Sunteți pe pagina 1din 264

1

ROBERT LUDLUM

DRUMUL SPRE GANDOLFO

I.S.B.N. 973-8117-29-1

THE ROAD TO GANDOLFO Editura LIDER Bucureti 2007

Prolog
Mulimea se adunase n Piaa Sfntului Petru. Mii i mii de credincioi ateptau ntr-o tcere plin de speran ca naltul pontif s ias pe balcon i s ridice minile n semn de binecuvntare. Postul i rugciunile se ncheiaser; srbtoarea lui San Genarro avea s nceap odat cu dangtele de la asfinit ale Bunei-Vestiri, reverbernd n ntregul Vatican. Iar clopotele aveau s se aud pe tot cuprinsul Romei, inaugurnd petrecerea i buna nelegere ntre oameni. Binecuvntarea Papei Francesco nti urma s fie semnalul de ncepere. Pe strzi urmau s fie dansuri, tore, lumnri, muzic i vin. n Piazza Navonna, la Trevi, chiar i n unele zone ale Colinei Palatine fuseser ntinse mese lungi, ncrcate cu preparate din paste finoase, fructe i tot felul de prjituri de cas. Fiindc tocmai acest nalt prelat, ndrgitul Francesco, i nvase aa. Deschidei-v inimile i dulapurile pentru aproapele vostru. i el pentru voi. S-i facem pe oamenii de orice condiie s neleag c suntem o singur familie. n aceste vremuri vitrege, de haos i scumpete, ce cale mai bun avem pentru a depi situaia dect s ne ptrundem de spiritul Domnului i s artm dragoste sincer aproapelui nostru? Pentru cteva zile, s ne nvingem rutatea i s uitm de dezbinare. S se duc vestea c toi brbaii sunt frai, toate femeile surori; i cu toii, frai i surori, avnd grij unul de altul. Pentru doar cteva zile, inima fiecruia s fie plin de mil, har, grij fa de aproape, s fim mpreun la bucurie i la tristee, fiindc nu exist ru care s poat ine piept forei binelui. mbriai-v, ridicai paharele cu vin; artai-v bucuria i lacrimile, ntmpinai-v unul pe altul cu dragoste. S afle ntreaga lume c bucuria sufletului nu e de ruine. i, odat ce ai trit-o i ai auzit vocile frailor i surorilor, purtai cu voi frumoasele amintiri i dup srbtoarea lui San Genarro, lsndu-v ndrumai n via de principiile bunvoinei cretine. Pmntul poate fi o lume mai bun; numai de locuitorii si depinde s devin astfel. Acestea erau nvturile lui Francesco I. 4

Un uotit se rspndi printre zecile de mii de oameni adunai n Piaa Sfntului Petru. Dintr-o clip n alta, silueta ndrgitului Il Papa avea s apar, maiestuoas, plin de demnitate i iubire cretin, la balcon i avea s ridice minile n semn de binecuvntare. Iar clopotele aveau s nceap s bat. n ncperea cu tavan nalt din cldirea Vaticanului, ce se afla n faa pieei, cardinali, monseniori i preoi discutau ntre ei n grupuri mici, ndreptndu-i mereu privirile spre silueta pontifului aezat ntr-un col. Camera strlucea n culori vii: rou aprins, violet, alb imaculat. Robele, sutanele i plriile simboluri ale celor mai nalte ranguri ecleziastice se legnau i se ntorceau, alctuind parc o fresc n continu micare. Iar n col, aezat ntr-un fotoliu cu sptar nalt din filde, cu tapierie din catifea albastr, se afla Vicarul lui Hristos, Papa Francesco I. Era un om suplu, sptos, cu trsturile viguroase, dei blnde ale unui campagnuolo, ale unui ran. Lng el sttea n picioare secretarul su personal, un tnr preot negru din America, de la Arhidioceza din New York. Era stilul lui Francesco s aib un asemenea consilier papal. Cei doi vorbeau cu glas sczut, pontiful ntorcnd capul enorm i ridicnd ochii mari, cprui spre tnrul preot aflat ntr-o dispoziie senin. Mannaggi! opti Francesco, acoperindu-i gura cu mna mare, de ran. Asta-i o nebunie! Toi locuitorii oraului or s fie bei timp de o sptmn! Toat lumea o s fac amor pe strzi. Eti sigur c am neles bine? Am verificat de dou ori. Vrei s te ceri cu el? rspunse negrul, aplecndu-se cu solicitudine spre el. Doamne ferete, nu! El a fost ntotdeauna cel mai detept din sat! Un cardinal se apropie de fotoliul pontifului i se aplec dinaintea lui. Sfinte Printe, a venit momentul. Mulimea v ateapt, zise el blnd. Cine? Da, desigur. Imediat, bunul meu prieten. Cardinalul zmbi sub plria enorm; ochii lui erau plini de adoraie. Francesco l numea ntotdeauna bunul su prieten. Mulumesc, Sfinia voastr. Prelatul se retrase. Vicarul lui Hristos ncepu s murmure, apoi se auzir cuvintele. 5

Che gelida manina a rigido esanime ah, la, la-laa tra-la, la, la-laa Ce faci? Tnrul secretar papal de la Arhidioceza din New York, districtul Harlem, era vizibil suprat. Aria lui Rodolfo. Ah, Puccini asta! Mi-e de folos s cnt atunci cnd sunt nervos. Ei bine, nceteaz, omule! Sau fredoneaz un cnt gregorian. Ori mcar o litanie. Nu tiu nici una. Italiana ta s-a ameliorat, dar nu e nc att de bun. M strduiesc, frate. Cu tine nu prea nv uor. Haide. S mergem. Pe balcon. Nu m-mpinge! Merg. Ridic mna, pe urm o las n jos i pe urm de la dreapta la stnga De la stnga la dreapta! opti cu asprime preotul. Nu-i intr-n cap? Dac tot am intrat n jocul asta de fee palide, nva mcar chestiunile elementare, ce naiba! Credeam c dac stau n picioare, dnd nu primind binecuvntarea, trebuie s inversez semnul crucii. Nu le ncurca. Procedeaz firesc. Atunci cnt. Nici chiar aa! Haide. Bine, bine. Pontiful se ridic din fotoliu i le zmbi blnd celor din ncpere. Se ntoarse din nou spre ajutorul su i vorbi ncet, ca s nu poat fi auzit: Dac ntreab cineva care din ei e San Genarro? N-o s ntrebe nimeni. Dac totui se gsete vreunul, folosete replica standard. A, da. Studiaz scripturile, fiule. S tii c totu-i o nebunie! Mergi ncet i stai drept. i zmbete, pentru numele Domnului! Eti fericit. Sunt nenorocit, africanule! Papa Francesco I, Vicarul lui Hristos, trecu prin uile imense i iei pe balcon. l ntmpinar cu ovaii furtunoase, zguduind din temelii catedrala Sfntul Petru. Mii i mii de credincioi i nlar glasurile ntr-un elan de exaltare spiritual. Il Papa! Il Papa! Il Papa! i n vreme ce Sfntul Printe ieea n lumina soarelui ce 6

asfinea, muli dintre cei aflai n sala pontifical auzir acordurile murmurate de buzele sfinte. Fiecare credea c trebuia s fie vorba despre vreo lucrare muzical timpurie, necunoscut dect celor mai erudite fee bisericeti. Fiindc aa suna tiina lui erudito, Papa Francesco. Che gelida manina a rigido esanimeee ah, la, lalaa tra-la, la, la la-la-laaa

Partea I
I
Ticlosul! Generalul de brigad Amoldsymington trnti prespapier-ul pe geamul gros de pe tblia biroului su de la Pentagon. Sticla se sparse; cioburile zburar n toate direciile. Nu putea s-o fac! A fcut-o, domnule, rspunse locotenentul nspimntat, ferindu-i ochii de schijele din ncpere. Chinezii sunt foarte suprai. nsui premierul a dictat plngerea adresat misiunii diplomatice. Public editoriale n Steaua Roie, apoi le difuzeaz la Radio Pekin. Cum dracu pot s fac asta? Symington i scoase o achie de sticl din degetul mic. i ce dracu spun? ntrerupem acest program pentru a v anuna c ataatul militar american, generalul MacKenzie Hawkins, a tras n boaele unei statui de jad din Piaa Son Tai? Rahat! Pekinul n-ar permite aa ceva; e prea al naibii de nedemn. Ei au formulat informaia puin diferit, domnule. Spun c el a distrus un monument sculptat dintr-un material preios, aflat n Oraul Interzis. Susin c e ca i cum cineva ar arunca n aer Memorialul Lincoln. la-i alt gen de statuie! Lincoln are haine pe el; nu i se vd boaele! Nu-i acelai lucru! Cu toate astea, Casa Alb consider c e o comparaie potrivit, domnule. Preedintele vrea ca Hawkins s fie ndeprtat. De fapt, mai mult dect ndeprtat: vrea s fie dat afar din armat, cu Curtea Marial i tot tacmul. n mod public. O, pentru numele Domnului, nici nu intr n discuie aa ceva. Symington se ls pe sptarul fotoliului i respir adnc, ncercnd s se stpneasc. ntinse mna dup raportul de pe 8

biroul su. O s-l transferm. Cu o mustrare. O s trimitem o copie dup blam, o s-i zicem blam la Pekin. Nu-i o msur suficient de dur, domnule. Departamentul de Stat s-a exprimat clar. Preedintele e de acord. Avem acorduri comerciale nefinalizate Ce naiba, locotenent! l ntrerupse generalul. S-i spun cineva titirezului luia din Biroul Oval c nu le poate face chiar pe toate! Mac Hawkins a fost selectat. Din douzeci i apte de candidai. mi amintesc exact ce-a spus preedintele. Exact. Tipul sta e perfect. Asta a spus. Acum nu mai are relevan, domnule. Preedintele crede c acordurile comerciale sunt mai importante dect aprecierile anterioare. Locotenentul ncepea s transpire. Voi, ticloilor, o s m ucidei, zise Symington, cobornd glasul amenintor. Chiar c m scoatei din srite. Cum v nchipuii c o s ajungei la asta? Adic s nu mai aib relevan. E posibil ca Hawkins s-i stea acum ca un ghimpe n fundul ala de diplomat, dar asta nu elimin ceea ce a fost relevant. A fost un tnr erou dat naibii n btlia de la Bulge i pe terenul de fotbal de la West Point; i dac a primit medalii pentru tot cea fcut n Asia de Sud-Est, nici mcar Mac Hawkins n-are suficient for ca s poarte toate fiarele alea! n comparaie cu el, John Wayne pare o panselu! El e adevrat; de aia-i caut nod n papur prlitul acela din Biroul Oval! Eu cred c biroul preediniei indiferent ce gndii despre ocupantul su avnd comanda suprem Ra-hat! Generalul de brigad rcnise din nou, accentund silabele n mod egal, acordnd vorbei vulgare o caden militar. i explic doar cu cei mai duri termeni pe care-i cunosc c nu-l duci cu tam-tam pe un MacKenzie Hawkins n faa Curii Mariale pentru a da satisfacie unei plngeri a Pekinului, indiferent cte blestemate de acorduri comerciale sunt n discuie. tii de ce, locotenent? Tnrul ofier vorbi ncet, sigur de exactitatea rspunsului: Fiindc el ar declana o disput. n mod public. Bin-go. Comentariul ni din gura lui Symington pe un ton ascuit. 9

Generalii ca el din ara asta au nite admiratori, locotenent. Chiar asta-i motivul pentru care comandantul nostru suprem l-a criticat! El e un paleativ politic. i dac voi credei c Mac Hawkins nu tie asta, ei bine nu trebuia s-l recrutai. Eu am fcut-o. Suntem pregtii pentru aceast reacie, domnule general. Cuvintele locotenentului fur rostite n oapt. Generalul se aplec peste birou, avnd grij s nu-i pun coatele pe geamul spart. Nu m-am prins. Departamentul de Stat a anticipat o ripost dur. De aceea trebuie s instituim un contraatac agresiv la aceast ripost. Casa Alb regret acest lucru, ns recunoate c actuala criz a devenit acut. Asta credeam c pricep i eu. Symington vorbise i mai ncet dect locotenentul. Exprim-te clar. Cum avei de gnd s i-o tragei? Sublocotenentul ezit. Iertai-m, domnule, dar obiectivul nostru nu este s i-o tragem generalului Hawkins. Ne aflm ntr-o situaie extrem de delicat. Republica Popular cere satisfacie pe bun dreptate; a fost un act violent, vulgar al generalului Hawkins. Totui, el refuz s-i cear scuze n mod public. Symington se uit la raportul pe care-l inea n mna dreapt. Aici scrie de ce? Generalul Hawkins pretinde c a fost o capcan. Declaraia lui e la pagina trei. Generalul de brigad deschise raportul la pagina respectiv i citi. Locotenentul scoase o batist i i terse brbia. Symington puse cu grij raportul pe sticla spart i ridic privirea. Dac ceea ce spune Mac e adevrat, a fost o capcan. Difuzai versiunea lui. Nu exist nici o versiune, domnule general. Era beat. Mac zice drogat. Nu beat, locotenent. Buser, domnule. Iar el a fost drogat. Presupun c Hawkins cunoate deosebirea. L-am vzut trgnd din greu la beie. Totui, nu contest nvinuirea. Contest responsabilitatea aciunilor sale. Hawkins a fost cel mai bun strateg al informaiilor militare din Indochina. A 10

drogat curieri i a mituit oameni n Cambodgia, Laos, n ambele pri ale Vietnamului i poate c i dincolo de grania cu Manciuria. Cunoate al naibii de bine deosebirea. M tem c acest lucru nu are nici o importan, domnule. Gravitatea crizei ne determin s fim de acord cu dorinele Pekinului. Acordurile comerciale sunt mai presus de orice. Sincer vorbind, domnule, avem nevoie de benzin. Iisuse! mi nchipuiam c avei aa ceva. Locotenentul i puse batista n buzunar i schi un zmbet. neleg c poate fi considerat o frivolitate. Totui, avem doar zece zile ca s aducem problema n centrul ateniei; s facem verificrile i s publicm poziia noastr ferm. Symington l privi cu atenie pe tnrul ofier; avea expresia unui adult pe cale s plng. Asta ce nseamn? mi vine greu s spun, ns generalul Hawkins i-a plasat interesele personale deasupra celor profesionale. Va trebui s dm un exemplu. Spre binele tuturor. Un exemplu? Fiindc vrei s ias adevrul la iveal? Exist interese mai mari, domnule general. tiu, zise plictisit generalul. Acordurile comerciale. Benzina. Sincer vorbind, aa e. Exist momente cnd simbolurile trebuie negociate din raiuni pragmatice. Juctorii dintr-o echip neleg asta. n regul. Dar Mac n-o s stea cu minile-n sn i s fac pe mortul simbolic pentru voi. Prin urmare, cine face verificrile? Inspectorul general, zise locotenentul, cu aerul unui student insuportabil de la biologie, care ar fi inut n mn o tenie secionat. Efectum o anchet aprofundat a trecutului su. tim c a fost implicat n activiti dubioase n Indochina. Avem motive s credem c a violat normele internaionale de conduit. Poi fi sigur de asta! A fost unul dintre cei mai buni! Acele norme nu sunt reglementate de legi. Specialitii de la Inspectoratul General au zeci de dosare, mult mai vechi dect activitile ex-officio ale generalului Hawkins. Locotenentul zmbi. Era un zmbet sincer; el era o persoan fericit. Deci avei de gnd s-l acuzai de operaiuni clandestine despre care jumtate din Marele Stat Major i aproape toi cei de la CIA tiu c i-ar aduce un camion de citaii dac ar putea vorbi despre ele. Voi, ticloilor, o s m ucidei. 11

Symington ddu din cap, de acord cu el nsui. Ne-ai putea ajuta s ctigm timp, domnule general. Ne putei furniza nite amnunte? A, nu! Dac vrei s-l crucificai pe tipul ala formidabil, construii-v singuri crucea! nelegei situaia, nu-i aa, domnule? Generalul i trase fotoliul i lovi cu piciorul cioburile de sticl de pe jos. S-i spun ceva, zise el. N-am mai neles nimic din o mie nou sute patruzeci i cinci. l privi cu asprime pe tnrul ofier. tiu c lucrezi la Casa Alb, dar eti ofier activ? Nu, domnule. Sunt n rezerv, cu o misiune temporar. Sunt nvoit de la Y, J i B. Ca s sting focul nainte s ard catargul, cum s-ar zice. Y, J i B. Nu cunosc divizia asta. Nu e o divizie, domnule. Youngblood, Jakel i Black, din Los Angeles. Suntem cea mai important agenie de consultan de pe Coasta de Est. Chipul generalului Arnold Symington cpt treptat expresia unui baset aflat n suferin. Uniforma arat foarte bine, locotenent. Fcu o pauz, apoi ddu din cap: Din o mie nou sute patruzeci i cinci, zise el. Maiorul Sam Devereaux, anchetator de teren al Inspectoratului General, arunc o privire spre calendarul de perete. Se scul de pe scaunul aflat n spatele biroului su, se duse ntr-acolo i bifa data zilei respective. Dup o lun i trei zile avea s fie din nou civil. i nu fiindc ar fi fost un militar de carier. Nu tocmai; cu siguran nu din punct de vedere intelectual. El era un accident militar. O fisur provocat de o eroare enorm ce avusese drept rezultat prelungirea serviciului militar. Fusese vorba despre o alegere simpl: reangajarea sau nchisoarea militar. Sam era jurist, un avocat al naibii de bun, specializat n drept penal. Cu ani n urm, amnase de mai multe ori efectuarea serviciului militar fiindc studiase la Colegiul Harvard, apoi la Facultatea de drept Harvard; dup aceea, doi ani de specializare postuniversitar i activitate de birou; n cele din urm, fcuse paisprezece luni de practic la prestigioasa firm de avocai din Boston Aaron Pinkus Associates. 12

Armata devenise o chestiune vag, oarecum dezagreabil a vieii sale; uitase de lungul ir de amnri. Totui, Armata Statelor Unite nu a uitat. n timpul uneia dintre acele situaii logistice dificile prin care trece periodic armata, Pentagonul a descoperit c are o acut nevoie de juriti. Departamentul de Justiie Militar se afla n impas sute de instane militare de la bazele din ntreaga lume fuseser suspendate din lips de procurori ai Curii Mariale i avocai ai aprrii. nchisorile militare erau supra-aglomerate. Aa nct Pentagonul ncepuse s verifice cu atenie amnrile demult uitate ale ncorporrilor, iar zeci de tineri juriti disponibili o resurs uman accesibil primiser invitaii irecuzabile, n care li se explica nelesul cuvntului amnare, opus celui de anulare. Acela fusese accidentul. Greeala lui Devereaux fusese comis mai trziu. Mult mai trziu. La unsprezece mii de kilometri distan, n zona delimitat de graniele Laosului, Birmaniei i Thailandei. Triunghiul de Aur. Devereaux din motive cunoscute doar de Dumnezeu i de serviciile militare nu vzuse niciodat o Curte Marial i cu att mai puin pledase n faa vreuneia. Fusese repartizat la Departamentul de Investigaii Judiciare din cadrul Inspectoratului General i trimis la Saigon pentru a vedea ce legi erau violate. Erau att de multe, nct nu avea cum s le in socoteala. i cum drogurile erau mai importante dect piaa neagr erau pur i simplu prea muli ntreprinztori americani pe aceast pia cercetrile lui l conduseser n Triunghiul de Aur, unde se negocia o cincime din producia mondial de narcotice prin intermediul unor oameni puternici de la Saigon, Washington, Vientiane i Hong Kong. Sam era contiincios. Nu-i plceau traficanii de droguri i i concentrase investigaiile asupra lor, avnd grij ca rapoartele sale s fie transmise operativ la Saigon, la grupul confuz de comand. Nu-i semna rapoartele. Meniona doar nume i nclcrile legii. La urma urmei, ar fi putut fi mpucat sau tiat cu cuitul n cel mai fericit caz, ostracizat pentru asemenea comportament. Activitile sub acoperire aveau regulile lor. Printre trofeele sale se numrau apte generali din armata Vietnamului de Sud, treizeci i unu de reprezentani ai guvernului 13

lui Thieu, doisprezece colonei i locoteneni-colonei din armata american i cincizeci i opt de maiori, cpitani, locoteneni i sergeni-majori. Lor li se mai adugau cinci congresmeni, patru senatori, un membru al cabinetului preedintelui, unsprezece directori ai unor companii americane din strintate dintre care ase avuseser deja probleme cu contribuiile la campania electoral i un pastor baptist cu falei ptrate care se bucura de o larg audien naional. Dup cunotina lui Sam, doar un locotenent-major i doi sergeni-majori fuseser inculpai. Restul se aflau n ateptare. Aa c Sam Devereaux comisese greeala. Era att de furios c mecanismul justiiei din Asia de Sud-Est se deregla la cea mai mic intervenie, nct se hotrse s prind n plasa corupiei un pete foarte mare i s dea un exemplu. Alesese un generalmaior din Bangkok. Un om pe nume Heseltine Brokemichael. Generalul-maior Heseltine Brokemichael, absolvent al West Point n 43. Sam avea dovezi, stive de dovezi. Cu ajutorul unei serii de capcane subtile, n care el nsui acionase drept legtur un participant care ar fi putut depune mrturie sub prestare de jurmnt despre infraciunile generalului i elaborase dosarul cu migal. Nu era posibil s existe doi generali Brokemichael, iar Sam era un nger al rzbunrii sub nfiarea unui procuror, dnd roat przii sale. ns existau. Doi. Doi generali-maiori cu numele Brokemichael unul Heseltine, cellalt Ethelred! Veri, din cte se prea. Iar cel din Bangkok Heseltine nu era cel din Vientiane Ethelred. Acesta din urm era infractorul, nu vrul lui. Mai mult, Brokemichael din Bangkok era i mai rzbuntor dect Sam. El credea c adunase dovezi despre corupia unui anchetator de la Inspectoratul General. i aa era. Devereaux violase majoritatea legilor contrabandei internaionale i pe toate cele ale Statelor Unite. Sam fusese arestat de poliia militar, aruncat ntr-o nchisoare de maxim securitate i i se spusese c se putea atepta s-i petreac o bun parte a vieii la Leavenworth. Din fericire, un ofier superior de la comanda Inspectoratului General, care nu prea nelegea ce sim al dreptii l fcuse pe Sam s comit attea infraciuni, dar nelegea valoarea contribuiilor juridice i a anchetelor sale la cauza Inspectorului 14

General, i srise n ajutor. Devereaux adunase mai mult material probatoriu dect oricare alt ofier jurist din Asia de Sud-Est; munca lui de teren compensa remarcabila inerie a celor de la Washington. Astfel c ofierul superior i ngduise s-i propun, n mod neoficial, o pedeaps mai blnd. Dac Sam ar fi acceptat o msur disciplinar aplicat de nfuriatul general-maior Heseltine Brokemichael, constnd n suspendarea plii soldei pe timp de ase luni, nu ar mai fi fost acuzat de nici o infraciune penal. Numai c mai exista o condiie: s-i continue activitatea pentru biroul Inspectoratului General timp de nc doi ani dup expirarea stagiului su militar. Pn atunci, argumentase ofierul superior, haosul din Indochina ar fi fost lsat n seama celor care l provocaser, iar dosarele Inspectoratului General i-ar fi redus numrul sau ar fi fost ngropate n arhive. Renrolarea sau Leavenworth. Aa c maiorul Sam Devereaux, cetean-militar, mare patriot, i prelungise stagiul militar. Iar haosul din Indochina nu se atenuase nicidecum, dar fusese ntr-adevr lsat n seama autorilor si i Devereaux fusese transferat la Washington, D.C. O lun i trei zile, cuget el, n timp ce se uita pe fereastr la poliitii militari care verificau mainile ce ieeau din curte. Era trecut de cinci; peste dou ore trebuia s ia un avion de la aeroportul Dulles. i fcuse bagajele n dimineaa aceea i adusese valiza la birou. Cei patru ani se apropiau de sfrit. Doi plus doi. Poate c perioada asta, medit el, i displcuse, dar nu fusese irosit. Abisul de corupie care era Asia de Sud-Est ajungea pn la fotoliile ierarhiei de la Washington. Ocupanii acestor fotolii tiau cine era el; primise att de multe oferte de la prestigioase firme de avocatur, nct nici nu le putea rspunde tuturor i cu att mai puin s le ia n considerare. Nici nu voia s se gndeasc la ele; le dezaproba. Aa cum dezaproba i ancheta la care lucra acum. Manipulatorii trecuser din nou la aciune. De data asta era vorba despre totala discreditare a unui ofier de carier numit Hawkins. Generalul-locotenent MacKenzie Hawkins. La nceput, Sam fusese uluit. MacKenzie Hawkins era un tip deosebit. O legend. Avea stofa din care se croiesc miturile. Mituri aflate, din punct de vedere politic, uor la dreapta lui Attila Hunul. 15

Hawkins avea locul asigurat pe firmamentul armatei. Bantam Books i publicase biografia, iar drepturile pentru turnarea unui serial i republicarea n Readers Digest fuseser vndute nainte ca mcar un cuvnt s fie aternut pe hrtie. Studiourile din Hollywood oferiser sume fabuloase pentru a transpune istoria vieii sale pe ecran. Iar pacifitii l transformaser n obiectul urii lor antimilitariste. Biografia nu avusese prea mare succes, deoarece subiectul ei nu fusese foarte cooperant. Se prea c existau anumite idiosincrazii personale care nu-i mbunteau imaginea, printre ele aflndu-se i patru soii. Filmul nu fusese nici el un triumf, fiindc avea nenumrate scene de btlie i prea puine aluzii la erou, cu excepia unui actor care privea cruci prin praful de pe cmpul de lupt i rcnea peltic la oamenii lui: Punei mna pe nelegiuiii aia (bubuit de tunuri) care vor s doboare gloria strbun! Pe iei, biei! i la Hollywood se aflase de existena celor patru soii i despre alte ciudenii ale consilierului tehnic al studioului. MacKenzie Hawkins examinase cte trei starlete concomitent i o abordase pe soia productorului n piscin, n vreme ce acesta din urm privea scena de la fereastra camerei de zi. Totui, productorul nu oprise filmrile. Ce naiba, toat afacerea l costase aproape ase milioane! Aceste strdanii fr rezultat l-ar fi fcut pe oricare alt brbat s se retrag, fie i de jen, ns nu i pe Mac Hawkins. n particular, printre amicii si, i ridiculiza pe responsabilii cu producia filmului i i delecta camarazii cu istorioare din Manhattan i Hollywood. Fusese trimis la Colegiul de Rzboi pentru o nou specializare: operaiuni clandestine de culegere a informaiilor. Colegii si se simeau ntructva mai n siguran dac l tiau pe carismaticul Hawkins ocupat cu activiti sub acoperire. Iar colonelul deveni general de brigad i asimil tot ce era de nvat n noua lui specialitate. Petrecu doi ani muncind cu rvn, studiind toate etapele activitii de informaii, pn cnd instructorii lui nu mai avur ce s-l nvee. Aa c fusese trimis la Saigon, unde ostilitile tot mai numeroase se transformaser ntr-un adevrat rzboi. Iar n Vietnam att n nord, ct i n sud, n Laos, n Cambodgia, n Thailanda i Birmania Hawkins i corupsese att pe coruptori, ct i pe ideologi. Rapoartele privind activitile sale din spatele 16

liniilor i dincolo de graniele rilor neutre fcuser ca reacia de aprare s par o strategie logic. Att de nonconformiste, att de flagrant ilegale erau metodele sale de operare, nct serviciul de informaii al armatei din Saigon fusese pus n situaia de a-i nega existena. La urma urmei, existau nite limite. Chiar i pentru activitile clandestine. Dac America mai presus de orice era o maxim i era Hawkins nu vedea nici un motiv pentru care n-ar fi aplicat-o domeniului abject al operaiunilor sub acoperire. Iar pentru Hawkins, America era mai presus de orice. Orice dracu s-ar fi ntmplat! De aceea, Sam Devereaux i zise c era destul de trist ca un astfel de om s fie dat afar n uturi de ctre manipulatorii care ajunseser unde se aflau nfurndu-se strns, cu generozitate, n drapelul rii. Hawkins devenise acum un leu care ofensa prin prezena lui arena diplomatic i trebuia eliminat n numele unei logici absurde. Oamenii care ar fi trebuit s apere onoarea generalului i ddeau toat silina s-l nfunde ct mai repede mai exact, n zece zile. n mod normal, lui Sam i-ar fi fcut plcere s-i pregteasc acuzaiile mpotriva unui tip cu alur profetic precum Hawkins; i, n ciuda sentimentelor sale, avea s-i elaboreze pledoaria mpotriva lui. Era ultimul dosar pe care l mai ntocmea pentru Inspectoratul General i nu avea de gnd s rite nc o prelungire de doi ani. Era totui trist. oimul, aa cum fusese poreclit orict de deplasat i-ar fi fost fanatismul merita mai mult dect ce i se pregtea. Poate c, i zise Sam, starea lui depresiv fusese provocat de ultima instruciune operativ primit de la Casa Alb: s gseasc vreun fapt din domeniul moralitii pe care Hawkins s nu-l poat nega. S verifice dac s-a aflat vreodat n grija unui psihiatru. Un psihiatru! Iisuse! Oamenii aia nu vor nva niciodat. ntre timp, Sam trimisese la Saigon o echip de anchetatori de la Inspectoratul General, s vad dac nu puteau scoate la iveal nite aspecte negative. Iar el urma s ia un avion spre Los Angeles de la aeroportul Dulles. Toate fostele soii ale lui Hawkins locuiau la aproximativ cincizeci de kilometri una de alta, ntre Malibu i Beverly Hills. De la ele avea s afle mai multe dect de la orice psihiatru. Doamne! Un psihiatru! 17

n Washington, D.C., la numrul 1600 de pe Pennsylvania Avenue, erau cu toii narcotizai.

18

2
Numele meu este Lin Shoo, zise ncet comunistul n uniform, privindu-l piezi pe militarul american masiv, cu prul zburlit, care edea ntr-un fotoliu de piele, innd ntr-o mn un pahar cu whisky, iar n cealalt un trabuc mestecat la un capt. Sunt comandantul Miliiei Poporului din Pekin. Iar dumneata te afli acum n stare de arest la domiciliu. N-are rost s exagerm, sunt doar nite formaliti. Formaliti pentru ce? MacKenzie Hawkins strigase din fotoliu singura pies de mobilier occidental din casa oriental. i puse bocancul greu pe o msu neagr din lemn lcuit i i ls mna peste sptar, innd trabucul aprins periculos de aproape de un paravan de mtase. Nu exist alte blestemate de formaliti n afar de cele de la misiunea diplomatic. Du-te acolo i depune-i plngerea. Cred c-o s trebuiasc s-o i gseti. Hawkins chicoti i sorbi din pahar. Dumneata ai preferat s locuieti n afara misiunii, continu chinezul numit Lin Shoo, aruncndu-i privirea cnd la trabuc, cnd la paravan. Prin urmare, nu te afli, din punct de vedere legal, pe teritoriul Statelor Unite. De aceea, te supui regulilor Miliiei Poporului. Totui, noi tim c n-o s pleci nicieri, domnule general. Din cauza asta spun c e doar o formalitate. Ce-avei afar? Hawkins i flutur trabucul spre ferestrele subiri, rectangulare. Sunt cte doi soldai de fiecare parte a reedinei dumitale. n total, opt. Asta-i o paz a naibii de ntrit pentru cineva care n-are de gnd s plece nicieri. Ne-am luat mici liberti. Pentru fotografii, e mai bine s fie doi dect unul, iar trei soldai ar prea ceva amenintor. Voi v-ai luat liberti? Hawkins trase din trabuc, apoi i ls din nou mna peste sptarul fotoliului. Captul aprins era la doar doi centimetri de paravan. Da, Ministerul Educaiei. Vei recunoate, domnule general, 19

c locul n care eti izolat e foarte plcut, nu-i aa? Asta-i o cas frumoas, pe o colin frumoas. Att de linitit i cu un peisaj minunat njur. Lin Shoo ocoli fotoliul i ndeprt discret paravanul din mtase de trabucul lui Hawkins. Era prea trziu; cldura scrumului fcuse o mic arsur circular n estur. E o zon cu chirii mari, rspunse Hawkins. Cineva din acest paradis al poporului, n care nimeni nu deine nimic, dar toi dein totul, face parale multe. Patru sute de dolari pe lun. Ai avut noroc c ai gsit-o. Proprietile pot fi deinute de colectiviti. Un colectiv nu nseamn un proprietar particular. Ofierul de miliie se duse ctre deschiztura ngust ce ddea spre singurul dormitor din cas. Era ntunecat; acolo unde soarele ar fi trebuit s ptrund prin fereastra lat se afla o ptur fixat n cuie de peretele subire. Pe podea, mai multe saltele fuseser puse una peste alta; ambalaje de bomboane americane erau mprtiate peste tot i se simea un puternic miros de whisky. Pentru ce s facei fotografii? Chinezul ntoarse spatele privelitii neplcute din dormitor. Ca s artm lumii ntregi c te tratm mai bine dect ne-ai tratat dumneata pe noi. Casa asta nu e o cuc de tigru din Saigon, nici o carcer de sub apele infestate cu rechini de la Holcotaz. Alcatraz. Indienii au reinut numele. Poftim? Nimic. Vrei s facei furori cu treaba asta, nu-i aa? Pre de o clip, Lin Shoo rmase tcut; era pauza dinaintea exprimrii unei cugetri profunde. Dac cineva care ar fi denunat public, de ani de zile, obiectivele reale ale ndrgitei dumitale ri natale ar fi dinamitat Memorialul Lin-Kolon din Washington Square, statul Columbia, barbarii n robe de la Curtea voastr Suprem de Justiie l-ar fi executat fr ndoial pn acum. Chinezul surse i i netezi tunica uniformei sale maoiste. Noi nu acionm att de primitiv. Orice via este preioas. Pn i cea a unui individ bolnav ca dumneata. i voi, gooks1, n-ai denunat niciodat pe cineva, nu-i aa? Liderii notri dezvluie doar adevrul. sta-i un lucru
n argou american militar, peiorativ: nume generic pentru filipinezi, japonezi, coreeni etc.
1

20

cunoscut n toat lumea; sunt leciile conductorului nostru infailibil. Adevrul nu nseamn denunare, domnule general. E doar adevr. Cunoaterea deplin. Ca i statul Columbia, mormi Hawkins, dndu-i jos piciorul de pe msua lcuit. De ce dracu m-ai ales tocmai pe mine? Muli oameni au fcut o grmad de denunuri. De ce sunt eu aa deosebit? Fiindc alii nu sunt att de faimoi. Sau infami, dac vrei Dei mi-a plcut filmul vieii dumitale. Foarte frumos; un poem al violenei. L-ai vzut, ai? n particular. Anumite secvene au fost eliminate. Cele n care actorul principal interpreteaz felul n care ucideai tineretul nostru eroic. Cu mare cruzime, domnule general. Comunistul nconjur msua lcuit i zmbi din nou. Da, eti un om infam. Iar acum ne-ai insultat distrugnd un monument venerat nceteaz. Nici mcar nu tiu ce s-a ntmplat. Am fost drogat i dumneata tii asta al naibii de bine. Eram cu generalul vostru, Lu Sn. Cu trfele lui, n casa lui. Trebuie s ne redai onoarea pierdut, general Hawkins. Nu nelegi asta? Lin Shoo vorbise calm, de parc Hawkins nu l-ar fi ntrerupt. Pentru dumneata ar fi o treab simpl s-i ceri scuze. A fost plnuit o ceremonie. n prezena unui mic grup de ziariti. Am redactat noi textul pentru dumneata. Fir-ar s fie! Hawkins sri din fotoliu, dominndu-l cu statura lui pe miliian. Iar ne-ntoarcem la asta! De cte ori trebuie s v spun, ticloilor? Americanii nu se trsc! n nici o blestemat de ceremonie, cu sau fr afurisita de pres! Bag-i bine asta-n cap, piticanie scrboas! Nu te enerva. Acorzi prea mult importan unei biete ceremonii; i pui pe toi pe noi toi n cea mai dificil situaie. O nensemnat ceremonie; att de mic, att de simpl Pentru mine nu-i aa! Eu reprezint forele armate ale Statelor Unite i nimic nu e mic sau simplu pentru noi! Noi nu facem excursii, amice; noi mrluim drept ctre int n rpit de tobe! Poftim? Hawkins ddu din umeri, uor surprins de propriile-i vorbe. Nu conteaz. Rspunsul e nu. S-ar putea s-i ngrozeti pe spilcuiii de la misiunea diplomatic, dar pe mine nu m 21

sperii. Ei au apelat la dumneata, fiindc aa au fost instruii s procedeze. Fr ndoial c i-ai dat seama de asta. Alt tmpenie! Hawkins se duse ctre emineu, bu din pahar i-l puse pe poli, lng o cutie viu colorat. Poponarii aia puneau ceva la cale cu grupul acela de travestii de la Departamentul de Stat. Ateapt pn cnd Casa Alb ateapt pn cnd Pentagonul o s citeasc raportul meu. Mam, mam! Voi, piticaniile crcnate, o s-o tergei urgent n muni, iar noi o s-i aruncm n aer! Hawkins rnji, cu ochii sticlind. Eti att de exagerat, zise calm Lin Shoo, dnd din cap cu tristee. Lu n mn cutia viu colorat de lng paharul generalului. Pocnitori Tsing Taow. Cele mai bune din lume. Scot mult zgomot i au o lumin alb, strlucitoare cnd fac bang, bang, bang. Foarte plcut de privit i de auzit. Mda, admise Hawkins, uor derutat de schimbarea subiectului. Lu Sn mi le-a dat. Am aprins o grmad noaptea trecut. nainte ca jigodia s m drogheze. Foarte frumos, general Hawkins. E un cadou grozav. Numai Domnul tie c-mi datora ceva. Dar nu nelegi? Fac zgomot ca explozibilii. Arat ca muniia detonat, dar nu sunt nici una, nici alta. Sunt doar spectacol. Seamn cu altceva. Sunt reale n esen, ns doar o iluzie a altei realiti. Deloc primejdioase. Ei i? Exact asta i se cere s oferi. Aparena, nu realitatea. Trebuie doar s te prefaci. ntr-o ceremonie scurt, simpl, cu doar cteva cuvinte despre care dumneata tii c sunt numai o iluzie. Deloc primejdioase. i foarte politicoase. Ticlosule! rcni Hawkins. Toat lumea tie ce-i o pocnitoare; nimeni n-o s tie c eu m prefac. ntre noi fie vorba, nu sunt de acord. Nu e nimic altceva dect un ritual diplomatic. Toat lumea o s priceap, crede-m pe cuvnt. Da? De unde dracu tii asta? Dumneata eti poliai la Pekin, nu un lingu de diplomat. Comunistul mngie cutia cu pocnitori i oft sonor. mi cer scuze pentru mrunta minciun, domnule general. Eu nu sunt de la Miliia Poporului. Sunt al doilea viceprefect de la Ministerul Educaiei. Am venit aici ca s fac apel la dumneata. La 22

raiunea dumitale. Totui, restul e adevrat. Dumneata eti n stare de arest la domiciliu, iar paznicii de afar sunt miliieni. Fir-a al naibii! Mi-au trimis un filfizon. Hawkins rnji din nou. Mi biei, voi suntei tare ngrijorai, nu-i aa? Comunistul oft din nou. Da. Idioii care au provocat situaia asta au fost trimii la minele din nordul Mongoliei. A fost o nebunie; dar o s fiu de acord cu ei c erai o tentaie, domnule general Hawkins. Ai mcar idee despre numrul atacurilor injurioase pe care le-ai declanat la adresa fiecrui guvern de orientare marxist, socialist i, iart-m, chiar vag democratic de pe planet? Cele mai rele exemple a spune cele mai bune exemple de demagogie! Multe dintre prostiile alea au fost scrise de cei care m-au pltit s le spun, zise Hawkins, oarecum gnditor. Apoi adug repede: Nu c nu le-a fi crezut! Ce naiba, aa cred! Eti imposibil! Lin Shoo btu cu piciorul n podea ca un copil! Eti la fel de nebun ca i Lu Sn i gaca lui de tigri din hrtie! S sparg cu toii pietre i s se mpreuneze cu oile din Mongolia! Dumneata eti pur i simplu imposibil! Hawkins se uit cu atenie la comunist att la chipul su nfuriat, ct i la cutia viu colorat de pocnitori din mna lui. Luase o hotrre i amndoi tiau asta. Mai sunt i altceva, glbejitule, spuse generalul-locotenent, apropiindu-se de Lin Shoo. Nu! Nu! Fr violen, idiotule Comunistul nu mai avu timp s ipe. Hawkins l nh de tunic, apoi l ridic iute n aer i-l izbi sub falc. Viceprefectul de la Ministerul Educaiei se prbui imediat la pmnt, incontient. Hawkins smulse cutia de pocnitori din mna lui Lin Shoo, ocoli msua lcuit i alerg n dormitor. Puse mna pe ptura din fereastr, o ddu puin la o parte i se uit la zona din spatele casei. Doi miliieni sporoviau calm, cu putile alturi. Dincolo de ei se vedea panta colinei ce cobora spre sat. Hawkins ddu drumul pturii i se ntoarse grbit n camera principal, apoi se ls imediat n patru labe i ncepu s se trasc spre ua principal. Se ridic n picioare i ntredeschise ua n linite. Cei doi miliieni din fa erau la vreo doisprezece metri distan, la fel de relaxai ca i cei din spate. Mai mult, se uitau spre drumul ce cobora panta, nu ctre cas. 23

MacKenzie lu cutia de pocnitori de sub bra, rupse hrtia subire a ambalajului i desfcu fitilele cilindrilor. mpleti firele de la dou pocnitori, nurub cilindrii unul n altul i scoase bricheta Zippo din buzunar. Se opri; trase aer n piept, nfuriat pe sine. Apoi, innd firele pocnitorilor ntr-o parte, trecu nepstor pe lng ferestre, intr n dormitor i lu tocul pistolului i cartuiera, agate ntr-un cui pe perete. i le prinse la bru, scoase Coltul 45 i-i verific ncrctorul. Mulumit, vr arma la loc n toc i iei din dormitor. Ocoli fotoliul din faa emineului Han Shu, pi peste nemicatul Lin Shoo i reveni la ua din fa. Aprinse bricheta Zippo i inu flacra sub fitilul mpletit, apoi deschise ua i arunc cilindrii unii n iarba din faa verandei. Hawkins nchise i zvori ua rapid i fr zgomot, apoi trase din hol un mic dulap rou, lcuit i-l fix lng ua masiv. Alerg n dormitor, ddu puin la o parte ptura din fereastr i atept. Exploziile fur chiar mai puternice dect i amintea el; bnui c asta se datora efectului combinat al celor dou pocnitori. Paznicii din spatele casei srir n sus, trezii din letargie; luai pe nepregtite, i ciocnir armele n aer dup ce le nfcaser n grab de jos. Cu putile n poziie de tragere, cei doi o luar la goan spre partea din fa a casei. De ndat ce disprur, Hawkins smulse ptura, izbi cu piciorul ramele subiri de lemn i ochiurile de geam, sprgnd toat fereastra. Sri n iarb i ncepu s alerge ctre panta dealului.

24

3
La poalele dealului se afla drumul de ar ce nconjura satul. Precum spiele unei roi, de la el porneau numeroase ramificaii ce duceau direct spre mica pia din centrul localitii. O strad semipavat se desprindea tangenial de drumul circular i fcea legtura cu o autostrad, la vreo ase kilometri spre est. Misiunea diplomatic american se afla la douzeci de kilometri pe acea autostrad, pe teritoriul oraului Pekin. Avea nevoie de un vehicul, de preferat un automobil, ns automobilele erau practic inexistente n afara celor mai nalte cercuri oficiale. Miliia Poporului avea, desigur, automobile; i trecuse prin minte s ocoleasc n grab colina ca s gseasc maina lui Lin Shoo, dar era prea riscant. Chiar dac ar fi gsit-o i ar fi furat-o, era uor de reperat. Hawkins ocoli satul, mergnd pe terenul nlat de deasupra drumului. Mai devreme sau mai trziu, chinezii aveau s porneasc n urmrirea lui. Putea s rmn orict timp n regiunea deluroas; asta nu-l deranja. n munii Cong-Sol i Lai Tai din Cambodgia sttuse ascuns luni n ir; se descurca n pdure mai bine dect multe animale. Ce naiba, doar era un profesionist! ns era lipsit de sens. Trebuia s ajung la misiunea diplomatic i s aduc la cunotina Lumii Libere ce fel de duman se gudura pe lng ea. Era prea de tot, ce dracu! De acolo se puteau transmite mesaje radio, s-ar baricada i-ar lupta pn cnd portavioanele din larg ar trimite escadrile de vntoare care s bombardeze intele cu precizie, chiar dac asta ar nsemna s arunce n aer jumtate din Pekin. Apoi ar veni elicopterele i l-ar evacua. Desigur, civilii ar face pe ei de fric, ns el i-ar ine sub control. I-ar nva pe spilcuii cum s lupte. S lupte! Nu s trncneasc! MacKenzie puse capt fanteziilor sale. Mai jos, spre dreapta, dinspre curba aflat la vreo patru sute de metri distan, venea o motociclet. Era condus de un shee-san, un soi de militar chinez. Era rspunsul la ruga lui! Hawkins se ridic din iarba nalt i ncepu s coboare panta dealului. n mai puin de un minut se afla pe marginea drumului 25

de ar. Motocicleta nu se vedea, fiind tot n curb, dar o auzea apropiindu-se. Se arunc n praful din mijlocul drumului, trgndu-i picioarele sub el ca s par mai mic i rmase nemicat. Motorul, ambalat la ieirea din curb, i micor turaia i frn. Shee-san se ddu jos de pe motociclet i o ridic pe cric. Hawkins auzea i simea paii grbii ai militarului care se apropia. Shee-san se aplec deasupra lui i-l atinse pe umr, retrgndu-se brusc atunci cnd recunoscu uniforma american. Mac trecu la atac. Shee-san scoase un ipt. Cinci minute mai trziu, Hawkins mbrcase hainele chinezului, peste pantalonii suflecai i cma. i puse ochelarii de protecie ai militarului, iar pe cap i potrivi apca ridicol de mic a acestuia, legndu-i cureaua sub brbie ca s nu cad o gogoa din pnz aezat peste prul ncrunit, tuns scurt. Noroc c avea la el un trabuc. l mestec la un capt pn simi gustul mult dorit, apoi l aprinse. Era pregtit de drum. Ataatul diplomatic intr n goan n biroul directorului, iar s-i spun o vorb secretarei i fr ca mcar s bat la u. Directorul i cura dinii cu un fir de a. Scuzai-m, domnule. Tocmai am primit instruciuni de la Washington! tiam c trebuie s le citii. Directorul misiunii diplomatice americane la Pekin lu telegrama i o citi. Fcu ochii mari i csc gura, uluit. Firul lung de a dentar, prins ntre dini, rmase atrnat pn la tblia biroului. Vzu barajul care-i bloca intrarea spre autostrada ctre Pekin. Se afla cam la o mie dou sute de metri n josul strzii semipavate; prin ochelarii fumurii putea distinge doar o main de patrulare shee-san i un ir de soldai aliniai de-a curmeziul drumului. n timp ce se apropia, vzu c militarii strigau unul la altul. Un soldat iei din rnd i ncepu s-i agite arma n aer, isterizat un semnal de oprire pentru cltorul ce se apropia. Ai un singur lucru de fcut, i zise Hawkins. Dac tot ai de gnd s-i pui pielea la btaie, f-o n stil mare! Scoate toate armele cu repetiie i f-le s scoat tunete i fulgere; d-i duhul 26

cu ipetele blestemailor de comuniti n urechi! Drace! Nu putea vedea din cauza afurisitului de praf, iar nenorocitul de picior i tot aluneca de pe pedala a naibii de mic a ambreiajului. Duse mna la toc i scoase Coltul 45. Nu vedea mai nimic, dar, pe toi sfinii, putea s apese pe trgaci! Aa i fcu, de mai multe ori. Spre surprinderea lui, patrula shee-san nu rspunse cu focuri de arm; n schimb, se aruncar n grmezile de praf i nisip, ipnd ca nite purcei isterizai, alergnd peste mormanele de rn ca s se ascund de gloanele slobozite de Coltul su. Fir-ar s fie! Dezgusttor! Dac ochelarii de protecie nu-i jucau feste din cauza prafului, a fumului trabucului i a vntului ce-i izbea faa, nici mcar militarul din fa un ofier, ce naiba; asta trebuia s fie nici mcar el nu avea s riposteze. Un ofier! MacKenzie pstr viteza maxim i goli ncrctorul pistolului. Urc o movil de pmnt i nisip, apoi cobor panta acoperit cu iarb. n vreme ce motocicleta se afla n aer, zri ca prin cea capetele ce ipau sub el i i dori din tot sufletul s mai aib gloane. Rsuci violent ghidonul ca s poat cobor i o lu spre drum, cu motorul duduind. n sfrit! Atinse din nou oseaua! Strpunsese baricada! Gonea nebunete pe autostrada ctre Pekin! Era o plcere s mearg pe suprafaa neted. Roile sfriau pe asfalt; vntul l lovea n fa rafale ameitoare de aer curat, fr praf, care nvolburau fumul trabucului pe lng urechi. Pn i ochelarii de protecie se curaser. Strbtu urmtorii cincisprezece kilometri ca un meteorit pe cerul nstelat i netiutor al Chinei comuniste. nc vreo doi kilometri i avea s intre pe strzile periferice din nordul Pekinului. Ce naiba! Va reui! i apoi, pe toi sfinii, ticloii de comuniti o s afle ce nseamn o contraofensiv american! Intr n goan pe strzile aglomerate i lu curba spre intrarea n Piaa Florii Minunate, ultima etap a drumului spre misiunea diplomatic, aflat la captul piaetei, cu o faad strlucind de splendoare oriental. Ca de obicei, prin preajm forfoteau localnici i provinciali, ateptnd s-i zreasc pe ciudaii uriai cu tenul roz care intrau i ieeau pe uile din oel ale cldirii de mrime medie. Nu prea avea aerul unei reedine oficiale; nu era nconjurat 27

de un zid din crmizi sau vreun gard metalic nalt. Exista doar un grilaj subire din lemn, lcuit pentru a fi protejat de intemperii, mrginind pajitea cu iarba tuns din faa treptelor. Protecia se afla doar la ferestre i ui: grilaje din fier i oel. MacKenzie acceler motorul la maximum, nchipuindu-i c zgomotul va risipi mulimea de gur-casc. Aa se ntmpl. Chinezii se mprtiar n timp ce el cobora strada n vitez. Iar Hawkins aproape c se prbui din aua motocicletei cnd vzu ce se afla n faa lui; ceea ce ntr-un anume sens alerga spre el cu aproape optzeci de kilometri la or pe poriunea aceea scurt din Piaa Florii Minunate. n faa porii nchise a grilajului misiunii se aflau trei iruri de baricade din lemn, un fel de capre alungite! Fiecare ipc orizontal se afla cam la treizeci de centimetri deasupra celeilalte, formnd un zid retras de scnduri groase, sprijinit de gardul delicat al misiunii. n fa erau aliniai vreo doisprezece soldai, cu armele n poziie de tragere, flancai de doi ofieri, privind cu toii drept nainte. Spre el. Asta e, i zise MacKenzie. Nu-i mai rmnea dect gestul, micarea aciunea nsi. Sfidarea total! Drace! De-ar mai fi avut nite gloane! Se aplec i ndrept motocicleta exact spre centrul baricadei; rsuci maneta acceleraiei la maximum i aps pn la fund pedala ocului. Acul vitezometrului ncepu s vibreze violent i se opri brusc la captul cadranului; om i main nir prin coridorul de aer, asemenea unui straniu, imens cartu de carne i oel. Printre ipetele mulimii isterizate i mbulzeala soldailor nspimntai, Hawkins trase nfuriat ghidonul i i ls toat greutatea spre spatele eii. Roata din fa se ridic n aer precum un fenix abstract, rotitor urmat de o prelungire nefireasc, format din coad i clre i se izbi de poriunea superioar a baricadei. Se auzi un trosnet cumplit al lemnului i grilajului, n timp ce MacKenzie Hawkins se ridic n i prin irul de obstacole un obuz uman de o eficien demenial, care tra dup sine restul armei. Motocicleta plonj pe aleea pietruit care ducea la treptele 28

misiunii. n aceeai clip, MacKenzie fu azvrlit n fa, proiectat peste grilaj i se rostogoli pe pietri pn cnd se izbi de baza treptelor din faa uii albe din oel, cu trabucul strns ntre dini. n orice moment, chinezii urmau s se regrupeze, s nceap s trag, provocndu-i dureri ascuite, ca de ghea, acordndui, poate, doar cteva secunde pn avea s se atearn uitarea. Dar mpucturile nu ncepur. Se auzeau doar ipetele tot mai puternice ale mulimii i ale soldailor. Capete de orientali se ieau peste sfrmturi, pe deasupra scndurilor rupte din faa gardului sfrmat. Cei mai muli dintre soldaii care se aruncaser la pmnt stteau acum n patru labe. Totui, nimeni nu trgea. Apoi MacKenzie nelese: se afla, oficial, pe teritoriul Statelor Unite. Dac ar fi fost mpucat n interiorul acelui spaiu, faptul ar fi putut fi interpretat ca o execuie pe pmnt american. Se putea declana un incident internaional. La naiba! Era protejat de tevatura pe care ar fi fcut-o spilcuiii! Subtilitile diplomatice i salvaser viaa! Se ridic n picioare, urc n fug treptele, aps pe butonul soneriei i ncepu s bat cu pumnul n ua metalic. Nu veni nici un rspuns. Lovi i mai tare, innd cealalt mn pe butonul soneriei. ip la cei dinuntru i, dup un interval care i se pru nesfrit, singura ferestruic din cadrul uii se deschise. Doi ochi holbai de fric privir afar. Ce dracu, sunt Hawkins! rcni MacKenzie, apropiindu-i gura la civa centimetri de ochii ngrozii. Deschide blestemata asta de u, ticlosule! Ce naiba ai de gnd? Ochii clipir, dar ua nu se deschise. Hawkins ip din nou, iar ochii clipir din nou. Dup cteva secunde, ochii fur nlocuii de nite buze tremurnde. Nu e nimeni acas, domnule, se auzir agitatele, incredibilele cuvinte. Ce? Scuze, domnule general. Buzele tremurnde fur nlocuite de o rapid izbitur metalic. Ferestruica fu nchis. Pe moment, MacKenzie rmase stupefiat. Apoi ncepu s loveasc din nou cu pumnii, s ipe iari i s apese butonul soneriei att de puternic nct acesta crp. Nimic. ntoarse privirea spre mulime i soldai, devenind contient 29

de strigtele, rnjetele i valurile de chicoteli. Hawkins sri treptele i ncepu s traverseze n goan pajitea din faa cldirii. Nu numai c toate ferestrele erau nchise, dar i obloanele metalice fuseser ncuiate n spatele grilajelor. Toat afurisita cldire a misiunii diplomatice era perfect sigilat, o enorm scoic alb, rectangular. Ocoli casa n fug. Peste tot era la fel: ferestre nchise, obloane de fier, grilaje. Trecu pe pajitea din spate i alerg spre ua larg a intrrii, ncepu s bat cu pumnii i s rcneasc mai tare dect o fcuse vreodat. n cele din urm, ferestruica se deschise i apru alt pereche de ochi mai puin speriai dect cei din fa, ns tot holbai i tulburai. Deschide blestemata asta de u, fir-ar s fie! Iari aprur nite buze, iar MacKenzie vzu mustaa crunt. Era ambasadorul. Pleac de-aici, Hawkins, zise vocea profund, cu accent englezesc cultivat pe Coasta de Est. Nu mai eti n activitate. i ferestruica se nchise. MacKenzie rmase nemicat. Timpul i spaiul se topir n neant. i ddea vag seama c mulimea i soldaii se deplasaser pe lng gard, pe prile laterale i n spatele cldirii misiunii. Fr s se gndeasc prea mult, se retrase din faa uii i ridic privirea spre perete i ctre acoperi. Putea s-o fac, folosindu-se de grilajele de la ferestre. Sri la prima fereastr i se cr pe zbrele pn cnd ajunse la urmtoarele bare ncruciate. n cteva minute escaladase zidul cldirii i se ridicase peste marginea acoperiului nclinat. i croi drum pn n vrf, apoi privi njur. Stlpul drapelului se afla n centrul pajitii, la stnga aleii pietruite. Pnza steagului american se unduia n vnt, ntr-o splendoare solitar. Generalul-locotenent MacKenzie Hawkins verific direcia vntului, apoi i desfcu fermoarul prohabului.

30

4
Devereaux i zmbi portarului de la hotelul Beverly Hills, apoi ocoli automobilul imens ctre locul oferului, i ddu un baci ngrijitorului din parcare i se sui la volan, sub lumina arztoare a soarelui ce se reflecta n capot. Totul era att de tipic pentru California de sud: portari de hotel, ngrijitori de parcri, baciuri oferite pe tcute i soare orbitor. Aa cum fusese i conversaia telefonic pe care o avusese cu dou ceasuri n urm cu prima soie a lui MacKenzie Hawkins. Hotrse s nceap n mod logic, punnd laolalt elementele unei dezintegrri progresive a individului. Trebuia s rezulte un tipar; ar fi fost mai uor s susin documentat aceast versiune contemporan a decderii morale dac ncepea cu introducerea subiectului n adevrata lume corupt: mtsuri moi i bani, prin opoziie cu asasinatele, tortura i arogana de la West Point. Regina Sommerville Hawkins era aceast introducere. Potrivit bncilor de date, Regina provenea din statul Virginia, fiind un vlstar bogat i rsfat al familiilor Foxcroft i Finch. i fcuse debutul n nalta societate la balul dat n onoarea trofeului numit Hawkins, n 1947, pe cnd tnrul i celebrul rzboinic de la Bulge continua s impresioneze naiunea cu isprvi uimitoare pe terenul de rugbi. i, pentru c tticu Sommerville era proprietarul celei mai mari pri din Virginia Beach, iar Ginny era o autentic frumusee din sud bani i prospeime, nu doar parfum cstoria fusese aranjat cu uurin. Eroul ieit din comun de la West Point fusese ntmpinat, copleit i vremelnic cucerit de vorbirea trgnat, snii generoi i avantajele autohtone ale acestei blnde, dar struitoare fiice a Confederaiei. Tati cunotea o mulime de oameni la Washington, aa c, innd cont i de aptitudinile i realizrile lui Hawkins, Regina se atepta s fie soie de general ntr-un interval de ase luni. Cel mult ntr-un an. La Washington. Sau la Newport News. Sau la New York. Sau poate n adorabilul Hawaii. Cu servitori, uniforme, dansuri i ali servitori i Cu toate astea, Hawkins era un tip deosebit, iar tticu nu cunotea atia oameni nct s-i poat struni purtarea ciudat. 31

oimului nu-i trebuia viaa simandicoas de la Washington, Newport News ori New York. El voia s fie alturi de trupele lui. Iar la dosarul su exista i o medalie a Congresului; cererile nu i se puteau refuza cu uurin. Regina se trezi n tabere militare izolate, unde soul ei antrena cu furie recrui lipsii de interes pentru un rzboi care nu exista. Aa c se hotr s renune la trofeul ei. Tati cunotea destui oameni ca s rezolve lesne problema. Hawkins fu transferat n Germania de Vest, iar medicii Reginei afirmar cu trie c ea nu putea suporta clima de acolo. Distana dintre ei fcea posibil anularea discret a legturii lor. Acum, dup aproape treizeci de ani, Regina Sommerville Hawkins Clark Madison Greenberg locuia ntr-o suburbie din Los Angeles, numit Tarzana, cu al patrulea ei so, Emmanuel Greenberg, productor de film. La telefon, cu dou ceasuri n urm, i spusese lui Sam Devereaux: Ascult, iubitule, vrei s vorbim despre Mac? O s chem fetele. De obicei ne ntlnim joia, dar ce naiba mai conteaz o zi? Aa c Sam i notase cum s ajung la Tarzana, iar acum se afla ntr-o main nchiriat, n drum spre reedina Reginei. Aparatul de radio din main transmitea melodia Ape tulburi, care prea adecvat situaiei. Gsi aleea spre casa lui Greenberg i intr pe ea, fiind sigur c urca pe ultima creast a zonei deluroase. La jumtatea drumului se afla o poart de fier, acionat electric, care se deschise la apropierea lui. Parc n faa unui garaj pentru patru maini. Pe suprafaa neted, asfaltat se aflau dou Cadillacuri, un Silver Cloud Rolls i, ntr-un contrast vdit, un Maserati. Doi oferi n uniform stteau la taclale, sprijinindu-se de Rolls. Sam cobor din main cu servieta n mn i nchise portiera. Sunt brokerul doamnei Greenberg, le spuse oferilor. sta-i locu, efu, rse oferul mai tnr. Merrill, Lynch i Fetele. Aa ar trebui s-i zic. Poate c o s-i zic aa ntr-o bun zi. sta-i drumul spre u? Sam art spre o alee pietruit ce prea s dispar ntr-o pdurice de ferig californian i portocali pitici. Da, domnule, zise cel mai n vrst, plin de morg, de parc ar fi fost important s pun capt familiaritii tnrului. La dreapta. O s-o vedei. Sam cobor aleea spre ua din fa. Nu vzuse n viaa lui o 32

u roz, dar dac trebuia s vad vreuna, tia c asta s-ar fi ntmplat doar n California de sud. Aps pe buton i auzi soneria intonnd primele acorduri din Love Story. Se ntreb dac Regina cunotea sfritul filmului. Ua se deschise i ea apru n hol, mbrcat ntr-un ort mulat pe coapse i o cma la fel de mulat i transparent, care fcea ca snii ei imeni s neasc nainte ntr-un fel absolut provocator. Dei la vreo patruzeci i ceva de ani, Regina avea prul negru, era bronzat, fr riduri, drgu i i purta snii cu sigurana unei tinere. Dumneata eti maiorul? ntreb ea, rostindu-i gradul cu a-ul grav, lent, prelung al celor din Virginia. Maiorul Sam Devereaux, confirm el. Era o stupizenie s-i rosteasc numele att de formal, ns atenia lui era ndreptat spre cele dou titanice provocri. Intr. Bnuiesc c i-ai imaginat c o s ne simim toate ofensate dac vii mbrcat n uniform. Cam aa ceva, cred. Devereaux zmbi prostete, i lu cu greu ochii de la bluz i ptrunse n hol. Acesta era scurt intrarea ntr-o imens camer de zi cu podeaua mai joas, al crui perete ndeprtat era doar sticl. Dincolo de geam se vedea o piscin n form de rinichi, nconjurat de o teras pardosit cu gresie italian, cu vedere spre vale i mrginit de un gard din fier forjat. Toate acestea le observ mai trziu, s zicem dup cincisprezece secunde. Primul sfert de minut fu ocupat cu studierea altor trei perechi de sni. Fiecare dintre ele era splendid n felul ei. Sni Plini i Rotunzi. Mici i Ascuii. Curbai, totui Convingtori. Aparineau, n ordine, lui Madge, Lillian i Anne; Regina Greenberg fcu prezentrile repede i cu haz. Iar Sam fcu automat legtura dintre sni fete i datele din servieta lui. Lillian era numrul trei. Palo Alto, California. Madge era numrul doi. Tuckahoe, New York. Anne era numrul patru. Detroit, Michigan. (O simpatic seciune transversal a feminitii americane). Regina Ginny era, evident, cea mai vrstnic, nu att prin nfiare, ct datorit autoritii pe care o avea asupra celorlalte, ntr-adevr, toate fetele aveau acea vrst incert dintre treizeci i cinci de ani i urmtorul deceniu un interval pe 33

care California de sud se pricepea s-l ascund. i fiecare dintre ele era mbrcat sexy dup moda Californiei de sud: neglijent, ns minuios aranjat pentru a produce acest efect. MacKenzie Hawkins era un brbat cu gusturi i aptitudini de invidiat. Se trecu n grab, dar cu politee, peste formaliti. Sam primi o butur pe care nu ndrzni s o refuze n compania aceea, apoi se aez ntr-un fotoliu adnc, de forma unei boabe de fasole, din care i era imposibil s se ridice. Reui s-i pun servieta lng el, dar nelese imediat c acrobaiile necesare pentru a se ntinde dup ea, a o lua i a o aeza n poal l-ar fi fcut s par Omul de Cauciuc, aa c i dori s nu aib nevoie de ea. Ei bine, suntem toate aici, zise trgnat Regina Greenberg. Haremul lui Hawkins, cum s-ar spune. Ce vrea Pentagonul? Declaraii? Una o s-o dm toate fr rezerve, spuse cu voioie Lillian. Cu entuziasm, zise Madge. Ohoo, spuse Anne. Da, m rog. Aptitudinile generalului sunt enorme, se fstci Sam. Vreau s zic ei bine, nu m ateptam s v ntlnesc pe toate deodat. mpreun. ntr-un grup. A, pi noi suntem un adevrat club feminin, domnule maior. Madge Sni Rotunzi i Plini, care sttea lng Sam ntr-un fotoliu cu acelai design, ntinse mna i-i atinse braul. i-a spus Ginny. Hawkins Da, neleg, zise Devereaux, ntrerupnd-o repede. Dac vorbeti cu una dintre noi despre Mac, e ca i cum ai vorbi cu toate, adug Lillian Sni Mici i Ascuii din partea cealalt a ncperii, cu o voce deosebit de plcut. Aa e, gnguri Anne Sni Curbai, totui Convingtori stnd provocator n faa geamului central al peretelui de sticl dinspre piscin. Dac nu avem majoritate, eu devin purttoarea de cuvnt, zise trgnat Regina Greenberg de pe o canapea tapiat cu piele de jaguar, de lng peretele din dreapta. Asta fiindc eu am fost prima lui soie i am vechime mai mare. Nu neaprat n ani, drag, spuse Madge. N-o s te lsm s te vorbeti singur de ru. Nu prea tiu cum s ncep, zise Sam, apoi, totui, i lu inima n dini. 34

Vorbi, mai nti cu blndee despre ct este de greu s discui despre o personalitate att de puternic. Apoi explic pe ndelete faptul c MacKenzie Hawkins implicase guvernul rii ntr-o situaie extrem de delicat, pentru care trebuia gsit o soluie. i, dei guvernul manifesta o incontestabil i nepieritoare gratitudine fa de meritele extraordinare ale generalului Hawkins, era necesar studierea trecutului su pentru a-l ajuta pe el i guvernul su la rezolvarea situaiilor delicate. Deseori, aspectele parial negative conduceau la cele pozitive, fie i pentru a le echilibra i accentua pe cele din urm. Deci vrei s-l termini, conchise Regina Greenberg. Trebuia s se ntmple i asta, nu-i aa, fetelor? Urm un cor de da-uri i oho-uri. Sam avea atta minte nct s evite o banal negare; n ncperea aceea exista mai mult inteligen sau intuiie dect prea la prima vedere. De ce spui asta? o ntreb el pe Ginny. Buunule maaior! rspunse titanica femeie. Mac e n conflict cu rahaii uscai cu multe stele de ani de zile! Le vede pn i hemoroizii. De aia se bucur ei cnd liberalii din nord l fac de rs. Dar cu Mac nu-i de glumit! Nimeni nu crede c el e amuzant acum, doamn Greenberg. V asigur de asta. Ce-a fcut Mac? ntrebarea fusese spus pe un ton defensiv de Anne, a crei splendid siluet se contura lng fereastr. A desfigurat Sam se opri; alesese greit cuvntul. A distrus un monument naional ce aparine unei ri cu care ncercm s meninem relaii cordiale. Ceva n genul Memorialului Lincoln. Era beat? ntreb Lillian, cu ochii i snii mici ndreptai spre Sam dou tipuri de artilerie uoar. El spune c nu era. Atunci nu era, declar hotrt Madge din fotoliul de alturi. Mac poate s bea pn vr sub masa de la popot un ntreg batalion. Fraza trgnat a lui Ginny Greenberg fu subliniat de micarea afirmativ a capului. Dar niciodat, niciodat nu se atinge de whisky pentru a-i compromite uniforma. N-a spus asta explicit, domnule maior, zise Lillian, dar era o regul mai sever dect orice jurmnt pe care l-a fcut 35

vreodat. Din dou motive, adug Ginny. Nu voia, cu siguran, s-i defimeze gradul, dar la fel de important e i faptul c detesta ca rahaii uscai s rd de el din cauza buturii. Aa c vezi dumneata, afirm Madge din fotoliu, Mac n-a fcut ce se spune c i-a fcut Memorialului Lincoln. Pur i simplu n-ar fi fcut-o. Sam se uit pe rnd la fete. Nici una dintre aceste ex-doamne Hawkins nu l va ajuta; nici una n-ar fi spus o vorb rea despre general. De ce? Se chinui ngrozitor s se ridice din fotoliu i ncerc s adopte atitudinea unui avocat aflat la un interogatoriu. Un avocat foarte blnd i amabil. ncepu s se plimbe ncet prin faa ferestrei uriae. Anne se duse la fotoliul rmas liber. Firete, ncepu el zmbind, aceste mprejurri, grupul aflat aici suscit anumite ntrebri. Nu c ai avea obligaia s rspundei, ns, sincer vorbind, eu personal nu neleg. Dai-mi voie s v explic D-mi voie s-i rspund, l ntrerupse Regina. Nu poi pricepe de ce Haremul lui Hawkins i protejeaz reputaia. Corect? Corect. Ca purttoare de cuvnt, continu Ginny, primind semne de aprobare de la celelalte, o s vorbesc pe scurt i la obiect. Mac Hawkins e un tip grozav n pat i n afara lui i nu chicoti la treaba cu patul, fiindc majoritatea csniciilor nu se bucur n el. Nu poi tri cu ticlosul respectiv, dar asta nu-i vina lui. Mac ne-a dat ceva ce n-o s uitm niciodat, deoarece a rmas n noi pentru totdeauna. Ne-a nvat s ne depim limitele. Sun simplu, nu? Depete-i limitele. Dar, iubitule, asta te elibereaz. Eti propriul tu afurisit de inventator, obinuia s spun. Nu exist nimic pe care s trebuiasc s-l faci i s nu-l poi face; folosete-i imaginaia i muncete din greu. Acuma, nu cred c noi considerm asta drept Sfnta Scriptur, ns, pe crucea mea, el ne-a fcut s ne dm mai mult silina. El ne-a eliberat nainte ca asta s devin o mod, iar noi ne-am descurcat destul de bine. Aa c, vezi dumneata, nici una dintre noi dac Mac ar veni s-i bat la u n-ar ezita s-l gzduiasc. Ai priceput? Am priceput, spuse calm Sam. 36

Sun telefonul. Regina ntinse mna n spatele canapelei, spre aparatul aflat pe o msu de marmur. E pentru dumneata. Sam o privi puin surprins. Am lsat numrul dumitale la hotel, dar nu m ateptam Se duse la msu i lu receptorul. Ce a fcut? Sngele pieri de pe chipul lui Sam. Continu s asculte. Iisuse! Nu se poate! Apoi, cu sfreala de dup oc: Da, domnule. neleg c a fcut-o, cu siguran M ntorc la hotel i atept instruciuni. Doar dac n-o s ncredinai treaba asta altcuiva; stagiul meu se ncheie peste o lun, domnule. neleg. Cinci zile deplasare, domnule. nchise telefonul i se ntoarse ctre Haremul lui Hawkins. Spre cele patru splendide perechi de sni care provocau i, n acelai timp, sfidau orice descriere. N-o s mai avem nevoie de dumneavoastr, doamnelor. Dei Mac Hawkins ar putea s aib. Eu sunt singura dumitale legtur cu Casa Alb, domnule maior, zise tnrul locotenent n vreme ce pea oarecum copilrete, i spuse Sam pe mocheta din camera hotelului Beverly Hills. Poi s-mi spui Lodestone. Fr nume reale, te rog. Locotenent Lodestone, Casa Alb. Sun plcut, zise Devereaux, umplndu-i alt pahar cu whisky. Eu a lsa-o mai moale cu alcoolul. N-ai vrea mai bine s te duci n China? Adic n locul meu. Ai de fcut un zbor lung, foarte lung. Nu i dac-l faci dumneata. ntr-un anume sens, a vrea s-l fac. i dai seama c acolo exist apte sute de milioane de poteniali consumatori? Zu c mi-ar plcea s trag o poz pieei leia. O ce? O privire de aproape. O adevrat ochead. Aha. Privire de aproape. Nu tras n poz Ce oportunitate! Locotenentul sttea lng fereastr, cu minile la spate. Consumatorul avizat. Atunci du-te, ce naiba! Peste treizeci i dou de zile o s plec din Disneyland-ul asta i nu vreau s-mi schimb uniforma cu o salopet chinezeasc! M tem c nu pot, domnule. Casa Alb are nevoie acum de 37

profesioniti n relaiile cu publicul. Toi ceilali combatani au plecat. Unii editeaz un buletin informativ teribil la Dannemora Fir-ar s fie! Locotenentul se ntoarse de la fereastr, ndreptndu-se ctre biroul pe care se aflau vreo ase fotografii de treisprezece pe optsprezece centimetri. Totul e aici, domnule maior. Tot ce-i trebuie. Pozele sunt puin voalate, dar se vd bine nsemnele infanteriei! Cu siguran nu mai poate nega nimic acum. Sam se uit la pozele din Pekin, nceoate, dar destul de clare. Aproape c a ajuns, nu-i aa? Dezgusttor! Locotenentul se nfior n vreme ce studia fotografiile. N-a mai rmas nimic de spus. Doar c aproape a reuit. Sam travers ncperea spre un fotoliu i se aez, cu paharul n mn. Locotenentul l urm. Anchetatorul ef de la Saigon o s-i trimit rapoartele, cu avionul, direct la Tokio. Ia-le cu dumneata la Pekin. Conin o grmad de porcrii. Tnrul ofier surse cu zmbetul lui nevinovat Asta n caz c mai ai nevoie de nite clei pentru cociug. Mam, da eti un puti simpatic. i-ai cunoscut vreodat tatl? Sam trase o duc zdravn din pahar. Nu trebuie s-o iei n nume personal, domnule maior. E o operaiune obiectiv, iar noi avem elementele necesare. Totul face parte din Nu-ncepe iar planul jocului. Lodestone i nghii cuvintele. Scuze. i oricum, dac o iei n nume personal, ce vrei mai mult? Omul e un maniac. Un nebun periculos, individualist, care intervine n mod violent n aciunile panice. Eu sunt avocat, locotenent, nu un nger al rzbunrii. Maniacul dumitale are numeroase contribuii la alte planuri de joc. Are o mulime de oameni de partea lui. n dup-amiaza asta am ntlnit opt patru dintre ei. Sam se uit la pahar; unde dispruse butura? Acum nu mai are, zise ofierul, pe un ton neutru. Ce anume? Susintorii pe care i-a avut vor disprea. Susintori? E politician? Sam hotr c mai avea nevoie de un pahar. Nu-l mai putea urmri pe flcul acela. Aa c de ce s 38

nu se mbete de-a binelea? A urinat pe drapelul naional! Asta-i ceva inadmisibil! Chiar a ajuns? Te trimitem n China, continu Lodestone, ignornd ntrebarea, n cel mai rapid mod cu putin. Cu un avion Phantom, pe ruta de nord, cu opriri la Juneau i n Aleutine, pn la Tokio. De acolo, cu un avion de mrfuri, pn la Pekin. i-am adus de la Washington toate hrtiile de care ai nevoie. Devereaux mormi n pahar: Nu-mi plac chinezoaicele i detest rulada de ou cu legume prjite i-a sugera s te odihneti puin, domnule. E aproape ora 23, iar noi trebuie s plecm la aerodrom la ora patru dimineaa. O s decolai n zori. A fi vrut s spun eu asta, Lodestone. Sun plcut. Cinci ore. Iar dumneata eti jos, n hol, nu aici. Poftim? Tnrul i nl capul. O s-i dau un ordin. Pleac. Nu vreau s te mai vd pn cnd o s vii s-mi coi eticheta cu numele pe valiz. Ce? Pleac dracului de-aici. Apoi Sam i aminti, iar ochii lui dei sticleau uor erau amuzai: tii ce eti, locotenent? Eti un rahat uscat. Pe cuvnt, un adevrat rahat uscat. Acum tiu ce nseamn! Patru ore Se minuna. Merita o ncercare. Dar mai nti avea nevoie de nc un whisky. i-l turn, se duse ctre birou i rse vznd fotografiile de la Pekin. Ticlosul era dotat, fr discuie. Doar nu venise la birou ca s se uite la poze; deschise sertarul i scoase un carnet. ntoarse paginile i se strdui s-i concentreze privirea asupra scrisului. Porni spre telefonul de lng pat, form nou, apoi numrul din carnet. Alo? Vocea era catifelat ca o petal de magnolie, iar Sam simea efectiv mireasm de oleandri. Doamna Greenberg? Sunt Sam Devereaux Ei, ce faci? Replica Reginei era de-a dreptul entuziast; nici nu ncerca si ascund plcerea de-a auzi o voce de brbat. Toate ne 39

ntrebam pe care dintre noi o s-o suni. Sunt sincer flatat, domnule maior. De fapt, vreau s spun c eu sunt purttoarea de cuvnt mai vrstnic. Sunt de-a dreptul emoionat. Soul ei era probabil plecat, i zise Sam prin aburii alcoolului, nclzit de amintirea cmii ei transparente, provocatoare. Eti foarte amabil. nelegi, n scurt timp o s plec ntr-o lung, foarte lung cltorie. Peste oceane, muni, alte oceane i insule i Iisuse! Nu se gndise ce s-i spun; nici mcar nu fusese sigur c putea forma numrul. Fir-ar s fie de fantezii alcoolice! M rog, e secret secret. Sub maxim acoperire. Dar o s vorbesc cu tizul dumitale? Dessiigur, iubitule! i, firete, n-ai avut nici pe jumtate ocazia s pui toate ntrebrile alea importante. neleg, zu c da. Ei bine, au ieit la iveal cteva elemente, mai ales unul Aa se ntmpl de obicei. A face tot ce pot ca s ajut guvernul n situaia asta delicat. Eti la hotelul Beverly Hills? Da, doamn. Camera opt douzeci. Stai o clip. Regina puse palma peste microfon, dar Sam o auzi strignd. Mannyl E un caz de importan naional. Trebuie s plec n ora.

