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HISTRIAS DE HORROR Robert E.

Howard

Traduo de Fernando

Neeser de Arago. Crditos Totais ao site Crnicas da Cimria

NDICE

O Fogo de Assurbanipal Aqueles que Moram Sob as Tumbas A Pedra Negra A Coisa no Telhado Povo da Costa Negra Na Floresta de Villefre A Noite do Deus Negro

Cabea de Lobo Rosto de Caveira No me Cavem uma Sepultura Os Filhos da Noite O Portador do Anel O Tmulo no Promontrio Eons Negros (fragmento)

O FOGO DE ASSURBANIPAL
T TULO O RIGINAL : THE F IRE OF ASSHURBANIPAL

Yar Ali deslizou cuidadosamente seu olhar pelo cano azul de sua Lee-Enfield,

rezou para Al com devoo e atravessou, com uma bala, o crebro de um gil cavaleiro. - Allaho akbar! o enorme afego gritou de alegria, agitando sua arma acima da cabea. Deus grande! Por Al, sahib, acabo de mandar outro daqueles ces para o Inferno! Seu companheiro espiou cautelosamente por cima da

beirada do buraco que haviam escavado na areia com as prprias mos. Era um americano magro e forte, chamado Steve Clarney. - Bom trabalho, velho cavalo. disse este ltimo Restam quatro. Veja... esto se retirando. Os cavaleiros de roupas brancas estavam, de fato, cavalgando para longe, juntando-

se para longe do alcance preciso do rifle, como se estivessem numa reunio. Eram sete, quando atacaram os dois camaradas pela primeira vez, mas o fogo dos rifles no buraco de areia havia sido mortal. Veja, sahib: abandonaram a luta! Yar Ali destemidamente se e eles

ergueu gritou

zombarias para os cavaleiros em retirada; um deles girou e disparou uma bala que levantou areia a menos de 10 metros do buraco. - Eles atiram como filhos de ces disse Yar Ali, em complacente auto-estima. Por Al, voc viu como aquele velhaco pulou da sela quando minha bala o atingiu? Levante-se, sahib; vamos segui-los e acabar

com eles! Sem prestar ateno a esta proposta escandalosa pois sabia que era uma das reaes prprias da natureza afeg , Steve se levantou, sacudiu o p de suas calas e, olhando para os cavaleiros agora pequenos pontos brancos no horizonte do deserto , disse pensativo: - Aqueles sujeitos cavalgam

como se tivessem algum propsito em mente... no parecem nem um pouco com homens que fogem de uma derrota. - Sim concordou Yar Ali imediatamente, e sem ver nenhuma inconsistncia entre sua atitude de agora e a recente sugesto sedenta de sangue ; eles cavalgam atrs de outros da raa deles... eles so falces que no desistem facilmente de sua presa. Faramos

bem em sairmos logo daqui, sahib Steve. Eles voltaro... talvez dentro de poucas horas, talvez dentro de poucos dias... tudo depende da distncia onde se encontra o osis de sua tribo. Mas voltaro. Temos armas e vidas... eles querem ambas. E veja! O afego sacou a cpsula vazia e introduziu um nico cartucho na culatra de seu rifle.

- Minha ltima bala, sahib. Steve assentiu: - Restam-me trs. Os incursores que haviam sido derrubados das selas foram saqueados pelos prprios companheiros. No adiantaria revistar os corpos, que jaziam na areia, em busca de munio. Steve ergueu seu cantil e o sacudiu. No

restava muita gua. Sabia que Yar Ali tinha apenas um pouco mais do que ele, embora o grande afridi, criado numa terra rida, estivesse acostumado e precisasse de menos gua que o americano; entretanto o outro, julgado pelos padres de um homem branco, era duro e resistente como um lobo. Enquanto Steve abria o cantil e bebia muito economicamente, ele recapitulava mentalmente a cadeia de eventos que os havia levado

presente situao. Errantes, soldados da fortuna, unidos pelo acaso e atrados um ao outro por admirao mtua, ele e Yar Ali haviam perambulado da ndia at o Turquesto e Prsia uma dupla estranha, mas altamente competente. Guiados pelo anseio incansvel de inato desejo de aventuras, seu propsito confesso para o qual haviam jurado e, s vezes, eles mesmos acreditavam

era o acmulo de algum tesouro vago e no-descoberto, algum pote de ouro ao p de algum arcoris ainda no-nascido. Ento, na antiga Xiraz, eles haviam ouvido falar no Fogo de Assurbanipal. Dos lbios de um velho mercador persa, o qual s acreditava na metade do que repetia para eles, ouviram a histria que ele, por sua vez, havia escutado dos lbios

balbuciantes do delrio, em sua distante juventude. Ele havia sido membro de uma caravana, 50 anos antes, a qual, perambulando pela costa sul do Golfo Prsico em comrcio por prolas, havia sido membro de uma caravana, 50 anos antes, a qual, perambulando pela costa sul do Golfo Prsico em comrcio por prolas, seguira a histria de uma prola rara que estava longe, dentro do deserto.

A prola, segundo rumores encontrada por um mergulhador e roubada por um sheik do interior, eles no acharam, mas encontraram um turco que morria de fome, sede e um ferimento de bala na coxa. Enquanto morria delirando, ele balbuciou uma histria desvairada, sobre uma silenciosa cidade morta, feita de pedra negra e situada entre as areias do deserto na direo oeste, e de uma gema flamejante

agarrada pelos dedos de um esqueleto num antigo trono. Ele no ousara traz-la consigo, por causa de um esmagador horror pensativo que assombrava o local, e a sede o havia levado de volta ao deserto, onde bedunos o haviam perseguido e ferido. Mas conseguira escapar, cavalgando duramente at seu cavalo cair sob ele. Morrera sem dizer como

havia alcanado a cidade mstica, mas o velho mercador achava que ele deveria ter vindo do noroeste um desertor do exrcito turco, fazendo uma tentativa desesperada de alcanar o Golfo. Os homens da caravana no haviam tentado mergulhar mais fundo no deserto, em busca da cidade; pois, disse o velho mercador, eles acreditavam que ela fosse a antiga, muito antiga,

Cidade do Mal, mencionada no Necromicon do louco rabe Alhazred a cidade dos mortos, na qual repousava uma antiga maldio. Lendas a nomeavam vagamente: os rabes a chamavam Beled-el-Djinn, a Cidade dos Demnios; e os turcos, de KaraShehr, a Cidade Negra. E a gema era aquela antiga e amaldioada jia, que pertencera a um rei h muito tempo; um rei a quem os gregos chamavam Sardanapalus, e

a quem os povos semitas chamavam Assurbanipal. Steve fora fascinado pela histria. Embora admitindo para si mesmo que era, sem dvida, um dos dez mil mitos fantasiosos criados no Oriente, ainda havia uma possibilidade de que ele e Yar Ali se deparassem com um rastro daquele pote de ouro de arco-ris, ao qual procuravam. E Yar Ali tinha antes ouvido aluses

sobre uma cidade silenciosa nas areias; histrias que haviam seguido as caravanas pelas terras altas da Prsia e atravs das areias do Turquesto, dentro da regio montanhosa e alm... histrias vagas; sussurros sobre uma cidade negra dos djinns, nas profundezas das nvoas de um deserto assombrado. Ento, seguindo a trilha daquela lenda, os companheiros

haviam chegado, de Xiraz a um povoado na costa rabe do Golfo Prsico, e l eles ouviram mais, de um velho que havia sido pescador de prolas em sua juventude. Ele tinha a tagarelice da idade, e contava histrias repetidas a ele por viajantes de outras tribos, os quais, por sua vez, as ouviram dos nmades selvagens das terras profundas do interior; e novamente Steve e Yar Ali ouviram sobre a quieta cidade

negra, com bestas gigantes esculpidas em pedra, e o esqueleto do sulto que agarrava a gema resplendorosa. E assim, xingando a si mesmo de idiota, Steve mergulhou naquilo de cabea; e Yar Ali, convencido de que o conhecimento de todas as coisas repousa no colo de Al, foi com ele. Seu escasso suprimento de dinheiro lhes fora suficiente

apenas para fornecer camelos e comida, para uma ousada e rpida invaso ao desconhecido. Seu nico mapa havia sido os vagos rumores sobre a suposta localizao de Kara-Shehr. Foram dias de viagem rdua, forando os animais e racionando gua e comida. Ento, nas profundezas que invadiram, eles haviam encontrado uma cegante tempestade de areia, na qual

haviam perdido os camelos. Depois daquilo, vieram longas milhas cambaleando atravs das areias, expostos a um sol escaldante, sobrevivendo da gua cada vez mais escassa de seus cantis e da comida que Yar Ali tinha numa bolsa. Agora j nem pensavam em encontrar a cidade mtica. Continuaram s cegas, na esperana de se depararem com uma fonte; sabiam que, atrs deles, no havia osis numa

distncia que pudessem alcanar a p. Era uma opo desesperada, mas a nica que tinham. Ento, guerreiros vestidos de branco os atacaram, vindos da neblina do horizonte, e, de uma rasa trincheira cavada s pressas, os aventureiros haviam trocado tiros com os ferozes cavaleiros que os cercaram rapidamente. As balas dos bedunos haviam saltado atravs de sua fortificao

improvisada, lanando-lhes areia nos olhos e lhes raspando partes das roupas, mas, por sorte, nenhuma delas os atingiu. Seu nico pedao de sorte, refletiu Clarney, enquanto xingava a si mesmo de idiota. Que aventura louca, afinal! Pensar que dois homens poderiam desafiar assim o deserto e sobreviver, e ainda por cima lhe arrancar do seio abismal os segredos das

eras! E aquela histria louca da mo de um esqueleto agarrando uma jia flamejante numa cidade morta... asneira! Tolice total! Ele devia estar louco para acreditar nisso, decidiu o americano com a viso clara que o sofrimento e perigo trazem. - Bem, velho cavalo disse Steve, erguendo seu rifle ; vamos. um jogo de azar ver se morreremos de sede, ou se

seremos decepados pelos irmos do deserto. De qualquer forma, no estamos bem, ficando aqui. - Deus prover. Yar Ali concordou alegremente O sol afunda no oeste. Logo, o frio da noite estar sobre ns. Talvez ainda encontremos gua, sahib. Veja; o terreno muda ao sul. Clarney ensombreceu seus olhos, protegendo-os do sol

moribundo. Alm da plana vastido rida de muitas milhas de largura, a terra ficava realmente mais acidentada; colinas desiguais se evidenciavam. O americano lanou o rifle sobre o brao e suspirou: - Vamos adiante; somos comida para os abutres, de qualquer forma.

O sol afundou e a lua se ergueu, inundando o deserto com uma fantstica luz prateada. Areia levada pelo vento reluzia em ondas, como se um mar houvesse sido subitamente congelado. Steve, ressequido por uma sede que ele no ousara saciar totalmente, praguejava em voz baixa. O deserto era bonito sob a lua, com a beleza de uma fria Lorelei ({1}), para atrair homens para a destruio. Que busca

louca!, seu crebro cansado repetia; o Fogo de Assurbanipal se refugiava dentro dos labirintos de irrealidade a cada passo arrastado. O deserto se tornou, no meramente um ermo material, mas as brumas cinzentas de eons perdidos, em cujas profundezas sonhavam coisas submersas. Clarney cambaleava praguejava; estaria ele desfalecendo? Yar Ali e j se

balanava ritmicamente, com as passadas fceis e incansveis de um montanhs, e Steve apertava seus dentes, encorajando-se para esforos maiores. Estavam finalmente entrando na regio acidentada, e o caminho ficava mais difcil. Barrancos rasos e ravinas estreitas cortavam a terra com desenhos hesitantes. A maioria deles estava quase cheia de areia, e no havia sinal de gua.

- Esta regio um dia foi um osis. comentou Yar Ali S Al sabe h quantos sculos a areia a tomou, como fez com muitas cidades do Turquesto. Eles seguiram cambaleando, como mortos numa terra cinza de morte. A lua ficou vermelha e sinistra ao se pr, e a escurido se

assentou sobre o deserto, antes que alcanassem um ponto no qual pudessem ver o que ficava alm daquela zona acidentada. At mesmo os ps do enorme afego comearam a se arrastar, e Steve se mantinha ereto apenas por uma selvagem fora de vontade. Por fim, subiram, com grande esforo, uma espcie de aresta, em cujo lado sul a terra descia. - Vamos descansar. disse

Steve No h gua nesta regio infernal. intil caminhar o tempo todo. Minhas pernas esto rgidas como canos de armas. Sou incapaz de dar outro passo para salvar meu pescoo. Aqui h uma espcie de penhasco raqutico, quase to alto quanto o ombro de um homem, voltado para o sul. Vamos dormir no sotavento dele. - E no montaremos guarda, sahib Steve?

- No. respondeu Steve Se os rabes cortarem nossas gargantas enquanto dormirmos, melhor. Estamos morrendo, de qualquer forma. Com tal observao otimista, Clarney caiu rgido na areia. Mas Yar Ali ficou de p, inclinando-se para a frente e forando os olhos contra a escurido enganosa, que transformava os horizontes

estrelados em poos escuros de sombras. - H algo no horizonte, na direo sul. ele murmurou inquieto Uma colina? No sei dizer e nem sequer tenho certeza de que vi alguma coisa. -V oc est vendo miragens. disse Steve, irritado Deite-se e durma.

Dizendo isso, Steve dormiu. O sol em seus olhos o acordou. Ele se sentou, bocejou e sua primeira sensao foi de sede. Ergueu o cantil e molhou os lbios. S restava um gole. Yar Ali ainda dormia. Os olhos de Steve perambularam sobre o horizonte sul, e ele se sobressaltou e chutou o afego deitado.

- Ei, acorde, Ali. Acho que voc no estava vendo coisas. L est sua colina... e algo estranho, tambm. O afridi acordou como uma coisa selvagem: instantnea e completamente, com sua mo saltando para sua longa faca, enquanto olhava ferozmente ao redor, em busca de inimigos. Seu olhar seguiu os dedos de Steve a apontarem, e seus olhos se

arregalaram. - Por Al e por Al! ele praguejou Ns estamos numa terra de djinns! Aquilo no uma colina... uma cidade de pedra em meio s areias! Steve se ergueu de um pulo, como uma mola de ao. Enquanto fitava com a respirao presa, um grito feroz lhe escapava dos lbios. Aos seus ps, a inclinao

da aresta descia para uma larga e plana vastido de areia, a qual se estendia para o sul. E, l longe, atravs daquelas areias, aos seus olhos concentrados, a colina tomava forma lentamente, como uma miragem crescendo desde as areias ondulantes. Ele viu grandes muros irregulares, enormes ameias; todo o redor se arrastava pelas areias, como uma coisa viva, amontoada

no alto dos muros, suavizando os contornos speros. No era de se espantar que, primeira vista, tudo aquilo se parecesse com uma colina. - Kara-Shehr! Clarney exclamou ferozmente Beled-elDjinn! A cidade dos mortos! No era uma alucinao, afinal! Ns a encontramos... cus, ns a encontramos! Venha! Vamos!

Yar Ali sacudiu a cabea incerto e murmurou algo sobre djinns malignos, mas seguiu adiante. A viso das runas havia feito Steve se esquecer da sede, fome e do cansao que poucas horas de sono no haviam reparado totalmente. Caminhava penosa, mas rapidamente, esquecendo-se do calor que aumentava, seus olhos brilhando com o desejo de explorar. No era apenas a cobia pela gema

fabulosa o que havia induzido Steve Clarney a arriscar a vida naquele ermo sombrio; l no fundo de sua alma, se escondia a velha herana do homem branco, o impulso de buscar lugares ocultos pelo mundo; e aquele mpeto havia sido despertado das profundezas por aquelas antigas histrias. Agora, enquanto cruzavam a plancie erma que separava a terra

irregular da cidade, eles viram que os muros despedaados tomavam uma forma mais clara, como se crescesse no cu da manh. A cidade parecia ser feita de enormes blocos de pedra negra, mas no havia como saber a altura verdadeira dos muros, por causa da areia que se amontoava alta, desde a base; em muitos lugares, eles haviam cado, e a areia ocultava completamente os pedaos.

O sol ficou a pino e a sede importunava, apesar do entusiasmo; mas Steve controlou ferozmente seu sofrimento. Seus lbios estavam ressecados e inchados, mas ele no beberia seu ltimo gole, enquanto no alcanasse a cidade em runas. Yar Ali molhou seus lbios com seu prprio cantil, e tentou dividir o restante com seu amigo. Steve negou com a cabea e continuou a

caminhar penosamente. No calor feroz da tarde no deserto, eles alcanaram as runas e, atravessando um buraco largo na muralha desmoronada, contemplaram a cidade morta. A areia obstrua as ruas antigas e dava uma forma fantstica s enormes colunas cadas e meio escondidas. Estava tudo to decado e coberto da areia, que os exploradores mal conseguiam

identificar o traado original da cidade; agora ela era apenas uma imensido de montes de areia e pedras cadas, sobre as quais pairava, como uma nuvem invisvel, uma aura de antiguidade inexprimvel. Mas, logo frente deles, corria uma larga avenida, cujo contorno nem mesmo as devastadores areias e ventos foram capazes de apagar. Em

ambos os lados do amplo caminho, havia enormes colunas enfileiradas; no eram especialmente altas, principalmente tendo em conta a areia que escondia suas bases, mas incrivelmente largas. No topo de cada coluna, havia uma figura esculpida em pedra slida imagens grandes e sombrias, meio humanas, meio bestiais, participando da brutalidade que pairava em toda a cidade. Steve

gritou assombrado: - Os touros alados de Nnive. Os touros com cabeas de homens! Pelos santos, Ali, as velhas histrias so verdadeiras! Os assrios realmente construram esta cidade! Toda a histria verdadeira! Devem ter vindo para c, quando os babilnios destruram a Assria; ora, este cenrio idntico s imagens que vi... reconstri cenas da velha

Nnive! E veja! Ele apontou para a grande construo que estava na outra extremidade da rua larga um edifcio colossal, cujas colunas e paredes, de slidos blocos negros de pedra, desafiavam os ventos e areias do tempo. Aquele ondulante e destruidor mar de areia se arrastava ao redor de seus alicerces, inundando suas portadas, mas seriam necessrios

mil anos para inundar toda a estrutura. - Uma moradia de demnios! murmurou Yar Ali, inquieto. - O templo de Baal! exclamou Steve Vamos! Eu temia encontrar todos os palcios e templos escondidos pela areia, e ter de cavar em busca da gema. - Isso nos far pouco bem.

murmurou Yar Ali Morreremos aqui. - Conto com isso. Steve desatarraxou a tampa de seu cantil Vamos tomar nosso ltimo gole. De qualquer forma, estamos a salvo dos rabes. Eles jamais ousaro vir para c, por causa de suas supersties. Beberemos e morreremos aqui, eu calculo, mas primeiro encontraremos a jia. Quando eu morrer, quero t-la em

minha mo. Talvez, daqui a alguns sculos, algum bastardo sortudo encontre nossos esqueletos... e a gema. Aqui est para ele, quem quer que seja! Com essa brincadeira sombria, Clarney esvaziou seu cantil e Yar Ali fez o mesmo. Haviam jogado sua ltima carta; o resto repousava no colo de Al. Atravessavam a larga avenida

a passos largos, e Yar Ali, totalmente destemido diante de um humano, olhava nervosamente direita e esquerda, como se esperando ver um rosto fantstico e com chifres lhes olhando atravessado de trs de uma coluna. Steve sentiu a sombria antiguidade do local, e quase se pegou temendo um ataque de carruagens de bronze, vindo das ruas esquecidas, ou ouvindo o sbito e ameaador clangor de

trombetas de bronze. O silncio em cidades mortas era muito mais intenso, ele refletia, do que aquele do deserto aberto. Chegaram aos portais do grande templo. Fileiras de imensas colunas flanqueavam a ampla entrada, a qual afundava na areia at os joelhos e da qual pendiam macias estruturas de bronze, as quais outrora haviam sustentado enormes portas, cuja

polida madeira havia apodrecido h sculos. Entraram num grande salo de penumbra nebulosa, cujo sombreado teto de pedra era sustentado por colunas que pareciam os troncos das rvores de uma floresta. Todo o efeito da estrutura era de uma magnitude terrvel, e de um esplendor sombrio e de tirar o flego, como um templo construdo por gigantes lgubres para abrigar os deuses obscuros.

Yar Ali caminhava temeroso, como se na expectativa de acordar deuses adormecidos, e Steve, mesmo sem as supersties do afridi, sentia a melanclica imponncia do local lhe colocar mos sombrias na alma. No havia um nico resto de pegada na poeira espessa sobre o cho; meio sculo havia se passado desde que o assustado

turco, atormentado por demnios, fugira daqueles sales silenciosos. Quanto aos bedunos, era fcil ver por que aqueles supersticiosos filhos do deserto evitavam essa cidade assombrada e era realmente assombrada, no por fantasmas de verdade, talvez, mas pelas sombras de esplendores perdidos. Enquanto caminhavam pelas areias do salo, as quais pareciam

no ter fim, Steve considerou muitas perguntas: Como aqueles fugitivos da ira de rebeldes enlouquecidos construram aquela cidade? Como atravessaram o pas de seus inimigos (pois a Babilnia fica entre a Assria e o deserto rabe)? Mas j no tinham outro local para irem; a oeste, fica a Sria e o mar; a o norte e leste estavam apinhados pelos perigosos medos ({2}), aqueles ferozes arianos, cuja ajuda havia

fortalecido o brao da Babilnia para pulverizar seus inimigos. Possivelmente, pensou Steve, Kara-Shehr ou qualquer que fosse seu nome naqueles dias obscuros havia sido construda como um posto-avanado fronteirio, antes da queda do imprio assrio, para o qual fugiram sobreviventes daquela destruio. De qualquer forma, era possvel que Kara-Shehr

houvesse sobrevivido a Nnive por alguns sculos uma cidade estranha e solitria, isolada do resto do mundo. Certamente, como disse Yar Ali, esta foi outrora uma regio frtil, regada por osis; e, sem dvida, na regio acidentada pela qual passaram na noite anterior, existiram pedreiras que forneceram a pedra para a construo da cidade.

Ento, o que causou a runa dela? A invaso das areias e o preenchimento dos mananciais por elas fizeram o povo abandon-la, ou Kara-Shehr era uma cidade silenciosa antes das areias pularem as muralhas? A decadncia veio de dentro ou de fora? Foi uma guerra civil que aniquilou os habitantes, ou eles foram massacrados por algum poderoso inimigo vindo do

deserto? Clarney sacudiu a cabea em frustrada humilhao. As respostas para essas perguntas estavam perdidas no labirinto de eras esquecidas. - Allaho akbar! Haviam atravessando o salo sombreado e, em sua extremidade mais afastada, se depararam com um horrvel altar de pedra negra, atrs do qual avultava um antigo

deus, bestial e aterrador. Steve encolheu os ombros, ao reconhecer o aspecto monstruoso da imagem: sim, aquele era Baal, em cujo altar negro, em outras eras, muitas vtimas gritando, se retorcendo e desnudas haviam oferecido suas almas nuas. O dolo incorporava, em sua total, abismal e sombria bestialidade, toda a alma dessa cidade demonaca. Certamente, pensou Steve, os construtores de Nnive e

Kara-Shehr foram feitos num molde diferente das pessoas de hoje. Sua arte e cultura eram muito macias e muito sombriamente desprovidas dos aspectos mais suaves da humanidade, para serem totalmente humanas, como o homem moderno entende a humanidade. Sua arquitetura desagradvel; de alto era nvel

tcnico, mas muito macia, sombria e bruta, a ponto de estar quase alm do alcance das pessoas modernas. Os aventureiros atravessaram uma porta estreita, que se abria ao final do salo, prxima ao dolo, e adentraram uma srie de cmaras amplas, obscuras e empoeiradas, ligadas umas s outras por corredores flanqueados de colunas. Avanaram a passos

largos por eles, na cinzenta luz fantasmagrica, e finalmente chegaram a uma escada larga, cujos enormes degraus subiam e desapareciam na escurido. Yar Ali parou l. - J nos atrevemos demais, sahib. ele murmurou sensato nos arriscarmos mais? Steve, embora trmulo de impacincia, entendeu a inteno

do afego: - V oc quer dizer que no deveramos subir esses degraus? - Eles tm uma aparncia maligna. Para quais cmaras de silncio e horror eles podem levar? Quando os djinns assombram construes abandonadas, eles espreitam nas cmaras mais altas. A qualquer momento, um demnio pode

arrancar nossas cabeas. - Seja como for, j somos homens mortos. grunhiu Steve Mas voc pode voltar pelo salo e vigiar se os rabes vm, enquanto subo as escadas. - como aguardar por um vento no horizonte. respondeu melancolicamente o afego, erguendo o rifle e desembainhando sua longa faca

Nenhum beduno vem para c. Vamos , sahib. Tu ests louco, como todos os francos... mas eu no te deixaria enfrentar um djinn sozinho. Assim, os companheiros subiram os enormes degraus, seus ps afundando, a cada passo, na poeira acumulada pelos sculos. Foram subindo e subindo, a uma altura inacreditvel, at o cho l embaixo se perder numa vaga

escurido. Estamos caminhando cegamente para nossa condenao, sahib. murmurou Yar Ali Allah il allah... e Maom seu Profeta! No entanto, sinto a presena do Mal adormecido, e nunca mais voltarei a ouvir o vento soprar no Passo Khyber. Steve no respondeu. Ele no

gostava do silncio morto que pairava sobre o antigo templo, nem da horrvel luz cinza que se infiltrava de algum lugar oculto. Agora, acima deles, a escurido clareava um pouco e eles entraram numa enorme cmara circular, iluminada tristemente pela luz que se infiltrava atravs do teto alto e perfurado. Mas outro brilho colaborava para a iluminao. Um

grito escapou dos lbios de Steve, ecoado por Yar Ali. De p no ltimo degrau da larga escada de pedra, eles olhavam diretamente atravs daquela ampla cmara, com seu macio cho de ladrilhos coberto de p e suas desnudas paredes de pedra negra. Do centro da cmara, enormes degraus subiam at um estrado de pedra; e, sobre este estrado, se erguia um trono de

mrmore. Ao redor deste trono, brilhava e tremeluzia uma luz misteriosa, e os aterrados aventureiros ofegaram ao ver sua fonte. Sobre o trono, jazia um esqueleto humano, uma massa quase disforme de ossos se esfarelando. Uma mo sem carne pendia estirada sobre o largo brao marmreo do trono e, em seu horrvel aperto, pulsava e palpitava como uma coisa viva, uma grande pedra rubra.

O Fogo de Assurbanipal! Mesmo aps terem achado a cidade, Steve no havia realmente se permitido acreditar que encontrariam a gema, ou que ela sequer realmente existisse. Mas ele no podia duvidar da evidncia em seus olhos, deslumbrados por aquela incandescncia maligna e incrvel. Com um grito feroz, ele saltou pela cmara e pelos degraus. Yar

Ali estava logo atrs dele, mas, quando Steve ia agarrar a gema, o afego lhe pegou o brao. - Espere! exclamou o enorme maometano No a toque ainda, sahib! H uma maldio sobre coisas antigas... e esta certamente uma coisa trs vezes maldita! Por que mais ela permaneceria aqui intacta, numa regio de ladres, por tantos sculos? No bom perturbar as

posses dos mortos. - Tolice! bufou o americano Supersties! Os bedunos estavam assustados pelas histrias contadas a eles por seus ancestrais. Sendo moradores do deserto, temem qualquer cidade, e no duvido que esta tivesse uma m reputao quando era habitada. E ningum, exceto os bedunos, havia visto este local antes, exceto aquele turco, que

provavelmente estava meio louco por causa do sofrimento. Estes ossos podem ser os do rei mencionado na lenda o ar seco do deserto conserva tais coisas indefinidamente , mas eu duvido. Talvez assrios mais provavelmente rabes , ou de algum mendigo que pegou a gema e morreu no trono por algum motivo ou outro.

O afego mal o ouvia. Ele olhava para a grande pedra com amedrontada fascinao, como um pssaro hipnotizado que mira o olho de uma serpente. - Veja, sahib! Ele sussurrou O que isso? Nenhuma gema como esta foi talhada por mos mortais! Veja como ela palpita e pulsa, como o corao de uma cobra!

Steve olhava, e percebeu uma estranha e indefinida sensao de desconforto. Perfeito conhecedor de pedras preciosas, ele nunca tinha visto uma como esta. primeira vista, ele havia suposto que fosse um rubi monstruoso, como dito nas lendas. Agora ele no tinha certeza, e tinha uma nervosa sensao de que Yar Ali estava certo, de que isto no era uma gema natural e normal. Ele no conseguia classificar o estilo

no qual ela era talhada, e o poder de seu brilho era tal, que ele achou difcil olh-la de perto por muito tempo. Todo o local no era adequado para acalmar nervos inquietos. A grande quantidade de p no cho sugeria uma antiguidade nociva; a luz cinza evocava uma sensao de irrealidade, e as macias paredes negras se erguiam sombriamente, sugerindo coisas escondidas.

- Vamos pegar a pedra e partir! murmurou Steve, com um pnico incomum se erguendo no peito. - Espere! Os olhos de Yar Ali ardiam, e ele olhava, no para a gema, mas para as sombrias paredes de pedra Somos moscas na teia da aranha! Sahib, to certo quanto Al existe, mais do que fantasmas de velhos medos que espreitam sobre esta cidade de

horror! Sinto a presena do perigo, como j senti antes... como senti numa caverna na selva, onde uma pton espreitava na escurido, sem ser vista... como senti no templo dos thugs ({3}), onde os estranguladores ocultos de Shiva se agachavam para saltar sobre ns... como sinto agora, s que dez vezes mais intenso! O cabelo de Steve formigou. Ele sabia que Yar Ali era um

veterano implacvel, e que no estava reprimido por medo tolo ou pnico sem sentido; ele se lembrava muito bem dos incidentes mencionados pelo afego, bem como de outras ocasies, nas quais o instinto teleptico de Yar Ali o havia advertido do perigo, antes que o mesmo pudesse ser visto ou ouvido. - O que isto, Yar Ali? ele

sussurrou. O afego sacudiu sua cabea, com os olhos preenchidos por uma estranha luz misteriosa, enquanto ouvia as memrias obscuras e ocultas de seu subconsciente. - No sei; sei que est perto de ns, e que muito antigo e muito maligno. Eu acho... Sbito, ele parou e girou, o brilho

lgubre lhe desaparecendo dos olhos, para ser substitudo por um olhar de medo e suspeita lupinos. - Oua, sahib! ele falou bruscamente Fantasmas ou mortos sobem a escada! Steve se enrijeceu, quando o bater furtivo de sandlias macias lhe chegou aos ouvidos. - Por Judas, Ali! ele disse

abruptamente H algo l fora... As paredes antigas ressoaram com um coro de gritos selvagens, quando uma horda de figuras ferozes inundou a cmara. Por um instante aturdido e insano, Steve acreditou realmente que estavam sendo atacados por guerreiros reencarnados de uma era desaparecida; logo, o estalar rancoroso de uma bala passando perto de sua orelha, e o odor acre

de plvora lhe indicaram que seus inimigos eram suficientemente materiais. Clarney praguejou; em sua segurana imaginria, foram pegos como ratos numa armadilha, pelos perseguidores rabes. Enquanto o americano puxava seu rifle, Yar Ali atirou mortalmente a queima-roupa, com o rifle apoiado no quadril; lanou o rifle vazio na horda e desceu os degraus como um furaco, sua

faca khaibar de mais de 90 centmetros lhe brilhando na mo peluda. Em seu gosto por batalha, entrava alvio autntico por seus inimigos serem humanos. Uma bala arrancou o turbante de sua cabea, mas um rabe caiu com o crnio rachado sob o primeiro golpe cortante do montanhs. Um beduno alto apoiou o cano de sua arma no lado do afego, mas antes que pudesse

puxar o gatilho, a bala de Clarney lhe estourou os miolos. A prpria quantidade de agressores lhes estorvava o ataque ao afridi, cuja rapidez de tigre fazia os tiros serem to perigosos para ele quanto para eles prprios. A maioria o cercava, atacando com cimitarras e rifles, enquanto outros atacavam escada acima atrs de Steve. Naquele alcance, no havia como errar; o americano simplesmente mirava o

cano de seu rifle num rosto barbudo e disparava, transformando-o em runas medonhas. Os outros avanavam, rugindo como panteras. E agora, enquanto se preparava para gastar seu ltimo cartucho, Clarney viu duas coisas num breve instante: um guerreiro feroz, com saliva na barba e uma pesada cimitarra erguida, estava quase sobre ele; e outro, que se

ajoelhava no cho, apontando cuidadosamente seu rifle para Yar Ali, o qual pulava. Steve fez uma escolha instantnea e disparou sobre o ombro do espadachim que atacava, matando o homem do rifle... e voluntariamente oferecendo a prpria vida para salvar a do amigo, pois a cimitarra se dirigia sua prpria cabea. Mas, mesmo enquanto o rabe balanava, grunhindo com a fora de seu golpe, sua sandlia

escorregou nos degraus de mrmore e a lmina curva, desviando-se erraticamente do seu arco, se espatifou no cano do rifle de Steve. Num instante, o americano ergueu o rifle e, quando o beduno recuperou o equilbrio e reergueu a cimitarra, Clarney golpeou com toda a sua fora, e coronha e crnio se despedaaram juntos. Ento, uma bala pesada lhe

estalou ombro adentro, nauseando-o com o impacto. Enquanto ele cambaleava aturdido, um beduno laou-lhe os ps com um turbante e puxou cruelmente. Clarney caiu de ponta-cabea pelos degraus e colidiu com fora assombrosa. Uma coronha de arma, numa mo marrom, saiu para lhe arrebentar os miolos, mas um comando imperioso deteve o golpe:

- No o matem, mas amarrem suas mos e ps. Enquanto Steve se debatia atordoado contra muitas mos que o agarravam, ele teve a impresso de j ter ouvido antes aquela voz imperiosa, em algum lugar. A queda do americano ocorreu em questo de segundos. Mesmo quando o segundo tiro de

Steve fora disparado, Yar Ali havia meio decepado o brao de um atacante, e ele prprio recebido um golpe entorpecedor de coronha de rifle em seu ombro esquerdo. Sua jaqueta de pele de carneiro, vestida apesar do calor do deserto, lhe salvou a pele de meia-dzia de facas retalhadoras. Um rifle foi disparado to perto de seu rosto, que a plvora o queimou ferozmente, arrancando um grito sedento de sangue do

enlouquecido afego. Quando Yar Ali ergueu sua lmina gotejante, o atirador assustado ergueu o rifle acima da cabea com ambas as mos, para deter o golpe descendente, mas o afridi, com um ganido de exultao feroz, saltou como um gato selvagem no ataque e mergulhou seu longo punhal na barriga do rabe. Mas, naquele instante, a coronha de um rifle, girada com toda a fora e maldade de seu portador, se

espatifou contra a cabea do gigante, abrindo-lhe o escalpo e fazendo-o cair de joelhos. Com a ferocidade teimosa e silenciosa de sua raa, Yar Ali se levantou novamente, cambaleando s cegas e golpeando os inimigos aos quais mal conseguia ver, mas uma chuva de golpes o derrubou novamente, e seus atacantes no pararam de lhe bater, enquanto ele no ficasse imvel no cho. Eles

o teriam matado em pouco tempo, se no fosse por outra ordem imperiosa de seu chefe; depois, o amarraram inconsciente e o lanaram para baixo, ao lado de Steve, que estava totalmente consciente e sabedor do selvagem ferimento de bala em seu ombro. Ele olhou ferozmente o rabe alto que descia os olhos em sua direo.

- Bem, sahib disse este, e Steve viu que ele no era beduno ; lembra-se de mim? Steve franziu a testa um ferimento a bala no ajuda na concentrao. - V oc parece familiar... por Judas! V oc Nureddin El Mekru! - Estou honrado! O sahib se

lembra! Nureddin o saudou zombeteiramente ao estilo rabe E voc se lembra, sem dvida, da ocasio em que me deu este presente! Os olhos escuros se ensombreceram de ameaa amarga, e o sheik indicou uma fina cicatriz branca na mandbula. - Eu me lembro. rosnou Clarney, a quem a dor e ira no

tendiam a tornar dcil Foi na Somlia, anos atrs. V oc era um traficante de escravos na poca. Um pobre negro fugiu de voc e se refugiou comigo. V oc veio ao meu acampamento numa noite, com seus modos despticos, iniciou um tumulto e, na briga resultante, levou um talho de cutelo no rosto. Eu gostaria de ter cortado seu pescoo nojento! - V oc teve sua chance.

respondeu o rabe Agora virei a mesa. - Pensei que seu raio de ao ficasse a oeste. rosnou Clarney Imen e Somlia. - Abandonei o trfico de escravos h muito tempo. respondeu o sheik um jogo antiquado. Liderei um bando de ladres no Imen por um tempo; logo, fui novamente forado a

mudar de local. Vim para c com uns poucos seguidores fiis e, por Al, esses selvagens quase me cortaram o pescoo quando nos encontramos pela primeira vez. Mas venci suas desconfianas, e agora lidero mais homens do que os que me seguiram durante anos. Aqueles contra quem voc lutou ontem eram meus homens batedores aos quais eu mandara frente. Meu osis fica bem a

oeste. Cavalgamos por muitos dias, pois eu estava a caminho desta cidade. Quando meus batedores voltaram e me contaram sobre dois aventureiros, no mudei meu curso, pois eu tinha negcios em Beled-el-Djinn. Cavalgamos cidade adentro pelo oeste e vimos suas pegadas na areia. Ns os seguimos, e vocs pareciam bfalos cegos que no ouviram nossa chegada.

Steve rosnou: - V oc no nos pegaria to facilmente; apenas achamos que nenhum beduno ousaria entrar em Kara-Shehr. Nureddin balanou afirmativamente a cabea: - Mas no sou beduno. Viajei para muito longe, vi muitas terras e raas, e li muitos livros. Sei que

o medo como fumaa, que os mortos esto mortos e que djinns, fantasmas e maldies so brumas que se vo com o vento. Foi por causa dos contos sobre a pedra vermelha que adentrei este deserto abandonado. Mas demorei meses para persuadir meus homens a cavalgarem comigo at aqui. Mas... aqui estou! E sua presena uma deliciosa

surpresa. Sem dvida, voc se pergunta por que lhe capturei com vida; planejei um entretenimento mais elaborado para voc e esse suno pachtun. Agora... pegarei o Fogo de Assurbanipal e partiremos. Ele se dirigiu para o estrado, e um de seus homens, um gigante barbudo e caolho, exclamou: - Pare, meu senhor! Um antigo

mal reinou aqui, antes dos dias de Maom! Os djinns uivam por estes sales quando o vento sopra, e homens tm visto fantasmas danando nas muralhas sob o luar. Nenhum homem mortal ousou desafiar esta cidade negra por mil anos... exceto um, h meio sculo, que fugiu guinchando. V oc veio desde o Imen; voc no conhece a antiga maldio sobre esta cidade

repugnante e esta pedra maligna, a qual pulsa como o corao negro de Sat! Ns o seguimos at aqui contra nosso bom-senso, porque voc tem demonstrado ser um homem forte e disse ter um encanto contra todas as coisas malignas. V oc disse que s desejava olhar para esta gema preciosa, mas agora vejo que sua inteno peg-la para si. No ofenda os djinns!.

- No, Nureddin, no ofenda o s djinns! repetiram outros bedunos em coro. Os prprios bandidos endurecidos do sheik, num grupo compacto afastado dos bedunos, nada diziam; fortalecidos para crimes e atos de impiedade, eles eram menos afetados pelas supersties dos homens do deserto, para os quais a terrvel histria da cidade amaldioada fora repetida durante sculos. Steve, mesmo odiando

Nureddin com rancor concentrado, percebia o poder magntico do homem, a capacidade inata de liderana que o capacitara a subjugar daquele modo os medos e tradies das eras. - A maldio recai sobre os infiis que invadem a cidade respondeu Nureddin , no sobre os Fiis. Vejam: nesta cmara, ns derrotamos nossos inimigos

kafares! Um falco do deserto de barba branca sacudiu a cabea: - A maldio mais antiga que Maom, e no escolhe raa nem crena. Homens maus construram esta cidade negra, na aurora do Comeo dos Dias. Eles oprimiram nossos ancestrais das tendas negras e guerrearam entre eles; sim, as muralhas negras

desta cidade repugnante foram manchadas de sangue, e ressoaram com os gritos de festejos profanos e os sussurros de intrigas obscuras. Assim chegou a pedra cidade: havia um bruxo na corte de Assurbanipal, e a sabedoria negra das eras no lhe foi negada. Para ganhar honra e poder para si mesmo, ele desafiou os horrores de uma vasta caverna sem nome

numa terra obscura e desconhecida, e, daquelas profundezas assombradas por demnios, ele trouxe essa gema brilhante, a qual entalhada das chamas congeladas do Inferno! Graas aos seus terrveis poderes em magia negra, ele enfeitiou o demnio que guardava a antiga gema, e assim roubou a pedra. E o demnio ficou dormindo naquela caverna desconhecida.

Assim, este mago de nome Xuthltan morou na corte do sulto Assurbanipal, e fez magia e previses esquadrinhando as profundezas vermelhas da pedra, dentro das quais somente os olhos dele podiam mirar sem ficarem cegos. E os homens chamaram a pedra de O Fogo de Assurbanipal, em honra ao rei. Mas o mal chegou ao reino, e homens gritaram que era a

maldio dos djinns; e o sulto, sentindo muito medo, ordenou a Xuthltan que pegasse a gema e a lanasse dentro da caverna da qual ele a pegara, antes que acontecessem males ainda piores com eles. Mas o mago no tinha a inteno de se desfazer da gema, na qual ele lera estranhos segredos da poca pr-admica, e fugiu para a cidade rebelde de

Kara-Shehr, onde logo estourou uma guerra civil e os homens lutaram uns contra os outros pela posse da gema. Ento, o rei que governava a cidade cobiou a gema, capturou o mago e o torturou at a morte. E, nesta prpria cmara, ele assistiu sua morte; com a gema na mo, o rei se sentou no trono... como ele j havia se sentado antes... como ficou sentado atravs dos sculos... como est sentado

agora!. O dedo do rabe apontou para os ossos esfarelados sobre o trono de mrmore, e os ferozes homens do deserto recuaram; at os prprios patifes de Nureddin recuaram, prendendo a respirao, mas o sheik no mostrou sinal de perturbao. - Enquanto Xuthltan morria continuou o velho beduno , ele

amaldioou a pedra cuja magia no o salvara, e guinchou em voz alta as terrveis palavras que desfaziam o feitio, o qual ele colocara sobre o demnio na caverna, e libertou o monstro. E, invocando aos gritos os deuses esquecidos... Cthulhu, Koth, YogSothoth e todos os moradores pradmicos das cidades negras sob o mar e das cavernas da terra... ele os chamou para tomarem de volta o que era deles e, com seu

ltimo suspiro, amaldioou o falso rei, e aquela maldio era a de que o rei permaneceria sentado em seu trono, segurando em sua mo o Fogo de Assurbanipal at o trovejar do Juzo Final. Por isso, a grande pedra gritou como se estivesse viva, e o rei e seus soldados viram uma nuvem negra se erguer em crculos desde o cho, e da nuvem soprou um vento ftido; e, deste vento,

saiu uma forma medonha, a qual estendeu patas espantosas para a frente e as colocou sobre o rei, o qual murchou e morreu ao toque delas. Os soldados fugiram aos gritos, e todo o povo da cidade correu aos prantos para o deserto, onde morreram ou atravessaram o ermo at alcanarem as distantes cidades do osis. Kara-Shehr ficou silenciosa e abandonada, um antro de lagartos e chacais. E, quando algumas pessoas do

deserto se aventuraram dentro da cidade, encontraram o rei morto em seu trono, agarrando a gema ardente, mas no se atreveram a toc-la, pois sabiam que o demnio espreitava prximo para guard-la atravs das eras, como ele o faz da mesma forma, enquanto estamos aqui. Os guerreiros estremeceram involuntariamente e olharam ao redor; e Nureddin disse:

- Por que ele no apareceu quando os francos adentraram a cmara? Ele est surdo, para que o rudo do combate no o tenha despertado? - Ns no tocamos na gema respondeu o velho beduno , nem os francos a molestaram. Os homens olharam para ela e viveram; mas nenhum mortal pode toc-la e sobreviver.

Nureddin comeou a falar, olhou para aqueles rostos teimosos e inquietos, e percebeu a futilidade de seus argumentos. Sua atitude mudou abruptamente. - Quem manda aqui sou eu. ele retrucou, descendo a mo at seu coldre No suei nem sangrei por esta gema, para agora ser impedido por medos sem fundamento! Todos para trs! Se

algum homem cruzar meu caminho, pagar com a cabea! Ele os encarou com os olhos ardendo, e eles recuaram, intimidados pela fora de sua personalidade impiedosa. Ele subiu destemidamente os degraus de mrmore, e os rabes prenderam o flego, recuando em direo porta; Yar Ali, finalmente desperto, gemeu sombriamente. Deus!, pensou

Steve, Que cena estranha!. Cativos amarrados no cho empoeirado, guerreiros selvagens agrupados ao redor, segurando suas armas, o cru cheiro cido de sangue e plvora queimada, ainda empestando o ar; corpos espalhados, numa horrenda mistura de sangue, miolos e entranhas... e, sobre o estrado, o sheik de rosto aquilino, esquecido de tudo, exceto do maligno brilho escarlate nos dedos esquelticos

que descansavam sobre o trono de mrmore. Um silncio tenso se apoderou de todos, quando Nureddin estendeu lentamente a mo, como se hipnotizado pela pulsante luz escarlate. E, no subconsciente de Steve, estremecia um eco fraco, como de algo vasto e repugnante, acordando subitamente de um sono de eras. Os olhos do americano se moveram

instintivamente em direo s sombrias paredes ciclpicas. O brilho da jia foi estranhamente alterado: agora era de um ardor vermelho mais intenso e profundo irado e ameaador. - Corao de todo o mal murmurou o sheik , quantos prncipes morreram por ti, no Incio dos Acontecimentos? Certamente, o sangue dos reis pulsa dentro de ti. Os sultes,

princesas e generais que te usaram viraram p e foram esquecidos, mas tu brilhas com majestade noobscurecida, fogo do mundo... Nureddin pegou a pedra. Um gemido estremecedor irrompeu dos rabes, cortado por um agudo grito inumano. A Steve parecia, horrivelmente, que a grande jia havia gritado como uma coisa viva! A pedra escorregou da mo do sheik. Nureddin talvez a

tivesse soltado; para Steve, parecia que ela pulou convulsivamente, como o faria uma coisa viva. Ela rolou do estrado, pulando de degrau em degrau, com Nureddin saltando atrs dela, praguejando enquanto sua mo tentava agarr-la sem conseguir. A pedra bateu no cho, mudou brutalmente de direo e, apesar da espessa camada de p, rolou como uma bola giratria de fogo em direo parede de trs.

Nureddin estava bem prximo dela... a pedra bateu na parede... e a mo do sheik se esticou para peg-la. Um grito de medo mortal rompeu o tenso silncio. Sem aviso, a parede slida havia se aberto. E, da abertura, saiu um tentculo que agarrou violentamente o corpo do sheik, como um pton que envolve sua vtima, e o puxou impetuosamente

para dentro da escurido. Ento, a parede ficou novamente lisa e slida; o nico som que se ouvia de dentro era um grito medonho, agudo e abafado, que gelou o sangue de quem ouvia. Uivando sem palavras, os rabes correram e se aglomeraram numa massa alvoroada na portada, atravessando-a e descendo loucamente os largos degraus. Steve e Ali, deitados e

indefesos, ouviram o clamor frentico da fuga diminuir distncia, e miravam em horror mudo quela parede sombria. Os guinchos desapareceram, dando lugar a um silncio ainda mais horripilante. Prendendo o flego, eles ouviram subitamente um som que lhes congelou o sangue nas veias: o suave deslizar de metal ou pedra numa ranhura. Ao mesmo tempo, a porta oculta comeou a se abrir, e Steve viu um brilho na

escurido, o qual poderia ser o cintilar de olhos monstruosos. Ele fechou os prprios olhos; no ousava olhar para qualquer que fosse o horror que escapulisse daquele hediondo buraco negro. Ele sabia que h tenses s quais o crebro humano no consegue resistir, e cada instinto primitivo de sua alma lhe gritava que essa coisa era pesadelo e loucura. Sentiu que Yar Ali tambm fechava, e os dois ficaram

deitados, como se estivessem mortos. Clarney no ouviu mais nada, mas sentiu a presena de um mal aterrorizante, horrvel demais para a compreenso humana de um Invasor vindo de Golfos Exteriores e de distantes extenses negras de seres csmicos. Um frio mortal invadiu aquela sala, e Steve sentiu a mirada de olhos inumanos lhe

queimar as plpebras fechadas e congelar sua conscincia. Se olhasse, se abrisse os olhos, ele sabia que uma loucura completamente negra seria sua sina. Sentiu um bafo repugnante, de sacudir a alma, contra seu rosto, e percebeu que o monstro estava se curvando acima dele; mas ficou imvel, como um homem congelado num pesadelo. Ele se

apegava a um pensamento: nem ele nem Yar Ali haviam tocado a jia qual este horror guardava. Logo, ele no sentia mais aquele odor imundo, o frio no ar ficava apreciavelmente menor, e ele ouvia novamente a porta secreta se fechar. O demnio estava retornando ao seu esconderijo. Nem mesmo todas as legies do Inferno conseguiram evitar que os olhos de Steve se

abrissem um pouquinho. Ele s teve um vislumbre, enquanto a porta oculta se fechava e aquele mero vislumbre foi o bastante para lhe tirar toda a conscincia do crebro. Steve Clarney, aventureiro de nervos de ferro, desmaiou pela nica vez em sua vida nada montona. Por quanto tempo ficou inconsciente, Steve nunca soube, mas no deve ter sido muito, pois

foi despertado pelo sussurro de Yar Ali: Fique quieto, sahib; movendo um pouco o meu corpo, posso alcanar tuas cordas com meus dentes. Steve sentiu os dentes fortes do afego trabalharem em suas amarras e, enquanto permanecia com o rosto contra a poeira espessa e seu ombro ferido

comeava a latejar dolorosamente ele havia se esquecido disso at ento , ele comeou a reunir os fios dispersos de sua conscincia, e esta retornou totalmente a ele. Quantos, ele se perguntava atordoado, haviam sido os pesadelos de delrio, nascidos do sofrimento e da sede que lhe endurecia a garganta? A luta com os rabes havia sido real as ataduras e ferimentos mostravam isso , mas o destino medonho do

sheik... a coisa que se arrastava para fora da abertura negra na parede... certamente, aquilo fora uma inveno do delrio. Nureddin devia ter cado num poo, ou em algum tipo de buraco... Steve sentiu que suas mos estavam livres, e ele se levantou, sentando-se e procurando s cegas por alguma navalha esquecida pelos rabes. Ele no olhou para cima, nem ao redor da cmara, enquanto cortava

as cordas que lhe amarravam os tornozelos, e logo soltou Yar Ali, trabalhando desajeitadamente, porque seu brao esquerdo estava rgido e intil. - Onde esto os bedunos? ele perguntou, enquanto o afego se levantava, erguendo-o. - Por Al, sahib sussurrou Yar Ali , est louco? Acaso esqueceu? Vamos sair logo, antes

que o djinn retorne! - Foi um pesadelo. murmurou Steve Veja... a jia est de volta ao trono... Sua voz se apagou. Aquele brilho vermelho pulsava novamente no antigo trono, refletindo-se na caveira embolorada. Mais uma vez, nos estirados dedos de osso, pulsava o Fogo de Assurbanipal. Mas, aos

ps do trono, jazia outro objeto que no havia estado l antes... a cabea decepada de Nureddin el Mekru olhava cegamente para o alto, em direo luz cinza que se infiltrava pelo teto de pedra. Os lbios sem sangue estavam contrados num sorriso pavoroso, e os olhos arregalados refletiam um horror insuportvel. Na espessa poeira do cho, havia trs rastros: um do sheik, quando este seguira a jia vermelha enquanto

esta rolava at a parede, e, acima dele, dois outros grupos de rastros, vindos do trono e retornando parede rastros amplos e sem forma, como se fossem de ps achatados, gigantescos e com garras nem humanos nem animais. - Meu Deus! disse Steve, se engasgando Foi verdade... e a Coisa... a Coisa que eu vi...

Steve se lembrou da fuga daquela cmara como um pesadelo impetuoso, no qual ele e seu companheiro se lanaram impetuosamente por uma escada sem fim, a qual era um buraco cinzento de medo; correram cegamente atravs de empoeiradas cmaras silenciosas e passaram pelo dolo de olhar furioso no enorme salo, at chegarem luz ardente do sol do deserto, onde caram extenuados,

tentando recuperar o flego. Mais uma vez, Steve foi incitado pela voz do afridi: - Sahib, sahib; em nome de Al, o Compassivo, nossa sorte mudou! Steve olhou para seu companheiro, com o olhar de um homem em transe: as roupas do enorme afego estavam

esfarrapadas e encharcadas de sangue, e sua voz parecia um grasnido. Mas seus olhos estavam acesos com esperana, e ele apontou com um dedo trmulo. - Na sombra daquele muro em runas! ele resmungou, esforando-se para umedecer os lbios enegrecidos Allah il allah! Os cavalos dos homens que matamos! Com cantis e bolsas de comida nas selas! Os ces

fugiram sem parar para pegarem os cavalos de seus camaradas! Uma vida nova surgiu dentro do peito de Steve, e ele se ergueu cambaleante. - Vamos embora daqui. ele murmurou Vamos, rpido! Como moribundos, eles cambalearam at os cavalos, soltaram-nos e subiram com

dificuldade at as selas. - Vamos guiar as montarias poupadas. resmungou Steve, e Yar Ali assentiu em enftica concordncia: - Provavelmente precisaremos delas antes de avistarmos a costa. Embora seus nervos torturados gritassem pela gua que balanava nos cantis pendurados

nas selas, eles viraram suas montarias para o lado e, balanando-se nas selas, cavalgaram como cadveres voadores pela longa rua arenosa de Kara-Shehr, entre os palcios em runas e as colunas desagregadas; cruzaram a muralha cada e se dirigiram ao deserto. Em nenhum momento, eles olharam para trs, em direo quela pilha negra de horror antigo, nem sequer falaram, at as

runas desaparecerem distncia. Foi ento, e s ento, que eles pararam e aliviaram a sede. - Allah il allah! disse Yar Ali devotamente Aqueles ces me golpearam at eu achar que cada osso do meu corpo estivesse quebrado. Desmonte, eu lhe peo, sahib, e me deixe examinar essa maldita bala e enfaixar seu ombro da melhor forma que minha habilidade limitada permitir.

Enquanto o fazia, Yar Ali falou, evitando o olhar de seu amigo: - Voc disse, sahib; disse algo sobre... sobre ver? O que viste, em nome de Al? Um forte estremecimento sacudiu a estrutura de ao do americano:

- V oc no olhava quando... quando a... a Coisa ps a jia de volta mo do esqueleto, e deixou a cabea de Nureddin no estrado? - Por Al, no! jurou Yar Ali Meus olhos estavam to fechados quanto se tivessem sido soldados pelos ferros derretidos de Sat! Steve no respondeu, at

terem saltado novamente para as selas e iniciado sua longa jornada em direo costa, a qual, com cavalos descansados, comida, gua e armas, eles tinham uma boa chance de alcanar. - Eu olhei. o americano disse sombriamente Gostaria de no t-lo feito; sei que sonharei com isso pelo resto de minha vida. Tive apenas um vislumbre; eu no conseguiria descrev-lo

como um homem descreve uma coisa terrena. Deus me ajude, no era uma coisa terrena nem normal. A humanidade no a primeira dona da terra; havia outros Seres aqui, antes da sua chegada... e agora, sobreviventes de pocas horrivelmente antigas. Talvez esferas de dimenses desconhecidas permaneam invisveis neste universo material hoje. Sacerdotes evocavam demnios adormecidos, no

passado, e os controlavam com magia. No absurdo supor que um feiticeiro assrio pudesse invocar um demnio elemental at a terra, para ving-lo e guardar algo que deve ter vindo do Inferno, em primeiro lugar. Tentarei lhe dizer o que vislumbrei; depois, no voltaremos mais a falar nisso. Era gigantesco, negro e sombrio; era uma monstruosidade enorme, a

qual andava ereta como um homem, mas tambm parecia um sapo, e tinha asas e tentculos. Eu s a vi de costas; se eu a visse de frente se eu tivesse visto seu rosto , eu sem dvida ficaria louco. O velho rabe estava certo; Deus nos socorra, era o monstro que Xuthltan evocou das escuras e ocultas cavernas da terra, para vigiar o Fogo de Assurbanipal!.

FIM

AQUELES QUE MORAM SOB AS TUMBAS


T TULO O RIGINAL : THE D WELLERS U NDER THE T OMBS

Acordei subitamente e me

sentei na cama, me perguntando sonolento quem batia to violentamente porta, ameaando despedaar os painis. Uma voz guinchava, intoleravelmente aguada, como se por terror louco. - Conrad, Conrad! algum guinchava do outro lado da porta Pelo amor de Deus, deixe-me entrar! Eu o vi! Eu o vi!

- Parece ser Job Kiles. disse Conrad, erguendo sua longa estrutura do div onde estivera dormindo, aps ter cedido sua cama para mim No derrube a porta! ele gritou, procurando por seus chinelos Estou indo! - Bem, apresse-se! gritou o visitante invisvel Acabei de olhar para dentro dos olhos do Inferno!

Conrad acendeu uma luz e abriu rapidamente a porta; e, numa figura meio cada, meio cambaleante e com olhos desvairados, reconheci o homem a quem Conrad chamara de Job Kiles um homem ranoso e miseravelmente velho, que vivia na pequena propriedade vizinha de Conrad. Agora, uma mudana pavorosa acontecera com o homem, normalmente to reservado e senhor de si. Seu

cabelo ralo estava totalmente eriado; gotas de suor lhe brilhavam na barba cinza e, de tempos em tempos, ele tremia como se de uma febre violenta. - Em nome de Deus, o que houve, Kiles? exclamou Conrad, encarando-o Voc parece que viu um fantasma! - Um fantasma! a voz elevada de Kiles estalou e caiu

num guincho de risada histrica Eu vi um demnio do Inferno! Eu lhe digo, eu o vi esta noite! H apenas alguns minutos! Ele me olhou pela minha janela e riu para mim! Oh, Deus, aquela risada! - Quem? Conrad perguntou brusca e impacientemente. - Meu irmo Jonas! gritou o velho Kiles.

At Conrad se sobressaltou. Jonas, irmo gmeo de Job, havia morrido h uma semana. Tanto Conrad quanto eu tnhamos visto seu cadver ser colocado na tumba, no alto das inclinaes ngremes das Colinas de Dagoth. Eu me lembrava do dio que existira entre os irmos: Job, o avarento, e Jonas, o esbanjador, que passou seus ltimos dias em pobreza e solido, na velha e arruinada manso da famlia, nos

declives mais baixos das Colinas de Dagoth; todo o seu veneno pairando sobre sua alma azedada, que se centrava no irmo sovina que morava numa casa prpria, no vale. Este sentimento havia sido recproco. At mesmo quando Jonas estava morrendo, Job havia, de m-vontade, se permitido ser convencido a ir at seu irmo. Enquanto isso ocorria, ele havia estado sozinho quando este ltimo morreu, e a cena de morte deve ter

sido horrenda, pois Job havia corrido para fora da sala, trmulo e com o rosto plido, perseguido por uma horrvel crepitao de risada, quebrada bruscamente pelo sbito estrpito de morte. Agora, o velho Job tremia diante de ns, o suor lhe escorrendo da pele acinzentada e balbuciando o nome de seu irmo morto.

- Eu o vi! Eu me levantei e sentei esta noite mais tarde que o usual. Assim que apaguei a luz para ir cama, seu rosto me olhou malevolamente atravs da janela, emoldurado pelo luar. Ele voltou do Inferno para me arrastar para baixo, como jurou fazer enquanto morria. Ele no humano! H anos, ele no era! Suspeitei disso quando ele retornou de sua longa perambulao no Oriente. Ele um demnio em forma humana.

Um vampiro! Ele planeja me destruir corpo e alma! Fiquei mudo e totalmente perplexo, e at Conrad no encontrou palavras. Confrontado pela aparente evidncia de completa loucura, o que dizer ou fazer? Meu nico pensamento era o de que Job Kiles estava obviamente insano. Ele agora agarrava Conrad pela gola de sua roupa de dormir, e o sacudia

violentamente na agonia de seu terror. - S h uma coisa a ser feita! ele gritou, com a luz do desespero em seus olhos Devo ir at a tumba dele! Preciso ver, com meus prprios olhos, se ele ainda jaz l, onde o enterramos! E vocs devem vir comigo! No ouso atravessar sozinho a escurido! Ele pode estar esperando por mim... jazendo

espera, atrs de alguma sebe ou rvore! - Isto loucura, Kiles! advertiu Conrad Jonas est morto... voc teve um pesadelo... - Pesadelo! sua voz se ergueu a um grito estalado Tive vrios, desde que fiquei ao lado de seu maligno leito de morte, e ouvi as ameaas blasfemas escorrerem como um rio negro de

seus lbios espumantes; mas aquilo no foi sonho! Eu estava completamente acordado, e eu lhes digo... eu lhes digo que vi meu irmo-demnio Jonas, me olhando malvola e horrendamente atravs da janela! Ele torceu as mos, gemendo de terror, com todo o seu orgulho, compostura e equilbrio varridos por terror total, primitivo e animal. Conrad me olhou de

relance, mas eu no tinha sugesto a oferecer. O assunto parecia to completamente insano, que a nica coisa bvia a fazer parecia ser chamar a polcia e mandar o velho Job para o manicmio mais prximo. Mas havia, em seus modos, um terror fundamental que parecia atingir at mesmo a sensao ao longo de minha espinha. Como se sentindo nossa

dvida, ele voltou a gritar: - Eu sei! Vocs acham que estou louco! Estou to so quanto vocs! Mas estou indo at aquela tumba, se eu tiver que ir s! E, se me deixarem ir s, meu sangue ficar em suas conscincias! Vocs iro? - Espere! Conrad comeou a se vestir apressadamente Ns vamos com voc. Acho que a

nica coisa que destruir esta alucinao ver seu irmo no caixo dele. - Sim. o velho Job riu terrivelmente Em sua tumba, no caixo sem tampa! Por que ele preparou aquele caixo aberto antes de morrer, e deixou ordens para que nenhum tipo de tampa fosse colocado sobre ele? - Ele sempre foi excntrico.

respondeu Conrad. - Ele sempre foi um demnio. rosnou o velho Job Ns nos odivamos desde a juventude. Quando ele desperdiou sua herana e voltou rastejando, pauprrimo, ele se ressentiu porque eu no queria dividir com ele minhas riquezas to duramente adquiridas. Aquele co negro! Aquele demnio das covas do Purgatrio!

- Bom, vamos ver logo se ele est em segurana na sua tumba. disse Conrad Est pronto, ODonnel? - Pronto. respondi, prendendo ao coldre minha pistola 45. Conrad riu. - No consegue esquecer sua criao texana, hein? Ele gracejou Acha que pode ser

chamado para balear um fantasma? - Bom, voc no sabe dizer. respondi No gosto de sair noite sem ela. - Pistolas so inteis contra um vampiro. disse Job, movendo-se com impacincia S h uma nica coisa que prevalecer contra eles! Uma estaca enfiada no corao negro

do demnio. - Grandes cus, Job! Conrad riu abruptamente No consegue falar srio sobre essa coisa? - Por que no? Uma chama de loucura se ergueu em seus olhos Existiram vampiros em pocas passadas... ainda existem no Leste Europeu e Oriente. Eu o ouvi se gabar a respeito do prprio conhecimento de cultos

secretos e magia negra. Suspeitei disso... ento, enquanto jazia moribundo, ele me contou seu segredo medonho... jurou que voltaria do tmulo e me arrastaria com ele para o Inferno! Samos de casa e atravessamos o gramado. Aquela parte do vale era pouco povoada, embora poucas milhas a sudoeste brilhassem as luzes da cidade. Adjacente aos jardins de Conrad a

oeste, ficava a propriedade de Job, a casa escura avultando magra e silenciosa por entre as rvores. Aquela casa era o nico luxo que o velho avarento permitia a si mesmo. Uma milha ao norte, flua o rio, e ao sul se erguiam os sombrios contornos negros daquelas baixas e onduladas colinas estreis, com longas inclinaes cobertas por arbustos, s quais os homens chamam de Colinas de Dagoth

um nome curioso, no-aparentado com qualquer lngua indgena conhecida, mas usado inicialmente por aqueles homens vermelhos para designarem aquela cordilheira raqutica. Eram praticamente inabitadas. Havia fazendas nas inclinaes externas, em direo ao rio, mas os vales internos tinham solos muito rasos, e as prprias colinas eram rochosas demais para o cultivo. A pouco menos de 800 metros da

propriedade de Conrad, se erguia a estrutura vagabunda que havia abrigado a famlia Kiles durante uns 300 anos pelo menos, as pedras fundamentais datavam dessa poca, embora o resto da casa fosse mais moderno. Acho que o velho Job estremeceu ao olhar para ela, ali empoleirada como um abutre no ninho, contra o negro fundo ondulado das Colinas de Dagoth.

Era uma selvagem noite ventosa, a qual atravessamos em nossa louca busca. Nuvens passavam sem parar pela lua, e o vento uivava pelas rvores, trazendo estranhos rudos noturnos e pregando curiosas peas com nossas vozes. Nossa meta era a tumba que se acocorava numa inclinao mais alta de uma colina que se projetava do resto da cordilheira, correndo para trs e acima do planalto alto no qual se

erguia a casa do velho Kiles. Era como se o ocupante do sepulcro olhasse sobre a casa ancestral e para o vale, que sua gente outrora possura da aresta ao rio. Agora, todo o cho pertencente velha propriedade era a faixa que subia as inclinaes at as colinas, a casa numa extremidade e a tumba na outra. A colina sobre a qual o tmulo fora construdo divergia

das demais, como eu dissera, e, ao irmos para o sepulcro, passamos perto de sua extremidade ngreme e coberta por matagal, a qual recuava bruscamente para dentro de um penhasco vertical e coberto por moita. Estvamos nos aproximando da ponta dessa aresta, quando Conrad comentou: - O que possuiu Jonas, para construir seu tmulo to longe das

criptas da famlia? - Ele no o construiu. rosnou Job Foi construdo h muito tempo por nosso ancestral, o velho Capito Jacob Kiles, e por causa dele, esta projeo particular ainda chamada de Colina Pirata... pois ele era um bucaneiro e contrabandista. Algum estranho capricho o fez construir seu tumulo l em cima e, em sua vida, ele passou muito

tempo sozinho ali, especialmente noite. Mas ele nunca o ocupou, pois estava perdido no mar, numa luta com um navio de guerra. Ele costumava observar, em busca de inimigos ou soldados, desde aquele penhasco nossa frente, e por isso que as pessoas o chamam, at hoje, de Cabo do Contrabandista. O tmulo estava em runas, quando Jonas comeou a morar na

antiga casa, e ele o restaurou para receber seus ossos. Ele bem sabia que no ousava dormir em solo santificado! Antes de morrer, ele havia feito todos os preparativos a tumba havia sido reconstruda, e o caixo sem tampa colocado nela para receb-lo.... Estremeci, apesar de mim mesmo. A escurido, as nuvens desvairadas passando pela lua leprosa, os rudos estridentes do

vento, as sombrias colinas escuras avultando sobre ns, as palavras desvairadas de nosso companheiro, tudo trabalhava minha imaginao para povoar a noite com formas de horror e pesadelo. Olhei nervosamente para as inclinaes cobertas por arbustos, negras e repelentes na luz mutvel, e me vi desejando que no estivssemos passando to perto dos despenhadeiros com moitas e assombrados por lendas

do Cabo do Contrabandista, se sobressaindo da cordilheira sinistra como a proa de um navio. - No sou uma garota tola, para ser assustado por sombras. o velho Job tagarelava Vi seu rosto maligno na janela iluminada pela lua. Sempre acreditei secretamente que os mortos caminham noite. Agora... o que isso?

Ele parou bruscamente, congelado numa altitude de terror completo. Instintivamente, aguamos nossos ouvidos. Ouvimos os galhos das rvores se sacudirem na ventania. Ouvimos o farfalhar alto da grama alta. - apenas o vento. murmurou Conrad Ele distorce qualquer som. - No! No, eu lhe digo! Era...

Um grito fantasmagrico veio com o vento uma voz aguada com medo e agonia mortais: - Socorro! Socorro! Oh, Deus, tenha piedade! Oh, Deus! Oh, Deus! - A voz do meu irmo! gritou Job Ele est me chamando desde o Inferno!

- De onde ela veio? sussurrou Conrad, com lbios subitamente secos. - No sei. Minha pele se arrepiava umidamente at meus membros No sei dizer. Pode ter vindo de cima... ou de baixo. Ela soa estranhamente abafada. - O aperto da sepultura abafa a voz dele! guinchou Job A mortalha grudada nele sufoca seus

gritos! Eu lhes digo que ele uiva nas grelhas em brasa do Inferno, e quer me arrastar para compartilhar seu destino! L! L sobre o tmulo! - A rota final de toda a humanidade. murmurou Conrad, cuja brincadeira medonha com as palavras de Job no me adicionou conforto. Seguimos o velho Kiles, mal conseguindo lhe seguir o passo enquanto ele galopava

uma figura magra e grotesca, atravessando as inclinaes e galgando em direo ao vulto acocorado, ao qual o ilusrio luar revelava como uma caveira brilhando obtusamente. - Voc reconheceu essa voz? murmurei para Conrad. - No sei. Estava abafada, como voc mencionou. Pode ter sido um truque do vento. Se eu

disser que achei que foi Jonas, voc pensaria que estou louco. - No agora. murmurei Achei que fosse insanidade, no incio. Mas o esprito da noite entrou no meu sangue. Estou pronto para acreditar em qualquer coisa. Havamos galgado os declives e ficado diante da macia porta de ferro do tmulo. Acima e atrs

dela, a colina se erguia ngreme, oculta por densos matagais. O sombrio mausolu parecia investido de agouro sinistro, causado pelos acontecimentos fantsticos da noite. Conrad virou a luz de sua lanterna sobre aquela viso ponderosa, com sua aparncia antiga. - Esta porta no foi aberta. disse Conrad A tranca no foi violada. Veja: aranhas j haviam

feito suas teias por toda a soleira, e os fios esto intactos. O capim diante da porta no foi pisado, como aconteceria se algum tivesse recentemente entrado no tmulo... ou sado dele. - O que so portas e janelas para um vampiro? queixou-se Job Eles passam por paredes slidas como fantasmas. Eu lhes digo, no descansarei at ter entrado nessa tumba e feito o que

devo fazer. Tenho a chave... a nica chave existente no mundo que se encaixar naquela tranca. Ele a puxou para fora: uma ferramenta antiga, a qual enfiou na fechadura. Houve um estalar e ranger de bsculas enferrujadas, e o velho Job recuou, como se na expectativa de algum fantasma com presas de hiena voar em sua direo, atravs da porta que se abria.

Conrad e eu espiamos a parte de dentro e admito que eu me firmei, sacudindo por conjecturas caticas. Mas a escurido l dentro era estgia. Conrad fez meno de ligar sua lanterna, mas Job o impediu. O velho parecia ter recuperado grande parte de sua compostura normal. - D-me a lanterna. ele disse, e havia determinao

sombria em sua voz Irei s. Se ele retornou para o tmulo... se ele estiver novamente em seu caixo, sei como lidar com ele. Esperem aqui, e se eu gritar, ou se ouvirem sons de luta, corram para dentro. - Mas... Conrad comeou uma objeo. - No questione! guinchou o velho Kiles, comeando

novamente a se descompor Esta minha tarefa, e eu a farei s! Ele praguejou quando Conrad inadvertidamente girou o raio de luz diretamente em seu rosto; logo, agarrando a lanterna e puxando algo de seu palet, entrou furtivamente no tmulo, empurrando a porta macia para trs de si. - Mais insanidade. murmurei

inquieto Por que ele insistiu tanto para o acompanharmos, se pretendia entrar sozinho? E voc percebeu o brilho nos olhos dele? Pura loucura! - No estou to certo. respondeu Conrad Pareceu-me mais um triunfo maligno. Quanto a estar s, voc dificilmente pode chamar assim, pois estamos a apenas poucos passos de distncia dele. Ele tem algum motivo para

no querer que entremos na tumba com ele. O que foi aquilo que ele tirou do palet, quando entramos? - Parecia uma estaca afiada e um pequeno martelo. Por que ele pegaria um martelo, j que no h o que ser desamarrado sobre o caixo? - Claro! Conrad falou bruscamente Como fui tolo em no ter entendido. No me admira

que ele queira adentrar o tmulo sozinho! ODonnel, ele est falando srio sobre esse disparate de vampiro! No se lembra das insinuaes que ele deixou escapar, sobre estar preparado e tudo o mais? Ele pretende enfiar aquela estaca no corao do irmo! Vamos! No pretendo deixar que ele mutile... Da tumba, vibrou um grito que me assombrar quando eu estiver

morrendo. Seu timbre medonho paralisou nossos passos e, antes que pudssemos recuperar o juzo, houve um correr louco de ps, o impacto de um corpo voador contra a porta; e, para fora da tumba, como um morcego soprado para fora dos portes do Inferno, voou a figura de Job Kiles. Ele caiu de ponta-cabea aos nossos ps, a lanterna eltrica em sua mo caindo ao cho e se apagando. Atrs dele, a porta de

ferro ficou entreaberta e eu pensei ter ouvido um estranho barulho de deslizar e arrastar na escurido. Mas toda a minha ateno foi voltada para o coitado que se torcia aos nossos ps em horrveis convulses. Ns nos inclinamos sobre ele. A lua, deslizando de trs de uma nuvem escura, iluminou seu rosto lvido e ns gritamos involuntariamente diante do

horror ali estampado. Toda a luz de sanidade fora apagada de seus olhos arregalados, como uma vela apagada no escuro. Seus lbios frouxos se moviam, salpicando espuma. Conrad o sacudiu: - Kiles, em nome de Deus, o que aconteceu com voc? Um horrvel choramingar babante foi a nica resposta; logo, entre os sons salivantes e sem

significado, percebemos palavras humanas, babantes e meio inarticuladas. - A coisa! A coisa no caixo! Ento, quando Conrad gritou uma pergunta feroz, os olhos rolaram para cima e pararam, os lbios contrados se congelaram num horrvel sorriso triste, e toda a estrutura magra do homem parecia afundar e desmoronar

sobre si mesma. - Morto! murmurou Conrad, empalidecido. - No vejo ferimento. sussurrei, sacudido at minha prpria alma. - No h ferimentos... nenhuma gota de sangue. - Ento... ento... mal tive

coragem de transformar o pensamento pavoroso em palavras. Olhamos medrosamente para a tira retangular de negrura, destacada na porta parcialmente aberta da tumba silenciosa. O vento guinchou subitamente atravs da grama, como uma exultante cano de triunfo demonaco; e um sbito tremor se apossou de mim.

Conrad se ergueu e endireitou os ombros. - Vamos! ele disse S Deus sabe o que se esconde naquele tmulo infernal... Mas temos que descobrir. O velho estava muito agitado, presa de seus prprios medos. Seu corao no era muito forte. Algo deve ter causado sua morte. Est comigo?

Qual terror de uma ameaa tangvel e compreendida pode se igualar ao de uma ameaa invisvel e sem nome? Mas balancei minha cabea em consentimento, e Conrad pegou a lanterna, a ligou e grunhiu de prazer por ela no estar quebrada. Ento, aproximamos-nos da sepultura como homens que se aproximam da toca de uma serpente. Minha pistola estava engatilhada em minha mo,

quando Conrad abriu bruscamente a porta. Sua luz danava rapidamente sobre as paredes midas, cho empoeirado e teto abobadado, at descansar no caixo sem tampa que se encontrava sobre seu pedestal de pedra no centro. Deste, ns nos aproximamos com a respirao presa, sem ousar fazer conjectura sobre qual horror estranho e noterrestre poderia ir ao encontro de nossos olhos. Inspirando

rapidamente, Conrad passou a luz de sua lanterna dentro dele. Um grito escapou dos nossos lbios: o caixo estava vazio. - Meu Deus! sussurrei Job estava certo! Mas onde est o vampiro? - Nenhum caixo vazio tirou a vida do corpo de Job Kiles. respondeu Conrad Suas ltimas palavras foram a coisa no

caixo. Havia algo dentro dele... algo que, ao ser visto, extinguiu a vida de Job Kiles como uma vela apagada. - Mas onde est essa coisa? perguntei com desconforto, um arrepio bem medonho me subindo e descendo pela espinha Ela no pode ter sado da tumba, sem a termos visto. Foi algo que pode ficar invisvel vontade? Estaria acocorada invisvel na tumba

conosco, aqui neste instante? - Esta conversa loucura. Conrad falou bruscamente, mas olhando rpida e instintivamente sobre o ombro direita e esquerda. Logo, ele acrescentou: - Voc percebeu um leve odor repulsivo ao redor deste caixo? - Sim, mas no consigo definilo.

- Nem eu. No exatamente um rano de cripta. uma espcie de cheiro terrestre de rptil. Ele me lembra vagamente os cheiros que senti debaixo da superfcie da terra. Ele se adere ao caixo... como se alguma coisa profana do fundo da terra houvesse jazido ali. Ele correu a luz sobre as paredes novamente, e a deteve subitamente, focando-a na parede

de trs, a qual estava fora da camada de rocha da colina na qual a tumba foi construda. - Veja! Na parede supostamente slida, aparecia uma longa abertura fina. Com uma s passada, Conrad a alcanou, e juntos a examinamos. Empurramos cautelosamente a poro da parede mais prxima dela, e ela

cedeu silenciosamente para dentro, abrindo-se numa escurido tamanha como eu nunca sonhara existir deste lado da sepultura. Recuamos involuntariamente e ficamos tensos, como se na expectativa de algum horror noturno saltar sobre ns. Logo, a risada brusca de Conrad foi como um choque de gua gelada sobre nervos tensos. - Pelo menos, o ocupante da

tumba usa um meio nosobrenatural de entrar e sair. ele disse Esta porta secreta foi evidentemente construda com extremo cuidado. Veja, meramente um grande bloco vertical de pedra que gira sobre um pino. E o silncio com o qual ele funciona mostra que o pino e os encaixes foram lubrificados recentemente. Ele dirigiu seu raio de luz

para dentro do buraco atrs da porta, e este revelou um tnel estreito correndo paralelo soleira da porta, claramente para dentro da rocha slida da colina. As paredes e o cho eram lisos e polidos, e o teto curvo. Conrad recuou, voltando-se para mim: - ODonnel, eu pareo sentir algo realmente obscuro e sinistro

aqui, e tenho certeza de que isso possui uma influncia humana. Sinto como se tivssemos nos deparado com um rio negro e oculto, correndo sob nossos prprios ps. Para onde ele leva, no sei dizer, mas creio que o poder por trs de tudo isso seja Jonas Kiles. Acredito que o velho Job realmente viu seu irmo na janela esta noite. - Mas, a tumba vazia ou no,

Jonas Kiles est morto. - Acho que no. Creio que ele estava num estado auto-induzido de catalepsia, tal como praticado pelos faquires hindus. J vi alguns casos, e juraria que eles estavam realmente mortos. Eles descobriram o segredo da animao suspensa voluntria, apesar dos cientistas e cticos. Jonas Kiles viveu vrios anos na ndia e, de alguma forma, ele deve

ter aprendido aquele segredo. O caixo aberto, o tnel guiando do ponto da tumba crena de que ele estava vivo quando foi colocado l. Por alguma razo, ele queria que as pessoas acreditassem que havia morrido. Pode ser o capricho de uma mente perturbada. Pode ter um significado mais profundo e sombrio. luz de sua apario ao irmo e da morte de Job, acredito

mais na segunda opo; mas, neste momento, minhas suspeitas so horrveis e fantsticas demais para expressar em palavras. Contudo, eu pretendo explorar este tnel. Jonas pode estar escondido em algum lugar dele. Est comigo? Lembre-se, aquele homem pode ser um manaco homicida, ou se no, ele pode ser ainda mais perigoso que um louco.

- Estou com voc. grunhi, apesar da minha pele se arrepiar diante da perspectiva de mergulhar naquela cova escura. Mas, e quanto ao grito que ouvimos ao passarmos pelo Cabo? No houve fingimento de agonia! E qual foi a coisa que Job viu no caixo? - No sei. Pode ter sido Jonas, vestido com algum disfarce infernal. Devo admitir que h

muito mistrio unido a este assunto, mesmo que aceitemos a teoria de que Jonas est vivo e por trs de tudo isso. Mas vamos olhar dentro daquele tnel. Ajudeme a levantar Job. No podemos deix-lo aqui jazendo deste jeito. Ns o colocaremos no caixo. E assim, erguemos Job Kiles e o colocamos no caixo do irmo que ele odiava, onde ele jazeu com olhos vidrados mirando

desde suas congeladas feies cinzas. Enquanto eu o olhava, o canto fnebre do vento parecia ecoar suas palavras em meus ouvidos: L! Sobre o tmulo. E seu caminho o havia realmente levado para o tmulo. Conrad entrou primeiro pela porta secreta, qual deixamos aberta. Enquanto adentrvamos aquele tnel negro, tive um momento de puro medo; e fiquei

feliz que a pesada porta externa da tumba no possusse fecho de mola, e que Conrad tivesse em seu bolso a nica chave com a qual a tranca macia pudesse ser fechada. Tive uma sensao desconfortvel de que o demonaco Jonas poderia trancar a porta, deixando-nos encerrados na tumba at o Juzo Final. O tnel parecia correr irregularmente cada vez mais para

o leste... e se mover cautelosamente, reluzindo a luz diante de ns. - Este tnel nunca foi aberto por Jonas Kiles. sussurrou Conrad H um verdadeiro ar de antiguidade nele... Veja! Outra portada escura apareceu nossa direita. Conrad dirigiu sua lanterna para dentro dela, mostrando outra passagem mais

estreita. Outras portas se abriram dentro dela, em ambos os lados. - uma rede regular. murmurei Corredores paralelos conectados por tneis menores. Quem imaginaria tal coisa sob as Colinas de Dagoth? - Como Jonas Kiles a descobriu? perguntou-se Conrad Veja; h outra portada nossa direita... e outra... e mais outra!

Voc est certo... uma verdadeira rede de tneis. Quem, em nome do cu, os cavou? Devem ser o trabalho de alguma raa pr-histrica desconhecida. Mas este corredor em particular foi usado recentemente. V como a poeira est agitada no cho? Todas as portas esto direita, e nenhuma esquerda. Este corredor segue a linha externa da colina, e deve haver uma sada em algum lugar ao longo dele. Veja!

Estvamos passando pela abertura de um dos escuros tneis que se cruzavam, e Conrad havia lanado sua luz sobre a parede ao lado dele. L, ns vimos uma seta tosca, feita com giz vermelho e apontando para o tnel menor. - Isso no pode levar para a sada. murmurei Ele mergulha ainda mais fundo nas entranhas da colina.

