Sunteți pe pagina 1din 303

1

KEITH DOUGLASS

Ebook v [1.0]

PROLOG Miercuri, 4 iunie 1827 Zulu1 - 15,27 Zone Time2 Intruder 507 Deasupra Atlanticului de Nord Stropi grei de ploaie mprocau frontal carlinga avionului, acoperind zgomotul celor dou turboreactoare Pratt and Whitney ale avionului de intercepie i atac Intruder A-6E. tergtoarele mprtiau apa de pe cupol i parbriz, dar vizibilitatea nu era bun. Nu era bun deloc. Sfritul perfect al unei misiuni perfecte ! spuse cu voce tare Bannon. i avea dreptate. Escadrila Intruder de pe portavionul american USS 3 Thomas Jefferson exersase atacuri antinav asupra fregatei Gridley timp de vreo dou ore, pn cnd nrutirea condiiilor atmosferice nu a mai permis continuarea exerciiului. Bannon ncercase s ignore condiiile atmosferice, dar, de fiecare dat, brbatul voinic de lng el, care ocupa poziia navigator-bombardier, gsea cte o chichi n felul cum stpnea avionul, i de fiecare dat Intruder-ul 507

Zulu Echivalentul militar pentru GMT (Greenwich Mean Time) Zone Time - ora local 3 USS United States Ship Nav (militar) a Statelor Unite (ale Americii) - prefix la numele navelor militare americane
1 2

sfrise prin a nu nimeri inta. Se simea din nou boboc la coala din Pensacola4. i ca un fcut, deasupra punii portavionului, vremea devenise i mai rea; att ct s mpiedice aterizarea. Aceasta deveni i mai dificil cnd, dup dou ncercri ratate, locotenentul comandant Anderson le semnaliz s se ndeprteze. Acum se ndeprtase mai mult dect ar fi vrut i de vreo zece minute ncepuse s-l scie nivelul sczut al combustibilului. n mod normal ar fi fcut plinul de la avionul cistern KA-6D, dar nu voia s provoace un alt comentariu sarcastic din partea celui de lng el. Regreta c nu ceruse realimentarea la Texaco. Fii atent la unghiul de coborre, putiule ! mormi comandantul Isaac Greene. Era al doilea ca importan n conducerea Air Wing de pe portavion. Era un tip sincer, iute din fire, care-i judeca destul de aspru pe subordonai. Jolly5 Greene, cum l porecliser subordonaii, era un erou adevrat, o legend vie la bordul lui Jefferson. i ctigase dreptul de a-i critica pe mai tinerii lui colegi de pilotaj, aviatori lipsii de o prea mare experien, prin numeroasele aventuri prin care trecuse. Cu doi ani n urm, n calitate de CO6 al escadrilei VA-89, Death Dealers7, Greene condusese faimoasa Alpha Strikes de pe portavion, care se afla pe atunci n Oceanul Pacific, n raiduri deasupra

Baz naval american, coal superioar de aviaie a U.S.Navy (similar Top Gun Miramar-California) 5 Tradus ca Veselul Greene n varianta romn. De fapt, personajul este descris ca fiind destul de ursuz, deloc iubit de subordonai (care i-au i dat porecla). De adugat amnuntul semnificativ c, n US Navy, costumul de zbor al piloilor este verde. Cred c porecla provine din slang (argou, jargon) - Jolly Green Giant : A big dick with a green condom on. Deci, aproximativ: Sulache. Dar poate c traductoarea s-a gndit la slang-ul romnesc: mic i vesel. 6 CO - officer comanding - comandant 7 Negutorii de Moarte.
4

Coreei de Nord, Thailandei i Indiei, nainte de a fi numit n postul de adjunct CAG8. i spune-i prerile dup aterizare, mai adug Greene. Acum Bannon fcea parte din escadrila VA-89, i cum Greene manifesta un interes deosebit pentru aceast escadril, era mereu nclinat s-i certe pe toi piloii de aici. Uneori prea c adjunctul CAG inea cu orice pre s fac din viaa lui Bannon un iad. Bannon se enerv. ncerc s-i pstreze calmul, dar nu reui. Aye, aye, sir !9 rspunse el. Se strdui s corecteze unghiul de apropiere, dar se prea c nu se strduia destul. Ploaia care i biciuia nervii, norii negrii i grei, enervarea pricinuit de exerciiul lung i fr nici un rezultat, toate se adunaser i-i slbiser ncrederea n sine. i arunc o privire rapid lui Greene, dar comandantul nu prea s-i dea seama de starea lui. Vreau s vd o mbuntire ct de ct n zborul tu ca s m declar satisfcut, putiule ! Intruder-ul e un aparat de mare precizie, iar tu l conduci de parc ar fi un amrt de camion ! Intruder cinci-zero-apte ! se auzi apelul radio. LSO10 adusese deja pe punte jumtate din escadril i se pregtea acum s-l dirijeze i pe el. n linie, uor spre dreapta. Trei sferturi de mil11. Call the ball12 ! (Cere mingea)

CAG Comander Air Group Comandantul Grupului de Aviaie ambarcat pe un portavion 9 Formul clasic de confirmare a primirii ordinului utilizat n Marina anglo-american - Am neles, domnule ! 10 LSO - landing signals officer - ofierul responsabil cu aterizarea (U.S.Navy) 11 mil marin 1852 m 12 Call the ball (n argoul celor de pe portavioane) luminile dup care se regleaz unghiul de aterizare (meatball-chifteaua, sau prescurtat, ballmingea)
8

Bannon se concentr ncercnd s disting ceva, orice, prin burnia cenuie care fcea cerul una cu marea. Silueta portavionului se pierdea n cea. Cum dracu se ateptau s vad ceva ? Nu-i foloseau la nimic nici lentilele Fresnel care ar fi trebuit s-l ajute s se ghideze n apropierea punii. n cele din urm reui s zreasc ceva. Aici Intruder cinci-zero-apte ! raport el prin radio. Zero virgul nou ! i mai rmseser doar nou sute de livre13 de combustibil. Trase adnc aer n piept i se pregti pentru o nou ncercare. Poziia ? ntreb locotenentul LSO. Cei mai buni locoteneni LSO erau cei care nu ddeau prea multe instruciuni cnd aduceau un avion pe punte. Locotenentul George Hacker14 Hackenberg, era unul dintre ei. Dar Greene, de pe locul de alturi, avea aceeai dorin nesecat de a mpri sfaturi i critici: Hey, putiule, unghiul e greit. Trage-l mai sus de nas, pentru numele lui Dumnezeu ! i hurile mai sus ! Bannon scrni din dini i ncerc s-i corecteze poziia. Cobora prea abrupt. Nasul sus ! spuse LSO. Nasul sus ! Reflexele rspundeau prea ncet. Fu cuprins de panic. Se ls pe spate... pe spate... Deasupra, luminile roii din jurul lentilelor Fresnel se aprinser deodat, n timp ce LSO i striga n urechi: ndeprteaz-te ! ndeprteaz-te ! Continu s apese pedalele pn cnd roile atinser pista. Intruder-ul se ridic iari, dar prea ncet... Ceva nu era n regul. Nu tia ce, dar nu mai putea stpni aparatul. Roile atinser din nou pista. Intruder-ul zvcni rsucindu-se, cu o micare nefireasc. Bannon ncerc s-i
1 livr 453,6 g Hacker pe lng sensul arhicunoscut, n slang nseamn i: Someone who's kicking your ass Unu care te ia n uturi
13 14

opreasc deraparea, dar aparatul i continua alunecarea, scpat de sub control, traversnd pista udat de ploaie. n fa se profilau siluetele unor avioane parcate. Eject15 ! Eject ! strig el i mna i se strnse convulsiv pe man. Cupola explod i scaunul ni n sus, unde ncepu s se rostogoleasc deasupra portavionului. Apoi i se deschise parauta. Tocmai la timp pentru a vedea cum Intruder-ul se ciocnea pe pist de un Tomcat16 i exploda. Flcrile care neau de pe pist nroir cerul nnorat, iar zgomotul exploziei fu asurzitor. Bannon se ghemui instinctiv i scutur capul pentru a goni ritul care-i chinuia urechile. I se pru c alarma ncepuse s sune pe pista de aterizare. Ca prin cea, observ o paraut plutind pe ap, dedesubtul lui. Deci Jolly Greene prsise avionul. Probabil c e negru de suprare. Un erou ca el s stea agat de paraut, blbnindu-se n suspante deasupra oceanului ! Nu se mai gndi la asta. Nu tia ct timp trecuse, dar se trezi ntins pe punte. Doi sanitari l aezau pe o targ. Prin valurile de ameeal auzea trosnetul flcrilor i strigtele celor de la Damage Control (Controlul Avariilor) luptnd cu focul. i mai puternic ca toate se auzea zgomotul rotoarelor elicopterului de salvare. Tocmai l legau de brancard, cnd, faa ngrijorat a lui Hackenberg apru alturi de cele ale personalului medical. Cum se simte ? ntreb locotenentul. Se pare c e puin zdruncinat ! rspunse unul dintre ei, legnd cureaua peste pieptul lui Bannon. i comandantul Greene, unde-i ? Cellalt ddu din cap: mi pare ru, elicopterul de salvare nu l-a gsit. S-a necat nainte de a putea ajunge la el. Regret...

15 16

Eject Catapulteaz-te ! F-14 Tomcat avion de vntoare biloc, bimotor, n dotarea U.S. Navy 8

Bannon se smuci. Nu, nu era posibil ! Nu era drept !... Cum de el mai era n via cnd Jolly Greene murise ? Stai linitit, domnule ! Uor ! Totul va fi bine ! i spuse unul dintre sanitari. Dar Bannon tia mai bine. Comandantul Greene era mort... i asta din vina lui. Numai din vina lui... ntunericul l nvlui.

CAPITOLUL 1 Luni, 9 iunie, 1997 2234 Zulu - 20,34 Zone Time Tomcat 109, Mercury Flight17 Deasupra Atlanticului de Nord Mercury Leader18 ! Aici Mercury doi ! Degajez ! Commander19-ul Matthew Tombstone20 Magruder, verific nivelul combustibilului i micor viteza. Recepionat ! rspunse el ncercnd s-i ascund enervarea din voce. Sper s-mi lsai i mie ceva ! n radio l auzi pe locotenentul Gary Kos Koslosky, chicotind: N-ai grij commander, nu-mi place s beau de unul singur ! Tonul nepstor al tnrului pilot l fcu pe Magruder s se ncrunte. Avionul lui mai avea doar o mie de livre de combustibil, care nu-i permitea s zboare mai mult de cincispre-

Zborul Mercury Comandantul/conductorul formaiei de zbor/patrulei 19 Grad militar n US Navy, de clas O-5 echivalent locotenent-colonel 20 Tradus Cavou n varianta romn. De fapt, este o trimitere la numele oraului texan Tombstone din perioada wild west, respectiv la celebrul pistolar/justiiar Wyatt Earp, fost erif al acestui ora. Porecla dat pilotului i are sens n duelul de numai 30 secunde de la OK Corral, n urma cruia, lui W. Earp i-a rmas reputaia de "toughest and deadliest gunman of his day" cel mai bun pistolar al vremii. Luptele aeriene dogfight sunt scurte, ucigtoare, duse 1 la 1, i cel mai bun nvinge, ca n duelurile pistolarilor western
17 18

10

zece minute. Aici, n mijlocul Atlanticului de Nord, la o sut cincizeci de mile de puntea portavionului, nu se gsea nici un loc unde Tomcat-ul ar fi putut s aterizeze. Lui Tombstone nu-i plcea s glumeasc cu un lucru att de serios. Mercury Leader ! Aici Darkstar21 ! se auzi vocea pilotului de pe avionul-cistern. Mercury doi s-a desprins. Apropiai-v ! Tombstone ntinse sonda de alimentare i puse avionul n poziie. KA-6D se contura deasupra, o siluet ntunecat pe cerul nstelat al nopii. n spatele avionului-cistern atrna un furtun de vreo cincizeci de picioare22 terminat cu un co conic - gura de alimentare - aproape invizibil, cu excepia micii constelaii circulare de lumini care se stingeau i se aprindeau continuu, indicnd gura de cuplare. n curenii de aer, furtunul se legna dintr-o parte n alta, fcnd dificil fixarea sondei n mica int. Tomcat-ul se ridic uor, n timp ce Tombstone manevra gazul, mana i pedalele palonierului, ca s apropie aparatul. Aceasta era una din cele mai solicitante manevre pe care un pilot trebuia s le stpneasc, i erau aproape doi ani de cnd Magruder nu mai executase o realimentare n aer. ntunericul, oboseala, curenii de aer, toate i puneau la ncercare ndemnarea pe care nu i-o mai exersase de foarte mult timp. i ddea seama c ofierul RIO23 care l nsoea, locotenentul Nicholas Saint Whitman, nu avea s-i fie de prea mare folos n aceast sear. Whitman era tnr, fr experien, un boboc de ofier din grupul de rezerv. De cnd Tomcat-ul se ridicase n aer de pe pista bazei navale Oceana, cu cteva ore n urm, nu scosese mai mult de dou vorbe. i

Steaua ntunecat 1 picior = 30,479 centimetri. 23 RIO - Radar Intercept Officer - Ofierul cu interceptarea radar
21 22

11

chiar dac ar rupe tcerea acum, Tombstone tot nu se putea baza pe judecata tnrului ofier. Pe sub masca de oxigen, Tombstone i muc buzele. Sonda se apropia ncet de cuplaj. Totul prea s mearg bine... bine... n ultima secund cuplajul se mic n sus cam un picior i vrful sondei Tomcat-ului se prinse de el n poziia ora nou24. Coul se nclin pe o parte i apoi alunec uor, pierzndu-se n ntuneric. Reduse gazul i ncepu s se retrag cu grij din zona avionului-cistern, contient cu toat fiina sa de pericolul la care coul nevzut l expunea. Felul n care se mica cuplajul tubului de alimentare era neltor. Coul acela nvelit n plas de oel, care atrna att de greu i se mica cu o vitez de trei sute de noduri25, nu era un lucru cu care s te joci. Dac, cu greutatea lui de o sut de livre, ar lovi cupola Tomcat-ului, plexiglasul s-ar frmia i Magruder n-avea nici un chef s se expun la o scdere brusc a presiunii din carling la cincisprezece mii de picioare altitudine. S pilotezi att de aproape de un alt avion, n puterea nopii, nsemna, practic, s te lai n voia sorii. Vzuse odat un pilot care i pierduse viaa ntr-un accident de realimentare, ciocnindu-i avionul de avionul-cistern n primele momente de panic dup ce se deschisese cupola. Tombstone ls s-i scape un oftat i stabiliz Tomcat-ul pentru nc o ncercare de apropiere. Acum nu mai vedea coul; era invizibil n noapte, n ciuda luminilor de poziie. i trebuia ceva experien i antrenament ca s te apropii pe ntuneric de el. Se hotr s mai ncerce o dat. Zri luminile n stnga Tomcat-ului. Vir urcnd i ncercnd s-i fixeze sonda. Cnd se poziion corespunztor pe
Poziia se indic conform orelor de pe cadranul de ceas ora 9 = la stnga 25 1 nod = viteza de 1 mil marin (1852 m)/or
24

12

direcie, ls Tomcat-ul s lunece uor nainte. Cuplajul trecu n dreapta cupolei i se cutremur uor cnd sonda ptrunse nuntru. Magruder ar fi strigat de bucurie, dar nu era momentul s-i disperseze atenia. Procesul de acroare era doar nceputul operaiei de realimentare, i mai erau nc o mulime de lucruri care ar fi putut s nu mearg cum trebuie. Din carling se vedea furtunul marcat cu dungi galbene din trei n trei picioare. Procedura corect prevedea s deschid supapa i s mping furtunul nainte prin linia de alimentare, vreo dou dungi, ceea ce ar fi poziionat botul Tomcat-ului cam vreo zece picioare mai n fa, sub burta umflat a navei de alimentare. O pomp de la bordul lui KA6D urma s se amorseze automat cnd tancul declana sistemul de pompare i combustibilul ncepea s curg. Tombstone avans avionul pn cnd cele dou benzi disprur. Privi n sus, spre tanc, la rezervorul din burta avionului-cistern. De o parte i de alta a rezervorului erau montate dou lumini: una roie i una verde. Cnd pompele funcionau, se aprindea lumina verde, dar acum, Magruder vedea doar lumina roie, care i spunea c pompele nu funcionau. Darkstar ! Aici Mercury Leader ! Am tot lumin roie ! raport el. Recepionat, Mercury Leader ! rspunse pilotul avionului-cistern. ncearc s deschizi mai tare supapa. Poate asta-i chestia care nu merge. Recepionat, Darkstar ! Tombstone acion supapa. Simea cum i se scurge sudoarea pe frunte. Era extrem de greu s ii Tomcat-ul fixat pe poziie, iar tensiunea creat de nefuncionarea pompelor, ncorda i mai mult situaia. Cea de a treia dung dispru, dar lumina roie era tot aprins. Nici acum, Darkstar ! spuse Tombstone. Recepionat, Mercury Leader. Retrage-te i o lum de la ncepui.
13

Tomcat-ul se desprinse din nou de avionul-cistern i se ndrept pentru o nou ncercare. Tombstone privi tabloul de bord. nc apte sute de livre. Dac realimentarea nu reuea, nu mai exista nici o cale ca Tomcat-ul s ajung pe portavionul Thomas Jefferson, pentru o aterizare sigur. Fr carburant motoarele se vor opri i va trebui s se descotoroseasc de avion. Nu-i surdea deloc ideea unei catapultri n noapte deasupra apelor reci i nvolburate ale Atlanticului, att de departe de portavion. Unui elicopter de salvare i-ar trebui ore ntregi s gseasc echipajul Tomcat-ului... Asta n cazul n care l-ar gsi. Ce ne facem dac nu putem realimenta, domnule Magruder ? ntreb deodat Whitman. Prea speriat. Cel puin la fel de speriat ca i Tombstone. nainte de a apuca s-i rspund, pilotul de pe avionulcistern se interpuse pe circuit: Mai ncearc, Mercury Leader. Noi suntem gata. Arunc o nou privire spre indicatorul de combustibil, n timp ce deschidea gazul. ase sute de livre, acum ! Din ntuneric, tancul apru mult mai n dreapta dect crezuse el. Tombstone trase de man i avans sonda. Mercury Leader, aici Mercury doi ! l chem Koslosky. N-ai terminat de alimentat ? Negativ ! rspunse Magruder i se trase napoi njurnd printre dini. Apelul tnrului pilot l fcu s-i revin. Acum trebuia s se retrag, altfel risca s se izbeasc de tanc. Putiule, ajut-m s urmresc porcria asta ! i spuse lui Whitman. Acum chiar i ochii unui boboc erau de folos. Cnd un pilot ncepe s acorde mai mult atenie intei dect comenzilor, e foarte uor s rateze. neles, domnule ! spuse Saint. Pare n regul acum... Tomcat-ul alunec uor nainte. Un zgomot nfundat anun o conectare reuit i furtunul undui ntr-un val perfect la contact. Tombstone mri gazul i mpinse furtunul
14

nainte, cu ochii pe cele dou lumini de pe rezervor. Lumina era tot roie. Darkstar, verdele nu apare ! mi pare ru, Mercury Leader ! Blestemat lucru este i Tango Uniform 26 ! spuse pilotul avionului-cistern. Aceasta nsemna n jargonul piloilor: defect. Apoi adug: suntem cam departe de Big J27. Retrage-te, eu m ndrept spre dreapta i ncercm din nou. Negativ ! Negativ ! rspunse nervos Tombstone. I-ar fi luat dou minute s se ntoarc, poate chiar mai mult, i avea doar patru sute de livre de combustibil. N-avea de gnd s iroseasc timpul preios numai ca avionul-cistern s se ntoarc linitit spre cas. Nu, cnd fiecare minut l aducea tot mai aproape de izbucnirea focului. S ncercm nc o dat, Darkstar. Mercury Leader ! Mercury Leader ! Aici Domino ! Vocea venea de la Air Ops28 de pe Jefferson i prea ngrijorat. Ori cei de pe portavion supravegheaser convorbirile radio, ori cei de pe Darkstar i anunaser c Magruder ceruse o nou ncercare. Vocea relu: Raporteaz nivelul combustibilului ! Terminat ! Rspunse n timp ce se retrgea de lng tanc i l urmrea cum dispare n ntuneric: Virgul trei ! I se umeziser palmele. Cuplajul reapruse deasupra i el porni nc o dat nainte. tia c era ultima lui ans. Mercury Leader, aici Domino ! i recomandm s te ntorci acum. Nu vrem s aib loc o explozie aa de aproape de Kilo Alpha29 ! Terminat !

26 27 28 29

Tango Uniform (TU) - n jargon militar = Tits Up defeciune :)) USS Thomas Jefferson Operaiunile Aeriene KA-6D avionul-cistern 15

Tombstone scrni din dini, dar nu rspunse. Nu avea de gnd s se dea btut. Sonda se ag i mpinse furtunul. Trecu de prima linie... de a doua... nici o lumin verde. Magruder i njur cu sete legile lui Murphy, gremlinii 30 i echipele de tehnicieni de la ntreinere ! Deschise supapa i mai tare. O alt dung dispru... i nc una... Cupola Tomcat-ului se afla doar la civa metri sub burta avionului-cistern, att de aproape nct Tombstone putea vedea, dei era ntuneric, niturile fuselajului. Darkstar, i-o bag toat ! anun el. Nu te mica i menine altitudinea. Recepionat, Mercury Leader. Noroc, i fie ca Fora s fie cu tine ! Tombstone tia c dincolo de aerul detaat, cellalt pilot era la fel de ngrijorat ca i el. Tomcat-ul naint firar msa i lumina verde apru. Asta e ! strig Tombstone de bucurie. Simea cum crete greutatea avionului n timp ce combustibilul curgea n rezervoare. Tomcat-ul se ls uor pe spate, dar Magruder l stpni. Nu avea de unde s tie dac pompa ar mai funciona dac ar lsa avionul s revin spre poziia lui normal, i nu avea de gnd s reia aceast manevr.

Gremlin e un spiridu. Nimeni nu tie precis unde locuiete. Unul spune c sub capota motorului din dreapta, altul l-a vzut ieind din cutia de cartue. Gremlin e peste tot, nu-i scap nimic. Gremlin ns e un spiridu ru. Pe unde poate, face ru. nfund radiatoarele, gurete rezervoarele, taie cablurile antenelor. Mai ales printre aparatele tabloului de bord i face de cap, asta l distreaz grozav. Cnd oracolul nostru din Delfi, meteorologul, prevede timp urt, nu se mai poate rezista cu Gremlin. Acum opie pe arip, i pe unde trece rmn urme de ghea, acum bate n bobina receptorului i face imposibil recepia n timpul aterizrii pe cea. Cine-l va prinde odat pe Gremlin i-l va bga ntr-un sac, va face mult, foarte mult, pentru aviatori... (fragment din Cavalerii cerului - Filip Jnsk)
30

16

Mercury Leader, aici Darkstar ! Ai obinut ceva ? Terminat. Afirmativ, Darkstar ! rspunse Tombstone. Vzu indicatorul urcnd deasupra diviziunii care marca dou sute de livre. Fusese al dracului de greu... Se concentr s menin Tomcat-ul nemicat, n timp ce carburantul era pompat n rezervoare. Dei poziia Tomcat-ului era periculos de apropiat de avionul-cistern, Tombstone l meninea cu ncordare. Rmase n aceast poziie pn cnd avu trei mii cinci sute de livre, apoi chem din nou avionul-cistern: Darkstar, aici Mercury Leader. M desprind. Mulumesc pentru ajutor. Pilotul de pe avionul-cistern chicoti: Mi-a prut bine s te ajut. Regret necazul ! Dup o pauz mai lung relu: Aproape c uitasem. Chiar nainte de decolare, bieii din escadrila Viperele m-au rugat s-i transmit un mesaj: Bun venit acas !

2257 Zulu - 20,57 Zone Time Air Ops, USS Thomas Jefferson, Atlanticul de Nord Insul fcut de om, departe de orice rm, portavionul american Thomas Jefferson CVN31-74, brzda apele ntunecate i reci ale Atlanticului de Nord, spre nord-nord-est, cu viteza de treizeci de noduri. Cel mai nou superportavion nuclear al SUA, ca i celelalte nave din clasa Nimitz, era una din cele mai puternice nave de rzboi care au navigat pe oceanele lumii. Avea o lungime de peste o mie de picioare, i o pist de zbor de patru acri32 i jumtate. Nava dispunea de un vast
31 32

CVN - nuclear-powered aircraft carrierportavion cu propulsie nuclear 1 acru 2046,7838 m2 17

spaiu de cazare pentru mai mult de cinci mii cinci sute de ofieri i soldai, care o considerau casa lor. Portavionul era inima Grupului 14 de Lupt, care cuprindea apte nave de rzboi i o Air Wing de peste 90 de avioane de interceptare i vntoare. Jefferson avea o for, o putere i o mobilitate incredibile. Stnd n fundul camerei de sticl rezervat Operaiunilor Aeriene, numit n mod obinuit Primary Flight Control, sau n jargonul de pe portavion Pri-Fly, cpitanul Joseph Stramaglia nu putea s nu se gndeasc la limitele acestei puteri. n seara aceea hotrse s supravegheze operaiunile de zbor din Pri-Fly, i ajunsese chiar n momentul n care avioanele care veneau de pe Oceania NAS 33 se intersectau cu Darkstar. Avionul-cistern KA-6D, decolase de pe Jefferson, pentru a realimenta cu combustibil aparatele care aveau nevoie, dup un zbor de aproape o mie nou sute de mile. Cam asta era limita unui F-14 i Zborul Mercury se afla nc la o sut cincizeci de mile deprtare de raiul salvator al portavionului. Stramaglia ascultase toat discuia dintre piloi n timpul alimentrii i se simise la fel de neputincios ca i ceilali oameni din Pri-Fly. Nu era loc pentru greeli n astfel de operaiuni dificile. Cnd undele radio purtar strigtul de triumf al comandantului Magruder, un val de bucurie invad postul de control. Stramaglia sorbi ndelung din cana de cafea pentru a-i ascunde zmbetul. Credea cu fermitate c aparenele trebuiesc pstrate, i nu i-ar fi permis ca ceilali oameni din micul i aglomeratul centru de control s observe ct de uurat a fost cnd Mercury Leader a reuit realimentarea. Air Boss (eful aviaiei) de pe Jefferson, comandantul Jack Monroe, nu avea astfel de probleme i nu simea nevoia s-i ascund sentimentele:
33

Naval air station baza a aviaiei ambarcate 18

Al dracului Stoney Magruder sta ! Se ntoarce ! Acum e mult mai bine dect pe vremea cnd era pe jumtate mort, cu curcanul34 ciuruit, iar ofierul su RIO sngera din plin pe locul din spate ! E dat dracului ! Stramaglia tia c Monroe fusese adjunctul efului cu aviaia la ultima desfurare de fore a lui Jefferson. Era unul din veteranii de pe Jeff. Fusese n Coreea de Nord i n Oceanul Indian la bordul portavionului, i era evident c mprtea i el admiraia echipajului navei pentru commander-ul Magruder, care devenise celebru din cauza rolului pe care l jucase n acele operaiuni. Stramaglia sufl n cafea. l cunoscuse pe Magruder cu mult nainte ca bieaul s ucid pentru prima dat... i entuziasmul oamenilor de genul lui Monroe l clcase ntotdeauna pe nervi. Nu c ar fi avut ceva mpotriva lui Magruder ca persoan, dar nu credea c portavionul era locul potrivit pentru venerarea eroului perfect. Un tnr care supraveghea monitorul exclam: CAG ! Tango doi-cinci raporteaz c a depistat din nou Ursul35 rusesc. E nc n apropierea noastr. Plafon cinci cincizeci, viteza cinci sute de noduri. Acelai curs ca nainte. Stramaglia puse cana de cafea pe mas i spuse: Comandant Monroe, dac s-au terminat felicitrile, cred c e timpul s trimitem dou avioane Alert 36 . i asta chiar acum, te rog ! Zmbetul lui Monroe se topi ca prin farmec. Ai auzit ordinul ! spuse el aspru. La treab, oameni buni !

Turkey (curcan) porecla dat avioanelor F-14 Tomcat Tupolev Tu-95/20 bombardier strategic rusesc, purttor de rachete, turbopropulsat, numit n cod NATO Bear (ursul) 36 Alert avioane aflate n stare de alarm, gata s decoleze imediat (decolarea descris n capitolul urmtor este doar una normal nicidecum la nivel de alarm - Alert)
34 35

19

Stramaglia se ntoarse, ignornd zgomotul fcut de personalul lui Monroe, care transmitea ordine i instruciuni pe pista de zbor. tia c-i ctigase reputaia unui afurisit fr inim, dar acesta era rolul pe care era pregtit s-l joace, dac aceasta garanta c Air Wing 20 va fi tot timpul gata pentru a-i face datoria. Depiser problema realimentrii, n care era gata-gata s se piard un avion din Zborul Mercury, dar mai erau i altele care vor ine treaz echipajul portavionului n aceast noapte. De exemplu bombardierul rusesc pe care l depistaser cu vreo cteva ore n urm. Era de datoria lui Monroe, ca Air Boss, s dirijeze operaiunile de pe pista de zbor, dar Stramaglia avea obligaii i mai mari. El era CAG, comandantul Air Wing-20 ambarcat pe portavion, care cuprindea peste nouzeci de aparate de zbor, ce constituiau, n ultim instan, fora lui Jefferson. Era responsabil pentru tot ceea ce se ntmpla n aer pe o raz de sute de mile n jurul Grupului 14 de Lupt, inclusiv pentru problemele ivite n timpul realimentrii, sau apariia aparatelor de zbor ruseti. i cum tensiunea dintre Statele Unite ale Americii i Rusia crescuse mai mult ca niciodat, mai mult chiar dect n vremea Rzboiului Rece, Joseph Stramaglia i lua n serios responsabilitile. De aceea se afla el n aceast sear n PriFly. Cnd bieii lui zburau, nu putea nici s doarm, nici s se uite prin hrtii. Dac nu era sus cu ei, se afla cu siguran undeva la Pri-Fly pentru a fi pregtit n caz c intervine ceva neprevzut. n ciuda atitudinii pe care o afia, Stramaglia era mndru c fcea parte din echipajul portavionului. Jefferson participase la mai multe misiuni de lupt dect oricare alt nav, ncepnd de pe vremea vestitei operaiuni Desert Storm (Furtun n Deert), i avea reputaia de a fi la nlimea ateptrilor. Cu toii i spuneau Big J. Aceast nou operaiune prea s fie ceva mai puin periculoas dect faimosul tur prin Pacific de acum doi ani.
20

Stramaglia auzise acum cteva zile doi marinari numind portavionul Big Jinx 37 , dup accidentul care fcuse s se prbueasc peste bord patru oameni i s piard ali patru, inclusiv adjunctul CAG al lui Stramaglia. Necazul prin care trecuse Magruder prea s confirme noul epitet. i mai era i acel Urs cu care trebuia s dea ochii. Stramaglia lu din nou cana de cafea, dar nu bu din ea. Se uita la lichidul negru de parc ar fi vrut s ghiceasc viitorul n vlurelele din can.

37

Jinx piaz-rea, cobe 21

CAPITOLUL 2 2300 Zulu - 21,00 Zone Time Tomcat 204, Flight deck38, USS Thomas Jefferson Atlanticul de Nord Pregtii-v pentru lansare ! Alert ! Pregtii-v pentru lansare ! se auzi ordinul n megafoane. Suntem gata ! Locotenentul Edward Everett Batman39 Wayne, puse revista deoparte, i verific cu atenie ireturile de la ghete, i se ridic. Locotenentul Terry Powers era deja n picioare, trgndui fermoarul de la vesta grea de salvare i punndu-i nerbdtor casca. n sfrit, aciune ! spuse el emoionat. Lui Batman i se pru c observ o und de nervozitate n vocea lui. Powers nu se afla de prea mult timp pe portavion, i era o mare diferen ntre zborurile de antrenament din Statele Unite i adevratele operaiuni blue-water40 dirijate de pe portavion. S ai grij, putiule, l atenion el. Creti gazul i menii plafonul. Powers l privi descumpnit: Poftim ?

Pista (puntea) de zbor a portavionului Tradus Liliacul n varianta romneasc. De fapt, este o referire la celebrul personaj de benzi desenate/film. Din aceeai categorie cu Superman, Captain America, etc., deci un tip formidabil 40 ap albastr adic n largul oceanului n condiii reale de lupt
38 39

22

Alert nseamn c ne vor catapulta41, continu Wayne. Dar asta nu nseamn s ne aruncm ca orbii. S nu uii msurile de siguran, altfel ai s ratezi o carier promitoare, chiar nainte de a o ncepe. Apoi artnd spre picioarele locotenentului, adug: leag-i mai bine ireturile. Dac va fi nevoie s ne ejectm, cred c n-ai dori s rmi agat de carling. Aye, aye, sir ! spuse Powers uitndu-se timid la el. Apoi, n timp ce se apleca s-i lege ireturile, adug: s tii c e doar din cauza emoiei, domnule. Reine dou lucruri, Tyrone ! i spuse Batman. Mai nti de toate las-o mai moale cu domnule. Parc ai fi un mieluel care nu gsete drumul napoi spre stn. ntre noi aviatorii, eu sunt Batman. Ai neles ? Da, domnule... adic Batman ! n al doilea rnd, linitete-te puin. Uit-te la Malibu ! i art spre locotenentul RIO Kenneth Malibu Blake, din cauza pasiunii sale pentru surfing, i a nfirii sale frumoase. E aa de rece, c inem berea numai la el. Malibu zmbi nepstor. Aa o fi, rspunse el trgnat n timp ce se lsa pe spate. Dar am i eu un avantaj: am bere tot timpul ! n ciuda ironiei i a tonului nepstor, nu prea avea chef de glume. Blake era gata de plecare, cu casca sub bra i cu fermoarul de la costumul de zbor tras. n camera de pregtire, cei patru piloi din escadrila VF95 Viper, erau uor agitai. Haidei s ne micm ! spuse locotenentul William Ears42 Cavanaugh, care fusese desemnat s zboare mpreun cu Powers n aceast sear, pe post de RIO. Nu se putea

De fapt, toate decolrile de pe portavion se fac prin catapultare, nu numai cele cu status Alarm ( evident, cu excepia elicopterelor) 42 Urechi (Clpugu)
41

23

spune despre el c era un om rbdtor. Mereu avea necazuri cu oricine nu se adapta ritmului su deosebit de via. Cei patru prsir camera de pregtire i fr s alerge, dar micndu-se iute, pornir spre pist. Ajunser pe pasarela de oel de la tribordul portavionului, suspendat deasupra unei mri negre i agitate. Batman i urm pe ceilali sus, pe scara ce ducea spre puntea larg a portavionului, mulumit c lumina lunii fcea s strluceasc puntea de oel i nu mai era nevoit s aprind lanterna care-i atrna de centur. Cnd ajunse pe pist, l auzi pe Powers entuziasmndu-se: Asta-i noaptea aciunilor, Ears ! Mergem s prindem un Urs43 ! Batman simea nerbdarea din glasul lui tnr, i-i aduse aminte de prima oar cnd fusese ntr-un zbor din cele pe care Marina le numea vntoare de Uri. Se ntmplase n urm cu trei ani, n timpul crizei din Coreea de Nord. i mai amintea nc propriul lui entuziasm din acea zi... precum i perdaful pe care comandantul escadrilei i-l trsese dup ce se aventurase ca un nebun, de era ct pe ce s se izbeasc de bombardierul rusesc pe care-l urmrea. ezi blnd, bobocule ! i spuse Batman. Asta nu este o joac. Zbori ca la carte, ne-am neles ? Auzi rsul batjocoritor al lui Malibu, ca rspuns la obiceiul lui de a spune tuturor s zboare ca la carte, dar nu-l lu n seam. Powers se dezumfl. Desigur, domnule ! Ca la carte ! ncep s vorbesc ca btrnul Tombstone, gndi Batman, fcnd o grimas. i mai amintea nc de cuvintele usturtoare ale lui Matt Magruder dup ce vntoarea de Uri de deasupra Mrii Japoniei se terminase: n echipa asta nu e
s prindem un urs & vntoare de uri dei se refer la bombardierul sovietic numit n cod NATO Bear (urs), de fapt, sensul este mai larg : simbolul Rusiei este Ursul (aa cum la americani este Vulturul)
43

24

loc pentru un cascador aiurit ! Suntem n plin criz ! Ultimul lucru de care avem nevoie acum, este s-i strnim pe rui asupra noastr ! Fusese un nceput cam dur, dar el i Magruder ieiser din aventura din Coreea de Nord ca prieteni. Acum Batman era ofier executiv n VF95, absolvent al faimoasei coli a US Navy Top Gun din Miramar, California. Toat experiena lui de pn acum l nvase importana precauiei i a muncii n echip. Dac ncep s semn cu Tombstone, se gndi el, atunci chiar c am ajuns un pilot pe cinste ! Precauie i spirit de echip... erau cuvintele cheie n aceast sear. Zborul Ursului deasupra Atlanticului nu era nimic nou. Devenise o rutin n timpul Rzboiului Rece i se continuase chiar i dup ce Zidul Berlinului czuse. nainte, piloii americani salutau echipajele de pe Uri, i chiar purtau conversaii prin radio. Unii veterani povesteau despre ntlniri n care unii sau alii i roteau politicos avionul pentru ca ceilali s poat face fotografii pentru cei de acas. De data asta lucrurile stteau altfel. n ultimele cinci zile, trupele ruseti se angajaser n lupt mpotriva Norvegiei; ori acest stat era un vechi aliat NATO i un bun prieten al Statelor Unite. Prima dat, deasupra Mrii Japoniei, Batman nu dduse prea mare atenie situaiei explozive din Coreea de Nord, sau felului n care vor reaciona ruii. Ca majoritatea oamenilor naivi, el nu se gndea la ei ca la nite dumani. Dup zilele emoionante de la sfritul anului 1989, cnd Rzboiul Rece luase sfrit, anii lungi de team i de ur se preschimbaser peste noapte n optimism i prietenie. Cooperarea rusoamerican fcuse posibil victoria operaiunii Furtun n Deert, iar eecul puciului din august 1991 prea s marcheze sfritul comunismului i nceputul unei ere noi n istoria omenirii. Dup un an, cnd iarna grea i foametea au reuit s discrediteze total micarea de reform, comunitii i-au asumat controlul militar asupra puterii. n aceste condiii, se
25

prea c ruii nu vor mai fi n stare s ocupe un loc central n rezolvarea afacerilor lumii. Comuniti sau nu, noii conductori de la Moscova preau dornici s coopereze cu Vestul. Numai la cteva zile de la prima sa vntoare de Uri, Batman se gsea zburnd alturi de aviatorii rui, pe portavionul Kreml, n timpul interveniei Naiunilor Unite n rzboiuldintre India i Pakistan. America era prea ocupat cu treburile sale interne, ca s ia atitudine atunci cnd ruii au renunat la nelegerile ce recunoteau independena republicilor, i la fel de ncet au reacionat i atunci cnd Norvegia a fost invadat. Dar tensiunea cretea din ce n ce mai mult. Batman nelegea acum lecia dat de Tombstone cnd s-au ntors din primul raid. Criza din Norvegia adusese Rusia i America pe picior de rzboi, iar el nu dorea s fie scnteia care s declaneze conflictul. Cnd ajunse la avioane, alung aceste gnduri din minte i ncepu verificarea atent a Tomcat-ului, nainte de a-i ncredina propria via. Chief44 Bergstrom, subofierul cu vest maro45, responsabil cu ntreinerea i verificarea aeronavei, se altur lui Batman i lui Malibu n timp ce nconjurau imensul avion de vntoare. Bergstrom era un biat bun i Batman avea ncredere n el, dar nu ntr-att nct s nu se conving singur c nu exist vreo defeciune ct de mic, care s fi scpat personalului tehnic. Satisfcui, trecur pe partea stng a Tomcat-ului i Bergstrom desfcu scara carlingii. Noroc la vntoare, domnule ! strig el acoperind zgomotele de pe pist.

Termen ce intr n denumirea unor grade/funcii militare Pe portavion, tehnicienii de la ntreinere, poart veste de diferite culori, n funcie de specializare
44 45

26

Batman ridic degetul mare n sus, n semn de noroc, i intr n carling. n timp ce i fixa legturile cu scaunul l auzi pe Malibu care se aez pe scaunul din spate. Fcu atent verificrile obligatorii de dinainte de decolare, zmbind la gndul c devenise att de prevztor n ultimii trei ani. Totul se datora raidului efectuat cu Magruder, care-l nvase c nu era nevoie de spectacol ca s fii un pilot de prima mn. Verificarea odat terminat, Batman acion cu putere cele dou motoare General Electric F110-GE-400, nti pe cel din dreapta, apoi pe cel din stnga. Ddu din cap satisfcut cnd le auzi zgomotul, i cu mna stng aps puse maneta de gaze in poziia relanti. Tradiia impunea ca, n calitate de comandant al formaiei, s zboare pe Tomcat 202, dar acesta fusese unul dintre aparatele lovite atunci cnd avionul lui Bannon se zdrobise de pist. Acest 204 nu avea nscris pe fuselaj numele lui i al lui Malibu, dar aviatorii schimbau deseori nsemnele de pe aparate. Acest Tomcat prea a fi n perfect stare de funcionare. Afar, echipa de la sol desfcea legturile care fixau avionul i nlturau saboii de la roi. Un om din echip, pe care Batman l identific dup luminile galbene care-l nsoeau, ca fiind ndrumtorul aparatului i fcu cteva semnale rapide cu baghetele luminoase. Batman i urm instruciunile i duse avionul spre catapulta numrul unu. O constelaie de alte lumini colorate nconjura Tomcat-ul. Cei care purtau baghete albastre erau oamenii care verificau suprafaa fuselajului Tomcat-ului, n timp ce specialitii cu baghete roii pregteau rachetele aer-aer Sparrow, dirijate prin radar, precum i rachetele Sidewinder, care urmreau inta dup cldura emis. Toate stteau acum acroate n ghidajele lor de lansare. De fiecare dat cnd specialitii treceau lumina lanternei pe la botul cte unui Sidewinder, n ctile Lui Batman se auzea un zumzet. Sistemul de receptare a cldurii era att de sen-

27

sibil, nct detecta chiar i cldura emis de o lantern, semnalizndu-i pilotului apropierea de o posibil int. Un om de pe pist se apropie n stng avionului ridicnd o tbli luminat care arta cifra 65.000, ceea ce reprezenta greutatea total a avionului (n livre). Era vital ca presiunea aburului pentru catapultare s fie corelat cu greutatea avionului pentru a realiza o lansare sigur. n spatele Lui Batman, Malibu descrise o micare circular cu lanterna n semn c greutatea fusese confirmat. Dedesubtul avionului, un brbat conecta barele de lansare de pe angrenajul lui F-14, la tubul pneumatic. Un alt membru al echipei tehnice verifica rezistena barei care mpiedica avionul s scape pn n momentul decolrii. n spatele Tomcat-ului se ridic deflectorul n poziie vertical. Micarea de pe pist era ca un ritual complex, graios i complicat, fiecare micare avnd ca unic scop s lanseze avionul repede i sigur. Ofierul cu decolarea, uor de recunoscut dup luminile sale rou i verde, mic orizontal lumina verde. Batman recepion semnalul i aps cele dou manete la puterea maxim. Simea avionul tensionat, luptndu-se s scape din bara de susinere, ca un animal slbatic, dornic de libertate. Batman trecu prin arhicunoscutul ritual, micnd mana ntre genunchi: stnga, dreapta, nainte, napoi46. Apoi verific pedalele de direcie. Toate funcionau. Totul era gata. Ofierul cu decolarea mic lumina verde n sus i n jos, i Batman mpinse maneta pn la capt activnd postcombustia. Lumina flcrilor celor dou turboreactoare scld pista. F-le spectacol de lumini, Malibu ! ordon Batman.

Tradiionala verificare a comenzilor de zbor/cruce/rugciune a piloilor nainte de decolare : Father, Son, Holly Ghost. Amen n numele Tatlui, al Fiului i al Sfntului Duh. Amin.
46

28

Blake i fcu un semn c a primit mesajul i aprinse luminile de navigaie ale Tomcat-ului. Acesta era semnalul pentru echipa de pe pist i pentru Air Boss care urmrea din Pri-Fly, c avionul este gata de decolare. Batman i aplec uor capul nainte i se ncord, anticipnd ocul produs de catapultare. Lsndu-se ntr-un genunchi, ofierul cu decolarea atinse pista cu bagheta verde, acesta fiind semnalul go ctre cel care supraveghea catapultarea. Acceleraia l mpinse pe Batman pe spate, n timp ce avionul ni i se ridic de pe pist nlndu-se spre cer. Hound 47 doi-zero-patru ! spuse Batman deschiznd canalul radio ctre portavion. Decolare reuit ! Decolare reuit ! Doi-zero-patru, decolare reuit ! confirm radioul. Cteva minute mai trziu, al doilea Tomcat se altur. Doi-unu-zero ! anun pilotul. Decolare reuit ! Hound doi-zero-patru, aici Tango doi-cinci ! interveni o voce. Ursul este la zero-trei-nou, altitudine optsprezece. i acum, pe el ! Acesta era un E-2C Hawkeye48, aparinnd lui Jefferson, care folosea un sofisticat echipament de detecie pentru a depista bombardierul rusesc. De asemenea avea ca sarcin s ghideze zborul ogarilor trimii s-l intercepteze. Batman for motoarele la puterea maxim (buster) i vir spre stnga pentru a trece n capul formaiei. Recepionat, Tango doi-cinci ! rspunse Batman. M apropii de zero-trei-nou, altitudine optsprezece, dup individ. M urmezi Tyrone ? Dup tine, Doi-zero-patru ! rspunse vioi Powers.

Ogarul Grumman E-2 Hawkeye avion pentru supraveghere electronic ndeprtat a spaiului aerian
47 48

29

Acum vocea i suna destul de profesional. Batman se uit la avionul de alturi cu ochii ntredeschii, i-i ddu seama c-i dorea ca Magruder s-i fie alturi, dar nu era. De data asta el, Batman, era veteranul, zburnd alturi de un tnr nerbdtor care ar putea s nu neleag ct de serioas putea fi vntoarea de Uri. Nu era prea sigur c e potrivit pentru noul su rol.

2310 Zulu - 21,10 Zone Time Tomcat 109, Mercury Flight Deasupra Atlanticului de Nord Bun venit acas, Tombstone ! Cuvintele pilotului de pe avionul-cistern i reveneau n minte lui Tombstone n timp ce pilota Tomcat-ul n ntuneric. Un strat de nori joi i subiri l mpiedica s vad oceanul, dar tia c Jefferson i celelalte nave ale CBG-1449 Grupului 14 de Lupt l ateptau undeva, acolo jos. Curnd o s vad din nou portavionul, o s simt din nou pista sub picioare. Doi ani lungi gndise puin altfel. Acum Magruder se ntorcea acas. Se ntreba cum era s fii din nou la bordul lui Jeff. Fusese n serviciul multor escadrile de-a lungul anilor, dar nicieri nu se simise ca n acea ultim curs la bordul portavionului n zilele fierbini ale confruntrii din Coreea de Nord i ale interveniei n rzboiul dintre India i Pakistan. Ca ef al escadrilei VF-95 Vipers, Magruder zburase cu Tomcat-ul su n nenumrate misiuni, realiznd un ir fr precedent de victorii n duelurile aeriene. Promovarea i numirea lui ntrun post la Pentagon devenise inevitabil. Erau treptele nor-

49

Combat Battle Group 14 - Grupului 14 de Lupt 30

male ntr-o carier aviatic. Dar asta nu-i uurase nicidecum tranziia. Reflectarea Lunii pe aripa unuia din cele dou avioane Intruder ale Zborului Mercury i atrase atenia. Era ceea ce piloii numesc Luna commander-ului, destul de strlucitoare ca s-i ajute pe piloii mai btrni, de regul acetia purtnd deja gradul de commander, s efectueze dificilele aterizri de noapte care necesitau o mai ascuit acuitate vizual. Magruder nu se gndise c el ar putea face parte din aceast categorie, pn n aceast sear. Necazul cu avionulcistern l fcuse dintr-o dat contient c nu mai era pilotul spirt Top Gun care venise pe Jefferson cu trei ani n urm. Trei ani pot fi o via pentru un pilot de lupt. Tot acum realiza c asta putea fi ultima lui ans de a mai rectiga viaa n mijlocul piloilor. i lungul drum fcut n aceast noapte pe deasupra oceanului i relev ct de mult nsemnau pentru el turboreactoarele tunnd i cerul nemrginit. Rentoarcerea pe Jefferson era doar o parte din ceea ce i dorea n aceast noapte. Portavionul era, desigur, deosebit, dar Magruder s-ar fi agat de oricare alt ans de a evada de la Washington. Ar fi zburat oriunde pentru a-i rectiga acest sentiment de libertate pe care l simea acum. Cei doi ani ct fusese nlnuit de pmnt nu-i diminuaser cu nimic bucuria de a urca ntr-un F-14 i de a strbate cerul. Bineneles c zburase deseori i n cei doi ani, dar nu era acelai lucru. Una era s faci numrul minim obligatoriu de ore de zbor sptmnal, i alta era s fii prins n programul zilnic de zbor de pe portavion. Se simise tot timpul legat de pmnt, legat de biroul acela de la Pentagon, pe care-l ura. Fuseser doi ani de iad... dar acum se sfrise. Acum se ntorsese acas, pe Jefferson. Ar fi fost poate cea mai fericit zi din viaa lui, dac numirea lui ar fi fost dictat de o alt conjunctur. Aparent minorul conflict de grani dintre Norvegia i Rusia luase proporii, transformndu-se ntr-un conflict armat.
31

Cu NATO care nu lua atitudine i cu Statele Unite care ezitau s intervin unilateral, criza era nc local, limitat la Scandinavia, dar totul se ndrepta ctre o schimbare n ru, i se prea c din nou Jefferson naviga n calea luptei. Zborul Mercury avea ca scop s transbordeze avioane pe portavion, pentru a le nlocui pe cele distruse n accidentul de pe pist survenit n urm cu o sptmn. De regul nu se proceda astfel dect n cazurile n care era absolut nevoie de aceste aparate. La fel cum erau nlocuite avioanele, erau nlocuii i oamenii. Acelai accident stupid l-a costat viaa pe adjunctul CAG, Isaac Greene. Cineva de la Washington trebuie s se fi gndit c CVW-2050 de pe portavion avea nevoie de un adjunct. i aa l-au numit pe Tombstone n acest post. Fusese o numire rapid, care nu-i lsase lui Tombstone prea mult timp de gndire. i, de altfel, era plcut s tie c cineva se gndise c el ar fi capabil s fac fa acestui post. Oricum, s-ar fi putut s fie o nou slujb plictisitoare de public relations. Eroul de la Wonsan i eroul luptelor din Oceanul Indian, era o pies important n eicherul politic al noului Preedinte al Americii. Acest prim democrat care ocupa Casa Alb de la Jimmy Carter ncoace, avea nevoie de orice atu, mai ales acum cnd ruii apreau din nou pe scena lumii, dornici de rzbunare. Inima i se strnse la acest gnd. Niciodat nu-i plcuse s fie tratat ca un erou, chiar dac, dup Coreea de Nord, se obinuise cu aceast idee. Dar postul de la Pentagon nu fusese dect un pretext pentru a fi la ndemna Preedintelui atunci cnd era nevoie de a aprea n public, de a depune mrturii n Congres i de a da interviuri. El se nscrisese la Marin ca s devin pilot i s zboare pe un avion de lupt, aa cum zburaser i tatl i unchiul su. Birocraia plictisitoare i scielile necesitate de public relations nu constituiau
50

CVW- carrier air wing Grupul de Aviaie Ambarcat pe portavion 32

scopul lui n via. Un avion de lupt strlucitor i cerul nesfrit era tot ce-i dorea Matthew Magruder. Dac cei care l-au numit pe Jefferson i-au nchipuit c o s revin s-i reia munca de PR, se nelau amarnic. El n-o s mai permit nimnui s-l pricopseasc vreodat cu o alt munc de rutin. Niciodat ! i jur el. Lumina Lunii czu din nou pe aripa Intruder-ului. Bombardierul glisase undeva spre dreapta ieind din formaie. Magruder i drese vocea i spuse n microfon: Mercury cinci-unu-unu ! Aici Mercury Leader ! Hai s ne strngem puin, locotenente ! Rspunsul fu ca o tresrire: Sorry, sir ! ncet, Intruder-ul reintr n formaie. Fusese un zbor lung i cei patru piloi erau obosii. Acesta fusese cel mai lung zbor pe care Magruder l fcuse n ultimii doi ani i-i imagin c nici ceilali trei nu erau mai bine antrenai. Fuseser reactivai din rezerv. Proveneau din diverse state i nu aveau nici pe departe practica piloilor de pe portavioane. Dou Tomcat i dou Intruder... i nc mai era nevoie de trei avioane. Accidentul de pe pista lui Jefferson produsese mari ncurcturi. Evident c nu asta era calea pe care i-ar fi dorit Tombstone s fie numit pe portavion, mai ales c adjunctul pe care l nlocuia i era prieten de mult vreme. Comandantul Isaac Jolly Greene Greene, supravieuise unei prbuiri n timpul operaiunilor Wonsan i jucase un rol cheie n Alpha Strike, care oprise rzboiul dintre India i Pakistan. Poate c n-a fost prea iubit de camarazii si, dar fusese un pilot de prima clas i un bun comandant de escadril, fiind renumit pentru fora i hotrrea sa. I-o luase nainte lui Magruder, atunci cnd acesta rvnea la postul de adjunct CAG. Dar, n ciuda propriei dezamgiri, Magruder se bucurase c Jolly Greene fusese cel numit. Prea de necrezut c brbatul acela mare i sarcastic s sfreasc ntr-un accident pe pist. Supravieuise unui uci33

gtor foc de triplu-A51 deasupra Wonsan-ului i apelor ngheate ale coastei coreene, ca s moar ntr-un avion (n care se afla doar ca observator, nu ca pilot) care alunec pe o pist ud. Scaunul de ejectare l azvrlise de pe portavion, dar elicopterele SAR52 nu l-au mai gsit nici dup ore ntregi de cutare. Nu aa ar fi vrut Magruder s se ntoarc acas. Acum clca pe urmele celui disprut, chiar dac lucrul acesta i plcea sau nu. Tombstone i alung gndurile i reveni la obligaiile imediate ale noului su post, acolo unde i era locul. Era singurul lucru care conta acum.

Triple A acronim militar (anti-aerian artilery) pentru artileria antiaerian 52 SAR - search and rescue cutare i salvare
51

34

CAPITOLUL 3 2325 Zulu - 21,25 Zone Time Tomcat 109, Mercury Flight Douzeci de mile de USS Thomas Jefferson Mercury unu-zero-nou ! Acum Charlie ! Tombstone confirm ordinul primit de pe Jefferson de a ncepe apropierea final. Ceilali din Zborul Mercury aterizaser deja n siguran, cu toate c unul din piloii de pe un Intruder aproape c ratase n ultimele cteva secunde. Cteva indicaii ale ofierului care semnaliza aterizarea evitaser prbuirea. Fusese o ncercare grea. Acel incident, care venea imediat dup situaia dramatic n care i fcuse alimentarea, putea pune pe gnduri un om ceva mai nclinat s cread n prevestiri. Tombstone nu era superstiios, dar zborul acesta ncepea s-i zdruncine optimismul. Acum doar Darkstar, avionul-cistern KA-6, care se ntorsese mpreun cu ei de la locul de ntlnire, mai rmsese n aer mpreun cu Tomcat-ul. O s continue s se roteasc pn cnd avionul lui Tombstone va ateriza; asta pentru eventualitatea c acesta ar mai avea nevoie s realimenteze, datorit mai multor ncercri nereuite de aterizare. Gndul la epopeea realimentrii l fcu pe Tombstone s se concentreze pentru a ateriza bine din prima. Reduse viteza la dou sute cincizeci de noduri, i anihil ncercrile computerului de bord de a extinde aripile avionului spre nainte, pn la poziia lor maxim53.

53

F-14 Tomcat are geometrie variabil 35

Conturul abia schiat al Tomcat-ului nu era vizibil n ntuneric, dar Tombstone, ca majoritatea piloilor, i fcea o mndrie din a reine aripile aparatului spre spate, astfel c la coborre avionul arta ca un vrf de lance. Un tnr de la Intercepia Radar numise aceast poziie aripa gtei, deoarece fcea ca Tomcat-ul s semene cu o gsc umflndu-se n pene cnd amerizeaz pe lac. Verific viteza i unghiul de coborre pe VDI54 din centrul tabloului de bord. Se concentr asupra indicatoarelor n form de cruce ale sistemului de ghidare, care indicau poziia lui Jefferson, urmrind n acelai timp i indicatoarele de vitez i direcia vntului. Nu-i plcea s zboare dirijat, dar era singura posibilitate de a ateriza noaptea pe un portavion. Marea i cerul se contopeau ntr-o peter neagr, fr contur. Fr puncte de reper, un pilot putea s-i piard repede orientarea, mai ales c nu putea aprecia nici distana, nici direcia. i atunci cnd zbori cu aproape trei sute de mile pe or, e de ajuns o confuzie de o clip, ca totul s se termine cu un dezastru. ntruct portavionul nu era dect un punct luminos ntrun ocean de ntuneric, sistemul electronic de ghidare era de nenlocuit. Odat ce reuea s fixeze cele dou cruci una peste cealalt, Tombstone trebuia s le menin precis n aceast poziie. Din fericire, Tomcat-ul i regla automat viteza de coborre, permindu-i pilotului s se concentreze asupra corectrii direciei i a unghiului de atac. Tomcat-ul mai fcu zece mile i jumtate n urmtoarele dou minute, cobornd cu dou mii de picioare pe minut. Magruder i concentr atenia asupra ecranului i ncerc s disting portavionul. Cnd mai avea doar zece mile aps butonul care aciona reductorul de turaii i viteza ncepu s se micoreze. Cele dou cruci erau centrate aproape n vrful ecranului, dar coVertical Display Indicator ecranul central al bordului pe care sunt afiate informaiile vitale
54

36

borau uor spre mijloc, n timp ce Tomcat-ul continua s se apropie de int. Dup nc trei mile ncepu coborrea, nc dependent de sistemul de ghidare automat. Era nevoie de experien ca s reueti o aterizare pe timp de noapte. Trebuia s tii precis ct s compensezi chiar i cea mai nensemnat deviere de la curs. Portavionul nu era o platform stabil, ci o int mictoare, plonjnd n vnt i n valuri cu peste douzeci de noduri. i vntul era doar unul din factorii care fceau Tomcatul s devieze. Corectarea devierii se fcea permanent, i cu ct avionul se afla mai aproape de portavion, cu att mai repede trebuia Tombstone s anticipeze comportamentul aparatului, astfel, nct s fac coreciile la timp. Aceti doi ani petrecui departe de viaa pe un portavion l cam ruginiser, dar pn la urm reflexele i revenir. Om i main lucrau ca o echip perfect rodat. nc dou mile ! spuse controlorul de zbor de pe Jefferson. Stnga unu, mai jos de direcia de alunecare ! Tombstone se corecta automat, aproape nainte de a auzi apelul prin radio. Cnd indicatorul mai arta doar o mil, i lu ochii de pe ecran i vzu portavionul. Era ca un dreptunghi delimitat de lumini albe i tiat n dou de o linie alb. Luminile portocalii de la pupa marcau prezena cablurilor de frnare la intrarea pe pista de aterizare. Ridic dreptunghiul indicatorului optic spre stnga luminilor albe. Acest indicator i ajuta pe piloi s estimeze nlimea i unghiul de acces, n timp ce efectuau coborrea pe pist. La aceast nlime, imaginea era nc neclar, ea urmnd s se clarifice pe msur ce avionul ar mai cobor, dar perceperea vizual a indicatorului nsemna c Magruder putea aduce Tomcat-ul jos. Mercury, unu-zero-nou ! spuse prin radio. Tomcat-ul coboar ! Patru virgul opt !

37

Aceste informaii certificau celor de pe Jefferson cine era el, ce fel de avion pilota, c vede indicatorul i c mai avea n rezervoare patru mii opt sute livre de combustibil. Vii bine ! spuse ofierul cu aterizarea. Pista e gata. Poziia e bun ! Ofierul cu aterizarea trebuia s dea pilotului care se apropia indicaii vizuale despre poziia lui relativ fa de punte. Dac centrul celor cinci lentile Fresnel era luminat, aeronava care se apropia era bine poziionat pe pista luminat. Dac una din lentilele de deasupra era aprins, nsemna c era prea sus, i era prea jos, dac una din lentilele de dedesubt strlucea. Dar, la distana de o mil, o gradaie a indicatorului nsemna zece metri, deci nu era mijlocul cel mai sigur de a judeca aterizarea. Tombstone meninu coborrea constant la cinci sute de picioare pe minut, bazndu-se pe indicaiile locotenentului cu aterizarea, care avea o experien vast i, n acelai timp, o perspectiv mai bun asupra pistei dect Magruder. ncearc s zbori mai jos ! continu locotenentul. Cei mai buni ofieri cu aterizarea erau cei care ddeau cele mai puine instruciuni. Dac Magruder ar grei ctui de puin aterizarea, astfel nct s devin un pericol real, tonul degajat i prietenos s-ar schimba. Acum vocea ofierului cu aterizarea era calm i conlucra cu pilotul, nu mpotriva lui. Dreptunghiul fcut de luminile albe ce delimitau pista de zbor era ca o gaur deschis n faa Tomcat-ului. n acest moment al aterizrii, piloii aveau senzaia c se afl totui prea sus. Dar nu era dect o iluzie. Tombstone se concentr. Din acest moment orice neregul putea duce la un dezastru. Dac crligul lui n-ar reui s agae mcar un cablu, sau dac roile n-ar atinge pista... La o jumtate de mil, Magruder vzu portavionul conturndu-se ca o apariie fantomatic. Abia acum putea folosi indiciile vizuale care i simplificau aterizarea. Un moment de uurare, i imediat realiz c n-avea de ce s se sim38

t uurat. n timp ce ultimele secunde ale apropierii se scurgeau, impresia c puntea era de fapt o gaur dreptunghiular se adncea. Coboar, Stoney ! nc puin ! spuse locotenentul, repede. Magruder i-l imagin gata s apese pe butonul din minile sale care ddea ordinul de ndeprtare, i care ar trimite Tomcat-ul n aer pentru o nou ncercare. Dar Tombstone nu se mai gndi la asta, cci excesul de corectare a traiectoriei putea duce la izbirea de pist. Patru cabluri de frnare erau ntinse de-a latul pistei i pentru o aterizare reuit trebuia s agi cel puin unul dintre ele. Aterizarea perfect era dac agai cablul numrul trei. Tombstone avea impresia c avionul e un pic cam prea sus. mpinse maneta pn la capt, dup procedura standard, astfel nct, dac ar rata aterizarea, Tomcat-ul s poat fi aeropurtat pn dincolo de pist. Dei se ntmpla destul de des s se rateze aterizarea pe timp de noapte, simi c roete de mnie i stinghereal numai la gndul sta. Tombstone Magruder, marele erou al aviaiei i proasptul adjunct al Comandantului General al Forelor Aeriene s rateze prima apropiere... Brusca deceleraie l lu prin surprindere, cci crligul din coad prinsese cablul numrul patru i Tomcat-ul se opinti, oprindu-se. Aterizare bun ! Aterizare bun ! auzi n cti. Acum se afla pe portavion.

