe ori la deprtare de cte trei mile. unde reuise s descopere o copc de mors. Cnd ajungea lng cine, Kotuko ridica o movil de zpad n faa lui ca s se apere contra biciuielii vnturilor, i atepta cte zece, dousprezece i chiar douzeci de ceasun n ir. pn cnd ieea morsa la suprafa ca s respire, fr s piard tot timpul acesta din ochi semnul pe care i-l fcuse pe marginea copcii, pentru ca s se orienteze cnd va arunca lancea. Tot timpul sttea pe o piele de foc i cu picioarele legate ntr-un la cruia btrnii vntori i ziceau tutareang. Laul acesta este fcut anume ca n timpul ateptrii vntorul s nu poat s dea din picioare i s trezeasc bnuiala morselor care au auzul foarte ascuit. Cu toate c ateptarea aceasta nu este legat de nici un fel de osteneal' statul cu picioarele n la ceasuri ntregi i pe un ger de patruzeci de grade sub zero

este partea cea mai grea n meseria de vntor inuit Cinele, cnd vedea c apare pe ochiul apei morsa lovit de cange, se repezea nainte, cu hamul de-a trul, i ajuta s scoat vnatul pn la sanie unde ceilali cini ateptau somnoroi i nfometai, n dosul sloiurilor de ghea care i ocroteau contra vnturilor. Cu o mors ns, nu ajungi prea departe, cci fiecare gur din trib avea drept la bucata ei, aa c nu se mai aruncau nici oasele, nici pielea, nici zgrciurile. Partea pe care nainte o mncau numai cinii, o luau acum oamenii, iar Amoraq i hrnea haiti- cul cu piei din corturile de var pe care le scotea de sub aternuturi, iar bieii cini adormeau i se trezeau urlnd de foame n fiecare sear i n fiecare zori fr lumin. Dup lumina opaielor care ardeau n corturi se putea vedea foarte bine c foametea e pe drum. n vremuri de belug pn i flacra opaielor de forma brcilor avea doi coi nlime i plpia vesel, cu reflexe galbene n belugul de grsime. Acum flacra nu era mai nalt de ase degete, i de cte ori fetila plpia mai tare, aruncnd o lumin neateptat n laigul cortului. Amoraq o domolea cu vrful cuitului i toi cei din jurul ei o urmreau cu priviri ngrijorate. Lumea aceasta, care triete n mijlocul gheunlor de la miaznoapte, nu se teme de foamete att de mult, pe ct se teme s nu vin moartea i s-i gseasc pe ntuneric. De aceea cnd fetila opaielor e dat napoi ca s nu fac flacr nalt, oamenii ncep s se ngrozeasc i prin minile lor simple trec tot felul de spaime. Nenorocirea ns nu se termina aici. Haiticul de cini hmesii urla toat noaptea n culcuurile reci, spulberate la nlimi. Cnd urletul cinilor nu se mai auzea n jurai lor, se fcea din nou linite grea, aa c-i puteau auzi sngele zvcnind n urechi i btile inimilor care li se preau c rsun prin ntuneric ca btaia surd de tobe ndeprtate, pornit din fundul nmeilor de afar. ntr-o noapte, cinele Kotuko prea mai nelinitit ca niciodat: sri n picioare i mpinse cu botul genunchii stpnului su. Biatul ntinse

mna i-l mngie, dar cinele continu s-l mping, opintin- du-se din rsputeri. Se trezi i Kadlu, i lund capul enorm, ca de lup, al cinelui. l privi n luminile ochilor mpienjenii. Cinele scnci ca i cnd i-ar fi fost fric de ceva i se cuibri ntre genunchii lui Kadlu, iar coama de pe gt i se zbrli ca de vnt, pe urm mri ca i cnd ar fi simit pe cineva c se apropie de u. Nu mult dup aceea, ltr o dat i ncepu s se tvleasc prin cort, cum fac ceii, i s mute din cizmele lui Kotuko. Ce-o fi avnd? se ntreb biatul care simea c ncepe s-i fie fric. A dat boala peste el, rspunse Kadlu, boala cinilor. Kotuko ncepu s urle nfuriat. N-am mai vzut aa ceva, zise biatul. Ce vom face acum? Kadlu ridic din umeri i se ndrept spre cealalt parte a cortului. unde puse mna pe o cange cu mnerul scurt. Cinele se uit dup el. apoi dup ce mai url o dat, se repezi n trectoare unde ateptau ceilali, care se ferir speriai din calea lui, i din cteva salturi ajunse afar n mijlocul zpezii ngheate. Aici, ltr de cteva ori nfuriat, apoi se repezi, ca i cnd ar fi gonit bizonul-mosc, i ct ai clipi se pierdu n noapte. Boala aceasta nu era turbare, ci era un fel de nebunie a gheurilor, cci foamea i gerul, dar mai ales ntunericul, l scoseser din mini. Cnd se ntmpl ca ntr-un haitic s izbucneasc aceast boal, ea se rspndete ca pecinginea. Ziua urmtoare, n timp ce ieir dup vnat, se mbolnvi al doilea cine, i Kotuko l omor imediat n timp ce se zbtea i urla ntre ceilali cini nhmai la sanie. Dup el urm la rnd cinele cel negru, care nainte conducea sania; la nceput prinse s urle ca atunci cnd descoperea urme de ren, i dup ce-l dezleg de la pitu. se repezi cu gura nsngerat la un bloc de ghea, ca pe urm, ct ai clipi, s dispar n zarea, tulbure, trndu-i hamul dup el. Dup aceast ntmplare, nimeni nu mai vru s ias cu haiticul de cini, cci presimeam c de aici nainte vor avea nevoie de ei pentru altceva i

bietele dobitoace neleser numaidect despre ce este vorba, cci dei acum i ineau legai scurt i-i hrneau din mn, n privirile lor se vedeau dezndejdea i groaza. Lucrurile se mai nrir i dup aceea, cnd babele ncepur s ndruge poveti cu strigoi i cu sufletele vntorilor mori toamna trecut, pe care spuneau c i-au vzut n timp de noapte i veniser s le spun tot felul de nenorociri care i mai ateapt. Pe Kotuko l mhnise pierderea cinelui su mai mult dect orice, cci dei un inuit este obinuit s mnnce deosebit de mult, el tie s i posteasc. Cu toate acestea, foamea, frigul i ntunericul i slbiser i lui puterile i la un moment dat simi c ncep s-i vjie urechile de glasuri strine i s vad cu coada ochiului fiine care nu puteau s fie cu el de fa. ntr-o noapte, n timp ce sttea la pnd n faa unei rsufltori oarbe, i desfcu de pe picioare tutereangul i vru s se ntoarc n sat, cci se simea slbit i toate ncepuser s se nvrteasc n jurul lui. Pe drum se opn i se propti cu spatele de un col de stnc, sprijinit n vrful unui sloi de ghea. Sub greutatea lui ns bucata de stnc se prvli din nlimea ei i Kotuko trebui s sar la o parte, ca s nu fie lovit de frmiturile ghearului care lunecar cu zgomot pn departe, pe luciul ca oglinda Att i fu de ajuns, cci el fusese crescut n credina c fiecare col de stnc i are stpnul ei. un inua sau un tornaq, dac se ntmpla s fie femeie, dar aceasta nu are dect un singur ochi. Cnd un tornaq vrea s dea cuiva o mn de ajutor. ncepe s se dea de-a dura prin faa lui, ceea ce nsemna c trebuie s-l ia cu el pentru ca s-l ocroteasc. Cnd ncep dezgheurile, bucile de stnc mpinse de sloiurile din timpul iernii i lespezile se mic pe msur ce gheaa se topete dintre ele. aa c ntre inuii prinsese de mult credina c pietrele acestea sunt nsufleite. Lui Kotuko i vjiser urechile toat ziua. dar de data aceasta i nchipui c tornaqul din piatr a nceput s vorbeasc acum cu el. nainte de a ajunge acas se sftuise cu ocrotitorul su ndelung, i cum toi cei ai casei gseau

ntmplarea foarte la locul ei, nimeni nu se gndi s-l ntrebe nimic i nici s pun la ndoial ceea ce spunea. Tornaqul spunea: Voi sri de aici n zpad, strig Kotuko cu ochii arznd n fundul orbitelor, care preau dou pete negre n umbra care se zbtea prin colurile cortului slab luminat, i te voi duce la rsufltorile unde se afl morsele Mine voi pleca la vntoare i tornaqul m va cluzi. Puin dup aceea veni i angekok, vraciul satului, cruia i povesti pentru a doua oar cele ntmplate, fr s uite nici cel mai mic amnunt. Urmeaz tomacii (duhurile pietrelor), cci ei te vor conduce acolo de unde vei putea s ne aduci din nou hran, rspunse angekokul. Fata care venise din partea de miaz-noapte a teritoriului i care pn acum sttuse sub lumina opaiului, mncnd foarte puin din proviziile pe care le aveau, dar vorbind i mai puin, i vzu n dimineaa urmtoare pe Amoraq i pe Kadlu fcnd pregtiri s scoat o sanie uoar la care se nham Kotuko. Dup ce i pregti sculele de vntoare i mpachet osnza i eamea pe care o putea lua de acas, fata se prinse i ea la ham alturi de el. Casa ta este i casa mea. zise fata n timp ce sania cu tlpile de os slta n urma lor gonind peste muuroaiele de ghea ca s se piard n bezna nopii polare. Casa ta este i casa mea. dar mi se pare c acum ne ducem amndoi la Sedna, rspunse Kotuko. Sedna este Stpna Lumii ntunericului i fiecare inuit este convins c toi cei care mor trebuie s petreac un an n mpria aceasta sinistr, nainte de a trece n Quadliparmiut, care este casa fericiilor, unde pmntul nu nghea niciodat i unde renii grai se apropie fr nici o sfial de vntor. Prin sat lumea optea cu sfial: Tomacii au vorbit cu Kotuko i-l vor duce la rsufltorile unde se gsesc morse! Pe urma lor ns, glasurile se stinser n noaptea ngheat, n timp ce Kotuko i fata nhmai la sanie se

opinteau din greu. trgnd spre miaznoapte. Kotuko inea mori c tornaqul i-a spus s mearg spre miaznoapte i de aceea mergea nainte spre steaua lui Tuktuqjung, constelaia renului, cruia oamenii din partea de miazzi i zic Ursa Mare. Niciodat oamenii albi n-au putut face cinci mile pe zi n aceast regiune acoperit de gheuri ngrmdite unele peste altele sau printre troienele de zpad spulberate de vnturi; fata i biatul, ns, tiau dinainte cum trebuie s trag sania, cnd sunt ncolii de vnturi, cum s se smuceasc pentru a-i scoate tlpile intrate ntre sprturile de ghea i cum s-i croiasc drum printre sloiurile care trebuiau tiate cu lovituri de lance pentru ca s ajung dincolo. Fata nu spunea nimic, ci mergea cu capul n piept, n timp ce vntul i biciuia faa cu cheutorile glugii de hermin pe care i le dezlegase. Cerul deasupra lor era ntunecat i mtsos ca un vl de pcur lichid, numai departe, n fund, se vedea zarea limpezit de fii violete n lungul crora stelele clipeau reci, ca luminile felinarelor n lungul unei strzi. Din cnd n cnd, n fundul zrii deprtate, clipea lumina verzuie a aurorei boreale ca reflexul unui drapel i se stingea numaidect. Altdat straturile adnci de ntuneric erau sfiate de cte un meteor care disprea n noapte lsnd dr de scntei n urma lui. La lumina meteorilor puteau vedea naintea lor sloiurile nesfrite de ghea care le tiau drumul, cci strluceau cteva clipe n culori fosforescente, ca pe urm totul s devin iari cenuiu i s ncremeneasc sub ger. Sloiurile de ghea fuseser biciute de viscolele toamnei care le goniser i le fcuser s se ncalece unele peste altele, nct i fceau impresia c numai un cutremur le-a putut urca la aa nlimi. Printre sloiuri'erau prpstii adnci pe care le fcuser gheurile repezite cu violen de valurile furioase, deasupra sloiurilor care se prinseser dinainte. Pe deasupra acestora se nchegaser colurile i zpada ngheat adus de vnturi din mari deprtri. La poalele ghearilor sloiurile,

peste care furia crivului nu mai putuse arunca alte blocuri de ghea, erau rpe care se ntindeau la zeci de kilometri deprtare. Prin ntuneric, colurile de ghea preau c sunt foci sau morse ieite la aer, snii rsturnate cu fundul n sus sau oameni ieii dup vnat, sau chiar fantoma Marelui Urs Alb care umbl n patru picioare. Dar cu toate c aceste forme fantastice i fceau impresia c sunt pe punctul s se mite, n jurul lor nu se auzea nici cel mai mic zgomot. n mijlocul acestei pustieti nvelite n ntunericul sfiat la rare rstimpuri de luminile stranii care se stingeau n fundul zrii, cei doi se topeau trnd sania dup ei ca dou umbre de vis din cataclismul unei lumi pornite spre alt capt de lume. Cnd se simeau obosii, Kotuko se oprea i ridica un fel de jumtate de iglu din zpad, cum i zic vntorii, unde intrau cu sania i proviziile lor. Dup ce nclzeau proviziile ngheate la opaiul pe care l luaser cu ei, se culcau ca s se odihneasc. Atunci cnd se trezeau, plecau din nou la drum ca s fac treizeci de mile pe zi, din care numai cinci spre miaznoapte. Fata nu spuse nimic aproape tot drumul pe care l fcuser pn aici, dar Kotuko cnta n gura mare toate cntecele pe care le tia, i care nu se potriveau deloc, nici cu anotimpul, nici cu pustietatea prin care treceau. Din cnd n cnd spunea c aude tornaqul vorbind pe urma lui i se repezea ca un bezmetic spre vrful unei coline de zpad, unde ncepea s dea din mini i s strige ca un ieit din mini. La drept vorbind, biatul aproape nnebunise din cauza oboselilor drumului i a gerului, dar fata era convins c el este n paza duhurilor care l ocrotesc i c drumul lor va duce la bun sfrit. De aceea nu se mir deloc auzindu-l pe Kotuko spunndu-i dup patru zile de drum c tornaqul vine pe urma lor i c a luat chipul unui cine cu dou capete. Ochii lui Kotuko ardeau ca dou fclii i aproape i ieeau din orbite. Fata se uit n partea spre care el art cu mna i vzu ceva care se ascunde n fundul unei rpi ntre ghean Ceea ce vzuse ea nu avea form omeneasc, dar cu toate acestea nu se

mir deloc, cci tia dinainte c un tornaq prefer s se arate oamenilor n chip de urs. de mors sau de alt animal cunoscut. Putea fi i ursul cel alb cu zece picioare, cci att biatul, ct i fata, erau att de slbii din cauza oboselii, nct nu mai puteau da crezare nici celor ce vedeau cu ochii, de team s nu fie halucinaie. De cnd plecaser din sat nu prinseser nimic i nici nu vzuser urm de vnat. Hrana pe care o luaser cu ei nu putea s le mai ajung nici o sptmn, i afar de aceasta, ncepuse s viscoleasc. Viscolul polar, cnd ncepe n regiunea arctic, poate dura zece zile nentrerupt i, dac te prinde far scut, e moarte sigur. Kotuko se opn i ridic o colib de zpad destul de ncptoare ca s poat lua cu el nuntru i sania n care aveau proviziile (de care niciodat nu e bine s te despari), i n timp ce tia cu cuitul ultimul bloc de zpad pentru acoperi, vzu ceva oprit n vrful unui ghear, uitndu-se cu toat atenia la el. Aerul era necat de cea i ceea ce vzu el i se pru s aib cel puin patruzeci de coi lungime, zece nlime, i vreo douzeci s fi fost coada, iar forma trupului era ceva care tremura ca unda apei btut de vnt. Fata vzu i ea monstrul care se uita la ei, dar n loc s ipe ngrozit, se ntoarse spre Kotuko i zise foarte linitit: Acesta este Quiqeren. Ce se va ntmpla acum? Vrea s vorbeasc poate cu mine, zise Kotuko. Cuitul ncepuse s-i tremure n mn, cci orict ar zice omul c este n cele mai bune relaii cu duhurile, bune sau rele, nici unul nu se gndete c tot ceea ce spune el sar putea ntmpla i n realitate. Quiqeren nsui nu este altceva dect spectrul unui cine uria, fr fir de pr pe trup, care triete n regiunile de miaznoapte, i de cte ori se arat oamenilor e o prevestire c se va ntmpla ceva. Ceea ce se va ntmpla poate s fie i de bine i de ru, cu toate acestea vntorii se feresc ntotdeauna s pomeneasc numele lui Quiqeren. Apariia lui face cinii de la snii s schellie de spaim, i, ca i Ursul Fantom, are mai multe perechi de picioare, ase sau opt, iar monstrul pe care l vedeau ei avea n orice caz mai multe picioare dect

i trebuie unui cine pentru ca s poat mica. Kotuko i fata se repezir amndoi n coliba de zpad i astupar intrarea. Cu toate acestea. dac ar fi avut nevoie de ei. Quiqeren ar fi putut drma coliba din cteva lovituri, ns singur faptul c ntre ei i ntunericul groaznic de afar era un perete de zpad, fu de ajuns ca s se simt mai linitii. Viscolul ncepu s uiere nfuriat ca un tren, care gonete prin noapte, i inu trei zile i trei nopi ncheiate, fr s se fi linitit o singur clip. n vremea aceasta cei doi stteau cu opaiul aprins i-i roniau carnea de mors nclzit la flacr. n timp ce deasupra cepetelor lor funinginea flcrii, se ngroa tot mai mult, pe msur ce treceau ceasurile. Fata fcu socoteala proviziilor din sanie. Nu mai aveau de mncare dect cel mult pentru dou zile, iar Kotuko examin vrful de oel al cngilor legate cu curele de ren, lncile pentru morse i laul de prins psri. Altceva nu le mai rmnea de fcut. n curnd vom ajunge la Sedna; foarte curnd, zise fata. Peste trei zile ne vom culca pentru a nu ne mai trezi. Oare tornaqul nu poate face nimic pentru noi? Cnt-i un cntec de ange- kok ca s se apropie de noi. Biatul ncepu s cnte cu glas strident descntecele pe care le auzise de la vrjitori i viscolul parc ncepu s se mai liniteasc. n mijlocul cntecului fata tresri, apoi mpreunndu-i minile, ngenunche pe podmolul de ghea al colibei i puse urechea ca s asculte. Kotuko facu la fel ca ea i amndoi rmaser un timp ngenuncheai, privindu-se n luminile ochilor i ascultar. apoi desprinser de pe sanie un la fcut din mae de balen i, dup ce-l potrivir ntr-o gaur a peretelui de ghea, ncepur s se uite la el cu mult bgare de seam. Mnerul subire al laului ncepu s tremure, pe urm vibra cteva secunde far ntrerupere, iar dup ce se opri, ncepu s vibreze din nou, plecndu-se puin ntr-o parte. E prea devreme, zise Kotuko. Undeva foarte departe se pare c s-a desprins un ghear uria. Fata ntinse braul spre laul subire care se zbuciuma,

i ddu din cap. ncepe potopul, zise ea. Ascult cum trosnesc gheurile sub noi. Dup ce ngenunchear din nou, li se pru c din adnc vin mugete uriae i lovituri surde care se auzeau chiar sub coliba lor. Cteodat i fcea impresia c alturi scncete un cel nou nscut. pe urm i se prea c cineva freac o bucat de piatr pe gheaa de afar, i iari se schimba i parc s-ar fi auzit un rpit surd de tobe prin noapte. Toate aceste sunete preau c vin din mari deprtri i erau sczute din cauza distanei pe care au parcurs-o. S nu ne ducem la Sedna culcai, zise Kotuko. A nceput ruperea sloiurilor. Tornaqul ne-a nelat. Va trebui s murim amndoi. Orict de absurde ar prea aceste cuvinte, realitatea era c amndoi erau n faa unei man primejdii. Viscolul care btuse de trei zile mpinsese apele adnci ale Golfului Baffin spre sud, ngrmdindu-le n pieptul enormelor gheuri care sunt dincolo de insula Bylot, spre apus. De asemenea, curenii puternici care pleac din partea de rsrit a strmtorilor Lancaster trau dup ei, pe distan de sute de mile, sloiurile mrunte, care nu avuseser timpul necesar ca s se nchege, i toat nvala aceasta de sloiuri ncepuse s bombardeze ghearul pe care erau cei doi tineri, n timp ce apa mrii, biciuit de furtun i mpins de la miaznoapte, l mcina pe dedesubt. Zgomotele pe care le auziser ei i din cauza crora tremurase mnerul laului nu erau dect ecoul acestei lupte gigantice care se ddea la o deprtare de patruzeci de mile de coliba lor. Fiecare inuit tie c, atunci cnd gheurile ncep s se trezeasc din lungul lor somn de iarn, ghearii i pot schimba forma tot att de repede ca i norii. Furtuna de afar anuna fr ndoial o primvar timpurie, prin urmare pe o astfel de vreme se putea ntmpla orice. Cu toate acestea, amndoi se simeau mult mai linitii dect nainte. Dac gheaa se va rupe sub ei, cel puin nu