- Vamos segui-lo, de qualquer forma. respondeu Conrad Podemos achar facilmente o caminho de volta para este tnel externo. Ento, ns o adentramos, cruzando outros corredores maiores, e, em cada um, encontrando a seta que ainda apontava o caminho por onde amos. O fino raio de luz de

Conrad parecia quase perdido naquela densa escurido, e pressgios inominveis e medos instintivos me assombravam enquanto mergulhvamos cada vez mais fundo no corao daquela colina amaldioada. Sbito, o tnel terminou abruptamente numa escada estreita, que guiava para baixo e desaparecia na escurido. Um estremecimento involuntrio me sacudiu enquanto eu descia o olhar para aqueles degraus

esculpidos. Quais ps profanos os haviam pisado em eras esquecidas? Logo, ns vimos algo mais uma pequena cmara se abrindo para o tnel, bem no topo da escada. E, quando Conrad dirigiu sua luz para dentro dela, uma exclamao involuntria irrompeu de meus lbios. No havia ocupante, mas ela estava cheia de evidncias de ocupao recente. Entramos e ficamos seguindo o movimento do fino

raio de luz. Que aquela cmara havia sido ocupada por humanos, isso no me espantava, dadas as nossas descobertas anteriores, mas ficamos horrorizados com a condio do contedo. Havia uma cama de acampamento ao lado dela, quebrada, os cobertores espalhados sobre o cho rochoso em tiras esfarrapadas. Livros e revistas estavam rasgados em

pedaos e espalhados a esmo; latas de comida jaziam espalhadas sem cuidado, batidas e tortas, algumas delas arrebentadas e com seu contedo derramado. Havia uma lmpada esmagada sobre o cho. - Um esconderijo para algum. disse Conrad E aposto minha cabea que Jonas Kiles. Mas que caos! Veja estas latas, aparentemente abertas ao serem

batidas contra o cho de pedra... e esses cobertores, rasgados em tiras, como um homem rasgaria um pedao de papel. Bom Deus, ODonnel, nenhum ser humano faria tamanha devastao! - Um louco faria. murmurei O que isso? Conrad havia parado e apanhado uma agenda. Ele a ergueu at a luz de sua lanterna.

- Muito rasgada. ele grunhiu Mas temos sorte, de qualquer forma. o dirio de Jonas Kiles! Conheo sua caligrafia. Veja, esta ltima pgina est intacta e com a data de hoje! Uma prova positiva de que ele est vivo, na falta de outra prova. - Mas onde ele est? sussurrei, olhando ao redor com medo E por que toda esta

devastao? - A nica coisa na qual posso pensar disse Conrad que o homem era, pelo menos, parcialmente lcido quando entrou nestas cavernas, mas, desde ento, ficou insano. melhor ficarmos alertas; se ele est louco, totalmente possvel que ele possa nos atacar no escuro.

- Eu pensei nisso. grunhi com um estremecimento involuntrio um belo pensamento: um louco se escondendo nestes infernais tneis negros, para saltar sobre nossas costas. Prossiga; leia o dirio, enquanto eu fico de olho na porta. - Vou ler este ltimo registro. disse Conrad Talvez ele lance alguma luz sobre o tema.

E, focando a luz sobre os rabiscos, ele leu: Agora tudo est pronto para meu grande golpe. Esta noite, deixo para sempre este abrigo, nem ficarei triste, pois a eterna escurido e silncio esto comeando a sacudir meus nervos de ao. Estou ficando imaginativo. Mesmo enquanto escrevo, pareo ouvir sons furtivos, como se de coisas rastejando de baixo,

embora eu nunca tenha visto sequer um morcego ou uma cobra nestes tneis. Mas amanh ocuparei a bela casa de meu amaldioado irmo. Enquanto ele e uma tima zombaria eu me arrepender de no poder compartilhar isso com algum tomar meu lugar na fria escurido mais escura e fria que estes tneis escuros. Devo escrever, se no posso

falar disso, pois estou emocionado com a minha prpria sagacidade. Que astcia diablica a minha! Com quo demonaca velhacaria eu planejei e preparei! No havia ningum no caminho, antes da minha morte h, h, h, se os tolos soubessem! , no qual trabalhei nas supersties de meu irmo deixando cair aluses e msticas observaes. Ele sempre me considerou uma ferramenta do Maligno. Antes da

minha enfermidade final, ele tremeu beira de acreditar que eu havia me tornado sobrenatural ou infernal. Logo, em meu leito de morte, quando despejei toda a minha fria sobre ele, seu espanto foi genuno. Eu sabia que ele estava totalmente convencido de que sou um vampiro. Bem, eu realmente conheo meu irmo. Estou certo de que ele fugiu de sua casa e preparou uma estaca para enfiar em meu corao. Mas

ele no tomar atitude alguma, at ter certeza de que suas suspeitas so verdadeiras. Darei a ele esta certeza. Esta noite, aparecerei em sua janela. Aparecerei e sumirei. No quero mat-lo de medo, porque assim meus planos de nada serviriam. Sei que, quando ele se recuperar de seu primeiro susto, vir at minha tumba para me matar com sua estaca. E, quando ele estiver

em segurana na tumba, eu o matarei. Trocarei de roupa com ele o colocarei em segurana na tumba, no caixo aberto e voltarei furtivamente sua bela casa. Ns nos parecemos bastante um com o outro, de modo que, com meu conhecimento e boa educao, posso imit-lo perfeitamente. Alm disso, quem suspeitaria? bizarro demais fantstico demais. Assumirei sua vida onde ele a deixou. As

pessoas podem se surpreender com a mudana em Job Kiles, mas isso no ir alm da surpresa. Viverei e morrerei no lugar de meu irmo e, quando a morte vier realmente a mim, que ela seja bastante adiada! Vou jazer em pompa, na cripta funerria do velho Kiles, com o nome de Job Kiles em minha lpide, enquanto o verdadeiro Job jaz, sem que ningum imagine, na velha tumba da Colina do Pirata! Ah, uma

tima, tima zombaria! Eu me pergunto como o velho Job Kiles descobriu estes caminhos subterrneos. Ele no os construiu. Eles foram entalhados em cavernas obscuras e rocha slida, pelas mos de homens esquecidos h quanto tempo, eu no ouso arriscar uma conjectura. Enquanto estou aqui, aguardando a hora de estar pronto para agir, eu me entretive explorando-os.

Percebi que so bem mais amplos do que eu havia suspeitado. As colinas devem estar conectadas com eles, e eles afundam na terra at uma profundeza incrvel, pavimento sob pavimento, como os andares de um prdio, cada pavimento conectado com o inferior por uma nica escada. O velho Jacob Kiles deve ter usado estes tneis pelo menos, os do pavimento superior para o depsito do saque e contrabando.

Ele construiu a tumba para ocultar suas verdadeiras atividades e, claro, abriu a entrada secreta e ps a porta no eixo. Ele deve ter descoberto as tocas atravs da entrada oculta do Cabo do Contrabandista. A velha porta que ele construra aqui era uma mera massa de lascas apodrecidas e metal enferrujado, quando a encontrei. Como ningum a descobriu depois dele, provvel que ningum encontre a nova porta

que constru com minhas prprias mos, para substituir a antiga. Mesmo assim, tomarei as devidas precaues no tempo certo. Eu tenho me perguntado bastante sobre a identidade da raa que deve um dia ter habitado estes labirintos. No encontrei ossos nem crnios, embora eu tenha descoberto, no pavimento superior, instrumentos curiosamente endurecidos de

cobre. Nos poucos andares seguintes, achei utenslios de pedra, at o dcimo andar, onde eles desapareceram. E, tambm no andar superior, encontrei pores de paredes decoradas com pinturas grandemente desbotadas, mas evidenciando habilidade indubitvel. Estas gravuras pintadas, eu encontrei em todos os pavimentos, inclusive no quinto, embora as decoraes de cada andar fossem mais toscas que as

do andar superior, at as ltimas pinturas serem meras manchas sem significado, como as que um macaco faria com um pincel. Alm disso, os instrumentos de pedra eram muito mais toscos nos nveis inferiores, assim como o feitio dos tetos, escadas, portadas, etc. Tem-se uma fantstica impresso de uma raa aprisionada, cavando cada vez mais fundo dentro da terra negra, sculo aps sculo, e perdendo

cada vez mais de seus atributos humanos, medida que afundava a cada novo nvel. O dcimo-quinto andar no tem rima nem razo; os tneis correm sem rumo e sem plano aparente assumindo um contraste com o pavimento mais alto, o qual um triunfo da arquitetura primitiva, de modo que difcil acreditar que tenham sido construdas pela mesma raa.

Muitos sculos devem ter se passado entre a construo das duas camadas, e os construtores devem ter se degradado muito. Mas a dcima-quinta camada no o fim destas tocas misteriosas. A abertura da portada na nica escada da camada mais alta foi bloqueada por pedras, que haviam cado do teto provavelmente h centenas de anos, antes do velho Capito

Jacob descobrir aqueles tneis. Levado pela curiosidade, tirei os escombros, apesar daquilo exigir demais de minha fora, e abri um buraco na pilha hoje mesmo, embora eu no tivesse tempo de explorar o que havia embaixo. Eu, de fato, duvido que pudesse fazlo, pois minha luz me mostrou, no a sucesso usual de degraus de pedra, mas um poo ngreme e liso, levando negrura l embaixo. Um macaco ou uma

serpente pode subir e descer por ele, mas no um ser humano. Para quais fossos ele guia, eu no me importo em sequer tentar imaginar. Por alguma razo, a descoberta de que a dcimaquinta camada no era a do poo no-pisado me deu uma estranha sensao arrepiante, e me levou a fantsticas conjecturas sobre o destino final da raa que outrora viveu nestas colinas. Supus que os escavadores, afundando cada vez

mais na escala da vida, haviam se extinguido nas camadas mais baixas, embora eu no tenha achado nenhum resto para justificar minhas teorias. As camadas mais baixas no ficam em rocha quase slida, como as que esto mais prximas da superfcie. Elas esto em terra negra e numa espcie de pedra bem mole, e foram aparentemente cavadas com os utenslios mais primitivos; em alguns lugares,

elas at parecem ter sido cavadas com dedos e unhas. Poderiam ser tocas de animais, exceto pela tentativa evidente de imitar os sistemas mais bem-organizados acima. Mas, sob a dcima-quinta camada, como pude ver, mesmo atravs de minhas investigaes superficiais desde acima, toda imitao pra; as escavaes sob a dcima-quinta camada so buracos loucos e brutos; e, para quais profundezas eles descem,

no tenho desejo de saber. Sou perseguido por fantsticas especulaes no tocante identidade da raa, que literalmente afundou na terra e desapareceu em suas profundezas negras h tanto tempo. Uma lenda insistia, entre ndios destes arredores, que, muitos sculos antes da chegada dos homens brancos, seus ancestrais expulsaram uma estranha raa

estrangeira para dentro das cavernas das Colinas de Dagoth, e a trancou ali para que morresse. Que no morreram, mas sobreviveram de alguma forma por, pelo menos, muitos sculos, evidente. Quem eram, de onde vieram e qual foi seu destino final, nunca se saber. Antroplogos podem catar alguma evidncia das pinturas na camada mais alta, mas no pretendo que ningum venha saber sobre essas

tocas. Alguns destes desenhos obscuros retratam inconfundivelmente ndios em guerra com homens evidentemente da mesma raa que os artistas. Estes modelos, eu me aventuraria a dizer, lembram mais o tipo caucasiano que o indgena. Mas est chegando a hora de minha visita ao meu amado irmo. Irei pela porta no Cabo do Contrabandista, e retornarei pelo

mesmo caminho. Alcanarei a tumba antes do meu irmo, por mais rpido que ele venha e eu sei que ele vir. Ento, quando o ato estiver feito, sairei da tumba, e nenhum homem colocar novamente o p nestes corredores. Pois me certificarei de que a tumba no ser aberta, e uma conveniente exploso de dinamite derrubar rochas suficientes dos penhascos acima, para selar de forma eficaz a porta no Cabo do

Contrabandista para sempre. Conrad ps a agenda dentro do bolso. - Louco ou so ele disse sombriamente , Jonas Kiles um verdadeiro demnio. No estou muito surpreso, mas estou levemente chocado. Que plano infernal! Mas ele errou em uma coisa: ele aparentemente supunha que Job viria sozinho para o

tmulo. A prova de que ele no calculou o bastante. - Basicamente. respondi Mas, no que diz respeito a Job, Jonas teve sucesso em seu plano diablico: ele conseguiu matar o irmo, de alguma forma. Evidentemente, ele estava na tumba quando Job entrou. Ele, de alguma forma, o aterrorizou at a morte, e ento, evidentemente percebendo nossa presena,

escapuliu pela porta secreta. Conrad sacudiu a cabea. Um nervosismo crescente ficava evidente em suas maneiras, medida que ele continuava a leitura do dirio. De vez em quando, ele parava e erguia a cabea em atitude de escuta. - ODonnel, no acredito que foi Jonas a quem Job viu no caixo... mudei um tanto de

opinio. Uma perversa mente humana estava inicialmente por trs de tudo isto, mas alguns aspectos deste assunto, eu no posso atribuir humanidade. Aquele grito que ouvimos no Cabo, a condio desta sala, a ausncia de Jonas, tudo indica algo ainda mais obscuro e sinistro que o plano de assassinato feito por Jonas Kiles.

- O que voc quer dizer? perguntei inquieto. - Suponha que a raa que cavou estes tneis no morreu! ele sussurrou Suponha que seus descendentes ainda vivam, em algum estado de existncia anormal, nos fossos negros sob os andares dos corredores! Jonas menciona, em seus apontamentos, que ele pensou ter ouvido sons furtivos, como o de coisas

rastejando desde abaixo! - Mas ele morou nestes tneis durante uma semana. adverti. - Voc esquece que o poo que leva aos fossos foi obstrudo at hoje, quando ele removeu as rochas. ODonnel, eu creio que os fossos mais baixos so habitados, que as criaturas acharam seu caminho at estes corredores, e que foi a viso de uma delas,

dormindo no caixo, que matou Job Kiles! - Mas isto completa loucura! exclamei. - Mas estes tneis j foram habitados em tempos passados e, de acordo com o que lemos, os habitantes devem ter decado a um nvel incrivelmente baixo de vida. Que prova temos de que seus descendentes no continuaram

vivendo nos horrveis buracos negros que Jonas viu sob o compartimento mais baixo? Oua! Ele apagou a lanterna e ficamos na escurido por alguns minutos. De algum lugar, ouvi um fraco e deslizante barulho rastejante. Deslizamos furtivamente para dentro do tnel. - Jonas Kiles! eu sussurrei, mas uma sensao

gelada subiu e desceu por minha espinha. - Ento, ele estava se escondendo l embaixo. murmurou Conrad Os sons vm da escada... como se algo rastejasse de baixo. No ouso acender a lanterna... se ele estiver armado, pode sacar sua arma. Eu me perguntava por que Conrad, que tinha nervos de ferro

na presena de inimigos humanos, estaria tremendo como uma folha. Eu me perguntava por que pingos gelados de horror sem nome estariam percorrendo minha espinha. E logo eu estava eletrizado. De algum lugar de trs do tnel, na direo pela qual havamos chegado, ouvi outro som suave e repelente. E, naquele instante, os dedos de Conrad afundaram como ao

em meu brao. Na escurido tenebrosa sob ns, duas fascas amarelas e oblquas cintilaram subitamente. - Meu Deus! veio o sussurro chocado de Conrad No Jonas Kiles! Enquanto falvamos, outro par se juntou ao primeiro subitamente, a escurido bem abaixo de ns estava viva com

flutuantes brilhos amarelos, como estrelas malignas refletidas num golfo anoitecido. Eles fluam escada acima em nossa direo, silenciosos exceto por aquele detestvel som deslizante. Um nojento cheiro terroso flua at nossas narinas. - Para trs, em nome de Deus! ofegou Conrad, e comeamos a recuar da escada, em direo ao tnel pelo qual tnhamos chegado.

Ento, veio subitamente a investida de algum corpo pesado atravs do ar, e, girando, atirei cega e a queima-roupa na escurido. E meu grito, quando o tiro iluminou momentaneamente as sombras, foi ecoado por Conrad. No instante seguinte, corramos pelo tnel como homens correndo do inferno, enquanto, atrs de ns, algo caa pesadamente, se debatia e espojava no cho, em suas convulses de morte.

- Acenda sua lanterna. ofeguei No podemos nos perder nestes labirintos infernais. O raio de luz apunhalou a escurido nossa frente, e nos mostrou o corredor externo, onde havamos visto pela primeira vez a seta. L, ns paramos por um instante, e Conrad dirigiu sua luz de volta ao tnel. S vimos a escurido vazia, mas, alm

daquele curto raio de luz, s Deus sabe que horrores rastejavam pela escurido. - Meu Deus! Meu Deus! Conrad ofegou Voc viu? Voc viu? - No sei! ofeguei Vislumbrei algo semelhante a uma sombra voadora, no claro do tiro. No era um homem... tinha a cabea semelhante de um co...

- Eu no estava olhando naquela direo. ele sussurrou Eu olhava escada abaixo, quando o claro de sua arma cortou a escurido. - O que voc viu? minha pele estava mida de suor frio. - Palavras humanas no so capazes de descrever! ele gritou A terra negra ganhou vida, como

se houvesse vermes gigantes. A escurido se aglomerando com vida blasfema. Em nome de Deus, vamos sair daqui... por este corredor, at o tmulo! Mas, quando demos um passo adiante, fomos paralisados por sons furtivos nossa frente. - Os corredores esto inados deles! sussurrou Conrad Rpido! Pelo outro caminho! Este

corredor segue a linha da colina e deve levar at a porta no Cabo do Contrabandista. At o dia da minha morte, eu me lembrarei daquela fuga atravs daquele negro corredor silencioso, com o horror que se movia furtivamente aos nossos calcanhares. Por um momento, achei que algum espectro com presas de demnio pularia sobre nossas costas, ou sairia da

escurido nossa frente. Ento, Conrad, dirigindo sua luz turva para a frente, deu um soluo ofegante de alvio. - A porta, finalmente. Meu Deus, o que isto? Quando sua lanterna brilhara sobre uma pesada porta com tranca de ferro, com uma chave pesada na fechadura macia, ele havia tropeado sobre algo que

jazia cado ao cho. Sua luz mostrava uma contorcida forma humana, sua destruda cabea jazendo numa poa de sangue. O rosto estava irreconhecvel, mas conhecamos a forma magra, ainda vestida em roupas de tmulo. A verdadeira Morte havia finalmente alcanado Jonas Kiles. - O grito quando passamos pelo Cabo esta noite! sussurrou Conrad Era seu guincho de

morte! Ele havia retornado aos tneis, aps se mostrar para seu irmo... e o horror caiu sobre ele na escurido! Sbito, enquanto nos erguamos sobre o corpo, ouvimos novamente aquele maldito e deslizante rudo rastejante na escurido. Enlouquecidos, saltamos at a porta; giramos violentamente a chave e abrimos bruscamente a porta. Com um

soluo de alvio, cambaleamos at a noite enluarada. Por um instante, a porta se abriu atrs de ns; logo, quando nos viramos para olhar, uma rajada feroz de vento a fechou. Mas, antes que ela se fechasse, uma figura medonha saltou em nossa direo, meio iluminada pelos esparsos raios de lua: o esparramado corpo mutilado e, sobre ele, uma cinza

monstruosidade bamboleante um horror de olhos flamejantes e cabea de co, tal como loucos vem em negros pesadelos. Logo, a porta que se fechara sumiu de vista, e fugimos atravs da inclinao sob o luar mvel. Ouvi Conrad balbuciar: - Crias dos fossos negros de loucura e noite eterna! Obscenidades rastejantes fervilhando no lodo das

profundezas inimaginveis da terra... o horror supremo do retrocesso... o ponto mais baixo da degenerao humana... bom Deus, seus ancestrais eram homens! Os fossos sob a dcimaquinta camada, para dentro de quais infernos de blasfemo horror negro eles afundam, e por quais hordas demonacas so povoados? Deus proteja os filhos dos homens daqueles... Aqueles que moram sob as tumbas!

A PEDRA NEGRA
T TULO O RIGINAL : THE B LACK S TONE

Dizem que seres repugnantes de Tempos Antigos ainda se escondem Em obscuros cantos esquecidos

do mundo. E Portes ainda se abrem para soltar, em certas noites, Formas enclausuradas no Inferno. (Justin Geoffrey) A primeira vez em que li isso foi no estranho livro de V on Junzt, o excntrico alemo que viveu to curiosamente, e morreu de maneira to horrvel e misteriosa. Foi sorte minha ter tido acesso

sua obra Cultos Sem Nome na edio original, o tambm chamado Livro Negro, publicado em Dusseldorf, em 1839, pouco antes que um destino desprezvel surpreendesse o autor. Colecionadores de livros raros estavam familiarizados com Cultos Sem Nome, graas, principalmente, traduo barata e mal-feita, a qual foi pirateada em Londres por Bridewall em 1845, e edio cuidadosamente

expurgada e posta luz pela Golden Goblin Press de Nova Iorque, 1909. Mas o volume com o qual me deparei foi uma das no-expurgadas cpias alemes, com capa de pesado couro negro e cadeados de ferro oxidado. Duvido que haja mais de meiadzia de tais volumes no mundo inteiro atualmente, pois a quantidade publicada no foi grande e, quando foi espalhada a maneira como o autor morreu,

muitos dos que possuam o livro queimaram seus volumes em pnico. V on Junzt passou sua vida inteira (1795-1840) pesquisando temas proibidos; ele viajou por todos os lugares do mundo, conseguiu ingressar em inmeras sociedades secretas, e ler incontveis livros e manuscritos esotricos e pouco conhecidos na forma original; e, nos captulos do

Livro Negro, que variam entre uma surpreendente claridade de exploso e uma obscuridade ambgua, h afirmaes e aluses para gelar o sangue de um homem ponderado. Ler o que V on Junzt ousou imprimir suscita especulaes inquietantes sobre o que ele no se atreveu a dizer. Quais assuntos obscuros, por exemplo, estavam contidos naquelas pginas, escritas com letras apertadas, as quais

formavam o manuscrito nopublicado, no qual ele trabalhou incessantemente durante meses, antes de sua morte, e que foi encontrado rasgado e espalhado sobre o cho do cmodo trancado, no qual V on Junzt foi encontrado morto com marcas de dedos com garras em seu pescoo? Nunca se saber, pois o amigo mais prximo do autor, o francs Alexis Ladeau, aps ter passado uma noite inteira juntando os

fragmentos e lendo o que fora escrito, os queimou totalmente e cortou a prpria garganta com uma navalha de barbear. Mas o contedo do volume publicado j estremecedor o bastante, mesmo aceitando a opinio geral, de que s representa os delrios de um louco. L, entre muitas coisas estranhas, achei uma meno Pedra Negra, aquele monlito

curioso e sinistro que paira entre as montanhas da Hungria, e sobre o qual tantas lendas se aglomeram. V on Junzt no lhe dedicou muito espao a maior parte de seu trabalho sombrio se refere a cultos e objetos de adorao, os quais ele assegura existir em sua poca, e parece que a Pedra Negra representa alguma ordem ou ser, perdido e esquecido h sculos. Mas ele falou dela como uma das chaves

uma frase usada vrias vezes por ele, em vrias referncias, e que constitui uma das obscuridades de seu trabalho. E ele insinuou brevemente sobre vises curiosas ao redor do monlito, na Noite de 24 de junho. Ele mencionou a teoria de Otto Dostmann, segundo a qual este monlito seria um vestgio da invaso huna, e havia sido erguido para comemorar uma vitria de tila sobre os godos. V on Junzt contradisse tal

afirmao, sem apresentar fatos que o refutassem meramente comentando que atribuir a origem da Pedra Negra aos hunos era to lgico quanto supor que Guilherme O Conquistador construiu Stonehenge. Esta implicao de enorme antiguidade atiou imensamente o meu interesse e, aps algumas dificuldades, consegui localizar uma cpia bolorenta e roda de

ratos de Restos de Imprios Perdidos (Berlim, 1809, Editora Der Drachenhaus), de Dostmann. Fiquei desapontado, ao perceber que Dostmann se referia Pedra Negra ainda mais brevemente do que V on Junzt, despachando-a em poucas linhas como um artefato relativamente moderno em comparao s runas greco-romanas da sia Menor, que eram seu tema favorito. Ele admitia sua incapacidade em

compreender os caracteres desfigurados gravados no monlito, mas os declarou inconfundivelmente mongolides. Entretanto, entre o pouco que aprendi com Dostmann, ele mencionou o nome da povoao vizinha Pedra Negra: Stregoicavar um nome agourento, que significa algo como Cidade da Bruxa. Um exame bem atento, em

guias e artigos de viagens, no me deu maiores informaes: Stregoicavar, que no consegui achar em nenhum mapa, fica numa regio selvagem e pouco freqentada, fora do caminho de turistas casuais. Mas encontrei assunto para pensar em Folclore Magiar, de Dornly. Em seu captulo sobre Mitos de Sonhos, ele menciona a Pedra Negra e fala sobre algumas supersties curiosas a respeito dela

especialmente a crena, de que, quem dormir prximo ao monlito, ser eternamente assombrado por pesadelos monstruosos. E citou histrias de camponeses sobre pessoas curiosas demais, que se aventuraram a visitar a Pedra na Noite de 24 de junho e que morreram em louco delrio, por causa de algo que viram l. Isso foi tudo o que consegui

entender de Dornly, mas meu interesse foi ainda mais intensamente despertado quando senti uma aura claramente sinistra ao redor da Pedra. A sugesto de antiguidade obscura e a repetitiva aluso a eventos sobrenaturais na Noite de 24 de junho, tocaram algum instinto adormecido em meu ser, da mesma forma que sente, mais do que ouve, o fluir de algum rio subterrneo na noite.

E eu subitamente vi uma conexo entre esta Pedra e um certo fantstico poema sobrenatural, escrito pelo poeta louco Justin Geoffrey: O Povo do Monlito. Averiguaes levaram informao de que Geoffrey havia, de fato, escrito aquele poema enquanto viajava pela Hungria, e eu no pude duvidar que a Pedra Negra fosse o prprio monlito ao qual ele se referia em seus estranhos versos. Lendo as

estrofes novamente, percebi mais uma vez as estranhas agitaes obscuras de lembranas do subconsciente, as quais eu notara quando li pela primeira vez sobre a Pedra. Eu procurava um local para passar uma breves frias, at que me decidi. Fui para Stregoicavar. Um trem antiquado me levou de Tremesvar at uma distncia ainda respeitvel do meu

objetivo; e uma viagem de trs dias, num vago aos solavancos, me levou ao pequeno vilarejo que ficava num vale frtil, nas montanhas cobertas de abetos. A viagem em si foi tranqila, mas, durante o primeiro dia, passamos pelo velho campo de batalha de Schomvaal, onde o bravo cavaleiro polaco-hngaro, o Conde Boris Vladinoff, fez sua nobre e intil resistncia contra as hostes de Suleyman O Magnfico,

quando o Grande Turco invadiu a Europa Oriental em 1526. O cocheiro me apontou um grande amontoado de pedras desmoronadas sobre uma colina prxima, sob a qual, segundo ele, jaziam os ossos do bravo conde. Eu me lembrei de uma passagem das Guerras Turcas, de Larson: Aps a escaramua [na qual o conde e seu pequeno exrcito haviam rechaado a vanguarda

turca], o conde se erguia ao p das muralhas do velho castelo na colina, dando ordens para dispor suas foras, quando um ajudante lhe trouxe uma pequena caixa envernizada, a qual fora tirada do corpo do famoso escriba e historiador Selim Bahadur, o qual havia morrido na luta. O conde tirou dela um rolo de pergaminho e comeou a ler; mas ele no havia lido muito, quando ficou bastante plido e, sem dizer uma

s palavra, recolocou o pergaminho na caixa e enfiou a caixa no manto. Naquele exato momento, uma bateria de canhes turcos, ali escondida, subitamente abriu fogo e as balas atingiram o velho castelo; os hngaros ficaram horrorizados ao verem as muralhas desmoronarem, cobrindo completamente o bravo conde. Sem lder, o pequeno e valente exrcito foi despedaado, e nos anos de guerra assoladora que se

seguiram, os ossos dos nobres nunca foram recuperados. Hoje, os nativos apontam uma enorme e desmoronada pilha de runas prximas a Schomvaal, sob as quais, segundo dizem, ainda descansam tudo o que os sculos deixaram do Conde Boris Vladinoff. Achei o vilarejo de Stregoicavar onrico e sonolento, aparentemente contradizendo seu

apelido sinistro um esquecido remoinho do passado, ignorado pelo progresso. As casas estranhas, e as roupas e modos ainda mais estranhos de seu povo, pertenciam a uma poca mais antiga. Eram amigveis, amavelmente curiosos sem serem intrometidos, apesar de visitantes estrangeiros serem extremamente raros. H dez anos, outro

americano veio aqui e ficou poucos dias no vilarejo disse o dono da taverna onde eu havia me hospedado ; um sujeito jovem e estranho ele murmurou para si ; um poeta, eu acho. Percebi que ele devia estar se referindo a Justin Geoffrey. - Sim, ele era um poeta respondi , e escreveu um poema sobre parte da paisagem prxima

a este mesmo vilarejo. - Verdade? O interesse de meu anfitrio foi despertado Ento, vez que todos os grandes poetas so estranhos em suas falas e atos, ele deve ter alcanado grande fama, pois suas aes e conversas eram as mais estranhas que j vi em qualquer homem. - Isso comum com artistas. respondi A maior parte de seu

reconhecimento vem depois de morto. - Ele morreu, ento? - Morreu gritando manicmio, h cinco anos. num

- Lamentvel, lamentvel. meu anfitrio suspirou de forma compassiva Pobre rapaz... olhou demais para a Pedra Negra.

Meu corao deu um pulo, mas disfarcei meu interesse agudo e disse como que casualmente: - J ouvi algo sobre esta Pedra Negra; ela fica em algum lugar prximo a este vilarejo, no? - Mais perto do que as pessoas crists desejam. respondeu Veja!

Ele me levou para uma janela de trelias de metal, e me apontou as inclinaes, cobertas de abetos, das montanhas azuis que pairavam ali: - Ali, atrs da face nua daquele penhasco saliente que voc v, se ergue a maldita Pedra. Antes fosse triturada, e seu p fosse lanado dentro do Danbio, para ser carregado ao oceano mais fundo! Uma vez, os homens

tentaram destruir aquela coisa, mas cada homem que desceu o martelo ou a marreta contra ela, teve um fim maligno. As pessoas agora a evitam. - O que h de maligno nela? perguntei curioso. - uma coisa assombrada pelo demnio. ele respondeu, inquieto e com a sugesto de um estremecimento Na minha

infncia, conheci um jovem que subiu para c e riu de nossas tradies... em sua imprudncia, ele foi at a Pedra numa Noite de 24 de junho e, ao amanhecer, cambaleou de volta ao vilarejo, mudo e enlouquecido. Algo lhe havia destroado o crebro e selado os lbios, pois, at o dia de sua morte, a qual veio logo depois, ele s falava para proferir terrveis blasfmias ou babar coisas sem nexo.

Meu prprio sobrinho era bem pequeno, quando se perdeu nas montanhas e dormiu na floresta prxima Pedra; e agora, em sua idade adulta, ele torturado por sonhos repugnantes, de modo que, s vezes, ele assombra a noite com seus gritos e acorda com suor frio sobre ele. Mas vamos mudar de assunto, Herr; no bom insistir

nessas coisas. Comentei sobre a evidente antiguidade da taverna, e ele respondeu com orgulho: - As fundaes tm mais de 400 anos; a casa original foi a nica na vila que no foi destruda por fogo, quando os demnios de Suleyman cruzaram as montanhas. Aqui, na casa que se erguia sobre estes mesmos alicerces, dito que

o escriba Selim Bahadur tinha seu quartel-general enquanto devastava a regio prxima. Eu logo soube que os atuais habitantes de Stregoicavar no so descendentes do povo que morava l antes da invaso turca de 1526. Os vitoriosos muulmanos no deixaram um ser humano vivo na vila nem nos arredores, quando passaram por l. Exterminaram homens,

mulheres e crianas num holocausto vermelho de assassinato, deixando uma vasta extenso do pas silenciosa e totalmente deserta. O povo atual de Stregoicavar descendente de vigorosos colonos dos vales, que entraram na vila em runas depois que os turcos foram expulsos. Meu anfitrio falou do extermnio dos habitantes originais sem ressentimento

algum, e eu soube que seus ancestrais das terras baixas olhavam para os montanheses com mais dio e averso do que para os prprios turcos. Ele falou vagamente sobre as causas desta inimizade, mas falou que os habitantes originais de Stregoicavar tinham o costume de fazer incurses furtivas nas terras baixas, roubando garotas e crianas. Alm disso, ele falou que eles no eram exatamente do

mesmo sangue que seu povo; a vigorosa e original linhagem eslavo-magiar havia se miscigenado e cruzado com uma degradada raa aborgine, at a raa se fundir, produzindo um desagradvel amlgama. Quem eram aqueles aborgines, ele no tinha a menor idia, mas assegurava que eram pagos e haviam morado nas montanhas desde tempos imemoriais, antes da chegada dos povos

conquistadores. Dei pouca importncia a esta histria; s vi nela um paralelo com a fuso das tribos celtas com aborgines mediterrneos das colinas de Galloway, com a resultante raa misturada, a qual, como os pictos, tem um vasto papel nas lendas escocesas. O tempo tem um efeito curioso de perspectiva no folclore e, assim como os relatos dos pictos se

entrelaaram com lendas de uma raa monglica mais antiga, de modo que finalmente foi atribuda aos pictos a aparncia repulsiva dos atarracados homens primitivos, cuja individualidade foi absorvida oralmente pelas lendas pictas e foi esquecida; assim, eu percebia, os supostos atributos inumanos dos primeiros aldees de Stregoicavar poderiam remontar a mitos obsoletos e mais antigos, dos invasores hunos e

mongis. Na manh seguinte minha chegada, recebi instrues do meu anfitrio, que as deu preocupadamente, e parti em busca da Pedra Negra. Aps algumas horas de caminhada sobre as inclinaes cobertas por abetos, cheguei face do penhasco de spera pedra slida, o qual se sobressaa ngreme do lado da montanha. Uma trilha

estreita serpenteava para o alto ali e, galgando-a, avistei do alto o pacifico vale de Stregoicavar, o qual parecia dormir, protegido em ambos os lados por grandes montanhas azuis. Nenhuma cabana, nem qualquer sinal de habitao humana, aparecia entre o penhasco onde eu estava e a vila. Vi vrias fazendas dispersas no vale, mas todas ficavam do outro lado de Stregoicavar, o qual parecia fugir s inclinaes

meditativas que Pedra Negra.

escondiam a

O cume dos penhascos demonstrava ser uma espcie de plat espessamente coberto por bosques. Caminhei pela densa vegetao e, logo depois, cheguei a uma larga clareira; e, no centro daquela clareira, se erguia uma figura magra de Pedra Negra. Tinha formato octogonal, com

uns cinco metros de altura e menos de meio metro de largura. Ela outrora havia sido, evidentemente, bastante polida, mas agora a superfcie havia sido bastante golpeada, como se esforos selvagens houvessem sido feitos para demoli-la; mas os martelos haviam feito pouco mais do que tirar pequenos pedaos de pedra e mutilar os caracteres que outrora haviam, evidentemente, subido em espiral, ao redor da

haste at o topo. A uns trs metros da base, esses caracteres estavam quase totalmente apagados, de modo que era muito difcil traar a direo deles. Mais acima, eram mais claros, e consegui me torcer parte do caminho haste acima e examin-los a uma distncia curta. Estavam todos mais ou menos desfigurados, mas eu estava certo de que eles no simbolizavam nenhuma linguagem agora lembrada na face da terra. Sou

bastante familiarizado com todos os hierglifos conhecidos por pesquisadores e fillogos, e eu posso dizer, com certeza, que aqueles caracteres no se pareciam em nada com qualquer coisa que eu j tivesse lido ou ouvido falar. A coisa mais prxima a eles que eu j vi foram uns arranhes toscos sobre uma gigante e estranhamente simtrica rocha, num vale perdido de Iucat. Eu me lembro que, quando eu

havia apontado aquelas marcas ao arquelogo que era meu companheiro, ele afirmara que elas representavam uma eroso ou arranhes sem importncia, feitos por um ndio. Diante de minha teoria, de que aquela rocha era realmente a base de uma coluna h muito desaparecida, ele simplesmente havia rido, chamando minha ateno para as dimenses dela, as quais sugeriam que, se ela fosse construda de

acordo com as normas naturais de simetria arquitetnica, a coluna teria 300 metros de altura. Mas aquilo no me foi convincente. No quero dizer que os caracteres da Pedra Negra fossem similares aos daquela rocha colossal em Iucat; mas uma coisa sugeria outra. Quanto ao material do monlito, fui novamente frustrado. A pedra da qual se compunha era negra e de pouco

brilho, cuja superfcie, onde no estava espancada nem enrugada, criava uma curiosa iluso de semi-transparncia. Passei boa parte da manh ali e voltei frustrado. A Pedra no me sugeria conexo com nenhum outro artefato no mundo. Era como se o monumento houvesse sido erguido por mos estranhas, numa era distante e afastada do conhecimento humano.

Retornei ao vilarejo com meu interesse nem um pouco diminudo. Agora que eu tinha visto aquela coisa singular, meu desejo foi mais aguado ainda para investigar o assunto mais a fundo, e procurar saber por quais mos estranhas e por qual estranho propsito a Pedra Negra havia sido construda, h tanto tempo.

Procurei o sobrinho do taverneiro e o perguntei sobre seus sonhos, mas ele foi vago, apesar do meu esforo. Ele no se importava em falar deles, mas era incapaz de descrev-los com qualquer clareza. Embora tivesse sempre os mesmos sonhos, e embora estes fossem horrivelmente vvidos, eles no deixavam impresses distintas em sua mente desperta. S se lembrava deles como pesadelos

caticos, atravs dos quais enormes remoinhos de fogo lanavam rubras labaredas, e um tambor negro retumbava incessantemente. Ele s se lembrava claramente de uma coisa: num dos sonhos, ele tinha visto a Pedra Negra, no na inclinao de uma montanha, mas encaixada como uma torre num colossal castelo negro. Quanto ao restante dos

aldees, eu no os encontrei dispostos a falar sobre a Pedra, com exceo do professor da escola um homem de instruo surpreendente, o qual passou muito mais tempo de sua vida pelo mundo afora do que qualquer um dos outros. Ele ficou bastante interessado no que lhe contei sobre as observaes de V on Junzt a respeito da Pedra, e concordou

ardentemente com o autor alemo, sobre a alegada idade do monlito. Ele acreditava que outrora existiu um conclave de bruxas nos arredores e que, possivelmente, todos os habitantes originais haviam sido membros daquele culto fertilidade, o qual, no passado, ameaou debilitar a civilizao europia e deu origem a histrias de bruxaria. Ele citou o prprio nome do vilarejo para provar seu propsito; seu nome,

originalmente, no era Stregoicavar, ele disse; de acordo com as lendas, seus fundadores o chamavam de Xuthltan, que era o nome primitivo do local que havia sido construdo h tantos sculos atrs. Este fato causou novamente uma sensao indescritvel de desconforto. Aquele nome brbaro no sugeria conexo com nenhuma raa cita, eslava ou

mongol, qual aquele povo aborgine destas montanhas pertencia, sob circunstncias naturais. Que os magiares e eslavos dos vales acreditavam que os habitantes originais do vilarejo eram membros do culto de bruxaria, isso era evidente, como o professor dissera pelo nome que lhe deram, e cujo nome continuou a ser usado mesmo depois que os

habitantes mais antigos haviam sido massacrados pelos turcos, e o vilarejo fora reconstrudo por uma raa mais pura e saudvel. Ele no acreditava que os membros do culto ergueram o monlito, mas acreditava que eles o usavam como centro de suas atividades; e, repetindo lendas vagas que haviam sido transmitidas de gerao a gerao antes da invaso turca, ele exps

uma teoria de que os aldees degenerados a haviam usado como uma espcie de altar, no qual se ofereciam sacrifcios humanos, usando como vtimas as garotas e bebs roubados de seus prprios ancestrais nas terras baixas. No levava em conta os mitos de eventos bizarros na Noite de 24 de junho, assim como uma lenda curiosa a respeito de uma

estranha divindade, sobre a qual se dizia que o povo feiticeiro de Xuthltan invocava com cnticos e selvagens rituais de flagelao e matana. Ele nunca visitara a Pedra na Noite de 24 de junho, ele disse, mas no teria medo de faz-lo; o que quer que houvesse existido ou acontecido l no passado, havia sido h muito engolfado nas brumas do tempo e do

esquecimento. Havia perdido seu significado, exceto como sendo um elo para um passado morto e poeirento. Foi enquanto retornava de uma visita a este professor numa noite, quase uma semana aps minha chegada a Stregoicavar , que tive uma sbita lembrana: era Noite de 24 de junho! A prpria hora conectada pelas lendas com as horrendas

implicaes Pedra Negra. Afastei-me da taverna e caminhei rapidamente atravs do vilarejo. Stregoicavar estava em silncio; os moradores se recolheram mais cedo. No vi ningum, enquanto saa rapidamente do vilarejo e subia os abetos que cobriam as inclinaes da montanha com uma escurido sussurrante. Uma grande lua prateada estava suspensa sobre o vale, inundando os penhascos e inclinaes com

uma luz fantstica, e destacando sombras negras. Nenhum vento soprava pelos abetos, mas havia um sussurro misterioso e intangvel por toda a parte. Certamente numa noite daquela, em sculos passados, minha imaginao excntrica me dizia, bruxas nuas montadas em vassouras voavam pelo vale, perseguidas por demonacos espritos zombeteiros.

Cheguei aos penhascos e me senti algo inquieto, ao notar que a ilusria luz da lua dava a eles um aspecto tnue que eu no havia notado antes naquela luz fantstica, eles pareciam menos com rochedos naturais, e mais com as runas de ameias ciclpicas e erguidas por tits, se sobressaindo da inclinao da montanha. Livrando-me com dificuldade

desta alucinao, cheguei at o plat e hesitei por um momento, antes de mergulhar na escurido meditativa da mata. Uma espcie de tenso ofegante pendia sobre as sombras, como um monstro invisvel prendendo seu flego para no afugentar sua presa. Livrei-me da sensao perfeitamente natural, considerando o carter lgubre do lugar e sua reputao maligna e

caminhei atravs da mata, experimentando uma desagradvel sensao de estar sendo seguido e parando uma vez, certo de que algo pegajoso e instvel havia me roado o rosto na escurido. Cheguei a uma clareira, e vi o monlito alto alando sua estatura magra acima do gramado. Nos limites do bosque, em direo aos penhascos, havia uma pedra que formava uma espcie de assento

natural. Sentei-me, imaginando ter sido provavelmente ali que o poeta louco Justin Geoffrey havia escrito seu fantstico Povo do Monlito. Meu anfitrio achava que foi a Pedra que havia causado a insanidade de Geoffrey, mas as sementes da loucura j haviam sido lanadas no crebro do poeta, bem antes dele vir a Stregoicavar. Uma olhada em meu relgio

me mostrou que era quase meianoite. Eu me curvei para trs, espera de qualquer manifestao espectral que pudesse aparecer. Um suave vento noturno se ergueu entre os galhos dos abetos, com uma sugesto sobrenatural de flautas invisveis sussurrando uma msica medonha e maligna. A monotonia do som e meu olhar firme para o monlito produziram uma espcie de auto-hipnose em mim; fiquei sonolento. Lutei

contra esta sensao, mas o sono se aproximava, apesar de mim mesmo. O monlito parecia oscilar e danar, estranhamente distorcido ao meu olhar, e logo dormi. Abri meus olhos e tentei me levantar, mas fiquei imvel, como se uma mo gelada me agarrasse sem que eu pudesse fazer nada. Um terror frio se apossou de mim. A clareira no estava mais

deserta. Estava apinhada por uma multido silenciosa de pessoas estranhas, e meus olhos dilatados percebiam estranhos detalhes brbaros nas roupas, as quais minha razo dizia que eram arcaicas e esquecidas, mesmo nesta terra atrasada. Certamente, eu pensei, so aldees que haviam chegado aqui para fazer algum conclave grotesco mas outra olhada me mostrou que aquelas pessoas no eram o povo de

Stregoicavar. Era uma raa mais baixa e atarracada, cujas testas eram mais baixas, e cujos rostos eram mais largos e obtusos. Alguns tinham traos eslavos e magiares, mas aqueles traos estavam degradados pela mistura com alguma raa estrangeira e mais baixa, a qual eu no conseguia classificar. Muitos deles vestiam peles de animais selvagens, e todo o seu aspecto, tanto de homens quanto de

mulheres, era de brutalidade sensual. Eles me aterrorizavam e repugnavam, mas no me davam ateno. Formaram um vasto semicrculo em frente ao monlito, e comearam uma espcie de cntico, estendendo os braos em unssono e balanando seus corpos da cintura para cima. Todos os olhos estavam fixos no topo da Pedra, qual pareciam estar invocando. Mas o mais estranho de tudo era a

obscuridade de suas vozes; a uns 45 metros distantes de mim, homens e mulheres estavam inconfundivelmente erguendo suas vozes a um canto selvagem, mas aquelas vozes chegavam a mim como um fraco murmrio indistinto, como se viesse de vrias lguas de distncia... ou de tempo. Diante do monlito, se erguia uma espcie de braseiro, do qual

uma fumaa vil, nauseabunda e amarela se encapelava numa espiral oscilante ao redor da haste, como uma cobra vasta e instvel. Num dos lados deste braseiro, jaziam duas figuras: uma jovem garota, totalmente nua, com mos e ps amarrados, e um menino aparentando poucos meses de idade. No outro lado daquele braseiro, se acocorava uma bruxa

velha, com um estranho tipo de tambor negro em seu colo; ela batia este tambor com golpes pausados e leves de suas mos abertas, mas eu no conseguia ouvir o som. O ritmo dos corpos oscilantes ficou mais rpido; e, no espao entre as pessoas e o monlito, saltou uma jovem mulher nua, com os olhos resplandecendo e os longos cabelos negros flutuando

soltos. Girando vertiginosamente nas pontas dos ps, ela deu voltas atravs do espao livre e caiu prostrada diante da Pedra, onde ficou imvel. No instante seguinte, uma figura fantstica a seguiu um homem, de cuja cintura pendia uma pele de bode e cujas feies estavam totalmente escondidas por uma espcie de mscara, feita de uma enorme cabea de lobo, de modo que ele parecia ser uma monstruosa criatura de pesadelo

uma horrvel mistura, tanto de elementos humanos quanto bestiais. Em sua mo, ele segurava um buqu de longas varas de abetos, amarradas pelas extremidades mais grossas, e o luar brilhava numa pesada corrente de ouro, amarrada ao redor do pescoo. Uma corrente menor, presa a ela, sugeria um tipo de pingente, mas este faltava. As pessoas agitavam

violentamente os braos para cima, e pareciam redobrar seus gritos, enquanto aquela criatura grotesca galopava atravs do espao livre, com muitos e fantsticos saltos e cabriolas. Aproximando-se da mulher que se deitava ao p do monlito, ele comeou a aoit-la com as varas que trazia, e ela se ergueu de um pulo e se entregou dana mais selvagem e incrvel que eu j tinha visto. E seu atormentador

danava com ela, mantendo o ritmo selvagem, igualando cada rodopio e salto dela, enquanto lhe descia golpes impiedosos no corpo nu. E, a cada golpe, ele gritava uma nica palavra, mais e mais, e todas as pessoas a gritavam de volta. Eu podia ver o movimento de seus lbios, e agora o fraco murmrio distante de suas vozes se fundia e misturava num grito distante, repetido vrias e vrias vezes com xtase babante.

Mas no conseguia entender qual era a palavra. Os danarinos selvagens giravam em rodopios vertiginosos, enquanto os espectadores, de p e parados, acompanhavam o ritmo da dana com o oscilar de seus corpos e o entrelaar de seus braos. A loucura aumentava nos olhos da devota que dava cambalhotas, e era refletida nos olhos dos

espectadores. O rodopiar frentico daquela dana louca ficou ainda mais selvagem e extravagante tornou-se uma coisa bestial e obscena, enquanto a velha bruxa uivava e batia no tambor como uma louca, e as varas estrondeavam uma melodia diablica. O sangue escorria dos membros da danarina, mas ela parecia no sentir o chicote,

exceto como um estmulo para outras enormidades de movimento escandaloso; saltando no meio da fumaa amarela, que agora estendia tnues tentculos para abraar ambas as figuras danantes, ela parecia se fundir quela bruma repugnante e se ocultar nela. Logo, apareceu novamente, seguida pela coisa bestial que a aoitava, e disparou para dentro de um jorro indescritvel e explosivo de

dinmicos movimentos loucos e, no auge daquele louco ondular, ela caiu subitamente no gramado, tremendo e ofegando como se completamente vencida por seu esforo frentico. O chicoteamento continuou com inalterada violncia e intensidade, e ela comeou a se retorcer de bruos em direo ao monlito. O sacerdote por assim cham-lo a seguiu, chicoteando-lhe o corpo desprotegido com toda a fora de

seu brao, enquanto ela se retorcia, deixando um grosso rastro de sangue sobre o cho pisoteado. Ela alcanou o monlito e, arfando e ofegando, lanou ambos os braos ao redor dele e cobriu a pedra fria com ferozes beijos quentes, como numa adorao frentica e profana. O grotesco sacerdote saltava no ar, lanando para longe as

varas salpicadas de vermelho; e os adoradores, uivando e com as bocas espumando, voltaram-se uns contra os outros com unhas e dentes, rasgando as roupas e carne uns dos outros numa cega paixo de bestialidade. O sacerdote, com um longo brao, se aproximou do beb e, gritando novamente aquele Nome, girou no ar o pequeno que chorava e lhe estatelou os miolos contra o monlito, deixando uma mancha horrvel sobre a

superfcie negra. Congelado de horror, eu o vi abrir aquele pequeno corpo com seus dedos brutais e lanar punhados de sangue sobre a coluna, e depois arremessar o corpo vermelho e rasgado dentro do braseiro, apagando o fogo e a fumaa numa chuva escarlate, enquanto os brutos enlouquecidos atrs dele uivavam o Nome repetidas vezes. Logo, todos subitamente caram prostrados, retorcendo-se como

cobras, enquanto o sacerdote estendia amplamente as mos ensangentadas, como em triunfo. Abri minha boca para gritar meu horror e repugnncia, mas s consegui articular um rudo seco: uma coisa enorme e monstruosa, em forma de sapo, se acocorava no topo do monlito! Vi seu contorno inchado, repulsivo e instvel destacado contra o luar e, situado no que

deveria ser o rosto de uma criatura natural, seus enormes olhos a piscarem, os quais refletiam toda a luxria, a cobia abismal, obscena crueldade e perversidade monstruosa que haviam espreitado os filhos dos homens, desde que seus ancestrais se moviam, cegos e sem plos, nas copas das rvores. Naqueles olhos medonhos estavam refletidas todas as coisas profanas e segredos vis, que dormem nas

cidades sob o mar e se escondem da luz do dia, na escurido das cavernas primordiais. E assim, aquela coisa pavorosa qual aquele ritual mpio de crueldade, sadismo e sangue havia invocado do silncio das colinas olhava e piscava para seus brutais adoradores, os quais rastejavam em repugnante humilhao diante dela. Agora, o sacerdote com

mscara de animal ergueu, com suas mos brutais, a garota amarrada que se retorcia debilmente, e a manteve erguida em direo quele horror no monlito. E, quando aquela monstruosidade inspirou, lasciva e babante, algo estalou em meu crebro e ca num piedoso desmaio. Abri meus olhos num amanhecer ainda plido. Todos os

acontecimentos daquela noite me vieram rapidamente cabea, eu me ergui de um pulo e logo olhei ao meu redor com assombro. O monlito pairava magro e silencioso sobre o gramado, que ondulava verde e intacto brisa matutina. Algumas passadas rpidas me fizeram atravessar a clareira; aqui, os danarinos haviam pulado e saltado, de modo que o cho deveria ter ficado sem grama; e aqui, a devota se

retorceu em seu caminho doloroso at a Pedra, derramando sangue sobre a terra. Mas no havia uma gota de sangue no gramado intacto. Olhei, com um estremecimento, para o lado do monlito contra o qual o brutal sacerdote havia arrebentado os miolos do beb roubado mas nenhuma mancha vermelha, nem cogulo medonho, aparecia ali. Um sonho! Havia sido um

pesadelo violento... ou ento... encolhi meus ombros. Que sonho vividamente claro! V oltei tranqilamente ao vilarejo e adentrei a taverna sem ser visto. L, eu me sentei, meditando sobre os estranhos acontecimentos da noite. Eu estava cada vez mais propenso a descartar a teoria de um sonho. Que eu tinha visto uma iluso sem substncia material, era evidente.

Mas eu acreditava ter visto a sombra espelhada de um acontecimento praticado, de forma horrendamente real, em dias passados. Mas, como eu podia saber? Que prova poderia confirmar que minha viso havia sido mais uma reunio de espectros repugnantes, do que um pesadelo oriundo de meu crebro? Como em resposta, um nome lampejou em eu pensamento:

Selim Bahadur! De acordo com a lenda, este homem, que fora tanto soldado quanto escriba, havia comandado aquela parte do exrcito de Suleyman que devastara Stregoicavar. Parecia bastante lgico; e, se era assim, ele havia ido diretamente do campo devastado para o sangrento campo de batalha de Schomvaal e ao seu destino final. Ergui-me de um pulo, com um grito repentino... aquele manuscrito que fora tirado

do corpo do turco, e que fizera o Conde Boris estremecer... ele no poderia conter alguma narrativa do que os conquistadores turcos encontraram em Stregoicavar? O que mais poderia ter sacudido os nervos de ferro do aventureiro polons? E, uma vez que os ossos do conde nunca haviam sido recuperados, qual a dvida de que a caixa envernizada, com seu contedo misterioso, ainda jazia oculta sob as runas que cobriam

Boris Vladinoff? Comecei a arrumar minha mala com pressa feroz. Trs dias depois, eu me encontrava escondido numa pequena aldeia, a poucas milhas do campo de batalha. E, quando a lua se ergueu, eu trabalhava com intensidade selvagem na grande pilha de pedras desmoronadas que coroavam a colina. Foi um trabalho cansativo pensando

agora, no entendo como consegui lev-lo a cabo, embora eu tenha trabalhado sem descanso, do erguer da lua ao clarear do dia. No momento em que o sol estava se erguendo, eu afastei o ltimo emaranhado de pedras e olhei para tudo o que havia sobrado do Conde Vladinoff apenas alguns fragmentos insignificantes de ossos esmigalhados; e, entre eles, totalmente amassada, havia uma caixa, cuja superfcie envernizada

a havia poupado do apodrecimento completo, atravs dos sculos. Eu a agarrei com ansiedade frentica e, aps empilhar algumas pedras de volta sobre os ossos, me afastei depressa; pois eu no queria ser descoberto pelos camponeses desconfiados, num ato de aparente profanao. De volta ao meu quarto na

taverna, abri a caixa e encontrei o pergaminho relativamente intacto; e havia algo mais na caixa: um pequeno objeto achatado, envolto em seda. Eu estava louco para sondar os segredos daquelas pginas amareladas, mas o cansao no me deixou. Desde que deixei Stregoicavar, eu mal havia dormido; e, combinados a isso, os tremendos esforos da noite anterior haviam me derrotado. Apesar de mim mesmo,

fui forado a me estirar na cama, e no acordei antes do pr-do-sol. Jantei rapidamente e depois, luz de uma vela palpitante, eu me sentei para ler os elegantes caracteres turcos que cobriam o pergaminho. Era um trabalho difcil, pois no sou profundamente versado naquela lngua; e o estilo arcaico da narrativa me desorientava. Mas, quando eu labutava, uma palavra

ou frase aqui e ali era decifrada por mim, e um vago horror crescente me estremecia. Apliquei todas as minhas energias tarefa e, quando a histria ficou mais clara e assumiu uma forma mais tangvel, meu sangue gelou em minhas veias, meus cabelos se arrepiaram e minha lngua endureceu. Todas as coisas externas tomaram parte da loucura medonha daquele manuscrito infernal; at os sons noturnos de

insetos e criaturas nas matas tomaram a forma de murmrios horrveis e passos furtivos de horrores vampirescos, e o sussurro do vento noturno se tornou a risonha exultao obscena do mal sobre as almas dos homens. Finalmente, quando a aurora cinza se infiltrava atravs da janela de trelia, deixei o manuscrito a um lado, e peguei e

desenrolei a coisa no pedao de seda. Mirando-a com olhos ansiosos, descobri que a verdade do assunto estava firmada, mesmo tendo sido possvel duvidar da veracidade daquele terrvel manuscrito. E recoloquei aquelas duas coisas obscenas na caixa, e no descansei, dormi nem comi, at o contedo daquele estojo que os continha ser sobrecarregado por

pedras e arremessado dentro da corrente mais profunda do Danbio, a qual, queira Deus, as levou de volta ao Inferno do qual vieram. No fora um sonho o que tive na Noite de 24 de junho, nas colinas sobre Stregoicavar. Justin Geoffrey havia ficado ali apenas luz do sol e seguiu seu caminho; e, por haver presenciado aquele louco conclave, seu crebro louco

havia enlouquecido de vez, antes que ele morresse. Como conservei meu juzo, eu no sei. No... no foi sonho... Eu havia presenciado um bando repugnante de adoradores h muito falecidos, surgidos do Inferno para prestarem culto como no passado; fantasmas se prostrando diante de um fantasma. Pois o Inferno h muito havia reclamado seu deus horrendo. H

muito, muito tempo, ele vivia entre as colinas um vestgio enlouquecedor de uma era antiga , mas suas garras obscenas j no apertam mais, em busca das almas dos homens vivos, e seu reino est morto, povoado apenas pelos fantasmas daqueles que o serviram em vida. Por qual alquimia srdida ou feitiaria mpia as Portas do Inferno se abrem nessa noite

medonha, eu no sei, mas meus prprios olhos haviam presenciado. E sei que no vi nenhum ser vivente naquela noite, pois o manuscrito, redigido pela mo cuidadosa de Selim Bahadur, narrou minuciosamente o que ele e seus incursores acharam no vale de Stregoicavar; e eu li, descritas detalhadamente, as obscenidades blasfemas que a tortura arranca dos lbios de adoradores uivantes; tambm li sobre a

perdida e sombria caverna negra, no alto das colinas, onde os horrorizados turcos encurralaram um ser monstruoso, inchado, viscoso e em forma de sapo, e o mataram com fogo e ao antigo, abenoado em pocas passadas por Maom, e com encantamentos que eram antigos quando a Arbia era jovem. E, mesmo assim, a mo firme do velho Selim tremia, ao se lembrar dos cataclsmicos e estremecedores gritos de morte

daquela monstruosidade, a qual no morreu s pois dez de seus matadores pereceram com ela, de uma forma que Selim no quis, ou no pde, descrever. E aquele dolo achatado, esculpido em ouro e embrulhado em seda, era uma imagem desse ser; e Selim a arrancou da corrente de ouro que envolvia o pescoo do sumo sacerdote mascarado, o qual fora morto.

Que bom que os turcos varreram aquele vale srdido com tocha e ao limpo! Vises como as que essas montanhas meditativas haviam presenciado, pertencem escurido e abismos de eons perdidos. No... no o medo daquela coisa em forma de sapo o que me faz tremer na noite. Ele est trancado no Inferno, com sua horda nojenta, e s so soltos durante uma hora, na noite mais

sobrenatural que j vi no ano. Quanto aos seus adoradores, no resta nenhum. Mas o conhecimento de tais coisas, que outrora se acocoraram como bestas sobre as almas dos homens, o que faz minha testa suar frio; e eu temo olhar novamente para as folhas da abominao de V on Junzt. Pois agora eu entendo sua frase repetida sobre chaves: Sim! Chaves para Portas Externas;

elos com um passado detestvel e, quem sabe, com esferas detestveis do presente. E entendo por que os penhascos parecem ameias ao luar, e por que o sobrinho do taverneiro, assombrado por pesadelos, viu em sonhos a Pedra Negra como a torre de um ciclpico castelo negro. Se os homens j escavaram entre essas montanhas, devem ter achado coisas incrveis sob aquelas inclinaes que

mascaram. Pois a caverna onde os turcos encurralaram aquela... coisa... no era propriamente uma caverna, e eu estremeo ao meditar sobre o gigantesco golfo de eons, que deve existir entre esta poca e aquela poca em que a terra tremeu e ergueu, como uma onda, aquelas montanhas azuis que, ao se levantarem, cobriram coisas inconcebveis. Que nenhum homem tente escavar esta horrvel torre, chamada a Pedra Negra!

Uma chave! Sim, ela uma chave, smbolo de um horror esquecido. Aquele horror havia desaparecido dentro do limbo do qual rastejara, de forma repugnante, na negra aurora da terra. Mas, e quanto s outras possibilidades demonacas, sugeridas por V on Junzt? E quanto mo monstruosa que lhe estrangulou a vida? Desde que li o que Bahadur escreveu, no posso

mais duvidar de nada no Livro Negro. O homem nem sempre foi dono da terra... e ele o agora? E o pensamento volta a me ocorrer... se uma entidade monstruosa, como o Senhor do Monlito, sobreviveu sua prpria e incalculavelmente distante poca... quais formas sem nome podem ainda espreitar pelos lugares obscuros do mundo?

FIM

A COISA NO TELHADO
T TULO O RIGINAL : THE T HING ON THE R OOF

Eles se movem pesadamente pela noite, Com seus passos elefantinos;

Eu estremeo de medo, Enquanto me encolho em minha cama. Eles erguem asas colossais Nos altos telhados de duas guas, Os quais tremem sob as pisadas De suas patas mastodnticas. (Justin Geoffrey: Fora da Terra Antiga)

Deixem-me comear dizendo que

fiquei surpreso quando Tussmann me visitou. Nunca fomos amigos prximos; os instintos mercenrios do homem me desagradavam; e, desde nossa amarga discusso de trs anos antes, quando ele tentou desacreditar meu Evidncias da Cultura Naua em Iucat, o qual fora o resultado de anos de cuidadosa pesquisa, nossa relao tem sido tudo, menos cordial. Entretanto, eu o recebi e achei

seus modos speros e abruptos, mas um tanto distrados, como se sua antipatia por mim tivesse sido posta de lado por alguma paixo arrebatadora que tomara conta dele. Seu recado foi rapidamente exposto. Ele queria minha ajuda para obter um volume da primeira edio de Cultos Sem Nome, de Von Junzt a edio conhecida como O Livro Negro, no por sua

cor, mas por causa de seu contedo obscuro. Ele quase poderia tambm ter me perguntado pela traduo grega original do Necromicon. Embora, desde meu retorno de Iucat, eu tenha devotado praticamente todo o meu tempo com o passatempo de colecionar livros, eu nunca havia me deparado com qualquer insinuao de que o livro na edio de Dusseldorf ainda existisse.

Uma palavra no tocante a este raro trabalho: sua extrema ambigidade em lugares, juntamente com seu assunto incrivelmente exposto, fez com que, por um longo tempo, fosse considerado como os delrios de um louco e o autor foi condenado com o estigma da insanidade. Mas permanece o fato de que muitas das suas afirmaes eram irrefutveis, e que ele passou

todos os 45 anos de sua vida espionando lugares estranhos e descobrindo coisas secretas e abismais. No foram impressos muitos volumes na primeira edio, e muitos destes foram queimados por seus assustados donos, quando Von Junzt foi encontrado estrangulado de forma misteriosa, em sua cmara trancada numa noite em 1840, seis meses aps ele ter retornado de uma jornada misteriosa at a

Monglia. Cinco anos depois, um tipgrafo de Londres chamado Bridewall pirateou o trabalho, e lanou uma traduo ordinria com intenes sensacionalistas, cheia de xilogravuras grotescas e crivada de erros de escrita, tradues mal-feitas e os erros usuais de uma impresso barata e noerudita. Isto desacreditou ainda mais o trabalho original, e

editoras e pblico esqueceram o livro at 1909, quando a Golden Goblin Press de Nova Iorque publicou uma edio. A produo deles foi to cuidadosamente corrigida, que um quarto do assunto original foi cortado fora; o livro foi belamente encadernado e decorado com as requintadas e bizarramente imaginativas de Diego Vasquez. Aquela edio visava o consumo

popular, mas o instinto artstico dos editores frustrou essa inteno, vez que o custo para publicar o livro era to grande, que foram forados a cit-lo a um preo proibitrio. Eu estava explicando tudo isto para Tussmann, quando ele interrompeu bruscamente para dizer que no era totalmente ignorante em tais assuntos. Um dos livros da Golden Goblin

ornamentava sua livraria, ele disse, e foi l que ele achou determinada linha, a qual lhe despertou o interesse. Se eu pudesse procurar para ele uma cpia da edio original de 1839, ele honraria meu tempo; sabendo, ele acrescentou, que seria intil me oferecer dinheiro, ele, ao invs disso, em retribuio, faria uma total retratao de suas acusaes com relao s minhas pesquisas em Iucat, e

apresentaria um completo pedido de desculpas em The Scientific News. Admito que fiquei estupefato diante disto, e percebi que, se o assunto significava tanto para Tussmann a ponto dele fazer tais concesses, deveria ser mesmo de mxima importncia. Eu o respondi que havia refutado suficientemente suas acusaes aos olhos do mundo, e no tinha

desejo de coloc-lo numa posio humilhante; mas, que eu faria os maiores esforos para procurar o que ele queria. Ele me agradeceu abruptamente e se despediu, dizendo um tanto vagamente que esperava encontrar uma exposio completa de algo no Livro Negro, que fora evidentemente menosprezado na edio anterior. Eu me pus a trabalhar, escrevendo cartas aos

meus amigos, colegas e comerciantes de livros do mundo todo, e logo descobri que eu havia assumido uma tarefa de magnitude nada pequena. Trs meses se passaram, antes que meus esforos fossem coroados com sucesso, mas, finalmente, atravs da ajuda do Professor James Clement, de Richmond, Virginia, fui capaz de obter o que eu desejava.

Notifiquei Tussmann, e ele veio a Londres no trem mais prximo. Seus olhos ardiam avidamente enquanto ele mirava o volume grosso e poeirento, com suas pesadas capas de couro e oxidadas trancas de ferro, e seus dedos tremiam de nsia enquanto ele manuseava as pginas amareladas pelo tempo. E, quando gritou ferozmente e bateu seu punho fechado sobre a

mesa, percebi que ele havia achado o que procurava. - Oua! ele ordenou, e leu para mim uma passagem que falava de um templo muito antigo, numa selva de Honduras, onde um estranho deus era adorado por uma tribo antiga, a qual havia sido extinta antes da chegada dos espanhis. E Tussmann leu em voz alta sobre a mmia que havia sido, em vida, o ltimo sumo

sacerdote daquele povo desaparecido e que agora jazia numa cmara entalhada na rocha slida do penhasco, contra o qual o templo estava construdo. Ao redor do pescoo definhado daquela mmia, havia uma corrente de cobre e, naquela corrente, uma grande jia vermelha entalhada na forma de um sapo. Esta jia era uma chave, Von Junzt prosseguiu, para o tesouro do templo, o qual ficava

escondido numa cripta subterrnea, bem abaixo do altar do templo. Os olhos de Tussmann arderam: - Eu j vi esse templo! J estive diante do altar. J vi a entrada selada da cmara na qual, dizem os nativos, jaz a mmia do sacerdote. um templo bastante curioso, que no se parece com as runas dos ndios pr-histricos

mais do que estas com as construes dos latino-americanos modernos. Os ndios daqueles arredores renegam qualquer conexo com o local. Dizem que o povo que construiu aquele templo era de uma raa diferente da deles, e estava l quando seus prprios ancestrais adentraram aquela regio. Creio que sejam remanescentes de alguma civilizao h muito desaparecida, a qual comeou a

decair milhares de anos antes dos espanhis chegarem. Eu gostaria de ter adentrado a cmara trancada, mas no tive tempo nem ferramentas para aquela tarefa. Eu estava correndo para a costa, ferido por um tiro acidental no p, e me deparei com o local puramente por acaso. Eu havia planejado v-la novamente, mas as circunstncias

me impediram agora, no pretendo deixar nada em meu caminho! Por acaso, eu me deparei com uma passagem da edio Golden Goblin deste livro, descrevendo o templo. Mas aquilo era tudo: a mmia foi mencionada apenas brevemente. Interessado, obtive uma das tradues de Bridewall, mas me deparei com um obstculo de disparates frustrantes. Por algum infortnio irritante, o tradutor havia at

errado a localizao do Templo do Sapo, como Von Junzt o chama, e o colocou na Guatemala ao invs de Honduras. A descrio geral imperfeita, e a jia mencionada junto com o fato de que ela uma chave. Mas uma chave para que, o livro de Bridewall no relata. Agora percebi que estava no rastro de uma verdadeira descoberta, a no ser que Von Junzt fosse, como muitos afirmam, um louco. Mas

que o homem esteve realmente em Honduras uma vez, est bem provado, e ningum poderia descrever to nitidamente o templo como ele faz no Livro Negro , a no que o tenha pessoalmente. Como ele tomou conhecimento da jia, eu no sei. Os ndios que me falaram da mmia nada disseram sobre qualquer jia. S posso dizer que Von Junzt, de alguma forma, encontrou seu caminho para

dentro da cripta aquele homem tinha meios misteriosos de aprender coisas ocultas. At onde sei, apenas outro homem branco j viu o Templo do Sapo, alm de Von Junzt e eu mesmo: o viajante espanhol Juan Gonzles, que fez uma explorao parcial daquela regio em 1793. Ele mencionou brevemente um curioso templo, o qual diferia de muitas runas indgenas, e falou

ceticamente sobre uma lenda comum entre os nativos, segundo a qual havia algo incomum escondido sob o templo. Estou certo de que ele estava se referindo ao Templo do Sapo. Amanh viajarei para a Amrica Central. Fique com o livro; no preciso mais dele. Neste momento, estou me preparando e pretendo encontrar o que est oculto naquele templo, mesmo que

eu tenha de demoli-lo. Deve ser nada menos que um grande depsito de ouro! Os espanhis, de alguma forma, no o acharam. Quando chegaram Amrica Central, o Templo do Sapo estava abandonado; eles estavam procurando por ndios vivos, de cujas torturas pudessem extorquir ouro, e no por mmias de povos perdidos. Mas pretendo ter aquele tesouro.

E assim dizendo, Tussmann saiu. Sentei-me e abri o livro, no lugar onde ele havia parado de ler, e fiquei at a meia-noite, envolvido nos comentrios curiosos, desvairados e s vezes totalmente cegos de Von Junzt. E encontrei, relativas ao Templo do Sapo, certas coisas que me inquietaram tanto, que na manh seguinte tentei entrar em contato com Tussmann, somente para descobrir que ele j havia navegado.

Vrios meses se passaram, e ento recebi uma carta de Tussmann, pedindo-me para ir e passar alguns dias com ele em sua propriedade, em Sussex; ele tambm me pediu para trazer o Livro Negro comigo. Cheguei at a propriedade um tanto afastada de Tussmann, logo aps o cair da noite. Ele vivia em situao quase feudal, sua grande

casa incrementada por hera e gramados vastos cercados por muros altos de pedra. Quando subi o caminho cercado do porto at a casa, notei que o local no havia sido bem cuidado na ausncia do dono. Ervas daninhas cresciam em abundncia entre as rvores, quase obstruindo o capim. Entre algumas moitas nocuidadas sobre o muro externo, ouvi o que parecia ser um cavalo ou um boi andando s cegas e

pesadamente ao redor. Ouvi distintamente o tinir de seu casco sobre uma pedra. Um servo, que me olhava com suspeita, me recebeu e encontrei Tussmann andando de um lado a outro, como um leo enjaulado. Sua estrutura gigante estava mais magra e dura que da ltima vez em que eu o vira; seu rosto estava bronzeado por um sol tropical. Havia mais linhas e mais

speras em seu rosto forte, e seus olhos ardiam mais intensamente do que nunca. Uma ira latente e frustrada parecia lhe inspirar os modos. - Pois bem, Tussmann eu o saudei ; o que houve? Encontrou o ouro? - No achei sequer uma ona de ouro. ele resmungou Era tudo um embuste... bem, nem tudo.

Adentrei a cmara trancada e encontrei a mmia... - E a jia? exclamei. Ele puxou algo de seu bolso e me entregou. Olhei curioso para a coisa que eu segurava. Era uma grande jia, clara e transparente como cristal, mas de um vermelho sinistro, esculpida, como Von Junzt havia

declarado, na forma de um sapo. Estremeci involuntariamente; a imagem era particularmente repulsiva. Voltei minha ateno para a pesada e curiosamente lavrada corrente de cobre que a segurava. - O que so estes caracteres entalhados na corrente? perguntei curioso. - No sei dizer. Tussmann

respondeu Tenho idias que talvez voc conhea. Achei uma leve semelhana entre eles e certos hierglifos, parcialmente desfigurados, num monlito conhecido como A Pedra Negra, nas montanhas da Hungria. Fui incapaz de decifr-los. - Fale-me de sua viagem insisti e, sobre nosso usque com soda, ele comeou, como se em estranha relutncia:

- Encontrei novamente o templo, sem grande dificuldade, apesar dele ficar numa regio solitria e pouco freqentada. O templo construdo contra um penhasco perpendicular de pedra, num vale abandonado, desconhecido em mapas e por exploradores. No tentarei fazer estimativa de sua antiguidade, mas feito de algum tipo de basalto incomumente duro, como nunca vi em qualquer outro

lugar, e seu extremo desgaste sugere uma idade incrvel. A maioria das colunas que formam sua fachada esto em runas, empurrando para o alto tocos despedaados desde bases desgastadas, como os dentes dispersos e quebrados de alguma bruxa sorridente. As paredes externas esto em runas, mas as paredes internas e colunas que sustentam o teto continuam

intactas, e parecem boas para mais mil anos, assim como as paredes da cmara interna. A cmara principal uma coisa vasta e circular, composta por grandes quadrados de pedra. O altar fica no centro meramente um enorme bloco redondo, e curiosamente entalhado, do mesmo material. Logo atrs do altar, no rochoso penhasco slido que forma a parede de trs da

cmara, est a cmara lacrada e esculpida, na qual jaz a mmia do ltimo sacerdote do templo. Adentrei a cripta com pouca dificuldade, e achei a mmia exatamente como narrado no Livro Negro. Embora estivesse num estado notvel de conservao, fui incapaz de classific-la. As feies murchas e o contorno geral do crnio sugeriam certos povos degradados

e mestios do Baixo Egito, e tenho certeza de que o sacerdote era membro de uma raa mais parecida com a caucasiana que com a indgena. Alm disso, no consigo fazer nenhuma declarao categrica. Mas a jia estava l, a corrente amarrada ao redor do pescoo ressequido. A partir deste ponto, a narrativa

de Tussmann ficou to vaga, que tive certa dificuldade em acompanh-lo, e me perguntei se o sol tropical havia afetado sua mente. Ele havia aberto uma porta oculta no altar, de alguma forma, com a jia como, ele francamente no disse, e me ocorreu que ele prprio no entendia claramente a ao da jia-chave. Mas a abertura da porta secreta havia tido um efeito negativo sobre os mais

audaciosos velhacos em suas ocupaes. Eles se recusaram categoricamente a segui-lo atravs daquela abertura negra, a qual aparecera to misteriosamente quando a gema tocou o altar. Tussmann entrou sozinho com sua pistola e lanterna, encontrando uma estreita escada de pedra que serpenteava para baixo, aparentemente dentro das entranhas da terra. Ele a desceu, e

logo adentrou um corredor largo, em cuja escurido seu fino raio de luz foi quase engolido. Enquanto contava isto, ele falava, com estranho aborrecimento, de um sapo que saltava sua frente, logo alm do crculo de luz, toda vez em que ele estava sob o cho. Avanando ao longo de tneis midos e escadarias, que eram poos de slida escurido, ele finalmente chegou a uma porta

compacta e fantasticamente esculpida, a qual ele sentiu que deveria ser a cripta na qual estava guardado o ouro dos antigos adoradores. Ele pressionou a jia-sapo contra ela vrias vezes, e finalmente a porta se escancarou. - E o tesouro? interrompi ansioso. Ele riu em selvagem auto-

zombaria: - No havia ouro ali, nem pedras preciosas... nada... ele hesitou Nada que eu pudesse levar. Mais uma vez, a histria dele caiu na impreciso. Conclu que ele havia deixado o templo um tanto depressa, sem procurar mais pelo suposto tesouro. Ele pretendera trazer a mmia consigo, disse, para apresentar a algum museu;

mas, quando ele saiu das covas, ela no pde ser achada e ele acreditou que seus homens, em averso supersticiosa de ter tal companhia em seu caminho at a costa, a tivessem lanado dentro de algum poo ou caverna. - E assim ele concluiu , estou de novo na Inglaterra, nem um pouco mais rico do que quando parti.

- Voc tem a jia. eu o lembrei Certamente, ela valiosa. Ele a olhou sem estima, mas com uma espcie de avidez quase obsessiva. - Voc diria que um rubi? ele perguntou. Sacudi minha cabea: - Sou incapaz de classific-la.

- Eu tambm. Mas me deixe ver o livro. Ele virou lentamente as pginas pesadas, seus lbios se movendo enquanto lia. s vezes, ele sacudia a cabea, como se perplexo, e eu notei que ele demorava muito sobre determinada linha. - Este homem mergulhou muito

fundo em coisas proibidas. ele disse No me admira que seu destino tenha sido to estranho e misterioso. Ele deve ter tido algum pressentimento de seu fim... aqui, ele avisa os homens para no perturbarem coisas adormecidas. Tussmann parecia perdido em seus pensamentos por alguns momentos.

- Sim, coisas adormecidas ele murmurou que parecem mortas, mas ficam apenas esperando por algum idiota cego que as desperte... eu deveria ter lido mais o Livro Negro... e deveria ter fechado a porta, quando deixei a cripta... mas eu tenho a chave, e vou guard-la apesar do Inferno. Ele despertou de seus devaneios e estava prestes a falar, quando parou bruscamente. De algum

lugar do andar superior, havia vindo um som estranho. - O que foi isso? ele me olhou ferozmente. Balancei minha cabea, e ele correu at a porta e gritou por um empregado. O homem entrou alguns momentos depois, e estava bastante plido. - Voc estava no andar superior? resmungou Tussmann.

- Sim, senhor. - Voc ouviu algo? perguntou Tussmann asperamente, e de uma maneira quase ameaadora e acusadora. - Ouvi, senhor. o homem respondeu com um olhar perplexo no rosto. - O que voc ouviu? A pergunta foi totalmente rosnada.

- Bem, senhor o homem sorriu para se desculpar ; voc diria que estou errado, eu temo, mas, para lhe dizer a verdade, senhor, aquilo soou como um cavalo dando voltas sobre o teto! Um brilho de absoluta loucura apareceu subitamente nos olhos de Tussmann. - Seu idiota! ele gritou Saia

daqui! O homem recuou espantado, e Tussmann ergueu a brilhante jia esculpida em forma de sapo. - Fui um tolo! ele rugiu No li o suficiente... e eu deveria ter fechado a porta... mas, pelo cu, a chave minha e eu a guardarei, independente de homem ou demnio.

E, com estas estranhas palavras, ele girou e correu para o andar superior. Um momento depois, sua porta bateu com um estrondo e um empregado, batendo timidamente, recebeu apenas uma ordem blasfematria para se retirar e uma ameaa medonha de tiros em qualquer um que tentasse entrar na sala. Se no fosse to tarde, eu teria abandonado a casa, pois eu tinha

certeza de que Tussmann estava completamente louco. Apesar disso, eu me retirei para o quarto que um empregado assustado me mostrou, mas no fui para a cama. Abri as pginas do Livro Negro, no lugar onde Tussmann havia lido. Isso era evidente, a menos que o homem fosse totalmente insano: ele havia se deparado com algo inesperado no Templo do Sapo.

Algo no-natural a respeito da abertura da porta do altar havia assustado seus homens, e na cripta subterrnea, Tussmann havia encontrado algo que ele no havia imaginado encontrar. E acreditei que ele houvesse sido seguido desde a Amrica Central, e que o motivo para sua perseguio fosse a jia chamada A Chave. Procurando por alguma pista no volume de Von Junzt, li

novamente sobre o Templo do Sapo, sobre o estranho povo que prestava culto l, e sobre o monstro enorme, risonho, com tentculos e cascos, ao qual cultuavam. Tussmann dissera no ter lido o bastante, quando vira o livro pela primeira vez. Procurando a resposta para sua frase enigmtica, cheguei linha que ele lera atentamente marcada

pela unha de seu polegar. Pareciame ser mais outra das muitas ambigidades de Von Junzt, pois ela meramente afirmava que o deus de um templo era o tesouro de um templo. Ento, a implicao obscura da insinuao me veio mente e o suor frio me brotou na testa. A Chave para o Tesouro! E o tesouro do templo era o deus do templo! E Coisas adormecidas

podem acordar na abertura da porta de sua priso! Ergui-me de um pulo, enervado pela intolervel sugesto, e, naquele momento, algo fez estrondo no silncio e o grito de morte de um ser humano irrompeu em meus ouvidos. Num instante, eu estava fora do quarto e, enquanto eu subia apressadamente as escadas, ouvi sons que me fizeram duvidar da

minha sanidade desde ento. Parei diante da porta de Tussmann, tentando, com a mo trmula, girar a maaneta. A porta estava trancada e, enquanto hesitava, ouvi de l de dentro uma hedionda risada alta, e em seguida o nojento som esmagador, como se um grande volume gelatinoso estivesse sendo forado atravs da janela. O som parou, e eu poderia jurar ter ouvido um fraco zunir de asas gigantescas. Logo, o

silncio. Concentrando meus nervos abalados, arrombei a porta. Um fedor repugnante e dominador se encapelava para o alto, como uma bruma amarela. Arfando de nusea, eu entrei. A sala estava em runas, mas nada havia desaparecido, exceto aquela jia escarlate, esculpida em forma de sapo, qual Tussmann chamava de A Chave, e que nunca foi

achada. Um limo repugnante e execrvel lambuzava o parapeito da janela; e, no centro da sala, jazia Tussmann, sua cabea esmagada e achatada; e, naquela runa vermelha de crnio e rosto, a marca evidente de um enorme casco.

POVO DA COSTA NEGRA


T TULO O RIGINAL : THE P EOPLE OF THE B LACK COAST

Isto vem da busca por prazer ocioso e mas o que induziu este

pensamento? Algum atavismo puritano oculto em meu crebro desmoronado, eu acho. Certamente, em minha vida passada, nunca dei ateno para tais ensinos. De qualquer forma, deixem-me rabiscar minha curta e hedionda histria, antes que irrompa a hora sangrenta e a morte grite atravs das praias. ramos dois, no incio. Eu, claro, e Gloria, que seria minha

noiva. Gloria tinha um avio, e ela adorava voar naquela coisa esse foi o comeo de todo o horror. Tentei dissuadi-la naquele dia eu juro que tentei! , mas ela insistiu e decolamos de Manilha com destino a Guam. Por qu? O capricho de uma jovem imprudente, que nada temia e sempre ardia de entusiasmo por alguma aventura nova algum esporte nunca tentado.

Sobre nossa chegada Costa Negra, h pouco para contar. Um daqueles raros nevoeiros se ergueu; voamos acima dele e perdemos nosso caminho entre espessas nuvens que se encapelavam. Ns avanamos com dificuldade, sabe Deus a que distncia de nossa rota, e finalmente camos no mar, no exato momento em que avistvamos terra atravs da nvoa que se erguia.

Nadamos ilesos, da aeronave que afundava, at chegarmos praia, e nos vimos numa terra estranha e desagradvel. Praias largas subiam das infinitas ondas preguiosas at o p dos imensos penhascos. Estes pareciam ser de rocha slida e com muitas centenas de ps de altura. O material era basalto, ou coisa semelhante. Quando descamos, no avio quebrado, eu havia tido

tempo para olhar rapidamente em direo praia, e me parecia que, alm daqueles penhascos, se erguiam outros, mais altos, como se em camadas, trincheira sobre trincheira. Mas claro que, erguendo-nos diretamente sob o primeiro, no poderamos assegurar. At onde olhvamos em ambas as direes, podamos ver a pequena faixa de praia correndo ao p dos penhascos negros, em silenciosa monotonia.