39

2331 Zulu-21,31 Zone Time Tomcat-ul 204, Hound Flight Deasupra Atlanticului de Nord Al meu e ! Sunt n coada lui, compadre55 ! Ursul e la zero-patru-unu i hoinrete la optzeci i trei de mile. Zboar destul de jos, la nivelul punii. O sut, poate o sut cincizeci de picioare. Excelent, Malibu ! rspunse Batman. Apoi comut legtura: L-ai prins Tyrone ? Afirmativ ! rspunse Powers rspicat. Tnrul pilot prea decis s se comporte n aceast misiune ca la carte. Hei ! Tipul sta se strduiete s prind un val ceva mai nalt ! interveni Malibu. Dac mai coboar, o s pupe petii cu botul la al lui ! ncerc s scape de radarul nostru ! spuse Batman. i poate c ncearc s ne i determine s facem o baie ncercnd s dm de el. Ascult Tyrone, ruii se distreaz grozav cnd prind cte o comoar capitalist ca tine i reuesc s o fac s intre la ap ! Atenie la altitudine i fii calm, neles ? Roger56, Leader ! rspunse cellalt pilot. n cti se auzi Ofierul pentru Intercepii Radar (RIO) al lui Tyrone, locotenentul William EarsCavanaugh, spuse: L-am prins i eu pe bastard57 ! apoi scoase un chiot, i adug: N-ai grij, Batman. O s-l feresc pe puti de necazuri ! Conform practicii uzitate pe portavion, Cavanaugh, care era experimentat, fcea echip cu unul din bobocii escadrilei.
Tovarici- - ar fi fost mai n ton cu situaia (dar americanii i limbile stine) 56 Cod prin care se confirm 57 Cod care desemneaz avion-inamic
55

40

Batman l vzuse pe acest ofier n aciune n timpul programului de antrenament intensiv al Air Wing la NAS58 Fallon, n Nevada, nainte de a veni pe portavion. Ears era cel mai bun ofier radar, dar cteodat era cam pripit. ntrebarea e, pe tine cine o s te fereasc de necazuri ? spuse Batman, i fr s mai atepte rspuns, adug: Tango doi-cinci ! Aici Hound doi-zero-patru. l avem pe monitor. Mergem s aruncm o privire. Recepionat, doi-zero-patru ! veni rspunsul lui Hawkeye, care adug dup o scurt pauz: Avei grij de ROE59 , biei. Nu-i un rzboi n care se trage ! Nu nc ! murmur Batman. nc de la prima sa experien de lupt n Coreea de Nord, i pierduse ncrederea n limitele impuse de Regulile de Angajare. Aceste Reguli fuseser destinate s-i ajute pe piloi s evite declanarea unui incident internaional, n tensiunea generat de ntlnirea cu partea advers. Dar aceleai Reguli mai aveau i un efect paralizant asupra pilotului. Deseori, n luptele aeriene, primul care lanseaz racheta ctig lupta, pe cnd Regulile spun s nu deschizi focul dect atunci cnd eti atacat... n conflictele din trecut ale Statelor Unite cu libienii n Golful Sidra, de exemplu Regulile puteau fi uor respectate. Tehnica de lupt mult superioar de care dispuneau Statele Unite, a permis piloilor americani s supravieuiasc atacurilor libiene i s se ntoarc la baz legnnd din aripi. Dar asta nu mai era valabil n faa tehnicii de prim mn a ruilor. Dac ruii intenionau s ntreprind ceva, acesta putea fi ultimul zbor al lui Batman. Aceste gnduri negre i trecur o secund prin minte, dar de rspuns, rspunse conform regulamentului: Roger, Tango doi-cinci.
58 59

Naval air station baz a aviaiei ce aparine U.S.Navy Rules of engagement Regulamentul de angajare a luptei (aeriene) 41

Batman comand Tomcat-ului un picaj brusc i ncepu coborrea. Ursul zbura jos, dar ruii subestimaser capacitatea de supraveghere a radarelor americane. Norocul nostru cu Hawkeye, gndi Batman. Dac n-ar fi fost E-2C ruii ar fi putut s se apropie mult mai mult nainte de a fi detectai. Urii erau nvechii, dup standardele modeme, dar Ursul-D, pasre de recunoatere, era nc o ameninare serioas. i asta nu att din cauza arsenalului pe care l putea transporta, ct din cauza faptului c el putea ajuta sofisticaii Badgers60, sau Blackjacks61 s repereze navele americane fr a putea fi detectai. i un Badger narmat cu rachete putea s fac ravagii n Grupul de Lupt n cteva minute. Fiecare vntoare de Uri se desfura de parc ar fi fost real. i dac rapoartele din Norvegia erau adevrate, n seara aceasta pericolul era mai mare ca niciodat. Simi uriaa aeronav ruseasc, cu mult nainte de a o vedea. Vuietul asurzitor al celor patru turbopropulsoare Kuzneov fcea cerul s se cutremure ca de tunet. i ncord privirea ncercnd s zreasc ceva. Tally-ho62 ! Vechiul strigt de lupt al piloilor se auzi n casc. Vocea lui Tyrone tremura de emoie. La ora unsprezece63, Batman, i chiar deasupra apei ! Batman vzu o constelaie de lumini roii i verzi. Erau luminile de navigaie care marcau avionul rusesc. Un bec rou avertiza celelalte aparate pentru a evita coliziunea. Cel puin Ursul nu venea camuflat. i asta tot era ceva. Tango doi-cinci, Ogarul doi-zero-patru. l vedem pe bandit64 ! Acum ne apropiem !
Tupolev Tu-16 (n cod NATO - Badger) bombardier bimotor cu reacie Tupolev Tu-160 (n cod NATO - Blackjack) bombardier greu sovietic, supersonic cu geometrie variabil 62 Strigt/termen de atenionare a coechipierilor la descoperirea inamicului 63 Deci aflat n fa-stnga 64 Cod ce desemneaz avion-inamic (jargonul piloilor)
60 61

42

Doi-zero-patru, aici Domino ! Aceasta era vocea lui CAG, retransmis de Hawkeye de pe Jefferson. Luai-o uor, dar fcei-l pe biatul acela s neleag c nu e bine venit aici. Roger, Domino ! rspunse Batman. Tyrone, ine-te n spate i acopere-m. Stai la o mil n afar ! Roger ! veni laconic rspunsul. Powers se dovedea a fi de ajutor, pn la urm. Batman se ntoarse i se roti lene n jurul Ursului, travers curentul de aer fcut de avion i se plas alturi de el. Batman se lupta s-i controleze btile inimii i respiraia. Se afla la foarte mic distan de tunurile jumelate ruseti NR-2365 plasate n turela din coada bombardierului, i o simpl comand greit putea s transforme acest zbor de rutin n primele rafale ale celui de al treilea rzboi mondial. Amintete-i de Coreea ! l atenion Malibu. Probabil vor aprinde reflectorul de cutare. Atenionarea veni la timp. Un fascicul de lumin orbitoare izbucni din dispozitivul montat n coada avionului rusesc i nvlui carlinga Tomcat-ului. Batman i feri ochii i clipi des. Deseori, n ncletrile nocturne, ruii foloseau lumina de cutare luminndu-i propriul avion i cocarda. Asta ajuta s nu se greeasc n aprecierea distanelor i ferea de coliziuni accidentale. Dar Batman tiu c acum nu asta le era intenia. Lumina se oprise provocatoare pe carlinga Tomcat-ului. Identific emiteri din Big Bulge ! spuse Malibu. Big Bulge era numele codificat de NATO pentru dispozitivul radar de ochire a navelor, montat n umfltura aceea n form de lacrim de pe burta Ursului. Acest dispozitiv nu era de nici un folos n operaiunile aer-aer. El nu putea fi folosit dect pentru depistarea navelor de suprafa... i poate pentru a lansa rachete de la mare distan ctre ele.
65 Nudelman-Rikhter NR-23 tunuri fr recul, calibrul 23 mm, frecven de tragere 850 lovituri/min 43

Batman njur printre dini i se rostogoli ntr-o parte, mrind viteza pentru a iei din calea fasciculului de lumin. Readuse Tomcat-ul n spatele Ursului, dar ceva mai aproape ca nainte. Att de aproape nct vedea profilurile ntunecate ale piloilor din carling. i ei l vedeau. Ridic dou degete, apoi cinci, apoi opt, i n final strnse pumnul. Le semnaliza c vrea s le vorbeasc pe canalul 258,0. Era ceva obinuit n vntoarea de Uri. n trecut echipajele schimbau preri, i puneau ntrebri, i chiar glumeau. Dar singurul rspuns al ruilor fu o nou lumin de cutare. Chiar o fceau intenionat, ca s-l orbeasc, sau intenionau doar s fac fotografii ? Fotografiile fcute cu ocazia unor astfel de ntlniri, ajutau ambele pri s mai afle cte ceva despre avioanele pilotate de ceilali. Dar, de data aceasta, nu prea arta ca o edin de fotografiere. Cutau cu siguran s-l enerveze pe Batman pentru a ncorda situaia. Batman mpinse mana i trecu maneta de putere la diviziunea cinci. Tomcat-ul ni nainte i apoi brusc la stng, ajungnd exact n faa carlingii ruilor. i-l imagin pe pilotul rus manevrnd nnebunit comenzile pentru a evita coliziunea. De undeva, din subcontient, auzi mustrarea lui Tombstone. Risca prea mult. Reduse puterea i se roti din nou agresiv n jurul Ursului. Ai prins ceva Malibu ? Big Bulge funcioneaz nc ! rspunse ncordat RIO. i dispruse brusc toat morga lui de biat subire. Bine ! Batman comut radioul: Tyrone, d-i papagalului stuia ceva la care s se gndeasc. Eventual pune o rachet s-l caute, dar nu-i da drumul. R-roger ! Powers prea nervos i avea tot dreptul s fie. Dac ruii decideau c un atac devine iminent, nimeni nu-i putea spune ce avea de fcut. Batman zbura alturi de Urs i repet semnalul 258,0. De data aceasta rusul rspunse. O nclceal de rus i de englez stricat se revrs din aparatul de radio:
44

Stoi ! Stoi ! Ne streliaet ! Shoot not ! Trage nu ! OK ! Tyrone, oprete locarea radar ! ddu Batman instruciuni pe canalul rezervat formaiei de zbor. Apoi reveni pe 258,0 i le spuse ruilor: Ctre aeronava ruseasc ! Aici Hound Leader ! Sunt avionul de lng aripa voastr. Ai neles ? Terminat ! Hound Leader ! aici Zborul Varon. Locarea radar a rachetei voastre a fost o provocare. Protestez mpotriva acestui act de agresiune ! Terminat ! N-avei dect s protestai ! le rspunse Batman. Suntei rugai s revenii la cursul trei-zero-zero i s nchidei radarul de cutare, conform conveniilor internaionale. Ai neles ? Niet ! Nu dau americanii ordine avioanelor ruseti. Sau ai declarat cumva aceast zon, zon de exclusivitate ? Jefferson nu recursese nc la aceast msur. Pe timp de rzboi, sau n situaii de criz, o zon de exclusivitate nsemna o zon n care orice avion neautorizat era atacat fr somaie. Negativ, Zbor Varon. Dar avnd n vedere situaia actual, nu crezi c ar fi mai bine s evitm... incidentele neplcute ? Asta-i un amestec flagrant ! Batman schimb din nou frecvena: Mai caut-i o dat cu racheta, Tyrone. Ca s le aduci aminte ce risc. Roger, Leader. Tnrul pilot era tot ncordat, dar prea mai stpnit. L-am prins ! Zbor Varon ! Aici Hound Leader ! reveni Batman pe frecvena comun. V sugerez s ne urmai sfatul. Partenerul meu are mncrime la degete. Urm o pauz lung. Practic, Batman nu putea face nimic pentru a mpiedica Ursul s-i continue zborul. Numai cu preul declanrii unui incident. tia c ruii sunt la fel de

45

nervoi ca i ei. Era un joc mortal de-a cine-i mai fricos... i milioane de viei ar fi putut fi spulberate Vuietul motoarelor Ursului se ascui, n timp ce avionul acceler i ncepu s urce, deprtndu-se de locul de ntlnire. Big Bulge nu mai funcioneaz ! anun Malibu. Urmri virajul Ursului. Nu era nord-vest cum i sugerase el, ci est. Continund s zboare ncet ctre nord-est, Batman i frec vrful nasului. Erau chiar pe drumul de ntoarcere n Rusia. Fusese o misiune obinuit de recunoatere, sau fusese ndreptat n mod special mpotriva Grupului de Lupt ? Rspunsul la aceast ntrebare putea spune multe despre inteniile ruilor n actuala conjunctur.

46

CAPITOLUL 4 2345 Zulu - 21,45 Zone Time Admiral's quarters66, USS Thomas Jefferson Atlanticul de Nord Amiralul67 Douglas F. Tarrant ridic ochii de pe terminalul computerului atunci cnd auzi o btaie discret n u. Intr ! spuse el dnd SAVE scrisoarii ctre soia sa. Apoi nchise computerul i ridic privirea spre ceasul de deasupra biroului. Rmase surprins. Puini oameni de la bord bteau la ua lui la o asemenea or din noapte, chiar dac toi tiau c lucreaz pn trziu i doarme iepurete. Pe u intr comandantul portavionului Jefferson, cpitanul Jeremy Brandt, i i ceru scuze. Brandt era scund, voinic, i avea prul blond, foarte scurt, ce ncepuse s-i ncruneasc pe la tmple. Avea o fa de buldog, i un temperament pe msur. Pn acum nu mai lucraser mpreun, dar Tarrant nu auzise dect lucruri bune despre cpitan, i aceste lucruri bune se confirmaser n decursul lunii scurse de cnd colaborau. Era prima dat cnd Brandt comanda un portavion, nainte fusese comandant pe Tripoli i pe Kalamazoo, iar avnd referine deosebit de bune la dosarul profesional-personal fusese numit CAG pe Kennedy n 1993. Att de bine planificata carier a tuturor comandanilor de portavioane, preconiza ca cei mai buni s ajung n vrf, dar chiar i n aceast companie distins, Brandt se evidenia.

Biroul amiralului Rear Admiral (lower half) (amiral cu o stea) cel mai mic dintre cele 5 trepte ale gradului de amiral n US Navy
66 67

47

mi pare ru c v deranjez, dar comandantul Sykes tocmai a descifrat un mesaj de la CINCLANT68. Are Urgen Prioritar ! i-i ntinse un teanc de hrtii. Tarrant se ncrunt. Precis c teancul de hrtii, pe care i-l trimitea Departamentul de Comunicaii al navei, cuprindea rapoartele detaliate ale situaiei i ordinele pentru Grupul de Lupt, primite de la Comandantul ef al Flotei Atlantice. Iar faptul c purta codul Urgen Prioritar, nu putea nsemna dect un singur lucru. Intrm ! spuse cu voce tare. Trebuie s intrm n rzboi. Brandt ddu uor din cap: Asta-i i prerea mea, domnule. Se pare c bieii de la NCA 69 i-au micat n sfrit fundu i s-au decis s fac o micare. Tarrant i ridic ochii de pe teancul de hrtii i privi ntrebtor spre Brandt: Altceva ? Zborul Mercury a aterizat pe punte. Dou Tomcat, dou Intruder. Nu s-au completat toate golurile, dar este mai bine dect nimic. Bine ! zmbi Tarrant. Pariez c CAG e fericit. Da, domnule ! rspunse neutru Brandt. Toat lumea de la bord cunotea reputaia lui Stramaglia de a nu fi niciodat satisfcut. Am mai primit i confirmarea de la Hawkeye c Ursul pe care-l urmream i-a schimbat direcia dup ce a fost interceptat de Tomcat-urile noastre. Am s pretind c nu m-ai informat ! spuse Tarrant. Era un fel de rivalitate ntre Brandt, n funcia lui de cpitan de vas, i Stramaglia, n funcia de CO of the Air Wing. Teoretic erau egali sub comanda lui, dar s-ar fi considerat o
CINCLANT - Commander in Chief, Atlantic Command - Comandantul ef al Flotei Atlantice 69 National Command Authority
68

48

nclcare de protocol ca Brandt s raporteze evenimente ce intrau n ntregime n sarcina comandantului Stramaglia. Dar Tarrant era acum mai preocupat de informaia n sine, dect de proveniena ei. Dac mesajul de la CINCLANT era ceea ce credea el c este, avea nevoie de orice informaie, ct de mic, pe care putea pune mna n urmtoarele ore. Este n regul, cpitane ! Transmite Statului meu Major s se adune la Flag Plot70 ntr-o jumtate de or. Iar mine diminea la ora nou vreau o ntlnire cu ofierii superiori ai Grupului de Lupt, la bordul lui Jefferson, cpitanii i secunzii, precum i CAG mpreun cu oamenii lui. Aye, aye, sir ! rspunse Brandt formal. M ndoiesc ns c Wolfe i Colby vor reui s ajung la ntrunire. Wolfe i Colby erau comandanii celor dou submarine de atac Galveston i Bangor, ce intrau n componena CBG-14, i care erau poziionate cu mult naintea navelor de suprafa. i, oricum, nu era ceva obinuit s aduci ofierii submarinelor pentru a lua parte la o edin. O ntlnire fa n fa cu comandanii navelor din subordine nu era absolut necesar, dar Tarrant o pretindea ori de cte ori avea de transmis ordine importante. Estima mai bine msura oamenilor care trebuiau s le execute. Putea s le observe reaciile, s le asculte opiniile. n ciuda tehnicii ultramoderne, tot oamenii contau cel mai mult. Referitor la cei doi comandani de submarine, trebuia s se bazeze pe ndemnarea lor, fr s-i ntlneasc. Dar, dup cele cteva scurte ntlniri pe care le avusese cu cei doi comandani la nceputul misiunii, nu avea de ce s fie ngrijorat. Nu-i nimic ! O s le trimitem o copie a procesului verbal. Dar s ai grij s-i aduci pe toi ceilali la bord !

Puntea de control tactic i al navigaiei de la bordul navei amiral a flotilei


70

49

Aye, aye, sir ! repet cpitanul, i prsi cabina, nu nainte de a arunca o privire lung, inexpresiv, spre teancul de documente. Dup plecarea lui Brandt, Tarrant lu teancul de file i ncepu s le cerceteze. Era exact ceea ce bnuise el. Situaia din Norvegia nu mai era o problem regional. Miezul problemei era o veche revendicare de ape teritoriale ntre Norvegia i Rusia, ce data de pe vremea celui de al doilea rzboi mondial. Disputa privind trasarea exact a apelor teritoriale n Marea Barents, devenise peste noapte o problem acut. Manevrele militare ruseti, desfurate la grania norvegian, nu fcuser dect s ncordeze situaia, fr a schimba datele problemei. Lumea ntreag privea incapabil, sau nedorind s se amestece, atunci cnd izbucneau rzboaie n lume. Nau ajutat nici interveniile ambelor ri la Naiunile Unite i nici medierea Secretarului General al acestei organizaii. Preedintele rus i fcuse remarcat apariia pe scena lumii ca un diplomat al crui arm personal putea s acioneze acolo unde negociatorii se mpotmoleau. Cltoria sa la Oslo n misiune de negociere, creia i se fcuse mult publicitate, fusese condus din culise cu iretenia, specific ruseasc, de a prelua dezideratele statelor din Vest i de a le prezenta drept dorinele Rusiei de pace i bun nelegere. Tarrant era convins c intrarea n disput cu Norvegia fusese aranjat, crendu-i astfel Preedintelui rus posibilitatea de a produce unul din faimoasele sale miracole diplomatice, abtnd astfel atenia opiniei publice de la presiunea pe care Rusia o fcea asupra rebelilor din Kiev i Smolensk. Ruii nvaser multe trucuri i manevre de culise de la Gorbaciov i Eln. Apoi, n patru iunie, incredibilul se produse. n faa a zeci de milioane de telespectatori din lumea ntreag, o bomb pus n cldirea parlamentului norvegian explod n timp ce Preedintele rus i inea discursul anunnd aplanarea disputei.
50

Aceast aciune mpietri lumea. Nu numai armantul i modernul Preedinte rus pieri n explozie, dar, mpreun cu el, numeroase oficialiti guvernamentale i membri ai Stortinget 71 -ului. n doar cteva ore se desfurar ample demonstraii la Oslo i Bergen. Un val de disperare i anarhie prea s cuprind Norvegia. Reacia ruilor fu neateptat de rapid i de dur. Declarnd c acel complot i consecinele lui amenin direct stabilitatea n Rusia, conductorii rui i anunar intenia de a restaura ordinea, nainte ca situaia s se deterioreze i mai mult. Trupe ruseti i avioane de lupt invadar teritoriul norvegian chiar n ziua atentatului. Tarrant, care era pasionat de istorie, nu se putu abine s nu fac o paralel ntre evenimentele recente i un alt asasinat, pus la cale cu muli ani n urm, n oraul balcanic Sarajevo. Atunci rzboiul izbucnise abia la o lun de la moartea arhiducelui Ferdinand al Austriei, pe cnd acum lupta izbucnise doar n cteva ore. Ce alte deosebiri ar mai fi... sau ce alte asemnri ? Va fi Norvegia un nou Afganistan, sau motivul declanrii celui de al treilea rzboi mondial ? n seara aceasta criza se adncise i mai mult i lumea mai fcuse un pas spre rzboiul dintre superputeri. Cu zece ani n urm atacul ruilor asupra Norvegiei prea de neimaginat. Norvegia era un aliat sigur al NATO i, cu toate c trupele strine nu erau admise pe teritoriul norvegian pe timp de pace, planul de a le aduce acolo n timp record era bine pus la punct. Dar aerul de pace i de cooperare care urmase dup cderea Zidului Berlinului subminase ntregul mecanism al planurilor de aprare ale Occidentului. NATO era aproape inexistent dup luptele izbucnite ntre Grecia i Turcia i dup decizia Germaniei de a se retrage. Guvernul laburist al Marii Britanii stopa amestecul n afacerile statelor europene, precum i bugetul pentru aprare. Statele Unite, cu
71

Parlamentul bicameral norvegian 51

democraii controlnd, pentru prima dat n ultimele decenii, att Congresul ct i Executivul, se retrseser n propriul izolaionism. Convingerea c se va instaura multateptata mprie a pcii a dus la nchiderea celor mai multe baze militare din Europa, precum i la restrngerea personalului i instalaiilor n cele rmase. America ezitase cnd primele tancuri ruseti trecuser grania Norvegiei. Preedintele Connally fusese reticent n a interveni unilateral, prefernd s caute sprijin la Naiunile Unite, fie diplomatic, fie militar. Acum, la o sptmn dup izbucnirea conflictului, dduse, n sfrit, ordinul de aciune. Tarrant btea absent cu degetele n teancul de file. ntrzierea cu care sosea ordinul de a intra n lupt transforma o aciune iniial uoar ntr-una foarte dificil i, probabil, tardiv. Norvegia nu fusese n stare s opun acea rezisten ferm pe care toat lumea o atepta de la ea. Dei ambele ri fuseser mobilizate nainte de vizita Preedintelui rus la Oslo, norvegienii se concentraser mai ales asupra pregtirilor pentru tratative. Explozia care le mpuinase guvernul crease o uoar confuzie. Ruii, care erau ntr-o continu alert, au exploatat-o rapid. Intrarea lor n Norvegia s-a fcut dup modelul Air Land, a crui eficacitate o demonstraser americanii n timpul Operaiunii Desert Storm. Ruii i folosiser din plin capacitile aeropurtate, ncercuind i anihilnd grupurile de rezisten. Operaiunile marine desfurate de-a lungul vulnerabilei linii de coast norvegiene au fost un alt factor cheie al rapidei naintri a ruilor. Se prea c Norvegia va cdea mai nainte ca intervenia american s poat face ceva pentru a salva ara. Iar Grupul de Lupt pe care-l comanda el se afla chiar n mijlocul acestui infern. Se uit din nou la ceas. Era timpul s mearg la Flag Plot i s pun personalul n micare, transmindu-le ordinul de la Washington de a intra n lupt. Dar, mai nti, i spuse apsnd tasta terminalului, o s termin scrisoarea pentru
52

soie, pentru a fi expediat cu primul zbor. Amiralul Douglas F. Tarrant era pe deplin contient c putea fi ultima scrisoare pe care i-o trimitea.

2356 Zulu - 21,56 Zone Time Flight deck72, USS Thomas Jefferson Atlanticul de Nord Commander-ul Willis E. Grant i inea cu o mn apca i se grbea spre avioanele aliniate pe pista de zbor. n lumina alb a reflectoarelor preau nite apariii de comar, aa cum artau cu aripile strnse i rsucite n cele mai bizare poziii, pentru a ocupa ct mai puin loc. Intruder-ii aveau aripile strnse n sus, unindu-se deasupra centrului fuselajului; Viking-ii aveau cozile rsucite pe o parte i aripile sprijinite pe punte; Hawkeye avea aripile lipite de corp i radarul rotitor deasupra, umbr mictoare; toate artau ca nite animale preistorice pndind din umbr, gata s sar la atac. n jurul lor, munca obinuit de pe portavion continua. n timp ce privea la nite lucrtori de la ntreinere mbrcai n verde, era ct pe ce s fie lovit de un mgar73 ce remorca un avion pe punte. Apoi vzu Tomcat-ul nou sosit, tras alturi de celelalte avioane. n faa lui zri silueta nalt i impozant a lui Tombstone. Magruder, inndu-i casca sub bra, se aplecase s examineze roile din fa ale trenului de aterizare. Grant vzuse aterizarea dificil pe care o efectuase Tombstone i tia ce efect avea o astfel de aterizare asupra roilor. Era tipic pentru

Puntea/Pista de zbor mgar - n jargonul de pe portavion tractoarele galbene care tractau avioanele pe pist i n hangar.
72 73

53

Magruder s se intereseze de starea avionului su dup aterizare; era urmarea fireasc a numeroilor ani de zbor. Magruder i Grant petrecuser muli ani mpreun, nc de pe timpul colii de zbor. De-a lungul anilor, cei doi fuseser rivali cam n toate, dar o statornic prietenie se nfiripase ntre ei. Grant ctigase competiia pentru inima Juliei Wilson, dar Tombstone ctigase mult rvnita numire la Top Gun, nvingndu-l pe Grant n competiiile de onoare ale escadrilei. Tombstone era tot timpul cu un pas naintea lui Grant la promovri, fiind numit locotenent-commander, conductor al escadrilei VF-95 dup terminarea colii Top Gun. Dar aceasta nu a schimbat cu nimic relaiile dintre ei. Departe de a-l invidia pentru avansare, Grant se bucura pentru prietenul su. n secret se minuna totui c nu era el cel norocos. Dar, pe de alt parte, n-ar fi renunat la dragostea i fericirea pe care i-o oferea Julie, pentru toate gradele din lume. Poate din aceeai cauz exista n Magruder ceva fr odihn, mereu cuttor, ce nu se potolea niciodat, orict de mult ar fi obinut. S-au rentlnit n formaia Vipers, cnd Jefferson i desfurase forele n Pacific. Raidurile acelea i schimbaser pe amndoi pentru totdeauna. n timp ce Magruder i sporea numrul victoriilor deasupra Coreei de Nord, ncepnd s devin ceea ce se cheam un erou, Grant czuse n prima confruntare. Capturat de inamic, fusese aruncat ntr-o nchisoare, alturi de echipajul navei spion americane care declanase criza. Misiunea de recuperare lansat de Marin l eliberase mpreun cu ceilali, dar dup aceea Grant se schimbase. Fusese prea aproape de moarte ca s mai ia lucrurile uor. Mai ales n ceea ce privea relaia lui cu Julie. Singurul lucru care-l ajutase n perioada aceea de criz, fusese necontenita ncredere pe care Magruder o avusese n el. In confreria aviatorilor exista prea puin simpatie pentru cei care cedau sub tensiune, sau care artau chiar cea mai mic urm de slbiciune. Dar Magruder nu-i ntorsese spate54

le. i cnd se ntorsese din supliciu, Grant revenise la VF-95 tocmai la timp ca s zboare alturi de Tombstone deasupra Oceanului Indian. Se ndoia c va fi n stare vreodat s-i mulumeasc ndeajuns lui Tombstone. Grant iubea zborul, i acum, privind napoi, tia c nu i-ar fi iertat-o niciodat dac, ascultnd de primul impuls, ar fi renunat la zbor. Un ofier, mbrcat ntr-o vest maro sttea lng Magruder si ddea gnditor din cap la cele ce auzea. Ofierul radar de pe Tomcat, artnd dureros de tnr i de nesigur pe el, zbovi cteva minute uitndu-se timid la Tombstone, pn cnd, ntr-un trziu, porni spre insula74 portavionului. Dup ce termin inspecia, Tombstone se ndrept spre Grant, fr s-l vad lotui din cauza umbrei lsate de un avion. Grant pi n faa lui i spuse cu o voce sonor: Deputy CAG, Sir ! Escadrila Vipers v ureaz bun venit la bord ! Magruder se opri n loc surprins, apoi bucuria i cuprinse ntreaga fiin. Coyote ! exclam el folosind binecunoscuta porecl a lui Grant. S fiu al naibii, Coyote75, ce primire perfect ! Nu tiam c mai eti pe Jeff ! Mai sunt civa dintre noi, Matt ! i rspunse Grant zmbind. n ciuda celor mai bune intenii, pierduser legtura n ultimii doi ani. Magruder nu se prea grbea s rspund la scrisori, i Grant i imaginase cum renunase Tombstone s mai rspund la scrisori n faa maldrului de hroage zilnice. Chiar i Grant o lsase mai moale n ultimul timp. Era cam pe vremea cnd se nscuse Julie Marie.

insula - suprastructura portavionului Coiotul joc de cuvinte ntre numele celebrului personaj de desene animate Wil E. Coyote i numele pilotului Willis E. Grant
74 75

55

Batman i Malibu ar fi vrut s participe i ei la primirea ta, dar sunt plecai la o vntoare de Uri. Am crezut c te-am pierdut definitiv n cuca aia cu cinci laturi76 ! Zmbetul lui Magruder se topi: Cea mai mare greeal pe care am putut s-o fac, a fost atunci cnd m-am dus acolo. Dup raidul acela norocos a fi putut obine orice numire, dar eu am sfrit prin a aduna hrtii i a zmbi pentru publicitate. Era n vocea lui Tombstone o amrciune care nu-i plcu lui Coyote. Tombstone fusese ntotdeauna uor melancolic, dar acum era parc prea trist, de parc i-ar fi pierdut o parte din el i nu era prea sigur c va reui s i-o mai regseasc. Tombstone ridic din umeri i apoi ntreb: Ce face copilul ? Are aproape trei ani. Abia acum ncep teribilii doi ani. Julie spune c o s treac ea i prin asta. Sper s supravieuiasc i casa ! Cred c Julie nu-i mai ncape n piele de bucurie c ai plecat iar pe mare ! chicoti Magruder. Doar o tii pe Julie. Nu se plnge ea de asta ! rspunse Grant aruncndu-i o privire. Ce mai face Pamela ? Bine... cred ! rspunse Tombstone privind n alt parte. Noi... am cam rupt-o de vreo cteva luni. N-am mai vzut-o de atunci dect la televizor. mi pare ru ! spuse Coyote, simind ct de nepotrivite i erau cuvintele. Credeam c ai rezolvat problemele... i eu credeam. Se pare c m-am nelat ! i pe chipul lui Tombstone apru din nou expresia aceea ntunecat. Idila lui Tombstone cu Pamela Drake era genul de relaii dup care se ddeau n vnt scenaritii de la Hollywood. Pilotul supererou i frumoasa reporter de televiziune preau s fie fcui unul pentru altul. Grant chiar crezuse c prietenul su gsise n sfrit pe cineva cu care s se neleag. C n76

Pentagonul 56

tre ei doi era ceva la fel de puternic ca ntre el i Julie. Desigur avuseser loc i cteva incidente. Pamela se confruntase cu eterna problem cu care se confrunta fiecare soie de pilot, i anume pericolul la care acesta se expune. Iar faptul c fratele ei murise pe mare nu era de natur s netezeasc asperitile. l rug pe Magruder s renune la zbor, dar, pn la urm, Tombstone reui s-o fac s neleag ct de important era pentru el s zboare. Credeam c a neles ct de important este pentru mine s zbor, dar se pare c m-am nelat. Cu toate c renunase s m mai conving s devin pilot civil, continua s-mi spun c ar trebui s m folosesc de reputaia mea i s prind un post mai bun. nelegi, adic s intru n politic, sau ceva de genul acesta. M vezi pe mine pierzndu-mi timpul n campanii electorale ? mi pare ru ! repet la fel de inutil, Grant. Credeam c totul o s fie OK ! Mda i eu credeam la fel ! spuse Tombstone privind ntr-o parte. Apoi se ntoarse zmbind spre Coyote: dar dac Batman e la bord, poate c o s m nvee el cum s-o scot la capt cu femeile ! Amndoi izbucnir n rs. Batman era renumit la bordul portavionului pentru succesele sale de prin porturi n faa sexului slab. Acum, Batman avea i el limitele lui; nu era bun pentru o relaie de durat, i prin durat trebuie s nelegem ceva n jurul unei sptmni. Rsul lor avea totui ceva ncordat n el, i Coyote simi cum se ridic ntre ei un zid de neptruns. Vru s schimbe subiectul, dar, dup atta timp, nu mai era sigur dac va reui s mai gseasc ceva demn de interes: Dar unchiul tu ? ntreb el ezitnd. Ce mai face ? Bine, bine ! rspunse repede Magruder, agndu-se de noul subiect. Fusese o vreme cnd relaia sa de familie cu amiralul Thomas Magruder, era un subiect delicat, despre care nu-i
57

plcea s vorbeasc. Numai postura sa de erou l ajutase s scape de aceast uria umbr care plana asupra sa. n perioada n care amiralul comandase Grupul 14 de Lupt, Tombstone cam luase bobrnace de la cei care credeau c avansarea lui se datora mai mult unchiului dect calitilor sale. Trebuise s treac ceva timp pentru ca Magruder s demonstreze c doar el era vinovat de avansarea sa. A fost numit la Pentagon n Joint Operations Staff 77. Tocmai i ncepea activitatea cnd eu am fost numit aici. Este singurul Magruder pe care m bucur s-l tiu la Pentagon. O s le arate el, Btrnul, nu-i aa ? Ajunser la insula portavionului i ncepur s mearg pe nesfritele coridoare spre camera de pregtire (ready room), unde Magruder i putea lsa costumul de zbor nainte de ai nainta raportul ctre Divizia de ntreinere pentru nregistrarea de rutin dup fiecare zbor. Dar aproape uitasem ! Am avut grij de uniformele i de cazarea ta de ndat ce am auzit c vii. Totul e aranjat. Magruder prea ncntat: OK ! Ne-au bgat n avioane att de repede nct n-am mai avut timp s mpachetm. Eti un tip pe cinste, Willie ! Grant l privi. Cuvintele erau sincere, dar ct de mult se schimbaser amndoi n aceti ultimi doi ani. De parc abia acum l cunotea pe Matt Magruder. Erau bariere peste care nici vechea lor prietenie nu putea trece.

77

Statul Major al Operaiunilor Reunite 58

CAPITOLUL 5 Mari, 10 iunie, 1997 0552 Zulu - 05,52 Zone Time Fulcrum78 101, Misiunea de atac Letushiy Deasupra Sognefjorden, Norvegia Letushiy Leader ! Letushiy Leader ! Aici Kranetieli ! Activitate aerian inamic deasupra intei ! Acionai cu pruden ! Cpitanul de rangul doi Serghei Sergheivici Terekov verific radarul, dar nu vzu nici o urm a avionului inamic pe care i-l semnala avionul de avertizare An-74 care se nvrtea undeva mai departe spre nordul coastelor Norvegiei. Lipsa semnalelor radar nu-l mira, cci cele opt avioane MIG-29 D de atac la sol ale escadrilei sale erau la mai puin de cincizeci de metri deasupra apelor linitite ale fiordului. Linia ondulat a coastei i munii ecranau sistemul radar al MIG-urilor, dar, n acelai timp, le fereau i pe ele de radarul avioanelor de detectare norvegiene. Am neles, Kranetieli ! rspunse Terekov. Cer instruciuni ! O parte important a sistemului de pregtire al piloilor rui era s conlucreze strns cu controlorii din spate. La bordul lui Kranetieli controlorii prelucrau informaiile i le dirijau ctre celelalte uniti aeriene din zon. Primind informaii de la fiecare unitate aerian, ordinele lor puteau lua n consiMikoyan MiG-29 ( cod NATO -"Fulcrum") avion de vntoare rusesc, bimotor
78

59

derare fiecare aspect al situaiei. Terekov auzise c cei mai muli piloi din Occident, n special cei americani, luau singuri hotrri n asemenea momente. Se ntreba cum puteau comandanii lor s lase o att de mare responsabilitate n minile unor piloi att de tineri, care nu vedeau dect fragmentul lor redus din ansamblul luptei. Letushiy Leader ! Angajeaz avionul inamic la zero-treicinci, cu patru din aparatele tale de zbor. Continu misiunea dup planul stabilit ! Am neles ! Execut ordinul ! Terekov schimb frecvena i transmise ordinele necesare. Zmbi plin de satisfacie cnd cele patru MIG-uri nir din formaie. n cteva secunde vor fi pe ecranele radar ale aprrii norvegiene i vor distrage patrulele pe care le detectase avionul An-74. Asta va lsa cerul liber pentru misiunea de atac Volatile mpotriva aprrii norvegiene. n apropiere se vedeau stncile nalte n timp ce aparatele i continuau drumul spre est. n curnd va aprea i inta... Deodat, pe ecranul radarului su, aprur trei inte i cteva secunde mai trziu identific rapidele interceptoare F16 sclipind deasupra. nainte ca el s poat reaciona, dispruser. Prin radio se auzir primele strigte de atenionare i de angajare. Fu tentat s profite de situaie i s execute un luping pentru a-i surprinde din spate, n timp ce ei s-ar fi luptat cu restul escadrilei, dar rezist impulsului. Pentru moment, lupta aceea nu era treaba lui. Pe primul plan era misiunea. Undeva, dedesubt, o raz radar de cutare travers MIGul i Terekov simi cum i crete tensiunea auzind semnalul receptorului de avertizare radar de pe tabloul de comand. Aa se ntmpla de fiecare dat cnd aprea un potenial inamic. Se antrenase mult timp, nti n aviaia de asalt, apoi n cadrul aviaiei de rzboi a Flotei Marine. Participase la multe aciuni, dar nu trsese nici un foc la mnie. De fiecare dat cnd trecea prin astfel de momente se gndea la per60

spectivele luptei. Moarte sau glorie n serviciul Aviaiei Ruse i al Mamei Rusia. Acesta era crezul oricrui pilot rus. Astzi nu mai era nici o ndoial. n sfrit, momentul aciunii sosise. Terekov respir adnc, ncercnd s se calmeze. Fcea parte din elit, unul dintre puinii piloi rui care absolviser cursul de aterizare pe portavion, la Saki, n Crimeea, i i continuaser studiile pentru a deveni piloi navali. Acum avea nevoie de o judecat limpede, s nu se lase copleit de emoii, cci emoiile nu-l puteau duce dect la dezastru. SAM ! SAM ! Cpitanul locotenent Stepan Dimitriev strig mai nainte ca el s poat depista pe radar racheta duman. Era n legtur radio cu aparatul lui Dimitriev. Urc Stepan ! Urc ! strig Terekov. Cellalt MIG se desprinse din formaie i porni spre cerul deschis, dar racheta fu mai rapid. Ca ntr-o derulare cinematografic, Terekov zri proiectilul n spatele MIG-ului lui Dimitriev, dar era deja prea trziu. Avionul dispru, topinduse ntr-un fulger de flcri i pulbere. Am fost atacai cu o rachet SAM ! raport el comandantului. Unu-zero-ase este distrus. Continuai misiunea ! veni rspunsul rece. n timp ce se nclin spre stnga pentru a se alinia n vederea atacului final, Terekov se lupta s-i pstreze calmul. Ar fi trebuit ca bombardierele s fi curat zona mai devreme, dar, evident, norvegienii fuseser ndeajuns de detepi s in cteva din rachete ascunse de primul val de bombardament. Nu va fi aa de uor pe ct prea n cabina portavionului Saiuz. O nou alarm l fcu s-i priveasc aparatele. O alt rachet SAM. De data asta pe urmele lui. Instinctiv, mpinse nainte manetele, accelernd cele dou turboreactoare Isotov. Acceleraia l aps pe sptar, n timp ce trgea napoi de man. Avionul urc, nclinndu-se spre nord, ctre linia fiordului.

61

Sunetul alarmei se auzea n continuare. Aproape c simea racheta duman apropiindu-se de MIG. Cu o micare brusc i violent ndrept avionul pe o alt direcie i aps butonul care lansa pleava. Norul de pulbere va intersecta raza radar i va ncurca racheta pentru cteva secunde. Secunde de care el avea atta nevoie. Trecu cu carlinga pe lng lanul muntos n timp ce se avnta spre cer. Un fulger izbucni dedesubt. Racheta, nelat de pulbere, se izbi de un perete stncos i explod. Rsuflnd uurat, Terekov se ntoarse spre fiord i reduse viteza. Acum celelalte dou avioane se aflau naintea lui zburnd strns n formaie. Recunoscu inta dup fumul care se ridica de la un foc ce ardea n apropiere. Bombardierele ruseti provocaser lotui nite pagube, dar aerodromul norvegian de la Hermansverk mai funciona nc, precum i lunurile de coast de pe stncile vestice. Vd inta ! raport el. Atacai ! spuse controlorul. Unu-zero-cinci pe poziia tunurilor Bofors79. Cele dou avioane care rmn atac aerodromul. neles mesajul. Recomand o a doua misiune pentru a elimina aprarea care mai rmne dup atacul nostru. Notat. La atac ! Transmise ordinele i celorlali i privi cum locotenentul Dzhus i pregtea atacul asupra tunurilor de coast. Apoi fu prea ocupat ca s mai urmreasc celelalte avioane. MIG-ul cobor mturnd n trecerea spre aerodrom braul fiordului. Terekov identific un F-14 decolnd. Aps butonul selector i lans o rachet AA-8. Zgomotul din urechi i spuse c totul era pregtit i racheta care o zbughi prinse avionul norvegian nainte ca pilotul s aib vreo ans s reacioneze.
Tunuri antiaeriene calibrul 57 mm, 200 lovituri/min, controlate prin computer, producie suedez
79

62

n stnga lui un alt MIG i eliberase ncrctura de bombe i se ndeprta. Grbit, Terekov aps selectorul i i gsi inta, un tanc rmas neatins n captul ndeprtat al aerodromului. Prima bomb czu i Terekov nl aparatul turnd la maxim. Bomba explod ntr-o erupie masiv de flcri i fum negru. Terekov plan, scrutnd aerodromul pentru alte inte. Vzu un avion care scpase atacului. A doua bomb i gsi inta, dar, de data aceasta, el era deja departe, avntndu-se prea repede spre nalturi ca s mai poat evalua pagubele. O va face mai trziu echipa de avioane care lua fotografii. Acum prima lui datorie era s se alture escadrilei. n timp ce intra n formaie cu cele dou avioane vzu rmiele tunurilor Bofors. Fcuse treab bun. O s cntreasc greu n palmaresul escadrilei, i va arta bine i n balana Aviaiei Navale Ruse. Bineneles c bombardierele grele puteau face destule stricciuni, dar atacurile de scurt durat erau mai flexibile i mai capabile s ating scopurile cerute. Sognefjorden, la mai puin de o sut kilometri nord de ultimul centru major al rezistenei norvegiene de la Bergen, era una din cele cteva Zone Time poteniale de debarcare pentru forele amfibii ruseti. Controlul aerian i distrugerea artileriei de coast era prima condiie pentru reuita debarcrii. Campania din Norvegia n-ar menine niciodat ritmul necesar pentru obinerea victoriei finale, dac Rusia nu-i impunea o vitez mrit n deschiderea capului de pod. Occidentul reacionase cam lene pn acum, dar Rusia nu putea ctiga dac nu rmnea pe poziie. Terekov zmbi din nou, n timp ce-i conducea avionul spre zona de lupt. Cu bombele astea, vor avea prea puin de furc cu norvegienii. Se va ntoarce pe Saiuz, va realimenta, se va renarma i din nou n misiune. Se simea bine s tie c el i tovarii lui jucau un rol esenial n renaterea Rusiei ca superputere.
63

0915 Zulu - 07,15 Zone Time Officers' quarters80, USS Thomas Jefferson Atlanticul de Nord Tombstone rezistase tentaiei de a prelungi ntlnirea cu Coyote i chiar celei de a atepta s-l vad pe Batman i pe Malibu ntorcndu-se la bord. Avusese un zbor lung i era obosit. Trecuse prin formalitile de rigoare: hrogria i raportul ctre ofierul de serviciu din biroul CAG pentru a informa c se afl la bord. La o or dup aterizare era deja ntins n patul su. Dup un zbor de peste dou mii de mile i o aterizare dificil pe timp de noapte, credea c are dreptul s se odihneasc. Dar se prea c nu toi erau de aceeai prere. Hai flcu, sus ancora ! CAG e pe picior de rzboi ! Ca prin cea, auzea o voce cunoscut, dar nu era destul de treaz ca s o i recunoasc. Mna care i scutura umrul l sili s-i schimbe poziia, n dorina de a scpa de intrus. Dac mai ai nevoie de mna aceea, ar fi bine s-o iei de pe mine, bombni el, altfel i-o smulg din umr i te pocnesc cu ea de nu te vezi. sta-i Tombstone pe care-l tiu, spuse vocea n btaie de joc. Uite, i eu am muncit pn trziu, dar sta nu-i un motiv s-mi amenin prietenii ! Tombstone se ntoarse s vad cine-l chinuia. Wayne ? Dac asta-i una din blestematele tale de glume, biete, am s insist personal s se reintroduc pedeapsa cu munca la galere, doar pentru tine. Batman zmbi. i pentru tine ! spuse vesel. Dar jur c nu-s vinovat ! E edin la nivel nalt n dimineaa asta i CAG vrea s te vad

80

Cabinele ofierilor (piloilor) 64

acolo. Dar vrea s te ntlneasc mai nti n biroul lui. L-am auzit betelindu-l pe Owens i am cobort s te salvez. Tombstone se frec la ochi i-i puse picioarele pe podea. E cam dat naibii CAG, nu ? Nu tii ? Batman se uit chior la el. E Stinger 81 Stramaglia ! Magruder clipi, reacionnd mai ncet la auzirea numelui. Nu avusese prea mult timp la dispoziie pentru noua lui numire. Despre predecesorul su tia destule, dar, cu cteva excepii, tia prea puine despre cei de la bordul lui Jefferson. Dar de numele lui Stinger Stramaglia auzise. Foarte puini absolveni de la Top Gun nu-l cunoteau. Glumeti ! Ce face Btrnul aici ? Cpitanul Joseph Stramaglia era o legend vie la Top Gun. Unul din cei mai buni studeni care absolviser programul de antrenament. Dup absolvire rmsese acolo ca instructor de zbor. El conducea echipa avioanelor agresoare, pe care studenii i cizelau miestria n sptmni ntregi de dueluri aeriene. n loc de patru-cinci ani, ct preda n mod normal un profesor la Top Gun, Stramaglia rmsese acolo opt. Se spunea c n tot acest timp, nu fusese nvins niciodat ntr-o dogfight82. Bineneles c nici Matt Magruder nu reuise s-l nving ct timp a studiat acolo. El e ! spuse Batman. Tocmai plecase de la Miramar cnd am ajuns eu acolo. Dar am vzut fotografiile i am auzit nite poveti despre el, care nu-mi venea s cred c sunt adevrate, pn cnd am ajuns s-l cunosc personal. Da, e dat naibii ! continu Magruder. Dat naibii ? Mai bine-l porecleau Pit Bull83. Pe lng el Jolly Greene era un sfnt !

FIM-92 Stinger lansator portabil de rachete sol-aer (aluzie la statura & autoritatea lui CAG) 82 Duelurile aeriene ntre avioanele de vntoare 83 Ras de cini deosebit de agresivi, antrenai pentru lupte
81

65

Tombstone se ndrept spre dulapul n care i pusese lucrurile, n timp ce se mbrca, se gndea la Stramaglia, la renumele lui ca om aspru i la felul n care l ndrumase la Top Gun, i n aer i pe pmnt. Dac-l avea pe omul acela ca superior, viaa lui pe Jefferson va fi grea, sau plin de satisfacii ? Tombstone nu cunotea rspunsul la aceast ntrebare. Cu siguran c nu va fi monoton, de asta era sigur. Batman continua s vorbeasc, fr s-i dea seama c gndurile lui Tombstone hoinreau n alt parte. Hei, Stoney, spuse n timp ce Magruder i trecea aparatul de ras pe fa, ar fi trebuit s vezi zidurile de la Fightertown84 ! Erau attea afie cu numele tu, nct a trebuit s ridice o arip nou ca s le lipeasc pe toate. Tombstone rse. Tradiia cerea ca succesele luptelor aeraer ale ofierilor de la Top Gun s fie afiate ntr-un loc anume, n raidurile sale, dup ce terminase cursurile de la Top Gun, Magruder repurtase un ir lung de succese mpotriva Coreei de Nord, Chinei i a Forelor Aeriene Indiene. Dar tu ? Doar ai avut i tu partea ta, Batman ! Asta le-am spus i eu, dar eu nu eram absolvent pe vremea aceea. Plecar mpreun pe coridoarele nesfrite, ce semnau intre ele, spre sectorul ofierilor din personalul Air Wing. Magruder paea cu atenie peste pragul nalt, n timp ce vocea lui Coyote intona solemn: Pzea ! Apare eroul cuceritor ! Noul comandant al escadrilei Vipers sttea la o mas alturi. Malibu se tolnise pe un scaun de parc sttea la plaj. Pariez c nu credeai c o s fim aici, nu-i aa Stoney ? ntreb Batman. Magruder rspunse rznd: La naiba, nu ! Sub nici o form ! Dar, oricum, n-aveau cum s-i despart pe cei trei muchetari.
84

NAS Miramar TopGun 66

Mulumesc amice, dar cred c tiu cnd lumea nu mai are nevoie de mine, spuse Malibu. Credeam c ai scpat pn acum de fraierul sta, art zmbind spre Batman. Hei, vezi c te iei de cel mai bun prieten al meu ! i-o ntoarse surznd Malibu. O voce aspr le tie rsul: Magruder, dac ai terminat acolo, mic-i fundul n biroul meu, acum ! i tu Wayne, mai bine i-ai termina raportul despre vntoarea aia de Uri i l-ai pune pe biroul meu. Tombstone se ntoarse i se pomeni nas n nas cu Stramaglia. Omul era scund, dar cu o prestan care i domina pe cei din jur. n gur inea una din faimoasele sale igri, neaprins. Siramaglia folosea aceste igri ca arttoare i chiar ca modele improvizate de avioane cnd demonstra tactici de zbor, dar nu le fuma niciodat. Aye, aye, Sir ! rspunser la unison. Magruder l urm n biroul su. Ia loc ! l invit Stramaglia artndu-i un scaun cu igara. Magruder se aez puin stnjenit de purtarea efului. Deci aa, continu Stramaglia aezndu-se la biroul su. Faimosul comandant Magruder se ntoarce. l fix cu o atenie sporit, apoi continu: eu am nevoie de un adjunct care s m ajute la aceast Air Wing, cu eficien maxim n urmtoarele luni. Am nceput prost, cu pierderi de avioane, oameni mori, i toate dintr-un accident stupid. Iar acum, cu ncurctura asta din Norvegia, nu tim exact ce se va ntmpla. Deci, nelegi c am nevoie de un ajutor de ndejde. i n schimb nu am parte dect de un afurisit de erou. De eroi am eu nevoie domnule Magruder ? Mie mi plac oamenii valoroi, de ndejde, competeni, care fac treab bun, care nu simt nevoia s-i menin n permanen aura strlucitoare. M nelegi, comandante ?
67

Domnule, mi permitei s v vorbesc deschis ? Stramaglia ncuviin din cap, cu un gest aproape nervos. Cu tot respectul datorat, domnule, nu eu am cerut s fiu tratat ca un erou. i nu-i cinstit s m judecai aa nainte de a-mi da o ans de a v dovedi cum mi ndeplinesc datoria. Asta-i tot ce ai de spus ? Da, domnule ! rspunse Magruder, simindu-se din nou ca pe vremea studeniei. Bine. Pentru c ai absolut dreptate. Stramaglia zmbi uor. Voiam doar s tii cum stau lucrurile. La bord sunt civa dintre vechii ti colegi, dup cum ai vzut. Dar tot aici sunt i foarte muli boboci care nu te-au cunoscut pn acum, dar care viseaz deja s fie exact ca tine cnd li se va ivi ocazia. Va trebui s te strduieti ca n timp s treci peste condiia de erou, dac vrei s fii un membru eficient al echipei mele. neles ? Da, domnule ! Se prea c Stramaglia nu se schimbase prea mult. Era la fel de dur i de aspru, dar deschis i cinstit, ceea ce conta cel mai mult, la urma urmei. Bine. Vd c ai stof de adjunct CAG, comandante, aa cum am crezut c ai stof de aviator. Nu m-ai dezamgit pn acum, aa c ai grij s n-o faci nici de acum ncolo. Voi face tot ce-mi st n putin, domnule ! rspunse Magruder ncet. S ai grij s faci ! Cnd voi termina cu tine, comandante, vei ti tot ce se poate ti despre o air wing. Nu doar luptele, totul ! Stramaglia se opri un moment, apoi continu: E drept c sunt cam demodat i am cteva lucruri la care in. Dup cum tii, piloii de pe portavion piloteaz doar dou tipuri de avioane. Tu, ca adjunct al meu, trebuie s cunoti mai multe. n dosarul tu scrie c ai trecut cam prin toate, aa-i ?

68

Aripi fixe da, domnule, spuse Tombstone. Dar nu i pe elicoptere. Bine. De-acum te vei apropia cu dragoste de S-3 i A-6. Acestea sunt psrile pe care le cerceta predecesorul tu. Poi zbura cu ele ca pilot sau ca nsoitor, cum vrei. Dar pn nui spun eu altfel, s te concentrezi numai pe aceste dou aparate i pe nimic altceva ! Ai neles ? n sinea lui, Tombstone fierbea. Zburase ocazional pe tot felul de avioane, dar mai nainte de toate el era pilot de Tomcat. Iar acum Stramaglia l ndeprta de munca pe care o iubea att ! Era din nou ca la Washington. Dar de data aceasta, viaa dup care tnjea se afla la doi pai, ispitindu-l. Am neles, domnule ! spuse el atent s-i menin un ton neutru. Dar pe Stramaglia nu-l puteai pcli att de uor. Nu eti prea ncntat, nu-i aa Magruder ? Nici nu m ateptam s fii, dar adjuncii CAG poart afurisita asta de rspundere. Tu eti mna mea dreapt, i m atept ca adjunctul meu s tie tot ce e de tiut despre conducerea Air Wing, pentru c dac eu dau ortul popii, tu trebuie s preiei comanda. Trebuie s nvei i ce face restul Air Wing. Experien n pilotarea Tomcat-ului nu mai ai nevoie s ctigi, cci ai cam epuizat subiectul. Aa c ai s te ocupi de ceea ce trebuie s nvei: vntoarea de submarine, zboruri de bombardament... Ne ntoarcem la coal, biete, ca-n vremurile de la Miramar. Da, domnule ! ncuvin Magruder. nelegea ce voia btrnul, dar asta nu-l mpiedica s fie necjit c era ndeprtat de lng escadrila Tomcat. Stramaglia i privi ceasul care ncepuse s emit semnale de avertizare i spuse: Amiralul Tarrant ne convoac la o edin n dimineaa asta, cu toi ofierii superiori ai Grupului de Lupt. Inclusiv personalul CAG. S mergem ! Se ridic i se opri n faa lui

69

Magruder: Pentru Dumnezeu ! Nu te mai purta de parc ai fi dus la spnzurtoare ! Nu muc, biete. Nu prea tare, cred. Magruder se sili s zmbeasc i se ridic, urmndu-l pe Stramaglia.

70

CAPITOLUL 6 Mari, 10 iunie, 1997 1055 Zulu - 08,55 Zone Time CVIC, USS Thomas Jefferson Atlanticul de Nord Camera se numea Civic, de la CVIC - Carrier Intelligence Center (Centrul de Informaii al Portavionului). Lui Stramaglia i se prea c aduce mai mult a sal de lectur, dect a Centru de Informaii pe un portavion modem. Pe perei erau expuse scene celebre din istoria U.S. Navy, iar pe peretele din spatele lui se afla un tablou nfindu-l pe Jefferson. n spatele podiumului se afla un ecran de proiecie, iar n mijlocul camerei, scaune pliante metalice. Jumtate din ele erau ocupate de ofieri superiori din Grupul 14 de Lupt. Civa, care nc nu se aezaser, se ndreptau acum spre locurile lor. Stramaglia l zri pe locotenentul comandant Arthur Lee, ofierul cu Informaiile al Air Wing, intrnd pe ua de lng podium. Flutur mna pentru a-i atrage atenia i, dnd din cap, ofierul se ndrept spre el. Stramaglia privi spre locotenentul comandant David Owens. Cu faa lui proaspt i binevoitoare, prea prea tnr pentru gradul su. Din dosarul lui rezulta c era bine pregtit, dar fr prea mult experien, ceea ce nu-i convenea lui Stramaglia. n timp, Owens s-ar fi putut dovedi util, dar acum nu-i inspira prea mult ncredere. Aceste motive atrnaser n balan cnd, imediat dup moartea lui Greene, trebuise s se decid asupra viitorului adjunct. La Miramar, Stramaglia l remarcase pe Magruder i-i prezisese c va
71

ajunge departe. Magruder avea o gndire matur, nelsnduse prad tentaiei de a face cascadorie, aa cum se ntmpla cu majoritatea piloilor de lupt, dar, n acelai timp, tia i cnd s se lase stpnit de instincte. Cariera lui, nceput la Top Gun, mersese mult mai departe dect se ateptase Stramaglia. Tot ce avea de fcut acum Magruder era s se ataeze de noul su post, tot aa cum se ataase de zbor. i astfel va fi un candidat sigur pentru postul de CAG, i poate chiar de comandant al portavionului. Dar lucrul acesta n-am s mai apuc s-l vd. Gndul i ls un gust amar. Opt ani de zile i instruise pe cei mai buni dintre cei mai buni piloi americani. Totul ncepuse ca un privilegiu, o onoare recunoscut pentru excelentele sale performane. i de fiecare dat cnd se prezenta la un examen pentru un alt post, se gsea cineva care s fac apel la datorie, mndrie sau vanitate ca s-l mai in un timp ca instructor. nainte s-i dea seama, trecuser opt ani, i odat cu ei cele mai bune anse de a face carier. Nu luase parte nici la operaiunea Desert Storm, dei F-14 nu prea au avut aciuni deasupra Iraq-ului. Dar, n timp ce el i antrena pe alii, Magruder devenea cel mai proaspt erou-pilot american. Pentru Stramaglia acum era prea trziu. Ajunsese, n fine, la comanda unei Air Wing, trgnd o grmad de sfori. Dar ansele de a urca pe o treapt mai nalt se topiser. Grila Marinei pentru promovarea ofierilor n posturi de comand devenea din ce n ce mai rigid. n ultima vreme, n ciuda condiiilor grele de promovare, erau de douzeci de ori mai muli candidai de marc pentru fiecare post. n special pentru portavioane. Dup paisprezece ani petrecui sub arme, chiar i ansa de a primi comanda unei NAS era aproape nul. Prea btrn ca s zboare, dar fr performane deosebite care s-l fac s avanseze, Stramaglia tia c i vars amarul n relaiile sale cu subalternii, n special cu Magruder. Dar aa era n via, nu prea cinstit uneori...
72

Lee se aez lng el: Se pare c-i groas chestia, nu-i aa ? Perspectivele preau s-l emoioneze. Ai auzit tirile de diminea ? Da, spuse scurt Stramaglia. Ambele posturi TV de pe Jefferson transmiteau programe noi, un amestec de informaii de la bord i veti din lumea ntreag, culese prin satelit. Eu nu. Ce s-a ntmplat ? ntreb Magruder. Lee se uit la el. Tu trebuie s fii cpitanul Magruder, spuse ntinzndui mina. Eu sunt Lee, Arthur Lee. De la Informaii. Am auzit o groaz de lucruri despre tine. i multe chiar bune. Zmbir n timp ce-i strngeau minile. Naiunile Unite au votat asear. Doisprezece la doi, China se abine. i n-a prea meritat din cauza veto-ului rusesc, continu trist Magruder. Aa ne trebuie dac lsm bieii ri s aib drept de veto, spuse Owens. Stramaglia nu se amesteca n conversaie, dar tia ce simt ceilali. n timp ce ruii distrugeau aprarea norvegian, Preedintele Connally ntrzia reacia american pn cnd Naiunile Unite vor putea aciona. Parc nvase toate leciile greite din conflictul cu Iraq-ul, n care America mobilizase suportul Naiunilor Unite numai dup ce a garantat ajutorul pentru Arabia Saudit. Rezoluia 728, chemarea la o soluie panic i condamnarea Rusiei pentru agresiunea din Scandinavia nu a dus nicieri. Aproape o sptmn de timp preios fusese pierdut. Connally putea declara acum c a epuizat toate mijloacele panice de rezolvare a conflictului i s treac la un rspuns armat, dar ntre timp se putea s fi dat ruilor rgazul de care aveau nevoie pentru a cuceri Norvegia. De aproape un deceniu, Stramaglia se purta ca un dinozaur cnd era vorba de rui. Bobocii cu sngele fierbinte de la Miramar se bucurau c urmtoarele conflicte vor urma modelul stabilit n operaiunea Furtun n Deert: opozani mici, fr stil, nfruntnd superioritatea tehnic aerian american.
73

Dar Joseph Stramaglia nu-i scosese niciodat din calcul, cu adevrat, pe rui, nici chiar cnd Eln fusese ales conductor al Federaiei Ruse. Existau prea multe necunoscute, prea multe fraciuni, cum ar fi conservatorii din armat, despre care auzise Stramaglia. i, de fapt, se pare c avusese dreptate. 1100 Zulu - 09,00 Zone Time CVIC, USS Thomas Jefferson Atlanticul de Nord Attention on deck85 ! strig un tnr ofier n timp ce amiralul Tarrant pi n ncpere. Toi se ridicar n picioare. Luai loc, spuse repede, ndreptndu-se spre podium, de unde trecu n revist mulimea de ofieri. l vzu pe Stramaglia i pe ceilali ofieri ai Air Wing de pe Jefferson n captul camerei. Cea mai mare parte a puterii Grupului de Lupt era dat de grupul aerian al portavionului i rolul celor aflai aici era crucial n urmtoarele zile. Tarrant spera c erau gata s rspund provocrii. Stramaglia avea o reputaie bun, ns nu mai fusese pe mare de vreo zece ani. Oare mai era la fel de bun ? Mai era i cpitanul Vic Gates, de pe crucitorul Shiloh. Se vedea c nu-i n apele lui. Nava sa, cu puternicele sale sisteme radar i rachetele defensive (AEGIS), era un pilon de baz n eventualitatea c ar fi trebuit s fac fa unui atac. n urm cu doi ani, n Oceanul Indian, Jefferson cptase o avariere minor, dar Shiloh fusese grav avariat. Poate la asta se gndea acum Gates.