40

5
Domnule maior! Maior Devereaux! Telefonul dumitale e scos din priz. Asta-i interzis. O btaie continu n u, ridicol de puternic, nsoea strigtele nazale ale lui Lodestone. Ce mama dracului e asta? ntreb Regina Greenberg, nghiontindu-l pe Sam sub ptur. Parc ar fi un piston neuns. Devereaux deschise ochii n abisul vizual al unei mahmureli teribile. Asta, drag i sfnt matroan de la Tarzana, e vocea oamenilor ri. Ei ies la suprafa cnd se cutremur pmntul. tii ct e ceasul? Cheam paza hotelului, pentru numele Domnului. Nu, zise Sam, cobornd din pat fr tragere de inim. Fiindc dac o chem, domnul acela o s sune la Marele Stat Major. Am impresia c aia se tem foarte tare de el. Ei sunt doar criminali profesioniti; el lucreaz n publicitate. i nainte ca Devereaux s poat vedea limpede, nite mini l mbrcaser, nite maini l transportaser, nite brbai ipaser la el i i se pusese centura de siguran ntr-un Phantom al Forelor Aeriene. Zmbeau cu toii. n China, toat lumea zmbea. Mai mult cu buzele dect cu ochii, i zise Sam. La aerodromul din Pekin fu ntmpinat de un vehicul diplomatic american, escortat de dou maini ale armatei chineze i opt ofieri chinezi. Toi zmbeau; pn i mainile. Cei doi americani nervoi care veniser cu automobilul diplomatic erau ataai. Erau nerbdtori s se ntoarc la misiune; nu se simeau la largul lor n preajma militarilor chinezi. Nici unul dintre ataai nu dorea s vorbeasc prea mult, n afar de starea vremii, care era nchis, iar cerul acoperit de nori. De cte ori aducea Sam n discuie subiectul MacKenzie Hawkins i de ce nu? Doar el se uurase de pe acoperiul misiunii lor ei strngeau din buze i i scuturau capetele cu micri scurte, laterale, apoi i ndreptau degetele spre diverse zone ale automobilului. i rdeau aiurea. n cele din urm, Devereaux nelese c ei erau convini c 41

maina diplomatic era nesat de microfoane. Aa c rse i el. Aiurea. Dac automobilul era prevzut cu mijloace electronice de supraveghere i dac-i asculta cineva, persoana aceea i imagina probabil c cei trei brbai se amuzau citind comicsuri pornografice. Iar dac drumul de la aerodrom i s-a prut ciudat lui Sam, ntlnirea de o jumtate de or cu ambasadorul, la misiunea diplomatic din Piaa Florii Minunate, a fost de-a dreptul ridicol. A fost introdus n cldire de ctre amuzata lui escort, ntmpinat cu solemnitate de un grup de americani cu chipuri sobre care se adunaser n hol asemenea unor spectatori dintrun laborator zoologic temndu-se pentru sigurana lor, ns fascinai de noul animal adus spre a fi studiat apoi a fost mpins n grab pe un culoar pn la o u mare, care era, evident, intrarea n biroul ambasadorului. Odat intrat, naltul diplomat l ntmpin cu o rapid strngere de mn, ridicnd n acelai timp un deget la mustaa ce-i tremura uor. Unul dintre oamenii din escort scoase un mic dispozitiv metalic, de mrimea unui pachet de igri i ncepu s-l fluture n jurul ferestrelor, de parc ar fi binecuvntat geamurile. Ambasadorul l urmrea cu privirea. Nu sunt sigur, opti ataatul. De ce nu? ntreb naltul diplomat. Acul s-a micat puin, dar poate c din cauza difuzoarelor din pia. La naiba! Trebuie s obinem o aparatur mai sofisticat. Trimite un memoriu la Washington. Ambasadorul l lu pe Sam de cot, conducndu-l napoi spre u. Vino cu mine, domnule general. Sunt maior. Drgu! Ambasadorul l scoase pe Sam din birou, traversar coridorul i deschise o alt u, apoi o lu naintea lui Devereaux pe o scar cu trepte de piatr ce cobora ntr-o pivni larg. n tavan se afla un singur bec; ambasadorul l aprinse i-l conduse pe Sam printre mai multe lzi de lemn, spre o u din peretele dificil de observat. Era grea, iar diplomatul trebui s propteasc piciorul n zid ca s-o deschid. nuntru se afla o camer frigorific ncptoare, demult scoas din uz, ce servea acum drept pivni de vinuri. Ambasadorul intr i aprinse un chibrit. Pe unul dintre rafturi 42

era o lumnare, pe jumtate ars. Diplomatul apropie flacra de fitil, iar lumina se mprtie tremurnd pe perei i pe polie. Vinul nu era din cel mai bun, observ n tcere Devereaux. Ambasadorul ntinse mna i-l trase pe Sam n centrul ncperii, apoi mpinse ua grea, dar n-o nchise de tot. Apoi zmbi n chip de scuz, cu trsturile sale aristocratice accentuate de flacra plpitoare a luminrii. S-ar putea s ne consideri cam paranoici, dar te asigur c nu e aa. A, nu, domnule. Locul acesta e foarte confortabil. i linitit. Sam ncerc s zmbeasc i el. Iar n urmtoarele treizeci de minute primi ultimele instruciuni ale guvernului su. Era un loc potrivit pentru asta: la mare adncime, nconjurat de pmntul populat de viermi care nu vzuser niciodat lumina soarelui. narmat cu servieta i fr pic de curaj, Devereaux iei pe ua de oel a misiunii diplomatice, fiind ntmpinat de un ofier chinez care-i fcea semne de la captul aleii. Sam vzu pentru prima dat urmele distrugerii achii groase de lemn, mai multe fiare ndoite ce zceau risipite pe pajite. Ofierul sttea dincolo de gardul proprietii, afind un zmbet larg. Numele meu e Lin Shoo, domnule maior Devereaux. O s te conduc la generalul-locotenent Hawkins. Cu maina mea, dac nai nimic mpotriv. Sam urc pe bancheta din spate a vehiculului armatei i se instal confortabil, cu servieta n poal. Spre deosebire de cei doi americani nervoi, Lin Shoo nu se ferea deloc s vorbeasc. Ajunser curnd la subiectul MacKenzie Hawkins. Un individ foarte uuratic, domnule maior Devereaux, zise chinezul, scuturnd din cap. E posedat de dragoni. A ncercat cineva s stea de vorb cu el? Eu nsumi. Cu mare i fermectoare putere de convingere. Dar nu i cu mare i fermector succes, presupun. Ce s-i mai spun? M-a atacat. N-a fost deloc bine. i dumneata vrei un ntreg proces din cauza asta? Ambasadorul mi spunea c eti de neclintit. Un proces ori o grmad de hazzerai? Hazzerai? Asta nseamn necazuri. n evreiete. Nu pari s fii evreu 43

Ce-mi poi spune despre proces? l ntrerupse Sam. nvinuirile sunt legate de atac? A, nu. N-ar avea consisten logic. Noi dorim o suferin fizic. n lupt i suferin se afl puterea. Lin Shoo zmbi; Devereaux nu nelese de ce. Generalul va fi judecat pentru crime mpotriva patriei noastre. O extindere a acuzaiei iniiale, spuse Sam, calm, ca o constatare. E totui ceva mult mai complex, rspunse Lin Shoo, o tristee resemnat fcnd s-i dispar zmbetul. Distrugerea cu bun tiin a unui monument naional asemntor Memorialului Linkolon al dumneavoastr. A scpat o dat, tii asta. Cu un camion furat, a intrat n grupul statutar din Piaa Son Tai. Acum e acuzat de distrugerea unei opere de art venerabile grupul statuar n care a intrat a fost sculptat dup schiele soiei preedintelui. i nu se pot invoca scuze cum c ar fi fost drogat. A fost vzut de prea muli diplomai. A fcut mult zgomot la Son Tai. O s pretind c au existat nite circumstane atenuante. Nu ar fi ru s ncerce, i zise Devereaux. n cazul atacului, nu pot fi invocate. neleg. Sam nu nelegea, dar nu avea rost s continue. Cear putea face? Face? Cum adic? Cu sculptura? Cu nchisoarea. Ce pedeaps? Ct de mare? Aproximativ patru mii apte sute i cincizeci de ani. Cum? Pi mai bine l-ai executa! Viaa e preioas pentru fiii i fiicele patriei. Fiecare fiin poate avea o contribuie. Chiar i un criminal nrit cum e maniacul vostru general imperialist. Ar putea petrece muli ani rodnici n Mongolia. Ia stai puin! Devereaux i schimb brusc poziia pentru a-l privi n fa pe Lin Shoo. Nu era sigur, dar i se pru c aude un declic metalic dinspre scaunul din fa. Asemenea zgomotului fcut de sigurana unui pistol. Hotr s nu se gndeasc la asta. Era mai bine aa. i ndrept atenia spre Lin Shoo. Asta-i o nebunie! tii bine c-i prostie curat! Ce dracu tot spui? Patru mii Mongolia? Lui Devereaux i czu servieta din poal i auzi, din nou, declicul metalic. Adic, hai s fim rezonabili 44

Enervat, vocea lui Devereaux se stinse. Se aplec i i ridic servieta. Astea sunt pedepsele legale pentru crime, spuse Lin Shoo. Nici un guvern strin nu are dreptul s se amestece n disciplina intern a naiunii care-l gzduiete. E de neconceput. Totui, n acest caz deosebit, poate c nu e cu totul nerezonabil. Sam fcu o pauz nainte de a vorbi; urmrea expresia ncruntat de pe chipul lui Lin Shoo transformndu-se treptat, foarte ncet, n sursul de dinainte, politicos i lipsit de umor. S neleg c asta-i nceputul unei nelegeri n afara instanei? Cum adic? n afara instanei? Un compromis. Vorbim despre un compromis? Lin Shoo renun cu totul la expresia ncruntat. Zmbetul lui deveni cum nu se putea mai plcut. Chiar aa, da. Un compromis ar fi edificator. Este o for i n explicaii. i poate c ceva mai puin de patru mii de ani n Mongolia n compromis. Plin de posibiliti. Dumneata ar trebui s ai succes acolo unde alii au euat. La urma urmei, e n avantajul nostru comun s ajungem la un compromis. Sper c-i dai seama ct dreptate ai. Hawkins e un erou naional. Aa era i Speeroo Agaroo, domnule maior. Preedintele vostru a zis aa. Ce putei oferi? Renunarea la proces? Lin Shoo ncet s zmbeasc, ns prea brusc ca s-o fi fcut din comoditate, i spuse Sam. Nu putem face asta. Procesul a fost deja anunat. Prea mult lume din comunitatea internaional tie de el. Vrei s salvai aparenele sau vrei s vindei benzin? Devereaux se ls pe sptarul banchetei; oficialul chinez chiar dorea un compromis. Cte puin din fiecare nseamn un compromis, nu-i aa? Care e puinul dumitale? n caz c-l determin pe Hawkins s fie rezonabil. O reducere a pedepsei ar putea fi luat n considerare. Lui Lin Shoo i reveni sursul pe chip. De la patru mii la dou mii cinci sute de ani? ntreb Devereaux. Eti foarte generos. S ncepem cu termenul de 45

ncercare. Eu o s pledez pentru achitare. Cum adic? Termen de ncercare? O s-i explic mai trziu; o s-i plac. D-mi nite mobiluri reale ca s m pot ocupa de Hawkins. Sam ncepu s bat darabana cu degetele pe serviet, lovind pielea cu unghiile. Era un truc stupid, care de obicei risipea concentrarea adversarilor i-i conducea uneori la concesii pripite. n China, un proces poate lua multe forme. E lung, alambicat i cu numeroase formaliti. Sau foarte scurt, rapid i fr excese. Trei luni sau trei ore. A putea, eventual, s obin al doilea tip de proces Cu asta i cu termenul de ncercare o s fiu de acord, zise repede Sam. Sunt suficiente motive ca s m fac s lucrez din greu. Am fcut trgul. Termenul acesta de ncercare va trebui s-l defineti din punct de vedere juridic. n esen, nu numai c salvai aparenele i vindei benzin, dar totodat v putei arta i foarte duri, rmnnd totui nite eroi pentru presa mondial. Toate n acelai timp. Ce poate fi mai bine de att? Lin Shoo zmbi. Devereaux se ntreb n treact dac n spatele acelui surs nu era mai mult nelegere dect dorea chinezul s arate. Apoi alung acel gnd; Lin Shoo i distrase atenia, punndu-i o ntrebare i rspunznd la ea nainte ca Sam s vorbeasc: Ce-ar fi mai bine de att? S-l vedem pe generalul Hawkins plecat din China. Da, asta ar fi mai bine. Ce coinciden. Fiindc asta-i o parte nesemnificativ a termenului de ncercare. Serios? Lin Shoo privea drept nainte. Cu dumneata m descurc, zise Sam, aproape meditativ. Trebuie totui s-mi fac griji n legtur cu nsemnele infanteriei.

46

6
Celula se putea vedea limpede printr-un ochi de geam unidirecional, ncastrat n ua grea de oel. nuntru se afla un pat n stil occidental, un birou, lumini ascunse n tavan, o lamp de birou i o veioz lng pat, precum i un covor mare pe podea. Pe peretele din dreapta era o u deschis ce ducea la o mic sal de baie, iar la stnga se afla o poli orizontal pentru haine. Camera nu avea mai mult de trei metri pe trei i jumtate, dar, una peste alta, era mult mai mare dect putea vedea Sam. Nu lipsea dect MacKenzie Hawkins. Vezi, spuse Lin Shoo, ct de ateni suntem; ct de bine mobilat e locuina generalului? Sunt impresionat, rspunse Devereaux. Numai c nu-l vd pe general. A, e acolo. Chinezul zmbi i vorbi ncet: Ane micile lui manii. Cnd aude pai, se ascunde de partea cealalt a uii. Gardienii s-au alarmat de dou ori i au fcut imprudena s intre. Din fericire, erau mai muli i au nfrnt fora generalului. Acum, toate schimburile sunt alertate. Primete mesele printr-o ferestruic. nc mai ncearc chicoti Sam. E o figur. E mai mult dect att, complet enigmatic Lin Shoo, apropiindu-se de un cerc acoperit cu plas de sub ochiul de geam i apsnd pe un buton rou. Generale Hawkins! Te rog, domnule general, arat-te. Sunt bunul i amabilul dumitale prieten, Lin Shoo. tiu c eti lng u, domnule general. Lua-te-ar dracu, glbejitule! Lin Shoo lu degetul de pe buton i se ntoarse ctre Devereaux. Nu e totdeauna politeea ntruchipat. Chinezul reveni la microfon i aps din nou pe buton. Te rog, domnule general. Sunt cu un compatriot de-al dumitale. Un reprezentant al guvernului dumitale. Din forele armate ale naiunii dumitale Mai bine i-ai controla poeta. Ai putea chiar s-i ridici fusta! Rujul ei de buze ar putea fi o bomb! Lin Shoo se ntoarse ctre Devereaux, stupefiat. Sam l ddu cu blndee la o parte pe chinez, aps pe buton i rcni n microfon: 47

nceteaz, nemernic fricos! Arat-i fundul ala flocos de-i zici fa sau m deschei la hain i-o s arunc nuntru afurisitul acela de ruj! Te termin, ticlos mizerabil! Apropo. Regina Greenberg i transmite salutri. Imensul cap al lui MacKenzie Hawkins apru ncet n cadrul ochiului de geam. Venea dintr-o parte, uria, tuns scurt, ridat. Chipul lui exprima o imens consternare. inea strns ntre dini un trabuc pe jumtate mestecat, iar ochii holbai, injectai trdau o curiozitate nencreztoare. Cum adic? Ce spui acolo? Lin Shoo cscase gura, uluit. E un cod militar ultrasecret, spuse Devereaux. l folosim doar n situaii critice. N-o s insist asupra acestei chestiuni; n-ar fi politicos. Dac miti prghia de la marginea geamului, o s te vad i generalul Hawkins. Cnd o s te simi pregtit, o s-i dau drumul nuntru. Totui, eu o s rmn afar dac nu te superi. Sam mpinse micul mner de lng rama ochiului de geam; se auzi un declic. Chipul masiv, cercettor reacion imediat cu ostilitate. Devereaux avu impresia c Hawkins se uita la ceva foarte obscen, dar lipsit de importan: Sam, accidentul militar. Devereaux ddu din cap spre Lin Shoo. Chinezul ntinse amndou minile, de parc ar fi vrut s trag cu una i s mping cu cealalt, apoi deschise ua. Panoul greu de oel se deschise; Sam ptrunse nuntru. Spre un pumn enorm repezit spre el, n direcia ochiului su stng. Se produse impactul; camera, lumea, galaxia se dilatar brusc, explodnd n sute de mii de pete luminoase. Sam simi crpa umed de pe fa, apoi durerea de cap, mai ales la ochi i i zise c era ceva ciudat. Ridic mna, ddu crpa la o parte i clipi. Mai nti nu vzu dect un tavan alb. Lumina din centru i provoca dureri de cap, mai ales la ochiul stng. nelese c se afla pe un pat, aa c se rostogoli i reveni n lumea real. Hawkins era la birou, cu hrtii i fotografii mprtiate n faa lui. Generalul citea ceva dintr-un teanc de coli capsate. Devereaux nu trebui s-i mai mite capul care-l durea ca s neleag c servieta lui deschis era undeva lng general. Se mic totui i o vzu la picioarele lui Hawkins. Rsturnat. 48

Goal. Iar coninutul ei se afla n faa generalului. Sam i drese glasul. Nu se putea gndi la nimic altceva. Hawkins se ntoarse privindu-l cu o expresie amabil. Era o ntmpinare oarecum distrat, o obligaie brbteasc de recunoatere ntre tovari de arme. Voi, micii rahai uscai, ai avut treab, nu-i aa? Cu mare efort, Devereaux i ddu jos picioarele din pat i i atinse ochiul stng. Cu grij, mai ales fiindc de-abia vedea cu el. Oi fi eu un rahat, domnule general, dar nu sunt aa de mic, dup cum sper s-i pot dovedi ntr-o bun zi. Doamne, ce m doare. Tu vrei s-mi dovedeti ceva Hawkins art spre hrtii i i ngdui s schieze un rnjet cinic mie? Cu ceea ce tii despre mine? Da ai tupeu, biete. i-o spun eu. Fraza asta e la fel de preistoric pe ct eti i dumneata, mormi Sam, n timp ce se ridica n picioare, ovitor. i-a plcut materialul? E un dosar grozav. Probabil c vor s fac alt film despre mine. Produs la Leavenworth. Cu pelicula prelucrat n spltoria nchisorii. Eti un scrntit n toat regula. Devereaux art spre ptura ntins peste u, acoperind ochiul de geam. Asta-i o treab istea? Nu-i o tmpenie. i zpcete. Spiritul oriental are dou puncte critice foarte accentuate: confuzia i jena. Hawkins l privea netulburat. Afirmaia l surprinse pe Sam. Poate felul cum alesese Hawkins cuvintele sau poate nelegerea calm din spatele vocii lui. Orice-ar fi fost, era ceva neateptat. Vreau s spun c nu prea are rost; camera e nesat de microfoane. Microfoane, ce dracu! Tot ce au de fcut e s apese pe un buton rou i aud tot ce vorbim. Greit, soldat, rspunse generalul, ridicndu-se de pe scaun. Dac eti soldat i nu vreun blestemat de spilcuit. Vino aici. Hawkins se duse la ptur i o ddu la o parte, mai nti un col din dreapta, apoi colul opus, din stnga. n amndou poriunile erau, de-abia vizibile, cteva guri n perete, acum perfect vizibile datorit hrtiei igienice umede ndesate n ele. Hawkins ls din mini cele dou capete ale pturii, apoi art spre alte ase dopuri de hrtie umed cte dou pe fiecare perete, sus i jos apoi afi un rnjet. 49

Am verificat afurisita asta de celul palm cu palm. Am astupat fiecare microfon; nu mai sunt altele. Firete, nu m atinsesem de ele pn atunci. Vezi ct de meticuloi sunt blestemaii tia de maimuoi? Am gsit unul chiar deasupra pernei mele, n caz c a fi vorbit n somn. la a fost cel mai greu de gsit. Fr tragere de inim, Sam ddu din cap n semn de aprobare. Apoi se gndi la un lucru evident. Dac ai astupat toate microfoanele, ei or s vin aici i-or s ne mute. Trebuia s te gndeti la asta. Tu trebuia s gndeti mai bine. Supravegherea electronic pe o arie restrns e conectat la o singur unitate. Mai nti or s-i nchipuie c e vorba despre un scurtcircuit, iar ca s-l depisteze o s le trebuiasc o or dac nu trebuie s drme pereii, ceea ce pot face doar cu senzori i asta o s-i zpceasc. Pe urm, dac elimin ideea unui scurtcircuit, or si imagineze c eu am astupat microfoanele, iar asta o s-i stinghereasc. Confuzia i stinghereala; punctele critice. O s le mai ia o or ca s se gndeasc cum s ne duc n alt parte fr s-i recunoasc eroarea. Avem la dispoziie cel puin dou ore. Aa c ai face bine s-mi dai nite explicaii n timpul asta. Devereaux avu senzaia clar c ar face bine s fie n stare s dea nite explicaii. Hawkins era un profesionist viclean, iar Sam nu avea chef de confruntare cu el. Cu siguran nu fizic sau, ncepea s bnuiasc, intelectual. Nu vrei s-i vorbesc despre Regina Greenberg? i-am citit notele. Ai un scris mizerabil. Sunt avocat; toi avocaii au un scris mizerabil. Face parte din examenul de licen. Nici n-am vrut s le bat la main. Sper c nu, zise Hawkins. Ai i o gndire indecent. Dumneata ai nite gusturi grozave. Nu discut despre fostele soii. Ele au discutat despre dumneata, l contr Sam. Le cunosc pe fete. N-ai obinut nimic ce ai putea folosi. Cu siguran nu de la fete. Orice altceva ai obinut nu m intereseaz. Constat oare o atitudine moral? n felul meu direct. Am ceva clas, biete. Hawkins art spre birou; braul lui, mna, degetul ntins erau neclintite. Acum explic-mi chestiile alea. 50

Ce mai e de explicat? Zici c le-ai citit. Trebuie s-i mai spun c reprezint un caz clar de persona non grata, pe de o parte i o mare ncurctur, pe de alta? Dac trebuie, tocmai am fcut-o. Devereaux i atinse ochiul; l durea ru, aa c se aez din nou pe pat. Treaba aia din Indochina, mormi Hawkins, ducndu-se la birou i lund paginile capsate, e redactat de parc eu a fi lucrat cu blestemaii de vietnamezi! Eu n-a merge aa departe. Exist anumite ntrebri cu privire la metodele dumitale de operare Asta nseamn s mergi aa departe, biete! l ntrerupse generalul. Fie am lucrat pentru ei, fie cu ambele tabere, fie pur i simplu am vrt n buzunar jumtate din banii traficai n Asia de Sud-Est! Sau am fost att de tmpit nct habar n-aveam ce fac! Ah-ah! inton Sam un tremolo fals, ritmat. Acum ncepem s nelegem, i zise Alice Cocoului Robin. Un militar, un adevrat militar, cu dou Medalii de Onoare ale Congresului, e un candidat ndoielnic pentru calificativul de trdtor. Dar toate luptele alea, toate zgomotele alea asurzitoare, agitaia din spatele liniilor, capturile, torturile i mijloacele primitive de supravieuire brutal efectul cumulat al acestora l-ar nnebuni cu siguran pe numitul erou, trimindu-l n ara glumeilor. Foarte trist, dar spiritul uman poate pricepe doar att. Tmpenii! rcni Hawkins. Capul meu e cu mult mai strns nurubat pe umeri dect al jigodiilor lora care-au rscolit tot rahatul asta! Dou puncte pentru general, spuse Devereaux, ridicnd dou degete n form de V. Menionez aici pentru dosar c generalul are capul nurubat pe umeri mai bine dect oricine de la Casa Alb. i, pot aduga, la fel e i generalul. Asta ce nseamn, biete? Ah, nceteaz, Hawkins! Eti terminat! Cum i de ce s-a ntmplat, nu tiu. tiu doar c ai fcut cum te-a tiat capul n vremuri tulburi; ai fcut prea mult zgomot, iar acum eti irecuperabil! Nu doar irecuperabil, ci chiar un afurisit de pion la care Casa Alb renun n gura mare. Eti chiar un exemplu! Iar tmpenii! Stai s aud Pentagonul de treaba asta! ia de-acolo au deja nrile pline de duhoare. Ofierimea se ciocnete nas n nas, alergnd la fabricile de deodorante. Dumneata nu exiti, domnule general! Poate doar ca o amintire capricioas. Sam se ridic de pe pat. Durerea de la ochi i 51

cuprinsese din nou capul. Nu poi s-mi serveti aa ceva, iar eu n-o s accept, spuse Hawkins btnd n retragere, pe un ton ceva mai puin convins. Am prieteni. Am un dosar militar care arat ca un poster pentru recrutri. Ce naiba, soldat, sunt un general ieit din comun Ieit din afurisitele de noroaie ale Belgiei! N-o s m trateze n felul asta! Eu nu sunt militar. Sunt avocat i-i spun c eti nvluit n aburii uitrii. Pozele alea de la prietenii dumitale din Pekin au pus capac la toate. Ai dat n clocot. Trebuie s dovedeasc! Au fcut i asta. Acum aproape o or am fost dus ntr-o pivni ntunecoas de vinuri. De ctre un bolnav psihic ce inea o lumnare n mn. Un cetean foarte serios. Te-au terminat. Hawkins miji ochii i scoase trabucul molfit, neaprins din gur. Cum? Dosare medicale. Astea sunt dovezile importante. Psihiatrice i fizice. Colaps n urma stresului e doar nceputul. Departamentul Aprrii va da o declaraie care arat, n esen, c ai fost pus n mod intenionat n situaii echivoce pentru a putea lmuri evenimentele. Mi se pare c i se zice progresie schizoid. Obiective contradictorii, cum s-a ntmplat n Indochina. i pozele alea, cu dumneata urinnd pe acoperiul ambasadei, au o explicaie psihiatric foarte complicat. Eu am una mai bun. Eram al naibii de nfuriat! Stai s le zic eu versiunea mea. N-o s ai ocazia s le-o spui. Dac planul de atac devine o rezolvare, preedintele are de gnd s dea o declaraie n care s-i laude trecutul, s fac publice ultimele dumitale analize medicale cu strngere de inim, desigur i s cear naiunii s se roage pentru dumneata. Asta nu se poate ntmpla. Generalul ddu din cap cu convingere. Nimeni nu mai d crezare unui preedinte. Poate c nu, dar el deine autoritatea. Nu a lui, poate, dar a multor altora. Dac zice el, poi fi legat fedele ntr-un hangar subteran pentru rachete. Sam vzu c n mica ncpere ce adpostea toaleta se afla o oglind metalic. Se duse spre u. Dar de ce-ar face asta? De ce l-ar lsa cineva s-o fac? Hawkins inea trabucul n mn fr vlag. Devereaux examina mrimea i culoarea vntii de la ochiul 52

stng. Fiindc avem nevoie de benzin, rspunse el. Ce? Hawkins scp trabucul pe covor. Fr s-i dea seama, clc pe el, strivindu-l. Benzin? E prea complicat. Nu conteaz. Sam aps cu degetele pielea inflamat din jurul ochiului. Nu mai avusese un ochi nvineit de peste cincisprezece ani; se ntreb ct avea s dureze pn s dispar umfltura. Accept situaia aa cum e i ncearc s faci cel mai bun trg posibil. Nu prea ai de ales. Adic s stau cu minile-n sn i s-o ncasez? Devereaux iei din toalet, se opri i oft. A zice c obiectivul imediat ar fi s evitm trimiterea dumitale n Mongolia. Pentru vreo patru mii i ceva de ani. Dac vrei s cooperezi, poate c o s reuesc. Plecnd din China? Da. Ct de mult cooperare? Cu vietnamezii i cu Washingtonul? Hawkins strnse i mai mult pleoapele. Mult. S faci tot posibilul. i s ies din armat? N-are rost s mai rmi. Zu, n-am dreptate? Fir-ar s fie! De acord. Dar aa unde ajungi? Dincolo de armat e lumea larg. Bucur-te de ea. Hawkins se ntoarse la birou, nfuriat i tcut. Lu una dintre fotografii, ridic din umeri i o arunc. Vr mna n buzunar s-i ia alt trabuc. Ce dracu, biete, iar nu gndeti. Oi fi tu avocat, cum spui, dar nu eti militar. Pe cmpul de lupt, un comandant prostete o patrul ostil, nu-i d informaii o doboar. Nimeni n-o s m lase s m bucur. Or s m bage ntr-un siloz din ala subteran de care vorbeai. Ca s m mpiedice s vorbesc. Devereaux expir prelung. E foarte posibil s pot elabora o pavz acceptabil pentru toate prile. Dup ce i faci apariia aici. Cu o confesiune complet, scuze publice, absolut tot. La naiba! Mongolia, domnule general Hawkins muc din trabuc; glonul dintre dini, i zise Sam. Ce-i aia pavz? Dup cum m gndesc, o s concep o scrisoare ctre 53

secretarul de stat al Aprrii, nsoit de o band magnetic imprimat cu vocea dumitale citind-o-verificat prin amprenta vocal. n scrisoare i pe band, dumneata declari c, n momente de luciditate deplin, eti contient de boala dumitale etcetera, etcetera. Hawkins l privi int pe Devereaux. i-ai ieit din mini! n Dakota exist multe silozuri subterane. Iisuse! Nu-i att de ru pe ct pare. Scrisoarea i banda vor fi ngropate la Pentagon. Fiind folosite doar dac faci valuri n mod public. Amndou trebuind s-i fie returnate, s zicem, n cinci ani. Ce zici de asta? Hawkins vr mna n buzunar, cutnd o cutie de chibrituri. Aprinse un b i un nor de fum neptor i nvlui aproape toat faa; dar n spatele lui, glasul su era limpede. n faa chinezilor lora ai dumitale nimeni nu aduce vorba despre rahatul ala psihiatric. S nu ncerce careva s m scoat nebun. Nu, ce dracu. Nimic de genul asta. Doar o simpl oboseal. Devereaux ncepu s se plimbe prin mica ncpere, aa cum tcuse deseori n slile de tribunal, urzind estura aprrii. Ai putea vorbi i de ceva pileal; asta strnete nduioarea, chiar simpatia atunci cnd clientul e un tip curajos. Sam se opri, limpezindu-i gndurile. Chinezii ar prefera o abordare ideologic; asta i-ar mblnzi. Ai vzut lumina. Au fost generoi cu dumneata, chiar drgui. Regimul popular e minunat. i tolerant. Nu nelesei asta. i pare ru pentru toate vorbele alea urte pe care le-ai tot spus de un sfert de secol ncoace. Fir-ar s fie! M faci s sngerez, biete! Cu o tehnic pe care Sam nu o pricepea, Hawkins i molfia trabucul n vreme ce rcnea. Apoi l scoase din gur i cobor vocea: tiu, tiu Silozurile nseamn Mongolia. Iisuse! Devereaux l urmrea-ndurerat. Fcu civa pai spre el i vorbi cu blndee: Ai fost strns cu ua, domnule general. De nite ipocrii virtuoi; nimeni nu tie asta mai bine ca mine. i-am citit dosarul i sunt de acord cu, poate, a cincizecia parte din ceea ce susii; n multe privine cred c eti o adevrat ameninare. Dar e sigur c nu eti un manipulator. i nu e de glum cu dumneata. i aminteti ce le spuneai fetelor? Ziceai c fiecare om e propriul 54

su inventator. Asta mi spune multe. Aa c las-m s te ajut. Nu sunt militar, dar sunt un avocat al naibii de bun. Hawkins se ntoarse. Stingherit, i zise Sam. Cnd vorbi, cuvintele transmiteau atta vulnerabilitate, nct l fcur s se nfioare: Nu tiu de ce sunt att de preocupat de ce spune lumea sau de ce nu m mpac cu ideea unui siloz oh a Mongoliei. Ce dracu, biete, am petrecut treizeci i ceva de ani n armata asta; nu tiu altceva, n-am fost pregtit pentru alt domeniu, dac tot veni vorba. Nu mi-am petrecut timpul cu probleme tehnologice cu excepia ctorva mruniuri la serviciile secrete, treburi din astea. Nu tiu nimic despre drcii fanteziste cum sunt negocierile. Tot ce tiu s fac e s-i scot din mini i s-i prind n capcan pe aia care fur cu sacul rapoartele alea din Indochina sunt corecte n privina asta: am pclit KGB-ul, CIA, armata Vietnamului de Sud, pn i pe trdtorii din statul major de la Saigon. Dar asta-i ceva deosebit. Cred c tiu s m descurc cu oamenii. ns mi s-au dat ntotdeauna persoane nepotrivite, ciurucuri; dac ar fi fost civili, n-ar fi avut voie s circule pe strzi. Am fost ntotdeauna bun cu ei. i puteam stpni pe ticloii aia prefcui; m puteam pune n pielea lor jegoas ca s-i folosesc, s folosesc afurisitele lor de trucuri. Dar mai mult de att nu pot face. Astea nu par s fie vorbele celui care a spus c fiecare om e propriul su inventator. Eti mai priceput dect susii. Hawkins se ntoarse cu faa spre Sam. Vorbi lent, ngndurat: Rahat, biete. tii ceva? Poate c singurul lucru pentru care sunt pregtit e s fiu un criminal. i poate c o s-o ncurc, fiindc nu-mi prea pas de bani. Caui provocri. Aa fac ntotdeauna oamenii talentai. Banii sunt un produs secundar; de obicei, provocarea vine din cantitatea lor, din ce reprezint, nu din ce poi cumpra cu ei. Aa cred. Hawkins trase adnc aer n piept i se ntinse; se gndete la demisie, i zise Devereaux. Trecu ntr-o doar pe lng Sam, murmurnd primele acorduri din Mairzy-Doats. Din lunga lui experien cu clienii, Devereaux tia c trebuia s lase momentul s treac, s-i permit clientului s accepte deplin hotrrea. Stai puin, biete. Stai puin Hawkins i scoase trabucul din gur i-l privi pe Sam n ochi. Toat lumea vrea s cooperez. Chinezii, idioii aia de la Washington probabil c i o duzin de 55

companii petroliere. Adic nu doar c vor, chiar au nevoie de colaborarea mea. Pn ntr-att nct or s falsifice dosare, or s elaboreze un caz Totul a scpat de sub control Ei, stai puin. Noi ne confruntm cu Nu, tu stai puin, biete! N-am de gnd s-i fac zile fripte. Am s fac cu tine un trg mai bun dect credeai c e posibil. Hawkins i ndes trabucul ntre dini, cu ochii strlucind i vorbi ngndurat, dar puternic: O s fac exact s spun exact ceea ce voi, ticloilor, vrei s spun i s fac. Cuvnt cu cuvnt, gest cu gest. O s pup toate bucile din Piaa Son Tai, dac vrei. Dar eu vreau dou lucruri. Plecarea din China i rmnerea n armat astea merg mpreun. i nc ceva: s studiez trei zile dosarele serviciilor secrete ale armatei, la Washington. Doar eu, nimeni altcineva. Ce dracu, doar eu am scris chestiile alea! O ultim privire asupra contribuiilor mele, cu ci paznici vrei la u. O s fac evalurile i adugirile finale. E procedura standard pentru ofierii de informaii eliberai din funcie. Ce zici de asta? Sam ezita. Nu tiu. Materialele alea sunt secrete Nu i pentru ofierul care le-a ntocmit! Operaiuni Clandestine, Ordinul apte-apte Cinci din Statutul Amendamentelor. De fapt, ofierul e chiar obligat s fac evalurile finale. Eti sigur? Niciodat n-am fost mai sigur, biete. Pi, dac asta-i procedura i-am spus i numrul ordinului! E Biblia militarilor, biete! Atunci nu vd nici un obstacol Vreau asta n scris. n schimbul scrisorii i benzii magnetice care adeverete c sunt att de extenuat, nct mnnc rahat de oprl. Eu o s dau ultimatumul: Washingtonul mi transmite un ordin scris s m supun Ordinului apte-apte Cinci la ntoarcerea mea n State sau aleg toate silozurile din Mongolia! Mai am nc muli susintori acas. Or fi ei puin scrntii, dar sunt i-al naibii de glgioi. MacKenzie Hawkins chicoti; trabucul lui arta ca miezul sfrtecat al unui fruct. Fu rndul lui Sam s mijeasc ochii. La ce te gndeti? Nu la prea multe lucruri, biete. Tocmai mi-ai amintit de ceva. Fiecare este propriul su inventator. Suma prilor sale. Sar putea s fie o lume cu adevrat larg afar. i una sau dou 56

provocri.

57

Partea a II-a
7
Procesul de la Tribunalul Poporului se desfur n chip strlucit pentru toi cei implicai. MacKenzie Hawkins era nsi imaginea ostilitii convertite n cin; un brav motnel, jucndu-i perfect rolul! Cnd sosi la Baza Aerian Travis, n California, cobor din avion cu o expresie stoic ntiprit pe chip i vorbi limpede n faa camerelor de televiziune, a mulimii de ziariti i a extremitilor znatici; i fermecase pe reprezentanii presei i-i fcuse s sar n sus pe superpatrioii glgioi. Afirm cu modestie c venea un moment cnd btrnii militari chiar i cei mai tineri dintre ei trebuia s se dea la o parte cu elegan; acum erau alte vremuri, alte valori. Ceea ce cu un deceniu n urm nsemna perfidie era, poate, astzi o direcie adecvat de aciune. Militarul, spiritul militar nu era echipat nici nu trebuia antrenat pentru marile dispute internaionale. Era suficient ca militarul, un simplu rzboinic n trupele rii sale sic ibid n gloria transit MacKenzie Hawkins s adere la adevrurile eterne aa cum le nelegea el. Totul era foarte reconfortant. Totul era foarte sincer. Totul era o tmpenie. Iar Mac Hawkins era superb. S-a remarcat faptul c omul din Biroul Oval urmrise transmisia televizat cufundat ntr-un fotoliu, inndu-l protector n poal pe Python, cinele su de aptezeci de kilograme. Rdea, lovea blana lui Python, btea din picioare, chicotea i se distra de minune. Familia lui intrase opind n ncpere, rsese, aplaudase, chicotise i btuse din picioare, exact ca tati. Nu tiau prea bine de ce era tati aa de fericit, dar era cea mai grozav distracie de cnd tati l mpucase n burt pe ngrozitorul cocker spaniol. Sam Devereaux urmrise cu sceptic admiraie transformarea lui MacKenzie Hawkins dintr-un urs furios ntr-un blnd oposum. 58

oimul era asemenea unui director de coal sentimental i burtos, dar ceea ce lipsea n mod evident era motivaia. Nu c Sam n-ar fi luat n calcul spectrul nchisorii n Mongolia sau la Leavenworth ns, de vreme ce Hawkins fusese de acord cu recunoaterea vinoviei, cu scuzele publice, cu scrisoarea i cu fotografierea lui cu capul plecat n timpul pronunrii sentinei de o sut de ani termen de ncercare, ar fi putut s-i reia atitudinea militroas i s lase s se dezlnuie oricte atacuri mpotriva lui. n schimb, el alesese extrema cealalt, dorind s reduc la tcere orice controvers. De parc ar fi dorit cu adevrat s dispar (teribil expresie, i zise Devereaux). Firete, lui Sam i trecuse prin minte c purtarea lui Hawkins avea o anume legtur cu trgul fcut cu Washingtonul n privina dosarelor din arhivele secrete ale armatei aplicarea Ordinului 775 i accesul lui MacKenzie la ele. Dac aa era, generalul fcea un efort inutil; trei servicii de informaii examinaser dosarele i nu gsiser nimic compromitor pentru sigurana naional. n linii mari, documentele se refereau la trecute conspiraii de la Saigon, la unele vechi operaiuni bursiere din Europa i la o mulime de ipoteze, zvonuri i afirmaii nedovedite absurditi neltoare. Dac Hawkins credea sincer c putea s ctige nite bani compromitori i ce alt motiv ar fi avut ca s insiste asupra Ordinului 775? Cu aceste documente depite, neconfirmate, nu era nici o problem. innd seama de inflaie, de pensia redus pe care avea s o primeasc i de statutul su de paria, situaia lui avea s fie destul de grea. Aa c nimnui nu-i prea psa ce fcea cu vechile lui dosare. n plus, dac ar fi aprut ncurcturi, mai exista i scrisoarea. Fir-ar s fie, m bucur c vorbim din nou, tinere camarad. vocea lui MacKenzie se auzea tare, entuziast la telefon, fcndu-l pe Sam s deprteze brusc receptorul de ureche. Gestul fusese provocat, pe de o parte, de puterea decibelilor, iar pe de alta de o team sincer de asociaia de idei. Devereaux se desprise de oim cu mai bine de dou sptmni n urm, n California, imediat dup conferina de pres de la Travis. Sam se ntorsese la Washington cu numai trei zile nainte de lsarea la vatr i se ocupase cu rezolvarea tuturor problemelor de la birou care ar fi putut fie i pe departe 59

sta n calea clipei mult ateptate. Hawkins nu era o problem de birou, dar pn i simpla manifestare a prezenei sale era o potenial ameninare. La adresa principiilor fundamentale. Salut, Mac, zise Sam prudent. Renunaser la adresarea n termeni militari la nceputul procesului de la Pekin. Eti la Washington? Pi unde n alt parte, biete? Mine m duc la arhivele secrete, ca s aplic Ordinul apte-apte Cinci. Nu tiai? Am fost foarte ocupat. Am avut multe probleme de lichidat aici. Nimeni n-avea vreun motiv s-mi vorbeasc despre apteapte Cinci. Eu cred c avea, rspunse oimul. Tu m escortezi. Mi-am nchipuit c tii asta. Devereaux simi brusc un nod imens n stomac. Deschise absent sertarul biroului i lu pastilele de Maalox n timp ce vorbi: Te escortez? De ce ai nevoie de escort? Nu cunoti adresa? i dau eu adresa, Mac, o am chiar aici. Nu nchide. Sergent! Adu-mi adresa de la Arhivele Militare! Mic-i fundul, sergent! Stai puin, Sam, se auzir cuvintele linititoare ale lui MacKenzie Hawkins. E doar o procedur militar, atta tot. N-are rost s te enervezi. Oricum, eu tiu adresa; i tu ar trebui s-o tii, biete, asta-i adevrul. Eu nu vreau s te escortez. Sunt o escort jalnic! i-am spus la revedere n California. Poi s m salui din nou la cin. Ce zici de asta? Devereaux rsufl adnc. nghii medicamentul i-i fcu semn s plece femeii-sergent care era secretara lui. Mac, mi pare ru, dar am de rezolvat mai multe probleme. Poate pe la sfritul sptmnii; de fapt, oricnd dup ziua de poimine. La ora aisprezece mai exact. Pi, Sam, eu ziceam c trebuie s mergem la arhive mine diminea. Adic tu trebuie s fii acolo, fiule. Aa e ordinul. Nu vrem s-o ncurcm pe-acolo, nu? Iisuse! Nu ne-ar mai lsa pe nici unul din noi s ieim. Unde vrei s cinm? ntreb Devereaux. Fcu o grimas. Sticla de Maalox era goal. Tu m escortezi. Mi-am nchipuit c tii asta. Aa e ordinul. 60

Nu vrem s-o ncurcm pe-acolo, nu? Nu, sigur c nu. Devereaux ddu din cap. Un cuplu din separeul alturat l privea cu atenie. Rmase nemicat i rnji prostete; cei doi schimbar cteva oapte i se uitar n alt parte. Reacia lor era clar: Nu se tie niciodat cine va fi urmtorul condamnat. Un brbat nalt ddu la o parte draperia arcadei din captul opus al ncperii. Fu rndul lui Sam s priveasc atent. i temtor. Era oimul. Era sigur de asta. Dar brbatul nalt ce-i croia politicos drum prin sala aglomerat semna prea puin cu acel MacKenzie Hawkins nengrijit, molfind un trabuc, omul care l scrutase prin geamul unei celule din Pekin. i cu att mai puin cu acel Hawkins ce sttea tot timpul drept ca un stlp i care pea de parc ar fi mrluit n ritmul a o mie de cimpoieri mpotriva unui vnt puternic. Mai nti era barba n stil Van Dyke. Se vedea c i-o lsase de curnd; dar conturul era clar i era extrem de bine tuns. Ca i prul; nu numai c-i crescuse, ci i forma pe care i-o dduser nite mini pricepute era alta, uviele crunte ondulndu-se peste urechi. Foarte, foarte distins. Iar ochii ei bine, ochii nu prea se vedeau, fiindc erau acoperii de ochelari cu ram de baga, fumurii, o nuan foarte deschis, mai degrab de universitar sau diplomat dect misterioas. i apoi era mersul. Doamne Sfinte! Rigida nfiare militar a lui Hawkins fusese nlocuit, incredibil, de o graie elegant, de bun-gust. ntregul lui aspect avea o anume blndee, un fel de plutire nepstoare ce se ntlnea mai curnd la Palm Beach dect la Fort Benning. Am vzut c m priveai, spuse oimul n timp ce se strecura n separeu. Nu-i ru biete, ce zici? Nici unul dintre rahaii aia uscai nu m-a oprit. Ce spui de asta? Sunt uluit, rspunse Sam. N-ar trebui, fiule. Primul lucru pe care-l nvei n infiltrri e adaptabilitatea. Nu doar la teren, dar i la particularitile obiceiurilor locale i ale comportamentului. E o form de rzboi psihologic. Ce dracu tot spui acolo? n spatele liniilor, Sam. Asta-i teritoriu inamic, nu tiai? Pn cnd Mac Hawkins termin de mncat cu elegan supa de praz i cartofi, ajunse n centrul n miezul bombei care era 61

motivul cinei sale cu Sam. Un singur nume era capsa detonant a acesteia. Heseltine Brokemichael. Fost general-maior la comandamentul din Bangkok. n prezent aflat n nchisoare la Washington, D.C. Da, Sam, btrnul Brokey a fost cu mine n Coreea i n zonele de est i sud. Un ofier al naibii de bun; puin cam nechibzuit, dar avea de furc mereu cu stupidul ala de vr al lui. Cum e prenumele ala idiot? Ethelred? i dai seama? Doi Brokemichael n aceeai afurisit de armat i amndoi cu nume trsnite! Nu-mi mai e foame, spuse calm Devereaux. oimul continu: Da, domnule, zu c ai trntit o grmad de mortar pe cariera lui Brokey. N-ar mai putea obine alt stea pe epolei nici dac i-ar cumpra pe toi astrologii de la Pentagon. nelegi, ei nau fost niciodat siguri; unul dintre afurisiii de Brokemichael e un infractor, ns, desigur, nici tu n-ai dovedit asta. Nu m-ar fi lsat! oapta lui Devereaux ajunse mai departe dect intenionase el. Cuplul din separeul alturat l privi din nou. Sam rnji iari. Aveam dovezile; am ntocmit dosarul. Ei m-au fcut s renun la el! Iar un om cumsecade a fost dobort exact atunci cnd Marele Stat Major l privea cu bunvoin. i spun, e pcat. nceteaz, Mac. Pe ticlosul acela l-am Pe alt ticlos, biete. i chiar i-atunci ai comis infraciuni grave ca s obii aa-zisele tale dovezi. Mi-am asumat un risc calculat fiindc eram al naibii de furios. Am pltit pentru asta cu doi ani din via petrecui n uniforma aia idioat. i cu asta basta! Vreau s termin cu armata. Ce pcat. Adic, mi pare ru s te aud spunnd asta, fiindc s-ar putea s trebuiasc s mai petreci ceva vreme la Inspectoratul General dac eu Stai aa! l ntrerupse Devereaux, cu o oapt aproape de rcnet. Plec din armat poimine! Nimic, nimic n-o s schimbe situaia asta! Sigur, sper c nu. Las-m s termin. S-ar putea s fii nevoit s stai mai mult dac nu reuesc s vorbesc cu btrnul Brokey despre ideea aia nebuneasc a lui. Vezi tu, de fapt nu s-a renunat la acuzaiile de la Bangkok mpotriva ta; au fost ntructva suspendate din cauza situaiei complicate de atunci i 62

a pacifitilor fanatici care ipau mpotriva armatei. Acuma, Brokey n-are nimic contra ta, Sam, dar tare ar dori s-i clarifice statutul, poi nelege asta. El i nchipuie c, dac scoate iar la iveal acuzaiile alea, tu ai putea cerceta dosarele ca s-l gseti pe adevratul Brokemichael ar trebui s-o faci ca s nu ajungi la spart piatr i, astfel, Marele Stat Major i-ar zmbi din nou binevoitor ca i pn acum. Asta n-ar dura mai mult de, s zicem, ase ori apte luni. Cel mult un an poate optsprezece luni, dac procesul o s fie lung, dar tu ai obine att ceea ce vrei Eu vreau s plec! Asta-i tot ce vreau! Sam rsuci att de strns erveelul, nct acesta scri. Am pltit pentru indignarea mea moral. Asta ine de trecut! Trecut pentru tine, biete. Nu i pentru btrnul Brokey. Faptele sunt acolo. Mi-am cerut scuze n scris. Poimine, dup ora aisprezece, o s dictez o declaraie unei secretare n civil n care o s rezum ntreaga afacere n cuvinte de cteva silabe. Nu redeschid acel caz! O s-o faci dac btrnul Brokey scoate la iveal un anumit dosar din Bangkok i emite un ordin pentru arestarea ta. El este general, Sam. Chiar dac din cte tim, s-ar putea s fi curat closetele tabilor din armat. Hawkins fcuse gura pung, ind i dnd ncet din cap; ochii mari, nevinovai din spatele lentilelor fumurii exprimau orice altceva n afar de inocen. n regul, Mac. Timpul de joc a expirat. Spuneai: dac nu poi discuta cu Brokemichael despre tmpeniile astea. Poi discuta cu el? Fie s discut cu el, fie s-l scot din scen pentru vreo dou zile. Da, pot ori una, ori alta. Dup lsarea ta la vatr, biete, Brokey o s piard o grmad de timp ncercnd s conving pe cineva s porneasc n urmrirea ta. Documentul ala e un fel de lege restrictiv, s tii. Dar nu trebuie s-i spun ie asta. Nu, nu trebuie. Spune-mi doar ce treab murdar vrei s-i rezolv. oimul i scoase ochelarii fumurii i, cu elegan, terse lentilele fr dioptrii de parc ar fi lustruit un obiect de jad. Ei bine, de fapt, m-am gndit mult la viitorul meu imediat. i cred c e loc i pentru tine, dar nu sunt sigur. Nici s nu fii. Sptmna viitoare o s m ntorc la biroul meu din Boston, la Aaron Pinkus Associates, cea mai bun firm 63

de avocatur din Massachusetts. M rog, ai putea s mai stai cteva sptmni. S zicem o lun, nu? Iisuse, au trecut patru ani, biete, ce mai nseamn nc o lun? Aaron Pinkus o s ajung ntr-o bun zi la Curtea Suprem. Fiecare zi petrecut cu el e plin de nvminte i n-am de gnd s renun la treizeci de ani de educaie pltit. Cum adic, crezi c e loc i pentru mine? Ce s fac? S-ar putea s am nevoie de un avocat. Cred c tu eti cel mai bun pe care l-am cunoscut vreodat. Probabil c sunt singurul pe care l-ai cunoscut vreodat Dar ai cteva puncte slabe, tinere camarad, l ntrerupse Hawkins, punndu-i ochelarii fumurii. Regret c o spun, dar asta-i adevrul. Aa c nu tiu dac s te angajez sau nu. Trebuie s m mai gndesc. Pn atunci o s-l ii la distan pe Brokemichael? Iar tu o s te gndeti s acionezi ca avocatul meu? Doar vreo dou sptmni? Vezi tu, am economisit nite bani tiu exact ci bani ai, interveni Devereaux nelegtor. Trebuia s tiu. Vrei sugestii pentru nite investiii? Oarecum Atunci o s te ajut fr rezerve. Vorbesc serios. Sam vorbea serios. Dup o via de devotament, riscuri i serviciu militar, Mac reuise s adune suma de cincizeci i ceva de mii de dolari. Fr alte bunuri. Fr case, proprieti sau aciuni. Nimic altceva. Suma asta i o pensie redus erau toi banii pe care-i avea pentru restul zilelor. i dac nu-i pot da sfaturile de care cred c ai nevoie, o s gsesc pe altcineva s i le dea. Asta m emoioneaz, fiule. Se zrea oare licrul unor lacrimi n ochii acestui aspru ofier de mod veche? Era greu de spus din cauza ochelarilor fumurii. E cel mai mic serviciu pe care i-l pot face. Poate s par o dulcegrie, dar asta-i cel mai mic serviciu pe care orice contribuabil i-l poate face. Ai fcut multe pentru ar i-ai fost terminat de nite ipocrii. tiu asta. Pi, biete, zise Hawkins, trgnd adnc aer n piept, eroic, fiecare face pe lumea asta ce are de fcut. La un moment dat Oof! Costumul asta de poponar e mai strmt dect o uniform de gal. oimul scoase din buzunarul de la piept o revist veche, mpturit. Paginile aveau colurile ndoite i erau marcate cu creion rou. 64

Ce-i asta? ntreb Devereaux. A, nite propagand a comunitilor chinezi pe care glbejiii au lsat-o n celula mea. Tmpeniile comuniste clasice, ntr-o englez de balt i-aa mai departe. Aici e un articol care pretinde c prezint nedreptile rspndite n instituiile religioase. Acest pap catolic are un vr cam aa cum sunt verii Brokemichael, numai c nu au acelai nume cu care seamn. De fapt, sunt identici, numai c vrul papei i-a lsat barb ca s ascund asemnarea. Nu-neleg. Unde-i nedreptatea? Vrul asta e un cntre nensemnat ntr-o mic trup de oper, dar nu prea are de lucru. Chinezii scot n eviden treaba asta. Vrul cnt din toat inima ca s culturalizeze poporul i mai c moare de foame, n vreme ce papa bag-n el ca un macaronar nestul i fur de la sraci. Te-a interesat aa de mult nct l-ai marcat cu rou? Nu, biete, ce dracu. Am selectat doar inadvertenele ca s le art unui preot care e prieten cu mine. Poate o s te surprind, ns am studiat puin nite lucruri la care nu m gndisem nainte. Dumnezeu, biserica i treburi din astea Acum s nu rzi. Devereaux zmbi amabil. N-a rde niciodat de aa ceva. Nu cred c e ceva de rs. Convingerile religioase ale cuiva nu sunt doar un drept constituional, ci i, deseori, un real sprijin. Asta-i o exprimare grozav. Cu adevrat profund, Sam. Apropo, nc ceva despre afacerea asta cu Brokemichael. Ne vedem mine diminea la arhive. ine-i gura aia afurisit i f cum i spun. Cnd Sam opri maina la marginea trotuarului din faa hotelului, Hawkins l atepta sub copertin, innd n mn ceva ce prea o serviet foarte scump. Cu cealalt mn deschise portiera mainii i se strecur nuntru. Pe chip avea un rnjet larg. Fir-ar s fie! Ce diminea frumoas! Nu era aa. Aerul era umed i rece, iar cerul promitea o ploaie torenial. Barometrul tu e cam defect. Prostii! Ziua, ca i vrsta, depinde de felul cum te simi, biete. i eu m simt grozav! 65

Hawkins netezi reverele hainei de tweed, i potrivi cravata din ln de un rou nchis peste cmaa n dungi, modern i i trecu delicat degetele peste prul de deasupra urechilor. M bucur c eti att de bine dispus, zise Sam, pornind maina i intrnd n fluxul traficului. Nu vreau s te indispun, dar nu poi s iei servieta cu tine. Nu poi scoate nici un document. Nici-o hrtie nu iese din arhivele secrete. Hawkins rse. Scoase un trabuc din buzunarul cmii. A, nu-i bate capul tu de avocat cu amnunte, spuse el, tind captul trabucului cu un cletior din argint masiv. Am avut eu grij de toate. Nu ai de ce s ai grij! Rspund de tine i am douzeci i patru de ore n care trebuie s rmn cu contiina curat. Devereaux i descrc mnia pe claxon; multe maini din jur rspunser la fel. Iisuse, eti ntr-o pas proast. Stai cu ochii pe terenul nlat, nu te mai ocupa de flancuri. Ce naiba, nimeni nu mai vorbete engleza? Care dracu de flancuri? Ce nseamn asta? nseamn ce spuneam asear. MacKenzie vorbea aprinzndu-i trabucul. F cum i spun i nu face valuri. Apropo, ai vrea s tii numele tipului care rspunde de arhivele secrete? M rog, n-ai de ce s tii, dar e un tip dat dracului, un adevrat geniu. Cu civa ani n urm nu tiam ce serviciu fac armatei cnd l-am scos dintr-un lagr de prizonieri, la vest de Hanoi. A absolvit i West Point. i dai seama? Clasa patruzeci i apte. Ca i mine. A naibii treab! Coincidenele din lumea asta Nu! Nu, Mac! Nu! Nu, nu, nu! Nu poi! N-am s te las! Sam atac din nou claxonul. Lovind cu rutate n el. Spre o btrn invalid care traversa cu greu intersecia. Biata femeie i vr i mai mult capul ntre umerii ce tremurau. Ordinul apte-apte Cinci spune clar c o escort legal e doar att. O escort. Nu un observator. El l ia pe ofierul de la operaiuni clandestine la i de la locul examinrii, dar n-are acces n ncpere. Bnuiesc c exist muli avocai necinstii, Sam. MacKenzie trase adnc n piept fumul trabucului. Exist alt lucru care nu e permis n ncperea aia, ticlosule! Devereaux btu nc o dat cu palma pe marginea claxonului. Btrna doamn infirm se agita acum n mijlocul strzii. Adic o serviet! 66

E permis dac ofierul i aduce ultimele contribuii. Nimeni nu le poate vedea n afar de arhivarul-ef. Sunt materiale secrete. Acolo nu e nimic! ip Sam, artnd spre serviet. De unde tii? E ncuiat. De la intrarea n cldirea serviciului de informaii al armatei, Hawkins fu escortat n linite, cu profesionalism, pn la camera aleas pentru aplicarea Ordinului 775, de ctre doi poliiti militari care l flancau. Sam asigura spatele. Lui Devereaux i se pru un exerciiu la fel de ceremonios ca i o execuie, numai c Mac nu era legat i mergea uor grbovit n costumul lui elegant de tweed, deloc rigid. Darde cum toi cei patru intrar n ncpere, Hawkins i ndrept spatele i nlocui tonul civil, blnd cu strigtele aspre ale unui general cu trsturi dure. Le ordon poliitilor militari s-l duc pe Sam n camera alturat i s-i convoace superiorul. Cei doi cpitani salutar, l luar pe Devereaux de coate i-l duser n cealalt ncpere, trntir ua i o ncuiar, verificar coridorul i ieir n pas de gsc pe hol. ncuiar i ua aceea. Sam avea o vag senzaie de deja vu; apoi i aminti. Cu cteva sptmni n urm urmrise la televizor, seara, un film. apte zile din luna mai. Se duse ctre singura fereastr din camer i privi afar. i n jos. Printre gratii. Pn n strad erau patru etaje, i zise c serviciul de informaii al armatei nu-i asuma riscuri cu escortele legale de la biroul inspectorului general. Din camera alturat se auzir voci. i rsete de brbai, nsoite de vorbe porcoase. Vechi tovari de arme, amintindu-i de frumoasele timpuri de altdat, cnd toi aveau fundul ciuruit de gloane, cu excepia generalilor. Sam se aez pe un scaun i lu un exemplar ponosit, cu colurile ndoite din broura Cum s combatem bolile venerice n serviciul de informaii i ncepu s citeasc. Lectura care era chiar fascinant fu ntrerupt brusc de repetarea continu a altui sunet venit din camera de lucru. Trrramp-ciamp. Trrramp-ciamp. Trrramp-ciamp. Devereaux nghii n sec de cteva ori, blestemndu-se c-i uitase tabletele contra aciditii n main. Zgomotul pe care l auzea nu putea fi confundat cu nici un altul din cele pe care le cunotea, orict s-ar fi strduit. Era produs de un copiator Xerox. 67

De ce s-ar afla un copiator ntr-o camer destinat doar prelucrrii vizuale a dosarelor secrete? Pe de alt parte, de ce nu s-ar afla? Prima ntrebare era infinit mai logic. Un copiator Xerox contrazicea n spirit i n liter scopul Ordinului 775. Sam i relu lectura, nereuind s se concentreze nici mcar asupra fotografiilor. Dup o or i douzeci de minute, zgomotul ncet. Cteva minute mai trziu se auzi un trosnet metalic i ua de la camera de lucru se deschise. MacKenzie iei, ducnd servieta lui scump, acum burduit i legat cu dou benzi lucioase de oel, cu un lan de treizeci de centimetri atrnnd de bara transversal. Ce dracu-i aia? ntreb Devereaux de pe scaun, cu team i deloc binevoitor. Nimic, rspunse oimul nepstor. Doar nite dosare de transfer de la Comandamentul Flotei Pacificului. i asta ce dracu nseamn? Maior, continu MacKenzie, ridicnd vocea i lund brusc poziia de drepi l prezint pe generalul de brigad Beryzfickoosh! Aten iune! Devereaux sri de pe scaun i ridic mna n semn de salut, n vreme ce un ofier cu pieptul lat, cu dousprezece rnduri de barete ale unor decoraii, cu o clapet pe ochi i Sam putea s jure cu o peruc ngrozitoare pe cap intr iute n camer. Salut la rndul su cu un gest ostentativ; apoi ntinse o mn masiv, musculoas. Am auzit c te pregteti s-i nchei stagiul militar, maior, zise generalul cu glas aspru. Da, domnule, rspunse Devereaux, strngnd mna ntins. n momentul acela, Hawkins nfur lanul servietei pe ncheietura lui Sam, trecu urechea lactului cu cifru triplu prin dou zale i rcni: Primul transfer ncheiat, domnule general! Se confirm, domnule! strig i generalul, innd nc mna lui Devereaux ntr-o strnsoare de fier, fixndu-l pe Sam cu unicul su ochi. Dosarele Comandamentului Flotei Pacificului se afl acum n custodia dumitale, maior! Pregtete-te pentru al doilea transfer! Pentru ce, domnule general? Ia zi! Generalul ls mna lui Sam. Nu cumva eti puoiul ala de avocat care l-a terminat pe btrnul Brokey 68

Brokemichael? Stomacul lui Devereaux fu cuprins brusc de dureri, pe frunte i aprur imediat broboane de sudoare, n vreme ce servieta grea l trgea spre podea. Exist dou versiuni ale acelei afaceri, domnule. Al naibii de corect! strig generalul. A lui Brokey i-a unei jigodii de necombatant care ar trebui s fie pe un morman de pietre la pucrie! Stai puin, domnule general Ce-i, soldat? Eti insubordonat? Nu, domnule. Deloc, domnule. A vrea doar s art S ari? Arat-i fundul n direcia uii leia i asigur transferul dosarelor, ori o s te art eu direct Curii Mariale! Pentru insubordonare i incompeten! Da, domnule! Imediat, domnule! Sam ncerc s salute, dar lanul i servieta erau prea grele, aa c fcu rapid stngamprejur i porni spre ua deschis n mod miraculos de ctre cei doi cpitani din poliia militar. Formalitile de la biroul de primire fur ncheiate repede. Cele dou benzi de oel ce asigurau servieta erau un fel de simbol al autoritii. Devereaux semn n registrul de control, iar o minuscul camer silenioas l fotografie. Pe strad, Sam se ntoarse ctre oim: Tipul ala-i nebun! Dac mai stteam zece secunde, m-ar fi aruncat ntr-o celul! Pentru ce? Btrnul Brokey are muli prieteni, zise MacKenzie. Las, o s conduc eu. Mulumesc. Devereaux vr cu greu mna n buzunar i-i ddu cheile lui Hawkins cu mna tremurnd. Ajunser n parcare i se suir n main. Cincisprezece minute mai trziu, n mijlocul traficului aglomerat din Washington, Sam ncepu s se calmeze. Teama de-a se fi confruntat cu un general trsnit i apoplectic, care i-ar fi putut zdrnici lsarea la vatr se domolea treptat. Dar preocuparea aceea era implacabil nlocuit de o alt temere, foarte sincer. n parte provocat de tcerea oimului. Mac, acum, c grmada asta de dosare e n custodia mea, ce dracu trebuie s fac cu ele? Unde are loc al doilea transfer? Nu tii? Sigur c nu. Generalul crede c tii. 69

Ei bine, nu tiu! Vrei s te ntorci i s-l ntrebi, Sam? Eu, unul, nu-i recomand aa ceva. tiind ce sentimente are fa de tine. Iisuse! Ar putea scoate la iveal tot felul de violri foarte grave ale legii. Iar ie tocmai i-au fcut o poz. Un lucru conduce ntotdeauna la altul, nelegi ce vreau s spun? E ca principiul dominoului. Procesul tu ar putea dura un an sau doi. Ce dracu e n serviet, Hawkins? Nu m prosti! Ce e acolo? Scuze, Sam. M tem c nu pot discuta despre asta. nelege, biete. E secret. Sam edea pe marginea canapelei, cu braul ntins pe msua pentru cafea. MacKenzie tia lanul cu un bomfaier. Dup ce scot afurisitul ala de lan, ne putem ocupa de lact, spuse Mac ncurajator. Ar fi mai uor cu o mic lamp de sudur. Nu pe arterele mele, ticlosule! i-i mulumesc c nu mi-ai spus c nu cunoti cifrul. Hai, nu-i face probleme, o s-l scot n zece sau cincisprezece minute. Oelul e ceva mai dur dect mi-am imaginat. Dup o or i paisprezece minute, ultimele zale fuseser tiate, lsnd n jurul ncheieturii lui Devereaux un lan ce atrna i un lact cu cifru triplu. Trebuie s iau legtura cu biroul meu, zise Sam. Ateapt s m prezint acolo. Nu, nu te ateapt. Eti cu mine. Supraveghezi aplicarea Ordinului apte-apte Cinci. Aa prevede nelegerea. Minimum o zi, maximum trei. Dar noi nu suntem acolo. Ne-am dus la mas MacKenzie i drese glasul. Ar trebui totui s telefonez Fir-ar s fie, n-ai deloc ncredere n mine! De ce dracu crezi c-am ateptat pn azi-diminea ca s m duc la arhive? Mai ai doar o zi, iar eu dau socoteal pentru timpul tu. Nu poi avea necazuri dac nu eti acolo. Sigur c nu. N-am necazuri doar un pluton de execuie. Prostii. Hawkins se ridic de pe podea i lu cu el pn la birou servieta dezlegat. Cu mine eti n siguran. tiu eu cum se procedeaz la Inspectoratul General. Crezi c i-ai terminat toate treburile i apare cte un rahat uscat n pai de dans i-i spune c nu pleci nicieri pn nu e gata cine tie ce rezumat. 70

Devereaux l privi cu atenie pe general, care rupea acum benzile metalice i deschidea costisitoarea serviet. Exista o anume logic n nebunia lui Mac. Exista cu siguran vreun dosar dificil cu care un superior derutat nu voia s rmn pe cap. Se putea rtci vreo nsemnare sau s nu fie citit. O confruntare, chiar i o discuie ntre ofierii juriti trebuia luat n calcul. Hawkins avea desigur dreptate: Sam era n siguran departe de biroul lui. MacKenzie scoase cteva sute de pagini xeroxate i le puse pe birou, lng serviet. Devereaux art spre ele i spuse prudent: Astea sunt toate dosarele tale? Pi, nu tocmai. Multe sunt dosare deschise care n-au fost rezolvate. Sam deveni brusc mai nelinitit dect fusese n ultimele trei ore. Stai puin. La arhivele secrete spuneai c sunt doar materiale neprelucrate despre oameni pe care i-ai cercetat tu. Sau despre oameni pe care i-au cercetat ali oameni. Am adugat asta, fiule, zu. Numai c erai aa de suprat c nu m-ai auzit. O, Doamne! Ai scos dosare neprelucrate despre subieci de care nu te-ai ocupat tu? Nu, Sam, rspunse oimul n timp ce aranja nite pagini. Tu ai fcut asta. E consemnat la biroul de primire. Cu semntura ta. Devereaux se prbui pe sptarul canapelei. Ticlos farnic. Cam aa ceva, aprob Hawkins trist. A fost o perioad, pe cmpul de lupt acionnd mult n spatele liniilor, desigur cnd m ntrebam cum de ajungeam s fac lucrurile pe care le fceam. i rspunsul era mereu acelai. Am fost antrenat s supravieuiesc, biete. i supravieuiesc. oimul aranjase patru teancuri de pagini xeroxate n stnga servietei, pe birou. i trecu degetele peste ele de parc ar fi cntat la pian, apoi se uit la Sam gnditor. Cred c o s te descurci foarte bine. O s accepi funcia temporar de avocat al meu, nu-i aa? Nu pentru mult timp. i e o treab puin mai complicat dect nite investiii, nu-i aa? Devereaux rmsese intuit de sptarul canapelei. Doar un pic, bnuiesc. Iar dac refuz, nici mcar nu mai trebuie s-mi fac griji n legtur cu Brokemichael. El e nensemnat. Acum e o mic 71

problem privind scoaterea unor dosare secrete din arhivele militare. Nu exist prescripie pentru aceast mic trengrie. S nu-i imaginezi c exist. Ce vrei s fac? S ntocmeti nite contracte. Cred c e o treab foarte simpl. Formez o companie. S-ar putea numi o corporaie. Sam trase adnc aer n piept. Asta chiar c ar fi amuzant dac n-ar fi jalnic. Fr a ine seama de scopuri i intenii, mai e o chestiune, nu tocmai minor, care e capitalizarea solicitat atunci cnd formezi o corporaie. Eu tiu ci bani ai. Detest s te dezamgesc, dar nu deii attea bunuri ct s formezi o corporaie. Lipsa de ncredere, asta-i problema ta. Sper s te schimbi. i ce nseamn remarca asta enigmatic? nseamn c am bunurile solicitate pn la ultimul dolar, asta nseamn. Hawkins i desfcu degetele i le aps pe paginile xeroxate. De parc ar fi gsit comoara pierdut. Ce bunuri? Patruzeci de milioane de dolari. Cum?! Nencrederea uimit l fcu pe Sam s sar de pe canapea. Lanul ce-i atrna de ncheietur se balans brusc i ultimele zale l plesnir peste ochi, fcndu-l s urle de durere. Ochiul stng. Camera ncepu s se nvrt cu el.