- Agora que estamos aqui disse Gloria, um tanto abalada por nossa experincia recente , o que faremos? Onde estamos? - No h como saber. respondi O Pacfico cheio de ilhas inexploradas. Estamos provavelmente numa delas. S espero que no tenhamos um bando de canibais como vizinhos.

Eu desejara no ter mencionado canibais, mas Gloria no parecia assustada com aquilo. - No tenho medo de nativos. ela respondeu inquieta No acho que haja algum por aqui. Sorri para mim mesmo, refletindo como as opinies das mulheres meramente refletem seus desejos. Mas havia algo mais profundo, como eu logo descobri

de forma horrvel; e agora eu acredito em intuio feminina. Suas fibras cerebrais so mais delicadas que as nossas mais prontamente perturbadas e alcanadas por influncias psquicas. Mas eu no tinha tempo para fazer conjecturas. - Vamos passear pela praia, e ver se podemos encontrar algum meio de subir estes penhascos e voltarmos ilha.

- Mas a ilha toda de penhascos, no? ela perguntou. De alguma forma, eu me sobressaltei: - Por que diz isso? - No sei. ela respondeu um tanto confusa Foi essa a impresso que tive; de que esta ilha apenas uma sucesso de

penhascos altos, como degraus, um sobre o outro, todos de negra pedra nua. - Se esse for o caso eu disse , estamos sem sorte, pois no podemos viver de algas e caranguejos... - Oh! Sua exclamao foi sbita e aguda. Eu a tomei em meus braos,

um tanto rudemente em meu alerta e medo. - Gloria, o que isso? - No sei. Os olhos dela me encaravam perplexos, como se ela estivesse despertando de algum tipo de pesadelo. - Voc viu ou ouviu algo? - No. Ela parecia no

querer sair do abrigo dos meus braos Foi alguma coisa que voc disse... no, no foi. Eu no sei. As pessoas tm devaneios. Este deve ter sido um pesadelo. Deus me ajude; eu ri, em minha presuno masculina, e disse: - Vocs, garotas, so estranhas em algumas coisas. Vamos subir um pouco a praia.

- No. enfaticamente.

ela

exclamou

- Ento, vamos descer a praia... - No, no! Perdi a pacincia: - Gloria, o que deu em voc? No podemos ficar aqui o dia

todo. Temos de achar um meio de subir aqueles penhascos e saber o que h do outro lado. No seja to tola; no do seu feitio. - No ralhe comigo. ela respondeu, com uma brandura que lhe era estranha Alguma coisa parece continuar perseguindo, no lado externo do meu pensamento... algo que no consigo traduzir. V oc acredita em transmisso de ondas de pensamento?

Eu a encarei. Nunca a ouvi falando daquela forma antes. - V oc acha que algum est tentando lhe fazer sinais, mandando ondas de pensamento? - No, no so pensamentos. ela murmurou distraidamente No como eu os conheo, pelo menos.

Ento, como uma pessoa emergindo subitamente de um transe, ela disse: - V e procure um lugar para subir os penhascos, enquanto eu espero aqui. - Gloria, eu no gosto da idia. V oc vem comigo... ou, do contrrio, esperarei at voc se sentir disposta a ir.

- No sei se vou me sentir assim em algum momento. ela respondeu desconsolada V oc no precisa se perder de vista; d para se ver um longo caminho daqui. V oc j viu esses penhascos negros antes? Esta uma costa negra, certo? V oc j leu o poema de Tevis Clyde Smith As longas costas negras da morte, ou algo assim? No consigo me lembrar com exatido.

Senti um vago desconforto, ao ouvi-la falar daquela maneira, mas procurei pr a sensao de lado com um encolher de meus ombros. - Acharei uma trilha para cima eu disse ; e talvez algo para nossa refeio... mexilhes ou um caranguejo... Ela estremeceu violentamente:

- No fale em caranguejos. Eu sempre os detestei, mas nunca percebi isso at voc falar. Eles comem coisas mortas, no? Sei que o Demnio igual a um monstruoso caranguejo. - Tudo bem. eu disse, para agrad-la Fique bem a; no irei muito longe. - Beije-me antes de ir. ela disse, com uma nsia que me

prendeu o corao. Eu a puxei suavemente para meus braos, contente com a sensao de seu esguio corpo jovem, to vibrante de vida e beleza. Ela fechou os olhos enquanto eu a beijava, e notei o quo estranhamente branca ela parecia. - No fique longe de minha vista. ela disse quando a soltei. Vrios mataces speros pontilhavam a praia... cados, sem

dvida, da face do penhasco saliente... e ela se sentou num deles. Com alguns maus pressentimentos, eu dei a volta para ir. Segui ao longo da praia prxima grande parede negra, a qual se erguia para dentro do azul como um monstro em direo ao cu, e finalmente at vrios mataces incomumente grandes. Antes de andar por entre eles,

olhei de relance para trs, e vi Gloria sentada onde eu a deixara. Percebi que meus olhos se suavizavam quando eu olhava para aquela esguia e corajosa figura pequena... pela ltima vez. Perambulei por entre os mataces, e perdi a vista da praia atrs de mim. Eu sempre me pergunto por que ignorei to irrefletidamente o ltimo pedido dela. A estrutura do crebro de

um homem mais tosca que a de uma mulher, e no to suscetvel a influncias externas. Mas eu me pergunto se, mesmo ento, a aflio me pressionou... De qualquer forma, segui perambulando, erguendo o olhar para a massa negra que se elevava, at parecer ter uma espcie de efeito hipntico sobre mim. Quem nunca vira esses penhascos, possivelmente no

consegue formar nenhuma idia verdadeira sobre eles, nem eu consigo inserir em minha descrio a aura invisvel de malevolncia que parecia irradiar deles. Eu digo: eles se erguiam to acima de mim, que suas beiradas pareciam cortar o cu, eu me sentia como uma formiga rastejando sob um muro babilnio e suas monstruosas faces serradas pareciam o peito de deuses empoeirados de uma era

inconcebvel isto eu consigo dizer, isso eu consigo lhes revelar. Mas, se algum homem ler isto, que eles no pensem que eu pintei um verdadeiro retrato da Costa Negra. A realidade da coisa est, no na viso e sensao, e nem sequer nos pensamentos que elas induzem; mas nas coisas que voc percebe sem pensar as sensaes e agitaes da conscincia, o fraco rastejar do lado externo da mente, o que no

so pensamentos alguma...

de

forma

Mas eu descobri estas coisas mais tarde. Naquele momento, eu caminhava adiante, como um homem aturdido, quase hipnotizado pela monotonia rgida das trincheiras negras acima de mim. s vezes, eu me sacudia, piscava e olhava em direo ao mar para me livrar desta sensao emaranhada, mas at mesmo o mar

parecia ensombrecido pelas grandes muralhas. Quanto mais eu avanava, mais ameaadoras elas pareciam. Minha razo me dizia que elas no podiam cair, mas o instinto nos fundos do meu crebro sussurrava que elas iriam subitamente desabar e me esmagarem. Ento, encontrei subitamente fragmentos de madeira flutuante, a qual se espatifara na praia. Eu

poderia ter gritado minha alegria. A simples viso delas provava que, pelo menos, existiram homens e que havia um mundo h muito removido destes penhascos escuros e sombrios, os quais pareciam preencher todo o universo. Achei um longo pedao de ferro, preso a um dos pedaos de madeira, e o arranquei; se a necessidade surgisse, serviria como um bastante til porrete de ferro. Um tanto pesado para um

homem comum, verdade, mas, em tamanho e fora, eu no sou um homem comum. Naquele momento, tambm, decidi que tinha ido bastante longe. Gloria estava longe de minha vista, e eu voltei apressadamente. Enquanto voltava, notei algumas pegadas na areia e refleti, divertidamente, que, se um caranguejo-aranhagigante, um pouco maior que um

cavalo, tivesse cruzado a praia aqui, ele deixaria exatamente este rastro. Ento, apareci no local onde eu havia deixado Gloria e olhei para uma praia vazia e silenciosa. Eu no ouvira grito nem choro. O silncio reinava absoluto, como reina agora, enquanto eu estava de p ao lado do mataco onde ela se sentara, e olhava para a areia na praia.

Havia algo pequeno, esguio e branco cado ali, e ca de joelhos prximo quilo. Era a mo de uma mulher, decepada na altura do pulso; e, quando vi no segundo dedo o anel de noivado que eu mesmo havia colocado ali, meu corao murchou no peito, e o cu se tornou um oceano negro que afogava o sol. Por quanto tempo me agachei sobre aquele pobre fragmento, eu

no sei. O tempo parou de existir para mim e, de seus minutos moribundos, nasceu a Eternidade. O que so dias, horas e anos para um corao despedaado, para cujo ferimento vazio cada instante uma Eternidade Constante? Mas, quando eu me levantei e cambaleei em direo beira do mar, apertando aquela pequena mo em meu peito vazio, o sol havia se posto, a lua havia se posto e as duras estrelas brancas

olhavam desdenhosamente para mim, atravs da imensido do espao. Chegando ao mar, pressionei meus lbios vrias vezes naquela pobre pele fria e deitei a esguia mo pequena sobre a onda que a carregou para o mar limpo e profundo, onde eu creio, Deus misericordioso, que a chama branca de sua alma encontrou descanso no Mar Interminvel. E

as ondas tristes e antigas, que conhecem todos os sofrimentos dos homens, pareciam chorar por mim, pois eu no conseguia chorar. Mas depois disso, muitos derramaram lgrimas, Deus, e as lgrimas foram de sangue! Cambaleei ao longo da brancura zombeteira da praia, como um bbado ou um louco. E, da hora em que me levantei da onda sussurrante ao momento em

que ca exausto e fiquei inconsciente, pareceram sculos sobre incontveis sculos, durante os quais eu delirava, gritava e cambaleava ao longo de enormes trincheiras negras, as quais carranqueavam para mim em frio desdm inumano... que pairavam sobre a formiga que guinchava aos ps dela. O sol estava alto quando acordei, e percebi que eu no

estava s. Eu me sentei. Por todos os lados, eu estava cercado por uma estranha e horrvel multido. Se vocs conseguem imaginar caranguejos-aranha-gigantes maiores que cavalos mas eles no eram de fato caranguejosaranha-gigantes, apesar da diferena de tamanho. Deixando essa diferena de lado, eu diria que havia uma divergncia to grande entre esses monstros e os verdadeiros caranguejos-aranha-

gigantes, quanto h entre um europeu altamente desenvolvido e um bosqumano africano. Aqueles eram muito mais desenvolvidos, se vocs me entendem. Eles se ergueram, sentando-se, e olharam para mim. Fiquei imvel, incerto sobre o que esperar e um medo frio comeou a se aproximar de mim. Isto no foi causado por nenhum medo especial daqueles brutos me

matarem, pois eu sentia, de alguma forma, que eles fariam isso, e o pensamento no me fez recuar. Mas seus olhos me perfuravam e faziam meu sangue se transformar em gelo. Porque neles eu reconheci uma inteligncia infinitamente mais elevada que a minha, embora terrivelmente diferente. Isto difcil de imaginar, e mais difcil ainda de explicar. Mas, quando olhei para dentro daqueles olhos

assustadores, percebi que crebros afiados e poderosos se escondiam por trs deles crebros que funcionavam numa esfera superior, numa dimenso diferente da minha. No havia amizade nem benevolncia naqueles olhos, nem simpatia nem compreenso nem ao menos medo ou dio. terrvel para um ser humano ser olhado dessa maneira. At mesmo os

olhos de um inimigo humano que vai nos matar tm compreenso neles, e certa aceitao de afinidade. Mas esses demnios me contemplavam com algo da maneira na qual cientistas de corao frio olhariam para um verme prestes a ser cravado numa mesa de espcimes. Eles no me entendiam, e no o conseguiriam. Meus pensamentos, sofrimentos, alegrias e ambies, eles jamais conseguiriam compreender mais

do que eu conseguiria compreender os deles. ramos de espcies diferentes! E nenhuma guerra de natureza humana conseguiria se igualar, em crueldade, constante luta que travada entre coisas vivas de ordens divergentes. possvel que toda a vida tenha vindo de um s tronco? Agora eu no consigo crer nisso. Havia inteligncia e fora nos

olhos frios que estavam fixos em mim, mas no a inteligncia como eu a conhecia. Eles haviam progredido muito mais que a humanidade em suas maneiras, mas progrediram ao longo de linhas diferentes. Mais do que isto eu no sei dizer. Suas mentes e faculdades de raciocnio so portas fechadas para mim, e muitas de suas aes parecem absolutamente sem significado; mas sei que essas aes so

guiadas por pensamentos definitivos, embora inumanos, os quais, por sua vez, so os resultados de um estgio mais elevado de desenvolvimento do que a humanidade jamais poder alcanar em seu caminho. Mas, enquanto eu me sentava ali e esses pensamentos me surgiam quando senti a fora espantosa de seus intelectos inumanos se chocar contra meu

crebro e fora de vontade , eu me ergui de um pulo, congelado de medo; um selvagem medo irracional, o qual animais selvagens devem sentir quando confrontados pela primeira vez com homens. Eu sabia que estas coisas eram de uma ordem mais elevada que a minha prpria, mas eu os odiava com toda a minha alma. O homem comum no sente

remorso ao lidar com os insetos que pisa. Ele no sente, como sente ao lidar com seu irmo homem, que os Poderes Elevados iro cham-lo para prestar contas dos vermes que pisa, nem das aves que come. Nem leo devora leo, embora se banqueteie nobremente com bfalos ou homens. Eu lhes digo, a Natureza a mais cruel quando coloca as espcies umas contra as outras.

Assim eram estes caranguejos pensantes, olhando para mim, s Deus sabe como que tipo de presa ou espcime; pretendendo, s Deus sabe, que tipo de mal contra mim, quando quebrei a corrente de terror que me prendia. O maior deles, a quem eu encarava, agora me olhava com uma espcie de desaprovao sombria; uma espcie de fria, como se ele se ressentisse soberbamente de minhas aes ameaadoras

como um cientista possivelmente se ressente quando um verme se retorce sob a faca que o disseca. Diante daquilo, a fria queimou em mim, e as chamas foram atiadas por meu medo. Com um salto, alcancei o caranguejo maior e, com um golpe desesperado, eu o esmaguei e matei. Ento, pulando sobre sua forma que se retorcia, fugi. Mas no fui muito longe.

Enquanto eu corria, me veio o pensamento de que eram eles a quem eu procurava para me vingar. Gloria... no me surpreende que ela tenha se sobressaltado quando falei o amaldioado nome caranguejo, e tenha concebido o Demnio em forma de caranguejo, quando, naquele momento, aqueles diabos deviam estar se movendo furtivamente ao nosso redor, formigando os pensamentos

sensveis dela com as ondas psquicas que fluam de seus crebros horrendos. Ento, eu girei e retornei alguns passos, com meu porrete erguido. Mas a multido havia se juntado, como o gado faz diante da aproximao de um leo. Suas pinas estavam erguidas ameaadoramente, e suas cruis emanaes de pensamento me atacaram como um poder de fora fsica, de modo que cambaleei para trs e fui incapaz

de prosseguir contra isso. Ento, percebi que me temiam ao modo deles, pois recuaram lentamente de volta aos penhascos, mesmo me encarando. Minha histria longa, mas devo rapidamente lev-la ao final. Desde aquela hora, empreendi uma guerra feroz e impiedosa contra uma raa que eu sabia ser mais elevada em cultura e intelecto do que eu. So cientistas

e, em alguma horrvel experincia deles, Gloria deve ter morrido. No sei dizer. Disto fui informado: a cidade deles fica no alto dessas camadas altas de penhascos, s quais no consigo ver por causa dos penhascos salientes da primeira camada. Acho que a ilha toda assim: um mero pedestal de rocha basltica, erguendo-se at um pinculo bem no alto sem

dvida, este pinculo a ltima camada de inumerveis camadas de muralhas rochosas. Os monstros saem por um caminho secreto, ao qual s agora descobri. Eles tm me caado, e eu a eles. Notei tambm isto: o nico ponto em comum entre estas bestas e os humanos que, quanto mais uma raa se desenvolve mentalmente, menos agudas ficam

suas faculdades fsicas. Eu, que sou to mentalmente inferior a eles quanto um gorila inferior a um professor humano, sou to mortfero em combate singular quanto um gorila seria contra um professor desarmado. Sou mais rpido e forte, e com sentidos mais agudos. Possuo uma coordenao que eles no tm. Numa palavra, h uma estranha reverso aqui: sou a besta selvagem, e eles so os seres

civilizados e desenvolvidos. No peo piedade e no dou nenhuma. O que so minhas ambies e desejos para eles? Eu jamais os molestaria, mais do que uma guia molesta homens, se eles no tivessem levado minha companheira. Mas, para satisfazerem alguma fome egosta, ou elaborarem alguma intil teoria cientfica, eles tiraram a vida dela e arruinaram a minha.

E agora eu fui, e serei, a besta selvagem da vingana. Um lobo pode atacar um rebanho, um leo devorador de homem destruiu uma aldeia inteira de homens, e eu sou um lobo, um leo, para o povo se que posso cham-los assim da Costa Negra. Vivi dos mexilhes que pude achar, pois nunca fui capaz de comer carne de caranguejo. E tenho caado meus inimigos, ao longo das praias, sob a luz do sol e a das estrelas, por

entre os mataces e no alto dos penhascos, at onde eu conseguia galgar. No tem sido fcil, e em breve serei derrotado. Eles me enfrentaram com armas psquicas, contra as quais no tenho defesa, e o constante espatifar de suas vontades contra a minha tem me enfraquecido de forma terrvel, mental e fisicamente. Tenho me deitado espera de um s inimigo, e tenho inclusive atacado e destrudo muitos, mas o esforo

tem sido terrvel. O poder deles sobretudo mental e ultrapassa muitssimo o hipnotismo humano. De incio, era fcil mergulhar nas ondas de pensamento que me envolviam, e mat-los, mas eles encontraram pontos fracos em meu crebro. Isto eu no entendo, mas sei que, nos ltimos tempos, tenho ido ao Inferno a cada batalha. Suas

mars de pensamento pareciam fluir para dentro do meu crnio, em ondas de metal derretido, congelando, queimando e murchando meu crebro e alma. Estou escondido e, quando um homem-caranguejo se aproximar, eu saltarei e o matarei rapidamente, como um leo mata um homem com um rifle, antes que a vtima possa fazer mira e atirar.

Nem tenho escapado fisicamente intacto, pois ontem o golpe desesperado das pinas de um homem-caranguejo arrancou meu brao esquerdo, na altura do cotovelo. Aquilo teria me matado no passado, mas agora viverei o bastante para consumar minha vingana. L em cima, nas camadas mais altas, por entre as nuvens onde pairam a cidade de horror dos caranguejos, levarei a runa. Sou um homem agonizante

os ferimentos das estranhas armas de meus inimigos me mostraram meu Destino , mas meu brao esquerdo est atado de modo que no sangrarei at morrer, meu crebro desmoronado se manter inteiro por tempo suficiente, e ainda tenho minha mo direita e meu porrete de ferro. J notei que, ao amanhecer, o povo-caranguejo fica mais perto de seus altos penhascos e, como j verifiquei, naquela hora muito fcil matar.

Por que, eu no sei, mas meu intelecto menos elevado me diz que, por algum motivo, esses Mestres ficam numa mar mais baixa de vitalidade ao amanhecer. Estou escrevendo isto luz de uma lua baixa. Logo vir o amanhecer e, na escurido que precede o amanhecer, subirei pela trilha secreta que encontrei, a qual leva at as nuvens e acima delas. Encontrarei a cidade do

demnio e, quando o leste comear a se avermelhar, comecei o massacre. Ah, ser uma grande batalha! Esmagarei, despedaarei e matarei, e meus inimigos iro jazer numa grande pilha destroada e, finalmente, tambm morrerei. Muito bem. Ficarei contente. Espalhei a morte como um leo. Alastrei as praias com seus cadveres. Antes de morrer, matarei muito mais.

Gloria, a lua est baixa. Logo o amanhecer vir. No sei se voc aprova, da terra das sombras, meu trabalho sangrento de vingana, mas ele tem, at certo ponto, trazido conforto minha alma congelada. Afinal, essas criaturas e eu somos de espcies diferentes, e o costume cruel da Natureza que as ordens divergentes nunca devam viver em paz umas com as outras. Eles tomaram minha companheira; eu tiro suas vidas.

NA FLORESTA DE VILLEFRE
T TULO O RIGINAL : IN THE F OREST OF V ILLEFRE

O sol havia se posto. As grandes sombras se espalhavam sobre a floresta. No estranho crepsculo

de um dia de fim de vero, vi a trilha adiante deslizar entre grandes rvores e desaparecer. Estremeci e olhei temerosamente sobre meu ombro. Milhas atrs, ficava a aldeia mais prxima; e, milhas adiante, a seguinte. Olhei para a esquerda e continuei andando a passos largos para a direita, e logo olhei atrs de mim. Ento, parei subitamente, agarrando minha espada de dois

gumes e lmina estreita, quando um pequeno galho quebrado anunciou a vinda de alguma pequena fera. Ou seria uma fera? Mas a trilha continuava e eu seguia, porque, certamente, eu no tinha mais nada a fazer. Enquanto seguia, eu refletia: Meus prprios pensamentos me conduziro, se eu no souber. O que h nesta floresta, exceto as

criaturas que a percorrem o cervo e coisas parecidas? Bah, essas lendas ridculas desses aldees!. E assim eu segui, e o crepsculo se transformava em penumbra. Estrelas comeavam a piscar e as folhas das rvores sussurravam na brisa fraca. Logo parei subitamente, minha espada pulando at minha mo, pois logo adiante, numa curva de trilha,

algum cantava. Eu no conseguia distinguir as palavras, mas o sotaque era estranho, quase brbaro. Caminhei para trs de uma grande rvore, e o suor frio brotou de minha testa. Ento, o cantor ficou vista: um homem alto e magro, indistinto no crepsculo. Encolhi meus ombros. Um homem eu no temia. Pulei para fora, a ponta de minha espada erguida:

- Pare! Ele no demonstrou surpresa. - Por favor, manuseie tua lmina com cuidado, amigo. ele disse. Um tanto envergonhado, abaixei minha espada. - Sou novo nesta floresta. eu disse, em tom de desculpa Ouo

rumores sobre bandidos. Peo perdo. Onde fica a estrada para Villefre? - Corbleu, voc a perdeu. ele respondeu Voc deveria ter se desviado direita a alguma distncia atrs. Eu mesmo estou indo para l. Se puder ficar comigo, lhe guiarei. Hesitei. Mas por que eu hesitaria?

- Ora, com certeza. Meu nome De Montour, da Normandia. - E eu sou Carolus le Loup. - No! recuei estremecendo. Ele me olhou assustado. - Perdo eu disse ; o nome estranho. Loup no significa lobo?

- Minha famlia sempre foi de grandes caadores. respondeu. Ele no ofereceu sua mo. - Perdoe-me meu olhar fixo eu disse, enquanto caminhvamos pela trilha , mas mal consigo ver seu rosto na penumbra. Senti que ele estava rindo, embora no fizesse som algum. - H pouco para olhar. ele

respondeu. Aproximei-me com um passo e logo dei um pulo, meu cabelo arrepiado. - Uma mscara! exclamei Por que usa uma mscara, msieu? - um juramento. ele exclamou Ao fugir de um bando de ces de caa, jurei que, se eu escapasse, usaria uma mscara

por certo tempo. - Ces de caa, msieu? - Lobos. ele respondeu rapidamente Eu disse lobos. Caminhamos em silncio por algum tempo, e ento meu companheiro disse: - Estou surpreso que voc caminhe nestas florestas noite.

Poucas pessoas vm nestes dias, mesmo durante o dia. - Estou com pressa de alcanar a fronteira. respondi Um tratado havia sido assinado com os ingleses, e o Duque de Borgonha deveria saber dele. O povo na aldeia tentou me dissuadir. Falaram de... um lobo que supostamente perambulava por esta floresta.

- Aqui o caminho se desvia para Villefre. ele disse, e eu vi uma trilha estreita e tortuosa, a qual no vira quando passei por ela antes. Ela guiava para dentro, entre a escurido das rvores. Estremeci. - Gostaria de retornar aldeia? - No! eu exclamei No, no! Continue me guiando.

A trilha era to estreita que caminhvamos em fila nica, ele frente. Eu o olhava bem. Era mais alto, bem mais alto que eu, magro e forte. Vestia uma roupa com toque da Espanha. Uma longa espada fina e reta lhe pendia do quadril. Ele andava com longas passadas tranqilas e silenciosas. Ento, ele comeou a falar de viagens e aventuras. Falava de muitas terras e mares que ele

havia visto, e muitas coisas estranhas. Assim caminhvamos e entrvamos cada vez mais na floresta. Presumi que ele fosse francs, e, no entanto, ele tinha um sotaque muito estranho, o qual no era francs, espanhol nem ingls, nem de qualquer outra linguagem que eu j houvesse escutado. Algumas palavras ele pronunciava estranhamente, e algumas ele no

conseguia pronunciar de modo algum. - Este caminho usado freqentemente? perguntei. - No por muitos. ele respondeu e riu silenciosamente. Estremeci. Estava muito escuro, e as folhas sussurravam juntas entre os galhos. - Um demnio assombra esta

floresta. eu disse. - Assim dizem os camponeses ele respondeu , mas j a percorri vrias vezes e nunca vi o rosto dele. Ento, ele comeou a falar de estranhas criaturas da escurido, a lua se ergueu e sombras deslizavam entre as rvores. Ele ergueu o olhar para a lua.

- Depressa! ele disse Temos que alcanar nosso destino, antes que a lua chegue ao seu znite. Corremos ao longo do caminho. - Dizem eu falei que um lobisomem assombra estes bosques. - Pode ser. ele disse, e discutimos bastante sobre o assunto.

- Dizem as velhas ele falou que, se um lobisomem for morto enquanto um lobo, ento ele est morto; mas, se ele for morto enquanto homem, ento sua meia-alma assombrar seu matador para sempre. Mas apressa-te; a lua se aproxima de seu znite. Chegamos a uma pequena clareira, iluminada pela lua, e o

estranho parou. - Vamos parar um pouco. ele disse. - No, vamos embora. insisti No gosto deste lugar. Ele riu silenciosamente. - Ora. ele disse Aqui uma clareira bonita. To boa quanto um salo de banquete, e me

deleitei muitas vezes aqui. H, h, h! Veja, vou te mostrar uma dana. E ele comeou a pular aqui e ali, dali a pouco lanando a cabea para trs e rindo silenciosamente. Aquele homem louco, eu pensei. Enquanto ele executava sua estranha dana, olhei ao meu redor. A trilha no seguia, mas terminava na clareira.

- Venha eu disse ; temos que prosseguir. No sentiu o cheiro ranoso e peludo que paira na clareira? H lobos por aqui. Talvez estejam ao nosso redor e, neste momento, deslizando em nossa direo. Ele caiu de quatro, pulou mais alto que minha cabea e veio em minha direo, com um estranho movimento furtivo.

- Essa dana chamada A Dana do Lobo. ele disse, e meu cabelo se arrepiou. - Afaste-se! Dei um passo para trs e, com um guincho que ressoou de forma estremecedora, ele pulou em minha direo; e, embora uma espada lhe pendesse do cinto, ele no a puxou. Minha lmina estava

meio desembainhada, quando ele agarrou meu brao e me lanou de ponta-cabea. Eu o arrastei comigo e camos juntos ao cho. Livrando uma de minhas mos com um puxo, arranquei a mscara. Um guincho de horror irrompeu de meus lbios. Olhos animalescos cintilavam sob aquela mscara e presas brancas brilhavam ao luar. O rosto era o de um lobo.

Num instante, aquelas presas estavam prximas minha garganta. Mos com garras arrancaram a espada de meu punho. Bati naquele rosto horrvel com meus punhos fechados, mas suas mandbulas estavam presas em meus ombros, suas garras tentavam me rasgar a garganta. Logo, eu estava com as costas sobre o cho. O mundo estava desbotando. Eu golpeava cegamente. Minha mo caiu, e

logo se fechou automaticamente sobre o cabo de minha adaga, qual eu estivera incapaz de pegar. Puxei e apunhalei. Saiu um bramido terrvel, semi-bestial e estridente. Ento cambaleei livre, de p. Aos meus ps, jazia o lobisomem. Eu me curvei, ergui a adaga, e ento parei e olhei para o alto. A lua estava perto de seu znite. Se eu matasse a coisa enquanto

fosse homem, seu esprito horrendo me assombraria para sempre. Sentei-me e aguardei. A coisa me olhava com flamejantes olhos de lobo. Os longos membros esguios e fortes pareciam encolher; o cabelo parecia crescer sobre eles. Temendo enlouquecer, agarrei e ergui a espada da coisa, e a cortei em pedaos. Ento, lancei a espada para longe e fugi.

FIM

A NOITE DO DEUS NEGRO


T TULO O RIGINAL : THE D ARK M AN O RIGINALMENTE PUBLICADO EM DEZEMBRO / 1931

Pois esta a noite em que se desembainham as espadas, e a torre pintada das hordas pags se inclina sob nossos martelos, fogos e cordas; se inclina um pouco e cai. (Chesterton)

Um vento cortante soprava na neve que caa. A rebentao grunhia ao longo da costa rugosa e, mais longe, as longas ondas cor-de-chumbo gemiam incessantemente. Pelo amanhecer cinzento que se aproximava da costa de Connacht, um pescador caminhava penosamente um homem to rude quanto a terra que o sustentava. Seus ps estavam envoltos em couro mal curado; uma nica vestimenta, de pele de

cervo, lhe delineava escassamente o corpo. No vestia outra roupa. Enquanto caminhava impassvel pela costa, to indiferente ao frio cortante quanto o animal peludo que aparentava primeira vista, ele parou. Outro homem surgiu, entre o vu da neve que caa e a flutuante nvoa marinha. Turlogh Dubh se erguia diante dele.

Era quase uma cabea mais alto

que o atarracado pescador, e tinha o porte de um guerreiro. Um nico olhar fugidio no seria suficiente, mas qualquer homem ou mulher, cujos olhos pousassem em Turlogh Dubh, fitariam-no por um longo tempo. Ele tinha um metro e oitenta e cinco de altura, e a primeira impresso da magreza desaparecia aps um exame mais atento. Era grande, mas bem moldado: tinha uma magnfica largura de ombros e peito. Era

longo, porm slido, combinando a fora de um touro com a esbelta agilidade de uma pantera. O mais leve de seus movimentos mostrava a coordenao de ao de um super-lutador. Turlogh Dubh... Turlogh O Negro, outrora do cl O Brien. Era negro o seu cabelo, e escura a sua pele. Sob espessas sobrancelhas negras, brilhavam olhos de um quente azul vulcnico. E, em seu rosto bem barbeado, havia algo da

melancolia de montanhas escuras, do oceano meia-noite. Assim como o pescador, ele era parte daquela terra feroz.

Em sua cabea, usava um simples capacete sem viseira, penacho ou smbolo. Do pescoo at a metade das coxas, estava protegido por um bem-ajustado colete, de negra malha metlica. O kilt que vestia sob a armadura, e que lhe

alcanava os joelhos, era de tecido simples. Suas pernas estavam envoltas em um couro duro, capaz at de desviar o fio de uma espada, e seus sapatos estavam gastos de tanto viajar.

Um largo cinto envolvia-lhe a cintura estreita, sustentando um longo punhal numa bainha de couro. Em seu brao esquerdo, trazia um pequeno escudo

redondo, de madeira coberta por pele, duro como ferro, reforado com ao, e com uma ponta pequena e forte no centro. Um machado pendia de seu punho direito, e foi para ele que os olhos do pescador se dirigiram. A arma, com seu cabo de mais de 90 centmetros e linhas graciosas, parecia fina e leve, quando o pescador comparou-a mentalmente com os grandes machados carregados pelos

escandinavos. Entretanto, mal haviam passado trs anos, como sabia o pescador, desde que machados como este haviam destroado as hordas nrdicas, em rubra derrota, e quebrado para sempre o poder pago.

Havia algo individual no machado e no seu dono. No era como nenhum outro que o pescador j tinha visto. Tinha uma s lmina,

com uma curta ponta de trs fios atrs e outra sobre a cabea. Como quem a levava, era mais pesado do que parecia. Com sua haste levemente curvada e a arte graciosa da lmina, parecia a arma de um perito... rpida, letal, mortfera, como uma cobra. A lmina era do mais fino acabamento irlands, o que, naquela poca, significava o melhor do mundo. O cabo, cortado da copa de um carvalho

centenrio, especialmente endurecido ao fogo e reforado com ao, era to inquebrvel quanto uma barra de ferro.

- Quem voc? perguntou o pescador, com a rudeza do oeste.

- Quem voc pra perguntar? respondeu o outro.

Os olhos do pescador vagaram para o nico adorno que o guerreiro usava... um pesado bracelete de ouro no brao esquerdo.

- Bem barbeado e o cabelo cortado maneira normanda. ele murmurou E escuro... voc deve ser Turlogh O Negro, o proscrito

do Cl OBrien. Voc viaja muito; ouvi falar de voc pela ltima vez, nas colinas Wicklow, pilhando tanto os OReillys quanto os homens de Oast.

- Um homem precisa comer, proscrito ou no. grunhiu o dalcasiano.

O pescador encolheu os ombros. Um homem sem dono... era um caminho difcil. Naqueles dias de cls, quando os prprios parentes de um homem o expulsavam, ele se tornava um filho de Ismael, com uma vingana a cumprir. Todos os homens estavam contra ele. O pescador ouvira falar de Turlogh Dubh... um homem estranho e amargo, um terrvel guerreiro e um astuto estrategista, mas algum a quem sbitas

exploses de estranha loucura tornavam-no um homem marcado, mesmo naquela terra e poca de loucos.

- Est um dia duro. disse o pescador, despropositadamente.

Turlogh olhou fixa e sombriamente aquela barba

emaranhada e aquele cabelo enredado:

- Voc tem um barco?

O outro apontou com a cabea para uma pequena enseada abrigada, onde estava bem ancorada uma elegante embarcao, construda com a

habilidade de cem geraes de homens que haviam arrancado seu sustento do teimoso mar.

- Mal parece navegvel. disse Turlogh.

- Navegvel? Voc, que nasceu e foi criado na costa ocidental, deveria saber melhor. Naveguei

nele, sozinho, para a baa de Drumcliff e voltei, com todos os demnios do vento tentando despeda-lo.

- Voc no pode pescar num mar assim.

- Acha que s os seus lderes se divertem arriscando suas peles?

Pelos santos, j naveguei at Ballinskellings numa tempestade... e voltei tambm... s para me divertir.

- Muito bem. disse Turlogh Levarei seu barco.

- Vai levar o diabo! Que conversa essa? Se quiser sair de Erin, v

para Dublin e leve o barco com seus amigos dinamarqueses.

Um sombrio franzir de testa transformou o rosto de Turlogh numa mscara de ameaa:

- Homens j morreram por menos que isso.

- Acaso voc no conspirou com os dinamarqueses? E no foi por isso que seu cl lhe expulsou para morrer de fome na urze?

- O cime de um primo e o rancor de uma mulher. grunhiu Turlogh Mentiras... tudo mentiras. Mas chega. Voc viu uma longa serpente, atacando desde o sul, nos ltimos dias?

- Sim... trs dias atrs, vimos uma galera com esporo de drago, antes do chuvisco. Mas no ancorou... Acredite, os piratas no recebem nada dos pescadores ocidentais, a no ser golpes.

- Deve ter sido Thorfel, o Branco. murmurou Turlogh, balanando seu machado pela correia do

pulso Eu sabia.

- Foi algum navio pilhando no sul?

- Um bando de saqueadores caiu noite no castelo de Kilbaha. As espadas foram saciadas... e os piratas levaram Moira, filha de Murtagh, um chefe dos

dalcasianos.

- J ouvi falar nela. murmurou o pescador As espadas ficaro molhadas no sul... Um mar de sangue, hein, minha jia negra?

- O irmo dela, Dermod, jaz indefeso com um ferimento no p. As terras do cl dela so

assoladas pelos MacMurrougs a leste, e os OConnors a norte. No se pode afastar muitos homens da defesa da tribo, nem sequer para procurar Moira... O cl est lutando pela prpria vida. Toda Erin cambaleia sob o trono dalcasiano, desde que o grande Brian caiu. Mesmo assim, Cormac OBrien embarcou num navio para caar seus raptores... mas ele segue uma trilha enganosa, pois acredita-se que os incursores

fossem os dinamarqueses de Coningbeg. Bom... ns, os proscritos, temos nossos meios de informao... Foi Thorfel, o Branco, que domina a Ilha de Slyne, qual os normandos chamam de Helni, nas Hbridas. Foi l que ele a levou... e l que eu o seguirei. Empreste-me seu barco.

- Est louco! gritou asperamente

o pescador O que est dizendo? De Connacht at as Hbridas num barco aberto? Neste tempo? Eu digo que voc est louco.

- Vou tentar. respondeu Turlogh de forma desatenta Voc vai me emprestar seu barco?

- No.

- Eu poderia lhe matar e lev-lo. disse Turlogh.

- Poderia. replicou o pescador, imperturbvel.

- Seu suno rastejante! rosnou o proscrito, em breve paixo Uma princesa de Erin definha sob o

abrao de um salteador de barba ruiva do norte, e voc pechincha como um saxo.

- Homem, eu preciso viver! gritou o pescador, com igual paixo Leve meu barco, e morrerei de fome! Onde conseguirei adquirir outro como este? Ele o melhor de seu gnero!

Turlogh levou a mo ao bracelete em seu brao esquerdo:

- Vou lhe pagar. Aqui est um torc que Brian Boru colocou em meu brao, com suas prprias mos, antes de Clontarf. Leve-o; ele pode comprar cem barcos. Morri de fome com ele em meu brao, mas agora a necessidade

desesperada.

Mas o pescador sacudiu a cabea; a estranha falta de lgica dos galicos ardia em seus olhos:

- No! Minha cabana no lugar para um torc que as mos do rei Brian tocaram. Guarde-o... e leve o barco, em nome dos santos, se

significa tanto pra voc.

- Voc o ter de volta, quando eu voltar prometeu Turlogh , e talvez a corrente de ouro que agora enfeita o pescoo taurino de algum salteador do norte.

O dia estava triste e cor de chumbo. O vento gemia, e a eterna

monotonia do mar era como a mgoa que brota no corao do homem. O pescador permaneceu de p nas rochas, e observou a frgil embarcao deslizar e se retorcer como uma serpente entre as rochas, at que a fria do mar aberto o golpeou e agitou como a uma pluma. O vento inchou a vela, e o esguio barco saltou e cambaleou, para se endireitar e correr diante da ventania, diminuindo at se tornar um ponto

danante nos olhos do pescador. E ento, uma agitao de neve o escondeu de sua vista.

Turlogh percebia algo da loucura de sua peregrinao. Mas ele havia crescido na dureza e no perigo. O frio, o gelo, a chuva e a neve, que congelariam um homem mais fraco, s faziam incentiv-lo a esforos maiores. Ele era to duro e flexvel quanto um lobo.

Entre uma raa de homens cuja dureza assombrava at os escandinavos mais resistentes, Turlogh Dubh era nico. Quando nasceu, fora lanado a um monte de neve, para testar seu direito sobrevivncia. Sua infncia e adolescncia foram passadas nas montanhas, costas e plancies ridas. At a idade adulta, jamais havia usado roupas tecidas; uma pele de lobo havia sido a roupa deste filho de um chefe

dalcasiano. Antes de ser proscrito, ele era capaz de cansar um cavalo, correndo o dia inteiro ao lado dele. Nunca havia se cansado ao nadar. Agora, desde que homens invejosos de seu cl haviam levado-o a terras selvagens e vida do lobo, sua dureza era tal, que um homem civilizado no conseguia imaginla.

A neve parou, o tempo clareou e o vento parou. Turlogh precisou cingir-se linha costeira, evitando as linhas de recifes, contra os quais ele parecia muitas vezes que ia se espatifar. Trabalhou incansavelmente com o leme, a vela e o remo. Nenhum homem entre mil marinheiros conseguiria faz-lo, mas Turlogh o fez. Ele no precisava dormir; enquanto dirigia o navio, comeu as rudes provises que o pescador

havia lhe dado. Quando avistou Malin Head, o tempo havia se acalmado maravilhosamente. Ainda era um mar forte, mas o temporal havia se transformado numa intensa brisa que fazia o barco seguir aos pulos. Dias e noites se confundiam. Turlogh se dirigia para leste. S por uma vez, ele parou em terra, para pegar gua fresca e dormir algumas horas.

Enquanto dirigia o navio, pensou nas ltimas palavras do pescador:

Por que arriscar sua vida por um cl que ps sua cabea a prmio?.

Turlogh encolheu os ombros. Sangue era mais forte que gua. O

mero fato de sua gente ter lhe expulsado, para morrer como um lobo encurralado nas plancies ridas, no mudava o fato de eles serem sua gente. A pequena Moira, filha de Murtagh na Kilbaha, no tinha nada a ver com isso. Ele lembrava dela havia brincado com ela, quando ele era um garoto, e ela um beb. Lembrava do cinza profundo de seus olhos, do brilho lustroso de seus cabelos negros e da beleza

de sua pele. Mesmo criana, ela j era notavelmente bonita... Ora, ela era apenas uma criana agora, pois ele, Turlogh, era jovem e era muitos anos mais velho que ela. Agora, ela corria para o norte, para se tornar a noiva involuntria de um salteador escandinavo. Thorfel, o Branco... o Belo. Turlogh praguejou pelos deuses que no conheciam a cruz. Uma nvoa rubra ondulou diante de seus olhos, de modo que o mar

agitado ficou vermelho ao seu redor. Uma garota irlandesa, cativa na moradia de um pirata escandinavo... com um puxo rancoroso, Turlogh virou a proa diretamente para o mar aberto. Havia um matiz de loucura em seus olhos.

uma longa travessia de Malin Head a Helni, cruzando em linha reta os vagalhes espumantes,

como Turlogh o fez. Ele estava procurando por uma pequena ilha que jazia, com muitas outras pequenas ilhas, entre Mull e as Hbridas. Um marinheiro moderno, com mapas e bssolas, teria dificuldade em ach-la. Turlogh no teve. Navegou por instinto e conhecimento. Ele conhecia esses mares como um homem conhece sua casa. Havia navegado por eles como incursor e como vingador, e uma vez como

um cativo aoitado no convs de um navio-drago dinamarqus. E seguia uma trilha vermelha. Fumaa saindo dos promontrios, pedaos flutuantes de navios naufragados e vigas chamuscadas, mostrando que Thorfel devastava seu caminho. Turlogh rosnou em selvagem satisfao; estava bem prximo do viking, apesar da longa distncia. Pois Thorfel queimava e pilhava as costas em seu caminho, enquanto o curso de

Turlogh era reto como uma flecha.

Ele ainda estava longe de Helni, quando avistou uma pequena ilha, levemente fora de seu curso. Sabia, h muito tempo, que ela era desabitada, mas ali ele poderia conseguir gua fresca. Assim, ele se dirigiu a ela. Era chamada de A Ilha das Espadas, e ningum sabia por qu. E, enquanto se aproximava da praia, viu uma

cena que interpretou corretamente. Duas embarcaes se encontravam na praia inclinada. Uma era rudimentar, um pouco semelhante de Turlogh, mas consideravelmente maior. A outra era longa e baixa inegavelmente viking. Ambas estavam abandonadas. Turlogh ficou atento ao choque de armas e ao grito de batalha, mas reinava o silncio. Pescadores, ele pensou, das ilhas escocesas; haviam sido avistados

por algum bando de piratas, no navio ou em alguma outra ilha, e perseguidos no longo barco a remo. Mas havia sido uma perseguio mais longa do que previram, ele estava certo; do contrrio, no a teriam comeado numa embarcao aberta. No entanto, incendiados pela nsia de matar, os salteadores haviam seguido sua presa atravs de 160 quilmetros de guas agitadas, numa embarcao aberta, se

necessrio.

Turlogh se aproximou da praia, lanou a pedra que servia como ncora e saltou sobre a areia, com o machado pronto. Ento, a pouca distncia praia adentro, ele viu uma estranha e vermelha confuso de formas. Umas poucas passadas rpidas colocaram-no frente a frente com um mistrio. Quinze dinamarqueses de barbas

vermelhas jaziam no prprio sangue, num crculo irregular. Nenhum respirava. Dentro deste crculo, misturados aos corpos de seus matadores, jaziam outros homens, como Turlogh nunca tinha visto. Eram de curta estatura e muito escuros; seus arregalados olhos mortos eram os mais negros que Turlogh j tinha visto. Estavam mal blindados, e suas mos rgidas ainda agarravam espadas quebradas e adagas. Aqui

e ali, jaziam flechas que haviam se espatifado nas couraas dos dinamarqueses, e Turlogh observou, surpreso, que muitas delas tinham ponta de slex.

- Esta foi uma luta feroz. ele murmurou Sim, as espadas saciaram excepcionalmente sua sede. Quem esta gente? Em todas as ilhas, nunca vi ningum igual. Sete... tudo? Onde esto

seus camaradas, que os ajudaram a matar estes dinamarqueses?

Nenhuma pegada se afastava do local sangrento. A testa de Turlogh ficou sombria.

- Estes eram todos... sete contra quinze... mesmo assim, os matadores morreram com suas

vtimas. Que tipo de homens so estes, que matam duas vezes seu nmero de vikings? So homens pequenos... suas armaduras so insignificantes. E, no entanto...

Outro pensamento lhe veio mente. Por que os estrangeiros no haviam se dispersado e fugido, se escondendo no bosque? Ele acreditou saber a resposta. Ali, no prprio centro do crculo

silencioso, jazia algo estranho. Era uma esttua, de alguma substncia escura e em forma de homem. Tinha um metro e meio de comprimento ou de altura , e estava esculpida com uma aparncia de vida que fez Turlogh se sobressaltar. Meio estendido sobre ela, jazia o corpo de um ancio, to retalhado que mal parecia humano. Um brao delgado envolvia a figura; o outro estava estendido, com a mo

segurando uma adaga de slex que estava enfiada at o cabo no peito de um dinamarqus. Turlogh percebeu os ferimentos medonhos que desfiguravam todos os homens escuros. Foram difceis de matar... lutaram at serem literalmente cortados em pedaos e, morrendo, haviam matado seus assassinos. Os olhos de Turlogh lhe mostraram muito. Nos rostos mortos dos estrangeiros escuros, havia um terrvel desespero. Ele

notou como suas mos mortas ainda agarravam as barbas de seus inimigos. Um jazia sob o corpo de um enorme dinamarqus; e neste, Turlogh no conseguia ver ferimento algum. At que olhou mais de perto e viu que os dentes do homem escuro estavam enfiados, como os de uma fera, no pescoo taurino do outro.

Ele se inclinou e arrastou a

imagem de entre os corpos. O brao do ancio a agarrava, e ele foi forado a arranc-la com toda a fora. Era como se, mesmo na morte, o velho se agarrasse a seu tesouro; pois Turlogh percebia que fora por essa imagem que os pequenos homens escuros haviam morrido. Poderiam ter se dispersado e enganado seus inimigos, mas aquilo significaria abandonar a imagem deles. Escolheram morrer junto a ela.

Turlogh sacudiu a cabea; seu dio pelos nrdicos, uma herana de injustias e ultrajes, era algo ardente e vivo, quase uma obsesso, que s vezes o levava beira da loucura. No havia, em seu corao feroz, lugar para a piedade; a viso daqueles dinamarqueses, jazendo mortos aos seus ps, o enchia de selvagem satisfao. Mas aqui ele sentia, naqueles silenciosos homens mortos, uma paixo mais

forte que a sua. Ali havia um impulso que os guiava, mais profundo que seu dio. Sim... e mais antigo. Aqueles pequenos homens lhe pareciam muito antigos; no velhos como indivduos, mas como raa. At seus cadveres transpiravam uma aura intangvel e primitiva. E a esttua...

O galico se abaixou e agarrou-a,

para ergu-la. Esperava encontrar um grande peso e ficou espantado. No era mais pesada do que se fosse feita de madeira leve. Bateu nela, e o som era macio. A princpio, pensou que fosse de ferro; logo, resolveu que era de pedra, mas uma pedra tal como nunca tinha visto; e sentiu que uma pedra semelhante no podia ser encontrada nas Ilhas Britnicas ou em nenhum outro lugar do mundo que conhecia. Pois, assim como

os pequenos homens mortos, parecia velha. Era polida e livre de corroso, como se esculpida ontem, mas Turlogh sabia que era um smbolo de antiguidade. Era a figura de um homem que se parecia muito com os pequenos homens escuros que jaziam a seu redor. Mas diferia sutilmente. Turlogh sentiu, de alguma forma, que esta era a imagem de um homem que vivera h muito tempo, pois certamente o

desconhecido escultor havia tido um modelo vivo. E havia conseguido dar um toque de vida sua obra. Ali estava a extenso dos ombros, a profundidade do peito, os braos poderosamente moldados; a fora dos traos era evidente. O maxilar firme, o nariz regular, a testa alta, tudo indicava uma inteligncia poderosa, uma elevada coragem, uma vontade inflexvel. Certamente, pensou Turlogh, este homem era um rei...

ou um deus. Mas ele no usava coroa; sua nica roupa era uma espcie de tanga, trabalhada to habilmente que cada vinco e dobra estava esculpido como se fosse real.

- Este era o deus deles. refletiu Turlogh, olhando ao redor Eles fugiam dos dinamarqueses... mas, por fim, morreram por seu deus. Quem esta gente? De onde

vieram? Para onde se dirigiam?

Ficou de p, apoiando-se em seu machado, e uma estranha mar se ergueu em sua alma. Uma sensao de poderosos abismos de tempo e espao se abriu diante dele; da estranha e interminvel mar da humanidade, que anda sempre deriva; das ondas de humanidade, que crescem e diminuem com o crescer e

diminuir das mars. A vida era uma porta se abrindo sobre dois mundos negros e desconhecidos... e quantas raas de homens, com suas esperanas e medos, seus amores e dios, haviam cruzado aquela porta, em sua peregrinao de escurido a escurido? Turlogh suspirou. No fundo de sua alma se moveu a tristeza mstica do galico.

- Voc foi um rei uma vez, Homem Escuro. ele disse para a imagem silenciosa Talvez tenha sido um deus e reinado sobre todo o mundo. Seu povo passou... como o meu est passando. Certamente, voc foi um rei do Povo da Pedra, a raa que meus ancestrais celtas destruram. Bem... tivemos nosso dia e ns tambm estamos desaparecendo. Estes dinamarqueses que jazem a seus ps... eles so agora os

conquistadores. Devem ter seu dia... mas eles tambm passaro. Mas voc vir comigo, Homem Escuro, rei, deus, demnio ou o que for. Sim, pois tenho em mente que voc me trar sorte, e sorte o que vou precisar quando avistar Helni, Homem Escuro.

Turlogh amarrou fortemente a imagem na proa. Mais uma vez, ele seguiu viagem em seu

rastreamento martimo. Agora, os cus ficaram cinzas e a neve caa como lanas que doam e cortavam. As ondas se granulavam de cinza com o gelo, e os ventos bramiam e batiam no barco desprotegido. Mas Turlogh no tinha medo. E seu barco avanava como nunca havia feito antes. Atravs do rugido do vento e da neve em movimento, ele se acelerou, e para a mente do dalcasiano, parecia que o Homem

Escuro lhe ajudava. Certamente, ele teria se perdido uma centena de vezes sem ajuda sobrenatural. Com toda a sua habilidade no manuseio de barcos, ele trabalhou, e lhe parecia haver uma mo invisvel no leme e no remo; que mais do que a habilidade humana o ajudava quando cuidava da vela.

E, quando o mundo inteiro se

transformou num ondulante vu branco, onde at o senso de orientao do galico se perdeu, lhe parecia que guiava o timo em acordo com uma voz silenciosa que falava nas regies obscuras de sua conscincia. Nem se surpreendeu quando, finalmente, quando a neve parou e as nuvens se afastaram sob uma lua fria e prateada, viu a terra se erguer l adiante e reconheceu-a como a ilha de Helni. Mais ainda,

reconheceu que, bem prxima a um ponto de terra, se encontrava a baa onde o navio-drago de Thorfel ficava ancorado quando no percorria os mares; e, noventa metros atrs da baa, se encontrava a moradia de Thorfel. Sorriu ferozmente. Nem toda a habilidade do mundo conseguiria traz-lo a este exato local... foi pura sorte... No, era mais do que sorte. Este era o melhor lugar possvel para ele se aproximar... a

oitocentos metros do domnio de seu inimigo, mas escondido da viso de qualquer vigia pelo saliente promontrio. Olhou de relance o Homem Escuro na proa... pensativo, inescrutvel como a esfinge. Uma estranha sensao tomou conta do galico... a de que tudo aquilo era trabalho dele; que ele, Turlogh, era apenas um peo no jogo. O que era aquele talism? Que segredo sombrio aqueles olhos

esculpidos continham? Por que os pequenos homens escuros lutavam to terrivelmente por ele?

Turlogh levou seu barco para dentro da costa, numa pequena enseada. Uns poucos metros acima desta, ele ancorou e adentrou a praia. Um ltimo olhar ao pensativo Homem Escuro na proa, e ele deu a volta e subiu apressadamente a elevao do

promontrio, se mantendo to coberto quanto possvel. A menos de oitocentos metros, estava ancorado o navio-drago de Thorfel. E l estava a moradia de Thorfel, e tambm a longa construo baixa de troncos malcortados, emitindo os raios de luz que irradiavam os fogos crepitantes l de dentro. Gritos de bebedeira chegavam claramente a quem prestasse ateno, atravs do ar frio e calmo. Ele rangeu os

dentes. Bebedeira! Sim, eles estavam celebrando a runa e a destruio que haviam causado... as casas transformadas em brasas fumegantes... os homens assassinados... as jovens estupradas. Eles eram os senhores do mundo, estes vikings... todas as terras do sul estavam indefesas sob suas espadas. O povo do sul vivia s para lhes fornecer diverso... e escravos. Turlogh estremeceu violentamente e

tremeu como se estivesse sentindo frio. A nsia por sangue era para ele como uma dor fsica, mas lutou contra as nvoas de paixo que lhe nublaram o crebro. Ele no estava ali para lutar, mas para fugir com a garota que haviam seqestrado.

Cuidadosamente, ele tomou nota do territrio, como um general revisando o plano de sua

campanha. Percebeu que as rvores eram mais espessas logo atrs da moradia; que as casas menores, os depsitos e as cabanas dos criados estavam entre a construo principal e a baa. Uma enorme fogueira ardia junto costa, e umas poucas pessoas rugiam e bebiam ao redor, mas o frio violento havia levado muitas delas ao salo de banquetes da construo principal.

Turlogh desceu furtivamente pela ladeira de rvores grossas, adentrando o bosque que se estendia numa ampla curva, se afastando da costa. Se manteve no limite das sombras, se aproximando da moradia por um caminho mais indireto, mas temendo se aventurar em terreno aberto, onde poderia ser visto pelos guardas que Thorfel

certamente havia destacado. Deuses, se ele tivesse apenas os guerreiros de Clare s suas costas, como no passado! Ento, nada de se esconder feito um lobo entre as rvores! Sua mo apertou ferreamente o cabo de seu machado, enquanto visualizava a cena o ataque, a gritaria, o derramamento de sangue... Suspirou. Era um exilado solitrio; jamais voltaria a liderar os espadachins de seu cl para a

batalha.

Ele se lanou subitamente na neve, atrs de um pequeno arbusto, e ficou imvel. Homens se aproximavam da mesma direo da qual viera... homens que grunhiam ruidosamente e caminhavam pesadamente. Apareceram... eram dois enormes guerreiros escandinavos, com suas armaduras de escamas

prateadas reluzindo ao luar. Carregavam algo entre eles com dificuldade e, para assombro de Turlogh, viu que era o Homem Escuro. Sua consternao, ao perceber que haviam encontrado seu barco, foi tragada por um espanto maior. Aqueles homens eram gigantes; seus braos se salientavam em msculos de ferro. Mas cambaleavam sob o que parecia um peso estupendo. Em suas mos, o Homem Escuro

parecia pesar centenas de libras, mas Turlogh havia levantado-o com a leveza de uma pluma! Ele quase blasfemou em seu assombro. Certamente, aqueles homens estavam bbados. Um deles falou, e os cabelos curtos do pescoo de Turlogh se arrepiaram ao som dos acentos guturais, como se arrepiaria um co ao ver um inimigo.

- Desa-o; pela morte de Thor, isso pesa quase uma tonelada. Vamos descansar.

O outro grunhiu uma resposta, e comearam a descer a imagem ao solo. Ento, um deles perdeu o suporte nela; sua mo escorregou, e o Homem Escuro se chocou pesadamente contra a neve. O primeiro a falar uivou.

- Seu imbecil desajeitado, voc o deixou cair em meu p! Maldito seja, meu p est quebrado!

- Se retorceu de minha mo! gritou o outro A coisa est viva, eu lhe digo!

- Ento, eu a matarei! rosnou o

viking claudicante e, puxando a espada, golpeou selvagemente a figura cada. Um claro gneo lampejou, enquanto a lmina se estilhaou em cem pedaos, e o outro nrdico uivou, quando uma lasca esvoaante de ao cortoulhe a face.

- O demnio est nela! gritou o outro, lanando o cabo de sua espada para longe Eu nem

sequer a arranhei! Aqui, segure... vamos lev-la taberna e deixar que Thorfel cuide dela.

- Deixe-a. rosnou o segundo homem, limpando o sangue do rosto Estou sangrando feito um porco abatido. Vamos voltar e dizer a Thorfel que no h embarcao alguma se aproximando da ilha. Foi isso que ele nos mandou ver no

promontrio.

- E quanto ao barco onde encontramos isto? perguntou repentinamente o outro Algum pescador escocs, desviado de seu curso pela tempestade, e agora escondido nos bosques feito um rato, eu presumo. Vamos, me ajude: dolo ou demnio, levaremos isto para Thorfel.

Grunhindo com o esforo, eles ergueram novamente a imagem, um gemendo e praguejando enquanto coxeava, e o outro sacudindo a cabea de vez em quando, ao entrar sangue em seus olhos.

Turlogh se ergueu furtivamente e olhou para eles. Um calafrio subia

e descia por sua espinha. Cada um daqueles homens era to forte quanto ele, embora estivessem usando suas foras ao extremo para carregar aquilo que ele levara sem dificuldade. Sacudiu a cabea e retomou seu caminho.

Finalmente, alcanou, nos bosques, o ponto mais prximo da moradia. Agora, era o teste crucial. De alguma forma, ele

deveria alcanar aquela construo e se esconder imperceptivelmente. As nuvens estavam se acumulando. Aguardou at que uma delas cobrisse a lua e, na escurido que veio em seguida, correu veloz e silenciosamente atravs da neve, se agachando. Parecia uma sombra surgida das sombras. Os gritos e canes de dentro da longa construo estavam ensurdecedores. Agora, estava

prximo ao lado dela, se comprimindo contra os troncos mal-cortados. A vigilncia estava certamente muito relaxada agora... mas, que inimigo Thorfel poderia esperar, quando tinha amizade com todos os saqueadores do norte, e ningum mais podia esperar que se pudesse viajar numa noite como esta?

Uma sombra entre as sombras,

Turlogh se aproximou da casa. Viu uma porta lateral e deslizou cautelosamente em direo a ela. Depois, recuou contra a parede. Algum l dentro estava tateando no trinco. Ento, uma porta foi aberta repentinamente, e um guerreiro enorme cambaleou para fora, batendo a porta atrs de si. Ento, ele viu Turlogh. Seus lbios barbados se abriram, mas naquele instante as mos do galico se arremessaram sua

garganta como uma armadilha para lobos. O grito pressentido morreu num ofego. Uma das mos voou para o pulso de Turlogh, e a outra puxou uma adaga e golpeou para cima. Mas o homem j estava inconsciente; a adaga retiniu debilmente contra a couraa do fora-da-lei e caiu na neve. O escandinavo ficou flcido sob a presa de seu matador, com a garganta literalmente esmagada sob aquele aperto frreo. Turlogh

o arremessou desprezivelmente neve e cuspiu-lhe no rosto morto, antes de se dirigir novamente para a porta.

O trinco no havia sido fechado por dentro. A porta cedeu um pouco. Turlogh olhou atentamente l dentro e viu uma sala vazia, cheia de barris de cerveja. Entrou silenciosamente, fechando a porta sem tranc-la. Pensou em

esconder o corpo de sua vtima, mas no sabia como faz-lo. Ele deveria confiar sorte que ningum o visse na espessa neve onde jazia. Cruzou a sala e descobriu que ela levava a outra, paralela ao muro externo. Era tambm uma despensa, e estava vazia. Desta, um vo sem porta, mas guarnecido por uma cortina de peles, levava para dentro do salo principal, como Turlogh podia deduzir pelos sons do outro

lado. Ele espiou cautelosamente.

Estava vendo o salo de banquetes... o grande salo que servia como sala de festas, de conselho e residncia do senhor da moradia. Este salo, com suas vigas enegrecidas pela fumaa, grandes lareiras crepitantes e mesas pesadamente carregadas, era esta noite o cenrio de uma terrvel festana. Enormes

guerreiros de barbas douradas e olhos selvagens estavam sentados ou reclinados nos rudes assentos, caminhavam a passos largos pelo salo ou jaziam ao longo do cho. Bebiam abundantemente em chifres espumantes e odres de couro, e se empanturravam com grandes pedaos de po de centeio e enormes nacos de carne que cortavam, com suas adagas, de quartos inteiros assados. Era uma cena de estranha

incongruncia, pois em contraste com estes brbaros e suas canes e gritos rudes, pendiam das paredes raros esplios que indicavam trabalho civilizado. Delicadas tapearias, que mulheres normandas haviam tecido; armas ricamente cinzeladas, que prncipes da Frana e Espanha haviam brandido; armaduras e vestimentas de seda de Bizncio e do Oriente... pois os navios-

drago viajavam longe. Junto a estes, estavam dispostos os esplios da caa, para mostrar o domnio viking tanto sobre feras quanto sobre homens.

O homem moderno mal pode conceber os sentimentos de Turlogh OBrien para com aqueles homens. Para ele, eram demnios... ogros que viviam no norte, s para carem sobre o

povo pacfico do sul. Todo o mundo era presa para furtar e escolher, tirar e poupar ao belprazer de seus caprichos brbaros. Sua mente latejava e queimava, enquanto ele olhava. Odiava-os como s um galico pode odiar... a magnfica arrogncia deles, o orgulho e o poder, o desprezo por todas as outras raas, os olhos severos e ameaadores... acima de tudo, ele odiava os olhos que miravam o

mundo com desprezo e ameaa. Os galicos eram cruis, mas tinham estranhos momentos de sentimento e bondade. No havia sentimento na histria do escandinavo.

A viso daquela festana era como um tapa no rosto de Turlogh O Negro, e somente uma coisa era necessria para completar sua loucura. E lhe foi dada. Na

cabeceira da mesa, estava sentado Thorfel o Branco: jovem, belo, arrogante, ruborizado pelo vinho e pelo orgulho. Ele era belo, era o jovem Thorfel. Sua constituio se assemelhava bastante do prprio Turlogh, exceto por ele ser maior em tudo, mas a semelhana parava ali. Enquanto Turlogh era excepcionalmente escuro entre um povo escuro, Thorfel era excepcionalmente loiro entre um povo

essencialmente branco. Seu cabelo e bigode eram como ouro finamente tecido, e seus olhos cinza-claros lanavam fascas como relmpagos. Ao seu lado... as unhas de Turlogh se cravaram nas palmas das mos... Moira dos OBrien parecia enormemente fora de lugar entre aqueles enormes homens loiros e robustas mulheres de cabelos amarelos. Era pequena, quase frgil, e seu cabelo era negro, com lustrosos

matizes de bronze. Mas sua pele era clara como a deles, com um delicado matiz rosa que suas mulheres mais bonitas no podiam ostentar. Seus lbios cheios agora estavam brancos de medo, e ela se encolhia diante do clamor e do tumulto. Turlogh a viu tremer, enquanto Thorfel punha insolentemente o brao ao redor dela. O salo ondulou vermelho diante dos olhos de Turlogh, que lutou obstinadamente para se

controlar.

- O irmo de Thorfel, Osric, sua direita ele murmurou para si mesmo ; do outro lado, Tostig, o dinamarqus, que consegue partir um boi ao meio com essa grande espada... dizem. E l est Halfgar, Sweyn, Oswick e Athelstane, o saxo... o nico homem de uma matilha de lobos do mar. E, em nome do diabo... o que isto? Um

sacerdote?

Era um sacerdote, que se sentava plido e imvel entre a turba, contando silenciosamente as contas de seu rosrio, enquanto seus olhos vagavam piedosos para a esbelta garota irlandesa na cabeceira da mesa. Ento, Turlogh viu algo mais. Numa mesa menor a um lado, uma mesa de mogno cujo rico trabalho em arabescos

indicava-a como saque das terras do sul, se erguia o Homem Escuro. Os dois nrdicos feridos haviam trazido-o ao salo, apesar de tudo. Sua viso causou um estranho sobressalto a Turlogh, e acalmou-lhe o crebro. S um metro e meio de altura? Parecia bem maior agora, de alguma forma. Avultava sobre a folia, como um deus que medita longamente sobre assuntos profundos e obscuros, alm da

percepo dos insetos humanos que uivavam aos seus ps. Sempre que olhava para o Homem Escuro, Turlogh sentia como se uma porta fosse subitamente aberta a um espao exterior e ao vento que sopra entre as estrelas. Esperando... esperando... por quem? Talvez os olhos esculpidos do Homem Escuro mirassem atravs dos muros da moradia, atravs da vastido nevada e sobre o promontrio. Talvez

aqueles olhos cegos vissem os cinco barcos que, agora mesmo, deslizavam silenciosamente com remos calados, atravs das calmas guas escuras. Mas Turlogh nada sabia disto; nada dos barcos ou de seus silenciosos remadores: homens pequenos e escuros, com olhos inescrutveis.

A voz de Thorfel cortou a algazarra:

- Ho, amigos!

Fizeram silncio, e viraram-se quando o jovem rei do mar se levantou.

- Esta noite ele trovejou , me casarei.

Um retumbar de aplausos sacudiu ruidosamente as vigas. Turlogh praguejou, em fria doentia. Thorfel ergueu a garota com rude suavidade e sentou-a na mesa.

- Ela no a noiva adequada para um viking? ele gritou Certo, ela est um pouco envergonhada, mas natural.

- Todos os irlandeses so covardes! gritou Oswick.

- Como provam Clontarf e a cicatriz em sua mandbula! retumbou Athelstane, cuja leve alfinetada fez Oswick recuar e trouxe um rugido de rude alegria da multido.

- Cuidado com o temperamento dela, Thorfel. exclamou uma jovem de olhos atrevidos, sentada entre os guerreiros As garotas irlandesas tm garras como gatos.

Thorfel riu, com a confiana de um homem acostumado a mandar:

- Ensinarei lies a ela com uma vigorosa vara de vidoeiro. Agora, chega. Est ficando tarde. Sacerdote, case-nos.

- Filha disse o sacerdote vacilante, se erguendo , estes pagos me trouxeram aqui fora para celebrar um casamento cristo numa casa sem deus. Te casas voluntariamente com este homem?

- No! No! Oh, Deus, no! gritou Moira, com um selvagem desespero que fez brotar suor na testa de Turlogh Oh, santo homem, me salve deste destino! Arrancaram-me do meu lar... atacaram meu irmo, que teria me salvado! Este homem me arrastou como se eu fosse um objeto... uma besta sem alma!

- Silncio! trovejou Thorfel, esbofeteando-lhe a boca de leve, mas com fora suficiente para fazer brotar um fio de sangue de seus delicados lbios Por Thor, que voc est ficando independente. Estou decidido a ter uma esposa, e os gritos de uma menininha chorona no vo me deter. Ah, sua mulherzinha desgraada, no estou me casando com voc maneira crist, simplesmente por causa de suas

estpidas supersties? Cuidado para eu no dispensar as npcias e lhe tomar como escrava, ao invs de esposa!

- Filha tremia o sacerdote, temeroso, no por si, mas por ela , reflita! Este homem lhe oferece mais do que muitos homens ofereceriam. , pelo menos, um honrvel estado matrimonial.

- Sim retumbou Athelstane , case-se com ele, como uma boa moa, e tire o melhor proveito possvel. H mais de uma mulher das terras do sul, vivendo no norte.

O que posso fazer?. A pergunta dilacerava o crebro de Turlogh. S havia uma coisa a fazer...

esperar at que a cerimnia acabasse e Thorfel se retirasse com sua recm-casada. E ento, lev-la da melhor forma que pudesse. Depois disso... mas no ousava olhar adiante. Havia feito e faria o seu melhor. A necessidade o obrigara a agir sozinho; um homem sem dono no tinha amigos, nem mesmo entre os homens sem dono. No havia meio de alcanar Moira para falar a ela de sua presena. Ela teria

que ir at o fim com o casamento, sem a menor esperana de liberdade que o conhecimento da presena dele poderia lhe dar. Instintivamente, seu olhar saltou para o Homem Escuro, que se erguia sombrio e afastado do tumulto. Aos seus ps, o velho lutava com o novo o pago com o cristo , e mesmo naquele momento, Turlogh sentiu que o velho e o novo eram igualmente jovens para o Homem Escuro.

Ser que os ouvidos esculpidos do Homem Escuro ouviam estranhas proas rangendo na praia, o ataque de uma lmina furtiva na noite, o gorgolejo que indica a garganta cortada? Aqueles que estavam dentro da moradia s ouviam seus prprios rudos, e aqueles que se deleitavam junto fogueira do lado de fora, continuaram cantando, sem

notarem os silenciosos anis da morte que se fechavam a seu redor.

- Basta! gritou Thorfel Conte as contas de seu rosrio e murmure sua pantomima, sacerdote! Venha c, moa, e case-se!

Arrancou a garota da mesa e lanou-a pesadamente diante de seus ps. Ela se soltou dele com os olhos flamejantes. Todo o quente sangue galico ardia nela.

- Seu suno de cabelo amarelo! ela gritou Pensa que uma princesa de Clare, com o sangue de Brian Boru nas veias, sentaria no banco de um brbaro e geraria as crias de cabea de estopa de

um ladro do norte? No... nunca me casarei com voc!

- Ento, lhe tomarei como escrava! ele rugiu, agarrandolhe subitamente o pulso.

- Nem isso, seu porco! ela exclamou, com seu medo esquecido em feroz triunfo. Com a

velocidade da luz, arrebatou-lhe uma adaga do cinto, e antes que ele pudesse agarr-la, ela afundou a lmina afiada sob o corao. O sacerdote gritou, como se ele tivesse sido ferido, e, saltando para a frente, pegou-a nos braos enquanto ela caa.

- A maldio de Deus TodoPoderoso caia sobre voc, Thorfel! ela gritou, com uma voz

que soou como um clarim, enquanto era levada a um leito prximo.

Thorfel ficou embaraado. O silncio reinou por um instante, e naquele instante Turlogh enlouqueceu:

- Lamh Laidir Abu!

O grito de guerra dos OBrien rompeu o silncio, como o rugido de uma pantera ferida, e, enquanto os homens viravam-se na direo do grito estridente, o exaltado galico surgiu da porta como uma rajada de vento do Inferno. Estava possudo pela negra fria celta, ao lado da qual a ira bersek dos vikings fica plida. Com os olhos ferozes e uma mancha de espuma

nos lbios contorcidos, ele se movia violentamente entre os homens que, surpresos, se afastavam de seu caminho. Aqueles olhos terrveis estavam fixos em Thorfel, no outro lado do salo, mas enquanto Turlogh investia, golpeava direita e esquerda. Sua investida era como o ataque de um redemoinho, que deixava uma confuso de mortos e moribundos em seu rastro.

Bancos se espatifavam no cho, homens gritavam e cerveja se derramava de barris derrubados. To rpidos quanto o ataque do celta, dois homens bloquearamlhe o caminho com espadas desembainhadas, antes que ele pudesse alcanar Thorfel: Halfgar e Oswick. O viking de rosto cicatrizado caiu com o crnio aberto, antes que pudesse erguer a

arma, e Turlogh, recebendo a lmina de Halfgar no escudo, atacou novamente como um relmpago, e o machado adentrou cota-de-malha, costelas e coluna.

O salo estava num tumulto terrvel. Homens pegavam suas armas e pressionavam de todos os lados; e, no meio, o solitrio galico rugia silenciosa e terrivelmente. Turlogh era, em sua

loucura, como um tigre ferido. Seu movimento medonho era um borro de velocidade, uma exploso de fora dinmica. Mal Halfgar cara, e o galico saltou sobre seu corpo encolhido at Thorfel, que havia puxado a espada e se erguia como que perplexo. Mas uma investida de criados se precipitou entre eles. Espadas se ergueram e caram, enquanto o machado dalcasiano relampejava entre eles como os

raios de uma tempestade de vero. A cada lado, pela frente e por trs, um guerreiro se dirigia a ele. De um lado, Osric investiu, brandindo uma espada com ambas as mos; do outro, um criado da casa atacou com uma lana. Turlogh se abaixou, evitando a espada, e golpeou duas vezes para a frente e para trs. O irmo de Thorfel caiu, ferido no joelho, e o servo morreu de p quando o impulso da volta afundou a ponta

traseira do machado em seu crnio. Turlogh se ergueu, lanando seu escudo no rosto do espadachim que o atacou pela frente. A ponta no centro do escudo fez um estrago medonho em suas feies; ento, mesmo enquanto o galico girava como um gato para proteger as costas, sentiu a sombra da Morte avultar sobre ele. Pelo canto do olho, ele viu o dinamarqus Tostig brandindo sua grande espada com

ambas as mos, e, apertado contra a mesa e sem equilbrio, percebeu que nem mesmo sua rapidez sobre-humana poderia salv-lo. Ento, a espada sibilante golpeou o Homem Escuro na mesa e, com o estrondo de um trovo, se despedaou em mil fagulhas azuis. Tostig cambaleou atordoado, ainda segurando o cabo intil, e Turlogh golpeou como uma espada: a ponta superior de seu machado feriu o dinamarqus

acima do olho, e afundou at seu crebro.

E, mesmo naquele instante, o ar se enchia com um estranho canto, e os homens uivavam. Um enorme criado, com o machado ainda erguido, avanou desajeitadamente contra o galico, que arrebentou-lhe o crnio, antes de ver que uma flecha de ponta de slex perfurava o pescoo deste.

O salo parecia cheio de deslizantes raios de luz, que zumbiam como abelhas e traziam morte veloz em seu zumbido. Turlogh arriscou a vida, olhando de relance em direo grande porta, no outro extremo do salo. Uma estranha horda irrompia atravs dela. Eram homens pequenos e escuros, com olhos negros como contas e rostos imveis. Estavam mal blindados, mas traziam espadas, lanas e

arcos. Agora, a curta distncia, lanavam suas longas flechas negras queima-roupa e os criados caam como trigo cortado.

Agora, uma onda vermelha de combate varreu o salo da moradia; uma tempestade de luta que despedaou mesas, esmagou os bancos, arrancou os objetos pendentes e trofus das paredes, e manchou o cho com um lago

vermelho. Havia menos estrangeiros escuros do que vikings, mas, na surpresa do ataque, a primeira onda de flechas havia igualado as diferenas; e agora, na luta corpo-a-corpo, os estranhos guerreiros no se mostravam nada inferiores a seus enormes inimigos. Aturdidos pela surpresa e pela cerveja que haviam bebido, sem tempo para se armarem totalmente, os nrdicos ainda assim lutaram com toda a

ferocidade temerria de sua raa. Mas a fria primitiva dos atacantes se igualava sua coragem e, no fundo do salo, onde um sacerdote de rosto plido protegia uma garota moribunda, Turlogh O Negro rasgava e cortava com um furor que tornava a fria e a coragem igualmente fteis.

E, por cima de tudo, se erguia o

Homem Escuro. Para os olhares ocasionais de Turlogh, entre o relampejar de espada e machado, parecia que a imagem havia crescido... se expandido... ficado mais alta; que ela avultava gigantescamente sobre a batalha; que sua cabea se erguia em direo s vigas esfumaadas do grande salo... que ela meditava como uma escura nuvem de morte sobre aqueles insetos que, aos seus ps, cortavam as gargantas

uns dos outros. Turlogh sentiu, no relampejante jogo de espadas e na matana, que estes eram o elemento adequado para o Homem Escuro. Violncia e fria eram transpiradas por ele. O cheiro cru do sangue recm-derramado era bom para suas narinas, e aqueles corpos de cabelos amarelos, que agonizavam a seus ps, eram como sacrifcios para ele.

A tormenta da batalha sacudia o vasto salo. A moradia se tornou um matadouro, onde homens escorregavam em poas de sangue, e escorregando, morriam. Cabeas rolavam, com os dentes arreganhados, de ombros afundados. Lanas serrilhadas arrancavam o corao, ainda latejante, do peito ensangentado. Miolos eram espalhados e coagulavam nos machados loucamente brandidos. Adagas

eram arremetidas para o alto, rasgando ventres e derramando entranhas sobre o cho. O estrondo e o clangor do ao se erguiam ensurdecedores. Nenhuma trgua era dada ou pedida. Um escandinavo ferido havia puxado para baixo um dos homens escuros, e o estrangulava tenazmente, indiferente adaga que sua vtima lhe afundava vrias vezes no corpo.

Um dos homens escuros agarrou uma criana que corria uivando de uma sala interna, e arrebentou-lhe os miolos contra a parede. Outro agarrou uma mulher nrdica pela cabeleira dourada e, arremessando-a de joelhos, cortou-lhe a garganta, enquanto ela cuspia-lhe no rosto. Quem ficasse atento a gritos de medo ou pedidos de clemncia, no ouviria

nenhum: homens, mulheres ou crianas, eles morriam retalhando e arranhando; seus ltimos suspiros, um soluo de fria, ou um rosnado de dio insacivel.

E, ao redor da mesa onde se erguia o Homem Escuro, imvel como uma montanha, fluam as ondas vermelhas da carnificina. Escandinavos e homens das tribos morriam aos seus ps. Quantos

infernos de carnificina e loucura seus estranhos olhos esculpidos j contemplaram, Homem Escuro?

Ombro a ombro, lutaram Sweyn e Thorfel. O saxo Athelstane, com sua dourada barba eriada pela alegria do combate, ficou de costas para a parede e um homem caa a cada movimento de seu machado, empunhado com as duas mos. Agora Turlogh chegava

como uma onda, evitando, com uma gil contoro da parte superior do corpo, o primeiro golpe macio. Agora, a superioridade do leve machado irlands foi provada, pois antes que o saxo pudesse mover sua arma pesada, o machado dalcasiano desceu como o ataque de uma cobra, e Athelstane cambaleou quando o fio mordeu a couraa e as costelas sob esta. Outro ataque, e ele caiu, com o

sangue lhe esguichando da tmpora.

Agora, ningum bloqueava o caminho de Turlogh at Thorfel, exceto Sweyn, e mesmo enquanto o galico saltava em direo dupla de retalhadores, algum ficou sua frente. O chefe dos Homens Escuros deslizou como uma sombra sob o talho da espada de Sweyn, e sua prpria lmina

curta golpeou para cima, sob a malha. Thorfel enfrentou Turlogh sozinho. Thorfel no era nenhum covarde: ele at riu com pura alegria de combate enquanto golpeava. Mas no havia sorriso no rosto de Turlogh O Negro; apenas uma ira desvairada, que lhe contorcia os lbios e transformava seus olhos em carves de fogo azul.

No primeiro rodopio de ao, a espada de Thorfel quebrou. O jovem rei do mar saltou como um tigre em direo a seu inimigo, golpeando com os restos da lmina. Turlogh riu ferozmente, enquanto a lmina quebrada cortava-lhe o rosto; e, no mesmo instante, ele cortou o p esquerdo de Thorfel. O nrdico caiu com um pesado estrondo, e ento se esforou para se erguer de joelhos, tateando por sua adaga.

Seus olhos estavam nublados.

- Acabe logo, maldito! ele rosnou.

Turlogh riu.

- Onde esto agora seu poder e glria? ele zombou Voc, que

iria tomar por esposa involuntria uma princesa irlandesa... voc...

Sbito, seu dio lhe sufocou e, com o uivo de uma pantera enlouquecida, brandiu seu machado num arco sibilante que partiu o escandinavo do ombro ao osso do peito. Outro golpe separou a cabea, e com o terrvel trofu na mo, ele se aproximou do leito onde jazia Moira

OBrien. O sacerdote havia erguido a cabea dela e segurava um copo de vinho diante de seus plidos lbios. Seus nublados olhos cinzas pousaram com um leve reconhecimento em Turlogh... mas por fim, ela pareceu conheclo e tentou sorrir.

- Moira, sangue do meu corao disse cansadamente o proscrito , voc morre numa terra estranha.

Mas os pssaros nas colinas de Culland choraro por voc, e as urzes suspiraro em vo pela pisada de seus pezinhos. Contudo, voc no ser esquecida: machados iro pingar por voc, e por voc as galeras iro se espatifar e cidades muradas pegaro fogo. Mas, para que seu fantasma v aliviado para os reinos de Tir-na-n-Oge, contemple esta prova de vingana!

E ergueu a cabea gotejante de Thorfel.

- Em nome de Deus, meu filho disse o sacerdote, com a voz enrouquecida pelo horror , j basta, j basta. Voc far seus atos medonhos at em presena de...? Veja, ela est morta. Que Deus, em Sua justia infinita,

tenha piedade de sua alma, pois embora ela haja tirado a prpria vida, morreu como vivera: na inocncia e na pureza.

Turlogh repousou a cabea de seu machado no cho e inclinou a prpria cabea. Todo o fogo de sua loucura havia deixado-o, e l permanecia apenas uma escura tristeza, uma profunda sensao de futilidade e de fadiga. Em todo

o salo, no havia som algum. Nenhum gemido de feridos se erguia, pois as lminas dos pequenos homens escuros haviam trabalhado e, exceto os deles prprios, no havia feridos. Turlogh percebeu que os sobreviventes haviam se reunido ao redor da esttua na mesa e estavam mirando-o com olhos inescrutveis. O sacerdote murmurava sobre o corpo da jovem, manuseando as contas de

seu rosrio. As chamas devoravam a parede mais afastada da construo, mas ningum prestava ateno. Ento, dentre os mortos no cho, uma forma enorme se ergueu cambaleando. Athelstane, o saxo, ignorado pelos matadores, se apoiou na parede e olhou atordoado ao seu redor. O sangue lhe escorria de um ferimento nas costelas, e de outro no couro cabeludo, onde o machado de Turlogh havia

golpeado de leve.

O galico se aproximou dele.

- No tenho dio de voc, saxo ele disse pesadamente , mas sangue pede sangue, e voc deve morrer.

Athelstane olhou para ele sem responder. Seus grandes olhos cinzas estavam srios, mas sem medo. Ele tambm era um brbaro mais pago do que cristo. Ele tambm compreendia os direitos da rixa de sangue. Mas, quando Turlogh ergueu o machado, o sacerdote lanou-se entre eles, com as mos magras estendidas e os olhos desvairados.

- Chega! Em nome de Deus, eu te ordeno! Pelo Todo-Poderoso, j no se derramou sangue bastante nesta noite temvel? Em nome do Altssimo, peo por este homem.

Turlogh deixou cair o machado.

- Ele seu; no por seu juramento ou sua maldio, no por seu

credo, mas porque voc tambm um homem e fez o melhor possvel por Moira.