85

Ateniune ! comand la apariia unui ofier cu grad superior 74

Toi aveau partea lor n acest joc. Navele Lawrence Kearny i John A. Winslow; cele trei fregate: Gridley, Esek Hopkins i Stephen Decatur i cele dou submarine clasa 688 Galveston i Bangor. Un Grup de Lupt nu este doar un simplu portavion. Este o for echilibrat n care fiecare nav, fiecare avion i fiecare om i are rolul su. Tarrant tui i pi n spatele pupitrului. Era timpul s-i anune. Domnilor, ncepu formal, cu toii tim ce se ntmpl n Norvegia. De aproape o sptmn urmrim invazia rus i sunt sigur c v-ai ntrebat ce au de gnd s fac Statele Unite. Ultimele ntmplri au conturat drumul de urmat. Am primit ordine de la CINCLANT azi-noapte i sunt sigur c toi suntei interesai. Commander Aiken, vrei s ne reaminteti situaia existent ? Commander-ul Paul Aiken era eful diviziei OZ, secia Informaii al Departamentului Operaiuni de pe Jefferson. Scund, precis i cu o fa ce nu trda nici o emoie, Aiken rspundea de coordonarea tuturor informaiilor strnse printr-o varietate de mijloace, fcndu-le disponibile pentru comanda portavionului. Avans spre podium purtnd un teanc de hrtii sub bra. Luminile se stinser i proiectorul ncepu s prezinte imagini. Situaia din Scandinavia s-a desfurat, cinstit vorbind, ntr-o manier neateptat, ncepu Aiken n timp ce pe ecran apru o hart a Norvegiei. n timpul Rzboiului Rece se spunea c orice atac asupra Norvegiei poate fi ntrziat de forele locale ca s permit un sprijin NATO nainte ca ruii s fac vreo cucerire teritorial. ntreaga aprare a rii se baza pe aceast afirmaie. Se uit pe notie nainte de a continua. Norvegienii i-au fcut o tradiie din a nu se amesteca n conflictele europene i s-au mpotrivit, o vreme, s intre n NATO. Totui experiena ocupaiei naziste din al doilea rzboi mondial le-a artat ct este de necesar s caute protecie la marile puteri. n nordul Norvegiei se afl punctele cele mai
75

apropiate de bazele flotei ruseti de nord, n zona Mrii Barents i a Mrii Albe, i asta a transformat ara att ntr-un punct strategic pentru rui ct i ntr-unul de maxim importan pentru Occident. Avioanele din bazele aeriene norvegiene se pot juca cu navele flotei ruse i n plus pot proteja propriile noastre nave s fac incursiuni n apele lor. Flota ruseasc de nord mai include i grosul puterii balistice de pe submarine, a crei aprare reprezint prioritatea aviaiei ruse. n cazul unei angajri NATO, ruii vor cuta s neutralizeze Norvegia ca parte a unui rzboi mai extins n Europa. Aiken se opri s soarb o nghiitur din pahar. n acest caz, totui, izbucnirea ostilitilor n Scandinavia nu pare a fi parte a unui rzboi mai mare, ba, mai degrab, un sfrit al lui. Drept rezultat, ruii au concentrat n zon o for de atac mult mai mare dect ne-am imaginat noi n planurile din vremea Rzboiului Rece. Grandoarea operaiilor Spetsnaz86 i alte elemente mai puin vizibile sunt la un nivel care ne-a luat prin surprindere. nseamn c le-au plnuit de mult, n ascuns ? ntreb James Tennyson, comandantul lui Lawrence Kearny, o namil de om a crui nfiare dur ascundea o inteligen surprinztoare. Cu siguran asta sugereaz, rspunse Aiken atent. Dar sursele noastre de spionaj n-au reuit s confirme aceast teorie. Dac ruii au intenionat s provoace un conflict n zon, asta pare un motiv destul de serios pentru ca Preedintele lor s negocieze o nelegere... Numai dac nu-i un caz extrem al nclcrii cooperrii ntre prile politice i militare ale guvernului. Exist tentaia de a considera asasinatul ca fiind opera KGB-ului, destinat s creeze un pretext pentru invazie i, n acelai timp, s ndeprteze reforma liberal,

Spetsnaz ( ) termen sub care sunt cunoscute trupele de elit ruseti


86

76

care altfel le-ar fi stat n cale. Dar fr alte fapte la dispoziia noastr, rmne doar o atractiv, dar inconsistent, teorie. O teorie, se gndi Tarrant, dar care potrivea lucrurile al naibii de bine. Lupta conservatorilor militari i KGB mpotriva reformitilor transformase guvernul federaiei n ceva precar i instabil. Preedintele ncepuse prin a fi doar o ppu n minile conservatorilor militari care restabiliser autoritatea central. Mai trziu, se desprinsese de ei, fiind deseori n opoziie direct cu interesele militare. Acum c nu mai era, se prea c ruii vorbeau din nou doar cu o singur voce. i era vechea voce, a lui Stalin i Hruciov, att de cunoscut, vocea agresiunii. Tarrant se uit din nou la Aiken, care continua s-i expun datele. Fcnd abstracie de inteniile ruilor, trebuie s acceptm realitatea situaiei din Scandinavia. Domnilor, trupele ruseti au invadat deja o mare parte din Finlanda. Guvernul de la Helsinki a protestat mai mult simbolic i a capitulat acum patru zile. i cu Norvegia se va ntmpla acelai lucru n scurt timp dac nu i se acord ajutor substanial. Acest ajutor, din pcate se va materializa foarte greu. NATO abia de mai exist, acum cnd rile Comunitii Europene sunt mai interesate n negocieri dect n a adopta poziii ferme. Circul zvonul c guvernul laburist va pierde votul de ncredere n Marea Britanie, dar i aa vor avea nevoie de timp ca s se mobilizeze. Iar n Statele Unite, tim cu toii cum stau lucrurile din cauza politicii. Harta de pe ecranul din spatele su se schimb. Ceea ce ne intereseaz acum pe noi este situaia militar din Norvegia. Trupele ruseti au trecut grania n primele ore ale dimineii de 5 iunie. Nu uitai prezena forelor de comando n numr foarte mare, deoarece au avut un impact hotrtor n desfurarea campaniei pn acum. Atacul a fost deschis de dou divizii de infanterie, 45 i 54. Acestea au urmat direciile de avansare pe care noi tiam c-o s le folo77

seasc. Divizia 54, violnd neutralitatea finlandez, i-a croit drum n spatele principalelor linii de aprare. Aiken mai lu o nghiitur de ap, timp n care, pe ecran, se proiect nordul Norvegiei. Linia de aprare frontal a Norvegiei era n minile Armatei South Varanger Garrison, avnd ca for de rezerv Brigada Finnmark, care s asigure sprijin la nevoie. Paralizarea guvernului norvegian, n primele ore ale crizei, a cauzat ntrzieri n gruparea forelor de rezerv. Tocmai fuseser dispersate de un ordin dat mai devreme i confuzia a nrutit situaia. ntregul efectiv South Varanger Garrison i o mare parte a Brigzii Finnmark a fost nconjurat i distrus de forele ruseti, aici, la Tana, pe 6 iunie. Apoi apru harta ntregii ri. n timp ce se ntmplau toate acestea, ruii conduceau atacuri sistematice i n alte pri ale rii. Sunt cteva lucruri de remarcat. Primul: faptul c flota nordic Red Flag a ieit din Marea Barents cu o zi nainte. Ar putea fi doar o coinciden, desigur, sau nceputul unui zngnit de sbii. Dar ceea ce e important este faptul c flota era escortat de un contingent foarte mare de artilerie antiaerian i de trupe de infanterie marin Spetsnaz. La timpul respectiv, presa nu a acordat prea mult atenie faptului c Rusia i-a schimbat n ultimii ani programul de construcii de nave orientndu-se spre construcia de portavioane. O mare parte a acelor nave se afl acum n efectivul flotei Red Flag. Dac adugm la navele militare i navele comerciale folosite n transportul de trupe i de echipament de lupt, flota Red Flag devine o for naval de temut. Dar au ntr-adevr, ruii, o aa mare capacitate pentru operaiunile maritime ? ntreb Loren Scanlan, comandant pe Gridley. Vreau s spun c pot aduna navele astea, dar niciodat nu au fost o for n domeniul maritim. Mai mult dect i nchipui, cu toate c nu suntem siguri de numrul exact al navelor lor de rzboi, rspunse Ai78

ken la fel de ngrijorat. Nu trebuie s uitm, domnilor, c, la sfritul Rzboiului Rece, ruii transferau sistematic divizii ntregi de infanterie-motorizat la marin, pentru a se sustrage nelegerilor care prevedeau reduceri ale efectivelor militare n trupele terestre, exceptnd Marina, care nu intr n discuie. Aa c nu e de mirare i nici exclus ca aceste trupe s fi ajuns la marin. Dac nu poi transforma soldaii obinuii n trupe navale de lupt, poi s-i foloseti pentru trupele navale de desant. Arunc o privire prin sal, ca i cnd atepta comentarii. Tui, apoi continu: Atacurile aeriene din primele dou zile au distrus mai mult de jumtate din forele aeriene norvegiene. Norvegia are... sau, mai bine zis, a avut aproape o sut de avioane de lupt, n special F-16. Au opus o rezisten drz, dar inegalitatea forelor a fost prea mare. La aceasta se adaug i neutralizarea ctorva aerodromuri cheie prin atacuri de comando i rachete. Estimm c ruii vor avea supremaie aerian n Scandinavia n urmtoarele cteva zile. Tarrant examina felul n care au reacionat ofierii la aceast veste. Personalul CAG arta n mod deosebit deprimat. Cu cea mai mare parte a forelor aeriene norvegiene la pmnt, chiar i mult ludata proporie de zece la sut piloi Top Gun nu va fi de ajuns dac Air Wing de pe Jefferson trebuia s intre n lupt. Ultimul element din atacul rusesc l constituie transportul aerian al unei fore de lupt considerabile, n poziiile de securitate din Oslo i Troms. Din nou trupele comando i desant i-au artat puterea. Manevra de la Oslo e comparabil cu desfurarea de la Kabul din timpul rzboiului din Afganistan. Combinate cu desantrile maritime de la Bod i Narvik, au devastat ntreaga coast norvegian. Natura nu prea generoas a acestei ri cu teren srac i cu reeaua de drumuri limitat i nemodernizat a fcut Norvegia vulnerabil acestei tactici de divide-i-cucerete..
79

Apru o nou hart, imaginea centrului Norvegiei, n jurul oraului Trondheim. Aici se afl, de fapt, focarul, n zona numit Trndelag. n ultimii ase ani a fost avanpostul Marinei Statelor Unite. Echipamentele i arsenalul pentru o brigad expediionar a Marinei Statelor Unite erau depozitate acolo. Pe ase iunie au fost atacate de trupele Spetsnaz, ntrite de infanteria marin i trupe aeropurtate. Cel mai bun satelit de recunoatere indic faptul c Trndelag a fost distrus n ntregime. Astfel s-a prbuit orice plan care avea vreo legtur cu ceea ce Statele Unite intenionau s fac n sprijinul Norvegiei. Dumnezeule ! exclam cineva din primul rnd. Tarrant se gndi c era Don Strachan, comandantul fregatei Esek Hopkins. De ce nu-i nconjurm acum i s terminm odat cu ei ? Sau poate mai e vreo veste bun n toat aceast harababur ? Vestea bun ? A venit pe data de apte. n acea zi, ncercarea ruilor de a lua oraul Bergen a euat. Bergen este prima zon care n-a fost luat pe nepregtite. Generalul Nils Lindstrm a reuit s-i in trupele ntr-un perimetru restrns. Bazndu-se pe aprarea aerian, tirul rachetelor SAM i triplul-A, Lindstrm a dobort elementele aeropurtate ale atacului major rusesc de la Bergen. Bergen e situat n sudul rii, unul din cele mai mari porturi i baze ale Norvegiei. n acest moment oraul e de importan vital pentru ambele pri. Atta timp ct e n mini prietene, avem un punct de intrare n Norvegia i ruii tiu acest lucru. Problema e ct de mult poate s reziste Lindstrm. Fr sprijin aerian ? interveni Stramaglia. Ruii or s-i mture ntr-o sptmn ! Aiken ddu din cap. Asta e i opinia noastr. Pe moment ruii sunt supraextini, dar odat ce-i vor consolida forele i poziia, sunt sigur c vor putea cuceri i Bergen-ul.

80

Mulumesc pentru expunere, comandante, spuse Tarrant ntorcndu-se pe podium. Luminile fur aprinse i Aiken se aez pe locul su. Domnilor, aa cum stau lucrurile acum... dar mai e un lucru pe care comandantul Aiken nu l-a menionat. Miercuri seara, Casa Alb a primit un comunicat de la guvernul rus care-i reafirma poziia c n conflictul din Norvegia nu exist dect o problem local. n plus, au mai declarat c toate navele militare strine ar trebui s stea departe de Marea Norvegiei, ntr-o zon mrginit de linia Groenlanda Islanda Anglia. Cred c fraza folosit a fost s se evite escaladri accidentale n ostiliti regionale. n esen spun, c orice nav de rzboi care intr n zona de exclusivitate va fi expus atacului. Dar asta submineaz ntreaga libertate marin ! exclam nencreztor Robert Jackson, comandant pe John A. Winslow. Vreau s spun, acesta a fost unul din lucrurile pentru care am luptat n Oceanul Indian, nu-i aa ? Oare ruii chiar cred c-o s acceptm aa ceva ? Tarrant interveni: Ruii n-au neles niciodat teoria noastr despre superioritatea pe mare, cpitane ! M ndoiesc c-i dau seama ct de vital este aceast teorie pentru strategia american. i fiecare element pare c lovete acas, la Washington. Noile ordine pe care le-am primit noaptea trecut ne cheam s intrm cu Grupul de Lupt n Marea Norvegiei nclcnd zona de exclusivitate declarat de rui. Deci o s ajutm Norvegia, amirale ? ntreb Bart Thompson, comandantul fregatei Stephen Decatur. Nu nc. ROE sunt foarte clare. Trebuie s testm hotrrea ruilor de a ne ine departe de Marea Norvegiei, dar nu tragem pn nu deschid ei focul. Decizia de a ajuta efectiv Norvegia nu a fost luat nc.

81

La naiba, s-ar putea s nu mai existe nici o Norvegie dac nu facem ceva ct mai repede, spuse tios Brandt. Chiar nu-i dau seama ? Tarrant l intui cu o privire de ghea. De data asta nu vorbim de Saddam Hussein sau de nord-coreeni. Orict s-au schimbat lucrurile de la cderea Zidului Berlinului, tot mpotriva ruilor luptm. Dac form nota, prea mult sau prea repede, am putea sfri ru de tot, cu rachete nucleare. Un murmur de aprobare strbtu camera. Dintr-o dat, spectrul celui de al treilea rzboi mondial apru printre ei, mai aproape i mai real dect fusese la ntrevederea dintre Kennedy i Hruciov. Era nspimnttor s te gndeti unde putea duce conflictul din Scandinavia. i portavionul Grupului de Lupt naviga chiar n mijlocul evenimentelor.

82

CAPITOLUL 7 1543 Zulu - 13,43 Zone Time Hangar deck, USS Thomas Jefferson Atlanticul de Nord Care-i treaba cu sta, Chief ? Tombstone fu nevoit mai mult s strige dect s ntrebe, pentru a acoperi larma din hangarul lui Jefferson. ntins pe dou treimi din cele 1092 picioare, ct msura portavionul n lungime, i ocupnd dou puni pe vertical, vastul hangar era plin de avioane i de oameni din Departamentul V, care munceau aici. Magruder realiz ce prticic mic ocupau piloii i nsoitorii lor n vastele operaiuni care se desfurau pe portavion. De la cpitanii avioanelor i pn la oamenii cu veste purpurii, poreclii strugurii, care se ocupau de alimentarea cu carburant, toi priveau avioanele ca pe ceva al lor. i aveau dreptate. Fr ele, piloii nu ar fi putut zbura. Cpitanul avionului87 echipat n vest maro, al crui nume Tombstone nu l auzise din cauza zgomotului din hangar, art spre aripa Intruder-ului i strig: Nu prea sunt mulumit de ea, domnule. Era pe pist n ziua accidentului. Aripa a fost lovit aici, i aici. Magruder ddea ncet din cap. Nu avea pretenia c ar fi expert n ntreinerea aparatelor de zbor, dar Stramaglia i dduse ordin s supravegheze ndeaproape repararea avioanelor avariate n accident. Acum, cnd Jefferson intrase deja
Nici o legtur cu gradul de cpitan. Este un subofier care face preinspecia & inspecia final a avionului, fiind coordonatorul tehnicienilor din echipa de intreinere.
87

83

ntr-o potenial zon de lupt, fiecare avion n stare de zbor conta. Ai verificat atent ? ntreb el. Cpitanul spuse nehotrt: Avariile nu sunt chiar aa de mari ca la celelalte avioane lovite, dar totui nu sunt mulumit. Frecndu-i fruntea, Tombstone ncerca s ia o hotrre. Cu toate avioanele sosite n cursul nopii, pe Jefferson erau puine aparate Intruder, i el nelegea perfect oviala cpitanului. Era greu s se ia decizia de a-l scoate din servici pentru reparaii. Intruder era un aparat rezistent, care putea ncasa destule lovituri. Dar dac defeciunea era mai profund i slbea aripa, nc un echipaj de doi oameni repeta dezastrul, de data asta avnd i bombe la bord. Trece-l pe liber, spuse Tombstone ntr-un trziu. n jurnalul avionului urma s se consemneze c aparatul este inutilizabil pn la efectuarea reparaiilor. Dar, adug Tombstone, s fie trecut primul pe lista pentru reparaii, OK ? Am neles, domnule ! rspunse cpitanul. Apoi privindu-i carnetul, adug: sta a fost ultimul, commander. Bun. Vreau s-mi aduci mine diminea toate jurnalele avioanelor s le revd. Ai neles ? Am neles, domnule ! Tombstone se ntoarse i travers puntea lat ocolind oamenii, tractoarele i avioanele parcate. Nu era prea mult loc s le miti i, dei hangarul de pe Jefferson era judicios organizat, tot prea aglomerat. Se opri sub burta unui Hawkeye, ale crui aparate ajutau pe Tomcat-urile s-i gseasc intele atunci cnd erau n aer. Ceva flutura deasupra capului n briza plcut care venea prin deschiderea de la ascensorul doi i Magruder privi ntracolo. Spre babord, deasupra punii hangarului erau aliniate drapelele i pavilioanele tuturor rilor i teritoriilor. Cnd nava era n mar, n plin ocean, steagurile nu se arborau.
84

Acum ns cineva arborase drapelul Norvegiei, o cruce albalbastr pe fond rou. Drapelul domina acum hangarul putnd fi vzut de toat lumea. Tombstone se gndi din nou la edin. Era clar, dup accentul pus pe situaia militar, c amiralul Tarrant se atepta ca Jefferson s fie angajat n lupt. Dac Preedintele a luat n sfrit o hotrre serioas i a ordonat sprijinirea Norvegiei, sau dac ruii au decis s aplice o vast zon de exclusivitate, consecinele erau aceleai. Dar ce putea face un singur portavion pentru a-i ajuta pe cei ncercuii la Bergen ? Aviaia ruilor putea s nfrng aprarea portavionului, submarinele, mereu la pnd, erau o continu ameninare, iar flota ruilor Red Flag (Krasni-Flag)88, era pe undeva prin zon, cu o putere de foc teribil. Americanii aveau o oarecare superioritate n construcia portavioanelor, dar i de partea cealalt, n celebra flot Red Flag se afla cel puin unul dintre noile portavioane, care, chiar dac nu era de dimensiunile lui Jefferson, nu era mai puin periculos. Cnd se gndea la ce va urma, lui Tombstone i se prea i mai ingrat postura n care se afla. n timp ce oameni ca Batman i Coyote i riscau vieile pentru a apra portavionul, el era condamnat de Stramaglia s stea la locul potrivit, dei lui nu i se prea absolut deloc potrivit. Locul cel mai nimerit pentru sine, i spuse el, era n carlinga unui Tomcat. Domnule Magruder... se auzi o voce din spate, ndeajuns de tare ca s acopere hrmlaia din hangar. Magruder se ntoarse i vzu un locotenent tnr, rocat, cu nsemnele de pilot, i cu o privire inteligent. Ce-i locotenente ? Domnule, CAG mi-a spus s vin s stau de vorb cu dumneavoastr. C trebuie s v vd nainte... nainte de a renuna la aviaie.

88

Red Flag / Krasni Flag ( ) Steagul Rou 85

Magruder bombni n sinea lui. Ce mai voia CAG de la el ? O dat ce un pilot se hotrte c i-a ieit din mn, nu mai era nimic de fcut, i-n plus era i periculos. Dac tnrul sta s-a hotrt c nu e fcut pentru zbor, dar ncerca s ascund acest lucru i continua s zboare, putea sfri fcnd greeli care ar ucide oameni. Inclusiv pe el. Pe de alt parte, i amintea de vremea cnd i el fusese cat s renune. O dat a vorbit i cu Coyote despre asta, dar pn la urm lucrurile au luat o ntorstur bun. Uite ce, locotenente. Aici nu putem vorbi. Vino cu mine. O s gsim un loc mai linitit. Locul mai linitit se dovedi a fi biroul su. Nu prea erau locuri linitite pe Jefferson, iar dac putiul avea de gnd si spun necazurile. Tombstone nu voia s fie prea muli de fa. n regul, biete. Mai nti, cum te cheam ? Roger Bannon. Mi se spune Banshee 89 . De la Death Dealers. Magruder i zmbi ncurajator. De escadrila VA-89 Death Dealers ce zbura pe avioane A-6E Intruder, urma s se ocupe curnd. Poate de asta i-l trimisese CAG pe biat. Escadril foarte bun ! spuse tare. Da, domnule rspunse Bannon stnjenit. Spuneai c vrei s renuni la aripi. Vrei s-mi vorbeti despre asta ? Fu surprins ct de uor intrase n pielea unui tat. Eu... sunt cel cu accidentul Intruder-ului de sptmna trecut. Am ratat aterizarea... am trecut de cabluri dar nam mai avut suficient putere s m descurc mai departe. Am derapat... Doamne, n-am putut s fac nimic ca s-l

Tradus Bocitoarea n varianta romn. Banshee (n mitologia irlandez bean sidhe) femeie-zn care prevestete apropierea morii prin plnsete i vaiete. La noi, bocitoarea i face datoria dup moartea cuiva.
89

86

opresc. Bannon nchise ochii ca i cnd retria momentul. Avioanele... oamenii care au murit... e numai vina mea ! Te-ai descurcat foarte bine cu catapultarea, spuse Magruder linitit. Se pare c ai scpat fr nici o zgrietur. O grimas de durere schimonosi faa tnrului. Am fost... toat lumea spunea, c am fost norocos. mi doresc s nu fi scpat ! Parauta mi s-a deschis i s-a agat de ceva de aia nu m-am izbit de punte. Magruder ezit nainte de a pomi mai departe. Se prea c nu teama ci vina cntrea mai mult n mintea lui Bannon, dar el nu era expert n psihologie. Asta era treab de preot. Nu tia prea bine cum s se descurce cu putiul. Dar simea c trebuie s ncerce, cel puin. Trebuie s fi fost o anchet... Bannon ddu din cap. Au spus... au spus c a fost un accident, c m pot ntoarce la zbor cnd CAG crede de cuviin. nghii n sec. Dar nu e corect... Uite, nu poi fi imparial cnd te judeci pe tine ntr-o astfel de situaie... Magruder i cuta cuvintele. Ar trebui... ar trebui s ai ncredere n ceea ce CAG i cpitanul au spus despre accident. Cnd ai s mai capei experien pe portavion ai s vezi c lucrurile astea se ntmpl. Chiar dac nu intri n lupt, i asumi un risc cnd eti n serviciu pe portavion. Aa cum vd eu lucrurile, biete, nu ai dect dou alternative. Dac vrei s renuni, asta-i treaba ta. N-avem nevoie de oameni care n-au ncredere n ei nii. ns dac o faci, anse de ntoarcere nu exist. i ai toate ansele s-i dai seama c a fost o greeal s fugi de problem, iar fugind, problema tot nu va fi rezolvat. Se opri. A doua alternativ ar fi s ncerci vechea filozofie Din nou pe cal. Mult lume crede c asta este cea mai bun metod de a o scoate la capt cu astfel de lucruri. Eu unul nu sunt aa de sigur. Ce vrei s spunei, domnule Magruder ?

87

Dac forezi prea mult s-ar putea s sfreti ntr-o ncurctur i mai mare. Cred c ar trebui s vorbeti i cu CAG. Fiecare lucru la timpul lui. Cnd ai s fii pregtit o s tii... i vei fi atunci n stare s te ntorci n carling i s-i ari ie i tuturor c a fost un accident... O ntmplare nefericit... O s m lase cpitanul Stramaglia s fac asta ? mai fu interesat Bannon. ncearc... am mai lucrat cu el. n spatele carapacei ai s gseti un tip aspru, dar cinstit. i-o s vorbesc cu el despre asta dac te hotrti. Mulumesc, domnule Magruder ! ncerc s mai spun ceva, dar Tombstone l opri cu mna. Nu lua hotrrea acum. Mai gndete-te. Poate vezi i un preot i stai de vorb cu el despre asta. Dac faci o alegere, trebuie s fii sigur c poi tri cu ea. Aa voi face. Mulumesc, domnule Magruder. Dup ce Bannon plec, Tombstone rsufl din greu. Fcuse lucrul cel mai bun ? i dac putiul chiar era vinovat ? Era greu de crezut c trecuser doar 24 de ore de cnd srea n sus de bucurie c se elibera i scpa de hrograia Pentagonului, pentru a se ntoarce la libertatea portavionului. 1554 Zulu - 16,54 Zone Time Sala Hrilor, portavionul Saiuz Norvegia, Capul Nord Ca o ra nconjurat de boboci, Saiuz i conducea grupul de nave de escort prin apele cenuii i furioase, dincolo de coasta de nord a Norvegiei, direcia sud-vest, spre Marea Norvegiei. Cu un deplasament de ase mii de tone i msurnd o mie de picioare de pist de la prova90 la pupa91, Saiuz
90

partea din fa a corpului unei nave 88

reprezenta un concept cu totul nou n gndirea maritim ruseasc. Multifuncionalul portavion, pe care americanii l foloseau cu succes de peste cincizeci de ani, era acum parte integrant a flotei Krasni-Flag. Amiralul Vasili Ivanovici Kenkin tresri cnd un avion decol bubuind de pe pist. Probabil un MIG-29D de vntoare din patrula aerian de protecie a portavionului. Kenkin nu era nc obinuit cu noul model de nav, care era o parte din motenirea ndrzneului program de extindere a flotei, propus de amiralul Gorkov. Saiuz era al doilea din clasa lui i probabil i ultimul. mpreun cu predecesorul su Kreml, Saiuz era un deschiztor de drum, avnd mrimea superportavioanelor americane. Dup terminarea antrenamentelor din Marea Neagr fusese ataat flotei din nord. Proiectat iniial pentru aizeci de avioane, putea adposti n prezent pn la o sut de aparate. Kenkin privi n jurul su la grupul de ofieri care conduceau operaiunile flotei sub comanda sa. Ci dintre ei i ddeau seama de importana misiunii ? Ci dintre ei realizau c de fapt se angajau n reabilitarea Rusiei ca putere mondial ? Cci toate aceste operaiuni asta nsemnau. nc de la nceputul anilor 90 puterea i mndria rus au suferit o nfrngere. Confruntat cu subminarea economiei, cu un Occident ostil i o nemulumire popular crescnd, Patria a supravieuit intact. Dar cu ce pre ! Retragerea din Europa de Est, precum i din zona tampon care era vital pentru prevenirea repetrii unei eventuale invazii germane n Rusia. Compromisul cu elementele liberale care cereau reforma n toate, de la libertatea de a emigra i dreptul la proprietatea privat asupra pmntului i ntreprinderilor industriale, i pn la organizarea i funcionarea guvernului. Chiar i rezultatele concrete ale acestui liberalism: violena etnic, rebeliuni, greve, micri de independen a statelor care erau pri tradii91

partea din spate a corpului unei nave. 89

onale ale Rusiei, nimic din toate acestea n-a drmat Patria. A fost nevoie de eecul lui Gorbaciov i al lui Eln ca s ias la suprafa slbiciunea esenial, a micrilor reformatoare. Pn la urm democraii s-au vzut nevoii s pun din nou puterea n minile singurilor oameni care puteau menine ordinea, conservatorii armatei ruse. Acum rul putea fi reparat. Desigur, moartea Preedintelui era regretabil, dar era un pas necesar n desfurarea acestui proces. Rzboiul din Norvegia se va ncheia cu o victorie rapid, un simbol necesar pentru rennoirea mndriei ruseti. Americanii s-au folosit de aceeai tactic n rzboiul lor din Iraq. n timp ce Rusia avea mari probleme economice, fiind nevoit s apeleze la rile occidentale, americanii izbndeau o victorie rapid ca o muctur de viper asupra Iraq-ului. Ceea ce se ntmpl acum n Norvegia, era trecerea elegant a mingii n terenul advers, gndi Kenkin plin de sine. Se ntreba dac generalul Vorobiev avusese n vedere i simbolul pe care l reprezenta cucerirea Norvegiei atunci cnd proiectase aceast campanie de rzboi. Simbolurile aveau o mare importan. De exemplu acest portavion; iniial se numise Riga, dar dup neplcutele separri ale republicilor de la Marea Baltic, i se schimbase numele n Amiralul Flotei Uniunii Sovietice Gorkov, n onoarea amiralului care iniiase programul construirii de portavioane. Cum era s se potriveasc numele unui ora care s-a rupt de Patrie pe un portavion rusesc ! n prezent nava se numea Saiuz (Uniunea), ca simbol al renaterii unui guvern centralizat puternic, care s duc Rusia spre o nou epoc glorioas. Tovare amiral ! i se adres un consilier, salutnd scurt. Avem date noi despre portavionul american. Excelent ! Excelent ! S auzim, Orlov. Amiralul se aez comod fixndu-l cu privirea pe tnrul ofier, gata s asculte. Era un raport pe care l atepta de mult. n cursul nopii, n jurul orei zero, ora Greenwich, Grupul de Lupt i-a schimbat cursul. Se ndrept spre nord90

est cu o vitez de treizeci de noduri. Raportul satelitului nostru nu este att de complet cum am dori datorit stratului de nori din zon, dar estimm c americanii au ignorat avertismentul nostru de a nu intra n Marea Norvegiei. Orlov ncepu s transpire brusc gndindu-se cum va reaciona amiralul la aflarea vetii. Asta-i tot ? Eti liber. Kenkin nchise ochii. Nimeni nu putea ti cum vor reaciona americanii, cci se artau mult prea preocupai cu treburile lor interne ca s le pese i de cele ce se ntmplau n Peninsula Scandinav. Iniial, planul de invazie se baza pe neintervenia americanilor, dar vznd rspunsurile pe care acetia le dduser n Iraq, Coreea de Nord i India, i-au dat seama c planul era nebunesc. Totui noul Preedinte al Statelor Unite a favorizat msuri unilaterale de reducere a armamentului i a cheltuielilor militare, precum i a diminurii n toate domeniile a ajutoarelor pentru strintate. Toate acestea erau ncurajatoare i sugerau c Statele Unite renunaser pentru moment la postul de jandarm al lumii. Reacia timid a americanilor, mai nti la ocuparea rilor baltice i apoi la conflictul de grani cu Norvegia, au fost argumente suficiente pentru a-i convinge i pe cei mai nencreztori. Dar uite c americanii ncepeau s se mite. Poate c declararea Zone Timei de exclusivitate n Marea Norvegiei suna puin a ultimatum, i asta cu siguran c i-a ntrtat pe americani, care se consider stpnii oceanelor. Dei el fusese mpotriva declarrii Zone Timei de exclusivitate, superiorii si nu i-au luat n seam argumentele. Din pcate iat c el avusese dreptate. n loc s in seama de interdicie, americanii preau c au de gnd s o sfideze. Dar chiar i n aceste noi condiii planul putea s reueasc. Dac vin americanii, riscm foarte mult, spuse ncet cpitanul de rangul nti Dimitri Iakovlevici Bodanski, eful statului major al lui Kenkin. Succesul operaiunii era condi-

91

ionat de cucerirea Norvegiei fr a provoca un conflict mai larg. Americanii reprezint un pericol, sunt de acord, rspunse amiralul, dar cu puin atenie putem evita acest pericol. Gndii-v i dumneavoastr, Preedintele american nu poate privi nepstor cum ultimele rmie ale armatei unui stat prieten sunt distruse. Aa c face mai mult un gest simbolic. Vrea s demonstreze lumii ntregi c o mare superputere nu accept s primeasc ordine de la o alt ar. Iar noi trebuie s acionm c atare. Presupun c Grupul de Lupt american acioneaz conform regulilor stricte de angajare n lupt, pentru a evita o confruntare deschis. Nu credei c plnuiesc s-i ajute aliaii ? ntreb Bodanski. Posibil, dar acum se afl ntr-o situaie delicat. Curnd nu va mai fi nimic de ajutat n Norvegia, iar ei nu pot purta un rzboi efectiv aa de departe de cas, fr s aib o baz operaional ntr-un stat prieten. Dar aici cine s-i ajute ? Suedezii i danezii sunt neutri, Germania nu mai e prieten cu America din cauza concurenei comerciale, englezii se orienteaz spre socialism... Cnd Hussein a invadat Kuweitul, cea mai mare greeal pe care a fcut-o, a fost c s-a oprit la grania saudit. Dac ar fi mers mai departe, americanii nar fi fost niciodat n stare s-l nfrng. E un drum lung pn n Statele Unite, Dimitri, i unul scurt pn la Moscova. Deci considerai c ar fi vorba doar de un gest simbolic ? Da. n condiiile n care singurele opiuni sunt retragerea sau intrarea ntr-un rzboi de durat, fr o baz operaional, americanii vor alege cu siguran retragerea. Le e prea team de un rzboi nuclear ca s rite escaladarea acestui conflict. S-i lsm s-i fac croaziera n Marea Norvegiei. O s-i urmrim n permanen pentru a le cunoate poziia, dar n-o s-i provocm ntr-att nct s le form un rspuns. Bodanski i frec cicatricea de pe brbie:

92

Dac vremea se nrutete va trebui s facem ceva, cci depistarea prin satelit va fi dificil. Nu ne putem permite s-i scpm. Trebuie s tim n orice moment unde se gsesc navele lor. De acord, spuse Kenkin. Trebuie s mrim numrul patrulelor n zona aceea. Patrula pe care am trimis-o ieri tim bine ce a fcut ! spuse Bodanski cu o voce aspr. Au fugit de ndat ce americanii i-au provocat. Atunci trebuie s avem grij ca americanii s nu mai provoace zborurile noastre. Vom folosi MIG-urile. Este o ans de a le aminti generalilor notri c flota Krasni-Flag joac un rol important, nu ? Da, tovare amiral. Bodanski i nchise carnetul de notie i se ridic. nainte de a prsi ncperea se opri i adug: dar cu mai multe echipaje n aer crete riscul. Sunt riscuri pe care ni le putem asuma, Dimitri. Ct timp meninem controlul asupra evenimentelor, nu vom putea fi oprii. F pregtirile necesare pentru un zbor de recunoatere mine diminea. Vom face dou zboruri de recunoatere pe zi pn se mbuntete vremea. Se ntoarse s examineze o hart a teatrului de operaiuni. Da, americanii vor fi inui la distan i Norvegia va cdea n curnd. Dar asta nu era dect nceputul. Poziia strategic i prestigiul pe care l va ctiga Patria n aceast campanie, rectigarea teritoriilor pierdute n ultimele decenii i multe altele... Experii americani cochetau cu ideea c ei au rmas singura superputere acum. n curnd aceti experi vor afla ct de amarnic se nal...

93

CAPITOLUL 8 Miercuri, 11 iunie 0848 Zulu - 07,48 Zone Time Tomcat 201, Redwing92 Flight Sudul insulelor Faroe Redwing, aici Bravo ase-patru. Vector drept la zerounu-zero. Vocea controlorului de zbor din patrula Hawkeye se auzea ncordat n ctile lui Coyote. Intercepteaz inta la doi-unu-nou. Grant ncepu s execute manevra n timp ce rspundea: Bravo ase-patru, aici Redwing Leader. Recepionat. M ndrept spre zero-unu-zero. inta la doi-unu-nou. M ntreb dup ce ne-au trimis ! Se auzi prin interfon glasul lui John John-Boy Nichols. Nu-mi trece prin minte, dar sta nu-i un motiv s... ncepu Coyote. ... s-i lsm s zboare prea mult ! continu fraza ofierul RIO. Coyote zmbi pe sub masca de oxigen. Se simea bine cu Nichols pe locul din spate i-l lua de foarte multe ori ca RIO. Nu existau echipaje stabilite oficial, dar o pereche potrivit rezolva mult mai bine lucrurile atunci cnd situaia era ncordat. Cei de la Vipers nvaser acest lucru nc de pe vremea cnd Matt Magruder mai era nc pilot ca i ei, n Pacific i se ngrijea de antrenamentele escadrilei din care fcea parte Coyote. Numai dac te uitai la cum zburau Batman i
92

Mierla 94

Malibu mpreun, aveai dovada felului n care funcioneaz o echip bun. Hai s ne mai strngem, Koslosky, spuse prin radio celuilalt Tomcat din formaie. Era unul din piloii noi, venii pe portavion odat cu Tombstone, i era nc un element necunoscut n escadrila sa. Voia s vad cum se descurc Koslosky. Pn acum nu era prea mulumit de el, aa c adug: Am vzut i formaii mai strnse ca asta. Regret, skipper ! rspunse Koslosky uor agitat. Tomcat se apropie mrindu-i uor viteza. n dimineaa asta m ateptam doar la o patrulare de rutin. Cea de a Treia Porunc a lui CAG: Trebuie s te atepi la orice, spuse Coyote. Nu tiu ce te-au nvat acas, dar aici o patrul nu e doar un pretext s zbori cu avionul i s admiri privelitea. Eti aici ca s fii gata de orice. Ai neles ? Da, domnule ! veni rspunsul. Redwing, aici Bravo ase-patru. Avei trei, repet, trei codie la poziia zero-unu-zero dup voi. Plafonul unu-apte doi, viteza trei-cinci-zero. Recepionat ase-patru, rspunse Coyote. Ai idee ce sunt ? Redwing, ateapt puin. Pun pariu c e o alt vntoare de Uri. Te prinzi la pariu ? ntreb Nichols din spate. i eu cred la fel, dar nu-i frumos s ncerci s storci bani de la eful tu, John-Boy. Nu-i sntos, nelegi ? Nichols chicoti: Omul trebuie s-ncerce s-i rotunjeasc veniturile pe orice cale, nu-i aa ? Redwing, aici Dragons Lair93. M auzi ? Era vocea lui Stramaglia transmis de pe Jefferson cu ajutorul lui Hawkeye. Afirmativ ! rspunse Coyote.
93

Brlogul balaurului 95

Uite care-i treaba, ai nc un Urs din Olenegorsk, nelegi ? i mai e o problem, vezi c Ursul trte dup el dou codie. Recepionat, Dragons Lair. nelegea ngrijorarea din vocea lui Stramaglia. Nu era nimic neobinuit s te ntlneti n aer cu doi-trei Uri, dar celelalte avioane puteau fi de escort, sau Badger, sau Blackjack cu rachete anti-nav, i care se foloseau de un Urs numai pentru culegerea de date. Pregtete-te bine pentru glumeii tia. Dac sunt doar avioane de recunoatere, nsoete-i politicos dincolo de zona noastr. Fii cu ochii pe ei i ine-ne la curent. Recepionat, rspunse serios Coyote. Bine. Am trimis ntriri. Terminat. Stramaglia nu era omul care s-i fac griji din orice. Dac el ora ngrijorat, nsemna c avea motive ntemeiate. 0855 Zulu - 07,55 Zone Time CIC, USS Thomas Jefferson Nord-est de insulele Hebride Centrul de Informaii de Lupt de pe Jefferson era o camer ntunecat, scldat ntr-o lumin roie, ce era situat n inima insulei, la nivelul patru spre tribord. Cnd Magruder ptrunse nuntru, activitatea era n toi. Dac Puntea de Comand era centrul nervos, creierul unei nave de lupt, CIC, cum mai era prescurtat denumirea Centrului de Informaii de Lupt, era inima ei. Aici operaiunile militare erau monitorizate de specialitii Departamentului de Operaii. Nava se coordona de aici, din CIC, de ctre cpitanul Brandt pentru operaiunile de zi cu zi, dar acum era condus de TAO94 i de CAG care supraveghea operaiunile de lupt aeriene n desfurare.
94 Tactical Action Officer coordonatorul operaiilor de lupt 96

Ecranul a fost invadat de virui. Cred c tia se joac cu noi, s vad ct de bine ne descurcm ! spuse un operator radar. Ct e de ru, Adams ? ntreb locotenentul Samuel Clayton, ofierul TAO de serviciu, aplecndu-se peste ecranul radar s vad mai bine. Pn acum doar intermitent, domnule ! rspunse Adams. Nu-mi place ! CAG, ct timp ne ia s trimitem nite avioane s stea cu ochii pe nenorociii ia ? ntreb Clayton. Nu prea mult ! rspunse fnos Stramaglia. Apoi l strig pe Bannon care, de cteva zile, fusese trecut n personalul lui. Du-te la Pri-Fly95 i afl de la ef de ce naiba ntrzie att cu avioanele de sprijin. Am neles ! rspunse Bannon puin nervos, grbinduse s ndeplineasc ordinul. Magruder se ntreb dac serviciul lui Bannon sub privirea posomort a lui Stramaglia va da rezultatele scontate n terapia sufleteasc de care acesta avea nevoie. Privirea lui Bannon era la fel de posomort ca ntreaga lui nfiare. Stramaglia i ntoarse privirile ctre Magruder: Ai venit la timp. Am o treab pentru tine. Misiunea de sprijin, domnule ? ntreb Magruder cu speran n glas. De la primul zvon despre cele trei codie, zvon care se rspndise pe nav cu viteza fulgerului. Magruder se lupta cu dorina de a-i cere lui Stramaglia s-l lase s plece spre ele. Desigur, Stramaglia nu se va ncpna s rmn la decizia lui de a-i interzice lui Magruder s zboare, atunci cnd era vorba de o vntoare adevrat, aa cum se anuna asta. Rsul scurt al lui Stramaglia sun ca un ltrat:

95

Primary Flight Control Controlul Primar al Zborului 97

Prostii ! Grant i Wayne se descurc foarte bine. Tu ai s dublezi un zbor ASW96 pentru cteva ore. Acum tim cum acioneaz ruii. Vor atepta pn cnd toat lumea i va ndrepta atenia spre ecranul radar i apoi vor ncerca s strecoare un submarin, dou. Vei zbura copilot pe Wiking 700. Du-te n camera de pregtire i mbrac-te. Decolarea n cincisprezece minute. Tombstone ncerca din greu s-i ascund dezamgirea. Am neles, domnule ! spuse el morocnos. n limp ce Magruder ddea s plece, Stramaglia mai fcu o remarc: E timpul s-i lai i pe alii s cunoasc gloria, commander ! Mic-i fundul n formaie ! 0903 Zulu - 08,03 Zone Time Tomcat 201, Redwing Flight Sudul insulelor Faroe Redwing ! Redwing ! Aici Bravo ase-patru ! auzi Coyote n cti. Formaia de sprijin a decolat. Numele de apel: Ajax ! Ajax ! OK ase-patru, Redwing confirm ! rspunse Coyote. Numele de apel, Ajax. Comandante, am prins ceva ! raport Nichols. Ce distracie o s fie ! Trei inte la zero-doi-cinci, direcia ununou-cinci, nivelul unu-zero-trei. Ai auzit Kos ? ntreb Coyote prin radio. Dup o scurt pauz rspunse ofierul RIO al lui Koslosky, Kon Wild Card97 Kirshner: I-am localizat, efule.

96 97

Anti-Submarine Warfare Aciuni antisubmarine Atu (la jocul de cri) 98

Schimbai direcia pentru interceptare ! Spune JohnBoy. Ce-ai mai prins ? Viteza trei-patru-cinci ! raport Nichols. Unghiul doi... nu ! Coboar n picaj ! Direcia napoi, Coyote ! Ca i noaptea trecut ! coment Coyote. i mai spune ceva imaginea de pe ecran ? Vd unul mare i dou mici. Ca un B-52 escortat de doi Eagles. Sau ca un Urs escortat de dou MIG-uri ! complet Coyote. Zboar cu escort. Eti sigur ? Sunt sigur, domnule ! rspunse Nichols nepat. Acum nu te bosumfla, putiule ! Vreau doar s fiu sigur c-i servesc lui Stramaglia ceea ce a comandat. Dac sunt avioane de lupt n escort ansele ca ruii s ias din scen au czut. neleg, Coyote. Da nu m-nel asupra dimensiunii ! Coyote schimb frecvena. Spera din tot sufletul ca Nichols s-i cunoasc bine meseria. 0907 Zulu - 08,07 Zone Time Escort Leader, Zborul Mia Sudul insulelor Faroe Cpitanul de rangul doi Serghei Sergheievici Terekov njur cnd radarul i anun locarea american. Se atepta ca americanii s foloseasc din nou aceeai tactic, dar acceptarea ei nu-i uura sarcina. Terekov prefera misiunile de lupt mpotriva Norvegiei, dect nesigurana unui zbor de escortare i recunoatere n preajma Grupului de Lupt american. Cu norvegienii cel puin tiai cum stau lucrurile. Fiecare int era un joc cinstit. Dar aici lucrurile stteau altfel. Patrulele i escortele trebuiau s accepte cele mai mari riscuri datorit ROE. Blestematul sta de regulament te expunea la nite riscuri greu de
99

estimat, ntruct nu aveai voie s tragi dect dac erai provocat, ori se tia foarte bine c cel care trgea primul, obinea un avantaj cert. Chiar i manevrele de evitare a locajului radar putea fi interpretat ca o aciune ostil care putea duce la un dezastru. Terekov ncerca s se conving c asta era doar o confruntare obinuit i nimic mai mult. Mai luase parte la astfel de jocuri n perioada n care Saiuz a navigat pentru prima oar din Marea Neagr spre noul su port mpreun cu flota de nord, Krasni-Flag. Pe vremea aceea prin aer patrulau avioanele portavionului Eisenhower. Dar de data asta era altfel. Ordinele primite pentru zborul din dimineaa aceasta nu preau s i angajeze n lupt. Cu o singur condiie, i anume ca americanii s nu se apuce s se joace de-a cowboy-i i s trag ei primii. Ordinele comandantului Grupului de Aviaie de pe Saiuz fuseser precise: nu forai, nu tragei, v retragei, dar sub nici o form nu folosii armele pn ce n-o fac americanii. Kazak, aici Escort Leader Mia, spuse reglnd frecvena. Kazak era numele de apel al portavionului. Pericol radar. Cer instruciuni. Terminat. Mia Leader, aici Kazak. Zboar la cea mai joas altitudine. Formaie strns i aceeai direcie. Raportai fiecare micare. Am neles ! rspunse el. Apoi schimb frecvena: Zborul Mia, altitudine minim, dup mine ! n timp ce cobora, norii deni nghiir MIG-ul. tia ce importan se acorda acestei misiuni. Circulau zvonuri c americanii trebuiau inui sub observaie permanent. Terekov era ferm hotrt s ndeplineasc cu succes ordinele primite de la amiralul Kenkin... sau s moar ncercnd !

100

0910 Zulu - 08,10 Zone Time Tomcat 208, Redwing Flight Sudul insulelor Faroe Locotenentul Gary Koslosky simea cum l cuprinde emoia. Pentru asta intrase n rndul Aviaiei ambarcate, pentru asta se fcuse pilot, pentru... emoia de a simi Tomcat-ul sfiind norii n confruntarea cu inamicul. n zborurile de antrenament din Statele Unite se gndise de multe ori c particip la o lupt adevrat. Dar ct diferen ntre zborurile acelea i acest moment. Deseori se ntrebase dac i va fi team prima oar cnd va trebui s zboare n operaiunile blue-water cu ansa de a ntlni un inamic adevrat. Dar nui era team, ci doar spera c va arta tot ce avea mai bun n el. Omule, astzi se poate ntmpla orice. Dac nenorociii tia de rui vor s dea de dracu, le artm noi ! spuse ngmfat Koslosky n interfon Dup locul lui din spate, Kirshner spuse plictisit: Ochii-n patru, bobocule. Kirshner era un tip cu experien, dar tonul lui blazat nu era de ajuns ca s taie elanul lui Koslosky, care participa la o vntoare de Uri adevrat. Dac pentru Kirshner era ceva obinuit, nu acelai lucru i se ntmpla lui. Hai, Wild Card, mai slbete-m ! protest el. Dac ruii ncep ceva, va fi ansa noastr cea mare. Nu i-ar place s fii primul din escadril care trage ? Ba da, dar n-o vom face. Mai nti i mai nti pentru c ruii se vor retrage, ca de obicei, apoi, chiar dac se ntmpl ceva, crezi c Btrnul o s lase un amrt de boboc s trag primul foc ? Fii realist biete, mcar aa de dragul schimbrii. OK putiule ? Koslosky nu rspunse. Dac se va ntmpla ceva o s fie i el n chestia asta. Nimic nu-l putea opri s se alture friei
101

celor care i-au ctigat dreptul de erou n lupt. Dac Scandinavia devenea o zon fierbinte, el putea s ias din acest rzboi aa cum ieise i Tombstone din cele precedente. Acest gnd l fcu i mai nerbdtor s acioneze. 0912 Zulu - 08,12 Zone Time Tomcat 201, Redwing Flight Sudul insulelor Faroe Doi-zero-opt, accelereaz uor i atenie la direcia de zbor, spuse Coyote n microfon. Codiele vor fi n curnd dup ei i el avea alte lucruri mai importante de fcut dect s aib grija unui tinerel nerbdtor i neatent. Afirmativ, rspunse Koslosky. Coyote, se apropie rapid, spuse Nichols. Cobori uor i avei grij ! n regul, spuse Coyote. Kos, tai-o spre stnga i revino deasupra Ursului, paralel cu el. Nu-i fora prea tare, dar inete dup ei. i ferete-te de arma din coad, n caz de ceva. Da, domnule ! rspunse tnrul pilot. Tomcat se ndeprt pierznd din altitudine i micornd viteza. Prea o pasre de prad gata s nface. Apoi se pierdu printre nori. Coyote ncepu i el s coboare. Haide John-Boy, vorbete... Nivel cincisprezece, se apropie... se apropie... Ceaa nvlui carlinga, n timp ce Tomcat cobora despicnd norii. Coyote era cu un ochi pe altimetru i cu altul pe ecranul radar. Voia s se apropie mai nainte ca ruii s aib timp s reacioneze la manevra sa. Ieind din nori, ddu cu ochii de rui. Vzu bine avionul din fa. Era un MIG-29D, cruia, n nomenclatura NATO, i se spunea Fulcrum. Acest model semna foarte mult cu avioanele care au zburat acum patru ani n prima linie a forelor aeriene ruseti. Cu un minim de mo102

dificri, acestea au fost transformate n avioane de atac pentru portavioane. n acest scop ruii i-au ntrit trenul de aterizare i i-au adugat crligul de acroare. Evident c totul arta mai grosolan dect la Tomcat, dar era eficient. Acest avion fusese conceput ca rspuns la cele mai bune avioane de lupt din sistemul american. Al doilea MIG era aproape de primul. Nu chiar ntr-o formaie strns arip la arip, dar mult mai strns dect zborul american tipic. Ursul le urma, cu turboreactoarele tunnd. l urmri pe Koslosky cum i las avionul n jos ntr-o coborre lin i se aez alturi de Urs. Din carling, pilotul rus i fcea semne, artnd repetat trei degete. Deci nu avea de gnd s se joace ca Ursul lui Batman din noaptea trecut. sta voia acum o convorbire pe 333,3 i dup gesturile agitate se prea c o voia imediat. Lupttor american, auzi Coyote, dup ce stabili frecvena. Eti pe cale s violezi spaiul aerian de exclusivitate. i se cere s te retragi, pentru propria ta siguran. Redwing Leader, ctre avionul rusesc ! Grant zmbi n timp ce-i ddea replica. Ai luat lecii de la Geddafi n ceea ce privete legea maritim, biei ? n spatele acestor cuvinte se afla o ameninare voalat. Cnd colonelul Geddafi a declarat pe neateptate Golful Sirta drept ape teritoriale ale Libiei, pe la nceputul anilor 80, America a trimis portavioanele... i slabele ncercri de mpotrivire ale colonelului au dus doar la capitularea spectaculoas a libienilor. Ia nie panimaiu98 - veni rspunsul rusului. Nu neleg ! Apele Norvegiei sunt declarate parte a zonei de lupt n aciunea din Norvegia. Zona este foarte periculoas pentru noncombatani. Risc foarte mare de incidente nefericite. Recomandm insistent s v retragei.

98

- nu neleg 103

Aici Redwing Leader ! vorbi Coyote. Aa, ca fapt divers, chiar avei de gnd s declarai ntreaga Mare a Norvegiei zon de exclusivitate ? Redwing Leader ! Aici comandantul escortei Mia ! interveni o alt voce. sta nu-i un subiect de discutat ntre piloi. Asta-i treaba politicienilor. Terminat. Comandant al escortei Mia. Sper c observi c nu mai zburm ctre Marea Norvegiei, rspunse Coyote. Era timpul s schimbe subiectul. Oricum, zburm direct spre Grupul 14 de Lupt american, care a declarat zon de exclusivitate pe o raz de dou sute de mile de jur mprejur, astzi de diminea la ora 05,00. i dac noi nu violm o zon de exclusivitate, voi de ce o facei ? Se ls tcerea. Coyote bnuia c ruii cereau instruciuni la baz. ntr-un trziu, vocea comandantului escortei reveni pe canal: Cred c portavioanele nu-i pot declara Zone de exclusivitate. i n afar de asta, America i Rusia nu sunt dumani. Atunci de ce ne tratai aa ? Asta cred eu c e chiar treaba politicienilor, tovare. Eu mi fac doar datoria s v scot din zona asta. Acum ! Leader Redwing, am ordine stricte. Nu voi devia. Repet, nu voi devia ! Te-am auzit de prima dat, Ivane, i-o tie scurt Coyote. nchise frecvena i intr n legtur cu Hawkeye: Bravo asepatru, aici Redwing. Am dat de un ncpnat care nu vrea s plece. Am perimisunea s-l ncurajez puin ? Aici Dragons Lair, vorbi repede CAG. Negativ la cererea ta. Negativ. Ajax ajunge la voi n cinci minute. S vedem dac mai multe patrule de Tomcat l vor convinge s plece. Recepionat, Dragons Lair. Terminat. Coyote trecu pe frecvena piloilor i-i transmise instruciunile lui Koslosky. Dezamgirea din vocea tnrului, atunci cnd i rspunse, era evident.

104

i Coyote se simea frustrat. Spera ca Stramaglia s aib dreptate i formaiile de sprijin s-i alunge pe rui. Dar fiecare secund care trecea i aducea pe rui tot mai aproape de Jefferson i, mai devreme sau mai trziu, americanii vor trebui s ia msuri. Drastice, dac era nevoie. Nu le puteau permite ruilor s zboare deasupra Grupului de Lupt. Asta ar trimite prea multe mesaje spre prea multe locuri; ncepnd cu Kremlinul i Casa Alb. Dar dac trebuiau s recurg la for, americanii se puteau trezi cu un tigru pe urmele lor.

105

CAPITOLUL 9 Miercuri, 11 iunie, 1997 0914 Zulu - 08,14 Zone Time Tomcat 204, Ajax Flight Sudul insulelor Faroe Tot nici-o schimbare de direcie. Bandiii sunt tot la unu-nou-cinci. ncordarea din vocea lui Coyote se simea chiar i prin bruiajul radio. Lui Batman nu-i plcea tonul din glasul comandantului. Ruii nu se retrgeau i Grant prea din ce n ce mai agitat. i vor fora ruii pe americani s trag primul foc ? Voiau ntr-adevr s porneasc un rzboi ? Auzi prin radio: Redwing Leader, aici Ajax Leader. Nu-i face probleme, Coyote, venim ct putem de repede. Un minut treizeci. Ecranul tot gol, cu excepia bieilor notri, se amestec Malibu. Fii cu ochii pe ei, Mal, spuse Batman i schimb frecvena: Zbor Ajax, hai s le artm bieilor stora ce facem cnd avem musafiri nepoftii. Big D99, tu i cu Loon100 luai-o la stnga. Facei locaj de arme Ursului. Fcei-i s transpire puin. Tyrone, tu i cu mine o s ne jucm cu MIG-ul al doilea. Ai neles ? Gata, cavalere cruciat, spuse comandantul Dallas Big D Sheridan, care pilota Tomcat 212. Avionul su se desprinse urmat ndeaproape de locotenentul Adam Loon Baird,
99

100

Big Dick scul mare Cufundac 106

care pilota Tomcat 205. O s ne inem de coada luia ca urenia dup soacr-mea ! Hai s le artm comunitilor ce nseamn un adevrat pilot, adug Powers. C altfel n-o s tie niciodat. Avei grij la ROE, copii ! spuse Batman n special pentru Powers i Cavanaugh. Chiar dac fcuser treab bun n confruntarea de luni seara, tot l privea pe Powers ca pe un posibil aductor de necazuri. Powers inea mori s-i treac o victorie la catastif, i Batman era puin ngrijorat de nerbdarea lui, aa c mai fcu o dat precizarea: Nu tragei pn cnd ruii nu deschid focul, sau pn cnd nu primii confirmarea liber la arme de pe Jeff. Da, mam, vom fi cumini ! rspunse ofierul RIO al lui Sheridan, locotenentul Edward Fast Eddie Glazowski. Dei glumeau, se simea seriozitatea din spatele acestor cuvinte. Oamenii tiau care este miza astzi. Dup ani ntregi de instruire i antrenamente pentru acest gen de confruntri, puteai s ai ncredere n ei. Un minut, Batman ! anun linitit Malibu. Strnse mana mai tare i nghii n sec. 0916 Zulu - 08,16 Zone Time Tomcat 208, Redwing Flight Sudul insulelor Faroe La dracu ! De ce nu ne las s facem ceva ! murmur Koslosky. Se afla cu Tomcat deasupra Ursului, dar pn acum nu se zrea nici un semn c ruii ar dori s se ntoarc de unde au venit. Aflaser deja de cele patru avioane de lupt din Zborul Ajax, i totui asta nu prea s schimbe lucrurile. Fii calm, putiule, l sftui Kirshner. Koslosky fierbea. Se prea c toat lumea, de la amiral i pn la ofierul RIO, i lsa pe rui s-i fac de cap, doar pentru c n Norvegia situaia era fierbinte. tia cum operau
107

ruii... la naiba, toat lumea tia. Vor fora lucrurile pn la maxim doar s vad ct le merge, dar prima dat cnd ntmpin o opoziie hotrt o rup la fug. Aa s-a ntmplat i n timpul Rzboiului Rece, i tot aa s-a ajuns la cderea Zidului Berlinului i la retragerea Armatei Roii din Europa de Est. La naiba ! spuse tare. Cu o micare rapid vir spre dreapta, pierznd din altitudine. O s-l sperie de moarte pe pilotul Ursului i atunci s vedem ct timp or s mai ignore ruii zona de exclusivitate a portavionului. Isuse ! strig Kirshner. Ce dracu faci, Kos ? Ai ncredere n mine, Wild Card ! Mresc miza cu doar civa dolari, zmbi Koslosky. Manevr man i maneta de gaze, aducnd avionul foarte aproape de aripa uriaului avion de recunoatere. Era o manevr de pclire pe care o stpnea foarte bine. Tomcat ni pe lng carlinga Ursului. Koslosky zmbi din nou, amintindu-i scena din filmul Top Gun unde eroul zbura cu Tomcat su deasupra avionului inamic. Manevra nu era recomandat, dar poi s te faci foarte bine neles dac nghesui puin adversarul. Tomcat i Ursul se apropiar unul de cellalt. 0916 Zulu - 08,16 Zone Time Tu-95, Mia 3, Zborul Mia Sudul insulelor Faroe Un alt avion american s-a desprins din formaie, raport nervos ofierul radar. Tovare cpitan, dac vorbesc serios despre zona de exclusivitate, vom fi inte uoare ! Cpitanul Viktor Petrovici Kolibemov se gndea la acelai lucru. Pentru cei care ddeau ordine de pe Baloi irei era uor s pretind c americanii nu vor ncepe ostilitile. Dar din carlinga unui TU-95 lucrurile se vedeau altfel. i ddu
108

seama c transpir. i terse fruntea cu mna i arunc o privire copilotului. Locotenentul Adriaenko nu prea s observe ct de nervos era comandantul su. Instruciunile erau clare i precise i nu-i permiteau libertatea de aciune. Dac se abtea de la misiunea de recunoatere, trebuia s fie gata s suporte consecinele. Nu avea voie s se abat de la ordinele primite fr un motiv bine ntemeiat. Ne-au locat ! Ne-au locat ! Vocea ofierului radar era cu o octav mai sus. Vin spre noi ! Kolibemov ezit. n zece ani de activitate nu s-a simit pe muchie de cuit aa cum se simea acum. tia c dac ambele pri persist pe drumul sta, singurul rezultat era rzboiul, poate chiar rzboiul total, cu anihilare nuclear. S fiu al naibii ! spuse dintr-o dat. N-avea de gnd s ofere americanilor un prilej de a ncepe ceva, oricare ar fi ordinele. Lng el Adriaenko l privea nencreztor. Atenie ! Atenie ! strig cineva. Kolibemov vzu prea trziu avionul american. Prea trziu... 0917 Zulu - 08,17 Zone Time Tomcat 208, Redwing Flight Sudul insulelor Faroe Koslosky simi Ursul tergnd aripa avionului su. Impactul dur ntoarse aripa Tomcat-ului n jos cu un huruit de metal lovit. njur i trase mai tare de man, acionnd la maxim motoarele. Avionul de lupt se cutremur n timp ce se ntorcea sltnd ca un cal slbatic. Koslosky ncerc s-l in sub control, dar impactul dur cu Ursul i brusca accelerare aproape c-l fcur s cad ntr-o rotire necontrolat. Rahat ! strig Kirshner. Goaz ! Ce dracu a-i fcut ? Koslosky nu-l lu n seam continund s se lupte cu mana.
109

Tomcat doi-zero-opt, anun prin radio. Sunt lovit. Am fost lovit. Avionul plonj spre marea cenuie i furioas. 0917 Zulu - 08,17 Zone Time Tomcat 211, Ajax Flight Sudul insulelor Faroe Powers auzi strigtul lui Koslosky. Dumnezeule ! strig el. L-au lovit pe Kos ! Blestemaii de rui au deschis focul ! Nu tragei pn nu se trage asupra voastr... Avionul lui Kos fusese lovit. Asta nclca ROE. Piloii americani aveau acum alt minge de joc. i aveai nevoie de vitez de reacie ca s joci cum trebuie cu ea. Victoria n luptele aeriene depindea de viteza i precizia cu care lansai rachetele. Aps butonul de selecie i alese o rachet Sidewinder. Pe ecran i apru silueta solid a Ursului i o lumini roie care pulsa. n urechi auzi simultan tonul care l anuna c ochirea este bun. Ton ! Am ton ! Degetul lui aps butonul de tragere, apoi strig imediat: Fox101 two ! Fox two ! Racheta se aprinse i ni de sub aripa Tomcat-ului drept spre int. Powers privea fascinat fumul care sfia vzduhul. Racheta termoghidat lovi Ursul ntr-unul din motoare, apoi se vzu explozia ca o vlvtaie uria pe cer.

Fox Tradus Vulpea n varianta romneasc. De fapt, este prescurtare de la Foxtrot (fonetic pentru litera F), adic fire- foc. Este un cod utilizat de piloi pentru a-i ateniona coechipierii c lanseaz rachete autoghidate n infrarou sau radar, evitndu-se astfel un eventual friendly fire-doborrea propriilor avioane. Numrul adugat (one, two, three) desemneaz tipul de rachet lansat.
101

110

Iu-hu ! strig Powers. L-am luat ! 0917 Zulu - 08,17 Zone Time Escort Leader, Zborul Mia Sudul insulelor Faroe Terekov ridic privirea cnd explozia aprinse cerul. Nu credea c o s se ntmple, dar uite c s-a ntmplat. Americanii au tras asupra Ursului. Escort Leader ctre Escort doi, spuse el trist. Liber la arme ! Tragei fr ezitare ! Erau unul la trei, ca raport de fore, dar cele dou MIGuri fceau ct patru. Locotenentul Nikolaev era unul din cei mai buni piloi ai escadrilei, n ciuda reputaiei c ar fi atras de maniera de zbor a aviatorilor americani. Terekov mri brusc viteza, simind cum fora turboreactoarelor Isotov l arunc n scaun. Apoi se cr n nori. 0917 Zulu - 08,17 Zone Time Tomcat 201, Redwing Flight Sudul insulelor Faroe Coyote privea cum flcrile cuprind aripa avionului TU-95, nevenindu-i a crede. Desprins de explozie, aripa czu n ocean. Cnd Ursul se scufund, Coyote zri aparatul lui Koslosky cu aripa lovit, avnd probleme evidente. Totul se ntmplase prea repede. Prea repede ca s-i poat opri. Groaza de ceea ce se ntmpla i paralizase reaciile. Escadrila Vipers tocmai trsese focurile care duceau la izbucnirea rzboiului, l auzi pe Nichols strignd n cti:

111

Mai bine ai fi mai atent, skipper102 ! Fii atent la MIGuri ! i ntoarse privirea de la privelitea Ursului i vzu MIG-ul din fa nlndu-se repede. Batman, avem probleme ! Suntem pe drum ! Skipper ! Skipper ! MIG-ul doi e dup mine. Nu pot stpni aparatul ca s m feresc de el ! Vocea lui Koslosky trda panica. Coyote vir i se ntoarse la timp ca s vad spatele lucios al MIG-ului care urmrea Tomcat lovit. njurnd ncerc s-i aduc aparatul mai aproape, dar i se prea c se mic prea ncet n comparaie cu celelalte avioane. Flacra care ni de sub aripa MIG-ului era o rachet, probabil o rachet termic AA-8 Aphid. Stnga, Kos ! Ia-o spre stnga ! Nu pot, skipper ! rspunse Koslosky. Apoi vocea i se ridic: Ejecie ! Ejec... Proiectilul lovi Tomcat-ul nainte ca Koslosky s termine. Coyote ntoarse capul, n timp ce explozia distrugea avionul. O, Doamne ! auzi vocea lui Nichols n spatele lui. ezi blnd ! l vreau pe ticlosul sta ! Cu dinii ncletai, trase cu putere mana i pomi dup Fulcrum. 0918 Zulu - 08,18 Zone Time Tomcat 204, Ajax Flight Sudul insulelor Faroe MIG-ul unu urc repede, Batman ! Cred c vrea s fac un luping i s-l prind pe Coyote.