72

8
Devereaux desfcu plicul de ndat ce nchise ua apartamentului de la hotel. Scoase bucata dreptunghiular de hrtie groas i o privi cu atenie. Era un cec emis pe numele su. O sum de zece mii de dolari. Era absurd. Totul era absurd; nimic nu mai avea sens. Exact cu o sptmn n urm devenise din nou civil. Nu existase nici un obstacol n calea lsrii lui la vatr; nu se manifestase nici un Brokemichael i nici nu apruser la birou probleme de ultim moment, fiindc nu ajunsese acolo dect cu o or naintea despririi lui oficiale de armat. Iar atunci cnd sosise, nu avea doar o vntaie la ochiul stng, ci i un pansament gros n jurul ncheieturii de la mna dreapt. Din cauza arsurilor. i prsise apartamentul, i trimisese lucrurile la Boston, dar nu se dusese dup ele, deoarece un ticlos farnic pe nume MacKenzie Hawkins declarase c avea nevoie de avocatul lui la New York. Aa c Sam avea acum un apartament cu dou camere la hotelul Drake de pe Park Avenue, rezervat i pltit. Apartamentul era nchiriat pentru o lun; Hawkins considerase c era o perioad suficient de timp. Pentru ce? Hawkins nu era nc pregtit s se pronune. Totui, Sam nu trebuia s-i fac griji: totul era trecut n contul de cheltuieli. Al cui cont de cheltuieli? Al corporaiei. Care corporaie? Cea pe care Sam avea s-o nfiineze curnd. Absurd! Iluzii n valoare de patruzeci de milioane de dolari care impuneau de urgen o lobotomie frontal. i acum apruse un cec de zece mii de dolari. Gratuit, n valoare net i fr solicitarea vreunei chitane. Era ridicol! Hawkins nu-i putea permite aa ceva. n plus, mersese prea departe. Oamenii nu trimiteau altor oameni (mai ales avocai) zece mii de dolari fr nici o explicaie. Pur i simplu nu era sntos. 73

Sam se duse la telefon, verific lista derutant de numere aflat pe hrtia de sub aparat i-l sun pe MacKenzie. Fir-ar s fie, biete! Nu aa trebuie s te pori! Adic ai putea spune mcar mulumesc. Pentru ce dracu? Complicitate la furt? De unde-ai luat zece mii de dolari? Chiar de la banc. Din economiile tale? Corect. N-am furat dect de la mine. Dar de ce? La Washington urm o scurt pauz. Tu ai folosit cuvntul, fiule. Mi se pare c i-ai zis un avans. Urm alt pauz. La New York. Cred c am spus c sunt singurul avocat pe care-l cunosc care a obinut un avans pe baza unui soi de antaj care m-ar putea duce n faa unui pluton de execuie. Asta ai spus. Iar eu am vrut s-i corectez impresia asta. Vreau s tii c eu i preuiesc serviciile. Este sigur c n-a vrea s crezi c nu te apreciez. nceteaz! Nu-i poi permite asta, iar eu n-am fcut nimic. Pi, biete, cred c eu m aflu ntr-o poziie mai bun ca s apreciez ce-mi pot permite. i tu ai fcut ceva. M-ai scos din China cu vreo patru mii i ceva de ani nainte de a fi eliberat condiionat din nchisoare. Asta-i altceva. Adic Iar mine o s fie prima ta zi de lucru, l ntrerupse oimul. Nu mare lucru, doar un nceput. La New York urm acum o pauz lung. nainte de-a mai spune ceva, trebuie s nelegi c, n calitate de membru al baroului, m supun unui numr de reguli foarte stricte. N-o s fac nimic care s-mi pericliteze statutul de avocat. Hawkins rspunse imediat, cu voce tare: Sper c nu! Ce naiba, biete, n-am nevoie de avocai necinstii n corporaia mea. N-ar fi bine pentru antetul firmei Mac! rcni Devereaux exasperat. Ai tiprit hrtii cu antetul firmei? Nu. Spuneam ntr-o doar. Dar e o idee grozav. Sam se strdui din rsputeri s se stpneasc. Te rog. Te rog. n Boston exist o firm de avocatur i un om foarte amabil, care va ajunge ntr-o bun zi la Curtea 74

Suprem i care ateapt s m ntorc peste dou sptmni. Nar fi ncntat dac ar ti c am fost angajat de altcineva n timpul absenei mele. Iar tu spuneai c munca mea pentru tine se va ncheia n trei sau patru sptmni. Deci, fr hrtii cu antet. n regul, admise Hawkins trist. Ce e de lucru pentru mine? O s-mi opresc onorariul zilnic din cele zece mii i-o s-i napoiez restul la sfritul lunii. De la Boston. A, nu-i face griji despre asta. mi fac griji. Trebuie s-i mai spun c nu sunt autorizat s practic avocatura n statul New York. A putea fi nevoit s pltesc taxe de avocat extern; depinde de ce vrei s fac. Presupun c e vorba despre ntocmirea documentaiei pentru corporaia ta. Devereaux aprinse o igar. Fu bucuros s constate c minile nu-i tremurau. Nu nc. O s ajungem i la asta n cteva zile. Mine a vrea s verifici un om pe nume Dellacroce. Locuiete n Scarsdale. Are mai multe companii la New York. Cum adic, s verific? Pi, am neles c are probleme n afaceri. A vrea s tiu ct de serioase sunt. Sau au fost! S aflu care e nivelul lui actual de prosperitate. Prosperitate? Mda. Adic dac e liber i nu la nchisoare ori altceva de genul asta. Devereaux fcu o pauz, apoi vorbi calm, de parc i-ar fi explicat unui copil: Eu sunt avocat, nu detectiv particular. Avocaii fac doar ce se spune la televizor c fac. MacKenzie Hawkins rspunse iari grbit: Nu pot s cred asta. Dac cineva vrea s devin acionar la o corporaie, avocatul companiei trebuie s afle dac tipul e onest, nu-i aa? M rog, presupun c asta depinde de gradul de participare. E considerabil. Vrei s spui c acest Angelo Dellacroce i-a manifestat interesul? ntr-un fel, da. Dar nu vreau s cread c eu am fost necivilizat i-am fcut cercetri, dac nelegi ce vreau s zic. Devereaux observ c mna ncepuse s-i tremure uor. Era 75

un semn ru; nu chiar ca o durere de stomac, totui, ceva ru. Am din nou senzaia aia ciudat. Nu-mi spui lucruri pe care ar trebui s mi le spui. Toate la timpul potrivit. Poi s faci ceea ce-i cer? M rog, exist o firm aici, n ora, pe care biroul meu obinuiete n fine, obinuia s-o consulte. Poate c i acum o face. E posibil s ne poat ajuta. Bine. Du-te i vorbete cu ei. Dar nu uita, Sam, noi doi avem o relaie avocat-client. E ca i cu un doctor, un preot sau o trf de lux: numele meu nu trebuie menionat. Cu excepia ultimei referine, se poate rezolva, spuse Devereaux. La naiba. i chioria stomacul. nchise telefonul. Angelo Dellacroce! Jesse Barton, principalul acionar i fiul fondatorului firmei Barton, Barton i Whistlewhite, rse. Sam, ai fost plecat prea mult vreme! E aa de ru? Hai s-i zicem aa. Dac prietenul nostru comun din Boston i patronul tu de demult presupun c e i acum patronul tu Aaron Pinkus s-ar gndi c tu analizezi serios posibilitatea de a face vreo afacere cu Dellacroce, ar suna-o pe mama ta. E aa de ru? Nu glumesc. Aaron i-ar pune la ndoial sntatea mintal i ar scoate numele tu de pe ua biroului cu mna lui. Barton se aplec spre el. Dellacroce face parte din Cosa Nostra i are capital de la Mafie. E att de important n organizaiile filantropice ale crimei organizate, nct cardinalul l invit n fiecare an la dineul lui Alfred E. Smith. i, firete, e intangibil. Pur i simplu i scoate din mini pe judectori i procurori. Nu pot pune mna pe el, dar nu fiindc n-ar ncerca s-o fac. Atunci, Aaron nu trebuie s afle de nevinovata mea anchet, rspunse Sam ncreztor. n ce m privete, imprudena ta e n siguran. Apropo, e chiar o impruden? Partenerul asta al tu e chiar aa de naiv? Stomacul lui Sam ncepu s rspund nlocui lui. Vorbi repede, ca s acopere zgomotul. Dup prerea mea, da. mi pltesc o datorie, Jesse. Clientul meu m-a scos dintr-un necaz n Indochina. neleg. Aadar, pentru mine e important, continu Sam. i, dup 76

cum spui, e naiv. n legtur cu acest Dellacroce. N-o lua de bun, zise Barton, ntinznd mna dup telefon. Domnioar Dempsey, te rog f-mi legtura cu Phil Jensen, n ora. Jesse ndeprt receptorul. Jensen e adjunct la biroul procurorului. La districtul federal, nu la cel municipal. Dellacroce e un obiectiv al lor de cnd a ajuns Phil acolo; asta nseamn cu aproape trei ani n urm. Jensen a renunat la cel puin aizeci de mii de dolari pe an ca s-i prind pe oamenii ri. E vrednic de laud. Aiurea. Vrea s ajung senator sau mai sus. Acolo sunt banii adevrai Telefonul sun i Barton ridic receptorul. Mulumesc. Alo, Phil? Sunt Jesse. Phil, a venit la mine un vechi prieten; a fost plecat vreo civa ani. M ntreba despre Angelo Dellacroce Explozia de la cellalt capt al firului reverber n ntregul birou. Nu, ce naiba, nu e combinat cu el. Crezi c-s nebun? iam spus c a fost plecat; n strintate, de fapt. Jesse ascult o clip, apoi se uit la Sam. Ai fost n nordul Italiei? Unde, Phil? Pe lng Milano? Devereaux ddu din cap. Barton continu, cu o ureche la receptor, vorbind ctre Sam: Sau la Marsilia? Sau Ankara? Ori la Rashid? Devereaux continua s dea din cap. La Alger? Ai fost la Alger? Nu, Phil, eti departe. Asta-i o treab foarte simpl. Nu te-a fi sunat altfel, nu crezi Doar nite investiii, foarte legale Da, tiu, Phil Phil spune c ticloii tia or s pun curnd mna pe Disneyland Haide, Phil, nu-i corect; pur i simplu o s-l lase n plata Domnului. Voiam doar s confirm statutul lui Dellacroce n regul. Foarte bine. M-am prins. Mulumesc. Barton puse receptorul n furc i se ls pe sptarul fotoliului. i-am spus eu. Am atins un punct sensibil. Cel mai sensibil. Nu numai c Dellacroce a scpat de o inculpare sigur sptmna trecut, dar, din cauza absenei unui mare juriu, biroul procurorului a trebuit s transmit scuze publice. Ce zici de asta? M bucur c nu sunt Jensen. Jensen nu se bucur. Biroul lui o s-l lase n pace pe Dellacroce vreo cteva lui, apoi o s-l convoace din nou. N-o s-i 77

ajute la nimic; Dellacroce i-a uns fundul cu unt. Intr i iese lunecnd din tribunale. Dar clientul meu trebuie s se fereasc de el. Devereaux nu pusese o ntrebare. Pe cteva continente, rspunse Barton. Hainele nu fac pe om; investitorii lui, da. ntreab pe cine vrei, de la Biscayne la San Clemente. Pi, ce naiba, nu-i interesant? Nu poi spune altfel, nu? Ferete-te de el, zise Devereaux, mutnd receptorul n cealalt mn i ntinzndu-se dup paharul cu whisky, aflat n captul opus al biroului. E o pacoste i n-ai nevoie de el lng tine. neleg ce vrei s spui A fi preferat s spui Da, Sam, o s m feresc de Angelo Dellacroce. Asta mi-ar fi plcut s aud de la tine. neleg ce vrei s spui. Nu m asculi. Cnd i plteti unui avocat un avans, l asculi. Acum repet dup mine: Nu m voi apropia tiu c-ai avut o zi grea, dar ai putea s te concentrezi asupra etapei urmtoare. ncearc doar s te gndeti la ea. M gndesc i acum la Angelo Dellacroce. Etapa asta e ncheiat M bucur s aud asta. deocamdat. Acum a vrea s ncepi s schiezi un fel de acord-cadru pentru o corporaie. Un adevrat document legal, care s aib spaii albe pentru numele celor care investesc bani. Oameni ca Dellacroce? Tonul vocii lui Devereaux i definea poziia. Fir-ar s fie, uit-l pe ticlosul ala de macaronar! Din cte tiu eu, cred c-ar trebui s te referi la el ca la un vlstar roman de snge nobil. Dar a prefera s nu te mai referi deloc la el. Ce fel de corporaie? Dac vrei s fie nregistrat la New York, va trebui s aduc alt avocat. i-am spus asta. Nu, biete! rcni Hawkins. Nu vreau s fie implicat nimeni altcineva! Doar tu! i-am spus foarte clar: nu sunt autorizat s practic aici. Nu pot nregistra documente n statul New York. Cine-a zis ceva despre nregistrat? Vreau doar documentele. Sam ncremeni. Nu tia ce trebuia s spun; ce putea s 78

spun. Vrei s spui c mi-ai pltit un avans de zece mii de dolari ca s pregtesc nite documente pe care n-ai de gnd reine asta s le validezi? N-am spus c n-o s-o fac la un moment dat. Doar c acum nu-mi fac griji n privina asta. Atunci de ce nu-i iei un avocat cnd o s ai nevoie de el? i de ce dracu m aflu eu la New York? Fiindc nu vreau s fii la Washington. Pentru binele tu. Iar cnd un om strnge bani pentru o corporaie, trebuie s aib documente care s arate cu adevrat legal pentru a-i deine. Am inversat ordinea ntrebrilor tale. M bucur c mi-ai spus. N-o s le mai reiau. Ce fel de corporaie? Una obinuit. Nu exist aa ceva. Fiecare companie e diferit. Una n care profiturile sunt mprite. ntre investitori. Din punctul acesta de vedere, toate sunt la fel. Sau ar trebui s fie. Aa vreau i eu. Nu matrapazlcuri. Stai puin. Devereaux puse jos receptorul i se duse la fotoliul unde-i lsase servieta. Scoase de acolo un carnet cu foi galbene i dou creioane, apoi se ntoarse la birou. Am nevoie de amnunte. O s-i pun cteva ntrebri ca s pot schia documentul acesta juridic care n-o s fie nregistrat, nici validat. D-i drumul, biete. Care-i denumirea? Numele corporaiei. M-am gndit la asta. Ce zici de Compania Pstorul? Nu-i cine tie ce. Nu tiu ce-nseamn. Nu c ar avea vreo importan. Spune-i cum vrei. mi place. Compania Pstorul. Foarte bine. Sam i not denumirea. Adresa? Naiunile Unite. Devereaux se uit la receptor. Cuum? Adresa. Oriunde-o fi cldirea Naiunilor Unite. De ce? E simbolic. Nu poi folosi o adres simbolic. De ce nu? Am uitat. N-o nregistrezi. Foarte bine. Depozitarul? 79

Cine? Banca. Unde vor fi depozitate fondurile corporaiei. Las spaiu liber. Dou rnduri. Or s fie mai multe bnci. Creionul lui Sam se opri involuntar. Se strdui s continue: Care-i obiectivul companiei? Urm o pauz la Washington. D-mi cteva opiuni care s sune legal. La New York urm o pauz mai lung. S ncepem cu inteniile. Evident, s fac bani. Cum? Deinnd ceva pentru care oamenii vor plti. Manufactur? Producie de mrfuri? Nu, nu tocmai. Marketing? Eti mai aproape. Continu. ncotro? nc vreo dou vorbe, rspunse Hawkins. Nu sunt specializat n drept corporatist, dar, din cte mi amintesc din manuale, scopul unei companii motivaia ei pentru profit se regsete ntr-o form sau alta de producie, manufactur, marketing, achiziii, servicii Stai aa! Asta e. Servicii? i asta-i bun, dar m gndeam la cea de dinainte. Sam rsufl. Achiziii? Asta e. Achiziii. Cumperi la un pre i vinzi la alt pre, mai mare. Te ocupi de brokeraj? E foarte bine, Sam. Asta nseamn s-i foloseti cpna. Devereaux aps creionul pe hrtie mpotriva voinei lui inerte i scrise mai departe. Dac eti broker, trebuie s existe un produs. Servicii, sau proprieti, sau mrfuri De o natur profund religioas, l ntrerupse MacKenzie cu voce grav, solemn. Ce anume? Produsul. Sam trase ndelung aer n piept. Cnd expir, se auzi un mormit: 80

Vrei s spui c formezi o companie pentru a negocia achiziionarea unor mrfuri de natur religioas? Asta o s fie tot, rspunse simplu Hawkins. Artefacte. Chiar mai ceva. Pentru numele Domnului, ce anume? Negocierea achiziionrii artefactelor religioase. Fir-ar s fie, biete. E perfect! Devereaux mprumut formularele-tip ale statului New York pentru un acord de parteneriat limitat de la Barton. Era o treab relativ simplu s transcrie notele sale pe formulare i s-i dea dactilografei hotelului s rescrie paginile ca i cum ar fi fost dictate. Lucrurile mergeau pe calea cea bun, i zise Sam n vreme ce examina produsul finit, nesat de spaii libere pentru investitori, depozitari, sume; i cu stupida descriere a obiectivului companiei: negocierea achiziionrii artefactelor religioase. ns documentul arta la fel de legal ca i un capitol dintr-un manual de Blackstone. Da, cuget Sam n timp ce legna plicul coninnd bazaconiile pe care urma s i le expedieze lui MacKenzie Hawkins. Lucrurile mergeau pe calea cea bun. Avea s se ntoarc la Boston, la Aaron Pinkus Associates, n cteva zile; activitatea lui juridic pentru oim se ncheiase. i luase cu totul nou zile, cu vreo trei sptmni mai puin dect luna la care se gndise Mac. Fusese de acord s mai rmn o zi sau dou la hotelul Drake, ca s-i dea lui Mac suficient timp s-i aprecieze munca. Nu ncpea ndoial c aprecierea avea s vin i aa se i ntmpl. Pe cuvnt, Sam, e un document care arat teribil de impresionant, zise oimul la telefonul din Washington. Sunt de-a dreptul uluit c ai reuit s-l redactezi att de repede. Exist anumite reguli care trebuie respectate; n-a fost aa de greu. Eti prea modest, tinere camarad. Sunt nerbdtor, asta sunt. Nerbdtor s m ntorc la Boston Sigur c pot nelege asta, interveni Hawkins, fr tonul afirmativ corespunztor care-ar fi alungat durerea brusc, tot mai intens din stomacul lui Devereaux. Ascult, Mac 81

Vd c m-ai fcut preedintele companiei. Nu mi-ai spus asta. Nu aveam alte nume. Te-am ntrebat care sunt funcionarii corporaiei i mi-ai spus s las spaiu liber. Ce nseamn funciile alea, secretar i trezorier? Sunt importante? Nu dac nu nregistrezi documentul. i dac m hotrsc ntr-o bun zi? Procedura standard e s le combini pe cele dou. Cele mai multe state americane pretind s existe minimum doi parteneri generali pentru un acord de parteneriat limitat. Dar a putea s am mai muli dac vreau, nu? Sigur. Voiam doar s tiu cum e corect, Sam. Nimic important. N-o s fie niciodat nregistrat. Doar s treac timpul. Devereaux avu impresia c detectase o not de melancolie n vocea lui Hawkins. ncepea oare Mac s se confrunte cu propriilei fantasme? ncepea s neleag c incursiunea sa iraional n domeniul legislaiei corporatiste era doar o compensaie pentru absena deciziilor de comand? Sam ncepu s se calmeze. De fapt, simea compasiune pentru acest btrn veteran de rzboi. S treac timpul era un eufemism pentru s-mi umplu zilele. Sunt sigur c aa e, generale. Ia te uit, Sam, nu mi-ai mai spus general de multe sptmni. Scuze. O scpare. Iau legtura cu tine mine, biete. Ai muncit din greu. Distreaz-te n seara asta. Nu uita, totul intr n contul de cheltuieli. n legtur cu cele zece mii, eti foarte generos, dar nu-mi trebuie. O s scad toate cheltuielile dactilograf, aprovizionare, genul asta-i o s-i napoiez restul. La Washington e un consilier pentru investiii pe care-l cunosc Devereaux se opri. nelese c declicul de la cellalt capt al liniei ncheiase convorbirea. N-avea nici un rost s nu se distreze. Petrecuse destule weekend-uri la New York ca s tie unde avea loc ceva: n barurile pentru burlaci de pe Third Avenue. Sam avu un succes spectaculos. Captura lui fu o tnr nubil venit din Omaha, Nebraska oraul de reedin al lui Henry Fonda i Marlon Brando ca s msoare nlimile de pe 82

Broadway. Era foarte impresionat de avocatul care avea mult de lucru la Metro-Goldwyn-Warner-Brothers atunci cnd nu perfecta contracte pentru Bowling pe Bani i Teatrul Capodoper. i Sam era impresionat. Tot timpul nopii, n cea mai mare parte a dimineii urmtoare, apoi n timpul dup-amiezei i (cu o pauz de mas i discuii limitate) n a doua sear. Era ora 9:27 cnd sun telefonul; 9:29 cnd tnra nubil spuse somnoroas: Sam, telefonul e pe partea mea. Ai mult spirit de observaie. S-l ridic? ntreb ea. Dac e pe partea ta, a zice c da. Eti sigur? Sam deschise ochii. Fata se ridicase n capul oaselor i se ntindea; cearaful czuse de pe ea. F-o repede, spuse Devereaux. Dac eti sigur N-am nevast, mama nu tie unde sunt, iar Aaron Pinkus nar fi att de ru. Ia receptorul, vorbete repede i nchide. Fata se ntinse ctre aparat; Sam se ntinse ctre fat. E un brbat cu o voce aspr, care vrea s vorbeasc cu tine. Zice c-l cheam Angelo Dellacroce. i ntinse receptorul lui Sam. Hei, tu! Vorbele se auzir stropit n receptor. Eti Samuel Deverooze, secretar-trezorier la Compania Pstorul?

83

9
Fostul general-locotenent MacKenzie Hawkins, decorat de dou ori cu cea mai nalt distincie a naiunii pentru extraordinarul eroism manifestat mai presus de obligaiile militare n lupta mpotriva inamicului, ncepu s tremure ca un copil nspimntat la vederea fostului maior Sam Devereaux, accident militar. Hawkins l observ pe Sam cobornd din taxi la intrarea clubului de golf North Hampton. Lmpile din alam din vrful stlpilor de piatr ce flancau aleea erau singurele surse de lumin; era o noapte rece, noroas i nu se vedea luna. Totui, lmpile iluminau suficient zona pentru a dezvlui expresia teribil de pe chipul lui Devereaux. Sam era furios, Mac nelegea asta. Dar, i zise el, de fapt, nu minise. Nu tocmai. Nu-i spusese niciodat lui Devereaux c n-o s-l abordeze pe Angelo Dellacroce. Doar c n-avea motive s-o fac atunci cnd Sam insistase asupra acestui aspect. n momentul acela. Nu mai trziu. Funcia de secretar-trezorier era altceva. Arta grozav pe acordul de parteneriat: Samuel Devereaux, Esq., Avocatconsultant, Apartament 4-F, Hotel Drake, New York, totul scris chiar n spaiul rezervat celei de-a doua funcii importante din cadrul Companiei Pstorul. Era spre binele lui Devereaux, care avea s neleag asta curnd. ns n momentul acela Samuel Devereaux, Esq., era turbat ca un taur n arc, inut la distan de junincile n clduri. oimul fusese de acord s se ntlneasc cu Dellacroce fiindc-i convenea. Italianul era att de ngrijorat de eventualii urmritori, nct insistase s se ntlneasc cu Mac n mijlocul terenului de golf, la inta ase de la clubul de golf North Hampton, ntre miezul nopii i ora unu dimineaa. Dar dac Hawkins ar fi obiectat i ar fi schimbat locul de ntlnire la Compania Bell Telephone, Dellacroce ar fi cedat. Pentru c Dellacroce nu avea de ales. Mac avea un dosar despre mafiot care i-ar fi asigurat acestuia o pedeaps cu nchisoarea demn de un tribunal chinez. Cu toate astea, o ntlnire n puterea nopii, pe un teren nconjurat de o pdure deas, cureni de ap i mici lacuri l 84

atrgea pe Hawkins. Pe un asemenea teritoriu era ca la el acas. Nu era Cambodgia ori Laos, dar putea ntructva s se menin n form, cum s-ar zice. n dup-amiaza aceea venise cu avionul de la Washington, nchiriase o main sub un nume fals i plecase la North Hampton. De ndat ce se ls ntunericul, nconjur clubul de golf i parc n perimetrul de vest. Dellacroce i spusese c, seara, clubul era nchis i c paznicul de noapte avea s fie nlocuit de ctre unul dintre oamenii lui. Ceea ce nsemna, desigur, c Dellacroce avea s dubleze peste tot patrulele, mai cu seam n zona intei ase. Cu buzunarele pline de colaci de sfoar subire i role de band adeziv lat de opt centimetri, Hawkins folosi o veche tactic, aplicat cu succes n Vietnam. ncepu asaltul operaiunii de comand n cel mai ndeprtat punct din interiorul zonei ostile i i croi drum spre partea din fa. La ora 23, patrulele inamicului ncepur s-i ocupe poziiile n interiorul clubului de golf. Erau nou (ceva mai muli dect anticipase Mac), aezai din loc n loc pe terenul accidentat de la marginea pdurii, de ambele pri ale intei ase, irul ntinzndu-se pn la cldirea clubului i spre alee. Una dup alta, Hawkins imobiliz opt patrule; le lu toate armele, le leg, le acoperi feele cu band adeziv toi muchii faciali, nu doar gurile i-i aduse n stare de incontien cu lovituri kai-sai la baza craniului. Apoi se ndrept spre a noua patrul, care supraveghea intrarea. Acestui individ i aplic o tehnic extrem de eficient cndva mpotriva comunitilor laoieni. Deoarece paznicul trebuia s fie n stare s vorbeasc. Omul se dovedi foarte cooperant. Mai ales dup ce Mac i sfie pantalonii de la li pn la manete. La ora dousprezece fr zece, uriaa limuzin neagr a lui Dellacroce ptrunse n vitez pe poart i urc spre veranda larg, strjuit de stlpi. Din ntuneric, a noua patrul, sprijinit de o coloan, vorbi. Totu-i n regul, domnu Dellacroce. Toi bieii sunt rspndii la posturi, cum ai zis. Vocea brbatului era mai ascuit i puin ncordat, dar Hawkins prevzuse corect c Dellacroce avea alte gnduri n minte. n regul. Foarte bine, veni replica rguit, n vreme ce 85

Dellacroce cobora din automobil, flancat de doi bodyguarzi masivi care mergeau ca nite gorile cu minile nfipte n blan. Rocco, tu stai aici cu Augie. Tu, Fingers, vii cu mine. i tu, Meat, du blestemata de main n parcare, s nu se vad. nainte ca Dellacroce i Fingers s dea colul cldirii, a noua patrul fu scoas din funciune cu un kai-sai. Pn cnd s dispar Dellacroce i Fingers pe pajite, Rocco i se alturase lui Augie ntr-o panic uitare de sine. Domnul numit Meat fu urmtorul obiectiv al lui Hawkins. Treaba dur aproape cinci minute, dar numai fiindc Meat era un combatant experimentat. Nu duse limuzina n captul parcrii, ci o opri n centrul acesteia. Era o poziie bun, i zise Mac. Meat putea s observe toate flancurile, nestnjenit de umbre sau obstacole vizuale. Meat era bun. ns nu suficient de bun. MacKenzie se furi din parcare pe un drum piezi, trecu de prima int i o lu pe terenul accidentat spre inta ase. De vreme ce Dellacroce i spusese c avea s fie singur, Hawkins tia c Fingers trebuia s se ascund n ntuneric, cu siguran la marginea pdurii i, dac avea ceva minte, de partea cealalt a pajitii, la est, pentru o mai bun poziie de tragere. ns Fingers nu avea destul minte. Rmsese n partea de vest, culcat printre tufiuri, fr s poat controla flancul din spate. Fir-ar s fie, i zise MacKenzie. Nu prea are haz s termini un idiot ca Fingers. Cu toate astea, l termin. Pe tcute. n unsprezece secunde. Lsndu-l pe Angelo Dellacroce singur n mijlocul terenului, lng inta ase, cu un trabuc aprins ieind dintre buzele lui groase, cu trupul ndesat micndu-se n voie, cu minile durdulii lovindu-se la spate de parc ar fi ateptat o porie de lasagne ntr-o trattoria cu chelneri lenei. Trei minute mai trziu, pe drumul pustiu din faa clubului de golf se auzi taxiul lui Devereaux. MacKenzie atepta n spatele unui stlp. n timp ce Sam urca ovitor pe alee, Hawkins hotr s nu-i spun nimic despre patrulele imobilizate. N-ar fi fcut dect s-l ngrijoreze pe fostul maior; mai bine s-l lase s cread c Dellacroce se inuse de cuvnt: era singur la inta ase. Fir-ar s fie! Salut, Sam! Devereaux se arunc la pmnt, strngnd din rsputeri pietriul de pe alee. Apoi ridic privirea; MacKenzie scoase o 86

mic, dar puternic lantern-stilou din buzunar i o aprinse. Fr ndoial, ex-maiorul era cu siguran nfuriat. Faa i era cam ciupit i umflat, de parc muchii i-ar fi explodat de sub piele. Ticlos lipsit de scrupule ce eti! opti Sam cu furie i team n acelai timp. Josnicule! Eti cea mai necinstit, cea mai detestabil form de via subuman care a existat vreodat! Ce dracu ai fcut, nemernicule? Hai, las, nu putem discuta aa. Haide, scoal-te; ari ca dracu trntit acolo MacKenzie se ntinse dup mna lui Devereaux. Nu m atinge, vierme mpuit! Blestematele de oi din Mongolia sunt prea bune pentru tine! Trebuia s-l las pe Lin Shoo s-i smulg unghiile una cte una, timp de patru mii de ani! Nu m atinge! Sam se ridic, nesigur pe picioare. Ascult, maiorule Nu-mi spune aa! Nu am numr matricol i nu vreau s mi se mai vorbeasc nici mcar cu cel mai vag termen militar! Sunt avocat, dar nu sunt afurisitul tu de avocat! Unde dracu suntem? Ci gangsteri ne-au luat n ctarea putilor? MacKenzie rnji. Nu e nimeni, biete. Doar Dellacroce, care st pe terenul de golf ca un unchi simpatic la o petrecere n curtea casei. Nu te cred! tii ce mi-a spus gorila aia la telefon cnd i-am zis c n-o s vin aici? Huliganul acela blestemat mi-a spus c sntatea mea s-ar nruti brusc! Asta mi-a spus! A, nu acorda nici o atenie unor astfel de lucruri. Putorile astea grase vorbesc ntotdeauna dur. Rahat! Devereaux strpunse ntunericul cu privirea Dementul ala zicea c, dac o s ntrzii, o s trimit un co cu fructe la spital mine! i c, dac ncerc s prsesc oraul, nu tiu ce cretin pe nume Meat o s m gseasc nainte de sfritul sptmnii! oimul ddu din cap. Meat e destul de bun, ns cred c i tu ai putea s-l bai. A paria pe tine, biete. Eu nu vreau s-l bat nici pe altcineva! i nu mai paria pe mine! N-o s m mai vezi niciodat! Am vrut doar s isprvesc ct mai repede afacerea asta. Doresc s-l ntlnesc pe acest Dellacroce; s-i spun c toat treaba e o eroare teribil! i-am dactilografiat ceva i asta-i tot! 87

Ascult-m, fiule. Reacionezi exagerat. N-ai nici un motiv s-i faci griji. Hawkins porni s traverseze pajitea. Devereaux mergea n pas cu el, ntorcnd capul la cel mai mic zgomot. Domnul Dellacroce o s fie extrem de cooperant. i n-o s mai vorbeasc dur, o s vezi. Ce-a fost asta? se auzise un zgomot de ceva strivit. Calmeaz-te, da? Cred c ai clcat pe un rahat de cine. Fmi un serviciu. Nu ncepe s explici ceva pn cnd nu vorbesc eu cu Dellacroce, bine? N-o s-mi ia mai mult de trei sau patru minute. Nu! Fr discuie, nu! Nu-mi pas c o s ntrerup o promitoare carier de avocat n mijlocul unui teren de golf al Cosei Nostra! Oamenii tia nu se joac! Folosesc gloane, lanuri i ciment! i nuri! Ce-a fost asta? Se auzise un flfit de aripi n arborii ntunecai. Am speriat o pasre. Hai s-o lum altfel. Dac i ii gura pn cnd termin, o s-i mai dau zece mii. Gratuit i fr taxe. Ce zici de asta? Eti nebun. Nu ine. Fiindc nu-i pot cheltui deplasnd rdcini ntr-un cimitir din Boston. Poi s-mi oferi i zece milioane; rspunsul e tot nu! Asta nu iese din discuie Pentru numele Domnului, asum-i rspunderea nainte s-o fac altcineva! Atunci m tem c va trebui s-o iau aa. Fie taci din gur pn cnd mi termin treaba cu domnul Dellacroce, fie mine diminea o s sun la FBI i-o s le spun c exist un fost maior care face nego cu documente secrete neprelucrate, pe care le-a sustras n mod ilegal din arhivele armatei. A, nu, n-o s faci asta! Fiindc eu o s spun adevrul. O s le spun cum m-ai antajat, pe urm m-ai fraierii i iar m-ai antajat. La Pekin ai obine o pedeaps cu nchisoarea mai uoar! Cu siguran, treaba se complic, nu-i aa? Adic ar trebui redeschis afacerea Brokemichael. i cum ar arta? Un om violeaz legile spionajului fiindc nu vrea s mai petreac puin timp n plus n serviciul rii sale. ntr-un post comod, nici mcar n lupt. A zice c-i un antaj destul de anemic. Lipsit de scrupule tiu, tiu, zise plictisit oimul. Te tot repei. Ceea ce trebuie s nelegi e c pentru mine asta nu prea mai are importan. 88

Dup cum spuneai, am fost terminat. Ct pot ei s m mai persecute? Hawkins continua s mearg. Devereaux l urma n sil, aruncnd priviri n toate prile, cu nervii pulbere; din gt i ieir cteva crieli joase nainte s poat vorbi. N-ai nici un pic de decen, domnule? Nici compasiune? Nici dragoste n inim pentru camaradul tu? Sigur c am, zise oimul. Trecur pe lng al treilea jalon, ctre inta ase. Acum ine-i limba aia elocvent pentru o vreme. Dac nu-i place cum merge treaba, spune ce ai de spus. A putea fi mai corect de att? Pnza care acoperea cerul ncepu s se subieze; din cnd n cnd, luna strlucea printre nori. i, la o sut de metri n fa, vzur silueta ndesat a lui Angelo Dellacroce, tot cu minile la spate i tot cu chitocul unui trabuc aprins n gur. Trebuie s aib scrum pe toat haina, zise calm Hawkins. Apoi mai tare: Domnul Dellacroce? Dinspre trupul obez din faa lor veni un mormit. MacKenzie aprinse lanterna-stilou i o inu deasupra capului, luminnd prul lung, ncrunit, care arunc umbre peste ngrijit lui barb Van Dyke. Ne faci s devenim o int! opti Sam. Cine-o s trag? Se apropiar de italian; Mac ntinse mna. Dellacroce nu ncerc s fac la fel. Hawkins vorbi calm: Chiar i cnd primeam capitularea vietnamezilor ne strngeam minile. Ca s ne deosebim cumva de animale. n sil, Dellacroce i trase mna de la spate i cei doi i strnser minile. Io nu-s vietnamez i asta nu-i capitulare, zise vocea aspr. Sigur c nu-i, rspunse vesel MacKenzie. E nceputul unei asocieri profitabile. Apropo, asta-i avocatul i bunul meu prieten Sam Devereaux Mac! Taci i dai-v mna, spuse Hawkins sotto voce. Ce naiba, biei. Am zis s dai mna! Cu i mai mare sil, cele dou mini se apropiar ncet, se atinser scurt i se retraser de parc posesorii lor s-ar fi temut de vreo infecie. Aa-i mai bine, zise oimul cu entuziasm. Acum putem sta de vorb. 89

i MacKenzie vorbi. ncepu prin a enumera activitile ilegale att n strintate, ct i n ar ale lui Angelo Dellacroce. Avu nevoie de dou minute. Acum, domnule Dellacroce, motivul pentru care autoritile nu pot pune mna pe dumneata e faptul c nu au acces la singurul birou de decontare care are legturi exact cu toate aceste ntreprinderi. neleg c o s-i par ciudat, domnule, dar cred c eu am acest acces. Exist o banc la Geneva, n Elveia, iar primele trei cifre ale contului respectiv se ntmpl s fie apte, unu, cinci. n acest cont se afl o sum de peste aizeci i dou de milioane de dolari Basta! Basta! iar depozitele au fost transferate direct din locurile pe care le-am sugerat. Bnuiesc c ai studiat noile legi elveiene referitoare la astfel de conturi. Sunt neltoare, fiindc frauda dintr-o ar poate s nu constituie fraud la Geneva. ns, fir-ar s fie, ai crede c acum exist o modalitate prin care Interpolul poate solicita prin citaie dosarele acelor conturi? Poliia internaional nu are dect s examineze copia unui ordin de plat ntr-un cont anume care a fost emis de un traficant de droguri condamnat. i pentru mine e cu siguran un noroc nemaipomenit s dein copii xeroxate ale ctorva pli de genul asta Basta! Taci! rcni Dellacroce. Fingers! Mannyl Carlo! Dino! Venii ncoace! Acu ! Drept rspuns se auzir doar sunetele nopii. Nu e nimeni acolo. Cel puin nimeni care s te poat auzi, zise blnd oimul. Ce?! Fingers! Figlio della prostituta! Vino-ncoace! Nimic. Acum, eu i cu dumneata, domnule Dellacroce, o s ne deprtm de prietenul i avocatul meu, ca s putem vorbi chiar ntre patru ochi. MacKenzie atinse braul italianului, care i-l trase imediat. Meat! Augie! Rocco! M-auzii, biei? Venii ncoace! i ei dorm, domnule, spuse Hawkins binevoitor. N-or s se scoale dect dup vreo dou ceasuri. Dellacroce ntoarse brusc capul spre Mac. Ai adus poliia aici? Ci ai adus? ntrebrile se ntretiau. N-am adus pe nimeni. Am venit doar eu i bunul meu 90

prieten i avocat Ci ai adus? Singur nu puteai! Singur, am putut, rspunse oimul. Cei mai buni biei ai mei! Nu mi-ar plcea deloc s-i vd i trupele de sprijin. MacKenzie chicoti. Acum e momentul pentru discuia noastr ntre patru ochi. oimul l conduse pe Dellacroce la vreo zece metri distan. Vorbi calm, exact patru minute i treizeci de secunde. Moment n care un ipt rguit, care-i sprgea urechile, sfia linitea de la inta ase. Mannnnaaagggiii! Iar Angelo Dellacroce czu n nesimire pe iarba tuns. MacKenzie se aplec deasupra lui i-l btu uor cu palmele peste fa ca s-l fac s-i revin. Continuar s vorbeasc, n timp ce oimul susinea ceafa obez a italianului ca un felcer de la morg. iptul se auzi din nou. Mannnnaaaaggggiii! i Dellacroce se prbui din nou. Aa c oimul l readuse iari n simiri. i mai vorbir dou minute. Mannnnaaaaggggiiii! De ast dat, MacKenzie ls capul omului n iarba de la inta ase i se ridic n picioare. Luna ieise dintre norii ntunecai, luminndu-l pe Sam, care se holba uluit la prbuitul Dellacroce. Asta era, i zise oimul, ndreptndu-se agale spre Devereaux. N-avea rost s-o mai lungeasc. Sam trebuia s afle. Nu era alt cale. Ei bine, Sam, zise Mac cu o calm ncredere sub lumina intermitent a lunii, asta-i un nceput destul de bun. Domnul Dellacroce a fost dornic s subscrie pentru ntreaga sum ce-i era rezervat. Compania Pstorul are primele ei zece milioane de dolari. Genunchii lui Devereaux se muiar. oimul alerg i-l prinse nainte s cad. Solul nu era dur, ns MacKenzie dorea ca Sam s tie c-i psa de el; ntotdeauna este bine ca aghiotantul s tie c superiorul lui este preocupat de sntatea lui. Ce naiba, fiule, trebuie s ncetezi cu treburile astea! Nu te pori mai bine dect domnul Dellacroce! i-apoi, nici nu se cade; eti croit dintr-o stof mai bun! 91

Ochii lui Sam se nvrteau notnd n lumina lunii de deasupra intei ase. Cuvintele ieite de pe buzele lui tremurtoare erau n general incoerente, ns repet unele fraze destul de des pentru a fi nelese: Secretar-trezorier! O, Doamne, sunt secetar-trezorier! Ciment de zece milioane de dolari! Sunt ntr-un rahat de zece milioane de dolari! O s fiu cufundat ntr-o pijama de beton! Sunt mort! Hai, gata, nceteaz cu vaietele. Eti ditamai avocatul, camarade; n-ar trebui s te pori aa. N-ar fi trebuit s te ntlnesc niciodat, ticlos dement! sta-i singurul n-ar fi trebuit din viaa mea! O, Doamne! Ucigaul ala a leinat! Ca i tine. Aproape. Te-am prins eu t! Hai s plecm de-aici! O s-i trimit o scrisoare gsesc eu o hrtie cu antetul unui spital psihiatric o s confirm c eti nebun! Totul a fost o glum jalnic! A, domnul Dellacroce tie mai bine, biete. Hawkins lovi uor obrazul lui Devereaux cu palma dreapt, n vreme ce cu stnga inea ceafa lui Sam ntr-o ncletare de fier, mpiedicndul s se mite de la talie n sus. Dellacroce este un om foarte evlavios, cum sunt mai toi italienii tia; n-are nici o importan cum i ctig existena. Asta-i altceva. El tie c i-am spus adevrul. Ce dracu tot spui acolo? Ce legtur are religia cu restul? Ia mna de pe gtul meu! Religia l ajut pe om s recunoasc adevrul. S-ar putea s nu-i plac; religiei lui s-ar putea s nu-i plac sau nici mcar s admit c acela-i adevrul, dar, deoarece mediteaz la el, omul evlavios poate deosebi realitatea de tmpenii. M urmreti? Nici mcar o clip! M doare gtul! Scuze. O s-i dau drumul, ns e timpul s vorbim. MacKenzie i ddu mna la o parte. Imediat, Sam ddu s fug, dar oimul se rostogoli cu el, intuindu-l din nou la pmnt. Am spus c trebuie s vorbim, biete. Eti o persoan raional; poi nelege logica acestui fapt. Problema, zise Sam, ncordndu-se pe pmnt, e c tu nu eti raional sau logic! tii ce-ai fcut? Tipi cum e asta Fcu un semn cu capul; nu-i prea putea folosi minile i congeleaz pe cei care nu le pltesc pariurile. Nici nu se gndesc s nu plteasc cele mai scumpe funeralii din ora pentru un paisan 92

care a refuzat s-i achite datoria. Eu tiu. Sunt din Boston. Reacionezi din nou exagerat. Domnul Dellacroce n-o s fac nimic de genul asta. tie cum st ceea ce nseamn ase metri de var nestins dac nu se poart cum trebuie. Contul ala din Geneva. L-a furat de la oamenii lui. n sil, bnuitor, Devereaux se uit la Mac n lumina lunii. Eti sigur de asta? Totul era n dosarele de la arhivele armatei. Necazul e c nimeni n-a pus hrtiile alea cap la cap. Nici nu cred c voiau; oamenii lui Dellacroce sunt mari susintori ai Pentagonului datorit contractelor guvernamentale i apartenenei la sindicate Acum m asculi? Cu o ezitare nscut din team, dar i cu o acceptare de nevoie, Sam ddu din cap. oimul l ajut s se ridice i cei doi o luar pe terenul accidentat de la marginea intei ase. Acolo era un stejar uria, ale crui frunze filtrau lumina lunii. Sam se aez rezemat de trunchi; Mac se ls ntr-un genunchi n faa lui ofierul de legtur transmind ordine unei uniti de lupt. i aminteti c acum dou sptmni i spuneam c studiam lucruri la care nu prea m gndisem pn atunci? Dumnezeu, biserica, ceva de genul asta. mi amintesc c-mi spuneai s nu rid Devereaux rostise replica fr vlag, precaut, monoton. Era ceva foarte serios, biete. Ei bine, mi fcusem nite preri, dar nu n direcia la care te-ai putea gndi. Amndoi tim c nouzeci i nou la sut din propaganda comunist sunt tmpenii; toat lumea tie asta. A noastr e aa doar n proporie de s zicem, cincizeci pn la aizeci la sut, deci suntem mult naintea lor. Dar acel unu la sut din consideraiile bolevice m-a fcut s-mi pun ntrebri. Despre situaia catolicismului. Nu despre ce cred oamenii, asta-i treaba lor. Ci despre modul de operare al organizaiei. i mi se pare c tipii tia de la Vatican au fcut s mearg attea treburi bune, nct s-ar mai putea extinde puin. Adic au investiii, fiule. Cnd bursa de valori crete cu dou puncte, oriunde n lume, ei ctig miliarde. i dac scade, pierd miliarde. Nu-i aa! Brokerii i anun din timp, c altfel i termin Cavalerii de Malta. Face parte din nelegere. i nu se pot fotografia cu papa. Astea sunt prostii. Dac-i aa, de ce au toi brokerii catolici iniialele alea dup 93

nume? Cunoti vreun grad universitar care s nceap cu litera C? Malta, Columbus, Lourdes. i sfinii! Iisuse! Cavalerii de Assisi, Cavalerii lui Petru, Matei i tot aa pe pagini ntregi. Cu ct lucreaz mai mult pentru Vatican un tip de la burs, cu att mai sigur apare litera C dup numele lui. Iar Wall Street e doar un exemplu. E la fel peste tot. Cred c ai citit nite cri cam bizare. Poate Omul Ku Klux Klanului. Pe dracu, nu. Nu-mi plac tmpeniile alea. Un om are dreptul s cread n ce vrea. Vorbesc doar despre aspectul financiar. Pe urm mai sunt i proprietile imobiliare. tii cam cte au bieii de la Vatican? Pot s jur c ncaseaz chirii de la Ginza pn n Fia Gaza i din majoritatea localitilor dintre ele. Dein cele mai importante proprieti n New York, Chicago, Hartford, Detroit n aproape toate locurile unde au emigrat irlandezii, italienii, polonezii i alii ca ei. ntotdeauna procedeaz la fel. Vin devreme nainte de-a se instala alte etnii cumpr pmnt i construiesc o biseric mare. Firete, toi emigranii tia sunt nervoi aflndu-se pe pmnt strin, aa c i construiesc casele lng biseric. ntr-o generaie sau dou, copiii lor devin avocai, dentiti sau negustori de automobile. i ce fac? Se mut n suburbii i se duc la lucru unde triau cndva, adic acolo unde e acum centrul oraului, cartierul de afaceri. i zgrie-norii care sunt proprietatea bisericii! E un model clasic, biete! ncerc s gsesc ceva ru n asta i nu reuesc, zise Sam, privindu-l din umbr pe nflcratul Hawkins. Ce nu e n regul cu modelul asta? N-am spus c nu e n regul. Spuneam c asta nseamn un important portofoliu centralizat. Portofoliu centralizat? Ai deprins un vocabular nou. Aa cum ziceai, am citit cte ceva. i nu cri bizare, aa cum ai crede. Vezi fu, Sam, produsul pe care-l fabric bieii tia de la Vatican asta nu nseamn lips de respect, m refer doar la afacere nu se modific. S-ar putea s sufere cte o mic ajustare cnd i cnd, s se plieze ntr-un loc, s se comprime n altul, dar produsul de baz rmne acelai. Asta duce la o reducere major a preului de cost i permite o cretere continu a cifrei profitului, fr posibilitatea unor nregistrri negative nregistrri negative? E un termen contabil. 94

tiu c-i un termen contabil. De unde tii tu nu-mi spune. Din lecturile tale. Din izmene, fiule. Cuum? Nu conteaz. Mergi direct la int, asta-i tot. Ei i profii de o situaie economic n care bursele de mrfuri i pieele imobiliare sunt stabile, iar asta nseamn c ai obinut bncile, fiindc deii controlul banilor i al terenurilor. Resurse economice primare. Apoi adaugi la asta un produs care necesit modificri minime de asamblare, cu o cretere maxim a vnzrii ce dracu, biete, e o min de aur n toat lumea. Chiar c ai citit cte ceva. Dar dac ai dreptate, de ce sunt attea dispute n legtur cu colile parohiale i costurile lor? Astea-s servicii, Sam. E o rubric n ntregime diferit. Eu vorbesc despre portofoliile de baz, nu despre cheltuielile care se opereaz anual; astea fluctueaz n funcie de condiiile economice. Oricum, de obicei e vorba despre antaj. Asta pe scurt. Nu le-ar plcea s te afli la Boston. oimul i schimb poziia i vorbi ceva mai ncet, dar cu aceeai elocin: ntrebai mai devreme ce nu e-n regul. Ei bine, nu-mi place s vorbesc despre asta, fiindc se aplic doar rahailor uscai de la comand, nu i trupelor, dar e ceva care cam duhnete. Tu ai cptat o poziie moral? Morala i economia ar trebui s fie mai apropiate dect au fost pun acum; toat lumea tie asta. Nimeni n-a negociat puterea de foc cu Roii mai bine dect mine. Ce naiba, nimeni no s m ngroape! Dar m frapeaz faptul c aceti catolici de la Vatican iar asta nseamn toate diocezele importante folosesc cu prea mult uurin scuza bolevic pentru a se opune multor reforme care le-ar putea face viaa mai uoar prliilor de rani care-i ctig pinea scurmnd ntr-un pmnt foarte tare. Devereaux l privi sceptic pe Hawkins. Atitudinea asta e puin cam depit. n snul Bisericii au loc multe transformri. Acest nou pap e un deschiztor de drumuri. Aa cum a fost i Ioan al XXIII-lea. Nu destul de repede, Sam. Vaticanul are nevoie de o mn forte la conducere! Nu poi modifica peste noapte o tradiie veche de dou mii de ani Ei, neleg asta, l ntrerupse oimul. i m bucur c l-ai 95

adus n discuie pe acest nou pap. Pe acest Francesco. Fiindc-i un tip foarte popular. Pn i cei care-i detest curajul de a aciona aa cum acioneaz tiu c el e cel mai valoros om din ntreaga biseric nu n sens religios, desigur. Nu iau o astfel de atitudine. Ce atitudine? Ce sens? Acest Francesco, continu Mac, ignornd ntrebrile lui Devereaux, e mai mult dect un pap, ceea ce pentru nceput e destul. E un individ ndrgit, nelegi unde vreau s ajung? Speram s nu spui asta. E genul de persoan pentru care toi catolicii s-ar sacrifica, pricepi ce vreau s spun? Nici fraza asta nu-mi place. oimul i schimb rapid poziia, era bine s-i redistribui greutatea corpului ct mai des atunci cnd te aflai ntr-o poziie imobil. Cunoti numrul total al membrilor practicani ai Bisericii Catolice? Ce numr? Ci catolici exist n lume? Nu conteaz, o s-i spun eu. Patru sute de milioane. Acum, lund valoarea medie a unui dolar american stabilind o dat anumit pentru rata de schimb; unii dau mai mult, majoritatea, mai puin ajungem la patru sute de milioane de dolari. i ce-i asta? Totalul estimat. Ce total estimat? Al valorii serviciilor Companiei Pstorul. Acea negociere pentru achiziionarea obiectelor religioase. E o rat de zece la unu n termeni de capitalizare, dar, firete, rata profitului, spre deosebire de totalul brut, va fi afectat de cheltuielile necesare pentru echipamente i personal de sprijin. Ce dracu tot blmjeti acolo? O s-l rpim pe pap, Sam. Ceee?! Mi-am luat o valiz de cri, biete. Am studiat serios problemele tactice i cred c le-am dat de capt. Vezi tu, exist locul ala numit Chiesa di San Tommaso di Villanova, din Gandolfo scuz-mi jalnicul accent italian iar ruta dinspre Vatican trece printr-un soi de arter rural, numit Via Appia Antica. E drumul ctre acest Gandolfo Castel Gandolfo, cum i zic ei. Italienii 96

tia nu folosesc niciodat un cuvnt cnd pot folosi dou. Ceee?! Hei, nu ncepe s reacionezi exagerat. O s-l trezeti pe Dellacroce. Ceee? Dar mai nti trebuie s punem mna pe restul de capital. Trebuie s mai vin treizeci de milioane. Cred c am reuit s reduc numrul investitorilor la trei, dar mai am de fcut nite retuuri. oimul astup cu palma gura deschis a lui Devereaux. Hei, n-o lua de la capt. Nu faci dect s te repei. Ochii lui Devereaux se bulbucar deasupra palmei lui MacKenzie, dar trupul i nghease. Un fel de oc comatos, i spuse Hawkins. Vzuse multe asemenea reacii la proaspeii recrui care treceau prin botezul focului. Cel puin Sam nu ipa. Nici nu se zbtea. Era total nemicat i cam rece. oimul continu; mai avea puine lucruri de spus. Analiza aprofundat a directivelor avea s vin mai trziu. ntr-un fel, se bucura c reacia lui Devereaux era att de puternic. n entuziasmul su, aproape c-i oferise lui Sam nite informaii tactice pe care nu era sigur c voia s i le dea. Nu mi-a fost uor s te aleg. Pentru un comandant, gsirea unui aghiotant este dificil, deoarece, n multe privine, acesta e o prelungire a sa. i-ai obinut funcia pe merit, biete. Nu zic c eti ideal, ai i defecte. i-am mai spus asta. Dar, ce naiba, valoarea ta depete obligaiile pe care le ai. i zic asta att ca un prieten sincer, ct i n calitate de ofier superior. n alt ordine de idei, vor exista anumite dispoziii pe care va trebui s le execui fr s tii ntotdeauna exact de ce sunt importante. Va trebui doar s le accepi. Funcia de comand are o responsabilitate solitar; nu ai mereu timp s mprteti motivele deciziilor tale. ntreab pe orice ofier din linia nti care-i trimite batalionul n lupt. Dar tu o s te descurci de minune, tiu asta. i dac, din ntmplare, vei fi tentat s pui sub semnul ntrebrii ordinele superiorului tu sau o s simi c nu le poi executa fr ezitare, cred c ar trebui s tii c nvestitorul nostru, Angelo Dellacroce, e convins c doar tu, n calitate de avocat i secretar-trezorier al Companiei Pstorul, ai ntocmit lista activitilor sale ilegale i mi-ai dat-o mie. Cred c din cauza asta nu inea s dea mna cu tine. Adugnd i nclcarea legilor spionajului, a zice c poziia ta e cam greu de aprat. ns dac a fi n locul tu i a avea de ales, a prefera s lupt mpotriva 97

acuzaiilor de trdare formulate ele guvern dect mpotriva nvestitorului nostru, domnul Dellacroce. Cred c mafiotul ala ticlos i-ar tia boaele, i le-ar mruni ntr-un mixer i le-ar servi n chip de pateu fantezist la parastasul tu. Dup cum spuneai mai devreme, ar fi, probabil, o nmormntare de lux. oimul nu mai avea de ce s in mna peste gura aghiotantului su. Sam mormise i gemuse, ntr-un spasm de panic, apoi leinase, cu trupul nepenit. Luna, strecurndu-se printre frunzele masivului stejar de pe terenul aflat la marginea intei ase, lumina cu raze galbene i albe trsturile tinereti, panice, accentuate ale lui Sam. Fir-ar s fie, i zise MacKenzie, biatul o s se descurce grozav! Are nevoie doar de ceva timp ca s asimileze faptele. Sigur, cineva care nu se pricepe ar crede c flcul e mort.