Um toque em seu brao fez Turlogh virar-se. O chefe dos estrangeiros continuava mirando-o com olhos inescrutveis.

- Quem voc? perguntou o

galico, sem interesse. Ele no se importava; s sentia cansao.

- Sou Brogar, chefe dos pictos, Amigo do Homem Escuro.

- Por que me chama assim?

- Ele viajou na proa de seu navio

e lhe guiou at Helni atravs do vento e da neve. Ele salvou sua vida ao quebrar a grande espada do dinamarqus.

Turlogh olhou para o pensativo Escuro. Parecia haver uma inteligncia humana ou sobrehumana atrs daqueles estranhos olhos de pedra. Foi apenas o acaso que fez a espada de Tostig bater na imagem, quando ele a

brandia com um golpe mortal?

- O que esta coisa? perguntou o galico.

- o nico Deus que nos resta. respondeu sombriamente o outro a imagem de nosso maior rei, Bran Mak Morn, que reuniu as linhas dispersas das tribos pictas

numa nica e poderosa nao, expulsou nrdicos e bretes, e destruiu as legies de Roma, sculos atrs. Um feiticeiro fez esta esttua quando o grande Morni ainda vivia e reinava; e quando ele morreu na ltima grande batalha, seu esprito entrou nela. nosso deus.

Eras atrs, ns governamos. Antes dos dinamarqueses, antes

dos galicos, antes dos bretes, antes dos romanos, ns reinamos nas ilhas ocidentais. Nossos crculos de pedra se erguiam em direo ao sol. Trabalhvamos em slex e peles, e ramos felizes. Ento, chegaram os celtas e nos empurraram para as selvas. Eles dominaram o sul. Mas prosperamos no norte e nos fortalecemos. Roma subjugou os bretes e veio contra ns. Mas, se ergueu entre ns Bran Mak Morn,

do sangue do lanceiro Brule, o amigo do rei Kull da Valsia, que reinou h milhares de anos, antes da Atlntida afundar. Bran se tornou rei de toda a Calednia. Ele quebrou as fileiras de ferro de Roma e expulsou as legies, que se refugiaram ao sul, atrs de seu Muro.

Bran Mak Morn caiu em combate; a nao se fragmentou.

Guerras civis sacudiram-na. Vieram os galicos e construram o reino de Dalriadia sobre as runas de Cruithni. Quando o escocs Kenneth Mc Alpine destruiu o reino de Galloway, o ltimo remanescente do imprio picto se dissolveu como neve nas montanhas. Hoje, vivemos como lobos entre as ilhas dispersas, entre os penhascos das terras altas e as escuras colinas de Galloway. Somos um povo que desaparece.

Estamos passando. Mas o Homem Escuro permanece... o Escuro, o grande rei, Bran Mak Morn, cujo fantasma mora para sempre na ptrea aparncia de como era em vida.

Como num sonho, Turlogh viu um ancio picto, que parecia muito com aquele em cujos braos mortos ele encontrara o Homem Escuro, erguer a imagem da mesa.

Os braos do velho eram magros como galhos secos, e sua pele se aderia ao crnio como a de uma mmia, mas ele carregou facilmente a imagem que dois vikings fortes tiveram problemas em carregar.

Como que lendo seus pensamentos, Brogar falou suavemente:

- S um amigo pode tocar com segurana o Escuro. Ele sabia que voc um amigo, pois viajou em seu barco e no lhe fez mal.

- Como sabe disto?

- O Ancio apontando o velho de barba branca , Gonar, grande

sacerdote do Escuro... o fantasma de Bran aparece a ele em sonhos. Foi Grok, sacerdote menor, e seu povo que roubaram a imagem e se lanaram ao mar num grande navio. Em sonhos, Gonar seguiu; sim, enquanto dormia, enviou seu esprito com o fantasma de Morni, e viu a perseguio dos dinamarqueses e a matana na Ilha das Espadas. Viu voc chegar e encontrar o Escuro, e viu que o fantasma do grande rei gostava de

voc. Ai dos inimigos de Mak Morn! Mas a boa sorte acompanhar os amigos dele.

Turlogh voltou a si como de um transe. O calor do salo queimando alcanava-lhe o rosto, e as chamas palpitantes iluminavam e ensombreciam o rosto esculpido do Homem Escuro, enquanto seus adoradores carregavam-no para fora,

emprestando uma estranha vida a ele. Era verdade que o esprito de um rei h muito tempo morto vivia naquela pedra fria? Bran Mak Morn amou seu povo com um amor selvagem; e odiou seus inimigos com um dio terrvel. Seria possvel descansar, dentro de pedra inanimada, vibrantes amor e dio que iriam sobreviver aos sculos?

Turlogh levantou a forma leve e esguia da moa morta, e tirou-a do salo em chamas. Quatro longos barcos abertos estavam ancorados e, espalhados ao redor das brasas da fogueira que os criados acenderam, jaziam os corpos avermelhados dos farristas que haviam morrido silenciosamente.

- Como se aproximaram deles sem serem descobertos? perguntou

Turlogh E de onde vieram, nestes barcos abertos?

- A furtividade da pantera em quem vive furtivamente. respondeu o picto E estes a estavam bbados. Seguimos o caminho do Escuro e chegamos da Ilha do Altar, prxima terra dos escoceses, da qual Grok roubara o Homem Escuro.

Turlogh no conhecia ilha alguma com aquele nome, mas percebia a coragem destes homens em desafiar os mares em barcos como estes. Pensou em seu prprio barco e pediu a Brogar que enviasse alguns de seus homens para busc-lo. O picto o fez. Enquanto esperava que o trouxessem, ao redor do promontrio, observou o

sacerdote pondo ataduras nos ferimentos dos sobreviventes. Silenciosos e imveis, no falavam uma s palavra de queixa ou agradecimento.

O barco do pescador apareceu, deslizando ao redor do promontrio, no exato momento em que a primeira insinuao do amanhecer avermelhava as guas. Os pictos estavam adentrando

seus barcos, levando neles os mortos e feridos. Turlogh entrou no seu barco e, de forma branda, depositou sua penosa carga.

- Ela dormir em sua prpria terra. ele disse sombriamente No jazer nesta fria ilha estrangeira. Brogar, para onde ir?

- Levaremos o Escuro de volta sua ilha e altar. disse o picto Ele lhe agradece atravs da boca de seu povo. H um lao de sangue entre ns, galico, e talvez cheguemos a voc quando precisar, como Bran Mak Morn, grande rei de Pictdom, voltar ao seu povo em algum dos dias que viro.

- E voc, bom sacerdote? Vir

comigo?

O sacerdote sacudiu a cabea e apontou para Athelstane. O saxo ferido descansava num rude leito de peles empilhadas na neve.

- Fico aqui para cuidar deste homem. Ele est gravemente ferido.

Turlogh olhou ao redor. As paredes da moradia haviam se despedaado numa massa de brasas incandescentes. Os homens de Brogar haviam incendiado os armazns e a longa galera, e a fumaa e as chamas competiam lividamente com a crescente luz do dia.

- Voc vai congelar ou morrer de fome. Venha comigo.

- Encontrarei sustento para ns dois. No tente me persuadir, meu filho.

- Ele um pago e um saqueador.

- No importa. um ser humano... uma criatura viva. No o deixarei morrer.

- Que seja.

Turlogh se preparou para zarpar. Os barcos dos pictos j estavam contornando o promontrio. Os estalos rtmicos de seus remos

chegaram claramente at ele. No olharam para trs, inclinados impassivelmente sobre seus trabalhos.

Ele olhou para os corpos rgidos ao redor da praia, para as brasas carbonizadas da moradia e as madeiras incandescentes da galera. Na luz deslumbrante, o sacerdote parecia sobrenatural em sua magreza e brancura, como um

santo de algum velho manuscrito iluminado. Em seu exausto rosto plido, havia uma tristeza mais que humana, um cansao mais que humano.

- Veja! ele gritou subitamente, apontando o mar O oceano est em sangue! Veja como se avermelha ao sol nascente! Oh, meu povo, meu povo, o sangue que vocs derramaram em fria

transforma o prprio mar em escarlate! Como pode atravesslo?

- Eu cheguei na neve e na chuva. disse Turlogh, no entendendo a princpio Eu vou como cheguei.

O sacerdote sacudiu a cabea.

- mais que um mar mortal. Suas mos esto vermelhas de sangue, e voc segue uma rota vermelha, embora a culpa no seja totalmente sua. Deus TodoPoderoso, quando terminar o reinado do sangue?

Turlogh sacudiu a cabea.

- No terminar enquanto a raa existir.

O vento da manh inchou sua vela. Correu para o oeste, como uma sombra desaparecendo na aurora. E assim, Turlogh Dubh OBrien sumiu da vista do sacerdote, que ficou observando, protegendo a testa cansada com a mo magra, at o barco se tornar um ponto minsculo, bem distante nos

ermos encapelados do oceano azul.

CABEA DE LOBO
T TULO O RIGINAL : W OLFSHEAD

Originalmente publicado em Weird Tales, abril de 1926.

Medo? Perdo, senhores, mas

vocs no sabem o que significa medo. No, eu mantenho minha afirmao. Vocs so soldados e aventureiros. Conheceram o ataque de regimentos de soldados de cavalaria, o frenesi de mares aoitados pelo vento. Mas medo, o verdadeiro arrepiar de cabelos, o medo que arrepia de horror, vocs no conheceram. Eu prprio j conheci tal medo; mas, at as legies da escurido rodopiarem do porto do Inferno e

o mundo se incendiar em runas, tal medo nunca ser conhecido pelos homens: Escutem, eu lhes contarei a histria; foi h muitos anos atrs e a meio mundo daqui; e nenhum de vocs ver o homem de quem falo, nem saber se o ver. Retornem, ento, comigo, pelos anos, at um dia quando eu, um jovem cavaleiro imprudente, sa

do pequeno bote que havia me desembarcado desde o navio que flutuava no porto, amaldioei a lama que cobria o desembarcadouro tosco, e caminhei pelo cais em direo ao castelo, em resposta ao convite de um velho amigo, Dom Vincente da Lusto. Dom Vicente era um homem estranho e sagaz um homem forte, que tinha vises alm do

alcance de sua poca. Em suas veias talvez corresse o sangue daqueles antigos fencios que, dizem-nos os sacerdotes, governaram os mares e construram cidades em terras distantes nas eras indistintas. Seu plano de fortuna era estranho, mas bem-sucedido; poucos homens pensariam nisso, e menos ainda teriam sucesso. Pois seu poder ficava sobre a costa oeste daquele continente escuro e mstico,

aquela frustradora de exploradores: frica. Deste modo, ele havia aberto uma pequena baa na selva sombria, e com mo impiedosa ele havia arrebatado as riquezas da terra. Ele tinha quatro navios: trs embarcaes menores e um grande galeo. Estes trabalhavam entre seus domnios e as cidades da Espanha, Portugal, Frana e at mesmo Inglaterra, carregadas com

madeiras raras, marfim e escravos; as mil riquezas estranhas que Dom Vincente havia ganhado atravs do comrcio e da conquista. Sim, um empreendedor feroz e um comerciante mais feroz ainda. E, embora ele tenha formado um imprio na terra escura, no havia sido para o cara-de-rato Carlos, seu sobrinho mas seguirei adiante em minha histria.

Vejam, senhores, eu desenho um mapa sobre a mesa, portanto, com o dedo mergulhado em vinho. Aqui fica o pequeno porto raso; e aqui, os largos desembarcadouros a ambos os lados. Um patamar de escada segue, deste modo, para cima da leve inclinao, com armazns semelhantes a cabanas em cada lado, e aqui ele pra numa vala larga e rasa. Sobre ela se erguia uma estreita ponte

levadia, e logo algum ficava de frente a uma alta paliada de troncos de rvores situada no cho. Esta se estendia inteiramente ao redor do castelo. O prprio castelo era construdo no modelo de outra poca, mais antiga, tendo mais fora do que beleza. Feito de pedra trazida de certa distncia, anos de labor e mil negros, labutando sob o chicote, ergueram seus muros; e agora, ele oferecia completamente

uma aparncia quase inexpugnvel. Era esta a inteno dos construtores, pois piratas berberes percorriam as costas, e o horror de uma revolta nativa sempre se escondia por perto. Um espao de 800 metros a cada lado do castelo era mantido limpo, e estradas haviam sido construdas atravs da terra pantanosa. Tudo isto havia exigido uma imensa quantidade de

trabalho, mas a fora de trabalho era abundante. Um presente para seu chefe, e ele forneceu tudo o que era necessrio. E portugueses sabem como fazer homens trabalharem! A menos de trezentos metros a leste do castelo, corria um rio largo e raso, o qual desembocava no porto. O nome havia arrebentado minha mente. Era um ttulo brbaro e pago, e eu nunca

conseguia usar minha lngua para ele. Achei que eu fosse o nico amigo convidado para o castelo. Parece que, uma vez ao ano ou algo assim, Dom Vincente trazia uma multido de companheiros joviais sua propriedade e se divertia por algumas semanas, para compensar o trabalho e solido do resto do ano.

De fato, era quase noite e um grande banquete estava em andamento quando entrei. Fui aclamado com grande deleite, cumprimentado ruidosamente por amigos e apresentado a alguns desconhecidos que estavam l. Cansado demais para participar muito da festana, comi e bebi em silncio, ouvi os brindes e msicas, e examinei aqueles que festejavam.

Dom Vincente, claro, eu conhecia, pois eu havia sido seu amigo e confidente durante anos; tambm conhecia sua linda sobrinha Ysabel, a qual foi uma razo para que eu aceitasse seu convite para ir at aquela selva malcheirosa. Seu primo-segundo, Carlos, eu conhecia e no gostava um sujeito ardiloso e afetado, com cara de marta. Ento, l estava meu velho amigo, Luigi

Verenza, um italiano, e sua irm namoradora, Marcita, flertando com os homens, como sempre. Havia um germano baixo e forte, que se chamava Baro Von Scluller; Jean Desmarte, um nobre esfarrapado da Gasconha; e Don Florenzo de Sevilha um homem magro, moreno e silencioso, o qual chamava a si mesmo de espanhol e usava uma espada fina e reta, quase to longa quanto ele prprio.

Havia outros homens e mulheres, mas foi h muito tempo, e no me lembro de todos os seus nomes e rostos. Mas havia um homem cujo rosto, de alguma forma, atraiu meu olhar tanto quanto o m de um alquimista atrai ao. Era um homem de constituio esguia e altura pouco mais que mediana, vestido de forma simples, quase austera, e usava uma espada quase to longa quanto a do espanhol.

Mas no foram suas roupas nem sua espada que me atraram a ateno. Foi o seu rosto. Uma face refinada, de alta educao, era sulcada profundamente com linhas que lhe davam uma expresso cansada e macilenta. Pequenas cicatrizes lhe salpicavam o maxilar e testa, como se rasgadas por garras selvagens; eu poderia jurar que os estreitos olhos cinzas tinham, s vezes, um olhar fugaz e

assombrado em sua expresso. Curvei-me sobre aquela namoradeira, Marcita, e perguntei o nome do homem, como se me incomodasse em sermos apresentados. - De Montour, da Normandia. ela respondeu Um homem estranho. No acho que gosto dele.

- Ele resiste, ento, aos seus ardis, minha pequena encantadora? murmurei; a longa amizade me tornara imune, tanto sua fria quanto aos seus ardis. Mas ela preferiu no ficar furiosa, e responde recatadamente, olhando sob clios pudicamente abaixados. Eu olhava muito para De Montour, sentido de alguma forma uma estranha fascinao. Ele comia

pouco, bebia muito e raramente falava apenas para responder perguntas. Logo, enquanto brindes eram feitos, percebi seus companheiros insistindo para que ele se levantasse e brindasse. Inicialmente ele recusou, mas depois se levantou sob suas repetidas insistncias e ficou calado por um momento, com o copo de vinho erguido. Ele

parecia dominar e intimidar o grupo de convidados. Ento, com uma risada zombeteira e feroz, ele ergueu o copo de vinho acima da cabea. - Para Salomo ele exclamou , que prendeu todos os demnios! E trs vezes maldito seja ele, por alguns que escaparam! Um brinde e uma maldio ao mesmo tempo! Bebeu-se em

silncio e com muitos olhares atravessados e duvidosos. Naquela noite, eu me recolhi mais cedo, cansado da longa viagem martima e com minha cabea girando devido ao vinho forte do qual Dom Vincente tinha grandes estoques. Meu quarto era prximo ao topo do castelo, e dava vista para as florestas do sul e o rio. O quarto

era mobiliado com esplendor tosco e brbaro, como todo o restante do castelo. Indo para a janela, olhei para o soldado, armado com arcabuz, marchando pela rea do castelo, logo dentro da paliada; para o espao desmatado que estava disforme e rido ao luar; para a floresta alm; para o rio silencioso.

Do bairro dos nativos, prximo margem do rio, veio o estranho som agudo e vibrante de algum alade tosco, soando uma melodia brbara. Nas sombras escuras da floresta, algum misterioso pssaro noturno erguia uma voz zombeteira. Mil pssaros em tons menores, feras e sabe o diabo o que mais! Um grande felino selvagem comeava a dar uivos de arrepiar. Encolhi

os ombros e me afastei da janela. Certamente, demnios se escondiam naquelas profundezas sombrias. Algum bateu minha porta, e eu a abri para receber De Montour. Ele andou a passos largos at a janela e olhou para a lua, a qual se erguia resplandecente e gloriosa.

- A lua est quase cheia, no, Monsieur? ele comentou, voltando-se para mim. Balancei a cabea afirmativamente, e seria capaz de jurar que ele estremeceu: - Perdo, Monsieur. No vou mais lhe importunar. Ele deu a volta para se retirar, mas, ao chegar porta, ele girou e voltou sobre os seus passos. - Monsieur ele quase sussurrou,

com intensidade feroz ; o que quer que faa, no deixe de barrar e trancar sua porta esta noite! Em seguida, ele foi embora, deixando-me perplexo e com o olhar fixo nele. Fui dormir, com os gritos distantes dos convidados em meus ouvidos, e, apesar de cansado ou talvez por causa disso , tive um sono leve. Embora eu s tenha

acordado pela manh, os sons e rudos pareciam se arrastar at a mim, atravs do vu do meu sono; e parecia que, por um momento, algo estava espreitando e empurrando a porta trancada. Como era de se imaginar, a maioria dos convidados estava de pssimo humor no dia seguinte, e ficaram em seus quartos a manh quase toda e s mais tarde desceram. Alm de Dom

Vincente, s havia mesmo trs homens sbrios: De Montour; o espanhol, de Sevilha (como ele chamava a si prprio), e eu mesmo. O espanhol no tocou no vinho e, embora De Montour houvesse consumido quantidades incrveis deste, o vinho no o afetou de forma alguma. As damas nos cumprimentaram da forma mais graciosa.

- Verdade, signor. observou a sirigaita da Marcita, oferecendome a mo com ar gracioso, como que para me fazer dar pequenas risadas Estou feliz em ver que h cavalheiros entre ns, que se importam mais com nossa companhia do que com a do copo de vinho; pois muitos deles esto surpreendentemente embriagados esta manh. Ento, com um escandaloso virar

de seus olhos maravilhosos: - Parece-me que algum estava bbado demais para ser discreto na noite passada... ou no estava bbado o bastante. Pois, a menos que meus pobres sentidos estivessem me enganando demais, algum ficou mexendo em minha porta durante a noite. - H! exclamei em raiva fugaz Alg...

- No. Silncio. Ela olhou ao redor para ver se estvamos sozinhos, e ento: No estranho que Signor de Montour, antes de se recolher na noite passada, tenha me orientado a trancar firmemente minha porta? - Estranho. murmurei, mas no contei a ela que ele havia me dito a mesma coisa. - E no estranho, Pierre, que,

embora Signor de Mountour tenha deixado o salo de banquetes antes mesmo de voc, ele tenha a aparncia de quem ficou acordado a noite toda? Estremeci. A imaginao de uma mulher quase sempre estranha. - Esta noite ela disse de forma travessa , deixarei minha porta destrancada e verei a quem pego.

- Eu no faria tal coisa. Ela mostrou os dentes pequenos, num sorriso desdenhoso, e mostrou uma pequena e maldosa adaga. - Oua, diabinho. De Montour me deu o mesmo aviso que tinha dado a voc. O que quer que ele soubesse, quem quer que rondasse os sales noite passada, estava mais apto a matar do que a

aventuras amorosas. Deixe suas portas trancadas. A dama Ysabel divide seu quarto, no? - Ela no. E mando minha criada para o bairro dos escravos noite. ela murmurou, olhando maliciosamente para mim sob as plpebras abaixadas. - Algum acharia que voc uma jovem sem carter, se ouvisse sua conversa. eu disse a ela, com a

franqueza da juventude e de uma longa amizade Ande com cuidado, jovem dama, seno mando seu irmo lhe dar palmadas. E me afastei para apresentar meus respeitos a Ysabel. A jovem portuguesa era o exato oposto de Marcita uma coisa tmida, modesta e jovem, no to bela quanto a italiana, mas delicadamente linda num aspecto

suplicante e quase infantil. Uma vez tive pensamentos... deixa pra l! Coisas de um jovem tolo! Perdo, senhores. O pensamento de um homem velho devaneia. Era sobre De Montour que eu pretendia lhes falar De Montour e o primo cara-de-marta de Dom Vincente. Um bando de nativos armados se aglomerava ao redor dos portes,

mantidos distncia pelos soldados portugueses. Entre eles, havia uns 20 homens e mulheres totalmente nus, acorrentados pelos pescoos. Eram escravos, capturados por alguma tribo guerreira e trazidos para a venda. Dom Vincente os examinava pessoalmente. Seguiu-se uma longa discusso e permuta, da qual eu logo me cansei e sa dali, espantado por um homem da categoria de Dom Vincente se

comportar de modo a se rebaixar a comercializar. Mas eu retornava, quando um dos nativos da aldeia vizinha interrompeu a venda com um longo discurso para Dom Vincente. Enquanto eles conversavam, De Montour chegou e, logo depois, Dom Vincente se voltou para ns e disse:

- Um dos lenhadores da aldeia foi despedaado por um leopardo, ou alguma fera do tipo, na noite passada. Um jovem forte e solteiro. - Um leopardo? Eles viram o animal? De Montour perguntou subitamente e, quando Dom Vincente disse que no, que ele veio e partiu na noite, De Montour ergueu uma mo trmula e passou-

a pela testa, como se para limpar o suor frio. - Veja, Pierre. disse Dom Vincente Eu tenho aqui um escravo que, maravilha das maravilhas, quer ser seu criado. S o diabo sabe por qu. Ele ergueu um esguio e jovem jakri, um mero rapaz, cujo principal valor parecia ser um sorriso alegre.

- Ele seu. disse Dom Vincente bem-treinado e ser um bom criado. E veja: um escravo mais vantajoso que um criado, pois tudo o que precisa de comida e uma tanga, ou algo do tipo, e o toque do chicote para mant-lo no lugar. No demorou muito tempo. Descobri por que Gola queria ser meu criado, me escolhendo

entre todo o resto. Era por causa do meu cabelo. Como muitos janotas daquela poca, eu o usava longo e cacheado, os fios caindo at meus ombros. Eu era o nico homem da festa que usava meu cabelo assim, e Gola queria se sentar e olh-lo em silenciosa admirao durante horas, ou at, eu ficando nervoso com seu exame sem piscar, expuls-lo com um pontap.

Foi naquela noite que uma hostilidade latente e mal-aparente, entre o Baro Von Schiller e Jean Desmarte, brotou em chamas. Como sempre, a causa era uma mulher. Marcita levou adiante o mais escandaloso flerte com ambos. Aquilo no era sbio. Desmarte era um jovem feroz e tolo. Von Schiller era uma fera lasciva. Mas

quando foi, senhores, que uma mulher usou de sabedoria? A raiva deles se inflamou numa fria assassina, quando o germano tentou beijar Marcita. Espadas colidiram num instante. Mas, antes que Dom Vincente pudesse gritar uma ordem para pararem, Luigi estava entre os combatentes e lhes derrubou as espadas, lanando-os

maldosamente para trs. - Signori ele disse suavemente, mas com uma intensidade feroz , funo de senhores de alta educao lutarem por minha irm? H, pelas unhas dos ps de Sat, se me lanassem uma moeda, eu desafiaria vocs dois! Voc, Marcita, v para seu quarto imediatamente, e no saia enquanto eu no lhe der permisso.

E ela foi, pois, apesar de ela ser independente, ningum gostava de encarar o jovem esguio, de aparncia afeminada, quando um rosnado de tigre lhe curvava os lbios e um brilho assassino lhe iluminava os olhos escuros. Desculpas foram pedidas, mas, pelos olhares que os dois rivais lanaram um ao outro, sabamos que a contenda no foi esquecida

e que se acenderia novamente ao menor pretexto. Mais tarde, naquela noite, acordei subitamente, com uma estranha e lgubre sensao de horror. Por que, eu no conseguiria dizer. Levantei-me, vi que a porta estava firmemente trancada e, ao ver Gola dormindo no cho, eu o chutei, irritado, para que acordasse.

E, no exato momento em que ele se levantava apressadamente e se friccionava, o silncio foi quebrado por um grito desvairado, um grito que vibrou atravs do castelo e arrancou outro grito do assustado soldado que caminhava pela paliada; um grito da boca de uma jovem desesperada de terror. Gola soltou um grito spero e mergulhou atrs do leito. Abri

bruscamente a porta e me apressei pelo corredor escuro. Descendo rapidamente uma escada espiralada, eu me esbarrei em algum ao p desta e rolamos abruptamente. Ele disse algo asperamente, e reconheci a voz de Jean Desmarte. Eu o coloquei de p e continuei correndo, seguido por ele; os gritos haviam parado, mas o castelo inteiro estava num

rebulio: vozes gritando, o tinir de armas, luzes sendo acesas, a voz de Dom Vincente gritando pelos soldados, o barulho de homens armados correndo pelas salas e caindo uns sobre os outros. Apesar de toda a confuso, Desmarte, o espanhol e eu alcanamos o quarto de Marcita no exato momento em que Luigi corria para dentro e abraava a irm.

Outros corriam para dentro, carregando luzes e armas, gritando e exigindo saber o que estava acontecendo. A garota descansava calmamente nos braos do irmo, seu cabelo escuro solto e enrolado sobre os ombros, sua delicada roupa de dormir rasgada em trapos e expondo o lindo corpo dela. Havia longos arranhes em seus braos, seios e ombros.

Logo ela abriu os olhos, estremeceu e ento gritou aguda e desvairadamente, e se agarrou freneticamente a Luigi, implorando a ele que no deixasse nada lev-la. - A porta! ela chorou Eu a deixei destrancada. E algo entrou furtivamente em meu quarto, atravs da escurido. Eu golpeei com minha adaga e aquilo me

lanou ao cho, me rasgando e rasgando. Ento, desmaiei. - Onde est Von Schiller? perguntou o espanhol, com um brilho feroz nos olhos escuros. Todos os homens olharam, cada um para seu vizinho. Todos os convidados estavam ali, exceto o germano. Notei De Montour olhando para a jovem aterrorizada, o rosto dele mais macilento que o normal. E achei

estranho que ele no usasse arma. - Sim; Von Schiller! exclamou ferozmente Desmarte. E metade de ns seguiu Dom Vincente no corredor. Comeamos uma busca vingativa pelo castelo e, num pequeno e escuro vestbulo, encontramos Von Schiller. Jazia de bruos, numa crescente poa escarlate. - Isto obra de algum nativo!

exclamou Desmarte, com o rosto horrorizado. - Bobagem. bramiu Dom Vincente Nenhum nativo l fora consegue passar pelos soldados. Todos os escravos, inclusive os de Von Schiller, foram trancados e aferrolhados no bairro dos escravos, exceto Gola, que dorme no quarto de Pierre, e a criada de Ysabel.

- Mas quem mais poderia ter feito tal coisa? exclamou Desmarte, furioso. - Voc! eu disse abruptamente Do contrrio, por que saiu rapidamente do quarto de Marcita? - Maldito seja, seu mentiroso! ele gritou, e sua espada rapidamente desembainhada foi brandida contra meu peito; mas,

embora ele fosse rpido, o espanhol era mais ainda. A espada de Desmarte se espatifou ruidosamente contra a parede, e Desmarte ficou como uma esttua, a ponta imvel da espada do espanhol apenas lhe tocando o pescoo. - Amarrem-no. disse calmamente o espanhol. - Abaixe sua lmina, Don

Florenzo. ordenou Dom Vincente, dando um passo para a frente e dominando a cena Signor Desmarte, voc um dos meus melhores amigos, mas eu sou a nica lei aqui e o dever tem que ser cumprido. D sua palavra de que no tentar fugir. - Eu a dou. respondeu calmamente o gasco Agi precipitadamente. Peo desculpas. No estava fugindo

intencionalmente, mas os sales e corredores deste maldito castelo me confundem. De todos ns, provavelmente apenas um homem acreditou nele. - Senhores! De Montour deu um passo frente Este jovem no culpado. Soltem o germano. Dois soldados fizeram como ele pediu. De Montour estremeceu,

apontando. O restante de ns olhou uma vez, e depois recuamos horrorizados. - Poderia algum homem fazer isso? - Com uma adaga... algum comeou a falar. - Nenhuma adaga faria ferimentos como esses. disse o espanhol O germano foi despedaado pelas

garras de alguma fera terrvel. Olhamos ao nosso redor, meio na expectativa de que algum monstro horrendo saltasse sobre ns, vindo das sombras. Vasculhamos aquele castelo cada metro, cada centmetro dele. E no encontramos sinais de qualquer fera. O dia raiava, quando retornei ao

meu quarto e vi que Gola havia se trancado l dentro; levei quase meia hora para convenc-lo a me deixar entrar. Tendo lhe dado um sonoro tapa e o repreendido por sua covardia, contei a ele o que havia acontecido, por ele conseguir entender Francs e conseguir falar uma estranha mistura qual ele orgulhosamente chamava de Francs. Ele ficou boquiaberto, e s o

branco de seus olhos ficou visvel quando a histria alcanou seu clmax. - Ju-ju! ele sussurrou espantosamente Feiticeiro! Sbito, uma idia me ocorreu. Eu j ouvi histrias vagas, pouco mais que insinuaes de lendas, do diablico culto ao leopardo que existia na Costa Oeste. Nenhum branco havia visto algum

dos seus devotos, mas Dom Vincente nos contou histrias de homens-fera, disfarados em peles de leopardos, que se esgueiravam atravs da selva meia-noite, matavam e devoravam. Um arrepio medonho subiu e desceu por minha espinha, e, num instante, eu agarrei Gola de um jeito que o fez dar um grito agudo. - Era um homem-leopardo?

sibilei, sacudindo-o violentamente. - Massa, massa ({4})! ele ofegou Mim, bom rapaz! Tenho medo de homem ju-ju! Melhor no dizer nada! - Voc vai... me contar. rangi meus dentes, renovando meus esforos, at que, com as mos fazendo dbeis protestos, ele prometeu me contar o que sabia.

- No homem-leopardo. ele sussurrou, e seus olhos se arregalaram de medo do sobrenatural Lua cheia, encontrado lenhador destroado por garras. Encontrado outro lenhador. O Grande Massa (Dom Vincente) disse leopardo. No leopardo. Mas homem-leopardo, ele vem para matar. Algum mata homem-leopardo. Destroa com as garras! Hai, hai! Lua cheia

novamente. Alguma coisa entrou na cabana solitria, destroou uma mulher e um menino. Eu encontrei um destroado. O Grande Massa diz leopardo... Lua cheia de novo, e lenhador encontrado despedaado por garras. Agora entra no castelo. No leopardo. Mas sempre pegadas de um homem. Soltei uma exclamao sobressaltada e incrdula.

Era verdade. Gola garantiu. Sempre as pegadas de um homem guiavam para a cena do assassinato. Ento, por que os nativos no contavam ao Grande Massa que eles deveriam caar aquele demnio? Agora Gola assumia uma expresso astuta e sussurrava em meu ouvido. As pegadas eram de um homem que usava sapatos.

Mesmo que Gola estivesse mentindo, senti um calafrio de inexplicvel horror. Quem, ento, os nativos acreditavam que estivesse cometendo estes terrveis assassinatos? E ele respondeu: Dom Vincente! Naquele momento, senhores, minha mente rodopiava. Qual o significado disso tudo? Quem matou o germano e tentou

violentar Marcita? Enquanto eu examinava o crime, me parecia que o objetivo do ataque era mais assassinato do que estupro. Por que De Montour nos preveniu, e depois apareceu para tomar conhecimento do crime, contandonos que Desmarte era inocente e em seguida provando-o? Estava tudo alm do meu conhecimento.

A histria da matana se espalhou entre os nativos, apesar de tudo o que podamos fazer; eles ficaram inquietos e nervosos, e por trs vezes naquele dia, Dom Vincente chicoteou um negro por insolncia. Uma atmosfera tensa impregnava o castelo. Considerei a possibilidade de ir at Dom Vincente, contar a histria de Gola, mas decidi

esperar um pouco. As mulheres guardavam seus quartos naquele dia; os homens estavam inquietos e malhumorados. Dom Vincente anunciou que a quantidade de sentinelas fosse dobrada, e alguns patrulhassem os corredores do prprio castelo. Eu me peguei refletindo cinicamente que, se as suspeitas de Gola fossem verdadeiras, sentinelas pouco

adiantariam. No sou, senhores, um homem que tolera tal situao com pacincia. E eu era jovem na poca. Assim, quando bebemos antes de nos recolhermos, arremessei meu copo de vinho sobre a mesa e, furiosamente, anunciei que, independente de homem, fera ou demnio, eu dormiria naquela noite com as portas abertas. E caminhei furiosamente at o meu

quarto. Mais uma vez, como na primeira noite, De Montour chegou. E seu rosto era o de um homem que havia olhado para os portes abertos do inferno. - Eu vim ele disse para lhe pedir... no, Monsieur, para lhe implorar... que reconsidere sua determinao precipitada.

Sacudi minha cabea impacientemente. - Est decidido? Sim? Ento, eu lhe peo que faa isto por mim; que, depois que eu entrar em meu quarto, voc trancar minhas portas pelo lado de fora. Fiz como ele pediu, e depois voltei para meu quarto, com minha mente num labirinto de questionamentos. Eu havia

mandado Gola para o alojamento dos escravos, e coloquei espada e adaga ao meu alcance. Nem fui cama, mas me agachei numa grande cadeira, na escurido. Ento, tive muita dificuldade para evitar o sono. Para me manter acordado, comecei a refletir sobre as estranhas palavras de De Montour. Ele parecia sofrer de grande agitao; seus olhos insinuavam mistrios horrveis que s ele conhecia. E, mesmo

assim, seu rosto no era o de um homem mau. Sbito, a idia me fez ir ao quarto e falar com ele. Andar por aquelas passagens foi uma tarefa estremecedora, mas eu finalmente cheguei porta de De Montour. Chamei baixinho. Silncio. Estendi uma das mos e senti fragmentos de madeira estilhada. Rapidamente, bati slex

e ao que eu trazia, e o estojo flamejante me mostrou a grande porta de carvalho pendurada em suas enormes dobradias; mostrou uma porta esmagada e estilhaada por dentro. E o quarto de De Montour estava vazio. Algum instinto me induziu a correr de volta ao meu quarto rpida, porm silenciosamente, com meus ps descalos dando passos furtivos. E, ao me aproximar da

porta, percebi algo na escurido diante de mim. Algo que rastejava de um corredor ao lado e andava deslizando furtivamente. Num pnico selvagem, eu pulei, golpeando desvairadamente e ao acaso no escuro. Tudo o que meu punho fechado encontrou foi uma cabea humana, e algo caiu com um estrondo. Novamente, acendi uma luz: um homem jazia inconsciente no cho, e era De

Montour. Enfiei uma vela num nicho da parede e, naquele instante, os olhos de De Montour se abriram, e ele se ergueu vacilante. - Voc! exclamei, mal sabendo o que dizia Precisamente voc! Ele apenas balanou afirmativamente a cabea.

- Voc matou Von Schiller? - Sim. Recuei com uma arfada de horror. - Oua. ele ergueu sua mo Pegue sua espada e me atravesse. Nenhum homem lhe tocar. - No. exclamei No posso. - Ento, rpido ele disse

apressadamente ; entre no seu quarto e tranque a porta! Depressa! Ele voltar! - O que retornar? perguntei, estremecendo de horror Se ele vai me ferir, ferir voc tambm. Venha comigo para o quarto. - No, no! ele guinchou totalmente, recuando, de um pulo, do meu brao esticado Depressa, depressa! Ele me

deixou por um instante, mas vai retornar. Ento, com uma voz baixa de horror indescritvel: Est retornando. Est aqui agora! E eu senti alguma coisa, uma presena sem forma por perto. Uma coisa assustadora. De Montour se erguia, com as pernas firmadas, os braos lanados para trs e os punhos cerrados. Os msculos se

salientavam sob sua pele, seus olhos se arregalavam e estreitavam, as veias se sobressaam em sua testa, como se num grande esforo fsico. Enquanto eu olhava, para meu horror, alguma coisa sem forma nem nome assumia forma vaga do nada! Como uma sombra, ela se movia sobre De Montour. Estava pairando sobre ele! Bom Deus, ela estava se fundindo, se

tornando uma com o homem! De Montour balanou; um grande ofego escapou dele. A coisa indistinta desapareceu. De Montour tremulou. Logo, ele se voltou em minha direo, e Deus permita que eu nunca veja um rosto como aquele novamente! Era um rosto horrendo e bestial. Os olhos brilhavam com uma ferocidade assustadora; os lbios

a rosnarem recuavam de dentes brilhantes, os quais, para meu olhar sobressaltado, mais pareciam com presas bestiais do que com dentes humanos. Silenciosamente, a coisa no posso cham-la de humano se moveu furtivamente em minha direo. Arfando de horror, dei um pulo para trs atravs da porta, no exato momento em que a coisa se lanava no ar, com um

movimento sinuoso que, mesmo naquele momento, me fez pensar num lobo saltando. Bati a porta, segurando-a contra a coisa assustadora que se lanava vrias vezes contra ela. Finalmente desisti e a ouvi escapar furtivamente pelo corredor. Fraco e exausto, eu me sentei, esperando e escutando. Atravs da janela aberta, a brisa soprava, trazendo todos os

cheiros da frica os aromticos e os repugnantes. Da aldeia nativa, vinha o som de um tambor nativo. Ento, de algum lugar na selva, soou de forma horrivelmente incongruente o longo e alto grito de um lobo da floresta. Minha alma se repugnou. A aurora trouxe a histria de aldees aterrorizados, de uma mulher negra rasgada por algum demnio da noite, e que mal

escapara. Dirigi-me at De Montour. No caminho, encontrei Dom Vincente. Ele estava perplexo e furioso. - H algo infernal acontecendo neste castelo. ele disse Noite passada, apesar de eu no ter dito nada a ningum, alguma coisa saltou sobre as costas de um dos soldados, arrancou-lhe o gibo de

couro dos ombros e o perseguiu at a torre. E mais: algum trancou De Montour em seu quarto na noite passada, e ele foi forado arrombar a porta para sair. Ele continuou caminhando, murmurando para si mesmo, e eu continuei descendo as escadas, mais perplexo do que nunca. De Montour se sentou sobre um banco, olhando para a janela.

Havia um ar de indescritvel cansao nele. Seu longo cabelo estava despenteado e emaranhado, e suas roupas estavam em farrapos. Com um estremecimento, vi leves manchas escarlates em suas mos e notei que suas unhas estavam rasgadas e quebradas. Ele olhava para cima quando me aproximei, e gesticulou para que

eu me sentasse. Seu rosto estava desgastado e macilento, mas era o de um homem. Aps um silncio momentneo, ele falou: - Vou lhe contar minha estranha histria. Ela nunca antes havia brotado de meus lbios e, por que lhe contarei, sabendo que voc no acreditar em mim, no consigo dizer.

E ento escutei ao que era certamente a mais desvairada, fantstica e bizarra histria j ouvida pelo homem. - Anos atrs disse De Montour , eu estava numa misso militar no norte da Frana. Fui obrigado a atravessar sozinho as florestas, assombradas por demnios, de Villefre. Naquelas florestas assustadoras, fui atacado por uma

coisa inumana e medonha: um lobisomem. Sob a lua da meianoite, ns lutamos e eu o matei. Agora esta a verdade: que, se um lobisomem for morto na meiaforma de um homem, seu fantasma assombrar seu matador atravs da eternidade. Mas, se for morto como um lobo, o inferno se abre para receb-lo. Na verdade, o lobisomem no , como muitos pensam, um homem que pode assumir forma de lobo, mas um

lobo que assume a forma de um homem! Agora escute, meu amigo, e lhe contarei sobre a sabedoria, o conhecimento infernal que me pertence, adquirido atravs de muitos atos assustadores, dado a mim entre as sombras medonhas de florestas meia-noite, onde perambulavam demnios e homens-fera.

No comeo, o mundo era estranho e disforme. Feras grotescas perambulavam atravs de suas selvas. Expulsos de outro mundo, antigos demnios chegaram em grandes nmeros e se estabeleceram neste mundo mais novo e jovem. Por muito tempo, as foras do bem e do mal guerrearam. Uma estranha fera, chamada homem, perambulava entre os

outros animais selvagens e, uma vez que o bem ou o mal deve ter uma forma concreta antes de realizar seu desejo, os espritos do bem entraram no homem. Os demnios entraram nas outras feras, rpteis e pssaros; e, por muito tempo e ferozmente, empreenderam uma era de batalha. Mas os homens ganharam. Os grandes drages e serpentes foram mortos e, com eles, os demnios. Finalmente, Salomo,

que era sbio alm da compreenso humana, fez uma grande guerra contra eles e, em virtude de sua sabedoria, matou, capturou e prendeu. Mas havia alguns que eram os mais ferozes e ousados; e, embora Salomo os tenha expulsado, ele no conseguiu derrot-los. Eles haviam assumido forma de lobos. Enquanto as eras passavam, lobo e demnio se fundiram. O demnio no poderia mais

abandonar o corpo de um lobo vontade. Em muitos casos, a selvageria do lobo vencia a astcia do demnio e o escravizava, de modo que o lobo voltava a ser apenas uma fera uma fera selvagem e astuta, mas meramente uma fera. Mas ainda h muitos lobisomens. E, durante o perodo da lua cheia, o lobo pode assumir a forma, ou a meia-forma, de um

homem. Quando a lua alcana seu znite, no entanto, o esprito do lobo adquire novamente o domnio, e o lobisomem se torna mais uma vez um verdadeiro lobo. Mas, se ele for morto na forma de homem, ento aquele esprito livre para assombrar seu matador atravs das eras. Agora escute. Eu pensei ter matado a coisa aps ela ter mudado para sua verdadeira

forma. Mas eu a matei um instante cedo demais. Embora a lua se aproximasse do znite, ela ainda no o havia alcanado, nem a coisa havia assumido totalmente a forma de lobo. Eu nada sabia disto, e segui meu caminho. Mas, quando se aproximou o perodo da lua cheia, comecei a perceber uma influncia estranha e maligna. Uma atmosfera de horror pairava

no ar, e senti impulsos inexplicveis e sobrenaturais. Certa noite, numa pequena aldeia no centro de uma grande floresta, a influncia caiu sobre mim com fora total. Era noite, e a lua quase cheia se erguia sobre a floresta. E, entre a lua e eu, vi, flutuando no ar, fantasmagrico e mal distinguvel, o contorno da cabea de um lobo!

Lembro-me de pouca coisa do que aconteceu depois disso. Eu me lembro vagamente de escalar para dentro de uma rua silenciosa, lembro-me de luta corpo-a-corpo, de resistncia breve e em vo, e o resto um labirinto escarlate, at eu voltar a mim mesmo na manh seguinte e encontrar minhas roupas e mos empastadas e manchadas de escarlate; e ouvi o horrorizado tagarelar dos aldees, falando de um par de amantes

clandestinos, massacrados de forma medonha, um pouco alm dos limites da aldeia, rasgados em pedaos como se por feras selvagens, como se por lobos. Fugi horrorizado daquela aldeia, mas no fugi s. Durante o dia, eu no conseguia sentir o impulso de meu terrvel captor; mas, quando a noite caa e a lua se erguia, eu vagava pela floresta silenciosa uma coisa aterrorizante, um

matador de humanos, um demnio no corpo de um homem. Deus, as batalhas que j lutei! Mas ele sempre me derrotava e fazia devorar alguma nova vtima. Mas, depois que a lua cheia passava, o poder da coisa sobre mim parava subitamente. Ele s retornava trs noites antes da lua ficar novamente cheia. Desde ento, tenho perambulado

pelo mundo fugindo, fugindo, tentando escapar. E a coisa sempre me segue, tomando conta do meu corpo, quando a lua est cheia. Deuses, as coisas pavorosas que j fiz! Eu poderia ter me matado h muito tempo, mas no me atrevo. Pois a alma de um suicida amaldioada, e a minha alma seria eternamente caada atravs das chamas do inferno. E oua o

mais horrorizante de tudo : meu corpo sem vida vagaria eternamente pela terra, movido e habitado pela alma de um lobisomem. Pode qualquer outro pensamento ser mais horrvel? E eu pareo imune s armas do homem. Espadas j me perfuraram, adagas j me cortaram. Estou coberto de cicatrizes. Mas elas nunca me mataram. Na Germnia, me

amarraram e levaram ao cepo. L, eu teria, de boa-vontade, colocado minha cabea, mas a coisa caiu sobre mim e, arrebentando minhas amarras, matei e fugi. J percorri o mundo todo, deixando horror e carnificina em meu rastro. Correntes e celas no conseguem me deter. A coisa est amarrada a mim por toda a eternidade. No desespero, aceitei o convite

de Dom Vincente, pois, veja voc, ningum sabe de minha assustadora vida dupla, vez que ningum me reconhece possudo pelo demnio; e poucos, ao me verem, vivem para contar isso. Minhas mos esto vermelhas; minha alma, condenada a chamas eternas, e minha mente est dilacerada de remorso pelos meus crimes. E, mesmo assim, no posso fazer nada para ajudar a

mim mesmo. Certamente, Pierre, nenhum homem conheceu o inferno que conheci. Sim, eu matei Von Schiller e tentei destruir a jovem Marcita. Por que no o fiz, no sei dizer, pois j matei tanto homens quanto mulheres. Agora, se voc quiser, pegue sua espada e me mate; e, com meu ltimo suspiro, lhe darei a bno

do bom Deus. No? Voc agora conhece minha histria, e v diante de ti um homem assombrado por demnios por toda a eternidade. Minha mente girava de assombro enquanto eu saa do quarto de De Montour. Eu no sabia o que fazer. Parecia que ele provavelmente ainda mataria a ns todos, e mesmo assim eu no

conseguia me decidir a contar nada a Dom Vincente. Do fundo de minha alma, eu sentia pena de De Montour. Assim, mantive minha tranqilidade e, nos dias que se seguiram, eu aproveitava para procur-lo e conversar com ele. Uma amizade verdadeira brotou entre ns. Quase nesta poca, aquele diabo

negro, Gola, comeou a mostrar um ar de agitao reprimida, como se soubesse de algo que ele desejava desesperadamente contar, mas no queria ou no ousava. Assim, os dias se passavam em festa, bebida e caa, at que numa noite De Montour veio at meu quarto e apontou silenciosamente para a lua, a qual estava se erguendo.

- Veja. ele disse Eu tenho um plano. Fingirei que estou indo para dentro da selva, caar, e voc sair, aparentemente por muitos dias. Mas, noite, retornarei ao castelo e voc me trancar na masmorra que usada como despensa. Assim foi feito, e eu conseguia escapulir duas vezes ao dia e levar comida e bebida para meu

amigo. Ele insistia em permanecer no calabouo, mesmo durante o dia, embora o demnio nunca houvesse exercido sua influncia sobre ele durante o dia, e ele acreditasse na impotncia da criatura nessas horas; mas ele no se arriscaria. Foi durante este perodo que comecei a perceber que Carlos, o primo cara-de-marta de Dom Vincente, estava forando suas

atenes para Ysabel, a qual era sua prima em segundo grau e parecia estar ofendida com aqueles galanteios. Eu mesmo j o teria desafiado para um duelo, pois o desprezava, mas isso no era realmente um assunto da minha conta. No entanto, parecia que Ysabel o temia. Meu amigo, Luigi, enquanto isso,

havia se apaixonado pela graciosa jovem portuguesa e a cortejava assdua e diariamente. De Montour permanecia em sua cela e recapitulava seus atos medonhos, at golpear repetidas vezes as barras com suas mos nuas. Don Florenzo perambulava pelos terrenos do castelo, como um obstinado Mefistfeles.

Os outros convidados cavalgavam, brigavam e bebiam. E Gola deslizava por perto e me olhava como se estivesse sempre a ponto de revelar uma informao de grande importncia. Qual a surpresa, se meus nervos ficassem irritados a um ponto estridente? A cada dia, os nativos ficavam

mais rspidos, e cada vez mais mal-humorados e intratveis. Certa noite, no muito antes do znite da lua, entrei no calabouo onde De Montour estava. Ele ergueu rapidamente o olhar: - Voc se arrisca muito, vindo aqui noite. Encolhi meus ombros e me sentei.

Uma pequena janela gradeada deixava, na noite, os cheiros e sons da frica. - Escute os tambores nativos. eu disse Pois, nessa ltima semana, eles soaram quase incessantemente. De Montour assentiu: - Os nativos esto inquietos.

Parece-me que esto planejando perversidade. J notou que Carlos anda muito com eles? - No eu respondi ; mas parece que haver uma ruptura entre ele e Luigi. Luigi est cortejando Ysabel. Assim conversvamos, quando de repente De Montour ficou silencioso e taciturno, respondendo somente em

monosslabos. A lua se ergueu e penetrou pelas janelas gradeadas. O rosto de De Montour foi iluminado pelos seus raios. E ento, fui tomado de horror. Na parede atrs de De Montour, apareceu uma sombra, uma sombra claramente definida como a de uma cabea de lobo!

Naquele mesmo instante, De Montour sentiu sua influncia. Com um guincho, ele saltou de seu assento. Ele apontou selvagemente e, enquanto com minhas mos trmulas, batia e trancava a porta atrs de mim, eu o senti lanar seu peso contra ela. Enquanto subia correndo a escada, ouvi selvagens bramidos e golpes contra a porta trancada a ferro. Mas, apesar de

toda a fora do lobisomem, a grande porta resistia. Quando adentrei meu quarto, Gola entrou correndo e contou, ofegante, a histria que ele havia guardado durante dias. Ouvi incrdulo, e ento corri para encontrar Dom Vincente. Fui informado de que Carlos o havia pedido que o acompanhasse

aldeia, para arranjar uma venda de escravos. Meu informante foi Don Florenzo de Sevilha e, quando fiz para ele um breve resumo da histria de Gola, ele me acompanhou. Juntos, samos s pressas pelo porto do castelo, lanando uma ordem para os guardas, e seguimos pelo desembarcadouro em direo aldeia.

Dom Vincente, Dom Vincente, ande com cuidado, mantenha a espada solta na bainha! Tolo, idiota, para andar noite com Carlos, o traidor! Eles se aproximavam da aldeia, quando os alcanamos. - Dom Vincente! exclamei Volte instantaneamente para o castelo. Carlos est lhe vendendo

aos nativos! Gola me disse que ele deseja as suas riquezas e Ysabel! Um nativo aterrorizado balbuciou a ele sobre as marcas de ps calados, prximas aos locais onde os lenhadores foram assassinados, e Carlos fez os nativos acreditarem que o matador era voc! Esta noite, os nativos vo se revoltar e matar todos os homens do castelo, exceto Carlos! Acredita em mim, Dom Vincente?

- Isto verdade, Carlos? Dom Vincente perguntou, espantado. Carlos riu zombeteiramente. - O idiota fala a verdade ele disse , mas isso s acontecer sem voc. Ho! Ele gritou enquanto pulava em direo a Dom Vincente. Ao reluziu ao luar, e a espada do espanhol havia atravessado

Carlos, antes que este pudesse se mover. E as sombras se ergueram ao nosso redor. Ento foram costas contra costas, espada e adaga, trs homens contra cem. Lanas reluziam e um brado diablico se erguia de gargantas selvagens. Espetei trs nativos com vrias estocadas e logo ca, devido ao espantoso giro de um porrete de guerra; e, no instante seguinte,

Dom Vincente caiu sobre mim, com uma lana num brao e outra atravessada na perna. Don Florenzo se erguia acima de ns, a espada saltando como uma coisa viva, quando um ataque de arcabuzes varreu a margem do rio e fomos levados para dentro do castelo. As hordas negras vinham correndo, as lanas brilhando como uma onda de ao, um rugido

trovejante de selvageria se erguendo at os cus. Repetidas vezes, eles subiam as inclinaes e pulavam o fosso, at se amontoarem nas paliadas. E, repetidas vezes, o fogo dos cem defensores os fazia recuar. Eles haviam incendiado os armazns saqueados, e a luz do fogo neles competia com a da lua. Prximo, do outro lado do rio, havia um armazm maior, e as

hordas de nativos se agrupavam ao redor dele, destruindo-o em busca de saque. - Tomara que lancem tochas a disse Dom Vincente , pois no h nada armazenado l, exceto algumas toneladas de plvora. Eu no ousei guardar este material perigoso deste lado do rio. Todas as tribos do rio e da costa se reuniram para nos massacrar, e todos os meus navios esto nos

mares. Podemos agentar um pouco, mas no final eles se aglomeraro na paliada e nos massacraro. Corri at o calabouo onde estava De Montour. Do lado de fora da porta, chamei por ele, e ele me mandou entrar, numa voz que me dizia que o demnio o havia deixado por um instante. - Os negros se revoltaram! eu

disse a ele. - Imaginei isso. Como anda a batalha? Dei a ele os detalhes da traio e luta, e mencionei a casa de plvora do outro lado do rio. Ele se ergueu de um pulo. - Agora, pela minha alma enfeitiada! ele exclamou Lanarei os dados com o inferno,

mais uma vez! Rpido, deixe-me sair do castelo! Tentarei atravessar o rio a nado e explodir a plvora! - Isso loucura! exclamei Mil negros se escondem entre as paliadas e o rio, e o triplo alm! O prprio rio est apinhado de crocodilos! - Tentarei! ele respondeu, com uma grande luz no rosto Se eu

puder alcan-la, alguns milhares de nativos iluminaro o cerco; se eu morrer, minha alma estar livre e talvez ganhe algum perdo, pois terei dado minha vida para expiar meus crimes. Logo: - Rpido ele exclamou , pois o demnio est retornando! J sinto sua influncia! Apressa-te!

Corremos em direo aos portes do castelo e, enquanto De Montour corria, ele ofegava como um homem numa batalha aterradora. No porto, ele se lanou de pontacabea, e logo se ergueu, para saltar atravs dele. Gritos selvagens o receberam desde os nativos. Os atiradores de arcabuzes

gritavam pragas para ele e para mim. Olhando desde o alto das paliadas, eu o vi virar de um lado a outro, incerto. Uns vinte nativos corriam temerariamente para a frente, as lanas erguidas. Ento, um medonho uivo lupino se ergueu at os cus, e De Montour pulou para a frente. Horrorizados, os nativos pararam e, antes que um homem deles pudesse se mexer, ele estava no meio deles.

Guinchos selvagens, no de fria, mas de terror. Espantados, os atiradores de arcabuz suspenderam fogo. De Montour atacou atravs do grupo de negros e, quando eles se dispersaram e fugiram, trs deles no fugiram. De Montour deu doze passos em perseguio; ento, parou,

completamente imvel. Ele ficou assim por um momento, enquanto lanas lhe voavam ao redor, e depois girou e correu rapidamente em direo ao rio. A poucos passos do rio, outro bando de negros lhe barrou o caminho. luz das casas incendiadas, a cena estava claramente iluminada. Uma lana arremessada atravessou o ombro de De Montour. Sem parar em

suas passadas, ele a arrancou e enfiou num nativo, pulando-lhe o corpo para ficar no meio dos outros. Eles no conseguiam encarar o branco endemoniado. Fugiram aos gritos, e De Montour, saltando sobre as costas de um, o derrubou. Ento, ele se ergueu, oscilou e saltou at a margem do rio. Por um instante, ele parou ali e logo desapareceu nas sombras.

- Em nome do diabo! ofegou Dom Vincente, prximo ao meu ombro Que tipo de homem aquele? Aquilo era De Montour? Balancei afirmativamente a cabea. Os gritos selvagens dos nativos se erguiam acima do crepitar dos tiros dos arcabuzes. Eles estavam bastante aglomerados ao redor do grande armazm do outro lado do rio.

- Esto planejando uma grande investida. disse Dom Vincente Perece-me que eles vo se aglomerar sobre a paliada. H! Um estrondo que parecia rasgar os cus! Uma exploso de fogo que se elevava at as estrelas! O castelo tremeu com a exploso. Depois, o silncio, enquanto a fumaa, levada pelo vento, mostrava apenas uma grande

cratera onde antes havia um armazm. Eu poderia contar sobre como Dom Vincente liderou um ataque, apesar de enfraquecido, para fora do porto do castelo, e desceu a inclinao, para cair sobre os aterrorizados negros que haviam escapado da exploso. Eu poderia falar do massacre, da vitria e perseguio aos nativos que fugiam.

Eu poderia contar, tambm, senhores, de como fiquei separado do grupo e vaguei para longe, selva adentro, incapaz de achar meu caminho de volta costa. Poderia contar como fui capturado por um grupo errante de incursores escravagistas, e como escapei. Mas esta no minha inteno. Isso daria uma longa

histria; e de De Montour que estou falando. Pensei muito a respeito das coisas que haviam acontecido, e me perguntei se, de fato, De Montour alcanou o armazm para explodilo, ou se isso foi apenas um ato do acaso. Parecia impossvel que um homem pudesse nadar por aquele rio apinhado de rpteis, apesar de

guiado por demnios. E, se ele ateou fogo no armazm, deve ter ido para os ares com ele. Assim, numa noite, eu avanava cansado atravs da selva, avistei a costa, e me aproximei de uma pequena e desmantelada cabana de palha. Fui at ela, pensando em dormir l, se os insetos e rpteis permitissem. Adentrei a portada, e ento parei

bruscamente. Um homem se sentava num banco improvisado. Ele ergueu o olhar quando entrei, e os raios da lua lhe caam sobre o rosto. Recuei sobressaltado, com um medonho calafrio de horror. Era De Montour, e a lua estava cheia! Ento, enquanto eu estava parado e incapaz de fugir, ele se levantou e veio em minha direo. E seu

rosto, embora macilento como o de um homem que olhara para dentro do inferno, era o de um homem so. - Entre, meu amigo. ele disse, e havia uma grande paz em sua voz Entre e no me tema. O demnio me abandonou para sempre. - Mas me diga, como voc venceu? exclamei enquanto lhe agarrava a mo.

- Lutei uma batalha terrvel, enquanto corria para o rio ele respondeu , pois o demnio me dominava e guiava para cair sobre os nativos. Mas, pela primeira vez, minha alma e mente ganharam domnio por um instante; um instante longo o bastante para me deter do meu propsito. E acredito que os bons santos vieram me ajudar, pois dei minha vida para salvar vidas.

Mergulhei no rio e nadei; e, num instante, os crocodilos se amontoavam ao meu redor. Novamente possudo pelo demnio, lutei contra eles l no rio. Ento, a coisa subitamente me abandonou. Sa do rio e lancei fogo no armazm. A exploso me lanou a dezenas de metros e, durante dias, perambulei estpido pela selva.

Mas a lua cheia veio, e veio novamente, e no senti a influncia do demnio. Estou livre, livre!. E um tom maravilhoso de exultao, no, exaltao, vibrou em suas palavras: - Minha alma est livre. Por incrvel que parea, o demnio jaz afogado no leito do rio, ou ento habita o corpo de um dos

rpteis selvagens que nadam pelo Niger.

FIM

ROSTO DE CAVEIRA
T TULO O RIGINAL : SKULL F ACE

1) O Rosto na Nvoa

No somos mais do que uma fila mvel De mgicas formas sombrias que vo e vm. (Omar Kayyam)

O horror primeiramente tomou forma concreta no meio da mais inconcreta das coisas: um sonho confuso. Eu estava fora, numa viagem eterna e infinita atravs

das terras estranhas que pertencem a este estado de existncia, a mil milhas de distncia da terra e de todas as coisas terrenas; mas eu fiquei consciente de que algo se estendia atravs dos vcuos sem nome algo que talhava impiedosamente em direo s cortinas separadoras de minhas iluses e se introduzia em minhas vises. Eu no exatamente voltei vida

desperta comum, mas estava consciente de uma viso e reconhecimento, os quais eram desagradveis, e pareciam fora dos domnios do sonho, do qual eu estava gostando naquele momento. Para algum que nunca conheceu os prazeres do haxixe, minha explicao pode parecer catica e impossvel. Mesmo assim, eu estava ciente de um rasgar de nvoas, e ento o Rosto apareceu diante de meus olhos.

Primeiro pensei que fosse meramente uma caveira; depois, eu vi que era horrendamente amarela, ao invs de branca, e estava dotada de uma forma horrenda de vida. Olhos brilhavam fracamente l no fundo das rbitas e as mandbulas se moviam como se falassem. O corpo, exceto pelos ombros magros e altos, era vago e indistinto; mas as mos, que flutuavam nas brumas frente e

abaixo da caveira, eram horrivelmente vigorosas e me encheram de medo arrepiante. Eram como as mos de uma mmia: longas, magras e amarelas, com articulaes protuberantes e cruis garras curvas. Ento, para completar o vago horror, que estava rapidamente tomando conta de mim, uma voz falou imagine um homem, h

tanto tempo morto, que seu rgo vocal ficara enferrujado e desacostumado fala. Este foi o pensamento que me atingiu e fez minha pele se arrepiar, enquanto eu escutava. - Um bruto forte e um que poderia ser, de alguma forma, til. Veja que ele afeioado a todo o haxixe que pede. Ento, o rosto comeou a

retroceder, enquanto eu sentia que eu era o tema da conversa, e as nvoas se encapelavam e comeavam a se fecharem novamente. Mas, por um mero instante, uma cena se sobressaiu com claridade surpreendente. Eu ofeguei ou tentei faz-lo. Por cima do alto e estranho ombro da apario, outro rosto apareceu claramente por um instante, como se o dono me olhasse atentamente. Lbios vermelhos, meio abertos,

longos clios escuros, ensombrecidos olhos intensos e uma nuvem tremeluzente de cabelo. Sobre o ombro do Horror, uma beleza de tirar o flego me olhou por um instante.

2) O Escravo do Haxixe

Do centro da Terra, atravs do Stimo Porto, Eu sa e me sentei no Trono de Saturno. (Omar Khayyam).

Meu sonho do rosto de caveira foi sustentado sobre aquela lacuna, normalmente intransponvel, que fica entre o encantamento do haxixe e a montona realidade.

Sentei-me de pernas cruzadas sobre uma esteira, no Templo de Sonhos de Yun Shatu, e juntei as foras de meu crebro arruinado, para a tarefa de lembrar eventos e fatos. Este ltimo sonho foi to completamente diferente de qualquer um que j tive antes, que meu fraco interesse foi instigado a ponto de eu me indagar sobre sua origem. Quando comecei a

experimentar haxixe, eu procurava encontrar uma base fsica ou psicolgica para os vos selvagens de iluso relativos a isso, mas depois eu me satisfazia em apreciar sem procurar causa e efeito. De onde veio esta inexplicvel sensao de familiaridade, no que diz respeito quela viso? Pus minha cabea palpitante entre as mos e procurei laboriosamente

por uma pista. Um homem mortovivo e uma jovem de rara beleza, que havia olhado por cima do ombro dele. Ento, eu me lembrei. De volta bruma dos dias e noites, a qual pe um vu numa memria viciada em haxixe, meu dinheiro havia acabado. Pareciam anos, ou possivelmente sculos, mas meu raciocnio inerte me dizia que haviam sido provavelmente poucos dias. Seja

como for, eu havia me apresentado srdida espelunca de Yun Shatu, como sempre, e fora expulso pelo grande Negro Hassim quando se soube que eu no tinha mais dinheiro. Com meu universo se quebrando em pedaos ao meu redor, e meus nervos zumbindo como cordas esticadas de piano, eu me agachei na sarjeta e tagarelei de forma bestial, at Hassim sair

arrogantemente e silenciar meus gritos com um golpe que me derrubou, meio atordoado. Em seguida, enquanto eu me erguia, cambaleando e sem outro pensamento exceto o do rio que flua com um murmrio fresco to perto de mim... quando me levantei, uma mo leve pousou como o toque de uma rosa em meu brao. Virei-me com um estremecimento assustado e fiquei

fascinado diante da viso de beleza que encontrou meu olhar. Olhos escuros, lmpidos de piedade, me examinavam e a pequena mo sobre minha manga rasgada me arrastou at a porta do Templo do Sonho. Recuei, mas uma voz baixa, suave e musical insistiu comigo e me preencheu com uma confiana que era estranha; cambaleei ao lado de minha bela guia.

Na porta, Hassim nos encontrou, as mos cruis erguidas e um franzir sinistro na testa simiesca, mas quando me encolhi ali, esperando um golpe, ele parou diante da mo erguida da jovem e de sua voz de comando, a qual havia assumido um tom imperioso. No entendi o que ela havia dito, mas vi vagamente, como numa bruma, que ela dera dinheiro ao

negro e me levou a um leito, onde ela me deitou e arrumou as almofadas como se eu fosse rei do Egito, ao invs de um renegado esfarrapado e sujo, que s vivia para o haxixe. Sua mo esguia me refrescou a testa por um instante, e logo ela havia partido e Yussef Ali veio trazendo o material pelo qual minha prpria alma guinchava... e logo, eu estava perambulando novamente por aquelas regies estranhas e

exticas, s quais s um escravo de haxixe conhece. Agora, ao me sentar na esteira e ponderar sobre o sonho do rosto de caveira, eu me surpreendia mais ainda. Desde que a garota desconhecida havia me levado de volta espelunca, eu havia ido e voltado, quando tinha muito dinheiro para pagar Yun Shatu. Algum certamente o estava pagando para mim; e, embora meu

subconsciente me houvesse dito que era a jovem, meu crebro entorpecido havia falhado em compreender inteiramente o fato, ou se perguntar por qu. Para que se perguntar? Ento, algum pagava, e os sonhos de cores vvidas continuavam, o que me importava? Mas agora eu me perguntava. Pois a garota, que havia me protegido de Hassim e trazido haxixe para mim, era a mesma jovem que eu tinha visto

no sonho do rosto de caveira. Atravs da apatia de minha degradao, a atrao por ela me atingiu como uma faca perfurando meu corao, e estranhamente reviveu as lembranas dos dias em que eu era um homem como os outros no um triste e amedrontado escravo dos sonhos ainda. Estavam distantes e indistintas, ilhas tremeluzentes na nvoa dos anos e que mar

escuro havia at elas! Olhei para minha manga esfarrapada e para a suja mo em forma de garra que se sobressaa dela; olhei atravs da fumaa flutuante que velava a sala srdida, para os beliches baixos ao longo da parede, nos quais se deitavam sonhadores que arregalavam os olhos para o vazio escravos, como eu, do haxixe e do pio. Olhei para os chineses

calados com chinelos, deslizando suavemente para l e para c, levando cachimbos ou bolas assadas de purgatrio concentrado sobre pequenas fogueiras palpitantes. Olhei para Hassim, que se erguia de braos cruzados, ao lado da porta, como uma grande esttua de basalto negro. E estremeci e escondi meu rosto nas mos, porque, com o fraco

despontar da virilidade que retornava, eu sabia que este ltimo e mais cruel sonho era ftil eu havia cruzado um oceano sobre o qual eu nunca conseguiria voltar; havia arrancado a mim mesmo do mundo de homens e mulheres normais. Nada me restava agora, exceto afogar este sonho como eu havia afogado todos os outros que tive... rapidamente e com a esperana de que eu logo alcanaria o Oceano

Definitivo, que jaz alm de todos os sonhos. Assim eram estes breves momentos de lucidez, de anseio, que rasgam os vus de todos os escravos de narcticos: inexplicveis, sem esperana de se obter algo. Deste modo, voltei aos meus sonhos vazios, minha fantasmagoria de iluses; mas, s

vezes, como uma espada partindo a bruma, atravs das terras altas e das terras baixas e mares de minha iluso, pairava, como uma msica semi-esquecida, o esplendor de olhos escuros e cabelos tremeluzentes. Voc pergunta como eu, Stephen Costigan, americano e um homem com alguns talentos e cultura, veio parar num antro sujo da Limehouse de Londres? A

resposta simples: no sou nenhum depravado, procurando novas sensaes nos mistrios do Oriente. Respondo: Argonne ({5})! Cus, que profundezas e alturas de horror se escondem naquele mundo parte! Trauma de guerra e bombardeio rasgando o corpo. Dias sem fim, noites sem fim e urrante inferno vermelho sobre uma Terra de Ningum, onde eu jazia baleado e baionetado em tiras de carne ensangentada. Meu

corpo se recuperou como, eu no sei ; minha mente, nunca. E os fogos saltitantes e sombras que se deslocam em meu crebro torturado me levavam cada vez mais para baixo, ao longo dos degraus da degradao, sem me importar, at que achei um final no Templo dos Sonhos de Yun Shatu, onde matei meus sonhos vermelhos em outros sonhos os sonhos do haxixe, atravs dos

quais um homem desce at os fossos mais baixos dos infernos mais vermelhos, ou voa alto para aquelas alturas inominveis, onde as estrelas so pontos minsculos de diamantes sob seus ps. No tive vises do beberro nem do bruto. Alcancei o inalcanvel, fiquei face a face com o desconhecido e, em tranqilidade csmica, conheci o inimaginvel. E estava contente, de certa forma,

at que a viso do cabelo lustroso e lbios escarlates varreu meu universo construdo em sonhos, e me deixou tremendo entre as runas dele.

3) O Mestre do Destino

E Ele, que lhe lanou para dentro do Campo, Ele sabe sobre tudo... Ele sabe! Ele sabe! (Omar Khayyam).

Uma mo me sacudia rudemente, enquanto eu saa languidamente de minha ltima orgia. - O Mestre lhe quer! Levante-se, suno!

Era Hassim quem me sacudia e falava. - Para o Inferno com o Mestre! respondi, pois eu odiava Hassim... e o temia. - Levante-se, ou no ter mais haxixe. foi a resposta brutal, e eu me ergui em pressa trmula. Segui o enorme negro, e ele me

conduziu at os fundos da construo, andando por entre os sonhadores que se contorciam no cho. - Ponha todas as mos no convs! zumbia um marinheiro num beliche Todas as mos! Hassim abriu a porta nos fundos e gesticulou para que eu entrasse. Eu nunca antes havia passado por aquela porta, e havia pensado que

ela levava para os aposentos privados de Yun Shatu. Mas estava mobiliado apenas com uma cama pequena; alguma espcie de dolo de bronze, diante do qual queimava incenso, e uma mesa compacta. Hassim me deu uma olhada sinistra e agarrou a mesa, como que para gir-la. Ela rodou como se estivesse numa plataforma giratria, e uma parte do cho

rodou com ela, revelando uma porta escondida no cho. Degraus guiavam para baixo, no escuro. Hassim acendeu uma vela e, com um gesto brusco, me convidou para descer. Eu o fiz, com a obedincia indolente de um viciado em entorpecente, e ele seguiu, fechando a porta acima de ns com o uso de uma alavanca fixada ao lado inferior do cho. Na semi-escurido, descemos os

degraus frgeis uns nove ou dez, eu diria e ento chegamos a um corredor estreito. Aqui, Hassim tomou novamente a liderana, segurando a vela no alto diante de si. Eu mal conseguia ver os lados desta passagem em forma de caverna, mas sabia que ela no era larga. A luz tremulante mostrava que ele era desprovido de qualquer tipo de moblia, exceto por algumas

arcas estranhas que se alinhavam nas paredes recipientes contendo pio e outro entorpecente, eu pensei. Uma contnua disparada e o brilho ocasional de pequenos olhos vermelhos ocupavam as sombras, denunciando a presena de grandes quantidades dos enormes ratos que infestavam a margem do Tmisa daquela seo.

Ento, mais degraus avultaram na escurido nossa frente, quando o corredor chegou a um fim abrupto. Hassim me conduziu para cima e, no alto, bateu quatro vezes contra o que parecia ser a parte inferior de um cho. Uma porta escondida se abriu, e uma inundao de luz suave e ilusria a atravessou. Hassim me empurrou rudemente para cima, e me vi piscando num local como eu nunca tinha visto

em meus vos mais selvagens de viso. Eu estava numa selva de palmeiras, atravs da qual se retorcia um milho de drages de cores vvidas! Ento, quando meus olhos se acostumaram luz, vi que eu no havia sido subitamente transferido para outro planeta, como havia pensado inicialmente. As palmeiras estavam l, assim como os drages, mas as rvores eram artificiais e se erguiam em

grandes vasos; e os drages se contorciam atravs de pesadas tapearias, as quais escondiam as paredes. A prpria sala era uma coisa monstruosa ela me parecia inumanamente grande. Uma fumaa espessa, amarelada e de sugesto tropical, parecia pairar sobre tudo, ocultando o teto e estorvando olhares para o alto. Esta fumaa, eu via, emanava de

um altar em frente parede minha esquerda. Estremeci. Atravs da bruma amarela que se encapelava, dois olhos, horrendamente grandes e intensos, cintilavam para mim. Os contornos vagos de algum dolo bestial tomavam forma indistinta. Lancei um olhar inquieto ao redor, observando os divs e leitos orientais, e as moblias bizarras, e ento meus olhos pararam e descansaram num biombo

envernizado bem minha frente. Eu no conseguia penetr-lo com os olhos, e nenhum som saa de trs dele, mas eu sentia olhos secando dentro da minha conscincia atravs dele; olhos que queimavam atravs de minha prpria alma. Uma estranha aura de maldade flua daquele estranho biombo, com seus entalhes bizarros e decoraes profanas.

Hassim fez uma profunda saudao muulmana diante dele, e ento, sem falar, caminhou para trs e cruzou os braos, imvel como uma esttua. Uma voz quebrou subitamente o pesado e opressivo silncio: - Voc, que um suno, gostaria de ser um homem novamente? Estremeci. O tom era inumano e

frio mais do que isso, havia uma sugesto de longo desuso dos rgos vocais: a voz que eu havia escutado em meu sonho! - Sim. respondi, como que em transe Eu gostaria de ser um homem novamente. O silncio se seguiu por um momento; ento, a voz chegou novamente, com um sinistro tom sussurrante atrs de seu som,

como morcegos voando atravs de uma caverna. - Farei de voc um homem novamente, porque sou um amigo de todos os homens alquebrados. No o farei por um preo, nem por gratido. E eu lhe dou um sinal para selar minha promessa e voto. Enfie sua mo no biombo. Diante destas palavras estranhas e quase ininteligveis, fiquei

perplexo, e ento, quando a voz invisvel repetiu a ltima ordem, caminhei para a frente e introduzi minha mo numa fenda, a qual se abriu silenciosamente no biombo. Senti meu pulso ser pego num aperto frreo, e algo sete vezes mais frio que gelo tocou o interior de minha mo. Logo, meu pulso foi solto e, puxando minha mo para fora, vi um estranho smbolo, traado em azul, prximo base de meu polegar algo semelhante

a um escorpio. A voz falou novamente, numa linguagem sibilante qual eu no entendia, e Hassim caminhou de forma diferente para diante. Ele contornou o biombo, e ento se voltou para mim, segurando um copo com um lquido cor de mbar, o qual ele me ofereceu com uma reverncia irnica. Eu o peguei, relutante.

- Beba e no tema. disse a voz invisvel apenas um vinho egpcio, com qualidades revitalizadoras. Assim, erguei o copo e o esvaziei. O gosto no era ruim e, enquanto devolvia o grande copo para Hassim, eu parecia sentir vida e vigor novos correrem por minhas veias fatigadas. - Permanea na casa de Yun

Shatu. disse a voz Lhe sero dadas comida e cama, at que voc fique forte o bastante para trabalhar sozinho. Voc no usar haxixe, nem precisar. V! Atordoado, segui Hassim de volta, atravs da porta oculta, descendo os degraus, ao longo do corredor escuro e para cima atravs da outra porta, que nos deixou dentro do Templo dos Sonhos.

Enquanto caminhvamos, da sala dos fundos para dentro da sala principal dos sonhos, me voltei interrogativamente para o negro. - Mestre? Mestre de qu? Da Vida? Hassim riu, feroz e sardonicamente: - Mestre do Destino!

4) A Aranha e a Mosca
Era a Porta para a qual eu no encontrava Chave; Era o Vu atravs do qual eu no conseguia ver.

(Omar Khayyam)

Eu me sentei nas almofadas de Yun Shatu, e ponderei com uma clareza mental que era nova e estranha para mim. Quanto a isso, todas as minhas sensaes eram novas e estranhas. Eu me sentia como se tivesse acordado de um sonho monstruosamente longo; e, embora meus pensamentos estivessem lentos, eu me senti

como se as teias de aranha, que os haviam perseguido por tanto tempo, houvessem sido parcialmente tiradas. Arrastei minha mo pela testa, percebendo o quanto ela tremia. Eu estava fraco e trpego, e sentia as agitaes da fome no por entorpecente, mas por comida. O que havia no gole que eu tomara naquela sala de mistrio? E por que o Mestre havia me

escolhido, dentre todos os outros infelizes de Yun Shatu, para a regenerao? E quem era esse Mestre? De algum modo, a palavra me soou vagamente familiar tentei trabalhosamente me lembrar. Sim... eu j a ouvira, deitado e meio acordado nos beliches ou no cho... sussurrada sibilantemente por Yun Shatu, ou por Hassim ou pelo mouro Yussef Ali;

murmurada em suas conversas em voz baixa e sempre misturada com palavras que eu no conseguia entender. No era Yun Shatu, ento, mestre do Templo dos Sonhos? Eu havia pensado, e os outros viciados pensavam, que o chins definhado tivesse indisputado domnio sobre este reino inspido, e que Hassim e Yussef Ali fossem seus servos. E que os quatro jovens chineses que queimavam pio com Yun Shatu,

o afego Yar Khan, o haitiano Santiago e o renegado sikh ({6}) Ganra Singh todos pagos por Yun Shatu, ns supnhamos estivessem amarrados ao senhor do pio por laos de ouro ou medo. Pois Yun Shatu era um poder na Chinatown de Londres, e eu havia escutado que seus tentculos se estendiam pelos mares, at lugares eminentes de pinas

poderosas e misteriosas. Estaria Yun Shatu atrs do biombo envernizado? No; eu conhecia a voz do chins, e alm do mais, eu o tinha visto zaranzar em frente ao Templo, exatamente quando eu entrava pela porta negra. Outro pensamento me ocorreu. Freqentemente, deitado meio entorpecido, a altas horas da noite ou no primeiro cinza da aurora, eu vira homens e mulheres

adentrarem furtivamente o Templo pessoas cujas roupas e modos eram estranhamente fora de lugar e inadequados. Homens altos e eretos, freqentemente usando trajes de noite, com seus chapus puxados at as sobrancelhas, e lindas damas, veladas, usando sedas e peles. Nunca dois deles vieram juntos, mas sempre separados e, escondendo seus rostos, se

apressavam at a porta dos fundos e depois saam novamente s vezes, horas mais tarde. Sabendo que a nsia por narcticos s vezes encontra abrigo em altas posies, eu nunca havia questionado demais, supondo que eles fossem homens e mulheres da sociedade, os quais haviam cado vtimas do vcio, e que, em algum lugar nos fundos da construo, houvesse um aposento privado para isso. Mas agora eu me

perguntava (s vezes, essas pessoas haviam permanecido por apenas poucos momentos): era pelo pio que vinham, ou ser que eles tambm atravessavam aquele estranho corredor e conversavam com Aquele atrs do biombo? Minha mente se distraa com a idia de um grande especialista, para o qual chegavam todas as classes de pessoas dispostas a porem um fim em seus vcios por

entorpecentes. Mas era estranho que tal pessoa selecionasse um estabelecimento de drogados para fazer isso tambm era estranho que o dono daquela casa aparentemente olhasse para ele com tanta reverncia. Deixei isso de lado, quando minha cabea comeou a doer com o desacostumado esforo de pensar, e gritei por comida. Yussef a trouxe para mim numa bandeja,

com uma prontido que me surpreendeu. E mais, ele me saudou enquanto se retirava, deixando-me a ruminar sobre minha estranha mudana de status no Templo dos Sonhos. Comi, perguntando-me o que Aquele no biombo queria comigo. Nem por um instante, eu supus que suas aes fossem induzidas pelas razes que ele aparentava; a vida do submundo havia me ensinado

que nenhum dos seus habitantes era filantrpico. E a cmara misteriosa era do submundo, apesar de sua natureza elaborada e bizarra. E onde ela ficaria? Qual a distncia que caminhei ao longo do corredor? Encolhi meus ombros, me perguntando se aquilo tudo no seria um sonho, induzido pelo haxixe; ento, meu olho pousou sobre minha mo e sobre o escorpio traado ali.

- Ponha todas as mos! falava, em voz montona, o marinheiro no beliche Todas as mos! Contar detalhes sobre os poucos dias seguintes seria enfadonho para qualquer um que nunca experimentou a terrvel escravido do narctico. Esperei que a nsia me acometesse novamente esperei com segura e sardnica falta de esperana. O dia todo, a noite toda... outro dia...

e ento, o milagre se imps sobre meu crebro duvidoso. Contrariando todas as teorias e supostos fatos da cincia e sensocomum, a nsia havia me deixado to sbita e completamente quanto um sonho ruim! Inicialmente, eu no conseguia crer em meus sentidos, mas eu mesmo acreditava que ainda estivesse nas garras de um pesadelo causado por drogas. No entanto, era verdade. Desde o momento em

que bebi do copo na sala misteriosa, no senti o menor desejo pela substncia que havia sido a prpria vida para mim. Isto, eu sentia vagamente, era de alguma forma profano, e certamente oposto a todas as leis da natureza. Se o terrvel ser atrs do biombo havia descoberto o segredo de como quebrar o terrvel poder do haxixe, quais outros segredos monstruosos ele havia descoberto e quais os

impensveis domnios dele? A sugesto de maldade rastejou como uma serpente, atravs do meu pensamento. Permaneci na casa de Yun Shatu, me espreguiando num beliche ou sobre almofadas espalhadas sobre o cho, comendo e bebendo, mas agora que eu estava voltando a ser um homem normal, a atmosfera se tornou mais revoltante para mim, e a viso dos infelizes, se

contorcendo em seus sonhos, me lembrou desagradavelmente do que eu mesmo havia sido, e aquilo me causou repulsa e nuseas. Assim, um dia, quando no havia ningum me observando, eu me levantei, sa para a rua e caminhei ao longo da margem. O ar, embora carregado de fumaa e cheiros repugnantes, encheu meus pulmes com estranho frescor e despertou um novo vigor no que outrora

havia sido uma estrutura fsica poderosa. Tomei novo interesse pelos sons dos homens vivendo e trabalhando, e a viso de um navio, sendo descarregado num dos desembarcadouros, me deixou realmente emocionado. A fora dos estivadores era concentrada, e logo me vi levantando e carregando, e, embora o suor escorresse por minha testa e meus membros tremessem com o esforo, exultei com o pensamento

de que eu, finalmente, era capaz de trabalhar sozinho novamente, no importando o quo baixo e desinteressante o trabalho pudesse ser. Quando retornei casa de Yun Shatu naquela noite terrivelmente cansado, mas com a renovada sensao de virilidade, que vem do trabalho honesto Hassim me encontrou na porta.