Comandantul unui vas, i prin extensie, cel ce conduce o formaie, echip, etc
102

112

Dac ajungem noi primii, n-o s-l mai prind ! Batman mri viteza la maxim i aps butonul de selecie al rachetelor. Sidewinder i se pru cea mai potrivit. Malibu transmise prin radio ctre Jefferson: Dragons Lair, aici Ajax doi-zero-patru. Ne-am angajat ! Repet, ne-am angajat ! Altdat, Batman ar fi fost mulumit s aud cuvintele astea, dar acum nu simea dect o strngere de inim. Trecuser bariera... 09,18 Zulu - 08,18 Zone Time Tomcat 201, Redwing Flight Sudul insulelor Faroe Hai, vino, nenorocitule, murmur Coyote. Haide... Tonul de fixare a intei se auzea puternic n cti. Am ton ! Lovi butonul de tragere i strig: Fox two ! Fox two ! Face pe nebunul, spuse John-Boy. MIG-ul vir i cobor n picaj, iar racheta termic l pierdu. La naiba ! exclam Coyote strngndu-i pumnul n jurul manei. Pilotul MIG-ului era un profesionist, iar el fusese puin cam derutat. Uurel Coyote, interveni Nichols, ai uitat cum ne spui mereu ? Zboar cu capul ! Grant ncerc s-i revin. n situaii de for major nu era loc de cascadorii de Hollywood. Conta doar mna sigur, profesionistul care tie cu precizie de ce este n stare avionul su i care era dornic s fie mereu deasupra situaiei i nu sub ea. MIG-ul execut un viraj strns spre stnga, manevr n care aparatele ruseti erau foarte bune. Coyote i ntoarse Tomcat spre dreapta ca s poat ine sub observaie MIG-ul, apoi aplec botul i cobor n picaj. Tomcat se lu pe urmele
113

MIG-ului n timp ce cuttorul rachetei se fix pe avionul inamic. Ton ! Am ton ! Trase a doua rachet n timp ce striga: Fox two ! Fox two ! Depi inta care era deja un glob de foc. 0919 Zulu - 08,19 Zone Time CIC, USS Thomas Jefferson Nord-vestul insulelor Hebride Blestemaii ! explod Stramaglia. Ce naiba se ntmpl acolo sus ? Ascultase ngrozit i nevenindu-i a crede, cum se desfurau lucrurile. De la primul strigt: Sunt lovit !, nu-i mai trebui mult Grupului de Lupt s erup. Domnule, l anun cineva. V caut amiralul. Ridic receptorul. Amirale, aici Stramaglia... Care e situaia, CAG ? Glasul lui Tarrant era monoton, dar tensionat. Nu tiu cum a nceput totul, spuse cu grij Stramaglia, dar Ursul i unul din aparatele noastre au fost scoase din aciune. Celelalte sunt angajate n lupt. La dracu ! exclam amiralul, ca un rspuns la ceea ce simea Stramaglia. Apoi, dup un timp adug: n regul, CAG. Scoate Tomcat-urile de acolo ct mai repede. Or s vad ei pentru asta ! Aye, aye, sir ! rspunse Stramaglia ncet. Puse receptorul la loc i lu microfonul.

114

0919 Zulu - 08,19 Zone Time Tomcat 201, Redwing Flight Sudul insulelor Faroe Rusul ncerc s scape din nou, dar de data asta racheta l prinse. Coyote privea MIG-ul distrus. Pilotul avusese timp s se ejecteze. Pe unul l-am terminat ! spuse John-Boy. Bun paraut. Am i eu una la fel de la un rus ! adug Coyote. Alarma ncepu s sune. Cellalt tip vine dup noi ! anun Nichols. E la cinciul nostru ! Fox two ! Fox two ! Vocea lui Batman anuna un nou atac cu racheta Sidewinder. Coyote i nscrisese avionul ntr-o ntoarcere abrupt, spernd c dac proiectilul lui nu-i va atinge inta, mcar l va ine pe rus destul de ocupat ca s aib el timp s schimbe situaia. N-are sens, l-am pierdut ! se auzi vocea lui Malibu. Unde-i, John-Boy ? ntreb Coyote, n timp ce scruta cerul prin cupol. L-am pierdut ! Sus, la ora unu ! spuse Nichols. Coyote descoperi MIG-ul. n regul, Ivane. M-am cam sturat de jocul sta. Batmane, hai s-l batem n cuie pe fraierul sta ca s ne putem ntoarce linitii acas. Nouzeci i nou de avioane ! Era vocea lui CAG i n cod nsemna c se adresa tuturor avioanelor. Retragei-v i ntoarcerea la baz. Repet, ntoarcerea la baz ! Se ine de bancuri ? ntreb locotenentul Baird. Suntem cinci la unu i vrea s ne retragem ! Mi se pare c am avut nite probleme la aparatul radio, nregistrate i pe fia mea de ntreinere ! adug Sheridan
115

revoltat. Cnd o s m ntorc acas o s am o grmad de necazuri... Toate avioanele s se ntoarc la baz ! Confirmai ! Stramaglia insista. Mai era i nervos. Din cauza deschiderii focului, sau din cauz c trebuia s le ordone ntoarcerea la baz, Coyote nu tia. L-ai auzit ? Retragerea ! Scoate-i de aici, Batmane. Eu mai rmn puin. Recepionat doi-zero-unu. Chiar i Batman era revoltat. Zborul Ajax se ndeprt n direcia portavionului. Singura problem n suspensie era MIG-ul. Aproape c spera ca rusul s-i ofere un prilej pentru a-l dobor. 0920 Zulu - 08,20 Zone Time Escort Leader, Mia Leader Sudul insulelor Faroe Cpitanul de rangul doi103 Terekov privea la ecranul radarului, neputnd, nedorind s cread. De ce plecau americanii ? i ntreceau ca numr, ca arme, i totui n momentul n care ar fi putut s-l distrug, patru dintre ele au plecat i al cincilea nu fcea nimic pentru a provoca o lupt. Kazak, aici Mia. Inamicul a ntrerupt aciunea. Cer instruciuni. Terminat. O parte din el se temea c portavionul i va ordona s atace, o alt parte dorea s o fac. S se ntoarc acum nsemna s fie pedepsit, s cad n dizgraie. Mia, aici Kazak. ntoarce-te la baz ! Cel ce-i vorbea prea la fel de uimit ca i el. Era de neles dup cele ce se ntmplaser. n ciuda convingerii Comandantului Suprem,

103

Grad militar de clas OF-5 (echivalent lt-colonel) 116

americanii adoptaser o postur agresiv n cele din urm. Revino la baz ! repet vocea. Confirm. Se uit la indicatorul de combustibil i adug: Am nevoie de realimentare. Am neles. Un avion-cistern va veni n ntmpinarea ta. Terminat. Privi ecranul radar cu atenie n timp ce se ntorcea spre portavion i vzu singuraticul avion de lupt american rotindu-se ca mai nainte. Terekov ddu din cap, mirat. De ce nau profitat americanii de avantaj ? De ce mai tria nc ?

117

CAPITOLUL 10 Miercuri, 11 iunie, 1997 1118 Zulu - l3,18 Zone Time Kremlin, Moscova Era o camer opulent i luxoas, cu lampadare mari din aram, strlucind, cu miniaturi lustruite atrnnd pe fiecare perete. Sanctuarul Kremlin-ului era un loc al puterii i contrasta violent cu strzile murdare, cu oamenii sraci i flmnzi care treceau pe sub zidurile de piatr. Generalul Vladimir Nicolaievici Vorobiev nu-l mai asculta pe colonelul care termina raportul situaiei din Scandinavia i Marea Norvegiei. Vzuse raportul nainte de edin. Acum era preocupat de analiza informaiilor i a modului cum vor reaciona ceilali. Coaliia dintre armat, KGB i membrii partidului conservator care preluase puterea n vltoarea ce se crease dup asasinatul din Oslo, era foarte fragil. Toi se urau ntre ei, i fiecare avea propria strategie pentru a se separa rapid de ceilali i s-i consolideze propriile poziii. Nu era nici neobinuit, nici alarmant. Realitile i ura ineau echilibrul care fcea sistemul s funcioneze. tia ce simte fiecare i ce gndete despre el. Luase totul n calcul. N-au dect s m urasc atta timp ct se tem de mine. i amintea c aceasta era maxima preferat a mpratului roman Tiberius. n sinea lui, zmbi. Ce-ar crede aceti minitri dac ar ti c se compara cu un Cezar ? Mereu am fost asigurai c americanii nu se vor implica ! spunea Vasili Fiodorovici Ubarov, noul Preedinte ales, om fr imaginaie, vorbitor maleabil i care fcea ce i se ce118

rea. Astzi era chiar surprinztor de vorbre. Poate c se temea de americani mai mult chiar dect de Vorobiev. Generalul se aez mai bine n scaun i i privi pe ceilali gnditor. Dac armata i-ar fi fcut treaba cum trebuie, americanii nu s-ar fi amestecat ! Alexandr Dimitrievici Doctorov l gratul pe Vorobiev cu un zmbet iret. Era eful KGB-ului, cel mai apropiat aliat al guvernului din aceast sal. KGB-ul rectigase mult din puterea pierdut n timpul puciului organizat mpotriva lui Gorbaciov, i Doctorov deinea o putere considerabil. Rolul lui n eliminarea predecesorului lui Ubarov fusese esenial, iar armata i KGB-ul mai aveau nevoie unul de cellalt. Vechile rivaliti nu pieriser ci mocneau ncet. Poate c ar trebui s ne ocupm de judecarea amiralului Kenkin ? Vorobiev cochet o clip cu ideea de a urma sfatul lui Doctorov i s-l scoat ap ispitor pe amiralul Kenkin. Dar Marina era nc prea important n operaiunea Rurik104 ca s rite s provoace vreo ncurctur prin demiterea lui Kenkin. Dar, desigur, dac Vorobiev l susinea acum pe Kenkin, i urmau i alte eecuri, Doctorov o s-l aib la mn. eful KGB-ului acorda mult prea mult importan funciei i securitii personale, mai mult dect fleacurilor legate de victorii i nfrngeri. Era acelai soi de mentalitate care i-a nsoit de-a lungul anilor pe toi membrii guvernului de la Kremlin, i tocmai n aceast mentalitate a ncercat s loveasc reforma lui Gorbaciov. Dar remediul gsit de capii reformei s-a dovedit a fi mai ru dect boala pe care ncerca s o combat. Vorobiev era gata s-l susin pe Doctorov atta timp ct acesta sprijinea revenirea Rusiei la statutul ei de superputere.

Rurik () legendarul ntemeietor al statului rus (i se atribuie origine scandinav)


104

119

Cred c amiralul nu are nici o vin, spuse ncet Vorobiev. Pare mai degrab o escaladare accidental. Previziunile lui Kenkin au fost greite, dar cine putea s tie ? Americanii au tras, dar nu avem de unde s tim dac au fcut-o premeditat, sau a fost doar o greeal tactic. Indiferent dac a fost doar un accident sau o aciune premeditat, focurile s-au tras ! interveni ministrul de externe Anton Ivanovici Boltin. Americanii nu vor ignora acest lucru. Nu de data asta. Nu e doar un eec militar, ci mai ales unul al Serviciului de Informaii. Cu siguran c au fost unele semne c americanii ar putea intra n aciune. Vorobiev l studie gnditor. Acest ministru era un membru loial al vechiului cabinet dedicat politicii conservatoare. Era cunoscut ca un devotat membru de partid, dar mai nti de toate ca un supravieuitor. Acum prea s fie de partea armatei contra KGB-ului, i cnd cineva i rostea cu atta claritate punctul de vedere n favoarea unei pri a luptei pentru putere la Kremlin, asta arta n ce parte se afla puterea. Nu spun c noi o s ignorm situaia, spuse Vorobiev ocolind cu grij comentariile la adresa eecurilor Serviciului de Informaii. Era bucuros s tie c armata e tot n frunte n noua structur a puterii, dar nu inteniona s lase rivalitile s ias la iveal. Lucrurile sunt clare n acest moment. ntruct tensiunea a atins cote maxime, nu cred c mai e posibil s aplanm conflictul cu americanii. n cele din urm neutralitatea lor s-a dovedit a fi de scurt durat. Norvegia este un vechi aliat al lor i noi putem s ne considerm norocoi c ne-au lsat att de mult timp fr s intervin. Boltin ddu din cap. Este adevrat, dar acest timp foarte scurt trebuia s-l prevad KGB-ul. l fulger pe Doctorov cu o privire tioas, dup care i ntoarse privirea spre ceilali politicieni din jurul mesei.
120

Da, dar noi toi am votat analiza situaiei din Occident atunci cnd ne-a fost prezentat ! interveni Vorobiev la insulta rece la adresa KGB-ului care rzbtea din remarca lui Boltin. Avea nevoie de bunvoina lui Doctorov mai mult dect de cea a partidului i, cel puin momentan, nu-i putea permite s-i iroseasc timpul sau eforturile n certuri interne. Am tiut ntotdeauna c Rurik implic riscuri, c vor exista elemente care nu pot fi controlate. Nici KGB-ul, nici amiralul Kenkin nu pot fi fcui vinovai pentru situaia existent. i acum ce facem ? Rzboiul cu America nu intra n planurile noastre ? ntreb Ubarov. Nu unul total, zmbi generalul. Nimeni nu are interesul s foloseasc rachete nucleare. Cred c americanii simt asta la fel ca i noi. Cel mai important n acest moment este s-i inem ct mai mult timp la distan pn terminm cucerirea Scandinaviei. n aceast situaie ei vor fi n situaia deloc de invidiat de a alege ntre o escaladare inacceptabil i o situaie fr ieire. Iar n acest timp noi vom domina Europa de pe noile noastre poziii. Doctorov interveni: S-i inem la distan ! Deci sugerezi s atacm portavionul Grupului de Lupt ? Dar dac trimit i alte fore n zon ? Un atac hotrt asupra portavionului i va descuraja de la alte aventuri militare n zona noastr de exclusivitate. Recomand punerea n aplicare a planului Steaua Nordului105. Ar fi nelept s ncepem s-i hruim pe americani. Poate c unele din submarinele noastre de atac pot fi folosite pentru nceput. i vzu pe ceilali aprobnd i zmbi. Rurik trebuia s reueasc dac Rusia voia s-i rectige puterea n Europa.
105

C (severu zvezda) 121

Fiecare din cei prezeni tia c nu exista cale de ntoarcere. i atta timp ct Rurik se derula, aveau nevoie de Vorobiev. n timp ce Doctorov urzea planuri, iar Ubarov tremura la gndul alegerilor, armata i consolida puterea i se asigura c Mama ar nu va mai fi niciodat umilit de Occident. 1145 Zulu - 10,45 Zone Time Viking 704 Vestul insulelor Shetland S-3B Viking vir spre stnga i se fix pe o alt direcie, dar n ceea ce-l privea pe Magruder, putea foarte bine s-i fi meninut direcia ntr-un zbor nesfrit spre niciunde. Aceeai monotonie i n carling i afar. Se spunea c piloii care zburau n misiuni de cutare a submarinelor dormeau n timpul zborului i se ntorceau acas cu fundul amorit. Magruder ncepea s cread i el n povestea asta. Pn acum crezuse c pentru un pilot care a zburat pe Tomcat, munca ntr-un birou de la Pentagon era Iadul, dar carlinga unui Viking era cu siguran Purgatoriul. Trebuia s recunoasc totui c Viking era un aparat uimitor. Frumos, elegant, cu o linie aerodinamic, avea doar un lucru comun cu Tomcat; amndou aparatele erau dotate cu arme i sofisticate sisteme electronice. i toate acestea aveau un singur scop. n cazul Viking-ului scopul era vntoarea de submarine, treab pe care o fcea profesionist. Magruder era contient de inteligena computerelor i de ndemnarea i abnegaia celor trei oameni de la bord, care aparineau escadrilei VS-42 King Fishers. Ceea ce-l deranja cu adevrat era doar monotonia activitii n sine. Temperamentul i ndemnarea care fceau un pilot de lupt s se remarce, erau n opoziie cu calitile cerute unui membru al echipajului Viking. Avionul era destinat s rmn n aer foarte mult timp, avnd combustibil ct
122

ase Tomcat. i aceste zboruri extinse cereau nu numai mult rbdare, dar i un personal extrem de calificat. Vrei s preiei comanda puin ? l ntreb pilotul. Max Hunter 106 Harrison, era comandantul escadrilei King Fishers; un negru cu glasul domol, a crui faim n escadril era bine cunoscut. De ndat ce auzise c adjunctul CAG va zbura cu Viking, dorise s ia i el parte la zbor. Tombstone, care aflase de asta n ultimul moment, se gndise c probabil CAG nu-i las adjunctul pe minile oricui. Care-i cursul ? ntreb Tombstone. Nu prea sunt obinuit cu astfel de jucrii. Nici-o grij, chicoti Harrison. Ordinatorul i va spune ncotro s pilotezi. Art spre un ecran de pe tabloul de comand. ine-o pe linia asta i o s fie grozav. Magruder ddu din cap. Cunotinele sale despre Viking i reveneau ncetul cu ncetul. Computerul primea informaii de !a Coordonatorul Tactic al avionului, sau TACCO, cum i se mai spunea, care dirijau pilotul att prin semnale sonore, ct i prin puncte de coordonate pe ecran. Cnd pilotul ajungea n poziia dorit disprea att sunetul ct i coordonata de pe ecran. n regul, spuse el. Viking era singurul avion de pe portavion cu dubl comand. Fiecare din cei doi piloi prelua comanda pentru cinci ore, dup care o ceda colegului. n timpul vntorii de submarine, copilotul trebuia s-l ajute pe cel de la TACCO. Pentru Magruder era suficient s urmreasc computerul i s-i urmeze instruciunile, cci cunotinele sale de electronic i informatic erau limitate. Se simea bine s fac n sfrit ceva, chiar dac nu era tocmai cel mai incitant zbor pe care-l fcuse vreodat. Misiunea Viking-ului era s acopere fregatele i distrugtoarele, mascnd ntregul Grup de Lupt. Cutreiera oceanul n cuta106

Vntorul 123

rea submarinelor inamice. Sonarul era aparatul de baz n timpul cutrii. Sonarul emitea impulsuri spre ocean, iar din adncuri venea unda reflectat de fundul mrii, de balene, de bancurile de peti i uneori de submarine. La bordul Vikingului un membru al echipajului prelucra toate aceste informaii i le transforma ntr-o schi a ceea ce se afla ntr-o anumit zon a oceanului. n munca lui, acesta se mai slujea i de detectorul de anomalii magnetice i de detectorul n infrarou, care detecta emisiile de cldur. Harrison se cufund pe locul su, complet relaxat: Ce zici Spock, crezi c o s avem ce s-i artm astzi lui CAG ? Din compartimentul din spate, locotenentul Ralph Meade care lucra la TACCO, rspunse prudent: Greu de spus, efule. SOSUS107 ne-a semnalat cel puin cinci submarine n zon sptmna trecut, dar nu tiu dac nc mai bntuie pe aici sau au ters-o. SOSUS era prima linie defensiv n lupta cu submarinele i nsemna Sistemul Sonor de Supraveghere. Acest sistem era format dintr-o adevrat reea de microfoane subacvatice care formau o linie continu ce venea din Groenlanda, Islanda, pn n Anglia. Aceste microfoane cercetau n permanen zgomotele din ap. Tehnicienii de la SOSUS afirmau c dac un submarin trecea de reeaua de microfoane, nu mai exista nici un alt mijloc de a-l urmri dect cu ajutorul avioanelor i elicopterelor special dotate pentru acest gen de misiuni. La rndul lor fregatele, distrugtoarele, submarinele, i n general toate navele care alctuiau Grupul de Lupt, dispuneau de sonare i detectoare n infrarou pentru depistarea submarinelor. Aceeai misiune o aveau i avioanele Orion care i aveau baza n Keflavic, Islanda. Dar tot greul revenea misiunilor Viking care erau cel mai implicate n tot acest efort comun. Datorit faptului c decolau de pe puntea portavio107

sound surveillance system sistem de supraveghere sonor 124

nului, ct i datorit faptului c puteau acoperii distane lungi fr a se reaproviziona cu combustibil, erau cele mai solicitate n acest gen de misiuni care mbinau rbdarea, miestria i tiina. Viking-ii erau privii ca nite copii vitregi ai Air Wing, n special de piloii care pilotau avioanele de lupt. Dar piloii de pe Vikingi se considerau la fel de importani ca oricare alt pilot din Air Wing. Din cte vzuse Tombstone pn acum, i stpneau perfect meseria, dar tot nu le invidia munca. Harrison era un pilot adevrat, dar tot nu era ca acei piloi minunai care pilotau Tomcat sau Intruder. ntotdeauna Tombstone fusese surprins ct de puin contau gradele n echipajele Viking, sau Hawkeye. Dei aviaia era considerat locul ofierilor, mai existau tehnicieni, aa cum era Curtis, operatorul TACCO. Dei acesta era singurul de la bord care nu era gradat, se prea c acest lucru nu avea nici un fel de importan. Oameni precum Curtis datorit antrenamentelor speciale de-a lungul a doi ani lungi de pregtire tehnic, se putea spune c fac parte din elit. Tombstone se ntreb ce fel de om este. Curtis tcuse aproape tot timpul, cu excepia ctorva rspunsuri date strict pe linie de servici. Era timid de felul lui, sau era doar puin timorat de prezena adjunctului CAG ? Tu ce prere ai Curtis ? l ntreb el. Prind i eu un spectacol astzi ? Sau poate c ai s dai cteva sfaturi nelepte unui boboc ? Nu prea m pricep la filozofie, domnule. Asta-i treaba ofierilor. Eu stau n spate i m joc la cel mai scump joc video pe care l-a vzut vreodat cineva. i care-i scorul ? zmbi Magruder. Nu m-a btut nc, spuse Curtis, apoi adug ncet, dar n-am fost niciodat nevoit s vnez cu adevrat, vedei, domnule ? Nu cred c ar mai fi acelai lucru.

125

Magruder i aminti de primul lui zbor de lupt, n Coreea. Tot antrenamentul Top Gun pe care-l fcuse nu-l pregtise pentru realitile luptei. Dar un apel de pe Jeff tocmai anuna c escadrila lui Coyote schimbase focuri cu ruii. Mult prea devreme... Curtis avea dreptate. Avea ansa de a afla cum este de fapt o vntoare adevrat, o vntoare a morii, de fapt. Nu-i acelai lucru, Curtis, spuse ncet. Niciodat acelai.

126

CAPITOLUL 11 Miercuri, 11 iunie, 1997 1445 Zulu - 14,45 Zone Time Biroul CAG, USS Thomas Jefferson Nord-vestul insulelor Hebride Ei Magruder, cum i-a priit prima zi ca vntor de submarine ? Tombstone studie expresia amabil de pe faa lui Stramaglia, apoi rspunse cu grij: N-a fost chiar aa cum mi-am imaginat eu, domnule ! Viking revenise pe punte cu o or n urm i Magruder i mai simea nc picioarele nepenite. La un moment dat, Meade se oferise s schimbe locul cu el, dar el refuzase i acum i prea ru. Cred c a fost la fel de plictisitor ca i cursul meu de la Top Gun, nu-i aa ? ntreb Stramaglia zmbind iret. mi pare ru pentru tine, dar asta este. Vreau s faci cel puin un zbor pe zi cu Viking-ii, pn am s m conving c tii tot ce se poate ti despre vntoarea de submarine. M-ai neles ? Da, domnule ! rspunse Magruder prompt. i mai las formalismul ! Stramaglia privi spre biroul su i vocea i pierdu din timbrul cald, cnd i se adres din nou: Ai auzit isprava vntorilor de Uri ? Pare o ncurctur urt. De fapt ce s-a ntmplat acolo ? Afurisiii tia de boboci s-au nfierbntat prea mult, asta e ! Mai nti unul dintre ei a vrut s-o fac pe cascadorul i s-a lovit de rus, apoi strigtul lui l-a fcut pe pilotul de pe
127

cellalt avion s cread c a venit timpul pentru rock & roll. O harababur de toat frumuseea ! Magruder nu spuse nimic dei era convins c el ar fi putut ine situaia sub control dac era acolo sus. Dac Stramaglia l-ar fi lsat mcar n Ajax Flight, aa cum ceruse. Dar nu credea c era nimerit s-i spun toate acestea lui Stramaglia. Cineva btu la u i Stramaglia mri scurt: Intr ! Era Coyote mbrcat n uniform i artnd cel puin la fel de ntunecat ca i Stramaglia. Am fcut raportul despre cele ntmplate n aceast diminea ! spuse el artnd spre mapa din mn. Era i timpul, Grant ! spuse Stramaglia cu asprime. Ia loc i s recapitulm mpreun cam ce isprvi au fcut vitejii ti n cursul dimineii. Tombstone se ridic: tii, eu a... Stai jos, Magruder. Dac ai de gnd s-mi fii de ajutor, cred c ar cam fi cazul s ncepi de acum. Stramaglia lu raportul din mna lui Coyote n timp ce Tombstone se aeza resemnat. Ai pierdut doi oameni i un avion n dimineaa asta, Grant. i-ai lsat oamenii s violeze ROE i poate ne-ai mpins ntr-un rzboi. Ai scris asta n raportul tu ? Coyote ncuviin din cap i spuse ncet: Da, domnule. Ai ceva de spus n aprarea ta ? Ezitnd, Coyote i mut privirea de la Stramaglia la Magruder, apoi din nou la Stramaglia. A fost o situaie foarte alunecoas, domnule. Oamenii pot grei, mai ales cnd au o experien limitat... Fr scuze ! rosti scurt Stramaglia. Tu eti eful escadrilei i asta te face responsabil de tot ce privete escadrila ta. Aa c nu te ascunde n spatele oamenilor ti.

128

Coyote nu rspunse, dar i arunc o nou privire lui Magruder. O lung tcere se instal, apoi Stramaglia continu: Dac n-am avea nevoie de fiecare pilot cu experien, te-a fi scos pe tine i pe putiul acela, cum l cheam ? Powers ? V-a fi scos pe amndoi de pe avioanele de lupt. Pe el fiindc este un tmpit iresponsabil i pe tine fiindc ai lsat un tmpit fr experien, de capul lui. Dar avnd n vedere situaia actual, nu-mi pot permite s fac una ca asta. ns poi s fii sigur c ceea ce o s am de spus n dosarul tu n-o s arate prea frumos. Vorbim aceeai limb ? Da, domnule ! rspunse Coyote copleit. n regul. i acum s trecem la altceva. Problema este c prietenii notri ruii nu se vor arta prea ncntai de cele ntmplate. Washington-ul nu a dat un comunicat oficial, dar eu i amiralul am czut de acord c ne putem atepta la o revan. Pricepi ? Grant ddu din cap: Desigur, domnule. i cel mai bine ar fi s ne lum nite msuri. Stramaglia se uit la el. M bucur s aud c eti de acord cu mine ! spuse rece. De acum nainte una dintre escadrile va fi n alert continu. Prima care va fi sus va fi Javelin. Owens se va ocupa de asta. Am neles, domnule ! Ordinul lui CAG era rezonabil, i spuse Magruder. Asta nsemna c patru piloi de lupt vor petrece ore lungi ateptnd n camera de pregtire, n fiecare zi, gata s decoleze n caz de urgen. ntr-un timp foarte scurt puteau fi ridicate n aer opt sau zece avioane, dei o asemenea operaiune va da destule dureri de cap. Asta-i tot deocamdat, Grant ! spuse Stramaglia dup o clip. i vezi s ai o mic discuie cu oamenii ti despre cele ntmplate astzi. Pentru c dac Powers sau altul la fel de nbdios se mai avnt necontrolat, i iau capul !
129

Coyote iei ct putu de repede, palid i evitnd s se uite la Magruder. Stramaglia i puse minile pe birou i l privi pe Tombstone n ochi: Crezi c-am fost prea dur cu el ? Este un tip foarte bun, domnule ! rspunse Tombstone. i nici nu poate s-o fac pe ddaca cu toi nceptorii, acolo sus. i pe lng toate aceste argumente mai este i prietenul tu ! Stramaglia ddu din cap. ntr-o treab ca asta nu este loc pentru prietenie. Mai gndete-te la asta. ntr-o zi vei fi pus i tu n situaia s tratezi aa un prieten. Dar... De pe poziia mea, cel mai important lucru n ceea ce sa ntmplat este faptul c au fost doborte dou avioane ruseti. Dac printr-o minune ruii nu consider asta ca un act de rzboi, trebuie s fim foarte siguri c asemenea lucruri nau s se mai repete. Iar dac ruii se vor lua dup noi, trebuie s fim la fel de siguri c bobocii tia vor fi bine inui n fru. Prietenul sta al tu, Grant, este responsabil pentru cei din escadrila lui, Vipers. Deci mi se pare normal c el este cel mai n msur s-i aduc cu picioarele pe pmnt. Dac nui place, cred c este mai bine s nu te gndeti s stai vreodat pe scaunul sta. Tombstone nghii n sec. Stramaglia avea dreptate. Cel puin n cazul acesta. Dar probabil c exista i o cale mai bun de a rezolva situaia, cale care le scpa deocamdat. neleg, domnule. Bine. Lecia s-a terminat. i acum pleac odat de aici s m concentrez cum s-i salvez capul lui Grant cnd o smi scriu raportul. Tombstone ajunsese aproape de u cnd realiz ce spusese de fapt Stramaglia. Poate c totui inea la oamenii lui, dincolo de aparene. Pe coridor se ntlni cu Coyote.

130

Mulumesc pentru ajutor, prietene, spuse Coyote cu amrciune. Ai fi putut spune i tu ceva ca s-l mai iei de pe capul meu. Dar tu te-ai mulumit s stai i s asculi cum ma fcut ca pe-o albie de porci. N-o lua nici tu chiar aa... Oricum nu mai conteaz. Cred c aa se ntmpl atunci cnd ajungi ntr-o funcie, nu ? Dintr-o dat devine mai important s-i ii nasul curat, dect s-i ajui prietenii. Coyote se ntoarse brusc i plec. Coyote ! ncepu Tombstone, dar renun. Ridic din umeri i se ntoarse. Nu avea nici un rost s discute acum cu Coyote. Poate mai trziu cnd o s se calmeze. Cum poate s-i imagineze c nu sunt alturi de el ? se mira Tombstone. Dup ce Coyote ieise din birou avea de gnd s-i ia aprarea chiar cu riscul ca Stramaglia s sar la el aa cum fcuse i cu Coyote, dar i dduse seama c Stramaglia nu putea adopta o alt atitudine n situaia de fa. Chiar nu-i ddea seama Coyote c el nu-i va abandona niciodat un prieten ? Sau prietenia lor fusese subminat de timp i de distan i nu mai rezista la prima ncercare ? ncepu s cread c Stramaglia avea dreptate. Acum nu mai era loc pentru prietenie. 1510 Zulu - 10,10 Zone Time Situation Room108, White House Washington DC Preedintele Statelor Unite ! Cei adunai n Sala de Consiliu se ridicar n picioare, dar Preedintele le fcu semn s se aeze. Nu era timp pentru formaliti. Preedintele Frederick Connally se ntreba dac oamenii din sal i ddeau seama de gravitatea situaiei.
108

Sala de Consiliu 131

Expresia de pe feele consilierilor lui i spunea c vetile nu sunt tocmai bune. Oftnd, se aez pe fotoliul mbrcat n piele, din capul mesei. Un ofier purtnd o serviet se aez n apropiere. Connally ura servieta aceea cu tot coninutul ei. Era Mingea de fotbal purtnd nuntru codurile necesare pentru aprobarea lansrii armelor nucleare mpotriva unui eventual atacant. Geanta asta l urmrea zi i noapte oriunde s-ar fi aflat. Doar el, Preedintele, putea autoriza o astfel de lansare, n ultimele zile, Mingea de fotbal i acaparase toate gndurile. Este n regul, domnilor, s ncepem ! eful de Cabinet, Gordon West, cel care i adresase cererea de a participa la aceast dezbatere n Sala de Consiliu, nu i dduse prea multe detalii despre subiectul n discuie. Primul care lu cuvntul fu amiralul Brandon Scott. Amiralul avea reputaia de a fi foarte drastic n criticarea politicii de aprare a noii administraii, dar Connally tia c este totui un tip care i vede cu seriozitate de treburile lui. Ruii au naintat serios cu frontul pentru a permite trupelor de pe amfibii i celor de desant s se reuneasc n jurul zonei Trondheim. Scott aps un buton mascat n tblia mesei i perdelele care acopereau ecranul din fundul slii se ddur la o parte. Apru harta Norvegiei pe care poziiile ruilor erau marcate cu rou. Toat zona din jurul oraului Oslo era nconjurat cu rou. Cnd Dumnezeu s-au micat att de repede ? se mir Connally. Am crezut c aviaia Norvegiei este ceva mai solid, dar se pare c ei n-au mai modernizat-o de cincizeci de ani ! Lucrurile nu stau chiar aa, domnule Preedinte ! interveni ministrul aprrii George Vane. Planul care a fost pus n aplicare acum cincizeci de ani se baza pe aliana Norvegiei cu NATO. Dar, dup cum tii, dup cderea Zidului Berlinului, multe state au ieit din NATO. n acea euforie general
132

toat lumea se grbea s se mprieteneasc cu ruii. Aa s-au pierdut bazele NATO din Germania i Anglia. mi este suficient pentru astzi ct am auzit despre comunism. Tocmai am discutat cu o delegaie a senatului despre asta, George. Nu de vorbe am nevoie, ci de rezultate, de concluzii ! Nu sunt numai vorbe, domnule Preedinte ! rspunse George Vane. Trebuie s avem n vedere c sfritul Rzboiului Rece ne-a prins descoperii. Nu am acionat suficient de rapid conform principiului: Cnd ntr-un rzboi se trag ultimele focuri de arm, pregtete-te de urmtorul. Nu am elaborat noile strategii destul de repede pentru a ine pasul cu realitile politice. De peste patruzeci de ani ntreaga noastr strategie era bazat pe contracararea marelui rzboi convenional din Europa. Din pcate situaia s-a schimbat, pe cnd noi nu. Ca un exemplu, n ceea ce privete o eventual invazie ruseasc n Norvegia noi am luat n calcul c ruii vor folosi dou divizii. Ori numai pn n acest moment ruii au deplasat n Norvegia ase divizii terestre, o divizie de infanteriti marini i una de trupe de desant. Numrul avioanelor lansate deasupra Norvegiei este de dou ori mai mare dect cel de care dispun norvegienii. Ruii pot cuceri Norvegia fr prea mare btaie de cap. Consilierul securitii naionale, Herbert Waring, interveni: Din punctul nostru de vedere problema mbrac aspectul organizrii eficiente a unui sprijin pentru Norvegia. Dac aceast invazie s-ar fi petrecut prin anii 70 sau 80, noi am fi ciulit urechea n primele zile ale conflictului, apoi, cnd primele zngnituri de sbii ne-ar fi ajuns la ureche, eram gata s intervenim. Totul era organizat. Pucaii marini o luau ntr-acolo nsoii de avioanele necesare. De data aceasta am lsat evenimentele s se desfoare n voia lor pn cnd a devenit prea trziu pentru a aciona. Herb ! interveni aspru West. Nu cred c ne mai putem permite s ne jucm de-a poliitii lumii. Adu-i aminte c
133

ultima administraie care a ncercat acest lucru s-a pomenit cu restrngerea bugetului militar. Ca s nu mai vorbim de ct ne-a costat recentul rzboi din Coreea i harababura din India. Cum poi s spui aa ceva ? interveni Scott. Chiar este nevoie s precizm din nou care erau consecinele dac nu interveneam ? Mai ales n rzboiul dintre India i Pakistan ! Domnilor ! interveni Preedintele. Nu cred c este cazul s facem aici o dezbatere politic a evenimentelor trecute. S revenim ! Am neles c doreai s aflai cum au ajuns ruii att de departe, relu Vane subiectul n discuie. Cred c principalul motiv este c ei tiu c nu mai avem baze n Germania i Anglia. Cea mai apropiat baz a noastr se afl n Islanda, la Keflavik. Acest lucru i-a fcut pe rui s fie siguri c noi nu avem posibilitatea s intervenim n zon. n cazul acesta, interveni Preedintele, dac nu avem posibilitatea s intervenim, de ce s ne mai implicm ? Domnule Preedinte, suntem deja implicai. Incidentul din aceast diminea nu mai las loc la nici un dubiu. Ar mai fi o variant, s declarai c ne retragem din zon. Ori asta implic scuze publice, acceptarea zonei lor de exclusivitate i toate celelalte. Dac nu facem asta, suntem bgai n rzboi pn n gt. Ambasadorul rus, interveni secretarul de stat Robert Heideman, ne-a propus organizarea unei comisii bipartite care s analizeze evenimentele care au declanat schimbul de focuri. Dac reuim s aplanm acest incident, putem foarte uor s continum... Pi sigur c da ! interveni Vane nervos. n dou sptmni ct dureaz pn se stabilete comisia, ruii ocup toat Norvegia. Cnd o s ne trezim n sfrit la realitate ? Diplomaia nu este sprijinit dect de arme ! Domnilor, s revenim ! interveni Preedintele. Amirale, cnd ai susinut c este bine s ne artm drapelul prin Ma134

rea Norvegiei, am fost de acord cu tine. Dar se pare c preiosul tu portavion ne-a trt n rzboi. Acum aflm c Norvegia nu va rezista, c noi nu-i putem ajuta fr baze n Germania i Anglia, i ca atare nu ne putem opune invaziei ruse. Deci nu neleg de ce ar mai trebui lsai oamenii ti s acioneze n zon. Cred c a putea s v rspund eu la aceast ntrebare, domnule Preedinte ! interveni Vane. Pn acum am tot rspuns la fiecare provocare n parte. Cred c a sosit momentul s renunm la o astfel de politic. Trebuie s prelum iniiativa. Altfel vom fi venic provocai. Propun s trecem imediat la DefCon109 Two i s trimitem o flot cu pucai marini nsoii de o Brigad Expediionar Naval. Simultan s punem n alert Brigzile 101 i 82. Trebuie s trimitem urgent trupe n Norvegia ! Dar asta-i sinucidere curat ! protest Heideman. Atta timp ct ruii dein supremaia aerian n Scandinavia, nu putem duce trupe acolo. M bucur c eti de acord cu mine, relu Vane. Bineneles c asta implic transbordarea unor uniti de aviaie n zona Bergen, i asta ct mai repede cu putin. Dar asta n-o s dureze prea mult ? ntreb Preedintele. Desigur c va dura. Cteva zile pn ce vor ajunge primele avioane. De aceea este necesar mai mult ca oricnd ca portavionul Jefferson s fie n apele acelea. Numai simplul fapt c el este acolo o s-i preocupe pe rui i o s le distrag atenia. Ori n condiiile date, orice or de ntrziere a naintrii lor spre Bergen crete ansele noastre de reuit. Merit oare Norvegia un rzboi nuclear ? se ntreb Connally. Scott fu acela care i rspunse:

DEFCON (engl. Defense readiness Condition) este un termen ce definete treptele strilor de alerta ale forelor militare ale U.S.A.
109

135

Dac ne punem aceast problem, atunci am putea de pe acum s renunm la tot i s-i lsm pe rui s domine lumea. Argumentul c o anume ar merit iar alta nu merit nu este valabil. Norvegia este o ar mic i srac n resurse. Dar dac ar fi vorba de Anglia, sau de Frana, sau Germania ? Am risca un rzboi nuclear pentru ele ? Mai ales c n prezent nici nu ne mai sunt aliai. Dar dac s-ar pune n discuie dreptul nostru asupra libertii mrilor ? n prezent ruii vor s ne in departe de Marea Norvegiei. Dac mine, poimine, reiau legturile cu Cuba i ne pomenim c ne micm greu n Caraibe ? Graniele se traseaz acolo unde ajunge nvingtorul ! Fie c protejm petrolul din Kuweit, fie gheaa din Norvegia, sarcina noastr este aceeai. Nu putem abdica de la responsabilitatea noastr. Nu ca poliiti ai lumii, ci ca aprtori ai libertii comunitii mondiale. Este prea trziu s acionezi cnd tiranul i bate deja la u ! Scott tcu i nimeni nu mai zise nimic. ntr-un trziu, Connally se ridic cu micri lente: Foarte bine. Suntem edificai. Ordon elaborarea unui plan pentru sprijinirea Norvegiei. Dup o scurt pauz adug: i Dumnezeu s ne ajute !

136

CAPITOLUL 12 Joi, 12 iunie 0545 Zulu - 05,45 Zone Time Biroul comandantului Grupului de Aviaie, Saiuz Marea Norvegiei Cum puteam eu s prevd ce o s fac nebunul de Terekov, tovare amiral ? ntreb Fiodor Arturovici Gluko, comandantul Grupului de Aviaie de pe Saiuz. Era contient de nota de justificare care rzbtea din vocea sa i asta l fcea s se simt i mai stnjenit. Relu nesigur: dac el ar fi ascultat ordinele... nregistrarea convorbirii dintre Zborul Mia i portavion dovedete tocmai c a ascultat exact de ordinele primite ! spuse amiralul Kenkin cu asprime. Kenkin era comandantul flotei; un tip solid, crunt, cu o fa lat de ran. Se ntoarse spre Gluko i adug: Dac te-ai fi uitat mai atent peste aceste nregistrri probabil c ai fi sesizat acest lucru. Gluko nepeni. Faa imobil ca o masc i ascundea emoiile. Nu se mai ntmplase niciodat ca amiralul s intre n biroul unui subordonat. Mai ales att de devreme i cu puine minute naintea unei misiuni importante. Dar Kenkin venise n biroul lui i Gluko nu avea nevoie de cuvintele tioase ale amiralului ca s neleag c ntreaga lui carier depindea de un fir de pr. Dar nu era cinstit ! Toat viaa lui, Gluko fcuse jocul politicienilor din Marin i pn acum fusese bine. Spre sfritul anilor 80 Gluko comanda o escadril de lupt care
137

opera n zona Baku, dar a simit repede n ce direcie bate vntul i anume Marina. S-a nscris voluntar n primul ealon de piloi care se pregteau pe aerodromul Saki din Crimeea. Antrenamentele le fceau pe SU-27 departe de puntea mictoare a unui portavion adevrat. Primul portavion pe care l-a cunoscut a fost Kuzneov. Era deja n poziia de invidiat de a fi printre pionierii piloilor rui de portavioane i asta i deschidea lui Gluko o carier strlucit. Acum era comandantul Grupului de Aviaie de pe Saiuz i atepta o nou avansare. Operaiunea Rurik i oferea ansa de a obine un calificativ bun. Cu toate c, n calitatea lui de comandant al Grupului de Aviaie, se ocupa mai mult cu partea administrativ de coordonare a zborurilor, fr s participe direct la lupt pentru a-i mri reputaia, spera s atrag atenia asupra sa. i concentrase ntreaga atenie asupra depirii celorlali ofieri pentru a se remarca. Spera c astfel, la sfritul campaniei, va fi menionat elogios. Asta l putea propulsa ntr-un post pe undeva prin preajma generalului Vorobiev. Din pcate acum toate eforturile sale preau inutile. De fapt el nu-i neglijase responsabilitile, atta doar c lsase mn liber tinerilor din subordine. n condiii normale acest lucru era perfect acceptat, dar n condiiile n care pierduser un TU-95 i un MIG-29D, iar cel de-al doilea MIG din escort scpase de americani doar printr-un miracol, lucrul era condamnabil. Terekov, cel care pilotase MIG-ul ntors pe portavion, purta ntreaga vin. Numai el era de vin ! i repeta Gluko privind fix la reflexia luminii de pe cozorocul epcii amiralului. Era normal ca el, n calitate de comandant al Grupului de Aviaie s nu urmreasc personal toate zborurile de rutin. Dar nu se tie de ce Kenkin l scotea vinovat pe el, pe Gluko, de acest nenorocit de incident. Era adevrat c incidentul era extrem de grav i putea atrage America ntr-o implicare direc-

138

t n rzboiul din Norvegia, dar la o asemenea perspectiv Gluko nici nu voia s se gndeasc. Spuse ncet: Tovare amiral, mi-am fcut datoria ct am putut de bine. Nu puteam s prevd ce urmri va avea acest zbor de rutin... Dar nici n-ai ncercat ! ncheie Kenkin tios. Oricum, ceea ce s-a ntmplat nu mai poate fi schimbat. Tot ceea ce ne mai rmne este s ne gndim ce vom face de acum nainte. Da, tovare amiral ! Taci i las-m s termin ! Vocea amiralului rsun puternic n biroul mic. Am examinat planurile elaborate de ofierii ti pentru operaiunea Steaua Nordului. Au fcut o treab bun. Amiralul rsfoi un teanc de hrtii de pe colul biroului lui Gluko, apoi relu: Spune-mi Gluko, ce prere ai despre propunerea lui Terekov ? Terekov ? Gluko fcu ochii mari. Este prea grbit, prea ndrzne. Propune s folosim trei escadrile pentru a escorta bombardierele. Cred c sunt prea multe. Ne mai rmne o singur escadril pentru Saiuz. Eu am respins planul cerndu-i s-l fac ceva mai echilibrat. Pe dracu ! explod Kenkin. Tu te gndeti s asiguri minimul de escort pentru bombardiere. Nu-i timpul jumtilor de msur. Este chiar att de greu s nelegi ? Dar, tovare amiral... Scutete-m cu protestele. Kenkin se ridic i-l amenin cu degetul. Vei aciona dup planul lui Terekov ! Vei ordona ca toate escadrilele de MIG-uri s fie pregtite de lupt. n aceast misiune, deciziile le vei lua mpreun cu Terekov. Ai neles ? Gluko nghii n sec. Am neles, tovare amiral ! Voi ordona ca toate escadrilele de MIG-uri s fie pregtite. n sufletul lui bntuia teama i mnia. Cu siguran c amiralul l va urmri pas cu pas i fiecare greeal a lui va fi
139

speculat. Trebuie s fie extrem de atent la fiecare pas pe care l va face. Se auzi un ciocnit slab n ua biroului. Intr, strig Kenkin. Terekov intr sfios: Voiam doar s v reamintesc de edin. Peste zece minute. Toi comandanii s-au adunat conform ordinului. Amiralul spuse: Mulumesc Terekov. Venim. Dup ce tnrul nchise ua, Gluko ncepu s-i analizeze perspectivele. Noile ordine i lsau puine sperane. Mcar dac ar putea manipula evenimentele n aa fel nct s cad toat vina pe Terekov. Poate o s reueasc s-l scoat pe comandantul escadrilei ap ispitor, dac manipula cu atenie situaia. La acest gnd, zmbi rece i spuse cu convingere: Sunt sigur c planul cpitanului Terekov este cea mai bun alegere, tovare amiral ! 0842 Zulu - 08,42 Zone Time Submarinul Komsomole Thilsiski Nord-estul insulelor Faroe Cpitanul Arkadi Stepanovici Emelianov se aplec peste umrul operatorului radio n cabina strmt a postului de comunicaii de pe submarinul Komsomole Thilsiski. Priveau amndoi la teleimprimatorul care scotea o coal de hrtie acoperit cu o nclceal de cifre i litere. Submarinul din clasa Victor se gsea acum la adncime periscopic pentru a putea prelua mesajele transmise prin satelit. Mesajul nu putea fi citit pn cnd nu era decodificat, dar Emelianov era nerbdtor. n prezena lui membrii echipajului se strduiau s lucreze repede i eficient. Prea multe mesaje n dimineaa asta ! gndi Emelianov cu nelinite. Navignd att de aproape de suprafa submarinul
140

era vulnerabil, fiind mai uor de depistat i Emelianov dorea s intre ct mai curnd n imersiune. De cnd ncepuse campania mpotriva Norvegiei, volumul mesajelor crescuse enorm. Orice informaie primit la timp avea o importan vital. Astzi, spre exemplu, Moscova urma s le transmit ordinele pentru aciunile pe care urmau s le ntreprind n perioada imediat urmtoare. Submarinul trebuia s tie dac poate s mai angajeze lupta i cu un alt inamic n afara Norvegiei. Un zmbet i lumin chipul. Cu patru zile n urm submarinul distrusese o fregat norvegian i apoi un submarin mic ce se ndrepta spre Bergen. Pentru alii poate preau nite victorii minore, dar pentru echipajul submarinului erau importante. Pn de curnd bntuiser de-a lungul coastelor norvegiene, dar primiser ordine noi i acum navigau n apropierea insulelor Faroe. Navigaia n aceste ape era destul de riscant ntru-ct puteau fi detectai de linia de microfoane subacvatice americane din sistemul SOSUS. Operatorul radio scoase o exclamaie de surpriz. Ce s-a ntmplat, plutonier ? ntreb Emelianov. Mesajul este cifrat n codul special ! Emelianov nu schi nici un gest care s-i trdeze surpriza: Foarte bine ! D-l ncoace i trimite-l n birou la mine pe lociitorul politic ca s-l descifreze. Prsi cabina strmt i se ndrept spre biroul lui. Mesajele cifrate n cod special nu puteau nsemna dect o nou misiune. Acest gen de mesaje nu puteau fi descifrate i citite dect n prezena lociitorului politic de pe submarin. Ajunse n birou i puse mesajul pe mas n ateptarea lociitorului. Mihail Alexandrovici Dobrotin era un om scund, cu trsturile ascuite, i ori de cte ori l vedea, Emelianov nu putea s nu-l compare cu o mangust. l ntlnise pentru prima dat n timpul rzboiului indo-pakistanez, pe post de lociitor politic, i de atunci nu mai scpase de el. Dobrotin era un
141

fanatic, lundu-i foarte n serios ndatoririle sale de lociitor politic. Din aceast cauz nu era prea iubit pe submarin, dar, ca o compensare, era temut. M-ai chemat, tovare cpitan ? Da, ia loc. Am primit un mesaj cifrat n codul special. Lociitorul politic era chemat s verifice toate mesajele de acest gen, ca msur de siguran ca nu cumva cpitanul submarinului s ignore aceste ordine. Decodificarea dur doar cteva minute. Cnd termin, Emelianov se uit mpietrit la hrtia de pe biroul su. De cealalt parte a mesei vzu trsturile coluroase ale lociitorului politic schimonosinduse ntr-un zmbet de triumf. Pn la urm s-a ntmplat ! ansa de a se implica americanii s-a realizat ! Emelianov se uit uimit la el. Lociitorul politic fusese numit pentru cunotinele sale politice nu pentru cele de navigaie sau de tehnic de lupt. Cu siguran c Dobrotin habar nu avea ct de greu era s se ndeplineasc ordinele primite. Pn acum americanii se mulumiser doar s depisteze submarinele ruseti, fr s le atace vreodat. Rzboi ! Pn la urm tot aici se ajunsese. Cu faa imobil comut butonul de intercomunicare: Puntea de comand ! Aici cpitanul ! Aici puntea de comand ! veni prompt rspunsul. Cpitanul citi nc o dat mesajul descifrat de pe birou, pentru a se convinge c reinuse bine coninutul. Obiectivul urmtor era portavionul american din cadrul Grupului 14 de Lupt. Era nmrmurit de responsabilitatea uria pe care trebuia s i-o asume. i drese vocea i comand: Coborm sub stratul termal. Trecem pe cursul unuapte-cinci. nghii n sec i continu, contient de ochii care l priveau de pe partea cealalt a biroului: echipajul la posturile de lupt. Nu este doar un antrenament. Am neles, tovare cpitan !

142

Emelianov nchise interfonul i ntlni privirea lui Dobrotin. Rmase stupefiat de ncrederea care emana din el. Spera ca aceast credin a lociitorului politic n invincibilitatea lor s se adevereasc. 0852 Zulu - 08,52 Zone Time E-2C Hawkeye, Tango 65 Deasupra sudului Mrii Norvegiei Ce prere ai Brownie ? ntreb Kevin Wheeler dup ce arunc o privire scurt pe ecranul radar. Crezi c o s ne luptm cu ruii ? Locotenentul Brown ridic din umeri: Mai d-i dracului ! Timp de zece ani ne-au tot spus c ruii sunt prietenii notrii i acum, dintr-o dat, devenir dumani ! Probabil c acum Saddam Hussein este prietenul Americii ! Hawkeye se afla n misiune naintea Grupului de Lupt, rotindu-se uor deasupra Mrii Norvegiei. Sistemul radar de care dispunea putea depista un avion de la trei sute de mile distan. Din poziia n care se afla acum, Tango 65 putea supraveghea ntreaga zon aflat ntre Norvegia i Islanda. Sistemul pasiv de supraveghere electronic putea depista orice emisie radar pe o distan de ase sute de mile. De cnd ncepuse criza din Norvegia, un Hawkeye era tot timpul n aer. Aportul su la securitatea portavionului i a Grupului de Lupt era esenial. Dei se spunea despre piloii de pe Hawkeye c nu erau piloi adevrai, toi aviatorii de pe avioanele de lupt tiau c fr ei nu se puteau descurca. Ai vzut programul TV de asear ? ntreb Wheeler cscnd. Se apropia sfritul perioadei de patrulare i se gndea deja cu plcere la patul din cabina de pe portavion.. Brown rse:

143

Te referi la emisiunea postului ACN ? mi s-a prut o glum. Jefferson avea dou posturi TV locale la bord, precum i o mulime de canale pe care se preluau imaginile direct prin satelit. Documentarul transmis de American Cable Network despre criza din Norvegia, fusese receptat n seara precedent pe canalul opt. Nou portavioane ruseti sunt pregtite s conteste dreptul americanilor asupra libertii mrilor ! maimuri Wheeler vocea crainicului. Ce dracu ! tia-s incontieni ? Cum pot s trnteasc gogoile astea cu atta senintate ? Ce, alea-s portavioane ? E de ajuns ca un elicopter s poat ateriza pe o punte, i gata, e declarat portavion ! Pe portavion reportajul strnise rsul, dar el fusese transmis n ntreaga lume i Wheeler era indignat. Se gndea la prinii lui de acas care erau cu siguran ngrijorai. Se crea senzaia c ruii dispun de acelai numr de portavioane ca i Statele Unite. n realitate portavioanele ruseti erau nave de tipul Kiev sau Moscova; un amestec ciudat de portavion i crucitor. Ele purtau la bord elicoptere sau avioane de tip STOL110, care aveau ca principal sarcin depistarea submarinelor. Dintre cele trei portavioane adevrate de care dispuneau ruii, doar unul singur era cu propulsie nuclear i acela era n Marea Neagr. Celelalte dou portavioane cu propulsie clasic Kreml i Saiuz semnau cu Jefferson, dar erau mai mici i mai puin dotate tehnic. Ruii nu-i fcuser portavioane dect n ultimii zece ani i nu aveau nici pe departe experiena americanilor n domeniu, dar asta nu i fcea mai puin periculoi. Niciodat pn acum nu avusese loc o lupt adevrat ntre dou portavioane, iar n acest domeniu lipsa de experien era n ambele tabere. Brown rse din nou:
110

Short Take-Off Landing decolare/aterizare scurt 144

Poate c ar fi mai bine s capitulm acum ca s nu-i ncurcm pe crainicii TV, nu ? OK biei ! S lsm brfa i s ne ntoarcem la treab ! spuse locotenentul Jake Braxton. Hai s continum s-i urmrim pe rui i s lsm lupta cu undele TV pentru cnd ajungem jos ! Aye, aye, oo tu, mare lord & master ! rspunse Brown. Ca n toate echipajele de pe avioane i cei de pe Tangou 65 fceau abstracie de gradul militar, cel puin ntre patru ochi. Wheeler observ un semnal luminos pe ecran i-i verific aparatele. Emisie electronic la zero-cinci-zero, plafon patru sute. Ai idee ce ar putea fi ? ntreb Braxton. Wheeler studie ecranul strngnd din buze. Down Beat ! spuse intr-un trziu folosind numele codificat NATO pentru sistemul radar rusesc. O fi vreun Blinder111 sau un Backfire112 ! spuse Brown. Bombardiere. Ai prins ceva pe radar, Wheeler ? nc nu. Se opri i se uit la ecranul radar care arta nite forme neregulate i confuze. Se pare c este ceva acum, dar nu e clar. Cred c au cu ei o pasre EW ! Grozav, spuse sarcastic Braxton. Verific sistemul de transmisie a datelor prin care informa portavionul i celelalte nave de lupt, i ncepu s vorbeasc: Camelot ! Camelot ! aici Tango ase-cinci. Rspunde. Terminat. Wheeler privea ecranul radar i btea nervos cu degetele n bord. Era posibil s fi prins un raid rusesc asupra NorveTupolev Tu-22 (cod NATO - Blinder) primul bombardier supersonic sovietic intrat n producie 112 Tupolev Tu-22M (cod NATO - Backfire) - bombardier strategic sovietic, supersonic cu geometrie variabil
111

145

giei n direcia Bergen, dar nelinitea din el i spunea c era altceva cu mult mai important. i Jefferson plutea chiar n direcia acelui zbor.

146

CAPITOLUL 13 Joi, 12 iunie, 1997 0855 Zulu - 08,55 Zone Time Dirty Shirt Wardroom , USS Thomas Jefferson Sud-estul insulelor Faroe i spuneau Popota cmilor murdare pentru c n aceast sal, ofierii puteau s i ia masa fr s-i mai schimbe costumul de munc, cnd erau presai de treburi. Locotenentul Roger Bannon srea n ochi cu uniforma lui proaspt clcat, n timp ce-i cuta un loc unde s-i aeze tava cu micul dejun. Uniforma lui impecabil i amintea n mod neplcut de noile lui ndatoriri pe portavion i i se prea c toat lumea vorbete numai de el i de accidentul lui. Un pilot care pierduse, care nu se mai urca n carling pentru a zbura, devenea n mod automat un paria printre colegii lui, i n mod automat, centrul brfei. Cnd n sfrit gsi un loc liber genunchii i tremurau. Era greu s-i nfruni pe toi atunci cnd spectrul eecului i arunca umbra asupra ta. Cei ase ofieri de la Departamentul Aerian, de la masa vecin, cu vestele lor colorate, erau preocupai n ntregime de ritmul crescnd al operaiunilor ce se desfurau pe portavion, care-i inea mereu ocupai. De cnd Stramaglia ordonase pregtirea pentru lupt, ntregul portavion vibra de un freamt nou. Nici Bannon nu scpa acestei agitaii, i era ocupat de dimineaa pn seara.

147

Dar nici faptul c era mereu ocupat nu-i uura situaia, ba din contr, i mrea i mai mult sentimentul de inutilitate i de vinovie. Stramaglia l numise ajutor la biroul Air Wing i n mod practic se ocupa de comisioane i de cafele. Parc era n vacan pe un vas n croazier ! Pe de alt parte, gndul de a se urca din nou n carlinga unui Intruder i ddea fiori. Avea senzaia c dac s-ar gsi din nou n aer nu ar putea s nu retriasc accidentul ca pe un comar perpetuu. Sorbi o nghiitur de cafea i ncerc s-i priveasc n modul cel mai serios viitorul. Dac renuna la aripi, i recunotea eecul, i cu aceast recunoatere trebuia s triasc toat viaa de acum ncolo. n mod normal, un pilot care a ratat nu mai era admis pe pista de zbor. Ar fi putut s-i dea demisia i s-i caute o slujb ntruct era posibil s nu mai zboare niciodat. S zboare ? Asta i dorise ntotdeauna ! Cnd se afla n carling uita de toate ngrdirile terestre. nainte de a-i pierde ncrederea n sine, Bannon fusese ndrgostit de zbor... pn la moartea lui Greene. Trebuia s-i nving teama dac mai voia s fie vreodat om ntreg, dar nu tia dac avea atta curaj ! Alarma l smulse din reverie: Toat lumea la posturile de lupt ! Repetm, toat lumea la posturile de lupt ! Toat lumea se mbulzi spre u i se trezi i el c alearg la una cu ceilali. Abia pe coridoarele devenite dintr-o dat nencptoare se dezmetici. La posturile de lupt ! Ce ironic sunau pentru el aceste cuvinte. Postul lui de lupt era n anticamera lui Stramaglia lng ibricul de cafea. l btu gndul s se ntoarc la popot pentru a-i termina micul-dejun, dar renun i se ndrept spre biroul lui CAG. Oricum ar fi, era alarm i gndurile lui de viitor puteau s mai atepte.

148

0857 Zulu - 08,57 Zone Time Modulul Antisubmarine, USS Thomas Jefferson Sud-estul insulelor Faroe Tocmai am primit o informaie de ultim or ! anun un ofier mult prea tnr pentru a face parte din Marin. De la sistemul de control SOSUS i e transmis n noul sistem info. Locotenentul Eric Nelson se aplec s studieze harta electronic. Nu-mi prea place cum arat ! spuse ncet. Rodriguez, tu ce ai pe monitorul tu ? Carlos Rodriguez verific terminalul nainte de a rspunde. Submarinul semnalat de SOSUS a deviat i a disprut. Probabil c i-a mrit viteza n momentul cnd a fost depistat. Unghiul nu se vede prea clar. Ar putea fi i mai multe obiecte n micare, dar s-ar putea s fie de vin doar condiiile proaste de recepionare. S-ar putea ! zise Nelson. Acest s-ar putea m ucide. Submarinul sta e foarte aproape de noi. Cum Dumnezeu de s-a pierdut ? E probabil la mare adncime. St cu motoarele oprite i ateapt. Nelson ridic interfonul: D-mi Air Ops ! Acoperi microfonul cu mina i-i spuse lui Rodriguez: Ai grij s transmii informaia asta ntregului Grup de Lupt, i n special lui Gridley. E cea mai apropiat nav de submarinul ascuns. Aye, aye, sir.

149

0859 Zulu - 08,59 Zone Time CIC Air Ops, USS Thomas Jefferson Sud-estul insulelor Faroe Air Ops ? Aici Nelson de la Antisubmarine. Sunt CAG ! Te ascult ! Am depistat prin SOSUS un submarin la dou sute treizeci de mile nord-vest. Este posibil s fie mai multe. V rog s verificai. n regul, m ocup de asta ct pot de repede. nchise interfonul i se ntoarse s studieze harta. Ceva schimbri, Howard ? Operatorul radar Howard David ddu din cap. Nu, domnule. Tot douzeci de avioane. Aceeai direcie i vitez ca mai nainte. Asta era o alt problem, cea mai important pe lista lui Stramaglia. Apruser pe ecranul lui Tango ase-patru cu cteva minute mai devreme, zburnd la o altitudine joas, pe o direcie care sugera c veneau de la una din bazele aeriene ruseti din Peninsula Kola. Cel puin pn acum nu ddeau semne c ar inteniona s se ndrepte spre portavion. Au virat spre vest, apoi spre sud, paralel cu coasta norvegian. Asta sugera c urmreau o int n Norvegia. Dar la fel de bine puteau s vizeze i Grupul de Lupt, era greu s-i dai seama. n principiu nu erau periculoase pentru portavion, putnd fi anihilate de avioanele de vntoare. Dintr-o dat ecranul se acoperii cu noi simboluri. De data asta erau bombardiere. Pentru portavion, acestea reprezentau o ameninare serioas. Stramaglia se ncrunt n timp ce privea semnele mictoare de pe ecran. Escadrila Vipers era n alert n aceast diminea i Stramaglia le ordonase s decoleze imediat ce primele avioane ruseti apruser pe ecran. Pentru astfel de misiuni, Tomcat-urile erau cei mai potrivite. Ca misiune de
150

lupt aveau distrugerea n aer cu ajutorul rachetelor Phoenix a oricrei rachete, avion, sau bombardier care ar viza portavionul. Dup Vipers urma s se ridice n aer escadrila VF-97 War Eagles, i Stramaglia spera ca acetia s-i fac bine treaba. Nu prea avea ncredere n bobocii cu snge iute ai lui Grant, dar nici n War Eagles nu-i punea mari ndejdi. Magruder era plecat cu un Viking la vntoare de submarine, i oricum, nu putea s-i lase treburile tocmai acum. Dar poate c nu ar fi stricat s le arate tinerilor ce poate face un pilot adevrat. Care mai e situaia pe puntea de zbor ? l ntreb pe Bannon care era lng el. Fostul pilot i ndrept inuta i raport sobru: Trei avioane au decolat, domnule, i deja celelalte i fac plinul. eful lansrii spune c vor mai decola nc patru n urmtoarele cinci minute, dac totul va decurge normal pe punte. Aerul serios i nefericit cu care i prezent raportul i fcu pe toii cei din sal s rd, dar Stramaglia nici mcar nu zmbi. Prezena bombardierelor ruseti era un lucru mult prea serios. Pe ecran liniile ce simbolizau traseul de zbor al bombardierelor se schimbar. Bombardierele se ndeprtau de coasta norvegian. Erau nc departe, la nord de Grupul de Lupt, dar dac se mai ntorceau nc o dat, puteau ajunge foarte aproape de Jefferson. Spune-i efului cu lansarea s-mi pregteasc un avion ! ordon el. i gsete-mi un ofier radist. M duc acolo, sus. i cheam-l pe Owens s m nlocuiasc aici. S-i transmii informaia cu submarinul lui Magruder pe Viking. Hai s ne micm puin, oameni buni ! Se uit din nou la ecran i se rug n gnd s nu fie deja prea trziu.