98

10
Sam Devereaux zcea deprimat n fotoliul din camera de hotel, dorindu-i s fi murit. M rog, nu tocmai, dar asta ar fi rezolvat cu siguran o sumedenie de probleme. Firete, era foarte posibil ca decesul lui s survin indiferent de dorina lui. Gndul asta l fcu s-i ndrepte iari ochii spre nebunescul, nenregistratul, dar ntocmitul acord de parteneriat limitat dintre Compania Pstorul MacKenzie Hawkins, preedinte i Corporaia North Hampton Dl. Angelo Dellacroce, preedinte. Depozitar: Banca Central din Geneva, Elveia. inea documentul n mn, ntrebndu-se absent unde-i dispruser unghiile. Foarte vizibil pe prima pagin, exact sub numele preedintelui i deasupra liniei rezervate funciei de secretar-trezorier, se afla numele lui. Dl. Samuel Devereaux, Avocat-consilier, Apartamentul 4-F, Hotel Drake, New York City. Se gndi pre de o clip dac putea modifica registrul hotelului, apoi abandon ideea. Ce rost avea? Pe un flanc ( flanc?) se afla guvernul Statelor Unite, cu legi foarte precise n materie de spionaj, iar pe altul era Angelo Dellacroce i grzile lui de onoare, cu cravate albe i cmi albe, ochelari fumurii, costume negre i metode foarte imprecise de a-i trata pe turntorii de genul lui S. Devereaux, avocat-consilier. Sam se ntreb ce-ar fi fcut Aaron Pinkus. Apoi i ddu seama ce-ar fi fcut Aaron i abandon i gndul asta. Pinkus l-ar fi invocat pe Shiva pentru el. Se ridic din fotoliu i ncepu s se plimbe fr int prin apartament. Ce dracu avea de fcut? Ce Dumnezeu putea s fac? Ochii i czur pe nota dactilografiat, nesemnat de pe birou. Copii ale acestui acord de parteneriat limitat au fost trimise prin curier lui MacKenzie Hawkins, Esquire, preedinte al Companiei Pstorul, la Watergate Hotel, Washington D.C. Instruciunile au fost transmise la Banca Central din Geneva. Transferul fondurilor se va face n prezena secretarului-trezorier al Companiei Pstorul, Samuel Devereaux, la Geneva. 99

Fusese teleghidat la nivel internaional. n holul de marmur al unei bnci din Elveia, un broker important al finanelor internaionale l nregistrase deja, fr ndoial, drept supraveghetorul de bun-credin al transferului de zece milioane de dolari n contul unei companii nenregistrate, dar foarte reale, numit Pstorul. Asta urma s fac, fie c-i plcea ori nu. Ori se ducea la Geneva, ori urma s-i petreac restul vieii sprgnd piatr la Leavenworth, sau s ndure dreptatea lui Dellacroce, n stilul picioare-n-ciment. S-l rpeasc pe pap! Doamne Sfinte! Asta spusese ticlosul ala nebun. Avea de gnd s-l rpeasc pe pap! Toate icnelile lui Mac pleau n comparaie cu enormitatea asta! Al treilea rzboi mondial ar fi fost mai acceptabil! Un simplu rzboi ar fi fost ei bine, o treab mult mai simpl. Limitele ar fi fost definite, obiectivele-tinuite corespunztor, ideologiile flexibile. Un rzboi era floare la ureche prin comparaie cu 400 de milioane de catolici isterizai; i cu efii de stat gemnd i murmurndu-i platitudinile servile, condamnnd orice faciune inamic posibil, extremist sau nu (bucurndu-se n secret c scap de amestecul nedorit al Vaticanului) i Doamne! Al treilea rzboi mondial putea fi o consecin foarte logic a faptei lui Hawkins! nelegnd acest lucru, Sam tiu ce avea de fcut. Trebuia s-l opreasc pe MacKenzie. ns nu-l putea opri dac s-ar afla ntr-o celul de maxim securitate de la Leavenworth; cine l-ar crede? i cu siguran nu l-ar putea opri dac s-ar afla pe fundul uneia dintre cele mai adnci zone a rului Hudson, probabil undeva n nord, prin amabilitatea lui Angelo Dellacroce; cine l-ar auzi? Nu, singura cale prin care putea s alunge demena oimului din lumea real era s afle cum dracu inteniona MacKenzie si realizeze obiectivul papal. Cea mai mare prostie ar fi s presupun c n-ar reui. Cu oimul nu era de glumit; oricine credea altfel n-avea dect s arunce o privire ctorva dintre performanele lui Mac printre care i cele patru ex-neveste extraordinare care-l adorau, ca i chestiunea minor a unei capitalizri iniiale de zece milioane de dolari, fr a mai vorbi de isprvile sale militare vreme de trei decenii i n acelai numr de rzboaie. 100

oimul adusese n profesiunea de a ucide toate resursele strategice, disciplina riguroas i aptitudinile de conducere ale unui general experimentat; nu era vreun individ oarecare trecut prin coala vieii, ci un comandant al instituiei crimei autorizate, care-l prdase deja pe un na al Mafiei n propria sa ograd. Ticlosul avea fler. Hristoase! Avea boaele lui King Kong strivind Empire State Building n timp ce se cra pe zidurile sale. S-l rpeasc pe pap! Cine dracu ar fi crezut aa ceva? Samuel Devereaux, iat cine credea. Ce-i rmsese de fcut lui S. Devereaux, avocat-consilier, era s se gndeasc cum s stopeze aceast aciune. i s rmn n via, dar i n afara zidurilor nchisorii. O idee vag i trecu prin minte, ns era prea neclar pentru a avea sens. Totui, planul avea un smbure de logic. Nu fi prea ncreztor, zise Sam cu voce tare. Ai de-a face cu un bolnav de meningit certificat a irei spinrii! Dar era posibil. Putea pretinde c e de acord cu MacKenzie (ntotdeauna cu mare reinere; s se poarte altfel nu i-ar fi stat n fire), s strng banii murdari i, n ultimul moment, s-i convoace pe investitori i s arunce n aer ntreaga operaiune. i, pentru a-i scpa pielea, ar face o sumedenie de meniuni de genul n cazul decesului meu neateptat, avocaii mei sunt mputernicii s fac publice Inclusiv traducerea obiectivului Companiei Pstorul: negocierea obiectelor religioase. Cine ar crede aa ceva? nceteaz! Sam i prinse ncheietura minii, surprins de sunetul propriei sale voci. Fu i mai surprins de ritul telefonului. Alerg spre el ca un condamnat la moarte, grbit s aud ce avea de spus guvernatorul. Fir-ar s fie! sta trebuie s fie avocatul i secretarul i trezorierul Companiei Pstorul! Cu bunuri de peste zece milioane de dolari! Cum i se pare asta? Asta-i o prim ntrebare. N-o s-i fac pe plac. tii ceva, biete? Tu trebuie s fii un avocat teribil! Eti sigur c vrei s vorbim la telefon? ntreb Devereaux. n ultima vreme a existat o rat de audien destul de mare. A, e n regul. N-o s vorbim ce nu trebuie. Cel puin eu n-o 101

s-o fac i sper din tot sufletul c nici tu. Voiam doar s-i spun c exemplarele suplimentare ale acordului de parteneriat sunt la parterul hotelului i te ateapt. Le-am trimis asear cu un btrn sergent-major pe care-l cunosc de mult Doamne Sfinte, ai fcut duplicate? Eti nebun! n atelierele de copiat se pstreaz de obicei un exemplar! Dac sunt fotocopii, exist negativele! Nu i unde-am fost eu. Chiar n holul hotelului Watergate exist o main mare. Vri n ea douzeci i cinci de ceni pentru fiecare pagin Iisuse! S fi vzut cum s-a adunat lumea! Oamenii sunt cam enervani pe-aici, nu-i aa? Dar nimeni n-a vzut nimic. Era destul de ciudat. Toat lumea se uita, dar nimeni nu scotea o vorb. n afar de doi tipi de la Washington Post, care-au venit n fug de pe strad Destul! l ntrerupse Devereaux. Copiile sunt la parter. Ce dracu trebuie s fac cu ele? Le pui n servieta aia elegant pe care i-am dat-o eu. Le duci la Geneva. Sigur, n-o s ai nevoie de ele n Elveia, dar s-ar putea s existe una sau dou opriri pe drumul spre cas. i anume la Londra; asta-i sigur. Vei sta la Savoy o zi sau dou. Biletele de avion i restul le gseti la hotelul din Geneva. Cnd ajungi la Londra, un domn pe nume Danforth o s te sune. O s tii ce ai de fcut. Asta nu-i corect. N-o s tiu ce s fac; nu tiu ce fac acum! Nu poi s m pui n situaia asta idioat fr s-mi spui nimic. Transport nite documente! Numele meu e scris pe ele! Sunt implicat n transferul a zece milioane de dolari! Hei, calmeaz-te, spuse oimul cu blnd fermitate. Amintete-i ce i-am spus: vor exista situaii n care, n calitate de aghiotant al meu, i se va cere s execui nite ordine Rahat! rcni Sam. Ce trebuie s le spun eu oamenilor? M rog, ceea ce-i rahat pentru cineva poate fi turt dulce pentru altcineva. Dac insist careva, spui c ajui un btrn otean care adun discret civa dolari pentru a promova solidaritatea religioas. Asta-i absurd, zise Devereaux. Asta-i Compania Pstorul, spuse oimul. MacKenzie alese cinci pagini din filele xerografiate la arhivele armatei, mprtiate pe patul din camera de hotel i se duse cu ele la birou. Se aez, lu un creion rou i ncepu s numeroteze 102

fiecare exemplar pe marginea din stnga, sus. De la unu pn la cinci. Fir-ar s fie! Asta era ordinea pe care o cuta, modelul despre care tia c era acolo, fiindc un om nu poate rezista tentaiei de a se ntoarce la prima lui metod de a face avere dac mprejurrile sunt favorabile. i fiindc timpul estompeaz problemele i presiunile la care cineva a fost supus cu decenii n urm, mai ales dac profiturile rmn. Informaiile obinute sub acoperire la Hanoi, cu trei ani n urm, fuseser confuze, dar autentice. Autentice, aa erau n esen; restul era denaturat. Un englez dduse lovitura vnznd arme i muniie Vietnamului de Nord. Nu era mare lucru; Londra nu se ncrunta cnd auzea de comerul cu rile blocului comunist, dei existau reglementri foarte precise n privina mainii de rzboi. ns existase o perioad, n timpul acelui conflict haotic, stupid n care bieii din Hanoi i Moscova i Pekin se micaser ncet cu producia. Oricine reuea s devieze material de rzboi spre porturile nordvietnameze putea face grmezi de bani. Exact asta fcuse un anume lord Sidney Danforth. Cumprnd marf din Statele Unite, Germania Federal i Frana, omul naviga sub pavilion chilian, ndreptndu-se, de ochii lumii, spre porturi ale noilor ri africane. Numai c navele nu se duceau deloc n Africa. i modificau traseul n apele internaionale ale Pacificului, o luau spre nord, se alimentau n insulele ruseti, apoi se ndreptau ctre sud, la Haiphong, n chip de vase comerciale de linie. Serviciul secret al armatei nu dovedise niciodat implicarea lui Danforth, deoarece comunitii plteau direct companiilor chiliene, iar Danforth se ferise s ias la lumin. i Washingtonul nu avea de gnd s provoace un incident diplomatic. Danforth era un englez important, cu mare influen la Foreign Office. Vietnamul era prea nensemnat pentru a declana un asemenea scandal. Totui, pe MacKenzie l intrigaser cele dou chei: pavilion chilian i porturi africane. Erau acoperiri care mai fuseser folosite. Cu treizeci de ani n urm. n timpul celui de-al doilea rzboi mondial. n serviciile de informaii era cunoscut faptul c anumite companii sud-americane cu finanare extern alimentaser 103

maina tic rzboi a Axei, cu profituri enorme, la nceputul anilor patruzeci, n perioada aceea confuz de rzboi, destinaiile vaselor erau ntotdeauna Capetown i Port Elisabeth, deoarece registrele vamale din acele porturi erau n cel mai bun caz confuze, dar de obicei lipseau cu desvrire. Zeci de nave care trebuia s ancoreze n porturi din Africa de Sud i modificau traseul n apele Atlanticului de Sud, ndreptndu-se ctre Mediterana. n general, spre Italia. Era oare posibil ca un anume lord Sidney Danforth s imite propriile sale operaiuni de acum trei decenii? Una era s ctigi n mod oneros cteva milioane n Asia de Sud-Est, la nceputul anilor aptezeci i cu totul altceva s faci o avere n timpul holocaustului care apus la ncercare curajul Leului Britanic. Pentru aa ceva, un om putea s-i vad numele ters foarte repede de pe lista de invitai la Buckingham Palace. Era momentul ca oimul s aib o discuie transatlantic cu lordul Sidney Danforth de aptezeci i doi de ani, nnobilat, model de perfeciune al industriei britanice. i aproape cel mai bogat om din Anglia. Fir-ar s fie! Compania Pstorul i atrgea pe unii dintre cei mai interesani investitori.

104

11
Pe Strand era aglomeraie. Trecuse puin de ora cinci; mulimea de funcionari se ndrepta spre cas. Sam sosise la aeroportul Heathrow la ora 3,40 de la Geneva i se grbise s ajung n confortul unui apartament de la Savoy. Avea mare nevoie. Geneva fusese un comar. nelesese c, pentru ncheierea oricrui contract viitor, trebuia s manifeste o foarte concret ignoran n privina obiectivelor Companiei Pstorul, ascunznd aceast lips de cunoatere sub profundul respect pentru patronii anonimi implicai n afacere; mai ales pentru preedinte, care era motivat de adnci convingeri religioase. La nceput, bancherii de la Geneva fuseser impresionai de modestia lui. Doamne, era vorba despre zece milioane de dolari americani, iar avocatul supraveghetor nu fcea dect s zmbeasc i s spun banaliti de convenien, ovind atunci cnd i se solicitau identiti, vorbind cu nsufleire despre solidaritate religioas atunci cnd era adus n discuie formidabila sum. Aa c l invitaser la mas n ora, unde se fceau multe semne cu ochiul i erau multe buturi i oferte de gimnastic pentru dormitor de-o incredibil varietate. La urma urmei, asta era Elveia; un dolar era un dolar, iar aceast abordare agresiv nu trebuia confundat cu yodlerele, cu floarea de col i cu Heidi n oruleul ei. Treptat, i zise Devereaux, pe msur ce prnzurile deveneau cine, bancherii din Geneva ncepuser s cread c el era fie cel mai tmpit avocat ce pledase vreodat n faa unei instane americane, fie cel mai neverosimil de discret intermediar care le trecuse pn atunci frontierele. ntreinuse misterul vreme de trei zile i nopi, lsnd n urma lui o jumtate de duzin de primari zpcii, frustrai pn la lacrimi de confidenele nemprtite i foarte deranjai la stomac dup prea multe pahare de trie. Iar ncordarea lui Sam fusese insuportabil. Ajunsese pn ntr-acolo nct nu se mai putea concentra dect asupra zmbetului su rigid, inexpresiv i asupra controlului necesar al propriilor temeri. Fusese att de preocupat de sine, nct, atunci cnd vicepreedintele Bncii Centrale din Geneva l condusese la aeroport, Devereaux 105

zmbise i spusese Mulumesc cnd bancherul vomitase pe trendul lui. n nerbdarea lui de-a pleca dracului din Geneva, i uitase trusa de ras la hotel, motiv pentru care se afla acum pe trand, cutnd un magazin de produse cosmetice. Merse ctre sud, pre de un cvartal i jumtate, vizavi de Hipodrom, apoi intr la trand Chemists. Cumpr ce-i trebuia i se ntoarse ctre hotel, gndindu-se c o s fac o ndelungat baie fierbinte, o s se rad i-o s cineze la Savoy Grille. Maior Devereaux! Vocea era plin de entuziasm, cu accent american i feminin. Venea dintr-un taxi care oprise la Savoy Court. Era Sni Curbai, totui Convingtori, a patra doamn MacKenzie Hawkins, adorabila doamn pe nume Anne. Se arunc spre Sam, nconjurndu-i gtul cu braele, lipindu-i obrazul i diverse alte pri ale trupului de el. Deodat se retrase i i veni n fire, cu un aer ncurcat. mi pare ngrozitor de ru. Doamne, chiar c am exagerat. Te rog s m ieri. Doar c-a fost aa grozav s vd un chip familiar. N-ai de ce s-i ceri scuze, spuse Sam, amintindu-i c Sni Curbai, totui Convingtori i se pruse cea mai naiv i cea mai tnr dintre cele patru neveste. Rostise o sumedenie de ohouri, dac-i amintea corect. Stai la Savoy? Da. Am venit asear. N-am fost niciodat n Anglia, aa c mi-am petrecut toat ziua plimbndu-m peste tot. Doamne, picioarele ip la mine. i desfcu taiorul foarte scump din velur i se ncrunt la frumoasele ei picioare, foarte vizibile sub fusta scurt. Pi, hai s le relaxezi ct mai repede. La bar, vreau s spun. Nu pot s-i spun! E aa de minunat s vezi pe cineva cunoscut! Ai venit singur? ntreb Devereaux. A, da. Don ele brbatul meu acum e att de-al naibii de ocupat cu brcile i restaurantele lui i tot restul, c mi-a spus sptmna trecut la Los Angeles: Annie, scumpo, de ce nu-i miti tu de-aici funduleul acela simpatic pentru o vreme? O s am o grmad de treab luna asta. Ei bine, m-am gndit la Mexico, la Palm Springs i la toate locurile obinuite, apoi mi-am zis, drace! Annie, n-ai fost niciodat la Londra. Aa c am zburat ncoace. l salut bine dispus pe portarul de la Savoy i continu 106

n timp ce Sam o ndruma spre intrarea n hol. Don credea c sunt nebun. Adic, pe cine cunosc eu n Anglia? Dar cred c i asta a contat, nelegi? Voiam s merg ntr-un loc unde s nu vd aceleai fee. ntr-un loc de-a dreptul deosebit. Sper c nu i-am stricat planurile. Cum? Pi, spuneai c sunt un chip familiar O, Doamne, nu! Am spus cunoscut, dar nu voiam s zic cunoscut. Adic, dup o scurt dup-amiaz la Ginny acas nu nseamn c eti att de cunoscut. neleg ce vrei s zici. Barul e chiar n capul scrilor. Sam tcu semn spre treptele din stnga ce duceau la Barul American Savoy. Dar Anne se opri, inndu-se nc de braul lui. Domnule maior, ncepu ea ovitor, picioarele mele strig i-acum, gtul mi-a nepenit de-atta uitat n sus i umrul m doare de la afurisita de curea a poetei. Zu c mi-ar plcea s m ndrept puin. A, sigur, rspunse Devereaux. Sunt egoist. i stupid. De fapt i eu voiam s m ndrept. Mi-am uitat trusa de ras n Elveia. Ridic punga de la trand Chemists. Pi atunci e minunat! O s te sun cam peste o or De ce? Ai vzut mrimea bilor din apartamente? Uau! Sunt mai mari dect unele dintre toaletele pentru doamne ale lui Don. Din restaurantele lui, vreau s zic. E o grmad de loc. i prosoapele alea mari, nemaipomenite. Pot s jur c sunt cearafuri pluate! l strnse de bra i-i zmbi candid. Pi, asta e o soluie. Singura. Hai, o s cerem ceva de but de la serviciul de camer i chiar c o s ne relaxm. Pornir spre lift. Eti foarte amabil Amabil, pe dracu! Ginny ne-a spus c ai sunat-o. Categoric, s-a purtat ca o stpn cu noi. Acum e rndul meu. Ai fost la Geneva? Sam se opri. Am spus Elveia Asta nu nseamn Geneva? Apartamentul lui Anne era tot pe partea dinspre Tamisa, tot la etajul ase i nu la mai mult de cincisprezece metri de al lui. Elveia. Asia nu nseamn Geneva? Cteva gnduri trecur 107

prin mintea lui Devereaux, ns era mult prea epuizat ca s struie asupra lor. i, pentru prima oar dup multe zile, mult prea relaxat ca s se lase preocupat de ele. Camerele semnau foarte bine cu ale lui. Tavane nalte, cu stucatur adevrat; o magnific mobil veche lustruit, funcional birouri, mese, tablouri, fotolii i o sofa care i-ar fi fcut cinste lui Parke-Bernet; pendule i lustre care nici nu erau btute n cuie, nici nu aveau vreo etichet de plastic cu numele proprietarului; tocuri nalte la ferestrele flancate de draperii somptuoase, cu vedere spre ru i luminile micilor ambarcaiuni, spre cldirile din deprtare i mai ales ctre Podul Waterloo. El edea n camera de zi, pe canapeaua plin de perne, descul i cu un pahar nalt de butur n mn. La BBC 1, Filarmonica din Londra interpreta un concert de Vivaldi, iar cldura unui radiator crea un splendid confort n ncpere. Cine merit primete, i spuse Sam. Anne iei din baie i se opri n cadrul uii. Paharul lui Devereaux se opri brusc n drumul spre buze. Ea era mbrcat dac asta era cuvntul ntr-o cma transparent care lsa puin de fcut, dei o strnea teribil, imaginaiei. Snii ei Curbai, totui Convingtori se umflau spre punctele roii de sub estura moale; prul ei lung, castaniu deschis i cdea neglijent i senzual pe umeri, ncadrndu-i darurile naturale. Picioarele zvelte i se conturau sub cma. Fr s spun o vorb, ridic mna i-i fcu semn cu degetul. FI se ridic de pe sofa i-o urm. n uriaa camer de baie, pardosit cu gresie, cada imens era plin cu ap fierbinte; mii de bule rspndeau parfum de trandafiri i de primvar. Anne ntinse mna i-i scoase cravata, apoi cmaa, i desfcu cureaua, trase fermoarul pantalonilor i-i ls jos. El i ddu la o parte. Ea i puse minile pe oldurile lui i-i trase chiloii. El sttea pe marginea czii calde, n timp ce ea i scotea ciorapii; l inu de braul stng, iar el se ls ntr-o parte, disprnd sub bulele albe i fierbini de ap. Ea rmase n picioare, desfcu o fund galben de la gt, iar cmaa czu pe carpeta groas. Era absolut ncnttoare. i intr n cad cu Sam. Vrei s mncm la restaurant? ntreb fata de sub 108

cuvertur. Sigur, rspunse Devereaux, tot de acolo. tii c am dormit mai bine de trei ore? E aproape nou i jumtate. Se ntinse. Sam o privea. Dup ce mncm, hai s mergem la o tavern. Dac vrei, spuse Devereaux, continund s-o priveasc, stnd cu capul pe pern. Ea edea acum n capul oaselor, iar cearaful i czuse pn la olduri. Snii Curbai, totui Convingtori provocau tot ce era n preajm. Doamne, zise Anne ncet, puin ncurcat, ntorcndu-se i privind n jos spre Sam, care de-abia-i vedea faa, iar am fost exagerat. Prietenoas e un cuvnt mai potrivit. i eu sunt prietenos. tii ce vreau s spun. Se aplec i-l srut pe ochi. Poate c ai alte planuri, treburi de fcut sau mai tiu eu ce. Treburi pe care vreau s le fac, o ntrerupse afectuos Devereaux. Toate planurile sunt flexibile, supuse doar fanteziei i plcerii. Asta sun al naibii de sexy. Eu m simt al naibii de sexy. Mulumesc. Eu i mulumesc. Sam ntinse mna peste spatele ei catifelat, minunat i trase cearaful peste ei. Zece minute mai trziu (poate zece minute, poate cteva ceasuri, i zise Devereaux) luar o hotrre: aveau ntr-adevr nevoie de hran, precedat, desigur, de cteva picturi de whisky cu ghea, care se afla n camera de zi, lng canapea, sub dou enorme prosoape de baie. Cred c mai potrivit e cuvntul sibaritic. Sam i nfur prosopul pluat peste ale. La BBC 1 se transmitea acum o selecie din muzica lui Noel Coward, iar fumul igrilor se abtea spre lumina armie a flcrilor din emineu. Doar dou lmpi erau aprinse; ncperea era ca un vis cntat n balade. Sibaritic are ceva egoist, spuse fata. Noi mprtim starea asta; aici nu e egoism. Sam o privi. A patra nevast a lui Hawkins nu era tmpit. Cum dracu reuise oimul? Dar reuise? Felul cum o mprtim e sibaritic, crede-m. Dac vrei tu, rspunse ea, zmbind i punndu-i paharul 109

pe msua pentru cafea. Nu e important. S ne mbrcm i s mergem s mncm. Foarte bine. Sunt gata n cteva clipe. i observ expresia ntrebtoare. Nu, serios. Nu pierd ceasuri ntregi. Mac spunea odat Se opri, ncurcat. E n regul, zise el blnd. Chiar a vrea s aud. Pi, spunea odat c, dac ncerci s schimbi prea mult exteriorul, nu faci dect s zpceti interiorul. i n-ar trebui s-o faci dect dac ai un motiv al naibii de bun. Sau dac ntr-adevr nu te placi. i trase picioarele de sub ea i se ridic de pe canapea, nfurndu-se cu prosopul. Unu, nu am nici un motiv i doi, eu m plac. Tot Mac m-a nvat asta. mi place de noi. i mie, spuse Devereaux. Dup ce termini, mergem n apartamentul meu i m schimb i eu Bine. O s-i nchei nasturii de la cma i-o s-i nnod cravata. Zmbi i porni n grab pe ua holului spre baie. Devereaux se ridic gol, aruncnd prosopul lung pe umr i se duse la masa unde se aflau buturile pe o tav din argint. i turn puin whisky i se gndi la filosofia de cafenea a lui Mac Hawkins. Dac schimbi exteriorul prea mult, zpceti interiorul. Una peste alta, nu sun ru. Luminia alb dintre becul rou i cel verde, aflate pe micul panou de lng ua lui Devereaux, era aprins. Sam i tnra femeie o vzur n acelai timp, cnd ce se ndreptau pe coridor spre apartamentul lui. Era semnalul c oaspetele avea un mesaj la recepie. Devereaux mormi o njurtur. La naiba! Geneva nu dispruse att de repede. Nici cu totul. Hawkins ar fi putut mcar s-l lase s doarm linitit! Unul din becurile astea era aprins pentru mine azi dupamiaz, spuse Anne. M-am ntors s-mi schimb pantofii i am vzut-o; nseamn c ai un apel telefonic. Sau un mesaj. La mine a fost un telefon. De la Don, din Santa Monica. Pn la urm a revenit; tii, n California era de-abia opt dimineaa. Drgu din partea lui s se scoale i s te sune. Nu tocmai. Soul meu are dou lucruri n Santa Monica: un restaurant i o fat. Restaurantul nu e deschis la opt dimineaa; iart-mi rutatea. Cred c Don voia s fie sigur c m aflu ntradevr la dousprezece mii de kilometri distan. Anne i zmbi 110

cu naivitate. Pn la urm, el nu tiu cum s-i rspund. E mult btaie de cap s faci, m rog, o verificare. Sam aprinse lumina n hol. Dincolo, n camera de zi, lmpile ardeau aa cum le lsase cu cinci ceasuri n urm. Soul meu sufer de o boal mintal specific zgrciilor. Sunt sigur c tu, ca avocat, eti familiarizat cu ea. E nnebunit s nu fie prins. Nu moral, nelege-m bine; cnd e ambalat, face caz de aspectul asta. Ci doar financiar; e speriat de moarte c vreo instan l-ar putea face s plteasc din greu dac eu l prsesc. Intrar n camera de zi; el vru s spun ceva, ns, din nou, pn la urm nu tiu ce s zic. Alese cea mai prudent replic: Cred c omul nu e-n toate minile. Eti dulce, dar nu trebuia s spui asta. Pe de alt parte, presupun c-i cel mai prudent lucru pe care-l puteai spune Hai s gsim alt subiect, o ntrerupse el grbit, artndu-i canapeaua i msua pe care se aflau ziarele. Ia loc, iar eu o s vin ntr-un minut. N-am uitat: tu mi nchei nasturii de la cma i mi legi cravata. Sam privi nspre ua dormitorului. Nu suni la recepie? Asta poate s atepte, rspunse el din dormitor. N-am s permit s fim deranjai de la o cin linitit. Sau de la vizitarea vreunei taverne, dac or s mai fie deschise dup ce terminm masa. Zu c ar trebui s afli cine te caut. Ar putea fi ceva important. Tu eti important! strig Sam, scond un costum cafeniu la dou rnduri de pe umeraul incomod din valiz. Ar putea fi ceva urgent, mai zise ea din camera de zi. Tu eti urgena, rspunse el, alegnd o cma cu dungi roii din alt teanc de haine. Eu nu pot niciodat s nu rspund la telefon, s nu verific mesajele sau s sun pe cineva, chiar dac n-am auzit de numele ala; asta nseamn s fii prea neglijent. Nu eti avocat. Ai ncercat s dai de vreun avocat a doua zi dup ce l-ai angajat? Secretara lui e antrenat s mint cu convingerea lui Aimee Semple Mepherson. De ce? Anne sttea acum n ua dormitorului. Pi, i-a luat banii; umbl dup alt onorariu. Ce naiba, poate cazul tu impune un schimb de scrisori cu avocatul prii adverse, fr a mai vorbi de alte explicaii. Nu-i trebuie 111

complicaii. Anne se apropie, n vreme ce el se mbrca cu cmaa cu dungi roii. ncepu s-i ncheie nasturii nonalant. Eti un Clyde grozav. Aici eti ntr-o ar strin Nu aa strin, o ntrerupse el, zmbind. Am mai fost aici. Sunt ghidul tu, ai uitat? Adic, de-abia ai venit de la Geneva, unde e clar c i-a mers ru Nu aa de ru. Am supravieuit. iar acum cineva ncearc disperat s te gseasc Cine-i disperat? Nu cunosc pe nimeni att de disperat. Pentru numele Domnului! Fata smulse gulerul cmii n timp ce-i aranja. Asemenea situaii m fac s fiu nervoas! De ce? M simt rspunztoare! N-ar trebui. Devereaux era surprins. Anne era foarte serioas. Se ntreb i sun telefonul. Alo. Domnul Samuel Devereaux? ntreb vocea clar a unui britanic. Da, sunt Sam Devereaux. Am ateptat s m suni De-abia am venit, l ntrerupse Sam. N-am verificat nc mesajele. Cine e? Deocamdat, doar un numr de telefon. Devereaux fcu o pauz, iritat. Atunci trebuie s-i spun c puteai s atepi toat noaptea. Nu transmit mesaje unor numere de telefon. Hai, domnule, veni replica agitat. Nu atepi alt telefon important. Cred c asta-i o presupunere cam infatuat Crede ce vrei, domnule! Sunt foarte grbit i foarte suprat pe dumneata. Spune-mi, unde vrei s ne ntlnim? Nu tiu dac vreau. Valea, Basil, sau cum dracu te-o chema. Pauza interveni de ast dat la cellalt capt al firului. Sam auzea o respiraie greoaie. Dup cteva secunde, numrul de telefon vorbi. Pentru numele Domnului, fie-i mil de un btrn. Nu i-am fcut nimic ru. 112

Sam fu deodat impresionat. Vocea suna spart acum; omul era disperat. i aminti de ultima conversaie cu Hawkins. Eti Fr nume, te rog! n regul. Fr nume. Poi fi recunoscut? Foarte bine. Credeam c tii asta. Nu tiam. Deci ne ntlnim ntr-un loc izolat. Foarte izolat. Credeam c tii i asta. nceteaz s repei asta! Devereaux era la fel de suprat pe Hawkins ca i pe englezul de la telefon. Atunci alege dumneata locul, doar dac nu vrei s vii la Savoy. Imposibil! Eti amabil. Am cteva blocuri de apartamente n Belgravia. Unul se cheam Empire Arms; l cunoti? l pot gsi. Bine. O s fiu acolo. Apartamentul patru apte. O s-mi ia o or s ajung la Londra. Nu te grbi. Nu vreau s ne ntlnim peste o or. Nu? Atunci cnd? La ce or nchid tavernele? Pe la miezul nopii. Peste o or i ceva. Rahat! Poftim? Ne vedem la ora unu. Foarte bine. Paza de la bloc va fi avertizat. Nu uita, fr nume. Doar apartamentul patru apte. Patru apte. i, Devereaux, adu actele. Ce acte? Pauza fu acum mai lung, iar englezul respira i mai greu. Blestematul ala de acord, ntrule! Fata, c accept nu numai faptul c cina lor avea s fie scurt i c el trebuia s prseasc hotelul, dar pru de-a dreptul fericit. Sam i punea tot mai puine ntrebri. De ce-ul scpa nelegerii lui, dar ce-ul devenea tot mai clar. Convenir s bea mpreun un pahar nainte de culcare, dup ntoarcerea lui. Ora nu conta, zisese Anne, dndu-i o cheie. Taxiul opri lng trotuar, n faa blocului Empire Arms. Dup ce Sam spuse apartamentul patru apte, fu condus de un portar cu micri iui, discrete, printr-o serie de ui de serviciu, pe o 113

scar scurt din spate, cu un ascensor de marfa, pn la intrarea pentru livrri a etajului. Un brbat cu nfiare amenintoare i accent din nord i ceru s se legitimeze, apoi l conduse pe Sam printr-un oficiu, o camer mare de zi, un hol i n cele din urm ntr-o bibliotec slab luminat, unde un btrnel mai degrab hidos sttea n umbr, lng fereastr. Ua se nchise. Devereaux rmase n picioare, acomodndu-i ochii cu lumina i cu imaginea neplcut a btrnului din fotoliu. Domnul Devereaux. Firete, zise brbatul plin de zbrcituri. Da. Dumneata trebuie s fii acel Danforth despre care vorbea Hawkins. Lord Sidney Danforth. Antipaticul omule scuipase cuvintele antipatice, apoi glasul lui se ndulci brusc. Nu tiu cum a adunat patronul dumitale datele alea, nici nu recunosc mcar o clip ceva; totul e att de absurd. i s-a petrecut cu att de mult timp n urm. Totui, eu sunt un om bun, un om generos. Chiar un om minunat. D-mi blestematele alea de hrtii! Ce? Acordul, ticlos nesuferit! Uluit, Sam vr mna n buzunarul de la piept, unde avea un exemplar mpturit al parteneriatului limitat cu Compania Pstorul. Se duse ctre antipaticul omule i i-l ddu. Danforth ntoarse un panou mobil de birou, undeva lng fotoliu i aprinse o veioz puternic de pe tblie. nfac documentele i ncepu s le studieze. Grozav! zise Danforth, respirnd greu i rsfoind paginile. Nu spun absolut nimic! Micul englez lu un stilou i ncepu s umple spaiile albe. Dup ce termin, mpturi hrtiile i i le ntinse dezgustat lui Devereaux. Acum iei afar! Sunt un om minunat, un furnizor mrinimos; un umil multimilionar pe care toi l ador. Am meritat din plin onorurile cu care am fost copleit. Toat lumea tie asta. i nimeni, repet, nimeni nu m-ar putea asocia cu demena asta! Eu doar promovez solidaritatea m nelegi? Solidaritatea, am zis! Nu neleg nimic, spuse Sam. Nici eu, rspunse Danforth. Transferul va fi fcut n insulele Cayman. Banca e menionat, iar cele zece milioane vor fi strmutate n patruzeci i opt de ore. Pe urm am terminat-o cu voi! n insulele Cayman? 114

Sunt n Caraibe, tmpitule.

115

12
Vedea luminia alb strlucind la cincisprezece metri distan pe coridorul de la Savoy. Nu trebuia s se apropie mai mult ca s tie c era cea de la ua apartamentului su; s o evite era al doilea motiv foarte bun ca s intre la Anne. Dac nu eti tu, Sam, nseamn c am probleme, zise ea din dormitor. Eu sunt. Toate problemele tale sunt de fericire. Astea mi plac. Devereaux intr n dormitorul vast, cu ferestre ce ddeau spre fluviu. Anne edea n capul oaselor i citea o carte cu coperta viu colorat, la lumina unei veioze. Ce-i asta? ntreb el. Arat impresionant. O istorie extraordinar a nevestelor lui Henric al Optulea. Am luat-o de la Tower azi-diminea. Omul ala a fost un monstru! Nu tocmai. Multe dintre problemele lui au fost de ordin geopolitic. Au fost ntre picioarele lui! Asta are o raiune istoric mai solid dect ai crede. Ce zici de un pahar? Mai nti trebuie s dai un telefon. Am promis c va fi primul lucru pe care o s-l faci dup ce te ntorci. Fata ntoarse calm o pagin. Sam nu era doar surprins, ci i curios. Ce-ai spus? A sunat MacKenzie. Tocmai de la Washington. ntoarse alt pagin. MacKenzie? Devereaux nu se putu stpni; rcni: Pur i simplu a sunat MacKenzie! Stai acolo de parc ai fi vorbit cu serviciul de camer i-mi spui c a sunat MacKenzie. De unde tii tu c a sunat el? Te-a sunat pe tine? Zu, Sam, nu mai fi aa nervos. Rece ca gheaa, ea ntoarse alt afurisit de pagin. Nu e de parc nu l-a cunoate. Adic, dup toat A, nu! Scutete-m de comparaii odioase! Vreau doar s neleg aceast extraordinar coinciden prin care tu, aflat la dousprezece mii de kilometri de cas, ai primit un telefon de la un fost so care m suna pe mine, aflat la cinci mii de kilometri 116

de New York. Dac te calmezi, o s-i spun. Dac nu, o s citesc mai departe. Devereaux se gndi la ct de mult ar fi vrut s bea ceva, dar i alung furia i vorbi calm: Sunt linitit i a vrea foarte mult s vorbeti. Te rog, vorbete. Anne puse cartea n poal i ridic privirea spre el. Mai nti, Mac era la fel de suprat ca i tine atunci cnd am rspuns la telefon. Cum ai rspuns la telefon? Pentru c eram ngrijorat. Asta explic de ce, nu cum. Dac i aminteti i cred c poi dac te strduieti, m-ai lsat la masa din restaurant. Erai n ntrziere, iar eu am insistat s pleci. i-am spus c o s semnez eu un cec i-o s m duc sus. Am dreptate pn aici? i datorez o cin. Continu. Un tnr drgu, cu cravat alb i frac a venit la mas i mi-a spus c a sosit un telefon transatlantic urgent pentru tine. Tot timpul se mbrac aa? E un obicei de la Savoy. Tu ce-ai spus? C o s te ntorci foarte trziu; nu tiam ora exact. Prea dezamgit, aa c l-am ntrebat dac-l pot ajuta. Mi-a spus c apelul venea de la un general Hawkins, de la Washington i-mi nchipui c gradul i oraul l-au fcut s devin nervos. Mac procedeaz ntotdeauna aa; obine servicii telefonice mai bune. Am spus tnrului s nu-i fac griji, fiindc o s vorbesc eu cu btrnul binos. Asta i-a plcut. Anne se ntoarse la cartea ei. Acum du-te i sun-l. Numrul e pe biroul din cealalt camer. E i pe biroul din camera ta i la recepie. Sunt foarte flatat c ai venit mai nti aici. Era posibil, cuget Sam. Puin probabil, ns n sfera posibilului, aa cum anumite unde radio indic posibilitatea existenei altor civilizaii n spaiul galactic. Ce-a spus Hawkins? De ce era suprat? A, doar fiindc sunt aici, presupun, spuse fata, lundu-i cu greu ochii de la pagin. A nceput s njure, s ipe i s dea ordine. I-am zis, Mac, i-am zis, du-te i-i spal gura cu spun de rufe! Mereu i spuneam aa. Adic folosete un limbaj de care noi ne-am ferit n Belle Isle. M rog, s-a calmat i-a nceput s rd. 117

Privirea lui Anne rtcea n sus, n gol. i amintea, i spuse Sam, iar amintirile acelea erau nc proaspete. M-a ntrebat dac n-am scpat nc de fantele acela de chelner aa-i zice el lui Don i dac nu, de ce nu. i ce tip grozav eti tu. S tii c Mac se gndete mult la tine. Oricum, e foarte important s-l suni. I-am zis c s-ar putea s vii foarte-foarte trziu; poate nu mai devreme de trei dimineaa. Dar el a spus c e n regul; ar fi doar zece dimineaa la Washington. Nu poate atepta pn diminea? Nu. Mac a fost foarte categoric. Spunea c dac ai de gnd s amni telefonul, s-i zic c e ceva n legtur cu un domn italian care ntreab de tine. A adugat c omul e n afacerile cu pompe funebre? Nu. Dar cred c ar trebui s-l suni. Dac vrei s fii singur, du-te la telefonul din camera cealalt. Fir-ar s fie, biete! Ce mic-i lumea! Te duci n partea cealalt a globului i dai taman peste btrnica Annie. Nu c-ar fi btrn, m-nelegi neleg, l ntrerupse Sam, c Dellacroce mi-a transmis salutri prin tine. Ce i-ai mai spus acum foarte credinciosului tu prieten? C l-am crucificat pe Iisus? Pe dracu, nu. A fost doar un mic truc psihologic, de folosit n caz c ezitai s m suni. Nici mcar n-am vorbit cu Dellacroce. Nu cred c mai vrea s comunicm. Asta te face s te simi mai bine? Devereaux i aprinse o igar. l ajuta s atenueze nceputul unei crize de stomac. O s-i spun adevrul, Mac. Simplul fapt c m-ai sunat m face nervos. M face s simt c eti pe cale s-mi spui ceva care o s m aduc deloc mai aproape de Boston, de mama sau de adevratul meu patron, Aaron Pinkus; aa m face s m simt trucul tu psihologic. De la Washington se auzi o serie lung de ituri din partea lui MacKenzie Hawkins. Eti o persoan foarte suspicioas. Probabil c vorbete avocatul din tine. Cum a mers treaba cu Danforth? E un psihopat. L-a apucat tremuriciul ca pe un psihopat. A semnat i hrtiile; a subscris pentru zece milioane din raiuni pe care nu mi le pot imagina. Banca se afl n insulele Cayman i bnuiesc c acesta e motivul pentru care m-ai sunat. 118

Crezi c o s-i cer s te duci acolo? Mi-a trecut prin minte. N-a face asta. Insulele Cayman n-au nici un haz. Sunt doar cluburi de noapte ordinare, multe bnci i rahai uscai de bancheri. ncearc s transforme locul ntr-o alt Elveie Nu, o s m duc eu acolo i-o s am grij de tot. Iar ie i-au intrat alte zece mii n cont. M gndeam c i-ar plcea s tii asta. Mac! Devereaux simi o durere acut n stomac. Nu poi face asta! E simplu, biete. Tu completezi doar cecul pentru depozit. Nu despre asta-i vorba! Nu ai dreptul s depui bani n contul meu! Banca n-a obiectat Banca n-avea de ce s obiecteze! Eu obiectez! Eu am obiecii! Iisuse, nu nelegi? Asta nseamn c m plteti! O zecime dintr-un procent? Ce dracu, biete, te exploatez de-a dreptul! Eu nu vreau s fiu pltit! Nu vreau s am de-a face cu banii ti! Asta m transform ntr-un complice! Nu tiu nimic despre aa ceva, dar tiu sigur c nu e corect ca o persoan s solicite timpul i talentul altei persoane i s no plteasc pentru asta. Vocea lui Hawkins avea tonul unui blnd evanghelist. Ah, taci din gur, ticlosule, zise Devereaux, dndu-i seama c nfrngerea era inevitabil. n afar de povestea cu Danforth, de ce-ai mai sunat? Pi, dac tot ai adus vorba, n Berlinul de Vest e un tip cu care a vrea s stai de vorb. Stai. Nu-mi spune, l ntrerupse Sam, obosit. Biletele de avion i rezervarea la hotel vor fi la recepia de la Savoy ct ai zice pete. Oricum, pn diminea. n regul, Mac, mi dau seama cnd sunt nvins. Se afunda tot mai adnc. Cumva, cndva, ntr-un fel anume, i zise Sam, va trebui s ias la suprafa. MacKenzie scrise suma n cifre. 20.000.000 $. Apoi o scrise n litere: Douzeci milioane dolari. Ciudat, ns nu-l prea impresiona. Era doar un mijloc, nu un 119

scop n sine. Dei i trecuse prin minte c era lesne s o numeasc o afacere rentabil, s-i in gura i s se retrag n sudul Franei. Cu siguran, nici Dellacroce, nici Danforth, nu i-ar fi intentat vreun proces. Al naibii de puin probabil. Dar nu despre asta era vorba; banii erau att un mijloc, ct i un produs secundar. i, ntr-un anume fel, o form legitim de pedeaps. Cei doi fraieri meritau s piard. Dar timpul trecea repede i el nu-i putea permite s se abat din drum. Vara era la doar cteva luni distan i avea enorm de mult de lucru. Alegerea i instruirea personalului de sprijin avea s-i ia mult timp. nchirierea i nzestrarea spaiului de manevr aveau s fie dificile, mai ales achiziionarea discret a echipamentului. Manevrele propriu-zise urmau s dureze mai multe sptmni. ntr-un cuvnt, erau multe de fcut ntr-o perioad scurt de timp. De aceea, era o tentaie fireasc s se abat de la strategia iniial i s nceap aciunea cu ceva mai puin dect ntregul capital, ns nu ar fi fost bine. Asta era sigur. Stabilise cifra de patruzeci de milioane nu doar pentru simetria cu cele patru sute de milioane de catolici (dei arta cu siguran bine pe acordul de parteneriat limitat, n spaiile albe pe care le completase el), ci i fiindc patruzeci de milioane acopereau totul, inclusiv situaiile neprevzute de ultim moment. Cunoscute i sub numele de evacuare prompt a avanpostului. Trebuia s aib patruzeci de milioane. Era aproape pregtit pentru al su al treilea nvestitor. Heinrich Koenig din Berlin. Cu Herr Koenig nu fusese uor. n timp ce Sidney Danforth exploatase la maximum modul su de operare n Chile i n timp ce Angelo Dellacroce fusese foarte neglijent n privina operaiunilor bancare din Mediterana i mult prea ostentativ n stilul de via, Heinrich Koenig nu fcuse erori evidente i ducea viaa linitit a unui moier de la ar, ntr-un orel panic aflat la treizeci i ceva de kilometri de Berlin. ns cu douzeci i doi de ani n urm, Koenig jucase n mod strlucit un joc extrem de periculos. Un joc care nu numai c-i adusese o avere, dar asigurase i capitalizarea i succesul inexplicabil al diverselor sale ntreprinderi. n perioada de vrf a rzboiului rece, Koenig fusese agent dublu i antaj ist. ncepuse prin a informa n secret agenii din ambele tabere, continund prin a stoarce bani obinui prin 120

serviciile secrete adverse de la cei care doreau s fie protejai de o eventual demascare. Obinuse curnd privilegii fr taxe i exclusivitate internaional pentru noile sale companii de la zeci de ri dependente de bunvoina economic a celor dou faciuni gigantice aflate n conflict. n cele din urm, prin graia lui Mefisto, oblig Washingtonul, Londra, Berlinul, Bonnul i Moscova s declare companiile sale n afara legislaiei curente care controla alte industrii. Koenig reuise acest lucru explicnd fiecreia dintre pri c i va informa pe ceilali despre activitile lui din trecut. Apoi, spre marea uurare a multor guverne, Koenig se retrsese. i construise imperiul pe trupurile clcate n picioare decedai i paralizai ale unei jumti din populaia funcionarilor i muncitorilor din Europa i America. Rmsese intangibil din cauza terorii foarte concrete a unor represalii care ar fi avut efectul unei reacii n lan. Ce birocrat, ce subsecretar, ce ministru sau politician (mai mult, ce ef de guvern) ar fi permis accesul la ororile din cutia Pandorei? Pe cnd aa, retras, Koenig rmnea la fel de protejat ca i n vremurile de glorie ale intensei lui activiti. Teama era fora lui Koenig. Dar nu exista nici team, nici for dac omul nu ddea doi bani pe reacii sau represalii guvernamentale, industriale sau internaionale. i, firete, asta era arma lui Hawkins. Deoarece exista o armat internaional de victime care ar fi venit n mar forat pentru a ucide dac ar fi putut-o face nepedepsit, dac oricine nelegea c pcatele lui trecute erau cunoscute de toat lumea. Demascarea deplin era ameninarea lui Mac. Koenig ar fi neles cu siguran logica acestei abordri; tocmai absena ei i asigurase averea. n mod sigur c ar fi putut prezice efectele ctorva sute de lungi telegrame trimise simultan ctorva sute de ocupani ai coridoarelor puterii din ntreaga lume. O, da! Koenig s-ar fi convins, din clipa n care o canonad de nume, date i activiti s-ar fi npustit cu zgomot spre el. MacKenzie lu paginile xeroxate de pe pat, pstrnd teancurile n ordine i le duse la msua din faa canapelei. Se aez i ncepu s ncercuiasc cu creionul rou cte dou sau trei paragrafe de pe fiecare pagin. Treaba mergea strun. Totul consta n a face o evaluare 121

realist a capacitilor omului i a logisticii de care dispunea pentru a ntregi aceste capaciti. Un simplu inventar. Lu paginile, se duse la birou i le aranj n ordine n faa telefonului. Era pregtit s dea citire calm, fr patim, mrturiei unei dupliciti internaionale care l-ar fi fcut s roeasc pn i pe Genghis-Han. Heinrich Koenig avea s se despart de zece milioane de dolari. Cu cearcne negre sub ochi, Devereaux trecu prin vama de la aeroportul Tempelhof din Berlin, ateptndu-se dintr-o clip n alta s-i tampileze fruntea neonazistul ce rcnea nite ordine ii inspecta actele i bagajul. Iisuse, i zise, d-i unui neam o tampil de cauciuc i l-ai scos din mini. La un moment dat se uit uimit la coninutul valizei sale. Totul era mpturit i aranjat cu grij, de parc ar fi fost mpachetat de Bergdorf Goodmann, iar el nu-i fcea geamantanul aa. Apoi, ca prin cea, i aminti c Anne se ocupase de tot. Nu numai c-i fcuse bagajul, dar l i nsoise la casieria hotelului i l ajutase s-i achite nota de plat. Fcuse toate astea, cuget Sam, fiindc el nu era n stare s fac mare lucru. Nebunia situaiei dificile n care se afla l determinase s se lupte cu o sticl de whisky. Pierduse btlia. Singurul lucru de care i amintea era c trebuia s-i trimit lui Hawkins par avion blestematul de acord de parteneriat limitat. Hotelul Kempinsky din Berlin era o versiune teuton a vechiului Sherry-Netherland din New York, cu un interior ceva mai dezagreabil; fotoliile prea ndesate din hol preau cptuite mai curnd cu beton dect cu piele. Totui, se vedeau banii nvestii, lemnul negru lustruit i funcionarii teribil de coreci despre care Sam tia c-i detestau slbiciunea i inferioritatea curajului su democratic. Funcionarul de la recepie se dispens de el eficient i repede. Fu escortat de un SS Oberfuhrer vrstnic i dezagreabil, care-i duse valiza de parc ar fi coninut chifle evreieti i oxigen lichid. Odat ajuni n apartament (era enorm; Mac Hawkins i rezervase unul de clasa nti), Oberfuhrer-ul alung imediat ntunericul din camere cu autoritatea cuiva obinuit s dea comenzi unui pluton de execuie. Devereaux, temndu-se pentru viaa lui, i ddu un baci exagerat, l conduse pn la u ca pe un diplomat venit n vizit i-i adres un graios auf 122

Wiedersehen! Deschise valiza. Anne avusese inspiraia s-i nfoare o sticl plin cu whisky ntr-un prosop de la Savoy. Dac exista vreun moment n care s nghit nedigerabilul, acela venise acum. Nu mult; doar ct s fac motorul s mearg. Se auzi o btaie n u. Sam fu att de surprins, nct vrs o gur de whisky pe pat. nurub dopul sticlei i se uit nfuriat dup un loc n care s-o ascund. Sub pern! Acoperit de cuvertur! Se opri. Ce fcea? Ce dracu era cu el? Ce i se ntmpla? Lua-te-ar naiba, MacKenzie Hawkins! Respir adnc i aez calm sticla pe msua de toalet. Trase din nou aer n piept, deschise ua i, imediat, involuntar, expir tot aerul din plmni. n cadrul uii sttea Afrodita blond din Palo Alto, California, catalogat n memoria lui drept Sni Mici i Ascuii. A treia doamn MacKenzie Hawkins. Lillian. tiam c eti tu! I-am spus tipului de la recepie c trebuie s fii tu! Sam nu pricepea de ce o catalogase pe Lillian drept Sni Mici i Ascuii. Mici era un calificativ care-i fcea o nedreptate doamnei. Poate c era un adjectiv cu valoare relativ, determinat de comparaia vizual imediat cu ceilali ase sni. Lui Devereaux i treceau prin cap aceste absurde gnduri i era contient de asta se holba ca un puti de doisprezece ani la prima lui revist Artiti i Fotomodele, n vreme ce Lillian sttea vizavi de el, explicndu-i c venise la Berlin cu trei zile n urm pentru a urma un curs de dou sptmni de art culinar. Sigur, era de necrezut. La urma urmei, el era un avocat experimentat. Analizase zeci de mentaliti de infractori, ndeprtnd straturile succesive de minciuni ale unor escroci sofisticai, la toate nivelurile junglei sociale. n pofida trupului i minii sale epuizate, nu era un tip uor de fraierii i ar fi vrut s-o fac pe a treia doamn MacKenzie Hawkins s neleag asta din toat fiina lui! O privi mai intens, apoi ddu din umeri n gnd. Ce dracu! Asta e, Sam. Pot s-i spun Sam, nu? E uimitor unde te poate duce interesul pentru adevrata gastronomie. Dar foarte plauzibil, Lillian! Asta face coincidenele ei bine, ntmpltoare! Sam rse aproape isteric, strduindu-se si controleze direcia privirii. ns era prea epuizat ca s 123

izbuteasc; pur i simplu renun i i ls ochii s rtceasc n voie. Nici nu puteam gsi un prilej mai bun de a vedea Berlinul. Dac suntem norocoi, putem gsi un teren de tenis acoperit! Am auzit c hotelul are o piscin; poate i o sal de gimnastic Lillian tcu, iar Devereaux se simi frustrat; n extenuarea lui, se bucura de masajul auditiv blnd, linitit. S-ar putea s nu m ndoiesc aproape deloc. Cltoreti singur? tia c nu trebuia s-o spun. Nu trebuia. Mai singur ca niciodat. M rog, e sigur c nu putem merge acum. S nu te superi c-i spun asta, dar ari ngrozitor de obosit. Cred c ai muncit pe brnci. Zu c ai nevoie de cineva s te ngrijeasc. Sunt doar o umbr cald a esenei mele Bietul ngera. Vino ncoace i las-mi s-i masez omoplaii. Asta face minuni, zu, zu c da. Sunt un vestigiu pustiit. Sunt plin de neant i plumb topit Eti epuizat, ngeraul meu. Aa, fii biat cuminte; ntindete i pune-i capul n poala lui Lilly. O, Doamne, ai tmplele fierbini. i muchii gtului ncordai. Aa, acum e mai bine; nu te simi mai bine? Aa era. i simea degetele vioaie descheindu-i cmaa, apoi minile blnde pe pieptul lui, ca nite mngieri de nger. Ce dracu. Deschise ochii, care vzur insuportabila minunie a doi sni magnifici la civa centimetri de faa lui. i plac czile cu ap fierbinte i bule care miros a trandafiri i primvar? opti el. Nu tocmai, i murmur ea. Eu sunt adepta duurilor fierbini, n picioare, cum s-ar zice. Sam zmbi.

124

13
Parfumul plutea n aerul din jurul lui; nu trebuia s deschid ochii ca s tie de unde venea. Dac reuea s reconstituie seara trecut cu oarecare exactitate iar calmul de sub talia lui l convinse c putea petrecuser cea mai mare parte a nopii sub duul din camera de baie. Sam deschise ochii. Lillian era lng el, cu spatele sprijinit de perne i cu o pereche de ochelari cu ram de baga pe deliciosul ei nas crn. Citea ceva pe o bucat enorm de carton ros; cearaful alb i acoperea pieptul, fr s-i estompeze formele de dedesubt. Bun, zise el calm. Bun dimineaa! Privi n jos ctre el, de-a dreptul radioas. tii ct e ceasul? Creatura blond era genul sntos, aprecie el. De vin era, probabil, California cu surfingul ei sau poate c MacKenzie Hawkins o nvase s lucreze cu ganterele. Ceasul meu e sub aternut, mpreun cu ncheietura de la mn. Nu tiu ct e ora. E zece i douzeci. Ai dormit unsprezece ore. Cum te simi? Vrei s spui c ne-am suit n pat eu dormeam asear la unsprezece i jumtate? Puteai fi auzit pn la Poarta Brandenburg. Te-am tot mpins ca s ncetezi cu sforitul. Scoteai nite acute ca la oper. Ce-i face capul? Pi, e destul de linitit. M ntreb de ce. De la aburi. i de la exerciii. De fapt, n-ai fost n stare s bei prea mult. Cred c tensiunea ta s-a revoltat. Lillian lu un creion de pe noptier i ncepu s bifeze ncet lista de meniuri. Miroi grozav, zise el, dup ce-o privi cteva clipe, amintindu-i de imaginea pe care-o avusese n faa ochilor cnd sttuse n poala ei i de mngierile de nger pe pieptul lui. i tu, ngera, rspunse ea zmbind, scondu-i ochelarii i privind n jos spre Sam. tii c ai un trup foarte acceptabil? Am unele caliti. Vreau s spun c ai un fizic foarte sntos, destul de bine 125

proporionat i armonios. E chiar pcat c-l lai s se deformeze. i lovi uor obrazul cu ochelarii, precum un doctor care studiaz starea postoperatorie a unui pacient. Ei, n-a spune deformat. Am jucat cndva hochei. Eram destul de bun. Sunt sigur, cu mai bine de zece ani n urm. Ia uit-te aici Lilly puse jos ochelarii i ddu la o parte ptura de pe pieptul lui Devereaux. Uite-aici. i aici i aici i aici! Nu ai nici un fel de tonus. Grupe de muchi care n-au fost folosite de ani de zile! i aici. Uh! Muchii ti dorsali sunt practic inexisteni. Cnd ai fcut exerciii ultima dat? Asear. Sub du. Acest aspect al strii tale nu poate fi discutat. Dar e o parte minor a ntregii fiine Nu, pentru mine nu el cu referire la sistemul muscular. Trupul tu e un templu; nu-l lsa s se ruineze i s decad abuznd de el i neglijndu-l. ngrijete-l! D-i ansa s se extind, s respire i s fie util; pentru asta e fcut. Uit-te la MacKenzie Obiectez! Nu vreau s m uit la MacKenzie! Vorbesc din punct de vedere medical. tiam, murmur Devereaux nvins. Nu pot scpa de el. Sunt posedat. i dai seama c Mac are mult peste cincizeci de ani? i uitte la trupul lui. E foarte ngrijit. E un arc ncordat, perfect armonizat Lilly ridic ochii privind n gol. Aa cum fcuse i Anne la Savoy. i amintea, aa cum i amintise i Anne iar acele aduceri-aminte erau proaspete. Pi, ce naiba, zise Sam. Hawkins i-a petrecut toat viaa n armat. Alergnd i srind, ucignd i torturnd. Trebuia s fie n form ca s rmn n via. N-avea de ales. Greeti. Mac pricepe rostul unei capaciti depline, experimentnd un potenial total. mi spunea cndva m rog, nu conteaz, e lipsit de importan. Fata i lu mna de pe pieptul lui Devereaux i se ntinse dup ochelari. Nu, te rog. Dormitorul de la Kempinsky ar fi putut fi un 126

dormitor de la Savoy. Dar nevestele nu puteau fi substituite; aveau personaliti distincte. A vrea s aud ce spunea Mac. Lilly inea ochelarii cu amndou minile, trecndu-i gnditoare degetele peste ram. Trupul tu trebuie s fie o extensie realist a minii tale, mpins pn la limit, ns fr abuz. Mi-a plcut mai mult dac schimbi exteriorul, zpceti interiorul Ce? Altceva ce a mai spus el. Poate nu neleg eu; intelectul i fizicul sunt doi poli diferii. Eu mi-a putea imagina c pot zbura de pe Tumul Eiffel, ns mai bine n-a ncerca. Fiindc n-ar fi realist; ar fi un abuz. Dar te poi antrena s cobor de acolo ntr-un timp record. Asta ar fi ceva realist, o extensie fizic a imaginaiei tale. i e important s ncerci. S cobor de pe Tumul Eiffel? Dac ai un motiv serios s zbori. N-am. Dac neleg bine aceast argumentaie pseudosavant, vrei s spui c, dac te gndeti s faci ceva, trebuie de fapt s traduci acel ceva n termeni fizici. Da. Important e s nu rmi inert. Lilly i flutur braele ca s sublinieze cele spuse; cearaful czu de pe ea. Insuportabil de frumoi, i zise Devereaux. ns deocamdat intangibili; fata era n toiul discuiei. Asta e fie mult prea complicat, fie mult mai simplu dect pare, spuse el. E mai complicat, crede-m, rspunse ea. Subtilitatea const n caracterul su evident. Crezi n ideea de provocare, nu-i aa? zise Sam. Adic e esenial satisfacia necesar de a ntlni provocarea, nu? Da, presupun c e. Pentru ea nsi; s ncerci s te ntinzi pn la ce-i poi imagina. S-i testezi potenialul. Iar tu crezi asta. Nu era o ntrebare. Da, cred. De ce? Deoarece, n clipa asta imaginaia mea lucreaz att de intens, nct n-o pot stpni. Simt nevoia unei exprimri fizice; s-mi testez potenialul. ntre limite rezonabile, desigur. Se ridic din tabra lui i se aez n faa ei, privind-o n ochi. ntinse mna i-i lu ochelarii, i strnse i-i ls lng pat. ntinse iari mna, iar ea i ddu lista de meniuri. Ochii lui Lillian strluceau, buzele i se desfcuser, schind 127

un zmbet. M ntrebam cnd o s-mi ceri asta. i atunci sun telefonul nazist. Vocea de la cellalt capt al liniei aparinea unui brbat care vzuse n anii de coal toate filmele de rzboi produse de Warner Brothers. Fiecare silab picura cte un strop de rutate. Noi nu putem nu vom sta de vorb la der telefon. Traverseaz strada i deschide o fereastr. O s strigm unul la altul, rspunse Devereaux iritat. Der timp ist der esena! Tu viei cobor n der hol, la fotoliu teparte n faa la der vereastra, la treapta de la der hintrare! Sub der bra ine un exemplar din Der Spiegel. i tu vei ncrucia der picioare la fiecare touzeci secunde. S stau jos? Ai arta stupit s ncruciezi der picoare stnd sus, mein Herr. i, dac st altcineva n fotoliu? Pauza ce urm exprima furie i zpceal. Urm un zgomot scurt, ciudat, care evoca imaginea unui purcel guind dezamgit. D-l la o parte! fu replica de dup guiat. Asta-i o prostie. O s faci cum am zis! Nu este timp de ceart! Viei fi contactat. n cincisprezece minute. Hei, stai puin! De-abia m-am sculat. N-am luat micul dejun; trebuie s m rad Paisprezece minute, mein Herr! Mi-e foame! Legtura fu ntrerupt de un declic sonor pe fir. S-l ia dracu, zise Devereaux, ntorcndu-se plin de speran spre extraordinara Lillian. Dar Lillian nu era unde trebuia s fi fost. Sttea la cellalt capt al patului, mbrcat cu halatul de baie al lui Sam. Ca s plagiez o fraz, dragul meu, am fost salvai de clopoel. Tu ai treburi, iar eu zu c trebuie s m pregtesc pentru cursuri. Cursuri? Der erstklassig Strudelschule, zise Lilly. Mai puin complicat, dar probabil c mai amuzant dect Cordon Bleu de la Paris. ncepe la prnz. Ne ducem pe Leipziger Strasse; asta-i dup 128

Unter der Linden. Chiar c trebuie s m grbesc. i noi? i micul dejun i tu nu faci du dimineaa? Lillian rse; avea un rs simpatic, sincer. Der Schide se termin pe la trei i jumtate. Ne ntlnim aici. Care-i numrul camerei tale? Cinci unsprezece. Al meu e cinci nou. tiu. E minunat. Sau pe-aproape Haosul din holul hotelului Kempinsky era ridicol. Der fotoliu teparte n faa la der vereastra era ocupat de un domn n vrst, al crui cap, cu prul tuns scurt i falca lsat, i tot cdea n cutele de grsime de la gt n timp ce omul moia. Din nefericire, inea n poal un exemplar din Der Spiegel. Mai nti, btrnul fu iritat, apoi nfuriat de cei doi brbai care-i flancaser fotoliul i-i spuneau n termeni fr echivoc s mearg cu ei. Sam ncerc de dou ori s intervin, explicnd pe ct putea de bine c i el avea un exemplar din Der Spiegel. Fr efect; pe trupei i interesa doar domnul care edea n imensul fotoliu, n cele din urm Devereaux se propti chiar n faa celor doi oameni de legtur i, la fiecare douzeci de secunde, i strngea i i desfcea picioarele. Moment n care eful personalului de serviciu veni la Sam i, ntr-o englez perfect, cu voce tare, l ndrum spre toaleta pentru brbai. Imediat dup aceea, o femeie masiv, semnnd izbitor cu Dick Butkus, se apropie de cei trei aflai n jurul fotoliului i ncepu s-i loveasc pe cei doi gestapoviti cu o cutie pentru plrii i cu o saco foarte mare din piele neagr. Un singur lucru mai avea de fcut, i zise Devereaux. nh de gt pe unul din oamenii de legtur i-l trase de pe cmpul de lupt. Ticlos descreierat! Eu sunt omul! Te-a trimis Koenig, nu-i aa? Treizeci de secunde mai trziu, Devereaux fu mpins afar pe ua hotelului, apoi pe o alee alturat. La mijlocul aleii, ocupnd aproape tot spaiul dintre cldiri, se afla un camion uria, cu o prelat ntins peste stlpii de susinere ai remorcii. Sub prelat, de la podea pn sus, erau 129

stivuite sute de lzi, pline cu mii (preau s fie mii) de gini care cotcodceau. ntre lzi, chiar pe centrul remorcii, era un coridor ngust. Ducea la geamul din spate a cabinei. n faa geamului se aflau dou scunele. Hei, ce naiba! E ridicol! E fir-ar s fie, e neigienic! nsoitorii lui ddur nemete din cap i zmbir nemete, apoi l ridicar nemete pe coridorul ngust i-l mpinser pe culoarul de patruzeci i cinci de centimetri spre scunele. Din toate prile l ciuguleau ciocuri ascuite. Soarele amiezii era acoperit cu totul de prelata groas de deasupra. Duhoarea de gina era insuportabil. Strbtur timp de aproape o or o regiune rural, oprindu-se din cnd n cnd pentru a fi verificai de ctre soldai est-germani conciliani, care le fceau semn s treac dup ce vrau n buzunare Deutschmarks. Intrar pe teritoriul unei ferme ntinse. Pe cmp pteau vite, iar prin spaiul ngust dintre lzi i printre penele aruncate de curent n spatele camionului se zreau silozuri i grajduri. n cele din urm camionul se opri. nsoitorul numrul unu afi rnjetul lui nemesc i-l scoase pe Sam la lumina soarelui. Fu condus ntr-un grajd mare care duhnea a urin de vit i blegar proaspt. Fu ndrumat nemete printr-o serie de intersecii aflate n pestileniala cldire, pn cnd ajunser la un staul gol. Un ir de panglici albastre indica faptul c acolo era reedina unui tura de ras. nuntru, aezat pe un scunel pentru muls, nconjurat de grmezi de blegar, se afla brbatul solid despre care Sam tia c era Heinrich Koenig. Nu se ridic; rmase acolo, privindu-l fix pe Devereaux. Ochii lui mici, cu cearcne ptate, aruncau fulgere Aa deci Koenig rmase nemicat, lungind cuvintele dispreuitor i fcndu-le semn nsoitorilor s plece. Deci? rspunse Sam, puin rguit, simind cum i aluneca pe spate ginaul umed. Eti reprezentantul acelui monstru, generalul Hawkins? Koenig pronunase cuvntul general cu un g aspru, nemesc. A vrea s lmuresc treaba asta, dac se poate, spuse Devereaux, rznd fals. De fapt, eu sunt o vag cunotin, l cunosc foarte puin pe acest om. Eu sunt un biet avocat din Boston; n prezent, nu sunt mai mult dect un jurist. Lucrez 130

pentru un evreu scund, care se numete Pinkus. Dumitale nu iar plcea. Mama mea locuiete n Quincy i, prin cea mai ciudat coinciden Destul! De lng scunelul pentru muls se auzi un vnt foarte sonor. Tu eti legtura, intermediarul acestui diavol venit din infern! Pi, n legtur cu acest aspect ar trebui s vorbesc despre legalitatea asocierii; numita asociere aflndu-se sub rezerva clarificrii inteniilor referitoare la previziuni. Nu cred Eti un acal, o hien! Iar astfel de animale latr tare dac au carne de-ajuns. Ia zi. Hawkins acesta. E un om de-al lui Gehlen, nein? Al cui? Al lui Gehlen! Devereaux i aminti. Gehlen fusese maestrul spionajului n cel de-al Treilea Reich, omul care cumprase i vnduse pentru toate taberele dup rzboi. Lui Koenig nu i-ar fi stricat s cread c exista vreo legtur ntre Hawkins i Gehlen; fiindc asta nsemna c exista o legtur i cu un anume Sam Devereaux, care era pe dinafar. A, sunt sigur c nu. Nu cred c generalul Hawkins a auzit de cum-l-cheam. tiu doar c eu n-am auzit. Ginaul se topea sub cmaa lui Sam, prelingndu-se peste spinarea lui nfierbntat. Koenig se ridic ncet de pe scunelul pentru muls, al doilea vnt zgomotos anunndu-i micarea. Vorbi calm, cu o intens ostilitate: Generalul se bucur de respectul meu reinut. Mi-a trimis un idiot blbit. D-mi hrtiile, ntrule. Hrtiile Sam vr mna n buzunarul jachetei ca s scoat alt exemplar xeroxat al acordului de parteneriat limitat cu Compania Pstorul. Neamul i trecu degetele tcut peste acte, cercetndu-l pe fiecare n timp ce ntorcea paginile. Reaciile lui audibile erau grosolane: o combinaie de vnturi i grohituri. Asta-i scandalos! O mare nedreptate! Dumani politici peste tot! Toi dorindu-i doar s m distrug! Stropi de saliv apruser la colurile gurii lui Koenig. De acord din toat inima, spuse Devereaux, dnd cu nfocare din cap. n locul dumitale, eu a renuna. V-ar plcea asta, nu? Tuturor. Ai sri cu toii s punei 131

mna pe mine! Marile mele contribuii, care au meninut pacea n lume, pe dumani n legtur permanent, care au deschis linii telefonice directe, roii i albastre, ntre manie puteri toate astea s-au uitat. Acum m vorbii pe la spate. Spunei minciuni despre conturi bancare inexistente, pn i despre modestele mele reedine. Nu admitei sub nici o form c am ctigat cu sudoarea frunii frecare Deutschmarkye care o am! Cnd m-am retras, nici unul dintre voi n-a putut tolera treaba asta; nu m mai puteai trimite de colo-colo! i-acum asta! Nedreptatea! A, neleg. Nu nelegi nimic! D-mi ceva de scris, idiotule. Mai trase un vnt i senin.