vor mai trebui s atepte i s sufere pn cnd va veni moartea. Duhurile nopii, cu piticii i toate neamurile de spaime care rtcesc prin noaptea gheurilor mcinate de furtun, vor disprea o dat cu ei doi, care vor intra alturi n mpria Sednei, nconjurai de tot fiorul cohortei care-i nsoete. Dup ce ieir din colib cnd se mai liniti furtuna, vzur c freamtul din fundul zni ncepe s se nteeasc i mprejurul lor ghearii gemeau i mugeau nencetat. N-a plecat nc, zise Kotuko. Pe vrful unei coline de zpad ngheat se vedea monstrul cu opt perechi de picioare, pe care l vzur cu trei zile nainte i-l auzir urlnd fioros. S mergem spre el, zise fata. Cine tie, poate cunoate un drum care nu duce la Sedna. Cnd apuc de cureaua sniei, simi c se leagn pe picioare din cauza slbiciunii. Monstrul ncepu s se trasc lot mai departe peste crestele colinelor de ghea. ndreptndu-se spre apus. n partea unde era pmntul, iar ei se duceau pe urmele lui. n timp ce mugetul ca de tunet al ghearului se auzea tot mai aproape. n jurul lor gheaa ncepea s plesneasc i se rostogolea n valurile tulburi, strmtorat din toate prile de gheani adui de ape. iar printre crptunle negre se auzea vjind apa nfuriat, care nconjura acum din toate prile ghearul pe care erau ei. Asaltul blocurilor vuia cu glasuri de tunet, aa c pturile de ghea subire pe care apa le arunca pe suprafaa imensei podite cu care se duceau spre apus nici nu se mai simeau, dect cel mult ca un fit, ca atunci cnd amesteci crile ntre ele. Pe locurile unde apa era mai puin adnc, fiile acestea de ghea se ngrmdeau unele peste altele pn cnd fceau o ptur de aproape cincizeci de coi i mpiedicau scurgerea curenilor care, dup ce se opinteau cteva clipe, reueau s le dea peste cap i s le urneasc iari la loc. Afar de mugetul acestor sloiuri i al furtunii, curenii aduceau muni ntregi de ghea, smuli de pe rmul Groenlandei sau din Golful Melville. Ghearii

acetia veneau maiestuoi, frmnd totul n drumul lor, i se apropiau ca o flotil de vechi corbii cu pnzele ntinse. Dar cel care venea n fa i-i fcea impresia c va zdrobi tot pmntul n iureul lui gigantic fu nghiit de valurile tulburi care trecur peste el; un altul, mult mai mic ns, lovi ghearul pe care erau ei i tie ntr- nsul o sprtur adnc de peste un kilometru lungime, aruncnd tone de ghea, ca un fierstru, pe stnga i pe dreapta, pn cnd rmase nemicat. Ali gheari veneau ca nite sbii ridicate la atac i tiau drumuri largi n calea lor, aruncnd blocurile de ghea mpinse de apele mrii care trecea nspumat peste ei. rostogolindu-i ca pe nite jucrii n nebunia unui gigant, pe toat ntinderea de la miaznoapte a rmului ngheat. De la locul unde erau Kotuko i fata, tot zbuciumul acesta cu freamt uria nu se simea dect ca o uoar nvlurare care agita apele din zare, dar a crei furie se apropia mereu i devenea tot mai desluit. Acum puteau s aud foarte limpede mugetul care venea dinspre rm, ca o btaie nentrerupt de tunuri ascunse de cea. Aceasta nsemna c ghearul lor mpins spre miazzi ncepea s se loveasc de rmul stncos al insulei Bylot care era n urma lor Aa ceva nu s-a mai ntmplat niciodat nainte, zise Kotuko privind buimcit n jurul lui. nc n-a sosit vremea dezgheului Pe unde va plesni ghearul acum? Ia-te dup el, strig fata din nou, ntinznd braul spre monstrul care gonea chioptnd n faa lor. O luar n goan dup el trnd sniua, n timp ce mugetul ghearilor se apropia tot mai mult de ei. Nu mult dup aceea, cmpul de ghea din jurul lor ncepu s plesneasc, cum ar plesni o sticl, i gurile deschise se nchegar din nou, ca nite coli uriai. Numai nlimea pe care se vedea monstrul, i care putea avea cel mult cincizeci de metri, rmase nemicat. Kotuko se repezi nainte trnd fata dup el i reui s ajung pn n coama colinei. Gheurile plesneau cu vuiet uria n apropierea lor, dar locul unde erau ei acum nici nu se sinchisea. Cnd fata

ridic privirea spre el, Kotuko, ca orice inuit cnd vrea s arate pmntul ivit n zare, i repezi cotul drept nainte, artndu-i ceva care semna a insul. nlimea spre care i condusese monstrul era o insul adevrat, un col de granit care nainta departe n mare i pe care nimeni de pe ghearul plutitor n-ar fi putut s-l vad, ncins i acoperit de gheuri cum era pn acum cteva clipe. Dincolo de pereii de granit care frmau asaltul ghearilor repezii n stnci era, ns, pmntul sntos i bun care nu le mai tremura sub picioare i se ntindea departe, spre miaznoapte. Valurile uriae mai puteau aduce sloiuri uriae pe care s le arunce pe uscat, dar de acestea acum nu-i mai psa lui Kotuko i nici fetei, aa c se apucar imediat s-i ridice coliba de zpad, pe urm ncepur s mnnce restul proviziilor, n timp ce de afar, din deprtare, se auzea mugetul molcomit al valurilor nfuriate. La lumina opaiului, Kotuko ncepu s povesteasc despre puterea pe care o are el asupra duhurilor. Nu terminasc nc i hohotul de rs al fetei l fcu s se opreasc, cci fata nu se mai putea stpni. La spatele lui, pe sub peretele de zpad al colibei, aprur dou capete de cini, unul rocat i cellalt negm: unul era al lui Kotuko i cellalt al cinelui negru, care fugiser unul dup altul din mijlocul tribului. Amndoi erau grai i dolofani, dar erau strns legai unul de altul i, probabil, se vindecaser de mult de boala care i fcuse s o rup la goan. Pesemne se ntlniser prin cmpurile de zpad i fie c se jucaser mpreun, fie c se luaser la btaie, cci curelele cinelui negru, care plecase cu hamul dup el, se agaser de zgarda lui Kotuko. fr s se mai desfac, aa c. vrnd, nevrnd, fuseser condamnai s vneze mpreun. Afar de aceasta, simindu-se liberi i stpni pe voina lor, nu numai c se ngraser n timpul acesta, dar erau i complet vindecai de teroarea ntunericului. Fata rdea cu lacrimi i-i mpinse pe amndoi spre Kotuko. Cinii se simeau foarte ruinai n faa stpnului

lor. Uite-l pe Quiqueren, monstrul cel cu dou capete i cu opt picioare, zise fata rznd cu hohote. Kotuko scoase cuitul i tie cureaua, iar cinii se repezir amndoi n braele lui, cutnd prin scncetele lor s-i explice cum se vindecaser i pe unde au umblat de cnd fugiser de acas. Inuitul i trecu palma pe spinarea lor i vzu c sunt grai i rotunzi, iar prul pe ei crescuse i lucea ca poleit. Se vede c au gsit de mncare, rspunse el i zmbi. Nu cred s plecm att de curnd spre Sedna. Tornaqul mi-a trimis cinii napoi dup ce i-a vindecat i de rul de care sufereau. Nici nu terminaser bine cu mngierea celor doi pribegi, cci numaidect ncepur s se ncaiere i s se bat, tvlindu-se ct era coliba de larg, cu toate c sptmni de zile fuseser determinai s doarm i s vneze alturi n cea mai bun nelegere la care i condamnase hamul i curelele prinse de zgarda lui Kotuko cinele. Cinii flmnzi nu se bat niciodat, zise Kotuko, probabil au dat de urmele morselor. Haide s ne culcm, cci de aici nainte vom avea i noi ce mnca. Cnd se trezir, apa de pe rmul de la miaznoapte alinsulei se limpezise, cci valurile duseser ghearii spre pmntul ale crui limanuri se ntindeau departe spre miazzi. Vuietul apelor dezgheate e cea mai plcut muzic pentru un inuit, cci l vestete c primvara e pe drum. Kotuko i fata se luar de mn i ncepur s zmbeasc. Mugetul valurilor de afar le aducea aminte c a venit timpul pescuitului i al vntorilor de reni, cu mirosul mugurilor de salcie pe care l aduce primvara. Afar, ns, frigul era destul de tare i oglinda apei ncepuse s se nchege ntre sloiurile aduse de cureni: dar la rsrit se vedea lu- nuna nsngerat a soarelui care ncepea s se arate. Era mai mult un fel de cscat somnoros al soatelui n aternut, cci lumi na nu dur mai mult dect cteva clipe

i pe urm se stinse. Cu toate acestea, de aici nainte nimic nu mai putea schimba mersul vremii, i ei tiau aceasta dinainte. Kotuko gsi cei doi cini btndu-se afar din colib, n faa unei morse pe care o omorser i care gonise un nstrap de peti pe care i strnise furtuna. Aceasta era prima mors care se oprise pe aceast insul, chiar din prima zi a dezgheului. Pn seara ns, printre sloiurile de ghea care coborau pe ap, se vzur sute de capete negre care zburdau n apa nu prea adnc din apropierea rmului. Fu o adevrat plcere pentru ei s mnnce din nou ficat de mors i s umple opaiele cu grsime ca s vad flacra nalt de trei coi, cum fusese mai nainte, dar cu toate acestea imediat ce gheaa se ncheag din nou, Kotuko i fata ncrcar sania i nhmar cei doi cini care se opinteau cum nu se opintiser niciodat nainte n hamuri, cci se gndeau la ce se ntmplase n sat la ei, n timpul ct lipsiser. Vremea era tot att de aspr ca i nainte, dar e mult mai uor s tragi la o sanie ncrcat cu de- ale mncrii, dect s pleci la vnat cu stomacul gol. n gheaa de pe rm lsaser ngropate douzeci i cinci de morse i o pornir n goan spre satul lor. Cinii le artar drumul de cum nelesesem intenia lui Kotuko, i cu toate c nu se vedea nici urm de pmnt, n dou zile ajunser la marginea satului lor. La h- pitul celor doi cini, nu rspunser dect trei cini care mai erau n via, cci tribul nfometat i mncase pe toi. Colibele erau aproape complet n ntuneric. Cu toate acestea, cnd Kotuko chiui o dat: Ojo! (a venit fiertura) i rspunser glasurile stinse din colibe. Cnd adun tribul ntreg i i chem pe nume, nici unul nu lipsea. Peste un ceas flcrile opaielor se nlar n coliba lui Kadlu, apa din zpad topit ncepu s dea n und deasupra focurilor aprinse, iar din tavan picurau mrgele, n timp ce Amoraq prepara de mncare pentru ntreg tribul, iar copiii cei mici. ascuni n glugi, morfoleau grsimea aleas

i cu gust de alune, iar vntorii nghieau tacticoi i fr nici un fel de grab hlcile de came de foc, pn se fcur ca nite cimpoaie. Kotuko i fata ncepur s-i povesteasc ntmplrile, n timp ce amndoi cinii se aezar ntre ei i ciuleau urechile ruinai de cte ori pomenea cineva numele lor. La inuii se spune c un cine care a fost o dat lovit de boal i a reuit s se fac bine este la adpost de orice atacuri care ar putea veni mai trziu. Va s zic, tornaqul nu ne-a uitat. ncheie Kotuko. Crivul a btut trei zile de-a rndul, iar cnd s-au pornit ghearii, morsele s-au repezit pe urma nstrapului de pete speriat de furtun. Rsufltorile focilor sunt la deprtare de dou zile de sat. Vntorii cei vrednici s plece mine diminea i s aduc acas animalele vnate de mine astzi cu cangea: am ngropat douzeci i cinci n gheaa de pe marginea rmului. Dup ce le vom mnca pe toate acestea, ne vom duce s vnm morse pe ghearul de unde m-am ntors. Dar tu ce ai de gnd s faci? ntreb vrjitorul satului pe acelai ton respectuos cu care vorbea ntotdeauna cu Kadlu, care era cel mai bogat om din tribul Tununirmiut. Kadlu se ntoarse spre fata care venise de la miaznoapte i rspunse cu glas domolit: Noi vom cldi o cas, i ntinse braul spre partea de apus a casei lui, cci era obiceiul ca fiul sau fiica mritat s stea ntotdeauna n partea aceea a casei prinilor ei. Fata ntinse minile cu palmele n sus, i pe fa i se rspndi o expresie de dezndejde. Ea era o strin pe care o primiser n cas i o hrniser de mil, aa c nu avea nici un fel de zestre pe care s o aduc n noua gospodrie. Amoraq cobori de pe lavia unde se aezase i ncepu s adune fetei n poal: opaie de piatr, rztori de fier pentru curat pieile, crtii de tinichea, piei de ren brodate cu dini de bizon mosc. andrele de care ntrebuineaz marmani pentru cusut pnzele de corabie, cu un cuvnt tot ce ar fi putut reprezenta zestrea celei mai bogate fete din

partea cea mai de miaznoapte a teritoriului arctic. Fata se plec de atinse cu fruntea podmolul colibei. i lum i pe ei, zise Kotuko artnd spre cei doi cini care se nghesuiau cu boturile reci n obrazul fetei, creznd c vrea s se joace cu ei. Da, zise Angekok (vraciul) cu gravitate, dregndu-i glasul, ca i cnd el le-ar fi tiut pe toate de mai nainte. Imediat ceKotuko a plecat din sat, eu m-am dus la Casa Cntecelor i ani nceput s recit descntecele pe care leam repetat n fiecare noapte i am invocat Umbra Marelui Ren. Descntecele mele au dezlnuit furtuna i au fcut s porneasc gheurile, din cauza crora cei doi cini s-au luat pe urma lui Kotuko, pentru ca s-l fereasc s fie strivit de gheari. Tot descntecele mele au mnat foca s ias dup nstrapul de peti, dup ce s-a rupt gheaa. Trupul meu se odihnea n quagii, dar sufletul meu era plecat n largul gheurilor de la miaznoapte, pentru a cluzi cinii i pe Kotuko n tot ce fceau. Eu sunt cel care, dinainte, le-a pus la cale pe toate. Toat lumea era stul i abia se mai inea pe picioare de somn, aa c nu se gsi nimeni care s-l contrazic. Angekokul i mai scoase o bucat de came fiart i, dup ce o mnc, se ntinse s doarm alturi de ceilali, n casa cald i bine luminat n care mirosea a untur de pete. Kotuko, care se pricepea s deseneze foarte bine n stil inuit, a crestat pe o lam subire de filde toate imaginilp ntmplrilor din aceast cltorie a lui spre miaznoapte. n iama fr gheuri care a urmat, el s-a ndreptat cu faa spre teritoriul Ellesmere i a lsat lui Kadlu aceast lam de filde pe care, el, la rndul lui, a pierdut-o prin nisip n vara cnd i s-au rupt tlpile sniilor, pe malul lacului Netilling, n drumul care duce la Nikosiring. Aici a gsit-o n primvara urmtoare un inuit a crui colib era prin apropiere, iar acesta a dat-o unui om din Imigen care era interpret pe o balenier ancorat n strmtorile Cumberland. Acesta, la rndul lui, a vndut-o lui Hans Olsen, contramaistru pe bordul unui vapor care transporta turiti spre capul cel mai de

nord al Norvegiei. Dup terminarea sezonului de excursii, vasul acesta fcea curse ntre Londra i Australia, cu escal la Ceylon. Aici Olsen a vndut-o i el unui bijutier pentru dou safire care nu erau dect imitaii. Eu am gsit-o la Colombo, ntre o mulime de vechituri fr nici o valoare, i am tradus n ntregime aceast poveste, fr s fi omis ceva.

Angutivaun taina
(Aceasta este o traducere ct se poate de liber a cntecului vntorilor care se ntorc acas, aa cum l cnt brbaii dup ce vin de la vnatul morselor. Inuiii au obiceiul s repete de mai multe ori fiecare strof n cor.) De snge nchegat mnuile noastre sunt pline, i blnurile ca cenua, de praful spulberat al zpezii, Aduse de foci i morse din rmul pierdut, n al nopii uitat ntuneric de ghea. Au jana! Aua! Oha! Haq! Haiticul despic Al vntului urlet slbatic cu pieptul, Deasupr-le uier biciul ca arpe de par, Se ntorc vntorii cu prada lor iar. Gonit-am pe ale morselor urme ascunse, n culcuuri de ghea cu cangea lovit, Noaptea la pnd am stat i-am rpus-o, Pe snii, ca prad o purtm ntre noi. Cu bra ridicat n senin vntorul Ateapt s ias n copci de aer croite; Cu morsele grase de moarte lovite, Pe sanie ncrcate, pornesc vntorii. De snge nchegat mnuile noastre Sunt ncleite i chicuir n gene i-n nri Noi purtm, adus din zri deprtate, De cte ori cu vnatul acas ne-ntoarcem.

Au jana! Aua! Oh a! Haq! Despic haiticul Al vntului urlet cu pieptul i uier biciul, De chiotul nostru zri clocotesc i femei Ne ateapt sosirea n margini de sat!

Cine rou
Nopi albe de veghe, nopi nstelate, Nopi fermecate de iureul goanei Pe urmele vnatului dinainte simit De umbre furie ndreptat pe ascunse poteci, n zorii ce-n fundul zrii rsar, i las dr pe roua ce struie n soare. Aminte mi aduc de urletul dat De lupul pornit n haitic, nainte ce sambhurul vine la vaduri s bea, De nopile acelea cu moartea nfrite Cnd viaa nimic nu nseamn i chiotul goanei te duce Pe ascunse poteci de primejdii pzite.