151

0905 Zulu - 08,05 Zone Time Centrul Operaiunilor Aeriene Keflavik, Islanda Snowman, Snowman113 ! Aici Watchdog114 ! Rspunde ! Vocea venit prin radio avea distorsiuni i parazii. Maiorul Peter Kelso distinse o not de disperare n voce i rspunse imediat: Watchdog, aici Snowman. Nu poi mri puterea de emisie ? Te aud greu ! Watchdog era o staie orbital fixat deasupra nordului Islandei la Capul Straumnes. Snowman, m auzi ? Staia este la puterea maxim. Exist un puternic bruiaj radio i radar. M auzi ? Te-am recepionat, Watchdog. Ai ceva nouti ? Terminat. Nu pot confirma. Atept un mesaj important ! Apoi reveni dup o lung pauz: Snowman, prioritate maxim. Semnale multiple ! Ai auzit ? Semnale multiple ! Au aprut zombii115 pe coordonatele zero-zero-zero i zero-unu-zero. Vin pe aliniamentul doi-cinci-zero, cu viteza patru-cinci-zero. Vocea tcu un timp, apoi relu: Snowman, sunt douzeci i patru de zombi, poate ceva mai muli. Nu pot s-mi dau seama datorit bruiajului radar. Terminat. Kelso se ntoarse puin i aps butonul de alarm. Sunetul strident care aduna piloii pe pist ptrunse i n biroul lui. Aceasta era situaia pentru care fusese instalat baza de la Keflavik, dar de data aceasta se ntmpla cu adevrat. Prin ferestre se vedeau piloii care alergau spre aparatele lor F-15,

Om-de-zpad : porecla datorat fie nfirii decolorate, fie sngelui-rece 114 Cine-de-paz 115 Termen-cod pentru inamic
113

152

echipele de la sol care se agitau n clasicul balet dinaintea decolrii. Toate aceste gesturi ndelung repetate i dovedeau acum eficacitatea. Peter i lu ochii de la imaginea pistei i reveni la microfon: Watchdog, este vreun India-Delta116 ntre zombi ? Terminat. Snowman, presupunem c au aparate Badger. Asta nea comunicat Tango unu-ase. Peter i nota. Badger fceau parte din familia TU-16 de bombardiere care cptaser o mulime de ntrebuinri, de la purttor de rachete, avion de patrulare, pn la tanc petrolier. Dac tirile erau reale, i cu siguran c erau, prezena a douzeci de avioane de lupt, pornite probabil de pe un portavion, i a unor bombardiere grele, era un pericol grav pentru baza de la Keflavik. Chiar dac bombardierele dispuneau doar de bombe clasice, era destul pentru a transforma baza ntr-o ruin. Un avion F-15 decol cu un bubuit asurzitor pe lng fereastr. Escadrila de lupt 57, Black Knights117, era singura linie de aprare a bazei. n aer se aflau deja ase Eagle i ali doisprezece se pregteau de decolare. Dac nu puteau opri bombardierele... Un soldat de la comunicaii i raport: Avei un mesaj de la Grupul 14 de Lupt. Au depistat douzeci de Badger deasupra Mrii Norvegiei. inta nesigur. Ar putea fi totui Grupul de Lupt... Sau poate noi ! complet el fraza soldatului. Simi cum i se usuc gura. Nu hoinreau ei ruii degeaba prin preajm. Ridic vocea i spuse: Transmitei imediat la CINCLANT c suntem atacai. Pregtii toate avioanele de zbor. Nu vreau nici un avion la sol atunci cnd vor veni afurisiii aceia.

116 117

n slang - fonetic: India Delta 10 Tango ( ID_10_T - a se citi IDIOT ) Cavalerii Negri 153

09,08 Zulu - 08,08 Zone Time Badger 101, Misiunea Gremiaci Deasupra Mrii Groenlandei Am fost descoperii, tovare locotenent. Locotenentul Stanislav Dziorovici Merekov fcu un semn din cap c a neles. Avioanele Misiunii Gremiaci zburau Ia joas altitudine pentru a nu fi depistate de radarele americane, dar pn la urm tot i-ar fi depistat. Activitatea de bruiaj a avionului TUl6J nu le-a adus dect cteva minute avantaj. Dar toate acestea fceau parte din riscul misiunii. Acum nu mai era cazul s se ascund. Trebuia s porneasc cu toat viteza la atac. Gremiaci Leader ctre toate avioanele ! anun Merekov. Pregtii-v de atac ! Se ls n scaun i mri viteza. Bombardierul ncepu s ia altitudine. Un avion american se apropie dinspre sud-est ! raport copilotul. Apoi i ddu detalii: este un avion F-15, altitudine opt mii de metri, distana treizeci de kilometri, viteza 2,5 Mach118. Pregtii-v de atac ! ordon Merekov. i privi instrumentele de bord. Erau la nou mii de metri i urcau spre nou mii cinci sute. Locare radar ! S-au fixat pe noi ! Au deschis focul ! Lansai pleava ! Am lansat pleava, tovare locotenent ! Pleava metalic forma un nor care punea n dificultate att undele radar, ct i sistemele electronice de cutare ale rachetelor. Erau la zece mii de metri. Pregtii rachetele ! ordon Merekov. Al doilea F-15 se apropie ! l atenion copilotul. Lansai rachetele !
118

1 Mach = 340 m/s (viteza sunetului n aer) 154

Prima rachet AS-6 ni de sub aripa stng. O vlvtaie roie ieea din coada rachetei i proiectilul tras o linie de foc pe cer. O a doua rachet ni de sub aripa dreapt. Acum, dup ce lansase dou rachete, Merekov devenise uor de reperat de piloii americani. Coborse deja la opt mii de metri i avea o vitez de trei Mach cnd vzu pe ecranul radar baza inamic i se ls n picaj spre int. Lans asupra bazei restul rachetelor, urmnd ca bombardierele s termine ce ncepuser ei. Misiunea fusese ndeplinit. n cteva minute nu mai rmsese nimic din aprarea Keflavik-ului. Rachetele i loviser radarele i inamicul era ca i orb. Dar bucuria lui nu dur mai mult de treizeci de secunde ntruct o rachet american l lovi n plin. 0915 Zulu - 08,15 Zone Time Echo Leader Deasupra Mrii Groenlandei Fox one ! Fox one ! Vocea care se auzea in cti continu excitat: n jurul meu sunt o mulime de inte ! Cpitanul Frank Gates atinse butonul care lansa o nou rachet Sparrow i spuse: Las comentariile, Tarzan, pentru mai trziu. Acum i-ai la rnd i pune-i jos. i cercet nivelul combustibilului i cltin uor din cap. Gates, mpreun cu colegul su John Burroughs patrulau deasupra nordului Islandei cu un AWACS i erau aproape de sfritul perioadei de patrulare cnd apruser primele bombardiere inamice. Au desemnat dou Eagles pentru interceptare, dar combustibilul lor era pe sfrite i nu le permitea o angajare n lupt de lung durat. Ct despre urmrire nici nu se punea problema. Ar fi trebuit s se alture Black Knights care aprau baza de atacul bombardierelor ruseti.
155

Avioanele ruseti dispruser n direcia bazei de la Keflavik fr s-l ia n seam. i regl frecvena radio i ncepu s transmit: Snowman ! Snowman ! Aici Echo Leader. Ne-am angajat. Badger au nceput s lanseze rachete asupra bazei. Cred c sunt peste treizeci i cinci de avioane Kingfish care se ndreapt spre tine. Roger, Echo Leader ! rspunse controlorul de zbor de la Keflavik. Vocea era destul de calm i linitit pentru un om care urma s suporte un bombardament n urmtoarele minute. Un AS-6 Kingfish putea duce cam o mie de kilograme de bombe clasice, sau trei sute cincizeci de kilotone armament nuclear. Era puin probabil ca ruii s foloseasc armament nuclear, dar asta nu-i fcea mai puin periculoi.. Gates mut frecvena radio i spuse: Tarzan, am probleme cu carburantul. Cred c am s plec s caut o staie de benzin. Fox one ! Fox one ! strig Burroughs din nou. Asta e ultima rachet Sparrow pe care o mai aveam. Drace ! Le-am dat ruilor o lecie frumoas despre cum se folosesc rachetele n timpul unei lupte. Pcat c nu mai avem carburant ! Nu te mai lamenta, fiule ! interveni Gates. Ei trebuie s se i ntoarc. De asta poi s fii sigur. Sigur c ruii trebuiau s se ntoarc, numai c nu prea mai era sigur ce o s rmn din baz dup ntoarcerea lor.

156

CAPITOLUL 14 Joi, 12 iunie, 1997 0917 Zulu - 09,17 Zone Time Viking 704 Nord-estul insulelor Faroe Balizele sonore nu se mai percep. Vino direct la treicinci-zero. Magruder execut un viraj cu Viking-ul ca rspuns la ordinul comandantului Meade, ncercnd s simt aparatul. Pilotarea unui S-3B era complet diferit de cea a unui Tomcat. Amndou erau cooperante i graioase n zbor, dar n timp ce F-14 era un cal de curse, Viking-ul arta mai mult ca un vultur care plana cu aripile deschise pe deasupra apei. Astzi Tombstone avea mai puine probleme cu tehnica de zbor. tia acum s in aparatul sub control i nu mai era att de stngaci ca n primele zile, dar era nc n cutarea unui stil de pilotaj. Un Tomcat lent la viraje era un adevrat blestem, pe cnd la bordul Viking-ului unde totul avea un ritm mai lent, acest lucru prea firesc. Contact ! Contact ! strig Curtis. Jezebel cinci e fierbinte ! Harrison lu mana n mn i se ntoarse zmbind ctre Magruder: Preiau controlul, domnule ! Rspunsul lui Tombstone fu la fel de formal: Predau controlul ! Acum se simea eliberat. Pentru o clip se temuse c va trebui s piloteze el Viking-ul n cuta-

157

rea semnalului depistat de Curtis. n astfel de momente prefera s fie pe post de observator. Avem coordonate noi ! interveni din nou Meade. Jezebel cinci este n poziia unu-doi-patru, nivel douzeci i cinci. Unu-doi-patru, nivel douzeci i cinci, repet Harrison, apoi i se adres lui Magruder: ntotdeauna este bine s tii i tu inta, chiar dac ordinatorul te va ndruma singur ntracolo. Tombstone ntreb: Deci este vorba de un atac ? Meade rise: La naiba, nu ! Jezebel cinci este una din balizele sonore omnidirecionale. Baliza este amplasat n adnc i folosete un senzor de sonar care se activeaz doar n prezena unui submarin. Distracia abia ncepe. tim cam pe unde sunt bieii ri, dar mai trebuie s-i i gsim pe ticloi. i bineneles c nu-l putem depista dect dac este n micare ! interveni i Harrison. Ori dac simte c e cutat, rmne nemicat n ap i i ia o grmad de timp pn dai de el. Magruder se aez mai comod n scaunul su ncercnd s nu-i trdeze dezamgirea. Dimineaa se anuna lung i plictisitoare. 0918 Zulu - 08,18 Zone Time Air Operations Center 119 Keflavik, Islanda Vampiri ! Vampiri ! Rachetele se apropie de baz ! Maiorul Peter Kelso simea cum crete tensiunea din Centrul de Comand. Care este situaia pe pista de zbor ?
119

Centrul Operaiunilor Aeriene 158

Patru Eagles decoleaz, domnule ! i se raport. Apoi urmeaz Orion. La naiba ! Mai repede ! Fiecare secund care trecea aducea cu ea un nou val de rachete. Afar alarma suna ncontinuu. Toi oamenii de pe pist erau la locurile lor ncercnd s trimit ct mai repede avioanele n aer. Dumnezeule ! Privii aici ! strig cineva. Cpitanul Blackwell tocmai a distrus dou rachete cu nite Sparrow ! Atmosfera din camer se mai nvior, cu toate c fiecare, de la Kelso i pn la ultimul soldat, tia c numai cu dou rachete scoase din joc din tot roiul acela, era ca i cum ai ncerca s scoi cu o lingur apa dintr-un vapor care se scufund. Se apropie... controlorul se opri, apoi izbucni: nc una ! Blackwell a mai prins una ! Cred c a distrus-o ! n ncpere se ls tcerea. Apoi cineva spuse: Vin peste noi ! n drumul lor spre baza militar de la Keflavik, rachetele atinseser nlimea maxim i acum coborau spre int. Vor lovi n radare ! spuse Kelso. Rachetele care se apropiau lsau puine anse ca vreo instalaie radar s rmn n funciune. Prima rachet czu, lovind captul ndeprtat al pistei doi, ntr-o izbucnire de lumin i pulbere. Apoi alte i alte rachete lovir i exploziile lor asurzitoare se unir ntr-un haos nesfrit. Kelso simi mai degrab dect vzu racheta care lovi partea de sud a cldirii. Explozia puternic i tunetul izbir Centrul Operaiunilor Aeriene ca un uria care mtur totul n calea sa. Fora exploziei l fcu s cad din picioare. Realiz c era trntit cu faa n jos ntre dou panouri. Ct timp trecuse ? Secunde ? Minute ? Vocea unui pilot de pe un Eagle se auzea n radio. Omul voia s vorbeasc cu baza, dar nimeni nu-i rspundea. Afar exploziile rachetelor continuau. ncerc s se ridice, dar corpul refuza s-l asculte.
159

Ceva cald i lipicios se mbibase n partea din fa a uniformei. ntr-un trziu i ddu seama c era snge, dar era deja prea trziu pentru maiorul Peter Kelso. 0920 Zulu - 09,20 Zone Time Flight deck, USS Thomas Jefferson Sud-estul insulelor Faroe Cnd ofierul cu decolarea ddu startul, fora uria l mpinse pe Stramaglia n sptar. n timp ce Tomcat i urma drumul spre naltul cerului, rsuci butonul radio: Decolare bun Tomcat doi-zero-zero. Escadrila se afl la Point Bravo ! l inform Dennis Paddles120 Russell, care era ofierul su RIO. Lancelot doi-zero-zero, aici Camelot ! se auzi o voce prin radio. l recunoscu pe Owens, care l nlocuia acum la CIC. Fii ateni ! relu acesta. Keflavik-ul a fost atacat de Badgers ruseti cu rachete dirijate Alpha Sierra 6. Red Raid One i continu cursul doi-opt-zero. Recepionat, Camelot ! rspunse Stramaglia scurt. Keflavik, deci. Direcia n care zburau Backfire-ele ruseti din Red Raid One (denumire atribuit de cei de la radarul de pe Jeff) nu putea s fie dect Islanda. Asta avea un sens n cazul n care erau desemnate s fie a doua parte a unui plan n dou etape. n prima etap Badgers lanseaz rachete antiradar pentru a neutraliza aprarea bazei, iar n etapa a doua vin bombardierele Backfire i termin treaba. Bombardierele Backfire puteau avea rachete sau bombe i aveau o capacitate impresionant de transport. Acum era de bnuit c purtau bombe specializate n distrugerea pistelor
Tradus Vsl n varianta romn. De fapt, este o referire la personajul din mitologia greac - cel mai frumos om de pe Pmnt care, conform legendei, avea obiectul muncii lung de juma de metru
120

160

de decolare. Dac era aa, baza american de la Keflavik va fi distrus, iar refacerea ei va dura foarte mult timp. Distrugerea acestei baze avea nite repercursiuni greu de prevzut. Cel mai dureros era c baza era singurul punct de aprovizionare pentru piloii englezi i un punct vital pentru avioanele care vnau submarine. Cred c i-a fost greu comandantului rus s ordone bombardierelor s zboare att de departe, gndi Stramaglia i zmbi. Probabil c ncerca s dezechilibreze forele americane ameninnd mai multe inte n acelai timp: Bergen, Grupul de Lupt i Keflavik. Ideea nu era rea, dar cu aceast ocazie i-au expus bombardierele unui atac. Asta dac Tomcat-urile vor reui s ajung la timp. Camelot, aici Lancelot Leader ! transmise el. Vreau ca ambele escadrile Hornet s fie gata de lupt narmate cu rachete aer-aer. i s v micai ct putei de repede. O s le-o tragem drept n cur ! Roger, Leader ! rspunse Owens. Stramaglia simea emoia din vocea tnrului i nerbdarea de a aciona. Dup toate cte i le spusese lui Magruder despre zbor, iat c acum tocmai el se decisese s participe la aciune pe un avion de vntoare. Oare era cea mai neleapt hotrre ? Oare nu cumva anii ndelungai de frustrare i amrciune l determinaser s treac la aciune ? Nu. Fusese o hotrre bun. Aveau nevoie de el acolo sus ntruct cpitanul Grant nc nu-i artase lui Stramaglia c era o mn forte. i pe lng asta el era Stinger Stramaglia, care nu fusese nfrnt niciodat la Top Gun. n regul, Paddles ! i spuse lui RIO. Vorbete-mi, amice. Unde e petrecerea ? Tomcat se ndrept spre nord prin perdeaua de nori cenuii.

161

0925 Zulu - 09,25 Zone Time Viking 704 Nord-estul insulelor Faroe Deci, ce se ntmpl ? ntreb Magruder n timp ce operatorul anuna o alt baliz sonor. De la locul lui din spate, Meade rspunse amuzat: Abia acum vnm. Tocmai am lansat un DICASS121. n locul pasivei Jezebel, DICASS ne va transmite semnale active. Trebuie s determinm poziia i adncimea la care se afl prietenii notri pentru a-i localiza sub ap. eful are un set de coordonate intrate n computerul de zbor, iar Curtis este ocupat acum cu datele acustice ale lui Jezebel. Eu cu ce pot s v ajut ? ntreb Magruder. Dac tot ai spus-o, fii cu ochii pe senzorii nonacustici. I-am folosit i ieri, i aminteti ? Da. Magruder duse mna spre tabloul de comand i fcu un semn din cap cu toate c Meade nu putea s-l vad. M-am nvat cu el. Bine. Fii cu ochii pe MAD122. Detecteaz submarinele dup metalul din fuselajul lor. Asta dac reuim s ne apropiem suficient de mult. Orice apare pe MAD ne spui, OK ? Cred c am s m descurc. Curtis interveni: Am depistat un Victor123 3. Numrul cinci, cred, dar nu sunt sigur. Semnalul e cam confuz. Confuz ? ntreb Meade.

Directional Command Active Sonobuoy System baliz-geamandur sonar 122 Magnetic airborne detector detector de anomalii magnetice aeropurtat 123 Cod pentru submarine
121

162

Da. Nu tiu, pot fi mai multe motoare care fac zgomot acolo jos, dar e intermitent. Cred c un timp am auzit dou nave, apoi numai una. SOSUS raporteaz multiple posibiliti, le reaminti Harrison. Dar eti sigur, Curtis ? N-a jura pentru tipul navei, domnule, dar sunetele pe care le-am auzit sunt de Victor 3, cu siguran. Curtis, transmite datele lui Jefferson prin Link-II. Aye, aye, sir ! Magruder era nc nefamiliarizat cu multe aspecte ale complicatei vntori de submarine, dar i amintea c Link-II era instalat pe o nav care prelua toate informaiile de la balize, vase, avioane i submarine din zon. Informaiile primite erau sintetizate i transmise ctre toate vasele din Grupul de Lupt. Ofierii Senso124 i TACCO125 aveau sarcina s se ocupe de date i s le transmit pe Jefferson. Care este cea mai apropiat nav de submarin, Meade ? ntreb Harrison. Meade nu rspunse imediat. i consult aparatele, apoi spuse: Este... Gridley. Harrison se ntoarse spre locul lui Magruder: Comandante, ia legtura cu Jefferson i ntreab-i dac putem primi ajutor de la Gridley. Ne-ar fi de mare folos. Cu ajutorul fregatei am putea descoperi pe oricine ar vrea s se furieze spre sud-est. Trebuie s-i mpiedicm pe ticloi s se apropie de Grupul de Lupt ! adug Meade. Magruder stabili legtura i transmise cererea. Viking apte-zero-patru, aici Guenevere ! se auzi vocea locotenentului Nelson. Cerere aprobat.

124 125

SENSr Operator TACtical COordinator 163

Viking i continu zborul lene de cutare la dou sute de picioare deasupra oceanului. Magruder auzi alte semnale transmise de sonar care ndrumau avionul pe un nou curs. Viking apte-zero-patru, aici Guenevere ! se auzi n radio. Folosete canalul cinci. Numele de cod este Jericho, repet, Jericho ! Guenevere, apte-zero-patru i mulumete ! rspunse Magruder. Apoi schimb frecvena pentru a lua legtura cu fregata Gridley: Jericho, Jericho ! Aici Viking apte-zero-patru ! apte-zero-patru, aici Jericho. Comut pe cinci virgul cinci. Te ateptm pe noua frecven. Numele de cod este Trumpet126. Ne rentlnim peste treizeci de secunde. Recepionat, Jericho ! Tombstone era dezamgit de ntrziere, cci simea tot ca un pilot de vntoare pentru care treizeci de secunde sunt un timp foarte lung, dar Harrison prea foarte mulumit: n sfrit suntem n contact ! Am prins ceva pe DICASS doi, domnule ! anun Curtis. Nite semnale care vin de la baliza unu-opt-unu. Distana ? ntreb Meade. Aproape... foarte aproape... Magruder zri pe MAD semnalul i anun repede: MAD este activ ! Isuse ! exclam Harrison. Suntem chiar deasupra lor. Am prins un fir de la baliza sonor acum, spuse Curtis. sta e al nostru ! Poziioneaz-l acum ! vorbi repede Meade. Cursul unu-apte-cinci grade, viteza zece, adncime doi-unu-cinci ! raport Curis. Distana este de apte sute treizeci metri ! adug Meade o secund mai trziu.

126

Goarn, trompet 164

l avem n crlig ! spuse Harrison. Numai c trebuie s tragem uor de undi. Ne pregtim de atac. Mai bine ne-am grbi ! spuse Curtis. Surprind schimbri de vitez. Aspectul intei... se pare c se scufund acum. Atunci, la pescuit ! anun Harrison. Deschide trapele. Magruder mai mult simi dect auzi zgomotul hrit al trapei de lansare a torpilei. Avionul avea n compartimentele sale patru torpile Mark 50, create special pentru un asemenea gen de vntoare. O asemenea torpil, odat lansat, ieea din lcaul ei i imediat i se deschidea parauta pentru a-i frna cderea. La contactul cu apa, torpila pornea n cutarea przii cu ajutorul sonarului cu care era dotat. Torpila coboar ! anun Meade. Cred c s-a luat dup el ! Magruder nchise ochii. Aerul detaat al echipajului i se prea ireal. Dedesubtul avionului torpila se apropia de submarinul rusesc cu o vitez de peste cincizeci de noduri, iar oamenii tia parc discutau despre sport, att erau de calmi. Acesta era un altfel de rzboi pentru Magruder. Un rzboi pe care nu era sigur c-l va putea nelege. 0926 Zulu - 09,26 Zone Time Tomcat 201 Nord-vestul insulelor Faroe Ajut-m John-Boy ! spuse Coyote ncercnd s-i ascund tensiunea din voce. Hai, biete, trebuie s ai ceva pentru mine ! Escadrila Vipers zbura n formaie lejer spre nord-vest la cincisprezece mii de picioare. Acum portavionul era mult n urm. Era clar acum c bombardierele ruseti se ndreptau spre coasta Islandei, dar asta nu diminua cu nimic pericolul. Puteau s se i ntoarc. Pe lng toate astea se prea c nici identificarea inamicului nu era o sarcin tocmai uoar.
165

Bruiajul acesta este al dracului de intens, Coyote. Nu prind nimic ! se plnse Nichols. Peste tot este pleav ! Mai ncearc ! spuse Coyote tios. Regret imediat tonul folosit. Niciodat nu-i plcea s-i dea drumul la nervi. Trebuia s-i controleze izbucnirile temperamentale. Aceasta, se gndea el cu amrciune, era cea mai sigur cale de a tensiona atmosfera din carling. n fond, toi piloii erau egali, i respectul fa de colegul de cabin fcea parte din codul nescris, dar respectat. Dar astzi nu reuea s-i in nervii n fru, i asta nu era de natur s-i uureze misiunea. Bineneles c i era team. Nici un pilot nu prsea pista de zbor fr s cunoasc teama, dei cu toii afiau un aer nepstor i vesel. n situaiile de lupt, sau n aterizrile de noapte, stresul era mult mai mare chiar i pentru cei mai experimentai piloi. Coyote trebuia s fie mai nepstor n faa morii dect oricare din escadril. El fusese dobort deasupra Mrii Japoniei i i inuse n brae camaradul mort n ateptarea elicopterului de salvare. Dar n locul acestuia veniser nordcoreenii care l aezaser rapid n faa unui pluton de execuie. Faptul c nu-l mpucaser atunci nu diminuase cu nimic frica prin care trecuse. Mai trziu l mpucaser ntr-un picior n timp ce evada din lagr. Soarta nu-l scutise de emoii nici n timp ce patrula deasupra Oceanului Indian. Coyote avusese de multe ori prilejul s triasc singur doar cu frica lui, dar astzi mai erau i altele care-l stresau. Confruntarea cu Magruder, de exemplu, apoi cercetarea minuioas la care l supusese Stramaglia. Acesta prea decis s gseasc numai greeli n activitatea Escadrilei Vipers i n felul cum era ea condus. Ori exact de asta avea nevoie Coyote acum. i ca i cum toate astea nu ar fi fost de ajuns, Stramaglia se hotrse s zboare n formaie cu el, i asta i sporea nelinitea. Era adevrat c Stramaglia fusese cel mai bun instructor de la Top Gun i era un pilot nnscut. n ntreaga lui carier nu se auzise de vreun foc tras la mnie. Pe
166

de alt parte Stramaglia sttuse zece ani la sol. Ori dac doi ani petrecui de Magruder n spatele birourilor de la Pentagon l schimbaser, cum or fi acionat cei zece asupra lui Stramaglia ? Prea multe griji, prea multe neliniti ! Coyote tia ct sunt de duntoare asemenea gnduri pentru un pilot. Dup incidentul din Coreea de Nord, cnd se urcase pentru prima dat pe Tomcat, o mulime de gnduri l copleiser: frica de a nu fi din nou dobort, gndul la Julia care putea rmne singur i o mie de altele la fel. Acelai fel de nelinite l apucase i acum. Hei, biei ! Am prins ceva ! Vocea vesel a lui Malibu l scoase din visare. Coordonatele trei-patru-cinci... inte multiple ! inte multiple ! Trei-patru-cinci... mormi Nichols concentrat asupra aparatelor. Unde... da, le-am prins i eu cpitane ! Sunt foarte slabe in noianul sta de parazii, dar le-am prins. Peste convorbirea lor se auzi n radio mritul lui Stramaglia: Strngei rndurile i bgai vitez ! Poziia este unu-patru-zero ! raport Nichols. Ci sunt ? ntreb Coyote mpingnd maneta n fa. N-a putea spune. Semnalul e foarte slab, s-l ia dracu! Ia-o uor John-Boy ! spuse Coyote cu o voce calm, care ncerca s liniteasc i vrtejul gnduri lor care-l bntuia. Nu era drept. Prea se declanase totul dintr-o neatenie. Cei care participaser la vntoarea de Uri n ziua aceea nefast, cu siguran c nu puteau s nu se gndeasc la ea. Ruii nu erau nici iraqieni, nici nord-coreeni, nici libieni. Poziia unu-doi-zero ! se auzi din nou n radio. n regul ! Liber la arme ! spuse Stramaglia. S ncepem distracia cu nite Phoenix. Coyote select o rachet Phoenix i se pregti de lansare. Aceast rachet era de tipul aer-aer cu btaie lung. Era ca167

pabil s doboare o int aflat la o sut de mile marine. Tomcat-urile erau dotate cu un tip de Phoenix care dispuneau de un sistem sofisticat de reperare a intei printr-o instalaie de radar proprie. Fiecare Tomcat dispunea de patru rachete Phoenix i dou Sidewinder. n medie cam optzeci i cinci la sut din rachetele Phoenix i atingeau inta. Astzi escadrila beneficia de avantajul de a fi localizat din timp bombardierele ruseti. Atta doar c nu erau siguri de numrul avioanelor inamice. Bruiajul intens putea ascunde o parte din ele, care s-ar fi putut desprinde de grupul principal. n regul, biei ! S le artm cam de ce suntem noi n stare ! spuse Stramaglia. Lupta ncepe ! Aceasta era fraza pe care o folosise de attea ori la Top Gun n timpul exerciiilor de lupt. Noroc ! i ur Nichols. Coyote aps butonul i o rachet Phoenix ni de sub aripa Tomcat-ului ntr-un vuiet de flcri.

168

CAPITOLUL 15 Joi, 12 iunie, 1997 09,27 Zulu - 09,27 Zone Time Submarinul Komsomole Thilsiski Nord-estul insulelor Feroe Torpil ! Torpil n ap ! Emelianov ridic privirea la auzul apelului operatorului de la sonar. ncperea micu a postului de comand era scldat ntr-o lumin roie. De cnd sonarul depistase primul avion american deasupra lor, atmosfera din cabin era ncrcat de tensiune. Inamicului nu-i trebuise mult timp s nceap vntoarea folosindu-se de balizele cu sonar ce detectau submarinul cu ajutorul unor scurte impulsuri sonore (ping) ce erau reflectate de coca de oel a submarinului. Emelianov sperase c vor avea mai mult timp la dispoziie pn cnd americanii vor reui s le determine poziia prin metoda triangulaiei. Ori-cine o fi americanul acela e un tip extrem de norocos c a reuit s poziioneze submarinul att de repede. Dac ar mai fi avut puin timp la dispoziie, Emelianov ar fi reuit s pun submarinul la adpost. Dar era deja prea trziu pentru a se mai face speculaii asupra norocului. Coborm la trei sute de metri ! ordon Emelianov. Controlul tragerii, pregtii intele false ! Unghi de scufundare cincisprezece grade ! anun secundul Iuri Borisovici vaciko. Apoi lu microfonul i ordon grbit: Scufundarea ! Scufundarea ! Cnd puntea ncepu s se ncline, Emelianov nghii n
169

sec i se uit n jur prin postul de comand. Ochii i se oprir asupra operatorului de la sonar: Sonar, raporteaz ! Distan opt sute de metri. Se apropie ! raport prompt operatorul de la sonar. Poziia unu-unu-ase. Viteza cincizeci de noduri. Americanii aruncaser torpila aproape chiar deasupra submarinului. Nu prea mai era timp de njurturi. Emelianov comand repede: Crma la cursul unu-unu-ase. Mrii viteza ! Crma maxim stnga ! Mrii viteza ! Vocea secundului era rece i calm, fr s trdeze nici o urm de emoie sau ngrijorare. Emelianov simi o und de admiraie pentru comportamentul tnrului ofier. Svaciko tia la fel de bine ca i ceilali ct de riscant era aceast manevr. n asemenea momente dificile se vedeau rezultatele muncii ndelungate cu ofierii i marinarii pe care i comanda. Teoretic, ntoarcerea spre torpila advers era cel mai bun mijloc de aprare. n cel mai fericit caz, torpila lovea submarinul nainte de a avea timp s explodeze. Sau, dac treceau pe lng ea, mai ctiga cteva minute pn cnd sonarul de pe torpil o ntorcea n urmrirea submarinului. n practic ns, manevra era foarte riscant. intele false sunt pregtite, cpitane ! anun ofierul de la controlul tragerii. Distana cinci sute. Se apropie ! anun i operatorul sonar. Minile lui Emelianov se ncletar de marginea pupitrului de comand. Simea cum i curge sudoarea pe fa. Trecuse prin nenumrate exerciii de pregtire a unui astfel de moment, dar realitatea nu semna nici pe departe cu acele simulri ale avioanelor de lupt ruseti. Patru sute... trei sute cincizeci... trei sute... Adncime dou sute douzeci i cinci metri !
170

Undeva, n jurul adncimii de dou sute cincizeci de metri se gsea un strat de inversiune a temperaturii. Era o zon unde temperatura apei cretea rapid odat cu adncimea. Variaiile de temperatur puteau distorsiona sau chiar bloca semnalele sonarului de pe torpil, oferind un loc sigur n care submarinul putea s se ascund pentru un timp, scpnd astfel de urmritorii si. Dac ar ajunge acolo, poate c ar reui s scape. Dac... Distana dou sute cincizeci, dou sute... iuitul sonarului activ al torpilei se auzea din ce n ce mai tare i mai des, pe msur ce aceasta se apropia. Lansai intele false ! ordon Emelianov. Crma la cursul unu-doi-cinci ! n sinea lui Emelianov murmura o rugciune pe care o tia de la maic-sa care tria pe undeva prin Ucraina. Ochii i se ntlnir cu ai lui Dobrotin, lociitorul politic de la bordul submarinului. Se amuz n sinea lui gndindu-se ce figur ar face lociitorul dac ar ti c el se roag la Dumnezeu. Apoi torpila lovi. 09,29 Zulu - 09,29 Zone Time Viking 704 Nord-estul insulelor Feroe Lui Tombstone parc nici nu-i venea s cread c sunt cu adevrat implicai ntr-o lupt. Nici o urm de emoie, agitaie, sentimentul c atrn ntre via i moarte, nimic din ceea ce caracteriza lupta cu care era el obinuit. Echipajul de pe Viking era rece, profesional, de parc atepta s vad rezultatul unei experiene tiinifice, nu al unui atac. Torpila i urmrete ! spuse Curtis. i urmrete n continuare. Submarinul a lansat o int fals. Lovit ! Vocea i se ridic deodat, tremurnd de emoie. Trebuie s-l fi lovit ! Reactiveaz sonarele, Curtis ! ordon Harrison. Con171

firm c inta e lovit. Avionul S-3B ncepu un viraj larg pe deasupra mrii. Magruder scruta apele agitate cutnd vreo urm a btliei. Era ceva ireal n genul acesta de lupt n care nici mcar nu puteai fi sigur dac ai marcat vreo lovitur. Chiar atunci cnd o rachet Phoenix lovea un avion inamic la o distan de o sut de mile i nu vedeai cu ochii rezultatul, dispreau codiele de pe radar. Pe cnd n cazul luptei antisubmarin rmnea o chestiune de presupunere de la primul contact, pn la sfritul luptei. Se trezi din gnduri i strig artnd n jos: Acolo, commander ! O spum de ulei se ridicase la suprafa mpreun cu o serie de resturi neidentificabile. Nu e prea mare lucru ! mormi Harrison. Curtis, tu ce ai acolo ? intele false mi distorsioneaz imaginea ! rspunse Curtis. Dar nu cred c am reuit s-l scoatem din aciune. Submarinele dispuneau de inte false care simulau zgomotul produs de motoarele submarinului pentru a deruta sonarele inamice. inta fals lansat de Victor nc mai emitea semnalul, ceea ce l mpiedica pe Curtis s interpreteze corect celelalte zgomote pe care le nregistra sonarul pasiv. Dac avea dreptate, nsemna c submarinul rus se afla undeva acolo, jos, intr-o poziie necunoscut. Nu-i face griji, domnule ! spuse Harrison, care prea s-i citeasc gndurile Iui Magruder. Apoi adug cu un zmbet amuzat: acolo jos este marea, albastr i adnc. Iar aici sus suntem noi, adic diavolul n persoan. N-a vrea s fiu n pielea ruilor acum !

172

0930 Zulu - 09,30 Zone Time Backfire 101, Misiunea Burlivi127 Nord-vestul insulelor Feroe Cpitanul de rangul nti Porfiri Grigorevici Margelov mic maneta nainte i ascult zgomotul celor dou motoare Kuzneov cu un zmbet de ncntare. Aripile cu geometrie variabil ale avionului su TU-22 alunecar spre spate in timp ce bombardierul ctiga vitez. Trase de man spre el i aparatul se smuci n sus ncepnd s ia altitudine. Rachet lansat ! Rachet lansat ! l atenion strignd copilotul. E o rachet aer-aer... de tipul AIM-54... acum sunt opt... zece... dousprezece ! Distana ? ntreb Margelov cu o voce ascuit. O sut cincizeci de kilometri. Margelov se ncrunt. Rachetele americane Phoenix erau arme mortale, capabile s atace inte aflate la mare distan de baza lor de lansare. Faptul c americanii deschiseser focul de la o att de mare distan le permitea bombardierelor ruseti s-i lanseze propriile lor rachete. Americanilor le va mai trebui ceva timp pn s se apropie la o distan care s le permit s lanseze i rachete convenionale aer-aer. Phoenix-urile vor provoca ceva pierderi printre bombardiere, dar nu vor reui s opreasc atacul. Distana ? ntreb Margelov scurt. Optzeci i cinci de kilometri, tovare cpitan ! rspunse ofierul repede. Treaba asta i ntrzia n misiunea lor de a bombarda baza american din Islanda, dar ntrzierea nu era prea mare. i puteau permite s piard cteva minute. Margelov schimb frecvena radio i ncepu s dea ordine:

127

Burlivi () turbuleni, zurbagii 173

Burlivi Leader ctre toate avioanele. Pregtii lansarea rachetelor. Ateptai semnalul meu. Toate bombardierele confirmar ordinul i i mrir viteza i altitudinea. Copilotul lui Margelov l anuna n permanen, cu o voce ngrijorat, poziia Phoenix-urilor. Reputaia rachetelor americane fcea s tremure i cea mai sigur i ncercat mn de pilot. Distana aizeci de kilometri. Se apropie. Sunt paisprezece rachete. Margelov auzi n radio o voce joas care exclam: Bojemoi128 ! nc o lansare de rachete de la avioanele americane ! Confirm ! Confirm ! adug o alt voce. Se apropie un nou val. Sunt ase... nou... dousprezece... Le am pe ecran ! confirm i copilotul. Sunt dou valuri a cte paisprezece rachete fiecare. Cred c sunt suficiente ca s ne scoat pe toi din lupt. Linitete-te Mihail Mihailovici ! spuse calm Margelov. Or fi avnd americanii arme bune, dar nu sunt infailibili. Dup ce-i liniti copilotul, verific altitudinea i deschise din nou radioul: Burlivi Leader ctre toate avioanele de lupt. Lansai rachetele ! Acum ! Ascult irul de confirmri n timp ce avionul se scutura elibernd dou rachete aer-sol. Atacul Badgers asupra Keflavik-ului fusese concentrat pe distrugerea sistemelor de aprare antiaerian ale bazei i n special asupra instalaiilor radar. Valul de rachete care pornise acum era direcionat spre inte generale din perimetrul bazei. Fiecare bombardier i pstra cte o rachet aer-sol pentru a fi folosit de la o distan mai scurt. Bineneles era vorba doar de bombardierele care vor scpa de Phoenix-urile americane. Oricte vor mai rmne, toate vor ataca baza din Islanda. Cel mai important lucru n aceast misiune era protejarea
128

Dumnezeule ! (rus) 174

celor patru bombardiere care purtau bombele distrugtoare de piste. Aceste bombe convenionale erau fixate sub aripi i ele urmau s termine distrugerea Keflavik-ului ca baz aerian funcional. Misiunea prioritar era de a duce cele patru bombardiere deasupra intei. Margelov schimb din nou frecvena: Svirepi129 Leader ! Aici Burlivi Leader ! ncepei operaiunea Kuzneov ! Repet: ncepei operaiunea Kuzneov! Margelov zmbi rece. Era timpul ca atitudinea sfidtoare a americanilor n ceea ce privete supremaia lor naval i aerian s dispar o dat pentru totdeauna. Iar operaiunea Kuzneov era menit s fac tocmai acest lucru. Or s vad ei c vor avea ceva de furc n lupta cu bombardierele. 0931 Zulu - 09,31 Zone Time Fulcrum Leader, Misiunea Svirepi Nord-vestul insulelor Feroe Burlivi Leader ! Aici Svirepi Leader ! rspunse cpitanul de rangul doi Serghei Sergheievici Terekov, la apelul primit de la zborul Backfire. Am neles ordinul, ncepem manevra de desprindere... Acum ! Vir rapid spre stnga pentru a scoate MIG-ul din formaie i a-l ntoarce n direcia avioanelor americane care se apropiau. Alte treisprezece MIG-uri i opt aparate de lupt SU-27D l urmar n formaie strns zburnd la mai puin de dou sute de metri deasupra valurilor. Misiunea de escort Svirepi era format din avioane de atac de pe portavionul Saiuz. Ei urmaser bombardierele ca o umbr, zburnd foarte aproape de ele i la o altitudine joas.
129

Svirepi () - ferocii 175

ntruct americanii i concentraser ntreaga atenie asupra bombardierelor, sperau s scape neobservai. Dac le reuea acest plan, atunci i vor lua pe americani prin surprindere. Terekov dorea din tot sufletul ca lucrurile s se petreac astfel. n fond acesta era planul propus de el pentru Steaua Nordului, i el implica i riscuri foarte mari. Se foloseau trei sau patru escadrile pentru a escorta bombardierele Backfire, rmnnd doar o singur escadril pentru a asigura paza portavionului. Dar cu puin noroc vor reui s-i prind pe americani ntr-o ambuscad. Cu Forele Aeriene Regale ale Norvegiei i cu avioanele Grupului 14 de Lupt pe cap, i trebuiser nervi de oel amiralului Kenkin s ordone Grupului de Aviaie s prseasc portavionul att de expus. Acum este drept c norvegienii aveau destule necazuri cu avioanele ruseti. Ct i privete pe americani, acetia nu aveau de unde s tie ct de slab era aprarea portavionului, iar cnd vor afla, ocazia va fi deja ratat. Astzi vor avea ocazia s-i cunoasc pe adevraii piloi rui deasupra Mrii Norvegiei. Chiar dac se vor gndi la o contraofensiv, va fi deja prea trziu. Cnd alctuise planul acestei operaiuni, Terekov luase toate aceste elemente n calcul, dar nu se ateptase ca Kenkin i Gluko s fie de acord. Kazak ! Kazak ! Aici Svirepi Leader ! vorbi Terekov pe frecvena portavionului. ncepem operaiunea Kutuzav. Cer ultimele instruciuni i date. Svirepi Leader, atept o clip ! veni rspunsul. Vocea i aparinea cpitanului de rangul nti Gluko. Dac era un element care s arate importana acestei operaiuni, atunci acel element l constituia prezena comandantului Grupului de Aviaie la supravegherea acesteia. De obicei Gluko nu-i pierdea timpul cu operaiuni de rutin. Terekov i reaminti cuvintele frumoase pe care le auzise n biroul lui Gluko naintea edinei care a precedat misiunea. Svirepi Leader ! Aici Kazak ! se auzi ntr-un trziu vo176

cea lui Gluko. Rapoartele primite de la AN-74 indic noi decolri de pe portavionul american. Inteniile lor nu sunt clare. Voi s fii gata s v retragei la ordinul meu, n cazul n care inamicul lanseaz un atac asupra lui Saiuz. Dac nu, continuai atacul conform planului. Am neles mesajul, Kazak ! rspunse Terekov ncercnd s nu trdeze nimic din nelinitea pe care mesajul lui Gluko i-o provocase. Dac Gluko i cuta un ap ispitor, atunci... Trecem la atac conform misiunii. Probabilitatea unui atac asupra portavionului putea da peste cap ntregul plan. Dac Terekov era prins ntr-o btlie aerian ncletat, nu putea s se retrag suficient de repede pentru a veni n sprijinul portavionului Saiuz. Dac s-ar fi inut ceva mai deoparte de lupta aerian ce urma s aib loc, putea fi nvinuit de nerespectarea ordinelor, ba chiar de laitate. Acesta era genul de dileme care ruinaser o mulime de cariere pn acum. Dar gndurile despre viitor nu trebuiau s-l distrag de la datoria imediat. Trase de man i ddu drumul la gaze. MIG-ul se ridic cu botul spre cer, mpingndu-l cu for n scaunul su. Nu mai era nevoie s se ascund. Era timpul ca americanii s vad cu cine aveau de-a face. Tot ce mai putea face acum era s loveasc n plin i s spere c lucrurile se vor desfura conform planului. Ei aveau avantajul surprizei i a numrului mare cu care i vor coplei. i imagin uluirea americanilor cnd se vor pomeni cu aparatele zvelte aprnd pe ecranele lor. 0932 Zulu - 09,32 Zone Time Tomcat 200 Nord-vestul insulelor Feroe Lancelot ! Lancelot ! Aici Tango doi-cinci ! Urme de inte suplimentare. Avioane noi pe aceeai poziie ca i Red Raid
177

One, nivelul patru-zero, unghiul unu virgul cinci, urc. Cursul este unu-cinci-zero. La dracu ! njur Stramaglia. Vezi ceva ? l ntreb pe Paddles. Ofierul radar rspunse ncet: Nu... Doamne Dumnezeule ! Uite-i ! Tocmai au aprut pe ecran ! Asta seamn cu un comitet de primire ! coment Batman prin radio. Probabil c au stat ascuni sub bombardiere ca s nu-i detectm. Sunt vreo douzeci... ba nu, douzeci i dou de avioane, domnule ! raport Russell de pe locul su din spate. Supersonice. Prea mici ca s fie tot bombardiere ! interveni o alt voce. Stramaglia recunoscu vocea lui Blake, ofierul radar al lui Batman. Se pare, continu acesta, c o s ne jucm cu nite ciudenii de avioane de lupt. Terminai cu vorbria, rosti tios Stramaglia. Voia s se concentreze i comentariile celorlali l deranjau. Paddles, care este situaia Phoenix-urilor ? Tot pe inte, domnule ! rspunse Russell. Primul val este la douzeci i cinci de mile de Red Raid One. ncruntndu-se, Stramaglia rmase o clip nehotrt, lucru care nu i se ntmplase niciodat n toi anii petrecui la Top Gun. Cu toate Phoenix-urile escadrilei deja folosite contra bombardierelor Backfire, avioanele americane nu vor avea muniie suficient pentru a ine piept unui nou atac. Opt avioane cu cte dou rachete Sidewinder fiecare nu puteau dobor toate avioanele ruseti, chiar dac fiecare rachet i-ar fi atins inta. i s te duelezi cu arme de foc obinuite, personal i de aproape, era riscant... mai ales cnd inamicul dispunea de o mulime de rachete. Cel mai prudent era s ncheie urmrirea bombardierelor i s se retrag n apropierea Grupului de Lupt, unde puteau face legtura cu escadrila Hornet i cu patrula aerian a
178

portavionului. Dar mai exista riscul ca aceste bombardiere s se ntoarc i s atace portavionul cu rachetele pe care nu le folosiser nc. i mai erau i avioanele astea care se ndreptau acum spre ei, erau Fulcrum. Ori aparatele astea, la fel ca i avioanele americane Hornet, erau concepute cu dublu rol: avioane de atac i de lupt. Nu puteau purta rachete mai mari anti-nav, dar puteau transporta bombe i proiectile mai mici. n nici un caz nu-i putea lsa s se apropie de Grupul de Lupt. Ce s aleag ? Stramaglia nchise ochii ncercnd s se concentreze, ncercnd s ia o decizie. Pentru prima dat nelegea ct de diferit era viaa din primele linii ale rzboiului fa de simulrile de la Top Gun. Din punct de vedere tehnic, experiena pe care un pilot o ctiga la Miramar era excelent, iar aviatorii care terminau cursurile acolo, cei mai buni dintre cei mai buni, reueau s stoarc i ultima pictur de performan din aparatele lor de zbor. Dar nici o ndemnare tehnic din lume nu te putea pregti pentru a lua hotrri de genul celei cu care se confrunta acum Stramaglia. 0933 Zulu - 09,33 Zone Time Tomcat 201 Nord-vestul insulelor Feroe CAG ! CAG ! M auzi ? Coyote ncerca s-i domine frica, cnd vzu c Stramaglia nu-i rspunde. Stinger, aici Coyote. Cum crezi c scpm de codiele astea roii ? Urm o pauz nainte ca Stramaglia s rspund: Doi-zero-unu... angajai-v cum credei c este mai bine. inei-i pn cnd ajung aparatele Hornet aici. Vocea lui Stramaglia prea c tremur, ca i cnd ar fi fost nervos, sau derutat. Coyote i muc buzele. Se temuse c Stramaglia n-o s se descurce. Acum se prea c temerile sale aveau un motiv
179

ntemeiat. Nu era loc pentru ovial i derut n aciunile repezi ale luptelor aeriene. Recepionat, Stinger ! rspunse ncercnd s pstreze un ton neutru. n regul. Vipers, e timpul s ne ctigm banii. Batman, Trapper130, voi doi spre stnga. Big D i Loon, la dreapta. Tyrone, tu rmi cu mine. Ezit puin nainte de a continua: CAG, pot s-i sugerez s ne susii aici sus, dac nu cumva ai alt idee ! Nu. Rmn cu tine i cu Tyrone ! Vocea lui Stramaglia suna mai puternic i mai sigur. Coyote tia c ansele nu erau de partea lor, dar escadrila Vipers trecuse prin ncercri i mai grele i pn la urm reuise. Cu puin noroc le vor arta ruilor mai multe dect se ateptau ei. n regul, John-Boy, d-mi datele exacte. Care este situaia ? n timp ce ofierul radar ncepu s-i dea datele, el aps pe butonul selectorului s-i pregteasc o rachet Sidewinder. Avioanele americane, mai puine la numr, se ndreptar spre adversari, gata de lupt.

130

Cel care pune capcane 180

CAPITOLUL 16 Joi, 12 iunie, 1997 0932 Zulu - 09,32 Zone Time Submarinul Komsomole Thilsiski Nord-estul insulelor Feroe Controlul avariilor ! Aici comandantul ! Dai-mi raportul ! Emelianov se ag de microfon ca de un colac de salvare. n jurul lui, oamenii din cabina de comand i reveneau ncet. Lumina care se stinsese, plpi de cteva ori i reveni la normal alimentat de generatorul auxiliar care fusese pus n funciune. Ofierul de la controlul avariilor i prezent succint raportul: Sala mainilor este avariat. Pupa este inundat. Elicea este distrus. Situaia nu este disperat, dar trebuie s ieim la suprafa. Torpila lovise submarinul tocmai cnd acesta se ntorcea, gndi Emelianov. Dac ar fi lovit mai n fa, ar fi nimerit n sala torpilelor i exploziile acestora ar fi terminat submarinul pe loc. Nici acum nu erau ntr-o situaie prea fericit. S rmi scufundat echivala cu o condamnare la moarte, s iei la suprafa cnd vntorul de submarine american nc mai ddea trcoale, era la fel de ru. Dar odat ajuni la suprafa exista ansa ca o parte din oameni s se salveze nainte ca americanii s distrug nava. Poate c ar accepta chiar o capitulare. n orice caz, Emelianov nu avea de gnd s sacrifice viei omeneti ntr-un gest inutil de sfidare, atta timp ct
181

mai exista ansa s supravieuiasc cineva. Imediat la suprafa ! ordon el aspru. La suprafa... la suprafa... repet absent locotenentul vacico. Secundul prea ameit, dar nu avea urme de rni. Se apuc de un suport de oel i se ridic. Sprijinit de mas privea la comandant cu o expresie speriat, ca i cnd nu l-ar mai fi recunoscut. Dar, n ciuda derutei evidente, profesionalismul nu-l prsise. Relu ordinul cu ceva mai mult fermitate: Golii tancurile ! La suprafa ! Doar n-ai de gnd s te predai, cpitane ? interveni Dobrotin cu o voce mnioas. n momentul exploziei se lovise la cap i o dr de snge i brzda fruntea. Dar se pare c nimic nu reuea s-i sting lumina fanatic din ochi. Trebuie s luptm ! Emelianov ridic din umeri: V ateptm propunerile, tovare lociitor politic ! spuse el cu bun-sim. Inamicul nostru este un avion american pe care nu avem cu ce s-l atacm. Elicea noastr este distrus, aa c nu putem nici mcar s fugim. S rmnem scufundai ar nsemna s supunem corpul submarinului, care i aa este ubrezit, la o presiune greu de suportat. Cu ce s luptm ? Cu retorica marxist, probabil ! Suntem ofieri ai Flotei Krasni-Flag. Capitularea nseamn trdarea Patriei ! Dobrotin fcu un pas nesigur spre el: Eti destituit, cpitane ! Se pare c explozia i-a zdruncinat capul mai puternic dect am crezut noi ! spuse Emelianov cu aceeai voce rezonabil. vacico fcu un pas nainte, ridic mna cu care se inuse i cu o lovitur nprasnic l trnti pe Dobrotin pe podea. Incontient sau mort, nu mai conta. Cel puin acum tcea. Idiotul ! exclam Emelianov, apoi scuip scrbit. Ridic-te marinar de ap dulce ! Ieim la suprafa ! Se ntoarse apoi spre aparatura de comunicaie: poi s transmii un mesaj de capitulare ?
182

Operatorul radio ncepu s umble febril la aparate. Emelianov simea tensiunea i emoia cu care lucra. Dup cteva momente, operatorul spuse: Radioul nu mai funcioneaz, tovare cpitan. Nu pot depista cauza. Asta nsemna c nu puteau comunica cu americanii. Mai mult ca sigur c avionul ddea trcoale ateptnd ca submarinul s ias la suprafa pentru a-l ataca. Trebuia s ordone evacuarea navei n sperana c americanii nu vor ataca i brcile de salvare. Se ntoarse spre secund: F pregtirile pentru abandonarea navei, tovare secund. Erau cele mai grele cuvinte pe care le spusese vreodat. Submarinul avariat se ridica greoi printre apele ntunecate, ncet, cu micri bizare. Acum erau doi dumanii de care se temea: nevzuii americani i timpul. 0934 Zulu - 09,34 Zone Time Viking 704 Nord-estul insulelor Feroe Uite-l ! De data aceasta pilotul fusese cel care l zrise primul. Magruder scruta valurile n lumina soarelui de diminea. Submarinul ieea ncet la suprafa. Chiar i pentru nite ochi neexperimentai n acest gen de lupt, aa cum erau ai lui Magruder, aprea clar starea jalnic n care se gsea submarinul. Punile erau gata-gata s fie acoperite de valuri, pupa era mult cufundat n ap fa de prora, o dr de fum ieea din tambuchiul de la pupa, iar turela ngust era aruncat ntr-o parte de fora exploziei i se blbnea la fiecare micare a vasului. Fragmente contorsionate din ceea ce fusese cndva pupa submarinului rsreau grotesc deasupra valurilor.
183

Mai muli marinari aprur pe punte, unii dintre ei purtnd nite colete grele. n cteva secunde primele brci de salvare erau deja umflate pe punte. Abandoneaz nava ! spuse Magruder. Da. Harrison prea indispus. Dar noi trebuie s-l terminm pe ticlos. Nu putem ti exact ct de ru este lovit. Nu ne putem permite s lsm un Victor, indiferent n ce stare s-ar afla, n apropierea Grupului de Lupt ! adug Meade. i eu sunt de prere s-l lichidm. Pilotul se ntoarse spre Magruder: Tu eti eful, tu hotrti. Magruder se foi nehotrt. Facei-o, spuse n sfrit. i venea greu s dea un astfel de ordin. Submarinul era acolo, lipsit de aprare. Dar sta era rzboiul. Facei-o ! repet el. Distrugei-l ! Torpile ? ntreb Meade. Negativ, rspunse Harrison. Pe astea ine-le pentru alii la care nu putem ajunge. S ncercm cu un Harpoon de data asta. Dei conceput n primul rnd pentru misiunea de cuttor i vntor de submarine, Viking avea montate dou rachete antinav Harpoon, cte una sub fiecare arip. Acest tip de rachet i demonstrase din plin calitile n apele de coast libiene i n Golful Persic. Cu toate c era considerat ca una dintre cele mai cunoscute arme americane, Magruder aflase abia n ultimele cteva zile c Harpoon fusese conceput iniial ca o arm eficient de atac asupra submarinelor sovietice din clasa Echo surprinse la suprafa. Prea o ironie a sorii ca Harpoon s-i ndeplineasc vechiul su rol. Pilotul vir spre stnga i se ndeprt de submarin. Magruder privea suprafaa nvolburat a mrii i se gndea la marinarii care-i vor pierde viaa. ntr-un duel aer-aer, era o ntrecere de ndemnare i de curaj. Oricare dintre piloi avea ansa s ctige. Dar aici parc mpucau petii dintrun acvariu; ruii nu puteau nici mcar s rspund la foc.
184

Lng el Harrison ridic clapeta de pe butonul de lansare: Harpoon gata ! anun el cu o voce joas acoperit de vuietul motorului. ncepu o nou ntoarcere i pre de cteva secunde se vzu din nou submarinul nconjurat de brcile de salvare care ncercau s se ndeprteze ct mai repede de el. Lansat racheta ! anun Harrison. Harpoon se desprinse din suportul de sub arip i ni spre int ntr-un nor de flcri. Ca ntr-o derulare cinematografic Magruder vzu racheta lovind submarinul cu o explozie de foc i fum. Submarinul se cutremur, apoi se desfcu n buci care se scufundar. La bordul Viking-ului, Meade, Curtis i Harrison scoaser strigte de triumf. Un punct pentru King Fishers ! spuse Harrison. Bun lovitur, commander ! spuse i Magruder. Ai avut o vntoare bun n dimineaa asta ! Harrison rse: Vntoarea abia a nceput. Mai avem de terminat o patrul. Din spatele ecranelor sale Meade adug: Semnalul a fost dubios nc de la nceput, sugernd dou motoare. De altfel este n stilul ruilor s atace cu dou submarine deodat. Dar cred c sta al doilea o s ne dea serios de furc. Magruder ridic din umeri: Bine. S relum corvoada. Sper totui ca i pe sta s-l gsim la fel de uor. sta a fost norocul nceptorului, comandante ! spuse Harrison cu un zmbet ciudat. Tot n-ai vzut o adevrat vntoare de submarine. Cu un suspin, Magruder se uit la aparatele sale i ntreb resemnat: Eu ce trebuie s fac ? Emoia vntorii se topise. i dorea ca mcar pentru o
185

clip s fie n carlinga unui Tomcat n toiul unei lupte adevrate. 0935 Zulu - 09,35 Zone Time Tomcat 201 Nord-vestul insulelor Feroe Tyrone, treci pe eyeball131 ! ordon Coyote. Doi-unu-unu, trec pe eyeball. Recepionat. Powers prea ncordat cnd confirm comanda. Tomcat-ul su acceler n timp ce manevra s-i ocupe locul. Formaia doi lejer (loose deuce), preferat de piloii americani, era format dintr-un ochi (eyeball) i un trgtor (shooter). Powers se ridic la o mil deasupra lui Coyote i la o mil i jumtate n faa lui pentru a observa totul n momentele cruciale ale ncletrii. Coyote spera ca putiul s fac fa. Dac Powers mai fcea o greeal ca aceea din ntlnirea cu Ursul, putea s-l trasc i pe el n necazuri serioase. Acum Coyote nu era sigur nici dac se putea baza pe Stramaglia care se afla n spatele lui i ale crui reacii lente l ngrijorau. Doi-opt mile de cea mai apropiat codi ! raport John-Boy. i menin cursul i viteza. Acum altitudinea este opt. Lansare ! doi-unu-unu, vd o lansare Flanker132 ! strig Powers. Vocea lui trda panica. Confirmat ! Confirm dou lansri de rachete ! Cavanaugh, ofierul su radar era mai calm. Distana doi-

globul ocular/ochiul Suhoi Su-27(cod NATO: Flanker) este un avion de superioritate aerian sovietic construit de Suhoi. A fost conceput s concureze direct cu avioanele americane F-14 Tomcat, F-15 Eagle. Este foarte manevrabil, are raz de aciune lung i dispune de radar i armament aer-aer performant.
131 132

186

cinci mile. Hai s vedem ce este acolo, Vipers ! spuse Coyote dnd drumul la gaze. Acceleraia brusc l lipi de scaun. Avioanele americane de intercepie erau dotate cu patru rachete Phoenix i dou rachete Sidewinder. Acum c Phonix-urile fuseser folosite, americanii nu mai aveau posibilitatea unui atac de la distan, care s rspund celui rusesc. Ruii i atacau cu Alamo AA-10, rachet ghidat prin radar, cu performane asemntoare rachetelor Sparrow americane. Asta nsemna c dac voiau s lupte, americanii trebuiau s se apropie la o distan mult mai mic. Dar, ntre timp, trebuiau s scape de tirul de rachete. 0936 Zulu - 09,36 Zone Time Fulcrum Leader, Misiunea de escort Svirepi Nord-vestul insulelor Feroe Oprii lansatoarele ! Oprii lansatoarele ! zbier Terekov n staia radio. Calculai-v rachetele, rnoi tmpii ! Terekov nu realizase ct era de stresat dect atunci cnd strigase ordinul. Pilotul din frunte trsese deja dou rachete dirijate prin laser, cu raz lung de aciune, fr s ncerce mcar s inteasc vreun avion american. Chiar i n elita piloilor de pe portavion exista tendina de a suplini precizia prin numrul de proiectile trase. Dar astzi Terekov nu era dispus s tolereze astfel de situaii. Trebuia s chibzuiasc fiecare lovitur. Escadrila Svirepi ! Strngei rndurile i pregtii-v de atac ! ordon el, controlndu-i vocea de aceast dat. Alegei-v intele i dobori-le ! Pentru Patrie ! Era o ncntare s-i aud pe toi piloii strignd: Patria ! Cu o astfel de for i va mtura pe americani de pe cer.

187

0937 Zulu - 09,37 Zone Time Tomcat 211 Nord-vestul insulelor Feroe Semnalul luminos de pe ecran, asociat cu sunetul in confundabil, nu nsemnau dect un singur lucru: Primejdie ! Powers simi cum sngele i circul mai repede. Au pus ochii pe mine ! strig el. Coyote, au pus ochii pe mine ! Erau momente n care toat experiena i practica nu-i mai foloseau la nimic. Tot ce mai putea face era s se uite ngrozit la ecran i s urmreasc cum se ndrepta spre moarte. Rachet lansat ! Rachet lansat ! strig Cavanaugh de pe locul su din spate. Lansri multiple. Se vd una... dou... nu, patru linii n direcia noastr. i alerg al dracului de repede ! Auzea cuvintele, dar parc nu nelegea nimic. ncerc si controleze vocea cnd i se adres ofierului su radarist, dei i venea foarte greu. Cred c-am s te zgli puin ! Haide, biea ! D-i drumu ! auzi n cti vocea puternic i furioas a lui Cavanaugh, dar venind parc de la o mare deprtare. La dracu, Tyrone ! Hai s-o facem ! Powers i scutur capul i i nclet mna pe man. Acum era momentul s arate tot ceea ce tia. Ddu drumul la gaze i acceleraia brusc l izbi ca un baros n piept. Ejecteaz pleava, Ears ! gemu el, dar Cavanaugh nu-i rspunse. Ofierul radar era ameit de fora acceleraiei. De parc ar fi fost filmat cu ncetinitorul, mna lui Cavanaugh se ntinse dup maneta dispersorului de pleav i o aps n jos. Lsnd n urm un nor de pleav, Tomcat se nuruba cu mare vitez n cer.