132

14
Clopotele ce chemau la slujba de sear btur cu o solemn, vibrant mreie. Ecoul lor strbtu Piaa Sfntului Petru, pluti pe deasupra ngerilor pzitori din marmur sculptai de Bemini i se auzi ca o oficiere panic, dincolo de dom, pn n adncul grdinilor Vaticanului. Aezat pe o banc din piatr alb, privind n sus la razele aurii ale soarelui ce apunea, se afla un brbat corpolent, al crui chip putea fi descris ca fiind trecut cu blndee prin apte decenii de via, chiar dac nu ntotdeauna n mod panic. Faa lui era plin, dar aspectul rnesc al structurii osoase de sub piele prea s conteste faptul c acel chip aparinea unui om rsfat de soart. Avea ochii mari, castanii i blnzi; privirea exprima n egal msur for, intuiie, resemnare i amuzament. Era mbrcat n splendidele veminte albe ale rangului su. Cel mai nalt din Sfnta Biseric Catolic i Apostolic, descendentul lui Petru nsui, Episcop al Romei, liderul spiritual al unui numr de 400 de milioane de suflete de pe toat suprafaa globului. Papa Francesco I, Vicarul lui Hristos. Nscut Giovanni Bombalini, ntr-un ctun de la nord de Padua, la nceputul secolului. Fusese o natere nregistrat sumar, n cel mai bun caz, fiindc Bombalini nu era o familie avut. Giovanni fusese adus pe lume de o moa care, cel mai adesea, uita s fac cunoscute rezultatele muncii ei (i ale pacientei sale) preotului satului, fiind convins de faptul c biserica avea s fac ceva; botezurile erau o surs de venituri. De fapt, venirea pe aceast lume a lui Giovanni Bombalini s-ar fi putut s nu fie niciodat consemnat legal dac tatl su n-ar fi pus rmag cu vrul lui, Frescobaldi, care locuia la trei sate mai spre nord, c al doilea copil al lui va fi biat. Bombalini senior voia s fie sigur c vrul lui Frescobaldi nu va contesta pariul, aa c se dusese chiar el la primria din sat i anunase c i se nscuse un biat. S-a ntmplat ns c o condiie a rmagului era ca soia lui Frescobaldi care urma s nasc n aceeai lun s nu aduc pe lume un biat. Dar, bineneles, ea a fcut un biat, iar pariul a fost anulat. Acest copil, Guido Frescobaldi, se nscuse conform superficialelor registre ale primriei la dou zile dup 133

vrul su, Giovanni. nc din primii ani de via, Giovanni a dat semne c este deosebit de ceilali copii din sat. Mai nti, nu dorea s nvee catehismul repetndu-l oral el voia s-l citeasc, apoi s-l memoreze. Faptul l-a suprat pe preotul satului, fiindc mirosea a precocitate i era oarecum un afront adus autoritii, ns copilul nu putea fi refuzat. Evoluia lui Giovanni Bombalini a fost ntr-adevr extraordinar. Dei nu se eschiva niciodat de la muncile cmpului, rareori era prea obosit ca s nu stea jumtate de noapte treaz, citind tot ce-i cdea n mn. La vrsta de doisprezece ani, a descoperit biblioteca din Padua, care nu se putea compara cu cea din Milano sau din Veneia i cu siguran nu cu cea din Roma, dar cei care l-au cunoscut pe Giovanni susin c a citit toate crile din Padua, apoi pe cele din Milano i Veneia. Perioad n care preotul satului l-a recomandat sfinilor prini de la Roma. Biserica a fost rspunsul la rugciunile lui Giovanni. i pentru c se ruga mult ceea ce era mai uor, dei nu-i lua mai puin timp dect munca la cmp i s-a permis s citeasc mai mult dect crezuse vreodat c-i va fi ngduit. La douzeci i doi de ani, Giovanni Bombalini era preot hirotonisit. Unii spuneau c era cel mai cultivat preot din Roma, un erudito fantastico. Dar Giovanni nu avea figura sever, tipic pentru un erudito de la Vatican, nici nu aborda o siguran de sine corespunztoare fa de adevrurile comune. Cuta ntotdeauna excepii i aspecte interpretabile n istoria liturgic, subliniind (cu rutate, susin unii) faptul c scrierile religioase i trgeau fora din anumite contradicii oneste. La douzeci i ase de ani, Giovanni Bombalini era un ghimpe n spatele lat al Vaticanului. Fapt agravat i de nfiarea lui matur, aflat la antipodul imaginii sfrijite de savant, att de ndrgit de toi erudiii de la Roma. El era mai curnd caricatura unui ran din regiunile de nord. Mic de statur, ndesat i gros n talie, prea un fermier cruia i-ar fi stat mai bine n saivanele de capre dect pe culoarele de marmur ale diverselor collegia de la Vatican. Nici erudiia teologic, nici firea blnd i nici mcar profundul su devotament fa de Biseric nu putea atenua contrastul dintre spiritul i aspectul su. Aa c a fost trimis la posturi aflate n locuri neverosimile, precum Coasta de Aur, Sierra Leone, Malta i, printr-o eroare, Monte Carlo. Un dispecer 134

obosit citise greit numele Montes Claros i notase n documente Monte Carlo fr ndoial fiindc nu auzise niciodat de Montes Claros din Brazilia iar soarta lui Giovanni Bombalini a luat o alt ntorstur. Fiindc n cazanul acela cu mize mari puse n joc i emoii puternice, a nceput s umble un preot cu nfiare simpl, cu ochi uimii, umor blnd i o minte plin cu mai mult cunoatere dect oricare doisprezece bancheri internaionali adunai laolalt. Nu avusese mare lucru de fcut pe Coasta de Aur, n Sierra Leone i Malta, aa c i ocupase timpul, atunci cnd nu se ruga sau le ddea lecii localnicilor, abonndu-se la zeci de publicaii i mbogindu-i astfel extraordinara banc de date din memorie. E cunoscut faptul c oamenii care triesc n permanent micare, cu riscuri mari i consum mult alcool au nevoie, din cnd n cnd, de consolare spiritual. Aa c printele Bombalini a nceput s aduc alinare ctorva miei rtcii. i, spre surprinderea lor, acetia au constatat c nu aveau de-a face cu un simplu preot care le prezenta n linii mari pedepsele viitoare, ci cu un individ foarte amuzant, care putea discuta la nesfrit despre aproape orice subiect: situaia economic a pieelor mondiale, precedente istorice ale evenimentelor geopolitice previzibile i, mai ales, despre hran. (n acest caz, el prefera sosurile mai simple, evitnd artificiile unei haute cuisine, adesea nepotrivit.). Nu au trecut prea multe luni pn cnd printele Bombalini a devenit un oaspete obinuit al vastelor apartamente de hotel i al marilor case de pe Coasta de Azur. Acest prelat, mai curnd ciudat, rotofei, era un minunat povestitor i fiecare se simea mai bine cu el n preajm nainte de a pleca s doreasc nfocat i cu succes nevasta vecinului. Iar n numele printelui Giovanni s-au fcut donaii extrem de generoase pentru Biseric. Cu o frecven tot mai mare. Roma nu-l mai putea ignora pe Bombalini. Aa spuneau trezorierii Vaticanului. Rzboiul l-a gsit pe monseniorul Bombalini n diverse capitale ale rilor aliate i, ocazional, detaat pe lng diverse armate aliate. Aceast situaie a fost determinat de dou motive. Primul era declaraia ferm, fcut superiorilor lui, c el nu putea rmne neutru cunoscnd obiectivele lui Hitler. i argumentase disertaia cu aisprezece pagini de precedente istorice, teologice 135

i liturgice; nimeni, n afar de iezuii, nu le putea nelege, iar aceia erau de partea lui. Aa c Roma a nchis ochii i nu i-a pierdut sperana. Al doilea motiv al cltoriilor sale n vreme de rzboi era faptul c bogtaii anilor treizeci de la Monte Carlo erau acum colonei, generali, diplomai i funcionari ai ambasadelor. Toi aveau nevoie de el. Era att de solicitat ntre aliai nct, la Washington, J. Edgar Hoover notase pe dosarul lui Bombalini: Foarte suspect. Poate homosexual. Anii de dup rzboi au fost pentru cardinalul Bombalini o perioad de rapid ascensiune pe scara ierarhic a Vaticanului. Mare parte din succesul su se datora prieteniei apropiate cu Angelo Roncalli, cu care mprtea nite puncte de vedere mai puin ortodoxe, ca i gustul pentru un vin decent, nu neaprat de calitate superioar i pentru un joc de cri dup rugciunile de sear. Stnd pe banca din piatr alb din grdina Vaticanului, Giovanni Bombalini papa Francesco se gndea c-i lipsea Roncalli. Fcuser multe mpreun; fusese o treab bun. i asemnrile dintre ascensiunile lor ctre scaunul Sfntului Petru nu ncetau s-l amuze. Roncalli, John, ar fi fost i el amuzat; chiar se amuza, fr ndoial. Amndoi erau compromisuri propuse de riguroii electori tradiionaliti ai Curiei pentru a stinge focarele de discordie dintre enoriaii rspndii n ntreaga lume. Nici unul dintre compromisuri nu se atepta s domneasc foarte mult. ns Roncalli se descurcase cu uurin; nu avea de nfruntat dect argumente teologice i reformatori sociali din rile subdezvoltate. Nu avusese de-a face cu stupizii preoi tineri care voiau s se nsoare, s aib copii sau, dac aveau alte convingeri, s conduc parohii de homosexuali! Nu c vreunul dintre aceste aspecte l deranja personal pe Giovanni; n legislaia teologic sau n dogm nu exista absolut nimic care s interzic mariajul sau urmaii; iar n privina celuilalt aspect, dac iubirea unei persoane de acelai sex nu depea ambiguitile biblice, de ce s se opun ei? Dar, Sfnt Fecioar, ce tapaj se fcea pe tema asta! Erau attea de fcut iar doctorii i spuseser limpede c zilele lui erau numrate. Singurul lucru pe care l afirmaser clar; nu putuser preciza o boal anume, manifestrile vreunei maladii. Doar discutaser i-i confirmaser c semnele lui vitale scdeau ntr-un ritm alarmant. El le ceruse s vorbeasc 136

deschis; Sfnt Fecioar, lui nu-i era team de moarte! Odihna era bine venit pentru el. Ar fi cutreierat mpreun cu Roncalli viile cereti i-ar fi reluat jocul de bacara. Dup ultima socoteal, Roncalli i datora ceva mai mult de ase sute de milioane de lire. Le spusese medicilor c se uitau prea mult n microscoapele lor i prea puin la faptele evidente. Mainria era uzat; asta era situaia. La care ei ddeau pontifical din cap i rosteau sumbru: Trei luni, cel mult patru, Sfinte Printe. Doctorii. Basta! Veterinari avnd cugini n Curie. Notele lor de plat erau scandaloase! Pstorii de capre din Padua tiau mai multe despre medicin; erau nevoii s tie. Francesco auzi pai n spatele lui i se ntoarse. Pe aleea din grdin venea un aghiotant papal al crui nume i scpa. Tnrul preot avea n mn o planet. Dedesubtul ei era pictat un crucifix; arta stupid. Sfinia voastr ne-a cerut s rezolvm cteva chestiuni minore nainte de vecernie. Sigur c da, printe. Care sunt acelea? Aghiotantul enumer n grab o serie de activiti nensemnate, n legtur cu ceremonialul religios, iar Giovanni l flat pe tnrul prelat cerndu-i opinia despre cele mai multe dintre ele. Pe urm, mai este o solicitare venit din partea unui periodic american, Viva Gourmet. N-a fi menionat-o Sfiniei voastre dac n-ar fi fost nsoit de o serioas recomandare din partea Serviciului de Informaii al armatei Statelor Unite. Asta-i o asociere neobinuit, nu-i aa, printe? Da, Sfinia voastr. Aproape de neneles. i ce solicit? Au avut insolena s-i cear Sfntului Printe s-i acorde un interviu unei ziariste n privina felurilor de mncare pe care le prefer pontiful. De ce e o insolen? Tnrul prelat fcu o pauz; pru, pre de o clip, uluit. Apoi continu ncreztor: Fiindc aa a spus cardinalul Quartze, Sfinte Printe. nvatul cardinal a explicat i de ce? Sau, ca de obicei, a comunicat singur cu Domnul i n-a fcut dect s transmit edictul divin? Francesco se strdui s nu exagereze reacia lui foarte fireasc fa de Ignatio Quartze. Cardinalul era un individ 137

detestabil din aproape orice punct de vedere. Era un erudito aristocratico provenind dintr-o influent familie italo-elveian, care avea compasiunea unei cobre iritate. i seamn cu o cobr, i zise Giovanni. Aa a fcut, Sfinte Printe, rspunse preotul. i de ndat ce vorbi, aghiotantul ncremeni. El el A putea sugera, printe, spuse pontiful cu delicat nelegere, c splendid nvemntatul nostru cardinal i-a exprimat opinia c felurile de mncare preferate de pap nu prea sunt impresionante? Eu eu neleg c aa a zis. Ei bine, printe, e adevrat c prefer nite bucate mai simple dect cardinalul nostru cruia-i curge venic nasul, dar asta nu din cauza ignoranei. Ci doar din lips, poate, de ostentaie; nu spun c nefericitul nostru cardinal, cruia i se abate ochiul spre dreapta cnd vorbete, e ostentativ. Nu cred c i-a trecut asta vreodat prin minte. Nu, sigur c nu, Sfinte Printe. Dar cred c, n vremurile astea de scumpete i omaj, ar fi o idee bun ca pontiful vostru s propun o serie de meniuri ieftine, dei, te asigur, excelente. Cine-i jurnalistul asta? Spuneai c-i o doamn? Nu mai spune nimnui c eu i-am zis, printe, dar femeile nu sunt cei mai buni buctari. Nu, sigur c nu, Sfinia voastr. Clugriele de la Roma depun multe eforturi Entuziasmant, printe. De-a dreptul entuziasmant! Cine e jurnalista de la periodicul acesta de art culinar? Numele ei este Lillian von Schnabe. E american, din statul California, mritat cu un brbat mai vrstnic, un imigrant german care a fugit de Hitler. Printr-o coinciden, ea se afl acum la Berlin. Te-am ntrebat doar cine e, printe. Nu i-am cerut biografia ei. De unde tii toate astea? Se afl n recomandarea de la Serviciul de Informaii al armatei Statelor Unite. Aparent, militarii au o foarte bun prere despre ea. Mai mult dect aparent. Prin urmare, soul ei a fugit de Hitler? Nu trebuie s refuzm astfel de femei miloase. Adugnd i nivelul preurilor la alimente, se impune un numr de meniuri papale ieftine. Stabilete o ntlnire, printe. Poi s-i spui strlucitului vostru cardinal, care sufer de npasta de-a avea o 138

respiraie foarte uiertoare, c nu sperm sincer c decizia noastr nu e un afront pentru el. Domnul Dumnezeu a fost bun cu mine; e un semn de recunoatere. M ntreb de ce corespondentul acestei publicaii se afl la Berlin. Un monsenior de la Bonn prepar un excelent Sauerbraten. Jur c ai pene ntre dini! zise Lillian dup ce Sam intr n camer. E mai bine dect gina. Ce? Legtura mea de afaceri avea un mijloc ciudat de transport. Ce tot spui acolo? Vreau s fac un du. Nu cu mine, scumpule! n viaa mea nu mi-a fost aa de foame. ia n-ar fi oprit nici mcar pentru un cum dracu-i zice? Un trudel. Totul era ein, zwei, drei! Mach schnell! Iisuse, sunt lihnit de foame! tia chiar i nchipuie c au ctigat rzboiul! Lillian se ddu napoi de lng el. Eti cel mai murdar i unt mirositor brbat pe care l-am vzut vreodat. M mir c te-au lsat s intri n hol. Cred c am mers n pas de gsc. Sam observ un plic mare, alb pe birou. Ce-i asta? L-au trimis de la recepie. Spuneau c e urgent i nu erau siguri c o s te opreti s-i ridici mesajele. Nu pot dect s conchid c fostul tu so, scrntitul, a fost ocupat. Devereaux lu plicul. nuntru se aflau nite bilete de avion i o not. Nici nu trebuia s citeasc nota; biletele de avion spuneau totul. Alger. Apoi citi nota. Nu! La naiba, nu! Asta nseamn n mai puin de-o or! Ce anume? ntreb Lillian. Avionul? Ce avion? De unde dracu tii tu c e vorba despre un avion? Pentru c a sunat MacKenzie. De la Washington. i nchipui ce ocat a fost cnd am rspuns eu Scutete-m de amnuntele tale ingenioase! rcni Devereaux, alergnd spre telefon. Am s-i spun cteva lucruri ticlosului luia farnic! Pn i deinuii au o zi liber! Cel puin rgazul pentru o mas i un du! 139

Nu-l poi gsi acum, zise repede Lillian. Asta-i unul dintre motivele pentru care a sunat. E plecat pentru tot restul zilei. Sam se ntoarse amenintor. Apoi se opri. Fata asta l-ar fi putut tia n dou. i presupun c a transmis i o sugestie privind motivul pentru care ar trebui s fiu n avionul ala. Desigur, dup ce a depit ocul provocat de vocea ta minunat. Lillian prea ncurcat. Lui Devereaux i trecu prin minte c zpceala ei nu era ntru totul sincer. Mac spunea ceva despre un neam pe nume Koenig. Despre ct de nerbdtor era acest Koenig s te vad plecat din Berlin ntr-un fel sau altul. Cea mai puin discutabil cale fiind cu Air France pn la Paris i de la Paris la Alger? Da, a spus asta. Dei nu cu aceleai cuvinte. Grozav te-a mai ndrgit, Sam. Vorbete despre tine ca despre un fiu. Fiul pe care nu l-a avut. Dac exist un Iacov, eu sunt Esau. Altfel, sunt regulat precum Absalom. Vulgaritatea nu e necesar Este singurul lucru care e necesar! Ce dracu e n Alger? Un eic numit Azaz-Varak, rspunse Lillian Hawkins von Schnabe. Hawkins prsi n grab hotelul Watergate. Nu dorea s vorbeasc cu Sam; avea absolut ncredere n Lillian, de fapt, n toate fetele. i fceau treaba de minune! n plus, trebuia s se ntlneasc cu un maior israelian care, cu puin noroc, ar fi potrivit ultimele piese ale jocului pentru el, jocul fiind eicul AzazVarak. Pn cnd ajungea Devereaux la Alger, trebuia dat un telefon. Dar oimul nu-l putea da fr acel element final care ar fi asigurat ultima tran din capitalizarea Companiei Pstorul. Faptul c Azaz-Varak era un ho de talie mondial nu constituia o noutate. n timpul celui de-al doilea rzboi mondial vnduse petrol, la preuri uriae, att Aliailor, ct i rilor Axei, favorizndu-i doar pe cei care plteau imediat i cu bani ghea. Totui, asta nu-i atrsese dumnia cuiva; dimpotriv, metodele lui insuflaser respect de la Detroit i pn n Essen. ns rzboiul era poveste veche. Acel rzboi. Pe Hawkins l interesa comportamentul lui Azaz-Varak ntr-o conflagraie mult mai recent: criza din Orientul Mijlociu. 140

Azaz-Varak era de negsit. n timp ce n rile Orientului Mijlociu se aruncau blesteme, lumea urmrea conflictele armate, se ineau conferine pentru rezolvarea crizei i se obineau profituri uriae, cel mai lacom dintre eici a pretins c sufer de zona zoster i s-a dus n Insulele Virgine. Fir-ar s fie! N-avea sens! Aa c MacKenzie reveni la dosarul lui Azaz-Varak i-l studie cu ochi de profesionist, ncepuse s discearn modelul dintre anii 1946 i 1948. Era evident c eicul Azaz-Varak petrecuse o perioad considerabil la Tel Aviv! Conform rapoartelor, eicul fcuse primele cltorii fr s se fereasc. Se bnuia c Azaz-Varak era n cutare de israelience pentru haremul lui. Totui, mai trziu, el continu s vin la Tel Aviv, dar n ascuns; ateriza noaptea, pe aerodromuri particulare de la periferie care permiteau manevrele avioanelor sale foarte modeme i scumpe. Mai multe femei? Hawkins fcuse cercetri exhaustive i nu reuise s gseasc numele nici unei israelience care s se fi ntors pe domeniul Azaz-Kuwait. Atunci ce fcea Azaz-Varak n Israel? i de ce cltorea acolo att de des? MacKenzie obinuse nite rezultate, destul de surprinztor, din informaiile furnizate de serviciul naval de informaii de pe insula St. Thomas, unde fugise Azaz-Varak n timpul rzboiului din Orientul Mijlociu. Acolo ncercase s cumpere mai multe terenuri dect ar fi dorit careva s vnd. Refuzat categoric, devenise furios. Locuitorii insulei aveau destule probleme. Nu aveau nevoie de arabi cu haremuri i sclavi. Iisuse! Sclavi! Numai ideea asta adusese biroul de turism n pragul apoplexiei; imaginile nchipuite ale revoltei ajutoarelor de la buctrie provocau grea. Azaz-Varak fusese sistematic mpiedicat s cumpere fie i dou glei de nisip. Cnd se bnuise c ncerca s negocieze prin intermediari i tere pri, se ncheiar nite acorduri care iar fi nverzit de invidie pe cei din Palm Beach i i-ar fi nroit de mnie pe cei din Liga american pentru drepturile cetenilor. Mai pe scurt, nici un blestemat de arab nu putea s dein, nchirieze, subnchirieze, viziteze sau s calce pe terenurile de acolo. Aa c, n frustrarea lui, lacomul eic, nfuriat, adusese n grab o companie tutelar american, numit Buffalo 141

Corporation i ncercase s negocieze prin intermediul ei. Existau totui legi, iar insula St. Thomas era un teritoriu al Statelor Unite. Nu-i trebuise mult timp lui Hawkins pn descoperise c Buffalo Corporation adresa: Albany Street, Buffalo, New York; telefon: nemenionat era o filial a unei companii necunoscute, numit Pan-Friendship, sediul central: Beirut; telefon: de asemenea nemenionat. Convorbirile telefonice ulterioare cu mai multe oficii de decontri din Israel limpeziser n mod uimitor motivul pentru care Azaz-Varak fcuse attea vizite n patria evreilor. Deinea jumtate din proprietile imobiliare din Tel Aviv, multe dintre ele n cartierele srace ale oraului. eicul era un proprietar de cocioabe n Tel Aviv. Buffalo Corporation aduna chiriile din tot oraul. i dac maiorul israelian care se ocupa de aprovizionarea cu tehnic de lupt confirma un raport pe care oimul l primise de la nite vechi prieteni de la filiala CIA din Cambodgia, Buffalo Corporation mai era amestecat ntr-o afacere. Una care avea cele mai nefericite implicaii pentru proprietarul numitei Buffalo Corporation, n msura n care acesta era chiar arabul care-i ngrozise pe agenii de vnzri-cumprri din St. Thomas. Raportul era simplu; lui MacKenzie nu-i mai trebuia dect un oficial militar care s i-l confirme. Deoarece bieii de la CIA aflaser c un expeditor important de produse petrochimice i carburani ctre armata israelian n timpul rzboiului din Orientul Mijlociu fusese o puin cunoscut companie american, numit Buffalo Corporation. eicul Azaz-Varak nu numai c deinea jumtate din proprietile imobiliare din Tel Aviv, dar, n toiul conflictului, alimentase maina de rzboi israelian, pentru ca nebunii de la Cairo s nu-i deterioreze investiiile. Era genul de informaie care necesita doar un apel telefonic internaional, i zise MacKenzie Hawkins. La domeniul AzazKuwait. Devereaux aprecie simpatia manifestat de stewardesa de la Air France, dar ar fi apreciat mai mult ceva de mncare. Nu existau provizii de alimente n magazia avionului, situaie ce avea s fie remediat la Paris. Se prea i nu avea cum s fie sigur c nelesese corect c nite camioane care aprovizionau compania Air France fuseser imobilizate ntr-un blocaj de trafic 142

provocat de rui, iar ce mai rmsese n magazie fusese furat de personalul ceh de la sol, pe aeroportul din Praga. Oricum, mncarea era mai bun la Paris. Aa c Sam fuma, se surprinse mestecnd fire de tutun i ncerca s se concentreze asupra isprvilor lui MacKenzie Hawkins. Cel din fotoliul alturat aparinea unei religii orientale, probabil un sikh, cu pielea cafenie cu nuane cenuii, o barb neagr foarte mic, turban purpuriu i ochi iscoditori care semnau grozav cu ai unui oarece. i era mai uor s se gndeasc la MacKenzie; nu prea avea cu cine conversa n drumul spre Paris. Hawkins obinuse a treia oar zece milioane. Iar acum, un eic arab era al patrulea i ultimul fraier. Orice ar fi selectat MacKenzie din dosarele neprelucrate avusese efectul unui antaj termonuclear. Dumnezeule! Patruzeci de milioane! Ce-avea de gnd s fac cu banii tia? Ce fel de echipament i personal de sprijin (orice dracu ar fi fost astea) puteau s coste att de mult? Sigur c nu puteai rpi un pap avnd n buzunar un dolar i douzeci i cinci de ceni, dar era oare nevoie s acoperi datoria public a Italiei ca s-o faci? Un lucru era sigur. Planul de rpire al oimului includea schimbul unor sume extraordinare de bani. Iar toi cei care acceptau astfel de sume erau ipso facto complici la cea mai teribil rpire din istorie! Era o alt cale pe care el, Sam, o putea explora. i una foarte bun pentru scopul su. Dac putea obine mcar numele ctorva furnizori ai lui Mac, el i-ar putea speria i alunga. Sigur, oimul nu va spune nimnui: Da, o s cumpr trenul acesta, fiindc o s-l rpesc pe pap, aa c o s-mi fie de mare ajutor. Nu, asta nu era stilul unui general experimentat, care drogase jumtate din curierii potali din Asia de Sud-Est. Dar dac el, Sam, ar fi ajuns la acelai individ i i-ar fi spus: tii trenul pe care i-l vinzi idiotului luia cu barb? O s fie folosit ca s-l rpeasc pe pap. Somn uor la noapte. Ei bine, asta ar fi fost altceva. Trenul n-ar fi fost vndut. i dac putea mpiedica vnzarea unui tren, poate c ar putea mpiedica i alte provizii s ajung la oim. MacKenzie era o armat; liniile de aprovizionare erau de maxim importan pentru orice operaiune. Fr ele, strategii ntregi ar trebui modificate, ba chiar abandonate. Asta era liter de evanghelie. Da, cuget Devereaux, privind lumina crepuscular a cerului 143

Germaniei din avionul Air France fr alimente, era o cale foarte adecvat pentru a fi explorat. mpreun cu primul lui obiectiv s afle cum inteniona oimul s realizeze rpirea i cu al doilea obiectiv s afle cu ce materiale i antajase MacKenzie pe investitorii lui, furnizorii erau un al treilea, puternic ingredient. n medicina preventiv. Sam nchise ochii, evocnd imagini de demult. Se afla la subsolul casei lui din Quincy, Massachusetts. Pe masa uria din mijlocul camerei lui era setul de trenuri, nvrtindu-se mereu, strecurndu-se printre tufele miniaturale, peste podurile mici i prin tunelurile de jucrie. ns era ceva ciudat n imaginea aceea. Cu excepia locomotivei i a vagonului de serviciu, toate celelalte vehicule erau inscripionate identic: Main frigorific. Alimente. La Aeroportul Orly, pasagerilor pentru Alger li se spuse s rmn n avion. Pentru Devereaux, nimic nu mai cont de ndat ce vzu camionul alb oprind lng aeronav i brbai n halate albe transfernd nite conteinere imaculate din oel n magazie. i zmbi pn i lui Ochi de oarece de lng el, observnd cu aceast ocazie c turbanul purpuriu al vecinului su de fotoliu i alunecase puin pe fruntea cafenie. Sam i-ar fi putut atrage atenia aflase de mult c pn i strinii i mulumesc dac le spui c au fermoarul deschis dar, fiindc alte cteva cunotine cu turban care urcaser la Orly veniser s-l salute i nu-i ziseser nimic, Devereaux simi c ar putea fi deplasat. n plus i celelalte turbane preau puin nclinate. Poate c era un obicei al acelei secte religioase. Oricum, Sam nu se putea gndi dect la imaculatele lzi de oel, al cror coninut se afla acum n tigile buctriei avionului, trimind arome delirante de escalope de veau, tournedos, sauce Bearnaise i, dac nu se nela, biftec au poivre. Dumnezeu era n rai, dar i n avionul Air France. Doamne Sfinte! Devereaux calcul vag orele de cnd nu mncase: erau aproape treizeci i ase. Cuvinte de neneles se auzir din difuzoare; Boeingul 727 se ndrept spre pist. Dou minute mai trziu erau n aer, iar stewardesele ncepuser s distribuie cea mai semnificativ literatur la care se putea gndi Sam: listele de meniu. Comanda lui dur mai mult dect a tuturor celorlali. Asta se datora parial faptului c trebuia s-i nghit saliva n timp ce vorbea. Urm o or chinuitoare. N-ar fi trebuit s fie aa pentru 144

Sam, fiindc se serviser cocteiluri. Dar atunci nu putea bea. Avea stomacul prea gol. n cele din urm se apropie sosirea mesei. Stewardesa cobor tblia i ntinse minuscula fa de mas, puse pe ea ervetul cu inel de argint i repet mrcile de vinuri disponibile. Sam nu se putu stpni; tot ntindea gtul peste marginea fotoliului. Miresmele de la buctrie l scoteau din mini. Fiecare arom era un banchet pentru nrile lui; saliva i aluneca pe gt de cte ori recunotea un miros. i, firete, trebuia s se ntmple. Orientalul cu nfiare ciudat de lng el sri din fotoliu i i dezleg turbanul purpuriu. Din pnz czu un revolver masiv, izbindu-se de podeaua avionului; Ochi de oarece se aplec, l lu i ip: Aieee! Aieee! Aieee! Al Fatah! Al Fatah! Aieee! Era semnalul; o sumedenie de ipete Aieee! i Fatah se auzir n spatele clasei nti, reverbernd prin lungul fuzelaj al aeronavei. De undeva, din pantaloni, Ochi de oarece scoase un iatagan foarte lung, cu un aspect fioros. Sam se holba amorit. Depit. Deci omul nu era un sikh. Era arab. Un blestemat de arab palestinian. i ce altceva? Stewardesa era n faa lamei ucigae; eava uriaului pistol era nfipt ntre snii ei. Se strduia s fie calm, ns nu-i putea ascunde groaza. La telefon! Vorbete la telefon cu cpitanul tu! Avionul asta o s mearg n Algeria! Aa vrea Al Fatah! La Alger! Doar la Alger! Sau murii toi. Murii! Murii! Mais, oui, monsieur, ip stewardesa. Avionul merge la Alger! Asta e destinaia noastr, monsieur! Arabul se descuraj. Ochii lui slbatici, ptrunztori, devenir temporar dou pete de noroi opac, frustrarea omului fiind exprimat de punctele rspndite haotic n mijlocul noroiului. Apoi ochii revenir la expresia vie, de exuberan crud, violent. Tie aerul cu iataganul imens i flutur nebunete pistolul. ipetele lui drceti, dispreuitoare puteau s sparg gheaa de pe pantele munilor, dar, din fericire, nu se ntmpl aa. Aieee! Aieee! Arafat! Ascultai ordinul lui Arafat! Cini de evrei i porci de cretini! N-o s vedei mncare sau ap pn nu aterizm! Asta-i ordinul lui Arafat! 145

ntr-un ungher adnc al subcontientului lui Sam, o voce mic optea: Eti terminat, puiule.

146

15
Regizorul secund se nfior; dou viori i trei corni cntaser fals n timpul crescendoului de la Valsul Musettei. Finalul actului era ratat. Din nou. Scrise o not pentru dirijor, pe care-l vedea zmbind radios, nedndu-i seama de stridenta disonan. Era de neles: auzul omului nu mai era la fel de bun ca nainte. Ridicnd privirea, regizorul secund observ c operatorul de lumini aipise din nou; sau se dusese la toalet. Din nou. Fasciculul reflectorului era nclinat n jos, imobil, spre fosa orchestrei pe un flautist nucit n loc s fie ndreptat spre Mimi. Scrise o not. Cu scena propriu-zis era alt problem. Dou probleme. Uile batante ale cafenelei fuseser aezate invers, cu partea de sus n jos, astfel nct erau mult deasupra podelei, permind publicului s vad clar n spatele scenei, unde numeroase picioare goale se frecau, iar altele, destule, se scrpinau de plictiseal. A doua problem era scara din partea stng a scenei; fusese scoas din balamale, astfel c piciorul lui Rodolfo se afunda n spaiul gol, cu cracul pantalonului sfiat pn la coaps. Regizorul secund oft i mai scrise dou note. La Boema de Puccini era interpretat, ca de obicei, de trup. Mannaggia! n timp ce punea trei semne de exclamare dup a douzeci i asea not a serii, adjunctul directorului comercial se apropie de pupitrul lui i-i ntinse un mesaj. Era pentru Guido Frescobaldi i, fiindc prefera s fac orice altceva dect s urmreasc finalul actului, regizorul secund despturi hrtia i citi. Imediat, involuntar, i se tie respiraia. Btrnul Frescobaldi avea s fac o criz dac era posibil ca Guido s fac o criz. Reporterul unui ziar care se afla n public voia s se ntlneasc cu Frescobaldi dup spectacol. Regizorul secund ddu mhnit din cap, amintindu-i bine lacrimile i protestele lui Guido atunci cnd ultimul (i singurul) reporter i luase un interviu. De fapt, fuseser doi ziariti: unul de la Roma i un confrate de breasl chinez, care tcuse tot timpul. 147

Amndoi comuniti. Nu interviul l suprase pe Frescobaldi, ci articolul care apruse ulterior. Artist de oper srac se zbate pentru a face cultur poporului, n timp ce vrul su, papa, triete ntr-un lux indolent, creat prin sudoarea muncitorilor oprimai! sta era titlul. Ziarul comunist Lo Popolo relata tirea pe prima pagin. Articolul continua, artnd c un reportaj-anchet efectuat de jurnalitii de la Lo Popolo totdeauna ateni la nedreptile comise de aliana pgn dintre capitaliti i nemiloasele instituii religioase dezvluise crasa injustiie ce i se fcuse acestei rude a celui mai puternic i despotic lider religios; l lumii. Cum un anume Guido Frescobaldi se sacrifica pe altarul artei, n vreme ce vrul su, papa Francesco, jefuia pe toat lumea. Cum Guido contribuise, cu marele su talent, la bunstarea maselor, fr s caute recompense materiale, mulumindu-se doar cu faptul c, prin contribuia sa, ajutase la nlarea spiritual a poporului. Att de deosebit de vrul su, pontiful, care nu contribuise cu nimic, n afar de noi metode de a stoarce bani de la sracii nspimntai. Guido Frescobaldi era un sfnt printre oameni; vrul lui era tlharul de sub pmnt, inndu-se, fr ndoial, de orgii prin catacombe, nconjurat de comori. Regizorul secund nu tia mare lucru despre vrul lui Guido sau despre ce fcea el n catacombe, dar l cunotea pe Frescobaldi. Iar reporterul de la Lo Popolo i schiase un portret care era oarecum n contradicie cu acel Guido pe care l tiau cu toii. Dar despre acest Guido citeau oamenii din Milano. Lo Popolo susinea ntr-un editorial c ocanta poveste urma s fie publicat n toate rile socialiste, inclusiv n China. A, ct mai ipase Frescobaldi! Rcnetele lui erau protestele unui om foarte tulburat. Regizorul secund spera s-l prind pe Guido n pauza dintre acte, dei nu era totdeauna uor s-l gseti pe Guido ntr-o pauz. i nu avea rost s-i pun biletul n cabina de machiaj, fiindc n-ar fi vzut-o. Deoarece rolul lui Alcindoro era momentul de glorie al carierei lui Guido Frescobaldi. Era micul su triumf dintr-o via dedicat ndrgitei lui musica. Era dovada c tenacitatea putea s eclipseze talentul. Guido era de obicei att de emoionat de evenimentele de pe scen ca i de propria sa interpretare nct se legna de colo148

colo n trans, n spatele culiselor, ct timp dura balamucul din timpul pauzei, cu ochii invariabil umezi, cu fruntea sus, contient c dduse totul publicului de la Scala Minuscolo, a cincea companie muzical a faimoasei Opere din Milano. Era att un loc pentru exersat, ca i un cimitir muzical, permind celor lipsii de experien s-i fluture aripile vocale, iar vrstnicilor s aib o ocupaie pn cnd Marele Dirijor avea s-i cheme la minunatul festival din ceruri. Regizorul secund reciti biletul pentru Guido. n publicul din seara aceea se afla o jurnalist, signora Greenberg, care dorea s stea de vorb cu Frescobaldi. El i fusese recomandat de o la fel de distins surs, Servizio information al armatei Statelor Unite. Iar regizorul secund tia de ce aceast signora Greenberg indusese recomandarea n biletul ei. De cnd comunitii scriseser articolul acela teribil, Guido refuza s mai vorbeasc cu vreun jurnalist. i lsase chiar i o uria musta pleotit i barb, ca s reduc asemnarea cu naltul pontif. Comunitii erau stupizi. Lo Popolo, din obinuin, cuta mereu ceart cu Vaticanul, ns cei de-acolo aflar curnd ceea ce tia toat lumea: papa Francesco nu merita s fie calomniat. Pur i simplu era prea cumsecade. i Guido Frescobaldi era un tip cumsecade, i spuse regizorul secund. n multe seri sttuser pn trziu, bnd vin mpreun; un om de vrst mijlocie care ddea semnalul pentru replici i un actor de compoziie mai vrstnic, ce-i druise viaa muzicii. i ce dram era n viaa real a lui Guido Frescobaldi! Era demn de nsi pana lui Puccini! Mai nti, tria doar pentru mult iubita lui muzic de oper; orice altceva era lipsit de nsemntate, necesar doar pentru a nu despri trupul de sufletul su meloman. Cu ani n urm fusese cstorit. ase ani mai trziu, soia l prsise, ntorcndu-se cu cei ase copii n satul ei natal de lng Padua i la sigurana decentei ferme a tatlui su. Dei situaia material a lui Frescobaldi, care prin tradiie era aceeai cu situaia familiei sale, nu era proast. Iar dac veniturile actuale erau insuficiente pentru el, asta se ntmpla fiindc aa dorise el, nu de nevoie. n realitate, familia Frescobaldi era foarte nstrit; verii lor, familia Bombalini, fuseser destul de nstrii ca s-i poat trimite al treilea fiu, pe Giovanni, n rndurile clerului i Domnul tia c pentru asta era nevoie de ceva bani. Dar Guido ntorsese spatele carierei de cleric, de negustor sau 149

agricultor. El nu-i dorea dect muzica, opera lui. i btu prinii la cap s-l trimit la Conservatorul din Roma, unde se descoperi curnd c pasiunea lui Guido depea cu mult talentul. Frescobaldi avea entuziasm latin i punea mult suflet, poate, dar avea i o lamentabil ureche muzical. Iar btrnul Frescobaldi devenise nervos; prea muli dintre cei cu care se ntlnea Guido erau genul non sono stabile purtau veminte caraghioase. Aa c, la vrsta de douzeci i doi de ani, btrnul i spuse lui Guido s vin acas, n satul aflat la nord de Padua. Studiase la Roma timp de opt ani; nici un progres notabil nu fusese nregistrat. Nu-i fusese oferit nici o slujb cel puin nu n domeniul muzical i nu prea s se contureze o carier muzical. Totui, lui Guido nu-i psa. Conta doar contopirea deplin cu muzica. Poate c tatl nu nelegea. Dar tatl nu-i mai trimitea bani, aa c Guido se ntoarse acas. Btrnul Frescobaldi i spuse fiului su s se nsoare cu simpatica lui verioar, Rosa Bombalini, care nu reuea s-i gseasc un so, iar tatl urma s-i dea lui Guido un fonografo drept cadou de nunt. n felul asta putea asculta orice muzic dorea. Pe de alt parte, dac nu se nsura cu verioara Rosa, tatl avea s-l pun la munc. Aa c, vreme de ase ani, n timp ce vrul i cumnatul lui, printele Giovanni Bombalini, studia la Vatican i era trimis n locuri ciudate, Guido Frescobaldi ndur o csnicie forat cu mormanul ce cntrea o sut treizeci i cinci de kilograme de isterie indulgent cu sine pe nume Rosa. n dimineaa celei de-a aptea aniversri a mariajului lor, el renun. Se scul ipnd; sparse ferestrele, sfrm mobila, arunc oalele cu paste finoase pe perei i-i spuse Rosei c ea i cei ase copii ai ei erau cele mai respingtoare fiine umane pe care le cunoscuse vreodat. Basta! Era prea de tot! Rosa i lu copiii i fugi la ferma din sat, iar Guido se duse n centru, la prvlia tatlui su, lu un borcan de bulion i i-l azvrli btrnului n fa, apoi prsi Padua pentru totdeauna, ducndu-se la Milano. Dac lumea nu-l lsa s devin un mare tenor de oper, cel puin avea s fie aproape de marii cntrei, de marea muzic. 150

Avea s curee toalete, s mture scena, s coas costume, s care sulie. Orice. Avea s-i ctige existena la Scala! i aa trise Frescobaldi mai bine de patruzeci de ani. Avansase ncet, dar plin de ncntare, de la toalete la mturi, de la custuri la sulie. n cele din urm fu rspltit, permindu-i-se s rosteasc primele cteva cuvinte pe scen Nu att s cni, Guido! Mai mult s vorbeti, nelegi? Iar sinceritatea emoiei sale l fcu imediat preferatul melomanilor mai puin pretenioi. De la Scala Minuscolo. Unde biletele erau mai ieftine. n felul su, Frescobaldi deveni un accesoriu ndrgit, ca i un participant plin de druire. Era ntotdeauna dispus s ajute la repetiii, s dea replici, s dubleze un actor, s recite, iar cunotinele lui erau formidabile. O singur dat n toi aceti ani a provocat Guido un necaz cuiva, dei nu a fost cu adevrat vina lui. E vorba, desigur, de ncercarea ziarului Lo Popolo de a-l discredita pe vrul su, papa. Din fericire, gazetarul comunist nu descoperise cstoria timpurie a lui Frescobaldi cu sora naltului pontif. I-ar fi fost totui greu, deoarece Rosa Bombalini murise cu trei decenii n urm din cauza supraalimentrii. Grbit, regizorul secund porni spre cabina lui Frescobaldi. Era prea trziu. Doamna care vorbea cu Guido era cu siguran signora Greenberg. Avea un aer foarte american i era, ntradevr, foarte nzestrat de natur. nelegi, signore Frescobaldi, obiectivul ar fi s contracarm articolele alea dezgusttoare pe care le-au scris comunitii. O, da, v rog! strig Guido, implornd. Au fost nite infami! Nu exist pe lume om mai cumsecade dect iubitul meu vr, Il Papa. Plng pentru necazurile pe care i le-am provocat! Sunt sigur c el nu crede aa ceva. Vorbete att de Inimos despre dumneata. Da da, aa e, rspunse Frescobaldi, clipind des, cu ochii nceoai de lacrimi. Cnd eram copii, ne jucam mpreun pe cmp atunci cnd familiile noastre se vizitau. Giovanni scuzm, Papa Francesco era cel mai bun dintre toi fraii i verii. Era un om bun nc de pe cnd era un copil. nelegei? i ce minte avea! Va fi fericit s te revad, spuse signora. Nu am stabilit nc o dat exact, dar el sper s v ntlnii ca s facei fotografii 151

mpreun. Guido Frescobaldi nu se putu stpni. Dei nu-i pierduse din demnitate, plngea linitit, fr zgomot sau gesturi. E un om att de bun. tiai c, atunci cnd a aprut articolul acela oribil, mi-a trimis un bilet scris de mna lui? Acolo spunea: Guido, vrul meu i drag prieten, de ce te-ai ascuns n toi anii tia? Cnd ajungi la Roma, te rog s m caui. O s jucm popice. Am aranjat o pist n grdin. Ca ntotdeauna, ai binecuvntarea mea, Giovanni. Frescobaldi i tampona ochii cu captul unui prosop. Nici urm de mnie sau mcar nemulumire. ns e sigur c n-a deranja un personaj att de important. Cine sunt eu? tia c nu a fost vina dumitale. nelegi c vrul dumitale nar trebui s afle c noi plnuim aceast replic anticomunist. Cu politica din ziua de azi Nici-o vorb! o ntrerupse Guido. Eu nu spun nimic. Atept doar veti de la dumneata i o s vin la Roma. Dac o s fie nevoie i eu am programate nite spectacole o s las dublura s-mi in locul. S-ar putea ca publicul s arunce cu legume, dar pentru Francesco fac orice! Va fi impresionat. tiai, spuse Frescobaldi, aplecndu-se n fa i cobornd vocea, c, sub mustaa asta a mea, faa seamn foarte mult cu a slvitului meu vr? Chiar semnai? nc de cnd eram copii. Nu mi-ar fi trecut niciodat prin minte. Dar acum, c mi-ai spus, observ o asemnare. Regizorul secund nchise ua fr zgomot. Fusese ntredeschis; nu-l vzuser i n-avea rost s-i ntrerup. Guido s-ar fi putut simi jenat; cabina era mic. Deci Frescobaldi urma s-i vad vrul, pe pap. Buonissimo! L-ar fi putut ruga pe pontif s aloce nite fonduri pentru La Scala Minuscolo. Ar fi avut ce face cu banii. Din ncasri se descurcau foarte greu. Aieee! Al Fatah! Arafat! ipnd, revoluionarii palestinieni se repezir pe uile de ieire din avion i coborr scara pn pe suprafaa de beton a aeroportului Dar el Beida. Se mbriar i se srutar ntre ei, apoi tiar aerul nopii cu sbiile. Unui ghinionist i fii tiat un 152

deget n aceast izbucnire de bucurie, dar faptul nu provoc prea mult ngrijorare. Sub conducerea lui Ochi de oarece, grupul o lu la goan spre gardul care nconjura pista. Nimeni nu ncerc s-i opreasc. Ba mai mult, reflectoarele fur ndreptate n direcia lor pentru a-i ajuta s vad drumul spre gard. Autoritile nelegeau c era preferabil ca idioii s prseasc pista n felul asta. Dac ar fi intrat n terminal i ar fi ieit pe porile aeroportului i-ar fi pierdut mult din prestigiu. n plus, cu ct dispreau mai repede, cu att mai bine. Nu ajutau cu nimic turismul. n clipa n care ultimul palestinian iei n fug din avion, Sam se npusti spre buctrie. Fr nici un folos. n plin criz, compania Air France i pstrase capul pe umeri i perspicacitatea financiar. Lzile din metal lucitor erau pregtite pentru urmtorul transport de pasageri. Am pltit pentru nite afurisit de mncare! ip Sam. mi pare ru, zise stewardesa, zmbind neutru. Regulamentul interzice servirea de alimente dup aterizare. Pentru numele Domnului, am fost deturnai! Pe biletul dumneavoastr scrie Alger. Suntem n Alger. Pe pist. Dup aterizare. Nu se poate servi mncare. Asta-i inuman! Asta-i Air France, monsieur. Devereaux trecu cltinndu-se prin vama algerian. inea patru bancnote de cinci dolari n mn, rsfirate de parc ar fi fost cri de joc. Fiecare dintre cei patru inspectori de la punctul de control lu cte una, zmbi i-l pas vameului urmtor. Nu i deschiser nici un bagaj; Sam i nfc valiza de pe banda rulant i se uit nnebunit dup restaurantul aeroportului. Era nchis. Din cauza unei srbtori religioase. Drumul cu taxiul de la aeroport pn la hotelul Aletti de pe Rue de lEnur El Khettabi nu-i calm nervii i nici nu-i domoli durerea chinuitoare din stomacul gol. Vehiculul era btrn, oferul i mai btrn, iar drumul spre ora era abrupt, erpuit i plin de curbe periculoase. Ne pare foarte ru, monsieur Devereaux, i spuse recepionerul cu ten nchis ntr-o englez foarte corect. Tot Algerul postete pn la rsritul soarelui, mine diminea. Asta e voia lui Mahomed. Sam se aplec peste polia de marmur i cobor glasul pn la oapt: 153

Ascult, respect dreptul fiecruia s se roage cum vrea, dar eu n-am mncat i am nite bani Monsieur! Funcionarul holb ochii din pricina ocului algerian i i ndrept corpul pn la nlimea total de aproximativ un metru cincizeci. E voia lui Mahomed! Calea lui Allah! Doamne Sfinte! Nu-mi vine s-mi cred ochilor! Strigtul se auzi din partea opus a holului. Lumina era slab, tavanul nalt. Silueta era estompat de umbre. Singurul lucru pe care-l nelese Sam era c vocea era grav i feminin. i profund feminin. Poate c o mai auzise cndva, dar nu putea fi sigur. Cum putea fi sigur de ceva n acel moment ntr-un loc att de neverosimil precum holul unui hotel algerian n timpul unei srbtori religioase algeriene n ultimul stadiu de nfometare? Totul era dincolo de certitudini. Apoi silueta pi prin lumina ceoas, precedat de doi sni enormi care despicau aerul cu splendid mreie. Sni Plini i Rotunzi. Firete; de ce se mai obosea s fie surprins? Zece milioane treizeci de milioane, patruzeci de milioane de dolari nu-l mai ocau. De ce l-ar fi ocat vederea doamnei MacKenzie Hawkins numrul doi? Ea aps prosopul umed i rece pe frunte; el zcea n pat, pe spate. Cu ase ore n urm i scosese pantofii, ciorapii i cmaa i-i spusese s stea pe spate i s nu mai tremure. La drept vorbind, i ordonase s nu mai tremure. i ntre timp s nu mai biguie incoerent tot felul de tmpenii, cum ar fi despre naziti, gina i arabi cu priviri slbatice care voiau s arunce n aer avioane fiindc zburau acolo unde trebuiau s zboare. Ce de palavre! Dar asta se ntmplase cu ase ore n urm. n rstimpul acesta, ea i abtuse gndurile de la mncare, de la MacKenzie Hawkins, de la un eic pe nume Azaz-Varak i de la o, Doamne! Rpirea papei! Redusese ntreaga nebunie la dimensiunile unui comar ngrozitor. Numele ei era Madge; el i aminti asta. i sttuse lng el, n fotoliul ca o boab de fasole, n camera de zi a Reginei Greenberg; i se ntinsese spre el ca s-l ating de cte ori voia s sublinieze ceva. i amintea bine scena asta, fiindc, de fiecare dat cnd se apleca spre el, Snii Plini i Rotunzi preau 154

s neasc afar din bluza ei rneasc, aa cum preau i acum s ias din bluza de mtase pe care o purta. nc puin, spuse ea cu voce grav, oarecum gfit. Recepionerul a promis c o s fii primul servit de la buctrie. Acum relaxeaz-te. Mai spune-mi o dat. Despre mncare? Nu. Despre cum se face c te afli n Alger. O s-mi abat gndul de la mncare. Pi o s-ncepi iar s te blbi. Pur i simplu n-o s m crezi. Poate c mi-a scpat ceva M necjeti, zise Madge, aplecndu-se primejdios de mult i potrivind prosopul. Foarte bine. Scurt i la obiect. Ultimul meu so era cel mai mare importator de art african de pe Coasta de Vest. Galeria lui era cea mai important din California. Cnd a murit, avea peste o sut de mii de dolari imobilizai n statuete Musso-Grossai din secolul aptesprezece. Ce dracu s fac eu cu cinci sute de statui de pigmei goi? Vorbesc serios! i tu ai face la fel. Ai ncerca s opreti transportul i s-i recuperezi banii! n Alger se afl oficiul de decontri pentru Musso-Grossai Ei, ce naiba! Iar ncepi! Devereaux nu se putea stpni. Pe obraji i curgeau lacrimi de rs. mi cer scuze. Numai c povestea asta e mult mai ingenioas dect o vacan neateptat la Londra, oferit de un so muieratic. Sau dect o coal de art culinar la Berlin. Doamne, e minunat! Cinci sute de pigmei goi! Tu ai nscocit asta sau Mac? Eti prea bnuitor. Madge zmbi blnd, cu subneles i lu prosopul de pe fruntea lui. Aa nu se poate tri. Uite, o s umezesc prosopul cu ap rece. Micul dejun ar trebui s vin n cincisprezece sau douzeci de minute. Se ridic din pat i se uit spre fereastr, gnditoare. Razele aurii ale unei zile noi ptrundeau pe geam. Soarele e sus. Devereaux o privea; lumina zorilor i sclda trsturile remarcabile, intensificnd strlucirea prului ei castaniu i conferind feei o cldur blnd, profund. Nu era un chip tnr, dar avea ceva mai mult dect tinereea. O sinceritate care accepta vrsta i putea rde cu graie de ea. Avea o naturalee care l impresion pe Sam. Eti o persoan care arat grozav, zise el. 155

i tu, rspunse ea calm. Ai ceea ce un vechi prieten de-al meu numea un chip pe care ai vrea s-l cunoti. Nivelul ochilor ti. Prietenul meu spunea: uit-te la ochi, mai ales ntr-o mulime, vezi dac ascult! De fapt, Mac zicea asta. Cu mult timp n urm. Presupun c sun stupid, ochi care ascult. Nu sun deloc stupid. Ochii chiar ascult. Aveam un prieten care obinuia s se duc la dineurile de la Washington i repeta ntruna cuvntul hamburger doar hamburger, nimic altceva. Jura c, nouzeci la sut din timp, oamenii din jurul lui spuneau lucruri de genul: Foarte interesant. O s verific statisticile n legtur cu subiectul asta; sau I-ai spus subsecretarului? tia ntotdeauna cine ar fi rostit astfel de fraze, fiindc ochii acelor oameni se micau foarte repede; nelegi, el nu era un tip important. Madge rse ncet; ochii lor se ntlnir, iar ea zmbi. Mie mi se pare foarte important. Eti i o persoan amabil. Da, ncerc s fiu. Se uit din nou pe fereastr. MacKenzie mai spunea c prea muli oameni se feresc de nclinaia lor perfect natural de a fi considerai fiine umane. De parc preocuparea asta ar fi un semn de slbiciune. Zicea: Fir-ar s fie, Midgey, eu sunt preocupat i nici un ticlos n-o s-mi spun c sunt slab! i nimeni n-a spus-o. Presupun c a fi preocupat e o alt modalitate de a fi amabil, adug Devereaux, gndindu-se la ultima lui apreciere. Nu exist o cale mai bun, zise Madge, ducnd prosopul n baie. M ntorc ntr-o clip. nchise ua. Sam repet cuvintele: Prea muli oameni se feresc de nclinaia lor perfect natural de a fi considerai fiine umane. MacKenzie era un om mai complicat dect voia Devereaux s gndeasc despre el. Cel puin nu pn la sosirea micului dejun. Ua de la baie se deschise. Madge sttea n prag, zmbind cu subneles, cu o privire incredibil de amuzat, foarte contient de imaginea pe care o oferea. Nu mai avea fusta pe ea. Chiar i snii erau acum acoperii de un sutien crem, din dantel fin. Mai jos, chilotul mic i accentua curbura oldurilor i scotea n eviden carnea alb, catifelat, care se atingea i voia s fie atins ntre coapse. Veni spre marginea patului i i lu mna nemicat. Se aez cu graie i se aplec spre el, atingndu-l cu sferele ei incredibile, 156

electrizndu-l i fcndu-l deodat s respire sacadat. l srut pe buze. Se trase napoi, i descheie cureaua i, cu micrile iui i delicate ale unei dansatoare, i scoase pantalonii. Ia te uit, maiorule, ai avut gnduri bune i teroristul telefon algerian sun. Galaxia deveni iari ilogic. Echilibrul dispru ntr-o criz neateptat de isterie. Gndurile plcute, sutienele din dantel i carnea catifelat nu mai existau. n locul lor se auzir ipete n limba arab, ordine care ameninau cu violene inimaginabile dac nu ar fi executate. Dac o s ncetezi mcar o clip s tipi despre porci, cini i vulturi, poate c o s-mi dau seama ce vrei s spui, zise Sam, innd receptorul departe de ureche! Eu n-am spus dect c nu pot cobor acum. Eu sunt mesagerul eicului Azaz-Varak! Ce dracu-i asta? Cine! E un cine? Adic un celu? Linite! Azaz-Varak e zeul tuturor hanilor! Stpnul vnturilor deertului, cu ochi de oim, cu curajul leilor din Iudeea, prinul tunetului! Atunci de ce are nevoie de mine? risc Sam o ntrebare, ezitnd, recunoscnd n sil numele celui de-al patrulea fraier al lui Mac. Ultimele zece milioane. Iisuse! se gndea acum la ele cu acelai interes ca la zece pungi cu floricele! Linite, cine! Sau urechile tale or s fie tiate i btute n cuie ncinse deasupra ndragilor ti. Hei, ce naiba, nu eti deloc amabil! Ori vorbeti mai frumos, ori nchid telefonul; aici e i o doamn. Te rog, domnu Deveroo, zise glasul arab, dintr-odat foarte blnd, pe un ton de vicreal. n numele lui Allah, de dragul lui Allah, nu fi dificil. Dac eti dificil, urechile mele or s stea deasupra ndragilor. Trebuie s plecm imediat la Tizi Ouzou. Tizi cum? Ouzou, domnu Deveroo. Ouzoo? Ai spus Ouzoo? Deodat, fr nici un avertisment, se ntmpl cel mai neateptat lucru pe care i-l putea imagina Sam. Madge i smulse receptorul din mn. D-l ncoace! ordon ea. Cunosc Tizi Ouzou; am stat odat cu soul meu acolo. E un loc ngrozitor! Ascult, oricine-ai fi, ar 157

fi bine s ai un motiv al naibii de bun ca s-i ceri prietenului meu s mearg la Tizi Ouzou. E la captul unui loc uitat de Dumnezeu, n neant! Fr un hotel decent sau restaurant, ca s nu mai vorbesc despre toalete! Fata inea receptorul la ureche, dnd scurt din cap la fiecare trei sau patru secunde. Vicreala de pe fir se auzea foarte bine. Zu, Madge, m pot descurca Taci. Ticlosul asta nici mcar nu-i algerian Da. Da Foarte bine. Atunci o s coborm amndoi! N-ai de ales, nar de deert, doar aa or s se petreac lucrurile E vorba despre urechile tale, dulcea i nc ceva. n clipa n care am ajuns acolo, vreau ca o mas mbelugat s-l atepte pe prietenul meu, ai neles? Fr biscuii din blegar de cmil! Foarte bine. n cinci minute. nchise telefonul i-i zmbi lui Devereaux, care era aproape gol i alb la fa. Ai fost foarte generoas, dar nu e nevoie Nu fi stupid. Tu nu-i cunoti pe oamenii tia; eu, da. Trebuie s fii ferm; sunt foarte inofensivi, n ciuda blestematelor de cuite, n afar de asta, crezi c te-a scpa mcar o clip din ochi? Dup ce am vzut ce gnduri frumoase ai avut? i n starea n care te afli? Se aplec i-l srut din nou. E chiar foarte impresionant. Devereaux nelese c, n starea de slbiciune n care se afla, ar fi putut avea halucinaii; ns nu era pregtit s-i vad pe cei doi arabi n veminte lungi cu care se ntlnir n holul hotelului. Peter Lorre i Boris Karloff. Ceva mai tineri dect cele mai recente fotografii ale actorilor de care-i amintea Sam, dar altfel inconfundabili. n urmtoarele douzeci de minute, mintea lui pluti n cea. Totui, trebuia s fie n stare s gndeasc limpede. Azaz-Varak (oricine i oriunde ar fi fost el) nsemna ultimul nvestitor. Trebuia s nceap asamblarea elementelor contraofensivei sale. Peter Lorre edea pe scaunul din fa, lng Boris, care era la volan. Maina gonea pe strzi i se nclina periculos la colurile Algerului scldat de razele zorilor. Erau la jumtatea unui drum erpuit ce urca un deal cnd Devereaux nelese c se ndreptau spre aeroportul Dar el Beida. Mergem cu avionul? ntreb Sam temtor. Madge rspunse de lng el: 158

A, sigur, scumpete. Tizi Ouzou e la vreo trei sute de kilometri spre est. N-ai vrea s mergi cu maina. Nu uita, eu am fost acolo. Devereaux se uit la ea. Era mirat i-i opti: Nu uit. Ce nu pot nelege e de ce te afli tu aici. tii n ce teai vrt? tii ce faci? ncerc s fiu de folos. La fel fcea i Rose Mrie Woods. Interiorul elicopterului era doar puin mai mic dect peronul central al Grii Pennsylvania. Peste tot erau mprtiate perne, iar lng fiecare loc de ezut era cte o conduct de ap complicat ataat de perete cu un fel de lamp Bunsen sub ea. n fiind se afla o buctrie deschis. Iar dup trei minute de zbor, Sam primi ntiul aliment de care i putea aminti. O ceac mic, plin cu un lichid negru, usturtor, care mirosea vag a cafea, fiind mai curnd o fiertur de lemn-dulce amestecat cu sardele stricate. Bu dintr-o nghiitur, se strmb i se uit la mrunta persoan nfurat n pnz care-i turnase lichidul. Aceasta manevr mai multe roi de lng conducta de ap din perete i inu un chibrit aprins lng lampa de dedesubt. Un tub lung de cauciuc, cu un mutiuc la capt, fu desfurat de undeva i oferit lui Sam. l lu, mirat. Probabil c nu avea s-i fie de nici un folos, ns, pe de alt parte, era ceva de pus n gur i nimic de genul asta, n momentul acela, nu putea fi mai ru dect durerea surd care l chinuia. Vr mutiucul ntre dini i trase din el. Nu era chiar fum; era mai curnd abur. Dulce i neptor n acelai timp. Chiar foarte plcut. De fapt, de-a dreptul ncnttor. Mai curnd amuzant, n felul su. Trase mai mult; apoi mai des; se uit la Madge, care edea n faa lui pe un teanc de perne. Fii amabil, draga mea, se auzi el spunnd calm. Te rog si dai jos toate hainele. A face-o cu uurin, rspunse fata cu o oapt gfit, provocatoare. optea oare? Vocea ei prea s-i ajung la urechi cu intensiti diferite. Mai nti bluza, te rog. Din nou nu era sigur c el spusese ceea ce se auzise zicnd. Apoi poate c vrei s-i scoi cmaa n timp ce execui un mic dans unduios. Ar fi foarte nimerit. 159

Las jos chestia aia afurisit. S-a ridicat? i simea parfumul. Iar durerea din stomac i dispruse. n locul ei simea o for tot mai mare pulsndu-i n tot corpul. Era capabil de mari fapte de vitejie; era cum i zicea? Stpnul vnturilor deertului. Un prin al tunetului, un arunctor de fulgere. Avnd curajul tuturor leilor din Iudeea. Nu tragi dintr-o igar Lucky Strike. Acela-i hai curat. Cine? Informaia ajunse la acea mic poriune a creierului su care nc mai funciona. Ce dracu fcea? Scuip mutiucul din gur i ncerc s stabilizeze aparatul de zbor; trebuie c era din cauza elicopterului, fiindc ceva ncepu deodat s se nvrt n netire. Leul din Iudeea se micorase. Un pisoi jalnic i luase locul. Apoi auzi cuvintele scncite de Peter Lorre care venea dinspre pilot: Suntem pe direcia sud-sud-est fa de Tizi Ouzou. Cum aa? Madge era suprat i nu-i ddea osteneala s se prefac. Ai spus Tizi, nu n alt parte. Am prieteni pe Rue Joucif, gnganie! Ultimul meu so a fcut multe servicii guvernului algerian! O mie de nopi de scuze binecuvntate, doamn a lui Deveroo, dar guvernul meu e Azaz-Kuwait. eicul meu e eicul tuturor eicilor, zeul tuturor hanilor, cu ochi de oim i curajul Cnd m cheeemi, m cheeemi, m cheeemi! Sam se pomeni deodat c se pusese pe cntat; cel puin prea s sune ca vocea lui. Era un cntec. Taci, maiorule! strig Madge. Singur siiinnnguur n noaptea asta care era fcut pentru Taci odat! ip fata. Prea potrivit, mormi Sam. Unde mergem? l ntreb Madge pe arabul smiorcit, care se uita la Devereaux de parc americanul trebuia supravegheat cu atenie. La o sut zece kilometri de Tizi Ouzou se afl o ntindere de deert care e traversat de triburile de beduini. E foarte departe i e potrivit pentru ntlniri confideniale. A fost nlat un cort pentru eicul tuturor eicilor i zeul tuturor hanilor. Azaz-Varak, magnificul, vine acolo din cel mai sfnt dintre regate ca s se ntlneasc cu ngrozitorul cine Deveroo. Cnd te cheeem Deveroo doar pe tiiinee 160

Taci din gur!