- Onde esteve? ele exigiu asperamente. - Estive trabalhando nas docas. respondi laconicamente. - Voc no precisa trabalhar nas docas. ele rosnou O Mestre conseguiu trabalho para voc. Ele foi frente, e atravessei novamente os degraus escuros e o corredor sob a terra. Naquele

momento, minhas faculdades estavam alerta, e percebi que a passagem no poderia ter mais do que uns nove a doze metros de comprimento. Mais uma vez, fiquei diante do biombo envernizado, e mais uma vez ouvi a voz inumana de morte viva. - Posso lhe dar um trabalho. disse a voz Quer trabalhar para mim?

Rapidamente assenti. Afinal, apesar do medo que a voz inspirava, eu estava profundamente em dbito com o dono dela. - timo. Pegue isto. Quando comecei a andar em direo ao biombo envernizado, uma ordem brusca me parou, Hassim caminhou frente e, estendendo o brao, pegou o que

me foi oferecido. Era, aparentemente, um molho de papis e gravuras. - Estude isto disse Aquele atrs do biombo , e aprenda tudo que puder sobre o homem retratado a. Yun Shatu lhe dar dinheiro; compre, para voc, roupas como as que os marinheiros usam, e ocupe um lugar na frente do Templo. Ao fim de dois dias, Hassim lhe trar para mim

novamente. V! A ltima impresso que tive, enquanto a porta secreta se fechava acima de mim, era de que os olhos do dolo, os quais cintilavam atravs da fumaa perptua, me olhavam malvola e zombeteiramente. A frente do Tempo dos Sonhos consistia em quartos para alugar, disfarando o verdadeiro

propsito da construo sob a mscara de uma casa de hospedaria da margem. A polcia havia feito vrias visitas a Yun Shatu, mas nunca conseguiu nenhuma evidncia que o incriminasse. Assim, fiquei num desses quartos, e comecei meu trabalho, estudando o material dado a mim. As figuras era todas de um

homem, um homem grande, no muito diferente de mim em constituio e nas linhas gerais do rosto, exceto pelo fato de que usava uma barba espessa e tendia a ser loiro onde eu era moreno. O nome, como escrito nos papis que acompanhavam, era Major Fairlan Morley, comissrio especial de Natal ({7}) e Transvaal. Este cargo e ttulo me eram novos, e eu me perguntei sobre a conexo entre um

comissrio africano e uma casa de pio s margens do Tmisa. Os papis consistiam em dados extensos, evidentemente copiados de fontes autnticas, e todos relacionados ao Major Morley; e vrios documentos particulares, esclarecendo consideravelmente sobre a vida privada do major. Uma descrio exaustiva foi dada sobre a aparncia e hbitos

pessoais do homem, alguns dos quais me parecem muito triviais. Eu me perguntava qual poderia ser o propsito, e como Aquele atrs do biombo havia adquirido papis de tal natureza ntima. Eu no conseguia achar pista que respondesse esta questo, mas concentrei todas as minhas energias tarefa que me fora dedicada. Eu tinha uma grande dvida de gratido ao homem

desconhecido que me requereu isto, e estava determinado a retribu-lo com o melhor de minha habilidade. Nada, naquele momento, sugeria uma armadilha para mim.

5) O Homem no Leito

Que chuva de lanas te enviou para brincar ao amanhecer com a Morte?. (Kipling)

Aps os dois dias, Hassim me acenou quando eu me encontrava na casa do pio. Avancei com um passo flexvel e animado, seguro na confiana de que havia colhido tudo o que podia dos papis de

Morley. Eu era um novo homem; minha rapidez mental e prontido fsica me surpreendiam s vezes, pareciam no-naturais. Hassim me olhava atravs de plpebras semicerradas, e gesticulou para que eu o seguisse, como sempre. Enquanto cruzvamos a sala, meu olhar caiu sobre um homem deitado num leito prximo parede, fumando pio. No havia nada de suspeito

em suas roupas esfarrapadas e desleixadas, seu rosto sujo e barbudo ou o olhar vazio, mas meus olhos, afiados at um ponto fora do comum, pareciam sentir certa incongruncia nos membros bem-proporcionados, aos quais nem mesmo as roupas desleixadas conseguiam esconder. Hassim falou impacientemente, e eu me virei. Entramos na sala dos fundos e, enquanto ele fechava a

porta e se voltava para a mesa, ela se moveu sozinha e uma figura avultou na porta oculta. O sikh Garan Singh, um gigante magro de olhos sinistros, saiu e seguiu at a porta de entrada para a sala do pio, onde ele parou at termos descido e fechado a porta secreta. Mais uma vez, eu me encontrava no meio da espessa fumaa amarela e ouvia a voz oculta:

- Voc acha que sabe o suficiente sobre o Major Morley para se passar facilmente por ele? Surpreso, eu respondi: - Sem dvida, eu poderia, a menos que eu encontrasse algum ntimo dele. - Cuidarei disso. Siga-me de perto. Amanh, voc viaja no primeiro navio para Calais. L,

voc encontrar um agente meu, o qual ir se dirigir at voc, no momento em que voc colocar o p no cais, e lhe dar outras instrues. Voc navegar em segunda classe, e evitar qualquer conversa com estranhos ou com qualquer um. Leve os papis com voc. O agente lhe ajudar a se maquiar, e seu disfarce comear em Calais. Isso tudo. V! Eu me retirei, e meus

questionamentos aumentaram. Toda esta trapalhada evidentemente tinha um sentido, mas que eu no conseguia compreender. De volta sala do pio, Hassim me ordenou que sentasse numas almofadas e esperasse seu retorno. minha pergunta, ele rosnou que estava saindo como lhe fora ordenado, para comprar uma passagem para mim no navio do Canal. Ele se retirou, e eu me sentei, apoiando

minhas costas na parede. Enquanto eu ruminava, parecia subitamente que havia olhos fixos to intensamente em mim, a ponto de perturbarem meu subconsciente. Olhei rapidamente para cima, mas ningum parecia estar olhando para mim. A fumaa se espalhava pelo ar quente, como sempre; Yussef Ali e o chins andavam para l e para c, se encarregando dos desejos dos que dormiam.

Sbito, a porta da sala dos fundos se abriu, e uma figura estranha e horrenda apareceu mancando. Nenhum dos que entravam na sala dos fundos de Yun Shatu eram aristocratas ou membros da sociedade. Este era uma das excees, e um do qual eu me lembrava como tendo freqentemente entrado e sado de l. Uma figura alta e magra, com agasalhos disformes e

esfarrapados, roupas indefinveis e rosto totalmente oculto. Melhor que o rosto estivesse escondido, eu pensei, pois, sem dvida, o agasalho ocultava uma viso medonha. O homem era um leproso, que havia, de alguma forma, conseguido escapar da ateno dos protetores pblicos e que era visto ocasionalmente freqentando as regies mais baixas e misteriosas de East-End ({8}) um mistrio at mesmo

para os habitantes mais baixos da Limehouse. Sbito, minha mente supersensvel percebeu uma rpida tenso no ar. O leproso mancou at a porta e a fechou atrs de si. Meus olhos procuraram instintivamente o leito, onde se deitava o homem que havia despertado minhas suspeitas, naquele dia mais cedo. Eu era capaz de jurar que frios olhos de

ao miravam ameaadoramente e se fechavam de forma abrupta. Dirigi-me at o leito numa nica passada e me curvei sobre o homem prostrado. Algo em seu rosto parecia no-natural uma cor bronzeada e saudvel parecia existir sob a palidez de sua pele. - Yun Shatu! gritei H um espio na casa! Ento, as coisas aconteceram com

velocidade perturbadora. O homem no leito ergueu-se de um pulo com um movimento de tigre, e um revlver brilhou em sua mo. Um brao forte me lanou para um lado, enquanto eu tentava me engalfinhar com ele, e uma voz violenta e decidida soou acima da tagarelice que explodiu. - Voc a! Pare! Pare! A pistola na mo do forasteiro

estava apontada para o leproso, que estava alcanando a porta a passos largos. Tudo ao redor era confuso; Yun Shatu guinchava de forma desconexa em Chins, e os quatro jovens chineses e Yussef Ali entraram correndo por todos os lados, as facas lhes cintilando nas mos. Eu via tudo isso com clareza no-

natural, enquanto eu distinguia o rosto do forasteiro. Quando o leproso que fugia no deu evidncia de parar, vi os olhos se endurecerem em pontos inflexveis de determinao, mirando com o cano da pistola as feies endurecidas com o propsito sombrio de matar. O leproso estava quase na parte externa da porta, mas a morte o atingiria antes que ele pudesse alcan-la.

E ento, no exato momento em que o dedo do forasteiro apertava o gatilho, lancei-me para a frente e meu punho direito golpeou-lhe o queixo. Ele caiu, como se atingido por um martinete de bscula, o revlver disparando inofensivamente no ar. Naquele instante, com o cegante claro de luz que s vezes vem a mim, percebi que o leproso no

era outro seno o Homem Atrs do Biombo! Curvei-me sobre o homem cado, o qual, embora no totalmente inconsciente, havia ficado temporariamente indefeso por aquele tremendo golpe. Ele se esforava, atordoado, para se levantar, mas eu o empurrei asperamente para baixo de novo e, agarrando a barba falsa que ele usava, eu a arranquei. Um magro

rosto bronzeado foi revelado, um rosto cujas linhas fortes nem mesmo a sujeira artificial e maquiagem poderiam alterar. Yussef Ali se curvava sobre ele agora, de adaga na mo e olhos semicerrados com inteno assassina. A forte mo marrom se ergueu... eu agarrei o pulso. - No to rpido, seu demnio negro! O que vai fazer?

- Este John Gordon ele sibilou , o maior inimigo do Mestre! Ele deve morrer, seu maldito! John Gordon! O nome era, de alguma forma, familiar, embora no me parecesse ter conexo com a polcia de Londres, nem explicasse a presena do homem na casa de entorpecentes de Yun Shatu. Entretanto, em um ponto, eu estava decidido.

- No o mate de jeito nenhum. Levante-se! Esta ltima frase foi para Gordon, que, com minha ajuda, se ergueu cambaleando, ainda muito atordoado. - Aquele soco seria capaz de derrubar um touro. eu disse, admirado Eu no sabia que era capaz disso. O falso leproso havia

desaparecido. Yun Shatu ficou me encarando, to imvel quanto um dolo, as mos dentro de suas mangas largas; e Yussef Ali ficou atrs, resmungando de forma sanguinria e passando o polegar no fio de sua adaga, enquanto eu guiava Gordon para fora da sala do pio e atravs do bar de aspecto inocente, que ficava entre aquela sala e a rua. Na rua, eu disse a ele:

- No tenho idia de quem voc , nem do que est fazendo aqui, mas voc est vendo que esse um lugar doentio. A partir de agora, siga meu conselho e fique longe. Sua nica resposta foi um olhar indagador, e ento ele deu a volta e andou rpido, porm vacilante, rua afora.

6) A Moa do Sonho
Alcancei estas terras agora Desde uma remota e obscura Thule. (Poe)

Do lado de fora de meu quarto, soou um leve som de passos. A maaneta da porta girou

cuidadosa e vagarosamente; a porta se abriu. Ergui-me de um pulo com uma arfada. Lbios vermelhos e entreabertos, olhos escuros como mares lmpidos de maravilha, uma massa de cabelos tremeluzentes... destacada contra o inspido vo de minha porta, se encontrava a moa dos meus sonhos! Ela entrou e, dando meia-volta com um movimento sinuoso,

fechou a porta. Dei um pulo para a frente, com minhas mos estendidas, e logo parei quando ela ps um dedo nos lbios. - Voc no deve falar alto. ela quase sussurrou Ele no disse que eu no poderia vir; mas... Sua voz era suave e melodiosa, com apenas um pouco de sotaque estrangeiro, o qual achei encantador. Quanto jovem

propriamente dita, cada entonao, cada movimento, proclamava o Oriente. Ela era um sopro perfumado do Leste. Desde o cabelo, negro como a noite e arrumado bem acima de sua testa alva como alabastro, at seus ps pequenos, calados em chinelos pontiagudos com salto alto, ela retratava o mais alto ideal de beleza asitica um efeito que era mais aumentado do que diminudo pela blusa e saia inglesas, as

quais ela vestia. - Voc linda! eu disse, deslumbrado Quem voc? - Sou Zuleika. ela respondeu, com um sorriso tmido Eu... eu estou feliz que voc goste de mim. Estou feliz por voc no ter mais sonhos de haxixe. Estranho que uma coisa to pequena fizesse meu corao

pular selvagemente! - Devo tudo a voc, Zuleika. eu disse asperamente Se eu no tivesse sonhado com voc, desde a primeira vez em que voc me tirou da sarjeta, eu no teria foras sequer para ter esperana de ser libertado da minha maldio. Ela se enrubesceu lindamente e entrelaou os dedos brancos,

como que em nervosismo. - Voc deixar a Inglaterra amanh? ela disse subitamente. - Sim. Hassim no retornou com minha passagem... hesitei subitamente, lembrando-me da ordem de silncio. - Sim, eu sei, eu sei! ela sussurrou suavemente, seus olhos se arregalando E John Gordon

esteve aqui! Ele viu voc! - Sim! Ela se aproximou de mim, com um movimento rpido e gracioso: - Voc vai se passar por outro homem! Escute: enquanto fizer isso, nunca deixe Gordon lhe ver! Ele lhe reconheceria, independente do seu disfarce! Ele um homem terrvel!

- No estou entendendo. eu disse, completamente perplexo Como foi que o Mestre me libertou de meu vcio por haxixe? Quem este Gordon, e como ele chegou at aqui? Por que o Mestre anda disfarado como um leproso... e quem ele? E, acima de tudo, por que tenho que me disfarar de um homem que eu nunca vi, e de quem nunca ouvi falar?

- No posso... no ouso lhe dizer! ela sussurrou, o rosto empalidecendo Eu... Em algum lugar da casa, soou fracamente um gongo chins. A garota se sobressaltou como uma gazela assustada. - Tenho que ir! Ele me chama! Ela abriu a porta, atravessou-a

rapidamente e parou por um momento para me eletrificar com sua exclamao ardente: - Oh, tenha cuidado; tenha muito cuidado, senhor! Em seguida, ela foi embora.

7) O Homem da

Caveira
Qual o martelo? Qual a corrente? Em qual fornalha teu crebro estava? Qual a forja? Qual aperto terrvel Ousa prender seus terrores mortferos? (Blake)

Pouco depois de minha bela e misteriosa visitante partir, me sentei meditabundo. Acreditei que eu finalmente havia me deparado com uma explicao de uma parte do enigma, de alguma forma. Esta era a concluso qual eu havia chegado: Yun Shatu, o senhor do pio, era simplesmente o agente ou empregado de alguma organizao, ou indivduo, cujo

trabalho era de uma escala bem maior do que simplesmente abastecer viciados em entorpecentes no Templo dos Sonhos. Este homem ou estes homens precisava de colaboradores em todas as classes de pessoas; em outras palavras: minha entrada havia sido permitida num grupo contrabandistas de pio de uma escala gigantesca. Gordon, sem dvida, havia investigado o caso,

e sua presena, por si s, mostrava que no era um caso comum, pois eu sabia que ele ocupava uma alta posio no governo ingls, embora eu no soubesse exatamente qual. Com ou sem pio, eu resolvi cumprir minha obrigao com o Mestre. Meu senso de moral havia sido embotado pelos caminhos obscuros pelos quais eu havia viajado, e o pensamento de crime

desprezvel no me entrava na cabea. Eu estava realmente endurecido. Mais: o mero dbito de gratido foi aumentado mil vezes pelo pensamento na garota. Se eu era capaz de me erguer e olhar nos olhos lmpidos dela como um homem, eu devia isso ao Mestre. Assim, se ele desejava meus servios como contrabandista de entorpecentes, ele os teria. Sem dvida, eu teria de me fazer passar por um homem

com to alta estima para o governo, que as aes usuais dos oficiais da alfndega seriam consideradas desnecessrias, traria eu algum raro gerador de sonhos para dentro da Inglaterra? Estes pensamentos estavam em minha mente enquanto eu ia para o andar inferior, mas, por trs deles, sempre pairavam outras e mais atrativas suposies: qual o motivo para a jovem estar aqui,

neste antro imundo uma rosa numa pilha de lixo , e quem era ela? Quando adentrei o recinto externo, Hassim tambm entrou, sua testa fechada numa careta sombria de ira e, eu acreditei, medo. Ele trazia um jornal dobrado na mo. - Eu disse para voc esperar na sala do pio. ele rosnou.

- Voc saiu h tanto tempo, que subi at meu quarto. Est com a passagem? Ele simplesmente grunhiu e passou por mim, em direo sala do pio, e, na porta, eu o vi cruzar o cho e desaparecer dentro da sala dos fundos. Fiquei l, minha perplexidade aumentando. Pois, enquanto Hassim passava por mim, eu havia notado uma pequena notcia

na frente do papel, contra a qual seu polegar negro estava pressionando, como que para marcar aquela coluna especial de notcias. E, com a rapidez incomum de ao e julgamento, que pareciam ser minhas naqueles dias, eu havia lido naquele rpido instante:

Comissrio Especial Africano

Encontrado Assassinado! O corpo do Major Fairlan Morley foi descoberto ontem, no poro apodrecido de um navio em Bordeaux...

No vi mais dos detalhes, mas aquilo foi o bastante para me fazer pensar! O assunto parecia estar assumindo um aspecto medonho. Mas...

Outro dia se passou. Diante de minhas perguntas, Hassim rosnou que os planos haviam mudado e que eu no iria para a Frana. Depois, tarde da noite, ele veio me chamar mais uma vez para a sala de mistrio. Fiquei diante do biombo envernizado, a fumaa amarela pungente em minhas narinas, os drages sinuosos se contorcendo

ao longo das tapearias, as palmeiras se erguendo densas e opressivas. - Houve uma mudana em nossos planos. disse a voz oculta Voc no navegar, como foi decidido antes. Mas tenho outro trabalho que voc pode fazer. Talvez este seja mais adequado ao seu tipo de utilidade, pois admito que voc me desapontou um pouco em termos de sutileza.

Outro dia, voc interferiu de tal modo, que, sem dvida, me causar grande inconvenincia no futuro. Eu no disse nada, mas uma sensao de ressentimento comeou a se agitar dentro de mim. - Mesmo aps a garantia de um de meus servos de maior confiana a voz sem tom continuou, sem

nenhum trao de emoo, exceto um som levemente ascendente , voc insistiu em libertar meu inimigo mais mortfero. Seja mais prudente no futuro. - Salvei sua vida! eu disse furiosamente. - E somente por esse motivo, eu perdo seu erro... desta vez! Uma fria lenta subitamente se

ergueu dentro de mim: - Desta vez! Tire o melhor partido disso desta vez, pois lhe asseguro que no haver prxima vez. Tenho com voc uma dvida maior do que eu posso um dia ter esperana de pagar, mas isso no faz de mim seu escravo. Salvei sua vida; o dbito est quase to pago quanto um homem pode pagar. Siga seu caminho, e eu seguirei o meu!

Uma risada baixa e horrenda me respondeu, como o sibilar de um rptil. - Seu tolo! Voc me pagar labutando por toda a sua vida! Voc disse que no meu escravo. Eu digo que voc ... exatamente como o negro Hassim, a ao seu lado, meu escravo... exatamente como Zuleika, que lhe enfeitiou com a beleza dela.

Estas palavras mandaram uma onda de sangue at meu crebro, e eu estava consciente de uma inundao de fria que afundou completamente minha razo por um segundo. Exatamente como todos os meus humores e sentidos pareciam exagerados naqueles dias, esta exploso de fria transcendia cada momento da raiva que eu houvesse tido antes.

- Demnios do Inferno! eu gritei em voz estridente Seu diabo... quem voc, e qual o seu poder sobre mim? Vou lhe ver ou morrer! Hassim saltou em minha direo, mas eu o lancei para trs e, com uma passada larga, alcancei o biombo e o lancei para o lado, com um incrvel esforo. Ento recuei, as mos abertas e guinchando. Uma figura alta e

magra se erguia diante de mim, uma figura vestida grotescamente numa toga com brocado de seda, a qual caiu ao cho. Das mangas desta toga, saam mos que me encheram de horror arrepiante... mos longas e predatrias, com finos dedos ossudos e garras curvas... a pele definhada, semelhante a um pergaminho amarelo-pardo, como as mos de um homem h muito

tempo morto. As mos... mas, oh Deus, o rosto! Um crnio no qual no parecia haver vestgios de carne, mas no qual pele esticada e amareloparda se grudava, destacando cada detalhe daquela terrvel cabea de morte. A testa era alta e, num aspecto, imponente; mas a cabea era curiosamente estreita atravs das tmporas e, sob sobrancelhas em forma de

marquise, olhos grandes reluziam como poos de fogo amarelo. O nariz tinha a ponte alta e era muito estreito; a boca era um mero talho sem cor entre lbios finos e cruis. Um longo pescoo ossudo sustentava esta viso assustadora, e completava o efeito de um demnio reptiliano de algum inferno medieval. Eu estava face a face com o homem de rosto de caveira dos

meus sonhos!

8) Sabedoria Negra
Atravs de uma runa rastejante, Pela vida, um pntano saltitante. Por um corao partido no peito do mundo

E o fim do desejo do mundo. (Chesterton)

O terrvel espetculo afastou, por um instante, todo o pensamento de rebelio de minha mente. Meu prprio sangue congelou nas veias e fiquei paralisado. Ouvi Hassim rir sombriamente atrs de mim. Os olhos do rosto cadavrico ardiam diabolicamente para mim, e eu empalideci devido concentrada

fria satnica neles. Ento, o horror riu de forma sibilante: - Concedo-lhe uma honra, Sr. Costigan: dentre muito poucos, at mesmo de meus prprios servos, voc pode dizer que viu meu rosto e viveu. Acho que voc me ser mais til vivo do que morto. Eu estava calado e completamente

acovardado. Era difcil acreditar que este homem vivia, pois sua aparncia certamente desmentia o pensamento. Ele parecia horrivelmente com uma mmia. Mas seus lbios se moviam quando ele falava, e seus olhos flamejavam com vida horrenda. - Voc far o que eu disser. ele falou abruptamente, e sua voz havia adquirido um tom de comando Voc, sem dvida,

conhece, ou j ouviu falar em Sir Haldred Frenton. - Sim. Todo homem culto, na Europa e Amrica, estava familiarizado com os livros de viagem de Sir Haldred Frenton, escritor e soldado da fortuna. - Voc ir casa de Sir Haldred esta noite...

- Sim? - E o matar! Eu literalmente oscilei. Esta ordem era inacreditvel... indizvel! Eu havia afundado muito; baixo o bastante para contrabandear pio, mas assassinar deliberadamente um homem que nunca vi; um homem conhecido por suas aes

bondosas! Isso era monstruoso demais, at mesmo para pretender. - Voc no recusa? O tom era to asqueroso e zombeteiro quanto o sibilar de uma serpente. - Recusar? gritei, finalmente encontrando minha voz Recusar? Seu demnio encarnado!

claro que recuso! Seu... Algo na fria convico de suas maneiras me fez parar... congeloume em silncio apreensivo. - Seu tolo! ele disse calmamente Quebrei os grilhes do haxixe... voc sabe como? Daqui a quatro minutos, voc saber como, e amaldioar o dia em que nasceu! Voc no achou estranha a rapidez do crebro e a elasticidade do

corpo... o crebro que deveria estar enferrujado e lento; o corpo que deveria estar fraco e indolente por anos de abuso? Aquele golpe que derrubou John Gordon... voc no se maravilhou com tal fora? A facilidade como voc gravou os registros do Major Morley... voc no se maravilhou com isso? Seu idiota, voc est amarrado a mim por correntes de ao, sangue e fogo! Eu lhe mantive vivo e mentalmente so... Somente

eu. Todos os dias, e elixir salvavida lhe era dado em seu vinho. Voc no conseguiria viver e manter seu juzo sem ele. E somente eu conheo seu segredo! Ele olhou de relance para um estranho relgio sobre uma mesa, prximo ao seu ombro: - Neste momento, mandei Yun Shatu excluir o elixir... eu esperava uma rebelio. A hora

est prxima... h, ela chegou! Ele disse algo mais, mas no ouvi. No vi, nem senti, no significado humano da palavra. Eu me retorcia aos ps dele, gritando e tagarelando nas chamas de infernos com quais os homens nunca haviam sonhado. Sim, eu soube como! Ele simplesmente me dera um entorpecente bem mais forte, o

qual havia afogado o haxixe. Minha habilidade no-natural era explicvel agora eu havia simplesmente agido sob o estmulo de algo que combinava todos os infernos em sua composio, e que estimulava algo semelhante herona , mas cujo efeito passava despercebido pela vtima. Eu no fazia idia do que fosse, nem acreditava que algum soubesse, exceto essa coisa infernal que me olhava com

divertimento sombrio. Mas aquilo mantinha meu crebro intacto, incutindo em meu organismo uma necessidade por essa droga, e agora minha nsia assustadora rasgava minha alma em pedaos. Nunca, em meus piores momentos de neurose de guerra ou de nsia por haxixe, eu havia experimentado algo como aquilo. Eu queimava com o calor de mil infernos e me congelava com uma

gelidez mais fria que qualquer gelo, por mil vezes. Desci aos fossos mais profundos de tortura e subi aos penhascos mais altos de tormento um milho de demnios urrantes me encurralavam, guinchando e esfaqueando. Osso por osso, veia por veia, clula por clula, eu sentia meu corpo se desintegrar e voar em tomos sangrentos por todo o universo e cada clula separada era um sistema inteiro

de nervos palpitantes que gritavam. E elas se aglomeravam, desde vcuos distantes, e se reuniam com um tormento maior. Atravs das ardentes brumas vermelhas, ouvi minha prpria voz gritar um lamento montono. Ento, com os olhos distendidos, vi um copo para vinho, seguro por uma mo em forma de garra, flutuando para dentro da viso um copo cheio de um lquido cor

de mbar. Com um guincho bestial, eu o agarrei com ambas as mos, vagamente consciente de que o p do corpo cedia sob meus dedos, e levei a beirada at meus lbios. Bebi com pressa frentica, o lquido escorrendo sobre meu peito.

9) Kathulos do Egito
A noite ser trs vezes noite sobre voc, E o Paraso ser um copo de ferro. (Chesterton)

O Ser de Rosto de Caveira me olhava criticamente, enquanto eu

me sentava ofegante num leito, completamente exaurido. Ele segurava o copo na mo e examinava o p deste, o qual estava esmagado e deformado. Meus dedos delirantes haviam feito isto, no momento em que eu bebia. - Fora super-humana, mesmo para um homem na sua condio. ele disse, com uma espcie de pedantismo rangente Duvido que

at mesmo Hassim pudesse fazer algo igual. Est pronto para as suas instrues agora? Assenti sem palavras. A fora infernal do elixir j estava fluindo por minhas veias, renovando meu vigor apagado. Eu me perguntava por quanto tempo um homem poderia viver como eu vivia, sendo constantemente enfraquecido e artificialmente reconstrudo.

- Um disfarce lhe ser dado, e voc ir sozinho propriedade de Frenton. Ningum suspeita de qualquer plano contra Sir Haldred, e sua entrada na propriedade e na prpria casa ser algo relativamente fcil. Voc no usar o disfarce... o qual ser de natureza nica... at estar pronto para adentrar a propriedade. Ento, voc prosseguir at o quarto de Sir

Haldred e o matar, quebrandolhe o pescoo com as mos nuas... isto essencial... A voz ficou montona, dando-me ordens de uma maneira assustadoramente indiferente e trivial. O suor frio brotou em minha testa. - Depois, voc deixar a propriedade, tendo o cuidado de deixar a marca de sua mo em

algum lugar claramente visvel; e o automvel, que estar lhe esperando em algum lugar seguro por perto, lhe trar de volta para c, voc tendo primeiro removido o disfarce. Eu tenho, em caso de complicaes, uma quantidade de homens, os quais juraro que voc passou a noite toda no Templo dos Sonhos, e nunca saiu dele. Mas aqui no pode haver descobertas! V cautelosamente e faa seu trabalho inabalavelmente,

pois voc conhece as opes. No retornei casa do pio, mas segui atravs de corredores sinuosos, enfeitados com pesadas tapearias penduradas, at um pequeno quarto, contendo apenas um leito oriental. Hassim me fez entender que eu deveria permanecer nele at depois do anoitecer, e ento me deixou. A porta estava fechada, mas no me esforcei para descobrir se ela

estava trancada. O Mestre de Rosto de Caveira me segurava com grilhes mais fortes do que fechaduras e ferrolhos. Sentado sobre o leito no assentamento bizarro de um aposento que deve ter sido uma sala numa zenana ({9}) indiana, confrontei os fatos e lutei minha batalha. Ainda havia em mim alguns traos de hombridade mais do que aquele demnio havia

pensado e, adicionado a isto, negro desespero. Escolhi e determinei meu prprio rumo. Sbito, a porta se abriu suavemente. Uma intuio me disse a quem esperar, e eu no me desapontei. Zuleika estava l: uma viso gloriosa diante de mim uma viso que zombava de mim, tornava meu desespero mais negro e, mesmo assim, me emocionava com anseio selvagem e alegria

irracional. Ela trazia uma bandeja de comida, a qual colocou ao meu lado, e em seguida ela se sentou no leito, com seus olhos grandes fixos em meu rosto. Ela era uma flor num antro de serpentes, e sua beleza tomava conta de meu corao. - Steephen! ela sussurrou, e eu me arrepiei quando ela falou meu nome pela primeira vez.

Seus olhos luminosos brilharam subitamente com lgrimas, e ela ps sua pequena mo em meu brao. Eu a segurei com ambas as minhas mos speras. - Eles lhe encarregaram de um servio que voc teme e odeia! ela balbuciou. - Sim eu quase ri , mas ainda vou engan-los! Diga-me,

Zuleika... qual o significado de tudo isto? Ela olhou temerosa ao redor de si. - No sei nada... ela hesitou Sua situao toda por minha culpa, mas eu... eu tinha esperana... Steephen, eu lhe observei durante meses, todas as vezes que voc ia para Yun Shatu. Voc no me via, mas eu lhe via; e eu via em voc, no o beberro

alquebrado que seus farrapos proclamavam, mas uma alma ferida, uma alma terrivelmente machucada nas trincheiras da vida. E, de corao, eu tive d de voc. Ento, quando Hassim abusou de voc naquele dia... lgrimas lhe brotaram novamente dos olhos No consegui suportar, e eu sabia que voc sofria por desejo de haxixe. Assim, eu paguei Yun Shatu e, dirigindo-me ao Mestre, eu... eu...

oh, voc vai me odiar por isso! ela soluou. - No... no... nunca... - Eu disse a ele que voc era um homem que poderia ser til para ele, e implorei a ele para que Yun Shatu lhe fornecesse o que voc precisava. Ele j havia lhe notado, pois o olho dele o do escravizador, e o mundo todo seu mercado de escravos! Assim,

ele ordenou que Yun Shatu fizesse como pedi; e agora... seria melhor se voc tivesse continuado como estava, meu amigo. - No! No! exclamei Conheci alguns dias de regenerao, mesmo que tenham sido falsos! Estive diante de voc, como um homem, e isso vale por todo o resto! E tudo o que eu sentia por ela

deve ter avultado em meus olhos, pois ela baixou os seus e ficou ruborizada. No me pergunte como o amor chega at um homem; mas eu sabia que amava Zuleika... amava aquela misteriosa garota oriental, desde a primeira vez em que eu a vi... e, de alguma forma, eu sentia que ela, em certa medida, retribua minha afeio. Esta percepo tornou ainda mais negra e rida a estrada que escolhi; mas pois o

puro amor sempre fortalece um homem isto me encorajou para o que eu deveria fazer. - Zuleika eu disse, falando apressadamente , o tempo voa, e h coisas que eu preciso saber; diga-me: quem voc, e por que fica neste covil do Hades? - Eu sou Zuleika... isso tudo o que sei. Sou circassiana de sangue e bero; quando eu era muito

pequena, fui capturada numa incurso turca e criada num harm de Istambul. Embora eu fosse jovem demais para me casar, meu dono me deu de presente a... a Ele. - E quem ele? Este homem de rosto de caveira? - Ele Kathulos do Egito... isso tudo o que sei. Meu mestre.

- Um egpcio? Ento, o que ele est fazendo em Londres? Por que todo este mistrio? Ela entrelaou nervosamente os dedos: - Steephen, por favor, fale mais baixo; tem sempre algum ouvindo em todos os lugares. No sei quem o Mestre, nem por que ele est aqui nem por que ele faz estas coisas. Juro por Al! Se eu

soubesse, eu lhe contaria. s vezes, homens de aparncia ilustre vm aqui at a sala onde o mestre os recebe... no a sala onde voc o viu... e me faz danar diante deles e, logo depois, flertar com eles um pouco. E eu sempre tenho que repetir exatamente o que dizem para mim. o que devo fazer sempre... na Turquia, Berbria, Egito, Frana e Inglaterra. O Mestre me ensinou Francs e Ingls, e ele prprio me

educou de vrias formas. Ele o maior feiticeiro de todo o mundo, e conhece toda a magia antiga e tudo. - Zuleika eu disse , minha raa est desaparecendo rapidamente, mas deixe-me tir-la disto... venha comigo, e eu juro que vou lhe colocar longe desse demnio! Ela se estremeceu e escondeu o rosto:

- No, no; no posso! - Zuleika perguntei gentilmente ; qual o domnio que ele tem sobre voc, menina? Entorpecente tambm? - No, no! ela choramingou Eu no sei... no sei... mas no consigo... nunca consigo escapar dele!

Sentei-me, frustrado por alguns momentos; depois, perguntei: - Zuleika, onde estamos neste momento? - Esta construo um armazm abandonado, nos fundos do Templo do Silncio. - Imaginei isso. O que h nas arcas do tnel?

- No sei. Ento, ela subitamente comeou a chorar de forma suave: - Voc tambm um escravo, como eu... voc, que to forte e bondoso... oh, Steephen, no consigo agentar isso! Sorri: - Chegue mais perto, Zuleika, e eu

lhe contarei como vou enganar esse Kathulos. Ela olhou apreensiva para a porta: - Voc deve falar baixo. Deitareime em seus braos e, enquanto voc finge me acariciar, sussurre suas palavras para mim. Ela deslizou para dentro dos meus braos e l, no leito com estampa de drages naquela casa de

horror, conheci pela primeira vez a glria da forma esguia de Zuleika se aconchegando em meus braos... do rosto macio de Zuleika pressionado em meu peito. A fragrncia dela estava em minhas narinas, o cabelo dela em meus olhos, e meus sentidos vacilaram; ento, com meus lbios ocultos por seu cabelo sedoso, sussurrei suavemente: - Primeiro irei avisar Sir Haldred

Frenton... depois, encontrar John Gordon e falar a ele sobre este covil. Voc trar a polcia para c, e deve observar de perto e ficar pronta para se esconder Dele... at que possamos fugir e mat-lo, ou captur-lo. Ento, voc estar livre. - Mas voc! ela ofegou, empalidecendo Voc precisa ter o elixir, e s ele...

- Tenho um meio de sobrepuj-lo, menina. respondi. Ela ficou lamentavelmente plida, e sua intuio feminina estalou na concluso certa: - Voc vai se matar! E, embora me torturasse ver sua comoo, senti uma alegria dolorosa ao saber que era por minha causa. Seus braos se

apertaram ao redor do meu pescoo. - No, Steephen! ela implorou melhor viver, at mesmo... - No; no a esse preo. melhor uma morte limpa do que abandonar minha hombridade. Ela me encarou selvagemente por um instante; ento, pressionando subitamente seus lbios vermelhos

contra os meus, ela se ergueu de um pulo e desapareceu do quarto. Estranhos, os caminhos do amor so estranhos. Dois navios abandonados nas praias da vida, nos encontramos inevitavelmente e, embora nenhuma palavra de amor tenha passado entre ns, conhecamos o corao um do outro atravs de fuligem e farrapos, e atravs de vesturios de escravos, conhecemos o corao um do outro, e desde o

incio amamos to natural e puramente quanto foi pretendido desde o comeo do Tempo. O comeo da vida agora, e o final para mim, pois, assim que eu completasse minha tarefa e antes que eu sentisse novamente os tormentos de minha maldio, o amor, a vida, a beleza e a tortura seriam apagados juntos no duro carter terminante de uma bala de pistola, espalhando meus miolos

decadentes. Melhor uma morte limpa do que... A porta se abriu de novo, e Yussef Ali entrou. - Chegou a hora de sair. ele disse brevemente Levante-se e me siga. Eu, claro, no tinha idia de que horas eram. No havia janela aberta no quarto onde eu estava

eu no vira nenhuma janela externa. Os quartos eram iluminados por velas finas em turbulos que balanavam desde o teto. Quando eu me levantei, o esguio mouro jovem me olhou atravessado e de forma sinistra. - Isto fica entre eu e voc. ele disse, sibilando Somos servos do mesmo Mestre... mas isto s interessa a ns. Fique longe de Zuleika... o Mestre a prometeu

para mim nos dias do imprio. Meus olhos se estreitaram at se tornarem fendas, enquanto eu olhava para o belo rosto franzido do oriental, e um dio como eu raramente conhecia se ergueu dentro de mim como uma onda. Meus dedos se abriram e fecharam involuntariamente, e o mouro, percebendo a ao, deu um passo para trs, com a mo no cinto.

- Agora no... h trabalho para ns... talvez mais tarde. Ento, numa sbita rajada fria de dio: Suno! Homem-macaco! Quando o Mestre acabar com voc, vou saciar a sede de minha adaga em seu corao! Eu ri sombriamente: - Faa isso logo, cobra do deserto, ou esmagarei sua espinha

com minhas mos.

10) A Casa Escura


Contra todos os grilhes feitos pelo homem, e um inferno feito pelo homem... Sozinho finalmente e sem ajuda... eu me rebelo!

(Mundy)

Segui Yussef Ali ao longo dos corredores sinuosos, escadas abaixo Kathulos no estava na sala do dolo e ao longo do tnel; depois, atravs das salas do Templo dos Sonhos, at a rua, onde as luzes da cidade brilhavam fraca e lugubremente, atravs das brumas e de um leve chuvisco. Do outro lado da rua, havia um

automvel, com as cortinas hermeticamente fechadas. - seu. disse Hassim, que havia se juntado a ns Caminhe naturalmente at ele. No aja de forma suspeita. O local pode estar sendo vigiado. O motorista sabe o que fazer. Ento, ele e Yussef voltaram para o bar, e dei apenas um passo em direo ao meio-fio.

- Steephen! Uma voz que fazia meu corao pular falou meu nome! Uma mo branca acenava das sombras de uma portada. Caminhei rapidamente para l. - Zuleika! - Shhh!

Ela agarrou meu brao e colocou algo em minha mo; distingui vagamente um pequeno frasco de ouro. - Esconda isto, rpido! ela sussurrou com urgncia No volte, mas v embora e se esconda. Isto est cheio de elixir... tentarei lhe providenciar um pouco mais, antes que este acabe totalmente. Voc deve encontrar um meio de se

comunicar comigo. - Sim, mas como voc conseguiu isto? eu perguntei, espantado. - Eu roubei do Mestre! Agora, por favor, v antes que ele sinta minha falta. E ela saltou de volta portada e desapareceu. Fiquei indeciso. Eu sabia que ela havia arriscado nada menos que sua vida ao fazer

isto, e fui rasgado pelo medo do que Kathulos poderia fazer com ela, se o roubo fosse descoberto. Mas retornar casa de mistrio certamente atrairia suspeitas, e eu poderia executar meu plano e dar o troco, antes que o Ser de Rosto de Caveira soubesse da duplicidade de seu escravo. Desse modo, atravessei a rua at o automvel que me esperava. O motorista era um negro a quem eu

nunca tinha visto antes; um homem magro, de estatura mediana. Olhei fixamente para ele, me indagando o que ele teria visto. Ele no deu evidncia de ter visto nada, e conclu que, mesmo que ele tivesse percebido que eu recuara para dentro das sombras, ele no conseguiria ver o que aconteceu l, nem seria capaz de reconhecer a garota. Ele simplesmente acenou com a

cabea, quando fui para o banco de trs; e, no momento seguinte, corramos para longe das ruas desertas e cheias de nvoas. Havia um pacote ao meu lado, o qual conclu ser o disfarce mencionado pelo egpcio. Recapturar as sensaes que experimentei, enquanto passeava pela noite chuvosa e brumosa, seria impossvel. Senti como se eu j estivesse morto, e as ruas

vazias e sombrias ao meu redor fossem as estradas da morte, sobre as quais meu fantasma havia sido condenado a vagar para sempre. Havia uma alegria torturante em meu corao, e desespero negro o desespero de um homem condenado. No que a morte em si fosse to repulsiva uma vtima de narctico morre vezes demais para recuar da ltima , mas era duro ir embora logo quando o amor havia entrado

na minha vida rida. E eu ainda era jovem. Um sorriso sarcstico cruzou meus lbios eles tambm eram jovens, os homens que morreram naquela Terra de Ningum. Arregacei minha manga e fechei os punhos, contraindo os msculos. No havia excesso de peso em minha estrutura, e grande parte da carne firme havia definhado, mas os msculos do

grande bceps ainda se sobressaam como ns de ao, parecendo indicar grande fora. Mas eu sabia que minha fora era falsa; que, na verdade, eu era um homem enorme e alquebrado, animado apenas pelo fogo artificial do elixir, sem o qual uma garota frgil seria capaz de me derrubar. O automvel parou entre umas rvores. Estvamos nos arredores

de um subrbio aristocrtico, e era mais de meia-noite. Atravs das rvores, vi uma casa grande avultar sombriamente contra as luzes distantes da Londres noturna. - Esperarei aqui. disse o negro Ningum capaz de ver o automvel desde a casa, ou desde a estrada. Segurando um palito de fsforo,

para que sua luz no pudesse ser vista do lado de fora do carro, examinei o disfarce, e foi difcil conter uma gargalhada insana. O disfarce era a pele inteira de um gorila. Segurando o pacote sob meu brao, caminhei at o muro que cercava a propriedade de Frenton. Poucas passos depois, as rvores onde o negro escondeu o carro mergulharam numa massa escura. Eu no acreditava que ele pudesse me ver, mas, por

segurana, eu me dirigi, no ao porto alto de ferro na frente, mas para o muro ao lado, onde no havia porto. No se via nenhuma luz dentro da casa. Sir Haldred era um homem solteiro, e eu tinha certeza de que os empregados estavam todos na cama h muito tempo. Transpus o muro facilmente e andei furtivamente, atravs do gramado escuro, at uma porta lateral,

ainda carregando o medonho disfarce sob meu brao. A porta estava trancada, como eu havia esperado, e eu no queria acordar ningum at estar em segurana na casa, onde o som de vozes no chegaria a ningum que pudesse me seguir. Agarrei a maaneta com ambas as mos e, empregando lentamente minha fora inumana, comecei a torcer. A haste girou em minhas mos, e a fechadura dentro dela se

despedaou subitamente, com um barulho que parecia o espatifar de um canho no silncio. Mais um instante, e eu estava dentro e fechava a porta atrs de mim. Dei uma nica passada no escuro, na direo onde eu acreditava que estivesse a escada, e logo parei quando um raio de luz brilhou em meu rosto. Ao lado daquele raio, vi o lampejo da boca de uma pistola. Atrs dele, pairava um

rosto magro e sombreado. - Fique onde est e mos ao alto! Levantei minhas mos, deixando o pacote cair ao cho. Eu s ouvira aquela voz uma vez, mas eu a reconhecia percebi instantaneamente que o homem que segurava aquela lanterna era John Gordon. - Quantos vieram com voc?

A voz dele era brutal e imponente. - Estou s. respondi Leve-me para uma sala onde uma luz no possa ser vista l fora, e lhe direi algumas coisas que voc quer saber. Ele estava quieto; ento, mandando que eu pegasse o pacote ao qual deixara cair, ele deu um passo para um lado e

gesticulou para que eu fosse frente dele at o cmodo mais prximo. L, ele me guiou at uma escadaria e, no alto, abriu uma porta e acendeu as luzes. Eu estava numa sala, cujas cortinas estavam totalmente fechadas. Durante este percurso, a vigilncia de Gordon no relaxara, e agora ele ainda me apontava seu revlver. Vestido em trajes convencionais, ele

revelava ser um homem alto e magro, mas poderosamente constitudo; mais alto que eu, mas no to pesado com olhos cinzentos como o ao, e feies bem proporcionadas. Algo naquele homem me chamou a ateno, enquanto eu percebia uma contuso em seu maxilar, onde meu punho havia batido em nosso ltimo encontro. - No consigo acreditar ele

disse vigorosamente que esta aparente falta de sutileza e de astcia seja verdadeira. Sem dvida, voc tem seus prprios motivos para me querer numa sala isolada agora, mas Sir Haldred est eficientemente protegido agora mesmo. Fique quieto. Com o cano da arma pressionado contra meu peito, ele correu a mo sobre minhas vestimentas, em busca de armas escondidas,

parecendo levemente surpreso quando no encontrou nenhuma. - Mesmo assim ele murmurou, como que para si mesmo , um homem que consegue arrombar uma tranca de ferro com as mos nuas, tem pouca necessidade de armas. - Voc est perdendo um tempo valioso. eu disse impacientemente Fui mandado

aqui esta noite, para matar Sir Haldred Frenton... - Mandado por quem? a pergunta foi disparada contra mim. - Pelo homem que, s vezes, se disfara de leproso. Ele assentiu, com um brilho em seus olhos cintilantes:

- Minhas suspeitas estavam corretas, ento. - Sem dvida. Escute-me de perto: voc deseja a morte ou a priso daquele homem? Gordon sorriu sombriamente: - Para algum que leva a marca do escorpio na mo, minha resposta seria suprflua.

- Ento siga minhas instrues, e seu desejo se realizar. Seus olhos se estreitaram em suspeita. - Ento esta a explicao para sua entrada aberta e noresistncia? ele disse lentamente Ser que o entorpecente que lhe dilata os olhos tambm deforma seu pensamento, para voc achar que me guiou at uma armadilha?

Pressionei minhas mos contra as tmporas. O tempo corria, e cada momento era precioso... como convencer este homem da minha honestidade? - Oua: meu nome Stephen Costigan, da Amrica. Eu era um freqentador da espelunca de Yun Shatu, e um viciado em haxixe... como voc havia pensado, mas somente agora um escravo de

droga mais forte. Por causa desta escravido, o homem a quem voc conhece como um falso leproso, e a quem Yun Shatu e seus amigos chamam de Mestre, ganhou dominncia sobre mim e me mandou aqui para matar Sir Haldred... por que, s Deus sabe. Mas ganhei um espao de tempo ao cair na posse de parte de seu entorpecente, que eu devo ter para viver; e temo e odeio este Mestre. Oua-me, e eu juro, por todas as

coisas sagradas e profanas, que antes do sol se levantar, o falso leproso estar em seu poder! Eu poderia dizer que Gordon estava impressionado, apesar de si mesmo. - Fale depressa! ele disse abruptamente. Eu ainda poderia sentir sua descrena, e uma onda de

impotncia caiu sobre mim. - Se no quiser agir comigo eu disse , deixe-me ir e, de alguma forma, encontrarei um meio de chegar at o Mestre e mat-lo. Meu tempo curto... minhas horas esto cronometradas, e minha vingana ainda est para ser realizada. - Deixe-me ouvir seu plano, e fale depressa. Gordon respondeu.

- bem simples. Retornarei ao covil do Mestre e direi a ele que realizei o que ele me mandou fazer. Voc deve me seguir de perto, com seus homens e, enquanto ocupo o Mestre com conversam cerque a casa. Ento, aps o sinal, invada o local e o mate ou capture. Gordon franziu a sobrancelha:

- Onde essa casa? - O armazm no fundo da casa foi transformado num verdadeiro palcio oriental. - O armazm! ele exclamou Como pode ser? Eu havia pensado nisso antes, mas eu o examinei cuidadosamente pelo lado de fora. As janelas esto firmemente trancadas, e as aranhas j fizeram teias por elas. As portas esto

pregadas no lado externo; e os lacres, que marcam o armazm como abandonado, nunca foram quebrados ou perturbados de forma alguma. - Eles se abrem em tneis de baixo para cima. respondi O Templo dos Sonhos est diretamente conectado com o armazm. - J atravessei o beco entre as

duas construes disse Gordon , e as portas do armazm que se abrem para o beco esto, como j disse, pregadas do lado de fora, exatamente como os donos as deixaram. Aparentemente, no h nenhum tipo de sada pelos fundos do Templo dos Sonhos. - Um tnel conecta as construes, com uma porta na sala dos fundos de Yun Shatu, e a outra na sala do dolo do armazm.

- J estive na sala dos fundos de Yun Shatu, e no encontrei tal porta. - A mesa fica sobre ela. J notou a pesada mesa no centro da sala? Se voc a girasse, a porta secreta se abriria no cho. Agora eis o meu plano: atravessarei o Templo dos Sonhos e encontrarei o Mestre na sala do dolo. Voc postar homens secretamente, em frente ao

armazm, e outros na outra rua, em frente ao Templo dos Sonhos. A casa de Yun Shatu, como voc sabe, fica em frente margem do rio, enquanto o armazm, na direo oposta, fica em frente a uma rua estreita que corre paralela ao rio. Aps o sinal, deixe os homens na rua arrombarem a frente do armazm e o invadirem, enquanto, simultaneamente, aqueles em frente casa de Yun Shatu

invadem o Templo dos Sonhos. Deixe-os alcanarem a sala dos fundos, baleando sem piedade a quem tentar impedi-los, e l abrirem a porta secreta, como eu havia dito. No havendo, at onde sei, outra sada do covil do Mestre, ele e seus criados iro forosamente tentar escapar atravs do tnel. Desse modo, ns os teremos em ambos os lados. Gordon refletia, enquanto eu

examinava seu rosto com vido interesse. - Isto pode ser uma armadilha ele murmurou , ou uma tentativa de me afastar de Sir Haldred; mas... Prendi meu flego. - Sou um apostador por natureza. ele disse pausadamente Vou seguir o que vocs, americanos,

chamam de palpite... mas Deus lhe ajude, se voc estiver mentindo para mim! Fiquei ereto: - Graas a Deus! Agora, ajude-me com este traje, pois terei que estar usando-o, quando retornar ao automvel que me aguarda. Seus olhos se estreitaram, enquanto eu desembrulhava o

horrvel disfarce e me preparava para vesti-lo. - Isto mostra, como sempre, o toque da mo do mestre. Voc foi, sem dvida, instrudo a deixar marcas de suas mos, vestidas nessas luvas horrendas... - Sim, embora eu no tenha idia do motivo. - Acho que tenho... o Mestre

famoso por no deixar pistas verdadeiras para marcar seus crimes... um macaco grande escapou de um zoolgico na vizinhana esta tarde, e isso parece bvio demais para ser puro acaso, luz deste disfarce. O macaco levaria a culpa pela morte de Sir Haldred. O disfarce foi facilmente colocado, e a iluso de realidade que ele criava era to perfeita que

me fez estremecer quando me vi num espelho. - Agora so duas da manh. disse Gordon Tendo em conta o tempo que levar para voc voltar Limehouse, e o tempo que levarei para deixar meus homens estacionados, prometo-lhe que, s 4:30, a casa estar bem cercada. D-me uma vantagem... espere aqui, at eu ter sado desta casa, para que eu possa chegar ao

mesmo tempo em que voc. - timo! eu impulsivamente lhe apertei a mo Sem dvida, haver l uma garota que no est, de modo algum, envolvida nas aes malficas do Mestre; apenas uma vtima das circunstncias, como fui. Trate-a brandamente. - Ser feito. Qual o sinal que devo esperar?

- No tenho meios de lhe sinalizar, e eu duvido que qualquer som dentro da casa possa ser ouvido na rua. Leve seus homens para atacarem de surpresa s cinco. Eu me virei para partir. - Um homem est lhe esperando num carro, eu presumo. Ele capaz de suspeitar de algo?

- Tenho um meio de verificar; e, se ele suspeitar respondi sombriamente , retornarei sozinho ao Templo dos Sonhos.

11) s Quatro e Trinta e Quatro

Duvidando, tendo sonhos que nenhum mortal ousou sonhar antes. (Poe)

A porta se fechou suavemente atrs de mim, a grande casa escura avultando mais desolada que nunca. Andando com os ombros curvados, atravessei correndo o gramado molhado

uma figura grotesca e profana, eu no duvido, pois qualquer um que me olhasse rapidamente juraria que eu no era um homem, mas um macaco gigante. O Mestre havia planejado de forma bem astuta! Escalei o muro, pousei no cho alm dele e avancei, atravs da escurido e chuvisco, at o grupo de rvores que escondiam o automvel.

O motorista negro se inclinou no banco da frente. Eu respirava com dificuldade e procurava, de vrias formas, simular a atitude de um homem que havia acabado de matar a sangue-frio, e que fugia do cenrio do crime. - Voc no ouviu nada? Nenhum som, nenhum grito? sibilei, agarrando-lhe o brao. - Nenhum som, exceto um leve

espatifar, quando voc comeou a entrar. ele respondeu Voc fez um bom trabalho... ningum que passou pela estrada suspeitou de qualquer coisa. - Voc ficou no carro o tempo todo? perguntei. E, quando ele me respondeu que sim, eu lhe agarrei o tornozelo e corri minha mo sobre a sola de seu sapato; estavam perfeitamente secos, assim como a bainha de sua cala.

Satisfeito, fui para o banco de trs. Se ele tivesse dado um passo para fora, o sapato e a roupa teriam delatado sua umidade. Ordenei a ele que evitasse dar a partida no carro, at que eu tivesse tirado a pele de macaco, e logo corremos atravs da noite e eu me tornei vtima de dvidas e incertezas. Por que Gordon daria qualquer confiana palavra de um estranho, anteriormente aliado

do Mestre? Ele rebaixaria minha histria a delrios de um viciado enlouquecido por drogas, ou a uma mentira para embosc-lo ou engan-lo? Mesmo assim, se ele no acreditava em mim, por que me deixou partir? Eu s poderia confiar. De qualquer modo, o que Gordon fizesse, ou deixasse de fazer, dificilmente afetaria meu destino final, embora Zuleika tivesse me

fornecido algo que iria meramente aumentar a quantidade de meus dias. Meu pensamento se centralizou nela e, maior que minha esperana de me vingar de Kathulos, era a esperana de que Gordon pudesse ser capaz de salv-la das garras daquele demnio. De qualquer forma, pensei sombriamente, se Gordon me falhasse, eu ainda tinha minhas mos e, se eu pudesse coloc-las sobre a forma ossuda do Ser de

Rosto de Caveira... Sbito, me peguei pensando em Yussef Ali e suas estranhas palavras, cuja importncia acabara de me ocorrer: O Mestre a prometeu para mim nos dias do imprio!. Os dias do imprio... o que isso poderia significar? O automvel finalmente parou

diante da construo que escondia o Templo do Silncio agora escuro e silencioso. O trajeto parecia ter sido interminvel e, quando sa do carro, olhei para o relgio no pra-lama do mesmo. Meu corao pulou eram 4:34 e, a menos que meus olhos estivessem me enganando, vi um movimento nas sombras atravs da rua, longe do brilho das luzes da mesma. quela hora da noite, s poderia significar uma das

duas coisas: algum criado do Mestre aguardava pelo meu retorno, ou Gordon havia mantido sua palavra. O negro se afastou, dirigindo o carro, e eu abri a porta, cruzei o bar abandonado e adentrei a sala do pio. Os beliches e o cho estavam alastrados por sonhadores, pois tais lugares nada sabem da luz do dia ou da noite como as pessoas normais, mas todos dormiam profundamente um sono

embriagado. As lmpadas bruxuleavam atravs da fumaa, e um silncio pairava sobre tudo, como uma bruma.

12) O Bater das Cinco

Ele viu pegadas gigantes de morte E muitos contornos de condenao. (Chesterton)

Dois dos jovens chineses se agachavam entre os fogos fumarentos, encarando-me sem piscarem os olhos, enquanto eu abria meu caminho com dificuldade por entre os corpos

deitados e seguia at a porta dos fundos. Pela primeira vez, atravessei sozinho o corredor e encontrei tempo para me perguntar novamente sobre o contedo dos estranhos bas que se alinhavam nas paredes. Quatro batidas no lado inferior do cho, e no momento seguinte, eu estava na sala do dolo. Ofeguei de espanto: o fato de que, do outro lado da mesa, Kathulos se

sentava, em todo o seu horror, no foi a causa de minha exclamao. Exceto pela mesa, a cadeira onde o Ser de Rosto de Caveira se sentava e o altar agora sem incenso , a sala estava perfeitamente vazia! Paredes pardacentas e feias do armazm abandonado encontraram meu olhar, ao invs das tapearias caras s quais eu me acostumara. As palmeiras, o dolo, o biombo envernizado tudo havia sumido.

- Ah, Sr. Costigan, voc sem dvida est se perguntando. A voz morta do Mestre entrou em meus pensamentos. Seus olhos de serpente cintilavam funestamente. Os longos dedos amarelos se enroscavam sinuosamente sobre a mesa. - Voc sem dvida achou que eu fosse um idiota confiante! ele

disse abruptamente Pensou que eu no lhe seguiria? Seu idiota... Yussef Ali esteve em seus calcanhares em cada movimento! Por um instante, fiquei mudo, congelado pelo espatifar destas palavras contra meu crebro; ento, quando a importncia delas esmoreceu, eu me lancei para a frente com um urro. No mesmo instante, antes que meus dedos curvados pudessem se fechar no

horror zombeteiro do outro lado da mesa, homens vieram correndo de todos os lados. Eu rodopiei e, com a clareza do dio, distingui, dentre o redemoinho de rostos ferozes, o de Yussef Ali, e acertei meu punho direito contra sua tmpora com toda a minha fora. Enquanto ele caa, Hassim me derrubou de joelhos e um chins arremessou uma rede sobre meus ombros. Ergui-me ereto, arrebentando as cordas resistentes

como se fossem barbantes, e logo um cassetete nas mos de Ganra Singh me lanou, atordoado e sangrando, sobre o cho. Mos magras e fortes me seguraram e amarraram com cordas, que me cortavam cruelmente a pele. Emergindo das nvoas da semi-inconscincia, eu me vi deitado no altar, com o mascarado Kathulos se erguendo sobre mim como uma torre magra

de marfim. Ao redor, num semicrculo, estavam Ganra Singh, Yar Khan, Yun Shatu e muitos outros aos quais eu conhecia como freqentadores do Templo dos Sonhos. Atrs deles e a viso me cortou o corao , eu vi Zuleika se agachando na soleira de uma porta, seu rosto plido e suas mos pressionadas contra as bochechas, numa atitude de abjeto terror.

- No confiei totalmente em voc disse Kathulos, de forma sibilante , e por isso mandei que Yussef Ali lhe seguisse. Ele alcanou o grupo de rvores antes de voc e, seguindo-lhe propriedade adentro, ouviu sua bastante interessante conversa com John Gordon... pois ele escalou o muro como um gato e se agarrou salincia da janela! Seu motorista demorou de propsito, para dar a Yussef Ali tempo

suficiente para que voltasse... De qualquer modo, decidi mudar minha moradia. Minha moblia j est em seu caminho para outra casa, e assim que tivermos nos livrado do traidor... voc!... partiremos tambm, deixando uma pequena surpresa para seu amigo Gordon, quando ele chegar s cinco e meia. Meu corao deu um sbito pulo de esperana. Yussef Ali havia

entendido mal, e Kathulos demorava aqui em falsa segurana, enquanto a fora de detetives de Londres j havia cercado silenciosamente a casa. Sobre meu ombro, vi Zuleika desaparecer da porta. Olhei para Kathulos, absolutamente desatento do que ele estava dizendo. No faltava muito para as cinco... se ele demorasse mais... Ento, eu me

congelei quando o egpcio deu uma ordem, e Li Kung, um chins magro e cadavrico, saiu do silencioso semi-crculo e puxou de sua manga uma adaga longa e fina. Meus olhos procuravam o cronmetro que ainda descansava sobre a mesa, e meu corao esmoreceu. Ainda faltavam dez minutos para as cinco. Minha morte no importava muito, vez que ela simplesmente apressava o inevitvel, mas, no olho de minha

mente, eu poderia ver Kathulos e seus assassinos fugindo, enquanto a polcia aguardava o bater das cinco. O Rosto de Caveira parou seu discurso, e ficou numa atitude de escuta. Creio que sua intuio sobrenatural o alertava do perigo. Ele deu uma ordem rpida e curta para Li Kung, e o chins avanou, com a adaga erguida sobre meu peito.

O ar foi repentinamente sobrecarregado com tenso dinmica. A ponta afiada da adaga pairou acima de mim... o som estridente de um apito policial veio alto e claro, e logo atrs do som, veio um tremendo estardalhao desde a frente do armazm! Kathulos entrou em atividade desvairada. Sibilando ordens

como um gato que bufava, ele pulou em direo porta escondida, e os demais o seguiram. As coisas aconteceram com a velocidade de um pesadelo. Li Kung havia seguido os outros, mas Kathulos lanou um comando sobre seu ombro, e o chins voltou e veio correndo em direo ao altar onde eu jazia, a adaga erguida e o desespero em seu rosto.

Um grito atravessou o clamor e, enquanto eu me retorcia desesperadamente para evitar a adaga que descia, tive um vislumbre de Kathulos arrastando Zuleika dali. Ento, com uma toro desesperada, desabei do altar, no exato momento em que a adaga de Li Kung, roando meu peito, afundou vrios centmetros na superfcie com manchas escuras e vibrou ali.

Eu havia cado do lado prximo parede, e no pude ver o que estava acontecendo na sala; mas eu parecia ouvir, de longe, homens gritando fraca e horrendamente. Ento, Li Kung soltou sua lmina e pulou como um tigre ao redor da extremidade do altar. Simultaneamente, um revlver disparou da portada... o chins girou, a adaga lhe voou da mo e ele despencou ao cho.

Gordon veio correndo da porta onde, alguns momentos antes, Zuleika havia estado; sua pistola ainda lhe fumegava em sua mo. Atrs dele, havia trs homens de membros longos e traos bemproporcionados, usando roupas simples. Ele cortou minhas amarras e me puxou de p. - Rpido! Para onde foram? No havia ningum vivo na sala,

exceto eu mesmo, Gordon e seus homens, embora dois homens jazessem mortos no cho. Encontrei a porta secreta e, aps alguns segundos de procura, achei a alavanca que a abria. Com os revlveres prontos, os homens se agruparam ao meu redor e olharam fixa e nervosamente para dentro da escada escura. Nenhum som saa da escurido total.

- Isto misterioso! murmurou Gordon Acho que o Mestre e seus criados seguiram este caminho, quando abandonaram a construo... assim como certamente no esto aqui agora!... e Leary e seus homens deveriam t-los detido, ou no prprio tnel, ou na sala dos fundos de Yun Shatu. De qualquer forma, se eles o fizessem, deveriam ter se comunicado conosco a esta hora.

- Cuidado, sir! um dos homens exclamou subitamente, e Gordon, com uma exclamao, bateu com o cano de sua pistola e esmagou a vida de uma enorme serpente, a qual havia rastejado silenciosamente pelos degraus desde a escurido sob ns. - Vamos averiguar este assunto. ele disse, se endireitando. Mas, antes que ele pudesse dar um

passo sobre o primeiro degrau, eu o detive; pois, com a pele se arrepiando, comecei a entender vagamente algo do que havia acontecido... comecei a entender o silncio no tnel, a ausncia dos detetives, e os gritos que eu havia escutado alguns minutos antes, enquanto jazia no altar. Examinando a alavanca que abria a porta, achei uma alavanca menor... comecei a acreditar que eu sabia o que aqueles bas

misteriosos continham. - Gordon eu disse roucamente ; voc tem uma lanterna? Um dos homens mostrou uma de tamanho grande. - Dirija a luz para dentro do tnel; mas, por amor sua vida, no coloque um p sobre os degraus. O raio de luz atravessou as

sombras, iluminando o tnel e emoldurando claramente uma cena que assombrar meu crebro pelo resto de minha vida. No cho do tnel, entre os bas agora abertos, jaziam dois homens do melhor servio secreto de Londres. Eles jaziam com os membros torcidos e os rostos horrivelmente desfigurados; e, acima e ao redor deles se retorciam, em longas escamas brilhantes, vrios rpteis horrendos.

O relgio bateu cinco horas.

13) O Mendigo Cego que Andava a Carro


Ele parecia um mendigo que caminha devagar,

Procurando pedaos de po e cerveja. (Chesterton)

A fria aurora cinzenta se aproximava do rio, quando estvamos no bar abandonado do Templo dos Sonhos. Gordon estava interrogando os dois homens, que haviam ficado de guarda do lado de fora da construo, enquanto seus

infelizes companheiros entraram para explorar o tnel. - Assim que ouvimos o apito, sir, Leary e Murken atravessaram correndo o bar e entraram na sala do pio, enquanto espervamos aqui, na porta do bar, de acordo com as ordens. Imediatamente, vrios viciados esfarrapados vieram saindo aos tombos, e ns os pegamos. Mas ningum mais saiu, e nada ouvimos de Leary e

Murken; deste modo, apenas esperamos at voc chegar, sir. - Voc no viu nenhum sinal de um gigante negro, ou do chins Yun Shatu? - No, sir. Aps algum tempo, a guarda de patrulha chegou e lanamos um cordo de isolamento ao redor da casa, mas ningum foi visto.

Gordon encolheu os ombros; poucas e breves perguntas o haviam convencido de que os cativos eram viciados inofensivos, e ele os soltou. - Tem certeza de que mais ningum saiu? - Sim, senhor... no, espere um momento. Um infeliz e velho mendigo cego saiu, todo esfarrapado e sujo, com uma

jovem esfarrapada guiando-o. Ns o paramos, mas no o prendemos... um infeliz como aquele jamais poderia ser nocivo. - No? Gordon falou abruptamente Para onde ele foi? - A garota o guiou rua abaixo, at o quarteiro seguinte, e logo um automvel parou; eles o pegaram e saram, senhor.

Gordon o olhou ferozmente. - A estupidez dos detetives de Londres se tornou legitimamente uma piada internacional. ele disse, de forma cida Sem dvida, nunca lhe ocorreu ser estranho um mendigo da Limehouse sair andando por a em seu prprio automvel. Ento, deixando impacientemente o homem de lado, embora este

tentasse falar mais, ele se voltou para mim, e vi rugas de cansao sob seus olhos. - Sr. Costigan, se voc vier ao meu apartamento, poderemos ser capazes de esclarecer algumas coisas novas.

14) O Imprio Negro

Oh, as novas lanas mergulhadas em sangue vital, enquanto as mulheres guincham em vo! Oh, os dias antes dos ingleses! Quando esses dias retornaro?. (Mundy)

Gordon riscou um fsforo, e distraidamente o deixou palpitar e apagar em sua mo. Seu cigarro

turco pendia, sem acender, entre seus dedos. - Esta a concluso mais lgica a ser tirada. ele dizia O elo fraco de nossa corrente foi a falta de homens. Mas, dane-se, ningum pode organizar um exrcito s duas da manh, mesmo com a ajuda da Scotland Yard. Prossegui at a Limehouse, deixando ordens para vrios guardas de patrulha me seguirem o mais rpido

possvel, se reunirem e lanarem um cordo de isolamento ao redor da casa. Chegaram tarde demais para impedir que os criados do Mestre escapulissem pelas portas laterais e janelas, no h dvidas, o que conseguiram fazer com apenas Finnegan e Hansen de guarda em frente casa. No entanto, chegaram a tempo de impedirem que o Mestre fugisse por aquele

caminho... sem dvida, ele demorou para poder colocar seu disfarce, e foi pego daquela maneira. Ele deve sua fuga sua astucia e falta de cuidados de Finnegan e Hansen. A garota que o acompanhava.... - Era Zuleika, sem dvida. respondi apaticamente, perguntando-me novamente quais grilhes prendiam-na ao feiticeiro egpcio.

- Voc deve a ela sua vida. Gordon disse abruptamente Estvamos nas sombras em frente ao armazm, esperando a hora do ataque e, claro, sem sabermos o que acontecia dentro da casa, quando uma jovem apareceu numa das janelas com barras de madeira e nos implorou, pelo amor de Deus, que fizssemos alguma coisa, que um homem estava sendo assassinado. Ento

invadimos imediatamente. No entanto, ela no foi vista quando entramos. - Ela voltou para a sala, sem dvida murmurei ; e foi forada a acompanhar o Mestre. Deus permita que ele nada saiba do truque dela. - Realmente no sei disse Gordon, deixando pender o palito meio queimado de fsforo se ela

acertou sobre nossa verdadeira identidade, ou se ela simplesmente fez aquele apelo por desespero. Contudo, o ponto principal este: evidncias apontam para o fato de que, ao ouvirem o apito, Leary e Murken invadiram a casa de Yun Shatu pela frente, ao mesmo tempo em que meus trs homens e eu fizemos nossa investida pela frente do armazm.

Enquanto levamos alguns segundos para arrombar a porta, lgico supor que eles encontraram a porta secreta e entraram no tnel antes que invadssemos o armazm. O Mestre, sabendo antecipadamente de nossos planos, estando consciente de que uma invaso seria feita atravs do tnel e tendo h muito se preparando para tal

emergncia.... Um estremecimento involuntrio me sacudiu. - ... o Mestre usou a alavanca que abria o cofre... os gritos que voc ouviu, quando estava deitado no altar, foram os guinchos de morte de Leary e Murken. Ento, deixando o chins para trs, para acabar com voc, o Mestre e os restantes desceram tnel adentro...

por incrvel que parea... e, trilhando ilesos o caminho deles por entre as serpentes, entraram na casa de Yun Shatu e escaparam de l, como eu havia dito. - Parece impossvel. Por que as serpentes no os atacariam? Gordon finalmente acendeu seu cigarro, e deu umas baforadas, poucos segundos antes de responder:

- Os rpteis talvez ainda estivessem dando sua total e horrenda ateno aos moribundos, ou mais: j fui, em ocasies anteriores, confrontado com provas incontestveis do domnio do Mestre sobre feras e rpteis, at mesmo das ordens mais baixas e perigosas. Como ele e seus escravos passaram, sos e salvos, por entre aqueles demnios escamosos, , por enquanto, um

dos muitos mistrios insolveis relativos quele homem estranho. Agitei-me inquieto em minha cadeira. Isto trouxe tona um ponto para o propsito de esclarecimento, pelo qual fui at os aposentos simples e elegantes, porm bizarros, de Gordon. - Voc ainda no me contou eu disse abruptamente quem esse homem, e qual a misso dele.

- Sobre quem ele, s sei dizer que conhecido como voc o chama: o Mestre. Eu nunca o vi sem mscara, nem sei seu verdadeiro nome nem sua nacionalidade. - Posso lhe esclarecer isso um pouco. interrompi J o vi sem mscara e ouvi o nome pelo qual os escravos o chamavam.

Os olhos de Gordon brilharam, e ele se curvou para frente. - Seu nome continuei Kathulos, e ele diz ser um egpcio. - Kathulos! Gordon repetiu Voc diz que ele afirma ser um egpcio... voc tem algum motivo para duvidar da reivindicao dele dessa nacionalidade? - Ele deve ser do Egito respondi

pausadamente , mas ele , de alguma forma, diferente de qualquer humano que j vi, ou esperava ver. A idade avanada pode explicar algumas das peculiaridades dele, mas h certas diferenas lineares, as quais meus estudos antropolgicos dizem estarem presentes desde o nascimento... traos fsicos que seriam anormais em qualquer outro homem, mas que so perfeitamente normais em

Kathulos. Isso soa contraditrio, eu admito, mas para compreender totalmente a horrenda inumanidade do homem, voc teria que v-lo pessoalmente. Gordon prestou ateno, enquanto eu rascunhava rapidamente a aparncia do egpcio da maneira como eu me lembrava dele e aquela aparncia estava inesquecivelmente gravada em meu crebro para sempre.

Quando terminei, ele balanou a cabea: - Como j disse, nunca vi Kathulos, exceto quando disfarado de mendigo, ou leproso ou algo do tipo... quando ele estava bastante enfaixado em farrapos. Mesmo assim, tambm fui impressionado por uma estranha diferena nele... algo que no est presente em outros

homens. Gordon bateu de leve no joelho com os dedos um hbito dele, quando profundamente absorvido por algum tipo de problema. - Voc me perguntou sobre a misso desse homem. ele comeou a falar, devagar Vou lhe contar tudo que sei. Minha posio com o governo

britnico nica e peculiar. Possuo o que poderia ser chamada de comisso de perambulao um cargo criado unicamente com o propsito de satisfazer minhas necessidades especiais. Como oficial do servio secreto durante a guerra, convenci as autoridades da necessidade de tal cargo, e de minha habilidade para preenchlo. Algo em torno de 17 meses atrs,

fui mandado para a frica do Sul, a fim de investigar a agitao que estava crescendo entre os nativos do interior, desde a Guerra Mundial, e a qual havia depois assumido propores alarmantes. L, eu comecei a seguir o rastro desse homem chamado Kathulos. Percebi, por vias indiretas, que a frica era um caldeiro fervilhante de rebelio, do Marrocos at a Cidade do Cabo. Aquela velha, velha promessa

havia sido feita novamente: os negros e muulmanos, juntos, expulsariam os brancos para dentro do mar. Este pacto havia sido feito antes, mas sempre quebrado at o momento. Agora, contudo, senti um intelecto gigante e um gnio monstruoso por trs do vu; um gnio suficientemente poderoso para realizar esta unio e mantla. Trabalhando completamente

com insinuaes e pistas vagamente sussurradas, segui a trilha atravs da frica Central e dentro do Egito. L, eu finalmente encontrei evidncias definitivas de que tal homem existia. Os sussurros insinuavam sobre um homem morto-vivo um homem com rosto de caveira. Soube que esse homem era o sumo-sacerdote da misteriosa sociedade do Escorpio, do norte da frica. Ele era mencionado de vrios modos,

como Rosto de Caveira, o Mestre e o Escorpio. Seguindo uma trilha de oficiais subornados e segredos surrupiados de estado, eu finalmente o rastreei at Alexandria, onde o avistei pela primeira vez, numa espelunca, no bairro dos nativos disfarado de leproso. Eu o ouvi sendo chamado de Poderoso Escorpio pelos nativos, mas ele escapou de mim.

Todas as pistas desapareceram ento; a trilha sumiu totalmente, at que rumores de estranhos acontecimentos me alcanaram e eu retornei Inglaterra, para investigar um aparente rombo no cargo da guerra. Como eu havia pensado, o Escorpio me precedera. Esse homem, cuja educao e astcia transcendiam qualquer coisa que

eu j tivesse encontrado, simplesmente o lder e instigador de um movimento mundial como o mundo nunca tinha visto antes. Ele planeja simplesmente a destruio das raas brancas! Seu propsito definitivo e supremo um imprio negro, com ele prprio sendo imperador do mundo! E, com esta finalidade, ele juntou, numa conspirao monstruosa, os negros, marrons e

amarelos. - Agora entendo o que Yussef Ali quis dizer, quando ele falou os dias do imprio. murmurei. - Exato. Gordon disse abruptamente, com agitao reprimida O poder de Kathulos ilimitado e incalculvel. Como um polvo, seus tentculos se estendem at os lugares mais elevados da civilizao e os

cantos mais distantes do mundo. E sua arma principal : narctico! Ele inundou a Europa e, no duvido, a Amrica, com pio e haxixe; e, apesar de todos os esforos, tem sido impossvel descobrir a ruptura nas barreiras pelas quais aquele material infernal est chegando. Com isto, ele captura e escraviza homens e mulheres. Voc me falou de homens e

mulheres da aristocracia, os quais voc viu chegando ao antro de Yun Shatu. Sem dvida, eles eram viciados em drogas pois, como eu disse, o hbito se esconde em lugares nobres: detentores de posies governamentais, sem dvida, chegando em viagem atrs do material que solicitavam, e dando em troca segredos de estado, informaes confidenciais e promessa de proteo para os crimes do Mestre.

Ah, ele no trabalha ao acaso! Antes mesmo que a mar negra invada, ele estar preparado; se ele conseguir o que quer, os governos das raas brancas sero minas de corrupo os homens mais fortes das raas brancas estaro mortos. Os segredos de guerra dos homens sero deles. Quando isso acontecer, imagino uma rebelio simultnea contra a supremacia branca, vinda de todas

as raas coloridas raas que, na ltima guerra, aprenderam os modos de batalha dos brancos, e que, lideradas por um homem como Kathulos e usando as melhores armas dos brancos, sero quase invencveis. Uma corrente regular de fuzis e munio adentrou a frica Oriental, e s parou quando descobri a fonte dela. Descobri que uma sensata e confivel firma

escocesa estava contrabandeando estas armas entre os nativos, e descobri mais: o diretor desta firma era um viciado em pio. Foi o bastante. Vi a mo de Kathulos no assunto. O diretor foi preso e cometeu suicdio em sua cela esta apenas uma das muitas situaes com as quais tenho de lidar. Novamente o caso do Major Fairlan Morley. Ele, assim como

eu, possua uma comisso bem flexvel e havia sido mandado para Transval, a fim de trabalhar com o mesmo caso. Ele mandou, para Londres, vrios papis secretos para serem guardados. Eles chegaram algumas semanas atrs, e foram postos no caixa forte de um banco. A carta que os acompanhava dava instrues explcitas de que eles no deveriam ser entregues a ningum, exceto o prprio major, quando

este os pedisse pessoalmente, ou, no caso de sua morte, para mim mesmo. Assim que eu soube que ele navegou da frica, enviei homens de confiana para Bordeaux, onde ele pretendia fazer seu primeiro desembarque na Europa. No conseguiram salvar a vida do major, mas atestaram sua morte, pois encontraram o corpo dele num navio abandonado, cujo

casco desmantelado estava encalhado na praia. Foram feitos esforos para manter o assunto em segredo, mas, de alguma forma, isso vazou para os papis como conseqncia.... - Comecei a entender por que eu deveria me fazer passar pelo infeliz major. interrompi. - Exatamente. Uma barba falsa lhe foi fornecida, e com seu cabelo

negro pintado de loiro, voc se apresentaria no banco, teria recebido os papis do banqueiro, o qual conhecia o Major Morley s intimamente o bastante para ser enganado por sua aparncia, e ento os papis cairiam nas mos do Mestre. Tudo o que posso fazer imaginar sobre o contedo daqueles papis, pois as coisas tm acontecido rpido demais

para que eu os solicite e obtenha. Mas devem tratar de assuntos intimamente ligados s atividades de Kathulos. Como ele soube deles e das estipulaes da carta que os acompanha, eu no tenho idia, mas, como eu disse, Londres est coalhada pelos espies dele. Em minha busca por pistas, eu freqentemente visitava a Limehouse, disfarado como voc

primeiramente me viu. Eu ia com freqncia ao Templo dos Sonhos e, mais de uma vez, consegui entrar na sala dos fundos, pois eu suspeitava de algum tipo de encontro combinado nos fundos da construo. A ausncia de qualquer porta me frustrava, e eu no tinha tempo para procurar portas secretas antes de ser expulso pelo gigante negro Hassim, o qual no suspeitava de minha verdadeira identidade. Eu

percebi o quo freqentemente o leproso entrava e saa da casa de Yun Shatu, e por fim me veio mente que, passada uma sombra de dvida, este suposto leproso era o prprio Escorpio. Naquela noite em que voc me viu no leito na sala do pio, eu tinha vindo para c sem nenhum plano especial em mente. Ao ver Kathulos saindo, decidi me levantar e segui-lo, mas voc

estragou aquilo. Ele dedilhou o queixo e riu sombriamente. - Eu fui um campeo de boxe amador em Oxford ele disse , mas o prprio Tom Cribb no conseguiria resistir quele golpe... ou desferi-lo. - Eu me arrependi disso, assim como me arrependi de algumas

coisas. - No precisa se desculpar. Voc salvou minha vida logo depois... eu estava atordoado, mas no tanto para no perceber que aquele demnio marrom chamado Yussef Ali estava ansioso para arrancar meu corao. - Como voc chegou at a propriedade de Sir Haldred Frenton? E por que voc no deu

batida no antro de Yun Shatu? - No dei batida naquele local porque eu sabia que, de alguma forma, Kathulos seria avisado, e nossos esforos se reduziriam a zero. Eu estava na propriedade de Sir Haldred naquela noite, porque eu havia tramado passar pelo menos parte de cada noite com ele, desde quando ele havia retornado do Congo. Previ um atentado contra a vida dele,

quando soube, dos seus prprios lbios, que ele estava preparando, com base nos estudos que fizera naquela viagem, um tratado sobre as sociedades secretas nativas da frica Ocidental. Ele insinuou que as revelaes que pretendia fazer nesse ponto poderiam ser, no mnimo, sensacionais. Vez que vantagem para Kathulos destruir tais homens capazes de despertar o mundo ocidental para seu perigo, eu sabia que Sir Haldred

era um homem marcado. De fato, dois atentados diferentes foram feitos contra sua vida, em sua jornada para a costa, partindo do interior da frica. Assim, pus dois homens de confiana de guarda, e eles esto em seus postos agora mesmo. Perambulando ao redor da casa s escuras, ouvi o barulho de sua entrada e, avisando meus homens, desci furtivamente para lhe

interceptar. Durante nossa conversa, Sir Haldred estava sentado em seu gabinete com as luzes apagadas, um homem da Scotland Yard com pistola pronta a cada lado dele. A vigilncia deles sem dvida explica a falha no atentado de Yussef Ali para aquilo para o qual voc foi mandado. Algo em seus modos me convenceu, apesar de voc, ele

meditou. Admito que tive alguns maus momentos de dvida, enquanto eu esperava na escurido que precede a aurora, no lado de fora do armazm. Gordon se levantou subitamente e, dirigindo-se a um cofre num canto da sala, puxou dele um grosso envelope. - Embora Kathulos tenha me frustrado em quase todos os atos

ele disse , no fui totalmente intil. Notando os freqentadores da casa de Yun Shatu, compilei uma lista parcial dos homens de confiana do egpcio e seus registros. O que voc me contou me permitiu completar essa lista. Como sabemos, seus adeptos esto espalhados pelo mundo, e h possivelmente centenas deles aqui em Londres. No entanto, aqui est uma lista daqueles que creio pertencerem ao seu conselho mais

prximo, e que agora esto com ele na Inglaterra. Ele mesmo lhe contou que poucos, mesmo entre seus prprios seguidores, j o viram sem mscara. Ns nos inclinamos sobre a lista, a qual continha os seguintes nomes: Yun Shatu, chins de Hong Kong, suspeito de contrabando de pio, encarregado do Templo dos Sonhos e morador da Limehouse por sete anos.

Hassim, ex-chefe senegals, procurado no Congo Francs por assassinato. Santiago, negro; fugiu do Haiti sob suspeita de atrocidades em culto de vodu. Yar Khan, afridi ({10}), registro desconhecido. Yussef Ali, mouro, traficante de escravos, suspeito de ter sido um espio dos alemes na Guerra Mundial e um instigador da Rebelio Fel no alto Nilo. Ganra Singh, um sikh de Lahore, ndia, contrabandista de armas no

Afeganisto; participou ativamente dos motins em Lahore e Dli, suspeito de assassinato em duas ocasies um homem perigoso. Stephen Costigan, americano; mora na Inglaterra desde a guerra; viciado em haxixe, e homem de fora extraordinria. Li Kung, do norte da China, contrabandista de pio. As linhas estavam desenhadas de

forma significativa em trs nomes: o meu, o de Li Kung e o de Yussef Ali. No havia nada escrito prximo ao meu, mas, aps o nome de Li Kung, estava brevemente rabiscado na caligrafia irregular de Gordon: Baleado por John Gordon, durante o ataque-surpresa casa de Yun Shatu. E, seguindo o nome de Yussef Ali: Morto por Stephen Costigan, durante o ataque a Yun Shatu.