188

0938 Zulu - 09,38 Zone Time Tomcat 201 Nord-vestul insulelor Feroe Linitete-te, putiule ! spuse Coyote. Linitete-te ! Panica din vocea tnrului pilot se repercuta n urechile lui, dar nu putea face mare lucru s-l ajute pe Powers. Cel mai apropiat rus se afla la o distan de douzeci de mile i rachetele Sidewinder nu bteau att de departe. Nici rugile, nici blestemele nu erau de nici un folos. Tyrone urc ! l anun John-Boy. Are dou rachete dup coada lui. Ura ! Una s-a dus ! Cealalt e tot dup el ! Urc... urc... i ultima s-a dus ! Putiul a scpat ! Bun treab, Tyrone ! Acum pleac dracului de acolo ! i strig Coyote. Mult timp nu se auzi nimic, apoi putiul zise: Aye, aye ! Grant i muc buzele. Acum putiul i primise botezul focului. Era altceva dect hrjoneala din timpul vntorii de Uri. Mai rmnea de vzut ce urmri va avea asupra lui lupta de astzi. Cincisprezece mile ! raport Nichols. inte ! inte ! strig Batman, care era de post de glob ocular. De ce mama dracului nu am ton ? Apoi, dup o scurt pauz relu cu nsufleire: Ton ! Am ton ! Atenie, trag ! Fox two ! Fox two ! Look out133, Batman ! l atenion Trapper Martin. Un buchet de rachete vin dup tine ! Am prins unul ! strig Batman ignornd avertismentul lui Martin. Emoionat i nerbdtor, adug: Acum am i eu puin de lucru.

133

Fii atent ! 189

Coyote urmri simbolurile intelor de pe ecran i spuse: Doi-zero-unu, n linie ! Apoi vir brusc la stnga ncercnd s scape de proiectil. Vin dup noi ! l anun John-Boy. Coyote ddu din cap. Dou avioane, mici ca dou gmlii de ac, se ndreptau spre ei. Am de gnd s-i iau prin dreapta ! CAG, m auzi ? Te aud ! rspunse Stramaglia. Cele dou puncte micue crescur i trecur fulgertor prin dreapta avionului. n acea fraciune de secund recunoscu tipul de avion; erau Flanker. Lungi ca nite psri slabe, cu fuselajul avnd o form caracteristic de gt de gsc, semnau cu dou psri de prad hotrte s-i nhae victima. Coyote ntoarse rapid avionul i se instal n spatele lor. Ruii erpuiau ncercnd s scape, dar Coyote nu se lsa. inea Tomcat-ul numai n spatele lor. Haide tmpitule, nc puin... mormia Coyote concentrat pe aparate. Deodat auzi tonul de ochire i atunci trase instinctiv. Fox two ! Fox two ! strig el. Racheta ni n urmrirea avioanelor ruseti. Dup puin timp se nurub n flacra ce ieea din avionul din dreapta i acesta explod. Doi-zero-unu, am dobort unul ! anun Coyote vesel. Numai unul ? ntreb Batman. Ei biete, afl c tocmai l-am btut n cuie pe al doilea. Dac o in tot aa, cred c am s dobor recordul lui Tombstone. Aa s fie, Batman ! spuse Coyote urmrind atent cel de al doilea Flanker. Era ncntat de cele auzite de la Wayne, care chiar i n toiul luptei rmnea la fel de calm i de ironic. Batman dovedise n Oceanul Indian c dispunea de experien i aciona ntotdeauna cu mult judecat. Astzi dovedea c nu se schimbase prea mult. ncierarea de astzi prea a fi doar un
190

joc n care el era un juctor foarte bun. Ora dou, Coyote ! Fii atent la doiul tu ! strig Nichols. Era cel de al doilea avion rusesc, care urca repede ncercnd s se poziioneze n spatele Tomcat-ului. Coyote vir puternic spre dreapta ncercnd cu disperare s localizeze inta. Cnd auzi tonul n cti, declan a doua Sidewinder. Racheta lovi avionul rusesc ntr-o arip i acesta ncepu s se roteasc ntr-o cdere necontrolat. Al doilea ! Doi-zero-unu l-am dobort pe al doilea ! Haide John-Boy, gsete-mi ceva ca lumea cu care s m joc. 0940 Zulu - 09,40 Zone Fulcrum Leader Nord-vestul insulelor Feroe Vireaz stnga ! Vireaz stnga ! zbier Terekov ordinul n staia radio. Cpitanul de rangul doi Rank Stralbo, comandantul celei de a doua escadrile de MIG-uri, evitase o formaie de piloi americani agresivi, dar, oricum, unul dintre ei nc mai era n coada lui Stralbo. Din fericire americanul i lansase deja rachetele ghidate prin infrarou. Dou proiectile de tun explodaser fr s ating MIG-ul, dar lovirea lui era doar o chestiune de timp. Era clar c Stralbo era n pericol. Terekov i plas avionul deasupra i n spatele americanului, continund s strige la Stralbo s-o coteasc la stnga pentru a-i crea culoar de tragere. Centrul luminos al intei era fixat pe avionul F-14 i deveni rou, n timp ce semnalul sonor care avertiza prinderea intei ncepu s-i piuie n urechi. ns Terekov nu trase. Vireaz la stnga, Stralbo ! strig din nou. Lucrurile se desfurau de parc pilotul american ar fi fost fermecat. Abia ncepu Stralbo s vireze, c Tomcat o lu
191

n direcia opus, de parc ar fi devenit brusc contient de ameninare. Terekov aps pe butonul de declanare a rachetei, ns prea trziu. Pierduse inta, iar racheta explod undeva departe. Apoi se aprinse indicatorul su de pericol. ntoarse capul n toate prile i zri un al doilea Tomcat, care evolua puin spre stnga, n spatele su. Uitase stilul de zbor n tandem pe care l foloseau piloii americani, care le permitea s se acopere cu uurin unul pe altul. Aviatorii rui foloseau rar o alt grupare n afar de arip lng arip, i era uor s uii c nu toi adversarii foloseau tactica cu care erai obinuit dup ce ai petrecut jumtate din via n carling. Zri cu coada ochiului o licrire sub aripa Tomcat-ului. Acesta mai avea rachete. Terekov mpinse, brbia nainte i trase de man. Acceleraia l lipi de scaun cnd avionul se nl. Fcnd eforturi s nu-i piard cunotina, privi radarul printr-o cea roiatic i vzu licrirea capului cuttor al rachetei care se apropia... se apropia... Cu o micare hotrt ntrerupse propulsia i, smucind brusc maneta, declan dou dre de foc. Era o manevr riscant ce putea antrena avionul ntr-o rotire necontrolat, sau putea duce la aprinderea lui, dar astfel reui s-i taie coada de foc i ajunse ntr-o poziie care-i permitea s se apropie de avionul american. Racheta zbur cam la o sut de metri, deasupra lui, iar el for motoarele i vir strns spre avionul american. 0942 Zulu - 09,42 Zone Time Tomcat 204 Nord-vestul insulelor Feroe Se cam ngroa gluma, Mal ! spuse Batman. Sunt prea muli ticloi !
192

MIG-ul la e dup Trapper ! La treiul lui ! i rspunse Malibu. Batman njur i acceler. Tipul sta ncepe s m calce pe nervi. Rusul era bun, asta era sigur. Reuise s scape de racheta lui Martin i apoi se ntorsese la atac. Ai grij Trapper ! Vin i eu ! E dup mine, m preseaz ! rspunse locotenentul, ngrijorat. Grbete-te Batman ! Haide ! Batman vedea cele dou avioane: pe Martin urcnd repede i pe rus urmrindu-l necrutor. Adu-l pe partea asta ! Adu-l pe stnga ! Apoi o rachet ni din aripa MIG-ului i din avionul lui Martin nu mai rmase dect o flam incandescent.

193

CAPITOLUL 17 Joi, 12 iunie, 1997 09.42 Zulu -09,42 Zone Time Tomcat 201 Nord-vestul insulelor Feroe L-au dobort pe Trapper ! Trapper e lovit ! Coyote simi ncordarea din vocea lui Batman. Wayne trsese deja cele dou rachete Sidewinder i nu mai avea acum dect mitralierele... i coechipierul lui de arip fusese lovit. Iei dracu de acolo, Batman ! strig el. Retrage-te ! Retrage-te ! Nu pot, omule ! spuse Batman, mai calm acum, trist i hotrt. Vor veni dup mine dac ncerc. O s-i venim n ajutor, ntr-un fel ! Coyote njur cu sete. Powers nu pise nimic dup primul periaj cu rachete ruseti, dar nu fcea nici un efort ca s intre iar n joc. Coyote nu se putea baza pe el. Rmsese el singur, sau el i Stramaglia... CAG, ai putea s-i dai lui Batman o mn de ajutor ? Fu un moment de linite. Imediat. Am pornit ! spuse Stramaglia ntr-un trziu, ceva mai nsufleit ca nainte. Monitorul radar semnaliza deja virajul psrii de oel spre stnga. Coyote rsufl uurat, spernd c fcuse cel mai bun lucru. Acum nu putea pierde timpul cu ce ar fi fost mai bine. Bun sau rea, alegerea fusese fcut, iar el avea o lupt de purtat.

194

0943 Zulu - 09,43 Zone Time Fulcrum Leader Nord-vestul insulelor Feroe Terekov auzi strigtele exaltate prin radio i zmbi. Era strict interzis ca piloii s bruieze canalele de comunicaie cu zgomote inutile, dar nu avea de gnd s mustre pe nimeni. Vederea avionului american lovit de racheta lui i provocase aceeai bucurie. Planul mergea. Americanii czuser n capcan i de data asta vor fi nfrni. Svirepi Leader, aici Kazak ! se auzi vocea cpitanului Gluko. An-74 raporteaz acum nc alte zece avioane americane n aer. Nu ne putem permite s lsm Saiuz-ul descoperit. Anulai operaiunea Kutuzov i ntoarcei-v la baz. Repet, revenii la baz ! Nu ! murmur Terekov. Erau ct pe ce s reueasc ! Un avion inamic distrus... urmau alte ase. i nu toate erau ndeajuns de agresive ca s se apropie i s foloseasc tunurile, care erau tot ce le mai rmsese. S se ntoarc acum cnd aveau ocazia s-i nimiceasc pn la unu, era mai mult dect o nebunie ! Era o sinucidere. Cea mai bun garanie c americanii vor sta la distan de luptele din Norvegia era s le distrug puterea de lupt acum i aici. Cu bombardierele care au ruinat Keflavik-ul i cu o mare parte din Air Wing a portavionului zdrobit, americanii vor fi neputincioi n urmtoarele sptmni critice, exact timpul care le mai era necesar pentru a distruge rezistena norvegian. i atunci Patria i va consolida cuceririle, fr pericolul unui contraatac, din Occident. Oare Gluko nu realiza c nu era posibil ca americanii s plnuiasc un atac asupra portavionului ? Trebuia timp ca s plnuieti o misiune de atac, avioane de atac, piloi iui de mn... Un astfel de efort nu putea fi fcut n timpul att de scurt, scurs de la primul atac asupra Keflavikului. Chiar dac americanii erau ndeajuns de nebuni pentru
195

a ine avioane de lupt gata echipate cu rachete pe puntea de zbor, n caz c ar fi nevoie de ele dar nimeni nu fcea un lucru att de periculos timpul de aciune era prea scurt. Noii venii erau lupttori, inui n stare de alert permanent, care decolaser ca s ntreasc escadrila slbit ce-l nfrunta pe Terekov acum. Asta era singura explicaie posibil. Kazak, aici Svirepi Leader ! Nu ne putem desprinde acum din angajare ! Inamicul nu mai are muniie. Putem mtura cerul dac ne mai dai cteva minute ! La captul cellalt se instalase linitea. Terekov i imagina dilema lui Gluko. Era destul de uor s spui c acelea nu puteau fi avioane de atac care se ndreptau spre Saiuz... dar dac erau. Dac Gluko abandona operaiunea Kutuzov, rata cea mai bun ocazie de a dobndi o victorie deosebit. Dar dac juca supravieuirea portavionului i pierdea, atunci era un dezastru. Va lsa Gluko luarea deciziei n sarcina unui superior, sau va face singur alegerea spernd s rectige bunvoina amiralului ? n sfrit Gluko rspunse: Detaeaz escadrila Suhoi ! Se vor ntoarce s acopere portavionul. MIG-urile tale pot rmne s fac ct mai multe pagube pot. Era un compromis. i ca toate compromisurile, era jalnic. Chiar fr Suhoi, Terekov putea, probabil, s-i nfrng pe americani destul de uor, dar dac acele avioane erau ntriri, i vor prinde escadrila n aceeai situaie dificil n care i prinsese i el pe americani. Adic avnd puin muniie i combustibil, incapabili s rite o angajare prelungit. Pe de alt parte tia c era tot ceea ce putea oferi Gluko. Mai bine s continue lupta cu ceea ce i lsase comandantul dect s rite un ordin fr echivoc de a se ntoarce la baz. Aa c rspunse scurt: neles, Kazak ! n timp ce schimba frecvena, zmbi amar. Propriul su entuziasm de a continua lupta se potrivea perfect cu planurile ascunse ale lui Gluko. Lsndu-l pe Terekov cu un efectiv
196

redus pentru a-i termina pe americani, era un mijloc sigur de a scpa de un subordonat incomod. Schimb frecvena i transmise ordinul ctre celelalte avioane. Piloilor de pe MIG-uri le ordon s-i intensifice atacul i s acopere retragerea escadrilei Suhoi. Apoi i verific instrumentele de bord i scrut orizontul pentru a-i gsi si un adversar. Zri un pilot american care executa o ntoarcere imposibil, foarte strns spre stnga, ncercnd s lanseze un nou atac asupra lui Terekov. Cel puin sta nu era timid i se arunca n lupt chiar dac nu mai avea nici o rachet sub aripi. Era aproape i pcat s tragi n el. Americanul era un lupttor, un cavaler modern, dup modelul celor din Ordinul Mesei Rotunde. Terekov i alung din minte asemenea gnduri. Nu era loc pentru mil astzi. Hotrndu-se brusc, Terekov trase de man i porni n urmrirea americanului. Inamicul su se legna dintr-o parte n alta, ca un pete prins n crlig. Reticulul se centr pe Tomcat i sclipi rou. Cuttorul de cldur se fixase, cci auzea tonul n urechi. Acum te-am prins ! spuse cu voce tare, apsnd butonul. De data asta nu-i va scpa. 0944 Zulu - 09,44 Zone Time Tomcat 204 Nord-vestul insulelor Feroe Batman i ddu seama c ceva nu este n ordine nainte de a auzi strigtul lui Malibu pe circuitul interior: O rachet... dou, vin direct spre coada noastr ! in-te bine, biete ! strig Batman dnd gaz i trgnd de man. O s te adorm puin ! Acceleraia i apsa pieptul i o cea roie i ntunec pri197

virea. Abia se putea mica mpotriva forei gravitaionale, dar reui s duc mna la tabloul de comand. Mormind aduse manetele la poziia anterioar i se rostogoli spre dreapta. Pentru o clip Tomcat atrn cu coada n sus i cu botul ndreptat spre apele cenuii i reci ale Atlanticului. Cele dou rachete trecur n succesiune rapid pe deasupra lui, derutate de flcrile fierbini din coada acestuia. Nu de data aceasta, ticlosule ! mormi Batman. Ajutat de gravitaie, Tomcat se lans ntr-un luping. Batman mri puterea arztoarelor. Motoarele avionului se opintir, dar rspunser i Tomcat reveni la orizontal. Hei, Malibu ! strig el resimind nc efectele neplcute ale complicatei manevre. Trezete-te omule ! Avem treab ! tia nu te pltesc ca s dormi n timpul luptei ! Chiar dac erau n inferioritate, americanii trebuiau s pstreze iniiativa. Trebuia s atace permanent pentru a rupe ritmul btliei i dezorganiza atacurile ruilor. Dac puteau controla ritmul luptei aveau anse s scape pn veneau ntririle. Tomcat-ul lui Batman se avnt din nou n toiul luptei cutnd o nou victim. 0944 Zulu - 09,44 Zone Time Tomcat 211 Nord-vestul insulelor Feroe Civa rui se rup din formaie ! O parte din ei fug ! Dumnezeule ! Terry Powers nu tia cine strigase vestea, dar vedea pe ecranul su avioanele ruseti prsind zona conflictului. Asta i potoli nervii i ncet, ncet, deveni contient de vocea lui Cavanaugh care striga la el prin circuitul intern. Mna i era nepenit ntr-o ncletare dureroas pe man i n timp ce ncerca s se relaxeze, ncepu s-i tremure necontrolat. Haide, afurisitule ! Intr n joc ! Ce dracu crezi c faci
198

aici ? Revino-i i intr n joc mai nainte ca vreunul dintre bieii notri s ajung la tine ! n zpceala lui zburase ca orbul, fr mcar s realizeze ce face, i Tomcat-ul lsase lupta mult n urm. Scuturndui capul pentru a-l limpezi, Powers scrni din dini i vir spre stnga. Se abandonase panicii i sta era un lucru pe care nu i-l va ierta niciodat. Cavanaugh avea dreptate. Trebuia s se ntoarc napoi n lupt. Chiar de-ar fi s moar astzi, Powers va muri luptnd. Nu va putea s triasc cu contiina faptului c a luat-o la fug cnd ceilali aveau nevoie de el. n regul, Ears ! spuse el cu glasul tremurnd. Ne ntoarcem ! Acum ine-i gura i caut o int. mpinse pn la capt cele dou manete cu o mn uor tremurnd. 0945 Zulu - 09,45 Zone Time Tomcat 201 Nord-vestul insulelor Feroe Dou codie la ora trei ! Fii cu ochii pe ele, Coyote ! Se apropie repede. La atenionarea lui John-Boy, Grant arunc o privire n dreapta i vzu cele dou MIG-uri venind spre el, zburnd arip la arip. n aceeai secund iuitul ascuit al semnalului de avertizare ncepu s sune. Au pus ochii pe noi ! spuse inutil John-Boy. Spune i tu ceva nou ! i strig Coyote trgnd mana puternic spre dreapta pentru a se ntoarce spre atacani. Avioanele inamice trecur prin spatele Tomcat-ului ntrun unghi ascuit. Pentru moment locajul radar nu mai funcion. Coyote privi n spate peste umr i vzu cum pilotul unuia dintre MIG-uri manevra spre dreapta. Al doilea avion rusesc reaciona mai ncet la manevra de ntoarcere fiind foarte preocupat s asigure coada colegului de echip.
199

Tonul sun din nou n cti n timp ce MIG-ul din frunte se aliniase din nou n spatele Tomcat-ului. Coyote se ntoarse din nou brusc spre stnga i degetul i se crisp pe trgaciul de pe man care declana tunul. Botul Tomcat-ului trecu mturnd MIG-ul urmritor, dar fr s se vad dac proiectilele i atinseser inta sau nu. Cum i folosise ambele rachete Sidewinder, acum trebuia s se lupte cu tunul de douzeci de milimetri. Poate c genul sta de lupt era foarte spectaculos n filmele de la Hollywood, dar n realitate era extrem de stresant i de riscant. Blestemaii ! njur Sheridan. I-au prins pe Loon i pe Saint ! Nici o paraut... nu vd nici o paraut... Alt Tomcat s-a dus. Locotenentul Adam Loon Baird, urma s se cstoreasc cnd se sfrea croaziera aceasta. Acum n-o mai putea face. Coyote nu-l prea vzuse pe Whitman care venise pe bord odat cu zborul lui Magruder. Doar cu trei zile n urm ! Parc trecuse o eternitate. Nu avea timp s se gndeasc acum. Trecu din nou pe lng cele dou MIG-uri, virnd spre dreapta. Avionul care-l urmrea ncerc s-i ias nainte. Coyote aps din nou pe trgaci i focuri scurte i repezi izbucnir, apoi se cabr abrupt spre cer. n situaii ca aceasta nu aveai timp s atepi o int sigur, tot ce puteai face era s tragi bine i s te ncredinezi norocului. Iar de data aceasta norocul era de partea lui. Trecnd ca un fulger pe lng MIG, Coyote i vzu aripa desfcndu-se in buci, sfiat de tirul su. Peste umr mai vzu cupola deschizndu-se, i pilotul care era expulzat din avionul care se dezintegra. Parauta i se deschise o clip mai trziu. La o distan att de mare de flota ruseasc existau puine anse ca omul s reziste ndeajuns pentru a mai putea fi cules viu din ap. Frumos ! exclam John-Boy de pe locul su. Apoi, dintr-o dat cu o voce serioas anun: pzete-i fundu ! sta vine ca nebunul !
200

Arunc o privire spre ecranul radarului, apoi acion mana tocmai cnd sunetul din cti i semnaliza din nou pericolul. Proiectilele MIG-ului trecur prin stnga Tomcatului i, pentru o clip, Coyote se gndi s-l urmreasc. Dar acum nu-i putea permite s continue aceast lupt. Dup calculele sale mai erau cel puin zece MIG-uri n aer, dar cu Baird dobort i cu Powers n afara luptei, mai rmneau doar patru avioane americane n aciune. Trebuia s se strng i s se ajute unul pe altul ca s reziste pn cnd escadrila Hornet va ajunge la ei. Doi-unu-doi, aici Leader. Strngei-v n jurul lui Batman i n jurul lui CAG ! ordon el. neles ! rspunse laconic Dallas Sheridan. Se ndeprt de MIG i acion din nou arztoarele, ncercnd s pun o distan ct mai mare ntre el i inamic. Acesta nu porni n urmrirea lui, dar mai erau o grmad de rui care se luptau din greu. Retragerea escadrilei Suhoi le dduse Viperelor o ans nesperat de care s se agae. Dar sorii le erau nc potrivnici i, n momentul acesta, se prea c escadrila Hornet va veni la timp ca s-i rzbune, dar prea trziu ca s-i salveze. 0945 Zulu - 09,45 Zone Time Tomcat 211 Nord-vestul insulelor Feroe La dreapta ! Ia-o la dreapta ! Batman rspunse urgenei din glasul lui Malibu i vir. Majoritatea MIG-urilor preau s roiasc acum n jurul su. Probabil c observaser avionul lui CAG care i venea n ajutor. Cnd i ntoarse avionul observ un MIG care se pregtea s-l atace i njur. Lupta i aducea aminte de exerciiile de la Top Gun n care instructorii i presau ntr-una, pn cnd toi studenii erau declarai eliminai.
201

De data aceasta ns aprarea nu mai consta doar ntr-o locare radar. Ruii ntreceau orice limite. Era mai ru dect n Coreea. Mai ru chiar i dect n lupta disperat din Oceanul Indian. La dracu ! spuse cu voce tare. Sunt prea muli ! Vocea fnoas a lui Stramaglia interveni. Care-i necazul, Wayne ? Bieii ri nu joac cinstit ? Avionul lui Stramaglia apruse ca prin minune pe radarul su. n aceeai fraciune de secund zri o Sidewinder ndreptndu-se spre MIG-ul care se luase dup el. Fox two ! Fox two ! anun calm Stramaglia. O secund mai trziu, racheta lovi coada MIG-ului transformnd-o ntr-o coloan de foc. Mulumesc CAG ! spuse Batman rsuflnd uurat. Nu contase prea mult pe Stramaglia. Acesta se artase att de ovitor la nceputul luptei nct l scosese din calcul. Dar acum Stramaglia era n lupt i aciona cu un calm desvrit. Felul cum i folosea rachetele dovedea mna de maestru. Scutete-m ! i-o retez CAG. Acum hai s ne bgm colii i s le artm nenorociilor stora ce este un Top Gun adevrat. Preiei conducerea i eu am s-i acopr coada. Ai neles ? n spatele lui, Malibu chicoti i Batman zmbi: Am plecat, CAG ! Aici Stramaglia. Terminai cu vorbria i ncepei s tragei ! Cele dou Tomcat se npustir asupra celor mai apropiate MIG-uri, ncepnd atacul cu foc direct.

202

0946 Zulu - 09,46 Zone Time Fulcrum Leader Nord-vestul insulelor Feroe Terekov vzu avionul american care abia venise cum lovise un MIG cu o rachet cuttoare de cldur i njur cu sete. Crezuse c americanii i trseser toate rachetele, dar se pare c unii piloi nu o fcuser. O parte din avioanele sale deja nu mai aveau rachete, chiar dac ncepuser lupta ncrcai la capacitatea maxim. Mcar de-ar fi i oamenii lui la fel de disciplinai ca americanii ! Patria n-ar pierde nimic dac unii piloi ar mai folosi i tactica pe lng muniie. Era stresant s urmreti desfurarea btliei, vznd c americanii erau mai iui n manevre, reuind s scape la fiecare nfruntare direct de aii aviaiei navale ruseti. n ciuda raportului de fore care le era net defavorabil, americanii trecuser la atac, i asta dup ce suferiser cteva pierderi i nu mai dispuneau de rachete. Ar fi vrut s nu-i fi dat consimmntul ca escadrila Suhoi s plece, aa cum ceruse Gluko. Obiectivul ambuscadei era s zdrobeasc aceast for american, i acele avioane n plus l-ar fi ajutat s termine inamicul cu mai puine pierderi n rndul avioanelor sale. Dar nu conta. Americanii erau prea puini i n curnd vor fi eliminai, chiar dac asta l-ar mai costa cteva MIG-uri. i vzu pe cei doi americani ndreptndu-se spre locotenentul Oganov, unul din cei mai buni piloi din escadril. Coechipierul de arip al lui Oganov fusese dobort n primul schimb de focuri de un pilot american care i tot scpa lui Terekov. Era genul de pilot linitit i prudent care tia cnd s atace i cnd s-i protejeze avionul. Oganov, spuse el. Du-i de nas pe americani. F-i s cread c te-au prins i eu am s te susin. Mri viteza i verific armamentul. Mai avea doar dou
203

rachete, dar i erau de ajuns. 0946 Zulu - 09,46 Zone Time Tomcat 204 Nord-vestul insulelor Feroe Fuge ! Sunt pe el ! Batman simi adrenalina cum i alearg prin vene. Drogurile nu-l tentaser niciodat, pentru c nici un drog nu putea nlocui palpitaiile luptei. Psta l bat n cuie ! Fii atent la colegul lui de arip ! l atenion ofierul radar. Stai calm omule ! Batman zmbea pe sub masca de oxigen. n ciuda raportului de fore inegal simea c nimic nu-l putea nfrnge astzi. MIG-ul din fa zbura foarte repede. i va lua ceva timp pn s se apropie de el i s trag. Dar cu Stramaglia n spate, acoperindu-l, n-avea pentru ce s-i fac griji. Doi-zero-patru ! Era Stramaglia. Vocea i era uniform, dar lui Batman i se pru c depisteaz o urm de ngrijorare. Anuleaz-i atacul, Batman ! Am un prieten aici n spate i am nevoie de ajutor. Batman o lu spre stnga ntr-un viraj scurt i-l depist pe Stramaglia aproape imediat. Avionul lui Stramaglia era ncolit. Un crd de MIG-uri fugreau Tomcat-ul, inndu-l n defensiv. Stramaglia se arunc n picaj i se rsuci cu toat miestria de la Top Gun, dar MIG-urile se ineau de el cu tenacitatea unor buldogi. Am pornit, Stinger ! strig Batman apoi njur printre dini. Oricare din ruii ia ar fi fost o int uoar pentru o rachet, dar din pcate nu mai avea nici una. Nu putea dect s goneasc ct mai repede, rugndu-se s nu ajung prea trziu pentru Stramaglia.

204

0947 Zulu - 09,47 Zone Time Tomcat 200 Nord-vestul insulelor Feroe Stramaglia ntoarse cu greu aparatul i ncepu s coboare urmrind cu atenie roiul de MIG-uri de pe ecranul radar. Mai trecuse prin astfel de situaii. Era ca o lupt cnd eti fugrit de cini, dar, deocamdat, nu ntrezrea nici o soluie. Povestete-mi, Paddles. Ce fac prietenii notri ? Ora patru ! Se apropie repede ! ntoarce la dreapta ! La dreapta ! Vocea ofierului radar era cuprins de panic, dar ntr-un fel l ajut pe Stramaglia s se scuture pe moleeala care l cuprinsese. Cnd lupta devenise o realitate, fusese copleit. Chiar i cea mai dur situaie era destul de uoar cnd era doar un exerciiu. Dar cnd n joc se aflau vieile oamenilor ti, era deja prea mult. n primele momente ale luptei, Grant i asumase rspunderea deciziilor i asta l fcuse pe Stramaglia s se simt ca un pilot din escadril care tie c eful lui e acolo i-i spune ce trebuie s fac. Dup incidentul de la vntoarea de Uri, Stramaglia avusese ndoieli n ceea ce privete capacitile de conductor ale lui Coyote, dar n aceast misiune se descurcase excelent. De fapt, Stramaglia ar fi trebuit s-i ndrume n lupt, aa cum o fcuse de nenumrate ori la Top Gun, dar ironia sorii fcea ca de aceast dat s fie condus el de un fost elev. Dar acum nimeni nu avea timp de rs. Slav Domnului c-i regsise ritmul de lupt. Antrenamentele ndelungate i instinctul lui de pilot nnscut i dictau ce s fac, dar o prticic din el, prticica aceea speriat, l fcea mereu contient de riscul unei singure greeli. Auzi tonul n cti, semn sigur c ultima lui rachet Sidewinder se fixase pe coada unuia din avioanele ruseti. Dac-l lovea mai reducea din diferena de fore, iar atunci
205

cnd Batman o s intre i el n lupt, o s-i spulbere pe rui. Degetul aps butonul i racheta ni. Fox two ! 0947 Zulu - 09,47 Zone Time Fulcrum Leader Nord-vestul insulelor Feroe Terekov zri racheta detectoare de cldur nind din aripa Tomcat-ului i npustindu-se asupra coechipierului su de arip. Dreapta ! La dreapta ! strig el n microfon, dar era deja prea trziu. MIG-ul era o mare de flcri i fum. ncerc s urmreasc cursul de zbor al americanului, dar nu era deloc uor. Era unul dintre cei mai buni piloi pe care i ntlnise. Cellalt pilot de pe Tomcat avea i el talent, dar se vedea clar c era mpletit cu noroc. Era o combinaie fericit, dar miestria acestui pilot te punea pe gnduri. Auzi tonul n cti i-i lans ambele rachete ntr-o succesiune rapid. 0947 Zulu - 09,47 Zone Time Tomcat 201 Nord-vestul insulelor Feroe Batman, cavaleria e pe drum ! strig Coyote. Vedea lupta disperat care se desfura pe ecranul su, dar nu putea s fac mare lucru. Stramaglia le preda ruilor aceeai lecie dur pe care o predase i studenilor de la Top Gun atia ani la rnd. Dac ar reui s mai reziste nc puin... Un MIG dispru ntr-o explozie uria i Coyote l auzi pe Malibu scond un strigt de triumf. Doi-unu-zero, nc unul ndri ! Bun treab CAG !
206

E ca mersul pe biciclet. Nu-l uii niciodat ! spuse vesel Stramaglia. Rachete ! Se apropie rachete ! strig deodat Paddles. Dou rachete se... O explozie aprinse cerul i avionul lui Stramaglia dispru. Un nor de pulbere i fum plngnd deasupra mrii nfuriate.

207

CAPITOLUL 18 Joi, 12 iunie, 1997 0947 Zulu - 09,47 Zone Time Tomcat 204 Nord-vestul insulelor Feroe Batman se uita prostit, incapabil s mai fac ceva, la Tomcat-ul distrus care se desfcea n buci rotindu-se spre ocean. Vedea scena ca ntr-o reluare cu ncetinitorul. I se prea c secvena dura de o venicie, cnd, n realitate, totul se desfura n secunde. Doi-unu-doi, distrus un MIG ! auzi vocea lui Dallas Sheridan n cti. O clip crezu c Big D vorbea despre avionul lui Stramaglia, dar apoi i ddu seama c Sheridan nu fusese mpreun cu ceilali n acest atac rapid. Mai mult ca sigur c raporta o angajare proprie. Cum nimeni nu rspunse, dup un timp Sheridan relu: Ei, haidei biei ! Zicei ceva ! Ce se ntmpl ? i rspunse Coyote gsindu-i cu greu cuvintele: Stramaglia a czut ! Pe urm relu cu o voce mai ferm: Batman, urmeaz-m. Big D, ntoarce-te aici. Acum ! Doi-zero-patru, recepionat ! rspunse Batman ncet. Vir spre stnga pentru a ctiga altitudine i ncepu s-l caute pe Coyote. n spatele lui, Malibu prea c-i revenise din oc. Prin circuitul intern vocea i suna mohort, ca un plnset, total diferit de veselia lui obinuit: N-o s mai scpm de aici, nu-i aa ? Batman nu-i rspunse.
208

0948 Zulu - 09,48 Zone Fulcrum Leader Nord-vestul insulelor Feroe Stralbo ! Oganov ! Urmai-m ! Terekov nu-i mai putea nfrna emoia, acum cnd simea cum victoria era aproape n minile sale. Nu va lsa nici un avion american n aer. Toate avioanele la atac ! Tovare cpitan, interveni un alt pilot. Am pe radar inte multiple. Se apropie cu mare vitez ! Terekov rspunse cu o njurtur. Astea erau ntririle americane. De ce nu l-a atenionat Gluko sau echipajul de pe un An-74 ? Erau chiar att de preocupai cu organizarea aprrii Saiuz-ului nct ignorau pericolul n care se afla acum escadrila lui ? De multe ori se ntrebase dac portavioanele ruseti erau n stare s reziste n condiii de lupt. Cincizeci de ani Uniunea Sovietic ignorase acest gen de nave, i cnd s-a hotrt, ntr-un trziu, s desfoare fore pe portavioane modeme, a trebuit s nvee ntreaga tiin peste noapte. n comparaie cu americanii care foloseau portavioanele nc din anii 40, i care i mbuntiser tehnologia treptat, ruii preau nite amatori. Faptul c ofieri ca Gluko deineau posturi cheie, era unul din multele simptome c ceva nu era n regul cu aviaia de pe portavioane. Kazak, Kazak ! Aici Svirepi Leader ! spuse Terekov schimbnd frecvena radio. Rspunde-mi, te rog ! Svirepi, aici Kazak ! rspunse Gluko. Cea de a doua for american se apropie. Aproape c a ajuns aici ! spuse Terekov ncet, ncercnd s-i menin calmul. V cer s trimitei napoi cealalt escadril s ne susin. Mi s-a micorat numrul de avioane din escadril i acum ei primesc ntriri ! Niet ! Niet ! replic dur Gluko. E doar o pcleal ! De
209

fapt vor s ndeprteze aprarea portavionului ca s poat lovi apoi n voie. Avioanele astea nu au rachete aer-aer. Termin angajarea de acum i atac-i ! Dar nu sta era planul ! strig Terekov. Noi i aveam n vedere doar pe americanii de aici, nu i pe tia care vin ! Acesta este un ordin direct, cpitane Terekov ! Nu te supui ordinelor mele ? Negativ Kazak ! rspunse rapid Terekov. Ne dezangajm aici i vom ataca noul val ! Dar dac sunt dotai cu rachete interceptoare va trebui s primim ntriri, sau s ne retragem. Nu mai putem susine un nou atac dac ei sunt narmai cu rachete aer-aer. F-o i nu mai comenta ! spuse Gluko. Terekov i ndrept avionul spre locul de desfurare a luptei. Cei trei supravieuitori americani se eschivau printre cele ase sau apte avioane ruseti ncercnd s scape. Dac ar fi posibil s scape repede de tia trei, Gluko n-ar protesta prea tare. S mturi o escadril de Tomcat nu e chiar la ndemna oricui. i Terekov ar avea alte argumente n discuiile care vor fi. Nu mai avea dect o rachet. Dac valul de americani care venea acum era dotat cu rachete aer-aer, ei nu mai puteau lupta dect cu proiectilele din tunul Gatling. Iar dac erau narmai pentru lupta n aer, o rachet n plus sau n minus nu mai conta. Terekov recunoscu avionul pilotului norocos i se ridic deasupra lui pentru a-l prinde n raza rachetei. Un ultim atac i escadrila va fi distrus ! 09,48 Zulu - 09,48 Zone Time Viking 704 Nord-estul insulelor Feroe Viking apte-zero-patru, aici Camelot ! Magruder recu210

noscu glasul lui Owens, ofierul secund al Air Wing i i se pru uor alertat. apte-zero-patru, care-i situaia acolo ? La semnul lui Harrison, Magruder ridic microfonul radioului. apte-zero-patru nc vneaz ! spuse. Am distrus un submarin i se pare c suntem pe urmele altuia. Cu ce te putem ajuta, Camelot ? Rspunsul veni foarte ncet: Commander, CAG a fost lovit ! se auzi ntr-un trziu. Tocmai a raportat Coyote. Nu a rmas nici un supravieuitor. Fir-ar s fie ! Cu toat enervarea pe care i-o provocase interdicia lui Stramaglia de a zbura pe Tomcat, inea foarte mult la CAG. Nici nu-i venea s cread c btrnul i gsise sfritul acolo sus. Apoi nelese brusc care era situaia. Datorit morii lui Stramaglia, Jefferson avea un nou CAG, pe comandantul Matthew Magruder. Care-i situaia acum, Camelot ? ntreb ncercnd s fie calm i preocupat de problemele portavionului. Nu-i bun deloc ! Escadrila lui Coyote a ntlnit o opoziie puternic. Majoritatea celor din escadrila Vipers au disprut. Javelin va ajunge acolo n cteva minute. Ridicm n continuare n aer avioane de lupt Hornet. Iar mai nou iadul s-a mutat n Islanda. Keflavik-ul este lovit serios. Avioanele care au reuit s decoleze de la baza noastr de acolo nu mai pot ateriza napoi, iar Islanda nu le acord bieilor permisiunea s aterizeze pe aeroporturi civile de teama bombardamentelor ruseti. Lui Magruder nu-i plcea tonul tnrului ofier. Se vedea ca Owens e sfrit i portavionul nu avea nevoie de un CAG nehotrt, mai ales n operaiunile aeriene de acum. n regul Camelot ! neleg cum stau lucrurile. M ntorc ASAP134. ntre timp spune-le celor de la Javelin s intre
134

ASAP (As Soon As Possible) ct de repede se poate 211

n lupt. i ia legtura cu bieii ia necjii de la Air Force din Islanda i afl ultimele date. Owens prea ceva mai restabilit cnd rspunse: Am neles... CAG ! apte-zero-unu, terminat ! Magruder puse receptorul la loc i se ntoarse spre Harrison: termin vntoarea, commander i du-ne napoi pe Jefferson. Harrison prea nefericit. i dac acest nou contact era un alt submarin ? Uite, commander, nu tim cu siguran dac este un contact separat. Trebuie s m ntorc pe portavion i s ncerc s mai salvez ceva din toat harababura asta. Oricum, cei de pe Gridley vor fi aici n cteva minute. Gndul i fugi la Batman i la Malibu care puteau foarte bine s fie mori la ora asta. i la Coyote, care raportase moartea lui Stramaglia i care putea s moar i el la fel de bine nainte ca escadrila de Hornet s ajung acolo. Dei avuseser o ciocnire recent simea aceeai emoie ca atunci cnd Coyote i ofierul lui cu radarul se pierduser n Marea Japoniei. Harrison era nc derutat, dar ntr-un trziu ddu din cap: Cred c tu eti eful acum ! O.K. Echipajul s fie totui cu ochii n patru. Dac eti amabil CAG, i-a fi foarte recunosctor dac le-ai transmite celor de pe Gridley situaia exact i spune-le i celor de la antisubmarine de pe Jeff. Viking se aplec i-i mri viteza n timp ce Magruder lu din nou microfonul. Era fericit c avea ceva de fcut. Ceva care s-l fac s nu se mai gndeasc la prietenii si care erau n pericol.

212

0949 Zulu - 09,49 Zone Time Submarinul Krasni Rari135 Nord-estul insulelor Feroe Submarinul Krasni Rari fcea parte din clasa pe care occidentalii o numeau Oscar. Georgi Naumkin, cpitan de rangul unu l comandase n ultimele patru luni. El fusese numit n acest post chiar de ctre amiralul Kenkin, dup ce fostul comandant fusese considerat ca fiind prea apropiat de elementele republicane pentru a mai ocupa un post att de nsemnat. Pn acum rzboiul din Norvegia nu avusese nevoie de un submarin ca acesta. Nu era dotat cu rachete balistice, dar fcea parte din acele splendide submarine de atac care hruiau submarinele i navele de suprafa inamice. S-l foloseti mpotriva navelor norvegiene era ca i cum ai folosi un ciocan ca s omori o musc. Odat cu amestecul americanilor, Krasni Rari putea fi folosit cum se cuvine. Submarinul avea douzeci i patru de rachete convenionale antinav, armament de cea mai nalt tehnologie, ca acelea pe care americanii le folosiser cu efecte devastatoare n Golful Persic. Stnd la pnd la grania zonei de exclusivitate, era perfect poziionat pentru a ataca orice nav american care aprea. Naumkin era ncordat. Dac ar fi fost credincios ar fi murmurat o rugciune ca americanii s treac fr s-i observe. Urmriser lupta slbatic dintre aparatele americane ASW i submarinul Komsomole Thilsiski. Sonarele submarine pasive depistaser submarinul de atac i sunetul torpilelor din ap se auzea sinistru n cabin. Cu toii tiau c cealalt nav fusese distrus. Nimeni nu se nela cnd moartea punea gheara pe cte un submarin.
135

Krasni Rari - Cavalerul Rou 213

Mult timp nu se mai ntmpl nimic. Doar ocazionalele izbucniri ale balizelor sonice inamice care intrau n activitate. Dar acum tceau chiar i acestea. Cred c au trecut la o alt faz de cutare, tovare cpitan ! spuse cpitanul de rangul doi Vitali Maleenko. Acum suntem cu siguran ferii de detecie. Dar imediat ce o s ne micm n-o s mai fim ! spuse ncruntat Naumkin. Trebuie s fim siguri c putem rupe contactul i c reuim s scpm. Nu putem expune submarinul doar pentru un foc tras. Ar fi un sacrificiu inutil. Dar i s nu facem nimic este o pierdere, chiar mai mare ! interveni politrucul Vorontsov, un om cu o figur de iepure. Destul de adevrat, admise n sil Naumkin. Apoi se decise: Foarte bine, ridicai antena. Aflm ultimele date ale situaiei de la suprafa i ne cutm o int ct mai valoroas pentru rachetele noastre. Vitali, transmite ordinul ctre controlul armelor s pregteasc toate rachetele pentru tragere. Am neles ! Se ntoarse n timp ce echipajul ncepea s lucreze. Urmtoarele minute l puteau acoperi de glorie, sau l puteau lsa mort, aa cum se ntmplase i cu tovarul lui de pe cellalt submarin. 0949 Zulu - 09,49 Zone Time Tomcat 201 Nord-vestul insulelor Feroe Rmi acolo Batman ! strig Coyote. Sunt pe urmele lui! Se avnt cu Tomcat-ul n spatele MIG-ului ncercnd s sprijine manevrele disperate ale lui Batman. Trase o rafal scurt cu tunul de douzeci de milimetri, dar nu vzu nici un
214

efect imediat al atacului su. Totui fusese de ajuns ca s-l determine pe pilotul rus s vireze spre dreapta ncercnd din greu s-i ntoarc avionul spre Coyote. Grant vir strns n urmrirea rusului i trase din nou. De data aceasta rafala atinse aripa inamicului i rusul iei din linia de btaie lsnd n urma lui o dr de fum. Cu toate acestea MIG-ul mai era capabil de lupt. Coyote njur. ritul de atenionare al radarului i inund urechile. njur i mai vrtos ncercnd s rsuceasc avionul spre stnga spre a scpa de urmritor. N-are nici un rost ! strig ofierul radar. Ne-au prins ! Trgnd de man, Coyote se cr pe cer, mrind altitudinea. Rachet lansat ! Rachet lansat ! raport John-Boy. Pleav ! ordon Coyote micornd puterea i rostogolindu-se ntr-o cdere ameitoare. Ejectorul de pleav cni de dou ori n timp ce John-Boy lansa dou inte false. Fii atent ! Fii atent ! se auzi vocea lui Sheridan. Un bandit n coada ta, Coyote ! inte false ! url Coyote smucind aparatul dintr-o parte n alta. Un moment mai trziu racheta explod undeva n spatele Tomcat-ului, dar destul de aproape de avion. Unda de oc izbi avionul, dar Coyote reui s-l in sub control. Rafalele rusului l ajunser izbindu-l n trenul de aterizare. Avionul se smuci ca un cal slbatic. Coyote trase cu putere de man, dar rusul nu-l slbea nici o secund. Batman ! strig el. Big D ! S vin cineva s m ajute ! Dar chiar n timp ce striga, tia c nimeni nu va reui s ajung la timp. i, incredibil, chiar n timp ce striga, o rachet Sidewinder explod n mijlocul MIG-ului urmritor, desfcndu-l n dou. Coyote privi n jur s vad cine trsese. Ajunseser cei de pe Hornet ? Atunci unde erau ? Tomcat doi-unu-unu, la datorie ! se auzi o voce tnr care tremura uor. Era Powers. Cam trziu, dar, n sfrit, n
215

lupt. n regul, Tyrone, spuse Batman. O victorie n dreptul putiului ! Mai am una ! anun Powers. Haide... haide... Ton ! Am ton ! Trag ! Fox two ! Fox two ! John-Boy eti teafr acolo ? ntreb Coyote prin circuitul intern. Da... doar niel cam scuturat. n schimb comenzile mele arat ca un pom de crciun. Tmpitul la ne-a cam zguduit. Coyote ! Hei omule, ari ca un rahat ! strig Batman. Iei dracului de acolo dac poi. i inem noi. N-are nici un sens. tii c vor veni dup mine dac ncerc s ies. Mai bine rmn aici cu voi ct de mult voi putea. Nu mai adug c nici unul dintre ei nu prea mai avea mult timp. Nu era cazul s le-o spun el, o tiau i ei prea bine. 0950 Zulu - 09,50 Zone Time Fulcrum Leader Nord-vestul insulelor Feroe Terekov aps selectorul de rachete, dar rachete nu mai avea. Acum era n aceeai situaie ca i americanii care supravieuiser. De fiecare dat crezuse c i-a bgat n corzi, dar de fiecare dat americanii i mai rezervaser cte o surpriz scoas pe neateptate din mnec. ntoarcerea Tomcatului care fugise la nceputul luptei fusese total neateptat, i ca atare pierduse un MIG. Din fericire cea de a dou rachet lansat de Tomcat nu-i mai gsise inta i balana pierderilor se cam echilibrase. i timpul se scurgea. Cu ct rmneau mai mult aici, cu att era mai sigur c Gluko l va acuza de nerespectarea ordinului de a ataca al doilea val de avioane americane.
216

Terekov era contient c nu mai puteau continua lupta. Tovare cpitan ! Tovare cpitan ! sparse tcerea Oganov cu o voce cuprins de panic. Locare radar ! Un avion american i-a fixat racheta pe noi ! Imposibil ! url el. Sau chiar era adevrat ? Nimic din ceea ce fceau americanii nu-l mai mira. Arunc o privire pe ecranul radar i njur cu sete. Al doilea val de americani tocmai se poziionaser pentru lansarea rachetelor dirijate Sparrow. Dac Gluko avusese dreptate, avioanele astea erau dotate cu armament pentru a ataca portavionul. Toate avioanele ! Toate avioanele ! Dezangajai-v acum! ntoarcerea la baz ! ntoarcerea la baz ! strig el. 0951 Zulu - 09,51 Zone Time Submarinul Cavalerul Rou Nord-estul insulelor Feroe Naumkin se sprijini de sptarul scaunului transmisionistului, privind peste umrul su, n timp ce apuca re-ceptorul. Avea mna mare cu degete butucnoase, de ran. Cu antena la suprafa, submarinul putea lua legtura cu avionul de paz i control An-74, care se rotea deasupra Mrii Nordului. Informaiile sistemului sofisticat de radar puteau localiza fiecare avion sau nav din zon. Era modul ideal de a gsi o int fr a se folosi de proprii lui senzori activi. Cu toate c exista riscul s fie depistat de un cuttor aerian, riscul era mai mic dect dac ar folosi propriul sistem radar. Senzorii activi puteau atrage ntreg grupul american de lupt antisubmarin asupra lui, i Cavalerul Rou nu era nc pregtit pentru aa ceva. Se ndreapt i se uit spre msua la care Maleenko studia deja un mesaj transmis de An-74. Ofierul i art unul dintre simbolurile codificate: Portavionul american ! spuse uitndu-se la Naumkin
217

zmbind. Bine poziionat. O int ideal, tovare cpitan. Naumkin studie harta mngindu-i brbia. Indic un alt semnal care se interpunea ntre submarin i portavion: Dar semnalul acesta ce este ? Este o fregat din clasa Oliver Hazard Perry. O nav de lupt antisubmarin. Nu e o int major, dac o raportm la portavion. De acord, Vitali. Dar fii atent la poziiile celor dou nave. Le-am putea ncetini reaciile celor de pe portavion dac le-am ataca pe amndou. S-i facem s cread c fregata este unica noastr int. Aprarea portavionului s-ar putea s nu reacioneze la timp ! se entuziasm Maleenko. Excelent, tovare cpitan ! Excelent ! Pregtii-v de atac ! ordon Naumkin. Opt rachete. ase pentru portavion i dou pentru fregat. Fii pregtii s lovii cu un al doilea val, sau s manevrai repede, dac va fi cazul. Secundul ncepu s transmit ordinele, n timp ce Naumkin se adnci n studiul hrii. Dac Cavalerul Rou va provoca pagube majore, sau chiar va distruge portavionul, amiralul Kenkin va fi mndru s aib n subordine un asemenea cpitan de submarin. Iar un cpitan de submarin care s aib la activ o asemenea victorie se putea atepta la o avansare rapid n ierarhia militar. i savur gndul pn cnd Maleenko se ntoarse spre el: Gata de lansare, tovare cpitan ! Atacai ! spuse Naumkin zmbind.

218

0952 Zulu - 09,52 Zone Time Elicopterul LAMPS 136 Nord-estul insulelor Feroe Madre de Dios 137 ! Ce-s astea ? Locotenentul Jimmy Mendez rmsese cu ochii fixai pe apa care erupea la mai puin de o mil n faa avionului, datorit rachetelor care ieeau din valuri. Ofierul TACCO, Tom Jennings i ridic privirea de pe aparate i spuse calm: SS-N-19. Rachete ruseti de croazier. O versiune mai simpl a Tomahawk-ului. Apoi vocea i se modific cnd schimb frecvena radio: Jericho ! Jericho ! Aici Trumpet ! Avem imaginea unor rachete de croazier care se ndreapt spre voi. Estimm ase... apte... opt rachete. Trecem la cutarea sursei de lansare. Terminat. Trumpet ! Aici Jericho ! rspunse de la bordul lui Gridley ofierul ASW. Le avem pe radar. Mulumim pentru atenionare. Noroc i Dumnezeu s v ajute ! spuse Jennings. Trumpet terminat ! Apoi li se adres celor din avion: n regul, domnilor ! Hai s gsim un submarin ! 0953 Zulu - 09,53 Zone Time Gridley Estul insulelor Feroe Sistemul radar aerian de pe Gridley depistase rachetele ruseti chiar din clipa n care acestea ieiser din ap, iar
LAMPS - Light Airborne MultiPurpose System Sistem aeropurtat multifuncional 137 Sfnt Nsctoare !
136

219

ofierul de serviciu acionase imediat alarma de lupt. Echipajul se npusti roind pe coridoare i pe punte n timp ce alarma suna obsedant. Lansatorul Mark-13 de pe puntea din fa putea lansa treizeci i ase de rachete de nivel mediu sol-aer. Aceste rachete Standard SM-1 constituiau principala linie de aprare a fregatei contra atacurilor aeriene. Zece SAM-uri nir spre cer ca rspuns la ordinul dat de CIC, dobornd cinci din cele opt rachete, cnd se aflau la o distan de cteva mile de nav. Rachetele SS-N-19 erau prea aproape i veneau prea repede pentru a se mai putea lansa un nou tir de rachete de pe fregat. n afar de lansatorul Mark-13, fregata mai dispunea i de un sistem pentru lupta de aproape, cunoscut sub numele de Phalanx 138. Acesta putea trage cincizeci de proiectile pe secund. Sistemul se fixa automat asupra intei folosindu-se de un radar Pulse-Doppler. Dar unghiul sub care veneau rachetele nu-i permitea Phalanx-ului s le loveasc. Dou dintre ele, care aveau ca int portavionul Jefferson, trecur pe deasupra navei ntr-un arc de foc. La trecerea lor, Phalanx zbrni ca un fierstru furios. Ultima rachet lovi fregata puin sub linia de plutire, foarte aproape de Mark-13. Lovitura rachetei declan i celelalte SAM-uri rmase n tuburile de lansare, ntr-o explozie uria. n cteva secunde Gridley fu cuprins de o imens vlvtaie.

Sistem de aprare contra rachetelor antinav (close-in weapon system - CIWS pronunat n jargonul militar sea-whiz). Alctuit din baterii de tunuri Gatling, calibrul 20 mm, cu ghidare radar. Este instalat pe toate navele militare americane.
138

220

0953 Zulu - 09,53 Zone Time Tomcat 201 Nord-vestul insulelor Feroe Ruii fug ! S fiu al naibii, Coyote, chiar fug ! I-am btut pe nenorocii ! Lui Coyote nu-i venea s cread ceea ce auzea de la Batman, aa cum nu-i venea s cread ceea ce vedea pe ecranul radarului. i totui era adevrat. Ruii se retrgeau ! Bineneles c aparatele Hornet din primul val de ntriri erau adevratul motiv al retragerii inamicului, dar Coyote nelegea ce simea Batman. n ciuda anselor inegale, escadrila Vipers rezistase unui atac slbatic i scpase cu via. Cel puin o parte din ei. Opt oameni nu se mai ntorceau pe portavion, printre care i Stramaglia. Lancelot ! Lancelot ! Aici Galahad ! Stai linitii biei i lsai nite psri adevrate s nlocuiasc curcanii votri ! Vocea i aparinea lui Bobby Lee Tex Benton, CO al escadrilei VFA-161 Javelin. Benton, cu accentul su texan, prea mai dornic ca niciodat de lupt. Lsnd s-i scape un oftat prelung, Coyote reduse puterea i se ntoarse spre sudest. Galahad, aici Lancelot ! mi pare bine s te aud, Tex. Chiar dac bieii ti zboar ca nite jucrii ntoarse cu cheia. Cu toat situaia ncordat, nu putea scpa ocazia s-l nepe pe Tex. Rivalitatea ntre cele dou escadrile dura de foarte mult timp. Tomcat era mai iute i mai manevrabil, dar Hornet era mai puternic, dei mai greoi. Nouzeci i nou de avioane, atenie ! ntoarcei-v la baz ! Toate avioanele s se ntoarc la baz ! Asta era vocea lui Owens care fcea un apel ctre toate aparatele aflate n aer. La dracu ! exclam Benton. Am impresia c nu mai
221

mergem la petrecerea cu ruii ! Mie-mi convine de minune ! spuse Coyote. L-ai auzit Vipers ? Hai acas ! Crezi c ai s te descurci Coyote ? l ntreb Batman. Cum s nu ! O s ncerc ! Coyote nu avea de gnd s stea n ap ateptnd un elicopter de salvare. Am s stau cu tine. Nu de alta, dar s fiu cu ochii pe tine s nu faci cine tie ce nzdrvnie ! spuse Batman. n prima secund vru s-i mulumeasc, dar un gnd i trecu rapid prin minte: Mulumesc, oricum, Batman, dar nu-i treaba ta. Coechipierul meu de arip trebuie s stea cu mine. Powers o cam scrntise la nceputul luptei i avusese nevoie de mult snge rece ca s se ntoarc. Tyrone, m auzi ? Cu o voce marcat de emoie, Powers rspunse: Aud, doi-zero-unu. Sunt cu tine. Mana era lipicioas, carlinga tensionat de oboseal, dar Coyote nu mai realiza. ncerca s se obinuiasc cu ideea c, pn la urm, rmsese n via.