161

16
Erau hri peste tot, acoperind patul din apartamentul hotelului Watergate, risipite pe msua pentru cafea, mprtiate pe podea, rezemate de oglinda biroului i ntinse peste canapea. Erau hri rutiere pe care figurau staiile de benzin, hri ale cilor ferate, hri fizice, analize cartografice ale caracteristicilor geologice i ale florei, pn i fotografii aeriene luate de la altitudini succesive, de la 150, 450, 1500 i pn la 6000 de metri. Acestea, plus 363 de fotografii, fcute la nivelul solului, ale fiecrui centimetru ptrat al terenului aflat n studiu. Nimic nu putea fi lsat la voia ntmplrii. Cu cinci minute n urm luase ultima decizie. Agentul pentru proprieti imobiliare de la foarte discreta firm internaional Les Chteaux Suisses des Grands Siecles urma s soseasc dintr-un moment n altul. Desigur, n secret; prima regul a firmei era pstrarea secretului absolut. Mac alesese un castel izolat din cantonul Valais, la sud de Zermatt, n regiunea rural de lng Champoluc. Zona nconjurtoare optzeci de hectare se afla n umbra cartografic a masivului muntos Matterhom i era practic inaccesibil. Mai presus de orice, avea n minte doi factori. Primul era terenul. Acesta trebuia s semene ct mai exact posibil cu Teritoriul Zero, aa cum hotrse Hawkins s-l numeasc. Fiecare ntoarcere, curb i ridictur a drumului; fiecare pant i. Deal care ar fi putut juca vreun rol n apropiere de sau fuga din Teritoriul Zero trebuia reproduse ct mai precis. Manevrele erau inutile dac terenul de antrenament nu imita fidel cmpul de lupt. Al doilea factor era inaccesibilitatea. Baza de operaiuni, aa cum ajunsese Mac s gndeasc despre proprietatea nchiriat, trebuia s fie cu totul ascuns de drumurile periferice de ar, ca i de un observator aerian. Zona trebuia s fie una n care piesele uriae ale echipamentului s poat fi ascunse n cteva secunde; unde o echip de cel puin doisprezece oameni s se poat antrena i s poat tri minimum opt sptmni. Castelul n discuie poseda aceste caliti. i nu era prea 162

departe de Zurich. Capitalul Companiei Pstorul urma s fie transferat la Zurich. Devereaux trebuia s se ocupe de centralizarea banilor. Ca i de verificarea actelor de nchiriere a castelului. La ua apartamentului se auzi un ciocnit discret. MacKenzie pi cu grij peste hrile i fotografiile de pe podea. Se opri lng u i vorbi: Monsieur DArtagnan? Angajaii firmei Les Chteaux Suisses foloseau tot timpul pseudonime. Oui, mon general, se auzi rspunsul calm de pe coridor. Hawkins deschise ua i un brbat de vrst medie, greu de descris i masiv ptrunse nuntru. Pn i mustaa puin lucioas era greu de definit, i zise MacKenzie Hawkins. Era un tip dificil de observat ntr-o mulime; nu avea absolut nii tic remarcabil. Vd c ai studiat informaiile pe care i le-am trimis, zise monsieur DArtagnan cu un accent cptat la vest de AlsaciaLorena. Era, evident, un om care nu pierdea vremea cu politeurile, iar oimul i fii recunosctor pentru asta. Da, am studiat. Am luat o hotrre. Care proprietate? Chteau Machenfeld. Ah, Le Machenfeld! Magnifique extraordinaire! Ct istorie s-a petrecut pe cmpiile lui vlurite; cte btlii s-au ctigat i s-au pierdut n faa naltelor sale parapete de granit! Iar instalaiile sanitare din interior au fost pstrate n stare de funcionare. O alegere excelent. Te felicit. Dumneata i grupul dumitale de coreligionari vei fi foarte fericii. DArtagnan scoase din buzunarul de la piept al jachetei cel mai gros plic pe care l vzuse Hawkins vreodat. Angajaii foarte discretei firme nu purtau serviete, i aminti Mac; informaii att de confideniale depozitate ntr-un singur loc ar fi fost ceva prea periculos. Agenii duceau cu ei doar acele documente de interes imediat. la e contractul de nchiriere? Oui, mon general. Completat i pregtit pentru scopul ales i stabilit de dumneavoastr. i cu depozitul bancar pe ase luni, desigur. Pi, nainte de a ajunge la asta, las-m s trec la condiii Exist unele noi, monsieur? 163

Nu, vreau doar s fiu sigur c le-ai neles pe cele vechi. Dar, mon general, totul a fost neles, zise DArtagnan zmbind. Dumneata ai dictat clauzele; le-am transcris eu nsumi, conform politicii firmei noastre, iar dumneata ai fost de acord cu ce-am scris. Uite. Convinge-te singur. i nmn documentele lui Hawkins. Cred c tii c noi n-am modifica niciodat solicitrile clienilor notri. Nu facem dect s completm numele castelului ales i s verificm, prin alte metode, dac cererile nu se afl n conflict cu condiiile de nchiriere ale proprietarului. Am procedat aa cu toate localizrile poteniale; nu exist conflicte. MacKenzie lu hrtiile i i croi drum printre hri i fotografii spre canapea. Ddu la o parte cu o mn dou hri fizice i se aez. Vreau s fiu sigur c e scris aa cum am auzit. Pune orice ntrebare vrei. Conform politicii firmei Les Chteaux Suisses des Grands Siecles, fiecare agent cunoate foarte bine toate condiiile. i dup ce ncheiem afacerea, documentele sunt microfilmate i depuse n seiful companiei de la Geneva. i sugerm s procedezi la fel cu exemplarele dumneavoastr. Devin de nedepistat. Hawkins citi cu voce tare. n timp ce societatea primei pri, numit n continuare chiria, ia n posesie n-nomen-icognitum Mac privi n josul paginii. n absena unui communicatum-directorum ntre partea i partea Fir-ar s fie! Biei, v-ai antrenat serios n operaiuni clandestine. DArtagnan surse; mustaa lucioas i se ntinse puin. Punei ntrebrile, monsieur. i astfel ncepu totul. Firma Les Chteaux Suisses des Grands Siecles era deosebit de meticuloas i exact privind termenii unui contract de nchiriere care, din acel moment, nu avea s mai vad lumina zilei. Mai nti, toate identitile erau strict secrete, nefiind divulgate vreunei persoane, organizaii, instane sau vreunui guvern. Nici-o lege, naional sau internaional, nu putea anula acordul dintre pri; aceea era singura lege. Plile se fceau firmei fie cu lichiditi, fie cu bonuri de tezaur; n cazul Companiei Pstorul, dintr-un depozit bancar din Insulele Cayman. Atunci cnd se doreau explicaii privind sursa, ele se expediau acolo unde era nevoie pentru a ine sub control 164

curiozitatea altora, n cazul Companiei Pstorul, singura explicaie privind sursa o reprezenta o asociaie liber de filantropi internaionali, interesai n studierea i promovarea unei religioziti istorice. Toate problemele legate de provizii, echipamente, transport i servicii urmau s fie rezolvate rapid i cu maxim discreie de ctre firma Les Chteaux Suisses des Grands Siecles i transmise filialelor din Zermatt, Interlaken, Chamonix sau Grenoble. Toate livrrile importante ctre Le Chteau Machenfeld aveau s se fac ntre miezul nopii i ora patru dimineaa. Atunci cnd era posibil, oferii, tehnicienii i muncitorii urmau s fac parte din confreria Companiei Pstorul i aveau s fie trimii de la Machenfeld la filiale. n lipsa acestora, doar angajaii de la Les Chteaux Suisses cu o vechime mai mare de zece ani n cadrul firmei urmau s fie nsrcinai cu livrrile. Toate plile aveau s fie fcute n avans, pe baza preului cu amnuntul din registrul contabil, cu o supratax de 40 de procente pentru serviciile confideniale ale firmei. sta-i un procent mare, zise MacKenzie. E un bulevard foarte larg, rspunse DArtagnan. Noi nu le suntem de folos celor care conduc pe strzi nguste. Credem c taxa noastr de consultaii e o dovad elocvent n acest sens. ntr-adevr, era, i zise oimul. Taxa de consultaii aplicat oricrei chirii s-ar fi stabilit, dac se semna un contract era de 500 000 de dolari. Facei treab bun, domnule DArtagnan, spuse Hawkins, lund n mn un stilou. Suntei pe mini bune. n cteva zile, vei disprea de pe faa pmntului, cum s-ar zice. Nu v facei griji. Toi cei pe care-i cunosc chiar toi ar fi extrem de recunosctori dac n-ar mai auzi niciodat de mine. Se pare c prilejuiesc complicaii. oimul rse ncet n barb. Semn cu numele su: George Washington Rappaport. DArtagnan plec cu bonul de tezaur al lui MacKenzie, emis de Banca Amiralitii din insulele Cayman. Suma era de 495000 de dolari. oimul lu un teanc de fotografii i se ntoarse pe canapea. Totui, n timp ce se aeza, nelese c nu putea zbovi cu gndul la mreia castelului Machenfeld. Avea alte probleme mai urgente. Machenfeld n-ar fi nseninat nimic fr personalul care 165

trebuia antrenat ntre hotarele sale. ns fostul generallocotenent MacKenzie Hawkins, de dou ori decorat cu Medalia de Onoare a Congresului, tia ncotro merge i cum s ajung acolo. Teritoriul Zero era la cteva luni distan. Dar cltoria ncepuse. Se ntreb cum se descurcau Sam i Midgey. Doamne, ct se mai agita biatul ala! Elicopterul cobor, lsndu-se vertical n jos i iscnd nori nvolburai de nisip care se nlau din deert n rafale tot mai violente. Att de mult nisip era n aer, nct Sam i ddu seama c aterizaser numai dup izbitura surd a trenului de aterizare cnd atinse pmntul i fii nghiit de dune. Zburaser ceva mai mult dect fusese prevzut. Avuseser o mic problem de navigaie: pilotul rtcise drumul. Trebuie s fi fost vina pilotului, deoarece era de neconceput posibilitatea ca slaul lui Azaz-Varak s fi fost n alt parte. Dar n cele din urm vzur complexul de prelate de dedesubt. Nisipul se aternu pe pmnt i Peter Lorre deschise ua elicopterului. Soarele deertului era orbitor. Sam o inu pe Madge de bra n timp ce coborau din aeronav; dac soarele era orbitor, nisipul frigea. Unde dracu suntem? Aieee! Aieee! Aieee! Aieee! ipetele se auzeau peste tot i peste tot se vedeau micri grbite. Arabi cu turbane, cu vemintele fluturnd n vnt ca sute de pnze de corbii alergau din corturi spre ei. Peter Lorre i Boris Karloff l flancau pe Sam, strngndu-l de brae de parc ar fi etalat o carcas de animal. Madge sttea n fa, cu un aer oarecum protector, i zise nelinitit Devereaux, ca i cum ar fi avut de gnd s-i dea indicaii mcelarului dintr-un abator. Batalionul agitat de burnusuri i turbane se alinie pe dou iruri, formnd un coridor ce ducea la panta domoal din faa celui mai mare cort, la vreo cincizeci de metri distan. iptul nazal al lui Peter Lorre sfie aerul. Aieee! Ochiul oimului! Arunctorul de fulgere! Zeul tuturor hanilor i eicul eicilor! Se ntoarse ctre Sam i ip i mai tare: n genunchi! Nemernic hien alb! Ce? Devereaux nu se opunea; se gndea doar c nisipul i-ar topi pantalonii. E mai bine s ngenunchezi, spuse cu voce joas Boris 166

Karloff, dect s te trezeti c stai n cioate. Nisipul era, ntr-adevr, dezagreabil. Iar Sam, ntr-un moment de sincer ngrijorare omeneasc, se ntreb ce-avea s fac Madge; purta o fust foarte scurt deasupra bocancilor de teren. Miji ochii i se uit la ea. Nu avea de ce s fie omenete ngrijorat, i zise el. Madge nu ngenunchease. Se trsese puin ntr-o parte i sttea dreapt. Era impresionant. Cea, opti el. Nu-i pierde capul, rspunse ea calm. n sens figurat aa cred. Aieee! Privii-l pe prinul tunetului i al fulgerului! url Peter Lorre. Se vzu o micare la cortul din captul coridorului de humusuri i turbane. Dou creaturi ddur la o parte pnza de la intrare i se aruncar la pmnt, cu feele n nisip. Din adpostul umbrit iei un om care era o mare dezamgire, reversul ambulant al pregtirilor pompoase fcute pentru apariia sa. Prinul tunetului i al fulgerului era un arab scund i fusiform. Dintre pnzeturile cu care era nvelit se iea cea mai hidoas fa pe care o vzuse vreodat Devereaux. Sub nasul coroiat, subire i supradimensionat, buzele lui Azaz-Varak erau ncreite efectiv ncreite astfel c mustaa groas i neagr prea c se contopete cu nrile. Paloarea tenului su (ct se vedea din el) avea o nuan cnepie, bolnvicioas, care-i accentua cearcnele adnci, ntunecate de sub ochii cu pleoape grele de oboseal. Azaz-Varak se apropie, cu buzele strnse, pufnind din nri, dnd din cap. Se uita doar la Madge. Cnd vorbi, geamtul lui avu o anume autoritate: Nevestele din brlogul leului, haremul regal nici una nu nelege copleitoarea responsabilitate care cade pe umerii generoasei mele persoane. Vrei o cmil, doamn? Madge ddu din cap cu o anume autoritate, doar a ei. AzazVarak continua s o priveasc atent. Dou cmile? Avionul? Sunt n doliu, spuse Madge respectuoas, dar ferm. Bogatul meu eic a decedat chiar dup ultimul ptrar al lunii. Cunoti regulile. Ochii cu pleoape grele ai lui Azaz-Varak exprimau o mare 167

dezamgire; buzele lui uguiate plescir de dou ori cnd rspunse: Ah, asta-i povara copleitoare a credinei noastre. Mai ai de ateptat dou ptrare de lun. Odihneasc-l Allah pe eicul tu. Poate c o s-mi vizitezi palatele dup ce o s treac doliul. O s vedem. Deocamdat, nsoitorul meu e nfometat. Allah vrea ca el s m protejeze; nu poate s-o fac dac e slbit. Azaz-Varak se uit la Sam de parc ar fi studiat carcasa ce urma s fie tranat. Deci are dou funcii. Una merituoas, alta demn de dispre. Vino, cine. La cortul vulturului. Acolo e mncarea, nu-i aa? Devereaux surse cu cel mai frumos, cel mai mieros zmbet n timp ce se ridica n picioare. O s iei parte la masa mea dup ce ncheiem afacerea. Roag-te lui Allah s-o terminm nainte ca zpezile din nord s vin asupra deertului. Ai adus acordul imposibil de menionat? Devereaux ddu afirmativ din cap. Ai adus nite carne srat de vit? Silence! ip Peter Lorre. Doamn, spuse Azaz-Varak, adresndu-se lui Madge, servitorii mei i vor ndeplini orice dorin. Palatele mele sunt minunate; i-ar plcea. Sun tentant. S vedem ce-o s fac peste o lun i ceva. i fcu semn cu ochiul lui Azaz-Varak. El i strnse buzele umezite de mai multe ori, apoi pocni din degete i porni spre cort. Minutele se lungir n sferturi de or, acestea ntr-o inevitabil or, dup care mai trecur nc dou. Devereaux credea sincer c ajunsese la captul puterilor. O promitoare carier de avocat era ratat fiindc el murea de foame n mijlocul unei ntinderi de deert uitat de lume, la o sut zece kilometri n sudul unui loc numit ridicol Tizi Ouzou, n Africa de nord. Ceea ce fcea sfritul att de grotesc era prezena lui AzazVarak, care studia cu atenie fiecare fraz din actele parteneriatului limitat cu Compania Pstorul, nconjurat de opt pn la zece arabi care ipau i se uitau peste umrul lui, certndu-se vehement ntre ei. Fiecare pagin era tratat de parc ar fi fost singura; fiecare aspect legal ntortocheat i inutil era luat la puricat, n cutarea unui neles care nu exista acolo. Sam pricepu exact teribila ironie: nonsensul ezoteric, juridic, ce constituia esena activitii oricrui avocat, l mpiedica s supravieuiasc. 168

Un gnd nebunesc i trecu prin creierul chinuit: dac toate documentele ar fi fost redactate pentru a fi nelese ntre mese toate mesele fiind amnate pn cnd totul s-ar fi neles limpede justiia s-ar fi aflat la un nivel mult mai nalt. i majoritatea avocailor pe care-i cunotea ar fi rmas fr lucru. Din cnd n cnd, cte unul dintre oamenii lui Azaz-Varak i aducea cte o pagin i-i arta un anume paragraf, ntrebndu-l ntr-o englez excelent ce nsemna. Invariabil, Devereaux i arta c era o clauz standard ceea ce invariabil era i lipsit de importan. Dac nu avea importan, de ce era limbajul att de nclcit? Doar paragrafele semnificative aveau cuvinte confuze; altfel nu avea rost nclceala. i, de asemenea, chestiunile serioase erau redactate limpede; problemele nensemnate erau adesea de neneles. Standard semnifica nensemnat? i tot aa. Pn cnd, la un moment dat, Sam ip. Nimic altceva; pur i simplu ip. Azaz-Varak i cardul lui de slujitori se uitar la el. Ddur din cap, de parc ar fi spus: Ai pus bine problema. i ncepur din nou s strige unul la altul. n clipa n care ntunericul ncepu s-i nceoeze vederea, ultima imagine a lucrurilor vii, i zise Sam, auzi vorbele gemute de eicul eicilor: Zpezile din nord au ajuns deasupra deertului, creatur ngrozitoare. Hrtiile astea detestabile sunt ca urmele cmilelor ntr-o furtun de nisip: n-au nici un neles. Nici unul care ar atrage mnia lui Allah sau anumite autoriti internaionale. Persoana mea generoas, atottiutoare le-a semnat. Nu fiindc a fi de acord cu sugestiile demne de dispre pe care mi le-au auzit urechile, ci doar pentru a ajuta lumea s se uneasc ntru iubire, cine odios. Azaz-Varak se ridic de pe muntele de perne de sub el. Fu escortat spre o despri tur a cortului enorm de mai muli slujitori aplecai i dispru dup perdele. Peter Lorre veni la Sam cu acordul de parteneriat limitat n mn. I-l ddu lui Devereaux i opti: Pune-l n buzunar. E mai bine ca ochiul oimului s nu-l mai vad. oimul e comestibil? Perplex, secundul arab se uit la Sam. 169

Ochii i se rotesc n orbite, Abdul Deveroo. S ai credina din Coran, primul paragraf, cartea a patra. Ce dracu-i asta? Sam de-abia mai putea vorbi. Bucatele au fost aduse infidelilor necredincioi, iar ei n-au mai fost necredincioi. Asta nseamn c mncm? Da. Zeul tuturor hanilor a comandat felul su preferat: fudulii de dromader, fierte nbuit cu burt de oarecele deertului. Aieeeeee! Devereaux se albi i sri de pe podeaua cortului. Saltul fusese fcut; nu mai rmnea dect auto anihilarea. Sfritul era aproape; forele distructive cereau s-o termine ntr-o explozie de violen. Aa s fie. Avea s-l ntmpine iute. Sigur. Fr s se gndeasc, doar cu o furie orbitoare. O lu la fug de pe perne i peste covoare, ieind afar, pe nisip. Soarele apunea; sfritul lui avea s vin odat cu razele aurii ce coborau sub orizontul deertului. Fudulii fierte! Burt de oarece. Madge! Madge! Dac ar putea ajunge la ea! Ea ar fi dus acas vestea morii lui, la mama lui i la Aaron Pinkus. S tie c a murit ca un erou. Madge! Unde eti? Cnd auzi cuvintele, se simi tulburat de uimire, ceea ce era n contradicie cu ultimele gnduri ale celor pe cale s piar. Bun, dulcea! Vino ncoace. Uite ce am aici. E o minune! Sam se ntoarse, cu gleznele adncite n nisip, cu buzele lipite i tremurnd. La cincizeci de metri distan, un grup de arabi se adunase n faa elicopterului, uitndu-se n cabina pilotului. ntr-o stare de confuzie mintal, Devereaux porni cltinnduse ctre uluitoarea privelite. Arabii ipar i bombnir, dar l lsar s treac. El nfac mnerul ferestrei i privi nuntru. Era simplu; la aterizare, elicopterul se afundase n duna de nisip. Totui, nu ochii lui erau agresai, ci urechile. Era un pocnet continuu, asurzitor, de parazii, care se auzea de la tabloul de bord al elicopterului i care umplea spaiul mic ca nite perforatoare pneumatice ntr-un tunel aerodinamic. Madge sttea pe scaunul copilotului, cu mai muli nasturi de la bluz desfcui. 170

Apoi, printre parazii, auzi cuvintele i Sam nghe, foamea i epuizarea fiind alungate momentan de-un fel de teroare hipnotic. Midgey! Midgey, fetio! Mai eti acolo? Da, Mac, tot aici. E vorba de Sam. A terminat cu cum-lcheam. La naiba! Cum se simte? nfometat. E un biat foarte flmnd, zise Madge, manevrnd cu pricepere butoane i discuri de pe carcasa staiei radio. O s avem destul timp mai trziu pentru hran. O armat mrluiete cu ce are-n burt, dar mai nti trebuie evacuat zona de foc! nainte de-a primi un glon n spate! Are documentele? i ies din buzunar Biatul acela e un tnr avocat grozav! O s ajung departe! Acum iei de-acolo, Midgey. Du-l la Dar el Beida i pe urm la avionul pentru Zermatt. Confirm i-am ncheiat! neles-confirm, Mac. Terminat. Madge rsuci mai multe zeci de butoane, ca un programator de computere. Se ntoarse spre Sam, cu un chip radios: O s te odihneti minunat, Sam. Mac zice c merii ntr-adevr o vacan. Cine? Unde? La Zermatt, dulcea. E n Elveia.

171

Partea a III-a

17
Cardinalul Ignatio Quartze, ale crui trsturi fine, aristocratice erau rezultatul multor generaii de noblesse oblige, nvli ca o vijelie pe covoarele biroului su de la Vatican, ndreptndu-se ctre fereastra mare cu balcon ce ddea spre Piaa Sfntului Petru. Vorbea nfuriat, cu buzele strnse i vocea nazal ngroat ca mugetul unui taur. ranul Bombalini e prea de tot! i spun c e o ruine pentru colegiul care s ne ajute Dumnezeu pe toi l-a nlat n rang! Publicul cardinalului era un preot rotofei, cu nfiare de adolescent, care edea, pe ct de languros i permitea vemntul, ntr-un fotoliu din catifea purpurie din mijlocul ncperii. Obrajii lui trandafirii i buzele groase, ncreite denotau o ascenden mai puin aristocratic, poate, dect a superiorului su, dar nu mai puin patim pentru lux. Glasul lui suna mai curnd ca un tors de pisic dect ca o voce de brbat: A fost i rmne doar un compromis, Eminena voastr. Ai primit asigurri c sntatea n-o s-i permit un pontificat ndelungat. Orice zi e o prelungire dincolo de rbdarea noastr! Are anumite umiline care ne ajui. A redus la tcere multe dintre ziarele ostile nou. Oamenii l privesc cu cldur; donaiile din lumea ntreag sunt aproape la fel de numeroase ca pe vremea lui Roncalli. Te rog! Fr numele asta! La ce e bune un tezaur care se mrete i se micoreaz ca o mie de armonici fiindc Sfntul Scaun subvenioneaz tot ce pot atinge minile lui umflate! i nu avem nevoie de o pres favorabil. Divizarea e mult mai bun pentru a ne ntri pe noi! Nimeni nu nelege asta. O, dar eu neleg, Eminena voastr. Zu c da L-ai vzut azi? continu Quartze, ca i cum preotul n-ar fi 172

vorbit. M-a umilit fi! n public! A pus la ndoial alocaiile acordate de mine n Africa. O tactic evident pentru a-l potoli pe negrul ala teribil. Mereu se plnge. i pe urm i spune glume glume, fii atent grzii de la Vatican! i merge legnndu-se prin mulimea de la muzeu, mncnd o ngheat mncnd o ngheat, fii atent oferit de cine tie ce sicilianc! Mai rmne s arunce lire n toaleta pentru brbai i toate closetele vor fi furate! Ce josnicie! Ce afront adus oaselor Sfntului Petru! Or s se transforme n praf! Nu poate dura prea mult, dragul meu cardinal. Destul de mult!! O s goleasc vistieria i-o s umple Curia de radicali cu ochi holbai! Eti urmtorul pontif. Reaciile negative ale majoritii celor din rangurile de mijloc te susin. Sunt tcui, dar resentimentele lor sunt profunde. Cardinalul tcu; colurile gurii i se lsar uor n timp ce privea spre pia, cu falca ieit n fa sub cearcnele ochilor nfundai n orbite. Cred c-i avem pe delegai. Ronaldo, adu-mi planurile vilei mele de la San Vincente. Dac le studiez, m calmez. Sigur, zise preotul, ridicndu-se din fotoliul purpuriu. Trebuie s rmi calm. Iar cnd o s vin vara, o s scapi de ranul Bombalini. O s stea la Castel Gandolfo cel puin ase sptmni. Planurile, Ronaldo! Sunt foarte suprat. Totui, n plin haos, eu rmn cel mai stpnit om de la Vatican Planurile, travestitule! ip cardinalul. n clipa n care aghiotantul papal, cu venica lui planet cu clam pentru hrtii, prsi ncperea, papa Francesco i se ridic din fotoliul de catifea alb, nlat i cu sptarul nalt (un cavou care l-ar fi nspimntat pe Sfntul Sebastian) i se aez lng doamna de la Viva Gourmet, pe canapea. Fu imediat ocat de frumuseea vocii ei; era cald i melodioas. Foarte frumoas. Se potrivea cu o femeie avnd un aspect att de sntos. Aghiotantul sugerase ca interviul s fie limitat la douzeci de minute. Pontiful sugerase c ar trebui s se termine cnd se va ncheia. Doamna jurnalist roise uor stnjenit, aa c Giovanni i venise n ajutor vorbind englezete i ntrebnd-o dac crede c exist o pia pentru planete cu clam pentru 173

hrtii cu crucifixuri pictate pe dos. Ea izbucnise n rs, n timp ce aghiotantul, care nu nelegea engleza, sttea lng u, cu planeta lipit de piept ca un stigmat de plastic. Aghiotantul va trebui schimbat, i zise papa. Era un alt tnr prelat sedus de preteniile lui Ignatio Quartze. Cardinalul avea o atitudine prea fi; i muta bagajele n apartamentele papale nainte de funeraliile papei. Dar Francisc se hotrse. Biserica nu avea s rmn n minile pontificale ale lui Ignatio Quartze. n primul rnd fiindc inea potirul la liturghie de parc ar fi sucit gtul unui pui. Interviul luat de Lillian von Schnabe de la Viva Gourmet fu productiv i plcut. Giovanni expuse dou dintre subiectele lui favorite: acela c preparatele bune, consistente puteau fi realizate din alimente ieftine i aromate cu sosuri simple, condimentate; i acela c, n aceste vremuri grele, cnd preurile erau mari, un semn de noblee ca s nu mai vorbim despre fraternitatea cretin era s mpri bucatele cu aproapele tu. Doamna von Schnabe nelese imediat ce ncerca el s comunice. Asta-i o form a pildei cu pinile i petii, Sfinia voastr? S zicem c El nu predica n cartierele bogate ale Nazaretului. O parte din miracolele lui se bazau pe principii psihologice solide, draga mea. Eu deschid coul cu fructe, tu deschizi coul cu paste finoase; avem fructe i paste. Doar simpla alturare confer varietate. Varietate pe care noi, pe bun dreptate, o echivalm cu ceva mai mult dect cu mai puin. i dieta se mbuntete, admise Lillian, dnd din cap. Perfetto. nelegi? Dou principios: reduci costurile i mpri proviziile. Totui, sun aproape socialist, nu? Cnd burile sunt goale i preurile mari, etichetele sunt stupide. La Borsa Valori bursa de valori, cum i spunei voi nu sunt predispui s deschid courile; le vnd. E potrivit s fac aa, avnd n vedere natura activitii lor. Dar eu nu m refer la astfel de oameni. Ei mnnc la Grand Hotel, pe cheltuiala fiecruia dintre ei. Cred c i asta e o variant a principiului pini i peti. Discutar numeroase reete de mncruri rneti din trecutul papei. Giovanni observ c drgua doamn cu voce frumoas era impresionat. El i fcuse tema asupra nutriiei: carbohidrai, 174

proteine, amidon, calorii, fier i tot felul de vitamine se gseau n reetele sale. Lillian umplu jumtate de carnet, scriind tot att de repede pe ct vorbea papa, ntrerupndu-l din cnd n cnd pentru a lmuri un cuvnt sau o fraz. Dup ce trecuse aproape o or, ea fcu o pauz i-i puse o ntrebare pe care Giovanni nu o nelese: Dar propriile dumneavoastr cerine, Sfinia voastr? Exist restricii sau anumite necesiti n prepararea mncrurilor pentru dumneavoastr? Che cosa? Ce vrei s spui? Suntem ceea ce mncm, dup cum tii. Sper sincer c nu. Eu sunt n al aptelea deceniu de via, draga mea. Un exces de ceap, msline sau piper Dar asemenea informaii nu sunt necesare pentru articolul dumitale. Oamenii de vrsta mea tind s-i regleze propriile nevoi n domeniul acesta. Lillian puse stiloul jos. Nu voiam s par prea curioas, dar suntei un om att de fascinant iar eu sunt considerat unul dintre cei mai buni experi nutriioniti din America. Cred c voiam doar s fiu de acord cu felul n care v trateaz buctarii dumneavoastr. Ah, i zise Giovanni Bombalini, ci ani au trecut de cnd o persoan drgu de sex opus a fost preocupat de persoana lui! Nu-i putea aminti, era prea mult! Clugrie cu fee supte i infirmiere servile, da. Dar o doamn att de atrgtoare, cu o voce att de frumoas Pi, draga mea, medicii tia insuportabili insist asupra unor alimente Lillian relu stiloul. i mai vorbir nc cincisprezece minute. Dup care se auzi o ciocnitur n ua apartamentului papal. Francesco se ridic de pe canapea i se ntoarse la fotoliul din catifea alb, nlat, cu sptar nalt, potrivit pentru scenele biblice filmate la Cinecitta. Agitat, cardinalul Ignatio Quartze sttea n cadrul uii tamponndu-i nasul acvilin cu o batist i scond zgomote ciudate din gt. mi pare ru c v ntrerup, Sfinte Printe, zise el n italian i turbat de mnie, dnd cuvntului sfnt o conotaie mai curnd profan, dar deosebit de curtenitoare, ns acum am fost informat c Sfinia voastr ai considerat potrivit s respingei 175

instruciunile mele privind convocarea Bancherilor lui Hristos. Respins e un termen prea dur. Am sugerat doar s se reexamineze convocarea comitetului. S ocupi Capela Sixtin timp de dou zile, n toiul sezonului turistic de primvar, mi se pare nentemeiat. Dac o s-mi iertai observaia contrar, Capela Sixtin e cel mai privilegiat i frecventat loc pe care-l deinem. Toate adunrile de calitate se in acolo. Privnd astfel mii de oameni de frumuseea ei. Nu sunt sigur c e vreo calitate n asta. Noi nu suntem un parc de distracii, printe Francesco. Zgomote stranii continuau s vin dinspre gtul cardinalului; acesta i sufl nasul cu vigoare aristocratic. Uneori chiar asta m ntreb, rspunse Giovanni. Vindem att de multe fleacuri peste tot. tiai c exist un stand care expune rozarii cu mrgele din pietre de Rin? V rog, Sfinia voastr. Bancherii lui Hristos. Ei conteaz pe Capela Sixtin. Finalizm nite chestiuni extrem de importante. Da, dragul meu cardinal, am primit memoriul. Sporuri pentru Iisus sun oarecum artificial, cred, ns presupun c sunt anumite avantaje la taxe. Giovanni i ndrept dintr-odat atenia spre Lillian. Ea i nchisese discret carnetul, dar ferm; era nerbdtoare s plece. Ah, fusese un interludiu att de plcut! Iar Quartze nu l va distruge; putea s atepte. I se adres atrgtoarei doamne cu voce frumoas. n englez, desigur; o limb neleas vag de Quartze. Ct de nepoliticoi suntem. Iart-ne. Agitatul cardinal cu elice n fosele nazale a gsit iari lipsuri n judecile mele. Atunci ar trebui s spun c judecata lui las mult de dorit, zise Lillian, ridicndu-se de pe canapea i punndu-i carnetul n geant. Se uit n ochii lui Giovanni i vorbi ncet, emoionat: Presupun c nu e potrivit s spun asta, dar, fiindc nu sunt catolic, o s o spun. Suntei unul dintre cei mai atrgtori brbai pe care i-am cunoscut vreodat. Sper c nu v-am ofensat. Giovanni Bombalini, papa Francesco, Vicarul lui Hristos se simi tulburat de amintiri de acum cincizeci de ani. i ele erau frumoase. ntr-un sens profund sacru motiv pentru care era recunosctor. Iar dumneata, draga mea, ai o sinceritate orict de 176

eronat ar fi prerea dumitale de acum care se apropie de lumina cald a lui Dumnezeu. Dac e aa, asta se datoreaz faptului c am fost educat de cineva care v seamn, cred eu. Dei puini ar recunoate similitudinea. Sunt mgulit. Acestui cineva, transmite-i binecuvntrile unui preot de ar. Lillian zmbi. Porni spre u, unde batista lui Quartze flutura ca un semnal de stingere n faa chipului su agitat, iar zgomotele mucoaselor se auzeau nc dinspre nas i buzele foarte subiri. Prelatul se ddu la o parte ca s o lase s treac, strduindu-se s o ignore. Aa c Lillian se opri din drum, obligndu-l s se uite la ea. Cnd el o privi, ea i fcu cu ochiul. Dup ce nchise ua n urma ei, cuvintele papei Francesco se auzir limpede i ferm. Fiindc n furia lui pontiful ridicase vocea, vorbind n englez: Nu-mi vorbi mie de Capela Sixtin, Ignatio! Mai bine s discutm despre planurile astea pe care le-am cerut pentru casa ta de la San Vincente, pe rm! Ce nseamn msuri de securitate? Astea presupun i o baie cu aburi? Hawkins rezervase dou locuri la clasa nti a cursei Lufthansa 747. Cum avea nevoie de spaiu pentru coate, nu avea rost s-l stnjeneasc pe pasagerul de alturi. n felul asta putea s-i aeze dosarele lng el, pentru rapide verificri. Alesese intenionat cursa de noapte spre Zurich. Cltorii, n general, aveau s fie diplomai, bancheri sau directori de companii, obinuii cu zborul de noapte; oameni care dormeau, nu fceau conversaie. N-ar fi fost aproape deloc ntrerupt. Pentru c avea de fcut nite selecii, oferte de recrutare expediate imediat de la Zurich. Servieta lui MacKenzie coninea diverse schie biografice ale unor persoane, dintre care avea s-i aleag trupa. Erau ultimele dosare pe care le copiase la arhiva serviciilor secrete ale armatei. Norocoii alei urmau s formeze brigada lui; armata lui personal, care ar fi avut privilegiul de a se angaja n cea mai neobinuit manevr din istoria militar modern. i fiecare soldat avea s se ntoarc din misiune ca unul dintre cei mai bogai oameni din partea lui de lume. Deoarece, acolo unde era posibil, ei urmau s provin din pri diferite ale lumii. Pentru c o condiie inviolabil a recrutrii era 177

ca nici unul dintre ei s nu mai tie nimic despre ceilali dup ncheierea misiunii. Era mai bine s provin din locuri diferite. Dosarele din servieta oimului erau ale unora dintre cei mai buni ageni dubli i tripli din banca de date a armatei americane. Oameni care aveau un numitor comun: fuseser obligai s se pensioneze. Statutul de dublu sau triplu agent se afla ntr-o situaie dificil. Experii descrii n dosare nu avuseser de o vreme slujbe avantajoase, iar pentru astfel de oameni inactivitatea era un adevrat blestem. Nu nsemna doar o pierdere a prestigiului n cadrul lumii interlope internaionale, ci i o scdere a propriului nivel de trai. Perspectiva unui ctig de 500 000 de dolari de persoan nu era deloc de lepdat. Iar fiecare potenial recrut l merita. Fiecare era cel mai bun n domeniul su. Totul era o chestiune de logistic. De gndit apoi de regndit: fiecare sarcin ndeplinit de un expert, fiecare micare programat la secund. Iar asta presupunea un comandant care s le cear oamenilor si o precizie ireproabil. Care s-i antreneze pentru a aciona cu eficien maxim. Care s nu se zgrceasc atunci cnd era vorba de echipamente i simulacre; care s reproduc, pe ct era tehnic posibil, condiiile exacte prevzute pentru asalt. Pe scurt, era nevoie de un general de cel mai nalt rang. El nsui. Ce naiba! Dup selectarea oamenilor i formarea brigzii, Mac urma s schieze strategia de baz. Apoi le-ar fi permis ofierilor si s fac sugestii i s propun mbuntiri. Un bun comandant i asculta ntotdeauna subordonaii, ns, desigur, i rezerva luarea deciziei finale. Sptmnile de antrenament aveau s arate care erau punctele forte i care cele slabe; obiectivul consta doar n eliminarea defectelor. Cu ct numrul oamenilor era mai mic, cu att mai bine era, dar nici att de mic nct s afecteze succesul misiunii. De aceea, fiecare om primea aceeai recompens: 500 000 de dolari. Dac erau prini, nu erau rspltii. Cel puin nu aa cum i doreau ei. Vor exista anumite alocaii acordate familiilor n cazul capturm vreunuia dintre ei. Era genul de situaie pe care orice armat o lua n considerare. Oamenii acionau mii eficient n condiii de lupt dac nu-i fceau griji pentru familiile lor. Era 178

i o treab bun. nc o dovad a deosebirii dintre specii. Compania Pstorul urma s depun fonduri la banc pentru cei aflai n ntreinerea combatanilor nainte de asaltul asupra Teritoriului Zero; sume deduse, desigur, din plata final dup ncheierea cu succes a operaiunii. Fir-ar s fie! Nu era doar un profesionist, ci i unul foarte meticulos! Dac idioii aia de la Pentagon i-ar fi ncredinat lui ntreaga armat american, nu ar mai fi avut attea necazuri cu recrutrile de voluntari. Raliaii uscai de la Pentagon nu nelegeau cu adevrat biblia militar. Dac un militar lua regulamentul ca atare i nu ncerca s-i gseasc implicaii politice sau ambiguiti n spatele crora s se ascund ei bine, acela era un regulament al naibii de bun. Imperfect, dar utilizabil. Nu avea timp s se gndeasc la rahaii uscai. Trebuia s-i alctuiasc brigada. apte erau specialitile solicitate: camuflaj, demolri, medicamente sedative, orientare n teren, tehnologie aeronautic, cartografie i electronic. apte experi. Redusese numrul dosarelor la dousprezece. tia c, nainte de a ajunge la Zurich, trebuia s-i aleag pe cei apte. Era doar o chestiune de lecturi repetate. Urma s trimit ofertele de la Zurich, nu de la Chteau Machenfeld; nici o urm nu trebuia s duc la Machenfeld. Chiar i la Zurich trebuia s fie atent. Dar nu n legtur cu urmele; problema asta o putea rezolva. Dar trebuia s se asigure c nu va da nas n nas cu Sam Devereaux. Sam trebuia s apar la cteva ore dup sosirea lui; nu era pregtit s fac fa panicii avocatului. Ar putea rezolva problema aceea mai bine la Machenfeld. Altfel, i zise oimul, nu prea avea de ce s-i fac griji. Devereaux era problema lui Madge, iar fetele fiecare dintre ele i ndepliniser sarcinile cu real pricepere. Ce naiba! Erau minunate! Un brbat trebuia s se considere ntr-adevr norocos dac avea un asemenea cvartet de femei frumoase n spatele lui. n spatele fiecrui om mare se spunea. n spatele lui nu era doar o fat frumoas, erau patru. Un grup de fete mai grozav i mai onest ca nici un altul! Sam era un tip norocos i el nu tia asta. Hawkins i not n minte s nu uite s-i spun cnd l va vedea pe Sam la Machenfeld. A doua zi, dac nu se schimba programul. Devereaux cobor pe peronul grii, cutnd numrul corect al 179

vagonului. Treaba nu era uoar, fiindc nu se putea opri din vomitat. Mncase tot timpul drumului de la Tizi-cum-dracu-i-maizicea pn la Alger, apoi Roma i Zurich. Madge l condusese la aeroportul Dar el Beida, nepermindu-i, n timp ce-i luau rmas bun, mai mult dect atunci cnd venise s-l salute n camera de la hotelul Aletti. Dar Sam hotrse s nu se mai gndeasc deloc la fete. Orice le-ar fi determinat s fac ce fcuser pentru oim putea rmne treaba specialitilor n patologie sexual; el trebuia s se concentreze asupra altor probleme. Capitalizarea celor patruzeci de milioane fusese ndeplinit. Hawkins avea acum boae (nu, nu le-avea, dar asta era alt chestiune) i urma s nceap jocul. oimul avea s nceap ultimele pregtiri, s cumpere ce-i trebuia, s-i recruteze cum i zicea personalul de ajutor. Iisuse! Personal de sprijin! Astfel nct s-l poat rpi pe pap! O, Doamne! ntreaga lume era o enorm sminteal! La un singur lucru trebuia s se gndeasc, la un singur obiectiv s se concentreze: cum s-l opreasc pe MacKenzie Hawkins. Dou obiective: s se fereasc de nchisoare. i de ghearele ucigae ale Mafiei, ale nobilimii engleze, ale nazitilor i mai ales ale acelor arabi care voiau s-i vre chestia aia imposibil de menionat n ndragi. i gsi compartimentul, genul acela fcut celebru de Rex Harrison i Margaret Lockwood. Umbre i gulere din catifea neagr i nencetatul cnit al roilor de metal pe inele de metal de dedesubt, semnificnd inevitabila apropiere a terorii. i geamuri mari la uile culisante, cu perdele date brusc la o parte, dezvluind chipurile rului. Trenul de noapte Orient Express cu lente dispariii ale minilor n cutele unor pardesie negre, scond nc i mai lent oelul negru al pistoalelor ucigae. Trenul porni. Iaaa te uit! Mi-am spus, pur i simplu nu creeed! E maaiorul! Chiar aici, n micu Zurich! Nu avea nici un motiv s fie ct de puin surprins. La urma urmei, Sni Uriai fcea i ea parte din program. Regina Sommerville Hawkins Clark Madison Greenberg sttea pe coridorul din faa compartimentului i vorbea prin geamul cu ram de lemn. Deschise ua, umplnd micul spaiu cu amintirea 180

florilor de magnolie. Sam sttea calm lng geam, uimit de propria-i nepsare. Sincronizarea ta e cu totul remarcabil. Roile trenului se nvrt, la fel i tu. Dac a ncerca s cobor la Lucerna, bnuiesc c ai ncepe s ipi m-a violat! Vai, ce lucruri ciudate spui. Sper c n-ai uitat hotelul Beverly Hills; eu, nici o clip. Amintirile mele n-au nceput, nici mijloc, nici sfrit. Lumea preacurvete n mii de oglinzi sparte; abuzm de noi nine, n reflexele Sodomei i Gomorei Ia spune-mi, cum se face c eti la Zurich? La Haupbahnhof, exact n acest tren i n acest vagon. A, e simplu. Manny turneaz un film la Geneva. Pentru Emiratele Arabe. Cred c e att de pornografic, nct au fost nevoii s filmeze n afara Statelor Unite. Asta la Geneva; aici e Zurich. Tu te descurci mai bine. Zi-mi ceva ca de la Haremul lui Hawkins. Puin imaginaie, te rog. Zu aa! Acum eti de-a dreptul jignitor! Regina i ls pe spate alul de vicuna i i puse sfidtor minile n olduri. Lui Devereaux i se pru c dou tunuri sunt ndreptate asupra lui. Nu cred c ai de ce s te plngi. Prsim situaii foarte confortabile, hoinrim prin toat lumea, ne supunem tuturor inconvenienelor fuga, fuga, fuga verificm totul avem grij de tine cu trup i suflet ne asigurm c nimeni nu-i face vreun ru ne ocupm de confortul tu O, Doamne, ce-am mai putea face? i pentru ce? Asta-i abuz! Pur i simplu abuz! Regina renun la postura ei sfidtoare i ncepu s plng. i deschise poeta, scoase o batist de hrtie i se aez n faa lui Sam, tamponndu-i ochii. O feti rtcit i rnit. Ei, haide. Nu e corect. Ca majoritatea brbailor, Sam era neputincios n faa unei femei n lacrimi. Regina suspina; pieptul i palpita. Devereaux se ridic de pe banchet i ngenunche n faa ei. E n regul. E bine. Nu mai plnge, te rog. Printre icnete tot mai stinse, femeia l privi recunosctoare: Deci nu m urti? Spune c nu m urti. Cum te-a putea ur? Eti minunat i dulce i, pentru Dumnezeu, te rog s nu mai plngi. i lipi faa de a lui i buzele lng ureche. mi pare ru. Dar sunt epuizat. Stresul a fost pur i simplu 181

ngrozitor. Am stat lng telefon zi i noapte, tot timpul ngrijorat i, desigur, nedumerit. Zu c mi-a fost dor de tine. Jacheta lui Ginny era ca o ptur clduroas, confortabil, ntre ei. Reverele moi, uriae, aproape c i acopereau braele lui Devereaux. Ea i lu minile, le vr ntre cutele stofei groase i le puse pe umflturile minunate i mai moi, mai calde, mai relaxante sub mtasea bluzei. Aa-i mai bine. Acum nu mai plnge. Era tot ce putea spune, aa c vorbi n oapt. Ea i opti la ureche, provocnd tot soiul de reacii n metabolismul lui: i aminteti de vechile i frumoasele filme englezeti, a cror aciune se petrecea n trenuri ca asta? Sigur. Rex Harroson salvnd-o pe Margaret Lockwood de rul Conrad Veidt Cred c poi s nchizi ua i s-o ncui. i mai sunt i perdelele Devereaux se ridic de pe podea. ncuie ua, trase perdelele, apoi se ntoarse la Regina. Ea i scosese jacheta de vicuna i se ntinsese ademenitor pe bancheta moale din compartiment. Sub ei, cnitul metalului pe metal semnifica inexorabila cltorie, zgomotul avnd ceva senzual. Afar, frumosul peisaj elveian trecea n goan, scldat n lumina apusului. Ct timp avem pn ajungem la Zermatt? ntreb el. Destul, rspunse ea zmbind. ncepu s-i descheie bluza de mtase. i o s tim. E ultima staie.

182

18
Hawkins se nregistr la hotelul DAccord din Zurich cu un paaport fals. l cumprase la Washington de la un agent CIA care nelegea c tribunalul nu i va permite s scrie o carte dup pensionare; omul i oferise i cteva peruci i aparate de filmat miniaturale, dar MacKenzie l refuzase. Odat instalat n camer, cobor imediat n hol i negocie cu operatoarea-ef a centralei telefonice: bani ghea pentru cooperare. Suma fiind de o sut de dolari, czur de acord ca toate apelurile i telegramele pentru el s-i fie transmise prin linia ei. Se ntoarse n camer i mprtie cele apte dosare (alegerea final) pe msua pentru cafea. Era grozav de ncntat. Oamenii tia erau cei mai prefcui i experimentai provocateurs din domeniul lor. Acum trebuia doar s-i nroleze. Iar MacKenzie tia c era foarte calificat pentru treaba asta. Despre patru dintre ei tia c i putea gsi la telefon. Trei, prin telegrame. E drept, legturile telefonice aveau s fie dificile, fiindc n nici un caz nu putea gsi omul cutat de la primul apel. Dar va da de ei folosind diverse coduri din trecut. Un telefon va fi dat ntr-un sat basc de pescari din Golful Biscaya; al doilea, ntrun ora de pe coasta Cretei. Al treilea apel urma s fie fcut la Stockholm, la sora expertului n spionaj care era n prezent pastor al Bisericii Baptiste Scandinave. Al patrulea apel va fi la Marsilia, unde omul cutat lucra ca pilot ce remorcher. i ce diversitate geografic! Pe lng cei pe care i putea gsi la telefon (Biscaya, Creta, Stockholm i Marsilia), mai erau i telegramele: Atena, Roma i Beirut. Ce rspndire! Era visul oricrui director de serviciu de informaii! MacKenzie i scoase haina, o arunc pe pat i lu un trabuc din buzunarul cmii. i mestec un capt pn ajunse la miez i l aprinse. Era doar nou i cincisprezece; trenul de dupamiaz spre Zermatt era la patru i cincisprezece. apte ore. sta era un semn de bun augur, dac existase vreodat unul! apte ore i apte ofieri de recrutat. Duse cele trei dosare pe birou i le aranj n faa telefonului. Mai nti avea s trimit telegramele. Exact la ora patru fr douzeci i dou de minute, oimul puse receptorul n furc i fcu un semn rou pe dosarul intitulat 183

Marsilia. Era ultima dintre legturile telefonice; mai avea nevoie de dou rspunsuri la telegramele trimise la Atena i Beirut. Roma rspunsese cu dou ore n urm. Cel de la Roma ntrziase mai mult dect ceilali. Cu telefoanele nu avusese probleme. n fiecare caz, conversaiile iniiate cu mijlocitorii brbai i femei fuseser rezervate, politicoase, generale, aproape abstracte. i cu fiecare MacKenzie folosise cuvintele potrivite, calm, discret. Fiecare expert pe care l cuta l sunase. Nu se iviser nici un fel de obstacole. Propunerile fuseser exprimate n acelai limbaj universal valabil; termenul munte valben fusese capul de pod. Era cel mai mare ctig pe care l putea obine un agent. Muntele galben nsemna cifra cinci sute de chei, cu un avans depus pentru mprejurri neprevzute. Controale de securitate semnifica oficii de decontare inaccesibile, care nu aveau legturi cu ageniile internaionale obinuite. Factorul timp era ntre ase i opt sptmni, n funcie de mbuntirile tehnologice impuse de complicatele procese tehnice. i n fine, ca lider, activitatea lui de pn atunci consta n servicii complete oferite guvernelor din majoritatea rilor din Asia de Sud-Est, fapt ce putea fi confirmat de mai multe conturi din Geneva. Cercetarea lui reuise. Pentru un om, toi trebuia s exploateze muntele galben. Hawkins se ridic de la birou i se ntinse. Fusese o zi grea i nc nu se sfrise. Peste douzeci de minute trebuia s plece la gar. Pn atunci, trebuia s vorbeasc cu operatoarea i s-i lase instruciuni pentru cei care l-ar putea cuta. Era simplu: rezervase camera pentru o sptmn; se va ntoarce la Zurich peste trei zile. Cine l cuta putea lua legtura cu el atunci sau putea lsa un numr de telefon unde s poat fi gsit. MacKenzie nu voia s se ntoarc la Zurich, dar cei de la Atena i Beirut erau nite recrui excepionali. Telefonul sun. Era Atena. Dup ase minute, omul era recrutat. Mai rmnea unul. oimul i duse bagajul neatins la u i i umplu servieta cu documente, lsnd dosarul de la Beirut ntr-un loc separat, uor accesibil. Se uit la ceas: patru fr trei minute. Nu avea rost s mai zboveasc. Trebuia s plece la gar. ntorcndu-se la birou, form numrul centralistei i-i spuse c dorea s-i lase cteva 184

instruciuni Operatoarea l ntrerupse politicos. Da, desigur, mein Herr. Dar a putea s le primesc mai trziu? M pregteam s v sun. Avei un apel internaional. De la Beirut. Fir-ar s fie! Sam deschise ochii. Soarele se revrsa prin ferestrele uriae; vntul umfla perdelele din mtase albastr. Se uit prin camer. Tavanul avea cel puin trei metri i jumtate nlime, iar coloanele canelate de la coluri i lambriurile cu modele complicate din lemn ntunecat, care se vedeau peste tot, evocau cuvntul castel. Deodat, totul i deveni limpede. Se afla ntrun loc numit Chteau Machenfeld, undeva la sud de Zennatt. Dincolo de ua groas, sculptat a camerei sale era un coridor vast, cu carpete persane de rugciune mprtiate pe podeaua nchis la culoare, lustruit i sfenice stinse pe perei. Coridorul ducea spre o enorm scar n spiral i o mulime de candelabre de cristal, atrnate deasupra unui hol mare ct o sal de bal. Acolo, printre antichiti nepreuite i portrete din Renatere, se afla intrarea gigantice ui duble de stejar, deschizndu-se spre nite trepte de marmur ce coborau ctre o alee circular, suficient de larg pentru a permite trecerea cortegiului funerar al preedintelui de la General Motors. Ce fcuse Hawkins? Cum fcuse? Doamne. De ce? n ce scop va folosi un astfel de loc? Devereaux se uit cum dormea Regina, cu prul castaniu ntunecat rsfirat n valuri pe pern, cu tenul bronzat de soarele Californiei pe jumtate ascuns sub ptura matlasat. Dintre toate fetele, ea era cea mai scandalos de perfid; l manipulase pn n clipa n care adormise. Parial, sigur doar parial, fiindc l fascina. Sub exteriorul catifelat de magnolie se afla o voin de oel; era un lider nnscut i, ca orice lider nnscut, era ncntat de capacitatea ei de a conduce. i folosea darurile, intelectuale i fizice, cu imaginaie i curaj, dar i cu o considerabil doz de umor. Putea fi acum o persoan foarte moral care fcea prozelii, iar n clipa urmtoare fetia pierdut n mijlocul Atlantei n flcri. Era sirena zmbitoare, provocatoare de pe o plantaie sub lumina lunii, dar devenea, cu o rsucire de buton, o Mata Hari conspiratoare, optind ordine unui ofer cu nfiare dubioas n umbra grii de la Zermatt. 185

Mack Feldman e cu fundu-n sifon! Din cte i amintea Sam, astea fuseser cuvintele pe care Ginny i le optise brbatului ciudat cu beret neagr, cu un dinte de aur n fa, ai crui ochi de pisic erau aintii asupra bluzei ei. Mac e n flanel! fusese rspunsul murmurat. Se uit la captul bombei dintr-un motor de main! Dup aceast replic vag articulat, Ginny dduse din cap, l nfcase pe Devereaux de bra i-l mpinsese pe o strad din Zermatt. ine valiza n mna stng i fluier ceva. El o s ntoarc pe o alee i noi o s ateptm la col s aduc maina. Dar de ce toat absurditatea asta? Mna stng. Fluieratul Alii fac verificri. S fie siguri c nu suntem urmrii. Sindromul Orient Express era oarecum exagerat, i spusese Sam atunci, cu toate astea i mutase valiza n mna stng i ncepuse s fluiere. Nu asta, tmpitule! Care-i problema? E un fel de imn Pe-aici i zice Deutschland Uber Alles! Trecuse la Rock of Ages, n timp ce alt brbat, cu un adevrat pardesiu a la Conrad Veidt, cu revere de catifea, se apropie de Regina i vorbi ncet. Negii ti sunt n cru. Mack Feldman are sigur bube dulci pe fund, rspunsese ea calm, dar iute. i n cteva clipe un lung automobil negru iei n vitez de pe aleea ntunecat i ei urcaser n el. Aa ncepuse drumul ntortocheat care avea s dureze dou ceasuri. Zeci de kilometri de osele erpuite, n pant, tiate printre munii i pdurile elveiene, luminate intermitent de o lun bizar. Pn cnd ajunseser la un fel de poart masiv, care nu era o poart; era, pe cuvnt de onoare, o barierghilotin. n faa unui an cu ap. Un adevrat an cu ap! Cptuit cu scnduri groase i cu zgomotul apei auzindu-se dedesubt. Urma alt drum erpuit i n pant care sfrea ntr-o enorm alee circular, n faa celei mai mari vile construite la ar pe care o vzuse Sam de cnd fusese n excursie la Fontainebleau cu cercetaii de la Quincy. i nici mcar la Fontainebleau nu existau parapete. n locul acesta erau, desigur nalte i categoric din piatr, cu genul de modele n relief 186

ce puteau fi asociate cu Ivanhoe. Ce loc grozav era acest Chteau Machenfeld! i l vzuse doar noaptea. Nu era sigur c ar vrea s-l vad la lumina zilei. Cnd era asociat cu un anume MacKenzie Hawkins, fie i gndul la un asemenea edificiu masiv avea ceva nspimnttor. Dar unde i avea locul castelul n toat povestea? La ce folosea? Dac urma s fie postul de comand al ticlosului, de ce nu nchiriase Fenway Park ca s-i rezolve treaba? i trebuia o armat de supui ca s ntrein locul ala; supuii nu-i in gura. Putea ntreba pe oricine de la Nurenberg sau de prin tribunale. Dar Regina n-ar fi vorbit. (Sigur, ea nu era un supus; cuvntul nu i se potrivea deloc.) Dei el ncercase. n tot timpul drumului de la Zurich m rog, poate c nu n fiecare clip i jumtate din noaptea petrecut la Machenfeld poate c mai puin de jumtate el i dduse toat silina s o fac s-i spun ce tia. Se certaser, fiecare vorbind n doi peri, nici unul neriscnd vreo afirmaie categoric pentru a ajunge la vreo concluzie concret. Ea recunoscuse nu avea ncotro c toate fetele fuseser de acord s se afle ca din ntmplare la locurile stabilite i n momentele stabilite, astfel ca el, Sam, s aib companie i s nu cad prad unor tentaii care ar fi putut fi istovitoare pentru o cltorie de afaceri att de lung. i s aib pe cineva de ncredere care s-i primeasc mesajele. i s-l supravegheze. i ce mama dracului era ru n asta? Unde va mai gsi el un grup de doamne att de preocupate de soarta lui, care aveau la inim cele mai importante probleme ale lui? i-l ajutau s respecte programul? tia ea ce nseamn o cltorie de afaceri? Doamne, nu! Nu ntrebase niciodat. Nici una dintre fete nu ntrebase. De ce nu? Din respect pentru ar, scumpule! oimul le spusese s nu o fac. Putea vreuna dintre ele s trag anumite concluzii? Adic, Doamne Sfinte, itinerarul lui nu fusese chiar cel al unui negustor de pantofi din New England. Dragul de el! Cnd fuseser mritate cu oimul fiecare la rndul ei, desigur el era mereu implicat n chestii strict secrete ale armatei despre care toate tiau c nu trebuia s pun ntrebri. Acum nu era n armat! 187

S-trieti-bine-i-s-mori-la-New-Orleans! Asta era greeala armatei! i tot aa. Apoi ncepu s neleag. Regina nu era o tmpit. Nici celelalte fete nu erau. Cuvntul fraier nu fcea parte din vocabularul lor. Dac Ginny, sau Lillian, sau Madge, sau Anne ar fi tiut ceva concret, nu ar fi recunoscut. Dac ar fi observat o lips total de onestitate, fiecare i-ar fi pus ochelari de cal, iar propria activitate nu ar mai fi avut legtur cu o aciune de amploare. Era sigur c nici una nu va discuta ceva cu el. Mai era o problem, chiar n miezul nebuniei oimului: lui Sam i plceau sincer fetele. Oricare ar fi fost furiile care le determinaser s execute ordinul lui MacKenzie, fiecare era stpn pe sine, avea personalitate, fiecare s-l ajute Dumnezeu avea o onestitate pe care o gsea reconfortant. Prin urmare, dac el ar fi spus ce tia, n clipa aceea ele ar fi devenit complice. La o conspiraie. Nu trebuia s fii avocat ca s nelegi asta. La ce se gndea? El era avocat. Exact n acest moment fiecare fat era fr pat. Poate nu ca dinii unui ogar; poate nici mcar precum placa dentar a unui beivan, dar se putea argumenta legal c fiecare dintre ele acionase n necunotin de cauz. n astfel de mprejurri nu era vorba despre o conspiraie. Mulumesc, domnule avocat al aprrii. Instana v sugereaz s v reluai studiile la facultatea de drept. Sam se ddu jos din patul ridicol de mare, cu baldachin, ct de ncet putu. i vzu chiloii la jumtatea drumului spre fereastr, unde oricum se ducea i se ntreb pe moment cum de ajunseser att de departe de pat. Apoi i aminti i zmbi. Dar era diminea, ncepea o nou zi, iar situaia avea s fie alta. Ginny i dduse un amnunt de care s se agae: Hawkins urma s soseasc la sfritul dup-amiezei sau la nceputul serii. Pn atunci, el va afla tot ce putea despre Chteau Machenfeld. Sau mai exact, ce planuri avea oimul cu Chteau Machenfeld, legate de un anume pap Francesco, Vicar al lui Hristos. Era timpul s-i elaboreze propria contrastrategie. Hawkins era bun, fr discuie. Dar nici el, Sam Devereaux, provenind din cercurile nalte de pe Coasta de Est, pe axa Quincy-Boston, nu era de lepdat. ncredere n sine! Mac o avea; i el o avea. n timp ce i punea chiloii, i veni n minte prima micare 188

evident a contrastrategiei sale. Nu era doar evident, srea dea dreptul n ochi; clopotele bteau! Un asemenea loc extraordinar (castel, teren, acareturi, regiune mic) cum era Machenfeld presupunea o aprovizionare permanent pentru a-l menine n stare de funcionare. Iar proviziile erau ca supuii puteau s vad, s aud i s stea mrturie. nclinaia oimului spre masivitate putea fi cel mai vulnerabil aspect al planurilor sale. Sam se gndise la distrugerea liniilor de aprovizionare ale lui Mac ca una dintre opiuni, din punct de vedere militar, dar habar n-avea ct de logic era. Ar fi putut fi tot ce-i trebuia. El va lansa zvonuri n legtur cu un pericol la fel de imens i de o abjecie la fel de gigantic precum aspectul castelului. Va ncepe cu servitorii, apoi cu furnizorii, sfrind cu toi cei care se apropiau de castel, pn cnd ar determina o stare de izolare, iar el ar putea s se confrunte cu un Hawkins prsit i ce dracu era zgomotul asta? Se duse rapid la ua cu geam, o deschise i iei pe micul balcon care ddea spre partea din spate a castelului Machenfeld. Aa presupunea; dedesubt nu se vedea aleea circular. Erau n schimb grdini n floare, alei pietruite, arbori nconjurai de garduri i zeci de mici iazuri spate n piatr. Dincolo de grdini erau cmpiile verzi, care se pierdeau n pdurile de un verde mai ntunecat, iar n deprtare se vedeau maiestuoii Alpi. Zgomotul continua, stricnd efectul privelitii. La nceput, nu putu identifica sursa, aa c miji ochii n lumina soarelui. i imediat i dori s nu o fi fcut. Deoarece acum putea vedea de unde vine zgomotul. Unul, dou, trei cinci, ase opt, nou! Nou vehicule diferite ilogic de diferite coborau ncet pe un drum de ar ce mrginea cmpia, naintnd spre sud, ctre pdurile din jur. Erau dou lungi limuzine negre, un buldozer, un tractor uria cu nite furci ascuite n fa i cinci ce naiba, da, cinci motociclete! Nu-i trebuia mult imaginaie ca s nelegi despre ce era vorba. oimul se pregtea s nceap manevrele! i cumprase propria coloan auto papal! Plus utilajele care puteau spa pmntul oricum ar fi dorit: traseul menionatei coloane auto papale! Dar el nici mcar nu ajunsese la Machenfeld! Cum dracu ar fi putut i asta, ce dracu mai era? nfuriat i derutat, Devereaux nfc balustrada balconului, 189

dnd din cap consternat. Privirea i fu atras de o scen extraordinar, la cincizeci de metri distan. ntr-un soi de curte interioar, n faa unor ui deschise ce preau a fi intrarea ntr-o enorm buctrie, sttea un brbat masiv, cu o bonet de buctar pe cap, care bifa nite articole nscrise pe un teanc gros de hrtii din mna lui. n faa lui se afla un munte de lzi, couri i cutii, de vreo patru metri nlime! Liniile de aprovizionare, la naiba! Pentru Hawkins nu mai rmsese nimic de cumprat n Europa. Era acolo destul mncare pentru a reduce la jumtate foametea de pe malurile Gangelui. Ticlosul rechiziionase suficiente porii pentru o armat, fir-ar s fie, o armat instalat pentru doi ani ntr-o tabr militar! Limuzine, motociclete, buldozere, tractoare, mncare pentru tot Batalionul Rtcit! Micarea numrul unu a contrastrategiei lui Sam se ducea dracului din cauza defilrii idioate a nou vehicule i a unui astmatic excentric cu bonet de buctar. Singura izolare din viitorul previzibil s-ar fi obinut prin ntreruperea liniilor de aprovizionare. Acestea deveniser acum complet inutile. Mai rmneau supuii. Cam o duzin de servitori care trebuia s se afle acolo pentru a menine castelul pe linia de plutire. Buctrii, grdini, cmpii (care nsemnau poate hambare, posibil i vite) i cel puin treizeci pn la patruzeci de camere de mturat, cernit, lustruit i ters de praf. Hristoase! Trebuia s fie o echip de douzeci de oameni! Va ncepe imediat. Poate cu conductorii celor nou vehicule; s-i conving s scoat chestiile alea de pe terenul castelului pn nu era prea trziu. Apoi ar trece rapid la grupurile de servitori. S-i fac s neleag n termeni amenintori, adic n termeni legali, c, dac i cunosc interesul, trebuie s plece dracului de la Machenfeld nainte ca toi agenii Interpolului s descind acolo. Nici toate alimentele din Elveia nu i-ar fi de folos oimului dac nu era nimeni la castel. S aib grij de castel. Iar cteva cuvinte bine alese adresate celor care conduceau vehiculele, precum violarea legilor internaionale, rspundere personal i nchisoare pe via, ar determina cu siguran plecarea grabnic a irului de motociclete, limuzine i utilaje ntr-o zon mai sigur, dincolo de anul cu ap. Sam era att de preocupat de noua lui strategie, nct nu-i 190

ddea prea bine seama c i tot alunecau chiloii, obligndu-l s-i ridice cu mna liber. Apoi fu ns nevoit s neleag deoarece, n timp ce se inea de balustrad, chiloii czur pn la glezne. i acoperi iute ruinea, gndindu-se cu o anume mulumire de sine c jocurile erotice cu Ginny Greenberg trebuie s fi fost ntradevr al naibii de excitante. Dar nu avea timp de amintiri plcute; avea treab. Ceasul lui arta aproape ora unsprezece; nu tia c dormise att de mult jocurile nu fuseser doar excitante, dar i epuizante. Mai avea doar vreo cinci sau ase ore ca s-i dea pe toi afar. Att de muli servitori aveau probabil multe bunuri personale. Asta nsemna mijloace de transport, o problem poate ceva mai complicat dect apreciase el. Dar un lucru trebuia s fie clar: dup ce supuii prseau domeniul Machenfeld, nu se mai ntorceau. Sub nici o form. Orice abatere ar afecta premisa lui esenial: Machenfeld era o ameninare pentru toi cei care rmneau, prin urmare, nimeni nu trebuia s rmn. Evacuarea! Castelul trebuia prsit! Atunci ce dracu ar mai face MacKenzie? i-ar molfi trabucul, asta ar face! Fir-ar s fie! Logistic i execuie! ncepea s gndeasc precum oimul! i s aib ncredere n sine precum oimul! S fie curajos! S fie cumplit! S ia destinul de boae i La naiba! nainte de orice, trebuia s se mbrace. Se ntoarse grbit n camer. Ginny se agit i gemu uor, apoi i vr i mai mult capul sub ptura matlasat. Arunc chiloii cu elasticul rupt acum i se duse linitit spre valiza lui, care era pe un fotoliu suprancrcat de lng peretele tapetat cu velur. Era goal. Nu era nimic n valiza lui. Cut din priviri dulapul. Dulapuri. Erau patru. Goale. n afar de rochiile lui Ginny. Rahat! Alerg pe tcute spre ua sculptat i o deschise. n holul larg sttea omul cu beret neagr, cu un dinte de aur i ochi de pisic, uitndu-se la picioarele lui Sam. Cu o nedumerire, poate explicabil. Rnjetul ns nu era. Unde sunt hainele mele?! opti Devereaux, nchiznd parial ua i sprijinindu-se de ea. 191

La spltorie, mein Herr, rspunse bereta neagr cu un accent format n vreun canton elveian administrat de Hermann Goring. Toate? Prin bunvoina castelului Machenfeld. Toate erau murdare. Asta-i ridicol! Sam ncerca s vorbeasc ncet. Nu voia s o trezeasc pe Ginny. Nimeni nu m-a ntrebat Dormeai, mein Herr, zise bereta neagr, rnjind sugestiv i artndu-i dintele de aur ce sticlea. Ai fost foarte obosit. Ei bine, acum sunt foarte nfuriat! Vreau hainele napoi! Imediat! Nu pot face asta. De ce nu? Spltoria are zi liber. Ce? Atunci de ce le-ai luat? i-am spus, mein Herr. Erau murdare. Sam privi cu atenie ochii de pisic din hol. Se ngustaser amenintor; iar dintele de aur nu se mai vedea, pentru c rnjetul dispruse, nlocuit de buzele strnse. Sam nchise ua. Trebuia s se gndeasc. Repede. Cum ar fi zis Mac, trebuia s-i cntreasc opiunile. i trebuia s ias afar. Nu se considera un btu, dar nici nu era lipsit de curaj fizic. Era destul de masiv i, indiferent ce spusese Lillian la Berlin, era ntr-o form acceptabil. Totui, una peste alta, era de presupus c nebunul cu beret neagr din hol l-ar fi btut mr. Iar gol nu putea pleca pe scar. Opiunea Unu fusese analizat i respins. Rmneau ferestrele, mai exact micul balcon de dup u. i lu chiloii de pe podea, i puse pe el i, inndu-i cu mna, iei n. Linite afar. ncperea era la etajul trei, dar exact sub el era alt balcon. Cu cearafuri sau perdele nnodate, ar fi putut cobor fr mari riscuri. Opiunea Doi era aplicabil. Se ntoarse n camer i examin perdelele. Cum ar fi spus mama lui din Quincy, erau perdele de primvar. Din mtase, subiri, deloc rezistente. Opiunea Doi disprea. Apoi se uit la cearafurile de pe pat, ignornd imaginea ademenitoare a Reginei, care era acum mai mult deasupra pturii dect sub ea. Cearafurile combinate cu perdelele poate c ar rezista. Opiunea Doi reaprea. Uniforma de lupt. 192

Asta era o problem. Acolo nu erau dect rochii. Prin urmare, admind c Opiunea Doi avea succes i reuea s ajung jos, trebuia s analizeze Opiunile Trei i Patru. i, n vreme ce le studia, avu o senzaie de slbiciune n stomac. Putea s fug n jurul castelului mbrcat doar cu chiloii care i alunecau ntruna pe glezne sau putea s-i pun una dintre rochiile lui Ginny, spernd s reziste fermoarul. Un om alergnd n chiloi i alarmnd pe toat lumea sau un excentric parizian nu erau variante de luat n serios. S-ar fi putut chiar confrunta cu Opiunile Cinci i ase: s fie ncuiat undeva sau s fie violat. La naiba! Trebuia s-i pstreze cumptul; s se stpneasc i s examineze situaia. Pe ndelete. Nu putea ngdui ca un aspect minor precum hainele s stea n calea evacurii. Ce-ar fi fcut oimul? Care era termenul acela blestemat pe care l folosea mereu? Personal de ajutor! Asta era! Sam fugi iari n balcon. Omul cu bonet de buctar verifica i acum mrfurile de pe list. Probabil c avea s-i ia o sptmn. Pssst! Pssst! Devereaux se aplec peste balustrad, amintindu-i n ultima clip s nu dea drumul chiloilor. Hei, tu ala! zise el tare. Omul ridic privirea, mai nti surprins, apoi afi un zmbet larg. Ah! Bonjour monsieur! Qa va? strig el. Sam duse degetul la buze. t! i fcu semn buctarului s se apropie. Omul se conform, lundu-i hrtiile cu el i fcnd o ultim nsemnare pe drum. Oui, monsieur? Sunt inut prizonier! opti Devereaux, cu solemn insisten i mult autoritate. Mi-au luat hainele. Am nevoie de haine. i cnd o s ajung jos, vreau s-i chemi pe toi cei care lucreaz aici la buctrie. Am de spus ceva foarte important. Sunt avocat. Avocat. Omul cu bonet de buctar ls capul pe spate. Je ne comprendes pas, monsieur. Desirez-vous le petit dejeuner? Cine? Nu. Vreau haine. Vezi? Asta-i tot ce am, tia. Sam 193

ntinse chiloii rupi, astfel nct s poat fi vzui printre zbrelele balconului; apoi art spre picioare. Am nevoie de pantaloni, pantaloni! Acum. Te rog! Expresia de pe chipul omului se transform din consternat n bnuitoare. Era poate chiar dezgust amestecat cu ostilitate. Vos sous-vetements sont tresjolis, zise el, dnd din cap i ntorcndu-se la curtea interioar i la lzile cu alimente. Stai! Stai puin! Buctarul e francez, mein Herr, dar nu francez din ala. Vocea venea de dedesubt, chiar din balconul de sub el. Brbatul care vorbise era imens, pleuv, cu nite umeri aproape la fel de lai ca nlimea balustradei. Crede c-i faci o ofert cam ciudat. Te asigur c nu l intereseaz. Cine dracu eti tu? Numele meu nu conteaz. O s prsesc castelul dup sosirea noului stpn de la Machenfeld. Pn atunci, instruciunile lui le aplic eu. Instruciunile nu se refer i la hainele dumitale. Devereaux simi copleitorul impuls s-i lase chiloii s cad i s imite gestul lui Hawkins de pe acoperiul misiunii diplomatice de la Pekin, dar se stpni. Omul din balconul de jos era uria. i era evident c nu ar fi apreciat o glum. Aa c se aplec peste balustrad i opti conspirativ: Heil Hitler, jigodie! Braul omului se repezi nainte, clciele pocnir ca percutorul unei puti: Jawohl! Siegheil! Ah, rahat! Sam se ntoarse i intr n camer. Exasperat, arunc chiloii, apoi i privi absent cum zceau pe podea. Poate c era vorba despre tipul de estur, nu-i ddea seama. ns, dintr-odat, ceva i se pru ciudat. Se aplec i-i ridic. Hristoase! Ce mai era i asta? Elasticul fusese tiat intenionat n trei locuri! Tieturile erau tieturi, nu rupturi. Nu se vedeau fire libere, nici estur rrit. Cineva luase un instrument ascuit i tiase elasticul! Intenionat. Imobilizndu-l prin cea mai simpl metod posibil! Doamne! Ce-i cu ipetele astea? Regina Greenberg csc i se ntinse, trgnd ruinat ptura peste snii ei enormi. Cea, zise Devereaux cu o furie calm. Cea prefcut! 194

Care-i problema, puior? Nu-mi zice mie puior, sudisto care m ii n loc! Nu pot s ies de-aici! Ginny clipi des i csc din nou. Vorbi cu o autoritate calm: tii, Mac a spus cndva un lucru care a fost pentru mine o alinare de-a lungul anilor. Zicea: cnd toate zidurile cad n jurul tu i situaia pare teribil i crede-m, au fost momente n viaa mea cnd lumea mi prea teribil zicea: gndete-te la lucrurile bune pe care le-ai fcut, la mpliniri, la ajutorul pe care lai dat. Nu te gndi la greeli sau la suprri; astea nu fac dect s te deprime. Iar deprimarea nu e fcut s-i foloseasc n acel moment care ar putea veni i te-ar salva. Totul e o chestiune de stare de spirit. Ce dracu au tmpeniile astea de-a face cu faptul c eu nam haine? Nu prea mult, bnuiesc. Doar c preai tare abtut. Aa nu-l poi nfrunta pe oim. Devereaux ddu s rspund orbete, nfuriat. Apoi se opri, vzu n ochii lui Ginny c vorbete sincer i ncepu iari: Stai puin. S-l nfrunt pe oim. Adic vrei ca eu s-l combat? S-l opresc? Asta hotrti tu, Sam. Eu vreau doar ce e mai bine pentru toi. O s m ajui? Ginny rmase o clip pe gnduri, apoi rspunse hotrt: Nu, n-o s fac asta. Nu n felul la care te gndeti. i datorez prea multe lui MacKenzie. Doamn! izbucni Devereaux. Ai cea mai mic idee despre ce are de gnd s fac smintitul ala? Doamna Hawkins numrul unu se uit la el cu o expresie de inocen afiat brusc. Un locotenent nu-l ia la ntrebri pe general, maiorule. Nu te poi atepta s neleag complexitatea funciei de comand Atunci despre ce dracu vorbim? Eti un tip iste. oimul nu te-ar fi promovat altfel. Vreau doar ca el s primeasc cele mai bune sfaturi posibile. Astfel nct el s poat realiza ceea ce dorete n cel mai potrivit mod cu putin. Ginny se rsuci sub ptur. Sunt foarte somnoroas. Iar Devereaux l vzu pe noptiera de lng capul ei. Un foarfece. 195