Partea cea mai plcut a vieii lui Mowgli ncepu numai dup ce jungla cobor n vi Era cu gndurile mpcate, ca orice om care i d seama c ceea ce a lcut e bine fcut; toat jungla i era prieten i toate vietile se temeau de el. Faptele lui i tot ce a vzut i a auzit n timpul ct a pribegit de la un neam de vieuitoare la altul, fie nsoit de cei patru tovari ai si, fie singur, ar putea forma subiectul mai multor povestiri, cel puin tot att de lungi ca i aceasta pe care v-o povestesc acum. De aceea nu vei afla niciodat cum a scpat de elefantul nfuriat de la Madla, care a omort douzeci i doi de boi njugai la carele ncrcate cu argini, n drum spre beciurile stpnirii i cum a risipit prin rna drumului rupiile strlucitoare, nici cum s-a luptat o noapte ntreag cu crocodilul Jacala n smrcurile de la miaznoapte i cum i-a rupt prseaua cuitului pe care ncercase s-l nfig n spinarea acoperit de solzi a acestui monstru; nu v voi spune nici cum a gsit un cuit nou, dar mult mai lung, atrnat de gtul unui om care fusese omort de un mistre, nici cum a urmrit mistreul i l-a omort ca rsplat pentru cuitul omului; cum odat, pe vreme de foamete, a fost prins la mijlocul unei cirezi de cerbi care coborau n alt parte s gseasc pune i cum era s fie strivit de trupurile lor nclzite de goan; cum l-a salvat pe Hathi cel nelept dintr-o groap n fundul creia era nfipt o lance cu vrful n sus, i cum n ziua urmtoare a czut el nsui ntr-o groap de leoparzi, ascuns cu mult viclenie i cum a venit Hathi de a frmat trunchiurile copacilor care erau rsturnate peste groap; cum a muls bivoliele slbatice n mijlocul mlatinilor i cum.. Dar nu v pot povesti dintr-o dat mai mult dect o singur ntmplare. Lupul i lupoaica care l crescuser murir i Mowgli rostogoli o stnc uria peste gura peterii, ca nimeni s nu le tulbure somnul, i le cnt prohodul morilor. Baloo era btrn i plin de reumatisme. ns i Bagheera, ai crei nervi erau de oel i avea muchii de fier, prea acum mult mai nceat la vnat dect nainte. Din cauza btrneii Akela, din cenuiu ce era, se fcuse alb

ca zpada i-i ieeau coastele prin piele. Se mica de parc ar fi umblat n picioroange de lemn i Mowgli trebuia s aib grij s vneze pentru el. Lupii cei tineri, ieii din haiticul Seeonee, care se rzvrtiser, duceau o via prosper i se nmuliser nct erau aproape patruzeci la numr. Toi erau voinici i tineri, cel mult de cinci ani, dar fr stpn, iar Akela i sftui s se uneasc ntre ei, s asculte legea i s se supun unui ef, cum se cuvine poporului liber din jungl. Aceasta era o afacere n care Mowgli nu se amesteca deloc, cci spunea c el mncase de mult agurid i cunotea destul de bine pomul cu fructele care-i strepezesc dinii. Cnd aflns c Phao, fiul Phaonei (tatl lui fusese Lupul cel Cenuiu pe vremea cnd Akela conducea haiticul), i lcuse drum ca s fie vrednic s conduc el haiticul dup toate legile junglei, i sub cerul nstelat rsunar din nou vechile cntece i chemri de altdat, se duse i el la Stnca Soborului, ca s-i aduc aminte de ce-a fost odinioar. Cnd voia s spun ceva, haiticul l asculta pn la capt i locul lui era alturi de Akela, ceva mai sus de Phao. Pe vremea aceea vnatul era bogat i somnul tihnit, cci nimeni nu ndrznea s intre n jungla pe care o stpnea poporul lui Mowgli, cum 1 se spunea haiticului pe atunci, iar puii de lup erau voinici i tari i n fiecare zi soseau duium pentru a fi ncercai. De la adunrile de ncercare Mowgli nu lipsea niciodat, cci i aducea aminte de noaptea cnd pantera neagr a prezentat haiticului un copila complet gol i astngat: Privii, lupilor, uitai-v bine! Amintirea aceasta l nduioa ntotdeauna. Restul zilelor Mowgli i-l petrecea foarte departe. n adncul junglei, ncercnd s neleag, s vad i s se apropie mereu, mpreun cu cei patru frai ai lui, de alte lucruri pe care nu le mai ntlnise nainte. ntr-o zi, pe nserate, mergea agale printre coline, ca s duc lui Akela o jumtate de cerb proaspt vnat, n timp ce toi cei patru zburdau pe urma lui. dndu-se tumba i bucurndu-se de via. n clipa aceea Mowgli auzi un ipt

pe care nu-l mai auzise de la moartea lui Shere Khan. n jungl strigtul acesta se numete pheeal, un fel de urlet fioros al acalului cnd pleac pe urma tigrului la vnat sau cnd simte c are la ndemn o prad bogat. nchipuii-v un amestec de ur. de izbnd, de groaz i de dezndejde. n care tremur o not sinistr i v vei da imediat seama de acel pheeal care porni din fundul deprtrilor, clo cotind pe drumurile neumblate ale junglei, ca s se sting din colo de Waingunga. Cei patru se oprir toi dintr-o dat i, zbi lindu-i spinrile, ncepur s mrie Mowgli se opri i el i duse mna la prseaua cuitului Nici un vrgat nu ndrznete s ucid n partea aceasta a junglei, zise el. Acesta nu este chiotul care prevestete vntoarea, lmuri Cenuiul. Aici se pare c au dat de o prad foarte bogat. Ascultai! iptul porni din nou, un fel de oftat amestecat cu chicotii nct i se prea c acalul ncearc s imite chiotul omenesc Mowgli se ndrept spre Stnca Soborului i, n drum, lu cu el pe toi lupii care veneau n goan, Phao i Akela erau pe Stnc, iar mai jos de ei, tremurnd de nerbdare, ateptau ceilali. Lupoaicele goneau n grab mare cu pun spre culcuuri, cci se tia c atunci cnd se aude glas de pheeal rscolind pdurea, cei mici i netrebnici nu au ce cuta pe afar. Prin noapte nu se mai auzi o vreme dect murmurul venit de la Waingunga i vnturile domolite ale seni. trecnd printre ramurile copacilor, apoi dintr-o dat de pe cellalt mal al apei porni urlet de lup. Lupul acesta nu putea fi din haitic, deoarece toi erau adunai pe Stnca Soborului Urletul trecu numaidect ntr-un ltrat plngtor i dezndjduit: Dhol, dhol. dhol!', i puin dup aceea se auzir paii ostenii ai fiarei urcnd din greu peretele stncii. Peste cteva clipe se art un lup costeliv, leoarc de ap, i cu vrgi roii pe coaste. Una dintre labele dinainte i era rupt, iar din gur i picura spum. Cum ajunse ntre cei adunai, se ntinse la picioarele lui

Mowgli i ncepu s gfie din greu. Noroc la vnat! Cine duce haiticul? ntreb Phao cu gravitate. Noroc la vnat, rspunse strinul Eu sunt Wontolla. Aceasta nsemna c e lupt de capul lui care ngrijete singur de lupoaic i pui n culcuul ascuns, cum e obiceiul la lupii din miazzi Wontolla mai nseamn i dezmotenit care nu face parte din nici un fel de haiticuri. n timp ce gfia la picioarele biatului, se putea vedea cum i se micau toate coastele din cauza btilor inimii Cine se mic? ntreb Phao Se mic dholul, dholul din Dekkan .. cinele rou, ucigaul. S-au ridicat din miazzi i se ndreapt spre miaznoapte, cci Dekkan se spune c e deert, i sting lotul n dmmul lor. Cnd a rsrit luna nou ai mei erau patru la numr. Eu cu lupoaica i cei trei pui pe care i scosesem s nvee cum se vneaz i cum s se ascund cnd trece cprioara, cci aa este obiceiul la es. La miezul nopii i-am auzit zburdnd mpreun, dar in zorii zilei i-am gsit mori pe toi patru n iarba ud de rou. Popor liber din jungl, patru aveam cnd luna nou se urcase pe cer! Miam zis c trebuie s rzbun sngele vrsat i m-am repezit pe urma dhol-ului. Cte capete sunt? ntreb Mowgli. Haiticul mri surd mprejur. Nici eu nu tiu. Trei dintre ei ns nu vor mai ucide nicioda- ta de aici nainte; dar la sfrit m-au rzbit i m-au gonit cum goneti cerbul, aa c am venit n trei picioare pn la voi. Privii, popor liber al junglei! Strinul ntinse laba zdrobit care era neagr de snge nchegat. Pe coaste pielea i era sfiat, iar la gt avea o muctur care sngera. Ia i mnnc, zise Akela, lsnd prada pe care i-o adusese Mowgli. Lupul nfometat se repezi numaidect asupra crnii proaspete, iar dup ce i astmpr foamea, se ntoarse spre adunare.

Hrana pe care mi-o dai nu are s v fie n piedere, cci dup ce voi mai prinde putere, voi vna i eu. Culcuul meu e gol, dar era plin cnd a rsrit luna nou i datoria sngelui nc nu e pltit cu totul. Phao i auzi flcile clempnind n timp ce frma oasele cerbului i ddu din cap n semn de aprobare. Vom avea nevoie de cangea flcilor tale, zise el. Puii de dliol se ndreapt i ei ncoace? Nu sunt cu ei: sunt numai vntorii roii, cini tineri i voinici alei din haitic. Din spusele lui Wontolla, cei de fa i ddur seama c dholul, cinele rou, vestit vntor din Dekkan, a pornit la atac. i haiticul tia dinainte c, atunci cnd se apropie dholul, pn i tigrul fuge din calea lui i le las prada vnat de el. Cnd se urnesc din esuri. alearg drept nainte i se risipesc prin jungl, omornd i sfiind tot ce le iese n cale. Cu toate c nu sunt nici att de mari i nici att de vicleni cum sunt lupii, sunt totui foarte vnjoi i muli la numr. De aceea cinele rou nu face haitic nainte de a fi cel puin o sut care s se nsoeasc, toi zdraveni i voinici; lupii ns fac un haitic destul de temut chiar i atunci cnd sunt mai puini. Drumurile pe care le fcuse Mowgli l duseser de multe ori pn la marginea coamclor acoperite de ierburi grase de la miazzi, i se ntmplase ca n Dekkan s gseasc i s vad dholii dormind, sau jucndu-se prin scorburile i mrcinii pe unde i aveau culcuurile. Dar trecuse pe lng ei cu scrb, cci animalele acestea nu puteau adulmeca vnatul i nici nu-l simeau de departe, ca poporul din jungl; i era sil de ei pentru c nu dormeau n peteri, ci prin gunoaie i ntre degetele de la picioare le cretea un fel de pr epos, pe cnd el cu toi ai lui aveau tlpile goale. tia ns dinainte ct este de primejdios un haitic de dholi pornit la atac i despre aceasta i vorbise i Hathi. Chiar Hathi se ferete din calea lor cnd pleac n iure, cci pn cnd nu mor pn la unul sau nu mai au ce vna, nu se opresc niciodat din drum.

Pn i Akela auzise cte ceva despre ei. de aceea se ntoarse foarte linitit spre Mowgli i zise: E mai bine s mori cu haiticuf dect far stpn i singur. Are s fie o vntoare n lege i cea din urm pentru mine. Dar tu, frioare, care eti pornit dintre oameni, vei mai tri multe zile i nopi. ndreapt-te spre miaznoapte i culc-te linitit, cci dac va mai rmne vreun lup n via dup ce vor trece dholii, lupul va veni la tine s-i spun ce a fost. Vorbe goale, rspunse Mowgli cu dispre. Nu cumva mi cerei s m duc la iezere s prind zvrlugi i s dorm n ramurile unui copac, sau poate s cer ajutorul lui Bandarlog i s roni la nuci n timp ce haiticul rmne s atepte ncierarea? Va fi o ncercare pe via i pe moarte, rspunse Akela. Tu n-ai cunoscut pn acum ce este dholul... ucigaul cel rou. Nici chiar vrgatul... Aowa, aowal zise Mowgli n glum. Odat am ucis i eu o maimu vrgat, dar sunt sigur c Shere Khan ar fi fost n stare s-i lase tigroaica prad atacului cinilor roii, numai el s poat scpa. Eu ns i spun ca s tii: tatl meu a fost lup i mama lupoaic i frate am avut un lup cenuiu (acesta azi n-are minte prea mult cci a mbtrnit) De aceea, dac vor veni dholii. de vor veni. s tii c Mowgli cu poporul liber al junglei una sunt n lupta care vine. Asta i-o jur pe amintirea taurului cu care am fost rscumprat, taurul pe care Bagheera l-a pltit pentru mine. de mult, ntr-o vreme de care nimeni din haitic nu-i mai aduce aminte, i iari v spun. c dac se va ntmpla ca eu s uit. s-i aduc aminte copacii i fluviul, i s tii c i cuitul meu poate face atta slujb haiticului ct pot face colii cngilor voastre, i cred c pn acum fierul cuitului meu n-a ruginit. Aceasta este vorba pe care v-o spun acum i v-o las chezie. Om cu limba de lup, tu nu tii ce va s zic un dhol, rspunse Wontolla. Eu nu caut dect s le pltesc datoria de snge nainte de a m fi sfiat n buci. Haiticul lor

nainteaz ncet, ucignd tot ce le iese n cale; mai atept dou zile ca s mai prind putere, i m voi ntoarce ca s le pltesc datoria de snge. Pe voi, popor liber din jungl, ns v sftuiesc s v ndreptai spre miaznoapte i s cutai ca o vreme s v mulumii cu hran puin, pn cnd va trece haiticul lor. i s v ferii, cci goana aceasta nu cunoate popas. Ascultai ce spune strinul, l ntrerupse Mowgli rznd. Noi, poporul liber, s ne ridicm spre miaznoapte i s ne hrnim cu oprle i guzgani de pe maluri de ap, iar lor s le lsm prad tot vnatul pmnturilor noastre, de fnc s nu-i ntlnim n drum. Adic s stm ascuni i pe ei s-i lsm s-i fac de cap, pn cnd vor binevoi s ne dea napoi ceea ce este al nostru. Nu sunt dect nite cini, dar nici cini, ci jigodii pribege fr culcuuri i cu pr pe tlpile picioarelor i ntre degete. Jigodii roii cu pntece galben care fat cte ase i opt pui, ntocmai ca obolanul sltre cruia i se zice Chikai. Firete, trebuie s ne ascundem din calea lor, i s mergem, noi. poporul liber al junglei, s cerim celor de la miaznoapte rmia putred a vnatului lor, ca s ne hrnim. Cunoatei zictoarea: La miaznoapte te rod pduchii n cotloane, la miazzi i joac puricii n spinare. Noi ns suntem chiar jungla; alegei acum ntr-un fel. Avem de fcut o vntoare cum nu s-a mai pomenit, pentru haitic, pentru ntreg haiticul, pentru culcuuri i pui, pentru cei care ucid n peteri i pe poteci, pentru lupii care gonesc ciuta, pentru cei mici i pentru cei mari care ateapt hrana. Hotri ca s mergem, s mergem cu toii! Din mijlocul haiticului se ridic un urlet prelung care clocoti ca un dangt de clopot prin noapte, ulmd cu vuiet adnc, cum se aude cnd smulge furtuna copacii din culmi i-l repede n prpastie. S-a hotrt, s-a hotrt! rspunser ei n cor. S nu v micai de aici. zise Mowgli ntorcndu-se spre cei patru, cci de aici nainte vom avea nevoie de fiecare cange de coli. Phao i Akela s pregteasc planul

de lupt i s stai gata, iar pn atunci eu m duc s vd ct de mare e haiticul repezit ncoace. Dar aceasta e moarte sigur, strig Wontolla. ridicndu-se n dou picioare. Ce poate face acesta care pleac n pielea goal contra haiticului de cini roii? Aducei-v aminte c nici vigatul... Se vede c tu eti strin! strig Mowgli din fug, dar vom sta de vorb dup ce toi cinii vor fi mori. Noroc la vnat pentru toi! ntunericul l nghii lacom i biatul se repezi nainte, abia stpnindu-se. Nici nu se mai uita unde clca, i cum era firesc, se mpiedic i czu ct era de lung peste colacul inelelor lui Kaa, pitonul care pndea pe marginea apei o ciread de cerbi cobori la adptori Kssha, fcu pitonul artndu-i furculia limbii i ntorcn- du-se suprat spre el. Asta e treab de care se face n jungl, s dai peste mine i s-mi strici o noapte de veghe, cnd vnatul se arat att de mbelugat? Ai dreptate, zise Mowgli ridicndu-se, dar tocmai plecasem n cutarea ta, Cap Ltre. Vd c de cte ori ne ntlnim eti mai lung dect nainte i grosimea trupului tu ntrece lungimea braelor mele. n jungl nu e nimeni care s se poat asemna cu tine, btrne, neleptule i cel mai voinic din neamul reptilelor. Kaa! Vd c ai nceput cntec nou. Unde vrei s ajungi? Nu e nici o lun de cnd un bieoi narmat cu un cuit venise la trectoarea dintre stnci i a nceput s arunce n mine cu pietre i s-mi pun tot felul de nume din care se pun numai pisicilor slbatice, din cauz c adormisem la soare. Da, sforiai de risipeai cerbii, n toate prile. Cap Ltre, i preai surd la uierturile mele care tocmai atunci ieisem la vnat, rspunse Mowgli aezndu-se ntre inelele arpelui Da, i acuma acelai bieoi vine la Cap Ltre cu vorbe bune. ca s-i spun c e cef mai nelept, cel mai voinic i cel mai frumos din neamul lui Kaa. pn cnd

bietul Cap Ltre ncepe s cread i i adun trupul inele ca s aib pe ce se aeza bieoiul... Ei. ce zici. eti bine acum? Crezi c Bagheera poate s-i dea i ea un astfel de culcu? Kaa se fcuse colac i Mowgli se aez n scaunul acesta viu, cum s-ar fi aezat pe o pern de puf. Dup ce se aez. ntinse mna prin ntuneric, i pipind gtul ncordat al lui Kaa, l aduse i-l aez pe umrul lui. apoi ncepu s-i povesteasc tot ce se ntmplase n noaptea aceea n jungl. S-ar putea s ai dreptate, cnd spui c eu a fi un nelept, zise Kaa dup ce biatul termin de povestit, dar s tii c sunt surd, altfel auzeam i eu acest pheeal. Nu e de mirare c cei care se hrnesc n jungl cu iarb au nceput s se neliniteasc. Ci cini au pornit la drum? Nu i-am vzut nc, am venit ntr-o fug la tine. Tu eti mai btrn dect Hathi. dar s tii, Kaa. adug el slpnindu-se, c are s fie o vntoare cum nu s-a mai pomenit, i puini dintre noi vor mai vedea rsrind luna cea nou. n afacerea asta te amesteci i tu? Adu-i aminte c tu eti om i c ai ti te-au alungat. Las lupii s se socoteasc ei cu cinele rou. tu n-ai ce cuta ntre ei, cci eti om. Nucile care s-au scuturat acum un an au putrezit de mult, zise Mowgli. E adevrat c eu sunt om. dar mi aduc aminte c azi-noapte am declarat c fac parte din haiticul lupilor, i am luat mrturie copacii i fluviul care curgea alturi de nune, cernd s-i aduc aminte. Kaa. eu fac parte din poporul liber al junglei, pn n clipa cnd dholii vor trece pe aici! Poporul liber, murmur Kaa, poate hoi liberi! De ce te bagi n primejdia asta de moarte, numai pentru amintirea lupilor care sunt mori de mult? Asta nu e vntoare plcut! Mi-am dat vorba chezie, i vorba nu-mi va fi dat napoi, dect dup ce va trece haiticul de cini.

Ngssh. uier pitonul mirat, asta schimb povestea, cci vorba dat rmne vorb, chiar atunci cnd a plecat de la un om n pielea goal cum eti tu. Aveam de gnd's te iau cu mine spre miaznoapte unde sunt mlatinile. Aa ns uite ce zice Kaa... Gndete-te bine. Cap Ltre, ca s nu-te bagi i tu n primejdia asta. Eu nu vreau s-i iau vorba, cci tiu... Bine, aa s fie, rspunse Kaa. Nu-i voi da vorb, dar spune-mi i mie ce ai de gnd s faci cnd vor sosi dholii? Haiticul va trebui s treac fluviul Waingunga. Ziceam s-i atept cu cuitul i. sfiindu-i cu colii, i-am putea abate n josul apei, unde i vom rcori. Dholul nu se ntoarce din drum i e fiar setoas de snge, lmuri Kaa. Dup ntlnirea asta nu va mai rmne n via nici picior de om, nici pui de lup, ci numai oase care vor luci n soare. Ei bine, dac o fi scris s murim, vom muri, dar are s fie o ncierare cum n-a mai fost. Sunt tnr i peste capul meu n-au trecut prea multe ploi. Nu sunt nici prea nelept i nici prea voinic. Ai vreun alt plan mai bun dect acesta, Kaa? Peste mine au trecut sute de ploi. Hathi nc nu-i schimbase dinii de lapte pe vremea cnd dra lsat n pulbere de mine se vedea destul de larg. i-o jur pe primul ou de arpe c eu sunt mai btrn dect muli copaci din jungl i am vzut toate cte s-au ntmplat pe aici. Bine, dar acesta e vnat nou. Dholii n-au trecut niciodat pn acum pe potecile btute de noi. Ce va fi, a mai fost i altdat. Ceea ce se va ntmpla acum, nu poate fi altceva dect ntmplri din anii ale cror amintiri s-au pierdut n uitare. Stai linitit pn cnd mi fac socoteala vrstei. Mowgli rmase un ceas i mai bine ntre inelele arpelui, jucndu-se cu cuitul, n timp ce pitonul sttea cu capul ntins i nemicat pe iarb i se gndea la tot ce auzise, tot ce pise i tot ce vzuse de cnd ieise din

goace. Prea c luminile ochilor i se tulburaser, cci erau ca opalele moarte, iar, din cnd n cnd, mica legnndu-i capul pe dreapta i pe stnga, parc ar fi vnat ceva prin vis. Mowgli aipise, cci tia c nainte de a pleca la vnat, nimic nu e mai bun dect somnul i se obinuise s adorm la orice ceas, fie din zi, fie din noapte. ntr-un trziu simi c sub el trupul lui Kaa a nceput s se umfle i s creasc, apoi se ntinse i se auzi un sunet ca atunci cnd scoi o sabie din teac. Mi-au trecut prin minte umbrele toate ale anilor stini, zise pitonul, cu toi copacii czui, cu elefanii btrni i colurile stncilor care erau pleuve nainte de a crete muchiul pe ele Tu mai trieti, piciule? Abia s-a nlat luna pe cer. rspunse Mowgli. Nu prea neleg ce vrei s spui... h! fcu pitonul, acum sunt din nou Kaa; bnuiam c n-a putut trece prea mult vreme. Hai s mergem acum la fluviu i-i voi arta cum trebuie s ne aprm contra dholilor. Se ndrept i ncepu s coboare ca o sgeat spre Wamgun- ga, apoi se bg sub unda care acoperea Stnca mpcrii, cu Mowgli alturi. Nu nota, urc-te la mine n spinare, frioare. cci voi merge foarte repede. Mowgli i trecu braul stng n jurul arpelui, dreptul i-l ls moale n lungul trupului, iar picioarele i le mpreun ntinzndu-le n urm. Kaa ncepu imediat s urce la deal cu o iueal cum numai el o cunoate. n timp ce apa vjia n pieptul lui Mowgli, trupul i slta pe unda nspumat, pe care o despica pitonul. La deprtare de aproape dou mile mai sus de Stnca mpcrii, apele fluviului Waingunga sunt sugrumate ntre pereii de stnci care se ridic pe rm la nlime de vreo sut de metri i printre acestea puhoiul se repede grbit, ca iazul de moar, trecnd stvilarul de stnci. Mowgli ns nu tresri vznd furia apelor, cci pe el nu-l putea nspimnta nici o ap din lume. Se uita la pereii de stnc lucie care se ridicau