Eu ri sem alegria. Com imprio negro ou no, Yussef Ali jamais teria Zuleika nos braos, pois ele nunca havia se erguido de onde eu o derrubei. - Eu no sei disse sombriamente Gordon, enquanto dobrava a lista e a colocava de volta ao envelope que poder Kathulos tem, para unir negros e amarelos a fim de servirem-no... para unir antigos

inimigos. Hindus, muulmanos e pagos esto entre seus seguidores. E, l nas nvoas do Leste, onde foras misteriosas e gigantescas trabalham, esta unio est culminando a uma escala monstruosa. Ele deu uma olhada no relgio: - So quase dez. Sinta-se em casa aqui, enquanto eu visito a Scotland Yard e vejo se foi

achada alguma pista sobre o novo endereo de Kathulos. Acredito que as redes estejam se fechando sobre ele e, com sua ajuda, prometo que localizaremos a quadrilha dentro de, no mximo, uma semana.

15) A Marca do Tulwar

O lobo alimentado se enrosca pela sua companheira sonolenta Numa terra bem trabalhada; mas os lobos magros aguardam. (Mundy)

Sentei-me s nos aposentos de John Gordon e ri sem alegria. Apesar do estmulo do elixir, a tenso da noite anterior, com sua falta de sono e suas aes

aflitivas, estava surtindo efeito em mim. Minha mente era um redemoinho catico, onde os rostos de Gordon, Kathulos e Zuleika mudavam de posio com rapidez entorpecente. Toda a quantidade de informaes que Gordon havia me dado parecia confusa e incoerente. Atravs deste estado em que eu me encontrava, um fato se sobressaa vigorosamente. Eu

devia achar o ltimo esconderijo do egpcio e tirar Zuleika de suas mos se, de fato, ela ainda estivesse viva. Uma semana, Gordon havia dito eu ri novamente ; uma semana, e eu estaria incapaz de ajudar qualquer pessoa. Eu havia achado a quantidade apropriada de elixir para usar... eu sabia a quantidade mnima que meu organismo necessitava e sabia que

conseguiria fazer o frasco durar, no mximo, quatro dias. Quatro dias! Quatro dias para vasculhar os buracos de rato da Limehouse e de Chinatown quatro dias para desentocar, em algum dos labirintos de East End, o covil de Kathulos. Eu ardia de impacincia para comear, mas a natureza se rebelou e, cambaleando at uma cama, ca sobre ela e adormeci

instantaneamente. Logo, algum me sacudia: - Acorde, Sr. Costigan! Sentei-me, piscando os olhos. Gordon se erguia prximo a mim, o rosto com expresso desvairada. - H trabalho diablico feito, Costigan! O Escorpio atacou

novamente! Ergui-me de um pulo, ainda meio sonolento e entendendo apenas em parte o que ele estava dizendo. Ele me ajudou a vestir o palet, ps meu chapu em mim, e logo seu aperto forte em meu brao estava me levando para fora da porta e escadaria abaixo. As luzes da rua brilhavam; eu havia dormido durante um tempo incrivelmente longo.

- Uma vtima lgica! percebi que meu camarada estava dizendo Ele iria me notificar sobre o instante de sua chegada! - No estou entendendo... comecei a falar atordoado. Estvamos agora no meio-fio, e Gordon chamou um txi, dando o endereo de um hotel pequeno e modesto, numa parte sossegada e

afetada da cidade. - O Baro Rokoff ele disse abruptamente, enquanto avanvamos em velocidade temerria , um colaborador russo, conectado com o ministrio da guerra. Ele retornou da Monglia ontem, e aparentemente se escondeu. Sem dvida, ficou sabendo de algo importante sobre o lento despertar do Leste. Ele ainda no havia se comunicado

conosco, e eu no sabia que ele estava na Inglaterra at agora h pouco. - E voc soube... - O baro foi encontrado em seu quarto, seu cadver mutilado de forma horrenda! O respeitvel e formal hotel, o qual o baro condenado havia escolhido como esconderijo, se

encontrava num estado de leve tumulto, dominado pela polcia. A gerncia havia tentado manter o assunto em segredo, mas, de alguma forma, os convidados ficaram sabendo da atrocidade, e muitos saam s pressas ou prontos para sarem, enquanto a polcia os continha para investigar. O quarto do baro, o qual ficava no ltimo andar, estava num

estado que desafiava descries. Nem mesmo na Guerra Mundial eu tinha visto tal carnificina. Nada havia sido tocado; tudo continuava como a camareira havia achado meia hora depois. Mesas e cadeiras estavam espatifadas sobre o cho, e a moblia, cho e paredes estavam salpicados de sangue. O baro, um homem alto e musculoso em vida, jazia no meio do quarto, um espetculo medonho. Seu crnio

havia sido partido at as sobrancelhas; um corte profundo, sob sua axila esquerda, lhe havia atravessado as costelas, e seu brao esquerdo estava pendurado por uma tira de carne. O frio rosto barbado estava com uma aparncia de horror indescritvel. - Alguma arma pesada e curva deve ter sido usada disse Gordon ; algo semelhante a um sabre, manejado com fora

terrvel. Veja que um golpe ao acaso afundou bastante no parapeito. Alm disso, o encosto desta cadeira grossa foi partido como se fosse uma telha. Um sabre, com certeza. - Um tulwar. murmurei sombriamente Voc no reconhece o trabalho do carniceiro da sia Central? Yar Khan esteve aqui.

- O afego! Ele veio pelo teto, claro, e desceu at o parapeito da janela atravs de uma corda de ns, amarrada a alguma coisa na beirada do teto. Por volta de 01h30min, a camareira, passando pelo corredor, ouviu um terrvel tumulto no quarto do baro: o esmagar de cadeiras, e um sbito guincho curto que morreu abruptamente num gorgolejo medonho e logo parou at o som de golpe pesados, curiosamente

abafados, como os de uma espada quando afunda em carne humana. Ento, todos os barulhos pararam abruptamente. Ela chamou o gerente, eles foraram a porta e, encontrando-a trancada e no recebendo resposta aos seus gritos, abriram-na com a chave da escrivaninha. Somente o cadver estava l, mas a janela estava aberta. Isto estranhamente diferente do procedimento usual

de Kathulos. Falta sutileza. Suas vtimas freqentemente pareciam ter morrido de causas naturais. Mal consigo entender. - Vejo pouca diferena no resultado. respondi No h nada que possa ser feito para capturar o assassino. - Verdade. Gordon franziu a testa Ns sabemos quem fez isso, mas no h provas... nem

mesmo uma impresso digital. Mesmo que soubssemos onde o afego est escondido e o prendssemos, no conseguiramos provar nada... haveria uns 20 homens para jurarem libis para ele. O baro s retornou ontem. Kathulos provavelmente no sabia de sua chegada, at esta noite. Ele sabia que, no dia seguinte, Rokoff me informaria de sua presena e me comunicaria o que ele soube no

norte da sia. O egpcio sabia que deveria atacar logo e, faltando tempo para preparar uma forma mais segura e bemelaborada de assassinato, ele enviou o afridi com seu tulwar. No h nada que possamos fazer, pelo menos no at descobrirmos o esconderijo do Escorpio; o que o baro descobriu na Monglia ns nunca saberemos, mas podemos estar certos de que tem a ver com os planos e aspiraes de

Kathulos. Descemos novamente as escadas e samos rua, acompanhados por Hansen, um dos homens da Scotland Yard. Gordon sugeriu que andssemos de volta ao seu apartamento, e eu acolhi a oportunidade, para deixar o ar frio da noite apagar algumas das teias de aranha de meu crebro perplexo.

Enquanto caminhvamos ao longo das ruas abandonadas, Gordon subitamente praguejou de forma selvagem: - um verdadeiro labirinto, este que estamos seguindo, e que no leva a lugar algum! Aqui, no prprio corao da metrpole da civilizao, o inimigo direto dessa civilizao comete crimes da mais abominvel natureza e fica livre! Somos crianas,

perambulando na noite, engalfinhando-nos com um demnio invisvel... lidando com um demnio encarnado, de cuja verdadeira identidade nada sabemos e de cujas verdadeiras ambies s podemos supor. Nunca conseguimos deter um dos adeptos mais prximos do egpcio, e suas poucas pessoas ingnuas e ferramentas que capturamos morreram

misteriosamente, antes que pudessem nos contar qualquer coisa. Mais uma vez, eu repito: qual o estranho poder que Kathulos tem para dominar estes homens, de diferentes credos e raas? Os homens em Londres com eles so, claro, a maioria renegados e escravos de drogas, mas seus tentculos se estendem por todo o Leste. Algum domnio dele: o poder que mandou o chins Li Kung de volta para lhe

matar, diante da morte certa; que mandou Yar Khan, o muulmano, para cima dos telhados de Londres para assassinar; que mantm Zuleika, a circassiana, em laos invisveis de escravido. Claro que sabemos, ele continuou, aps um silncio meditativo, que o Leste tem sociedades secretas, as quais esto alm e acima de todas as consideraes e credos. H cultos

na frica e Oriente, cujas origens remontam a Ophir e queda da Atlntida. Este homem deve ser um poder em algumas, ou possivelmente em todas as sociedades. Ora, alm dos judeus, no conheo nenhuma outra raa oriental que seja to sinceramente menosprezada pelas outras raas do Leste quanto os egpcios! Mas temos aqui um homem, um egpcio como ele mesmo diz, controlando as vidas e destinos de

muulmanos ortodoxos, hindus, xintostas e adoradores do demnio. No natural. Voc j ouviu falar, ele se voltou abruptamente para mim, sobre o oceano, mencionado em conexo com Kathulos? - Nunca. - H uma superstio muito difundida no norte da frica,

baseada numa lenda muito antiga, de que o grande lder das raas coloridas sairia do mar! E uma vez, ouvi um berbere falar do Escorpio como Filho do Oceano. - uma expresso de respeito entre aquela tribo, no? - Sim; mesmo assim, eu s vezes tenho dvidas.

16) A Mmia Que Ria


Rindo como caveiras que jazem espalhadas, Aps batalhas perdidas, viradas para o cu, Uma risada eterna.

(Chesterton)

- Uma loja aberta a esta hora tardia. Gordon comentou subitamente. Uma neblina havia descido sobre Londres e, ao longo da rua silenciosa que atravessvamos, as luzes brilhavam com a caracterstica bruma avermelhada de tais condies atmosfricas.

Nossos passos ecoavam lugubremente. Mesmo no corao de uma grande cidade, sempre h locais que parecem despercebidos e esquecidos. Tal rua era assim. No havia um policial sequer vista. A loja que havia atrado a ateno de Gordon estava bem nossa frente, no mesmo lado da rua. No havia anncio sobre a porta somente um tipo de emblema,

semelhante a um drago. A luz flua da porta aberta e das pequenas janelas de exibio a cada lado. Como no era nenhum caf-restaurante, nem entrada para um hotel, nos vimos especulando ociosamente sobre o motivo para estar aberta. Normalmente, eu suponho, nenhum de ns pensaria a esse respeito, mas estvamos to enervados que nos vimos suspeitando instintivamente de qualquer coisa fora do comum.

Ento, aconteceu algo que era distintamente fora do comum. Um homem muito alto, muito magro e bastante curvado subitamente avultou para fora da neblina nossa frente, e alm da loja. S o vi de relance uma impresso de incrvel magreza, de roupas gastas e franzidas, um chapu alto de seda puxado para perto das sobrancelhas e um rosto totalmente oculto por uma manta;

ento, ele virou para o lado e adentrou a loja. Um vento frio sussurrava rua abaixo, transformando a nvoa em pequenos fantasmas, mas o frio que veio sobre mim transcendia o do vento. - Gordon! exclamei numa voz feroz e baixa Ou meus sentidos no so mais confiveis, ou o prprio Kathulos acabou de entrar naquela casa!

Os olhos de Gordon arderam. Estvamos agora prximos loja e, transformando suas passadas numa corrida, ele se lanou para dentro da porta, o detetive e eu bem prximos aos seus calcanhares. Ns nos deparamos com um estranho sortimento de mercadorias. Armas antigas cobriam as paredes, e o cho

estava empilhado de objetos curiosos. dolos maoris se amontoavam ao lado de divindades chinesas, e trajes de armadura medieval avultavam obscuramente contra pilhas de raros e pequenos tapetes orientais, bem como xales de feitio latino. O lugar era uma loja de antiguidades. No vimos sinal da figura que havia despertado nosso interesse.

Um homem idoso, bizarramente vestido em fez ({11}) vermelho, jaqueta tecida com desenhos em relevos e chinelos turcos, veio dos fundos da loja. Era algum tipo de levantino ({12}). - Desejam alguma coisa, senhores? - Aqui fica aberto at bem tarde. disse abruptamente Gordon, seus olhos percorrendo rapidamente a

loja, em busca de algum esconderijo que pudesse ocultar o alvo de nossa busca. - Sim, senhor. Meus clientes incluem muitos professores e estudantes, que ficam em horrios bastante irregulares. Freqentemente, os botes da noite descarregam peas especiais para mim, e eu muito freqentemente tenho fregueses mais tarde que agora. Fico aberto a noite inteira,

senhor. - Estamos apenas dando uma olhada. Gordon respondeu e, virando-se parte para Hansen: V para os fundos e pare qualquer um que tente abandonar o caminho. Hansen assentiu e passeou casualmente para os fundos da loja. A porta dos fundos estava claramente visvel para ns,

embora houvesse uma fileira de moblia antiga e cortinas manchadas sendo exibida. Havamos seguido o Escorpio caso fosse ele to de perto, que eu no acreditava que ele teria tempo de atravessar toda a distncia da loja, e sair sem que o vssemos na hora de entrarmos. Para nossos olhos, havia sido a porta dos fundos, desde que entramos.

Gordon e eu perambulvamos casualmente por entre as raridades, manuseando e discutindo algumas delas, mas no tenho idia de sua natureza. O levantino havia se sentado de pernas cruzadas numa esteira mourisca, prxima ao centro da loja, e aparentemente assumiu apenas um interesse polido em nossas exploraes. Aps algum tempo, Gordon me

sussurrou: - No vantagem continuar com esta simulao. J olhamos para todos os lugares onde o Escorpio possa estar habitualmente escondido. Vou revelar minha identidade e autoridade, e procuraremos abertamente por toda a construo. Enquanto ele falava, um caminho parou do lado de fora da porta, e

dois negros robustos entraram. O levantino parecia estar esperando por eles, pois ele simplesmente fez um gesto para que se dirigissem aos fundos da loja, e eles responderam com um grunhido de entendimento. Gordon e eu os observvamos de perto, enquanto se dirigiam a um grande caixo de mmia, o qual estava de p contra a parede, pouco distante dos fundos. Eles o

baixaram a uma posio horizontal, e ento se dirigiram porta, carregando-o cuidadosamente entre eles. - Parem! Gordon deu um passo para a frente, erguendo sua mo com autoridade. Represento a Scotland Yard, ele disse rapidamente e tenho autorizao para qualquer coisa que eu queira fazer. Abaixem essa

mmia; nada sai desta loja, at termos investigado minuciosamente. Os negros obedeceram sem dizer uma palavra, e meu amigo se voltou para o levantino, que, aparentemente imperturbado ou at mesmo desinteressado, se sentava, fumando num bong turco. - Quem era o homem alto, que entrou logo antes de ns, e para

onde ele foi? - Ningum entrou antes de voc, senhor. Ou, se algum o fez, eu estava nos fundos da loja e no o vi. Vocs, sem dvida, tm liberdade para vasculhar minha loja. E ns vasculhamos, com a astcia combinada de um especialista de um servio secreto e de um habitante do submundo... enquanto

Hansen permanecia imperturbvel em seu posto; os dois negros, que se erguiam sobre o entalhado caixo de mmia, nos olhavam impassivelmente, e o levantino se sentava como uma esfinge sobre sua esteira, soprando uma nuvem de fumaa no ar. Tudo tinha um efeito distinto de irrealidade. Finalmente, frustrados, retornamos ao caixo de mmia, o qual era certamente longo o

bastante para esconder um homem do tamanho de Kathulos. Aquilo no parecia estar selado, como o costume normal, e Gordon o abriu sem dificuldade. Uma figura sem forma, enfaixada em panos amassados, ficou mostra. Gordon partiu um dos panos, e revelou uns 2 ou 3 centmetros de brao murcho, pardacento e coriceo. Ele estremeceu involuntariamente ao toc-lo, como um homem faria ao toque de

um rptil ou de alguma coisa inumanamente fria. Pegando um pequeno dolo de metal de uma estante prxima, ele bateu no brao e peito enrugados. Ambos soaram um baque slido, como algum tipo de madeira. Gordon encolheu os ombros: - Morto h dois mil anos, de qualquer forma, e no acho que eu me arriscaria a destruir uma

mmia valiosa, s para provar que o que sabemos que verdade. Ele fechou a caixa novamente: - A mmia pode ter se deteriorado um pouco, mesmo com esta exposio to leve, mas talvez no. Esta ltima sentena foi dirigida ao levantino, o qual respondeu com um mero e corts gesticular

de sua mo, e os negros mais uma vez ergueram o caixo e o carregaram at o caminho, dentro do qual eles o colocaram e, no momento seguinte, mmia, caminho e negros haviam desaparecido na nvoa. Gordon ainda espionava pela loja, mas eu me erguia imvel no centro do cho. Eu a atribu ao meu crebro catico e dominado pela droga, mas tive a sensao

de que, atravs dos panos no rosto da mmia, olhos grandes haviam brilhado para os meus; olhos semelhantes a poos de fogo amarelo, que me queimavam a alma e congelavam-me onde eu estava. E, quando o caixo estava sendo carregado atravs da porta, eu sabia que a coisa sem vida dentro dele, morta sabe Deus h quando sculos, estava rindo horrenda e silenciosamente.

17) O Homem Morto do Mar


Os deuses cegos rugem, deliram e sonham Com todas as cidades sob o mar. (Chesterton)

Gordon soltou uma baforada feroz de seu cigarro turco, encarando distrada e despercebidamente Hansen, que se sentava no lado oposto a ele. - Suponho que devamos anotar outro fracasso contra ns mesmos. Aquele levantino, Kamonos, evidentemente um instrumento do egpcio, e as paredes e pisos de

sua loja esto provavelmente cheias de painis e portas secretas, capazes de burlar um mgico. Hansen respondeu alguma coisa, mas no falei nada. Desde nosso retorno ao apartamento de Gordon, eu estava consciente de uma sensao de intensa languidez e indolncia, qual nem mesmo minha condio conseguiria explicar. Eu sabia que meu

organismo estava cheio de elixir... mas minha mente parecia estranhamente lenta e com dificuldade de compreenso, em contraste direto com o estado normal de minha mentalidade quando estimulada pela droga infernal. Esta condio estava me abandonando lentamente, e eu me senti como se estivesse acordando gradualmente de um sono longo e

artificialmente sadio. Gordon dizia: - Eu daria muito para saber se Kamonos realmente um dos escravos de Kathulos, ou se o Escorpio conseguiu escapar atravs de alguma sada natural quando entramos. - Kamonos quase certamente servo dele. eu me vi dizendo

lentamente, como se procurando as palavras corretas Quando samos, vi o olhar dele brilhar sobre o escorpio que est desenhado em minha mo. Os olhos dele se estreitaram e, quando estvamos saindo, ele conseguiu encostar-se a mim... e sussurrar numa voz rpida e baixa: Soho 48. Gordon ficou ereto como um arco de ao desprendido.

- Deveras! ele disse bruscamente Por que no me contou naquela hora? - No sei. Meu amigo me observou intensamente. - Percebi que voc parecia um homem intoxicado durante todo o caminho desde a loja. ele disse

Eu o atribu a algum efeito colateral do haxixe. Mas no. Kathulos , sem dvida, um discpulo poderoso de Mesmer ({13})... seu poder sobre rpteis venenosos mostra isso, e estou comeando a acreditar que essa seja a verdadeira fonte de seu poder sobre os humanos. De alguma forma, o Mestre lhe pegou desprevenido naquela loja e manteve parcialmente o domnio

dele sobre sua mente. De qual canto escondido ele enviou as ondas mentais dele para lhe despedaar o crebro, eu no sei, mas Kathulos estava em algum lugar daquela loja, eu tenho certeza. - Ele estava. Estava no caixo de mmia. - O caixo de mmia! Gordon exclamou, um tanto impaciente

Isso impossvel! A mmia o preenchia completamente, e nem sequer uma coisa to magra quanto o Mestre conseguiria achar lugar ali. Encolhi meus ombros, incapaz de argumentar sobre esse detalhe, mas, de alguma forma, convicto da verdade de minha afirmao. - Kamonos Gordon prosseguiu certamente no um membro do

crculo interno, e no sabe de sua mudana de lealdade. Ao ver a marca do escorpio, ele sem dvida achou que voc fosse um espio do Mestre. Tudo pode ser uma tramia para nos pegarem, mas tenho a sensao de que o homem foi sincero... Soho 48 pode ser nada menos que o novo ponto de encontro do Escorpio. Eu tambm achei que Gordon estava certo, embora uma suspeita

se escondesse em minha mente. - Peguei os papis do Major Morley ontem ele continuou e, enquanto voc dormia, eu os reli. A maioria deles s fez confirmar o que eu j sabia... falou da inquietao dos nativos, e repetiu a teoria de que havia um enorme gnio por trs de tudo. Mas havia outro assunto que me interessou grandemente, e o qual eu acho que ir lhe interessar tambm.

De seu cofre, ele tirou um manuscrito, escrito na caligrafia compacta e bem-feita do infeliz major, e, numa voz montona, a qual delatava pouco de sua intensa agitao, ele leu a seguinte narrativa de pesadelo: - Este assunto eu considero digno de nota... se tiver algum sentido no caso mo, novos acontecimentos iro mostrar. Em

Alexandria, onde passei algumas semanas procurando outras pistas para a identidade do homem conhecido como o Escorpio, fiquei informado, atravs de meu amigo Ahmed Shah, sobre o notvel professor de Egiptologia Ezra Shuyler, de Nova Iorque. Ele verificou a afirmao, feita por vrios leigos, sobre a lenda do homem-oceano. Este mito, passado de gerao a gerao, remete s prprias brumas da

antiguidade e , em poucas palavras, a histria de que, um dia, um homem vir do mar e liderar o povo do Egito para triunfar. Esta lenda se espalhou pelo continente, de modo que agora todas as raas negras acham que ela se aplica chegada de um imperador universal. O professor Shuyler opinou que o mito estava, de alguma forma, conectado com a perdida Atlntida, a qual, ele sustenta, se localizava entre o

continente africano e sulamericano, e para cujos habitantes os ancestrais dos egpcios eram tributrios. Os motivos para sua conexo so muito prolixos e vagos para se anotar aqui, mas, seguindo a linha de sua teoria, ele me contou uma histria estranha e fantstica. Disse que um amigo prximo dele, Von Lorfman da Alemanha, um tipo de cientista independente, agora falecido, estava navegando na costa do

Senegal alguns anos atrs, com o objetivo de investigar e classificar as raras espcies de vida marinha encontradas l. Estava usando, para seu propsito, um pequeno navio de viagem, equipado por uma tripulao de mouros, gregos e negros. A alguns dias de distncia da terra, algo foi avistado boiando; e este objeto, fisgado e trazido

bordo, provou ser um caixo de mmia do tipo mais curioso. O professor Schuyler me explicou que o aspecto diferia do estilo egpcio comum, mas de seu relato tcnico, eu simplesmente tive a impresso de que era uma forma estranhamente esculpida com caracteres que no eram cuneiformes nem hieroglficos. A caixa estava bastante envernizada, impermevel e hermeticamente fechada, e Von Lorfmon teve

dificuldade considervel em abrila. Contudo, ele conseguiu faz-lo sem danificar a caixa, e uma mmia bastante incomum foi revelada. Schuyler disse que nunca vira a mmia ou caixo, mas que, pelas descries dadas a ele pelo comandante grego que estava presente durante a abertura do caixo, a mmia diferia tanto do homem comum quanto o caixo do tipo convencional.

Exames provaram que o morto no foi submetido ao procedimento usual de mumificao. Todas as partes estavam intactas exatamente como em vida, mas a forma inteira estava encolhida e endurecida como se fosse de madeira. Os panos que enfaixavam a coisa viraram p e se dissiparam no instante em que o ar caiu sobre ela.

Von Lorfmon ficou impressionado com o efeito sobre a tripulao. Os gregos no demonstraram interesse algum, alm do que seria normalmente demonstrado por qualquer homem, mas os mouros, e mais ainda os negros, pareciam ter ficado sbita e temporariamente insanos! Enquanto a caixa era iada bordo, todos eles caram prostrados no convs e entoaram um tipo de canto de adorao, e

foi necessrio usar a fora para tir-los da cabine onde a mmia estava exposta. Vrias brigas comearam entre eles e o elemento grego da tripulao, e o comandante e Von Lorfmon acharam melhor coloc-la, a toda pressa, no porto mais prximo. O comandante atribuiu isso averso natural de marinheiros com relao presena de um cadver a bordo, mas Von Lorfmon parecia perceber um

significado mais profundo. Ancoraram em Lagos e, naquela mesma noite, Von Lorfmon foi assassinado em sua cabine, e a mmia e seu caixo desapareceram. Todos os marinheiros mouros e negros abandonaram o navio na mesma noite. Schuyler disse e aqui o assunto adquiriu um aspecto mais sinistro e misterioso que, imediatamente aps isto, a vasta

agitao entre os nativos comeou a arder e adquirir forma tangvel; ele a conectou, de alguma forma, com a velha lenda. Alm disso, uma aura de mistrio pairou sobre a morte de Von Lorfmon. Ele havia levado a mmia para a sua cabine e, prevendo um ataque da tripulao fantica, ele cuidadosamente gradeou e trancou a porta e vigias. O comandante, um homem

confivel, jurou que era virtualmente impossvel entrar l. E os sinais apontaram para o fato de que as trancas foram manipuladas por dentro. O cientista foi morto por uma adaga que fazia parte de sua coleo, e que lhe foi enfiada no peito. Como eu j havia dito, imediatamente aps, o caldeiro africano comeou a ferver. Schuyler disse que, em sua

opinio, os nativos consideraram a antiga profecia realizada. A mmia era o homem do mar. Schuyler opinou que a coisa era trabalho de atlantes, e que o homem no caixo de mmia era um nativo da perdida Atlntida. Como o caixo chegou a flutuar atravs das braas de gua que cobrem a terra esquecida, ele no se aventura a propor uma teoria. Ele est certo de que, em algum

lugar dos labirintos dominados por fantasmas das selvas africanas, a mmia havia sido entronizada como um deus e, inspirados pela coisa morta, os guerreiros negros esto se reunindo para um massacre indiscriminado. Ele tambm acredita que algum muulmano astuto seja o poder direto que move a ameaa de rebelio. Gordon parou e olhou para mim.

- As mmias parecem compor uma dana bizarra atravs do desenrolar da histria. ele disse O cientista alemo tirou vrias fotos da mmia com sua cmera, e foi aps v-las... e elas muito estranhamente no foram roubadas junto com a coisa... que o Major Morley comeou a se imaginar na beirada de alguma descoberta monstruosa. Seu dirio reflete o estado de seu pensamento, e se

torna incoerente... sua condio parece ter chegado s raias da loucura. O que ele soube para desequilibr-lo assim? - Essas fotos... comecei a falar. - Elas caram nas mos de Schuyler, e ele deu uma para Morley. Achei uma entre os manuscritos. Ele a entregou para mim,

observando-me atentamente. Olhei fixamente, e logo me ergui vacilante e servi a mim mesmo um copo de vinho. - No um dolo morto numa cabana vodu eu disse debilmente , mas um monstro animado por vida medonha, percorrendo o mundo em busca de vtimas. Morley viu o Mestre... por isso que o crebro dele se destruiu. Gordon, to certo quanto

eu espero viver novamente, este rosto o de Kathulos! Gordon me encarou sem palavras. - A mo do Mestre, Gordon. eu ri. Certo prazer sombrio penetrou as brumas de meu horror, ao ver o ingls de nervos de ao sem palavras, sem dvida pela primeira vez em sua vida. Ele umedeceu os lbios, e falou

numa voz mal-reconhecvel: - Ento, em nome de Deus, Costigan, nada estvel nem certo, e a humanidade vacila na beira de abismos incalculveis de horror sem nome. Se aquele monstro morto, achado por Von Lorfmon, for de fato o Escorpio trazido vida de alguma forma hedionda, o que o esforo dos mortais pode fazer contra ele?

- A mmia, na loja de Kamonos... comecei a falar. - Sim, o homem cuja carne, endurecida por mil anos de inexistncia... deve ser o prprio Kathulos! Ele teve tempo de se despir, se envolver nos tecidos brancos e entrar no caixo, antes que chegssemos. Voc se lembra que o caixo, encostado em p contra a parede, estava parcialmente oculto por um

grande dolo birmans, o qual cobriu nossa viso, e sem dvida deu a ele tempo para realizar seu propsito. Meu Deus, Costigan, com qual horror do mundo prhistrico estamos lidando? - J ouvi falar em faquires hindus que conseguiam produzir uma sensao que quase lembrava a morte. comecei No possvel que Kathulos, um oriental sagaz e astuto, pudesse se

colocar neste estado, e seus seguidores tenham colocado o caixo no oceano onde era certo ser encontrado? E ele no poderia estar naquela forma esta noite, na loja de Kamonos? Gordon sacudiu sua cabea: - No, eu j vi esses faquires. Nenhum deles jamais fingiu estar morto a ponto de ficar enrugado e duro... seco, numa s palavra.

Morley, ao narrar em um outro local a descrio do caixo de mmia como anotada por Von Lorfmon e passada para Schuyler, menciona o fato de que grandes pores de algas marinhas se aderirem a ele... algas de um tipo encontrado apenas em grandes profundezas, no fundo do oceano. A madeira tambm era de um tipo o qual Von Lorfmon falhou em reconhecer ou classificar, apesar do fato de que ele era uma das

maiores autoridades vivas em flora. E suas anotaes enfatizam, repetidas vezes, a idade enorme da coisa. Ele admitiu que no havia meio de dizer qual a idade da mmia, mas suas insinuaes sugeriam que ele acreditava que ela tivesse, no milhares de anos, mas milhes de anos! No. Temos que encarar os fatos. Uma vez que voc categrico de que a foto da mmia de Kathulos

e h pouco espao para fraude , uma das duas coisas praticamente certa: o Escorpio nunca esteve morto, mas, eras atrs, ele foi colocado no caixo de mmia e teve sua vida preservada de alguma forma; ou ento... ele estava morto e foi ressuscitado! Ambas as teorias, vistas luz fria da razo, so absolutamente insustentveis. Ser que estamos todos loucos?

- Se voc tivesse andado na estrada para a terra do haxixe eu disse sombriamente , voc conseguiria acreditar que qualquer coisa verdade. Se voc tivesse olhado fixamente dentro dos olhos do feiticeiro Kathulos, no duvidaria que ele estivesse ao mesmo tempo morto e vivo. Gordon olhou para fora da janela, seu delicado rosto desvairado luz cinza, a qual comeava a

surgir furtivamente. - De qualquer modo ele disse , h dois lugares que eu pretendo explorar minuciosamente, antes do sol se erguer outra vez: a loja de antiguidades de Kamonos e Soho 48.

18) O Aperto do

Escorpio
Embora desde uma torre orgulhosa na cidade, A morte olhe gigantescamente para baixo. (Poe)

Hansen roncava na cama, enquanto eu andava pela sala.

Mais um dia havia se passado em Londres, e novamente as lmpadas da rua luziam atravs da bruma. Suas luzes me afetavam estranhamente. Pareciam bater ondas slidas de energia contra meu crebro. Elas torciam a nvoa em estranhas formas sinistras. No palco que so as ruas de Londres, quantas cenas pavorosas elas haviam iluminado? Pressionei fortemente minhas mos contra minhas tmporas

latejantes, esforando-me para trazer meus pensamentos de volta do labirinto catico onde eles perambulavam. Eu no via Gordon desde o amanhecer. Seguindo a pista de Soho 48, ele havia partido para preparar um ataque-surpresa no local, e achou melhor que eu permanecesse abrigado. Ele receava um atentado contra minha vida, e novamente temia que, se

eu sasse procurando por entre os antros que freqentei anteriormente, isso despertasse suspeita. Hansen continuava roncando. Eu me sentei e comecei a examinar os sapatos turcos que calavam meus ps. Zuleika usava chinelos turcos como ela flutuava atravs de meus devaneios, dourando coisas inspidas com seu encanto! Seu rosto sorria para mim, desde a

bruma; seus olhos brilhavam das lmpadas tremulantes; seus passos ilusrios ressoavam pelas salas nebulosas de meu crnio. Batiam um rufar incessante, seduzindo e assombrando, at parecer que estes ecos encontravam ecos no saguo fora do quarto onde eu me encontrava, de forma suave e furtiva. Uma sbita batida na porta, e eu me sobressaltei.

Hansen continuava dormindo, quando atravessei a sala e abri rpida e bruscamente a porta. Um feixe rodopiante de nvoa havia invadido o corredor, e atravs dele, como um vu de prata, eu a vi: Zuleika estava diante de mim, com seu cabelo reluzente, seus lbios vermelhos entreabertos e seus grandes olhos escuros. Fiquei como um idiota sem fala,

ela olhou rapidamente para o saguo, e ento entrou e fechou a porta. - Gordon! ela sussurrou numa meia-voz trmula de emoo Seu amigo! O Escorpio o capturou! Hansen havia acordado e agora se sentava, estupidamente boquiaberto diante da estranha cena com a qual se deparava.

Zuleika no deu ateno. - E... oh, Steephen! ela exclamou, e lgrimas lhe brilharam nos olhos Tentei to duramente obter mais elixir, mas no consegui. - Isso no tem importncia. finalmente encontrei minha fala Conte-me sobre Gordon.

- Ele voltou sozinho loja de Kamonos; Hassim e Ganra Singh o capturaram e levaram casa do Mestre. Esta noite se rene uma grande multido do povo do Escorpio para o sacrifcio. - Sacrifcio! uma onda medonha de averso desceu por minha espinha. Ser que no havia limite para os horrores disto? Rpido, Zuleika, onde fica esta casa do Mestre?

- Soho, 48. Voc deve chamar a polcia e mandar vrios homens para cerc-la, mas no deve ir s... Hansen se ergueu de um pulo, palpitando por ao, mas me dirigi a ele. Meu crebro agora estava claro, ou parecia estar, e funcionando de forma rpida e no-natural.

- Espere! dirigi-me novamente a Zuleika Quando este sacrifcio vai acontecer? - Ao erguer da lua. - Apenas algumas horas antes da aurora. Tempo suficiente para salv-lo, mas se atacarmos a casa, eles o mataro antes que possamos alcan-los. E s Deus sabe quantas coisas diablicas cada caminho de acesso guarda.

- Realmente no sei. Zuleika choramingou Tenho que ir agora, seno o Mestre me mata. Alguma coisa cedeu em meu crebro diante daquilo; algo como uma inundao de selvagem e terrvel exultao caiu sobre mim. - O Mestre no matar ningum! gritei, lanando meus braos para o alto Antes mesmo que o leste

se avermelhe com a aurora, o Mestre morrer! Por todas as coisas sagradas e profanas, eu juro! Hansen me encarava desvairadamente, e Zuleika recuou quando me virei para ela. Ao meu crebro inspirado pela droga, veio uma sbita exploso de luz, verdadeira e infalvel. Eu sabia que Kathulos era um hipnotizador portanto, ele

conhecia totalmente o segredo de dominar a mente e alma do outro. E percebi que eu finalmente havia descoberto a razo de seu poder sobre a jovem. Mesmerismo! Assim como uma cobra fascina e atrai um pssaro at ela, assim o Mestre dominava Zuleika com grilhes invisveis. Seu poder sobre ela era to absoluto, que ele a dominava mesmo quando ela estava fora de sua viso, trabalhando a grandes distncias.

S havia uma nica coisa que poderia quebrar esse domnio: o poder magntico de alguma outra pessoa, cujo controle fosse mais forte nela que o de Kathulos. Coloquei minhas mos sobre seus ombros esguios e pequenos, e fiz com que ela me encarasse. - Zuleika eu disse, de forma imponente , aqui voc est segura; voc no retornar para

Kathulos. No h necessidade disso. Agora voc est livre. Mas percebi que eu havia falhado, antes mesmo de comear. Seus olhos tinham uma expresso de medo pasmado e irracional, e ela se torcia timidamente em minhas mos. - Steephen, por favor, deixe-me ir! ela implorou Eu preciso... eu devo!

Eu a puxei para perto da cama e pedi a Hansen por suas algemas. Ele as deu para mim, interrogativo, e prendi um elo coluna da cama, e o outro ao pulso esguio dela. A garota choramingou, mas no ofereceu resistncia, seus olhos lmpidos procurando os meus em apelo mudo. Partia meu corao impor minha

vontade sobre ela desta forma aparentemente brutal, mas eu me endureci. - Zuleika eu disse com ternura , voc agora minha prisioneira. O Escorpio no pode lhe condenar por no voltar para ele, quando voc incapaz de faz-lo... e, antes do amanhecer, voc estar completamente livre do domnio dele.

Eu me voltei para Hansen, e falei num tom que no admitia contraargumentao: - Fique aqui, do lado de fora da porta, at eu retornar. No permita a entrada de estranhos sob hiptese alguma... ou seja, a de qualquer um que voc no conhea pessoalmente. E eu lhe encarrego, por sua honra de homem, a no libertar a garota, no importa o que ela diga. Se

nem eu nem Gordon retornarmos amanh s dez, leve-a para este endereo... essa famlia j foi amiga da minha, e cuidar de uma jovem sem lar. Estou indo para a Scotland Yard. - Steephen Zuleika chorou , voc est indo para o covil do Mestre! Voc ser morto! Mande a polcia, no v! Eu me curvei, puxei-a para dentro

de meus braos, senti seus lbios contra os meus, e ento me afastei bruscamente. A nvoa me puxava com dedos fantasmagricos, fria como as mos de homens mortos, enquanto eu corria rua abaixo. Eu no tinha planos, mas um estava se formando em minha mente, comeando a fervilhar no caldeiro estimulado que era meu crebro. Parei ao ver um policial

fazendo sua ronda e, acenando para ele, rabisquei um bilhete conciso, arrancado de um caderno de notas, e entreguei a ele. - Leve isto para a Scotland Yard; um assunto de vida ou morte, e tem a ver com os negcios de John Gordon. Diante daquele nome, uma mo enluvada se ergueu em consentimento, mas sua garantia

de pressa desapareceu atrs de mim enquanto eu voltava minha corrida. O bilhete relatava brevemente que Gordon era um prisioneiro em Soho 48, e recomendava uma imediata batida policial em grande nmero recomendava, no; em nome de Gordon, ordenava. O motivo para minhas aes era simples: eu sabia que o primeiro barulho da incurso selaria o

destino de Gordon. De alguma forma, eu primeiramente devia alcan-lo e o proteger ou libertar, antes que a polcia chegasse. O tempo parecia sem fim, mas finalmente os contornos sombrios da casa que era Soho 48 se ergueram diante de mim um fantasma gigante na bruma. Era bastante tarde; poucas pessoas se aventuravam nas nvoas e

umidade, quando parei na rua, diante desta construo proibida. Nenhuma luz aparecia das janelas, tanto no andar de cima quanto no de baixo. Parecia abandonada. Mas o covil do escorpio freqentemente parece abandonado, at a morte silenciosa atacar subitamente. Parei aqui, e um pensamento feroz me ocorreu. De uma forma ou de outra, o drama acabaria antes do

amanhecer. Esta noite era o clmax de minha carreira, o topo supremo da vida. Esta noite, eu era o elo mais forte da estranha corrente de eventos. Amanh no teria importncia se eu vivi ou morri. Puxei o frasco de elixir de meu bolso e olhei para ele. Suficiente para dois dias, se devidamente economizado. Mais dois dias de vida! Ou... Eu precisava de estmulo como nunca precisei antes; a tarefa minha

frente era algo que nenhum humano simples teria esperana de executar. Se eu bebesse todo o restante, no teria idia da durao de seu efeito, mas duraria por toda a noite. E minhas pernas estavam fracas; minha mente tinha estranhas fases de vazio total; a fraqueza do crebro e corpo me atacava. Ergui o frasco e, num s gole, bebi seu contedo. Por um instante, pensei que eu

estivesse morto. Eu nunca havia tomado tal quantidade. O cu e o mundo oscilaram, e eu me senti como se fosse voar em um milho de fragmentos palpitantes, como a exploso de um globo de ao quebradio. Como fogo, como o fogo do inferno, o elixir corria em minhas veias, e eu era um gigante! Um monstro! Um super-homem!

Girando, andei a passos largos at a portada ameaadora e sombria. Eu no tinha planos; no sentia necessidade de nenhum. Assim como um bbado anda alegremente em direo ao perigo, eu caminhava at o covil do Escorpio, magnificamente consciente de minha superioridade, esplendidamente confiante em meu estmulo e to certo quanto as estrelas imutveis de que o caminho se abriria diante

de mim. Ah, nunca houve um super-homem como aquele que bateu de forma imponente porta de Soho 48, naquela noite de chuva e bruma! Bati quatro vezes o velho sinal que ns, escravos, usvamos para sermos admitidos na sala do dolo de Yun Shatu. Uma portinhola se abriu no centro da porta, e olhos oblquos miraram desconfiados

para fora. Eles se arregalaram levemente, quando o dono deles me reconheceu, e logo se estreitaram perversamente. - Idiota! eu disse furioso No est vendo a marca? Ergui minha mo at a portinhola: - No me reconhece? Deixe-me entrar, maldito.

Acho que a prpria audcia do artifcio obteve seu sucesso. Certamente, todos os escravos do Escorpio agora sabiam da rebelio de Stephen Costigan e sabiam que ele estava marcado para morrer. E o prprio fato de eu ter ido para l, atraindo a condenao, confundiu o porteiro. A porta foi aberta e entrei. O homem que me deixara entrar era um chins alto e magro, ao qual eu

havia conhecido como um servo de Kathulos. Ele fechou a porta atrs de mim, e vi que estvamos numa espcie de vestbulo, iluminado por uma lmpada fosca, cujo brilho no se via desde a rua, pois as janelas estavam densamente encortinadas. O chins me olhava feroz e indecisamente. Eu o olhava, tenso. Ento, a suspeita luziu em seus olhos, e sua mo deslizou velozmente at sua manga. Mas,

imediatamente, eu estava sobre ele, e seu pescoo magro se quebrou como um galho podre entre minhas mos. Deixei o cadver cair ao cho densamente atapetado e agucei os ouvidos. Nenhum som quebrava o silncio. Caminhando to furtivamente quanto um lobo, os dedos estendidos como garras, deslizei at a prxima sala. Esta se encontrava mobiliada em estilo

oriental, com leitos, pequenos tapetes felpudos e cortinas trabalhadas a ouro, mas no tinha ningum. Eu a atravessei e adentrei a prxima. A luz flua suavemente dos turbulos que pendiam do teto, e os pequenos tapetes orientais amorteciam o som de meus passos; eu parecia me mover atravs de um castelo de bruxaria. A cada movimento, eu esperava

uma investida de assassinos silenciosos, sados das portas, ou de trs das cortinas ou biombos com seus drages contorcidos. Reinava o silncio total. Explorei sala aps sala, e finalmente parei ao p da escadaria. O inevitvel turbulo lanava uma luz incerta, mas muitas das escadas estavam veladas por sombras. Quais os horrores que me aguardavam no alto?

Mas o medo e o elixir so estranhos um ao outro, e subi a escadaria de terror oculto to audaciosamente quanto eu havia adentrado aquela casa de terror. As salas do andar superior, eu percebi, pareciam muito com as do inferior e, com estas, tinham algo de comum: no tinham ningum. Procurei por um sto, mas no parecia haver uma porta que me levasse at um. Voltando ao trreo, procurei por uma

entrada no poro, mas meus esforos foram novamente inteis. A espantosa verdade caiu sobre mim: exceto por mim mesmo e o morto que jazia esparramado no vestbulo externo, no havia ningum naquela casa, vivo ou morto. Eu no conseguia entender. Se a casa estivesse desprovida de moblia, eu chegaria concluso natural de que Kathulos havia

fugido mas no me deparei com sinais de fuga. Isto no era natural, e era misterioso. Eu estava na grande biblioteca sombria, e ponderava. No, eu no me enganei sobre a casa. Mesmo que o cadver quebrado no vestbulo no estivesse l para fornecer mudo testemunho, tudo na sala apontava para a presena do Mestre. Havia palmeiras artificiais, os biombos envernizados, as tapearias e at

mesmo o dolo embora nenhuma fumaa de incenso subisse diante dele. Ao redor das paredes, se enfileiravam longas prateleiras de livros, encadernados em feitio estranho e caro... livros em todas as lnguas do mundo, percebi aps um rpido exame, e sobre todos os assuntos muitos deles bizarros. Lembrando-me da passagem secreta no Templo dos Sonhos,

investiguei a pesada mesa de mogno no centro da sala. Mas no houve resultado algum. Um sbito arroubo de fria se ergueu em mim, primitivo e irracional. Agarrei uma estatueta da mesa e a lancei contra a parede coberta por estantes. O barulho do seu quebrar certamente tiraria a quadrilha de seu esconderijo. Mas o resultado foi muito mais surpreendente. A estatueta bateu na beirada de

uma prateleira e, instantaneamente, toda uma seo de estantes girou silenciosamente para fora, revelando uma porta estreita! Como na outra porta secreta, uma srie de degraus guiava para baixo. Em outros tempos, eu estremeceria ao pensamento de descer, com os horrores do outro tnel ainda recentes em meu pensamento, mas, inflamado como eu estava pelo elixir, caminhei para a frente sem

qualquer hesitao instantnea. Vez que no havia ningum na casa, eles deveriam estar em algum lugar do tnel, ou em qualquer covil para onde o tnel guiasse. Atravessei a portada, deixando a porta aberta; a polcia poderia encontr-la daquele jeito e me seguir, embora de alguma forma eu sentisse como se eu fosse agir sozinho do comeo at o final sombrio.

Desci a uma distncia considervel, e logo a escadaria saiu num corredor plano de uns 6 metros de largura algo extraordinrio. Apesar da largura, o teto era um pouco baixo e dele pendiam pequenas lmpadas de feitio curioso, as quais lanavam uma luz fosca. Caminhei rapidamente pelo corredor, como se eu fosse a velha Morte procurando vtimas e, enquanto

avanava, percebi o feitio da coisa. O cho era feito de grandes e largas lajes, e as paredes pareciam ser de enormes blocos de pedras encaixadas uniformemente. Esta passagem claramente no era trabalho de dias modernos; os escravos de Kathulos nunca abriram tnel aqui. Alguma passagem secreta de tempos medievais, eu pensei... e afinal, quem sabe quais catacumbas ficam sob Londres,

cujos segredos so maiores e mais obscuros que os da Babilnia e Roma? Continuei avanando, e agora eu sabia que deveria estar bem abaixo da terra. O ar estava mido e pesado, e umidade fria pingava das pedras das paredes e teto. De vez em quando, eu via pequenas passagens que guiavam para a escurido, mas me determinei a continuar no caminho

principal e mais largo. Uma impacincia feroz tomava conta de mim. Eu parecia estar caminhando h horas, e mesmo assim, eu s via paredes midas, lajes nuas e velas pingando. Olhei com ateno, em busca de bas de aparncia sinistra, ou coisa parecida no vi tais coisas. Quando eu estava prestes a explodir em pragas selvagens,

outra escadaria avultou nas sombras minha frente.

19) Fria Escura


O lobo cercado olhou o crculo ao seu redor Atravs de olhos malignos e acesos,

Sem esquecer sua dvida. Ele disse: Ainda farei algum estrago Antes que chegue minha hora de morrer. (Mundy)

Como um lobo magro, deslizei escadaria acima. Uns seis metros acima, havia uma espcie de patamar do qual divergiam outros corredores, bem semelhante ao

mais baixo, do qual eu viera. Veio-me o pensamento de que a terra sob Londres deveria ser esburacada com tais passagens secretas, uma sobre a outra. Um pouco acima deste patamar, os degraus paravam numa porta, e aqui eu hesitei, incerto se eu deveria bater nela ou no. Enquanto eu refletia, a porta comeou a abrir. Recuei contra a parede, achatando-me o mximo

possvel. A porta se escancarou, e um mouro a atravessou. S tive um vislumbre da sala aps ela, com o canto do olho, mas meus sentidos artificialmente alertas registraram o fato de que a sala estava vazia. E, no instante seguinte, antes que ele pudesse girar, acertei no mouro um nico e mortfero golpe, atrs do canto de seu maxilar, e ele caiu de ponta-

cabea escadaria abaixo, para jazer como uma pilha amarrotada no patamar, seus membros revolvidos grotescamente ao redor. Minha mo esquerda agarrou a porta, quando esta comeou a se fechar e, num instante eu a atravessei e estava na sala aps ela. Como eu havia pensado, no havia ocupante nesta sala. Eu a atravessei rapidamente e adentrei

a prxima. Estas salas eram mobiliadas de uma forma que tornaria insignificantes as moblias da casa de Soho. Brbaras, terrveis, profanas... estas simples palavras transmitem uma vaga idia das vises medonhas com as quais me deparei. Caveiras, ossos e esqueletos completos formavam boa parte das decoraes, se que eram. Mmias olhavam esquivamente desde seus caixes,

e rpteis dissecados se enfileiravam nas paredes. Entre estas relquias sinistras, pendiam escudos africanos de couro e bambu, cruzados por azagaias e adagas de guerra. Aqui e ali se erguiam dolos obscenos, negros e horrveis. E, tanto no meio quanto espalhados ao redor destas evidncias de selvageria e barbarismo, havia vasos,

biombos, carpetes felpudos e cortinas do mais alto acabamento oriental; um efeito estranho e incongruente. Eu havia atravessado duas ou trs destas salas, sem ver nenhum ser humano, quando cheguei at uma escadaria que guiava para o alto. Eu a subi rapidamente, at alcanar uma entrada num teto. Eu me perguntava se eu ainda estava sob a terra. Certamente, as

primeiras escadas haviam entrado num tipo de casa. Ergui a abertura cautelosamente. Deparei-me com a luz das estrelas e me icei cautelosamente para fora. Parei ali. Um largo teto plano se estendia por todos os lados e, alm de sua borda, em todos os lados se vislumbravam as luzes de Londres. Em qual construo eu estava, eu no tinha idia, mas eu poderia dizer que era alta, pois eu parecia estar acima da maioria

das luzes que via. Ento, vi que no estava s. Acima das sombras da salincia que corria ao redor da beirada do teto, uma grande forma ameaadora avultou luz das estrelas. Um par de olhos brilhou para mim, com uma luz que no era totalmente s; a luz das estrelas deu um brilho prateado a um comprimento curvo de ao. Yar Khan, o assassino afego, me

encarava nas sombras silenciosas. Uma exultao feroz e selvagem se ergueu em mim. Agora eu poderia pagar a dvida que eu tinha com Kathulos e todo o seu bando infernal! A droga incendiava minhas veias, e enviava ondas de fora inumana e fria negra atravs de mim. Com um pulo, eu estava de p, numa investida silenciosa e mortal.

Yar Khan era um gigante, mais alto e volumoso que eu. Ele segurava um tulwar e, desde o instante em que eu o vi, percebi que ele estava cheio da droga com a qual estava viciado: herona. Quando me aproximei, ele girou sua arma pesada no alto, mas antes que ele pudesse atacar, agarrei seu punho da espada num aperto de ferro e, com minha mo livre, lhe acertei golpes

esmagadores em seu diafragma. Daquela luta hedionda, executada em silncio, lembro-me de pouca coisa. Eu me lembro de tombar para trs e para frente, apertado num abrao mortal. Lembro-me da barba crespa raspando minha pele, enquanto seus olhos incendiados pela droga fitavam selvagemente os meus. Lembrome do gosto de sangue quente em minha boca, do travo de temvel

exultao em minha alma, da investida e agitao de fora e fria inumanas. Deus, que viso para um olho humano, se algum estivesse olhando para aquele teto sombrio, onde dois leopardos humanos drogados despedaavam um ao outro! Eu me lembro de seu brao quebrando como madeira podre

em meu aperto, e o tulwar caindo de sua mo inutilizada. Dificultado por um brao quebrado, o fim era inevitvel e, com uma selvagem e gritante inundao de poder, eu o arremessei at a beirada do teto e o curvei para trs l fora, sobre a salincia. Por um instante, nos engalfinhamos ali; logo, eu me livrei de seu aperto com um puxo e o lancei para cima, e um nico grito agudo se ergueu quando ele

caiu dentro da escurido abaixo. Eu me erguia ereto, os braos levantados para as estrelas uma terrvel esttua de triunfo primordial. E, pelo meu peito, escorria gotas de sangue dos longos ferimentos, deixando pelas unhas desvairadas do afego em meu pescoo e rosto. Ento, girei com a astcia de um manaco. Ser que ningum ouvira

o som daquela luta? Meus olhos estavam na porta atravs da qual eu havia chegado, mas um barulho me fez girar e, pela primeira vez, percebi algo semelhante a uma torre se projetar do teto. Ali no havia janela, mas havia uma porta e, enquanto eu olhava, aquela porta se abriu e uma volumosa forma negra se destacou na luz que flua de dentro dela. Hassim! Ele saiu cobertura e fechou a

porta, seus ombros curvados e o pescoo estendido enquanto olhava este e aquele caminho. Eu o derrubei sem sentidos ao teto com um nico golpe, guiado pelo dio. Agachei-me sobre ele, esperando algum sinal de retorno de conscincia; logo, distante no cu prximo ao horizonte, vi uma cor fracamente vermelha. O erguer da lua! Onde, em nome de Deus, estava

Gordon? Enquanto eu me via indeciso, um barulho estranho me alcanou. Era curiosamente parecido com o zumbido de muitas abelhas. Andando na direo da qual parecia vir, atravessei o teto e me inclinei sobre a salincia. Deparei-me com uma viso incrvel e de pesadelo. Uns seis metros abaixo do nvel

do teto onde eu estava, havia outro teto, do mesmo tamanho e claramente uma parte da mesma construo. De um lado, era limitado por uma parede; nos outros trs lados, um parapeito bem alto tomava o lugar de uma salincia. Havia uma grande multido, sentada e ancorada, e bastante aglomerada no teto... e, sem exceo, eram negros! Havia

centenas deles, e havia sido sua conversa baixa que eu escutara. Mas o que prendeu meu olhar foi aquilo sobre o que seus olhos estavam fixos. Quase no centro da sala, se erguia uma espcie de teocalli ({14}), com uns trs metros de altura, quase exatamente igual aos encontrados no Mxico e nos quais os sacerdotes sacrificavam vtimas humanas. Esta, apesar de

seu tamanho infinitamente menor, era uma cpia exata daquelas pirmides sacrificais. No topo plano, havia um altar curiosamente entalhado e, ao lado dele, se erguia uma forma parda, qual nem mesmo a mscara medonha que ele usava poderia disfarar do meu olhar: Santiago, o feiticeiro haitiano de vodu. No altar, jazia John Gordon, despido at a cintura, e com as mos e ps amarrados, porm consciente.

Cambaleei para trs da salincia do teto, dividido pela indeciso. Nem mesmo o estmulo do elixir conseguiria competir com isto. Ento um barulho me fez girar, para ver Hassim se esforando atordoado para se erguer sobre os joelhos. Eu o alcancei com duas passadas e, mais uma vez, o derrubei impiedosamente. Ento, percebi um estranho tipo de instrumento pendurado em seu

cinto. Inclinei-me e o examinei. Era uma mscara similar usada por Santiago. Ento, surgiu rpida e subitamente um plano feroz e desesperado em minha mente plano este que no parecia nada feroz e desesperado ao meu crebro drogado. Caminhei rapidamente at a torre e, abrindo a porta, olhei atentamente para dentro. No vi ningum que precisasse ser silenciado, mas vi um longo robe de seda pendurado

num cabide na parede. A sorte do drogado! Eu o agarrei e fechei novamente a porta. Hassim no deu sinais de conscincia, mas dei outro golpe no queixo dele para ter certeza e, pegando sua mscara, corri at a salincia. Um canto baixo e gutural flutuou at a mim desafinado, brbaro, com um meio-tom de manaca sede de sangue. Os negros, homens e mulheres, balanavam

para trs e para a frente ao ritmo selvagem de seu cntico de morte. Santiago se erguia sobre o teocalli como uma esttua de basalto negro, encarando o leste, a adaga bem erguida uma viso selvagem e terrvel, nu como ele estava, exceto por um cinto largo de seda e aquela mscara inumana em seu rosto. A lua lanava um aro vermelho sobre o horizonte oriental, e uma brisa fraca agitava as grandes plumas negras que

balouavam acima da mscara vodu do homem. O canto dos adoradores caiu at um sussurro sinistro. Rapidamente coloquei a mscara da morte, vesti o robe e me preparei para descer. Eu estava preparado para saltar a distncia inteira, estando certo, na confiana soberba de minha insanidade, de que eu aterrissaria ileso; mas, quando galguei a

salincia, encontrei uma escada de mo, feita de ao, guiando para baixo. Evidentemente, Hassim, um dos sacerdotes vodus, pretendia descer por este caminho. Assim eu desci s pressas, pois sabia que, no instante em que a beirada mais baixa da lua clareasse o horizonte da cidade, aquela adaga imvel desceria para dentro do peito de Gordon. Puxando o robe para mais perto

de mim, a fim de esconder minha pele branca, desci do teto e caminhei atravs de fileiras de adoradores negros, que se encolhiam para o lado, a fim de me darem passagem. Andei altivamente at o p do teocalli e pela escadaria que subia ao redor dele, at ficar ao lado do altar da morte e distinguir as manchas vermelho-escuras sobre ele. Gordon estava deitado sobre as costas, os olhos abertos, o rosto

contrado e desvairado, mas seu olhar destemido e firme. Os olhos de Santiago ardiam para mim atravs das fendas de sua mscara, mas no vi suspeita em seu olhar at eu avanar e tomar a adaga de sua mo. Ele estava espantado demais para resistir, e a multido negra ficou subitamente silenciosa. Que ele viu que minha mo no era a de um negro, isso certo, mas ele

simplesmente se calou de repente, espantado. Movendo-me rapidamente, cortei as amarras de Gordon e o coloquei de p. Ento, Santiago pulou sobre mim com um guincho... gritou novamente e, com os braos levantados, caiu de ponta-cabea do teocalli, com sua prpria adaga enterrada at o cabo em seu peito. Logo, os adoradores negros estavam sobre ns com um

guincho e um rugido pulando sobre os degraus do teocalli, como leopardos negros ao luar, as facas reluzindo e os olhos com brilho branco. Tirei minha mscara e robe, e respondi exclamao de Gordon com uma risada selvagem. Eu havia tido esperana de que, em virtude do meu disfarce, eu pudesse sair com ele em segurana, mas eu agora estava

satisfeito em morrer ali, ao lado dele. Ele arrancou um grande ornamento de metal do altar e, quando os atacantes vieram, ele o brandiu. Por um momento, ele os tinha encurralados, e logo eles fluram sobre ns como uma onda negra. Isto para mim era o Valhalla! Facas passavam de raspo em mim e cassetetes se chocavam contra mim, mas eu ria

e dirigia meus punhos de ao em golpes precisos e semelhantes aos do martelo de um ferreiro, os quais despedaavam carne e ossos. Vi a arma tosca de Gordon subir e descer, e toda hora um homem cair. Crnios eram despedaados, sangue borrifava e a fria negra me arrebatava. Rostos de pesadelo rodopiavam ao meu redor, e eu estava ajoelhado; ergui-me novamente, e os rostos se amarrotaram diante

de meus golpes. Atravs de brumas distantes, eu parecia ouvir uma horrenda voz familiar se erguer em comando imperioso. Gordon foi afastado de mim, mas, a julgar pelos sons, eu sabia que o trabalho mortal ainda continuava. As estrelas cambaleavam atravs de nvoas de sangue, mas a alegria do Inferno estava sobre mim, e eu me deleitava em mars escuras de fria, at uma mar

mais escura e profunda cair sobre mim e eu perder os sentidos.

20) Horror Antigo


Aqui e agora, em seu triunfo, onde todas as coisas caem Estendidas sobre os despojos que sua prpria mo espalhou,

Como um Deus que se matou em seu prprio e estranho altar, A Morte jaz morta. (Swinburne)

Voltei lentamente vida... lenta, muito lentamente. Uma nvoa me envolvia, e nela eu vi uma Caveira... Eu estava deitado numa jaula de ao, como um lobo capturado, e

as barras eram fortes demais, eu percebia, at mesmo para minha fora. A jaula parecia se situar numa espcie de nicho na parede, e eu estava olhando para uma sala grande. Esta sala ficava sob a terra, pois o cho era de lajes de pedra, e as paredes e teto eram compostos de blocos gigantescos do mesmo material. Estantes se enfileiravam nas paredes, cobertas por estranhos aparelhos, aparentemente de natureza

cientfica, e havia mais na grande mesa que ficava no centro da sala. Ao lado da mesa, Kathulos estava sentado. O feiticeiro vestia um serpentino robe amarelo, e aquelas mos horrendas e aquela cabea terrvel estavam mais pronunciadamente reptilianas do que nunca. Ele virou seus grandes olhos amarelos em minha direo, como poos de fogo cadavrico, e seus lbios

finos enrugados como pergaminho se moveram no que provavelmente se passaria por um sorriso. Ergui-me cambaleando e agarrei as barras, praguejando. - Gordon, seu maldito, onde est Gordon? Kathulos pegou um tubo de ensaio da mesa, olhou-o firmemente e o

esvaziou em outro. - Ah, meu amigo est acordando. ele murmurou em sua voz... a voz de um homem morto-vivo. Ele enfiou as mos em suas longas mangas, e se voltou totalmente para mim. - Penso em voc. ele disse com clareza Criei um monstro de Frankenstein. Fiz de voc uma

criatura super-humana, para servir meus desejos, e voc escapou de mim. Voc a runa de meu poder, pior at do que Gordon. Voc matou servos valiosos e interferiu em meus planos. Entretanto, sua maldade terminar esta noite. Seu amigo Gordon fugiu, mas ele est sendo caado pelos tneis, e no conseguir escapar. Voc, ele prosseguiu, com o

sincero interesse do cientista, um assunto mais interessante. Seu crebro deve ter uma formao diferente da de qualquer outro homem que j viveu. Farei um estudo minucioso disso e irei adicion-lo ao meu laboratrio. Como um homem, com a aparente necessidade do elixir em seu organismo, conseguiu permanecer dois dias ainda estimulado pelo ltimo gole, mais do que posso entender.

Meu corao pulou. Apesar de toda a sabedoria dele, a pequena Zuleika o enganou, e ele evidentemente no percebeu que ela lhe havia furtado um frasco da substncia vital. - O ltimo gole que voc tinha de mim prosseguiu era suficiente apenas para umas oito horas. Eu repito, isso me deixa perplexo. Pode me oferecer alguma

sugesto? Rosnei sem dizer uma palavra. Ele suspirou: - Como sempre, o brbaro. O provrbio diz a verdade: Brinque com o tigre ferido e aquea a vbora em seu corao, antes de tentar erguer o selvagem de sua selvageria. Ele meditou em silncio por

algum tempo. Eu o observava, desconfortvel. Havia nele uma vaga e curiosa diferena... seus dedos longos, que saam das mangas, tamborilavam nos braos das cadeiras, e certa exultao oculta vibrou por trs de sua voz, dando a ela uma vibrao pouco comum. - E voc poderia ser um rei no novo regime. ele disse subitamente Sim, no novo...

novo e inumanamente velho! Estremeci quando sua risada seca e cacarejante rascou. Ele curvou a cabea como que para escutar. De bem longe, parecia vir um zumbido de vozes guturais. Seus lbios se torceram num sorriso. - Minhas crianas negras. ele murmurou Elas despedaam meu

inimigo Gordon nos tneis. Eles, Sr. Costigan, so meus verdadeiros homens de confiana, e foi para edific-los que coloquei John Gordon na pedra sacrifical. Eu preferia fazer alguns experimentos nele, baseado em certas teorias cientficas, mas meus filhos precisavam ficar dispostos. Mais tarde, sob minha tutela, eles superaro suas supersties infantis e deixaro seus costumes tolos de lado, mas

agora eles devem ser guiados brandamente pela mo. Voc gosta destes corredores subterrneos, Sr. Costigan? ele disse bruscamente Voc pensou o que sobre eles? Sem dvida, que os selvagens brancos de sua Idade Mdia os construram? Bah! Estes tneis so mais velhos que o seu mundo! Foram feitos por reis poderosos, h eons demais para sua mente entender, quando uma

cidade imperial se erguia aqui, onde se ergue esta aldeia tosca chamada Londres. Todos os vestgios daquela metrpole se desmoronaram em p e desapareceram, mas estes corredores foram construdos por mais que habilidade humana... h, h! De todos os numerosos milhares que se movem diariamente acima deles, ningum sabe de sua existncia, exceto meus servos e nem todos eles.

Zuleika, por exemplo, no os conhece, pois mais tarde comecei a duvidar da lealdade dela e, sem dvida, eu logo farei dela um exemplo. Diante disso, eu me lancei cegamente contra o lado da jaula, com uma onda vermelha de dio e fria me sacudindo em seu aperto. Agarrei as barras e me esforcei at as veias se sobressarem em minha testa, e os msculos se

salientarem e estalarem em meus braos e ombros. E as barras se curvaram diante de meu ataque furioso... um pouco, mas no mais do que isso, e finalmente a fora sumiu de meus membros, e ca trmulo e enfraquecido. Kathulos me observava imperturbvel. - As barras resistem. ele proclamou, com algo que parecia quase um alvio em seu tom Francamente, eu prefiro estar do

lado oposto delas. Voc um macaco humano, se alguma vez existiu algum. Ele riu sbita e selvagemente. - Mas por que voc tenta se opor a mim? ele guinchou inesperadamente Por que desafia a mim, que sou Kathulos, o Feiticeiro, poderoso mesmo nos dias do antigo imprio? Hoje, invencvel! Um mago, um

cientista, entre selvagens ignorantes! H, h! Estremeci, e uma sbita luz cegante apareceu dentro de mim. O prprio Kathulos era um viciado, e se incendiava com o contedo da sua escolha! Qual mistura infernal era suficientemente forte e terrvel para eletrizar e inflamar o Mestre, eu no sei, nem gostaria de saber. De todo o conhecimento

misterioso que ele tinha, eu, conhecendo o homem como conhecia, considero este o mais bizarro e pavoroso. - Voc, seu idiota insignificante! ele berrou, com seu rosto iluminado de forma sobrenatural Voc sabe quem sou? Kathulos do Egito! Bah! Eles me conheceram nos velhos dias! Reinei nas obscuras e nebulosas terras do mar, eras e eras antes que o mar

se erguesse e engolfasse a terra. Morri, no como morrem os homens; o gole mgico da vida eterna era nosso! Bebi profundamente e dormi. Por muito tempo, dormi em meu caixo envernizado! Minha carne murchou e endureceu; meu sangue secou nas veias. Fiquei como um morto. Mas, dentro de mim, ainda queimava o esprito da vida, dormindo, mas esperando ansiosamente o despertar. As

grandes cidades viraram p. O mar bebeu a terra. Os altos santurios e elevadas espirais afundaram sob as ondas verdes. Tudo isso, eu soube enquanto dormia; como um homem sabe em sonhos! Kathulos do Egito? Bah! Kathulos da Atlntida! Soltei um grito repentino e involuntrio. Isto era horrvel demais para a sanidade.

- Sim, o mago, o feiticeiro. E durante os longos anos de selvageria, atravs dos quais as raas brbaras se esforavam para se erguer sem seus amos, surgiu a lenda do dia do imprio, quando algum da Velha Raa se ergueria do mar. Sim, e guiaria vitria o povo negro, que era nosso escravo nos velhos dias. Estes povos marrons e amarelos,

que importncia eles tm para mim? Os negros eram os escravos de minha raa, e eu sou hoje o deus deles. Eles me obedecero. Os povos amarelos e marrons so tolos fao deles minhas ferramentas, e chegar o dia em que os guerreiros negros se voltaro contra eles e mataro ao meu comando. E vocs, seus brbaros brancos, cujos ancestrais simiescos sempre desafiaram a minha raa e a mim, seu destino

est prximo! E quando eu subir ao meu trono universal, os nicos brancos sero escravos brancos! O dia chegou, como profetizado, quando meu caixo, se livrando dos sales onde ele jazia... onde jazia quando a Atlntida ainda era soberana do mundo... onde, depois que seu imprio afundou sob as profundezas verdes... quando meu caixo, eu digo, foi golpeado pelas profundas mars,

se moveu e agitou, empurrou para um lado as algas aderentes que disfaram templos e minaretes, e veio flutuando alm dos grandiosos pinculos azul-safira e dourados, para o alto atravs das guas verdes, para flutuar sobre as ondas preguiosas do mar. Ento, veio um branco idiota, cumprindo o destino que ele no conhecia. Os homens em seu navio, verdadeiros crentes,

sabiam que a hora havia chegado. E eu o ar entrou em minhas narinas, e eu acordei do longo, longo sono. Agitei-me, me movi e vivi. E, me erguendo na noite, matei o idiota que havia me iado do oceano, e meus servos me reverenciaram e levaram para dentro da frica, onde eu morei por algum tempo, aprendi novas lnguas e novos meios de um mundo novo, e me fortaleci.

A sabedoria de seu mundo montono h, h! Eu, que mergulhei mais profundamente nos mistrios dos antigos do que qualquer homem ousou! Tudo o que os homens sabem hoje, eu sei, e esse conhecimento, ao lado daquele que eu trouxe pelos sculos, como um gro de areia ao lado de uma montanha! Voc deveria saber algo daquele conhecimento! Por isso, lhe tirei de um inferno para lhe mergulhar

em outro maior! Seu idiota, aqui est, minha mo, aquilo que lhe ergueria deste! Sim, lhe libertaria das correntes com as quais lhe amarrei!. Ele ergueu um frasco de ouro e o sacudiu diante de minha vista. Eu o olhei como homens moribundos no deserto devem fazer com miragens distantes. Kathulos o dedilhou meditativamente. Sua agitao no-natural parecia ter

passado subitamente, e logo, quando ele voltou a falar, foi com o tom tranqilo e comedido do cientista. - Seria de fato uma experincia proveitosa... libertar-lhe do hbito do elixir, e ver se seu corpo crivado pela droga se manteria vivo. Nove entre dez vtimas, com a necessidade e o estmulo removidos, morrem... mas voc um bruto to colossal...

Ele suspirou e ps o frasco de volta ao lugar de onde o erguera: - O sonhador se ope ao homem de destino. Meu tempo no minha propriedade, ou eu escolheria passar minha vida enclausurado em meus laboratrios, executando meus experimentos. Mas agora, como nos dias do antigo imprio, quando reis procuravam meus

conselhos, devo trabalhar e me esforar pelo bem da raa em geral. Sim, devo labutar e plantar a semente da glria antes da chegada total dos dias imperiais, quando os mares abandonarem todos os seus mortos-vivos. Estremeci. Kathulos riu selvagemente outra vez. Seus dedos comearam a tamborilar os braos de sua cadeira, e seu rosto brilhava mais uma vez com a luz

no-natural. As vises vermelhas haviam comeado a lhe fervilhar no crnio novamente: - Sob os mares verdes eles jazem, os antigos mestres, em seus caixes envernizados, mortos como os homens imaginam a morte, mas apenas dormindo. Dormindo atravs das longas eras como horas, aguardando o dia do despertar! Os velhos mestres, os homens sbios, que previram o

dia em que o mar engoliria a terra e se prepararam. Prepararam-se para a possibilidade de se erguerem novamente, nos dias brbaros do futuro. Como eu fiz. Esto dormindo, os antigos reis e os feiticeiros sombrios, que morreram como morrem os homens, antes da Atlntida afundar. Eles, que, dormindo, submergiram com ela, mas iro ressurgir!

A glria minha! Ressuscitei primeiro. Procurei a localizao das velhas cidades, em litorais que no afundaram. Desaparecidas, h muito desaparecidas. A mar brbara as varreu h milhares de anos, quando as ondas verdes caram sobre suas irms mais antigas das profundezas. Em algumas, os desertos se estendem vazios. Sobre algumas, como aqui, jovens cidades brbaras se erguem.

Ele parou subitamente. Seus olhos procuraram uma das aberturas escuras que indicavam um corredor. Acho que sua estranha intuio o avisou de algum perigo iminente, mas no acredito que ele tivesse qualquer idia do quo dramaticamente nossa cena seria interrompida. Enquanto olhvamos, soaram passos rpidos e um homem

apareceu na porta... um homem desgrenhado, esfarrapado e ensangentado. John Gordon! Kathulos se ergueu com um grito, e Gordon, ofegando como se de algum esforo sobre-humano, puxou o revlver que trazia na mo e atirou queima-roupa. Kathulos cambaleou, batendo a mo no peito, e ento, tateando selvagemente, oscilou at a parede e caiu contra ela. Uma portada se abriu, e ele cambaleou

atravs dela, mas quando Gordon pulou selvagemente atravs da sala, uma superfcie branca de pedra lhe barrou a viso, sem ceder aos seus murros selvagens. Ele girou e correu como um bbado at a mesa, onde havia um molho de chaves que o Mestre havia deixado cair l. - O frasco! eu guinchei Pegue o frasco! E ele o enfiou no

bolso. De dentro do corredor pelo qual ele viera, soou um clamor fraco, o qual crescia rapidamente como uma alcatia uivando a plenos pulmes. Poucos segundos preciosos gastos com a procura pela chave certa, e logo a porta da jaula estava aberta e eu pulei para fora. Ns dois ramos uma viso para os deuses! Cortados, contundidos e retalhados, nossas

roupas pendendo em farrapos meus ferimentos haviam parado de sangrar, mas agora que eu me mexia, comearam novamente; e, pela rigidez de minhas mos, percebi que as juntas de meus dedos estavam quebradas. Quanto a Gordon, ele estava totalmente encharcado de sangue, da cabea aos ps. Fugimos por uma passagem, na direo oposta ao barulho

ameaador, o qual eu sabia serem os criados negros do Mestre em total perseguio a ns. Nenhum de ns estava em boa forma para correr, mas fizemos o nosso melhor. Para onde estvamos indo, eu no tinha idia. Minha fora super-humana havia me abandonado, e eu agora prosseguia apenas com minha fora de vontade. Fomos parar em outro corredor, e ainda no tnhamos dado vinte passos at

que, olhando para trs, vi o primeiro dos demnios negros dar a volta no canto da parede. Um esforo desesperado aumentou levemente nossa vantagem. Mas eles haviam nos visto, estavam totalmente vista agora, e um grito de fria irrompeu deles para ser sucedido por um silncio mais sinistro, enquanto empregavam todos os esforos para nos alcanarem.

A pouca distncia nossa frente, vimos uma escadaria avultar subitamente na escurido. Se pudssemos alcan-la... mas vimos algo mais. Contra o teto, entre ns e as escadas, pendia algo semelhante a uma grade de ferro, com pontas grandes no fundo um rastrilho. E, enquanto olhvamos, sem pararmos nossas passadas

ofegantes, ele comeou a se mover. - Esto baixando o rastrilho! Gordon rosnou, seu rosto riscado de sangue uma mscara de exausto e determinao. Agora, os negros estavam apenas trs metros atrs de ns... agora, a enorme grade, ganhando movimento com um rangido de mecanismo enferrujado e sem uso,

caiu. Um esforo final, um ofegante e fatigante pesadelo de esforo... e Gordon, empurrandonos numa exploso selvagem de pura fora nervosa, nos lanou para baixo e para a frente, e a grade se espatifou atrs de ns! Por um momento, ficamos ofegando, sem dar ateno horda delirante que rugia e guinchava do outro lado da grade. Aquele pulo final fora to prximo, que as

grandes pontas, ao descerem, haviam arrancado retalhos de nossas roupas. Os negros estocavam em nossas direes com adagas, atravs das barras, mas estvamos fora de alcance, e me parecia que eu estava contente em me deitar ali e morrer de exausto. Mas Gordon se ergueu vacilante, e me puxou com ele.

- Temos que sair ele rosnou ; irmos avisar... a Scotland Yard... labirintos no corao de Londres... grandes explosivos... armas... munio. Subimos os degraus s cegas e, diante de ns, eu parecia ouvir um som de metal raspando contra metal. As escadas pararam abruptamente, num patamar que terminava numa parede sem aberturas. Gordon bateu contra

ela, e a inevitvel porta secreta se abriu. A luz fluiu para dentro, atravs das barras de uma espcie de grade. Homens com uniformes da polcia de Londres as estavam serrando com serras de arcos e, enquanto nos cumprimentavam, foi feita uma abertura atravs da qual rastejamos. - Voc est ferido, senhor! Um dos homens pegou o brao de Gordon.

Meu camarada se livrou dele: - No h tempo a perder! Fora daqui, o mais rpido que pudermos! Vi que estvamos numa espcie de subsolo. Subimos apressadamente os degraus, at l fora, onde o incio da aurora estava tornando o leste escarlate. Sobre os topos de casas menores,

vi distncia uma grande construo sinistra, sobre cujo topo, eu sentia instintivamente, aquele drama feroz havia sido encenado na noite anterior. - Aquele prdio foi arrendado h alguns meses, por um chins misterioso. disse Gordon, seguindo meu olhar Originalmente, uma repartio de trabalho... a vizinhana se degenerou, e o prdio ficou vazio

por algum tempo. O novo inquilino adicionou vrias histrias a ele, mas o deixou aparentemente vazio. Mantive-o sob observao por algum tempo. Isto foi dito na maneira convulsiva e rpida de Gordon, enquanto andvamos apressadamente ao longo da calada. Escutei mecanicamente, como um homem em transe. Minha vitalidade estava declinando

rapidamente, e eu sabia que eu teria um colapso a qualquer momento. - As pessoas vivas nos arredores haviam relatado estranhas vises e barulhos. O dono do poro ao qual acabamos de deixar ouviu sons estranhos, vindos da parede do poro, e chamou a polcia. Naquele tempo, eu estava correndo para um lado e para outro, ao longo daqueles malditos

corredores, feito um rato caado, e ouvi a polcia batendo na parede. Achei a porta secreta e a abri, mas a encontrei barrada por uma grade. Foi enquanto eu dizia ao policial espantado para procurar uma serra, que os perseguidores negros, aos quais eu evitara por um momento, aparecerem e eu fui obrigado a fechar a porta e correr novamente. Por pura sorte, eu lhe achei, e por pura sorte consegui achar o

caminho de volta porta. Agora, temos que chegar Scotland Yard. Se atacarmos rapidamente, poderemos capturar todo aquele bando de demnios. Se matei Kathulos ou no, eu no sei; nem sei se ele pode ser morto pelas armas dos mortais. Mas, com todo o meu conhecimento, todos eles esto agora naqueles corredores subterrneos e....

Naquele momento, o mundo estremeceu! Um rudo de despedaar o crebro parecia quebrar o cu com seu incrvel chamado; casas cambaleavam e se espatifavam em runas; um enorme pilar de fumaa e chamas irrompeu da terra e, sobre suas asas, grandes massas de entulho voaram para o cu. Uma nuvem negra de fumaa, poeira e vigas cadentes envolveu o mundo, um trovo prolongado parecia

ribombar para o alto, desde o centro da terra, como se as paredes e tetos cassem; e em meio ao rebulio e gritaria, ca e no tive mais conhecimento de nada.

21) O Quebrar da Corrente

E, como uma alma atrasada, Que no pertence ao cu nem ao inferno, Abatida por nuvem e nvoa, Saiu da escurido matinal. (Swinburne)

H pouca necessidade de me demorar nas cenas de horror daquela terrvel manh de Londres. O mundo est

familiarizado e conhece quase todos os detalhes resultantes da grande exploso, a qual varreu um dcimo daquela grande cidade, com um resultado de perdas de vidas e propriedades. Para tal acontecimento, um pouco de razo deve ser dada; a histria da construo abandonada vazou, e muitas histrias extravagantes foram divulgadas. Finalmente, para acalmar os rumores, foi declarado, pblica e no-

oficialmente, o relato de que aquela construo havia sido o ponto de encontro e fortaleza secreta de uma quadrilha de anarquistas internacionais, os quais haviam abarrotado o poro com fortes explosivos e que supostamente os haviam acendido de forma acidental. De certo modo, foi uma boa forma de lidar com esta histria, como voc sabe, mas a ameaa que se escondia l transcendia, e muito,

qualquer anarquista. Tudo isto me fora contado, pois, quando ca inconsciente, Gordon, atribuindo minha condio exausto e a uma necessidade de haxixe, ao uso do qual ele achou que eu estava viciado, me ergueu e, com a ajuda dos assombrados policiais, me levou para seus aposentos antes de retornar ao cenrio da exploso. Em seus aposentos, ele encontrou Hansen,

e Zuleika algemada cama como eu a havia deixado. Ele a soltou e deixou cuidando de mim, pois toda Londres estava num terrvel tumulto, e precisavam dele em outro local. Quando finalmente voltei a mim, ergui meu olhar para seus olhos luminosos e fiquei quieto, sorrindo para ela. Ela caiu sobre meu peito, aconchegando minha cabea em seus braos e cobrindo

meu rosto de beijos. - Steephen! ela soluava repetidas vezes, enquanto suas lgrimas se esparramavam quentes sobre meu rosto. Eu mal tinha foras para pr meus braos ao redor dela, mas consegui, e ficamos assim por um tempo, em silncio exceto pelos soluos duros e torturados da jovem.

- Zuleika, eu te amo. murmurei. - E eu amo voc, Steephen. ela soluou Oh, to difcil me despedir agora... mas estou indo com voc, Steephen; no consigo viver sem voc! - Minha cara menina. disse John Gordon, entrando subitamente na sala Costigan no vai morrer. Daremos a ele haxixe suficiente

para lhe satisfazer o vcio e, quando ele estiver mais forte, vamos tir-lo gradativamente desse mesmo vcio. - Voc no entende, senhor; no de haxixe que Steephen precisa. algo que s o Mestre conhecia, e agora que ele morreu ou fugiu, Steephen no pode obt-lo e ir morrer. Gordon me lanou um olhar

rpido e incerto. Seu rosto delicado estava contrado e desfigurado, suas roupas escurecidas e rasgadas devido ao seu trabalho entre os escombros da exploso. - Ela est certa, Gordon. eu disse languidamente Estou morrendo. Kathulos acabou com meu vcio por haxixe com uma mistura qual ele chamou de elixir. Eu me mantive vivo com

um pouco da substncia que Zuleika roubou dele e me deu, mas bebi tudo na noite passada. Eu estava consciente de no ter nenhum tipo de necessidade; nem sequer desconforto fsico ou mental. Todo o meu organismo estava rapidamente ficando lento; eu havia passado do estgio onde a necessidade do elixir iria me rasgar e dilacerar. Senti apenas um grande cansao e uma vontade

de dormir. E eu sabia que, no momento em que fechasse os olhos, eu morreria. - Uma droga estranha, aquele elixir. eu disse, com languidez crescente Queima e congela, e depois finalmente o vcio mata facilmente e sem tormento. - Costigan, dane-se isso disse Gordon desesperadamente ; voc no pode partir assim! Aquele

frasco que peguei da mesa do egpcio... o que h nele? - O Mestre jurou que aquilo me libertaria de minha maldio, e provavelmente me mataria tambm. murmurei Esqueci dele. Deixe-me tom-lo; ele no pode fazer mais do que me matar, e eu agora estou morrendo. - Sim, rpido, deixe-me peg-lo! Zuleika exclamou ferozmente,

pulando at o lado de Gordon com as mos ardentemente estendidas. Ela retornou, com o frasco que tirara do bolso dele, e se ajoelhou ao meu lado, colocando-o em meus lbios, enquanto murmurava gentil e suavemente para mim, em sua prpria linguagem. Bebi, esvaziando o frasco, mas sentindo pouco interesse em tudo. Minha perspectiva era puramente impessoal, diante da mar baixa

que era minha vida, e no consigo sequer me lembrar qual o sabor da substncia. S me lembrava de sentir um curioso fogo indolente queimar fracamente ao longo de minhas veias, e a ltima que vi foi Zuleika agachada sobre mim, seus olhos grandes fixos em mim com intensidade ardente. Sua mo pequena e ansiosa descansava dentro da blusa e, lembrando-me de seu voto de tirar a prpria vida se eu morresse, tentei erguer uma

de minhas mos e desarm-la; tentei falar para Gordon tomar a adaga que ela havia escondido em suas vestes. Mas a fala e a ao me falharam, e eu me desgarrei num curioso mar de inconscincia. Daquele perodo, eu no me lembro de nada. Nenhuma sensao incendiou meu crebro adormecido, a ponto de transpor o golfo no qual eu vagava. Dizem que fiquei durante horas como um

homem morto, mal respirando, enquanto Zuleika pairava sobre mim, sem sair de meu lado por um instante, e lutando como uma tigresa quando algum tentava convenc-la a dormir. A corrente dela estava quebrada. Assim como carreguei a viso dela para aquela terra obscura da inexistncia, os olhos dela foram a primeira coisa que saudou o retorno de minha conscincia.