19
Scuze pentru haine, spuse oimul n imensul salon. Sam i arunc o privire feroce i leg din nou perdeaua fcut sul, pe care o folosea drept curea peste ptura matlasat. Te gndeti poate c spltoria are mai multe chei, nu-i aa? n cldirile astea mari i bizare n-au ncredere n nimeni; asta arat cu ce gen de oaspei trebuie s se fi obinuit, bnuiesc. Ah, taci din gur, mormi Devereaux, care consider necesar s se nfoare de dou ori cu perdeaua, fiindc mtasea aluneca mereu. Spltoreas va fi aici mine diminea, presupun. Sunt sigur. E una dintre puinii care se duc acas pe timpul nopii. n sat. Situaia asta se va schimba, desigur; vor fi multe schimbri. Spune-mi doar c va fi o schimbare i eu m ntorc s cinez cu Azaz-Varak. Ei, haide, Sam, ai o gndire limitat. Hai s trecem la altceva. Eti sigur c nu vrei o cma i o pereche de pantaloni? Ateapt un minut s m duc pn sus Hawkins fcu un gest spre o duzin de fotolii acoperite cu huse i suprancrcate, ctre holul cel mare. Nu! Nu vreau nimic de la tine! Rectific. Vreau ceva. Vreau s anulezi afacerea asta demenial i s m lai s plec acas! MacKenzie muc din captul mestecat al trabucului i-l scuip ntre picioarele unei armuri. O s pleci acas, i promit. De cum ai s termini de centralizat finanele companiei i ai s faci cteva depozite care pot fi recuperate n anumite condiii, o s te conduc eu nsumi la aeroport. Ai cuvntul unui general. Asta-i judecata unui creier mbibat cu ulei de in! Ai mcar idee despre ce-mi ceri s fac? Nu-i vorba despre cine tie ce fleacuri, e vorba despre patruzeci de milioane de dolari. Sunt nsemnat pe via. Dosarul meu o s se afle la fiecare filial a Interpolului i n fiecare secie de poliie din lumea civilizat! Nui foloseti numele pentru nite transferuri bancare n valoare de patruzeci de milioane de dolari, ateptndu-te s te ntorci la o carier normal de avocat. Zvonurile circul. Nu-i aa, iar tu tii asta. Toate manevrele alea bancare din 196

Elveia sunt confideniale. Devereaux se uit njur, vrnd s se conving c nu-l aude nimeni. Chiar dac e aa, n-ar mai fi de ndat ce s-ar face o anume ncercare de a rpi o anumit persoan de la Roma! i asta-i tot ce va fi! O ncercare! Tu ai ncurcat-o ru, iar toate legturile pe care le-ai avut de la procesul din China pn acum ar fi studiate la microscop i numele meu ar iei la iveal, ca i blestemaii de patruzeci de milioane de dolari de la Zurich i asta-i situaia! Ei, fir-ar s fie, biete, noi am trecut peste asta! Treaba ta s-a terminat. Sau se va ncheia dup ce-o s ai grij de bani. Nu mai trebuie s fii implicat n nici un fel. i eti curat. Eti suta la sut Clorox! Nu sunt. Devereaux se nbui n timp ce optea, innd cu mna ptura care-l acoperea. Tocmai i-am spus: de ndat ce o s fii demascat i eu o s fiu demascat! Pentru ce? S zicem c se ntmpl s ai dreptate ceea ce eu nu consider nici pe departe posibil cu ce te pot demasca pe tine? Fiindc ai depus la banc nite fonduri pentru un btrn otean care i-a spus c strngea bani ca s sprijine o organizaie dedicat rspndirii solidaritii religioase? S-i pun o ntrebare, domnule avocat: ai putea s depui mrturie, sub jurmnt, despre vreun delict? Eti nebun! interveni Sam, mpiedicndu-se puin n timp ce pea nainte. Tu mi-ai spus! Ai de gnd s-l rpeti Devereaux se opri i fcu nite gesturi enigmatice, care imitau transportarea unui trup pe umeri i semnul crucii. Ei, ce dracu, biete, exist jurminte i jurminte! Fii rezonabil. Oricum, astea-s vorbe de clac. Nu se admit. Sam nchise ochii; ncepea s neleag ce martiriu ndura. Continu, optind ncordat, dar stpnindu-se: Am ieit din arhivele alea cu blestemata de serviet legat cu lan de ncheietura mea! n afar de asta, mormi MacKenzie. Oricum, alea-s treburi militare; nici unul din noi nu prea mai are de-a face cu armata. Altceva? Devereaux se gndi. Incidental, asta-i dezgusttorul sfrit. Nu a existat nici mcar o singur tranzacie cinstit. Asta-i ceva subiectiv, zise Hawkins, dnd din cap pentru a 197

ntri afirmaia. Nu a existat violen; nimeni n-a minit. Nu furturi, nici vreo ciocnire. Totul s-a fcut voluntar. Iar dac metodele folosite par neobinuite, asta-i privilegiul fiecrui nvestitor n parte ct vreme nu violeaz drepturile celorlali. Mac fcu o pauz i se uit n ochii lui Sam. Mai e ceva. Tu nsui spuneai c prima responsabilitate a unui avocat e cea fa de clientul su, nu dilemele morale abstracte. Am spus eu asta? Cu siguran. Nu sun ru E al naibii de elocvent, asta e. Ai o limb de aur n gur, tinere. Sam i ntoarse privirea oimului, ncercnd s neleag ce se ascundea n spatele vicleniei lui. Dar nu era viclenie; chiar credea ce spune. i, deoarece sinceritatea era cea care conta n acel moment, Devereaux se hotr s fie sincer: Ascult-m, spuse el calm. S zicem c duci la bun sfrit aceast aceast nebunie, fiindc asta e, tii prea bine. S zicem c ntr-adevr reueti. l rpeti pe pap i scapi nepedepsit. Fie i pentru cteva zile. tii ce s-ar putea ntmpla? Ce-ai putea declana? Sigur c da. Patru sute de milioane de verziori de la patru sute de milioane de proxenei bdrani. Fr intenia de a jigni, e doar o fraz inofensiv. Nu, ticlos fanatic! Ar fi o reacie internaional! i incriminri. Apoi mai ales acuzaii! Guvernele i-ar ndrepta degetul spre alte guverne! Preedinii, liderii parlamentelor i prim-minitrii ar folosi liniile albastre i roii, apoi liniile foarte fierbini. i nainte de a-i da seama, un tmpit formeaz un cod dintr-o cutiu neagr aflat ntr-o serviet, pentru c nu i-a plcut ce-a spus alt tmpit. Doamne, Mac! Ai putea declana al treilea rzboi mondial! Fir-ar s fie! La asta te-ai gndit? La asta am ncercat s nu m gndesc. MacKenzie arunc trabucul n petera care era emineul castelului i i puse minile n olduri, o flacr stingndu-se n ochi. Sam, biete, nici c ai putea fi mai departe de adevr. S tii, fiule, c rzboiul nu mai e ceea ce era cndva. Nu mai exist deloc entuziasm. Goarne i tobe i oameni psndu-le de ali oameni i urnd dumanul pentru c ar putea rni ceea ce 198

iubeti. Toate astea s-au dus. Acum sunt butoane i politicieni cu ochi vicleni care clipesc des i flutur din mini fr prea mult rost. Ursc rzboiul. N-a fi crezut c o s m aud spunnd asta, dar o spun i aflu acum. N-a ngdui niciodat un rzboi. Devereaux l sfredeli cu privirea; nu l va lsa s se uite n alt parte. De ce-a crede asta? Tot ce-ai fcut tu duhnete a neltorie. A imens neltorie. De ce te-ar opri un rzboi? Pentru c, tinere, rspunse Hawkins calm, ntorcndu-i n mare msur privirea, tocmai i-am spus adevrul. Foarte bine. S presupunem c provoci un rzboi fr intenie. Fir-ar s fie! Acum duci lucrurile prea departe! MacKenzie merse dinspre emineu ctre alt armur, aflat n dreapta poliei cminului. Viziera era deschis, iar el o nchise cu zgomot. Am petrecut aproape patruzeci de ani n armat i-am fost terminat de ipocrii! Astea-s vorbele tale, biete! i nu-mi plng de mil, fiindc tiam ce fac i eram rspunztor pentru aciunile mele! Dar ce naiba, nu-mi cere s le plng lor de mil sau s fiu rspunztor pentru stupiditatea lor! Cam att despre sinceritate, i zise Devereaux. Ca i Opiunile Unu, Doi, Trei i Patru din dimineaa aceea, se dusese dracului. De data asta printr-o izbucnire de frnicie. N-avea dect s gseasc alt cale. Se ivi una, Sam era sigur de asta. oimul avea o cale de urmat nainte ca pontiful Bisericii Catolice s binecuvnteze florile de col de la Machenfeld. Ceva urma s ias la iveal; iar Opiunea apte Opiunile Cinci i ase fuseser, din fericire, evitate se impunea ateniei. Deocamdat, trebuia s-l calmeze pe MacKenzie i s nu-i piard ncrederea n sine sub nici o form. Iar Mac avea dreptate. Juridic vorbind. El, Sam, era curat. Din punct de vedere legal. Din orice alt punct de vedere, noroiul era gros de un deget, dar, lund n considerare dovezile existente, nu constituia un caz interesant pentru vreun procuror. n regul, Mac, n-am de gnd s te nfrunt. Ai fost terminat i eu am spus asta. Te cred, urti rzboiul. Poate c e suficient. Nu tiu mai mult. Personal, doresc doar s m ntorc acas, n Quincy i, dac o s citesc despre tine n ziare, o s-mi amintesc cuvintele unui rzboinic plin de cicatrice, dar onest, rostite n aceast ncpere. O limb de aur, biete! Admir chestia asta. 199

Ct vreme nu se afl ntr-o gur de plumb, o s fiu de acord. Ai documentele pentru banca din Zurich? Nu vrei s auzi suma cu care i-am majorat participarea? Cum i place majorat asta? Sunt un preedinte de corporaie, doar tii; nu ne jucm cu un vocabular de mna a doua. Sunt impresionat. Care-i cifra de intrare? Ce? Majorarea; asta-i rdcina substantival a verbului a majora. Cu ca la gur, dar detept. Ce zici de o jumtate de milion de dolari? Sam nu putea zice nimic. Era ameit. i vzu uluit mna micndu-se i o urmri cu o anume fascinaie, nefiind sigur c anexa aia i aparine. Aa trebuie s fi fost; cnd se gndi s i scuture degetele, ele se scuturar. Jumtate de milion de dolari. La ce s te mai gndeti? Era o nebunie la fel de mare ca i restul. Inclusiv faptul c el nu putea fi nvinuit. Era momentul de jucat Monopoly. Hai s cumprm Boardwalk i Park Place. Stop. Du-te la nchisoare. De ce s-i faci griji? Oricum nu folosete la nimic. E o rezonabil compensaie pentru concediere, spuse Sam. Asta-i tot ce ai de zis? Cu ce-am depus pe numele tu la New York, poi s-l angajezi pe evreul acela, iar el o s fie fericit s primeasc slujba. MacKenzie era partea vtmat. Era evident c se atepta ca Devereaux s-i exteriorizeze puin una dintre reaciile lui exagerate. S zicem c o s sar n sus de entuziasm atunci cnd o s m uit la cifrele alea ntr-un registru de banc din Boston iar mama o s stea n camer i-o s se plng de noua conducere de la Copley Plaza. E bine? tii ceva? spuse Hawkins, mijind ochii. Eti cam trsnit. Sunt cam Devereaux nu termin fraza. Nu avea rost. Se auzi brusc cnitul sacadat al unor tocuri nalte. Regina Greenberg intr prin arcada de catedral n salon. Era mbrcat ntr-un costum bej, taiorul mai degrab sever fiind ncheiat peste Snii Titanici. Avea un aer cumva competent, i zise Sam. Schi un zmbet i i se adres lui Hawkins: 200

M-am ntlnit cu personalul. Cinci vor rmne. Trei nu pot; trebuie s locuiasc n sat i le-am explicat c asta nu se poate. Sper c n-au fost ofensai. Ginny rse, sigur de sine. Nu cred. Am vorbit separat cu fiecare i le-am dat celor trei salariul pe trei luni. Ceilali au neles condiiile? MacKenzie vr mna n buzunar dup alt trabuc. i cum vor lua primele, spuse Ginny. Pe o perioad de minimum trei luni. Toi trebuind s le explice familiilor c au fost angajai temporar s lucreze n Frana n perioada asta. Nu trebuie s pun ntrebri. Nu difer de misiunile peste ocean, coment oimul, dnd din cap. i salariile sunt al naibii de bune fa de primele de lupt i fr o arm la vedere. i oamenii de la echipa tehnic sunt n avantajul tu, continu Ginny. Doar doi din cei cinci sunt cstorii. Fr prea mult noroc, presupun. N-o s le fie dor, nici n-o s li se duc dorul. Totui, va trebui s aducem nite femei, o contrazise MacKenzie, pentru relaxare. O s cercetez terenul mai trziu; o s amenajm nite corturi suficient de departe de zona manevrelor, desigur. Iar avocatul prezent aici o s se duc la Zurich s se ocupe de cteva chestiuni financiare pentru mine. Ce crezi, Sam? Ct o s dureze pn termini? Devereaux trebui s se adune ca s se gndeasc la ntrebarea oimului. Era stupefiat de controlul evident pe care MacKenzie l exercita asupra lui Ginny. Conform bncilor de date, divorase de MacKenzie cu peste douzeci de ani n urm; cu toate astea, l respecta ca o colri ndrgostit de profesorul ei. Ce-ai spus? Sam auzise ntrebarea, dar avea nevoie de cteva clipe ca s-o evalueze. Ct o s dureze treaba la Zurich? O zi. Poate o zi i jumtate dac nu apar impedimente. Multe depind de lichidrile de conturi. Cred c transferurile sunt codificate prin Geneva, dar s-ar putea s m nel. Impedimentele pot fi eliminate cu puin miere din borcan? Probabil. Cedarea dobnzilor se poate aplica. Perioada de timp e mic, dar sumele, nu. Depozitarii ar putea obine cteva 201

mii pe hrtie. Asta ar putea avea efectul unui stimulent general. La naiba, fiule, tu te auzi? Auzi ct de bun eti? Contabilitate elementar. Litigiile dintre bnci sunt cele mai profitabile pentru un avocat. Bancherii au mai multe ci de a se mini pe ei nii i pe toi ceilali dect oricine altcineva de cnd triburile au nceput s fac troc. Un avocat decent alege pur i simplu minciunile despre care tie c-l vor servi cel mai bine. Auzi, Ginny? Nu e cineva biatul asta? Eti foarte impresionant, Sam; trebuie s admit asta. i, Mac, de vreme ce maiorul prezent aici are totul sub control, a putea s merg cu el la Zurich ca s-i in companie. Pi e o idee grozav! Nu tiu cum de nu m-am gndit la ea. Nu-mi dau seama cum de i-a scpat, zise Devereaux calm. Eti numai suflet. Dinspre toate punctele cardinale sosir ofierii subordonai oimului. Erau ntmpinai la gara din Zermatt de oferul cu beret, dinte de aur i ochi de pisic, pe nume Rudolph. Iar Rudolph avu parte de dou zile infernale. Omul din Creta apru primul, fr incidente. Adic reuise s traverseze frontierele internaionale, aflate sub supravegherea unor autoriti foarte competente, fr incidente (dar cu un paaport fals) i ajunsese pn la gara din Zermatt, unde izbucnir necazurile. Pentru c Rudolph refuza s admit c acela era omul din Creta, n ciuda semnelor identitii sale adevrate de pe haine, aa c nu-l primise n taxiul su italian. Deoarece, din motive care-i scpau lui Hawkins, nici una dintre informaiile despre omul din Creta aflate n bncile de date ale arhivelor secrete nu preciza faptul c era negru. Totui aa era. Omul din Creta era un strlucit inginer specialist n aeronautic, un simpatizant al sovieticilor ct vreme rusnacii l plteau, cu o diplom de doctor i o piele foarte neagr. Rudolph era de-a dreptul consternat, iar MacKenzie fu nevoit s-i vorbeasc lui Rudolph foarte aspru la telefon i, n cele din urm, maniacul cu beret l ls pe schwarzer pe bancheta din spate a mainii lui. Cei de la Marsilia i Stockholm fur urmtorii. Veniser cu acelai avion de la Paris, fiindc se ntlniser cu o sear n urm 202

la Les Calavados, pe Boulevard George Cinque i rennodaser o amiciie care data de pe vremea cnd amndoi fceau bani cu Aliaii i cu rile Axei. Fur ncntai s descopere c amndoi se ndreptau spre acelai munte galben de la Zermatt. Rudolph nu avu probleme cu ei, pentru c cei doi l zrir nainte s-i observe el i-l criticar pentru stupizenia de-a fi att de bttor la ochi. Omul de la Beirut nu lu trenul de la Zurich; nchirie n schimb o ambulan. Avea motivele lui; datau de pe vremea cnd poliia din Zurich l acuzase de contraband. Veni deci cu avionul pn la Geneva, nchirie o main pe numele unui travestit din protipendad, o ls la Lausanne, lu legtura cu lHopital des Deux Enfants din Montreux i nchirie ambulana, cernd s fie transportat ca un cardiac ce dorea s-i petreac ultimele zile la Zermatt. Sincronizase totul pentru a ajunge n acelai timp cu trenul de Zurich i treaba ar fi mers strun, mai puin Rudolph. Din nefericire, Rudolph avu o pan de cauciuc pe drumurile de ar din Machenfeld i, grbindu-se s ajung n timp util, se ciocnise uor n parcarea grii. Cu ambulana. Aa se explic cum c Rudolph avu dificulti s-l identifice pe cardiacul foarte agitat care ieise pe ua din spate, ipnd ceva despre imbecili i avnd o figur ale crei trsturi l recomandau drept omul din Beirut. Dar Rudolph ncepuse s dea din umeri tot mai des. Stpnul de la Machenfeld, bnuia el, nu era n toate minile. i nici oamenii pe care era trimis s-i ntmpine la Zermatt. Iar adorabila doamn a visurilor sale de noapte, acea Fraulein cu sni minunai, prsise castelul pentru cteva zile. Situaia nu mai era aceeai. Omul de la Roma i cu Rudolph se neleseser de minune. Cel dinti i pierduse bagajul n tren. Cutarea celor trei valize i a omului de legtur de la castel se dovedir un efort prea mare pentru omul de la Roma. Rudolph l comptimi i-i ngdui s se aeze pe scaunul din fa n drum spre castel. Omul din Biscaya era extrem de rezervat. Dup ce art codul de identificare (o pereche de mnui albe cu trandafiri negri brodai pe spate), omul se scuz, spunnd c se duce la toalet i dispru pe o fereastr. Dup o jumtate de or, iritarea lui Rudolph se transform n curiozitate, iar aceasta deveni panic atunci cnd descoperi c toaleta era pustie. ncerc s treac neobservat atunci cnd se uit prin toate ungherele, prin crpturi i dulapurile pentru bagaje. Omul din Biscaya l 203

urmrea discret. Abia dup ce Rudolph sun alarmat la Machenfeld, omul, care asculta conversaia dintr-o cabin alturat, hotr c legtura lui era cea adevrat. Fu trimis pe bancheta din spate, iar Rudolph nu scoase o vorb pn la Machenfeld. Ultimul care trebuia s vin era omul din Atena. Omul din Biscaya era suspicios, iar acesta paranoic. Mai nti trase semnalul de alarm, oprind trenul n triaj, aproape de gar. Conductorii i mecanicii trecur prin vagoane, cutnd semnalul tras, n vreme ce omul din Atena sri din tren i alerg peste ine pn la peron, unde nu-i fu greu s-l zreasc pe Rudolph. Garnitura intr n cele din urm n staie. Rudolph i studia pe toi pasagerii care coborau; omul din Atena i remarc ngrijorarea. Atunci cnd pe peron nu mai rmase nimeni n afar de personalul grii, omul se apropie de Rudolph din spate i-l btu pe umr. Apoi i art semnul de identificare (o cravat roie) i-i fcu semn s-l urmeze. Moment n care omul din Atena o lu la fug spre captul peronului, sri pe ine i ncepu s alerge spre triaj. Se distan curnd de Rudolph i ncepu s-i fac semne de adio printre vagoane. Cinci minute mai trziu, energicul om din Atena l consola pe nucitul Rudolph n timp ce ieeau din triaj, ndreptndu-se ctre taxi. Iar MacKenzie Hawkins, urmrind maina care se apropia dinspre fortificaiile castelului, se felicit nc o dat pentru profesionalismul su. Trecuser aptezeci i dou de ore de cnd ncepuse stabilirea contactelor codificate de la hotelul DAccord; iar n aceste aptezeci i dou de ore, toi ofierii si subordonai erau prezeni. Fir-ar s fie! Bazndu-se pe principiul recunoscut c furtul are o mare importan n afacerile bancare, cltoria lui Sam la Zurich mai exact, drumul la Staats Bank pentru a centraliza capitalul companiei Pstorul avu att de mult succes n foarte scurt timp, nct ar fi putut s prind trenul de la amiaz spre Zermatt. i fiindc Regina Greenberg ieise la cumprturi, i ls un mesaj la hotelul DAccord: Am plecat s joc popice. M ntorc mai trziu. Voia s fac singur cltoria cu trenul; s gndeasc, s-i 204

perfecioneze planul. Deoarece Opiunea apte se contura tot mai clar pe msur ce treceau orele. Mai ales graie documentelor pe care le luase de la banc i care i fuseser date de un funcionar transpirat de la serviciul de credite, un om mult mai bogat dect el pn s-l ntlneasc pe Sam. Dintre cele paisprezece documente, patru se refereau la transferurile de conturi de la Geneva, din insulele Cayman, de la Berlin i Alger mai puin dobnzile majorate, desigur; unul era lista complet a bunurilor Companiei Pstorul, cu garania de confidenialitate, codurile de transfer i numrul de cont; altul era pe numele familiei Devereaux (Sam nu dduse explicaii, iar funcionarul nu pusese ntrebri, tratnd documentul ca i cum n-ar fi existat); iar opt documente defineau opt depozite diferite. Unul dintre aceste conturi era mai mare dect celelalte, cuprinznd patru grupuri de cifre evident, pentru patru persoane. Devereaux nu trebui s se gndeasc mult ca s le identifice: erau doamnele Hawkins unu, doi, trei i patru. Mai rmneau apte depozite, fiecare cu o cifr maxim identic. apte. Personalul de sprijin al oimului. MacKenzie recrutase apte brbai ca s-l rpeasc pe pap. (Sam nu-i putea imagina c printre ei era i vreo femeie; cele patru foste soii ale oimului erau capabile de orice n materie de iscusin feminin.) Cei apte erau cum le zicea? ofieri subordonai. MacKenzie recunoscuse c ofierii si subordonai vor sosi curnd la Machenfeld. Ce nelegi prin ofieri subordonai? ntrebase Devereaux. Trupele, fiule, trupele! rspunsese oimul, cu flacra reaprins n ochi. Ce nelegi prin curnd? Suntem n alert maxim, biete. Asta nseamn c toate posturile sunt pregtite, iar oamenii sunt ateptai dintr-o clip n alta. n cteva zi le? Poate i mai repede; asta depinde de blocadele personalului inamic. Trupele noastre vor avea de trecut printr-un teritoriu ostil n drum spre tabra de baz. Ce naiba tot spui? Nimic care s te preocupe. Tu adu hrtiile alea de la Zurich, nainte de a le prezenta pe scurt aspectele misiunii, vreau ca 205

subordonaii mei s se conving singuri c centrul de comand sa ocupat atent de interesele lor. Asta o s le dea un adevrat imbold, un sentiment de camaraderie; asta se transmite din vrful ierarhiei, s tii. ntotdeauna a fost aa. sta era cellalt motiv pentru care Opiunea apte se impunea ateniei. Adu hrtiile alea nainte de a le prezenta pe scurt aspectele misiunii centrul de comand s-a ocupat de interesele lor. Trupele oimului fuseser recrutate fr ca acestea s tie exact despre ce rzboi era vorba. Din punct de vedere militar, nu era nimic neobinuit n asta, dar innd cont de imensitatea resurselor aruncate n lupt de inamic mai exact, ntreaga lume cteva cuvinte bine alese, cum ar fi tii ce intenioneaz s fac maniacul asta? S-l rpeasc pe pap! i Avei de-a face cu un nebun cu certificat! i Comandantul vostru e un scrntit! i Lunaticul asta a tras n boaele de jad ale unei statui chinezeti, ar putea determina foarte uor trupele de sprijin s-i ndrepte eforturile spre alte zone. Era o chestiune de sincronizare. i de psihologie. Dac Sam nelesese corect, Hawkins avea de gnd s-i ocheze ofierii subordonai cu o salv dubl: o descriere foarte tehnic a rpirii, realizabil strategic i documente autentice de la Staats Bank din Zurich, care asigurau fiecrui om o avere, indiferent de urmri! Era o treab greu de stopat, ns asta era esena Opiunii apte. Sam trebuia s ajung mai nti la ofierii subordonai, declannd o canonad de dubii n legtur cu sntatea mintal a oimului. Pentru agenii pltii, nimic nu era mai nfricotor dect posibilitatea ca patronii lor s fie dezechilibrai. Lipsa de echilibru nsemna lips de judecat, orict de bine deghizat. Iar lipsa de judecat putea atrage dup sine de-la-zece-ladouzecide-ani-sau-nchisoare-pe-via; n cazul asta, probabil c o funie lung i ochii legai. Pn i elementele criminale din Europa trebuie s fi auzit de generalul paranoic care fusese alungat din China. Nu se ntmplase de prea mult vreme. i dup ce va termina aceast parte a rezumatului oral, Sam va pune pe mas cartea cea mare. Mare? Nu exista una mai mare. Era irezistibil. Pentru c n trenul spre Zermatt avea s verifice documentele de la Staats Bank din Zurich, mai exact conturile depozitelor, notnd toate cifrele i codurile de transfer i transcriindu-le pe 206

apte foi de hrtie. Avea s-i dea fiecrui ofier un bilet cu informaiile notate pe el. Toi puteau prsi castelul Machenfeld fr s fac altceva dect s mnnce, dup care se puteau ndrepta spre Zurich s-i scoat banii. Fiecare ofier subordonat ar face o avere! Fr s mite un deget. Irezistibil! Giovanni Bombalini, Vicarul lui Hristos, iei n draga lui grdin pentru a fi singur. Nu dorea s vad pe nimeni sau s vorbeasc cu cineva. Era suprat pe lume, pe lumea lui, iar cnd un om e suprat, ntotdeauna e bine s se retrag i s mediteze. Oft. Dac era s fie sincer cu sine, trebuia s admit c era suprat pe Dumnezeu. Totul era att de lipsit de sens! nl ochii spre cerul dup-amiezei i dou cuvinte i ieir tnguitor de pe buze: De ce? Ls capul n jos, continundu-i drumul pe alee. Crinul era n floare, celebrnd viaa. n timp ce el se pregtea s o prseasc. Medicii tocmai transmiseser raportul colectiv. Semnele lui vitale scdeau cu vitez sporit. Mai avea de trit doar ase ori apte sptmni. Moartea nsi era uoar. Doamne, era o alinare! Viaa era lupt. ns lupt sau nu, el nu consolidase forele necesare pentru a continua munca lui i-a lui Roncalli. Avea nevoie de mai mult timp; avea nevoie de autoritatea rangului pentru a apropia mai mult faciunile divergente. De ce nu putea Dumnezeu s neleag asta? Vai, iubitul meu Domn! De ce? nc puin timp! Promit s numi pierd cumptul. Nici s insult pe fonfitul iart-m, Preasfnt Printe pe cardinal sau gaca lui de hoi barbari. ase luni ar fi suficient. Apoi m voi odihni n braele lui Iisus cu recunosctor devotament. Poate cinci luni? Multe se pot realiza n cinci luni Giovanni se strdui din rsputeri s discearn un rspuns ceresc. Dac exista unul, era prea slab ca s rzbat pn la semnele lui vitale. Poate, drag Printe, ai vrea s vorbeti cu Sfnt Fecioar. Ea ar putea gsi cuvinte mai elocvente pentru a exprima rugmintea mea. Se spune c femeile sunt mai convingtoare n 207

astfel de chestiuni Tot nimic. Doar o slab durere n genunchi, ceea ce nsemna c greutatea trupului apsa pe oasele lui btrne i trebuia s se aeze. Ce spusese frumoasa giornalista? Existau anumite exerciii Basta! Asta-i mai lipsea, s moar fcnd flotri. Ignatio Quartze i-ar rostogoli cadavrul sub pat i n-ar fi gsit timp de o sptmn. ntre timp, Quartze ar mpnzi Curia cu susintori. Pontiful ajunse la banca lui preferat din piatr alb i se ls pe suprafaa rece. Dinspre zidurile grdinii btea un vnt ce fcea s foneasc frunzele copacului de lng el. Era un semn? Era nviortor. Apoi vntul se opri; aerul rmase nemicat, iar fonetul frunzelor fii nlocuit de zgomotul unor pai pe alee. Era noul aghiotant papal. Un tnr preot negru, de la dioceza din New York City, un student strlucit, care fcuse mult bine n cartierele din Harlem. Francesco cutase mult tocmai un astfel de tnr prelat merituos trecnd peste o opoziie considerabil. Era o mic parte dintr-un mare proiect. Sfinia voastr Da, fiule. Pari agitat. Ce s-a ntmplat? Cred c am fcut o mare greeal. Eram consternat, iar dumneavoastr nu erai n apartament i nu prea s existe alt soluie. mi pare foarte ru. Ei bine, n-o s tim proporiile acestei calamiti pn cnd n-o s-mi spui despre ce este vorba. Nu cumva, din ntmplare, lai gsit pe cardinalul Quartze n dulapul meu i-ai chemat grzile? Preotul negru zmbi. Ignatio i exprimase clar dezaprobarea fa de numirea sa ca aghiotant. Francesco folosea orice ocazie pentru a atenua insulta. Nu, Sfinia voastr. Am auzit sunnd telefonul dumneavoastr privat. Cel din sertarul mesei de lng pat; suna ntruna. Era firesc, fiule, l ntrerupse pontiful. Nu e conectat la centrala Vaticanului. Un mic rsf. Deci tu ai rspuns. Cine suna? Doar civa prieteni vechi i unul sau doi asociai pe care-i cunosc demult au numrul. N-ai fcut cine tie ce greeal. Cine era? Un monsenior de la Washington, Sfinte Printe. Era foarte suprat Aha, monseniorul Patrick Dennis OGilligan! Da, el sun des. 208

Jucm ah la distan. Era foarte emoionat i credea c vorbete cu dumneavoastr. Nu mi-a dat rgazul s vorbesc. Turuia att de repede, nct nu l-am putut opri. Da, aa e Paddy; a avut problemele lui. Tot despre clanul Berrigan? ia doi in ocupat Nu, Sfinte Printe. Mult mai grav. Preedintele nsui l-a sunat. Ceva despre discreia confesionalului i dac ar fi posibil. Vrea s se converteasc, Sfinte Printe! Che cosa? Madre di Dio! E i mai grav, Sfinte Printe. Consilierii de la Casa Alb vor s-l primeasc imediat pe Iisus. n anumite condiii de privilegiere a Vaticanului i nc ceva numit imunitate cretin. Giovanni oft. Erau attea de fcut. Patru luni? Ce zici, Doamne?

209

20
Recunoscuii aveau ceva n comun, i zise Sam. Trupuri foarte musculoase. De parc fiecare s-ar fi bucurat de micare n aer liber i s-ar fi meninut n form crnd pietre sub ochii unor gardieni de penitenciar. Iar ochii erau alt trstur comun. Toi preau somnoroi la prima vedere, cu pleoapele pe jumtate nchise. ns era doar o aparen. La o cercetare mai atent, ochii puteau fi vzui rotindu-se n orbite, ca nite bile prinse ntre magnei; foarte puine lucruri scpau neobservate. Era acolo un brbat nalt, blond, care arta de parc ar fi srit dintr-o reclam de la televizor pentru igri de foi scandinave; un negru care ddea mereu din cap i vorbea o englez perfecionat n slile de lectur ale universitilor; alt tip cu piele nchis la culoare i cu trsturi nordice, ascuite, al crui accent semna cu cel al oamenilor n haine de gal de la Savoy; doi francezi care aveau legtur cu ambarcaiunile; un brbat cu prul lung care mergea ano ca un dansator de tangou, mbrcat n pantaloni foarte strimi, contient de frumuseea coapselor lui cu siguran italian; n sfrit, un grec cu ochii holbai care purta pe cap o basma roie i spunea tot timpul glume pe care nimeni nu le nelegea. Manifestau ntre ei o politee blnd, onctuoas, completat cu maniere ce puteau fi rodul unei educaii alese i al bogiei dac nu i-ar fi trdat privirile viclene. Era evident c se simeau ca acas n holul uria al castelului Machenfeld, acolo unde-i adunase oimul nainte de cina trzie. i adunase, ns, n interesul securitii internaionale, nu fcuse prezentrile. Nu se rosteau nume. Sam se ntorsese la castel la ora apte. Ar fi ajuns cu o or mai devreme, dar fusese nevoit s mearg pe jos ultimii cinci kilometri, deoarece nici un taxi nu avea voie s se apropie dincolo de o anumit limit, iar Rudolph era de negsit. Cnd sun la serviciul de informaii pentru a cere numrul de telefon de la Machenfeld, Sam descoperi c nu exista un asemenea loc. Faptul l-ar fi putut descuraja, ns Opiunea apte l ajuta s mearg mai departe. tia cnd era ctigat un proces. MacKenzie l ntmpinase cu sentimente amestecate. oimul era ncntat c el se ntorsese cu documentele financiare att de 210

repede, dar considera c felul cum o tratase pe Regina nu era demn de un gentleman. Ea era o femeie minunat, iar Sam nu-i luase rmas-bun de la ea aa cum se cuvenea. De ce nu? Pentru c bagajul ei fusese trimis la aeroport. Ginny se ntorcea n California, cu o escal la Roma, ca s viziteze muzeele. Cam att despre Ginny, i spuse Devereaux. Era puin trist, dar trebuia s se gndeasc la Opiunea apte. i ncepu s cread c sincronizarea era perfect. MacKenzie i spusese c nu vor discuta afaceri n prima sear. Vor discuta doar amical, se vor plimba prin grdin, vor bea cocteiluri, vor lua cina, apoi un coniac. De ce? Fiindc oamenii, credea el, doreau s-i fac o prere unii despre alii, s verifice dac nu cumva existau microfoane n camere, s-i curee armele i, n general, s se asigure c Machenfeld nu era o capcan a Interpolului. Sam se putea atepta s aud zgomote n timpul nopii; cei mai muli dintre ei se vor ngriji de propriile mijloace de supraveghere, ceea ce era bine, deoarece era sigur c se vor ntlni unul cu altul i ar nelege pn la urm c totul era n regul. De diminea, dup ce toi ar fi odihnii, oimul urma s in prima lui edin. nainte de asta, ns i-ar face desigur timp ca s-i ia rmas-bun de la Sam. Tnrul lui prieten i va lipsi, fr ndoial. Dar cuvntul unui general era lucru sfnt; era liantul care consolida trupele. Devereaux i terminase treaba. Rudolph urma s-l duc la Zermatt, de unde s ia trenul de diminea spre Zurich, apoi avionul de dup-amiaz ctre New York. Totui, era ceva ce Sam trebuia s tie n caz c devenea nervos ori avea o criz de hipertensiune. Timp de aproximativ o lun, civa asociai ai primului nvestitor al Companiei Pstorul, domnul Dellacroce, vor ine strns legtura cu el. Numele lor erau Fingers i Meat, credea Hawkins; era doar o msur temporar, fr intenia de a jigni. Da. Sam nelegea. Nu avea rost ca MacKenzie s repete. Devereaux terminase conversaia spunnd c se duce s se rad i s se spele de transpiraia celor cinci kilometri strbtui pe jos, apoi se va ntoarce pentru cocteil. n camera lui, Sam gsi foarfecele cu care Ginny i tiase chiloii i decup apte fii de hrtie, de doisprezece centimetri 211

lungime i doi lime. Pe fiecare scrise acelai mesaj. E foarte important s te ntlneti cu mine n camera mea etajul trei, n spatele cldirii, ultima u pe dreapta din holul de la nord. Ora 2 a.m. fix. De asta depinde viaa dumitale. Sunt un prieten. Nu uita, ora dou dimineaa! mpturi strns bucile de hrtie, astfel nct s poat fi inute n palm i le puse n buzunarul jachetei. Apoi scoase cele apte fie de cartotec din serviet, cele cu numerele de cont i codurile de transfer i le puse n buzunarul de la pantaloni. Erau crile lui cele mari. Irezistibile! Se ntoarse n salonul de la parter i puse la btaie toate politeurile unei educaii alese primite la Boston. Ddu mna cu toi oamenii. i-i transmise fiecruia mesajul. Pe la ora unu i jumtate dimineaa era pregtit. Italianul veni primul, cu minile vrte n mnui negre, impecabil ntinse, iar n picioare nite papuci ca de balet, legai cu ireturi i cu tlpi de cauciuc. Apoi, unul cte unul, se artar i ceilali, n veminte destul de asemntoare. Se vedeau o sumedenie de mnui, cipici sau pantofi comozi, pulovere negre, pantaloni strimi cu centuri groase n care se aflau cuite i mai groase, mici tocuri cu cte o singur curea peste pistoale mici i, n cteva cazuri, colac i de srm. Cu toii formau un grup foarte profesionist de psihopai, i spuse Sam, n timp ce i ndemna calm, cu autoritate, dei cu inima strns, s se destind, s se simt ca la ei acas i s fumeze dac doresc. De vreme ce toi erau destini i cei mai muli fumau deja, Sam nu era sigur c fusese o introducere potrivit. Dar cele mai bune expuneri erau cele care ncepeau calm, chiar stngaci. Aa c ncepu. Mai nti blnd. Pornind de la om vzut ca fiin tribal, privind spre ceruri n cutarea unui neles mai presus de lupta lui zilnic pentru supravieuire, gsind consolare n ceea ce nu putea nelege cu adevrat, deoarece credina primitiv i oferea alinare. Exista o structur, o organizare a fenomenelor naturale, iar asta nsemna c trebuia s existe o for, un spirit, o profund inteligen atottiutoare care concepuse totul. Totui, ea nu putea fi niciodat neleas cu adevrat. Ignorana aceea avea o anume frumusee, fiindc oamenii se strduiau, depindu-i limitele, s ajung la acea for 212

atotvztoare, atottiutoare, care crease pmntul, i crease pe ei, i cunotea pe ei i iubea pe ei. Fr aceast cutare, omul ar fi rmas un animal. Prin ea, reuea s comunice, iar compasiunea devenise o parte din el. Sam explic faptul c simbolurile i denumirile nu erau importante n sine, pentru c se puteau stabili corelaii ntre toate religiile. Esena chestiunii era diferenierea ntre bine i ru. Dar simbolurile i denumirile aveau o semnificaie mistic i aduceau o profund consolare pentru milioane de oameni de pretutindeni. Credina. Sracii i cei oprimai se rugau la aceste simboluri, le respectau i i puneau speranele n ele. i, pentru milioane de oameni, ele erau lumina ce le nclzea nesfritele ierni ntunecate. Devereaux fcu o pauz. Era momentul pentru un crescendo. Domnilor, a nega aceast stare de lucruri e o crim de proporii monstruoase, o crim de o profund rutate o crim care nu poate avea loc, ci v poate conduce pe fiecare dintre dumneavoastr la moarte sau la o via ndurat, nu trit, ntr-o primitiv celul de nchisoare. Deoarece ntre pereii acestui castel se afl un om care ar vrea s v jefuiasc de cele mai preioase bunuri! Libertatea dumneavoastr! Chiar vieile dumneavoastr! Pentru c el se gndete la ceva imposibil. n mintea lui dezechilibrat teribil de dezechilibrat el e convins c poate nfrnge rapida i formidabila reacie a ntregii lumi rzbunarea! Are de gnd s v duc ntre flcile cscate ale uitrii. Intenioneaz s-l rpeasc pe pontiful Bisericii Catolice! ntr-un cuvnt, e nebun! Sam se opri. Sfredeli cu privirea expresia fiecruia dintre cei prezeni. igrile rmseser n aer, gurile cscate a nencredere, pleoapele ntinse, iar privirile exprimau paralizia provocat de oc. i terminase! Juriul era la cheremul lui! Frazele rsunaser ca nite tunete! Era momentul s scoat crile cele mari. Acele cifre irezistibile i cuvintele de cod care i-ar fi fcut bogai pe cei din ncpere. Foarte, foarte bogai. Fr s fac nimic n afar de a evita riscul uitrii. Domnilor, neleg starea de oc n care v aflai i m ndurereaz s-o constat. M doare c eu am provocat-o. Aa cum observa faimosul roman Marcus Aurelius: Cu toii trebuie s facem ce avem de fcut atunci cnd destinul ne cere s-o facem. 213

Dar, aa cum remarca i profetul indian Baga Nishyad: Poi arunca glei cu lacrimi peste boabe, iar orezul va crete precum nestematele. Eu nu am nestemate, domnilor, dar am bogii pentru fiecare dintre dumneavoastr. Recompense meritate. Sume de bani care v vor domoli durerea i v vor trimite acolo unde vei dori, s trii liberi, liberi de team i uitare. i de lipsuri. Iat. V dau aceste mici fie de cartotec. Fiecare dintre ele e un paaport spre nirvana dumneavoastr personal. Daimi voie s v explic. i Sam le explic. Iar cel de-al aptelea ofier subordonat studie fiele, aruncnd priviri celorlali. Vorbeti franuzete? ntreb unul dintre francezi. Devereaux rse cam prea vesel, i zise: Nu tocmai. Mulumesc, zise francezul, ntorcndu-se ctre ceilali. Vous parlez tous francais? Pn la ultimul, toi ddur afirmativ din cap. i ncepur s vorbeasc franuzete. Calm. Rapid. Pn cnd apte capete ddur nc o dat afirmativ din cap. Sam era emoionat; tia c ncercau s gseasc o cale de a-i mulumi. Motiv pentru care fu stupefiat atunci cnd doi dintre oameni se apropiar brusc de el i-l nfcar, l rsucir i ncepur s-i lege ncheieturile cu srm. Ce dracu facei? ip el. Ce facei cu minile mele? i ce dracu-i asta? Fcu semn cu capul spre basmaua roie pe care grecul o smulsese de la gt, iar acum o rsucea. i ce dracu se aude? Se referea la nite ciudate zgomote metalice, asemntoare celor pe care le fceau armele la inspectare. Avem acea compasiune de care vorbeai, monsieur, zise francezul. i oferim omului ansa de a fi legat la ochi nainte de al executa. Ce?! Curaj, signore, spuse italianul. tim cu toii treaba asta. Ne asumm riscul sau nu jucm. Mda, adug vikingul. E un joc. Unii ctig. Alii pierd. Tu ai pierdut. Ceeee?! Du-l n curtea interioar, zise al doilea francez. O s-i 214

spunem personalului c tragem la int. Mac! Maac! Maaac! Fu scos pe hol. Cteva perechi de mini i astupar gura; el le muc. Pentru Dumnezeu! Hawkins! Unde naiba eti?! Minile i astupar iari faa. Cordonul mergea disciplinat pe culoar, ctre magnifica scar erpuit. Devereaux se for din nou s deschid gura i muc nfuriat carnea din jurul dinilor; un moment minile i braele se retraser. De-ajuns pentru Sam ca s loveasc n spate cu picioarele i s se elibereze pre de o clip. Alerg i se npusti cu tot corpul pe treptele curbate, rostogolindu-se n cztur. Hawkins! Ticlosule, vino aici! Demenii tia vor s m mpute! Sri peste trepte, se aplec pe lng perete i czu pn la urm cu umerii direct pe spate. Strigtele lui erau tot mai slabe, dar semnificaia cuvintelor era clar: rnoii! Legat la ochi uuh! Pistoale! Fir-ai al naibii oh aah Hawkins! Uhu! Iisuse capul meu! Ajunse la captul scrii o grmad inform. oimul apru prin arcada de catedral dinspre salon, cu un trabuc ntre dini i mai multe hri mpturite n mn. Se uit la Sam, care era pe podea, apoi n sus, la gaca de ofieri subordonai. Fir-ar s fie, biete! Asta schimb totul! i luar iar hainele. Numai c acum nu erau nici mcar rochii n dulap. Mncarea i-o aducea Rudolph. oimul i explic faptul c fusese necesar o contradecizie a comandantului pentru a-i salva viaa; trupelor nu le plcuse deloc treaba asta. E sigur c am avut de-a face aproape cu o revolt nainte ca brigada s nale drapelul, i spuse Hawkins a doua zi de diminea. S nale ce? Nu conteaz, nu-mi spune. Vorbesc serios, fiule. A trebuit s iau msuri severe i s le aduc imediat la cunotin c, n caz de maxime prejudicii, nici o autoritate indiferent de faptul c exist consens nu o depete pe cea a unui general combatant. A fost o situaie nesigur pentru o vreme, dar m-am descurcat eu i n cazuri mai grele n via. La ct de buni sunt ceii tia, nu te poi pune cu 215

ei. Se vede n ochi, biete. Totdeauna n ochi. Nu neleg, suspinase sincer Devereaux. Le-am explicat totul de minune. Le-am lmurit absolut tot. Condiiile, motivaia. Iisuse! Le-am zis pn i de bani! i terminasem! Nu terminasei nimic, rspunsese concis oimul. Ai fcut dou mari greeli. Mai nti, ai presupus c un astfel de grup de oameni, un contingent de ofieri att de valoroi ar accepta bani pe ascuns, fr s-i merite nceteaz! l ntrerupse rcnind Devereaux. Nu-mi servi rahatul asta cu onoarea hoilor, c n-o s-l nghit! Cred c judeci greit, biete; dar dac aa vezi tu lucrurile, mai trebuie s ne gndim i la a doua ta greeal. Ce greeal? Una dintre cele mai cunoscute capcane ale Interpolului e s deschid un cont de banc supravegheat i s trimit pe cineva dup el. Sunt surprins c nu tiai asta. Tu ai deschis apte deodat. Sam se retrsese sub cuvertura matlasat pe care i-o trsese peste cap. Din nefericire, nu putea scpa de vorbele lui MacKenzie. Vezi tu, Sam, viaa are o serie de compartimente, unele legate ntre ele, cele mai multe separate. Dar, din cnd n cnd, aceste compartimente paralele, cum le numesc eu, trebuie s-i recunoasc unul altuia existena. Mi-ai salvat viaa la Pekin. Te-ai hotrt s-i pui la btaie priceperea i experiena ca s m fereti de acea uitare despre care te-am auzit vorbind. Iar noaptea trecut, aici, n Elveia, eu am salvat viaa ta. Folosindum de priceperea i experiena mea. Suntem chit. n privina asta, compartimentele noastre nu mai sunt paralele. Aa c nu-i tia craca de sub picioare, fiule. Nu pot fi fcut rspunztor. Ai cuvntul unui general. Dup vreo dou sptmni, Sam era sigur c-i pierduse i ultimul dram de echilibru mintal. Fie i numai gndul la haine l scotea din mini. n viaa lui, mbrcmintea fusese o component fireasc a existenei uneori plcut, dndu-i chiar siguran de sine dar nu constituise un subiect asupra cruia s insiste. Iat o jachet drgu; preul e bun. Ia-o. Cmi? Mama lui spunea c trebuia s-i ia cmi Dar tricourile ce au? A, sunt avocat. n regul, hai la J. Press. Cmi i pulovere gri. Ciorapi? 216

n sertarul de la birou avea ntotdeauna ciorapi. i chiloi i batiste. Un costum era mare srbtoare, n puinele ocazii din viaa lui adult cnd ieise s-i cumpere unul. Totui, nu fusese niciodat tentat s-i fac vreun costum la croitor. Iar n afurisita de armat, jachetele i pantalonii civili se aflau n bagajul lui doar fiindc nsemnau o scpare de blestemata de uniform. Nu. Hainele nu fuseser niciodat o problem major n viaa lui. Acum erau. ns nevoia din care fcea parte i obligaia de a nu-i pierde minile te nva. Nimic mai adevrat. Aa c Sam ncepu s inventeze, iar premisa inveniilor sale era faptul c trecea printro real schimbare de poziie. Totul trebuia s se petreac treptat, pe baza opiunilor disponibile. De vreme ce era pe de-a-ntregul, intrinsec Juridic prins n reeaua operaiunilor Companiei Pstorul i pentru c toate cile de separare fuseser blocate, ce rost avea s mai lupte? Viaa era compartimentat, iar el era ncuiat ntr-un seif mare, pe nume MacKenzie Hawkins, care mai deinea i vreo patruzeci de milioane de dolari, ceea ce nsemna o grmad de parale. Era probabil, doar probabil, ca interpretarea negativ a faptelor s fie, una peste alta, contrar propriilor sale interese. Poate c doar poate c ar fi trebuit s-i canalizeze energiile n direcii productive; s gseasc domenii n care i-ar fi putut aduce contribuia. La urma urmei, exista un aspect esenial imposibil de ignorat. Dac srea n aer Compania Pstorul, o mulime de schije ar fi ajuns pn la ascunztoarea celui de-al doilea i singurului alt funcionar menionat n documente. Acestea erau ipotezele pe care ncepu s le formuleze mai nti ovitor, fr mult convingere n timpul vizitelor cotidiene ale lui MacKenzie, la nceputul celei de-a treia sptmni. Dar nelese c simpla lor exprimare nu era foarte convingtoare. oimul trebuia s-i vad mintea lucrnd, s observe transformarea. Miercuri ajunsese la urmtorul dialog: Mac, te-ai gndit la aspectele legale de dup tii tu, dup Teritoriul Zero e de-ajuns. Ce aspecte legale? Mi se pare c te-ai descurcat binior n domeniul asta. Eu nu-s aa de sigur. Am fost implicat n multe negocieri juridice. De la Boston pn la Pekin. 217

Ce tot spui acolo? Nimic. Doar c ah, nimic. Joi, discuia decurgea astfel: Ar putea exista consecine dup acest Teritoriu Zero la care nu te-ai gndit. S-ar putea dezvolta un cancer la preedinia Companiei Pstorul care s paralizeze n cele din urm funcia. Vorbete, biete. Ei bine Nu, nimic. E doar o ipotez. Ce-au fost zgomotele alea azi dup-amiaz? Sunau foarte palpitant. oimul l privi printre gene nainte de a rspunde. La naiba, era palpitant, zise dup cteva secunde. Nimic nu se compar cu o desfurare riguroas a manevrelor! Scoate inima din om! Despre ce dracu vorbeai? Chestia aia cu cancerul. A, las-o balt. Mintea mea obosit de avocat era dus cu pluta. i manevrele sunt chiar aa de perfecte? Mda Hawkins i mut trabucul n cellalt col al gurii. Sunt n regul, presupun. Vineri: Cum a mers antrenamentul azi? Suna grozav. Antrenament? Ce naiba, nu-i antrenament, sunt manevre! Scuze. Cum a fost? Cam dezordonate; am avut cteva mici probleme. mi pare ru. Dar am ncredere n tine. O s ndrepi tu situaia. Mda oimul veni la captul patului; din trabuc rmseser cteva foi terciuite. S-ar putea s fiu nevoit s recrutez cteva trupe de diversiune. Doi sau trei oameni, att. N-am fost atent. i, fir-ar s fie, Sam, a fi terminat treaba dac nu era necazul pe care mi l-ai fcut. i-am spus, regret sincer. Eu n-am fost atent MacKenzie se opri i bigui: Vorbeti serios? Da, rspunse ncet Devereaux, cu convingere. Primul lucru pe care-l nva un avocat e s se ocupe de fapte, de probele solide. n ntregul lor, nu doar de fragmente. Eu am izolat un singur aspect. mi pare sincer ru. N-o s pretind c neleg tmpeniile astea, dar, dac asta simi, cred c vrei s spui ce dracu ziceai ieri? i, ce naiba, alaltieri. Consecinele alea de dup Teritoriul Zero. Bingo! Aa cum se spunea n Boston, i zise Devereaux. Dar nu-i art emoia; era avocatul calm, experimentat, preocupat 218

doar de interesele majore ale clientului su. Foarte bine. O s-i spun. Eu cunosc conturile alea de depozit, Mac. Cu excepia unui depozit masiv, despre care bnuiesc c e al tu, cei apte oameni ai ti pot ridica (ei sau mputerniciii lor) pn la trei sute de mii pe baza primelor coduri de transfer. Celelalte coduri de transfer sunt pe un formular aflat printre celelalte documente. Pe formularul acela e nevoie de semntura ta, pe care presupun c o s-o trimii la Zurich chiar nainte de a prsi Teritoriul Zero. Am dreptate pn acum? Zu c am nvat bine chestia asta cu depozitele. Unde-i greeala? Nicieri. Deocamdat. Dup al doilea transfer, fiecare om are un total de cinci sute de mii, corect? sta-i onorariul lui, da? O jumtate de milion pentru Teritoriul Zero. Toi au aceeai sum. Nu-i ru pentru ase sptmni de lucru. Sunt alte lucruri mai importante. Negocierile juridice pe scar larg pot include mai mult dect imunitatea. i nu obinut doar prin scrierea unei cri, dei neleg c mari sume de bani se vehiculeaz prin intermediul editorilor n ziua de azi. Ce vrei s spui? oimul i stinse trabucul pe piciorul patului. Ce-ar fi s prentmpini eventualitatea ca unul sau toi ofierii ti subordonai s se duc direct la autoriti prin intermediari, desigur i s fac nelegeri separate? Dup consumarea evenimentelor. Au banii ti; nu pot fi acuzai, deoarece colaboreaz. Nu uita, e vorba despre una dintre cele mai mari lovituri din istorie. Ar mai ctiga vreo cteva mii peste ce-au primit deja. Dup ce-i privise printre gene pn atunci, MacKenzie fcu dintr-odat ochii mari de uurare. i de mulumire. n rnjetul lui se citea triumful. Asta te-a nelinitit pe tine, biete? Nu crede c-i de glumit Nu, ce dracu, n-o s cred. Nici n-am crezut. Nici unul dintre oamenii mei n-ar face aa ceva. Fiindc or s vrea s dispar ca iepurii din faa unui foc n pdure. N-or s scoat capul nicieri de team s nu dea nas n nas unul cu altul. Acum eu nu neleg, zise Sam deprimat. oimul se aez pe pat. Am camuflat bine toat treaba, fiule. Cam la fel cum te-am 219

legat pe tine de mortierul ncrcat. Tu mi-ai dat ideea. Am de gnd s-mi iau rmas-bun de la fiecare ofier n parte. i fiecruia am de gnd s-i nmnez un bon de depozit la purttor n valoare de nc o jumtate de milion. i s-i spun c ele singurul care primete banii tia. Explicndu-i c, fiind un bun comandant, am inut la zi jurnalele de lupt, iar cnd le-am recitit, am neles c misiunea n-ar fi avut succes fr propria lui contribuie strategic. n felul asta i-am agat. n ambele sensuri. Omul n-o s dea informaii despre o infraciune care n-ar fi putut fi comis fr experiena lui mai ales cnd ea valoreaz nc o jumtate de milion i e al naibii de sigur c nu vrea ca tovarii lui de arme s tie c el s-a bucurat de un tratament preferenial valornd jumtate de milion. Doamne Sfinte! Sam nu reui s-i nfrneze admiraia care fcea s-i tremure vocea. Clausewitz spune clar c nu-i ataci pe berberi la fel cum te bai cu dragonii regelui. E o chestiune de adecvare a tacticii. nc o dat, Devereaux fu ocat de formidabila cutezan a oimului. Vorbi ceva mai tare dect n oapt: E vorba despre Iisuse! trei milioane i jumtate de dolari! Corect; socoteti foarte repede. i cte un milion pentru fete, asta nseamn nc patru milioane. Plus onorariul iniial pentru ofieri, nc trei milioane i jumtate. i ca s te pun la curent, dei poate c ar trebui s m mai gndesc, mai am un bon de depozit pentru tine. Pe statul tu de plat mai e un milion. Ce? Am cam bnuit eu c n-ai neles niciodat cum e cu capitalizarea celor patruzeci de milioane. Nu m-am rezumat la menionarea unei cifre, s tii. Am ajuns la suma asta dup o deliberare foarte atent. Am luat o brour de la Comisia pentru controlul brokerilor, n care scrie ce trebuie fcut pentru o finanare sigur a unei corporaii. Vezi tu, nainte ca o companie s ias pe pia cu serviciile sale, exist nite cheltuieli preliminare salariale de aproape cincisprezece milioane; apoi, sunt cheltuielile de capitalizare, incluznd cltoriile, banii de reprezentare, onorariul furnizorului de contracte te-am cam terminat cu asta, fiule, dar tiam c o s ai multe de fcut proprietile imobiliare ale companiei i echipamentul resurselor comerciale 220

Involuntar, urechile lui Sam distorsionau undele sonore. Fraze izolate, precum achiziii de avioane, estimate la cinci milioane, relee de comunicaii pe unde scurte, ajungnd la un miliondou, renovri i provizii i birouri suplimentare ale companiei toate acestea ajungeau la el cu suficient claritate pentru a-l face pe Sam s se ntrebe unde se afla. Complet gol sub o ptur matlasat, undeva n Elveia, sau mbrcat din cap pn-n picioare ntr-o sal de edine din cldirea companiei Chrysler. Din nefericire pentru starea stomacului su, lmuri totul, spunnd: oimul. Broura asta arta foarte clar care sunt valorile lichide disponibile pentru capitalul de rezerv. Recomanda o limit de douzeci pn la treizeci de procente. Apoi am cercetat practicile obinuite n cazul unui acord de parteneriat limitat i am descoperit c supralicitrile erau, n general, de zece pn la cincisprezece procente, ceea ce m-a surprins, fiind o nepotrivire. Aa c am reflectat puin i m-am decis s adaug douzeci i cinci de procente. i asta am obinut. Proiectul de buget nainte de ieirea pe pia ajunge la vreo treizeci de milioane. Lund-o drept cifr de baz, adaug douzeci i cinci de procente, sau zece milioane, pentru situaii neprevzute. Asta face patruzeci de milioane i att am adunat. Sun chiar a termeni economici, a zice. Devereaux rmase o vreme fr grai. Mintea lui lucra, dar nici un cuvnt nu-i ieea de pe buze. MacKenzie, militarul scrintit, devenise brusc Hawkins, preedintele de corporaie. Iar asta era mai cumplit dect toate consideraiile lui anterioare. Principiile militare (sau lipsa acestora), atunci cnd se combinau cu principiile industriei (din care exista o lips), alctuiau o structur de complex militar-industrial. oimul era un complex militarindustrial ambulant! Dac a-l stopa pe MacKenzie fusese pn atunci o prioritate urgent, aceasta i triplase importana. Eti invincibil, spuse n cele din urm Sam. Anulez toate rezervele mele anterioare. Las-m s fiu alturi de tine cu adevrat. Las-m s merit milionul ala stupid.