deasupra lui i ncepu s adulmece nelinitit mprejur, cci n aer se simea un miros dulce-acrior ca de furnicar pe vreme de ploaie. Instinctiv i bg capul n und i nu mai iei la suprafa dect atunci cnd trebuia s respire. Kaa i nfur coada de dou ori n jurul unei stnci ascunse sub ap i se opn. aezndu-l pe biat pe unul din inelele trupului pe care l fcuse colac. Aici sunt slaunle morii, zise biatul, de ce ne apropiem de locul acesta? Poporul doarme, rspunse Kaa n oapt. Hathi nu se ferete niciodat din calea vrgatului, dar amndoi se feresc din drumul pe unde trec dholii, iar acetia se spune c niciodat nu se sperie de nimic. Ce zici. crezi c se vor abate din cale cnd vor vedea n faa lor micul popor dintre stnci? Spune, stpne al junglei, cine este cel mai tare pe aceste meleaguri? Cei de aici, zise Mowgli Aici sunt slaurile morii. Hai sa ne ntoarcem. Nu te mica, uit-te bine cum dorm. Pe aici nu s-a schimbat nimic din vremea cnd eu nu eram mai lung dect braul tu. Stncile roase de ape i btute de vnturi din aceast strmtoare a fluviului Waingunga slujeau, de cnd se pomenete jungla. drept culcuuri pentru mruntul popor dintre stnci care erau albinele slbatice ale Indiei, gze harnice i mereu pornite pe har. Mowgli tia dinainte c la deprtare de jumtate de mil mprejur se oprea orice potec pornit din jungl spre pmnturile lor. De veacuri se statorniciser ntre stnci aceste naripate i roiau n adncul scorburilor unde nu puteau ptrunde nici oameni, nici fiare. Pe pereii ca de marmur ai stncii, n ambele maluri de piatr atrnau ciorchini de roiuri negre ca nite perdele uriae pe care nici omul, nici furia apelor, nici focul, nu le puteau atinge. Mowgli se ddu la fund, cci tia c acestea erau milioanele de albine negre care i fceau somnul Pe pereii ferii de vnturi se vedeau fagurii vechi ai roiurilor din anii trecui, ca nite trunchiuri uriae de copaci

putrezii, i fagurii proaspt durai ai roiurilor tinere, ntini ntre rdcinile i lianele uriae care coborau pe pereii de stnc. Prin linitea sumbr se auzea zumzetul simit al lucrtoarelor care cldeau fagurii ncrcai de miere din care picura lichidul de aur, prelingndu-se pe ramurile subiri. Pe mal, ceva mai sus, era un prund n mijlocul cruia se vedea o movil de faguri i miere risipit din prisosul anilor nenumrai care trecuser. Pe movila aceasta, nalt de cinci coi, se vedeau albinele moarte, trntori aruncai din stupi, cu aripile frnte, lcuste i bondari, faguri zdrobii, coropinie i molii care veniser atrase de mirosul mierii, iar pe deasupra lor era presrat un strat subire de praf negru. Mirosul dulce- acrior care plutea n aer era de ajuns ca s sperie toate vieuitoarele fr aripi primprejur care tiau ce nseamn s te apropii de slaurile mruntului popor dintre stnci. Kaa naint prin fluviu la deal. pn ajunse pe un banc de prundi de la intrarea strmtorii. Uite vnatul din anul acesta, zise pitonul Pe malul din apropiere se vedeau scheletele a doi cerbi tineri i al unui bizon. Mowgli i ddu numaidect seama c oasele rmase pe mal nu fuseser atinse nici de lup. nici de acal, cci erau n aceeai poziie cum czuser. Se vede c au trecut dincoace de hotarul oprit. Pesemne nu aveau tire de ce-i ateapt i poporul de albine i-a omort, zise Mowgli. Hai s plecm nainte de a se detepta din somn. Nu se deteapt nainte de revrsatul zorilor, i acum s-i spun ceva: demult, cci au trecut de atunci multe rnduri de ploi, un cerb gonit din cotloanele lui din miazzi venise ncoace cu haiticul pe urma lui. El nu cunotea jungla i cnd a ajuns nspimntat la fluviu, a srit n prpastie. Haiticul adulmeca urma i nu se uita naintea lui i nici nu-l vedea. Soarele era sus pe cer i poporul albinelor venea ntrtat ca un puhoi. Cei din fruntea haiticului srir i ei n Waingunga, dar murir cu toii nainte s fi ajuns pn la ap. Cei care nu apucaser

s sar murir acolo n vrful stncilor, cerbul ns a scpat cu via. Cum se poate? A scpat pentru c el a srit n valuri nainte ca poporul albinelor ntrtate s se fi trezit la vuietul pe care l fcuse goana lui, i l-au acoperit valurile pn s porneasc poporul la atac. Dar cei din haitic, care s-au repezit dup el, au murit cu toii, dui la fund de greutatea roiunlor care s-au aezat pe ei. Va s zic cerbul a scpat? ntreb Mowgli din nou. Cel puin n-a murit atunci, cu toate c pe el nu l-a ateptat nimeni sub ap, ca s-l primeasc n cdere i s-l scoat din mijlocul valurilor: un trup viguros i greu, cum ar fi cel al lui Cap Ltre, care l va atepta pe pici cnd l vor goni toi dholii haiticului din Dekkan. Tu ce ai de gnd s faci? ntreb Kaa, aducndu-i capul pe umrul biatului i ssindu-i pe sub ureche. Dup ctva timp, biatul rspunse domol: Asta ar nsemna s alergi singur n gura morii, dar cu toate acestea, Kaa, trebuie s tii c tu eti cel mai nelept din jungl. Asta mi-au spus-o muli naintea ta. Acum uite ce este: dac dholii te vor urmn... E mai mult dect sigur c m vor urmri, dar, dac ar ti ei ci ghimpi in eu gata s le intre pe sub piele... Dac te vor urmri, i te vor urmri cu ochi nsngerai de furia goanei, far s vad nimic n jurul lor dect umerii ti, toi cei care nu vor muri acolo sus pe stnci, vor muri fie aici, fie mai jos. n valurile apei, cci poporul albinelor se va ridica i se va repezi dup ei, s-i nece. Apele din Waingunga sunt ntotdeauna flmnde de hoituri, i ei nu l vor avea pe Kaa ca s-i in la suprafa, ci vor fi mpini de valuri n josul fluviului spre vrtejurile din apropierea culcuurilor Seeonee i aici haiticul tu i va putea lua de beregat pe cei care vor mai tri. Ahai! Eowawa! Nici ploile pe vreme de secet n-ar putea s cad mai bine. Mai rmne s vorbim acum

despre goan i despre sritura din vrful stncilor. M voi arta n calea dho- lilor pentru ca ei s se ia dup mine. Ai vzut stncile acestea care se ridic deasupra noastr, din partea de pe uscat, nu de pe fluviu? Nu le-am vzut, cci la asta nu m-am gndit pn acum. Du-te i le vezi; pmntul e putred pe acolo i tiat de ape, aa c n toate prile sunt numai anuri i gropi. Dac i-ar scpa piciorul ntr-o groap fr s fi tiut dinainte, se termin goana fr btaie de cap. Ascult, eu te voi lsa aici i, de dragul tu, numai al tu, voi duce haiticului vorba, n ce loc trebuie s atepte cinii din Dekkan. Eu ns nu fac niciodat crdie cu lupii, i ceea ce fac acum pentru tine, n-a face nici pentru mine. Cnd pitonului nu-i place mutra cuiva, e n stare s-i fac mai multe pocinoage dect oricare dintre vieuitoarele junglei, doar singur Bagheera l ntrece. n timp ce nota acum n josul apei. n faa stncilor ddu peste Phao i Akela, care ciuleau urechile ca s prind zvonurile ce se stingeau n ntunericul nopii. Hh! fcu pitonul oprindu-se nveselit n faa lor. Dholii vor veni adui de valurile apei, aa c. dac nu v temei de ei, i-ai putea omor cnd vor ajunge la vrtejuri. Cnd vor ncepe s soseasc? ntreb Phao. Dar piciul meu unde este? se amestec Akela grbit. Vor sosi cnd vor vrea ateptai i vei vedea. Ct despre piciul tu, cruia i-ai luat vorba chezic ca s-l trimii n gura morii, el e cu mine. i dac n ceasul acesta nu e nc mort, aceasta s-a ntmplat nu din vina ta. jigodie crunt i cu pielea dubit. Ateapt dholii s soseasc aici i fii mulumit c piciul i cu mine suntem de partea ta. Kaa o porni napoi n susul fluviului i ct ai clipi se ncolci din nou pe colul de stnc de unde plecase, apoi ridic privirea spre coama de stnci de deasupra lui. Peste cteva clipe vzu trupul lui Mowgli profilndu-se pe cerul nstelat i imediat dup aceea se auzi un vjit n aer. pe urm un rbufnit i. n clipa urmtoare, biatul era din nou

aezat ntre inelele elastice ale pitonului. Nu e lucru mare s faci noaptea o astfel de sritur, zise Morgii, cci uneori am srit i de la nlime de dou ori mai mare; numai de plcere: pmntul mprejur ns e foarte ru, i plin de mrcini i de scorburi ncrcate de roiun. Am acoperit cu lespezi de piatr cele trei scorburi pe care le-am ntlnit. Cnd voi trece din nou pe acolo, le voi da la o parte cu piciorul, aa c roiul nfuriat se va repezi dup mine. Acestea sunt vorbe i vicleuguri de-ale oamenilor. Tu eti biat detept, dar s tii c poporul mrunt e ntotdeauna pornit pe btaie. Nu, dragul meu, cci trebuie s tii c, n clipa cnd se arat zorile, jur mprejur toate zburtoarele se odihnesc cteva clipe. Eu voi iei n calea dholilor de cum se va crpa de ziu, deoarece cinii din Dekkan vneaz mai bine pe lumin. Acum haiticul este pe urmele nsngerate pe care le-a lsat Wontolla. Dholul nu pierde niciodat urma nsngerat, i nici nu o prsete, ntocmai cum nici Chil nu prsete strvul de bizon pe care l-a gsit czut, rspunse Kaa. Ei bine, n cazul acesta voi avea grij s-l pun, dac voi putea, pe o nou urm de snge care s fie chiar sngele lui, ca pe urm s-l fac s mute din rn. Tu, Kaa, m vei atepta aici, pn cnd voi sosi cu haiticul de dholi dup mine. Bine. dar ce se ntmpl dac te vor ucide n jungl sau dac te atac albinele nainte s sari n fluviu? Cu vnatul de mine, s ateptm pn mine, rspunse Mowgli ntrebuinnd o zictoare din jungl. Mai ai timp s-mi cni prohodul i dup ce voi muri. Noroc la v nat! zise biatul, apoi. desfacndu-i braul de pe gtul lui Kaa, i ddu drumul. Apele fluviului l luar ca pe un butean purtat de zpor i biatul se ndrept spre malul din fa unde apele erau mai sczute i se scurgeau peste prunduri. ncepu.s rd nveselit, cci nimic nu-i plcea mai mult dect s nfrunte moartea, i astfel s arate jun-

glei c el este stpnul. nainte de aceasta avusese de multe ori ocazia s ridice, cu ajutonil lui Baloo. fagurii roiurilorpe care i gseau n scorburile copacilor, i tia dinainte c albinele nu pot suferi mirosul de usturoi psresc. De aceea smulse mai multe fire i. lund o ramur, o coji de scoar ca s fac un curmei, apoi apuc pe urmele lsate de Wontolla care duceau spre miazzi, de la culcuuri pn la deprtare de cinci mile. n drum se uit cu bgare de seam printre copacii din stnga i din dreapta pe lng care trecea, fcnd o gur de ulea pdurea. La nceput eu am fost Mowgli brotcelul, pe urm am fost puiul de lup. iar mai trziu spuneam c sunt lup. Va trebui s fiu acum Mowgli maimua, nainte de a deveni un cerb gonit de haitic, ca pe urm s devin om, murmur biatul pipind tiul cuitului pe care l purta atrnat la gt. Urmele ptate de snge negru ale lui Wontolla duceau spre miaznoapte ctre un hi de pdure cu copaci foarte dei, care se ntindeau n rarite pn la dou mile deprtare de stncile unde erau roiurile de albine. De la ultimul copac din marginea raritei era loc liber, acoperit numai de tufe care cu greu ar fi putut s ascund chiar un lup. Mowgli trecu agale pe sub copacii raritei, msurnd distana de la copac la copac, i din cnd n cnd ncerca s sar de pe o crac pe cealalt. Cnd ajunse n lumini, se opri i iscodi mprejurimea mai bine de un ceas. Dup aceea se ntoarse din nou pe urmele lsate de Wontolla i se urc ntr-un copac ale crui crci atrnau cam la opt coi deasupra pmntului. Aici sttu fr s fac nici o micare, doar c, din cnd n cnd, i ascuea tiul cuitului pe tlpile picioarelor i murmura n oapt cte un cntec pe care nimeni nu l-ar fi putut auzi. Puin nainte de amiaz, pe cnd soarele dogorea n toi, auzi un ropot surd, pricinuit de alergtura dholilor care veneau n goan pe urmele lui Wontolla, i o duhneal nesuferit neca aerul. Vzut de sus, dintre ramurile copacului, dholul nu era nici pe jumtate att de mare ca

lupul, dar Mowgli tia c fiarele acestea aveau picioarele ca arcurile de oel i flcile ca o menghin Biatul vzu botul cu nrile dilatate al unui dhol rocat cum adulmeca urmele nsngerate, i-i strig de departe: Noroc la vnat!1' Fiara se opri i ridic fruntea, iar n urma ei se bulucir cete- cete, cinii rocai cu cozile ca mturoaiele, lai n piepturi i curmai de ale, dar cu flcile lacome de snge. Dholii sunt animale care trec drept nesimite i nici la ei n jungl nu tiu de prea mult omenie. Mowgli bg de seam c la tulpina copacului trebuie s fi fost cel puin dou sute la numr, dar cei care conduceau haiticul adulmecau nainte urmele lui Wontolla i cutau s-i urneasc pe ceilali din loc. Trebuia s mpiedice numaidect plecarea, altfel fiarele soseau la culcuurile lupilor cu ziua, de aceea Mowgli trebuia s-i fac s mai ntrzie pn se ntunec. Cine v-a spus s intrai n jungl? ntreb biatul. Toate junglele sunt ca i jungla noastr, rspunse unul dintre dholi i-i art colii ascuii. Mowgli se uit n jos batjocoritor i ddu un uier strident, ca obolanul sltre din Dekkan cruia i zice Chikai, dndu-le s neleag cu aceasta c n faa lui nu preuiau mai mult dect un Chikai. Haiticul se ngrmdi n jurul copacului i cel care i conducea ncepu s latre furios i s-i rspund c pentru el Mowgli nu este altcev a dect o maimu. Drept rspuns, biatul ntinse piciorul gol spre dholul nfuriat i-i art degetele. Gestul acesta fu de ajuns ca s nfurie ntregul haitic, cci celor care au pr pe tlpile picioarelor i ntre degete nu le place s le aduci aminte de aa ceva. Mowgli i retrase repede piciorul, cci dholul se repezi n sus, i plecndu-se spre el, i zise n btaie de joc: Cine, cine rou, ntoarce-te n Dekkan unde te ateapt oprlele i fratele tu, obolanul Chikai, cine rou; du-te s-i gseti fraii cei cu pr ntre degetele de la picioare, ce caui pe aici?! i din nou ntinse piciorul spre el. D-te jos maimu nprlit, pn nu te facem s cazi de foame dintre ramurile copacului, url cinele. Mowgli nici nu atept altceva; de aceea se aternu

ntre ramuri i ls braul drept s-i blbneasc spre ei, apoi ncepu s le spun tot ce tia despre apucturile, despre obiceiurile, despre celele i despre puii lor. Trebuie s tii c nu este nici un fel de grai care s se poat asemna cu cel ntrebuinat de vieuitoarele din jungl cnd vor s-i arate dispreul sau ura fa de altele pe care nu le pot suporta n apropierea lor. Dac ai cunoate acest grai, v-ai da mai uor seama c altfel nici nu poate fi. Cnd i spusese lui Kaa, pitonul, c are o mulime de ghimpi pentru pielea dholilor, Mowgli nu exagerase deloc. La vorbele lui. dholii ncepur s mrie n semn de protest, pe urm ncepur s urle nfuriai i din gurile nspumate le curgeau balele, n timp ce se ridicau n dou labe i ncercau s se repead n sus spre el Cutar s rspund insultelor lui. dar rspunsurile lor erau ca i cntecul unui cel care ar fi avut de spus ceva lui Kaa atunci cnd era furios, i n timp ce Mowgli i legna braul deasupra lor. gata n orice clip de atac, picioarele i se ncolciser n jurul unei crci Dholul care conducea haiticul srise de cteva on spre el. dar biatul nu ndrznise pn acum s-l loveasc. de team s nu greeasc lovitura. Cinele. ntrtat de vorbele lui. se repezi o dat furios i slt cam la apte coi de pmnt. Braul lui Mowgli se ntinse dup el ca o mldiere de arpe i-l apuc de ceaf nainte de a cdea pe pmnt. Cu stnga scoase cuitul i-i retez coada din rdcin, apoi i ddu drumul n mijlocul haiticului. Creanga pe care se aezase se nclinase sub greutatea lor i era ct pe-aci s-i piard echilibrul i s cad n mijlocul haiticului, dar cu picioarele se inea bine i cinele se zbtea n strnsoarea lui ca un acal btut. ncercnd s scape. Cnd se pomeni fr coad n mijlocul celorlali care jpiau ntrtai, sltnd pe picioarele dinapoi, haiticul se buluci din nou spre tulpina copacului. Mowgli i ddu seama c de aici nainte nu va mai avea nici o grij; haiticul nu va pleca nainte de a-l ucide pe el, sau nainte ca el nsui s fi ucis toi dholii, pn la unul. i vzu c se aeaz roat n jurul copacului i ateapt cu capetele ridicate n sus, ceea ce nsemna c

sunt hotri s-l atepte pn ce se va da jos. Se urc mai sus n ramurile copacului i, gsind o crac, se aternu s doarm. Dup trei sau patru ceasuri de somn, se trezi i ncepu s numere dholii de la tulpina copacului. Erau toi la numr, cci nu plecase nici unul i ateptau cu surlele ridicate spre el, ca nite fantome cu ochii scprnd prin ntuneric. Soarele ncepuse s cad n asfinit. Peste jumtate de ceas poporul mrunt dintre stnci se ntorcea de la munca zilei, i de cum ncepe s se ngne ziua cu noaptea, cinele rou i pierde ndrzneala. Nu era nevoie s m pzii cu atta grij, zise Mowgli n- tinzndu-se ntre ramuri; cu toate acestea mi voi aduce aminte de slujba bun ce mi-ai fcut-o. Vd c suntei dholi adevrai, dar mai vd c suntei cam muli la numr. Tocmai de aceea am hotrt s nu-i mai dau coada napoi celui care se hrnete cu oprle. Ce zici de asta. cine rou. eti mulumit? S tii c eu i voi depna maele pe ramuri, urla conductorul haiticului, mucnd cu furie tulpina copacului. Asta nu prea cred. dar uite ce. nelept obolan din Dekkan: de aici nainte se vor nate o mulime de cei roii fr coad, cu un pmtuf nsngerat care va duhni n cldura amiezii cnd nisipurile ncep s se nfierbnte. ntoarce-te n culcuul tu. cine rou. i spune alor ti c o maimu i-a retezat coada. Nu vrei s plecai? Atunci haidei cu mine, cci vei avea de nvat cte ceva. ncepu s salte din crac n crac, aa cum fcea neamul Ban- dar-log din jungl, repezmdu-se din vrful unui copac n ramurile celui mai apropiat, cu haiticul care se inea dup el, ridicnd rturile nfometate spre ramurile care se agitau. Din cnd n cnd se prefcea c-i pierde echilibrul i haiticul se repezea furios ca s-l rup cu colii. ngrmdindu-se de-a valma. Era un spectacol cile crui lumini aprindeau flcri pe trupurile zbrlite ale haiticului care venea gfind. Dup ce ajunse la ultimul copac, nainte de a da n lumini, scoase legtura de usturoi i se frec pe