Percebi uma fraqueza maior do que eu achava possvel um homem sentir, como se eu tivesse sido um invlido durante meses, mas a vida em mim, apesar de fraca, era saudvel e normal, sem nenhum estmulo artificial como causa. Sorri para minha garota e murmurei fracamente: - Jogue sua adaga fora, minha pequena Zuleika. Vou viver.

Ela gritou e caiu de joelhos ao meu lado, chorando e rindo ao mesmo tempo. Mulheres so realmente seres estranhos, de emoes misturadas e fortes. Gordon entrou e agarrou a mo que eu no conseguia erguer da cama. - Voc agora um caso para um mdico comum, Costigan. ele disse At um leigo como eu

pode dizer isso. Pela primeira vez, desde que eu lhe conheci, seu olhar est completamente so. Voc parece um homem que teve um colapso nervoso total, e precisa de quase um ano de descanso e tranqilidade. Grande cu, homem, apesar do que passou, voc est pronto para durar toda uma vida. - Diga-me primeiro eu falei : Kathulos morreu na exploso?

- No sei. Gordon respondeu sombriamente Aparentemente, todo o sistema de passagens subterrneas foi destrudo. Sei que minha ltima bala... a ltima bala que havia no revlver que arranquei de um de meus atacantes... acertou seu alvo no corpo do Mestre, mas se ele morreu do ferimento, ou se uma bala pode feri-lo, no sei. E se, em sua agonia mortal, ele acendeu

as toneladas de fortes explosivos que estavam armazenadas nos corredores, ou se os negros o fizeram sem querer, ns nunca saberemos. Meu Deus, Costigan, voc j viu tal labirinto de tneis? E no sabemos quantas milhas em cada direo as passagens alcanavam. Agora mesmo, os homens da Scotland Yard esto esquadrinhando as passagens

subterrneas e subsolos da cidade, em busca de aberturas secretas. Todas as aberturas conhecidas, tais como aquela por onde viemos e a de Soho 48, foram obstrudas por paredes que caram. A repartio de trabalho foi simplesmente transformada em tomos. - E quanto aos homens que atacaram Soho 48?

- A porta na parede da livraria foi fechada. Encontraram o chins que voc matou, mas vasculharam a casa em vo. Sorte para eles, tambm; do contrrio, eles sem dvida estariam nos tneis quando ocorreu a exploso, e morreriam com as centenas de negros que devem ter morrido nela. - Todos os negros de Londres deveriam estar l.

- Ouso dizer. Muitos deles cultuam o vodu no fundo do corao, e o poder que o Mestre exercia era incrvel. Eles morreram, mas e quanto a ele? Foi reduzido a tomos pelo material que ele armazenava secretamente, ou esmagado quando as paredes de pedra desabaram e os tetos desmoronaram? No h meios de procurar entre aquelas runas subterrneas, eu

suponho. - Absolutamente nenhum. Quando as paredes cederam, as toneladas de terra sustentadas pelos tetos tambm caram, enchendo os corredores com sujeira e pedra quebrada, bloqueando-os para sempre. E, na superfcie da terra, as casas sacudidas pela vibrao foram transformadas em pilhas de runas. O que aconteceu naqueles corredores terrveis continuar

sendo um mistrio para sempre. Minha histria chega a um final. Os meses seguintes se passaram sem acontecimentos importantes, exceto pela crescente felicidade, a qual para mim era um paraso, mas que lhe entediaria se eu lhe contasse. Mas um dia, Gordon e eu discutimos novamente os acontecimentos misteriosos, que tiveram seu comeo sob a mo sombria do Mestre.

- Desde aquele dia disse Gordon , o mundo ficou quieto. A frica se acalmou, e o Leste parece ter voltado ao seu antigo sono. S pode haver uma resposta: vivo ou morto, Kathulos foi destrudo naquela manh, quando seu mundo se espatifou sobre ele. - Gordon eu disse , qual a resposta para esse maior de todos

os mistrios? Meu amigo encolheu os ombros: - Eu cheguei a acreditar que a humanidade sempre paira sobre as orlas dos oceanos secretos, dos quais nada se sabe. Raas viveram e desapareceram, antes que a nossa raa se erguesse do limo da primitividade; e outras igualmente vivero sobre a terra depois que a nossa desaparecer.

Os cientistas h muito apoiavam a teoria de que os atlantes possuam uma civilizao superior nossa, e em linhas muito diferentes. Certamente o prprio Kathulos foi uma prova de que nossa prpria cultura e conhecimento eram nada, ao lado daquela temvel civilizao que o gerou. Os simples procedimentos dele com voc embaraaram todo o mundo cientfico, pois nenhum

deles foi capaz de explicar como ele conseguiu remover aquele vcio por haxixe, lhe estimular com uma droga infinitamente mais poderosa, e depois produzir outra droga que apagasse totalmente os efeitos da anterior. - Devo agradecer a ele por duas coisas eu disse lentamente : a recuperao de minha virilidade perdida... e Zuleika. Kathulos, ento, est morto, tanto quanto

qualquer coisa mortal pode morrer. Mas, e quanto aos outros... esses antigos mestres, que ainda dormem dentro do mar? Gordon estremeceu: - Como eu disse, talvez a humanidade ande devagar nas bordas dos desfiladeiros impensveis de horror. Mas uma frota de canhoneiros est agora mesmo patrulhando discretamente

os oceanos, com ordens de destruir instantaneamente qualquer coisa estranha que possa ser encontrada flutuando... destru-la e ao seu contedo. Se minha palavra tiver qualquer peso com o governo ingls e as naes do mundo, os mares sero patrulhados at que o dia do juzo desa sua cortina nas raas de hoje. - noite, eu s vezes sonho com

eles murmurei , dormindo em seus caixes envernizados, os quais pingam estranhas algas, l no fundo entre as ondas verdes... onde espirais profanas e torres estranhas se erguem no oceano escuro. - Estivemos face a face com um antigo horror disse sombriamente Gordon ; com um medo obscuro e misterioso demais para o crebro humano se

opor. A sorte esteve conosco; ela pode no favorecer novamente os filhos dos homens. melhor que estejamos sempre prevenidos. O universo no foi feito apenas para a humanidade; a vida passa por diferentes fases, e o primeiro instinto da natureza para as espcies diferentes uma destruir a outra. Sem dvida, parecemos to horrendos para o Mestre quanto ele pareceu para ns. Ns mal abrimos o cofre de segredos

que a Natureza armazenou, e estremeo em pensar o que esse cofre pode conter para a raa humana. - verdade eu disse, me alegrando intimamente devido ao vigor que comeava a percorrer minhas veias assoladas ; mas os homens sempre enfrentaro obstculos quando eles vierem, assim como os homens sempre se ergueram para enfrentarem-nos.

Agora, estou comeando a conhecer o valor total da vida e do amor, e nem todos os demnios do abismo podem me deter. Gordon sorriu: - Este valor est chegando a voc, velho companheiro. A melhor coisa esquecer todo este interldio sombrio, pois nessa direo fica a luz e a felicidade.

FIM

NO ME CAVEM UMA SEPULTURA


T TULO O RIGINAL : DIG M E NO G RAVE T RADUO : SUSANA CLARA .

O troar da minha aldraba antiga, a

ecoar assustadoramente pela casa, despertou-me de um sono inquieto e povoado de pesadelos. Espreitei pela janela. luz dos ltimos raios de luar, o rosto alvo do meu amigo John Conrad voltou-se para mim. Kirowan, posso subir? perguntou, com voz trmula e tensa. Com certeza! Saltei da

cama e vesti um roupo de banho, ao mesmo tempo em que o ouvia entrar pela porta da frente e subir as escadas. Pouco depois, ele estava minha frente e, luz que eu tinha acendido, vi que as mos lhe tremiam e reparei na invulgar palidez do seu rosto. O velho John Grimlan morreu h uma hora disse ele

abruptamente. Deveras? Eu no sabia que ele estava doente. Foi de repente, um ataque fulminante, uma espcie de convulso parecida com a epilepsia. Como voc sabe, de uns anos para c ele sofria desses ataques. Eu assenti. Sabia alguma coisa

sobre o velho eremita que vivia na sua grande casa escura da colina. De fato, uma vez eu tinha presenciado um dos seus estranhos ataques, e ficara apavorado com as convulses, os uivos e os gritos daquele pobre coitado, que rastejara pelo cho como uma cobra ferida, balbuciando terrveis maldies e tenebrosas blasfmias, at a sua voz se tornar um grito sem palavras que lhe salpicava os

lbios de espuma. Ao ver aquilo, percebi por que motivo as pessoas antigamente consideravam que essas vtimas estavam possudas por demnios. uma qualquer doena hereditria dizia Conrad. O velho John, sem dvida, foi vtima de uma crescente debilidade provocada por uma doena nefasta, a qual teria talvez herdado de um antepassado

remoto. Estas coisas s vezes acontecem. Ou ento bem, voc sabe que o velho John, durante a sua juventude, esquadrinhou partes misteriosas da terra e vagou por todo o Oriente. muito possvel que tenha sido infectado por uma misteriosa malria durante as suas viagens. Ainda existem muitas doenas desconhecidas na frica e no Oriente.

Mas eu retorqui voc ainda no disse a razo desta sua sbita visita a horas to tardias pois eu tinha reparado que j passava da meia-noite. O meu amigo pareceu algo confuso. Bem, na verdade John Grimlan morreu sozinho, exceto pela minha presena. Ele recusou-se a receber qualquer tipo de ajuda

mdica e, nos ltimos instantes, quando se tornou evidente que estava a morrer... eu j estava preparado para ir buscar ajuda de qualquer espcie, mesmo contra sua vontade... desatou numa gritaria tamanha que eu no podia recusar as suas splicas inflamadas, nas quais ele dizia que no devia morrer sozinho. Eu j vira homens morrendo acrescentou Conrad, limpando a

transpirao da sua plida fronte , mas a morte de John Grimlan foi a mais assustadora que j presenciei. Sofreu muito? Aparentava estar em grande agonia fsica, mas isso era largamente ultrapassado por um monstruoso sofrimento mental ou psquico. O medo, refletido nos seus olhos esbugalhados, e os

seus gritos, transcendiam qualquer concebvel terror terreno. Deixeme que eu lhe diga, Kirowan: o medo de Grimlan era maior e mais profundo do que o habitual medo do Alm demonstrado pelo comum pecador. Eu me mexi irrequieto. As tenebrosas implicaes do que ele acabava de afirmar provocaramme um arrepio de desconhecida apreenso que percorreu a minha

espinha. Eu sei que as pessoas do campo diziam que, na juventude, ele tinha vendido a alma ao Diabo, e que os seus sbitos ataques epilpticos eram apenas um sinal visvel do poder que o Demnio tinha sobre ele; mas tais afirmaes eram, obviamente, tolices e pertenciam Era das Trevas. Todos ns sabemos que a vida de John Grimlan era

particularmente perversa e depravada, mesmo j perto do fim. Havia motivos muito bons para ele ser universalmente detestado e temido, pois eu nunca ouvi dizer que tivesse feito uma nica boa ao. Voc era o nico amigo dele. E o nosso relacionamento era estranho observou Conrad. Eu me sentia atrado pelos seus invulgares poderes, pois, apesar

da sua natureza grosseira, John Grimlan era um homem muito instrudo e extremamente culto. Ele tinha-se embrenhado profundamente em estudos do Oculto, e foi assim que o conheci, dado que, como voc sabe, eu mesmo sempre demonstrei um forte interesse por essa linha de investigao. Mas tambm aqui, como em todas as outras coisas, Grimlan

era diablico e perverso. Ignorou o lado branco do Ocultismo e mergulhou no lado negro, nas suas facetas mais terrveis, na adorao do diabo, no Vodu e no Xintosmo. O seu conhecimento sobre estas infames artes e cincias era enorme, alm de terrvel. E ouvi-lo falar sobre as suas pesquisas e experincias causava tanto terror e repulsa como os que um rptil venenoso poderia inspirar. Pois no havia

nada que no tivesse experimentado, e sobre algumas dessas coisas, at mesmo a mim, falou de forma muito breve. Uma coisa eu posso lhe dizer, Kirowan, fcil rirmos de histrias sobre o mundo do oculto quando estamos bem acompanhados e sob a brilhante luz do sol, mas, se voc tivesse se sentado a horas imprprias na silenciosa e bizarra biblioteca de John Grimlan, olhasse para os

antigos e bolorentos livros e ouvisse os seus relatos medonhos, tal como eu ouvi, a sua lngua enrolar-se-ia de puro terror como me aconteceu, e o sobrenatural lhe pareceria extremamente real e extremamente prximo, como pareceu a mim. Mas, pelo amor de Deus, homem! exclamei, visto a tenso estar se tornando insuportvel. Diz l o que voc

quer de mim. Quero que me acompanhe casa de John Grimlan e me ajude a cumprir as estranhas instrues que ele deixou, quanto ao que se devia fazer com o seu corpo. Esta aventura no me agradava nada, mas vesti-me apressadamente, sentindo um ocasional arrepio premonitrio a me agitar. Depois de me vestir,

sa de casa com Conrad e subimos a estrada deserta que levava casa de John Grimlan. A estrada serpenteava colina acima e, durante todo o caminho, olhando para o alto e para diante, eu podia ver que aquela casa grande e assustadora, empoleirada como um pssaro diablico no cume da colina, era uma enorme sombra negra e austera recortada contra a luz das estrelas. A oeste, por detrs das baixas colinas negras

onde a jovem lua se escondera dos olhares, aparecia uma difusa luz avermelhada. A noite parecia estar repleta de um mal crescente, e o constante zumbido provocado pelas asas dos morcegos, algures por cima da minha cabea, fizera com que ficasse com os nervos em franja. Para acalmar o bater descompassado do meu prprio corao, eu disse: da mesma opinio de muitos

outros, que afirmavam que John Grimlan era louco? Caminhamos durante alguns instantes antes de Conrad responder, aparentemente com uma estranha relutncia. Se no fosse por causa de um certo incidente, eu diria que no havia homem mais lcido. Mas, uma noite no seu estdio, me pareceu que ele tinha subitamente

abandonado todos os limites da razo. Ele tinha discursado durante horas sobre o seu tema favorito, a magia negra, quando de repente comeou a gritar, ao mesmo tempo em que a sua face se iluminava com um estranho brilho diablico: Porque que eu hei de ficar aqui sentado, tagarelando sobre estas criancices com voc? Os rituais de vodu, os sacrifcios

xintostas, as serpentes emplumadas, as cabras sem cornos, os cultos pantera, ora!... Sujidade e poeira que o vento afasta! Partculas do verdadeiro Oculto, dos mistrios mais profundos! Meros ecos do Abismo!.... Podia contar-lhe coisas que destruiriam o seu crebro torpe! Poderia sussurrar-lhe ao ouvido nomes que te aniquilariam como

se fosses uma semente ressequida! Que sabe voc de Yog-Sothoth ({15}), de Cthulhu e das cidades submersas? Nenhum destes nomes faz sequer parte das suas mitologias. Nem mesmo nos seus sonhos vocs vislumbraram as ciclpicas muralhas de Koth, nem se encolheram perante os terrveis ventos que sopram de Yuggoth ({16})!. Mas eu no vou lhe deixar

mortificado com a minha sabedoria negra! No posso esperar que o seu crebro infantil abranja tudo aquilo que o meu guarda. Se fosses to velho quanto eu, se tivesses visto o que eu vi reinos a se desmoronarem e geraes que passam , se tivesses recolhido como gros maduros os tenebrosos segredos dos sculos. Nessa altura, ele delirava: a sua

face selvaticamente iluminada tinha uma aparncia pouco humana e, subitamente, reparando no meu evidente espanto, irrompeu numa horrvel gargalhada. Meu Deus!, exclamou ele num tom de voz e com um sotaque que me pareceram estranhos. Pareceme que lhe assustei, e certamente no para admirar, afinal de contas nada mais pareo do que

um selvagem desnudo nas artes da vida. Voc pensa que eu sou velho, no ? Ora, voc ficaria boquiaberto e cairia de espanto, se eu revelasse as geraes de homens que conheci. Nesse momento, fui tomado de tal horror que fugi dele como se fugisse de uma vbora, e o clmax do seu diablico riso seguiu-me at ao exterior da casa sombria. Alguns dias mais tarde, recebi

uma carta onde ele me pedia desculpa pelos seus modos, atribuindo-os candidamente, demasiado candidamente, s drogas. Eu no acreditei, mas retomei o nosso relacionamento depois de alguma hesitao. Parece-me pura loucura murmurei. Sim anuiu Conrad hesitantemente. Mas, Kirowan,

alguma vez voc conheceu algum que tivesse conhecido John Grimlan na sua juventude? Eu abanei a cabea. Empenhei-me em fazer uma discreta investigao sobre ele disse Conrad. Esse homem viveu aqui, h exceo de algumas ausncias misteriosas, muitas vezes de meses seguidos, durante vinte anos. Os aldees mais

velhos lembram-se perfeitamente de quando ele chegou e ocupou aquela velha casa na colina, e todos dizem que, nos anos que se seguiram, ele no pareceu envelhecer perceptivelmente. Quando chegou, a sua aparncia era exatamente a mesma que tem agora, ou tinha, at ao momento da sua morte: a aparncia de um homem com cerca de cinqenta anos.

Eu encontrei o velho Von Boehnk em Viena, e ele me disse que tinha conhecido Grimlan quando era muito jovem e estudava em Berlim, h j cinqenta anos, e ficou bastante surpreendido com o fato desse idoso ainda estar vivo, pois me disse que, na poca, Grimlan parecia ter cerca de cinqenta anos. Soltei uma exclamao incrdula, ao alcanar o sentido que a

conversa ia tomando. Que disparate! O Professor Von Boehnk j tem mais de oitenta anos, e incorre nos erros caractersticos de uma idade avanada. Ele confundiu esse homem com outro. No entanto, medida que falava, o meu corpo retesou-se e os cabelos na minha nuca eriaram-se. Bom disse Conrad

encolhendo os ombros , j chegamos casa. O enorme edifcio erguia-se ameaadoramente diante de ns e, quando nos aproximvamos da porta da frente, um vento errante gemeu nas rvores ali prximas e eu sobressaltei-me tolamente quando ouvi de novo o fantasmagrico bater das asas dos morcegos. Conrad girou uma enorme chave na fechadura antiga

e, logo que entramos, uma aragem fria passou por ns como um sopro vindo de uma sepultura, bafiento e frio. Estremeci. Tateamos o nosso caminho atravs de um escuro corredor, at entrarmos no escritrio e, uma vez l, Conrad acendeu uma vela, pois naquela casa no havia candeeiros a leo nem luz eltrica. Olhei minha volta, receando o que a luz poderia revelar, porm essa sala,

exageradamente coberta de tapearias e mobiliada de forma bizarra, estava vazia, exceto pela presena de ns dois. Onde onde que est aquilo? eu perguntei num sussurro rouco, vindo da minha garganta seca. L em cima respondeu Conrad em voz baixa, mostrando que o silncio e mistrio da casa

tambm o tinham enfeitiado. L em cima, na biblioteca, que foi onde ele morreu. Olhei para cima involuntariamente. Algures sobre as nossas cabeas, o nico proprietrio dessa tenebrosa casa jazia no seu ltimo sono, silencioso, o seu rosto branco tolhido numa mscara morturia. O pnico tomou conta de mim e eu me esforcei para recuperar o

controle. Afinal de contas, era apenas o corpo de um velho malvado, que j no poderia fazer mal a ningum. Esse argumento ecoava-me futilmente no crebro como as palavras de uma criana assustada que tentava se acalmar. Virei-me para Conrad. Ele tinha tirado do bolso um envelope amarelado pelo tempo. Isto disse ele, retirando do

envelope vrias pginas, de pergaminho amarelado pelo tempo, cobertas por uma escrita miudinha na verdade a ltima vontade de John Grimlan, embora s Deus saiba h quanto tempo foi escrita. Ele me deu este envelope h dez anos, logo aps ter voltado da Monglia. Foi pouco depois que teve o seu primeiro ataque. Ele me entregou este envelope selado e me fez jurar que eu o

esconderia cuidadosamente, e que no o abriria at que ele morresse, altura em que eu deveria ler o seu contedo e seguir rigorosamente as suas instrues. E mais, ele me fez jurar que, independente do que ele me dissesse ou fizesse depois de me dar o envelope, eu deveria cumprir o que ele me dissera em primeiro lugar. Pois, observou com um sorriso assustador, a carne fraca, mas eu sou um

homem de palavra, e apesar de, num momento de fraqueza, poder querer voltar atrs, j tarde, agora j tarde demais. Podes nunca vir a perceber o porqu, mas deves fazer exatamente como eu te disse. E ento? Ento Conrad limpou novamente a fronte , esta noite, quando se contorcia nos seus

estertores, os seus uivos misturavam-se com admoestaes frenticas de que eu deveria ir buscar o envelope e destru-lo sua frente! Enquanto bramia esses avisos, ergueu-se nos cotovelos, com os olhos esbugalhados, o cabelo espetado, e gritou comigo de uma forma capaz de gelar o sangue. E ele urrava para que eu destrusse o envelope, para que no o abrisse; e numa ocasio, uivou, no seu delrio, que eu devia

decepar o seu corpo e espalhar os pedaos aos quatro ventos do cu! Uma incontrolvel exclamao de horror escapou-me dos lbios secos. Por fim continuou Conrad , acabei por ceder. Recordando-me das suas advertncias de h dez anos, mantive-me firme; mas por fim, medida que os seus gritos iam se

tornando insuportavelmente desesperados, virei-me para ir busc-lo, mesmo que isso significasse deix-lo sozinho. No entanto, quando me virei, vi que, com uma ltima e horrvel convulso, a qual fez com que uma espuma ensangentada lhe escapasse dos lbios contorcidos, a vida lhe abandonara com uma nica e grande sacudidela. Ele remexeu no pergaminho.

Vou cumprir a minha promessa. As instrues que aqui constam parecem-me irreais e podem ser os caprichos de uma mente perturbada; no obstante, dei a minha palavra. Resumidamente, so para que coloque o seu corpo na grande mesa de bano preto que se encontra na biblioteca, e disponha sua volta sete velas negras acesas. As portas e as janelas

devem estar bem fechadas e trancadas. Em seguida, durante a escurido que antecede a alvorada, eu devo ler a frmula, o encantamento ou feitio que se encontra dentro do envelope selado menor, que est no interior do primeiro, e o qual eu ainda no abri. Mas s isso?! exclamei. No h indicaes quanto sua fortuna, a sua propriedade ou o

que fazer com o corpo? Nada. No seu testamento, que eu vi noutro lado, ele deixa a sua fortuna e a sua propriedade a um certo senhor oriental, apelidado no documento de Malik Tous! O qu? perguntei cheio de espanto, abalado at ao mago da minha alma Conrad, isto loucura atrs de loucura! Malik Tous Oh, meu Deus! Nunca

nenhum homem se chamou assim! Esse o nome do infame deus adorado pelos misteriosos Yazidis ({17}), que habitam o Monte Alamut ({18}), O Amaldioado, cujas Oito Torres de Bronze se erguem nos misteriosos desertos da sia profunda. O seu smbolo de idolatria o pavo de bronze. E os muulmanos que odeiam esses devotos adoradores do demnio, dizem que ele a essncia do mal

de todo o universo, o Prncipe das Trevas, Arim, a velha serpente, o verdadeiro Satans! E voc diz que Grimlan faz referncia a este demnio mtico no seu testamento? verdade! A garganta de Conrad estava seca. E repare, ele rabiscou uma estranha frase no canto do seu pergaminho: No me cavem uma sepultura, pois eu no precisarei dela.

Um arrepio percorreu-me novamente a espinha. Pelo amor de Deus exclamei numa espcie de frenesi , vamos despachar de vez este estranho assunto! Uma bebida pode ajudar respondeu Conrad, umedecendo os seus lbios. Parece-me que vi Grimlan ir buscar vinho neste

armrio. Curvou-se na direo da porta de um armrio de mogno com ornamentos esculpidos, e conseguiu abri-la com alguma dificuldade. Aqui no h vinho disse desalentadamente. E, se alguma vez senti necessidade de um estimulante O que isto? Ele ento retirou um rolo de pergaminho poeirento, amarelado,

e meio coberto por teias de aranha. Tudo naquela casa sombria parecia, aos meus nervos excitados, carregado de um significado misterioso e de um determinado propsito, e eu me inclinei sobre o seu ombro enquanto ele o desenrolava. Trata-se de um assentamento nobilirquico disse Conrad. De um registro de nascimentos, mortes e assim por diante, como o

que as famlias mais antigas costumavam fazer, no sculo XVI e anteriormente. Qual nome? perguntei-lhe. Ele franziu a sobrancelha enquanto olhava para os tnues rabiscos, tentando decifrar a desbotada escrita arcaica. G-r-y-m j sei Grymlann, claro. o registro da famlia do

velho John, os Grymlann da Manso da Charneca dos Sapos, em Suffolk. Que nome to estranho para uma propriedade! Repare na ltima entrada. Juntos lemos: John Grymlann, nascido a 10 de maro de 1630. E ento gritamos ao mesmo tempo. Por baixo desta entrada, estava algo escrito recentemente, numa estranha caligrafia: Falecido a 10 de maro de 1930. Por baixo

desta, estava um selo de lacre preto, com um estranho desenho, algo parecido com um pavo com a cauda aberta. Conrad fitou-me sem palavras, todas as cores lhe tinham fugido do rosto. Eu tremia de uma raiva provocada pelo medo. uma partida de mau gosto de um louco! gritei. O palco foi preparado com tal cuidado,

que os atores excederam a si prprios. Quem quer que eles sejam, prepararam tantos efeitos incrveis como se os quisessem anular. tudo muito estpido, um drama ilusrio muito aborrecido. Enquanto falava, um suor gelado cobriu-me o corpo e eu tremi como se estivesse com febre. Com um movimento silencioso, Conrad virou-se na direo das escadas, levando consigo uma grande vela

que estava em cima da mesa de mogno. Estava subentendido, suponho murmurou, que eu deveria executar sozinho esta horripilante tarefa, mas no tive coragem para tal, e ainda bem que no tive. Um terror tranqilo pairava na casa silenciosa, medida que subamos as escadas. Uma brisa suave soprou, vinda de algures e

fez com que os pesados cortinados de veludo roagassem, e eu visualizei dedos furtivos, parecidos com garras, a afastarem as tapearias e fixarem em ns uns malignos olhos vermelhos. A certa altura, pensei ter ouvido o indistinto bater de ps monstruosos, algures por cima de ns, mas deveria tratar-se do pulsar desenfreado do meu prprio corao.

As escadas desembocavam num largo corredor sombrio, no qual a nossa vela lanava um brilho tnue que no iluminava nada mais que os nossos rostos, e que fazia com que as sombras parecessem mais escuras. Paramos em frente a uma porta pesada, e eu ouvi Conrad inspirar profundamente, tal como faz um homem que quer acalmar-se tanto fsica como mentalmente. Fechei involuntariamente as mos at

cravar as unhas nas palmas; ento Conrad escancarou a porta. Um grito agudo lhe escapou dos lbios. A vela caiu dos seus dedos nervosos e apagou-se. A biblioteca de John Grimlan estava inundada de luz, apesar de, quando ns entramos, o resto da casa estar s escuras. Esta luz provinha de sete velas negras colocadas em intervalos

regulares volta da grande mesa de bano. Em cima da mesa, por entre as velas eu tinha tentado manter-me afastado dessa viso. Agora, tendo em conta a misteriosa forma de luz e a viso do que estava em cima da mesa, quase voltei atrs na minha resoluo. Em vida, John Grimlan no era bonito, mas morto era hediondo. Sim, era hediondo, apesar de o seu rosto estar misericordiosamente coberto com

o mesmo estranho manto de seda, o qual tinha bordado um fantstico padro que se assemelhava a aves, e que cobria todo o seu corpo, exceto as mos deformadas que pareciam garras e os ps brancos que estavam descalos. Um som estrangulado saiu da boca de Conrad: Meu Deus! murmurou O que isto? Eu deitei o corpo

dele em cima da mesa e coloquei as velas sua volta, mas no as acendi nem o tapei com o manto! E, quando o deixei, ele tinha chinelos calados. Conrad calou-se subitamente. Ns no estvamos sozinhos na biblioteca do falecido. Quando entramos no o tnhamos visto, pois essa pessoa estava sentada na grande poltrona no

canto mais afastado, to quieta que parecia fazer parte das sombras projetadas pelas pesadas tapearias. Quando os meus olhos pousaram nele, fui abalado por um violento estremecimento e um sentimento semelhante a uma nusea me apertou o estmago. A minha primeira impresso foi vvida: uns olhos amarelos e oblquos que olhavam para ns sem pestanejarem. Ento o homem levantou-se e fez uma grande

vnia. Reparamos que era um oriental. Hoje em dia, quando tento evocar na minha mente uma ntida imagem sua, no o consigo fazer. A nica coisa da qual me recordo so aqueles olhos penetrantes e o fantstico manto amarelo que usava. Retribumos o seu cumprimento mecanicamente e ele falou numa voz baixa e refinada: Senhores, peo-vos que me perdoem! Eu

tomei a liberdade de acender as velas. Vamos ento continuar com o assunto referente ao nosso amigo mtuo? Fez um gesto ligeiro em direo ao corpo imvel em cima da mesa. Conrad acenou com a cabea em concordncia, obviamente incapaz de falar. O pensamento brotou nas nossas mentes ao mesmo tempo, que esse homem tambm recebera um

envelope Mas como que ele tinha chegado to depressa casa de Grimlan? John Grimlan morrera h pouco menos de duas horas e, que ns soubssemos, mais ningum sabia o que quer que fosse acerca da sua morte. Como que esse chins entrara numa casa que estava fechada e trancada? Tudo aquilo era demasiado grotesco e irreal. Ns no nos

apresentamos nem perguntamos o nome quele estranho. Na verdade ele tomou o controle da situao, e ns estvamos to enfeitiados pelo horror e pela iluso, que nos movamos entorpecidamente, obedecendo de forma involuntria s suas sugestes, que nos eram dadas num tom de voz baixo e respeitoso. Dei comigo parado no lado esquerdo da mesa, olhando para

Conrad por cima da coisa medonha que se encontrava sobre a mesma. O oriental postara-se cabeceira da mesa de braos cruzados e cabea inclinada; nem me pareceu estranho que fosse ele que ali estivesse em vez de Conrad, que deveria ler o que Grimlan tinha escrito. A minha ateno foi atrada para a figura trabalhada no peito do manto do estranho. Uma figura peculiar, em seda preta, que tanto se

assemelhava a um pavo, quanto a um morcego ou a um drago alado. Reparei subitamente que era o mesmo padro do manto que cobria o corpo. As portas tinham sido fechadas, e as janelas trancadas. Com a mo trmula, Conrad abriu o envelope menor e agitou as folhas de pergaminho, que l estavam dentro, para que se abrissem. Estas folhas pareciam mais

antigas que aquelas do envelope maior que continham as instrues de Conrad. Este comeou a ler num tom de voz montono, o qual teve um efeito hipntico nos ouvintes. Assim, por vezes, as velas turvavam-se sob o meu olhar, e a sala, e os seus ocupantes flutuavam estranhos e monstruosos, indistintos e distorcidos como numa alucinao. A maior parte do que ele leu era algaraviada, no

significava nada; no entanto, a sua sonoridade e o seu estilo arcaico me enchiam de um intolervel terror. De acordo com o contrato registrado em outro local, eu, John Grimlan, juro, por Honra do Inominvel, cumpri-lo com boa f. Razo pela qual agora escrevo com sangue estas palavras que me foram proferidas nesta terrvel e silenciosa cmara nas

desaparecidas cidades de Koth, onde nenhum mortal chegou a no ser eu. Estas mesmas palavras agora escritas por mim devem ser lidas sobre o meu cadver, na altura certa, para que se cumpra a minha parte do acordo, no qual entrei de livre e espontnea vontade e em plena posse das minhas faculdades mentais, aos cinqenta anos de idade, no ano de 1680 D.C. Aqui comea o encantamento:

Antes do homem existir, j os Ancios existiam, apesar de o seu senhor viver nas sombras, as quais podiam fazer um homem perder o rumo caso se atrevesse a entrar nelas. As palavras fundiam-se numa algaraviada brbara, medida que Conrad esbarrava numa linguagem desconhecida, uma linguagem que sugeria vagamente

o fencio, mas que estremecia com o toque de uma antiguidade hedionda para alm de qualquer recordada lngua terrestre. Uma das velas tremeluziu e apagou-se. Fiz um movimento para acend-la novamente, mas um gesto do silencioso oriental impediu-me. Os seus olhos ardentes estavam fixos nos meus, e dirigiram-se ento para a forma imvel em cima da mesa.

As palavras do manuscrito tinham voltado ao ingls arcaico. E o mortal que alcanou as negras fortalezas de Koth e que fala com o Senhor das Trevas cujo rosto est oculto, por um preo poder realizar todos os seus desejos, alcanar riquezas e conhecimento incomensurveis e uma vida para alm da expectativa de vida de qualquer mortal, podendo chegar mesmo

aos duzentos e cinqenta anos. A voz de Conrad hesitou novamente ao proferir sons guturais desconhecidos. Apagouse outra vela. No deixem que um mortal se acovarde conforme se aproxima a altura de pagar, e os fogos do Inferno se agarram aos seus rgos vitais como sinal de merc. Pois o Prncipe das Trevas

toma o que lhe devido, e ele no deve ser ludibriado. O prometido devido. Augantha ne shuba. Ao ouvir aquele dialeto brbaro, uma fria mo de terror envolveu a minha garganta. Os meus olhos frenticos viraram-se para as velas, e no fiquei surpreso ao ver outra tremeluzir. No entanto, no havia vestgios de nenhuma corrente de ar que abanasse as pesadas tapearias negras. A voz

de Conrad estremeceu; passou a mo pela garganta, calando-se por momentos. Os olhos do oriental nunca se alteravam. Por entre os filhos dos homens, deslizam sombras estranhas para toda a eternidade. Os homens vem as marcas das garras, mas no os ps que as fizeram. Por cima das almas dos homens, abrem-se grandes asas. Existe apenas um Senhor do Mal,

apesar de os homens lhe chamarem Satans, Belzebu, Sat, Arim e Malik Tous. Nvoas de horror me rodeavam. Eu estava vagamente consciente da monocrdica voz de Conrad, tanto em Ingls quanto nas outras apavorantes lnguas cujo horripilante significado eu mal me atrevia a adivinhar. E, com um medo absoluto apertando-me o corao, vi as velas se apagarem

uma a uma. E, com cada tremeluzir, medida que as crescentes sombras escureciam nossa volta, o meu horror crescia. Eu no podia falar, no conseguia me mexer; os meus olhos esbugalhados fixavam-se com uma intensidade agonizante na vela que restava. O oriental silencioso, na cabeceira daquela horripilante mesa, fazia parte do meu medo. Ele no tinha se mexido nem falado, mas, por baixo das suas

plpebras semicerradas, seus olhos brilhavam de triunfo diablico; eu sabia que, por baixo do seu inescrutvel exterior, ele rejubilava cruelmente. Mas por que, por qu? Eu sabia que, no momento em que a ltima vela se extinguisse e a sala mergulhasse na mais completa escurido, algo abominvel e inominvel iria acontecer. Conrad aproximava-se

do fim. A sua voz atingia o clmax num crescendo que aumentava: Aproxima-se agora o momento da retribuio. Os corvos voam. Os morcegos levantam vo em direo ao cu. H caveiras nas constelaes. O corpo e a alma foram prometidos e sero entregues. No novamente ao p, nem aos elementos dos quais a vida brota.

A vela tremeluziu ligeiramente. Eu tentei gritar, mas a minha boca abriu-se num grito silencioso. Tentei fugir, mas permaneci imvel, incapaz at mesmo de fechar os olhos. O abismo boceja e a dvida para ser paga. A luz falta, as sombras se avolumam. No existe o bem, mas sim o mal; no existe luz, mas sim escurido; no existe esperana, mas sim perdio.

Um gemido profundo ressoou pela sala. Parecia vir da coisa que estava em cima da mesa, tapada pelo manto. Aquele manto agitouse convulsivamente. Eu tremi violentamente; ouviu-se um vago roagar nas sombras que se agigantavam. Seriam as escuras tapearias que ondulavam? Parecia um rudo de asas gigantescas.

Oh, olhos vermelhos nas trevas! O que prometido, o que escrito em sangue, devido! A luz engolida pela escurido! Ya Koth!. A ltima vela apagou-se subitamente e um horripilante grito inumano, que no saiu dos meus lbios nem dos de Conrad, ressoou insuportavelmente. O horror cobriu-me como se fosse

uma negra onda gelada; no meio da mais completa escurido, ouvime a gritar assustadoramente. Sbito, algo redemoinhou com rapidez atravs da sala, levantando as tapearias e arremessando para o cho cadeiras e mesas. Por momentos, um odor insuportvel queimou nossas narinas e um riso baixinho escarnecia de ns na escurido; o silncio nos cobriu como uma mortalha.

De alguma forma, Conrad conseguiu encontrar uma vela e acendeu-a. A luz tnue nos mostrou a terrvel desordem que havia na sala; mostrou-nos os nossos medonhos rostos e o fato da mesa de negro bano estar vazia! As portas e as janelas continuavam fechadas, mas o oriental tinha desaparecido, bem como o corpo de John Grimlan.

Gritando como homens amaldioados, arrombamos a porta e fugimos desvairadamente pelas escadas abaixo, onde a escurido parecia agarrar-se a ns com negros dedos pegajosos. Quando aterramos no andar inferior, um brilho lgubre rompeu a escurido e o cheiro de madeira queimada nos encheu as narinas. A porta da rua resistiu

momentaneamente s nossas investidas frenticas; por fim cedeu e ns nos apressamos a sair ao encontro da luz das estrelas. Atrs de ns, as chamas agigantavam-se com um rugido crepitante, enquanto ns corramos colina abaixo. Conrad olhou por cima do ombro, parou subitamente, rodopiou, levantou os braos como um louco, e gritou:

H duzentos e cinqenta anos, ele vendeu a Malik Tous, que Satans, a sua alma e o seu corpo! Esta era a noite da retribuio, e... oh, meu Deus olhe! Olhe! O Demnio reclamou o que era seu! Eu olhei, gelado de horror. As chamas tinham envolvido a casa com espantosa rapidez, e agora o grande edifcio estava desenhado contra o cu sombrio. Tratava-se de um inferno carmesim. E, por

cima daquele holocausto pairava uma gigantesca sombra negra, como se fosse um morcego monstruoso, e nas suas negras garras estava pendurada uma pequena coisa branca, parecida com o corpo de um homem, balouando ligeiramente. Sbito, enquanto ns gritvamos de horror, ela desapareceu, e o nosso olhar esgazeado contemplou apenas as paredes periclitantes e o telhado flamejante, que

desabaram por entre as chamas, com um rugido que fez estremecer a terra.

OS FILHOS DA NOITE
T TULO O RIGINAL : THE CHILDREN OF THE NIGHT

Lembro que havia seis de ns no estranho apartamento de Conrad, com suas relquias excntricas de

todas as partes do mundo e suas longas fileiras de livros, que abrangiam desde a edio Mandrake Press, de Bocaccio, at um Missale Romanum, encadernado em tbuas afiveladas de carvalho e impresso em Veneza, em 1740. Clemants e o professor Kirowan haviam acabado de se envolver num debate antropolgico um tanto impaciente: Clemants defendendo a teoria de uma raa alpina

separada e distinta, enquanto o professor sustentava que a pretensa raa era simplesmente um desvio de uma linhagem original ariana possivelmente o resultado de uma mistura entre as raas meridionais, ou mediterrneas, e o povo nrdico. - E como perguntou Clemants voc explica a braquicefalia deles? Os mediterrneos tinham crnios to longos quanto os

arianos; qual mistura entre estes povos dolicocfalos produziria um tipo intermedirio de crnio largo? - Condies especiais poderiam causar uma mudana numa raa originalmente de crnio longo. retrucou bruscamente Kirowan Boaz j demonstrou, por exemplo, que no caso dos imigrantes na Amrica, as estruturas cranianas muitas vezes mudam em uma s

gerao. E Flinders Petrie j provou que os lombardos mudaram, de uma raa de crnio alongado para uma de crnio redondo, em poucos sculos. - Mas o que causou tais mudanas? - Muita coisa ainda desconhecida pela cincia respondeu Kirowan , e no precisamos ser dogmticos.

Ningum sabe, at agora, por que as pessoas de ancestralidade britnica e irlandesa tendem a ficar extraordinariamente altas no distrito Darling da Austrlia... Talos de Trigo, como so chamados... ou por que pessoas de tal descendncia tm a estrutura da mandbula mais delgada, aps umas poucas geraes na Nova Inglaterra. O universo cheio de coisas inexplicveis.

- E, por isso, pouco interessante, de acordo com Machen. riu Taverel. Conrad sacudiu a cabea: - Devo discordar. Para mim, o desconhecido mais extraordinariamente fascinante. - O que explica, sem dvida, todas as obras de bruxaria e demonologia que vejo em suas

estantes. disse Ketrick, acenando com a mo em direo s fileiras de livros. E, deixem-me falar de Ketrick. Cada um de ns seis eram da mesma raa... ou seja, breto ou americano de ascendncia britnica. Por breto, incluo todos os habitantes naturais das Ilhas Britnicas. Representvamos vrias linhagens de sangue ingls e celta, mas basicamente estas

linhagens so a mesma, apesar de tudo. Exceto Ketrick: esse homem sempre me pareceu estranhamente diferente. Era em seus olhos que esta diferena aparecia externamente. Eram uma espcie de mbar, quase amarelos e levemente oblquos. s vezes, quando algum lhe olhava o rosto de certos ngulos, eles pareciam rasgados como os de um chins. Outros, alm de mim, haviam

notado esta caracterstica, to incomum num homem de pura descendncia anglo-saxnica. Os mitos usuais, que atribuam seus olhos oblquos a alguma influncia pr-natal, foram debatidos, e lembro que o professor Hendrick Brooler uma vez comentou que Ketrick era indubitavelmente um atavismo, representando uma reverso de tipo a algum ancestral obscuro e distante, de sangue mongol... uma

espcie de reverso anormal, j que ningum de sua famlia apresentava tais traos. Mas Ketrick vem do ramo gals dos Cetrics de Sussex, e sua linhagem est registrada no Livro dos Pares. L, voc pode ler a linhagem de seus antepassados, a qual se estende contnua at os dias de Canuto. Nem o mais leve trao de miscigenao mongol aparece na genealogia, e como

poderia haver tal mistura na velha Inglaterra sax? Pois Ketrick a forma moderna e, embora aquele ramo tenha fugido para Gales antes da invaso dos dinamarqueses, seus herdeiros do sexo masculino se casaram constantemente com famlias inglesas das fronteiras, e continua sendo uma linhagem pura dos poderosos Cedrics de Sussex... quase saxo puro. Quanto ao prprio homem, este defeito em

seus olhos se puder ser chamado de defeito sua nica anormalidade, exceto por um leve e ocasional balbuciar na fala. Ele tem um intelecto elevado e um bom companheiro, exceto por uma leve tendncia ao afastamento e uma indiferena um tanto profunda, a qual pode servir para disfarar uma natureza extremamente sensvel. Referindo-me ao seu comentrio,

eu disse com uma risada: - Conrad persegue o obscuro e o mstico, assim como alguns homens perseguem o romantismo; suas estantes esto apinhadas com deliciosos pesadelos de toda variedade. Nosso anfitrio assentiu com a cabea: - L, voc encontrar um grande

nmero de pratos deliciosos... Machen, Poe, Blackwood, Maturin... veja, l est um raro banquete: Mistrios Horrendos, do Marqus de Grosse... a edio autntica do sculo XVIII. Taverel examinou atentamente as estantes. - A fico fora do comum parece competir com obras sobre feitiaria, vodu e magia negra.

Verdade. Historiadores e crnicas so freqentemente enfadonhos; mas nunca os contadores de histrias... os mestres, quero dizer. Um sacrifcio vodu pode ser descrito de uma forma to enfadonha, a ponto de lhe tirar toda a autntica fantasia e deixlo como meramente um srdido assassinato. Admito que poucos escritores de fico alcanam as verdadeiras alturas do horror

muito de seu material concreto demais, possuindo formas e dimenses muito terrestres. Mas, em contos como A Queda da Casa de Usher, de Poe; O Selo Negro, de Machen, e O Chamado de Cthulhu, de Lovecraft os trs maiores gnios de contos de horror, na minha opinio , o leitor levado para reinos obscuros e externos de imaginao.

- Mas olhe ali... ele continuou Ali, encaixado entre aquele pesadelo de Huysman e O Castelo de Otranto, de Walpole... Cultos Inominveis, de Von Junzt. Eis um livro para lhe manter acordado noite. - J o li disse Taverel , e estou convencido de que aquele homem louco. Sua obra parece a conversa de um manaco... discorre com surpreendente

clareza por algum tempo, e em seguida imerge em impreciso e divagaes desconexas. Conrad sacudiu a cabea: - J pensou alguma vez que talvez seja a prpria sanidade dele que o faa escrever daquela forma? E se ele no ousa colocar no papel tudo o que sabe? E se as vagas suposies dele forem sugestes obscuras e misteriosas, chaves de

um quebra-cabea para aqueles que sabem? - Tolice! disse Kirowan Est insinuando que algum dos cultos de pesadelo, mencionados por Von Junzt sobrevive at os dias atuais... se que alguma vez existiram, exceto no crebro preocupado de um poeta e filsofo luntico? - Ele no era o nico que usava

significados ocultos. respondeu Conrad Se voc examinar vrias obras de certos grandes poetas, pode encontrar duplos sentidos. Homens j toparam com segredos csmicos no passado, e deram indcios deles ao mundo em palavras enigmticas. Lembra das aluses de Von Juntz a uma cidade em meio desolao? O que acha da linha de Flecker? No passe por baixo! Dizem os homens que uma rosa ainda

floresce em desertos pedregosos. Mas sem o escarlate na ptala... e de cujo corao nenhum perfume flui. Homens j toparam com coisas secretas, mas Von Juntz mergulhou fundo em mistrios proibidos. Ele foi um dos poucos homens, por exemplo, que pde ler o Necronomicon na traduo grega original. Taverel encolheu os ombros, e o professor Kirowan, embora

puxando e assoprando furiosamente o cachimbo, no respondeu diretamente; pois ele, assim como Conrad, havia pesquisado a verso latina do livro, e encontrado ali coisas que nem sequer um cientista de sangue frio poderia responder ou refutar. - Bem ele disse dentro em pouco , suponha que admitamos a antiga existncia de cultos girando em torno de tais deuses e

entidades sem nome e medonhos, como Cthulhu, Yog Sothoth, Tsathoggua, Gol-goroth e outros parecidos... no consigo achar lugar na minha mente para acreditar que sobreviventes de tais cultos se escondam hoje nos cantos obscuros do mundo. Para nossa surpresa, Clemants respondeu. Era um homem alto, magro e silencioso quase taciturno , e sua feroz luta contra

a pobreza lhe havia enrugado o rosto alm de sua idade. Como muitos outros artistas, ele tinha uma vida claramente dupla, com suas novelas de espadachins lhe fornecendo um dinheiro generoso, e sua posio editorial em O Casco Fendido lhe proporcionando total expresso artstica. O Casco Fendido era uma revista de poesia, cujo contedo extravagante havia freqentemente despertado o

interesse escandalizado dos crticos conservadores. - Lembrem-se que Von Junzt menciona um chamado culto de Bran. disse Clemants, abarrotando o bojo de seu cachimbo com uma marca particularmente ignbil de tabaco Acho que uma vez vi voc e Taverel discutindo-o. - Como eu acumulo de suas

insinuaes retrucou Kirowan , Von Junzt inclui este culto particular entre aqueles que ainda existem. Absurdo. Clemants novamente sacudiu a cabea: - Quando eu era um garoto, abrindo caminho para certa universidade, tinha por colega de quarto um rapaz to pobre e ambicioso quanto eu. Se eu lhe

dissesse o nome dele, voc se surpreenderia. Embora viesse de uma velha linhagem escocesa de Galloway, ele era obviamente de um tipo no-ariano. Isto extremamente confidente, entendeu? Mas meu colega falava enquanto dormia. Comecei a escutar, e reuni seus murmrios dispersos. E, em seus murmrios, ouvi pela primeira vez sobre o culto aludido por Von Junzt: do

rei que governa o Imprio Escuro, o qual era a renovao de um imprio mais velho e obscuro que remontava Idade da Pedra; e da grande caverna sem nome, onde fica o Homem Escuro... a imagem de Bran Mak Morn, esculpida sua semelhana pela mo de um mestre enquanto o grande rei ainda vivia, e para a qual cada adorador de Bran faz uma peregrinao uma vez na vida. Sim, aquele culto vive hoje nos

descendentes do povo de Bran... uma corrente silenciosa e desconhecida que flui no grande oceano da vida, esperando que a imagem de pedra do grande Bran respire e se mova com vida repentina, e saia da grande caverna para reconstruir o imprio perdido deles. - Pictos respondeu Taverel ; indubitavelmente o povo conhecido mais tarde como os

pictos selvagens de Galloway era predominantemente celta... uma mistura de elementos galicos, cmricos, aborgines e possivelmente teutnicos. Se tomaram este nome da raa mais antiga, ou emprestaram o prprio nome a esta raa, uma questo ainda a ser decidida. Mas, quando Von Junzt fala de pictos, ele se refere especificamente aos povos pequenos, de pele morena e comedores de alho, de sangue

mediterrneo, que trouxeram a cultura neoltica Britnia. Os primeiros moradores de fato daquela regio, os quais deram origem aos contos de espritos da terra e duendes. - No posso concordar com a ltima afirmao. disse Conrad Estas lendas atribuem uma deformidade e inumanidade de aparncias a estes personagens. No havia nada nos pictos para

incitar tal horror e repulsa nos povos arianos. Eu acredito que os mediterrneos foram precedidos por um tipo mongolide, muito baixo na escala evolutiva, de onde tais histrias... - Certssimo interrompeu Kirowan , mas me custa pensar que eles precederam os pictos, como voc os chama, na Inglaterra. Encontramos lendas de trolls e anes por todo o

continente, e estou inclinado a achar que, tanto os povos arianos quanto os mediterrneos, trouxeram estas histrias do continente com eles. Aqueles primeiros mongolides deviam ser de um aspecto extremamente inumano. - Ao menos disse Conrad , h aqui uma marreta de pedra, que um mineiro achou nas colinas de Gales e me entregou, e que nunca

foi totalmente explicada. Obviamente no de feitio neoltico ordinrio. Veja como pequena, comparada maioria dos utenslios daquela era; quase como um brinquedo de criana; contudo, surpreendentemente pesada e, sem dvida, um golpe mortfero poderia ser dado com ela. Eu mesmo fiz o cabo, e voc ficaria surpreso em saber como foi difcil entalh-lo com a forma e

equilbrio correspondentes cabea. Olhamos para o objeto. Era bem feito, polido de uma forma como os outros remanescentes do Neoltico que j vi, embora, como dizia Conrad, fosse estranhamente diferente. Seu pequeno tamanho era singularmente inquietante, pois no tinha de modo algum a aparncia de um brinquedo. Sugeria algo to sinistro quanto

uma adaga de sacrifcio asteca. Conrad havia feito o cabo com rara habilidade e, ao talh-lo para encaixar a cabea, havia conseguido dar a ele a mesma aparncia no-natural da prpria marreta. Havia at copiado a feitura de tempos primordiais, fixando a cabea na fenda do cabo com tiras de couro cru. - Cus! Taverel deu um golpe desajeitado num antagonista

imaginrio, e quase despedaou um caro vaso Shang O equilbrio desta coisa todo descentralizado; eu teria que reajustar toda a minha mecnica de estabilidade e equilbrio para manuse-la. - Deixe-me v-la. Ketrick pegou o objeto e o mexeu desajeitadamente, tentando arrancar o segredo de seu manuseio adequado. Por fim, um

tanto irritado, ele o balanou para cima e deu um pesado golpe num escudo que pendia na parede prxima. Eu estava perto do mesmo, e vi a marreta infernal se retorcer em sua mo como uma serpente viva e seu brao se desviar do caminho; ouvi um grito alarmado de aviso... e a escurido caiu sobre mim com o impacto da marreta sobre minha cabea.

Voltei lentamente conscincia. Primeiro, foi uma sensao fosca de cegueira e de total falta de conhecimento sobre onde eu estava ou quem eu era; logo, uma vaga percepo de vida e ser, e algo duro comprimindo minhas costelas. Logo, as brumas clarearam e voltei completamente a mim. Eu jazia de costas sob algum arbusto, e minha cabea palpitava

ferozmente. Meu cabelo estava empastado e coagulado de sangue, pois o couro cabeludo havia sido aberto. Mas meus olhos percorreram meu corpo e membros, vestidos apenas com uma tanga de pele de cervo e sandlias do mesmo material, e no acharam outro ferimento. O que pressionava to inconfortavelmente as minhas costelas era meu machado, sobre o qual eu havia cado.

Agora, um odioso balbucio alcanou meus ouvidos e me devolveu imediatamente a clara conscincia. O rudo parecia vagamente uma linguagem, mas no uma linguagem qual os homens esto acostumados. Soava mais como sibilar de muitas serpentes grandes. Olhei fixamente. Estava estendido numa floresta grande e sombria. A

clareira estava obscurecida pelas rvores, de modo que, mesmo de dia, era muito escuro. Sim... aquela floresta era escura, fria, silenciosa, gigante e totalmente medonha. E olhei para a clareira. Vi uma carnificina. Cinco homens jaziam ali... ao menos, o que havia sido cinco homens. Quando percebi as odiosas mutilaes, senti minha alma adoecer. E, ao redor, se aglomeravam as...

Coisas. De certa forma, eram humanas, embora no as considerasse assim. Eram baixas e fortes, com cabeas largas e muito grandes para seus corpos. Seus cabelos eram sinuosos e lisos; seus rostos, largos e quadrados, com narizes chatos, olhos horrivelmente oblquos, um fino talho como boca e orelhas pontudas. Vestiam peles de animais, como eu, mas estas peles estavam rudemente alinhadas.

Levavam pequenos arcos, e flechas com pontas de slex, facas de slex e porretes. E conversavam numa linguagem to horrvel quanto eles: uma sibilante fala reptiliana que me encheu de terror e repugnncia. Ah, eu os odiei enquanto estava l, estendido; meu crebro ardia em fria incandescente. E eu lembrei. Tnhamos ido caar, seis jovens do Povo da Espada, e nos

aventuramos para bem dentro da floresta sombria, a qual nosso povo normalmente evitava. Cansados da caa, havamos parado para descansar; me foi dado o primeiro turno de guarda, pois naqueles dias no havia sono sem sentinela. Agora, a vergonha e a revolta sacudiam todo o meu ser. Dormi... havia trado meus camaradas. E agora jaziam cortados e mutilados... assassinados, enquanto dormiam,

por criaturas nocivas que nunca haviam se atrevido a enfrent-los em igualdade de condies. Eu, Aryara, havia lhes trado a confiana. Sim... me lembrei. Havia dormido em meio a um sonho de caa; fogo e fagulhas haviam explodido em minha cabea, e eu submergira numa escurido mais profunda, onde no havia sonhos. E agora, a punio. Eles, que haviam se

movido furtivamente pela floresta e me golpeado, no pararam para me mutilar. Dando-me como morto, se apressaram em sua pavorosa tarefa. Talvez agora tenham me esquecido por um tempo. Eu havia me sentado um pouco distante dos outros e, ao ser golpeado, havia cado sob algumas moitas. Mas logo se lembrariam de mim. Eu no voltaria mais a caar, nem a danar as danas de caa, amor e

guerra, nem a ver as cabanas de vime tranado do Povo da Espada. Mas eu no desejava fugir de volta ao meu povo. Deveria eu voltar s escondidas com meu relato de infmia e desgraa? Deveria escutar as palavras de desprezo que minha tribo me lanaria; ver as garotas apontarem seus dedos desdenhosos para o jovem que dormiu e traiu seus

camaradas para as facas de criaturas nocivas? Lgrimas ardiam em meus olhos, e um dio lento crescia em meu peito e crebro. Eu nunca levaria a espada que caracterizava o guerreiro. Eu jamais triunfaria sobre inimigos dignos, nem morreria gloriosamente sob as flechas dos pictos ou os machados do Povo do Lobo, ou do Povo do Rio. Eu desceria para morrer sob

uma ral nojenta, qual os pictos haviam expulsado, h muito tempo, para dentro de esconderijos nas florestas, como ratos. E uma fria louca tomou conta de mim, e secou minhas lgrimas, deixando em seu lugar uma labareda berserk de fria. Se tais rpteis causariam minha queda, eu faria dela uma queda a ser lembrada por muito tempo se

tais animais tivessem memrias. Movendo-me cautelosamente, me deslizei at que minha mo estivesse no cabo de meu machado; ento, invoquei Ilmarinen e saltei como um tigre. E, como um tigre que salta, fiquei entre meus inimigos e esmaguei um crnio achatado, como um homem que esmaga a cabea de uma serpente. Um sbito clamor selvagem de medo irrompeu de

minhas vtimas e, por um instante, me cercaram, cortando e apunhalando. Uma faca cortou meu peito, mas no dei ateno. Uma bruma vermelha ondulava diante de meus olhos, e meu corpo e membros se moviam em perfeito acordo com meu crebro de lutador. Rosnando, retalhando e ferindo, eu era um tigre entre rpteis. Por um instante, se afastaram e fugiram, me deixando sobre meia dzia de corpos. Mas

eu no estava satisfeito. Eu estava nos calcanhares do mais alto, cuja cabea chegava talvez ao meu ombro, e que parecia ser o chefe deles. Ele fugia por uma espcie de carreiro, soltando gritos agudos feito um lagarto monstruoso, e quando me aproximei de sua espdua, ele mergulhou feito uma cobra entre os arbustos. Mas eu era rpido demais para ele; arrastei-o para

fora e o trucidei da forma mais sangrenta. E, atravs dos arbustos, vi o caminho que ele se esforava para alcanar uma trilha que serpenteava para dentro e para fora das rvores, quase estreita demais para permitir o percurso de um homem de tamanho normal. Cortei a cabea horrenda de minha vtima e, levando-a em minha mo esquerda, segui aquele

caminho de serpentes, com meu machado vermelho na mo direita. Enquanto eu caminhava rapidamente ao longo da trilha e o sangue me salpicava os ps a cada passo, brotando da jugular cortada de meu inimigo, pensei naqueles aos quais caava. Sim... ns os tnhamos em pouca estima, e cavamos de dia na floresta onde moravam. Nunca soubemos como chamavam a si mesmos, pois

ningum de nossa tribo aprendeu os malditos sibilos que eles usavam como fala; mas ns os chamvamos Filhos da Noite. E de fato eram criaturas da noite, pois se escondiam nas profundezas das florestas escuras e em moradias subterrneas, se aventurando nas colinas apenas quando seus conquistadores dormiam. Era noite que praticavam seus atos sujos o rpido vo de uma flecha com

ponta de pedra, para matar gado, ou talvez a um humano que perambulasse, ou o roubo de uma criana que havia se afastado da aldeia. Mas era por outro motivo que lhes demos este nome; eram, na verdade, um povo da noite, das trevas e das antigas sombras cheias de horror de eras passadas. Pois estas criaturas eram muito antigas e representavam uma era

desgastada. Eles outrora haviam invadido e dominado esta terra, e foram expulsos para esconderijos e escurido pelos morenos, ferozes e pequenos pictos, com os quais lutvamos agora, e que os odiavam e abominavam to selvagemente quanto ns. Os pictos eram diferentes de ns na aparncia geral, sendo de estatura menor e tendo cabelos, olhos e pele escuros, enquanto ns

ramos altos e fortes, com cabelos amarelos e olhos claros. Mas ramos feitos no mesmo molde, apesar disso. Estes Filhos da Noite no nos pareciam humanos, com seus disformes corpos de anes, pele amarela e rostos hediondos. Sim... eram rpteis... animais nojentos. E meu crebro estava a ponto de explodir de fria, ao pensar que era com estes animais nojentos

que eu deveria saciar meu machado e morrer. Bah! No h glria em matar cobras ou morrer com suas picadas. Toda esta fria e feroz decepo se voltaram contra os objetos de meu dio, e com a velha nvoa vermelha ondulando diante de mim, jurei, por todos os deuses que conhecia, fazer uma devastao to sangrenta antes de morrer, a ponto de deixar uma lembrana terrvel nas mentes dos sobreviventes.

Meu povo no iria me honrar, tal era o desprezo que sentiam pelos Filhos. Mas aqueles Filhos que deixei vivo iam se lembrar de mim e estremecer. Assim jurei, agarrando selvagemente meu machado, que era de bronze, encaixado numa fenda do cabo de carvalho e firmemente amarrado com tiras de couro cru. Ouvi adiante um murmrio

sibilante e detestvel, e um fedor nojento se filtrou at mim atravs das rvores humano, e contudo menos que humano. Mais alguns momentos, e emergi das sombras profundas para um amplo espao aberto. Nunca tinha visto antes uma aldeia dos Filhos. L havia um agrupamento de cpulas de barro, com portas baixas afundadas no cho; moradias esqulidas, metade acima e metade abaixo da terra. E eu

sabia, atravs da conversa da conversa dos velhos guerreiros, que tais moradias eram conectadas por corredores subterrneos, de modo que toda a aldeia era como um formigueiro, ou um sistema de buracos de cobra. E me perguntei se outros tneis no se afastavam sob o cho e emergiam a longas distncias das aldeias. Diante das cpulas se aglomerava

um vasto grupo das criaturas, sibilando e tagarelando a uma grande velocidade. Eu havia apressado o passo e, ao sair do esconderijo, corria com a rapidez de minha raa. Um clamor selvagem se ergueu da turba, quando viram o vingador alto, manchado de sangue e com os olhos resplandecentes saltar da floresta; gritei ferozmente, lanando a cabea gotejante entre

eles, e pulei como um tigre ferido no meio deles. Ah, agora no havia escapatria para eles! Mesmo que fossem para seus tneis, eu os seguiria at as entranhas do Inferno! Eles sabiam que poderiam me matar, e me cercaram, cem deles, para faz-lo. No havia nenhuma chama selvagem de glria em meu

crebro, como poderia haver contra inimigos dignos. Mas a velha loucura berserk de minha raa estava em meu sangue, e o cheiro de sangue e destruio em minhas narinas. No sei quantos matei. S sei que se aglomeraram ao meu redor, numa massa contorcida e cortante, como serpentes em volta de um lobo, e golpeei at o fio do machado ficar cego e se torcer, e

o machado no ser mais do que um porrete; e esmaguei crnios, parti cabeas, estilhacei ossos, espalhei sangue e miolos num sacrifcio vermelho a Il-marinen, deus do Povo da Espada. Sangrando de meia centena de ferimentos e cego por um talho atravs dos olhos, senti uma faca de pedra penetrar fundo em minha virilha e, ao mesmo tempo, um porrete me arrancou o couro

cabeludo. Ca de joelhos, mas me ergui de novo, cambaleante, e vi, numa espessa nvoa vermelha, um anel de rostos furtivos, com olhos oblquos. Golpeei como um tigre moribundo, e os rostos se romperam numa runa vermelha. E, enquanto eu vergava, desequilibrado pela fria de meus golpes, uma mo com garras apertou minha garganta, e uma lmina de slex foi enfiada em

minhas costelas e torcida malignamente. Sob uma chuva de golpes, ca novamente, mas o homem com a faca estava debaixo de mim e, com minha mo esquerda, eu o encontrei e lhe quebrei o pescoo antes que ele pudesse se arrastar dali. A vida ia embora rapidamente; atravs do sibilar e uivar dos Filhos, eu podia ouvir a voz de Ilmarinen. Contudo, eu mais uma

vez me levantei teimosamente, atravs de um verdadeiro redemoinho de porretes e lanas. No conseguia mais ver meus inimigos, nem sequer numa nvoa vermelha. Mas podia sentir seus golpes e sabia que se lanavam contra mim. Firmei os ps, agarrei o cabo escorregadio de meu machado com ambas as mos e, invocando mais uma vez Ilmarinen, ergui meu machado e dei um ltimo e terrvel golpe. Devo

ter morrido de p, pois no houve sensao de queda; mesmo enquanto sabia, com uma ltima vibrao de selvageria, que matava; mesmo enquanto sentia o estilhar de crnios sob meu machado, a escurido veio com o esquecimento.

Voltei subitamente conscincia. Estava meio deitado numa grande poltrona, e Conrad derramava

gua sobre mim. Minha cabea doa, e um fio de sangue havia meio secado em meu rosto. Kirowan, Taverel e Clemants se inclinavam ao meu redor, ansiosamente, enquanto Ketrick estava bem minha frente, ainda segurando a marreta, seu rosto expressando uma corts inquietude que seus olhos no mostravam. E, diante da viso daqueles olhos malditos, uma loucura sangrenta se ergueu dentro

de mim. - Ali dizia Conrad ; eu lhes disse que ele ia voltar a si num instante; s um arranho. Ele j suportou coisas piores. Agora tudo bem, no , ODonnel? Em resposta, eu os empurrei para os lados e, com um nico rosnado baixo de dio, me lancei sobre Ketrick. Pego totalmente de surpresa, no teve oportunidade

de se defender. Minhas mos se fecharam em sua garganta, e nos espatifamos juntos sobre as runas de um div. Os outros gritaram de espanto e horror, e pularam para nos separar ou melhor, para me separar de minha vtima, pois os olhos oblquos de Ketrick j comeavam a lhe saltar das rbitas. - Pelo amor de Deus, ODonnel! exclamou Conrad, tentando soltar

minha mo que apertava O que aconteceu com voc? Ketrick no pretendia lhe golpear... solte, seu idiota! Uma ira feroz quase me dominou diante daqueles homens que eram meus amigos, homens de minha prpria tribo, e lhes amaldioei por sua cegueira, quando finalmente conseguiram tirar meus dedos estranguladores da garganta de Ketrick. Ele se ergueu,

sentando-se, sufocado, e examinou as marcas azuis que meus dedos haviam deixado, enquanto eu esbravejava e amaldioava, quase vencendo os esforos combinados dos quatro que me seguravam. - Seus idiotas! gritei Deixemme ir! Deixem-me cumprir meu dever como homem da tribo! Pouco me importa o golpe insignificante que ele me deu... ele e os seus me deram golpes mais

fortes que aquele contra mim, em eras passadas. Imbecis, ele est marcado com o sinal da besta... o rptil... os animais nocivos que exterminamos h sculos! Devo esmag-lo, pis-lo, livrar a terra de sua maldita poluio! Assim delirei e me debati, e Conrad arfou para Ketrick por cima do ombro: - Saia depressa! Ele est fora de

si! Sua mente est desequilibrada! Afaste-se dele. Agora examino as altas pastagens, as colinas e florestas sonhadoras alm, e reflito. De alguma forma, o golpe daquela velha e maldita marreta me lanou de volta a outra era e outra vida. Quando eu era Aryara, no tinha conhecimento de nenhuma outra vida. No era um sonho; era um pedao perdido de realidade, onde eu, John

ODonnel, outrora vivi e morri, e ao qual fui arrebatado de volta atravs dos vazios do tempo e do espao por um golpe dado ao acaso. O tempo e as pocas so apenas engrenagens noencaixadas, que rangem esquecidas umas das outras. Ocasionalmente ah, muito raramente! as engrenagens se encaixam; as peas do jogo se unem momentaneamente com um rudo e do aos homens leves

vislumbres, alm do vu desta cegueira cotidiana qual chamamos realidade. Sou John ODonnel e fui Aryara, o qual teve sonhos de glria guerreira, de caa e de festa, e que morreu numa pilha vermelha de suas vtimas em alguma era perdida. Mas em qual era e onde? Posso lhes responder a ltima pergunta. Montanhas e rios mudam

de contorno; as paisagens se alteram; mas as altas pastagens so as que menos mudam. Eu as examino e me lembro delas, no com os olhos de John ODonnel, mas com os de Aryara. Mudaram muito pouco. Somente a grande floresta diminuiu e minguou, e, em muitos lugares, desapareceu completamente. Mas aqui, nestas mesmas pastagens altas, Aryara viveu, lutou e amou e, na floresta l longe, ele morreu. Kirowan

estava errado. Os pequenos e ferozes pictos morenos no foram os primeiros homens das Ilhas. Houve outros seres antes deles sim, os Filhos da Noite. Lendas... ora, os Filhos no nos eram desconhecidos quando chegamos ao que hoje a ilha da Britnia. Havamos encontrado-os antes, eras antes. J tnhamos nossos mitos sobre eles. Mas os encontramos na Britnia. Nem os pictos os haviam exterminado

totalmente. Nem haviam os pictos, como muitos acreditam, nos precedido por tantos sculos. Ns os empurramos para a frente quando viemos, naquela longa migrao desde o Leste. Eu, Aryara, conheci velhos que haviam marchado naquela jornada de um sculo de durao; haviam sido carregados nos braos de mulheres de cabelos amarelos

sobre incontveis milhas de floresta e plancie; e, quando jovens, haviam caminhado na vanguarda dos invasores. Quanto era... isso eu no sei dizer. Mas eu, Aryara, era com certeza um ariano, e meu povo tambm era... membros de uma das mil migraes desconhecidas e esquecidas, que espalharam tribos de cabelos amarelos e olhos azuis por todo o mundo. Os

celtas no foram os primeiros a adentrarem a Europa ocidental. Eu, Aryara, era do mesmo sangue e aparncia dos homens que saquearam Roma, mas minha linhagem era mais antiga. Da linguagem falada, nenhum eco permanece na mente consciente de John ODonnel, mas eu sei que a lngua de Aryara era, para o celta antigo, o que o celta antigo para o galico moderno.

Il-marinen! Lembro do deus que invoquei... o deus muito antigo que trabalhava os metais o bronze, na poca. Pois Il-marinen foi um dos deuses bsicos dos arianos, do qual muitos deuses cresceram; ele foi Wieland e Vulcano nas idades do ferro. Mas, para Aryara, era Il-marinen. E Aryara... era um de muitas tribos e muitas migraes. No foi apenas o Povo da Espada que

chegou ou habitou a Britnia. O Povo do Rio chegou antes de ns, e o Povo do Lobo veio depois. Mas eram arianos como ns, de olhos claros, altos e loiros. Lutamos contra eles, pois as vrias migraes de arianos sempre lutavam umas contra as outras, do mesmo modo que os aqueus lutaram contra os drios, assim como os celtas e germanos cortavam as gargantas uns dos outros; sim, do mesmo modo que

os helenos e persas, que foram outrora um s povo e da mesma migrao, se dividiram em dois caminhos diferentes na longa jornada e, sculos depois, se encontraram e inundaram Grcia e sia Menor com sangue. Agora entendam, tudo isto eu no sabia como Aryara. Eu, Aryara, nada sabia de todas estas migraes em escala mundial de minha raa. S sabia que meu

povo era de conquistadores; que, um sculo antes, meus ancestrais haviam morado em grandes plancies bem distantes a leste plancies cheias de pessoas ferozes, de cabelos amarelos e olhos claros, como eu ; que meus ancestrais haviam chegado ao oeste numa grande migrao; e que, naquela migrao, quando os homens de minha tribo encontravam tribos de outras raas, eles o esmagavam e

matavam, e quando encontravam outro povo de cabelos amarelos e olhos claros, lutavam selvagemente e sem piedade, de acordo com o velho e ilgico costume do povo ariano. Aryara sabia disto, e quando eu, John ODonnel, que conheo muito mais e muito menos do que eu, Aryara, sabia, combinei o conhecimento destes eus separados, cheguei a concluses que assustariam a muitos

cientistas e historiadores famosos. Todavia, este fato bem conhecido: os arianos se deterioraram rapidamente em vidas sedentrias e pacficas. Sua existncia adequada a nmade; quando se estabelecem numa existncia agrcola, preparam o caminho para sua runa; e, quando encerram a si mesmos com os muros da cidade, selam sua condenao. Como eu, Aryara,

lembro das histrias dos velhos... como os Filhos da Espada, naquela longa migrao, encontraram aldeias de pessoas de pele branca e cabelo amarelo, que haviam migrado oeste adentro sculos antes, e haviam abandonado a vida nmade para viverem entre o povo moreno e comedor de alho, e ganhar seu sustento do solo. E os velhos contavam o quo moles e fracos eles eram, e quo facilmente

caram diante das lminas de bronze do Povo da Espada. Vejam... acaso a histria inteira dos Filhos de Arya no est naquelas linhas? Vejam... quo rapidamente o persa seguiu o medo; o grego ao persa; o romano ao grego, e o germano ao romano. Sim, e o nrdico seguiu as tribos germnicas quando elas enfraqueceram depois de mais ou menos um sculo de paz e

indolncia, e lhes saquearam os esplios que haviam tomado nas terras do sul. Mas deixem-me falar de Ketrick. Ah... os cabelos curtos atrs do meu pescoo se eriam diante da simples meno de seu nome. Uma reverso de tipo... mas no ao tipo de algum chins ou mongol limpo de pocas recentes. Os dinamarqueses expulsaram seus ancestrais para as colinas de

Gales; e l, em qual sculo medieval, e de qual modo repugnante aquela maldita mancha aborgine deslizou para dentro do limpo sangue saxo da linhagem celta, para jazer tanto tempo adormecido? O celta gals nunca se acasalou com os Filhos mais do que os pictos fizeram. Mas deve ter havido sobreviventes... animais nocivos espreita naquelas colinas sombrias, que sobreviveram a seu tempo e era.

Nos dias de Aryara, eram dificilmente humanos. O que mil anos de retrocesso devem ter feito com a raa? Que forma repugnante entrou furtivamente no castelo Ketrick, em alguma noite esquecida, ou se ergueu do escuro para agarrar alguma mulher da linhagem, perdida nas colinas? A mente se esquiva de tal imagem.

Mas isto eu sei: deve ter havido sobreviventes daquela abominvel poca reptiliana, quando os Ketricks adentraram Gales. Talvez ainda haja. Mas esta criana trocada, este pria da escurido, este horror que usa o nome de Ketrick... a marca da serpente est sobre ele; e at que seja destrudo, no haver descanso para mim. Agora que eu o conheo pelo que ele , ele polui o ar limpo e deixa o sorriso

da serpente sobre a terra verde. O som de sua balbuciante voz sibilante me enche de arrepiante terror, e a viso de seus olhos oblquos me inspira loucura. Pois venho de uma raa real, e um ser como ele um insulto contnuo e uma ameaa, como uma serpente sob o p. A minha raa rgia, embora agora tenha se degradado e caia em decadncia pela mistura contnua com raas conquistadas.

As ondas de sangue estrangeiro deixaram meu cabelo preto e minha pele, morena, mas ainda tenho a estatura nobre e os olhos azuis de um ariano rgio. E, como meus ancestrais... como eu, Aryara, destru a ral que se contorcia sob nossos calcanhares, assim eu, John ODonnel, exterminarei a coisa reptiliana, o monstro nascido da mancha de serpente, que por tanto tempo

dormiu sem ser notada em limpas veias saxs, o vestgio que as coisas-serpente deixaram para manchar os Filhos de Aryan. Dizem que o golpe recebido afetou minha mente; sei que ele s fez me abrir os olhos. Meu antigo inimigo freqentemente caminha s pelas charnecas, atrado, ainda que talvez no o saiba, por impulsos ancestrais. E, numa dessas caminhadas solitrias, eu o encontrarei; e, quando encontr-

lo, quebrarei seu pescoo srdido com minhas mos, da mesma forma que eu, Aryara, quebrei os pescoos daquelas abominveis coisas noturnas h muito, muito tempo. Ento, podem me levar e quebrar meu pescoo numa forca, se quiserem. No estou cego, se meus amigos o esto. E, aos olhos do velho deus ariano, se no aos olhos cegados dos homens, terei

mantido a fidelidade minha tribo.

O PORTADOR DO ANEL
T TULO O RIGINAL : THE H AUNTER OF THE R ING

Quando entrei no gabinete de John Kirowan, eu estava absorvido demais em meus prprios

pensamentos para notar, a princpio, o aspecto ansioso de seu visitante, um grande e belo jovem companheiro, a quem conheo muito bem. - Ol, Kirowan. cumprimentei Ol, Gordon. H tempos que no os vejo. Como vai Evelyn? E, antes que ele pudesse responder, ainda no auge do entusiasmo que havia me levado para l, exclamei: Vejam aqui,

companheiros; consegui algo que far vocs arregalarem os olhos! Eu a adquiri do ladro Ahmed Mektub, e paguei caro, mas vale a pena. Vejam! De dentro de meu casaco, tirei a adaga afeg, com o cabo incrustado de jias, que me fascinou como colecionador de armas raras. Kirowan, familiarizado com

minha paixo, mostrou apenas interesse corts, mas o efeito em Gordon foi chocante. Com um estranho grito, ele deu um pulo para trs, derrubando a cadeira ao cho. Os punhos se fecharam e, com o rosto plido, ele me encarou, gritando: - Para trs! Fique longe de mim, ou...

Meus passos se congelaram. - O que... comecei a falar, perplexo, quando Gordon, com outra assombrosa mudana de atitude, se sentou pesadamente numa cadeira e afundou a cabea nas mos. Vi seus ombros fortes tremerem. Sem saber o que fazer, mudei o olhar para Kirowan, que parecia igualmente assombrado. - Ele est bbado? perguntei.

Kirowan sacudiu a cabea e, enchendo um copo de conhaque, o ofereceu ao homem. Gordon olhou para cima, com expresso desvairada, agarrou a bebida e a engoliu como um homem meio esfomeado. Ento, ele se ergueu, empertigado, e nos olhou, envergonhado. - Desculpe por eu me descontrolar, ODonnel. ele

disse Foi o choque inesperado de voc ter puxado essa faca. - Bem repliquei, com certa repugnncia , suponho que voc pensou que eu ia lhe apunhalar com ela. - Sim, eu pensei! Logo, diante da expresso totalmente vazia em meu rosto, ele acrescentou: Ah, na verdade, eu no pensei isso; pelo menos, no cheguei a essa

concluso por nenhum processo de raciocnio. Foi apenas o cego instinto primitivo de um homem perseguido, contra quem a mo de qualquer um pode se virar. Suas palavras estranhas, e a maneira desesperada como ele as disse, fizeram um estranho calafrio de apreenso sem nome descer pela minha espinha. - Do que est falando? indaguei,

ansioso Perseguido? Por qu? Voc nunca cometeu um crime em sua vida. - No nesta vida, talvez. ele murmurou. - O que quer dizer? - E se a punio por um crime negro, cometido numa vida anterior, estiver me caando? ele resmungou.

- Isto bobagem. ri alto. - Ah, ? ele exclamou, ofendido J ouviu falar em meu bisav, Sir Richard Gordon de Argyle? - Claro; mas o que isso tem a ver com... - Voc j viu o retrato dele: ele no se assemelha a mim?

- Bem, sim admiti , exceto que a sua expresso franca e saudvel, enquanto a dele ardilosa e cruel. - Ele assassinou a prpria esposa. respondeu Gordon Suponhamos que a teoria da reencarnao fosse verdade. Por que um homem no poderia sofrer, numa vida, por um crime cometido em outra?

- Quer dizer que voc acha que a reencarnao de seu bisav? De todas as coisas fantsticas... bom, tendo ele matado a esposa, imagino que voc estar esperando que Evelyn assassine voc! Esta ltima frase foi lanada com seco sarcasmo, enquanto eu pensava na garota doce e meiga com a qual Gordon se casara. Sua resposta me espantou.

- Minha esposa ele falou lentamente tentou me matar trs vezes na semana passada. No houve resposta quilo. Olhei desesperado para John Kirowan. Estava sentado em sua posio costumeira, o queixo repousando em suas mos fortes e magras; seu rosto alvo estava imvel, mas seus olhos escuros brilhavam de curiosidade. No silncio, eu ouvia um relgio batendo como um

pressgio de morte. - Conte-nos toda a histria, Gordon. sugeriu Kirowan, e sua voz calma e serena era como uma faca que corta um sufocamento, aliviando a tenso irreal. - Vocs sabem que somos casados h menos de um ano. Gordon comeou a falar, mergulhando na histria como se estivesse rompendo-se na pronncia; suas

palavras tropeando umas nas outras Todos os casais tm brigas, mas nunca tivemos quaisquer desavenas srias. Evelyn a garota de melhor ndole do mundo. A primeira coisa fora do comum ocorreu h quase uma semana. Havamos dirigido pelas montanhas acima, sado do carro, e estvamos perambulando aqui e ali, pegando flores silvestres.

Finalmente, chegamos a uma inclinao ngreme, de uns 9 metros de altura, e Evelyn chamou minha ateno para as flores que cresciam abundantemente ao p da inclinao. Eu estava olhando por cima da beirada e imaginando se eu poderia descer sem rasgar minhas roupas, quando senti um violento empurro por trs, o qual me derrubou. Se fosse um penhasco

perpendicular, eu teria quebrado meu pescoo. Do jeito que ele era, desci aos tropeos, rolando e escorregando, e cheguei ao fundo arranhado e contundido, com minhas roupas em farrapos. Olhei para cima e vi Evelyn olhando fixamente para baixo, aparentemente assustada alm da razo. Oh, Jim!, ela gritou. Est ferido? Como caiu?