222

CAPITOLUL 19 Joi, 12 iunie, 1997 0953 Zulu - 09,53 Zone Time Submarinul Cavalerul Rou Nord-estul insulelor Feroe Sonarul vibra att de tare nct i ddu seama c sursa trebuie s fie foarte aproape. Naumkin ridic privirea de pe pupitrul de comand, cnd operatorul sonar i raport inutil ceea ce el tia deja. Tovare cpitan, sonar activ. Poziia unu-unu-doi. Naumkin se ntoarse: Identificai ! Balize sonore americane de tip DIFAR ! Vocea operatorului era ncordat. Omul tia la fel de bine ca i Naumkin ce nsemna asta. DIFAR - Direcional Finding and Ranging (Detectarea direciei i reglarea tirului) erau folosite de vntorii de submarine ca s obin o int major pentru un atac. Asta nu putea nsemna dect c submarinul fusese depistat i localizat. Aciune de derutare a inamicului. Crma maxim dreapta ! Coborre n unghi de zece grade ! Pregtii intele false ! ordon Naumkin. Torpil n ap ! Dou torpile ! anun operatorul sonar. Sunetul alarmei se ascuea n timp ce torpilele americane se apropiau, ghidate fr greeal de sunetele care marcau inta. Ne vor lovi ! strig necontrolat secundul. Adunai-v puterile ! admise Naumkin.
223

Prima torpil lovi aproape de prova submarinului. A doua izbi n sala mainilor. Exploziile produser dou sprturi uriae n coca navei i submarinul fu inundat de ap. Valuri de ap nvlir n postul de comand i Cavalerul Rou ncepu s se scufunde ncet, pentru a nu mai reveni niciodat la suprafa. 1107 Zulu - 11,07 Zone Time Flight deck, USS Thomas Jefferson Sudul insulelor Feroe Magruder cobor din carlinga Viking-ului ncercnd s evite privirile pe care i le aruncau Harrison i Meade. Avionul lor i prsise sectorul cu mai puin de cinci minute nainte de a ncepe atacul cu rachete al submarinului i privirile celor doi, semnificnd un fel de i-am spus noi c aa o s se ntmple, l fceau s se simt prost. Gridley nu avusese nici o ans. Fregata mai plutea nc, dar nu mai putea fi recuperat. Echipele de salvare de pe Jefferson i de pe celelalte nave ale Grupului de Lupt salvaser o sut douzeci de membri ai echipajului de pe puntea navei avariate i din apa rece ca gheaa. Dar asta nu nsemna dect jumtate din ntregul efectiv al navei. Dac Viking ar fi rmas la postul su, la vntoare, submarinul rus n-ar fi ndrznit niciodat s trag. Asta era ca i cum Magruder nsui ar fi lansat acele rachete. i pn la urm se dovedise c Harrison avusese dreptate cnd spusese c nu era urgent ca Magruder s se ntoarc pe portavion. Btlia aerian luase sfrit imediat ce escadrila Hornet ajunsese acolo, prin retragerea ruilor. Tocmai n acest moment aterizau i cei din escadrila Vipers. Coyote nu rezistase lot drumul spre portavion, dar un elicopter de salvare l pescuise pe el i pe ofierul su RIO din ocean, dup ce se catapultaser la vreo mil de Jefferson. Aa c eforturile
224

lui Magruder nici mcar nu fuseser de vreun folos prietenilor si. Singura lui contribuie pn acum era aceea c ordonase ca unul din tancurile petroliere KA-6D s se deplaseze la ntlnirea cu avioanele U.S. Air Force de pe coasta Islandei. Combustibilul pe care li-l trimitea le putea ine n aer pn cnd o escort ajungea la ei i-i nsoea pn n Groenlanda. Dar i asta o fcuse de la bordul Viking-ului, prin radio, transmind ordinele prin Owens. Ce mai, i ncepea serviciul de CAG cu stngul. O fregat distrus, Jefferson n pericol, i toate astea pentru c plictiseala cauzat de vntoarea de submarine l convinsese c prezena lui la bordul portavionului este indispensabil. Acum Tombstone nu se mai simea chiar aa de indispensabil. nainte ca Magruder s apuce s fac trei pai pe pista de zbor i iei n ntmpinare un locotenent tnr din personalul amiralului, cu o fa proaspt brbierit. Domnule ! strig acesta ncercnd s acopere huruitul care provenea de la rotoarele elicopterelor de salvare ce reveneau de pe Gridley. V transmit felicitrile amiralului, care v roag s venii imediat pe puntea de comand. Magruder ddu posac din cap. Dac amiralul Tarrant voia s-l vad pentru motivul pe care-l bnuia el, atunci cu siguran c va bate un record n materie: va fi cea mai scurt deinere a postului de CAG. 1115 Zulu - 11,15 Zone Time Flag Bridge139, USS Thomas Jefferson Sudul insulelor Feroe Amiralul Douglas Tarrant privea n cana pe jumtate goa139

Puntea de comand 225

l, uitndu-se la cafea, fr s o vad cu adevrat. Ultimele cteva ore fuseser de-a dreptul ngrozitoare, dar se strduia s arate la fel de impasibil. Lucrurile stteau i aa destul de ru ca s mai observe i echipajul c mna forte nu mai rezist. Nu se ateptase ca ruii s lanseze un atac att de furios mpotriva americanilor. efii de la Kremlin foraser nota cam tare. Tarrant petrecuse foarte mult timp studiind regulile jocului din Rzboiul Rece, dar acum nu mai era la fel. Acum ruii riscau totul pentru a se menine pe vechile poziii. Nimic nu li se prea prea mult i preau a fi uitat toate nvturile din confruntrile anterioare. Partea ascuns a lucrurilor era lesne de descifrat. De mai bine de zece ani conducerea rus observase c msurile luate pe jumtate se dovediser de-a dreptul nocive. Ezitarea i-a dus la pierderea Europei de Est, la euarea puciului din 91 i a condamnat guvernul federal al Iugoslaviei la un lung rzboi civil n care nimeni nu poate iei nvingtor. Din contr, un atac rapid i decisiv scosese Iraq-ul din Kuweit, iar ruii, care priviser la acest rzboi de pe margine, nvaser lecia pe de rost. Ruii aplicau acum leciile nvate. Aciunea mpotriva escadrilei Tomcat fusese bine gndit i redusese escadrila la jumtate. n ceea ce privete atacul asupra bazei de la Keflavik fuseser la fel de hotri. Dup primul atac cu rachete asupra bazei care distrusese ntregul sistem radar, atacaser cu bombardiere. Cu toate rachetele SAM i Phoenix lansate, americanii nu reuiser s mpiedice atacul bombardierelor asupra bazei. Lansnd bombe antipist de dou sute cincizeci de kilograme, ruii scoseser definitiv din funciune baza de la Keflavik. Distrugerea Keflavik-ului i a unei jumti din escadrila Vipers, puneau portavionul n mare pericol. Portavionul i navele sale navigau n ape periculoase. Fiecare mil parcurs i apropia de bazele ruseti de la sol, care puteau uor coplei aprarea lui Jefferson. ncercnd s-i ajute pe aprtorii nor226

vegieni aflai n lupt, americanii trebuiau s duc o lupt crncen pentru supravieuire. Dar stai i te ntrebi: merit oare continuarea luptei cu asemenea riscuri ? Dar ce alt alternativ ar mai fi ? S se ntoarc, asta n cazul n care Preedintele ar anula ordinul dat acum cteva zile. Din cauza Europei care s-a declarat neutr n conflictul din Norvegia, Keflavik-ul rmsese singura lor baz de unde ar fi putut trimite avioane de sprijin Norvegiei. Acum c aceast baz czuse, Bergenul nu mai putea fi susinut dect de avioanele de pe un portavion. Din aceast cauz prezena lui Jefferson n aceste ape devenise vital. Dac ruii ocupau i Bergen-ul, atunci ntr-adevr nu mai era nimic de fcut. Tarrant ridic privirea la intrarea celor doi ofieri. Unul era locotenentul Craig, din personalul su, iar cellalt, pe care-l tia numai din articole din ziare i reviste, cu toate c-l vzuse i printre cei din personalul lui CAG din ziua edinei, era commander-ul Magruder. Matthew Magruder avea o privire hituit i arta mult mai btrn dect crezuse. Nu arta a erou nepstor, aa cum era prezentat de mass-media. Magruder ? Bine. l invit cu un gest s se apropie de masa plin de hri. mi pare ru c a trebuit s te aduc aici imediat ce ai aterizat, dar este foarte important. neleg, domnule ! rspunse ncet Magruder. De aproape privirea hituit se observa i mai bine. Tarrant nu se putu abine s nu se ntrebe dac era chiar aa de capabil cum i mersese vestea. Cred c ai aflat deja de moartea cpitanului Stramaglia, continu Tarrant, studiindu-l atent. Pierderea lui este o lovitur pe care nu ne-o putem permite. Un om bun, unul dintre cei mai buni strategi pe care i-am vzut n aciune. Da, domnule ! Nici o sclipire de via n ochii sau n cuvintele sale. De parc murise i el odat cu Stramaglia. Tu urmezi pe linia de comand la Air Wing i ai i experiena necesar unui bun CAG. Nu te invidiez. Este o funcie care te omoar i n condiii obinuite, iar prin ceea ce
227

trecem noi acum, numai condiii obinuite nu se pot numi. Domnule ! exclam involuntar Magruder. Prea c vorbele amiralului l treziser. Pentru o clip amiralul bnui c Magruder nu se gndise la avansare, dar asta era o prostie. Ca adjunct al lui Stramaglia, Magruder era avansat automat. i alung gndul din minte. Probabil c Magruder era nc ameit de cele ntmplate. Escadrila Vipers, Gridley, Stramaglia. Erau prea multe dintr-o dal. Preocuparea ta primordial este aprarea acestei nave ! i spuse Tarrant. Fora escadrilei Vipers s-a redus la jumtate. F tot ce i st n puteri s asiguri aprarea acestei nave. S-ar putea ca data viitoare bombardierele ruseti s ne viziteze pe noi. Magruder ddu din cap i rspunse ncet: Da, amirale ! Mai doresc ca vntoarea de submarine s fie ceva mai decis. Nu mai vreau un al doilea Gridley. Magruder pru c vrea s spun ceva, aa c Tarrant se opri, dar pn la urm nu zise nimic i Tarrant continu: Dar adevrata problem este alta. Dup cte s-au ntmplat n dimineaa asta, avem nevoie urgent de noi resurse materiale i umane. Nu tiu deocamdat cum o s aprm portavionul i, n acelai timp, s punem la btaie i nite fore ofensive. Oricum, dac nu facem ceva imediat, cel mai bun lucru ar fi s renunm la tot i s ne ntoarcem acas. Aa c acum ne trebuie nite idei. S-i lovim pe nemernicii tia de rui exact acolo unde i doare cel mai tare. Numai aa putem ncetini ofensiva lor asupra Bergen-ului. Este o sarcin grea, domnule ! rspunse Magruder tot gnditor, dar parc ceva mai interesat. Nu tiu dac pot s fac ceva. Nu asta doream s aud de la tine, Magruder ! i-o tie Tarrant. Stramaglia ar fi venit cu siguran cu ceva. i vreau ca i tu s faci la fel. Pentru c dac nu faci nimic, rzboiul
228

sta s-a terminat. Magruder se ddu un pas napoi, parc lovit de trsnet. Voi face tot ce pot, amirale ! spuse ntr-un trziu. Tarrant nclin din cap: Asta voiam s aud de la tine. Apuc-te de treab, comandante. Liber. 1132 Zulu - 11,32 Zone Time Biroul comandantului Grupul de Aviaie, Saiuz Marea Norvegiei Cpitanul Gluko privea dezgustat la subordonatul su: Ei, ce spui Terekov ? Se pare c victoria ta nu e prea complet ! Terekov i fixase privirea undeva deasupra capului lui Gluko i ncerca s se stpneasc: Oamenii mei au fcut tot ce le-a stat n putin ! spuse el nepat. Dac cei din escadrila Suhoi ar fi rmas n lupt, am fi putut distruge i restul escadrilei americane i am fi putut nfrunta i ntririle care le-au venit. Dar fr escadrila Suhoi... Ai de gnd s dai vina pe mine ? Pe decizia mea de a apra portavionul ? Aa va suna raportul tu ? ncerca s-i ascund enervarea, dei era convins c Terekov tia ce sentimente are fa de el. Terekov nu rspunse. Ascult cpitane, relu el cobornd glasul. Crezi c m poi distruge cu asemenea acuzaii ? Trebuie s te gndeti c i eu pot s-i fac o grmad de necazuri. Operaiunea s-a bazat pe planul tu, iar slbirea aprrii portavionului se datoreaz, evident, tot planului tu. Chiar dac americanii nu au atacat, totui exista aceast posibilitate, iar ambuscada ta, aa ndrznea cum a fost, nu a luat n calcul aceast posibilitate. E foarte posibil s o pesc pentru asta, dar poi
229

s fii convins c nu am s cad singur. Cred c m nelegi. Da, tovare cpitan ! rspunse Terekov, dar vocea lui suna rzboinic.. Gluko zmbi: Pe de alt parte nici pierderile noastre nu sunt uoare, dar am provocat mai multe pierderi americanilor. Iar bombardierele i-au ndeplinit cu succes atacul asupra bazei din Islanda. Evenimentele acestei diminei pot fi prezentate ca o victorie substanial, poate chiar ca o victorie decisiv. i nu ne-ar sta bine s stricm imaginea succesului din cauza unor resentimente personale. Este foarte uor s vorbim despre lucruri care ar fi putut s se ntmple, dar nu este ntotdeauna cel mai nelept lucru. Terekov scrut cu atenie faa lui Gluko i spuse: N-am de gnd s te las s m distrugi pe mine, sau reputaia piloilor mei. Dac asta este o ncercare de a m mpiedica s m apr... Gluko rse: Eti suspicios Serghei Sergheievici. i propun s ncetm s mai luptm unul mpotriva celuilalt. Americanii sunt dumanii notri i ca s-i nfrngem, trebuie s nvm s conlucrm. Nu eti de aceeai prere ? Dac aa spunei, tovare cpitan ! rspunse n sil Terekov. Dar ce trebuie s mai fac n afar de a nu trece n raport nici un fel de acuzaie ? Lsndu-se pe spate n scaun, Gluko zmbi cu toat faa. Nu fusese sigur c Terekov va renuna la idealurile sale n favoarea practicilor politice, dar meritase s ncerce. Se prea c omul nu era chiar att de idealist ct prea la prima vedere. Am putea fi o echip foarte eficient, Terekov, dac am ncerca. Cu toate c mi vine greu s admit, recunosc c ai un talent de care Patria are nevoie. Un talent pe care eu, cinstit, nu l am. Eu m pricep mai bine la relaiile interumane. Dar am o mare influen. Civa dintre lociitorii politici din
230

flot mi sunt foarte apropiai, i asta mi confer o putere pe care talentul tu nu i-o poate da. Lucreaz cu mine, Serghei Sergheievici i vom ajunge departe. Portavionul Saiuz i Grupul su de Aviaie dein cheia n aceast campanie. i cu aceast cheie vom putea descuia ua puterii n conducerea armatei. Zmbi din nou n sperana c Terekov va lua acest zmbet ca un semn de prietenie. Dac reuea s-l struneasc, Terekov devenea o pies important n planurile lui Gluko, iar Gluko avea de gnd s-l foloseasc doar atta timp ct merita folosit. Dup ce i vor nfrnge pe americani i se va sfri campania din Norvegia, el va fi cel care va atrage atenia Kremlinului asupra sa. Ct despre Terekov, ce s zici, tinerii piloi sunt mai ambiioi i merg cam la risc n misiunile ncredinate. Dac Terekov n-o s supravieuiasc campaniei din Norvegia, vor fi destule figuri solemne i ndoliate la nmormntarea lui. Dar cpitanul de rangul nti Gluko, nu va fi cu siguran printre ele. 1715 Zulu- 19,15 Zone Time Kremlin, Moscova Vladimir Nicolaevici Vorobiev studia raportul amiralului Kenkin, cu un zmbet rece de satisfacie. Datorit interveniei Grupului de Aviaie a portavionului Saiuz, Air Wing de pe portavionu american suferise o nfrngere major n momentul n care intra n Marea Norvegiei. Aceast victorie mpreun cu atacul reuit asupra bazei de la Keflavik, deschidea mari anse n cucerirea rapid a Norvegiei. Pentru urmtoarele cteva zile americanii erau ca i anihilai. Acum era timpul s acioneze. Aps un bulon din birou i spuse: Korotici, vino n biroul meu. Acum !
231

Colonelul Boris Iliavici Korotici era ajutorul Iui Vorobiev, un ofier fr imaginaie, dar foarte loial, care excela doar n ndeplinirea cu exactitate a ordinelor primite de la eful su. Apru prompt n u cu o figur uor ncruntat care voia s dovedeasc grija lui ca nu cumva s fi uitat vreun detaliu semnificativ, dar care sugera n acelai timp c el unul refuza s admit c ar fi putut grei undeva. Korotici era subordonatul model care respecta ierarhia i care fcea tot ce-i sttea n putin pentru a-i ndeplini fr gre ndatoririle. Da, tovare general ! Korotici, care-i situaia exact n Norvegia ? n special ofensiva asupra Bergen-ului. Vorobiev cunotea foarte bine situaia, dar simea nevoia s o aud spus de altcineva cu voce tare. Cnd auzea pe altcineva prezentndu-i datele problemei putea s se concentreze i s elaboreze o strategie. Cuta de pe fruntea adjunctului se adnci n timp ce rezuma informaiile stocate n mintea sa deosebit de bine organizat. Prea puine progrese pn acum. Cei din divizia 45 sunt blocai n muni. O for mic de partizani le ntrzie naintarea. i nu s-a reuit s se distrug aceast for cu SAMurile ? Folosirea forelor aeriene n operaiunea Steaua Nordului, a ntrziat i ncetinit operaiunea de curire a drumului spre Bergen. Ultimul raport arat c baza aerian de la rland a fost curat i pus n stare de funcionare pentru trupele noastre. Aceast baz va permite desfurarea unui suport tactic aerian suplimentar pentru vntoarea de SAMuri inamice. Norvegienii folosiser foarte bine rachetele lor sol-aer. O perdea aproape impenetrabil de SAM-uri ndeprtaser atacurile aeriene care trebuiau s deschid drumul pentru cucerirea Bergen-ului. A gsi bateriile SAM, era o munc asemntoare cu vntoarea de SCUD-uri din timpul rzboiului
232

americanilor din Iraq. Vreau dublarea eforturilor, Korotici. Atacurile s continue n zon pn cnd SAM-urile vor fi scoase din aciune. Chiar dac vor cdea jumtate din avioanele noastre acolo ! Am neles, tovare general ! Vreau ca locul s fie curat pentru a putea ateriza trupele aeropurtate lng coast, de azi n dou zile. Smbt pe vremea asta vreau un regiment ntreg n perimetrul de aprare norvegian. Aici, la Brekke. Vorobiev art pe hart zona de coast unde voia s aduc trupele. Era aceeai zon n care aciona i portavionul Saiuz, pe avioanele cruia se baza distrugerea aprrii norvegiene. Korotici examin harta i ncuvin solemn: Da, Brekke. Asta o s distrag forele aeriene norvegiene de la aprarea liniei dintre Sognefjorden i drumul de legtur de la Gol. Este ntr-adevr un plan bun, tovare general. Vor face mai mult dect s i distrag, Boris. Concomitent cu acest ordin s transmii i ordinul ca toate forele amfibii i infanteria naval s se adune. La douzeci i patru de ore dup ce Brekke va fi n minile noastre, vreau ca fiecare om pe care l putem transporta s fie acolo pe poziie. n felul acesta oamenii notri vor fi la mai puin de o sut de kilometri de Bergen, tind liniile de retragere ale norvegienilor n jurul Sognefjorden-ului. Aa vom reui s rzbatem. Korotici ncuviin din nou, dar avu totui o mic obiecie: Cred c va fi greu s adunm toate forele, dar grosul trupelor cred c va fi gata la timp. Vorobiev i zmbi rece: Spune-le tuturor ofierilor care cred c oamenii lor nu vor fi gata la timp c vor avea de-a face direct cu mine. Acum era timpul s atace. Acum, cnd americanii nc i mai lingeau rnile, Rusia i va recpta locul cuvenit n lume. Norvegia va ceda i dup ea ntreaga Scandinavie. Apoi
233

Europa va trebui s dea ochii cu puterea militar colosal a ruilor plasat n coastele lor, gata de orice. Mai era nevoie doar de un singur pas i umilinele suferite timp de zece ani vor lua sfrit pentru totdeauna.

234

CAPITOLUL 20 Vineri, 13 iunie 1145 Zulu - 11,45 Zone Air Wing Intelligence office, USS Thomas Jefferson Sudul Mrii Norvegiei Dup cte neleg, tu mi spui c putem prevedea ce au de gnd s fac ruii, dar c nu putem lua prea multe msuri de contracarare. Magruder i masa fruntea cu ambele mini. Sttuse treaz aproape toat noaptea, analiznd fiecare aspect al situaiei militare, dar tot ce se putea vedea din munca lui era un teanc de dosare pe birou i o durere de cap ngrozitoare. E greu s lum o decizie acum, rspunse locotenentul Arthur Lee. Mai nti va trebui s vedem ce au de gnd. Satelitul ne va releva toate micrile lor i vom discerne aciunile adevrate de cele false. Dup lupta de ieri, Jefferson i continuase marul n Marea Norvegiei, dar ceva mai prudent. Forele antisubmarin mai depistaser nc ase submarine ruseti. Bilanul luptei: dou submarine distruse, dou avariate i dou care se ndeprtaser n grab pentru a se pune la adpost. Fiecare nou raport de la ASW l ducea pe Magruder cu gndul la Gridley. Nici un succes, orict ar fi fost de mare, nu-i putea scoate din minte primul eec. n cursul nopii locotenentul Lee analizase n amnunime toate datele primite prin satelit. Imaginile dezvluiau o intens activitate a ruilor n Norvegia n tot cursul nopii. Ceea ce se observa cel mai bine era creterea activitii nava235

le de-a lungul coastei. Fotografiile fcute de satelitul spion Keyhole140 artau aproape cincizeci de nave adunndu-se n jurul Trondheim-ului. Se vedea clar c o parte din ele erau nave de rzboi, grupate n jurul puternicului port-elicopter Kiev. Majoritatea din celelalte nave erau purttoare de trupe din clasa LSD, dou erau din clasa Ivan Rogov, i nc vreo cteva nave civile transformate dup necesitile rzboiului. Lee reuise s descopere cteva detalii care demonstrau c navele erau ncrcate la capacitate maxim. Era clar c acum, cnd Keflavik-ul fusese distrus i Grupul de Lupt american suferise pierderi, ruii se pregteau s declaneze o campanie pe scar larg n Norvegia. Ca un argument n sprijinul acestei supoziii era i activitatea intens din jurul Murmansk-ului. n Murmansk fusese inut n rezerv elita trupelor de parautiti nc de la nceputul conflictului din Norvegia. Ori activarea acestora nu putea nsemna dect pregtirea unei ofensive. Lee nu putea ti cu precizie unde vor ataca, dar n situaia dat nu existau prea multe variante pentru rui. Norvegienii stau ascuni pregtii pentru orice, spuse Lee la un moment dat. Duc acelai fel de rzboi pe care l-au dus ntotdeauna. Dein cteva locuri cheie peste care ruii nu pot s treac fr pierderi considerabile. Dac i vor menine aceeai strategie, ruii vor ncerca un atac masiv i decisiv ncepnd de aici de lng coast. Vor lansa o for de desant aerian asupra unui port utilizabil, i dup cucerirea acestuia vor debarca aici toate trupele amfibii de care dispun. n acest fel Forele Regale Aeriene ale Norvegiei se vor trezi cu o armat ntreag n interiorul liniilor sale. Faptul acesta va duce la pierderea oraului Bergen. Aa vd eu lucrurile. Pi dac totul este previzibil, de ce crezi c au s ncerce tocmai aceast variant ? ntreb Magruder care nu era nc familiarizat cu toate chichiele tacticii i strategiei.
140

Gaura cheii 236

Nu se poate garanta c vor aciona aa. Mai au i alte dou variante. Una dintre ele ar fi o concentrare masiv n spatele liniilor, undeva n apropiere de centrul de aprare al Bergen-ului, cu scopul de a crea un gol imens n liniile de aprare pe care blindatele s-l poat exploata. Problema care se ridic acum n faa lor este c Norvegia este o ar uor de aprat. Ei risc s depun un mare efort material pentru a ctiga un mic teritoriu din care pot fi din nou respini. i cea de a doua variant ? ntreb Magruder. A doua variant ar fi s se foloseasc de fora naval pentru a simula o debarcare i n acest timp s lanseze trupe de parautiti n spate, n dreptul oraului Oslo. n jurul acestui ora au deja masate trupe, dar sub o conducere hotrt i sprijinite de trupe de desant aerian, ar putea penetra n ora. Crezi c au s ncerce aceast variant ? Nu prea cred. n primul rnd c e cea mai lung cale de a ajunge la Bergen. Trebuie s ajung pe jos i vor ntmpina din nou aceleai probleme create de relieful norvegian. n al doilea rnd tot suportul material al ofensivei nu poate veni dect pe calea aerului. Este adevrat c acum au supremaia aerian, i pot s-o aib i n continuare, dar o ofensiv hotrt a aviaiei norvegiene, sau chiar o nrutire a vremii i poate lsa fr susinere material. Deja le este greu s aprovizioneze trupele care in ncercuit oraul Oslo. Nu cred c vor risca s bazeze ntreaga ofensiv pe o aprovizionare aerian. Pe de alt parte tiu i ruii ce poate face un norvegian nflcrat care ine n mn un Stinger; poate dejuca i cel mai minuios i bine pus la punct plan. Cred c-i mai amintesc nc de prpdul din Afganistan. Totul prea s aib un sens i Magruder simea instinctiv c se putea baza pe opinia de expert a lui Lee. Pe lng experiena sa, omul mai avea i un adevrat fler pentru problemele de strategie. Era capabil s descopere toate avantajele i dezavantajele oricrei aciuni pe care ruii ar fi putut s o
237

ntreprind. Dar, din pcate, Tombstone constata c n cazul de fa nimic din toate acestea nu-i era de folos. ncet s-i mai maseze fruntea i privi din nou la hart: n regul. Putem depista toate micrile lor cu ajutorul satelitului. Dac intenioneaz s fac ceea ce ai presupus tu, atunci forele amfibii se vor mica pentru a sprijini trupele de parautiti. i asta n urmtoarele ore. Dac nu ne vom lsa nelai de diversiunea lor, vom ti cu siguran ncotro se ndreapt atacul lor principal. Este corect ? Lee aprob: Aproape sigur. Vor sta grupai pentru ca escorta s-i poat apra de atacurile submarinelor i ale rachetelor: Norvegienilor le-a rmas ceva din fora lor naval, dar nu prea mult ca s poat ine piept flotei ruseti. Asta-i o veste bun. Vestea rea este c puterea aerian a ruilor este redutabil. Au deja o Air Wing foarte bun pe portavion i acum sunt pe cale s reactiveze i aero-portul de la rland, de unde vor putea lansa o mulime de MIG-uri i de Suhoi. Referitor la rland, precizez c deja este parial n funciune. Mine vor decola de acolo ase sau opt escadrile. Magruder i frec brbia: S nu uitm nici o clip de aviaia lor naval cu care trebuie s ne luptm. Aceste avioane nu sunt pentru a le asigura protecia navelor sau a operaiunilor n curs, ci sunt o ameninare real asupra Grupului de Lupt. Treaba asta numi place deloc, Art ! Lee strnse din umeri: Nu pot s schimb cu nimic datele problemei. Aceasta este situaia i n aceste condiii trebuie s luptm. n privina cooperrii noastre cu norvegienii, putem primi vreun ajutor de la ei ? Sunt foarte presai, domnule ! spuse Lee ncet. Cred c vor face tot ce le va sta n putin, dar resursele lor sunt deja ntinse la maxim. Se opri un moment studiind harta. Singu238

rul lucru pe care am putea s-l facem ar fi s le propunem s porneasc un raid puternic ctre Oslo. i la ce ar folosi ? Treaba asta i va obliga pe norvegieni s foloseasc toate avioanele disponibile. S-ar putea nici s nu provoace cine tie ce pagube ruilor, dar ne bazm pe faptul c linia lor de aprovizionare este aerian i este foarte fragil. Acest atac va atrage o bun parte din aviaia de pe portavion. Ar putea chiar s-i blocheze, dac au plnuit un atac decisiv asupra oraului Oslo. Mda ! Magruder era nc ncruntat. Treaba asta mai lmurete din lucruri, dar nu m prea ajut pe mine. Dispun de o escadril i jumtate de interceptoare i dou escadrile Hornet pe care le pot folosi ca avioane de lupt sau ca bombardiere, dar nu pot fi i de lupt i de bombardament n acelai timp. Pe lng asta mai este escadrila Intruder de bombardiere. i cu fora asta eu trebuie s m npustesc asupra ruilor fr s slbesc paza lui Jefferson. Copleit de oboseal i ls privirea s pluteasc n gol. Nu cred c exist vreo soluie. Nu cred c Stramaglia ar fi putut s rezolve problema asta. Partea neplcut a problemei era c ea putea fi rezolvat dac Magruder i asuma nite riscuri. Putea organiza un atac asupra navelor ruseti, dar dac ceva nu ieea cum trebuia, pierderea navei Gridley putea prea un lucru nensemnat. Erau prea multe variabile n aceast ecuaie, iar Magruder nu era dispus s ia o hotrre dur pe care s o regrete. Dac declana atacul i eua, o mulime de piloi puteau avea soarta lui Stramaglia i a celorlali din escadrila Vipers. Pe de alt parte un atac asupra lui Jefferson putea duce la pierderea a mii de viei. Iar dac nu fcea nimic, mii de norvegieni ar fi murit n timp ce ruii vor cuceri victorioi Scandinavia, cu tot cortegiul de necazuri viitoare ce decurgea din aceast cucerire. Magruder mai avusese ocazia s ia decizii care priveau
239

viaa altor oameni, n Coreea de Nord, pe cnd era comandant de escadril. i mai amintea de suferina pe care i-o provocase pierderea lui Coyote la Wonsan. Era o lecie dur pe care mai devreme sau mai trziu o nvau toi cei care aveau n responsabilitate vieile altor oameni. Nici experiena cptat i nici gradul la care ajunsese nu-i fceau sarcina mai uoar. Dimpotriv, numrul celor a cror via depindea de hotrrile lui crescuse. Cnd era comandant de escadril era rspunztor pentru cteva zeci de viei, acum numrul lor crescuse la cteva sute. Uite ce zic eu, Art, suntem prea obosii pentru a lua vreo hotrre. Hai s dormim puin i apoi ne adunm din nou i vedem ce e de fcut. OK ? Lee l privi ngrijorat: Am impresia c lucrurile astea te afecteaz foarte tare. Crezi c te pot ajuta cu ceva ? Nu cred. E o treab pe care trebuie s-o rezolv eu singur. Trebuie s vd dac mai am curajul i nebunia tinereii pentru a lua o astfel de decizie. Ori, i dai seama, c nu ai cum s m ajui aici. Dup ce Lee iei. gndurile i fugir din nou napoi la Coreea de Nord. Pe atunci problemele bine-ru, aciunepasivitate erau foarte clar delimitate. Acum nu mai preau chiar la fel de limpezi. 1308 Zulu - 13,08 Zone Time Sick Bay141, USS Thomas Jefferson Sudul Mrii Norvegiei Oboseala i un frig care-l amorea... cerul cenuiu i o mare cenuie i nfuriat... asta era lumea lui Coyote. O parte

141

Infirmeria 240

a minii i spunea c se gsete n vechiul i deja familiarul lui comar, iar cealalt parte insista s-l conving c totul era real. Apa era rece ca gheaa, tindu-i respiraia i absorbindu-i toat cldura, n timp ce el se lupta cu panica. Avea nevoie de o minte limpede pentru a rmne n via. De o minte limpede i de tot antrenamentul de supravieuire pe care-l fcuse. Coyote i aduse aminte de ofierul su radar atunci cnd i vzu casca dungat atrnnd ntr-un unghi imposibil. Dei tia c omul este mort, nu-i venea s cread. Dar nu era adevrat, doar John-Boy l ajutase atunci cnd se rostogolise n apele reci ale Atlanticului, atunci cnd minile nu-l mai ajutau i nu putea face semn elicopterului de salvare care l cuta s-l ridice din ap. nseamn c erau dou vise. Ofierul su cu radarul murise n Coreea de Nord, i John-Boy trise ca s-l ajute atunci cnd avusese nevoie de el. Prin ceaa memoriei amintirile se suprapuneau. Elicopterul care l salva... uniformele de culoarea mutarului ale soldailor orientali trndu-l pe puntea unei nave de patrulare nord-coreene. Un vis se amesteca cu cellalt, nct Coyote nu mai tia care este adevrat i pe care l triete el. i amintea nchisoarea, brutele de paznici, btile. Terminaser cu el i acum l trau n curte unde i se pregtea execuia. Cum se gndise numai la Julie, i cu chipul ei n minte acceptase ideea morii. Dar cnd plutonul de execuie apsase pe trgaci nu se auzise dect percutarea n gol a armelor. O parodie de execuie fcut s-l drme psihic. Coyote tresri dintr-o dat, pe deplin contient, dezorientat i ud de transpiraie. i trebui mult timp s-i revin i si dea seama c se afla n siguran n infirmeria portavionului, dup ce fusese pescuit din apele Atlanticului. Hei, Coyote ! Eti teafr ? l ntreb John-Boy din patul de alturi. Sttea pe marginea patului i l privea ngrijorat. Da, cred c da ! rspunse Grant nesigur. Am avut un
241

comar. Se cutremur i se ntoarse cu faa la perete nevrnd s dea ochii cu John-Boy, dar nici s mai adoarm la loc. Dup sfritul luptei de la Wonsan visase acelai vis timp de ase luni n fiecare noapte. Petrecuse ceva timp gndindu-se la Coreea, nainte de a se decide s se ntoarc pe portavion pentru a-i nfrunta teama. n timpul luptelor de deasupra Oceanului Indian, constatase c vechea team nu-l prsise definitiv. Vechile vise mai reveneau, dar dup cteva luni se topiser definitiv. Acum visa din nou. Cnd Tomcat-ul su n-a mai fcut fa, el i John-Boy s-au parautat, destul de aproape de portavion pentru a fi repede recuperai. Totui, aceleai ape care l nghiiser pentru totdeauna pe Jolly Greene dup accidentul de pe pista de zbor, erau gata-gata s-l nhae i pe el dac n-ar fi fost John-Boy s-l ajute. De data aceasta ajutorul venise destul de repede, dar asta nu-l mpiedica s-i aminteasc de apele din golful Wonsan. Odat i odat o s-l prseasc i norocul. O s zboare ntro misiune i n-o s se mai ntoarc. Aa cum nu s-a mai ntors Greene, sau Baird, sau Stramaglia. n tabra aceea militar din Coreea de Nord, Coyote crezuse c fcuse un pact durabil cu moartea. Dup nscenarea execuiei, crezuse c de acum ncolo nu-i va mai fi fric de moarte, i asta l fcuse s ndure mult mai uor tot ceea ce a urmat. Dar dup ce scpase de acolo i vzuse c i se druise o a doua via pe care s-o triasc alturi de Julie i de feti, teama de moarte i revenise. Acum revenise la aceeai via plin de riscuri i ntr-o zi o s-l ia dracu i o s piard tot. Iar cele dou persoane att de dragi lui vor trebui s se descurce mai departe fr el. Acum nu se mai juca doar cu viaa lui ci i cu a lor. Gndul acesta l durea cel mai mult. Coyote ! Cineva l striga. Se ntoarse cu greutate. Era Tombstone
242

care arta chinuit i hituit ntr-o uniform de parc dormise n ea. Tombstone relu: Lumea zice c n-ai fi pit nimic i c eti teafr. Dar dup cum ari eu cred c n-ai s mai fii n stare s zbori vreodat ! Nu mai spune ! ncerc Coyote s se arate entuziasmat. Tombstone fcu un pas spre el i zise: Poate n-ai s m crezi, dar a fi vrut s fiu acolo sus cu voi. Poate c dac Stramaglia m-ar fi lsat s zbor cu voi lucrurile ar sta acum cu totul altfel. Desigur c ar fi stat altfel, spuse Grant. Tu ai fi fost mort i Stramaglia n via. Schimbul era nemaipomenit, nu? Dup confruntarea aceea neplcut care urmase dup discuia cu Stramaglia, Coyote se calmase ndeajuns ca s-i dea seama c Magruder nu-i ntorsese spatele n mod deliberat, dar simea c prpastia dintre ei nc mai exista. Cu toat oboseala care l cuprinsese pe Tombstone, n ochi i se citea aceeai tristee i melancolie pe care Coyote o sesizase la venirea acestuia pe portavion. Tombstone tnjea dup zbor, iar Coyote i-ar fi cedat bucuros toate misiunile lui, nu-mai s triasc fericit alturi de soia i fetia lui. Dar dup cum stteau acum lucrurile, prpastia dintre ei nu putea dect s se lrgeasc. Tombstone se sili s zmbeasc pentru a risipi tcerea nefireasc care se instalase ntre ei. i dau un sfat prietenesc. Pune-te bine cu mine, ncearc s m mituieti pentru a-i face un raport bun. Trebuie s te gndeti s te foloseti mai eficient de faptul c eti prieten cu noul CAG. La dracu, Tombstone ! Las-m-n pace ! explod Coyote. Las-m dracului n pace ! Tombstone se ddu un pas napoi ca lovit de trsnet i faa i se nspri. Te-a lsa dac a putea ! spuse el aspru. Am senzaia c ai nceput dintr-o dat s m consideri un duman personal, sau ceva n sensul acesta. Dar eu nu am dorit asta nici243

odat. Am venit aici pentru c am nevoie de tine. M-am gndit mult la Coreea i mi-am dat seama ct de mult conteaz prietenia noastr pentru mine. Aceasta a reuit s m in ntreg la minte de attea ori n momentele grele. Chiar dac nu mai pot avea prietenia ta, am nevoie totui de tine ca pilot cu experien. Am o grmad de lucruri pe cap i am nevoie de tine s m ajui s-mi limpezesc anumite lucruri, ntru-ct trebuie s dau un rspuns amiralului. Nu cred c te pot ajuta n aceast problem, rspunse Grant linitit. De fapt el ar fi vrut s spun mai multe, s ncerce o explicaie, sau o scuz, orice numai s nu mai vad tristeea aceea nesfrit din ochii lui Tombstone. Dar Magruder nu-l ls. E vorba de lupta aia de ieri... cred c a fost un plan bun, dar n-a prea mers. Ruii v-au strns ru cu urubul, dar nu v-au terminat, cu toate c ar fi putut s-o fac. Ei, i eu trebuie s aflu de ce n-au fcut-o. Dac ne decidem s luptm mpotriva lor, trebuie s tim totul despre ei. S fim n stare s-i prindem noi pe ei i s-i terminm. i pentru asta ne trebuie o doz de nebunie. i ce vrei de la mine ? ntreb Coyote aproape cu brutalitate. Am luptat, am luat uturi n fund, apoi a aprut miraculos cavaleria care ne-a salvat. Asta-i tot ce tiu. Haide Will, fii nelegtor. Tu ai fost acolo, n mijlocul luptei. Ai fost comandant i ai luat decizii pentru fiecare situaie n parte. Eu n-am fost acolo i tot ce am aflat este doar din rapoartele de la Hawkeye i nite idei foarte vagi. De ce sau retras ruii ? De ce i-au scos avioanele de acolo ? Coyote strnse din umeri incapabil s dea un rspuns, sau poate nevrnd s dea fa cu ntrebarea: ntreab-l pe Batman, sau pe Ears. Ce dracu Will, pe tine te ntreb. De instinctele tale am nevoie ! De flerul tu ! Raportul de la Hawkeye spune c s-au retras din cauza escadrilei Hornet. Aa e ? Au alergat s-i acopere portavionul sau au considerat c nu sunt necesare
244

attea avioane ca s v termine ? Haide, nu se poate s nu fi simit tu ceva, s nu fi bnuit motivul. Dac au fugit s-i acopere portavionul nseamn c au acolo un tmpit care poate s ia asemenea decizii, iar dac e doar o greeal de calcul a puterii de care aveau nevoie acolo sus ca s v termine... Grant se ridic ncet, ncercnd s-i reaminteasc detaliile luptei. Se descurcau chiar bine la un moment dat ! spuse el gnditor. Chiar de la nceput l-au speriat pe Tyrone i l-au dobort pe Trapper. Apoi cei din escadrila Suhoi au plecat... i noi ne descurcam destul de bine, adug ezitant. Dac eram n locul efului lor nu a fi scos din lupt nici un avion. Oricum nu n acel moment. Numai dac a fi fost obligat s o fac. Pentru prima dat ochii lui Magruder se nsufleir: Deci nu crezi c a fost o greeal. Cu siguran, nu ! spuse Coyote zmbind. Oricine era comandantul lor din aer, se descurca bine i tia foarte bine ce avea de fcut. Asta fr nici un dubiu. Biatul era iste i n-ar fi lsat el s plece o ntreag escadril dac nu i-ar fi ordonat un ef mai mare. i singurul motiv pentru care ar fi dat cineva un asemenea ordin era aprarea portavionului. Asta voiam s aud ! spuse Magruder. Vezi tu Will, trebuie s i-o spun, eti singurul n a crui judecat am ncredere. Poate c ar fi trebuit ca i eu... ncepu Coyote, dar Tombstone era deja departe, lsndu-l singur s se frmnte cu gndurile lui.

245

1430 Zulu - 14,30 Zone Time Biroul amiralului, USS Thomas Jefferson Sudul Mrii Norvegiei i totui nu mi se pare rezonabil ceea ce mi spui, commander ! spuse Tarrant ntr-un trziu. De partea cealalt a mesei, Magruder prea c este gata s se prbueasc. Era palid la fa i cu toate c era proaspt brbierit i purta o uniform nou, se vedea c nu dormise toat noaptea. De aceea i raportul su nu suna convingtor. Tarrant tia c Magruder fcuse tot ce-i sttuse n putin, dar nu-i luase suficiente precauii n estimrile sale pentru a-l putea convinge pe amiral. Totul era chinuitor de organizat. Magruder mpreun cu ofierul lui de la Informaii aveau cteva idei bune. Voiau s anihileze o bun parte din fora aerian a ruilor folosindu-se de Alpha Strike, dar Jefferson cu avioanele mpuinate nu-i putea permite aa ceva. n fond, singura soluie pentru a distruge fora aerian rus era s le atace direct portavionul, dar asta ar fi nsemnat mprirea forelor americane n cel puin trei misiuni diferite. Dac am putea s le facem ceva la rland ! murmur gnditor Magruder. Atunci ne-am descurca altfel... Tarrant ddu din cap: Asta este destul de uor, comandante. De fapt nici nu am nevoie de planurile tale ca s pun mna pe rland. Problema noastr este s atacm att portavionul ct i forele care debarc, i asta simultan i fr s slbim aprarea portavionului. Nu ne putem bizui pe rachete ntruct flota Red Flag dispune de o mulime de rachete de aprare pentru a se descurca, indiferent cte rachete le-am turna pe cap. Dac reinem o escadril pentru aprarea Grupului de Lupt, nu mai putem avea destule avioane care s asigure fora de atac, precum i avioane care s transporte destule Harpoon
246

i bombe care s le dea cu adevrat dureri de cap. Magruder aprob: Asta m frmnt i pe mine amirale. Dac am avea destule avioane. Tomcat s acopere portavionul, una dintre escadrilele Hornet s bombardeze navele cu trupe, iar una s zboare ca acoperire... i ai s nchei cu a trimite escadrila Intruder s atace portavionul Saiuz lipsit de acoperire. Asta-i sinucidere curat! Tarrant cltin din cap. Dac prin minune nu apare nc o escadril suntem legai de mini i de picioare. Cred c singura noastr ans este s ne ndreptm spre Islanda fcndu-i s cread c suntem pe urmele flotei lor, sau ceva de genul acesta. Poate c asta o s-i fac s mai uite puin de norvegieni pentru a-i apra flota. Oft din greu. Ai fcut o treab bun, comandante. Nu te considera vinovat c toate circumstanele sunt mpotriva ta. Da, domnule ! spuse Magruder trist. i dac tot o lum spre nord, vreau ca numrul patrulelor antisubmarine s fie mrit. O s ieim din zona reelei SOSUS ct de curnd i trebuie s fim asigurai n privina submarinelor. Asta nseamn ceva mai mult de lucru pentru Viking-ii ti, dar... Viking !? Un fulger aprinse ochii lui Magruder. Numai o clip amirale. Mai este o idee pe care n-am analizat-o...

247

CAPITOLUL 21 Smbt, 14 iunie, 1997 0759 Zulu - 07,59 Zone Time CVIC, USS Thomas Jefferson Marea Norvegiei n sala CVIC fuseser scoase scaunele i nlocuite cu camerele de luat vederi i o echip de tehnicieni TV. Amiralul Tarrant i urmrea cu atenie cum i desfurau munca, n timp ce atepta ntr-un col al ncperii nceperea teleconferinei. Directorul emisiunii, un tnr ofier de rangul nti pi n fa i ncepu numrtoarea invers: Zece secunde... cinci... patru... trei... Se ddu napoi ii ls locul comandantului portavionului Mike Weston. Ca ef al navei Weston era relaia de baz ntre ofieri i soldai. De regul avea un program zilnic de anunuri i informaii generale, dar astzi renunase la ele pentru a-i lsa spaiul Iui Tarrant. Este ora opt, ncepu el. Este ora ediiei de diminea a emisiunii Attention on deck. Astzi, n locul anunurilor obinuite, l vom asculta pe amiralul Tarrant. Se opri, cobor de pe podium i anun: Amiralul ! Tarrant fcu un pas n fa, urc pe podium i ncepu: Majoritatea dintre noi tiu c lucrurile au luat o ntorstur serioas aici n Marea Norvegiei, n ultimele cteva zile. Acum dou zile ruii au lansat un atac masiv asupra bazei americane de la Keflavik din Islanda. n momentul n care avioanele de lupt ale portavionului au ncercat s-i intercepteze pe atacatori, au fost prinse ntr-o ambuscad de avioa248

nele de vntoare ruseti. Lupta de joi a constituit o escaladare major a ostilitilor i asta dovedete c ruii sunt decii s mearg orict de departe, chiar n tr-un rzboi deschis mpotriva Statelor Unite dac va fi nevoie pentru a-i consolida poziia n Scandinavia. Se opri. Poate c aceste vorbe nu erau cele mai adecvate situaiei create. Se pierduser viei i cu siguran urmau s se mai piard. O discuie despre strategia global nu putea exprima realitile dure ale rzboiului. Fiecare nou incident cretea pericolul apropierii de un rzboi atomic. Poate c trebuia s le spun acestor oameni ce i ateapt, dar se ntreba dac cuvintele lui i puteau pregti pentru ceea ce avea s urmeze. Ordinele primite n aceast noapte din partea Preedintelui sunt clare. Trebuie s sprijinim forele norvegiene din jurul oraului Bergen pn cnd alte fore americane vor putea fi desfurate n zon. Sarcina nu este deloc uoar. Grupul nostru de Lupt are ca adversar Flota de Nord Red Flag, o puternic for de nave, i avioane susinut de aviaia militar de la sol i de submarine de atac. ansele sunt inegale i sunt de partea lor. nainte de a vorbi cu Preedintele am luat n calcul toate posibilitile de a ne retrage din aceste ape pentru a proteja vieile celor ce sunt sub comanda mea. Dar o retragere n aceste momente i expune pe norvegieni, care sunt aliaii notri, unei nfrngeri sigure. Iar consolidarea controlului ruilor asupra Scandinaviei pune n pericol ntreaga Europ. Atta timp ct mai exist o ans de a aduce o schimbare n acest conflict, portavionul i tot Grupul de Lupt 14 va rmne n Marea Norvegiei i va depune toate eforturile pentru a mpiedica naintarea dumanului. Avem datoria s facem tot ce ne st n putin pentru a sprijini strategia Preedintelui de a susine Norvegia n faa agresiunii. Dac Preedintele ar fi reacionat mai repede, gndi Tarrant amrt n sinea lui, lucrurile n-ar sta att de prost ca
249

acum. Aa-zisa strategie a Preedintelui i fusese, de fapt, impus de evenimente. i chiar i acum, dup cte i putuse da seama Tarrant din tonul lui, Preedintele nu era prea dornic s continue confruntarea. Dar decizia i era impus. Atacul ruilor asupra Keflavik-ului fcea imposibil nehotrrea. n acest timp Magruder iniia planurile unui atac Alpha Strike, iar cele dou submarine Galveston i Bangor primi ser ordin s atace. De data aceasta nu mai era nimic de fcut. Zarurile fuseser aruncate. Vom susine aceast strategie ! continu el cu voce tare. Este nevoie de maxim de efort din partea fiecruia dintre oamenii de pe portavion. Personalul Air Wing pune la punct chiar n acest moment un plan detaliat de operaiuni care va fi pus n practic imediat ce condiiile ne vor permite. Acest lucru se poate ntmpla mine sau peste cteva sptmni, nu avem de unde s tim acum. Din aceast cauz noi trebuie s fim oricnd pregtii s acionm, ori asta necesit pregtiri intense. Fiecare dintre noi, indiferent de grad sau funcie, are un rol vital n aceast operaiune. Nu exist posturi fr importan i de aceea fiecare dintre voi trebuie ca n urmtoarele cteva zile s dea tot ce are mai bun n el. Noi mpreun putem s le artm ruilor c nu pot s ndeprteze America de pe oceanele lumii. mpreun putem s artm c nici o putere din lume nu este capabil s pteze mndria numelui Jefferson. Se opri i se uit int la camer: V mulumesc tuturor... i Dumnezeu s v aib n paz !

250

1215 Zulu - 12,15 Zone Time Vulture's Row142, USS Thomas Jefferson Marea Norvegiei Willis Grant se sprijini de parapet i se uit de-a lungul pistei de zbor de pe Jefferson, tremurnd puin, n ciuda cldurii soarelui de var. Fusese eliberat de la infirmerie cu vreo dou ore mai devreme mpreun cu John-Boy. Doctorul Chapman refuzase la nceput s le dea drumul, dar cum Air Wing avea nevoie de fiecare om al su, fusese nevoit s cedeze. Coyote se bucura c ieise din infirmerie, dar n subcontient parc ar fi dorit ca doctorul Chapman s nu fi semnat certificatele care dovedeau c era din nou apt de zbor. Dac doctorii l-ar fi inut departe de lupta care avea s urmeze, Coyote n-ar fi protestat prea convingtor. Ar fi avut o scuz perfect pentru a nu se mai ntoarce acolo sus. Acum, dac voia s nu mai zboare, trebuia s ia singur decizia, ori asta nu era deloc uor. Jos pe pist un Tomcat bzia n staia de catapultare numrul doi. Recunoscu semnele de identificare ale unuia din War Eagles, un VF-95. Avionul purta numrul 101, dar comandantul escadrilei nu era cu siguran nuntru. El lucra mpreun cu Magruder la elaborarea planului de lupt Alpha Strike. Activitatea de pe punte arta ct de intense erau pregtirile care se fceau pentru operaiunea care avea s nceap. Coyote vedea echipajele, mbrcate n diferite culori, roind n jurul unor avioane parcate, cele mai multe dintre ele fiind Hornet i Intruder. Ceva mai departe pe punte ali oameni roboteau n jurul celor zece Viking. Era aa de

Cuibul Vulturilor o pasarel deschis, pe suprastructura/turnul portavionului. Este numit aa deoarece de acolo se poate observa toat activitatea de pe puntea de zbor, eventualele greeli ce vor fi semnalate imediat, sau analizate ulterior.
142

251

ciudat s vezi ntreaga escadril de avioane de vntoare antisubmarin pe punte ! Pn cnd Viking se vor ntoarce la munca lor, ei urmau s fie nlocuii de elicoptere. Gndul la elicoptere l fcu s priveasc spre partea lateral a portavionului unde un elicopter de salvare era de serviciu. Imaginea i readuse din nou n memorie fragmente de amintiri. Se ntoarse i privi din nou micarea de pe punte. Un Prowler 143 i pregtea aterizarea. Construit asemntor Intruder-ului, Prowler era destinat s bruieze radarul ruilor i toate sistemele lor de comunicare. Coyote auzise c avioanele Prowler i ncepuser raidurile nc de noaptea trecut, fcnd tot ce le sttea n putin pentru a le face ruilor viaa imposibil. Efortul, aa cum precizase i amiralul n emisiunea TV, era deosebit de mare. Dei el nu cunotea detalii din planul lui Magruder, tia c lupta cu ruii era una disperat, pe via i pe moarte. Iar dup ultima lui lupt, Coyote nu mai era sigur c va mai rezista la nc una. Gndul i zbur napoi, la noaptea n care Magruder venise din nou la bord. Cred c Julie nu-i mai ncape n piele de bucurie c te-ai ntors iar pe mare aa de repede ! spuse Magruder. Iar el rspunse scurt: O tii pe Julie, nu se plnge ! Totdeauna privise lucrurile cu egoism. Niciodat nu se gndise la ce simea Julie de fiecare dat cnd el i lsa familia de dragul triilor albastre i a turboreactoarelor care tunau n urma sa. Tombstone o pierduse pe Pamela din cauza aceleiai ncpnri. Dar Pamela se inuse tare, luptnd pentru ea. Julie nu era din acelai aluat i l lsase s plece ori de cte ori voise el. Ultima dat cnd dduse ochii cu moartea i dduse seama ct de mult putea s piard. Dup ntmplarea de la Wonsan aproape c renunase la zbor, dar atunci fusese o
Northrop Grumman EA-6B Prowler avion destinat msurilor electronice. Este un Intruder modificat.
143

252

reacie aproape instinctiv fa de cele ce i se ntmplaser n Coreea. Dar acum era cu totul altfel. Acum putea s spun cu siguran c familia nsemna pentru el mai mult dect orice pe lume. Nu se mai putea juca de-a zburtorul ndrzne atta timp ct avea o soie i un copil care l ateptau. Minile i se ncletar i mai strns de parapet. Trebuia s ia o hotrre foarte important. Orice aviator putea s renune la zbor atunci cnd voia, dac considera c e prea greu pentru el i i-a pierdut ndrzneala. Nimic nu-l putea mpiedica nici pe el s renune. Nimic n afar de simul datoriei. De instinctul tu am nevoie. De nasul tu, de flerul tu ! Magruder apelase la el i la experien lui atunci cnd avusese nevoie. Cu toate c amiralul vorbise la TV pentru toat lumea, lui i se pruse c vorbise numai pentru el n mod special. Fiecare are un rol vital n aceast lupt. Batman era mai mult dect capabil s preia conducerea escadrilei, dar Coyote nu putea s ntoarc pur i simplu spatele oamenilor si tocmai acum. Escadrila Vipers fusese njumtit i era nevoie acum de fiecare pilot. Iar el nu-i putea lsa n preajma celei mai grele ncercri. Chiar dac totul avea s se termine cu un dezastru, trebuia s fie alturi de ceilali. Se ndeprt de parapet i pomi spre scar. Se hotrse. Cnd se va ntoarce acas, dac se va mai ntoarce, o s afle ce gndete i ce dorete Julie. Dac Julie o s i-o cear, o s renune la zbor, dar pn atunci nu-i putea lsa colegii la greu. 1431 Zulu - 14,31 Zone Time Biroul CAG, USS Thomas Jefferson Marea Norvegiei Locotenentul Roger Bannon se pregti s bat la u, apoi ezit. i luase inima n dini s vin s-i vorbeasc lui Magruder, dar acum c era acolo nu mai putea s-i duc la
253

ndeplinire planul. Dar nici nu mai putea s amne. Strnse din dini i btu uor n u. Intr ! se auzi distrat vocea lui Magruder. Comandantul sttea la vechiul birou al lui Stramaglia examinnd un teanc de dosare mprtiate. Se vedea limpede c Magruder nu intenionase s mute lucrurile personale ale predecesorului su. O can de pe birou nc mai avea n ea dou din celebrele igri ale lui Stramaglia, iar pe peretele de lng u atrna fotografia fiului su surprins la o demonstraie aviatic. i venea greu s crezi c Stramaglia era mort cu adevrat. Totul sugera c Magruder i inea doar locul pentru puin timp pn cnd avea s se ntoarc. Dar Stramaglia era mort, iar Magruder era n locul lui. Noul comandant arta obosit. Nu prea s fi dormit mai mult de cinci ore n noaptea trecut. Se aruncase n noua slujb cu o hotrre de nezdruncinat. n cadrul Air Wing se spunea c dac va continua n ritmul acesta se va omor singur. Privindu-l, Bannon fu de acord. Cnd intr Bannon, Magruder ridic doar o mn, fr s salte ochii din hrtii i spuse: Ateapt o clip ! Bannon atept, spernd ca hotrrea s nu i se topeasc ntre timp. ntr-un trziu Magruder puse dosarul deoparte i se uit la el. Tu erai Bannon ? Nu tiam c e schimbul tu acum. Ai adus raportul lui Lowe ? Lowe era eful diviziei S-6, responsabil cu aprovizionarea Air Wing. Nu, domnule. Sunt n timpul meu liber. Am... am venit pentru o problem personal. Magruder se ncrunt: Nu prea am timp, Bannon. Spune repede despre ce este vorba. D... da, domnule ! Bannon ezita din nou neputnd s continue, n ciuda atenionrii lui Magruder. S vedei, dom254

nule, de fapt m-am tot gndit i rzgndit la ce ar fi bine s fac... aa cum mi-ai spus... Magruder se uit o clip n gol, apoi pru s-i aminteasc discuia care ncepuse n hangarul pentru avioane. Dac nu mai vrei s faci parte din personalul CAG, pot s te numesc asistent LSO la Death Dealers. n felul acesta o s-i putem permite lui Jeffries s zboare. Am s vorbesc cu Owens s aranjeze transferul. Puse mna pe un alt dosar. N... nu-i asta, domnule ! Cuta de pe fruntea comandantului se adnci i mai mult. Uite ce-i, Bannon. N-am timp de asta acum. Oamenii de la ntreinere mi aduc o mie de argumente pentru a-mi explica de ce nu voi avea suficiente avioane n atacul sta. Am o grmad de treburi pe cap, aa c spune repede ce vrei i car-te ! Da, domnule ! rspunse Bannon automat. Nu mai avea de ales. Trebuia s spun repede i clar ceea ce dorea. Commander, vreau s zbor din nou. Vreau s zbor n atacul urmtor atunci cnd va avea loc. Magruder se ls pe sptarul scaunului i l cercet cu atenie. Examenul l fcu pe Bannon s se simt stingherit. Trebui s depun un mare efort pentru a nu-i pierde curajul. Eti sigur, locotenente ? Tonul lui Magruder prea s spun c se ndoia serios de competena lui Bannon. Da, domnule ! spuse el din nou. M-am gndit foarte bine ! Sttuse treaz nopi n ir pn ce reuise s vorbeasc cu un preot. Acesta nu-i spusese prea multe, dar, n timpul convorbirii, Bannon nelesese c nu poate s renune. Orice ar fi fcut pe Greene nu-l mai putea aduce napoi, dar era dator fa de Greene i de el nsui s ncerce din nou. Avea nevoie de o ans pentru a-i demonstra c poate s zboare, sau... s moar ncercnd. Magruder continua s-l fixeze i Bannon se mut de pe
255

un picior pe altul, stnjenit. Pot s-o fac, comandante. Sunt sigur c pot ! Pari foarte sigur de tine ! spuse Magruder linitit. Fr s par contient de ceea ce face, apuc una din igrile lui Stramaglia i se juc o clip cu ea, apoi continu: dar a vrea s tiu dac n sinea ta eti la fel de sigur. Bannon se grbi s rspund, apoi ezit: Nu, domnule, recunoscu el. Nu sunt. Dar trebuie s zbor din nou. V rog s nu m refuzai. Este foarte important. Urm din nou o pauz lung. Magruder ddu tcut din cap. Este n regul Bannon. Dumnezeu tie c avem nevoie de fiecare pilot apt de lupt. Atacul va fi greu pentru toat lumea i cu ct vom avea mai muli piloi implicai, cu att va fi mai bine pregtit. Art cu igara spre pieptul lui Bannon, gest care l reamintea pe Stramaglia i adug: numai nu te arunca prea tare ! Dac nu poi face fa singur nu-i trage i pe ceilali dup tine, ne-am neles ? Da, domnule ! Spune-i lui Owens c ai din nou voie s zbori i raporteaz asta i comandantului tu. Dismissed. Eti liber. Mintea lui Bannon era un vlmag de sentimente i de gnduri cnd prsi biroul lui Magruder. tia c fcuse un lucru bun, c luase cea mai neleapt hotrre, singura posibil, de altfel, dar cuvintele lui Magruder i aduseser napoi propriile ndoieli i temeri. Dac o s se piard acolo sus, va sfri prin a mai omor un camarad ? 2318 Zulu - 23,18 Zone Time Biroul CAG, USS Thomas Jefferson Marea Norvegiei Tombstone se ls pe sptarul scaunului i se frec la ochi. Furase cteva ore de somn, dar acum se afla din nou la
256

biroul su luptndu-se cu detaliile planului Alpha Strike. n funcia de comandant de escadril avusese i el parte de hrograie, dar greutatea de a conduce ntreaga Air Wing nu-l atinsese pn acum. n filme, singurul lucru pe care trebuiau s-l fac piloii de pe portavioane era s se urce n carling i s se arunce n lupt. n realitate multe alte lucruri trebuiau puse la punct nainte de asta. CAG trebuia s analizeze planul de lupt mpreun cu amiralul, apoi cu cpitanul Brandt, apoi cu fiecare comandant de escadril n parte. Activitatea trebuia coordonat cu cei de la aprovizionare, reparaii, i cu nc vreo ase grupuri de oameni. Fiecare dintre ei putea descoperi o chichi n planul su, ceva care s nu mearg. nvase aceast lecie dup ce cei de la serviciul ntreinere i artaser cteva probleme pe care le ridicau avioanele Hornet. Ori asta fcuse ca o parte a planului su s cad. ncepea s neleag acum de ce Stramaglia plecase n misiune cu Coyote. nainte de toate Stramaglia era pilot i era extrem de stresant pentru el s stea legat de acest birou ncercnd s coordoneze activitatea ntregii Air Wing. Munca de aici te putea duce la exasperare. Pe lng munca de aici, zilele plicticoase de la Pentagon preau o vacan linitit. Planul ncepea ncet-ncet s se contureze. Din momentul n care amiralul Tarrant hotrse continuarea misiunii, personalul Air Wing se cufundase n organizarea plan-ului cu un devotament care-l fcea pe Magruder s fie mndru c este unul dintre ei. n momentul n care va ncepe atacul, ei vor fi gata. Va fi foarte greu s atace forele copleitoare ale ruilor, dar cel puin fceau ceva. Cel puin Jeffeson n-o s fug cu coada ntre picioare. Era doar o ans, nimic mai mult, dar era suficient pentru situaia n care se aflau. La ntlnirea cu Tarrant de ieri, dup ce Magruder i explicase noua lui idee, amiralul i acordase credit. Nu m-a fi gndit niciodat la S-3 pentru operaiunea asta. Pe vremea mea nu erau potrivite pentru aa ceva. Dac o s ctigm,
257

asta se va datora ie i inteligenei tale, commander ! spusese amiralul. Cuvinte mai mult dect ncurajatoare pentru cineva care se trezise n postul de CAG peste noapte. Atunci nu protestase, dar acum tia c de fapt totul i se datora lui Stramaglia. El fusese acela care stpnise Air Wing i-i crescuse pe Lee i Owens care fceau adevrate minuni n organizarea operaiunii. i tot Stramaglia l silise i pe el s-i lrgeasc experiena cunoscnd i alte tipuri de aparate, atunci cnd el dorea doar s zboare din nou pe un Tomcat. O btaie n u l scoase din reverie. Intr locotenentul Owens. Trsturile feei nu erau marcate de munca grea pe care o depusese toat ziua. Tnrul ofier avea o atitudine din cale afar de protectoare fa de noul su ef i se ngrijora din pricina ritmului n care lucra Magruder, dar devenea stnc atunci cnd venea vorba de detalii tehnice. Dac Owens ar fi fost obinuit s-i asume responsabilitatea i s ia decizii grele, ar fi fost un CAG mai bun dect Magruder. Acum nici Magruder nu lua cu uurin deciziile importante. Avusese nevoie de fiecare pictur de autocontrol pentru a analiza fiecare rezultat posibil al operaiunii Alpha Strike. Cnd tnrul Bannon i ceruse s zboare din nou, abia se stpnise s nu-l refuze, de dragul propriei sale viei. Iar hotrrea lui Coyote de a se ntoarce la datorie fusese i mai grea pentru el, n ciuda relaiilor ncordate dintre ei. Prea muli dintre prietenii lui i riscau vieile i Magruder trebuia s triasc cu contiina faptului c ideea lui nebuneasc, n minile nerbdtoare ale amiralului Tarrant, i mpingea n aceast lupt. Domnule... ncepu Owens cu respiraia ntretiat. Domnule, ncepe. Au fost analizate ultimele date primite prin satelit i se pare c se mic din Murmansk. Tombstone sri n picioare. Acesta era momentul pe care-l ateptaser att. Urmtoarele cteva ore le vor spune n ce direcie se ndreptau ruii i n funcie de asta se decidea da258

c Jefferson va interveni sau nu. Ei erau pregtii. Magruder nu mai putea dect s spere c vor reui s fac fa la ce va urma.