tot trupul cu mult grij, n timp ce mai jos de el dholii urlau pe ntrecute. Maimu cu glas de lup, s nu-i nchipui c-i vei putea schimba mirosul, cci pn n clipa cnd te vom vedea mort, noi nu te slbim. Ia-i coada, strig biatul, aruncnd coada tiat ntre copacii pdurii prin care trecuse. Haiticul se repezi numaidect dup ea. i-acum venii dup mine pn cnd voi cdea mort. Mowgli i dduse drumul pe tulpina copacului i fugea de-i sfriau clciele spre stncile morii, nainte de a fi bgat de seam haiticul ce are de gnd s fac. Cnd se trezir, ddur un urlet prelung i se repezir dup el n goan domolit care, pn la capt, te face s cazi cu sufletul la gur n mijlocul potecii i s atepi clipa cnd vei fi sfiat. Mowgli ns tia c, atunci cnd alearg grmad, goana lor este mult mai nceat dect a haiticului lupilor, altfel nici nu ar fi ndrznit s alerge aproape dou mile n cmp deschis. Dholii erau siguri c la urma urmei tot l vor sfia i tot att de sigur era i Mowgli c de acum nainte i va duce unde va vrea el Totul era s se in aproape de el. ca nu cumva s se ntoarc din drum nainte de vreme. Alerga cu pai msurai i n urma lui era dholul cel fr coad, la deprtare de cel mult cinci metri, iar dup el venea haiticul gonind cu capul n pmnt i desfurat pe o ntindere de cel puin jumtate de mil. nnebunit de furia sngelui care i gdila nrile i-i ndemna la drum. Cut s pstreze deprtarea dintre el i cini controlndu-i fuga dup ciocneala de labe ce se auzea pe urma lui. i cu gnd s dea ultimul iure, dup ce va ajunge ntre stncile albinelor. Mruntul popor dintre stnci se adunase devreme n culcuuri, cci trecuse vremea primelor flori, dar la cei dinti pai care rsunar pe deasupra scorburilor n care dormeau albinele, lui Mowgli i se pru c aude un vuiet surd. ca i cum pmntul din jurul lui ar fi nceput s se

nruie. Imediat se repezi nainte i ncepu s alerge cu dezndejde, cum nu alergase niciodat n viaa lui pn acum. i la fiecare pas rsturna cte una din lespezile pe care le aezase peste gura scorburilor n care dormeau albinele. Din adncul acestora ncepu s scape un miros dulce acru de miere trezit. n clipa urmtoare, auzi mugetul ca de ape care rup stvilarele i pe urma lui se ridic o trmb ntunecat de nori; la civ a pai era fluviul Waingunga i n fund. la suprafaa apei, capul lefuit ca un diamant al pitonului. Se opinti din toat puterea, i sri n adnc, tocmai n clipa cnd dholul cel far coad muc n gol alturi de el, apoi se pomeni prins n colacul inelelor lui Kaa, i njurai lui apele nspumate vjiau n vrtejuri. Nu avea nici o neptur pe trup, cci mirosul de usturoi inuse departe poporal albinelor de el n timp ce trecuse pe deasupra scorburilor. Trapul lui Kaa l slt deasupra undei furioase, n timp ce din culmea stncilor ncepur s plou n ap vltuci grei nvelii n roiuri de albine; dar nainte s fi ajuns la suprafaa fluviului, roiul albinelor se ridic din nou spre culme, i n josul apei pornea de-a berbeleaca strvul cte unul dhol nepat de moarte. n nlime se auzea ltratul furios al cinilor oprii pe malul de deasupra cruia se auzea ca un muget surd uriaul zumzet al roiurilor rscolite. Ici, colo cte un cine dduse n crpturile stncilor i intrase ntre roiuri, unde muca dezndjduit, zbtndu-se n toate prile i frmnd fagurii pustiii, ca pe urm s ias prin cine tie ce canal care comunica mai jos cu apele fluviului, urmrit pn i mort de norul albinelor care l petreceau pn dincolo de stncile morii. Alii fcuser saltul prea scurt i rmseser spnzurai n crcile copacilor crai pe peretele stncilor, ca o desag acoperit de furnicarul aductor de moarte. Cei mai muli ns, nnebunii de veninul lsat de nepturi, se repezir de-a dreptul n fluviul ale crui ape, cum spunea pitonul, erau mereu nfometate. Kaa l inu pe Mowgli strns pn n clipa cnd simi c i s-a linitit respiraia, apoi se ntoarse spre el i-i spuse;

Acum nu se poate s mai stm aici, cci roiul albinelor s-a micat n lege. Hai s coborm n josul fluviului. Mowgli ncepu s coboare pe Waingunga, notnd la suprafa cu cuitul n mn i dndu-se la fund, de cte ori simea nevoia i putea. Ia-o ncetior biete, ia-o ncetior, cci cu cangea unui singur dhol nu se poate s stingi o sut de vieti, cel mult dac colul ar fi al unei cobre; nu uita c muli dintre dholi au srit n ap de cum au simit c se mic poporul albinelor. Toi acetia sunt teferi i coboar acum la vale pe Waingunga. Cu att mai mult treab se va gsi pentru cuitul meu. Phai! chiui biatul, ia te uit cum vine norul de albine dup noi. apoi se ddu din nou la fund, cci suprafaa apei era mpnzit de roiurile de albine ntrtate care se repezeau cu ghimpii otrvii la tot ce ntlneau n cale. Linitea niciodat nu stric, zise Kaa, ai crui solzi nu puteau fi strpuni de ghimpii albinelor, i nu uita c ai n faa ta noaptea ntreag ca s duci aceast vntoare pn la capt. Auzi cum url cinii! Aproape jumtate din haitic bgase la vreme de seam n ce curs au czut tovarii lor, de aceea fcur numaidect cale ntoars i se repezir n fluviu tocmai acolo unde malurile ncepeau s se deprteze unul de altul i apele fceau balt spre vaduri. Ltratul lor furios i ameninrile neputincioase contra maimuei din copaci, care-i fcuse de ruine, se amestecau cu horcitul celor care mureau de nepturile albinelor repezite pe urma lor. Ca s stea nemicai pe rm, ar fi nsemnat s atepte moartea i atta lucru tia fiecare din haitic. Furia apelor i tra pe cei care sriser n valuri tot mai jos spre dulbinele adnci de la Stnca mpcrii, dar i aici i ateptau roiurile furioase ale albinelor i i silir din nou s intre n valurile adnci care clocoteau ntrtate n jurul lor. Mowgli l auzi pe cel fr coad ndemnndu-i tovarii s nu se lase pn cnd nu vor strpi i cel din urm lup din haiticul

Seeonee. n clipa aceasta. ntre cei care pluteau n faa lui, auzi pe cineva strignd. Apa nspumat aduce urme de snge; mi se pare c cineva ucide pe urma noastr, i se auzir cngile colilor clmpnind sec prin ntunericul tot mai des al serii. Mowgli se ddu la fund ca o vidr i trecu pe sub pntecele dholului nainte ca acesta s fi avut timp s mai clmpneasc i a doua oar din flci, iar n clipa urmtoare unda apei se pt de sngele gros al fiarei care rmase moale i se ntoarse cu labele n sus. repezit de ape la vale. Haiticul de dholi ncerc s se ntoarc, dar valurile repezi l tra nainte, iar ghimpii albinelor care veneau din urm i sgeta n capete i n urechi, n timp ce din fundul ntunericului spre care se duceau, urletele lupilor Seeonee se ridicau tot mai amenintoare, rscolind linitea pustietilor din jungl. Mowgli se ddu din nou la fund i iari pieri de pe luciul apei unul dintre dholi, ca pe urm s apar cu labele n sus dus n voia apei: i iari se ridic glasul de ponos al celor care pzeau haiticul din urm. Unii urlau furioi strignd comandantului s ias la rm, alii cereau s se ntoarc fr ntrziere la Dekkan, iar cei mai ndrznei l ameninau pe Mow- gli cu moartea, de cum va aprea la lumin. Ajung la lupt nvrjbii, zise Kaa, asta nseamn c haiticul ncepe s slbeasc. Ce a mai rmas de fcut, e pentru fraii ti care ateapt la cotitura fluviului. Poporul albinelor se ntoarce n culcuuri. Ne-a petrecut destul. Acum m ntorc i eu, cci nu fac niciodat crdie cu lupul. Noroc la vnat, frioare, i nu uita c dholul se repede la pntece, nu la gt. Pe mal, se art, venind n goan, un lup n trei picioare care srea ca ieit din mini i se tvlea prm iarb, zbrlindu-i spinarea i ndicndu-se pe labele dinapoi, ca i cnd s-ar fi jucat n faa culcuului cu puii. Era Wontolla, pribeagul, care nici nu ltra, nici nu urla, ci continua s alerge jucndu-se pe rm alturi de dholii care se luptau cu valurile. Haiticul era ostenit de lungul notat i blnurile de

pe ei i trgeau la fund, iar cozile stufoase veneau pe urma lor ca nite buci de lemne grele; erau frni de trud nct nu mai ltrar ci priveau tcui la cei doi ochi de jeratic care i urmreau de pe rm. Proast vntoare cea de azi, exclam unul dintre dholi. Din contr, e vntoare bogat, rspunse Mowgli care rsri alturi de el i-i nfipse cuitul ntre umeri, ferindu-se s nu fie apucat de cangea dholului n agonie Tu eti acolo, piciule? se auzi glasul lui Wontolla clocotind pe deasupra apelor tulburi. ntreab-i pe cei mori, strine, sau nu ai vzut cum i car valurile? rspunse Mowgli. I-am fcut s mute rna i i-am batjocorit n toate chipurile pe lumina zilei: cel care duce haiticul nu mai are nici coad, dar au mai rmas civa i pentru tine. Ce zici, s-i cobor mai la vale? Mai am vreme s atept, cci noaptea abia a nceput, rspunse Wontolla. Urletul lupilor din haiticul Seeonee se auzea tot mai desluit. Pentru haitic, pentru ntregul haitic!, acesta fusese cuvntul de ordine cnd Mowgli plecase. La o cotitur de ap, valurile ridicar dholii pe prundurile unde era vadul chiar n faa culcuurilor Seeonee. Cnd vzur unde sunt, i ddur seama de greeala pe care o fcuser, dar era prea trziu. Trebuiau s se opreasc cel puin jumtate de mil mai la deal, ca s atace pe rm. Pe marginea apei se vedeau ochii fiarelor Seeonee arznd ca un irag de opaie i tcerea din jungl nu era tulburat de nici un sunet, doar phealul rscolea nentrerupt zrile, de la apusul soarelui ncoace. i fcea impresia c Wontolla vrea s-i ademeneasc spre rm. n clipa aceasta cel fr coad rcni: Dai iure i lovii-i din coast! Apa fluviului ncepu s clipoceasc pe prunduri i valurile nspumate bteau rmul de credeai c pe mijlocul apei trece un vapor uria. Mowgli se repezi i el pe urma dholilor care urcau rmul n goan.

Pe urm ncepu ncierarea pe via i pe moarte. Grupuri duse de furia sngeroas a ncierrii se tvleau pe jos, prin nisipul malurilor joase, prin hiuri, prin iarba neclcat i se prvleau mpiedicndu-se de rdcinile copacilor, cci, chiar aa secerai cum veniser, de fiecare lup ce primea atacul, cdeau cel puin cte doi cini voinici. n faa lor ns, ateptau nu numai lupi care trecuser prin numeroase furtuni ale luptelor i veniser s apere.cinstea haiticului. dar alturi de ei erau lupoaicele care i aprau puii i cinstea culcuurilor i ateptau cu gurile cscate, cu cangea colilor scprnd prin ntuneric, gata s rup, ici colo cu cte un pui tnr care nu-i schimbase nc prul, dar era gata de lupt i frmnta pmntul sub picioare de nerbdare. Lupul se tie c se repede la gt sau sfie sub coast, aa c n clipa cnd dholii se repezir din ap, trebuir s ridice boturile n sus, i rmaser cu pieptul descoperit. De cum ajunser ns pe rm, ei, care se repezeau la pntece, preau mai tari. Cuitul lui Mowgli ns secera i pe uscat ca i sub ap, fr s osteneasc. Cenuiul i se aez ntre genunchi i-i apra pntecele, n timp ce din spate i flancuri era pzit de ceilali, care l aprau de dholii ce sreau asupra lui i cutau s-l dea grmad. n timp ce cuitul lui ptrundea adnc n trupul lor. ncolo era o nvlmeal de nenchipuit pe tot rmul, de nu mai puteai alege nimic din ncierarea care se mica mereu, cnd la deal, cnd la vale, sau se ntorcea pe loc ca un vrtej de moar. Colo se vedea un muuroi de trupuri ncierate, care clipocea ca o dulbin i din cnd n cnd arunca de dedesubt civa cini sfiai care se czneau s intre din nou n nvlmeal; dincolo vedeai cte un lup care alerga gfind cu cte doi sau trei dholi jn spinare, pe care i ducea tot mai departe de grosul btliei, dar pe msur ce se deprta se vedea c va fi rpus sub greutatea lor. n alt parte vedeai cte un pui de lup ridicat pe spinrile celor care se nghesuiau i care l-ar fi putut sfia de la primul atac, n timp ce lupoaica se repezea spre el s-l ocroteasc, sfiind tot ce-i ieea n cale. Mai la o parte

vedeai cte un lup i un dhol nvrtindu-se roat, pndind cu dinii ca nite pumnale i gata s se repead fiecare la gtul celuilalt, pn cnd venea nvlmeala i-i mtura ca pe o nimica, mprindu-i n dou i azvrlindu-i n mijlocul celor ncierai. care nici nu-i mai bga n seam. ntr-un rnd, Mowgli se ntlni cu Akela care ncletase flcile ei tirbite pe spinarea unui dgol i-l ducea de-a trul, ducnd dup el pe fiecare flanc cte un cine care l ncolise. Mai ncolo l vzu i pe Phao, care luase un dhol de gt i-l tra dup el spre puii de lup care trebuiau s-i fac de petrecanie. Grosul haiticului ns lupta cu furie oarb n ntunericul nopii, i n jurul lui Mowgli nu se auzeau dect scncete, un hpit scurt sau un geamt n ncletarea de moarte, dar toate aceste zgomote se stingeau imediat ca o prere. Pe msur ce cobora noaptea, nvlmeala era tot mai nfierbntat. Dholii, ostenii, nu mai ndrzneau s se repead la lupii voinici, dar nu ndrzneau nici s o rup la fug. Mowgli presimea c sfritul se apropie, de aceea se mulumea s scoat ct mai muli din lupt. Puii de lup ncepeau s devin mai ndrznei, aa c acum mai aveai timp i s rsufli sau s arunci unui prieten o vorb de mbrbtare, cci era de ajuns ca dholul s vad lucindtiul cuitului prin noapte ca s se dea la o parte. A ajuns cuitul la os, chihoti Cenuiul care sngera din nenumrate rni. Vom zdrobi i oasele n cazul acesta, rspunse Mowgli. Eowawa. chiui el, acesta este poporul din jungl. Cuitul lui se nfipse n coastele unui dhol, care alerga n spinare cu un lup care l ncolise. Acesta este al meu, murmur lupul printre dini i nrile i tremurar. Las-l pe seama mea. Nu te-ai sturat nc, strine? ntreb Mowgli. Wontolla pltise scump aceast rzbunare, dar apucase strns . cu colii, aa c dholul nu se mai putea acum ntoarce ca s-l ajung. Pe taurul cu care am fost rscumprat, scrni Mowgli, mi se pare c este chiar cel cruia i-am retezat

coada. (Dholul lovit de Wontolla era chiar rocatul care mergea n fruntea haiticului.) Nu e bine s omori puii de lup i lahinii, mai ales cnd lupul este nc n via, cci, dac nu m nel, lupul acesta e pe cale s te omoare acum pe tine, continu Mowgli sarcastic, n timp ce-i tergea sngele care-l stropise pe obraz i-i ntuneca vederea. Din ntuneric un dhol sri n ajutorul stpnului su, dar nainte ca dinii lui s fi sfiat trupul lui Wontolla, cuitul biatului i se nfipse adnc n beregat, iar de ce mai rmase viu n el, avu grij Cenuiul. Aa pltete poporul din jungl! strig Mowgli. Wontolla nu rspunse, dar flcile lui se ncletau tot mai puternic n spinarea dholului care ncepu s se lase moale i pe urm se sfri cu un fior prelung, n timp ce nsui Wontolla se ls n genunchi. Datoria sngelui e pltit, Wontolla, ridic-te acum i cnt prohodul, zise biatul. Acesta nu mai vneaz de acum, interveni Cenuiul, i nici glasul Akelei nu se mai aude de mult. A zdrobit i oasele, rcni Phao, fiul Phaonei. Au nceput s fug; ucidei-i i strpii-i pn la unul, vntori ai poporului liber! Dholii ncepuser s dispar unul dup altul, prsind prundul nsngerat i intrau n ru sau urcau rmul la deal ori intrau n adncul junglei. n partea unde vedeau c drumul e slobod. Pltii datoria, pltii datoria, strig Mowgli. Repeziiv dup ei i s nu lsai nici unul n via, cci ne-au omort strinul. Cu cuitul n mn se repezi spre vad, gata s spintece orice dhol care ar fi ndrznit s se apropie de ap, cnd de sub un morman de nou cadavre apru capul Akelei care ncerca s se ridice n dou picioare, i biatul se ls n genunchi alturi de el n iarba nsngerat. Nu-i spuneam c aceasta va fi btlia mea cea din urm? gemu Akela. A fost o vntoare minunat; dar tu, frioare, cum ai ieit?

Am omort muli dintre ei. dar eu am rmas n via. E mai bine aa. Eu ns mor, i a vrea s m sting alturi de tine, frioare. Mowgli ridic pe genunchi capul nsngerat al lupului i-i petrecu braele n jurul gtului sfiat. Ct de mult e de cnd Shere Khan tria i tu erai un puti gol care se tvlea n rn. Nu drag, nu! Eu sunt lup, cci am trit mpreun cu poporul liber din jungl, scnci Mowgli, i nu port nici o vin c m-am nscut om. Tu, frioare, eti om, tu, pui de lup al nopilor mele de veghe. Tu eti om, cci dac n-ai fi fost om, hiticul ar fi fugit din calea dholilor. Viaa i-o datorez ie, i azi tu ai scpat viaa haiticului, aa cum odinioar te-am scpat i eu pe tine de la moarte. i mai aduci aminte? Acum datoria este pltit; n- toarce-te la poporul tu, cci adevr i vorbesc ie, tu, lumin a ochilor mei, vntoarea de azi e terminat. ntoarce-te la ai ti. De ntors nu m yoi mai ntoarce niciodat, ci voi vna singur n jungl. S tii c aa am s fac. Dup ce va trece vara, vor veni ploile, i dup ce vor trece i ploile, va veni o nou primvar. Pleac din jungl nainte s te alunge. Cine s m alunge? Mowgli! Pe tine tot Mowgli te va alunga. ntoarce-te la ai ti i drumurile tale! ndreapt-te acum spre oameni! Cnd Mowgli l va alunga pe Mowgli din jungl, voi pleca, rspunse biatul. Nu mai am nimic de spus, drag frioare, dar a vrea s vorbesc cu ai mei. Crezi c vei putea s m ridici n picioare? Am fost i eu odinioar n fruntea poporului liber din jungl. Uor i cu foarte mult bgare de seam Mowgli l ndic pe Akela n picioare, spnjinindu-l cu amndou braele. Lupul respir din adnc, apoi ncepu Prohodul pe care trebuie s-l cnte orice nainta cnd simte c i-a sosit

ceasul. Glasul ncepea s prind din ce n ce tot mai mult putere i clocotea dincolo de ntunericul de pe cellalt mal al fluviului, cnd inton ultima urare: Noroc la vnat! Pe urm Akela scp din minile lui Mowgli i, fcnd un salt, czu mort peste cea din urm i cea mai cumplit dintre victimele lui. Mowgli se aez alturi de el i i sprijini fruntea pe genunchi, fr s tie ce se mai ntmpl alturi de el, n timp ce dholii cei din urm erau rpui de lahinii repezii pe urma lor. ncetul cu ncetul chiotele luptei se stinser n noapte i lupii ncepur s se ntoarc unul cte unul, chioptnd i picurnd de snge, pentru a-i numra morii. Pe mal rmseser ntini cincisprezece lupi i o jumtate duzin de lahini. Dintre cei rmai n via, nu era unul care s nu fi fost rnit. Mowgli nu se mic pn n zorii zilei, cnd l simi pe Phao c-l atinge pe mn cu botul rece ca gheaa. Biatul se ddu la o parte i n lumin se vzu trupul sfiat al Akelei. Noroc la vnat! strig Phao ca i cnd Akela ar fi fost nc n via, apoi ntorcnd capul peste umrul sfiat, adug cu dispre: Urlai cinilor, cci noaptea aceasta s-a sfrit un lup! Dintre cei dou sute de dholi sngeroi care se ludau c toat jungla e a lor i c nimeni nu poate rezista iureului lor end pleac la atac, nu mai rmsese ns nici unul n via ca s duc tire n Dekkan despre trufia lui Phao.