Eu estava prestes a diz-la que aquilo era levar longe demais uma brincadeira, mas aquelas palavras me frearam. Resolvi que ela devia ter se esbarrado em mim sem querer, e que na verdade no sabia ter sido ela quem me derrubara do penhasco. Ento, no dei importncia e fui para casa. Ela ficou extremamente preocupada comigo, insistiu em

limpar meus arranhes com iodo, e me fez um sermo pela minha falta de cuidado! No tive coragem de diz-la que foi culpa dela. Mas, quatro dias depois, o fato posterior aconteceu. Eu caminhava sozinho pela nossa passagem de veculo, quando a vi se aproximando no automvel. Pisei na grama para deix-la passar, pois no h nenhum meio-

fio ao longo da passagem. Ela sorria enquanto se aproximava de mim, e diminuiu a velocidade, como se fosse falar comigo. Ento, pouco antes dela me alcanar, uma mudana muito horrvel aconteceu em sua expresso. Sem aviso, o carro se lanou em minha direo como uma coisa viva, enquanto ela afundava o p no acelerador. Somente um pulo desvairado para trs me salvou de ser modo sob

as rodas. O carro disparou pelo gramado e se espatifou numa rvore. Corri at ela e encontrei Evelyn atordoada e histrica, mas ilesa. Eu a carreguei para dentro de casa e a mandei para o Doutor Donnely. Ele no encontrou nada de srio nela, e atribuiu sua condio aturdida ao medo e ao choque. Em meia-hora, ela recuperou seus sentidos normais,

mas se recusou a tocar no volante desde ento. Estranho dizer, ela parecia menos assustada no prprio relato que no meu. Parecia saber vagamente que quase me atropelou, e ficou novamente histrica quando falou nisso. Contudo, parecia ter certeza de que eu sabia que a mquina havia se descontrolado. Mas eu a vi claramente girar o volante, e sabia que ela deliberadamente tentou me atingir... s Deus sabe

por qu. Ainda assim, me recusei a deixar minha mente seguir o canal onde ela estava entrando. Evelyn nunca tinha dado qualquer evidncia de fraqueza psicolgica ou um ataque de nervos; ela sempre foi uma garota equilibrada, saudvel e normal. Mas comecei a achar que ela estava sujeita a impulsos loucos. Muitos de ns j sentimos o impulso de pular de prdios

altos. E, s vezes, uma pessoa sente um anseio cego, infantil e totalmente irracional de ferir algum. A gente pega uma pistola, e subitamente entra em nossa cabea o pensamento de como seria fcil mandar nosso amigo, que est sorridente e desprevenido, para a eternidade com um toque no gatilho. Claro que no o fazemos, mas o impulso est l. Ento pensei que alguma falta de disciplina tornou Evelyn

suscetvel a estes impulsos desorientados, e incapaz de control-los. - Bobagem. eu interrompi Eu a conheo desde que ela era um beb. Se ela tiver qualquer trao de carter desse tipo, ela o desenvolveu desde que casou com voc. Foi uma observao infeliz. Gordon se levantou subitamente,

com um brilho desesperado nos olhos: - exatamente isto... desde que casou comigo! uma maldio... uma negra e medonha maldio, rastejando como uma serpente do passado! Eu lhes digo, eu era Richard Gordon, e ela... ela era Lady Elizabeth, sua esposa assassinada! Sua voz diminuiu at um sussurro de gelar o sangue.

Estremeci: uma coisa medonha assistir runa de um crebro agudo e honesto, e foi certamente isso o que observei em James Gordon. Por que ou como, ou por qual horrvel acaso aconteceu, eu no conseguiria dizer, mas eu tinha certeza de que o homem estava louco. - Voc falou em trs atentados. Era a voz de John Kirowan novamente, calma e estvel em

meio a teias acumuladas de horror e irrealidade. - Veja aqui! Gordon levantou o brao, puxou a manga e mostrou uma bandagem, cujo significado oculto era intolervel. - Entrei no banheiro esta manh, procurando pela minha navalha de barbear. ele disse Encontrei Evelyn bem a ponto de usar minha melhor ferramenta de barbear

para algum propsito feminino, cortar algum molde de costureira ou algo semelhante. Como muitas mulheres, ela parece no conseguir perceber a diferena entre uma lmina de barbear, uma faca de aougueiro ou uma tesoura. Eu estava um pouco irritado e disse: Evelyn, quantas vezes j lhe falei para no usar minha lmina de barbear para estas

coisas? Traga-a para c; lhe darei meu canivete. D-d-desculpe, Jim, ela disse. Eu no sabia que isso estragaria o barbeador. Aqui est. Ela avanava, segurando o barbeador em minha direo. Eu estendi a mo at ele... ento, algo me preveniu. Era a mesma expresso nos olhos dela, exatamente como eu a tinha visto

no dia em que ela quase me atropelou. Foi tudo o que salvou minha vida, pois eu instintivamente levantei a mo no exato momento em que ela tentou cortar minha garganta com toda a fora. A lmina fez um talho em meu brao, como podem ver, antes que eu lhe segurasse o punho. Por um instante, ela lutou comigo, como se fosse uma coisa selvagem; seu corpo esguio estava retesado como ao sob minhas

mos. Ento, ela amoleceu, e a expresso em seus olhos foi substituda por um estranho olhar aturdido. O barbeador lhe escorregou das mos. Eu a soltei, e ela ficou oscilando, como se estivesse prestes a desmaiar. Fui pia... meu ferimento estava sangrando de forma brutal... e logo em seguida, eu a ouvi gritar, e ela estava hesitando sobre mim.

Jim!, ela gritou. Como foi que voc se cortou to terrivelmente?. Gordon sacudiu a cabea e suspirou pesadamente: - Acho que eu estava um pouco louca. Meu autocontrole se quebrou, ela disse. No continue com esta

pretenso, Evelyn, eu falei. S Deus sabe o que se passa dentro de voc, mas voc sabe tanto quanto eu que tentou me matar trs vezes na ltima semana. Ela recuou, como se eu a tivesse batido, agarrou o peito e me olhou como se eu fosse um fantasma. Ela no disse uma palavra... e no me lembro do que falei naquele momento. Mas quando terminei, eu a deixei l, branca e imvel

como uma esttua de mrmore. Enfaixei meu brao numa drogaria, e depois vim para c, sem saber mais o que fazer. Kirowan... ODonnel... abominvel! Ou minha esposa est propensa a acessos de loucura... ele reprimiu a palavra. No, no posso acreditar! Normalmente, os olhos dela so to claros e sensatos... completamente razoveis. Mas, toda vez em que

ela tem oportunidade de me ferir, parece se tornar temporariamente louca. Ele bateu os punhos um contra o outro, em sua impotncia e agonia. - Mas no insanidade! Eu trabalhava numa enfermaria de psicopatas, e j vi todas as formas de desequilbrio mental. Minha esposa no louca!

- Ento o que... comecei a falar, mas ele virou os olhos perturbados para mim. - S resta uma alternativa. ele respondeu a velha maldio... dos dias em que caminhei pela terra, com um corao to negro quanto as covas mais escuras do inferno, e pratiquei o mal aos olhos do homem e de Deus. Ela sabe, em rpidos vislumbres de lembrana. As pessoas j viram

antes... j vislumbraram coisas proibidas, em elevaes temporrias do vu que separa a vida da vida. Ela era Elizabeth Douglas, a infeliz esposa de Richard Gordon, a quem ele matou num delrio de cimes, e a vingana dela. Morrerei por suas mos, como destinado. E ela... ele inclinou a cabea para dentro das mos. - S um momento. Era Kirowan

novamente Voc mencionou uma estranha expresso nos olhos de sua esposa. Que tipo de expresso? Era delrio de loucura? Gordon sacudiu a cabea: - Era um total vazio. Toda a vida e inteligncia simplesmente desapareciam, tornando os olhos poos escuros de vazio.

Kirowan balanou a cabea, e fez uma pergunta aparentemente irrelevante: - Voc tem algum inimigo? - No que eu saiba. - Voc esqueceu de Joseph Roelocke. eu disse No consigo imaginar aquele sofisticado elegante se dando ao trabalho de lhe causar algum

verdadeiro dano, mas imagino que, se ele pudesse lhe incomodar sem nenhum esforo fsico da parte dele, o faria com uma perfeita boa-vontade. Kirowan me virou um olhar subitamente penetrante. - E quem este Joseph Roelocke? - Um jovem requintado, que entrou na vida de Evelyn, e quase

a conquistou por algum tempo. Mas, no final, ela voltou para seu primeiro amor... Gordon, aqui presente. Roelocke no gostou nada disso. Apesar de toda a sua suavidade, h um trao de violncia e fria capaz de aflorar, se no fosse por sua indolncia infernal e sofisticada indiferena. - Ah, no h nada a ser dito contra Roelocke. interrompeu Gordon, impacientemente Ele deve saber

que Evelyn nunca o amou de verdade. Ele apenas a fascinou temporariamente com seu romntico ar latino. - No exatamente latino, Jim. afirmei Roelocke parece mesmo estrangeiro, mas no latino. quase oriental. - Bem, o que Roelocke tem a ver com este assunto? rosnou Gordon, com a irritabilidade de

nervos alterados Ele tem sido to amigvel quanto um homem poderia ser, desde que Evelyn e eu nos casamos. Na verdade, h apenas uma semana, ele a enviou um anel, o qual disse ser uma oferta de paz e um presente tardio de casamento. Apesar de tudo o que foi dito, a rejeio dela a ele foi uma calamidade maior para ela do que para ele... aquele imbecil presunoso!

- Um anel? Kirowan subitamente voltou a si, como se algo duro e inflexvel tivesse soado nele Que tipo de anel? - Ah, uma coisa fantstica... de cobre, feito na forma de uma serpente escamosa enrolada trs vezes, com a cauda na boca, e os olhos feitos de jias amarelas. Minha concluso a de que ele o arranjou em algum lugar da Hungria.

- Ele viajou muito pela Hungria? Gordon parecia surpreso com esta pergunta, mas respondeu: - Bem; aparentemente, o homem viajou por todos os lugares. Para mim, no passa de um filho mimado de um milionrio. Ele nunca trabalhou, at onde sei. - Ele um grande estudante.

intervim J visitei seu apartamento vrias vezes, e nunca vi tamanha coleo de livros... Gordon se ergueu de um pulo. - Esto todos loucos? ele gritou Vim para c, na esperana de conseguir ajuda... e vocs, companheiros, se pem a falar em Joseph Roelocke. Eu vou ao Doutor Donnelly...

- Espere! Kirowan estirou a mo, fazendo-o parar Se voc no se importa, passaremos em sua casa. Gostaria de conversar com sua esposa. Gordon assentiu silenciosamente. Assolado e perseguido por pressentimentos medonhos, ele no sabia qual o caminho a tomar, e acolhia qualquer coisa que prometesse ajuda.

Seguimos em seu carro, e mal falamos uma palavra no caminho. Gordon estava afundado em reflexes taciturnas, e Kirowan se recolhera para dentro de algum territrio afastado de pensamento, alm da minha percepo. Estava sentado feito uma esttua, seus escuros olhos vivos fixos no espao no vazios, mas como os de algum que olha com entendimento para algum domnio distante.

Embora tivesse considerado o homem como meu melhor amigo, eu pouco sabia de seu passado. Ele havia adentrado minha vida, to abruptamente e sem aviso quanto Joseph Roelocke havia entrado na de Evelyn Ash. Eu o conhecera no Clube do Aventureiro, o qual composto pela deriva do mundo viajantes, esquisites e todo tipo de homens cujos caminhos esto fora das

pegadas trilhadas da vida. Eu fora cativado por ele, e intrigado por suas estranhas capacidades e profundo conhecimento. Eu sabia vagamente que ele era a ovelha negra e filho mais novo de uma famlia irlandesa com ttulo de nobreza, e que ele andara por muitos caminhos estranhos. A meno que Gordon fez da Hungria tocou uma corda de minha memria: uma fase da vida de Kirowan era fragmentria. Eu

s sabia que ele havia passado por uma dor amarga e um mal feroz, e que havia sido na Hungria. Mas a natureza do episdio me era desconhecida. Na casa de Gordon, Evelyn nos recebeu calmamente, mostrando agitao ntima somente por causa de sua natureza bastante contida. Vi o olhar suplicante que ela lanou furtivamente ao marido. Era uma garota esguia e de fala

suave, cujos olhos escuros eram sempre vibrantes e resplandecentes de emoo. Aquela criana tentar assassinar seu adorado marido? A idia era monstruosa. Mais uma vez eu me convencia de que James Gordon estava perturbado. Seguindo Kirowan, simulamos uma pequena conversa, como se tivssemos aparecido casualmente, mas percebi que

Evelyn no se deixou enganar. Nossa conversa soou falsa e vazia, e dali a pouco, Kirowan disse: - Sra. Gordon, que anel extraordinrio voc est usando. Voc se importa se eu olh-lo? - Terei que lhe dar minha mo. ela riu J tentei tir-lo hoje, e ele no sai.

Ela estendeu a mo para Kirowan examinar, e o rosto dele estava imvel, enquanto olhava para a serpente de metal que se enrolava ao redor do dedo esguio dela. Ele no o tocou. Senti uma inexplicvel repugnncia. Havia algo quase obsceno ao redor daquele inerte rptil de cobre, enrolado no dedo branco da garota. - Tem um aspecto maligno, no?

Ela tremeu involuntariamente No incio, eu gostei, mas agora mal agento olhar para ele. Se eu conseguir tir-lo, pretendo devolv-lo a Joseph... ao Sr. Roelocke. Kirowan estava prestes a dar uma resposta, quando soou a campainha. Gordon pulou como um raio, e Evelyn se ergueu rapidamente.

- Eu atendo, Jim... eu sei quem . Ela voltou no instante seguinte, com mais dois amigos mtuos, aqueles companheiros inseparveis: o Doutor Donnelly, cujo corpo robusto, ar jovial e voz retumbante se combinavam com um crebro to agudo quanto o de qualquer um de sua profisso; e Bill Bain de idade madura, magro, duro e flexvel como arame, e acidamente

espirituoso. Ambos eram amigos da famlia Ash. O Dr. Donnelly havia acompanhado Evelyn pelo mundo, e Bain para ela sempre foi Tio Bill. - Ol, Jim! Ol, Sr. Kirowan! bramiu Donnelly Ei, ODonnel, tem alguma arma de fogo com voc? Na ltima vez, voc quase me arrancou a cabea, me mostrando uma velha espingarda de pederneira, que aparentemente

no estava carregada! - Doutor Donnelly! Todos nos viramos. Evelyn estava ao lado de uma mesa larga, segurando-a como que para se sustentar. Seu rosto estava branco. Nossa conversa descontrada parou instantaneamente. Havia uma sbita tenso no ar. - Doutor Donnelly. ela repetiu,

se esforando para manter a voz no lugar Mandei cham-lo e ao Tio Bill... pelo mesmo motivo pelo qual sei que Jim trouxe o Sr. Kirowan e Michael. H um assunto o qual Jim e eu no podemos mais tratar sozinhos. H algo entre ns... algo obscuro, medonho e terrvel. - Do que est falando, garota? Toda a frivolidade havia desaparecido da grande voz de

Donnelly. - Meu marido... ela ficou muda, e logo continuou cegamente: Meu marido me acusou de tentar assassin-lo. O silncio que caiu foi quebrado pela sbita e enrgica elevao de voz de Bain. Seus olhos ardiam em chamas e seus pulsos tremiam. - Seu fedelho, filho de um co!

ele gritou para Gordon Vou lhe surrar... - Sente-se, Bill! A enorme mo de Donnelly afundou o companheiro menor de volta sua cadeira No aja precipitadamente. Prossiga, querida. - Precisamos de ajuda. No podemos suportar isto sozinhos. Uma sombra lhe cruzou o rosto

gracioso Nesta manh, o brao de Jim estava gravemente cortado. Ele disse que fui eu. No sei. Eu estava entregando a navalha de barbear para ele. Ento, devo ter desmaiado. Pelo menos, tudo desvaneceu. Quando voltei a mim, ele estava lavando o brao na pia... e... e ele me acusou de tentar mat-lo. - Ora! Esse jovem idiota! vociferou o beligerante Bain

Ser que ele no tem bom-senso suficiente para saber que, se voc o cortou, foi um acidente? - Vai calar a boca ou no? roncou Donnelly Querida, voc disse que desmaiou? Isso no tem a ver com voc. - Tenho tido breves desmaios. ela respondeu A primeira vez foi quando estvamos nas montanhas, e Jim caiu de um

penhasco. Estvamos na beirada... logo, tudo ficou escuro, e quando minha viso clareou, ele estava rolando inclinao abaixo. Ela estremeceu ao lembrar. Depois, quando perdi o controle do carro e ele se espatifou na rvore. Voc se lembra... Jim lhe falou. O Doutor Donnelly balanou a cabea, pensativo.

- No me lembro de voc j ter tido breves desmaios antes. - Mas Jim diz que eu o empurrei do penhasco! ela gritou, histrica Ele diz que eu o tentei atropelar! Ele diz que eu o cortei de propsito com o barbeador! O Doutor Donnelly se voltou, perplexo, para o infeliz Gordon:

- E sobre isto, filho? - Deus me ajude Gordon explodiu em tormento , verdade! - Ora, seu co mentiroso! Era Bain quem gritava, se erguendo novamente de um pulo Se voc quer um divrcio, por que no o realiza de forma decente, ao invs de recorrer a estas tticas desprezveis...

- Maldito! urrou Gordon, investindo para o alto e perdendo totalmente o controle Se voc disser isso, eu lhe arranco a jugular! Evelyn gritou; Donnelly agarrou Bain pesadamente e o lanou de volta cadeira sem maiores toques de gentileza, e Kirowan ps levemente a mo sobre o ombro de Gordon. O homem

parecia ter entrado em colapso. Ele caiu de volta sua cadeira e estendeu as mos, tateando em direo esposa. - Evelyn ele disse, com a voz cheia de emoo sofrida , voc sabe que eu te amo. Me sinto como um co. Mas, Deus me ajude, verdade. Se continuarmos assim, serei um homem morto, e voc...

- No diga isso! ela gritou Eu sei que voc no mentiria para mim, Jim. Se voc diz que eu tentei lhe matar, eu sei que tentei. Mas eu juro, Jim, eu no o fiz conscientemente. Oh, eu devo estar enlouquecendo. por isso que meus sonhos tm sido to violentos e apavorantes ultimamente... - Com o que tem sonhado, Sra. Gordon? perguntou Kirowan

gentilmente. Ela apertou as mos nas tmporas e o encarou entorpecida, como se s compreendesse pela metade. - Uma coisa negra. ela murmurou Uma horrvel coisa negra sem rosto, que faz caretas, resmunga e agita as mos simiescas sobre mim. Sonho com ela todas as noites. E, de dia, tento matar o nico homem que j

amei. Estou enlouquecendo! Talvez eu j esteja louca e no saiba. - Se acalme, querida. Para o Dr. Donnelly, com toda a sua cincia, era apenas mais um caso de histeria feminina. Sua voz positiva parecia acalm-la; ela suspirou e passou uma mo cansada pelos cachos molhados. - Vamos falar sobre tudo isto, e

tudo ficar bem. ele disse, puxando um grosso charuto do bolso do casaco D-me um fsforo, querida. Ela comeou a apalpar mecanicamente ao redor da mesa, no momento em que Gordon disse, tambm mecanicamente: - H fsforos na gaveta, Evelyn. Ela abriu a gaveta e comeou a

tatear dentro dela, quando subitamente, como se tomado por lembrana e intuio, Gordon se ergueu de um pulo, com o rosto plido, e gritou: - No, no! No abra aquela gaveta... no... Enquanto ele emitia aquele grito urgente, ela se enrijeceu, como se sentisse algo na gaveta. Sua mudana de expresso congelou a

todos ns, inclusive Kirowan. A inteligncia vital desapareceu dos olhos dela, como uma chama apagada, e chegou at eles o olhar que Gordon descrevera como vazio. O termo era descritivo. Seus belos olhos eram poos escuros de vcuo, como se a alma tivesse sido tirada de trs deles. Sua mo saiu da gaveta, segurando uma pistola, e ela atirou sem cerimnia. Gordon

cambaleou com um gemido, o sangue lhe saindo da cabea. Por um breve instante, ela olhou estupidamente para baixo, em direo arma fumegante em sua mo, como algum que acorda repentinamente de um pesadelo. Logo, seu desvairado grito de agonia golpeou nossos ouvidos. - Oh, Deus! Eu o matei! Jim! Jim! Ela o alcanou antes que qualquer

um de ns, se lanando de joelhos e deitando a cabea dele nos joelhos dela, enquanto soluava num insuportvel sentimento de horror e angstia. O vazio havia ido embora de seus olhos; eles estavam vivos e dilatados com mgoa e terror. Eu estava me dirigindo ao meu amigo cado, com Donnelly e Bain, mas Kirowan me pegou pelo brao. O rosto dele no estava

mais imvel; seus olhos cintilavam com uma selvageria controlada. - Deixe-o com eles! ele rosnou Somos caadores, no mdicos! Leve-me casa de Joseph Roelocke! No o questionei. Nos dirigimos para l, no carro de Gordon. Eu estava ao volante, e algo ao

redor do rosto sombrio de meu camarada me fez apressar a mquina temporariamente pelo trfego. Eu tinha a sensao de ser parte de um trgico drama, o qual corria com velocidade temerria para um terrvel clmax. Parei bruscamente o carro, no meio-fio diante do prdio, onde Roelocke morava num apartamento bizarro, l no alto da cidade. O prprio elevador, que

nos levava rapidamente ao cu, parecia impregnado com algo da insistncia de Kirowan por pressa. Apontei a porta da casa de Roelocke, e ele a abriu sem bater e abriu seu caminho para dentro. Eu estava perto de seus calcanhares. Roelocke, em seu roupo de seda chinesa, bordado com drages, se reclinava num div, tirando rpidas baforadas de um cigarro.

Ele se ergueu, sentando-se no div e derrubando um copo de vinho, o qual se encontrava ao lado de uma garrafa meio cheia, prxima ao seu cotovelo. Antes que Kirowan pudesse falar, soltei nossas notcias: - James Gordon foi baleado! Ele se ergueu de um pulo:

- Baleado? Quando? Quando foi que ela o matou? - Ela? olhei ferozmente, com perplexidade Como voc sabia...? Com uma mo de ao, Kirowan me empurrou para um lado e, quando os homens encararam um ao outro, vi o reconhecimento encolerizar o rosto de Roelocke. Faziam um estranho contraste:

Kirowan, alto, plido com dio em brasa; Roelocke, magro, sombriamente belo, com o arco sarracnico de suas sobrancelhas finas sobre os olhos negros. Percebi que, qualquer outra coisa que ocorrera, havia sido entre aqueles dois homens. Eles no eram estranhos: eu podia sentir, como uma coisa terrvel, o dio que havia entre eles. - John Kirowan! sussurrou

Roelocke suavemente. - Voc lembra de mim, Yosef Vrolok! Somente um controle frreo mantinha a voz de Kirowan estvel. O outro simplesmente o encarava sem falar. - Anos atrs disse Kirowan mais calmamente , quando investigvamos mistrios sombrios, juntos em Budapeste, eu vi para onde voc estava se

deixando levar. Recuei; eu no desceria s profundezas repugnantes nas quais voc afundou. E, por causa disso, voc me menosprezou e roubou a nica mulher que amei; voc a jogou contra mim, atravs de suas artes vis, e depois a degradou e corrompeu; afundou-a dentro de seu prprio lodo imundo. Eu teria na poca lhe matado com as prprias mos, Yosef Vrolok... vampiro por natureza, tanto quanto

por nome... mas suas artes lhe protegeram de vingana fsica. Contudo, voc finalmente armou uma cilada para si mesmo! A voz de Kirowan se ergueu em feroz exultao. Toda a sua moderao refinada lhe fora varrida para longe, deixando um homem primitivo e elementar rugindo e exultando sobre um inimigo odiado.

- Voc buscou a destruio de James Gordon e sua esposa, porque ela inconscientemente escapou de sua cilada; voc... Roelocke encolheu os ombros e riu: - Voc est louco! H semanas que no vejo os Gordons. Por que me culpar pelos problemas familiares deles?

Kirowan rosnou: - Mentiroso como sempre. O que foi que disse agora h pouco, quando ODonnel lhe contou que Gordon fora baleado? Quando foi que ela o matou?. Voc esperava ouvir que a garota havia matado o marido. Seus poderes psquicos haviam lhe dito que um clmax estava prestes a acontecer. Voc estava aguardando apreensivamente por notcias do

sucesso de seu plano diablico. Mas no precisei de um deslize de sua lngua para reconhecer seu trabalho. Eu soube, assim que vi o anel no dedo de Evelyn Gordon; o anel que ela no conseguia remover: o antigo e amaldioado anel de Thoth-Amon, passado de gerao a gerao por cultos abominveis de sacerdotes, desde os dias da esquecida Stygia. Eu sabia que o anel era seu, e sabia

atravs de quais horrveis rituais voc chegou a possu-lo. E eu conhecia seu poder. Uma vez que ela o colocou no dedo, em sua inocncia e desconhecimento, ela ficou em seu poder. Atravs de sua magia negra, voc convocou o negro esprito elemental, o portador do anel, desde os golfos da Noite e das eras. Aqui, no seu maldito quarto, voc executou rituais execrveis para tirar a alma de Evelyn Gordon do corpo

dela, e fazer com que aquele corpo fosse possudo pelo esprito perverso que vive do outro lado do universo. Ela era pura e saudvel demais, o amor dela pelo marido era forte demais para que o demnio adquirisse posse completa e permanente do corpo dela; apenas por breves instantes, ele conseguia mandar o esprito dela para dentro do vazio e animar-lhe

o corpo. Mas aquilo era suficiente para seu propsito. Contudo, voc trouxe a runa para cima de voc mesmo, com sua vingana!. A voz de Kirowan se ergueu a um guincho felino. - Qual era o preo exigido pelo demnio que voc tirou dos Abismos? H, voc hesitou! Yosef Vrolok no o nico homem que aprendeu segredos

proibidos! Depois que deixei a Hungria, na condio de homem arruinado, me dediquei ao estudo das artes negras, para lhe armar uma cilada, sua serpente bajuladora! Explorei as runas de Zimbbue, as montanhas perdidas do interior da Monglia e as esquecidas selvas das ilhas dos mares meridionais. Aprendi coisas que me causaram nuseas na alma, de modo que reneguei o ocultismo para sempre; mas fui

informado do esprito negro que d a morte pela mo de um ser amado, e controlado por um mestre de magia. Mas, Yosef Vrolok, voc no um perito! No tem poder para controlar o demnio que invocou. E voc vendeu sua alma!. O hngaro puxou violentamente o colar, como se fosse um lao de estrangulador. Sua expresso

havia mudado, como se uma mscara tivesse cado; parecia bem mais velho. - Est mentindo! ele ofegou No prometi minha alma a ele... - Eu no minto! o grito agudo de Kirowan estava chocante em sua selvagem exultao Conheo o preo que um homem deve pagar por provocar o vulto sem forma que vaga pelos golfos da

Escurido. Veja! Ali, no canto atrs de voc! Uma coisa cega e sem nome est rindo... est zombando de voc! J realizou sua barganha e veio lhe buscar, Yosef Vrolok! - No! No! guinchou Vrolok, arrancando o colar flexvel do pescoo suado. Sua tranqilidade havia cado, e sua desmoralizao era repugnante de se ver Eu lhe digo que no era minha alma...

prometi uma alma a ele, mas no a minha... ele deve levar a alma da garota, ou a de James Gordon. - Idiota! urrou Kirowan Pensa que ele poderia levar as almas de inocentes? Que ele no saberia que eles esto alm do alcance? garota e ao jovem ele poderia matar; as almas deles no so dele para levar, nem suas para levar. Mas sua alma negra no est alm do alcance dele, e ele ter sua

recompensa. Veja! Est se materializando atrs de voc! Est deixando de ser transparente! Foi a hipnose, inspirada pelas palavras causticantes de Kirowan, que me fez estremecer e meu sangue gelar; sentir um arrepio gelado, que no era da terra, se espalhar pela sala? Era um truque de luz e sombra que parecia produzir o efeito de uma negra sombra antropomrfica atrs do

hngaro? No, pelos cus! Ela crescia, ela se avolumava... Vrolok no se virou. Ele encarava Kirowan com olhos que saltavam da cabea, o cabelo enrijecendo no couro cabeludo e o suor lhe pingando do rosto plido. O grito de Kirowan comeou a estremecer minha espinha. - Olhe atrs de voc, imbecil! Eu o vejo! Ele veio! Est aqui! Sua

boca pavorosa se escancara em medonha gargalhada! Suas patas disformes procuram por voc! Ento, Vrolok finalmente se virou, com um guincho medonho, lanando os braos acima da cabea num gesto de desespero selvagem. Por um instante de abalar o crebro, ele foi eclipsado por uma grande sombra negra... Kirowan agarrou meu brao, e fugimos daquele quarto

maldito, cegos de horror.

O mesmo jornal que abordou uma pequena notcia, falando sobre James Gordon ter sofrido um leve ferimento na cabea com o tiro acidental de uma pistola, deu ttulo morte sbita de Joseph Roelocke, um rico e excntrico freqentador de clube, em seu suntuoso apartamento aparentemente de colapso

cardaco. Eu o li no caf da manh, enquanto bebia xcara aps xcara de caf preto, de uma mo que no era to firme, mesmo aps o lapso de uma noite. Do outro lado da mesa, Kirowan tambm parecia no ter apetite. Ele meditava, como se houvesse percorrido novamente por anos passados. - A fantstica teoria de Gordon

sobre reencarnao foi bastante desvairada. eu finalmente disse Mas os fatos reais so ainda mais incrveis. Diga-me, Kirowan, a ltima cena foi efeito de hipnose? Foi o poder de suas palavras que me fez parecer ver um horror negro brotando do ar e arrancou a alma de Yosef Vrolok de seu corpo vivo? Ele sacudiu a cabea:

- Nenhuma hipnose humana derrubaria morto ao cho aquele demnio de corao negro. No; h seres alm do alcance da humanidade comum, formas repugnantes de mal transcsmico. Foi com uma delas que Vrolok negociou. - Mas, como aquilo conseguiu reclamar a alma dele? insisti Se de fato uma terrvel barganha havia sido fechada, aquilo no

havia cumprido sua parte, pois James Gordon no estava morto, mas apenas inconsciente. - Vrolok no sabia disso. respondeu Kirowan Ele pensou que Gordon estivesse morto, e eu o convenci de que ele prprio estava numa cilada, e que estava condenado. Em sua desmoralizao, ele foi presa fcil da coisa qual havia suscitado. Aquilo, claro, estava

sempre espera de um momento de fraqueza por parte dele. Os poderes das Trevas nunca negociam positivamente com seres humanos; quem negocia com eles sempre trapaceado no final. - um louco pesadelo. murmurei Mas me parece, ento, que voc, tanto quanto qualquer outra coisa, causou a morte de Vrolok.

- agradvel pensar assim. Kirowan respondeu Evelyn Gordon est a salvo; e isto um pequeno pagamento pelo que ele fez com outra garota, anos atrs, num pas distante.

O TMULO NO PROMONTRIO
T TULO O RIGINAL : THE CAIRN ON THE H EADLAND

E, no instante seguinte, aquele grande louco ruivo estava me sacudindo, como um co a um

rato. Onde est Meve Mac Donnal?, ele gritava. Pelos santos, horrvel ouvir um louco, num lugar solitrio meia-noite, gritando o nome de uma mulher falecida h 300 anos. (O Conto do Estivador)

- Este o tmulo que voc procura. eu disse, colocando cautelosamente minha mo sobre

uma das pedras speras que compunham a pilha estranhamente simtrica. Um vido interesse ardia nos olhos escuros de Ortali. Seu olhar varreu a paisagem e voltou para pousar na grande pilha de mataces desgastados pelo vento. - Que lugar selvagem, estranho e desolado! ele disse Quem pensaria em encontrar algo assim

nestas proximidades? Exceto pela fumaa que se ergue distncia, algum mal conseguiria sonhar que, alm deste promontrio, se encontra uma grande cidade! Aqui, mal se avista a cabana de um pescador. - O povo evita este tmulo, como o fez durante sculos. respondi. - Por qu?

- Voc j me perguntou isso antes. respondi impacientemente S posso responder que agora evitam por hbito o que seus ancestrais evitavam por conhecimento. - Conhecimento! ele riu zombeteiramente Superstio! Olhei sombriamente para ele, com dio indisfarado. Dificilmente dois homens podiam ser de tipos mais opostos. Ele era delgado,

seguro de si; inconfundivelmente latino, com seus olhos escuros e ar sofisticado. Eu sou pesado, tosco, com aspecto de urso e desgrenhado cabelo ruivo. ramos compatriotas, porque nascemos na mesma terra; mas os lares de nossos ancestrais eram to distantes quanto o Sul do Norte. - Superstio nrdica. repetiu No consigo imaginar um povo

latino permitindo que um mistrio como este permanecesse inexplorado por todos estes anos. Os latinos so muito prticos... muito prosaicos, se preferir. Est certo da data deste montculo? - No encontrei aluso a ele em nenhum manuscrito anterior a 1014 d.C. rosnei E li todos os manuscritos originais ainda existentes. Mac Liag, poeta do Rei Brian Boru, fala da construo

deste tmulo, imediatamente aps a batalha; e l, h pouca dvida de que este seja o montculo ao qual se referia. Ele mencionado brevemente nas crnicas posteriores dos Quatro Senhores; tambm no Livro de Leinster, compilado no final de 1150, e finalmente no Livro de Lecan, compilado pelos Mac Firbis, por volta de 1416. Todos o associam batalha de Clontarf, sem mencionarem por que foi

construdo. - Bem, qual o mistrio sobre ele? indagou O que mais natural do que os nrdicos derrotados terem construdo um tmulo, sobre o corpo de algum grande chefe que morreu na batalha? - Em primeiro lugar respondi , h um grande mistrio sobre a existncia dele. A construo de

tmulos sobre os mortos era um costume nrdico, e no irlands. Mas de acordo com os cronistas, no foram os nrdicos que ergueram esta pilha. Como poderiam t-la construdo imediatamente aps a batalha, na qual foram despedaados e empurrados em fuga precipitada, atravs dos portes de Dublin? Seus lderes jaziam ali, onde haviam cado, e os corvos picavam seus ossos. Foram mos

irlandesas que empilharam estas pedras. - Bem, era isso to estranho? persistiu Ortali Nos velhos tempos, os irlandeses amontoavam pedras antes de irem batalha, cada homem pondo uma pedra num lugar. Aps a batalha, os vivos removiam suas pedras, deixando assim uma simples contagem dos mortos para qualquer um que quisesse contar

as pedras restantes. Sacudi minha cabea: - Isso foi em pocas mais antigas, no na batalha de Clontarf. Em primeiro lugar, havia mais de vinte mil guerreiros, e aqui caram quatro mil; este tmulo no grande o bastante para servir como contagem dos homens mortos em batalha. E ele simtrico demais. Dificilmente

uma pedra caiu em todos estes sculos. No, ele foi erguido para cobrir algo. - Supersties nrdicas! o homem zombou novamente. - Sim, supersties, se voc preferir! Inflamado por seu escrnio, exclamei to selvagemente que ele recuou sem querer, com a mo deslizando para dentro do casaco Ns, do

Norte da Europa, tnhamos deuses e demnios, diante dos quais as plidas mitologias do Sul se tornam infantilidades. Quando seus ancestrais se refestelavam em travesseiros de seda, entre os arruinados pilares de mrmore de uma civilizao decadente, meus ancestrais construam sua prpria civilizao, entre privaes e gigantescas batalhas contra inimigos humanos e inumanos.

Aqui, nesta mesma plancie, as Eras Escuras chegaram ao fim, e a luz de uma nova era amanheceu sobre um mundo de dio e anarquia. Aqui, como at voc sabe, no ano 1014, Brian Boru e seus guerreiros com machados dalcasianos quebraram o poder dos nrdicos pagos para sempre... aqueles implacveis saqueadores anarquistas, que haviam detido durante sculos o progresso da civilizao.

Foi mais do que uma luta entre galico e dinamarqus pela coroa da Irlanda. Foi... uma guerra entre o Cristo Branco e Odin, entre cristo e pago. Foi a ltima resistncia do pago... o povo de velhos costumes sombrios. Durante trezentos anos, o mundo havia se retorcido sob o calcanhar viking; e aqui, em Clontarf, esse flagelo foi erguido para sempre.

Na poca, como agora, a importncia daquela batalha foi subestimada por corteses escritores, e historiadores latinos e latinizados. Os educados enganadores das cidades civilizadas do Sul no estavam interessados nas batalhas dos brbaros, no remoto canto noroeste do mundo... um lugar e povos, cujos prprios nomes eles s conheciam vagamente. S souberam que, de repente, os

terrveis ataques dos reis do mar pararam de assolar suas costas e, em outro sculo, a era selvagem de pilhagem e matana tinha sido quase esquecida... tudo porque um povo rude e semi-civilizado, que mal cobria sua nudez com peles de lobo, se ergueu contra os conquistadores. Aqui aconteceu Ragnarok, a queda dos Deuses! Na verdade, aqui caiu Odin, pois sua religio

recebeu seu golpe mortal. Ele foi o ltimo de todos os deuses pagos a resistir ao Cristianismo, e, por um tempo, parecia que seus filhos seriam capazes de prevalecer e de arrastarem o mundo de volta s trevas e selvageria. Antes de Clontarf, dizem as lendas, ele aparecia freqentemente na terra aos seus adoradores, visto vagamente na fumaa dos sacrifcios, onde desnudas vtimas humanas

morriam gritando; ou cavalgando as nuvens rasgadas pelo vento, com as selvagens madeixas esvoaando na ventania, ou vestido como um guerreiro escandinavo, dando golpes trovejantes na vanguarda de batalhas sem nome. Mas, depois de Clontarf, ele nunca mais foi visto; seus adoradores o chamavam em vo, com cnticos selvagens e cruis sacrifcios. Perderam a f nele, que lhes havia

falhado em sua hora mais difcil; seus altares desmoronaram, seus sacerdotes ficaram grisalhos e morreram, e os homens se voltaram... para o seu vencedor, o Cristo Branco. O reinado de sangue e ferro foi esquecido; a era dos reis de mos avermelhadas passou. O sol nascente iluminou lenta e tenuemente a noite das Eras Escuras, e os homens esqueceram Odin, que nunca mais voltou terra.

Sim, ria se quiser! Mas, quem sabe que formas de horror nasceram na escurido, nas frias trevas e nos sibilantes golfos negros do Norte? Nas terras do sul, o sol brilha e as flores se abrem; sob os cus suaves, os homens riem dos demnios. Mas, no Norte, quem pode dizer que espritos elementares do mal moram nas tempestades ferozes e na escurido? Bem poderia ser

que, de tais demnios da noite, os homens tivessem desenvolvido o culto aos sombrios Odin e Thor, e sua terrvel famlia. Ortali ficou calado por um instante, como que surpreendido por minha veemncia; logo riu: - Bem falado, meu filsofo do norte! Discutiremos estas questes num outro momento. Dificilmente eu esperaria que um descendente

de brbaros nrdicos se livrasse de algum trao dos sonhos e do misticismo de sua raa. Mas, no espere que eu tambm tenha me comovido por suas imaginaes. Ainda acredito que este tmulo no cobre segredo mais sombrio do que um chefe nrdico, que caiu em batalha... e realmente, seus delrios acerca de demnios nrdicos no tm nada a ver com o assunto. Vai me ajudar a abrir este tmulo?

- No. respondi de forma curta. - Umas poucas horas de trabalho sero suficientes para pr mostra o que quer que ele esconda. ele continuou, como se no tivesse me ouvido Por falar em supersties, no h uma histria louca sobre um azevinho conectado a esta pilha? - Uma velha lenda diz que todas

as rvores que tm azevinho foram cortadas num raio de uma lgua, por algum motivo misterioso. respondi sombriamente Esse outro mistrio. O azevinho era uma parte importante dos encantamentos nrdicos. Os Quatro Senhores falam de um nrdico... um ancio de barba branca e aspecto feroz, e aparentemente um sacerdote de Odin... que foi assassinado pelos

nativos, enquanto tentava colocar um ramo de azevinho no tmulo, um ano aps a batalha. - Bem ele riu , eu procurei um pequeno ramo de azevinho... v? E o levarei em minha lapela; talvez ele me proteja contra seus demnios nrdicos. Sinto-me mais seguro do que nunca de que o tmulo cobre um rei do mar; e eles eram sempre enviados a seus descansos com todas as suas

riquezas: taas de ouro, espadas com cabos incrustados de jias, e couraas prateadas. Sinto que este tmulo contm riquezas, uma riqueza sobre a qual os ps deselegantes dos aldees irlandeses tropearam durante sculos, vivendo na privao e morrendo de fome. Bah! Voltaremos aqui meia-noite, quando estivermos bem certos de que no seremos interrompidos... e voc vai me ajudar nas

escavaes. A ltima frase foi dita abruptamente, num tom que enviou uma mar vermelha de sede de sangue atravs de meu crebro. Ortali virou-se e comeou a examinar o tmulo enquanto falava, e quase involuntariamente minha mo se estendeu furtivamente e se fechou num pedao maligno de pedra denteada, que havia se soltado de

um dos mataces. Naquele momento, eu era um assassino em potencial, se que alguma vez caminhou um pela terra. Um golpe, rpido, silencioso e selvagem, e eu estaria livre para sempre de uma escravido to amarga quanto a que meus ancestrais celtas haviam conhecido sob os calcanhares dos vikings. Como que sentindo meus

pensamentos, Ortali se voltou para me encarar. Deslizei rapidamente a pedra em direo ao meu bolso, sem saber se ele havia notado a ao. Mas deve ter visto o vermelho instinto assassino ardendo em meus olhos, pois voltou a recuar e sua mo procurou novamente o revlver oculto. Mas ele apenas falou: - Mudei de idia. No abriremos o tmulo esta noite. Amanh

noite, talvez. Podemos ser espionados. Agora, estou voltando ao hotel. No respondi nada, mas lhe virei as costas, e me afastei caminhando, meditabundo, em direo costa. Ele comeou a subir a inclinao do promontrio, alm da qual ficava a cidade, e quando me virei para olh-lo, estava cruzando o rochedo, claramente destacado

contra o cu nebuloso. Se o dio pudesse matar, ele teria cado morto. Eu o vi numa neblina tingida de vermelho, e o pulso de minhas tmporas latejava como martelos. Virei em direo costa, e parei subitamente. Absorto em meus prprios e obscuros pensamentos, havia chegado a pouca distncia de uma mulher, antes de v-la. Era alta e de constituio robusta, com

um rosto forte e severo, de linhas profundas e to gasto pelo clima quanto as colinas. Estava vestida de um modo estranho para mim, mas no pensei muito nisso, conhecendo os curiosos estilos de roupa usados por certas pessoas antiquadas de nosso povo. - O que est fazendo no tmulo? ela perguntou, numa voz profunda e poderosa.

Olhei surpreso para ela. Falava em Galico, o que por si s no era estranho; mas o Galico que ela usava, eu supunha extinto como lngua falada: era o Galico de eruditos, puro e com um sabor claramente arcaico. Uma mulher de alguma regio remota das colinas, eu pensei, onde as pessoas ainda falavam a lngua no-adulterada de seus ancestrais. - Estvamos especulando sobre

seu mistrio. respondi na mesma lngua, embora hesitante, pois, apesar de hbil na forma mais moderna ensinada nas escolas, igualar seu uso da linguagem era um esforo de conhecimento para mim. Ela sacudiu lentamente a cabea: - No gosto do homem moreno que estava com voc. ela disse sombriamente Quem voc?

- Sou americano, embora nascido e criado aqui. respondi Meu nome James OBrien. Uma estranha luz brilhou em seus olhos frios. - OBrien... Voc de meu cl. Eu nasci uma OBrien. Casei-me com homem dos Mac Donnals, mas meu corao sempre esteve com a gente do meu sangue.

- Voc mora nos arredores? perguntei, com meu pensamento em seu acento pouco comum. - Sim, vivi aqui uma vez ela respondeu , mas fiquei longe durante muito tempo. Tudo est mudado... mudado. Eu no teria retornado, mas fui arrastada de volta por um chamado que voc no entenderia. Diga-me, vocs abririam o tmulo?

Me sobressaltei e olhei-a atentamente, concluindo que, de alguma forma, ela ouvira por acaso nossa conversa. - No coisa minha diz-lo. respondi amargamente Ortali... meu companheiro... o abrir sem dvida, e eu estou obrigado a ajud-lo. Por vontade prpria, eu no o perturbaria.

Seus olhos frios penetraram minha alma. - Os estpidos se lanam cegamente sua condenao. ela disse sombriamente O que sabe este homem dos mistrios desta terra antiga? Aqui se realizaram faanhas das quais o mundo ecoou. Acol, h muito tempo, quando o Bosque de Tomar se erguia escuro e sussurrante diante da plancie de

Clontarf, e os muros dinamarqueses de Dublin avultavam ao sul do rio Liffey, os corvos se alimentaram dos mortos, e o sol poente iluminou lagos rubros. Ali, o Rei Brian, seu ancestral e meu, quebrou as lanas do Norte. Vieram de todas as terras, e das ilhas do mar; vieram com brilhantes cotas-de-malha, e seus elmos com chifres lanaram longas sombras sobre a terra. Suas proas de drago apinharam

as ondas, e o som de seus remos era como a batida de uma tempestade. Na plancie distante, os heris caram como trigo maduro diante da foice. Ali caiu Jarl Sigurd, das rcades, e Brodir de Man, ltimo dos reis dos mares, e todos os seus chefes. L tambm caiu o prncipe Murrough, e seu filho Turlogh, e muitos chefes tribais galicos, e o prprio rei Brian

Boru, o mais poderoso monarca de Erin. - Verdade! Minha imaginao sempre se inflamava diante dos relatos picos de minha terra natal Meu sangue foi derramado aqui e, embora eu tenha passado a maior parte de minha vida em uma terra distante, h laos de sangue que amarram minha alma a esta costa.

Ela assentiu lentamente com a cabea e, de dentro de suas vestimentas, tirou algo que brilhou fracamente sob o sol que se punha. - Tome isto. ela disse Como prova de lao de sangue, eu lhe entrego. Pressinto acontecimentos estranhos e monstruosos, mas isto ir lhe manter a salvo do mal e do povo da noite. Sua santidade est alm do conhecimento humano.

Peguei-o, cheio de curiosidade. Era um crucifixo de ouro curiosamente trabalhado, com minsculas jias incrustadas. O feitio era extremamente arcaico e inconfundivelmente celta. E, dentro de mim, se agitava vagamente uma lembrana de uma relquia h muito tempo perdida, descrita por monges esquecidos em manuscritos obscuros.

- Santo cu! exclamei Este ... deve ser... no pode ser outro seno o crucifixo de So Brandon, O Bendito! - Sim. ela inclinou a cabea severa A cruz de So Brandon, modelada pelas mos do santo h muito tempo, antes que os brbaros nrdicos fizessem de Erin um inferno vermelho... nos dias em que a paz dourada e a santidade governavam o pas.

- Mas, mulher! exclamei selvagemente No posso aceitar isto como um presente seu! Voc no sabe o valor dela! Seu valor intrnseco igual ao de uma fortuna; como relquia, no tem preo... - Chega! sua voz profunda me silenciou subitamente Chega desta conversa, que sacrlega. A cruz de So Brandon est alm de

qualquer preo. Nunca foi manchada com ouro; s passou de mo em mo como presente gratuito. Eu lhe dou para proteglo contra os poderes do mal. No diga mais nada. - Mas ela esteve perdida por 300 anos! exclamei Como... eu... onde... - Um homem santo deu-a para mim h muito tempo... ela

respondeu Escondi-a em meu peito... por muito tempo, descansou nele. Mas agora, eu dou-a a voc; vim de um pas distante, entreg-la, pois h acontecimentos monstruosos no vento, e ela a espada e o escudo contra o povo da noite. Um antigo mal se agita em sua priso, qual mos cegas da loucura podem abrir; mas a cruz de So Brandon mais forte que o mal, e vem acumulando poder e fora atravs

das longas, longas eras, desde que esse mal esquecido caiu terra. - Mas, quem voc? exclamei. - Sou Meve Mac Donnal. ela respondeu. Logo, virando-se sem uma palavra, se afastou a passos largos no profundo crepsculo, enquanto eu permanecia perplexo e a observava cruzar o

promontrio e sumir de vista, desviando-se para dentro enquanto subia a elevao. Depois, eu tambm, estremecendo como um homem que desperta de um sonho, andei lentamente pela inclinao e cruzei o promontrio. Quando atravessei a elevao, foi como se eu houvesse passado de um mundo para outro: atrs de mim, jazia o ermo e a desolao de uma estranha era medieval; diante de mim, pulsavam as luzes

e os rudos da Dublin moderna. S um toque arcaico permanecia na cena diante de mim: a alguma distncia, no interior, avultavam as linhas dispersas e quebradas de um antigo cemitrio, h muito abandonado e cheio de ervas daninhas, mal perceptvel na penumbra. Enquanto olhava, vi uma figura alta se movendo fantasmagoricamente entre os sepulcros arruinados, e sacudi minha cabea, perplexo.

Certamente, Meve Mac Donnal tinha toques de loucura, vivendo no passado, como algum que procura avivar a chama nas cinzas mortas do dia de ontem. Parti dali em direo ao local, onde, a pouca distncia, comeavam a se espalhar as janelas vislumbres que se transformavam no agitado oceano de luzes que era Dublin. De volta ao hotel suburbano onde Ortali e eu tnhamos nossos

quartos, no falei a ele da cruz que a mulher me dera. Isso, pelo menos, ele no compartilharia comigo: eu pretendia guard-la, at que ela me pedisse de volta, o que eu tinha certeza que faria. Agora, enquanto lembrava de seu aspecto, a estranheza de seu vesturio voltou ao meu pensamento, com um item que se imprimira no meu inconsciente naquela hora, mas que eu no percebera conscientemente. Meve

Mac Donnal estava usando sandlias de um tipo que no se usava na Irlanda h sculos. Bom, talvez fosse natural que, com sua natureza retrospectiva, ela imitasse o vesturio das eras passadas que pareciam ocupar todos os seus pensamentos. Girei respeitosamente a cruz em minhas mos. No havia dvida de que era a mesma cruz pela qual antiqurios haviam procurado por

tanto tempo em vo, e cuja existncia, por fim, haviam negado desesperadamente. O sacerdote erudito, Michael ORourke, num tratado escrito por volta de 1690, descreveu a relquia minuciosamente, relatou exaustivamente sua histria e assegurou que se ouviu falar dela, pela ltima vez, como propriedade do bispo Liam OBrien, que, tendo morrido em 1595, deixou-a guardada por uma

parenta; mas, quem era esta mulher, nunca se soube, e ORourke afirmava que ela manteve em segredo sua posse da cruz e que esta foi enterrada com ela. Em outros tempos, meu orgulho ao descobrir a relquia seria imenso, mas naquele momento minha mente estava cheia de dio e de ardente fria. Recolocando a cruz em meu bolso, me dediquei

desmotivadamente a analisar minhas ligaes com Ortali; ligaes que surpreenderiam meus amigos, mas que eram bastante simples. Alguns anos antes, eu havia tido contato com uma certa grande universidade de forma despretensiosa. Um dos professores com quem trabalhei um homem chamado Reynolds era de uma disposio

intoleravelmente arrogante para com aqueles a quem considerava seus inferiores. Eu era um estudante pobre lutando pela vida, num sistema que faz precria a prpria existncia de um estudante. Suportei os abusos do Professor Reynolds o mximo que pude, mas um dia entramos em conflito. A razo no importa; era muito insignificante. Porque ousei retrucar seus insultos, Reynolds me bateu e eu o deixei

inconsciente. Naquele mesmo dia, ele me expulsou da universidade. Enfrentando no apenas um fim abrupto de meu trabalho e estudos, mas a prpria fome, fiquei reduzido ao desespero, e fui sala de trabalho de Reynolds naquela noite, pretendendo surrlo at deix-lo mais morto do que vivo. Eu o encontrei sozinho em seu gabinete, mas quando entrei,

ele se ergueu de um pulo e lanouse em minha direo como um animal selvagem, com uma adaga que usava como peso de papel. No o ataquei; nem sequer o toquei. Quando saltei para um lado, para evitar sua investida, um pequeno tapete felpudo escorregou sob seus ps lanados ao ataque. Ele caiu de bruos e, para meu horror, a adaga em sua mo afundou-lhe no corao durante a queda. Morreu

instantaneamente. Imediatamente me dei conta de minha situao: sabia-se que eu havia brigado e at trocado golpes com o homem. Eu tinha todos os motivos para odi-lo. Se eu fosse encontrado no gabinete com o morto, nenhum jurado no mundo acreditaria que eu no o tinha matado. Voltei apressadamente pelo mesmo caminho no qual tinha vindo, pensando que no tinha sido visto. Mas Ortali, secretrio do

falecido, tinha me visto. Voltando de um baile, ele me vira entrando no prdio e, me seguindo, vira todo o acontecimento pela janela. Mas eu s soube disso depois. O corpo foi encontrado pela governanta do professor e, naturalmente, houve um grande rebulio. As suspeitas apontavam para mim, mas a falta de provas evitou que me processassem, e esta mesma falta de provas levou

a um veredicto de suicdio. Ortali se manteve em silncio durante todo este tempo. Ento, ele se dirigiu a mim, revelando o que sabia. Ele sabia, claro, que eu no havia matado Reynolds, mas poderia provar que eu estava no gabinete quando o professor encontrou a morte, e eu sabia que Ortali era capaz de cumprir sua ameaa, de jurar que tinha me visto assassinar a sangue frio. E assim, comeou uma chantagem

sistemtica. Aventuro-me a dizer que nunca houve uma chantagem mais estranha. Eu no tinha dinheiro na ocasio; Ortali estava apostando em meu futuro, pois estava certo de minhas habilidades. Emprestou-me dinheiro e, usando habilmente de sua influncia, me conseguiu um lugar numa grande universidade. Ento, ele parou para colher os benefcios de sua

maquinao, e colheu bem da semente que havia plantado. Alcancei grande xito em minha rea. Eu logo obtinha um enorme salrio em meu trabalho regular, e recebi ricas recompensas e premiaes por pesquisas de vrias e rduas naturezas... e, destas, Ortali tomou a maior parte em dinheiro, pelo menos. Eu parecia ter o toque de Midas. Mas, do vinho de meu sucesso, eu s provava os detritos.

Eu mal tinha um centavo para meu nome. O dinheiro que havia fludo por minhas mos ia enriquecer meu escravizador, ignorado pelo mundo. Um homem de dons extraordinrios, ele poderia chegar s alturas em qualquer rea, salvo por um estranho trao em seu carter, que, junto a uma natureza excessivamente avarenta, fazia dele um parasita, uma sanguessuga.

Esta viagem para Dublin havia sido como frias para mim. Eu estava exausto pelo estudo e trabalho. Mas, de alguma forma, ele ouvira falar no Tmulo de Grimmin, como era chamado, e, como um abutre que fareja carne morta, se imaginou na pista de ouro oculto. Uma taa dourada de vinho seria, para ele, recompensa suficiente pelo trabalho de abrir a pilha, e razo suficiente para

profanar, ou at destruir, o antigo marco. Era um suno, para quem o nico deus era o ouro. Bem, pensei sombriamente enquanto me despia para dormir, tudo acaba, tanto o bom quanto o mau. Uma vida como a que vivi era insuportvel. Ortali havia agitado a forca diante de meus olhos, at eu perder o medo. Eu havia cambaleado sob o peso que carreguei por causa de meu amor

por meu trabalho. Mas toda resistncia humana tem seus limites. Minhas mos endureciam como ferro ao pensar em Ortali, trabalhando ao meu lado meianoite no tmulo solitrio. Um golpe, com uma pedra como a que eu pegara nesse dia, e minha agonia teria fim. Minha vida, esperana, carreira e ambio acabariam tambm, isso era inevitvel. Ah, que triste, triste fim para todos os meus altos

sonhos! Quando uma corda e a longa queda atravs de uma negra cilada deveriam pr fim a uma carreira ilustre e uma vida til! E tudo por causa de um vampiro humano que saciava sua cobia desonesta em minha alma, e me conduzia ao assassinato e runa. Mas eu sabia que minha sorte estava escrita nos livros de ferro do destino. Mais cedo ou mais tarde, eu me voltaria contra Ortali

e o mataria, fossem quais fossem as conseqncias. E chegava ao fim da minha estrada. A constante tortura me deixara meio louco, eu creio. Eu sabia que, no Tmulo de Grimmin, quando trabalhssemos meia-noite, a vida de Ortali acabaria sob minhas mos e a minha vida seria arruinada. Algo caiu de meu bolso e eu o peguei. Era o pedao de pedra afiada que eu pegara do tmulo.

Olhando-o, mal-humorado, me perguntei que mos estranhas o haviam tocado em tempos antigos, e que segredo sombrio ela ajudava a esconder no promontrio nu de Grimmin. Apaguei a luz e me deitei na escurido, com a pedra ainda em minha mo, esquecida, ocupado com meus prprios e obscuros pensamentos. E deslizei lentamente a um sono profundo.

Primeiro, fiquei consciente de que estava sonhando, como as pessoas freqentemente ficam. Tudo era obscuro e vago, e conectado de algum modo, eu percebia, com o pedao de pedra ainda agarrado em minha mo adormecida. Cenas gigantescas e caticas, paisagens e acontecimentos se moviam diante de mim, como nuvens que rolavam e se revolviam diante de um vendaval. Lentamente, se assentaram e cristalizaram numa

paisagem clara, familiar e ao mesmo tempo selvagemente estranha. Vi uma grande plancie nua, limitada pelo mar cinza de um lado, e por uma negra floresta sussurrante de outro; esta plancie era cortada por um rio serpenteante, e alm deste rio, vi uma cidade... uma cidade como meus olhos despertos nunca tinham visto: simples, austera e imponente, com a severa arquitetura de uma era mais antiga

e feroz. Na plancie, vi, como numa nvoa, uma poderosa batalha. Fileiras compactas rolavam para trs e para a frente, o ao cintilava como um mar ensolarado, e os homens caam como trigo maduro sob as lminas. Vi homens em peles de lobo, selvagens e de cabeleiras desgrenhadas, brandindo machados gotejantes, e homens altos, usando elmos com chifres e cintilantes cotas de malha, cujos

olhos eram frios e azuis como o mar. E vi a mim mesmo. Sim, em meu sonho eu vi e reconheci a mim mesmo, de uma forma meio indiferente. Eu era alto e poderoso; tinha a cabeleira revolta e estava nu, exceto por uma pele de lobo ao redor de meus quadris. Corria entre as fileiras, gritando e golpeando com um machado vermelho, e o sangue escorria por meus flancos de

ferimentos que eu mal sentia. Meus olhos eram de um azul frio, e minhas desgrenhadas cabeleira e barba eram ruivas. Por um instante, fui consciente de minha dupla personalidade, sabedor que eu era ao mesmo tempo o selvagem que corria e golpeava com o machado ensangentado, e o homem que dormia e sonhava atravs dos sculos. Mas esta sensao sumiu

rapidamente. Eu no era mais consciente de outra personalidade, seno a do brbaro que corria e golpeava. James OBrien no existia; eu era Cumal, o Ruivo, kern ({19}) de Brian Boru, e de meu machado pingava o sangue de meus inimigos. O rugido do conflito morria distncia, embora aqui e ali, massas de guerreiros em combate

ainda pontilhassem a plancie. Ao longo do rio, homens seminus das tribos, mergulhados at a cintura na gua avermelhada, cortavam e dilaceravam com guerreiros de elmos, cujas cotas no conseguiam salv-los do golpe do machado dalcasiano. Atravs do rio, uma horda turbulenta e sangrenta cambaleava pelos portes de Dublin. O sol estava afundando no

horizonte. Eu havia lutado o dia todo ao lado dos chefes. Eu tinha visto Jarl Sigurd cair sob a espada do Prncipe Murrough. Vi o prprio Murrough morrer no momento da vitria, pela mo de um implacvel gigante de cota-demalha, cujo nome ningum sabia. Vi, na fuga dos inimigos, Brodir e o Rei Brian carem juntos na porta da tenda do grande rei. Sim, havia sido um festim de

corvos, uma inundao vermelha de matana, e eu sabia que as frotas de proa de drago nunca mais voltariam a nos assolar, do Norte azul, com tocha e destruio. Por toda a parte, jaziam vikings em suas brilhantes malhas, como trigo maduro depois da colheita. Entre eles, jaziam milhares de cadveres vestidos com as peles de lobo das tribos, mas os mortos do povo do norte superavam bastante os mortos de

Erin. Eu estava cansado e nauseado com o cheiro de sangue. J havia saciado minha alma com o massacre; agora, eu procurava saque. E o encontrei... no corpo de um ricamente vestido chefe nrdico, que jazia prximo costa. Arranquei-lhe o corselete de escamas de prata e o capacete com chifres. Eles se ajustavam, como se fossem feitos para mim, e andei arrogantemente entre os mortos, chamado meus selvagens

companheiros para admirarem minha aparncia, embora a armadura fosse estranha a mim, pois os galicos desprezavam armaduras e lutavam seminus. Em minha procura por esplios, me afastei muito na plancie, distanciando-me do rio, mas os corpos vestidos com cotas-demalha jaziam abundantes, pois o rompimento das fileiras havia espalhado fugitivos e

perseguidores por todo o campo, desde o escuro e ondulante Bosque de Tomar at o rio e a costa marinha. E, na ladeira que conduzia ao mar do promontrio de Drumna, fora do alcance visual da cidade e da plancie de Clontarf, me deparei subitamente com um guerreiro moribundo. Era alto e corpulento, vestido com uma malha cinza. Jazia parcialmente escondido nas dobras de um grande manto

escuro, e sua espada jazia quebrada, prxima sua poderosa mo direita. Seu elmo com chifres lhe havia cado da cabea, e suas estranhas madeixas esvoaavam ao vento que soprava do oeste. Onde deveria haver um olho, havia uma rbita vazia, e o outro olho brilhava frio e severo como o Mar do Norte, embora estivesse vitrificando com a aproximao da morte. O sangue escorria de

uma abertura em sua couraa. Me aproximei cautelosamente dele, com um medo estranho e frio, que eu no conseguia entender, me dominando. Com o machado pronto para derramar-lhe os miolos, me inclinei sobre ele, e o reconheci como o chefe que havia matado o Prncipe Murrough e que havia ceifado os guerreiros galicos como se fossem uma colheita. Onde ele lutara, os nrdicos haviam prevalecido, mas

em todas as outras partes do campo de batalha, os galicos haviam sido irresistveis. E agora, ele falava comigo em Nrdico, e eu entendia, pois no havia eu trabalhado como escravo entre o povo do mar, durante longos e amargos anos? - Os cristos venceram. ele arfou numa voz, cujo timbre, embora apagado, fez um estranho

calafrio de pavor me percorrer; havia nela um som fraco, como o de ondas geladas percorrendo uma costa do Norte, como o de ventos glidos sussurrando entre os pinheiros A runa e as sombras caminham sobre Asgard, e aqui caiu Ragnarok. Eu no poderia estar em todas as partes do campo de batalha ao mesmo tempo, e agora estou ferido de morte. Uma lana... uma lana, com uma cruz entalhada na

lmina; nenhuma outra arma poderia me ferir. Percebi que o chefe, vendo vagamente minha barba vermelha e a armadura nrdica que eu usava, imaginou que eu fosse algum de sua prpria raa. Mas o horror rastejante surgia obscuramente nas profundezas de minha alma. - Cristo Branco, voc ainda no

venceu. ele murmurou, como que em delrio Levante-me, homem, e deixe-me falar com voc. Por algum motivo, eu o atendi, e, enquanto o erguia para que se sentasse, minha pele se arrepiava ao toc-lo, pois sua carne era como marfim... mais lisa e dura que o natural na carne humana, e mais fria do que deveria estar mesmo a de um moribundo.

- Morro como morrem os homens. murmurou Que estupidez, assumir os atributos da humanidade, mesmo que tenha sido para ajudar o povo que me deificou. Os deuses so imortais, mas a carne pode morrer, mesmo quando veste a um deus. Se apresse, e traga-me um ramo da planta mgica... pode ser at azevinho... e deixe-o sobre meu peito. Sim, embora no seja maior

que a ponta de uma adaga, ele me libertar desta priso carnal, que vesti quando vim lutar pelos homens com suas prprias armas. E me livrarei desta carne para caminhar mais uma vez por entre as nuvens trovejantes. Ai, ento, de todos os homens que no se ajoelharem diante de mim! Depressa; aguardarei sua volta! Sua cabea leonina caiu para trs e, tateando tremulamente sob seu

corselete, no senti nenhuma batida de corao. Estava morto, como morrem os homens, mas eu sabia que, trancado nesta imitao de um corpo humano, no fazia mais do que dormir o esprito de um demnio do gelo e da escurido. Sim, eu o conhecia: Odin, o Homem Cinza, o Caolho, o deus do Norte, que havia tomado a forma de um guerreiro para lutar

por seu povo. Assumindo a forma de um ser humano, ele estava sujeito a muitas das limitaes da humanidade. Todos os homens sabiam isto dos deuses, que freqentemente caminhavam na terra disfarados de homens. Odin, vestido com aspecto humano, poderia ser ferido por certas armas, e at morto, mas o contato do misterioso azevinho poderia despert-lo em medonha resssurreio. Ele havia me

estabelecido esta tarefa, sem saber que eu era um inimigo; em forma humana, ele s podia usar as faculdades humanas, e estas estavam prejudicadas pela morte iminente. Meu cabelo e pele se arrepiaram. Arranquei de meu corpo a armadura nrdica, e lutei contra o pnico selvagem que me induzia a correr cegamente e gritar de terror atravs da plancie. Repugnado de

medo, juntei mataces e os amontoei formando um leito tosco, e, sobre ele, tremendo de horror, pus o corpo do deus nrdico. E, enquanto o sol se punha e as estrelas saam silenciosamente, eu trabalhava com energia feroz, empilhando enormes rochas sobre o cadver. Outros homens tribais se aproximaram e lhes contei o que eu estava lacrando... para sempre, eu esperava. E eles, tremendo de horror, se puseram a

me ajudar. Nenhum ramo de azevinho mgico deveria ser colocado no terrvel peito de Odin. Sob aquelas pedras toscas, o demnio do Norte deveria dormir at o trovo do Dia do Juzo, esquecido pelo mundo que um dia havia gritado sob seu calcanhar de ferro. Mas no totalmente esquecido, pois, enquanto trabalhvamos, um de meus companheiros disse:

- Este no ser mais o Promontrio de Drumna, mas o Promontrio do Homem Cinza. Aquela frase estabeleceu uma conexo entre o eu de meu sonho e o eu de meu sono. Acordei sobressaltado, exclamando: - O Promontrio do Homem Cinza! Olhei ao redor, atordoado, para

os mveis do quarto, fracamente iluminados pela luz das estrelas nas janelas, me sentindo estranho e pouco familiar, at que lentamente me orientei no tempo e no espao. - O Promontrio do Homem Cinza. repeti Grey Man... Greymin... Grimmin... o Promontrio de Grimmin ({20})! Deus Poderoso, a coisa sob o tmulo!

Estremecido, me levantei de um salto e percebi que eu ainda agarrava o pedao de pedra do tmulo. Sabe-se muito bem que objetos inanimados retm associaes psquicas. Uma pedra redonda da plancie de Jeric foi posta na mo de uma mdium hipnotizada, e ela imediatamente reconstruiu mentalmente a batalha e o cerco da cidade, e a derrubada dos muros. Eu no duvidava que

este pedao de pedra houvesse atuado como um im, para atrair minha mente moderna, atravs das brumas dos sculos, a uma vida que eu havia conhecido antes. Eu estava mais abalado do que consigo descrever, pois todo o fantstico assunto se encaixava muito bem com certas sensaes vagas e sem forma a respeito do tmulo, que j se escondiam no fundo da minha mente, para serem

dispensadas como um sonho incomumente ntido. Senti a necessidade de um copo de vinho, e me lembrei que Ortali sempre tinha vinho em seu quarto. Me vesti apressadamente, abri minha porta, atravessei o corredor, e estava prestes a bater porta de Ortali, quando percebi que ela estava parcialmente aberta, como se algum houvesse se esquecido de fech-la cuidadosamente. Entrei e liguei a luz. O quarto

estava vazio. Percebi o que acontecera. Ortali no confiava em mim; temia se arriscar sozinho comigo, num lugar solitrio meia-noite. Havia adiado a visita ao tmulo s para me enganar, para dar a si mesmo uma chance de se esgueirar sozinho. Meu dio por Ortali estava, naquele momento, completamente

submerso por um selvagem frenesi de horror, ao pensar no que poderia acontecer se o tmulo fosse aberto. Pois eu no duvidava da autenticidade de meu sonho. No era um sonho; era um fragmento de memria, no qual havia revivido outra vida minha. O Promontrio do Homem Cinza... o Promontrio de Grimmin, e sob aquelas pedras toscas, aquele cadver horrvel em sua aparncia de humanidade.

Eu no podia esperar que, impregnado com a essncia imperecvel de um esprito elementar, aquele corpo tivesse virado p com as eras. De minha corrida para fora da cidade e por aquelas extenses semi-desoladas, pouco me lembro. A noite era um manto de horror, atravs do qual perscrutavam estrelas vermelhas, como os olhos vidos de feras

sobrenaturais, e meus passos ecoavam cavernosamente, de modo que mais de uma vez pensei que algum monstro trotava em meus calcanhares. As luzes dispersas ficaram para trs, e adentrei a regio de mistrio e horror. No era de se estranhar que o progresso tivesse passado rapidamente por aquele ponto, deixando-o intacto, uma cega bolsa perdida, abandonada a

sonhos de duendes e lembranas de pesadelos. Era bom que to poucos suspeitassem de sua prpria existncia. Avistei tenuemente o promontrio, mas o medo me dominou e me manteve afastado. Tive uma vaga e incoerente idia de encontrar a anci Meve Mac Donnal. Ela envelhecera entre os mistrios e tradies desta terra misteriosa. Ela poderia me ajudar, se de fato

a estpida cegueira de Ortali libertasse no mundo o esquecido demnio que os homens um dia adoraram no Norte. Uma figura avultou subitamente sob a luz das estrelas, e me esbarrei nela, quase derrubandoa. Uma voz gaguejante, em sotaque irlands, protestou com a petulncia da embriaguez. Era um robusto estivador, retornando sua cabana sem dvida, de

alguma diverso tardia numa taverna. Eu o agarrei e sacudi, meus olhos resplandecendo selvagemente luz das estrelas: - Estou procurando por Meve Mac Donnal! Voc a conhece? Digame, seu idiota! Voc conhece a velha Meve Mac Donnal? Foi como se minhas palavras lhe devolvessem a sobriedade to repentinamente quanto um jato de

gua gelada em seu rosto. luz das estrelas, vi seu rosto empalidecer e um aperto de medo lhe surgiu na garganta. Tentou fazer o sinal da cruz com uma mo hesitante. - Meve Mac Donnal? Est louco? O que voc teria com ela? - Diga-me! gritei em voz aguda, sacudindo-o selvagemente Onde est Meve Mac Donnal?...

- L! ele arfou, apontando com uma mo trmula, onde tenuemente, na noite, algo avultava contra as sombras Em nome dos santos, v embora, seja voc louco ou demnio, e deixe um homem honesto em paz! L, l voc encontrar Meve Mac Donnal... onde a enterraram, h 300 anos! Meio prestando ateno s suas

palavras, eu o lancei para um lado com uma feroz exclamao e, enquanto corria pela plancie cheia de ervas, ouvi o som de sua fuga a passos pesados. Meio cego de pnico, cheguei baixa construo que o homem havia apontado. E, entrando nos arbustos, meus ps afundando no barro mofado, percebi, chocado, que estava no antigo cemitrio, no lado interno do Promontrio de Grimmin, onde tinha visto Meve

Mac Donnal desaparecer no incio da noite anterior. Estava prximo entrada da tumba maior e, com um medonho pressentimento, me inclinei mais, procurando distinguir a inscrio profundamente entalhada. E, em parte graas luz tnue das estrelas, em parte tateando com os dedos, distingui as palavras e algarismos, no semi-esquecido Galico de 300 anos atrs: Meve Mac Donnal 1556-1640.

Recuei com um grito de horror e, puxando o crucifixo que ela havia me dado, esbocei o gesto de lan-lo nas trevas... mas foi como se uma mo invisvel tivesse segurado meu pulso. Loucura e insanidade... mas eu no podia duvidar: Meve Mac Donnal havia chegado a mim, da tumba na qual descansara por 300 anos, para me dar a antiga, antiga relquia confiada a ela h muito

tempo por seu parente sacerdotal. A lembrana de suas palavras voltou a mim, e a lembrana de Ortali e do Homem Cinzento. De um horror menor, passei diretamente para um maior, e corri rapidamente para o promontrio que avultava de forma indistinta contra as estrelas em direo ao mar. Enquanto cruzava o penhasco, eu vi, luz das estrelas, o tmulo e a

figura que trabalhava feito um gnomo sobre ele. Ortali, com sua habitual e quase sobre-humana energia, havia desalojado muitos dos mataces; e, ao me aproximar com horrorizada antecipao, eu o vi remover para um lado o ltimo leito e ouvi seu grito selvagem de triunfo, que me congelou a poucos metros atrs, olhando desde a inclinao. Um brilho maligno se ergueu do tmulo, e vi, ao norte, a aurora boreal se erguer

repentinamente com uma terrvel beleza, empalidecendo a luz das estrelas. Por todo o redor do tmulo, pulsava uma luz estranha, transformando as pedras speras em prata fria e pouco luminosa, e nesta incandescncia eu vi Ortali, totalmente desatento, pr sua picareta de lado e se inclinar avidamente sobre a abertura que havia feito e vi ali a cabea com elmo, repousando no leito de pedras onde eu, Cumal o Ruivo, a

havia colocado h tanto tempo. Vi o terror e beleza inumanos daquele terrvel rosto entalhado, no qual no havia fraqueza humana, piedade nem compaixo. Vi o brilho de gelar a alma, do nico olho, que mirava bem aberto numa medonha aparncia de vida. Por toda a alta figura, coberta de malha, tremeluziam e faiscavam frios dardos e ridos vislumbres de luz gelada, como as luzes setentrionais que

resplandeciam nos cus convulsos. Sim, o Homem Cinza jazia como eu o deixara, mais de 900 anos antes, sem sinal de ferrugem, apodrecimento ou decadncia. E agora, enquanto Ortali se inclinava para a frente, para examinar seu achado, um grito ofegante brotou de seus lbios... pois o ramo de azevinho, usado na sua lapela em desafio

superstio nrdica, deslizou de seu lugar e, sob o estranho brilho, eu o vi claramente cair sobre o poderoso peito encouraado da figura, no qual resplandeceu subitamente com uma claridade muito ofuscante para olhos humanos. Meu grito foi ecoado pelo de Ortali. A figura se moveu; os poderosos membros se dobraram, rolando as pedras brilhantes para o lado. Um novo brilho iluminou o terrvel olho, e

uma mar de vida inundou e animou os traos entalhados. Ele se ergueu do tmulo, e as luzes setentrionais tremularam terrivelmente ao seu redor. E o Homem Cinza se alterou em horrenda transformao. Os traos humanos desapareceram como uma mscara que desbota; a armadura caiu de seu corpo, e virou p ao cair; e o demonaco esprito de gelo, granizo e trevas,

que os filhos do Norte deificaram como Odin, se ergueu nu e terrvel sob as estrelas. Ao redor de sua pavorosa cabea, ondulavam relmpagos e os brilhos trmulos da aurora boreal. Sua colossal forma antropomrfica era escura como uma sombra e brilhante como o gelo; seu horrvel topo se erguia a alturas colossais, at a abbada celeste. Ortali se encolheu, gritando sem

palavras, quando as disformes mos ganchudas se estenderam at ele. Nos traos sombrios e indescritveis da Coisa, no havia nenhum trao de gratido ao homem que o havia libertado... somente uma avidez e dio diablicos por todos os filhos dos homens. Vi os braos sombrios se lanarem e golpearem. Ouvi Ortali gritar uma vez... um nico e estridente grito, que se ergueu brevemente ao mais agudo dos

tons. Por um s instante, um cegante claro azul se rompeu ao seu redor, iluminando-lhe os traos abalados e os olhos que se reviravam; depois, seu corpo foi arremessado ao cho como se por um choque eltrico, to selvagemente que ouvi com clareza o estilhaar de seus ossos. Mas Ortali estava morto, antes de tocar o solo... morto, encolhido e enegrecido, exatamente como um homem queimado por um trovo

a cuja causa, de fato, atriburamlhe a morte mais tarde. O monstro babante, que o havia matado, agora se movia em minha direo, com os braos sombrios e em forma de tentculos estendidos, a plida luz das estrelas fazendo de seu grande olho inumano uma lagoa luminosa, suas garras medonhas gotejando com no sei que foras elementares, para destruir os

corpos e as almas dos homens. Mas no me acovardei, e naquele instante no o temi nem ao horror de sua fisionomia, nem ameaa de seus raios mortais. Pois, numa cegante chama azul, percebi por que Meve Mac Donnal voltara de sua tumba para me trazer a antiga cruz que havia descansado em seu peito por 300 anos, acumulando em si mesma foras invisveis do bem e da luz,

que guerreiam eternamente contra as formas de loucura e sombra. Enquanto tirava a antiga cruz de minhas roupas, senti o ondular de foras invisveis no ar ao meu redor. Eu era apenas um peo no jogo... meramente a mo que segurava a relquia de santidade, que era o smbolo dos poderes eternamente opostos aos demnios da escurido. Enquanto eu a erguia para o alto, saiu dela um

nico dardo de luz branca, insuportavelmente pura, intoleravelmente branca, como se todas as temveis foras da Luz estivessem combinadas no smbolo, e se liberassem numa concentrada flecha de fria contra o monstro das trevas. E, com um horrendo grito agudo, o demnio cambaleou para trs, murchando diante dos meus olhos. Ento, com um grande movimento de asas de abutre, ele se lanou para dentro

das estrelas, diminuindo e diminuindo entre o latejar dos fogos que ardiam e as luzes dos cus assombrados, fugindo de volta ao escuro limbo que o fez nascer, s Deus sabe h quantas e terrveis eras.

EONS NEGROS (FRAGMENTO)


T TULO O RIGINAL : BLACK E ONS

Sob a luz intensa do sol, destacada no quente cu azul, operrios nativos suavam e

labutavam. A cena era um camafeu de desolao cu azul e areia amarelo-alaranjada, se estendendo at a linha do cu em todas as direes, mal atenuada por uma orla de palmeiras que marcavam um osis prximo. Os homens pareciam formigas marrons naquela imensido banhada pelo sol e marcada por uma estranha cpula cinza, meio escondida nas areias. Seus empregadores ajudavam com

instrues e mos prontas. Allison era robusto e slido, de barba negra; Brill era alto, magro e forte, com um bigode ruivo e frios olhos azuis. Ambos tinham o aspecto duro e bronzeado de homens que haviam passado boa parte de suas vidas em terras estrangeiras. Allison sacudiu as cinzas de seu cachimbo, no calcanhar da bota:

- Bem, e quanto a ela? - Est falando daquela aposta idiota? Brill olhou para ele, surpreso disso que est falando? - Sim. Aposto meu melhor revlver de seis balas contra sua sela, que ns no encontraremos um egpcio nesta tumba.

- O que voc espera encontrar? perguntou Brill ironicamente Um sheik local? Ou talvez um rei hicso? Admito que isso diferente de qualquer coisa do tipo, que eu j tenha visto antes, mas sabemos, pela sua aparncia de idade, que antecede o domnio turco e semita no Egito... certamente mais antigo que os prprios hicsos. E, antes deles, quem estava no Egito?

- Acho que saberemos, depois que saquearmos esta tumba. respondeu Allison, com certa severidade em sua maneira. Brill riu: - Pretende me dizer que acredita haver aqui uma raa anterior aos egpcios, civilizada o bastante para construir uma tumba como esta? Suponho que voc ache que eles construram as pirmides!

- Eles construram. foi a imperturbvel resposta. Brill riu novamente: - Agora voc est tentando zombar de mim. Allison olhou curiosamente para ele: - J leu o Unaussprechlichen

Kulten? - Que diabo isso? - Um livro chamado Cultos Sem Nome, por um alemo louco chamado Von Junzt... pelo menos, diziam que era louco. Dentre outras coisas, ele escreveu sobre uma era, qual jurava ter descoberto... uma era inimaginada por pessoas modernas... uma espcie de ponto cego da histria.

Ele a chamava de Era Hiboriana. J estimamos o que veio antes e o que veio depois, mas a era propriamente dita foi um espao em branco... sem lendas, sem crnicas; apenas uns poucos nomes dispersos, os quais vieram a ser aplicados com outros sentidos. nossa falta de conhecimento sobre sua era que perturba nossos clculos, e nos faz rebaixar a

Atlntida a um mito. isto o que Von Junzt diz: que, quando a Atlntida, a Lemria e outras naes daquela poca foram destrudas por um violento cataclismo... exceto por remanescentes dispersos aqui e ali... o continente hoje conhecido como frica ficou intocado, embora estivesse conectado aos outros continentes. Uma tribo de selvagens fugiu para o Crculo rtico, para escapar dos vulces,

e finalmente evoluiu at uma raa conhecida como hiborianos. Estes alcanaram um alto nvel de civilizao, e dominaram a parte ocidental do mundo, com exceo desta parte. Uma raa prcataclsmica viveu aqui, conhecida como stgios. Foi deles que surgiu a lenda grega da Stygia; o Nilo era o Styx das fbulas. Os hiborianos nunca foram capazes de invadir a Stygia, e finalmente, eles prprios foram

destrudos por ondas de brbaros do norte nossos prprios ancestrais. Na Stygia, as classes dominantes eram de sangue puro, mas as classes mais baixas eram misturadas sangue stgio, semita e hiboriano. Durante a migrao dos brbaros para o sul, uma tribo de nrdicos ruivos abriu fora seu caminho para o sul, derrotou o antigo regime e se estabeleceu como

classe dominante, sendo finalmente absorvida por seus sditos; daqueles aventureiros e das classes baixas mestias, vieram os egpcios. Foram os stgios que construram as pirmides e a Esfinge. E, se no estou errado, um deles jaz dentro daquela pilha de alvenaria.

{1}

Lorelei: Na mitologia nrdica, uma entidade dos rios, a qual atraa os navegantes com seu canto (Nota do Tradutor); {2} Os medos, aos quais Robert E. Howard se refere, so os habitantes da antiga Mdia ou Prsia (N. do T.); {3} Thugs: Uma fraternidade secreta de assassinos e ladres de viajantes, que se tornou operante a partir do sculo XVI, na histria da ndia (idem).

{4}

Corruptela de monsieur (Nota do Tradutor). {5} Argonne: Floresta francesa, onde os Aliados ganharam a Primeira Guerra Mundial (Nota do Tradutor). {6} Sikh: Membro de uma seita hindu do Panjab (N. do T.). {7} Natal: Provncia da Unio Sul-Africana (idem). {8} East-End: Bairro do extremo leste de Londres, onde Jack, O Estripador, fez suas cinco vtimas

em 1888 (ibidem). {9} Zenana: Parte reservada para as mulheres, em casas de pases muulmanos do sul da sia, como ndia e Paquisto (ibid). {10} Afridi: Nome dado a tribos pachtuns (Nota do Tradutor). {11} Fez: Barrete turco (N. do T.). {12} Levantino: Oriundo do Levante, ou Oriente Mdio (idem). {13} Franz Anton Mesmer (1734 1815) foi um mdico e

magnetizador subio, que curava doenas com o uso do magnetismo animal (ibidem). {14} Teocalli: Nome dado s pirmides do Mxico prcolombiano, as quais eram cercadas por templos (ibid).
{15}

Yog-Sothoth: Personagem fictcia, mencionada pela primeira vez na novela de H. P. Lovecraft, The Case of Charles Dexter Word, publicada pela primeira vez em 1941 (Nota da Tradutora).

{16}

Yuggoth: Planeta fictcio, mencionado por H. P. Lovecraft, e que consistiria no ento recmdescoberto Pluto (N. da T.). {17} Yazidis: Seguidores de uma religio do Oriente Mdio, na qual os fiis acreditam terem sido criados parte do resto do gnero humano e se segregam do resto da sociedade (idem). {18} Alamut: Monte cuja localizao exata imprecisa, pois somente os que possuem os mapas corretos so capazes de encontr-lo (ibidem).

{19}

Kern: Soldado medieval irlands, da infantaria leve (Nota do Tradutor). {20} Grey Man significa Homem Cinza, em Ingls da a associao fontica com Grimmin, feita pelo personagem (N. do T.).