259

CAPITOLUL 22 Duminic, 15 iunie, 1997 2100 Zulu - 21,00 Zone Time CVIC, USS Thomas Jefferson Marea Norvegiei CVIC era aglomerat, mai plin dect la edina precedent inut de Stramaglia. edina aceea reunise comandanii de nave i ali ofieri superiori aparinnd Grupului de Lupt, i se referea la generaliti. n aceast sear asistau numai ofieri de pe Jefferson, majoritatea dintre ei comandani de escadrile din cadrul Air Wing. Expunerea din aceast sear se concentra pe planurile concrete ale desfurrii situaiei de pe coasta Norvegiei. Magruder nu prea era familiarizat cu postura de a vorbi n faa unei adunri, dar Tarrant lsase tot greul edinei pe umerii lui. Aa c trebuise s explice punct cu punct planul de atac, denumit codificat Ragnark144. Urmrind reacia oamenilor care trebuiau s-l duc la ndeplinire, Tombstone ncepu s-i fac din nou

n mitologia nordic, Ragnark, adic soarta final a zeilor, este o serie de evenimente majore, inclusiv o mare btlie prezis care va avea ca rezultat final moartea a unui numr de figuri majore (inclusiv zeii Odin, Thor, Freyr, Heimdall i Loki), dezastre naturale diverse i scufundarea ulterioar a lumii n ap. Se spune c aceast btlie va fi purtat de zei (Aesir, condui de Odin) i de entitile malefice, giganii de foc (Jotun) i diveri montri, condui de Loki. Acest zeu va fi, mpreun cu copiii si, lupul Fenris i arpele Jormungand protagonitii provocrii acestui dezastru. n aceast lupt vor pieri o parte din zei, gigani i montri, dar i aproape tot universul. Deci cuvntul-cod sugereaz un Atac-Total-Final
144

260

griji. Se vedea limpede c majoritatea dintre ei se ndoiau de reuita planului de atac, dar acum era prea trziu pentru schimbri. El fcuse tot ce-i sttuse n putin, acum era rndul celorlali s mearg mai departe. Mai multe detalii avei n dosare. Familiarizai-v cu misiunea, apoi transmitei informaiile escadrilelor, spuse el. Se opri i privi n sala plin. Amiralul Tarrant i oamenii si stteau chiar n fa, alturi de Brandt i secundul su. Feele le erau sobre, dar receptive. Comandantul Monroe era vesel spre deosebire de ceilali ofieri reprezentnd diverse departamente. n reuita planului cel mai mult contau comandanii de escadrile i ofierii lor executivi. Locotenentul Quinn, comandantul escadrilei VA-89 arta cel mai trist. Dac n croaziera din Oceanul Indian Jefferson dispusese de dou escadrile de avioane Intruder, acum, datorit reducerii bugetului militar, nu mai aveau dect o escadril de atac. Ofierii i executivul celor dou escadrile Hornet alctuiau un grup mai omogen. Preau destul de fericii de rolul lor n aceast misiune. Buna lor dispoziie se datora probabil prezenei n mijlocul lor a lui Bobby Lee Benton de la Javelin. Omologul su de la VFA-173 era comandantul Bigfoot Henry. Acesta nu era aa de iute ca Benton, dar te puteai baza ntotdeauna pe el, lucru de care Magruder avea atta nevoie acum. Tombstone tui nainte de a continua: i acum am s v prezint ultimele date sosite dup ce s-au alctuit dosarele. ncepnd cu ora zero a nopii trecute, ruii au nceput parautarea pe care o ateptam. De fapt ruii au executat parautri n mai multe zone pentru a deruta aprarea norvegian, dar satelitul ne-a indicat c principala zon de aciune a ruilor se afl n jurul oraului port Brekke, cam la jumtatea drumului spre Sognefjord. Asta confirm estimrile fcute de Serviciul nostru de Informaii atunci cnd schiam strategia noastr. Localizarea exact a debarcrii nu schimb profilul de baz al misiunii noastre. Magruder privi din nou peste notiele ncurcate fcute n
261

grab de Lee, care se refereau la ultimele date primite. Ruii au mai lansat, de asemenea, o ofensiv general de-a lungul liniei frontului ca s in ocupat Armata Regal a Norvegiei, n timp ce ei vor aduce trupe amfibii care s sprijine trupele de parautiti de la Brekke. Ultimul nostru contact cu generalul Lindstrom reliefeaz faptul c are rezerve suficiente pentru a face fa trupelor ruseti existente acum pe linia frontului. Dar nu crede c ar putea ine piept unei fore mai mari doar cu trupele de care dispune. Deci, dac aceste trupe parautate ajung la Bergen, pierdem. Cam asta ar fi tot. Comandantul Harrison ridic mna. Dar forele aeriene ale Norvegiei unde au s fie n timp ce noi ne vrm nasul n mocirl ? Lui Harrison nu-i plcea nici un aspect din planul lui Magruder i nu se sfia s-o spun. Fiecare avion de care dispune Lindstrom este folosit n operaiunile din zona sudic a frontului. Acioneaz astfel la sugestia noastr. Ameninndu-i serios pe rui la Oslo, aviaia norvegian o s-i in ocupai pentru ca noi s ne desfurm mai linitii misiunea, o s mai doboare din ei i o si fac s cread c ne-au pclit cu parautrile lor diversioniste. Noi dorim ca transportul de trupe s continue s se mite pn ajunge la Brekke. Asta este singura noastr ans s-i nvingem. Harrison prea nefericit i neconvins: Nu cred c poi s-i prosteti pe toi n felul acesta ! Nu, nu putem, dar mpreun cu alte faze ale planului Ragnark, i putem neutraliza pe majoritatea dintre ei. Se uit la ceas. n curnd Galveston i Bangor i vor termina pregtirile. Multe piese ale acestui plan vor trebui puse cap la cap i s se articuleze. Am o ntrebare, Tombstone, spuse Batman de undeva din spatele slii unde sttea alturi de Coyote. Cred c ai muncit ceva ca s alctuieti planul sta. Vd c ai luat n
262

considerare altitudinea joas de zbor, bruiajul, semnalele false, dar eu cred c avioanele lor AEW sunt la fel de bune ca i Hawkeye ale noastre. Da, se ncrunt Magruder. Dac cineva are vreo idee, s o spun acum. Desigur, acesta era cel mai slab punct din planul Ragnark, dar nu gsise alt soluie. Cu toate resursele ntinse la maxim, nu gsise un mijloc sigur de a monitoriza desfurarea luptei dintr-un loc ferit n spatele liniei frontului. Nu vedea nici un mijloc de a se descurca cu An-74 ruseti. Coyote ridic privirea i o intersect cu cea a lui Tombstone, i lu inima n dini i spuse: Am putea face ceva, dar asta ar nsemna s slbim puin aprarea portavionului. Vorbele lui Coyote l fcur pe Magruder s se ncrunte i mai mult. Apoi se scutur de parc era cuprins de un fior. S te auzim ! Nu-i fcea plcere nici o sugestie care ar lsa portavionul descoperit, expus dumanului, dar, pe de alt parte, poate c merita riscul dac acest lucru mrea ansele de reuit ale planului. 2108 Zulu - 21,08 Zone Time Control room145, Galveston Cincizeci de mile nord-vest de Trondheim, Norvegia Comandantul Mark Colby i ntinse picioarele sub masa plin de hri, ascultnd vocile celor din Control room. Pentru un comandant de submarin era cam nalt i deseori blestema condiiile n care era nevoit s lucreze. Uneori Colby se gndea c ar fi trebuit s se nasc n alt secol. S-ar fi simit
145

Centrul de Control 263

mult mai n largul su comandnd una din fregatele de pe timpuri, pind sigur pe puntea de comand i simind vntul mngindu-i obrajii. Dar n Control room a unui submarin de atac nu prea era loc s peti n voie, aa c trebuia s se mulumeasc s stea nemicat i s asculte rapoartele ofierilor din subordine. i totui Galveston avea ceva comun cu nava visat de comandant. n apropierea intei putea s lase n urma lui efecte devastatoare. Aceste efecte se datorau celor ase rachete Tomahawk TLAM146 cu o putere destructiv mai mare dect a unei ntregi flote de fregate. Rachetele Tomahawk i artaser virtuile n timpul Rzboiului din Golf, fiind un segment important al bombardamentului iniial care deschisese rzboiul aerian mpotriva Iraq-ului. n seara aceasta valurile de rachete de pe Galveston i Bangor i vor distruge cu siguran intele provocnd destule necazuri ruilor. Necazuri i probleme care s-i in ocupai n timp ce amiralul Tarrant va lansa primul atac al operaiunii Ragnark. Cnd primise ordinele de la amiralul Tarrant, Colby fusese dezamgit vznd c rolul lui Galveston se reducea doar la o diversiune. Doar submarinul era dotat cu rachete antinav, i TLAM-uri. Dar, dup o judecat mai amnunit, i dduse seama c amiralul avea dreptate. Ruii dispuneau de mari capaciti de ripost la atacurile pornite de pe submarine. Galveston nu dispunea de suficiente rachete pentru a susine o aprare ndelungat. Nici chiar portavionul n-ar rezista unui contraatac susinut. n situaia dat nici cele mai sofisticate arme dotate cu tehnica de vrf nu puteau face fa. Arma cea mai potrivit pentru a penetra aprarea duman era pilotul n carlinga unui avion de lupt. Locotenentul Richard Damien se uit la el:
TLAM - Tomahawk Land Attack Missile racheta Tomahawk de atac nav-sol
146

264

E timpul, skipper ! spuse el. Toate tuburile de lansare sunt ncrcate i gata de atac. i prietenii notri ? Damien se ncrunt. Sunt tot la limita pragului de detectare. Cred c vom fi nevoii s-i facem s se mite. De cteva ore se tot fereau de o escadril ruseasc care patrula de-a lungul coastei pentru a depista eventualele submarine care s-ar apropia de rm. Fr ndoial c marina norvegian trimisese cteva submarine n spatele flotei ruseti i le dduser destul btaie de cap de vreme ce trimiseser patrule de detectare. Dac Colby ar fi avut libertatea de a alege timpul de declanare al atacului, armai fi ateptat pn ce ruii se micau din zon, dar timpul impus de amiralul Tarrant era stabilit clar i nu putea suferi amnare. Foc ! comand el ncet. Foc ! Foc ! strig Damien i ordinul fu preluat i transmis ofierului cu lansarea. Cteva secunde mai trziu submarinul se cutremur n timp ce rachetele Tomahawk prseau tuburile de lansare ntr-o succesiune demenial. Cursul doi-unu-cinci ! comand Colby. Coborm la dou sute de picioare, cu vitez maxim ! n timp ce Galveston i ncepu manevra de coborre, rachetele nir din valuri. Cu motoarele arznd amurgul, mugeau prin aerul limpede cu direcia nord. Sistemul de ghidare de la bord dispunea de hri electronice care duceau fr gre racheta la int. Drumul lor era un zbor razant pe deasupra valurilor nspumate. La baza aerian de la rland se porni alarma, anunnd rachetele care se apropiau. Trupele ruseti se scurgeau pe uile cazrmilor mbulzindu-se s-i ocupe posturile de aprare. n ciuda vitezei cu care se apropiau i a surprizei atacului, o baterie de SAM-uri reui s neutralizeze dou rachete. Dar celelalte cinci se arcuiau amenintor spre baz. Cderea lor transform linititul peisaj norvegian ntr-o scen de co265

mar. Prima rachet atinse un depozit de carburani de la captul bazei i explod ntr-o vlvtaie uria care urc spre cer. Toate ferestrele pe o raz de o mil zburar n cioburi sub presiunea undei de oc. Ecoul exploziei reverber printre muni ca un tunet de var. A doua rachet czu aproape de tumul de control, iar urmtoarele trei lovir un hangar i cteva piste de zbor. Cteva secunde mai trziu al doilea val de rachete lansat de data aceasta de pe Bangor se prbui deasupra bazei devastnd-o. rland se transform ntr-o grmad de ruine arznde. 2120 Zulu - 21,20 Zone Time Control room, Bangor Nord-vest de Trondheim, Norvegia Sonar ! Zresc o int la unu-apte-nou grade. Se apropie. Comandantul Jason Wolfe i frec vrful nasului i se uit la secund. Cred c sunt dup noi, Tom. S sperm c nu vor reui s ne loveasc. Nu fi aa de sigur, skipper ! rspunse secundul Tom Guzman cu o voce nesigur n care tremurul era evident. Nimeni n-a ctigat vreun rzboi doar cu sperane. Secundul avea, desigur, dreptate, dar comentariul su l enerv pe Wolfe. Navele ruseti i dublaser numrul chiar n timp ce ei lansau rachetele asupra intei. Acum tiau c submarinele americane erau prin apropiere i-i ncepuser vntoarea. ncepu s dea ordine grbit: Timona ! Direcia trei-cinci-patra. Drept nainte, ncet. Unghi de scufundare cincisprezece grade. Adncimea de atins, doi-zero-zero.
266

Am neles, domnule ! Oamenii din subordine se micau grbii s ndeplineasc ordinele. Sonar ! vocea locotenentului Wells de la sonar prea ngrijorat. Wolfe ridic receptorul: Ce ai descoperit, locotenente ? Cpitane, sunt cel puin dou fregate Krivak cuttoare de submarine acolo sus i o Kresta le susine din spate. Am reuit s identific nava Kronstadt, dar pe celelalte nu le pot identifica. Semnalul nu este att de bun. Wolfe i umezi buzele care i se uscaser brusc. ine-m la curent dac mai afli ceva. nainte de a mai putea s adauge ceva, ntreaga nav ncepu s vibreze de sunetul penetrant al sonarului. Parc te aflai n interiorul unui clopot. Dumnezeule ! Suntem reperai ! Wolfe arunc receptorul fr s mai rspund. Vitez maxim, crma babord ! strig el. Sunetul strident al sonarelor nu mai contenea. Ruii se pare c aruncau n ap tot ce aveau. La acest palier de adncime aveau submarinul n mn. Domnule, apar mai mule sonare ! strig operatorul. Cred c au lansat balize sonore deasupra noastr ! Apoi, dup o scurt pauz adug precipitat: Pete n ap ! Torp ! Torp ! Torp ! (Torpil n ap !) Pregtii-v de manevre ! ordon Wolfe. Raporteaz Wells ! Torpil la zero-trei-doi, nivel trei mii, vitez patru-opt noduri, se apropie. E pe urmele noastre ! Timona, vino la zero-trei-doi ! ordon Wolfe. Era modul cel mai riscant de a te feri de torpile: te ntorci spre ele i te rogi la Dumnezeu s le poi evita. Nivel dou mii cinci sute, se apropie ! raport Wells. Apoi adug repede: distana dou mii, se apropie ! int fals ! Lansai o int fals !
267

Distana o mie cinci sute... o mie patru sute... o mie trei sute... Wolfe i umezi din nou buzele. Nu crezuse c va tri vreodat asemenea momente. O lupt adevrat ! n urmtoarele secunde Bangor i echipajul lui de o sut treizeci i patru de persoane va tri sau va muri, n funcie de decizia pe care o va lua el. O mie... nou sute... opt sute... Coborm, domnule Kyle. Timona, vino la trei-cincicinci. Acum ! Simea nava rsucindu-se n ap, ncercnd s scape de torpila uciga. I se pru c-l aude pe Guzman murmurnd o rugciune i vru s spun i el una. Torpila trecu ca un fulger pe lng submarin. O.K. ! strig cineva, n timp ce zgomotul torpilei se topea ndeprtndu-se. Se ntoarce ! raport Wells. Se ntoarce ! Cred c s-a fixat pe una din intele false ! Acum submarinul nainta drept, iar Wolfe ar fi dorit s respire uurat. Dar era prea devreme pentru asta. Unda de oc izbi submarinul, scuturndu-l. Wolfe se prinse de o balustrad, dar Guzman nu apuc s se prind de nimic i se blbni, dintr-o parte n alta, abia inndu-se pe picioare. O torpil s-a dus, spuse el palid. nainte de a mai apuca s zic ceva, operatorul sonar l ntrerupse: Torpil n ap ! Torpil ! Nivelul zero-unu-trei. Dup o scurt pauz adug precipitat: Dou... trei... Trei torpile, acelai plafon. La dracu ! Ticloii tia sunt pui pe fapte mari ! Jason Wolfe nchise ochii. De data asta chiar se ruga. Dou mii... o mie opt sute... o mie cinci sute... Mai multe torpile se apropie. Plafon doi-unu-ase ! De data aceasta torpilele nu-i mai greir inta. Prima izbi careul din prora submarinului, lovi radarul, compartimentul sonarului i inund camera torpilelor. Soneria de
268

alarm ncepu s urle. Marinarii se nghesuiau ncercnd s se pun la adpost n spatele uilor etane, n timp ce secundul se lupta s menin ordinea. n timpul luptei disperate pentru supravieuire, a doua torpil lovi crma. Apa nvli n postul de comand, l mtur pe Guzman i-l izbi de peretele etan. A treia torpil izbi submarinul care deja se ndrepta spre fundul mrii. Cu carcasa sfrmat, Bangor i gsi un ultim culcu pe fundul puin adnc al mrii. 2338 Zulu - 23,38 Zone Time Tomcat 204, Odin147 Flight Cinci mile sud de USS Thomas Jefferson Batman i verific nervos instrumentele. Aceast parte a misiunii i ntindea nervii la maxim. Nu lupta, nici mcar apropierea luptei nu-l neliniteau, ci lunga ateptare ca toate aparatele forei de atac s decoleze de pe pist i s-i ia locul n formaie. Era nerbdtor s nceap o dat atacul, dar n acelai timp avea i o uoar strngere de inim. De data aceasta urmau s nfrunte un inamic pe msur. Dup ce escadrila Vipers fusese decimat de rui, dorina de revan era fireasc. Pe de alt parte se gndea c a doua oar poate nu vor mai fi la fel de norocoi. Doi-zero-patru, aici doi-zero-trei ! se auzi prin radio vocea lui Coyote care pilota acum Tomcat 203 de cnd avionul su se odihnea pe fundul Atlanticului. Batman, verific-i din nou rachetele ! Recepionat ! confirm Batman. Coyote era uor ngrijorat i pe bun dreptate. Rachetele Phoenix erau vitale pentru escadril n aceast misiune. Dar era inutil s le mai verifice nc o dat. Apoi Batman zmbi. De ce s se enerveze pe Coyote cnd el nsui fcea cte dou verificri suplimentare
147

Odin - zeul suprem n mitologia nordic. 269

aparatelor de bord nainte de a pleca ntr-o misiune. Nu credea ca Grant s zboare att de curnd. Ar fi trebuit s mai rmn la infirmerie. Dar acum era mai bine c zbura i Coyote alturi de ei ntruct escadrila Vipers avea de ndeplinit o misiune cheie n acest atac. Cel puin ei se aflau n aer, fa de Magruder. De la moartea lui Stramaglia, acesta muncise enorm i chiar i acum era intuit la bordul portavionului pentru a coordona ntreaga operaiune. Dup cte l cunotea, Batman era convins c Magruder tremura de dorina de a fi la bordul unui Tomcat zburnd alturi de ei. Datorit duritii misiunii, Batman ar fi fost mai linitit dac Magruder ar fi fost alturi de ei. Ce crezi Mal ? ntreb Batman prin circuitul intern al avionului. Scpm din atacul sta ? Dac noi nu scpm, atunci nu mai scap nimeni ! rspunse Malibu vesel. Odin Flight ! Odin Flight ! se auzi vocea lui Magruder. Aici Asgard148. Operaiunea Ragnark. ncepei faza unu. Repet, ncepei faza unu. tia suntem noi ! spuse Batman. Aduse manetele la puterea unitar a reactoarelor i ndrept avionul spre nord. Alte douzeci i patru de avioane l urmar. Era primul val de atac care va hotr dac Bergen va rezista sau va cdea. 2345 Zulu - 23,45 Zone Time Puntea de Comand, portavionul Saiuz Marea Norvegiei Da, amirale, sunt sigur. Avionul An-24 ne-a semnalat cel puin douzeci i cinci de avioane inamice care se nAsgard - n mitologia nordic este trmul zeilor Aesir (zei ai rzboiului i ai puterii).
148

270

dreapt direct spre Saiuz. De data aceasta nu mai ncape nici o ndoial. Amiralul Kenkin asculta glasul agitat al lui Gluko i examina datele transmise de An-74 direct pe biroul su. Se prea c de data asta Gluko nu mai exagera. Foarte bine, Gluko. Ia avioanele de pe pist i organizeaz aprarea. tii c escadrila de MIG-uri de pe punte a fost echipat cu armament de lupt pentru sprijinirea operaiunilor de debarcare ! i reaminti Gluko. Nu pot fi folosite n luptele aeriene. Ia-le de pe punte oricum ar fi ! se rsti Kenkin. Studiase greelile dezastruoase ale portavioanelor japoneze n cel de al doilea rzboi mondial. De prea multe ori fuseser prinse cu avioanele pe pist de atacurile americane. El nu va permite ca aa ceva s se ntmple astzi. Am neles, tovare amiral ! spuse Gluko. Dar tot suntem slabi n faa inamicului. Cer permisiunea s rechem misiunea de escort Osa. Asta era escadrila lui Terekov escortnd flota invadatoare de pe coasta Norvegiei, la aproape trei sute de kilometri spre est. Kenkin i muc buzele nehotrt. n ultima lupt cu americanii, Gluko retrsese o ntreag escadril din lupt de teama unei ameninri imaginare asupra portavionului. Cu toate c nici Gluko i nici Terekov nu spuseser nimic, el tia c victoria nu fusese definitiv. Dar de data asta se prea c intenia americanilor era clar. Portavionul se putea apra destul de uor de atacurile avioanelor americane. Pe de alt parte Saiuz era mult mai aproape de flota invadatoare dect americanii i i putea chema oricnd avioanele n ajutor. Era ciudat c americanii se hotrser s atace portavionul i nu se ocupau de transportul de trupe. Se pare c diversiunea i convinsese ca i pe norvegieni c adevrata ameninare o reprezentau trupele de parautiti. Oricum atacarea portavionului era un gest gratuit, mai mult simbolic dect
271

practic. Americanii nu-i puteau provoca stricciuni prea mari dect cu foarte mult noroc. Acest atac nu putea fi dect o ripost trzie la nfrngerile pe care le suferiser deja n Islanda i n btlia aerian. Este n regul, Gluko ! spuse el ntr-un trziu. Cheam napoi escadrila misiunii Osa, dar s nu acionezi pn ce americanii nu ncep atacul. Am neles, tovare amiral ! Kenkin se uit din nou la poziia avioanelor pe ecran i zmbi. Atta timp ct americanii ignorau transportoarele de trupe n-aveau dect s tot atace flota Krasni-Flag.

272

CAPITOLUL 23 Luni, 16 iunie, 1997 0004 Zulu - 00,04 Zone Fulcrum Leader, Misiunea de escort Osa Deasupra insulei Bremanger, Norvegia Terekov privea apele de dedesubt i inima i treslta de mndrie la vederea navelor forei de invazie care se deplasa n formaie strns. n curnd debarcarea va avea loc i va ncepe atacul asupra oraului Bergen. Pe urm norvegienii vor fi nfrni, rzboiul se va sfri, iar Rusia i va relua locul de superputere. Va fi capabil s dicteze condiii unei lumi cu voina slbit, i i va putea reface economia i structurile politice. Era nevoie de aceast victorie i, dup nfrngerea americanilor n Islanda i deasupra Mrii Norvegiei, acest ultim succes va fi uor de obinut. Ruii sttuser cu ochii pe Grupul de Lupt american, urmrindu-i navele i avioanele cu ajutorul lui An-74. n tot acest timp, aproape trei zile, americanii sttuser la limita zonei de exclusivitate, prnd incapabili s ia o decizie major. Nici nu plecau, dar nici nu avansau. Terekov propusese chiar un atac asupra portavionului american, dar Moscova ordonase portavionului Saiuz s-i concentreze atenia asupra pregtirii unui cap de pod la sud de Sognefjord. Cnd americanii i ncepuser bruiajul radar i semnalele radio, se ngrijoraser puin, dar ncercarea de bruiere se dovedi a fi n final foarte slab. Atta timp ct An-74 i fcea datoria, nu prea exista ansa real a unui atac prin surprindere din partea americanilor. Asta n situaia n care ar fi capabili s or273

ganizeze unul. Prima escadril de atac i fcuse cu bine datoria n timpul luptei cu americanii i acum era din nou n misiune. Pentru orice eventualitate escadrila de aprare a portavion-ului era pe poziii, iar MIG-urile de la baza aerian din rland puteau interveni oricnd. n acest moment pe puntea lui Saiuz se pregteau nc dou escadrile pentru a susine debarcarea de mine a trupelor aduse din Murmansk i Arhanghelsk. Osa ! Osa ! Aici Gnezdo149 ! l trezi din reverie vocea lui Gluko. i se ordon s te ntorci imediat la baz ! Repet, ntoarce-te imediat ! Lui Terekov nu-i venea s-i cread urechilor. Avea impresia c lui Gluko i ardea de glume. Gnezdo ! Aici Osa ! V rog s-mi dai precizri ! Au fost detectate avioane americane apropiindu-se de Saiuz. ETA150 trei minute. Escadrila voastr este esenial n aprarea portavionului. Ordinul amiralului s v ntoarcei imediat ! Terekov njur cu sete. Poate c era doar una din iluziile paranoice ale efului su, dar dac era adevrat, atunci americanii vor regreta amarnic c au czut din nou n minile lui. Confirmat mesajul ! Am pornit ! Terekov se foi pe scaunul incomod i schimb frecvena pentru a le comunica i celorlali ordinul. 0006 Zulu - 00,06 Zone Time Tomcat 203, Odin Flight Deasupra Mrii Norvegiei Cred c ne ateapt de vreo sptmn. Au o pregtire
149 150

Gnezdo () - Vizuina estimated time of arrival - timpul estimat pentru sosire 274

radar att de intens nct riscm s ajungem ca friptura de la cuptorul cu microunde ! Auzindu-l pe John-Boy, Coyote zmbi sub masc. tia ce simte ofierul su RIO. Toate instinctele lui se mpotriveau unui astfel de zbor expus, cu o int att de vizibil. Nici faptul c Prowler zbura alturi de el, bruind radarul selectiv, nul ajuta prea mult. Nu te fora prea tare, John-Boy, dar fii cu ochii pe ei. Dac ncep s trag, anun-m ! Nici o grij, efule ! Am s strig de or s m aud i cei de pe Jeff. Dac o s strig destul de tare i dac vntul bate din direcia bun, poate reuesc s m ntorc viu la Washington. Odin Leader, aici Asgard ! se interpuse vocea lui Magruder. Prea ncordat. S fie din cauza noii sale funcii, sau era ngrijorat c-i trimisese tocmai piloii din fosta lui escadril ntr-un atac care le putea fi fatal ? Dar era singura escadril n care avea deplin ncredere i pe care se putea sprijini la nevoie. Operaiunea pe care o propusese Coyote nu avea nevoie de ntreaga escadril de Tomcat, dar restul operaiunilor aveau nevoie de ct mai multe avioane, aa c alegerea devenise inevitabil. Situaia ? Neschimbat ! rspunse scurt Coyote. Apoi continu, nc nimic de la bieii cei ri, de parc i-au bgat cornul n pern i au de gnd s se bat doar deasupra portavionului. Are i asta un rost, spuse Magruder. Cu ct te apropii mai mult cu att devii o int mai sigur pentru SAM-urile lansate de pe nav. Dar asta este valabil numai dac sunt siguri c pot distruge n aer tot ce vrei s le arunci tu n cap. Lui Coyote i se pru c aceste cuvinte nu sunt prea ncurajatoare aa c rspunse ezitnd: Da... Ascult Tombstone, n-am prea fost n apele mele n ultimele cteva zile. Dac n-am s m mai ntorc... Ai s te ntorci, Coyote. Eti indestructibil ! l ntre275

rupse Magruder. Dac nu m mai ntorc, trebuie s tii c eu cred c tu eti cel mai bun ! i cred c ai s faci treab bun n locul lui Stramaglia. Mult timp Magruder nu mai spuse nimic. Cnd vorbi ntrun trziu, vocea i era schimbat. Tango ase-cinci tocmai a depistat o escadril venind n direcia voastr dinspre flota de invazie. E timpul s ncepei faza a doua, Coyote ! Executarea ! Coyote schimb frecvena radio i ordon: Ctre toate aparatele misiunii Odin ! Aici Odin Leader ! ncepe faza a doua ! Recepionat ! rspunse Batman, apoi i ceilali piloi din escadril. Coyote lu altitudine urcnd deasupra escadrilei i acceler lsndu-i pe ceilali cu mult n urm. 0009 Zulu - 00,09 Zone Time CIC Air Ops, USS Thomas Jefferson Marea Norvegiei Loki 151 Leader ! Aici Asgard ! spuse Magruder ncercnd s gseasc calmul pe care l avusese ntotdeauna Stramaglia. Acum ncepe faza a doua. ncepei simfonia i la atac ! Nu-i putea stpni nervozitatea i nerbdarea. Pn acum nu realizase niciodat ct de greu este s fii nevoit s stai departe de lupt, tiind ce se petrece n aer, fr s ai posibilitatea de a aciona direct. Desigur, ar fi putut s plece cu una dintre escadrile. Stramaglia chiar cedase acestui impuls... dar cel puin murise luptnd.
Loki - Zeul focului i al magiei n mitologia nordic, frate de snge cu Odin.
151

276

Noua lui responsabilitate l reinuse pe nav. Acum era imperios necesar s stea aici i s coordoneze toate componentele acestei operaiuni. Nu erau doar cei de pe Alpha Strike, trebuia s coordoneze i Tomcat-urile care zburau deasupra Grupului de Lupt, i elicopterele care se ocupau acum de cutarea submarinelor. Hotrrea de a urmri lupta de la distan o luase dup ce chibzuise ndelung. Acolo sus era foarte uor s pierzi din vedere toate problemele n afar de cele imediate de care te izbeai. nvase acest lucru dup ce pierduse nava Gridley din cauza nerbdrii sale. Acum tia foarte bine c locul lui era n Centrul Operaiunilor Aeriene. Dar cunoaterea acestui lucru nu-i uura cu nimic situaia. Asgard ! Aici Loki Leader ! sosi rspunsul lui Bigfoot. Confirmm. Trecem la atac ! 0010 Zulu - 00,10 Zone Time Operaiunile Aeriene, Saiuz Marea Norvegiei Cpitane, bruiajul radar al inamicului se intensific. De parc ar fi apsat pe un buton i ar fi mrit puterea de zece ori. Gluko arunc o privire peste umrul tehnicianului radar i se uit la ecranul plin de purici. Compensai ! mri el. Nu pot, cpitane ! rspunse tehnicianul. Poate aparatura de pe An-74 ar fi mai bun, dar cu ce avem noi aici... Atunci comut pe An-74 ! strig Gluko grbit. i f-o nainte de a ncepe tia atacul ! Aveau nevoie de radare n stare de funcionare pentru a putea depista atacul american. Spera ca bateriile SAM sa nu fie afectate de aceast brusc schimbare n tehnica de bruiaj american. Dac se dovedea c navele de suprafa nu vor fi
277

n stare s-i foloseasc cum trebuie puterea de foc, venirea americanilor se putea transforma ntr-un dezastru. Imaginea pe ecranul radar tremur puin, apoi deveni clar. An-74 care privea n jos spre cmpul de lupt era ntr-o poziie favorizat i penetra mult mai uor bruiajul american. Gluko studie o clip ecranul, apoi art o pereche de puncte care se desprinseser de celelalte avioane americane: Ce-s astea ? Unul dintre adjutani se uit la simboluri i-i rspunse: Interceptoare americane de tipul F-14. Adjutantul se opri o clip prnd nesigur. Ctig n altitudine i se ndreapt spre nord. Oricum, departe de noi. Apoi, dintr-o dat, nelese. Se ndreapt spre avionul An-74, tovare cpitan ! Sunt echipate cu rachete Phoenix i An-74 va fi n inta lor n cteva secunde ! Avertizai avionul An-74 ! ltr Gluko. i ordonai patrulei portavionului s se ia dup ei ! Acum ! Dar va rmne nava fr acoperire, tovare cpitan ! Las gura i d ordinul ! 0012 Zulu - 00,12 Zone Time Tomcat 204, Odin Flight Deasupra Mrii Norvegiei Avem companie, Batman. Uite colo nite Suhoi. O ntreag escadril ! Fii cu ochii pe ei ! ordon Batman. Doi-zero-trei, aici doi-zero-patru. M auzi, Coyote ? Te aud. i vezi pe noii notri prieteni ? Afirmativ, Coyote. Cum zici s-o scoatem la capt cu bieii tia ? Eu i cu Tyrone rmnem pe int. ntre timp tu mpreun cu ceilali i mai inei pe biei n ah s ne putem termina treaba.
278

Recepionat, Coyote ! rspunse Batman. Capul sus, copii ! Hai s ne ctigm cinstit salariul ! Urmai-m ! Se ls pe una din aripi ntr-un viraj strns, spre dreapta, mrind n acelai timp altitudinea. Alte trei Tomcat l urmar. Folosii rachetele Sparrow. Pstrai-v Phoenix-urile pentru a distruge inta. Recepionat ! spuse Batman. Aps butonul selector ca s aleag o rachet dirijat de nivel mediu. Un punct micu se aprinse pe ecranul su sclipind rou. M-am fixat pe int ! Trag ! Fox one ! Fox one ! Racheta Sparrow ni pe glisiera ei de ghidare. 0012 Zulu - 00,12 Zone Time Tomcat 204, Odin Flight Deasupra Mrii Norvegiei Fixat ! M-am fixat pe int ! Acum, Coyote ! Degetul i se crisp pe butonul de tragere i racheta Phoenix ni de sub aripa Tomcat-ului. La distana de nouzeci de mile avionul An-74 era n afar de orice pericol. Rachetele aer-aer nu-l puteau lovi, dar rachetele Phoenix bteau i peste aceast distan. Distrugerea avionului radar era un element esenial n reuita planului. Secundele treceau ncet. John-Boy anuna distana rachetei pn la int cu o voce ncordat de parc ar fi anunat scorul la un meci de baschet. Dousprezece mile, se apropie... opt mile... cinci, se apropie i mai tare... Bingo ! Asta da lovitur ! Dumnezeule, ce le-am pus-o, Coyote ! OK, spuse Grant. Exaltarea luptei pusese stpnire pe el. Acum el era tot una cu Tomcat i cu lupta care se ddea dedesubtul lor. Tyrone, hai s intrm n joc. Dup mine !

279

0015 Zulum, 00,15 Zone Time CIC Air Ops, USS Thomas Jefferson Marea Norvegiei Am dat lovitura ! Madcap a fost lovit ! Un val de bucurie i cuprinse pe cei din ncpere, i Magruder se trezi c se bucur i el. Coyote se descurcase aa precum promisese la edina de instruire dinainte de zbor. Acum cu avionul An-74 distrus i cu bruiajul puternic al celor de pe Prowler, comunicaiile ruilor vor fi serios afectate. i asta era tot ce-i trebuia planului american pentru a reui. Puse mna pe receptor: Thor, Thor, aici Asgard. ncepei faza a treia ! Repet, ncepei faza a treia ! Confirmai ! Benton, pilotul texan de pe Hornet, rspunse prompt: Asgard, aici Thor ! Am pornit ! O s vad ei ! Magruder puse receptorul deoparte i zmbi uor. Acum toate piesele fuseser puse n micare. Atta timp ct Hornet i Intruder puteau reine atenia ruilor asupra lor nc o jumtate de or, erau mari anse ca planul s se desfoare exact aa cum l pregtiser. 0015 Zulu - 00,15 Zone Time Intruder 507, Loki Flight Deasupra Mrii Norvegiei Break off, Banshee, desprinde-te ! Bannon njur i se supuse ordinului commander-ului Ralph Quinn, ndeprtndu-se de grupul de lupt al ruilor. De cnd intraser n raza rachetelor Harpoon, pentru operaiunile aer-aer, intraser cu toii n lupt. De fiecare dat cnd o rachet ruseasc se ridica de pe punte, un Hornet deal lui Henderson se i angaja, mprtiind o dr de pleav i
280

de flcri pentru a o deruta. Intruder nu prea participau la lupt. Mai mult mimau lupta, hruindu-i adversarii fr s se apropie prea mult de inte. Rolul lor era s-i hruiasc permanent pe rui ameninndu-i cu atacul. Dac ar fi lansat rachetele Harpoon cu care erau dotai, Intruder nu ar mai fi constituit un pericol real pentru nave i ruii i-ar fi putut dirija avioanele spre est n sprijinul trupelor de debarcare. Dei cunotea foarte bine detaliile planului, lui Bannon i venea foarte greu s nu atace portavionul. De cnd Suhoi i Barcap fuseser trimise dup escadrila Vipers, ruii erau extrem de vulnerabili. Era att de uor acum s ataci portavionul i s transformi o simpl diversiune ntr-o victorie strlucit ! Navigatorul-bombardier, care sttea alturi de el, se uit la Bannon cu o expresie nefericit. Era locotenentul Scott Gordon care ncerc s fie conciliant: Haide, Banshee ! Ia-o mai uor. Nu trebuie s le pui chiar pe toate la inim. Dar ce-i vrea ? S ne spulbere unul din SAM-urile lor ? Tu stai acolo i nutreti gnduri frumoase, dar eu sunt la care piloteaz ! Poate c dac ar fi fost la fel de ferm i atunci cu Jolly Greene, accidentul n-ar mai fi avut loc. N-ar fi trebuit s se lase enervat de Jolly, orict de mare erou era el i orict de mare era funcia lui la bordul lui Jefferson. ntr-un avion de atac nu era loc dect pentru un singur pilot. Death Dealers, nc un rond pentru urmtorul atac ! or-don Quinn. Hai s vd dac cobori destul de jos s le simii mirosul de bor din cazane. Zmbind pentru prima dat n ultimele cteva zile, Bannon intr n formaie i se pregti de atac.

281

0015 Zulu - 00,15 Zone Time Tomcat 203, Odin Flight Deasupra Mrii Norvegiei optete-mi John-Boy. Gsete-mi un tovar de joac! spuse Coyote. Plafon zero-patru-doi ! rspunse laconic ofierul RIO. Se apropie repede. Coyote vir spre dreapta i comand selectorul cutnd o rachet Sparrow. Imediat ce reticulul de int se aprinse, deschise focul, i strig: Fox one ! Fox one ! Racheta se lans spre int, dar dintr-o dat devie de la traiectorie i cobor n picaj ctre ocean. Racheta Sparrow AIM-7 era probabil ultima rachet din arsenalul aviatic pe care te mai puteai baza. Pe lng asta mai era i grea. Tomcat care nu aveau acroate de aripi rachete Sparrow executau manevrele de zbor cu mult mai mare uurin. Dar asta nu mai conta acum. Mai avea la dispoziie o rachet Phoenix, care era mult mai sigur dect Sparrow. Coyote fii atent la asele tu ! l avertiz John-Boy. Se ntoarse i vzu peste umr un Suhoi inndu-se de coada lui. La dracu ! njur, virnd brusc. Rusul se lu dup el i Coyote njur din nou. Tyrone, Tyrone ! Ia-l dracului pe ticlosul sta din crca mea. Sunetul alarmei l avertiz c radarul de ochire al inamicului se fixase asupra sa.

282

0016 Zulu - 00,16 Zone Time Tomcat 211, Odin Flight Deasupra Mrii Norvegiei Sunt pe drum ! spuse Powers mpingnd mana nainte i spre stnga cu o micare violent. Fusese ocupat cu o pereche de Suhoi care l vnau pe Sheridan i nu se afla n poziia cea mai bun pentru a-i salva coechipierul de arip. Ia-o mai uor, Tyrone ! protest Ears. Dar Powers l ignor i i arunc Tomcat-ul cu toat viteza spre avioanele care se duelau. Acion manetele la maxim i se rostogoli spre dreapta. Acceleraia l arunc n scaun ntunecndu-i vederea. Cnd cele dou avioane trecur ntr-o fraciune de secund pe lng carlinga lui, se arunc fulgertor ntre ele. 0016 Zulu - 00,16 Zone Time Tomcat 203, Zborul Odin Deasupra Mrii Norvegiei Dumnezeule mare ! exclam Coyote. Ce dracu a fost asta, Tyrone ? Brusca apariie ntre urmrit i urmritor a avionului lui Tyrone l uluise pe Coyote. Dar i mai tare l sperie pe rus. Suhoi se rostogoli spre dreapta pentru a-l evita pe nebunul de american care i apruse brusc n fa. Cu aceast ocazie pierdu inta fixat de radar. Coyote se roti repede ncercnd s-l fixeze pe rus, dar nainte de a-i termina manevra Suhoi se pornise dup urmtoarea prad. Era Powers. Tomcat-ul lui slta i se ferea n disperare, dar pilotul rus nu-l slbea defel. Nu pot scpa de el ! Nu pot scpa de el ! strig tnrul locotenent. Coyote select o Sidewinder i acceler. Parc trecu o
283

venicie pn cnd auzi n cti tonul binecunoscut care i anuna fixarea pe int. Cum l auzi aps convulsiv butonul. Fox two ! Fox two ! strig el. Acum ine-te bine, biete. Poi s... n aceeai secund racheta ni de sub aripa rusului. Tomcat i Suhoi explodar simultan. 0017 Zulu - 00,17 Zone Time Fulcrum Leader, Misiunea Osa Deasupra Mrii Norvegiei Kranetieli ! Kranelieli ! Aici Osa ! Guardian, aici Osa ! M auzi ? Terekov njur cu sete. Ce dracu se ntmpla? An74 nu rspundea la apelurile sale, iar comunicarea radio era puternic bruiat. Osa, aici Gniezdo ! Gluko se chinuia din rsputeri s se fac auzit. Guardian a fost scos din funciune. Americanii l-au distrus. Comunic-mi care este ETA ! Terekov nu rspunse. Acum ncepea s neleag. Americanii i ncepuser atacul fr a-i lua msurile elementare de protecie mpotriva deteciei radar. Deci doriser ca apropierea lor s fie depistat. Iar acum nu mai voiau s fie depistai. Altfel de ce s-i fi pierdut timpul urmrindu-l pe An-74 cnd erau attea alte inte mai valoroase. Totodat i bruiajul lor devenise dintr-o dat mai puternic. Un fin observator de la americani remarcase precauia lui Gluko de a acoperi portavionul la un eventual atac. Poate c americanii se ndreptaser spre portavion doar ca un preludiu al unui atac asupra forelor amfibii de debarcare. Osa, Osa ! aici Gnezdo ! relu Gluko rguit. Spunemi urgent care este ETA ta ? Bombardierele americane nu neau atacat nc i le-am putea dobor dac ai putea ajunge aici i ai intra n lupt ! Deci bombardierele americane nu deschiseser nc focul...
284

Zborul Osa, aici comandantul ! rspunse Terekov crispat. Atacul asupra portavionului Saiuz e doar o manevr neltoare. Adevratul atac va avea loc asupra flotei de debarcare. Ne ndreptm ntr-acolo. ntorcndu-i avionul, Terekov porni spre noua direcie. Diversiunea americanilor aproape c mersese. Dar mai avea nc timp s se ntoarc i s se alture avioanelor care aprau debarcarea. Pentru insubordonare, Gluko i va cere capul, dar asta nu mai conta acum. Terekov tia mai bine ce trebuia fcut pentru a salva reuita invaziei n Norvegia de toate tertipurile americanilor. 0019 Zulu - 00,19 Zone Time CIC Air Ops, USS Thomas Jefferson Marea Norvegiei Nu mai ncape nici o ndoial, comandante, spuse Owens artnd spre ecran. Nenorociii tia de rui se ntorc. Nau nghiit momeala. Magruder se uita la simbolurile luminoase de pe ecran i sufletul i se strngea. Desigur c se luase n calcul i o astfel de eventualitate, dar era mare pcat. La nceput ruii pruser c au czut n capcan. Schimbarea brusc a cursului acestei escadrile nu putea s nsemne dect c unul dintre conductorii de escadril i asumase dintr-o dat o responsabilitate care l depea i preluase iniiativa. Ar fi trebuit s se atepte la aa ceva dup ce citise rapoartele operaiunii aceleia, care fusese att de bine conceput de rui nct mturase jumtate din escadrila Vipers. Era acolo cel puin un rus detept care nu putea fi pclit. Acum totul se rezuma la o problem de matematica. Grupul de atac Thor care se ndrepta spre flota de invazie era ncet, mult prea ncet. MIG-urile aveau o vitez dubl si erau i mai aproape de obiectiv. n afar de asta avioanele din esca285

drila Thor nu puteau face fa unui atac hotrt al MIGurilor. Este adevrat c aparatele Hornet dispuneau de cteva rachete aer-aer. Dup plan trebuia ca fiecare avion s trimit cte o rachet Harpoon nainte de a intra n lupt direct cu escadrila de escort a vaselor de debarcare. Dar n noile condiii ei erau obligai s poarte o lupt cu dou escadrile echipate n ntregime numai cu rachete aer-aer. Cam asta era situaia. Nu existau prea multe posibiliti. Ori amnau atacul, ori vor privi douzeci de avioane americane aruncndu-se n lupt fr nici-o ans de victorie. Cu o singur micare ndrznea, necunoscutul pilot rus i salvase flota de debarcare de la distrugere. i n acelai timp le crease americanilor posibilitatea s priveasc din apropiere complet neputincioi cum va cdea Bergen-ul i cum ruii invadeaz toat Norvegia.

286

CAPITOLUL 24 Luni, 16 iunie, 1997 0020 Zulu - 00,20 Zone Time CIC Air Ops, USS Thomas Jefferson Marea Norvegiei Magruder puse mna pe microfon simind cum moare n interiorul su. Fuseser att de aproape... Asgard, Asgard ! Aici Odin ! explod vocea lui Coyote. Ruii se retrag. Cred c s-au cam sturat. Cer instruciuni. Tombstone nghii n sec i se uit din nou la harta planului. Ar mai fi o ans s-i opreasc pe afurisiii de rui, dar numai dac Vipers i ajungeau pe rui din urm nainte de a se ntlni cu Thor. Dac ar fi fost i el alturi de ei, mcar. tia c el i cu Batman ar fi reuit. La fel ca atunci la Wonsan i n ultima intervenie slbatic din Oceanul Indian... Scutur din cap. Nu, el nu trebuia s fie acolo sus. Coyote i Batman erau doi dintre cei mai buni. Iar ceilali din escadril nu erau cu nimic mai prejos de cum fusese el acum trei ani. Era timpul s accepte c tafeta fusese predat. Degetele i se strnser n jurul microfonului i ncepu s dea ordine electrizat: Odin, aici Asgard ! Noi ordine. ndreptai-v spre inta Thor. Repet, inta Thor. Folosii orice mijloc pe care l avei la dispoziie pentru a sprijini atacul Thor. M auzi, Odin ? Te aud, rspunse Coyote calm i rece. Era un ton ceva mai apropiat de cel pe care-l cunoscuse el, dect cel din ultimele cteva zile. Pornim, Stoney. i muc buzele adncit n gnduri. Era o misiune ne287

planificat pentru Tomcat. Cei din Vipers erau la fel de rapizi ca i MIG-urile, aa c vor reui s se apropie de ele naintea sosirii celor din grupul Thor. Dar pn s ajung nu vor mai avea combustibil, aa,c va trebui s trimit un Texaco dup ele. i mai era ceva care putea mri presiunea asupra ruilor. Dac nu rspundeau unei ameninri, poate c vor rspunde la ceva mult mai puternic. Ridic din nou microfonul i de data aceasta zmbea. 0021 Zulu - 00,21 Zone Time Intruder 507, Loki Flight Deasupra Mrii Norvegiei Ctre toate aparatele Loki. Ateptai noi ordine ! Bannon i ridic capul auzind apelul lui Magruder. Oare cei de pe Jefferson ordonau deja ntoarcerea ? Dup plan era nc prea devreme. Numai dac nu mergea ceva ru pe undeva. Zborul Loki ! inta iniial este desemnat activ. Repet, activ ! ncepei atacul ! Tragei ! Cuvintele l fcur pe Bannon s tremure de emoie. Asta i ateptase ! L-ai auzit Gordo ? E timpul s le artm ceva ca lumea. S ne in minte pn data viitoare ! Quinn i alinie n dou rnduri cu cte patru Intruder pe linie, iar n fa alinie Hornet-urile pentru eventualitatea c vreun avion de interceptare ar ncerca s blocheze atacul. Bannon fcea parte din al doilea rnd, ateptnd ca avioanele din primul rnd s trag asupra portavionului. Strns n formaie de lupt ! ordon Quinn. Avei grij la SAM-uri ! M-au locat ! strig un pilot. Urc ! Urc ! Arunc nite pleav i urc ! Radioul amui, apoi Quinn anun sumbru:
288

L-au prins pe Hoops152. Era vorba de lt-commander Jack Hoops Wilson. Trag al dracului ! Tirurile de aprare sunt prea intense! spuse calm o voce. Apoi Quinn din nou, prnd uor dezgustat: Al doilea val, e rndul tu. Noi nici mcar nu i-am zgriat ! 0023 Zulu - 00,23 Zone Time Tomcat 203, Odin Flight Deasupra Mrii Norvegiei Distana ? ntreb Coyote. O sut cincizeci de mile, se apropie ! rspunse JohnBoy. Se apropie... unu-treizeci acum. Coyote aps butonul selector pentru o rachet Phoenix. n regul Vipers. Hai s trecem la treab c de aia pltesc contribuabilii impozite. Facei n aa fel nct s-i socotii pe toi. Da ce, eu nu fac tot timpul aa ? interveni Batman. Altcineva, probabil Malibu, chicoti. Hai la treab, biei ! i admonest Coyote. Ct despre tine Batman, tu nu trebuie dect s te prefaci. O sut zece mile ! anun John-Boy. Aceasta era distana maxim pentru Phoenix, dar Coyote nu voia nici o ratare. Nu mai rmseser dect patru dintre ei: Coyote, Batman, Sheridan i locotenentul Joe Shorty153 Travers. Cellalt Tomcat czuse n timpul luptei cu Suhoi, aproape n acelai timp cu Powers. apte rachete Phoenix nu contau prea mult pentru mijloacele de aprare de care dispuneau ruii, dar cel puin le mpuinau pentru mai trziu
152 153

n slang om de culoare /negru Piticu 289

cnd Vipers vor iei la atac cu Sidewinder i Sparrow. Nouzeci de mile, Coyote. Pe unul l vd. Aps butonul de ochire i trase: Fox three ! Fox three ! Racheta Phoenix se desprinse de la locul ei i acceler, strbtnd vzduhul ntunecat. Aproape imediat se auzir i celelalte strigte: Fox three ! Fox three ! 0024 Zulu - 00,24 Zone Time Intruder 507, Loki Flight Deasupra Mrii Norvegiei Bannon scrut cerul ntunecat i deslui forma Intruderului Leader sus deasupra. Avionul era pilotat de Hacker, care l lsase pe altul LSO n locul lui, ca s poat zbura n aceast sear. Asta i reaminti de lucruri pe care voia s le uite. Ultima dat cnd vorbise cu Hacker fusese atunci cnd acesta i strigase prin radio: ndeprteaz-te ! ndeprteaz-te ! Acum vocea lui Hacker era mult mai calm: Lansez racheta ! Una din cele dou rachete Harpoon ale lui Hacker ni de sub arip, lu foc i se pierdu n deprtare. Un moment mai trziu un fulger strbtu cerul. Nu merge ! spuse Salahorul. Doboar orice rachet dea noastr. M apropii mai mult, chiar de-ar fi s nimeresc drept n gura lor. Nu fi prost, locotenente ! interveni vocea lui Quinn. Nai nici o ans. Aici parc suntem deasupra Bagdad-ului ! Da deasupra Bagdad-ului n-am pierdut attea ! spuse Salahorul. Intruder-ul lui Hacker se avnt nainte ncercnd s evite o rachet i tirul ce erupea dintr-un tun Udaloy de pe punte.
290

Bannon iei din rnd. Hacker avea dreptate. Nici o rachet n-o s treac de barajul aprrii dac nu se vor apropia mai mult. Dar era nevoie de curaj, nu glum, ca s treci de acele SAM-uri i de focul necrutor al tunurilor. Nu era sigur c el ar fi n stare. Nu nc... Gata... gata ! se auzi o voce. Bannon se gndi c era navigatorul lui Hacker, dar nu era sigur. Vine ! strig Hacker. Vine drept spre mine ! Un alt fulger, de data asta mai ndeprtat, aprinse cerul, ca o tor. Sunt lovit ! strig Hacker, confirmndu-i gndurile. Sunt lovit ! Nu mai pot s-l stpnesc... Apoi urm o explozie. 0025 Zulu - 00,25 Zone Time Operaiunile Aeriene, Saiuz Marea Norvegiei Impactul l fcu pe Gluko s se cutremure. Am fost lovii ! strig cineva. Dintr-un ir de ecrane radar se ridica fumul. Gluko se aplec tuind. mpuiii de yankei ne-au fcut-o ! spuse cineva necat de fum. Au lovit chiar deasupra pistei de zbor. Centrul Operaiunilor Aeriene era adnc ngropat n insula portavionului, dar chiar i aici nu se aflau n siguran. Ventilatoarele zumziau, dar nu fceau prea mult treab. Cu ochii lcrimndu-i, Gluko se ndrept spre coridorul de ieire, nc mai tuea i parc i luaser foc plmnii. Aer ! Avea nevoie de aer proaspt. Vocea slab a contiinei i spunea c trebuia s rmn cu ceilali s ajute la stingerea focului. Dac amiralul afla c i prsise postul n timpul luptei, cariera sa era terminat.
291

Tuind i lcrimnd se cr pe prima scar. Gluko nu se mai gndea acum nici la portavion, nici la amiral, nici la datorie... 0026 Zulu - 00,26 Zone Time Intruder 507, Loki Flight Deasupra Mrii Norvegiei Chiar i de la o asemenea distan, Bannon vedea flcrile care se ridicau de pe pista de zbor unde se prbuise Hacker cu avionul su. Asta i aduse din nou n minte propriul su accident i un potop de imagini i amintiri l invadar. Dar Bannon strnse din dini i le alung. Hacker i artase ce avea de fcut. Explozia creat prin sacrificiul su crease cu siguran serioase probleme celor de la aprare. Cel puin pentru urmtoarele cteva minute. Acum era timpul ca exploziei s-i urmeze un atac cu rachete care s completeze avariile de pe portavionul rusesc. Pregtete-te Gordo ! i atenion el tovarul. Mergem acolo ! Ce facem ? nu-i veni acestuia a crede. N-ai vzut ce s-a ntmplat cu Hacker ? Mergem acolo ! repet el. in-te bine ! Intruder se arunc n vrtej. Timpul prea c se oprise n loc cnd se avntar spre bariera de foc creat de aprarea de pe portavion. Zburau pe deasupra valurilor pentru a se apropia ct mai mult. Gordon era tcut, cu faa concentrat, n timp ce se pregtea s apese pe butonul de ochire. Intruder se cltin cnd ceva explod chiar n faa lor, dar Bannon l stpni. O putem face, i spunea Bannon strngnd din dini. Putem s-o facem. i dintr-o dat i se pru c-l aude pe Jolly Greene spunndu-i: Poi s-o faci, putiule, haide! F-m s fiu mndru de tine. Foc ! strig Gordon, lansnd o rachet Harpoon.
292

D-le dou cadouri, Gordo ! spuse Bannon ncercnd s menin avionul drept. A doua rachet ni dup prima i Bannon vir spre dreapta, urcnd. Locare ! Ne-au locat ! vocea lui Gordon urcase cu o octav. Racheta SAM l lovi i Intruder dispru ntr-o vlvtaie de lumin i cldur. 0028 Zulu - 00,28 Zone Time Pista de zbor, Saiuz Marea Norvegiei Cu un efort, Gluko ridic trapa i reui s ias n ntunericul de pe punte, inhalnd nesios aer curat. Se sprijini de balustrad, tuind nc. Prima rachet Harpoon lovi lateral insula portavionului, chiar deasupra lui. Pe a doua nu mai apuc s o vad. 0030 Zulu - 00,30 Zone Time Fulcrum Leader, Misiunea Osa Lng Capul Bremanger, Norvegia Terekov auzea zgomotele care nconjurau Saiuz-ul. Era clar c de data aceasta fusese atacat. Iar el i ntorsese spatele chiar n aceste momente critice. Sufletul i se fcuse ndri. Americanii i prinseser clar ntre trei ameninri i era mai mult ca sigur c n aceast noapte ei vor iei nvingtori. Chiar gestul Iui de a se ntoarce lng flota care transporta trupele de invazie fusese o greeal. Acum tia c va fi imposibil s scape de valul de rachete americane care se ndrepta spre el. Aceste AIM-54 erau cele mai periculoase arme din arsenalul inamicului. Erau greu de
293

evitat i greu de oprit. Acum fcea micrile automate n vederea catapultrii. Cu cteva secunde nainte de impact, aps butonul de ejecie. Cupola zbur n aer i o clip mai trziu simi cum scaunul su se rotete n vzduh. Terekov era deja n siguran, cu parauta deschis, cnd Phoenix-ul i lovi avionul. Pn la urm se dovedise c tot americanii erau cei mai buni, c deineau supremaia att n tehnologie ct i n strategie. Rodina putea s tot revendice titlul de superputere, dar cu oameni i maini inferioare revendicarea era fr sens. 0035 Zulu - 00,35 Zone Time Viking 701, Thor Flight Lng Capul Bremanger, Norvegia Tomcat-urile din escadrila Vipers distruseser avioanele de aprare ruseti mai nti cu rachetele de mare distan Phoenix, apoi cu rachete pentru distane mai scurte, mai nainte ca grupul Thor s ajung n zon. Atacul Vipers i zpcise complet pe rui, care opuseser o mpotrivire mai mult de form, dup care o luaser la fug spre est. Hornet atacaser primii, lansnd un val de rachete Harpoon n direcia escortei de nave a ruilor. n lipsa unui sistem radar care s-i ajute, ruii de pe nave ncercau din greu s se apere, nemaiacordnd protecia necesar flotei de transport pe care o aveau n grij. Acesta era momentul mult ateptat de comandantul Max Harrison; dup planul lui Magruder, toate cele zece avioane S-3B fuseser transformate n avioane de atac. La nceput chiar Harrison se opusese. Un Viking era un vntor de submarine, nu un amrt de Intruder. Oricum era de neconceput c Viking vor reui s strpung aprarea ruilor. Era un avion mult prea ncet i prea slab narmat pentru a se apropia de flota Red-Flag.
294

Dar totul se ntmplase aa cum prevzuse Magruder. Dup ce i lansaser cele douzeci de rachete Harpoon, Viking se ntorceau acas. Lsaser n urma lor foc i pulbere, adic tot ce mai rmsese din vestita flot ruseasc... i poate i din ambiiile ruilor de a cuceri Norvegia. 0105 Zulu - 01,05 Zone Time Puntea de comand, Saiuz Marea Norvegiei Amiralul Kenkin sttea prbuit n scaunul su, copleit de rapoartele care soseau din toate prile. Saiuz era cuprins de flcri, cu mai mult de jumtate din efectivul de avioane distrus, iar restul amarat inutil pe punte sau n hangare. Cpitanul i ceruse permisiunea s se retrag spre nord, departe de americani. Navele de invazie erau mprtiate sau distruse. Acum nu mai avea nici un rost s sprijine trupele de parautiti la Brekke. Nu mai exista sperana unei penetrri a trupelor ruseti care s aduc victoria. Singura veste bun a fost recuperarea unor piloi pierdui lng Capul Bremanger. Din fericire, cpitanul de pe Kiev trimisese elicoptere n cutare de supravieuitori. Tnrul Terekov era unul dintre supravieuitori. Acum c incompetentul de Gluko era mort, se gndi Kenkin, nu era nici un ofier mai bun ca Terekov care s-i ia locul. Dac ar fi fost Terekov n postul lui Gluko, poate c americanii n-ar fi gsit niciodat brea pe care o exploataser. Kenkin ridic receptorul: Cpitane, ncepu el ncet. Ordon flotei s se ndrepte spre nord. Toate navele s se adune Ia Capul Nord. i informeaz-m cnd terminai reparaiile la bord. Puse receptorul la loc i oft. Fusese o nfrngere costisitoare i o s fie i mai costisitoare dac Kremlin-ul caut un
295

ap ispitor. Dar rzboiul nu se ncheiase nc i dac va mai fi la comand nu-i va mai subestima niciodat pe americani. 0115 Zulu - 01,15 Zone Time CIC Air Ops, USS Thomas Jefferson Marea Norvegiei Veselia cuprinse din nou ncperea, dar de data aceasta ca urmare a raportului lui Hawkeye care le spunea c navele ruilor se ndreptau spre nord. Ruii se retrgeau, cel puin pentru moment. Commander Magruder se cufund n scaunul su, epuizat fizic i nervos. Acum c se sfrise lupta, tot ceea ce i mai dorea era un somn bun. Dar asta nu era nc posibil. Acum ncepeau s se ntoarc forele de atac pe Jefferson. Avioanele trebuiau dirijate la aterizare, verificate, trebuiau organizate patrulele de paz aerian, iar un Tomcat trebuia trimis s evalueze pagubele suferite de rui. Pn cnd ruii nu se retrgeau mai departe, trebuiau s stea tot timpul n alert. i mai era i lista pierderilor cu care trebuia s dea ochii. Civa oameni buni muriser. Inclusiv Bannon i Powers. Commander Henderson i pierduse viaa ntr-un ultim atac, ncercnd s in nite Suhoi departe de Intruder, i cu siguran c mai erau i alii despre care Magruder nc nu auzise. Trebuia s aduc ntriri din Statele Unite nainte de a ncepe o nou lupt. Da, mai erau o mulime de lucruri de fcut nainte de a merge s se odihneasc. Att de multe, attea detalii... CAG ? O clip Tombstone nu-i ddu seama c ntrebarea i se adreseaz lui. Se ntoarse i ddu cu ochii de Owens.
296

CAG, Hopkins raporteaz un contact sonar la vreo cincizeci de kilometri vest de noi. Au un elicopter n reparaie i ne ntreab dac nu le putem trimite vreun ajutor. Ce s le spun ? n timp ce se ridica s se uite la harta planului, pentru a vedea ce mijloace aveau disponibile pentru a sprijini fregata, Magruder i permise un zmbet. O dat ce ar avea avioanele pe punte i bieii de la ntreinere i-ar face datoria cu miestria care-i caracterizeaz, poate pune la cale un Alpha Strike care s-i ajute pe norvegieni s fac curenie la Brekke. Chiar cnd i ddea ordinele necesare lui Owens, i veni brusc o idee i izbucni n rs. Adjunctul se uit la el ca la un nebun i Magruder nu fu sigur c Owens ar nelege gluma. De fapt abia acum ncepea s se gndeasc la noua lui funcie. Pn acum prins de vrtejul evenimentelor nu realizase exact c este CAG. Aa grele cum fuseser zilele acestea, trecuse peste ele. i poate c ntr-o bun zi va fi un adevrat CAG, nu doar un nlocuitor. i poate de undeva, din Valhalla, unde se adun piloii dup ce sunt dobori, Stramaglia se va uita la Magruder i va fi mndru de el. 1435 Zulu - 16,35 Zone Time Kremlin, Moscova Generalul Vladimir Nikolaevici Vorobiev, privea cum se strngeau acalii n jurul mesei i sub faa imobil abia se abinea s nu zmbeasc. Ct de previzibili erau politicienii tia ! De exemplu Doktorov, eful KGB-ului, n timp ce-i linge buzele calculeaz cam ce anse ar avea s-l elimine pe el, pe Vorobiev, n timp ce tovarul Preedinte Ubarov calcula ce efecte ar putea avea eecul militar asupra poziiei lui. Att de previzibili i att de naivi nct s-i nchipuie c o ceat de acali pot dobor un leu rnit.
297

Evident, va trebui s ne regndim strategia n politica extern, spunea Ministerul de Externe, Boltin. Occidentul ar putea fi nclinat s uite ntreaga poveste cu rzboiul din Norvegia, dac ne-am grbi s evacum Norvegia i Finlanda. S ne amintim c nici n problemele Iraq-ului nu s-au mai amestecat dup ce au eliberat Kuweit-ul, iar micarea pentru pace este nc puternic. Dac mai ntrziem cu trupele n Norvegia am da timp Occidentului s se alieze mpotriva noastr. Nu trebuie s ne lsm clcai n picioare, ncepu Doktorov. Stimatul nostru coleg, aici de fa, care este Ministrul Forelor Armate, a permis cu o nengduit uurin armatei s nu-i fac datoria conform planurilor stabilite. Eu cred c printr-o schimbare a conducerii armatei am fi n stare s mai salvm ceva din acest dezastru. i arunc un zmbet acru lui Vorobiev. Nu suntei de acord, tovare general ? Vorobiev zmbi din tot sufletul vznd nesigurana care se vdea pe chipul efului de la KGB. Nesigurana tindea s se transforme n uluial vznd c eecul din Scandinavia nu-i zdruncinase scaunul lui Vorobiev. Da, tovare Doktorov, avei dreptate. Trebuiesc fcute schimbri n conducere la cel mai nalt nivel. Pentru a ne consolida poziia i a putea s ducem la ndeplinire planul Rurik, toate elementele conducerii naionale trebuie s conlucreze unitar, fr a se mai pierde n urmrirea unor scopuri politice nguste. Se uit spre ua capitonat unde sttea Korotici, i i fcu un semn cu capul. Korotici deschise larg uile. Soldaii care umplur ncperea fceau parte din trupele de elit ale lui Vorobiev pe care le selectase cu mult vreme n urm, nainte ca situaia din Scandinavia s se deterioreze, n vederea unei situaii ca cea de astzi. Soldaii i ocupar poziii n camera de conferin n tcere i n mare vitez. Erau foarte eficieni dovedind un antrenament ndelungat. Pe de alt parte, continu calm Vorobiev, s-ar putea s nu se fac nici o schimbare atta timp ct toi vor nelege
298

necesitatea instaurrii autoritii armatei. Sunt sigur c vei fi bucuroi s v aducei aportul n acest nou efort, sprijinind autoritatea armatei. Mult timp nu rspunse nimeni, apoi Ubarov ddu din cap: Sigur, sigur, tovare general. Avei dreptate. Avem nevoie de unitate de aciune. Dac tovarul general are vreun plan care s mbunteasc situaia, sunt sigur c suntem cu toii dornici s-l auzim, adug Boltin. Ceilali politicieni ncuviinar. Toi n afar de Doktorov. Sttea nemicat cu ochii pe Vorobiev. n cele din urm ddu ncet din cap, ncuviinnd cu un gest de respect i supunere. Acum s ne ntoarcem la treburile noastre, tovari ! spuse Vorobiev, tot numai zmbete. Hai s vedem ce putem face ca s ntoarcem totul n favoarea noastr.

299

EPILOG Mari, 17 iunie,1997 0930 Zulu - 09,30 Zone Time Biroul CAG, USS Thomas Jefferson Bergen, Norvegia Magruder scoase din cui fotografia fiului lui Stramaglia i o puse ntr-o cutie alturi de celelalte lucruri ale celui disprut. Era pentru prima dat de la moartea fostului CAG cnd avea timp s se ocupe de aceste lucruri. Acum, c amiralul Tarrant i confirmase c va rmne n funcia de CAG, era timpul s ngroape fantomele trecutului o dat pentru totdeauna. Nu avea s fie o slujb uoar, avnd un nainta ca Stramaglia. Flota ruilor se retrsese cu un portavion ruinat, vreo dou distrugtoare chioptnd dup atacul celor de la Hornet, i cu cteva nave cu trupe, care scpaser atacurilor cu rachete Harpoon. Dar, de fapt, puterea de atac a flotei punea nc n pericol Norvegia, cci dac ruii plnuiau o alt debarcare naval, puteau nc domina Marea Norvegiei. Unitile lor aeriene pentru distane lungi erau i ele intacte, i asta putea fi o ameninare permanent pentru Jefferson i pentru Grupul de Lupt. Prin ultima lupt, americanii egalaser scorul la pierderi, dar nu se tia dac acest lucru se va mai repeta. Iar preul succesului fusese mare. Galveston scpase de urmrire, dar Bangor pierise n atacul de la rland. Avioanele pierdute n lupta pentru oraul Oslo erau acum foarte necesare n cazul n care ruii ar ataca din nou.
300

Probabil c ruii vor ataca din nou, i asta ct de curnd. Norvegienii i concentrau eforturile pentru a cura localitatea Brekke. Forele ruseti se aflau n aceleai poziii de dinainte de Alpha Strike, dorind n continuare s pun mna pe Bergen. Poate c un rzboi fulger nu mai era posibil, dar o desfurare masiv de fore ar coplei i armata lui Lindstrom. De diminea comandantul Lee depistase unele micri de fore n Baltica i n jurul Murmansk-ului. Era clar c o singur btlie pierdut nu-i va determina pe rui s nceteze campania de cucerire a Norvegiei. Din aceast cauz, atta timp ct armata rus va continua s atace Norvegia, USS Thomas Jefferson continua s rmn centrul aciunii. Dar nu toate vetile erau proaste. De la Capul Bremanger soseau veti bune. Guvernul laburist al Marii Britanii, imediat dup nfrngerea ruilor primise un vot de nencredere n Parlament i demisionase. Pn cnd se vor ine noi alegeri, conservatorii fuseser rugai s formeze un guvern de tranziie care s adopte o poziie ct mai ferm mpotriva ruilor. Noul prim ministru al conservatorilor era un om pe care Statele Unite se puteau baza n sprijinirea politicii pe care o ducea n Norvegia. Chiar dac instalarea noului guvern dura ceva timp, forele militare erau deja gata pregtite pentru a se altura efortului de a sprijini Norvegia. Din Statele Unite urmau s soseasc ntriri. Acum, c Lindstrom rezistase la Bergen, Statele Unite aveau o baz sigur pentru armament echipamente i soldai. Jefferson fcea acum fa singur ameninrii ruilor, dar n curnd va fi nconjurat de prieteni. Dar preul fusese mare. Gridley i Bangor pierdute, Powers, Bannon, Trapper Martin i ali piloi muriser luptnd n rzboiul personal al lui Jefferson. i Stramaglia. Dar muriser fiind siguri c Norvegia nu va fi transformat ntr-un nou Kuweit. Se ntoarse cu faa spre birou i zri cana cu igrile lui
301

Stramaglia. O lu, dar se opri nainte de a o pune n cutie. igrile lui Stramaglia fuseser o legend la Top Gun i chiar i pe portavion. Ca i omul acela, ntr-un fel mai mare dect viaa. Odat, la Miramar, Magruder protestase c zborurile de antrenament nu erau cinstite. Chiar dac la Top Gun se foloseau avioane agresoare care jucau rolul ruilor, profesorii nu zburau folosind tehnici i strategii ruseti. Era un lucru foarte discutat la Top Gun i Magruder fcuse greeala de a pune problema n faa lui Stramaglia. Acesta program imediat un antrenament suplimentar cernd instructorilor s foloseasc tehnici i strategii ruseti. Studenii luar btaie i de data aceasta. Doctrina e la fel de rea ca i oamenii care o urmeaz spusese dup aceea Stramaglia, artnd spre pieptul lui Tombstone cu igara tradiional neaprins. Cnd iei btaie chiar i cnd adversarul joac dup reguli, ce ai s te faci cnd acesta se decide s nu mai in seama de ele ? Dup lupta disperat de pe coasta Norvegiei, Magruder nelegea la ce se refereau cuvintele lui Stramaglia. Zmbind, puse cana cu igrile la loc pe birou. Ele puteau s reaminteasc oricui le privea, dar mai ales lui, c este bine s se atepte ntotdeauna la tot ce este mai imprevizibil. i s nu joace niciodat dup reguli.

302

154

Flame out - Expresie care, pe lng sensul clar de pan de motor (cu reacie), n slang desemneaz o relaie de scurt durat, dar foarte pasional. n cazul de fa, un rzboi scurt, dar violent.
154

303