Cntecul lui Chil


(Acesta este cntecul pe care l-a cntat Chit n zorii zilei cnd stolurile de vulturi ncepur s se lase spre rm, dup ce se terminase lupta cea mare. Chil e bun prieten cu toat lumea, dar sufletul lui e ncremenit ca sloiul de ghea, cci el tie dinainte c, la urma urmelor, toate vieuitoarele din jungl fac parte din ospul la care el singur are dreptul.) Acetia cu toi mi-au fost odinioar tovari Chil, de Chil s-avei grij! C lupta e terminat, am venit semnalul s-l dau. Chil cu crainicii lui a venit. Din umbra copacilor semne cu grij-mi fceau ca s vin La proaspt vnat, iar eu, din senine nlimi, pentru ei Cerbi ocoleam n poieni, cci mas de osp mi-au ntins Chil, de Chil s-avei grij mereu! Toi goneau hpind pe a vnatului urm, i toi Chil, de Chil, s-avei grij! Cei ce din funduri de bunget vnatul speriat l lovesc Pentru Chil, cci sunt crainicii lui, C e i care mirosuri aduse de vnturi adulmec i alearg mai iute ca vntul Pe urma cerbului scos din cotloane, Aici i gsir, la capt de drum, cel din urm popas. Tovari mi-au fost i la dnii prieteni mi plng Chil, de Chil s-avei grij! La voi am venit cinstire s dau celor vrednici czui. Chil, cu a Iui crainici n stol. Cngi cu colii n snge scldai i trupuri sfiate De-a valma czui peste morii

rpui de al luptelor iure, A l vostru din urm popas e osp cu belug pentru ai mei.

Goana primverii
Omul coboar spre Om! Chiot prelung prin jungl strbate Cel ce frate ne-a fost pn acum, strin ne va fi. Ascult cum clocotul rscolete pdurea n larg, Dar nimeni nu vine drum s-i ain, nici ca s-l plng. n negre tufiuri, de ru e ncremenit pdurea. Omul cu om se nsoete, de aceea n van i rsun A plnsului jale pe calea pustie ce-acum te duce, Tu frate ne-ai fost n ale vieii grele ncercri Dar n drumul ce pleci noi nu te-nsoim i zarea te-nghite.

La doi ani dup lupta cea mare i moartea Akelei, Mowgli putea s aib cam aptesprezece ani. Prea mult mai mare pentru vrsta lui, cci hrana mbelugat, alergtura i lupta din jungl, precum i blceala n undele reci ale izvoarelor, dup fiecare vnt fierbinte sau norii de colb rscolii din esuri, i dduser putere i nlime cum nu putea s aib un flcia de seama lui. Se obinuise s stea atrnat ceasuri ntregi, agat numai cu o mn de ramurile cte unui copac i s iscodeasc potecile care se pierdeau n desiuri. Putea s ajung din urm i s apuce de ceafa cerbul repezit n goan, sau s pun piedic i s dea peste cap mistreii albatri care triau n mlatinile de la miaznoapte. Poporul din jungl, care la nceput l respecta pentru ndemnarea i priceperea lui, acum ncepuse s se team i de puterea braelor lui. De aceea cnd pleca la drum dup treburi, zvonul plecrii lui rscolea dinainte toate potecile care rmneau pustii i drumul nainte era mereu slobod. Dar cu toate acestea pstra i acum buntatea n privire i mnia nu-i aprindea ochii n luptele grele pe care le ddea, cum se ntmpla cu Bagheera. Numai rareori ochii lui preau mai mari i mai vii, cnd btlia era n toi. iar pantera neagr se gndise de multe ori ce poate fi cu el. ntr-un rnd. chiar l ntrebase ce nseamn aceast schimbare i Mowgli i rspunsese mai mult n glum: Cnd mi scap vnatul, m supr; i m supr mai ru cnd trebuie s alerg nemncat dou zile de-a rndul. Acesta e tlcul privirilor mele; cum de nu l-ai neles? Cnd gura i-e flmnd, ochii ti nu spun nimic. Pentru tine vnatul, ospul i blceala n izvoare e totuna, ca i pentru pietrele crora nu le pas de vreme ploioas sau de secet, rspunse Bagheera. Biatul ntoarse privirea mpienjenit de genele lungi spre panter i fiara i plec fruntea n pmnt, recunoscndu-i stpnulErau ntini alturi n iarba de pe coasta unei coline nalte de unde se vedeau apele mldioase ale fluviului Waingunga, iar n jurul lor i

deasupra pluteau fii de neguri cu reflexe cenuii i verzi, trndu-se n trmbe poleite de aurul soarelui care le biciuia din urm i le risipea n nlimi, vrgnd cu lumini felurite pajitea n mijlocul creia se odihnea mpreun cu Bagheera. Vremea rcoroas era pe sfrite, iar frunzele i ramurile tinere ale copacilor atrnau obosite de vreme i vetede, aa c, de cte ori se ridica o gur de vnt, se auzeau sunete seci ca de vreascuri n lungul potecilor pierdute n desiuri. Din cnd n cnd auzeai btaia dezndjduit a cte unei frunze stinghere, lovind sec n ramurile pustiite de vnturile toamnei. Susurul frunzei o trezi pe Bagheera care numaidect ridic botul s adulmece vntul, apoi se tvli pe spate i ncepu s bat cu picioarele n aer, parc ar fi vrut s se joace cu frunza veted care rotea pe deasupra ei. Vremea se ntoarce, zise pantera, i jungla se urnete la drum. Se apropie vremea de noi sfatuiri n hiuri. Frunza pe care o duce vntul presimte ce vine. Vnturile molcome sunt ca i mngierile. Iarba e uscat, rspunse Mowgli i smulse cteva fire din apropierea lui. N-au nflorit pn acum nici Ochii Primverii (o floare n form de trompet, cu cupa roie, ca de cear care crete i nflorete printre ierburile din poienile junglei) i ascult. Bagheera, crezi c se cade ca o panter neagr s se tvleasc pe spate i s nceap s bat din labe, cum face pisica slbatic. Aowh, fcu Bagheera care prea c nu auzise ce spune biatul. Te ntreb dac se cade ca o panter neagr s mrie i s se dea tumba, aa cum faci tu acum. Nu uita c noi doi suntem stpnii junglei De auzit te aud. piciule, i am neles foarte bine, rspunse pantera i, ridicndu-se pe picioarele dinapoi, i scutur praful de pe blana care ncepuse s nprleasc (era tocmai vremea cnd i schimba prul). Nici vorb c noi suntem stpnii junglei, cci, cine ar putea s se msoare cu puterea lui Mowgli i cine s se asemene cu el

la nelepciune? Glasul trgnat al panterei l fcu pe Mowgli s ntoarc privirea spre ea, ca s se conving dac nu cumva are de gnd s-i bat joc de el, cci tia c multe vorbe din jungl au un neles cnd le spui ntr-un fel. dar aceleai vorbe spun altceva, cnd vrei s ascunzi ce gndeti. Spuneam c nu ncape nici un fel de ndoial c noi suntem stpnii junglei, repet Bagheera i cred c n-am greit nimic cu asta. De unde era s tiu c piciul nu se mai odihnete acum pe pmnt. Nu cumva i-au crescut aripi? Mowgli, cu coatele sprijinite pe genunchi, privea cum sporete lumina n vi. Undeva, n bungetul de la picioarele lor, o psric ncerca pe o not sfioas cel dinti cntec de slav al primverii. Nu era dect nceputul unei cascade de note care trebuia s picure imediat dup aceea, dar cu toate acestea Bagheera l auzi. Nu-i spuneam eu c se apropie vreme de noi sfatuiri n hiuri, murmur pantera i ncepu s bat din coad. Am auzit i eu. rspunse Mowgli, dar de ce i tremur trupul, cnd soarele e destul de cald deasupra noastr? Acesta este Ferao, grangurul verde al junglei, murmur Bagheera. El nu i-a uitat cntecul. Trebuie s-l ncerc i eu pe al meu, s vd dac nu l-am uitat cu totul, i din gt ncepu s mrie, scond sunetele rguite, din ce n ce tot mai ntrtat. De ce caui s rcneti, cnd nici un fel de vnat nu este pe aproape, ntreb Mowgli ntorcndu-se spre panter. Frioare, mi se pare c eti surd de amndou urechile. Acesta nu este rcnetul cu care plec la vnat, ci cntecul meu pe care vreau s-l deprind, ca s-l am gata n caz de nevoie. L-am uitat, dar mi voi aduce din nou aminte de el cnd vor ncepe noile sfatuiri i tu vei pleca departe cu ai ti, ca s m lai singur n mijlocul junglei, rspunse Mowgli

rstit. La drept vorbind, rspunse Bagheera, noi, frioare, nu vom... Ba chiar aa s facei, ripost biatul fcnd o micare cu braul ntins. Voi gonii de capul vostru pe urma vnatului i pe mine care sunt stpnul junglei m lsai singur. Cum ai fcut rndul trecut cnd am cobort n cmpii ca s adun trestie de zahr din livezile oamenilor? Na trebuit s trimit vorb? Nu te-am trimis pe tine s-i spui lui Hathi s vin i s smulg cu trompa firele de trestie de care eu aveam nevoie? Nu-i spusesem dinainte s v ntoarcei ntr-o noapte anumit? Hathi n-a venit dect dou nopi mai trziu, rspunse Bagheera plecnd capul n pmnt, i din iarba aceea dulce i-a smuls mai muli snopi dect ai fi avut nevoie ca s poi mnca n nopile lungi ct au durat ploile: dar pentru asta eu nu port nici o vin. N-a venit n noaptea cnd eu i-am trimis vorb c atept. A preferat s zburde mugind i srind n largul vii sub lumina de lun. Urma lsat de el era larg ca cea lsat de trei elefani, cci nu cuta s se ascund pe sub copaci cum fcea nainte, ci ieise n faa caselor unde dormeau oamenii. L-am vzut foarte bine, cu toate acestea nu s-a grbit s vin la mine, dei tia c eu sunt stpnul junglei. Era vreme de noi sftuiri i poate nici vorba pe care i-ai tri- mis-o nu era vorba cea dreapt, rspunse pantera cu sfial... Ascult ce spune grangurul junglei i te nveselete. Lui Mowgli prea c-i trecuse suprarea, cci se ntinsese pe spate i, ncrucindu-i minile sub cap. nchise ochii. Nu tiu de ce-mi fac inim rea din cauza asta, murmur biatul ca prin vis. Hai, Bagheera, s ne culcm, cci sunt mhnit i mi-e somn. F-mi un cpti ca s m pot odihni. Pantera se ntinse din nou i oft. cci n deprtri se auzea zvonul de cntec al grangurelui care i ncerca glasul

pentru noi sftuiri, cum spune poporul din jungl. Anotimpurile n jungla indian se schimb aproape pe nesimite. S-ar prea c nu sunt dect dou anotimpuri cu adevrat, cel al secetei i cel al ploilor, dar dac te uii cu bgare de seam la zpoarele pornite din culmi, la vnturile care ridic norii de praf i-i poart n trmbe deasupra pdurii neumblate, precum i la frunzele prjite i smulse de vnturile care lovesc fr ncetare copacii, ncepi s i dai scama c vremea i urmeaz cursul ei obinuit ca i n alt parte. Dintre toate anotimpurile, primvara este cea mai frumoas, cci, spre deosebire de primverile din alte pri, aici pmntul nu trebuie s mbrace hain nou. esut din ierburi i flori, ci vnturile aromite gonesc prin ponoare i cmpuri crmind pe poteci sub streaini de pdure, ca s smulg n drumul lor toat fruitza pe care iarna blnd n-a vetejit-o i nici n-a luat-o. i pe urm pmntul s se simt din nou ntinerit i plin de vigoarea mustului nou care d via. Sosirea primverii are un farmec ce nu se poate compara cu nimic ce ar putea fi pus alturi de primvara care se nate n jungl. Vine cte o zi cnd totul n jurul tu i se pare ostenit i prin aer plutesc miresmele grele, dospite i far puteri de via. Nimeni nu poate s-i dea seama de ce se ntmpl, dar i far de vorbe e uor de neles: pe urm. ziua urmtoare, totul e nviorat n jurul tu i proaspt, aerul e aromat de noi miresme i poporul din jungl se simte nfiorat de noua putere ce plutete n aer, iar prul ncepe s-i cad i se schimb n cteva zile n altul mai lucios dect era cel dinainte. Din cnd n cnd vine cte o bureal de ploaie, i toi copacii i tufele din hiuri nvie deodat cu buruienile care se ndreapt cu noi puteri, ncordate de seva repezit prin rdcini din pmnt, spre ramuri i frunze, pe urm. zile ntregi, parc nu mai auzi dect zvonul abia simit al vieii celei noi care se cere n lumin. Acesta este Cntecul Primverii pe care nu-l produce nici zumzetul albinelor, nici cascadele apelor, nici vnturile care leagn vrfurile copacilor, ci este nsi

puterea de nou via a toat fiina care ncepe s rzbeasc spre lumin i soare. Pn acum Mowgli se bucurase ntotdeauna de schimbarea anotimpurilor. El era cel dinti care descoperea ochiul primverii ieit n lumin dintre ierburile uscate i rmnea cu privirile pierdute pe urma norilor cltori ai primverii care goneau n fundul zrii, ca puhoiul de ape limpezite, lsnd n urma lor amintiri pe care nimeni din viaa desfurat n jungl nu poate s le tearg. Glasul lui se auzea n toate prile prin poienile pline de rou i luminate de stele. ngnndu-se cu glasul brotceilor ieii la maluri, sau chicotind ca ciuful care se trezete noaptea i rtcete pe sub bolta de frunze. Ca i tot poporul su din jungl, acesta era anotimpul cnd Mowgli pleca de preferin la drum. numai de plcerea s aud findu-i la urechi acrul cald i aromat al primverii, i de seara pn n zori fcea drum de multe ori ntre treizeci, patruzeci sau cincizeci de mile. ntr-un suflet Cnd se ntorcea de unde plecase, l vedeai venind rznd, vesel i ncununat de fiori stranii, aduse din mari deprtri. Cei patru tovari nu-l nsoeau n aceste drumuri niciodat, ci se ntorceau la haiticul Seeonee i cntau Cntecul Nopii cu el mpreun Vieuitoarele junglei sunt foarte vioaie de cum simt c se apropie primvara i Mowgli le auzea uiernd, mrind i urlnd fiecare pe limba lui. Glasurile lor ns sunt cu totul deosebite de glasul pe care l au n restul anului, i tocmai din cauza aceasta. n jungl, primvara e numit Vreme de Noi Sftuiri. n primvara aceasta ns, Mowgli, aa cum spusese Bagheerei, simea c ceva s-a schimbat n dnsul. Chiar din prima zi cnd vzu c lujerele trestiei de bambus ncep s prind pete cafenii, atepta cu nerbdare dimineaa cnd miresmele din jurul lui se vor schimba. Dar cnd sosi dimineaa cu pricina i l auzi pe Mor, punul de munte cu penele ptate de bronz, de purpur i aur. cntndu-i imnul de slav n fundul pdurii pline de cea, iar el se pregtea s duc imnul mai departe n vi, simi c vorbele i mor n

gt i o tristee inexplicabil l nfioar din cretet pn la tlpi, chinuindu-l cu o durere att de tioas, nct se plec s vad dac nu cumva a clcat n vreun ghimpe care i-a rmas n talp. Mor cnta miresmele noi aduse de vnturi i toate zburtoarele cntau n cor dup el, ducnd zvonul primverii departe, prin jungl, pn la stncile de pe marginea fluviului Waingunga, de unde se auzea mugetul rguit al Bagheerei. un muget care semna cu ceva ntre iptul vulturului i nechezatul cailor. n ramuri se porni un scncet prelung i Bandar-log fcea s se cutremure tulpinile din cretet pn n rdcini deasupra lui Mowgli, care i simea pieptul ncrcat de chemarea punului i pentru care se cznea s dea rspunsul ce-l simea fr cuvnt clocotind n el. Privi n sus, dar nu vzu nimic dect poporul din Bandar-log srind printre crcile arborilor i. mai sus, punul care i des- furase coada n toat strlucirea i trecea n sus spre creste. Miresmele s-au schimbat, strig punul. Noroc la vnat, frioare! Ce-ai fcut cu rspunsul la cntecul meu? Noroc la vnat, frioare! ip vulturul care fcea tumbe n zbor alturi de femeia lui, i se ls att de aproape de el. nct o fulguire de pene i trecu prin faa obrazului Veni apoi o ploaie repede de primvar ploaia elefanilor cum i se zicea n jungl care trecu pe deasupra lor nmuind frunzele noi care rmaser grele de ap, i dispru n fundul zrii necate de fulgere, apoi tunetul se pierdu departe i. n locul lui. pe cer, se art curcubeul. Freamtul junglei se potoli, dar dup cteva clipe glasurile nenumrate se pornir din nou, rsunnd din toate prile, afar de glasul lui Mowgli. Ce o fi cu mine, se ntreba Mowgli. cci n-am mncat nimic veninos i apa pe care am but-o era curat. Nici gtul nu-mi arde i nu m nec ca atunci cnd am mucat din rdcina cu pete roii despre care Oo, broasca estoas, mi spusese c ar fi bun de mncat. Cu toate

acestea mi-e inima grea i am dat rspunsuri nu tocmai potrivite Bagheerei, precum i poporului din jungl i prietenilor mei. Tot aa acum, m ia cnd cu rcori, cnd cu clduri, cu toate c nu-mi este nici cald, nici frig, i sunt nemulumit far s tiu de ce. A sosit vremea s fac un salt de primvar. Noaptea aceasta voi da o goan pn la smrcurile din partea de miaznoapte a junglei i napoi. Am vnat prea mult vreme far s duc nici o grij. Cei patru vor veni cu mine. cci de nemicare au ncepui s se ngrae de se trsc ca nite viermi. Ddu un chiot, dar nici unul dintre cei patru nu-i rspunse, cci erau att de departe nct glasul lui nu putea ajunge pn la ei, i toi patru intonau Imnul Primverii Cntecul Lumi i al Sambhurului mpreun cu haiticul lupilor, cci se tie c, de cum se face primvar, poporul din jungl nu face nici o deosebire dac e zi sau vreme de noapte. Ddu chiotul strident care se obinuia pentru adunarea n jungl, dar nu-i rspunse dect un mieunat batjocoritor al pisicii slbatice din jungl, care srea printre ramuri n cutarea cuiburilor de psrele care cloceau din vreme. Vznd c nimeni nu-i rspunde, se simi apucat de furie i era gata s trag cuitul. Pe urm se ndrept foarte mndru, cu loate c nu era nimeni pe aproape ca s-l poat vedea, i ncepu s coboare coasta colinei, cu fruntea n sus i cu sprncenele ncruntate. Nimeni ns dintre poporul din jungl nu se ntoarse spre el s-l ntrebe ncotro se duce, cci toi erau ocupai cu alte treburi Da, murmur Mowgli, cu toate c tia dinainte c nu are dreptate , cnd vine dholul din Dekkan sau cnd Floarea Roie ncepe s joace ntre trestiile de bambus, toat jungla vine scncind la Mowgli, i-i d tot felul de nume de elefani. Acum ns, a fost de ajuns ca s se arate ochiul primverii i Mor s-i ntind labele jumulite de pene n timp ce se nvrtete n dansul primverii, pentru ca jungla s-i piard mintea ca un Tabaqui Pe taurul cu care am fost rscumprat! Cine sunt eu? Stpnul n jungl sau cine altul? Umblai linitii! Ce cutai pe aici?

Doi lupi tineri din haitic coborau pe poteca muntelui n goan, cutnd un loc mai deschis pentru a se lua la har. (V aducei aminte c legea junglei i oprete pe lupi s se ncaiere ntre ei. atunci cnd haiticul i poate vedea.) Coama li se zbrlise ca pena de srm i amndoi ltrau ntrtai cutnd s prind momentul cel mai prielnic pentru ca s se poal repezi unul n gtul celuilalt. Mowgli se repezi nainte i apuc de gt cu amndou minile pe cei doi lupi, cu gndul s-i trnteasc la pmnt, aa cum fcuse nainte de multe ori, fie n glum, fie cnd ieeau la vnat. Pn acum ns. nu se amestecase niciodat n luptele care se ddeau primvara. Cei doi se repezir unul la altul, fr s in seama de el i fr s mai spun o vorb, se ncletar ntre ei, dndu-l grmad. Mowgli nici nu atinse bine pmntul i sri din nou n picioare, cu cuitul deasupra capului, i n clipa aceea ar fi fost gata s-i omoare pe amndoi lupii, numai pentru motivul c se ncieraser atunci cnd el voia s-i mpace, cu toate c legea din jungl las slobozi lupii s se bat ntre ei cnd au buna plcere. ncepu s se nvrteasc n jurul lor, cu umerii ndicai i cu cuitul deasupra capului, gata s-i loveasc, de cum va trece cel dinti iure al ncierrii; dar n timp ce atepta, simi cum puterea i se scurge din trup, i braul i czu moale, pe urm bg cuitul n teac Fr ndoial am luat venin, ofl Mowgli intr-un trziu, cci de cnd am risipit adunarea soborului cu Floarea cea Roie i l-am omort pe Shere Khan. nimeni n haitic nu a ndrznit s m nfrunte. Acetia doi. cu toate acestea, nu sunt dect lupi de a doua mn. pui care acum ies la vnat. M-au lsat puterile i foarte curnd va trebui s mor. O, Mowgli, de ce nu i-ai omort pe amndoi fr s mai stai pe gnduri? Lupta continu pn n clipa cnd unul dintre cei doi lupi o nipse la fug i el rmase singur, aezat pe pmntul rscolit cu iarba nsngerat, i uitndu-se cnd la cuit i la picioarele lui. cnd la braele mpreunte pe genunchi, simi

c o amrciune necunoscut nainte i copleete tot trupul, ea-apa care neac un butean luat de valuri. n seara aceea, vn din vreme i mnc puin, cci voia s fie gala pentru alergarea de noapte pe care o plnuia. Mncase numai singur, din cauz c tot poporul din jungl era plecat departe la Srbtoarea Primverii sau la ncierrile obinuite. Era una dintre cele mai frumoase nopi albe din cte se cunosc n jungl. Din zori pn se fcuse noapte, toate tufele mprejur preau c au crescut ct alt dat cresc ntr-o lun. O ramur care abia ieri i scutura frunzele vetede, azi era plin de seva care ncepu s curg iroi, cnd Mowgli o rupse ntre degete. Muchiul se nlase i se ncolcea n jurul gleznelor lui, cald ca o mngiere, iarba nc nu era epoas i toat firea din jungl vibra adnc i abia simit, ca o coard de harp atins de razele lunii. Luna plin a noilor sfatuiri poleia granitul stncilor i o- glmda apelor din iezer, strecurndu-i lumina printre cujbele lianelor ncolcite pe trupurile copacilor i printre milioanele de frunze care se nfiorau prin noapte. Uitndu-i de amrciunea lui, Mowgli ncepu s cnte, vrjit de ce vedea mprejur, i o lu la drum. Drumul pe care-l fcea semna mai mult cu zborul unei psri uriae, cci la plecare i alesese priporul care cobora prin inima junglei de-a dreptul spre smrcurile din miaznoapte, i drumul acesta afnat fcea ca paii lui s nu se aud n timpul alergrii. Un om crescut printre oameni ar fi umblat cu greu, cutndu-i dmmul prin lumina tremurat de lun i s-ar fi mpiedicat la fiecare pas. Mowgli ns, era obinuit de ani de zile cu astfel de drumuri i se ducea nainte de credeai c este un fulg purtat de vnt. Cnd se ntmpla s calce pe o piatr sau pe cte o rdcin putred care se rsucea sub picioarele lui, nu se oprea n loc i nici nu ncetinea pasul, ci mergea nainte far nici un gnd i fr opintire. Dac se ntmpla ns ca drumul pe jos s-i fie greu, ntindea braele ca o maimu dup cea dinti lian care i.ieea n cale, i-i fcea vnt ntre ramurile care se legnau deasupra lui: continundu-i drumul din copac n

copac, pn cnd la urm i ddea drumul din nou, ca pe frnghie i ajungea la pmnt. ntlnea scorburi de stnci din adncul crora respiraia fierbinte a tcerii din umbr mocnea pe ascuns, i n jurul lui luceau stnci umede de rou. n apropierea crora respiraia devenea silit din cauza parfumului florilor de noapte i a mugurilor de liane: trecea prin ganguri de umbr n fundul crora lumina de lun dormea ncremenit, atemnd forme umede unde plantele fragile i se ncolceau, ca brae nevzute, n jurul mijlocului su peste vrfuri de coline cu cotloane de stnci mcinate, dintre care zbugheau puii de vulpe speriai. Din cnd n cnd auzea guiatul cte unui mistre care grohotea ascuindu-i colii de rdcinile cte unui copac i nu mult dup aceea se ntlnea fa n fa cu fiara cenuie care rma la rdcina copacului sau l despuia de scoar, n timp ce din rtul enorm i picura spum n rn i ochii i ardeau ca dou opaie. Cteodat facea un nconjur, cci prin apropiere se auzea uiernd respiraia sambhurilor i cnit de coame. n timp ce goneau cu capetele n pmnt i trupul stropit de sngele care prea negru n lumina de lun. Alt dat auzea crocodilul Jacala mugind ca un taur sau se ntmpla s calce tocmai ntr-un cuibar de erpi veninoi, dar nainte s-l fi putut ajunge colii lor, el era departe i se pierdea n fundul junglei, pn ce colacul mictor se aduna la loc aa cum fusese n clipa cnd clcase n el. n timp ce alerga prin noapte, chiuia cteodat sau cnta ncetior i se simea mai fericit dect orice vieuitoare din jungl n aceast noapte; pe urm miresmele apropiate ale smrcurilor i aduceau aminte c se apropie de mlatini, dincolo de care drumul lui nu-l dusese niciodat pn acum la vnat. Chiar aici un om de toate zilele ar fi intrat la primii pai pn n gt n mocirl, dar Mowgli parc ar fi avut ochi la picioare i acestea l sltau din mrcine n mrcine, din muuroi plutitor n alt muuroi plutitor, fr s se mai uite n jos, ca s se orienteze. Se ndrept spre mijlocul mlatinii, strnind raele slbatice n jurul lui i se aez pe o

buturug care ieea din apa acoperit de umbre. Toat mlatina se trezise mprejurul lui, cci primvara zburtoarele au somnul uor i ct e noaptea de lung neamul naripatelor secer vzduhul, mergnd i venind spre culcuuri. Nici una dintre ele ns nu l lu n seam pe Mowgli, care sttea aezat ntre trestiile nalte i i ngna cntecul fr cuvinte, examinndu-i tlpile picioarelor ca s vad dac nu cumva a rmas vreun mrcine nfipt n ele. n mijlocul mlatinii i se pru c toat amtciunea care l chinuise pn acum rmsese departe n jungl i tocmai ncepuse s cnte n gura mare, cnd se simi din nou copleit de o tristee mult mai cumplit dect nainte. De aceast dat Mowgli se nspimnt: A venit dup mine, murmur el ngrozit, i m-a ajuns din urm. Apoi se uit peste umr, s vad dac nu este cineva n apropiere de el, dar cel despre care spunea c l-a ajuns din urm nu se vedea nicieri. Nu e nimeni alturi de mine, zise el. Zvonurile nopii continuar ca i mai nainte n laigul mlatinilor, dar nici psri, nici fiare nu se oprir de vorb cu el, i cu fiecare clip singurtatea din jurul lui cretea tot mai amenintoare. Fr ndoial am fost nveninat, i zise el ngrozit. Am fost nveninat fr s tiu i simt cum puterea fuge din mine. Am nceput s simt Frica dei nu eram eu cel care simise Frica, cnd se ncieraser cei doi lupi. Akela sau Phao i-ar fi desprit, lui Mowgli ns i-a fost fric. Asta este un semn c am fost nveninat... Dar ce le pas celor din jungl! Ei cnt i zburd i se bat n lumina de lun, iar eu voi muri aici, mcinat de veninul care scurm n mine. Se simi att de nduioat nct era gata s plng. M vor gsi ntins n mijlocul apelor negre, continu el, vorbind singur prin noapte, sau va fi mai bine s m ntorc n jungl i s mor ntins pe Stnca Soborului, iar Bagheera care mi-e drag dac n-o fi cobort n vi , poate va veghea asupra trupului meu mort, ca s nu fie sfiat de Chil, cum a fost sfiat Akela.

O lacrim cald i scp dintre pleoape i-i czu pe genunchii goi. Se simi micat vzndu-se att de copleit de nenorocire, dac se mai poate admite i un astfel de sentiment n clipe de tristee profund. Chil, care l-a sfiat pe Akela n noaptea cnd eu am scpat haiticul de atacul cinilor roii, murmur el. Sttu cteva clipe linitit, gndindu-se la ultimele cuvinte pe care i le spusese Akela, de care, poate, v mai aducei aminte, apoi murmur gnditor: Akela mi-a spus o mulime de lucruri fr rost, dar cnd eti pe moarte, se ntmpl s spui i vorbe de acestea, cci mintea nu mai este la locul ei ntre altele spunea... Cu toate acestea eu fac parte din jungl... n emoia lui. ultimele cuvinte le strig n gura marc. aducndu-i aminte de lupta pe care o dduse pe prundurile fluviului Waingunga, i din mijlocul stuhului o vac slbatic se ridic n genunchi i mugi. Muuh! Muuuh! rspunse bizonul (i Mowgli l auzi ntorcndu-se pe cealalt parte n bltoac). Acesta nu e om, e lupul cel fr blan din haiticul Seeonee. n nopi cum e aceasta, are obiceiul s vin i prin partea noastr. Muuuh! rspunse vaca i ncepu din nou s pasc iarba gras din faa ei, credeam c e om. i-am spus c nu e. Ascult, Mowgli, se apropie primejdie, mugi taurul. Ascult Mowgli, s-apropie primejdie, repet biatul mugetul taurului n btaie de joc. Asta este tot la ce se gndete Mysa. Dar la Mowgli, care e treaz i alearg toat noaptea prin jungl, care dintre voi se gndete? Cum clocotete mugetul lui! se mir vaca. Aa mugesc cei care calc iarba n picioare, i o smulg, dar nu tiu cum s o mnnce, o lmuri Mysa dispreuitor. nainte de ploile care au trecut, murmur Mowgli, pentru o vorb mult mai puin ndrznea dect asta, l-a fi scos pe Mysa din balt i a fi nconjurat clare pe el toat

mlatina, ducndu-l de cpstru. ntinse braul dup o trestie care se legna din vnt, dar braul i czu moale n lungul trupului, i oft. Mysanu-l auzi ce spune, ci se uit la el, rumegnd tihnit, i iarba pe care o ptea vaca alturi se auzea prind fraged n timp ce o tundea cu dinii. Nu vreau s mor aici, zise Mowgli suprat, alturi de Mysa care este de acelai snge cu Jacala i cu mistreul care i-ar bate joc de mine. M duc pn dincolo de mlatini s vd ce mai este Nu mi s-a ntmplat s fac primvara un astfel de drum n care s simt frig i cldur dintr-o dat. Haide biete! Nu se putu opri s nu se furieze printre trestii pn aproape de Mysa i s-l ciupeasc uor cu v rful cuitului. Uriaul bour sri din fundul bltoacei ca o bomb cnd explodeaz, n timp ce Mowgli rdea din toat inima i se aez jos ca s se liniteasc. De aici nainte vei putea spune i tu c lupul cel fr pr din haiticul Seeonee te-a scos din cotlon, strig el. Tu, un lup? mugi taurul btnd din picioare i ridicnd valuri din noroiul mlatinei. Toat jungla tie c tu ai fost pstor care pzea turmele, un fel de pricolici cum sunt oamenii care chiuie dincolo. n partea unde sunt semnturile. Tu nu faci parte din jungl. Care dintre vntori ar fi fcut ce ai fcut tu chiar acum, s se trasc printre trestii ca un arpe i s se strecoare printre lipitori, ca s-mi dea, cum d acalul, o lovitur pe la spate i s m fac de ruine n faa soiei mele? Hai s ieim la mal, ca si art... Mysa ncepu s spumege de furie cci el fcea parte dintre vietile cele mai iui la mnie din jungl. Mowgli l ascult cum i revars suprarea, far s clipeasc din ochi i cnd crezu c s-a mai linitit, ca s-l poat auzi, ntreb: Ce neam de oameni triete n regiunea mlatinilor Mysa, cci partea aceasta din jungl nu o cunosc. Du-te spre miaznoapte, mugi bizonul furios, cci Mowgli l nepase cu cuitul destul de adnc. Te-ai purtat cum nu se poate purta dect un vcar n pielea goal. Du-te

n satul de la captul mlatinilor i le povestete ce fel de isprav ai fcut. Ascult Mysa, oamenilor nu le plac povetile aduse din jungl, i o zgrietur mai mult sau mai puin pe pielea ta nu face ca s aduni lumea n jurul tu. M voi duce ns, ca s vd satul. Da, m voi duce, i acum linitete-te, cci stpnul junglei nu va veni n fiecare noapte la tine s te pzeasc. Iei pe pmntul afnat din marginea smrcului, tiind dinainte c n partea aceasta unde la fiecare pas picioarele i intrau n pmnt, Mysa nu va veni s-l goneasc din urm, i n timp ce fugea, i veni s rd, aducndu-i aminte de suprarea bizonului pe care l ntrtase. Nu s-a scurs nc toat puterea din mine, i zise el, se vede c veninul n-a ajuns pn la os. A rsrit o stea de cealalt parte n fundul zrii, i tcnd minile plnie n faa ochilor, se uit la ea cu toat atenia. Pe taurul cu care am fost rscumprat, e Floarea Roie... floarea alturi de care am stat demult... nainte s fi intrat n haiticul Seeonee. Acum am vzut-o i aici m opresc ast-sear Mlatina se termina la marginea unui platou imens, n largul cruia sclipea o lumin. Mowgli nu se mai ocupase de mult vreme de oameni i de faptele lor, n noaptea aceasta ns sclipirea luminii de la Floarea Roie parc l-ar fi atras anume spre ea. M duc s vd. zise el, poate s-au mai schimbat oamenii de cnd nu i-am mai vzut. Uitase c nu mai este n propria lui jungl, unde putea s fac tot ce-l trgea inima. ncepu s goneasc nainte prin iarba groas i plin de rou, pn ajunse n faa colibei n care ardea lumina. Trei sau patru cini care erau pe aproape ncepur s hpie, de cum ajunse n marginea satului. Eh, i zise Mowgli ntinzndu-se n iarb, dup ce ddu drumul unui urlet ca de lup i potile se linitir, ce va fi, s fie. Ce mai ai tu Mowgli de cutat ntre aezrile oamenilor, i i trecu mna peste gur pipind locul unde

fusese lovit cu piatra mai acum civa ani, cnd o alt aezare de oameni l alungaser dintre ei. n pragul colibei apru o femeie i ncerc s strpung ntunericul cu privirea. Un copila se auzi scncind n urma ei i femeia ntoarse capul spre el: Linitete-te, dragul meu, i dormi. Cinii au simit c acalul este aproape, dormi cci n curnd se vor ivi zorile. n iarba umed. Mowgli ncepu s tremure ca scuturat de friguri. Glasul femeii i se prea cunoscut, dar ca s fie mai sigur, o strig ncet pe nume, i rmase foarte mirat cu ct uurin pronuna vorba oamenilor. Messua! O, Messua! Cine m strig? ntreb femeia cu glasul tremurat. Ai uitat? ntreb Mowgli i i simi gtul uscat ca o iasc. Dac eti tu, atunci spune-mi ce nume i-am dat. Haide, repede. Femeia, cu minile ncruciate pe piept, se retrsese n colib i lsase ua ntredeschis. Nathoo! Howe, Nathoo! chiui Mowgli, cci dup cum v aducei aminte, acesta era numele pe care i-l dduse Messua n ziua cnd'intrase pentru prima dat n satul lor. Apropie-te fiul meu, rspunse femeia i Mowgli apru n lumin privind cu ochii limpezi pe Messua, femeia care se purtase att de bine cu el i pe care el o scpase odinioar de furia oamenilor. Femeia mbtrnise i prul i era crunt, dar avea aceiai ochi limpezi i glasul nu i se schimbase. Ca orice femeie, ea se atepta s-l revad pe Mowgli tot aa, biat, cum era n ziua cnd se despriser, de aceea se uita mirat la el, msurndu-l cu privirea de la piept n cretetul capului care ajungea Ia pragul de sus al intrrii. Fiul meu, murmur femeia i czu la picioarele lui. Dar acesta nu mai este fiul meu, ci un zeu al pdurilor! Ahai! Cum sttea n picioare n lumina tremurat a opaiului, voinic i frumos, cu prul cobort pe umeri i cu fruntea

ncununat de sulfin, putea fi luat foarte uor drept o zeitate pgn din legendele junglei. Copilul care dormea n leagnul lui se trezi speriat i ncepu s ipe. Femeia se ntoarse la el ca s-l liniteasc, iar Mowgli rmase n picioare i privirile i fugir n largul colibei unde vedea ulcioarele i oalele, rnia pentru mcinat grune i toate celelalte scule ale gospodriei oamenilor, de care i aducea aminte att de limpede. Ce vrei s mnnci i s bei? ntreb Messua n oapt. Tot ce vezi aici este al tu, cci tu ne-ai scpat viaa. Dar spune-mi adevrat, eti tu, cel cruia i ziceam Nathoo sau eti un zeu din jungl? Eu sunt Nathoo, rspunse Mowgli, i m-am deprtat foarte mult de pmnturile n care triesc eu: dar am vzut aici o lumin i m-am apropiat s vd ce este. Nu tiam c te voi gsi prin partea aceasta. Dup ce am ajuns la Khanhiwara, ncepu femeia sfioas, englezii ar fi vrut s ne dea cu drag inim ajutor contra oamenilor care aveau de gnd s ne ard de vii. i mai aduci aminte? N-am uitat pn acum! Cnd ajutoarele trimise de legiuitorii englezi au fost gata de plecare i ne-am urnit la drum spre oamenii aceia ri, n-am mai gsit nici urm de ei. Mi-aduc aminte i de asta, rspunse Mowgli i nrile ncepur s-i tremure. De aceea, brbatul meu, care era voinic, a intrat la lucru n regiunea plantaiilor i aa am ajuns s ne cumprm n partea aceasta o bucat de pmnt Nu rodete att de bine ca cel pe care l aveam n sat. dar pentru noi doi e de ajuns, cci n-avem nevoie de prea mult ca s putem tri. Unde este brbatul care i spase groap n rn, n noaptea aceea de groaz, ca s se ascund? S-a mplinit anul de cnd a murit. Dar cel de colo? ntreb Mowgli artnd spre copilul din leagn.

E pruncul meu pe care l-am nscut nainte cu dou rnduri de ploi. Dac tu eti cu adevrat zeu al pdurii, ndreapt asupra lui harul junglei, ca s poat trece nevtmat printre vieuitoarele stpnite de tine, cum am trecut i noi n noaptea aceea de pomin. Femeia ridic n lumin bieaul care uitase de spaima prin care trecuse i ntinse mna s se joace cu cuitul care atrna pe pieptul lui Mowgli, dar tnrul i feri degetele subirele cu mult blndee. Iar dac tu eti Nathoo, fiul meu pe care l-a rpit tigrul, continu Messua plngnd, atunci el este friorul tu. De aceea, ca un frate mai mare. d-i binecuvntarea. Hai-mai! De unde vrei s tiu eu ce este aceea binecuvntare. Eu nu sunt nici zeu i nici frate cu el. O, maic, micu, mi simt inima grea n piept, zise el i, n timp ce culca bieaul n leagn, ncepu s tremure din tot trupul. Nu e de mirare c tremuri, zise femeia, fcndu-i de lucru printre oalele de pe vatr. Cu asta te-ai ales din cauza plimbrii n timp de noapte prin mlatini. Fr ndoial veninul frigurilor de balt te-a ptruns pn n mduva oaselor. Lui Mowgli i venea s rd gndindu-se c n jungl ar putea s fie ceva care s-i fac vreun ru. Voi aa focul, continu femeia, i-i voi da s bei lapte cald. Scoate-i cununa de sulfin, cci mirosul este prea tare i coliba noastr e prea strmt. Mowgli se aez pe o lavi i ncepu s murmure ceva neneles, n timp ce sttea cu capul n palme. Se simea nfiorat de ceva necunoscut pe care l simea fumicndu-i prin trup, i i venea un fel de ameeal i slbiciune, ca atunci cnd veninul pe care l-ai but ncepe s-i fac efectul. Bu cu nghiituri lungi laptele fierbinte pe care i-l ddu Messua. Femeia sttea n picioare alturi de el i din cnd n cnd i punea mna pe umr. cci nu era sigur c el este Nathoo. fiul ei de odinioar, sau cine tie ce fiin minunat din jungl, dar era fericit c-l simte lng ea. n carne i oase .

Fiule, zise ea ntr-un trziu i ochii i strluceau de mndrie. nu i-a spus nimeni pn acum c tu eti cel mai frumos ntre brbai? Ce s-mi spun? ntreb Mowgli care pn acum nu auzise de aa ceva. Messua ncepu s rd fericit, cci privirea pe care i-o arunc Mowgli i era de ajuns. Prin urmare eu sunt cea dinti? E adevrat c numai rareori se ntmpl ca o mam s spun fiului ei astfel de vorbe. Tu eti att de frumos, fiule, cum eu n-am vzut niciodat brbat. Mowgli se privi peste umr ca s-i vad trupul pe care jucau muchii ca ai unui atlet, iar Messua ncepu s rd, i fr s tie de ce, ncepu s rd i el cu ea, iar ochii copilaului se ndreptau rznd cnd spre unul, cnd spre cellalt. Tu s nu rzi de fratele tu, cci atunci cnd vei fi mare i vei ajunge s fii numai pe jumtate att de frumos cum e el, te vom nsura cu fata unui crai i vei clri numai pe elefani din cei mari. Mowgli nu era capabil s prind din ce spunea femeia dect tot al treilea cuvnt. Dup goana de patruzeci de mile pe care o fcuse prin noapte, laptele cald pe care l buse ncepea s-i fac efectul. Tocmai de aceea se fcu ghem i, ct ai clipi, adormi adnc, n timp ce Messua i ddea la o parte prul de pe fa i, ntinznd o ptur peste el, simi o cldur urcndu-i-se spre inim. Dup obiceiul junglei, dormi toat noaptea i ziua urmtoare, cci presimirea, care nu doimea n dnsul, i spunea c aici nu are de ce s se team. Cnd se trezi, sri n picioare de se cutremur coliba deasupra lui, cci ptura cu care l acoperise pe obraz l fcuse s viseze c a czut ntr-o curs, i cnd deschise ochii mpienjenii de somn, era cu mna pe cuit, gata s nfrunte once primejdie. Messua ncepu s rd i se apropie de el cu o strachin de mncare. Erau numai cteva turle coapte n

spuz, puin orez i fructe de tamarin murate, doar att ct s-i fie de ajuns pn va iei la vnat. Mireasma de rou care venea dinspre mlatini i trezea pofta de mncare i-l nelinitea. Vru s plece din nou la drum. dar bieaul i se aezase n poal, iar Messua inea s-i mngie cu orice pre inelele prului care, de negai ce era, btea n albastru. n timp ce-l pieptna, femeia ncepu s-i cnte cntece de leagn n care l numea mereu fiul ei sau l ruga s lase nainte de plecare i friorului su ceva din puterea pe care o avea el asupra junglei. Cu toate c ua colibei era nchis, Mowgli auzi de afar un zgomot pe care l cunotea destul de bine. i vzu pe Messua cum casc gura s dea un ipt de groaz, dar glasul i muri n gt. cnd vzu gheara enorm a Cenuiului fcndu-i loc pe sub u i-l auzi scncind parc i-ar fi fost i lui fric i i-ar fi prut ru de ce fcuse. Ateptai afar, cci n-ai venit la mine atunci cnd v-am chemat, strig Mowgli n limba pe care o cunotea numai jungla, i fr s ntoarc privirea spre u. Laba cu gheare ca secera pieri numaidect de sub u. N-aduce... s n-aduci cu tine i argaii ti, zise Messua, cci noi toi am trit pn acum n cea mai bun pace cu jungla. E pace, rspunse Mowgli ridicndu-se n picioare. Adu-i aminte de noaptea cnd v ndreptai spre Khanhiwara, i nainte i din urm te petreceau sute de fiare ca aceasta, dar nici una nu i-a fcut nici un ru. Vd ns acum, c nici chiar primvara neamul din jungl nu uit ntotdeauna. Mam, eu plec din nou la drum. Messua se ddu la o parte sfioas. Fr ndoial trebuie s fie un zeu din jungl, gndi ea, dar cnd l vzu c a pus mna pe clana uii, instinctul de mam o fcu s se repead la el, s-i treac braele n jurul gtului, i s-l strng la piept. ntoarce-te acas, opti ea, fie c eti fiul meu, fie c nu eti, cci mie mi eti drag, i uite i micuului i pare ru c pleci. Bieaul ncepuse s plng din cauz c

strinul, care avea un cuit lucitor la gt, se pregtea s plece. ntoarce-te iar, repet Messua, cci ua colibei te va atepta zi i noapte deschis. Mowgli i simi gtlejul uscat i vinele sub brbie ncepur s-i tremure, iar n clipa cnd reui s vorbeasc, glasul lui prea c a fost smuls cu sila din fundul pieptului i pornit spre lumin: M voi ntoarce, fii asigurat! Dup ce trecu pragul, ddu la o parte lupul care veni s i se gudure la picioare, i se ndrept ntunecat spre el. Am s-i spun un ponos, frate Cenuiule. De ce nu ai venit cnd v-am chemat pe toi patru? A trecut atta vreme de atunci! Ct vreme a trecut? Abia noaptea trecut ne-ai chemat. Eu... adic noi toi eram n jungl i cntam cntecele primverii, cci a sosit vremea noilor sfatuiri. Tu nu-i mai aduci aminte? Da, e foarte adevrat. Numaidect dup ce am terminat cntecele, continu Cenuiul foarte grav, am venit pe urmele tale. Mam desprit de ceilali ca s pot veni mai repede. Dar tu, frioare, cum de ai putut s te aezi la mas i s dormi n slaurile oamenilor? Dac ai fi venit atunci cnd v-am chemat, aa ceva nu mi se ntmpla, rspunse Mowgli i ncepu s goneasc mai repede. Dar de aici nainte ce se va mai ntmpla? ntreb Cenuiul. Mowgli era gata s rspund, cnd pe crarea ce cobora spre mijlocul satului apru o fat mbrcat n alb. Ct ai clipi, Cenuiul se fcu nevzut, iar Mowgli se topi ca o umbr n Semnturile nalte din marginea drumului. Fata trecu att de aproape de el, nct, dac ar fi ntins braul dup ea, ar fi putut s-o ating, nainte ca frunzele nclzite de lumin s se fi nchis deasupra lui. Fata ddu un ipt de spaim, cci i se pru c prin faa ei a trecut o fantom, dar oft uurat cnd i ddu seama c totul e o prere.

Mowgli ddu la o parte perdeaua de trestii din faa lui i se uit dup ea, pn cnd o pierdu din vedere. Ce se va ntmpla de acum nu mai tiu nici eu, rspunse el i oft. De ce nu ai venit cnd v-am chemat? Noi te urmm, te vom urma ntotdeauna ngn Cenuiul, ntotdeauna vom fi cu tine, afar de vremea cnd ncep noile sfatuiri. Dar n satul oamenilor m vei urma? ntreb Mowgli n oapt. Nu te-am urmat i n noaptea cnd vechiul haitic tea scos din pmnturile noastre? Cine a vegheat asupra ta cnd tu dormeai n mijlocul semnturilor? Asta a fost atunci, dar astzi ai fi gata s m urmezi din nou7 Nu te-am urmat i noaptea aceasta? Da, dar m vei urma mereu, i n fiecare zi. ntotdeauna, frate Cenuiule? Lupul nu rspunse, iar cnd csc gura s murmure cev a. aceasta era mai mult pentm sine: Neagra panter avea deplin dreptate. Ce spunea? C omul se ntoarce la oameni. Raksha, mama noastr, spunea... Tot aa spunea i Akela n noaptea cnd s-a dat lupta cu cinii cei roii. La fel a spus i Kaa, pithonul, care este mult mai nelept dect noi toi. Ce tot bombneti acolo, Cenuiule? Odinioar te-au alungat i te-au batjocorit i au aruncat dup tine cu pietre de i-au sfiat buza. Pe urm lau pus pe Buldeo pe urmele tale ca s te omoare. Aveau de gnd s te arunce prad n Floarea Roie. Parc tu erai acela care spuneai c sunt nite ri i nite smintii; tot tu eti acela care ai asmuit jungla asupra lor, nu eu, cci eu nu m amestec dect cu ai mei. Tot tu ai fcut cntecele de batjocur contra lor, nu eu; cntecele acelea care erau mult mai umilitoare dect cele pe care le cntam pe vremuri n

cinstea vrajbei cu dholii din Dekkan. Eu te-am ntrebat numai despre ceea ce gndeti tu nsui. Vorbeau n timpul alergrii. O vreme. Cenuiul alerg fr s rspund nimic, dar mai apoi salturile pe care le fcea preau c sunt menite anume ca s dea greutate mai mare cuvintelor pe care le spunea: Piciule, stpn al junglei, fiu al lui Raksha i frate de brlog cu mine, cu toate c eu, primvara, mi ies uneori din mini, potecile btute de tine rmn i potecile mele, culcuul tu este i culcuul meu i vnatul pe care l aduci l mprim pe din dou, ntocmai cum nfruntam i primejdia de moarte alturi. Eu vorbesc i n numele celorlali trei, dar cnd vei iei n faa junglei, lor ce le vei putea spune? Gndul tu nu e tocmai prost. Cnd vezi vnatul, nu e bine s ntrzii s-l loveti. Du-te nainte i d semnal s se adune cu toii la Stnca Soborului, cci vreau s le spun ce am de gnd. Dar se poate s nu vin, cci pe vreme de noi sfaturi, jungla uit de mine c mai triesc. N-ai uitat nimic din ce aveai de gnd? mri lupul repezindu-se n goan. Mowgli czu pe gnduri i o lu pe urma lui.Dac ar fi fost alt vreme. n cteva clipe toat jungla s-ar fi adunat cu coamele zbrlite, fiarele ns erau acum ocupate cu goana dup vnat, unele se hrjoneau n lumina poienilor, altele cntau cntec nou de primvar. Cenuiul alerga din haitic n haitic i din ciread n ciread, dndu-le tire: Stpnul din jungl se ntoarce la oameni n vi; venii la Stnca Soborului. Fiarele ns zburdau nainte i rspundeau nepstoare: Aria verii l va aduce napoi i se va ntoarce cu primele ploi la culcuuri. Hai, frate Cenuiule, i zburd cu noi mpreun! Bine, dar nu nelegi c stpnul din jungl vrea s se ntoarc la oamenii lui?!

Eee... Yoawa? Nimic n lume nu e mai de pre dect vremea cnd ncep noi sfatuiri, rspundeau fiarele. De aceea cnd Mowgli, cu inima grea, ncepu s urce printre stncile cunoscute unde fusese adus pentru prima dat n faa Soborului, nu gsi pe nimeni afar de cei patru tovari, Baloo, care era aproape orb de btrnee i pitonul Kaa cel greoi i cu snge de ghea n vine ncolcit n jurul scaunului deert n care tronase odinioar Akela. Va s zic aici este captul drumului, frioare? l ntreb pitonul pe Mowgli, vzndu-l c s-a ntins pe pmnt i i acoper faa cu minile. Plnge-i plnsul tu i isprvete, cci eti de un snge cu mine; tu i cu mine, omul i arpele una sunt. De ce n-am murit n lupta cu cinii cei roii? se zbuciuma Mowgli. Puterile m-au lsat, i nu din cauza veninului. Ziua i noaptea aud pai strini rsunnd n urma mea, iar cnd ntorc capul, mi se pare c cineva se strecoar pe ascuns n tufiuri. Intru s vd cine este, dar nu gsesc pe nimeni aproape. Cnd strig, nu rspunde nimeni, dar simt c cineva m aude i tace. M culc, dar m scol neodihnit, iar dac plec s alerg cum fac n fiecare primvar, pornirile mele rmn neadormite. M blcesc n izvoare, dar ies la maluri fr s m fi rcorit. Mi-e sil de omor. dar nu-mi vine s lupt cnd tiu c lupta se termin fr moarte. n trupul meu e Floarea cea Roie i oasele mele se mldie cum se mldie apa, i nu mai tiu nici eu ce am. La ce atta vorb, zise Baloo ntorcnd capul n partea unde era ntins biatul. Pe marginea fluviului, Akela spunea c nsuiMowgli l va goni pe Mowgli ca s se ntoarc ntre oameni. Tot aa ziceam i eu, dar astzi cine mai ascult vorba lui Baloo? Bagheera unde e pantera neagr n noaptea aceasta tie i ea. Aceasta este legea din jungl. Cnd ne-am ntlnit pentru prima dat, frioare, la peterile ngheate, eu tiam c aa se va ntmpla, zise Kaa micndu-i inelele pline de solzi, cci la urma urmei,

omul tot la oameni se ntoarce, chiar fr s fie alungat de neamul din jungl. Care va s zic acum jungla nu m alung. Cei patru se uitar unul la altul, pe urm se ntoarser spre Mowgli, care i privea mirat, dar supus. Cenuiul i cei trei lupi mrir furioi i rspunser: Atta vreme ct noi mai trim, nimeni nu va ndrzni... Dar Baloo i opri numaidect: Eu sunt cel care te-a nvat s cunoti legea, deci se cade ca eu s vorbesc, i cu toate c stncile din faa mea nu le mai pot vedea, privirile mele rzbat foarte departe. Brotcelule, ntoarce-te pe crarea pe care ai venit i fa-i culcuul tu cu cei de un snge cu tine, cu neamul i poporul tu. De se va ntmpla ns ca vreodat s ai nevoie de un gonac n patru picioare, de o cange de dini sau de ochi care ard ca fcliile n noapte, stpne din jungl, jungla va fi atunci a ta, la prima chemare. Tot a ta va fi jungla mezin, fr s mai vorbesc de poporul mrunt, adug pitonul. Hai-mai, frailor, se vita Mowgli ridicnd braele dezndjduit. Nu mai tiu ce am. N-a vrea s plec, dar ceva m trage de amndou picioarele. Cum voi putea s uit nopile acestea! Haide, ridic fruntea, biete, cci nu e nici o ruine n ntlnirea noastr de ast-sear. Cnd mierea s-a isprvit, roiul pleac din faguri. Cnd i-ai lepdat odat pielea nu mai poi intra n dnsa, adug Kaa. Aceasta este legea din jungl. Ascult, tu cel care ai fost drag ochilor mei mai mult dect orice, continu Baloo, aici nu se mai gsete nici putere i nici voin ca s te poat opri Ridic fruntea. Cine ndrznete s-l ispiteasc pe stpnul junglei? Eu te-am vzut jucndu-te cu pietricelele albe pe vremea cnd erai numai ct un brotcel. i tot aa te-a vzut i Bagheera, care te-a rscumprat cu un taur proaspt ucis. Din cei de pe vremea aceea numai noi doi am mai rmas, cci Raksha, lupoaica din culcuul unde ai crescut, a murit o dat cu tatl

tu care te-a primit ntre pui; tot aa lupii cei btrni din haitic sunt mori de mult; de Shere Khan tii bine ce s-a ales; Akela a murit n lupta cu dholii, cnd fr puterea i nelepciunea ta ar fi pierit i al doilea haitic al lupilor Seeonee. N-au mai rmas dect ciolanele btrne. Prin urmare, nu este piciul cel care i ia rmas bun de la haitic, ci stpnul din jungl care pleac pe drumuri noi. Cine ar ndrzni s te ntrebe dintre noi, n ce parte duc drumurile tale acum? Bine, dar Bagheera i taurul cu care m-a rscumprat, rspunse Mowgli. Eu nu am de gnd... Un muget pornit de la picioarele stncilor, i vreascurile frnte n tufi l ntrerupser numaidect. n lumin se arta Bagheera, uoar i mndr, iar n micri mai fioroas ca ntotdeauna. Din cauza asta, rcni pantera neagr ntinznd spre ei o lab din care picura sngele, n-am putut veni mai devreme. Vnatul a fost gonit ndelung, dar acum e mort n mijlocul tufelor un taur de doi ani taurul care i reda libertatea, frioare. Acum toate datoriile sunt pltite, iar ncolo vorbele mele n sfatul vostru nu pot fi dect cele spuse de Baloo. Apoi i plec grumazul i ncepu s-i ling picioarele. Adu-i aminte c Bagheera te-a iubit, sfri pantera i, fcnd un salt uria, dispru n mijlocul tufiurilor. n poala colinei, pantera se opri i glasul ei sonor nfior linitea nopii: Noroc la vnat, stpne din jungl, i aminte-i adu c noi te-am iubit! Cred c ai neles, zise Baloo. Aici s-a terminat, acum poi s pleci, dar treci nti pe la mine. Tu, Brotcel nelept, vino la mine! E greu s-i schimbi pielea, murmur Kaa vzndu-l pe Mowgli plngnd cu sughiuri la pieptul lui Baloo, cruia i petrecuse minile n jurul gtului, n timp ce ursul cuta s-i ling picioarele. Stelele ncep s pleasc, zise Cenuiul adulmecnd v nturile pornite din fundul zrilor tulburi. Unde ne vom

odihni n noaptea aceasta, cci de azi nainte vom ncepe a umbla pe alte poteci. Aceasta este cea din urm poveste a Iui Mowgli.

Cntec de plecare
(Acesta este cntecul pe care Mowgli, dup plecarea lui, l auzi rscolind pdurea, pn n clipa cnd ajunse din nou n faa colibei unde era Messua.)

BALOO
n cinstea attor poteci, Brotcel, Cu Baloo mpreun btute, Ca i pe a junglei, pe a omului Lege o cinstete. De-i nou sau veche S ntrebi te ferete, i nu te abate pe alturi, Ci spusa mereu i cinstete. Pentru cei crora drag Tu le-ai fost mai mult dect Orice pe lume, primete ocara i vorba cea bun pe o form. Aminte-i adu c, singur, Tabaqui Nebunul, alearg sub lun. Cnd ru i vor face, Ori vorbe de ocar i vor spune Gndul napoi s te poarte Spre Shere Khan, ntngul. Iar cnd n lumin cuite lucesc, Tu vezi-i de drum i a frailor lege pzete. Pe cei mici ferete-i de rele: Ca mierea de dulci i ca fierea de tari, n scorburi pzete-i de frig.

i n umbra cea lat de palmier ocrotete-i. Vorba cea bun a codrilor, Din vnturi gndul senin i apele junglei pe drumul cel nou! (Limpezi asfinituri i ale zorilor neguri Purtai-l uor pe drumuri stinghere) Vorba cea bun a codrilor i din vnturi gndul senin Cu ale junglelor ape, de-a pururi Cu tine s fie n drumul cel nou.

KAA
Iueala n mnie Este al groazei cotlon. De aceea ochiul senin Li mai limpede venic. Venin n pahar niciodat s torni, Nici vorb de cobr s asculi Cu vorba cea bun, crare croieti Cu gnduri curate, departe rzbeti. Nu mai departe ca umbra-i te ntinde i nici putregai n nevoie tovar nu-i prinde. i-astmpr foamea vnatul Gonind pe ale junglei poteci. Cerbul i iedul din mil Nu cade osp de ntng. Alege-i culcuul cu grij, n adncuri ascuns, S nu vin n somn peste tine Setosul de snge i ru,

S loveasc atunci cnd n-ai nici o vin. Spre al nopilor miez i-al zilelor dric, Spre soare rsare i soare asfinit, S te ntorci i cu ap Din iezer trupu-i stropete, i gura-i cltete. (Smrcul albastru s seci i drept s-i croiasc poteci Poporul din jungla mezin.) A codrilor vorba cea bun i gndul din vnturi senin De-a pururi cu tine s fie! (Limpezi asfinituri i ale zorilor neguri Purtai-l uor pe drumuri stinghere.) Vorba cea bun a codrilor i din vnturi gndul senin Cu ale junglei ape, de-a pururi Cu tine s fie n drumul cel nou!

TOI TREI

Poteca acuma cobori spre slauri Ce rele gnduri ne poart la toi Acolo unde nflorete a flcrii floare i prin noapte lumin. Sub cerul albastru, deasupr-ne ntins Prin somn auzi-vei cnd trecem La pas, noi, prieteni cu tine. Cnd zorile treaz te-or gsi Pe urmele noastre nu vei porni, Ci singur cu jalea ta mare Uitat i departe-oi tnji. A codrilor vorba cea bun i gndul din vnturi senin De-a pururi cu tine s fie!

Cuprins
Cum s-a nscut frica Legea Junglei Minunea lui Purun Bhagat Cntecul lui Kabir Jungla coboar spre vi Cntecul lui Mowgli contra oamenilor Groparii Un cntec al undelor Ankusul regelui Cntecul Vntorului Quiqueren Angutivaun Taina Cine Rou Cntecul lui Chil Goana Primverii Cntec de plecare