221

21
Fiecare ofier primi cte un nume de culoare n limba francez. Nu doar fiindc era limba vorbit de toi, dar i pentru c sonoritatea acestor nume era mai distinct n francez dect n oricare alt limb. Negrul American din Creta era Noir, desigur. Vikingul din Stockholm, Gris; francezul din Biscaya era Bleu, n vreme ce compatriotul lui din Marsilia era Vert; tuciuriul, dar nu negru, din Beirut era Brun; cel din Roma era Orange i omul din Atena era Rouge, n cinstea venic prezentei sale basmale. Pentru a le insufla simul disciplinei i al identitii, oimul insistase ca fiecare culoare s fie precedat de cuvntul cpitan. Acest aspect al autoritii i identitii se impunea, deoarece a doua comand a lui MacKenzie i vduvea pe oamenii lui, de nevoie, de propriile lor personaliti. Fiindc la asaltul asupra Teritoriului Zero urmau s poarte mti fcute din ciorapi. Lungimea prului de pe fa i cap trebuia redus la minimum; pielea trebuia albit sau pudrat n nuane pale de ocru i toate deplasrile, care, fr ndoial, fuseser atent mascate, trebuia drastic anulate. Oamenii primir ordinul fr s pun ntrebri. Foarfecele, aparatele de ras i nlbitorii intrar n aciune; nici unul dintre ei nu dorea s se deosebeasc de camarazii lui altfel dect prin caracteristicile naturale. Anonimatul le oferea siguran, iar ei tiau asta. Manevrele progresar n cea de-a patra sptmn. Drumul forestier ce mrginea cmpul de la Machenfeld fusese transformat, pentru a semna ct mai mult posibil cu zona corespunztoare din Teritoriul Zero; fuseser mutai bolovani, dezrdcinai copaci, transplantate poriuni ntregi de tufiuri. Fusese ales i amenajat nc un loc: un drum lturalnic ngust i erpuit, care cobora o pant relativ abrupt din pdure. Pentru reamenajarea acestor amplasamente, oamenii se orientaser dup nite fotografii mrite 123 de poze, mai exact trimise de o turist binevoitoare de la Roma, pe nume Lillian von Schnabe. Totui, doamna von Schnabe nu credea c are vreun merit pentru filmele ei. De fapt, rolfilmele fuseser trimise nedevelopate prin dou reele de curieri necunoscute ntre ele i 222

livrate stupefiatului Rudolph, la Zermatt. n mai multe cutii cu tampoane. Rudolph pusese ciudata ncrctur n portbagajul taxiului su italian, sub scule. Un brbat trebuia s se gndeasc la demnitatea lui. n a treia zi a celei de-a patra sptmni, oimul program prima repetiie complet a asaltului. Era un exerciiu de pornireoprire i ocuparea poziiilor, n care oamenii, de nevoie, i schimbau mereu locul, asumndu-i prin rotaie rolul adversarului. Motocicletele goneau, limuzinele treceau n vitez, siluetele cu ciorapi pe fa sreau de la posturile lor pentru a-i ndeplini sarcinile ncredinate. Folosind un cronometru, MacKenzie calcul durata fiecrei etape a manevrei; stabilise opt etape pentru ntreaga operaiune, de la invazie pn la retragere. i, ce naiba, ofierii lui fceau progrese uimitoare! tiau c succesul absolut al ntregii manevre depindea de succesul deplin al fiecruia dintre ei, n fiecare etap. Ideea eecului nu-i atrgea deloc. Acesta era i motivul pentru care cpitanii protestar n cor la auzul primei inovaii tactice a oimului: absena total a armelor de mn. Un cuit bine plasat sau o funie mnuit rapid i ajutase pe toi n ncierrile din trecut, constituind cel mai adesea deosebirea dintre supravieuire i captur. Dar MacKenzie era de neclintit: asta trebuia s fie att garania, ct i dovada c papa nu va avea nimic de suferit pn cnd se va plti rscumprarea. Prin urmare, toate pistoalele, cuitele, frnghiile, blacheurile, genunchierele metalice, degetarele ascuite chiar i boxurile din font fur eliminate. De asemenea, fur interzise toate tehnicile de lupt corp la corp, cu excepia figurilor elementare de judo. n cele din urm, oamenii acceptar aceste restricii. n Suedia exist o zical, inton cpitanul Gris, cu accentul melodios din nord. Un Volvo n garaj face mai mult dect o via de mers cu trenul. O s-l ascult pe comandant. Oui, l aprob cpitanul Bleu, francezul din Biscaya. La nevoie, pentru banii tia le-a fredona i cntece de leagn din Gasconia ca s adoarm. Dar nu era nevoie de cntece de leagn. n schimb, somnul urma s fie provocat de o soluie de penthotal de sodium injectat cu nite ace hipodermice de un centimetru lungime. Fiecare ofier avea s fie echipat cu o bandulier ngust, fixat pe piept, n ale crei lcae din cauciuc unde stteau de obicei 223

gloanele urmau s fie puse acele hipodermice. Se puteau scoate uor i repede. Dac era corect administrat, pe un diametru de apte centimetri n zona de la baza gtului, n dreapta, anestezicul i fcea efectul n cteva secunde. Problema era doar imobilizarea victimei pn cnd drogul provoca leinul. Nu era o treab grea i, cum vehiculele ar face mult zgomot, cteva ipete ar trece neobservate. Aa c ofierii, innd seama de vorbele nelepte ale lui Gris i Bleu, i reevaluar obieciile fa de ordinul oimului. ntr-un fel, era o provocare; nici unul dintre ei nu dorea s-i petreac viaa mergnd cu trenul. Mai ales dac puteau s dein un parc de maini Volvo. Experiena fiecrui cpitan era pus la ncercare. Cpitanii Gris i Bleu erau maetri n camuflaj i cartografie. Cpitanul Rouge era expert n distrugeri; aruncase singur n aer ase docuri n strmtoarea Corint atunci cnd se zvonise c flota american urma s intre n port. Sedativele erau specialitatea englezului, cpitanul Brun, care-i nnegrise pielea pentru totdeauna la Beirut; toate narcoticele prezentau interes pentru el. Tehnologia aeronautic i electronica erau strlucit reprezentate. Prima era, desigur, domeniul cpitanului Noir, ale crui isprvi de la Houston i Moscova erau de domeniul legendei. A doua era teritoriul cpitanului Vert, care considerase necesar, la Marsilia, s inventeze o varietate extraordinar de comunicaii radio. Era un port att de aglomerat; iar Interpolul ieea ntotdeauna umilit. n sfrit, orientarea n teren era treaba cpitanului Orange, care cunotea Roma ca pe palma minii sale cu care gesticula permanent. El urma s fac n scris descrierea complet a opt seturi de haine cu aspect normal, care s nu se deosebeasc de mbrcmintea obinuit, apoi avea s asigure minimum patru metode de transport utiliznd mijloacele publice atunci cnd se putea ctre amplasamentul Teri tonului Zero. Fiindc n ultimele zile ale celei de-a patra sptmni fiecare cpitan trebuia s se duc la Roma i s supravegheze personal zona atacului. Aerodromul de la Zaragolo nu avea s fie o problem; fuseser cu toii de acord. i nici elicopterul de la Teritoriul Zero. Urma s fie dus acolo n noaptea dinaintea atacului. Gris i Bleu i asiguraser c vor realiza un camuflaj imposibil de detectat. Fir-ar s fie, i zise MacKenzie, oprind cronometrul la sfritul Etapei Opt a manevrei. Douzeci i unu de minute! ntr-o zi sau 224

dou avea s ajung la baremul optim de optsprezece minute. Simi un val de mndrie inundndu-i pieptul cndva medaliat. Dispozitivul lui se dovedea una dintre cele mai grozave fore de reacie limitat din analele armatei. Pn i cei trei soldai (trupele de diversiune) se comportau minunat. Nu aveau dect dou obligaii: s ipe i s stea nemicai. Dar, aa cum era normal n cazul gradelor inferioare, nu tiau nimic despre operaiune. Fuseser recrutai de cpitanul Brun din zona cmpurilor de mac de pe dealurile turceti, unde urmau s se ntoarc de ndat ce treaba se ncheia. Fuseser angajai cu un salariu fix, nu voiau s tie nimic i, firete, fuseser adpostii separat, n tabra soldailor i nu mncau la popota ofierilor. Li se spunea pur i simplu: Soldatul Unu, Doi i Trei. Dup terminarea repetiiei, ofierii se adunar n jurul oimului, lng o imens tabl neagr pe care el o instalase pe teren. Toi aveau mtile mbibate de sudoare. Cei n veminte preoeti le scoaser cu grij, cutndu-le eventuale defecte ce ar fi trebuit remediate; iar din buzunare ieir inevitabilele igri i chibrituri. Fr brichete; de pe ele s-ar putea lua amprente. Cei trei soldai, firete, se ndeprtar. La vedere, ns fr s poat auzi ceva. Recruii nu erau familiarizai cu analizele tactice; nu era nimerit. ncepu analiza. Dei foarte ncntat, Hawkins nu strui asupra aspectelor pozitive; le vorbi despre greelile lor, notnd pe tabl observaiile sale cu atta asprime nct ofierii se fcur mici ca nite copii certai de profesor. Precizia, domnilor! Precizia e totul! Nu trebuie s v permitei slbirea ateniei nici mcar pentru o clip! Cpitane Noir, ai scurtat prea mult intervalul dintre Etapa Unu i postul tu din Etapa ase. Cpitane Gris, ai avut probleme cu sutana pe care o pori peste uniform. Exerseaz, omule! Cpitanii Rouge i Brun, executarea Etapei Cinci a fost pur i simplu neglijent! Dai-v jos echipamentul radio! Controlai-v micrile! Cpitane Orange! Dumneata ai fcut cea mai mare eroare! Che cosa? Eu nu fac greeli! Etapa apte, cpitane! Fr executarea perfect a Etapei apte se alege praful de ntreaga misiune! Atunci se face schimbul, soldat! Tu vorbeti cel mai bine italiana. Eu l pun pe Frescobaldi ala n maina papei i l iau pe pap. Unde dracu erai tu? 225

Pe poziie, Generale! Erai de cealalt parte a drumului! Iar dumneata, cpitane Bleu, pentru un expert n camuflaj, sreai n ochi ca un roi jumulit la postul dumitale din Etapa Patru! Acoperirea, omule! Folosete frunziul drept acoperire! Acum, n ce privete zvonul ala de rahat cum c unora dintre voi nu le convine Etapa Opt, rutele de ieire spre Zaragolo; c unii dintre voi cred c ar trebui s avem dou elicoptere pe Teritoriul Zero. Ei bine, dai-mi voie s v spun c pe radar nu exist accidente, domnilor. Un elicopter mic, cu nsemnele forelor aeriene italiene i zburnd la joas altitudine poate trece. Dou elicoptere s-ar observa pe un ecran. Nu cred c vreunuia dintre voi i-ar plcea s stea cu fundul suspendat la trei sute de metri n aer, nconjurat de toate forele aeriene ale macaronarilor. Nu vreau s jignesc pe nimeni, cpitane Orange. Cpitanii se privir unul pe altul. Evident, discutaser ntre ei despre Etapa Opt i, deoarece micul elicopter urma s plece din centrul intei lundu-i numai pe oim, pe pap i pe cei doi piloi, oamenii bombniser. Dar comandantul le nfiase o imagine convingtoare. Rutele de retragere de la sol fuseser analizate exhaustiv de cpitanii Gris i Bleu, care nu numai c erau cei mai buni n domeniu, dar urmau s le foloseasc i ei. Era posibil ca pmntul s fie mai sigur. Ne retragem obieciile, zise cpitanul Vert. Bine, spuse MacKenzie. Acum s ne concentrm asupra Att mai reui s spun. Pentru c n deprtare, alergnd pe cmpul dinspre sud prin iarb, se zrea silueta lui Sam Devereaux, cu pantaloni de trening, rcnind ct l inea gura. Unu, doi, trei, patru! Am pornit cu alergatu! Sntate, sntate! Cinci, ase, apte, opt! Jos grsimea, porc rscopt! Patru, trei, doi, unu! Eu alerg precum nebunu! Mon Dieu! strig cpitanul Bleu. Idiotul al nu mai nceteaz! O ine tot aa de vreo cinci zile! Se mplinesc mine diminea! adug Gris. n orele de odihn, de cte ori e o clip de linite, el vine sub ferestre i url. Ceilali cpitani l aprobar n cor. Acceptaser decizia generalului de a nu-l mpuca pe idiot, chiar recunoscuser n sil c nu era nici o problem dac l lsau pe nebun s fac sport ct vreme doi gardieni din personalul de la Machenfeld stteau cu ochii pe el. Tntlul nu se va duce nicieri; nu cu pantalonii uzi, fr cma, peste un gard nalt de srm ghimpat, dincolo 226

de care nu erau dect impenetrabilele pduri din munii Elveiei. Dar ei trasaser o linie clar de demarcaie n ce privete participarea clovnului la operaiunea Teritoriul Zero. Aadar, era acolo, ncercnd s-i impresioneze cu antrenamentul lui. Un jalnic, biet atlet care nu se putea altura echipei, ns el continua ncercrile. Foarte bine. Foarte bine, zise oimul, stpnindu-i rsul. O s vorbesc din nou cu el, o s-l linitesc. O face pentru voi, s tii. El chiar vrea s fie alturi de tipii duri. i scotea pe toi din mini, iar el tia asta. Sigur, erau momente cnd se gndea c s-ar putea prbui epuizat, dar nelegerea faptului c aiurelile lui aveau efectul dorit l ajuta s continue. Toat lumea l evita, unii chiar fugeau cnd l vedeau. Purtarea lui stranie devenise o glum enervant, plictisitoare. Deja, trei cini care apruser din neant pentru a-l pzi fuseser mutai de pe coridorul din faa uii lui lng ncperile de la parter ale personalului, deoarece nu se mai opreau din ltrat. Iar el alerga dinadins pe lng zona aceea. Cinii, plictisii s se tot strige la ei din cauza unor reacii perfect naturale, ridicau acum doar capetele i-l priveau cu ur din spatele porilor cnd el trecea peacolo. La fel fcea i personalul ca i ofierii lui MacKenzie. Sam era un neajuns zgomotos, o glum care i pierdea efectul. Sigur ns c nebunia lui era luat n serios. i n cteva zile, va trage foloase de pe urma acestei desconsiderri. Dei nu i se permitea s mnnce alturi de Mac i de gaca lui de psihopai, oimul avea destul tact nct s-l viziteze n fiecare zi, la sfritul dup-amiezei, dup ce Sam era dus n camer i i se luau pantalonii de trening. Devereaux nelegea. Hawkins avea nevoie de o tribun de la care s-i exprime entuziasmul. i, flindu-se, ls s-i scape informaia c el i cu oamenii lui vor pleca pentru o zi sau dou ca s efectueze o verificare a Teritoriului Zero. Dup care se vor ntoarce pentru modificri de ultim moment ale strategiei. Dar Sam nu trebuia s-i fac griji. Nu va fi singur la Machenfeld. Rmnea cu paznicii, cu cinii i cu personalul. Sam zmbi. Pentru c, atunci cnd oimul i dezaxaii lui vor prsi domeniul, acesta va deveni propriul su Teritoriu Zero. ncepuse s-i pregteasc pe paznicii lui, Rudolph cel holbat i un individ fr nume, cu o fa tipic de criminal. i convinsese 227

pe Rudolph i pe Anonim s stea n mijlocul cmpului n timp ce el alerga n jurul lor. Nu fusese greu; oamenii erau mulumii c nu erau nevoii s se deplaseze. edeau pur i simplu pe iarb, cu dou pistoale amenintoare aintite spre el, iar Sam alerga, oprindu-se din cnd n cnd pentru a face exerciii de gimnastic, n fiecare zi mrea distana dintre el i paznici, astfel c n dup amiaza aceea se afla cam la 250 de metri deprtare de ei. Armata l nvase ceva despre armele mici: tia c nu exista pistol bun la ceva dincolo de treizeci de metri. Nu n materie de precizie; gloanele rtcite erau altceva, dar el trebuia s-i asume nite riscuri. Stoparea oimului era genul de obiectiv care, n vreme de rzboi, transforma un soldat necunoscut n erou. Ce spusese MacKenzie? E vorba despre implicare. Nimic nu-i poate lua locul. Nici toat muniia din lume nu poate fi un substitut Sam era implicat. Perspectiva celui de-al treilea rzboi mondial se contura tot mai clar cu fiecare zi ce trecea. Planul lui era simplu i relativ sigur. Fusese tentat s-i dea un numr de opiune, ns opiunile lui de pn atunci nu avuseser vreun succes notabil, aa c renunase. Va alerga pe cmpul dinspre sud, aa cum fcea acum, unde pdurea de la margine era mai deas i iarba mai nalt dect pe celelalte puni. Va mri distana dintre el i paznici, cum procedase n dup-amiaza aceea i va face din cnd n cnd exerciii de gimnastic. Printre ele i flotri. Ceea ce, firete, l aducea mai aproape de pmnt, sub nivelul ierbii. La momentul potrivit, s-ar ndeprta, trndu-se ct putea de repede spre pdure, apoi ar alerga spre gard. Totui, cnd ar ajunge la gard, nu s-ar cra pe el. i-ar scoate pantalonii de trening sfiai i i-ar arunca dincolo de gard. Pe urm, dac totul mergea strun, dac Rudolph i Anonimul ar alerga n mai multe direcii deodat, el ar ipa de parc ar fi grav rnit i ar iei dracului din zon. Spre cea mai deas poriune a pdurii. Firete, Rudolph i Anonimul ar alerga spre locul de lng gard, ar vedea pantalonii de trening de cealalt parte i ar aciona fr ndoial corespunztor: unul ar trece peste gard, iar cellalt s-ar ntoarce la castel, s ia cinii. Atunci Sam ar atepta pn ar auzi ltrturi. S-ar ntoarce la Machenfeld, ar intra pe u, ar fura haine i o arm. De acolo sar duce la un automobil de pe aleea circular, l-ar amenina cu un pistol pe paznicul de la poart i-ar avea cale liber. 228

Trebuia s aib! Unde-ar putea grei? oimul nu era singurul capabil s conceap strategii. Va nva s nu se pun cu un avocat din Boston care lucra pentru Aaron Pinkus! Strigtele i ntrerupser gndurile. Intrase n zona de manevr; putea vedea ciudatele indicatoare rutiere i vehiculele. Rudolph i Anonimul ipau la el s se ntoarc. Normal, trebuia s se supun; nu avea voie s urmreasc manevrele. Scuze, domnilor! rcni el cu sufletul la gur, ntorcndu-se i izbind cu picioarele pmntul moale. Hai s ne ntoarcem spre poart i gata cu treaba pe ziua de azi! Rudolph i Anonimul se strmbar i se scular din iarb. Rudolph i art degetul mijlociu; Anonimul duse degetul mare la dini. n fiecare dup-amiaz, Sam i fcuse obiceiul de a termina antrenamentul cu o curs pn la poarta principal. Era un bun prilej de a studia mprejurimile ct mai minuios cu putin n vederea evadrii sale. S-ar fi putut s fie nevoit s acioneze singur mecanismul de deschidere a porii, n funcie de panica din momentul respectiv. Dac ar fi maxim (cum ar zice MacKenzie), era posibil ca poarta s fie lsat deschis. Medita la aceast posibilitate, tropind pe scndurile podului rulant, cnd, deodat, cugetrile i fur ntrerupte de o senzaie de disconfort. Fiindc pe poarta principal intra o limuzin lung i neagr, ntmpinat de paznic cu multe plecciuni i rnjete slugarnice. Iar cnd auzi cuvintele strigate dinspre scaunul oferului, n timp ce automobilul era manevrat cu ndemnare de la poart ctre el, Sam nghe i se gndi imediat s se nece n anul cu ap al castelului. Nu-mi vine s cred! ip de la volan Lillian Hawkins von Schnaube. Sam Devereaux n pantaloni de trening! Dumnezeule Atotputernic, mi-ai urmat sfatul. i cleti epava aia de trup n care trieti! i dac-i trecuse prin minte s se nece cnd auzise vorbele lui Lillian, urmtoarea voce l fcu s se sprijine de balustrad. Ari cu siguran mai bine dect la Londra! strig Anne din Santa Monica, doamna Hawkins numrul patru Sni Curbai, dar Convingtori. Mica ta excursie trebuie s-i fi prins tare bine!

229

22
Planul de evadare al lui Devereaux nu scp de sub con trol, aa cum se ntmplase cu Opiunile de la Unu la Patru. Nici nu fusese ocolit, precum Opiunile Cinci i ase. i nici nu explodase ntr-o avalan de abuzuri, cum fusese soarta Opiunii apte. Fusese totui amnat. Avea dintr-odat de nfruntat nc doi paznici, dintre care unul fusese o surpriz la fel de mare pentru oim ca i pentru Sam. MacKenzie recunoscuse treaba asta. Nepstor, fr s ngduie ca acest fapt s-i afecteze programul; folosind ns realitatea n scopul susinerii forei sale globale prin transformarea unei obligaii ntr-o calitate. Annie are o problem, avocat, zise Hawkins n camera lui Devereaux. Cred c i-ai putea da nite sfaturi juridice. F ceva n sensul acesta dup ce-o s terminm cu povestea asta. Toate problemele plesc, fiind lipsite de importan Nu i a ei. Vezi tu, familia lui Annie toat afurisita de familie a petrecut mai mult timp n nchisoare dect n afara ei. Mama, tatl, fraii ea e singura fat cu toii au dosare care ocup aproape n ntregime arhivele seciilor de poliie din Detroit. N-am dat deloc peste aa ceva. Nu figureaz n bncile de date. Devereaux era sustras momentan de la propriile sale preocupri. MacKenzie nu ncerca s-l pcleasc. Nu avea flcri n ochi, ci doar tristee. Adevr. Dar nu se afla nici o meniune a vreunei infraciuni n dosarul lui Anne. Dac i amintea corect, ea era nregistrat ca singura fiic a doi nvtori obscuri din Michigan care scriau poezie n franceza medieval. Prini decedai. Sigur c nu figureaz, spuse oimul. Am modificat totul pentru dosarul militar. i n cazul celorlalte fete, dar mai ales la ea. Era o mare complicaie pentru fat; o inea pe loc. MacKenzie cobor vocea de parc ar fi spus ceva dureros, fiind ns o realitate imposibil de ignorat: Annie a fost prostituat. A luat-o pe ci greite foarte nefireti pentru ea n adolescen. Lucra n strad. Nu tia s fac ceva mai bun pe-atunci. N-avea via de familie, iar cas n-avea mai deloc. Cnd nu se prostitua, i 230

petrecea timpul n biblioteci, rsfoind revistele alea frumoase i imaginndu-i cum ar fi o via decent. ncerca mereu s-i amelioreze condiia, s tii. Mereu citea, chiar i acum, cutnd tot timpul s se perfecioneze. Deoarece n sinea ei e o persoan grozav. ntotdeauna a fost. Sam i aminti de hotelul Savoy. Anne stnd n pat, n poal cu o carte uria, cu coperte lucioase Soiile lui Henric al VIII-lea. Apoi, mai trziu, vorbele rostite cu atta convingere n ua holului, cnd se pregtea s se mbrace. Cuvinte care aveau o semnificaie major pentru ea. Devereaux ridic privirea spre oim i le repet calm. Nu schimba prea mult exteriorul, ca s nu rveti interiorul. Zicea c tu i-ai spus asta. MacKenzie prea stnjenit. Era clar c nu uitase. A avut probleme. Cum spuneam, n sinea ei e o persoan grozav, pe care ea n-o cunoate. Eu am recunoscut-o, ce dracu. Oricine-ar fi fcut-o. Care e problema ei juridic? ntreb Sam. Afurisitul acela de gigolo-chelner care-i soul ei. S-a pricopsit cu javra aia acum ase ani; l-a ajutat pe obsedatul acela sexual fr parale s ajung proprietarul ctorva restaurante. Ea a creat restaurantele alea. E al naibii de mndr de ele! i-i place viaa. S priveasc apa mrii, toate brcile alea, oameni drgui. Acum e ntr-o pas proast, dar a reuit n via. i? El vrea s-o alunge. i-a gsit alt femeie i nu mai vrea s aud de Annie. Un divor discret i s se duc dracului. Ea nu vrea divorul? Asta n-are importan. Ea nu vrea s piard restaurantele! Din principiu, Sam. Alea reprezint toat munca ei. El nu poate s i le ia pur i simplu. Exist reglementri n privina proprietii, iar legile din California sunt al dracului de aspre. i el e la fel. S-a dus la Detroit i i-a dezgropat dosarul de la poliie. Sam fcu o pauz. Asta e o problem juridic, zise el. O s te ocupi tu? Nu pot face mare lucru. E o chestiune de confruntare, cu o mare diversitate a cilor de atac. Folosirea aceleiai tactici dezgroparea unor contraacuzaii. Devereaux pocni din degete 231

avocatul wunderkind luase o decizie strlucit. S-i spun ceva. Las-m s plec de-aici i-o s zbor direct spre California! O s angajez pe unul dintre cei mai buni detectivi particulari din Los Angeles cum vezi la televizor i zu c o s dau de urma papioiului! Bine gndit, biete, spuse oimul, plescind din limb n semn de respect. mi place tonul acesta agresiv; s-l pstrezi pentru mai trziu. S zicem peste o lun sau dou. De ce nu acum? A putea M tem c nu poi. Nici nu se pune problema. Rmi aici pe durata operaiunii. Vorbete totui cu Annie. Afl ce poi. Poate c i Lillian te ajut; e o fat plin de resurse. Cu aceste vorbe, MacKenzie se dispens de obligaia lui i obinu un ctig: nc dou persoane care stteau cu ochii pe Sam. Degeaba-i prostea pe Rudolph i pe Anonim; cu fetele era altceva. Totui, la cteva ore dup sosirea lor, pentru Sam deveni evident faptul c Lillian avea foarte puin timp pentru a-i acorda atenie, n obinuitul ei fel deschis de a fi, se lans ntr-o activitate trepidant, recrutnd doi oameni din personal ca s-o ajute. Treaba ncepea la prima or a dimineii, dup ce brigada ieea la manevre. Sus. n camerele de la ultimul etaj i pe meterezele castelului. Se auzeau lovituri de ciocan, huruit de ferstraie i trosniturile tencuielii. Mobila era crat n sus i-n jos pe lunga scar erpuit; piesele prea mari sau de o form neregulat erau coborte i urcate cu frnghii i scripei peste zidurile exterioare. Zeci de ghivece cu plante, tufiuri i arbuti erau aezai n jurul parapetelor vzui de Sam de la sol, fiindc nu i se permisese s urce mai sus de etajul trei. Vopsele, pensule i panouri de lemn erau transportate zilnic de Lillian i cele dou ajutoare ale sale, iar cnd Sam nu mai reui s ignore politicos treburile ei, o ntreb ce fcea. Cteva mici amenajri, asta-i tot, rspunse ea. n cele din urm, nsoite de mai multe bnci din beton i (dac Sam nu se nela, dar fiind din Boston nu se nela) un jil de marmur pentru rugciuni, fur ridicate pe lng perei lzi cu piatr mrunit i prundi curat. Dintr-odat, Devereaux nelese foarte exact ce fcea Lillian. Transforma ultimul etaj i parapetele castelului Machenfeld ntr-o adevrat reedin papal! Cu apartamente, grdini i jiluri 232

pentru rugciune! O, Doamne! O reedin papal! Anne, pe de alt parte, i petrecea mai tot timpul cu Sam. Pentru c MacKenzie considerase impropriu ca fetele s mnnce la popota ofierilor era o diversiune ca femeile s mpart pinea cu o for de atac naintea luptei Anne i Lillian luau masa n camera lui Devereaux, Sam aflndu-se, desigur, sub ptura matlasat. Dar Lillian aprea rareori acolo; sttea mai tot timpul sus, fcnd amenajri. Aa c Sam i Anne erau lsai singuri. ntr-o atmosfer surprinztor de platonic. E adevrat, el nu-i fcuse avansuri, dar nici ea nu-i avansase vreo ofert. De parc amndoi erau contieni de nebunia care i nconjura, nedorind ca cellalt s fie implicat i fiecare, ntr-un sens foarte concret, protejndu-l pe cellalt. i cu ct stteau mai mult de vorb, cu att ncepea Sam s neleag mai bine ce vrusese s spun MacKenzie despre Anne. Ea era cea mai sincer, cea mai neprihnit fiin pe care o ntlnise vreodat. Toate fetele lui erau lipsite de falsitate, dar cu Anne era altceva. n timp ce toate celelalte ajunseser la un anumit nivel i erau contiente de valoarea lor, Anne nu era mulumit. Avea un sim al succesului ncnttor de ireverenios, care cerea ntregii lumi s aud c ea putea evolua, putea trece prin multe dar, Doamne Sfinte! Nimeni nu trebuia s fie trist din cauza asta. Devereaux nelese pericolul iminent care-l ptea: putea fi ntr-adevr abtut de la int. ncepu s cread c o cuta pe fata asta de cincisprezece ani. Dar nu putea s se gndeasc la asta. Alt plan i se impunea ateniei. Unul despre care tia c ar avea succes. Chiar din ziua n care Hawkins i brigada lui de cpitani descreierai i luau zborul spre Teritoriul Zero! Ultimele acorduri suave i false ale orchestrei umplur sala operei. Guido Frescobaldi fu chemat la ramp i o lacrim i se prelinse pe obraz. Acum trebuia s lase asta la o parte i s se gndeasc la cu totul alte lucruri. Trebuia s se grbeasc spre cabin i s ncuie trusa de machiaj. Primise telefonul! Se ducea la Roma! Urma s-l mbrieze pe iubitul lui vr, cel mai ndrgit dintre toi papii, Giovanni Bombalini, Francesco, Vicarul lui Hristos! Ce binecuvntare l copleise! S fie din nou mpreun dup atia ani! 233

Dar nu avea voie s spun nimic. Absolut nimic. Asta fcea parte din nelegere. Aa dorea Bombalini Madre di Cristo! Papa Francesco i nimeni nu punea la ndoial motivele unui pontif att de generos. ns Guido era puin mirat. De ce insistase Giovanni ca el s spun conducerii teatrului acea mic minciun, cum c se ducea s-i viziteze familia din Padova, nu la Roma? Pn i prietenul lui, regizorul secund, i fcuse cu ochiul cnd auzise asta. Poate c o s-i ceri familiei tale s se roage la Sfntul Petru pentru cteva lire sfinite. ncasrile au fost slabe n stagiunea asta. Ce tia regizorul secund? i cnd aflase? Nu sttea n firea lui Giovanni cel de demult s fie discret. i totui, cine era el, Frescobaldi, s se ndoiasc de nelepciunea iubitului su vr, papa? Guido ajunse la mica lui cabin i ncepu s se dezbrace. Ochii i czur pe costumul lui de duminic, clcat i atrnat pe umera la mijlocul peretelui. Urma s-l poarte n trenul spre Roma. i deodat se simi foarte ingrat i ruinat de el nsui. Giovanni fusese att de bun cu el. Cum de putea el mcar s se gndeasc la lucruri compromitoare? Jurnalista care le nlesnise ntlnirea i ceruse toate msurile pentru haine. Pn la ultima. Cnd el ntrebase de ce, ea i spusese. Iar el ncepuse s plng. Giovanni voia s-i cumpere un costum nou. oimul i ofierii lui subordonai se ntoarser de la Roma. Verificarea final a Teritoriului Zero se desfurase nestnjenit; nu se impuneau modificri. Pe urm, toate informaiile fuseser adunate i prelucrate. Folosind tehnici clasice de supraveghere utilizate n teritoriul ostil, Hawkins mbrcase uniforma inamicului (n acest caz, un costum negru i un guler de cleric) i obinuse o legitimaie de la Vatican, un document de identitate care certifica faptul c era un iezuit ce fcea un studiu de eficien pentru trezorerie. Avea acces liber la toate tabelele i programele personalului, de la apartamente i pn la barci. Totul confirma previziunile oimului. Papa avea s plece la castelul Gandolfo n aceeai zi pe care o alesese de doi ani ncoace. Era un om organizat; timpul trebuia mprit adecvat, innd cont de necesiti i de diversele 234

ceremonii. Castelul Gandolfo l atepta, iar el avea s fie acolo. Papa urma s plece cu aceeai modest coloan de maini pe care o folosise i pn atunci. Nu era un om risipitor sau pretenios. O motociclet deschidea drumul, apoi erau cte dou n fa i n spate. Clasic. Limuzinele erau limitate la dou: a lui, n care se aflau i cei mai apropiai consilieri i nc una pentru secretari i prelai de rang mai mic, care duceau documentele n lucru. Traseul coloanei se afla pe drumul pitoresc despre care el vorbea emoionat ori de cte ori meniona castelul Gandolfo: superba Via Appia Antica, printre dealuri povrnite i vestigii ale vechii Rome pe tot parcursul. Via Appia Antica. Teritoriul Zero. Cele dou avioane Lear ajunseser la Zaragolo. Era un aerodrom pentru bogtai. Mica berlin Fiat, care era echipamentul de diversiune al soldailor turci, fusese cumprat de cpitanul Noir n numele ambasadei etiopiene. Maina fusese parcat ntr-un garaj deschis toat noaptea, lng o secie de poliie unde rata criminalitii era minim. Guido Frescobaldi era n drum spre Roma. Regina urma s se ocupe de el. Avea s-l cazeze la o pensione pe care o nchiriase i care se numea Dogele, pe Via Due Macelli, chiar lng Scara Spaniol i trebuia s aib mare grij de btrn pn n dimineaa atacului. i primul lucru pe care avea s-l fac n dimineaa aceea era s-l ndoape cu o soluie de thiopental, care avea s-l in sub influena ei inofensiv aproape dousprezece ore. oimul plnuia s-l ia pe Guido cu el n drum spre Teritoriul Zero. Pn atunci, desigur, Regina urma s-l mbrace corespunztor cu un pardesiu foarte larg peste hainele lui excentrice. De fapt, nite fuste. Rmsese un ultim aspect de care trebuia avut grij. Cele dou limuzine folosite la manevre trebuia conduse ntr-un loc numit Valtoumanche, la civa kilometri nord-vest de oraul alpin Champoluc. Spre un aerodrom particular puin folosit, frecventat de lumea bun care pleca de acolo spre cabanele de schi. Limuzinele erau ceva normal n locul acela. Fuseser nregistrate pe numele unor greci inexisteni, iar elveienii nu-i deranjau niciodat pe grecii care i permiteau asemenea automobile. Lillian se putea ocupa de transfer. De fapt, de supraveghere. 235

Se putea folosi de cei doi oameni care o ajutaser s amenajeze locuina papei. De ndat ce mainile s-ar fi aflat pe poziii, cei doi puteau pleca, mpreun cu Lillian. Mac, firete, urma s le dea nite prime. Trebuia s scape i de Rudolph i de psihopatul ala, cum naiba-l chema, n clipa n care se ntorcea din Teritoriul Zero, iar papa ar fi n siguran i n mare tain la cartierul general. Buctarul trebuia s rmn; ce dracu, chiar dac ar afla pentru cine gtea, nu era dect un hughenot francez cutat de poliiile din aisprezece ri. Mai rmnea Anne. i Sam, desigur. Cu Sam se putea descurca. Sam era att de lipit de mortierul ala ncrcat, nct mai c fcea parte din husa lui. ns nu-i putea da seama ce era cu Anne. Ce i se ntmplase fetei? De ce nu voia s plece? De ce se folosise de jurmntul su mpotriva lui? i-ai dat cuvntul de onoare c, dac vreuna dintre noi vine la tine fiindc are necazuri, n-o s ne abandonezi niciodat. C no s permii s ni se fac vreo nedreptate dac ai putea-o mpiedica. Sunt aici. Am necazuri i mi s-a fcut o nedreptate. Nu am unde s m duc. Las-m, te rog, s rmn. M rog, sigur, trebuia s-o lase. La urma urmei, era vorba despre cuvntul unui general. Dar de ce? S fi fost din cauza lui Sam? Fir-ar s fie! Aadar, va muri la Gandolfo. Putea fi i mai ru, i zise Giovanni Bombalini, privind afar pe fereastra camerei sale de lucru. Cu o jumtate de secol n urm nu se putea atepta dect la o nmormntare pe Coasta de Aur, precedat de o lung, interminabil slujb funerar, inut pe jumtate n latin, pe jumtate n dialectul kwa, cu un roi de mute bzindu-i deasupra capului. n aceast privin, Gandolfo avea anumite avantaje. i putea s lucreze mai bine la Gandolfo; avea s foloseasc sptmnile rmase pentru a pune ordine n problemele personale, puine la numr i pentru a se strdui s dea o direcie viitorului imediat al Bisericii. Urma s ia cu el cteva sute de analize ale celor mai importante dioceze din lume i s fac zeci de avansri; cumpnind bine, ns n favoarea celor mai tinere i mai viguroase mini. Care adesea nu aveau nimic de-a 236

face cu tinereea. Trebuia s nu uite c intratabila i vechea gard nu era de dispreuit i nici nu trebuia dispreuit. Btrnii cai de lupt trecuser prin btlii ecleziastice necunoscute vastei majoriti a celor care ipau s se fac reforme i schimbri. Nu era uor s modifici convingeri formate de-a lungul unei viei de om. Dai adevraii cai de lupt tiau cnd s se dea la o parte i s pasc linitii, pregtii s ofere sfaturi atunci cnd li se cereau, cu o privire afectuoas, fr a mai vorbi despre compasiune. Ceilali acei Ignatio Quartze ai lumii aveau nevoie de un ghiont. Papa Francesco hotrse c, printre ultimele sale aciuni, se vor numra i cteva ghionturi. Sub forma unei disertaii funerare ce va fi citit n Curia dup moartea lui, apoi va fi fcut public. Era puin infatuat, i se prea lui, dar, dac Domnul nu voia s-o termine, putea oricnd s-l cheme la El dup voia Lui. ncepuse disertaia dictndu-i-o tnrului preot negru. i trimisese un memoriu papal tuturor serviciilor de la Vatican, numindu-l pe tnrul su consilier drept executorul su testamentar, n caz c ar fi chemat n braele lui Hristos. Lui Giovanni i se spusese c Ignatio Quartze vomase timp de aproape o or dup ce primise instruciunile papale. Trebuie s fi fost un dezastru, innd seama de starea foselor nazale ale cardinalului. Sfinia voastr. Tnrul consilier negru intr prin ua de la dormitor, ducnd o valiz. Nu gsesc tabla cea mic de ah. Nu e n sertarul unde inei telefonul. Giovanni se gndi o clip, apoi tui, rznd stnjenit. M tem c e n baie, printe. Dup ce monseniorul OGilligan a rezolvat problemele legate de convertire explicnd esena Patimilor, face nite mutri nspimnttoare. Aveam nevoie de concentrare. Da, Sfinia voastr. Tnrul preot zmbi i puse valiza jos. O s-o pun n geamantanul cu odjdii. Am terminat de mpachetat? Spun noi, dar tu ai fcut toat treaba. Aproape, Sfinte Printe. Pastilele i tonicele vor sta n servieta mea. Ai putea pune acolo i puin coniac bun. Am pus i asta, Sfinia voastr. Eti cu adevrat omul lui Dumnezeu, fiule. 237

23
RIGIRATI! COSTRUZIONE! Marele indicator metalic era fixat n centrul barierei de lemn care se ntindea pe toat limea drumului lturalnic de ar. Arta foarte oficial, pn la cel mai mic semnal reflectorizant de culoare roie, avnd pe deasupra i stema municipalitii din Roma. De asemenea, bloca apropierea tuturor vehiculelor de o poriune din Via Appia Antica, propunnd n schimb ocolirea pe un drum tiat prin pdurea de la poalele unui deal. i, cum partea aceea de drum era cea mai ngust de pe ntregul traseu, nu exista nici o variant posibil dac vehiculele respective erau mai mari dect cel mai mic Fiat. Nici mcar dac erau ct Fiatul berlin pe care oimul l scosese din garajul de lng secia de poliie i care zcea acum rsturnat la poalele dealului. Orice automobil mai mare n-ar fi avut loc s ntoarc. Pentru a inversa direcia, un ofer ar fi trebuit s mearg n mararier aproape o mie cinci sute de metri, trecnd peste nenumrate gropi i fcnd multe curbe. Desigur, acelai ofer ar fi putut alege ntinderea cmpiilor dintre pdurile din regiune, dar i ele erau pline de pietre, movile i ziduri de piatr din loc n loc, unele ridicate n vremuri de demult. Iar cmpiile nu erau doar nesigure, dar mai era i interzis s le strbai cu maina. Astfel de gnduri i treceau prin minte cpitanului Noir, cu faa neagr pudrat sub ciorapul tras pe cap, n timp ce zcea nemicat n tufele de la marginea drumului, dincolo de barier. Auzise n deprtare zgomotul motocicletelor. Totul era pregtit. Sosise momentul pentru Teritoriul Zero. Locul era perfect. Numai copaci, cmpii i dealuri; generalul concepuse bine planul. Era posibil ca rpirea s aib loc pe aceast poriune izolat de drum, fr variante de ocolire, dei n anumite privine ocolul era cel mai important aspect al Teritoriului Zero. Vehiculele puteau s ntoarc acolo, centimetru cu centimetru dar n-ar fi fcut-o. Ar fi luat-o pe ruta ocolitoare. Totui, n caz c n-ar fi luat-o pe-acolo, cpitanul Noir avea n mn un fluier cu sunet strident, de nalt frecven. Folosirea lui nsemna c Planul Apt, Etapa Unu, Poziiile de la Unu la Trei era abandonat, aplicndu-se imediat Planul Brutar, Etapa Dublu 238

Zero, Poziiile de la O Sut Unu la O Sut Zece: rpirea mai departe pe Via Appia. Pe drumul de dincolo de barier, casca albastr cu o cruce alb emailat se distingea ca o bijuterie enorm sub soarele Italiei. Se afla pe capul motociclistului din fruntea coloanei papale; era vrful de lance al Vaticanului, cum l denumise generalul. Ofierul n uniform mergea cu vitez medie; o cltorie mai rapid pe vechiul drum ar fi fost dezagreabil pentru pe cei din limuzine. Motociclistul observ bariera cu indicatorul oficial, se apropie i opri lng ea. Cpitanul Noir i inu respiraia. Ofierul sri jos, ddu un picior postamentului i se apropie de barier. Ridic sprncenele a mirare, privi mai departe, cutnd semnele vreunui antier i bombni ininteligibil. Se ntoarse i ridic braele. Automobilul din fa ajunsese la circa treizeci de metri de barier. Omul din escort se ntoarse la motocicleta cu motorul pornit, se sui, ntoarse ghidonul, porni n vitez ctre limuzina din fa i le vorbi agitat celor dinuntru. Portiera din spate se deschise; din main cobor un preot cu sutan neagr. El i cu ofierul se ntoarser la baricad, cu atenia ndreptat spre drumul care cobora dealul n pant. Urm un schimb de vorbe rapid, indistinct; apoi o serie de gesturi care exprimau doar nehotrre. Preotul se ntoarse, i ridic poala sutanei i porni n grab spre limuzina papal, pe lng maina din fa. Cpitanul Noir nu vedea prea bine, dar adierea vntului aducea zgomotul unei conversaii i mai nflcrate. Noir nghii n sec i strnse n mn fluierul de nalt frecven. Apoi, spre marea lui uurare, auzi rsete. Preotul reveni la maina din fa, ddu din cap, i fcu motociclistului un semn spre stnga i urc n limuzin. Tocmai luaser o decizie riscant; generalul i cunotea bine adversarul. Coloana de maini o lu la stnga, pe la poalele dealului, condus de ofierul din escort. Toate vehiculele intrar prudent pe ruta ocolitoare, mergnd foarte ncet, iar cnd cei doi motocicliti din spate ajunser la prima curb a pantei, Noir iei din iarb i alerg spre barier, o trase dup el i o aez de-a curmeziul intrrii pe drumul ocolit. Smulse indicatorul vechi i scoase altul: 239

DINAMITE! FERMA! PERICOLO! Reuise! Pe crucea lui, reuise! Evadase de la Machenfeld i era n drum spre Roma, iar dac totul rmnea aa, nimeni nu va ti pn a doua zi diminea c el plecase! Atunci ar fi prea trziu! oimul ar fi n drum spre Teritoriul Zero! Nu avea cum s afle c el plecase. Dect dac ar fi spart ua camerei lui, ceea ce era foarte puin probabil n mprejurrile acelea. Anne nu vorbea cu el; se ncuiase n camera ei din aripa de sud. El provocase o ceart care putuse fi auzit pn pe piscurile de la Matterhorn, provocnd-o s foloseasc un limbaj pe care trebuie s-l fi nvat de la familia ei de infractori. Rudolph i Anonimul nu doreau deloc s aib de-a face cu el. Mai ales de aproape. Dup scandalul cu Anne, ncepuse s se plng paznicilor lui de neateptate, chinuitoare dureri n vintre. Se chircise i ipase. O, Doamne! E encefalit kuweitian! Am observat-o n deertul algerian, acum cinci sptmni! Ah, Doamne! M-am molipsit! Testiculele mi s-au umflat ct nite mingi de baschet, dar sunt mai grele! Trebuie s m vad un doctor! Aducei-mi un doctor! Fr doctori. Nici-o comunicare cu exteriorul pn cnd se ntoarce stpnul de la Machenfeld. Rudolph era nenduplecat. Atunci s te fereti! continuase Sam. E o boal foarte contagioas! Dup care leinase, vrndu-i mna n pantalonii de trening. Alarmai, Anonimul i cu Rudolph se retrseser imediat lng peretele salonului. Revenindu-i, dar n chinuri, Sam se trse din ncpere i urcase scara. Ca s-i dea obtescul sfrit n linite, cu nite testicule enorme. Rudolph i Anonimul rmseser mult n spate pn cnd Sam ajunsese n camer i nchisese ua. Cnd o deschise din nou, pentru ultima dat, vzu c paznicii lui erau departe n hol, cu cte dou batiste legate pe fa, nvluii de nori de dezinfectant rspndit de nite tuburi de aerosol. rmul era liber! Pentru o minunat, lipsit de primejdii plecare de la Machenfeld. Lillian i doi oameni din personal conduceau limuzinele spre un aerodrom aflat undeva la sud. l auzise pe oim explicndu-i drumul doamnei Hawkins numrul trei; drumul dura patru ore i 240

era esenial ca ea s poziioneze vehiculele pe un drum de lng autostrada ce trecea pe la vest de aerodrom. Un aerodrom! Asta nsemna avioane! Iar avioanele zburau la Roma! i chiar dac nu zburau sau nu voiau existau telefoane! i staii radio! Noul su plan se cristalizase imediat. El urma s se afle n portbagajul celei de-a doua limuzine, cea condus de un membru al personalului de la castel. Fusese o treab simpl s blocheze ncuietoarea portbagajului dup ce i luase rmas-bun de la Lillian i o ajutase s care valizele. ndat ce paznicii lui dispruser n norul de dezinfectant, el legase trei pturi la capete, coborse de pe balcon pn la sol, alergase ctre limuzina de pe alee i se strecurase n portbagaj. Odat aflat nuntru, nfurase pturile n jurul pieptului, mulumit c rmsese cu pantalonii de trening pe el i ateptase. Mizase pe faptul c natura avea s-i ofere o metod raional de a-i atinge obiectivul i nu fusese dezamgit. Limuzinele ieiser pe poart i cltoria ncepuse. Dup trei ore i jumtate de salturi, plonjri, crri i goan prin munii elveieni, Sam auzise semnalele repetate ale claxonului. Dup cteva secunde urmase o replic din deprtare, de la automobilul din fa, iar maina ncetinise i se oprise. oferul ieise repede afar. Devereaux auzea paii pe lng portbagaj. Apoi auzise zgomotul inconfundabil al jetului de lichid. Deschisese portbagajul, ieise tiptil i l lovise cu mnerul unui cric pe elveianul care urina. n urmtoarele treizeci de secunde, Devereaux l dezbrcase pe om de pantaloni, sacou, cmi i pantofi. Punndu-i pantalonii i sacoul suficient pentru a nu fi observat n ntunericul nopii alergase spre portier i srise pe scaunul oferului, apoi apsase de dou ori pe claxon, ca un semnal pentru continuarea cltoriei. Lillian i rspunsese la fel i pornise imediat. Aerodromul de la Valtournanche (aa scria pe indicator) prezenta o mic problem, care fusese mai mult dect compensat de extraordinara sum de bani pe care Sam o gsise n sacoul luat de la elveian. Cinci mii de dolari americani! oimul trebuie s-i fi dat omului o recompens! Asta ddea natere altui plan, incredibil! Unui final magnific! l putea stopa pe oim fr poliie! Fr ajutorul autoritilor! S-l opreasc n loc, s demonteze operaiunea Teritoriul Zero i 241

s risipeasc brigada n acelai timp! Fr trgtori de elit, cli sau nchisoare pe via pe o insul n largul mrii! Era perfect. Fr nici o greeal. La marginea de vest a aerodromului apruse o curb. Sam ncetinise limuzina i, imediat ce Lillian trecuse de curb, oprise maina, ntorsese cheia n contact, luase cmaa i pantofii, srise afar i alergase n pdure. n ntuneric, ateptase s se petreac inevitabilul. Automobilul lui Lillian se auzea venind n mararier. Ea i cu nsoitorul ei ieiser din main i alergaser la limuzina abandonat. Asta le-ntrece pe toate! zisese Lillian nfuriat. Viermele acela ingrat a fcut pe el de fric n ultima clip! Dup ce Mac i-a dat atia bani M rog, nu m mir. Muchii gtului su naveau tonus; asta e semn de slbiciune. Haide! Urc! Nu mai avem mult de mers. O or mai trziu, Devereaux, mbrcat cu un sacou de piele i cu pantalonii atrnnd pe el, mult prea largi, i numra 2500 de dolari unui pilot uluit din hangarul de la Valtournanche, onorariul pentru un zbor rapid, neprogramat, pn la Roma. Sam alesese un tip ceva mai scund dect el, fr o musculatur evident. Piloii care acceptau astfel de slujbe nu erau considerai de o riguroas moralitate. ns lui nu-i psa dac era mpins i cdea ntr-o trectoare din Alpi. ns reuise! Erau n aer! Ar fi ajuns la Roma cu mult naintea rsritului. i atunci el, Sam Devereaux, cel mai bun avocat tnr din Boston, ar fi fcut cea mai bun isprav din toat cariera lui. Cpitanii Gris i Bleu, mbrcai n uniforme de poliie mulate pe corp, stteau drepi i nemicai n spatele unor arari, pe ambele pri ale drumului erpuit-nemicai cu excepia minilor drepte, care erau ndoite lateral, mngind cu degetul mare acele mici care ieeau din lcaurile lor rsucite. Dup cum prevzuse comandantul, cei doi motocicliti care flancau limuzina papal rmseser n urm, iar acum mergeau paralel, n faa motocicletelor care ncheiau coloana. i tot dup cum bnuise comandantul, zgomotul era asurzitor. Unul cte unul, vehiculele trecur. Cnd ultimii doi oameni din escort ajunser ntre arari, Gris i Bleu srir la ei, i imobilizar cu braul stng i fiecare nfipse cte un ac n gtul adversarului su. 242

n cteva secunde, oamenii din escort erau adormii. Gris i Bleu lsar jos motocicletele dintre picioarele lor i-i traser n tufiuri. Apoi intrar mpreun n pdure i alergar n diagonal spre poalele dealului prin frunziul des, ctre posturile urmtoarei lor misiuni. Acolo se aflau ascunse sutanele pe care trebuia s le mbrace peste uniforme. Cpitanii Orange i Vert stteau pe burt, unul vizavi de cellalt, ascuni n iarba nalt. Posturile lor se aflau la intrarea n cea de-a doua curb a drumului lateral ce cobora n vale. Prin tufiul des vzur i asta-i fcu s surd c ultimii doi motocicliti nu mai apreau. Cealalt echip din escort se strduia s menin formaia, mergnd n spatele celei de-a doua limuzine. Cpitanul Orange i fcu cruce atunci cnd trecu maina pontifului. Cpitanul Vert scuip. De mult vreme nu mai avusese Biserica un pap francez; n privina asta, italienii erau porci. Automobilul papal intr n ultima curb a drumului. Orange i Vert srir n sus i spre drum, aplicnd fulgertor manevrele exersate asupra motociclitilor din escort. Oamenii se prbuir; limuzina papal intra n cotitura de la baza dealului. Mai erau cteva secunde pn la exploziile din Etapa Patru bombele fumigene din Fiatul rsturnat. Orange i Vert alergar spre urmtoarea lor misiune cea mai important dintre toate: etapa apte. Etapele Cinci i ase distrugerea echipamentului de comunicaii i adormirea cu sedative a suitei papale urmau s aib loc dintr-o clip n alta. Etapa apte era apogeul operaiunii: substituirea papei Guido Frescobaldi cu Giovanni Bombalini. Exploziile din Fiat fur cu adevrat nspimnttoare; ipetele turcilor isterizai terorizante. oimul rnji satisfcut. Fir-ar s fie! Ce privelite minunat! Tot fumul ala i zgomotul i da, ipetele erau exagerate. n urma ocului, coloana de maini se opri i vocile ntrtate se auzir tot mai tare. O motociclet i dou limuzine pe un drum lturalnic de ar, mrginit la sud de un deal povrnit, iar la nord o pdure nalt i deas. Optimum, constat oimul, care l inea legat pe Guido Frescobaldi n tufiuri. 243

Cpitanul Noir ajunse la postul su i le fcu semn cpitanilor Rouge i Brun; toi erau desfurai la intervale de zece metri, pregtii pentru momentul aplicrii Etapei Cinci: distrugerea echipamentelor de comunicaie. Momentul sosise. Singurul om din escorta Vaticanului sri de pe motociclet i alerg spre Fiatul nvluit de fum i n care ipau pasagerii blocai. Toate portierele celor dou limuzine fur deschise. oferii i preoii ipau, ddeau din mini i strigau ordine ctre toi i nimnui, apoi ncepur s alerge spre maina rsturnat. Acum! mbrcai n sutane, Noir, Rouge i Brun nir din ascunztorile lor. Brun i Rouge se npustir spre scaunul din fa al primei limuzine i smulser toate firele care se vedeau. Noir alerg la al doilea automobil, maina papal i se arunc prin ua deschis ctre echipament. Deodat, o mn se repezi peste sptarul scaunului, urmat de un bra ieit dintr-o sutan alb. Dar mna i braul nu erau albe. Erau negre! Iar strnsoarea de la gtul lui Noir nsoit de scatoalce rapide i puternice n cap era o tehnic a luptei de strad pe care Noir o cunotea bine. Provenea de pe un petic de pmnt numit Harlem! Noir ntoarse capul care l durea i se afl dintr-odat, surprinztor, fa n fa cu un frate! Un frate n sutana alb a Bisericii albilor! Era mpotriva principiilor lui Noir s bat mr un frate, dar nu avea ncotro. Putiul catolic era bun, ns nu se antrenase mai serios dincolo de Strada 138 i Amsterdam. Noir i rsuci degetul mare i arttorul n carnea sensibil; preotul negru ip i eliber din strnsoare gtul lui Noir, iar acesta din urm l smulse pe jumtate de pe scaun. Oft i-l pocni pe putiul catolic la baza craniului. Se ntoarse imediat la treaba lui, smulgnd fire i sprgnd cadrane. Btrnul alb i gras, n veminte albe eful nsui, i imagin Noir se aplec n fa i-l trase pe puti pe bancheta din spate, legnndu-i capul de parc putiul ar fi fost cu adevrat rnit. O s fie-n regul, btrne. Eu nu tiu cum facei voi. Jur c nu tiu! Baptitii i-ar pune panglici n jurul unui petic de pmnt. Ei au msur! Sigur, voi i avei pe poliiti 244

Ticlosul! Ce dracu altceva n-ar putea merge? Ce alte amnri se ascundeau sub lumina orbitoare a soarelui, pe aeroportul Leonardo da Vinci din Roma? Era un comar al acelei minunate diminei, dar fr binefacerile somnului! Blestematul, piticul, ticlosul pilot de la Valtournanche insistase ca avionul lui s fie controlat de inspectorii de la narcotice! Pe nimeni nu interesase dac un avion transporta ase seifuri cu aur furat, sau diamante nedeclarate, sau planurile strict secrete de aprare ale tuturor rilor NA TO, ct vreme nu era mcar o igar cu marijuana la bord! Toate protestele lui Sam nu avur nici un efect Ba da, avur. l obligar s se dezbrace i s se lase percheziionat. Per favore, signore. Unde-i lenjeria dumitale intim? Undeai lsat-o? Percheziionai din nou avionul! Asta-i o nebunie! ip Devereaux. Cum ar putea o pereche de chiloi Che cosa? ntreb il cpitano bnuitor. Chiloi! Sam schi n aer conturul unei perechi de chiloi. Unde-a putea ascunde Ahaa, l ntrerupse l cpitano. Muntenii din Elveia poart izmene lungi. Cu buzunare. i clape. i muli nasturi. Nasturii sunt goi pe dinuntru. Eu nu sunt elveian. Sunt american! Sprncenele cpitanului se nlar, iar el cobor vocea. Ahaaa Mafia, signore? i tot aa, pn cnd Sam mprise zece bancnote de o sut de dolari, moment care se ntmpl s coincid cu sfritul schimbului cpitanului, dup care Sam fu eliberat. Unde pot gsi un taxi? Mai nti schimbai banii, signore. Nici un taximetrist nu are s-i dea restul la o sut de dolari. Nu mi-au rmas multe bancnote. Doar cinci sute. Atunci o s cheme poliia. Pentru c n mod sigur atia bani nu pot fi autentici. O s ai nevoie de lire. O, Doamne, poliia! i zise Sam. Poliia i nite oferi de taxi isterici erau ultimele lucruri pe care i le dorea. Era clar c aa ceva nu fcea parte din mreul lui plan final de a-i pune bee-n roate oimului. i astfel pierdu aproape or la coada din faa ghieului de schimb valutar, funcionara mustcioas zicndu-i c bancnotele cu o valoare att de mare trebuia examinate la spectrograf. 245

Mulumesc, signore, spuse n cele din urm faa mblnit. Am examinat banii la patru aparate diferite. Sunt foarte bune. Iat lirele dumneavoastr. Avei o valiz goal? Era ora 9,45. Mai avea timp! Un drum cu taxiul prin Roma i-ar lua cam o or, innd seama de trafic i poate nc o jumtate de or ca s ajung la periferia sudic, unde ar intra pe Via Appia. Drumul pe Appia nu putea dura mai mult dect vreo douzeci de minute. Ar recunoate indicatoarele pe care le vzuse n timpul manevrelor, era sigur de asta. Ar ajunge la Teritoriul Zero cu cel puin o jumtate de or mai devreme! L-ar stopa pe oim, ar preveni al treilea rzboi mondial, ar elimina spectrul nchisorii pe via i s-ar duce acas, la Boston, cu un cont frumos ntr-o banc elveian! Fir-ar s fie! Dac ar fi avut dou igri de foi, le-ar fi fumat pe amndou n acelai timp! Travers n vitez terminalul, ndreptndu-se ctre uile de sub indicatoarele pe care scria Taxi n trei limbi. Alerg cu sufletul la gur pe platforma de beton. n sus i n jos, n ntreaga zon erau sute de crucioare imobile, pline cu bagaje. Grupuri de oameni se adunaser n strad, pregtii s se revolte. Sam se apropie de un turist. Ce se ntmpl? Blestemaii tia de macaronari nenorocii au fcut o grev a taximetritilor! Sam se ndeprt. Avea mai multe milioane de lire ndesate n buzunare, ca nite pernie de la costumul de fotbal american. Trebuia s existe cineva cu un automobil ntr-una din parcri. l gsi. La ora unsprezece fr douzeci. i-i oferi bani. Cu ct mergea mai repede, cu att obinea mai multe mii de lire. Omul fu de acord. Ora 11,32! Va reui! Trebuia s reueasc! Era apogeul vieii lui! De ce se amgea singur? Era nsi viaa lui. Gris i Bleu traser de funiile monahale pe care i le nnodaser peste sutane. Stteau n genunchi, ascuni dup tufiul des i ramurile aplecate ale copacilor de la poalele dealului, la marginea drumului de ar. Erau pregtii s sar din frunzi pentru a trece la Etapa ase imobilizarea coloanei de 246

maini. Fiatul rsturnat era exact n faa lor, mprtiind fum peste tot, iar cei cinci consilieri papali, cei doi oferi i singurul om rmas din escort se strduiau din rsputeri s ajung la turcii care ipau. Numrul celor prezeni acolo nu era o problem. De ndat ce Gris i Bleu ar fi ajuns la grupul nvluit de fum, ar fi acionat rapid, vemintele lor preoeti mrind confuzia. Era o treab simpl s reduc la neputin un adversar, apoi pe altul. Rouge li s-ar fi alturat pe flancul de vest, interceptnd pe oricine ar fi descoperit prematur conspiraia i-ar fi fugit la limuzin. Acum! Gris i Bleu se npustir din tufiuri spre vlmagul de fum, ipete i brae agitate n aer, cu sutanele umflate de vnt i cu acele la-ndemn. Unul cte unul, membrii suitei papale se prbuir la pmnt, cu zmbete fericite pe chipurile panice. Legai-i! Dai-mi nite sfoar! ip Gris ctre turci, pe cnd cele trei victime se strecurau pe geamuri i ieeau din main. Nu prea strns, turbailor! adug Bleu cu asprime. Amintii-v ce-a spus comandantul! Mon Dieu! rcni Bleu deodat, nfcnd umrul lui Gris i artndu-i ceva pe pmnt, dincolo de fumul care se ridica n aer. Quest-ce que cest ca? n mijlocul drumului, ntre limuzine, Rouge zcea pe spate, cu un bra ridicat, cu mna ndoit, de parc nghease n mijlocul unei piruete. Ciorapul de pe fa nu putea ascunde expresia de pace olimpian de pe chipul lui. n confuzia creat, se poticnise n sutan, nfigndu-i acul n burt. Repede! ip Gris. Antidotul! Generalul se gndete la toate. Aa trebuie, zise Bleu. Acum! ordon oimul, inndu-l pe Guido Frescobaldi, care ncepuse dintr-odat s cnte. Dincolo de drumul desfundat, Mac l vedea pe Orange fcndu-i cruce n timp ce srea din tufiuri, fugind spre limuzina papal. Risip de micri, i zise el; papa n-ar ncerca s scape, l aezase pe consilier pe bancheta mainii i cobora din main cu o expresie de furie teribil pe chip. oimul l lu pe Frescobaldi de mn i-l duse ctre limuzin. i dau bun ziua, domnule, i zise oimul papei. 247

Era un salut militar adecvat pentru o capitulare. Animalule! rcni pontiful ntr-o rostogolire de tunet care reverber peste pdurile i dealurile din preajm. Uccisore! Assassino! Ce-i asta? Basta! Tunetul bubuise din nou. Iar fulgerul era n ochii lui Francesco; ochii unui gigant n trupul unui muritor. Ia-mi viaa! Mi-ai ucis copiii mei iubii! Copiii Domnului! i mcelreti pe innocenti! Trimite-m la Iisus! Ucide-m i pe mine! i fie ca Domnul s aib mil de sufletul tu! Ah, ce Dum ce naiba, taci din gur! Nimeni n-o s ucid pe nimeni. Eu vd ce vd! Copiii Domnului sunt mcelrii! Asta-i curat tmpenie! Nimeni nu e rnit i nimeni n-o s fie rnit. Toi sunt morto, zise Francesco cu mai puin convingere, privind stupefiat njur. Nu mai mult dect dumneata. Nu i-am fi legat dac erau mori, nu-i aa Orange? Vino aici! i, Generale. Orange ocoli caroseria limuzinei, fcndu-i mai multe cruci. Scoate-l pe biatul acela de culoare din main. Trebuie s fie vreun oaspete al papei. Omul ala e preot. Consilierul meu personal! Nu mai spune! Trebuie s fie un flcu talentat la cor. Uor, Orange, spuse MacKenzie, n vreme ce italianul l trgea pe incontientul prelat negru din automobil. Du-l n tufiuri i desf-i sutana aia. E prea al naibii de cald pentru un poncho. Vrei s spui, ntreb Giovanni incredul, c sunt toi n via? Sigur c sunt n via, rspunse MacKenzie, fcndu-i semn lui Vert s-l pregteasc pe Frescobaldi pentru schimb; dublura papei era senin. Nu te cred! I-ai omort! rcni deodat papa. Nu vrei s taci! oimul nu pusese o ntrebare. Ascult-m. Nu tiu cum te descurci n postul dumitale de comand, ns presupun c tii s spui dac un soldat e viu sau nu. Che cosa? Cpitane Gris, ip MacKenzie la scandinavul mascat care lega un preot lng capacul unei roi a primei limuzine. Ridic-l pe omul acela i adu-l aici, te rog. Gris execut ordinul. MacKenzie lu mna dreapt a pontifului. 248

Aici! Pune degetele pe gt, lng clavicul. Ei, vezi? Simi pulsul? Papa miji ochii, concentrndu-se. Inima Da. Spui adevrul. i ceilali? Sunt la fel? Le bate inima? i-am dat cuvntul meu, replic oimul aspru. Trebuie s te dojenesc, domnule. Ordinele adversarului nu mint atunci cnd captura e asigurat. Nu suntem animale, domnule. Dar nu prea avem timp. oimul i fcu semn lui Vert s-l aduc pe narcotizatul Frescobaldi. M tem c va trebui s schimbm nite haine de-a dumitale. Va trebui s MacKenzie se opri. Papa Francesco l privea int pe Frescobaldi. Era pentru prima dat cnd observa prezena cntreului, care, proaspt ras i, fr musta, semna mai mult cu Giovanni Bombalini dect Bombalini nsui. Guido! E Guido Frescobaldi! Vocea pontifului se putea auzi din golful Neapole, att de tare rcnise. Guido, ruda mea! De acelai snge cu mine! Guido el Madre di Dio! Faci parte din aceast aceast erezie?! Signore Guido Frescobaldi surse. Che gelida manina a rigido esanime ah, la-la lalaaa El e, de acord, ns de azi-diminea e puin derutat. i-o s mai fie ceva vreme. Ei, haide acum. Trebuie s scoatem ceva din vemintele astea de pe dumneata i s le punem pe el. Cpitane Orange! Cpitane Vert! Dai-i o mn de ajutor domnului Francesco. S-a fcut! oimul vorbea pe tonul unui general victorios. l inea de umeri pe zmbreul Guido Frescobaldi, admirnd rezultatul final. Arat chiar grozav, nu-i aa? Papa Francesco, pironit locului, nu se putu stpni: Jesus et Spiritus Sanctus. Hidosul Frescobaldi sunt chiar eu. E un miracol divin. Ca doi gemeni ntr-o tranee de artilerie, domnule pap! Pontiful de-abia se auzea. l pui pe Frescobaldi n jilul Sfntului Petru? Pentru vreo dou ceasuri, cu noroc dup calculele mele. Dar de ce? Nimic personal. neleg c dumneata eti un tip foarte 249

cumsecade. Dar de ce? Pentru numele Domnului, de ce? sta nu-i un rspuns. Nici nu m ateptam s fie, rspunse oimul. Doar c nu vreau s urli ct te ine gura. Ai o voce teribil de puternic. Atunci o s ip i mai tare dac nu-mi spui Aiiiii! n regul! n regul! Te rpim. Te inem pentru o rscumprare. N-o s ai probleme; n-o s peti nimic i asta-i cuvntul unui general. Discuia fii ntrerupt de cpitanii Gris i Bleu, care veneau n fug, atrgnd atenia. Zona e asigurat, domnule general! strig Gris. S-au fcut toate injeciile, adug Bleu. Suntem pregtii de plecare. Bun! Atunci s plecm! Soldai! Evacuai zona! Pregtii-v pentru procedurile de ieire! Pe numere! Executarea! Ca la un semn, se auzi zgomotul unui motor de elicopter dinspre zona camuflat, aflat la cincizeci de metri de centrul Teritoriului Zero. Apoi se auzi alt zgomot. Dinspre poriunea de drum din vrful dealului: o main oprindu-se n scrnet de frn. Stop! se auzi un geamt jalnic din pdure. Pentru numele Domnului, stop! Ce? Mon Dieu! Che cosa?! Asta-i bun! Tokig! Bakasi! Rahat! Sam venea poticnindu-se pe vechiul drum de ar de pe deal. Ocoli n goan ultima curb i czu ntr-un genunchi. Giovanni Bombalini l privea consternat; i ddu mainal siluetei ngenuncheate binecuvntarea sa mai degrab tulburat. Deus et figlio Nu vrei s taci! MacKenzie i arunc o privire crunt lui Francisc. Fir-ar s fie, Sam! Ce dracu caui aici? Credeam c eti bolnav ca un cine Ascultai-m cu toii, interveni Sam. Adunai-v toi aici. Se chinui s se ridice n picioare; cpitanii rmaser pe loc, feele lor trdnd o anume indiferen. Plecai! Fugii ca s v salvai 250

vieile! Lsai-l singur pe acest om! E o curs! Machenfeld a czut! S-a-ntmplat azi-noapte! Sute de oameni ai Interpolului se nghesuie Sam csc deodat gura, fixndu-l pe oim. Zu c eti un tip formidabil, fiule. i respect priceperea, cum am mai spus-o. Dar nu pot spune c tu ai prea mult respect pentru experiena mea. MacKenzie plesni una din curelele legate n cruci pe piept, peste jacheta de teren. Era legat de un toc mare din piele, care-i atrna peste old. Nici-o operaiune de atac nu pierde legtura cu centrul de comand. Cel puin din 1971 ncoace. Ce dracu, pe vremuri stabileam legturi de la Ly Sol, n Cambodgia, direct cu unitile din delta Mekongului. Ce? Legtura radio pe frecvene nalte, cu triplu arc electric, biete. Stabileti un orar, apoi primeti i trimii simultan. Eti depit, Sam! Cam acum o or, singurii care se nghesuiau la Machenfeld erau fluturii. Nu tiu cum ai reuit, dar eti teribil de norocos c ai ajuns aici singur Gndete-te puin, ai fi fost al naibii de prost dac veneai altfel n regul, soldai! Continuai Etapa Opt! Hai, Sam. O s faci o cltorie. i s-i spun ceva, biete. Dac-mi mai faci necazuri, o s deschid o u la ase sute de metri altitudine i o s poi zbura singur! Mac, nu poi! Gndete-te la al treilea rzboi mondial! Gndete-te la o frumoas cdere liber fr paraut direct ntr-o farfurie de spaghete! Apoi se auzi alt zgomot. Unul nspimnttor. Dinspre coama dealului. Tot de pe drum. Cpitanii i turcii nghear. oimul ntoarse brusc capul i l ridic spre Via Appia. Pontiful rosti un singur cuvnt: Carabinieri. Vaierul distonant, pe dou note, al sirenelor poliiei italiene se auzea n deprtare. Apropiindu-se. Fir-ar s fie! Cum?! Ce dracu s-a ntmplat? Sam, nu tu ai fcut-o! Doamne, nu! N-am fcut-o eu! N-a fi fcut-o! Cred c e un calcul greit, signore, zise ncet papa Francesco. Ce? Ce mama ce calcul greit? Coloana de maini trebuia s opreasc n stucul m rog, nu prea e sat Tuscabondo. E la circa un kilometru i jumtate 251

dup deviazione, ruta dumitale ocolitoare. Iisuse! Poate fi ndurtor, Signore Generale. Ticloii aia or s mpnzeasc dealurile, cmpiile. La naiba! i aerul, Generale, zise nelinitit cpitanul Orange, trecndu-l toate nduelile sub masc. Carabinierii au flotile de elicotteri. ia sunt pazzi ai cerului. Iisuse Hristoase! Figlio di Santa Maria Figlio di Dio E pe drum, Generale. i-am spus s taci. Soldai! Verificai hrile! Rapid! Gris i Bleu, evaluai rutele de ieire E-Opt i E-Doisprezece. Rutele anterioare erau mai rapide, ns mai expuse. Luai o hotrre ntr-un minut! Orange i Vert, aducei-mi-l pe Frescobaldi! Ducei-v lng ceilali! Sam, tu stai aici! ipetele sirenelor se auzeau mai aproape, cam lng bariera de pe Via Appia. Frescobaldi, prins n strnsoarea lui MacKenzie, cnta i mai tare. Signore. Giovanni Bombalini fcu un pas spre MacKenzie. Vorbeti de cuvntul unui general. Eti foarte sincer cnd spui asta. Ce? Da, sigur. Presupun c nici dumneata nu eti foarte diferit. Comanda e o mare responsabilitate. ntr-adevr, este. Iar adevrul e braul drept al responsabilitii. Papa se mai uit o dat la siluetele incontiente ale celor din suita lui, fiecare trup ntins confortabil, nici unul rnit. i compasiunea, firete. oimul l asculta neatent. l inea pe Frescobaldi, nescpndu-l din ochi pe uluitul Sam Devereaux i urmrindu-i pe cpitanii Gris i Bleu, care fceau ultimele evaluri pe hri. Ce vrei s spui? Spui c nu ai nici o intenie s aduci vtmri persoanei mele. Sigur c nu. Nu obii mare lucru pentru un cadavru. M rog, poate cu oamenii dumitale Iar Frescobaldi are fora unui taur, spuse papa, att siei, ct i lui MacKenzie, n timp ce-i studia pe Guido care era pe jumtate contient. ntotdeauna a fost aa. Signore Generale, dac a spune c o s merg cu dumneata fr s m opun, poate chiar n spiritul 252

colaborrii, mi-ai garanta ndeplinirea unei mici cereri? Ca de la un comandant la altul? oimul miji ochii spre pontif. Care anume? S las consilierului meu o not scurt, doar cteva vorbe, n englez. Sigur, i-a da-o s-o citeti. MacKenzie scoase un blocnotes militar din jachet, rupse o pagin, apoi deurub stiloul i i le ntinse pe amndou lui Francesco. Ai cincisprezece secunde. Papa aez hrtia pe capota limuzinei i scrise n grab. Apoi i ddu pagina oimului. Sunt sntos. Cu binecuvntarea Domnului, o s ajung la voi aa cum mutrile de ah ale lui OGilligan ajung la mine. Albul. E un cod, dar e cam de rahat. D-i drumul, pune-l n buzunarul tipului colorat. mi place partea aia care zice c eti sntos. Giovanni alerg spre consilierul su papal, i ndes nota sub sutan i se ntoarse la oim. Zu, signore Generale, cam pierzi timpul. Ce? Pune-l pe Frescobaldi n limuzin! Repede! nuntru e o serviet. Cu pastilele mele. Adu-mi-o, te rog. Ce? N-ai rezista dect cinci minute n Curia! Unde e ellicottero? Elicopterul? Da. Acolo. ntr-un lumini. Cpitanii Gris i Bleu ncheiaser rapida lor consultare. Gris strig: I-am instruit pe oameni, domnule general. Noi plecm! Ne ntlnim la Zaragolo! Zaragolo! zise pontiful. Aeroportul de la Monti Prenestini? Da, rspunse oimul, privindu-l brusc atent pe papa Francesco. Ce-i cu el? Spune-le s stea la nord de Rocca Priora! Sunt nite batalioane de poliie n Rocca Priora. Asta-i la est de Frascati Da! L-ai auzit, cpitani! nvluii Rocca Priora! Hai, la lupt! 253

rcni oimul. Nu! ip Sam, retrgndu-se pe drum i privind spre coama dealului. Suntei cu toii nebuni! V-ai ieit din mini! O s v opresc. Pe toi! Tinere! Giovanni sttea drept i i se adresa lui Sam pe un ton pontifical: N-ai vrea s taci i s faci ce spune generalul?! Noir iei din lumini. Elicopterul e pregtit, domnule general. Avem o zon de decolare liber. Avem i un pasager n plus. Ia-l pe avocat, cpitane. Poi si ari un ac dac te descurci. Cu mare plcere, spuse Noir. O doz, cpitane! Rahat! i astfel, Giovanni Bombalini, Sfntul Printe al Bisericii Catolice i MacKenzie Hawkins, decorat de dou ori cu Medalia de Onoare a Congresului, l puser pe Guido Frescobaldi n limuzina papal i fugir mncnd pmntul prin pdure, spre elicopter. Pentru Francesco era greu. Pontiful l ocri blnd pe Sebastian, sfntul patron al atleilor; pn la urm, disperat, i ridic fustele vemntului, scond la iveal nite picioare groase de ran i mai c-l ntrecu pe MacKenzie pn la elicopter. Avionul Lear se nl deasupra plafonului de nori de la Zaragolo, pilotat de cpitanul Noir i cu cpitanul Rouge pe scaunul copilotului. oimul i papa stteau n partea din fa, unul n faa celuilalt, fiecare lng o fereastr. MacKenzie l privea stupefiat pe Francesco. tia din vasta lui experien c, atunci cnd comanda era blocat, cel mai bun lucru era s nu faci nimic dac lupta respectiv nu impunea o contralovitur imediat. Aa cum era cazul acum. Problema era c Francesco nu se purta ca un inamic cu care s se fi luptat vreodat oimul. Fir-ar s fie! MacKenzie nelese c nu mai avea rost s poarte masca. Ceilali nu aveau ncotro, pentru protecia lor, dar pentru el nu avea importan. O scoase cu un oftat de uurare. Francesco se uit la el, dar nu dezagreabil. Papa ddu din cap, de parc ar fi vrut s spun: ncntat s te cunosc fa n fa. 254

Fir-ar s fie! MacKenzie vr mna n buzunar dup un trabuc. Scoase unul, l muc la un capt i lu o cutie de chibrituri. Per favore. Francesco se aplecase spre el. Ce? O igar, signore Generale. Pentru mine. V deranjeaz? A, nu, nimic. Asta-mi lipsea. Hawkins scoase alt trabuc i i-l ntinse pontifului. Apoi, venindu-i trziu ideea, cut bricheta n cellalt buzunar. Dar era prea trziu. Francesco mucase captul trabucului, l scuipase oarecum neofensator luase chibriturile din mna lui Mac i aprinsese un b. Papa Francesco, Vicarul lui Hristos, aprinse trabucul. i, n vreme ce fumul aromat se ridica deasupra capului su, pontiful se ls pe sptarul fotoliului, i ncruci picioarele sub veminte i admir peisajul de sub el. Grazie, spuse Francesco. Prego, rspunse MacKenzie.

255

Partea a IV-a
24
Sam edea pe scaunul din fier forjat prevzut cu pernie, n colul din nord-vest al grdinii de la Machenfeld. Anne alesese locul, dup o atent deliberare; era poriunea de grdin care oferea cea mai bun privelite a Matterhomului, al crui vrf se vedea n deprtare. Trecuser trei sptmni de la o cumplit poveste: Teritoriul Zero. Cpitanii i turcii plecaser n regiuni netiute ale lumii i nu se va mai auzi vreodat de ei. Personalul fusese redus la un buctar care i ajuta pe Anne i pe Sam la curenia casei i a grdinii. MacKenzie nu se pricepea la nici una dintre aceste treburi casnice, dar fcea i el ceva, ducndu-se n sat dup ziare. De asemenea, trecea n fiecare zi pe la doctorul cu onorarii foarte mari pe care l adusese de la New York pentru orice eventualitate. Doctorul, specialist n medicin intern, nu avea idee de ce era pltit cu sume att de mari fr s fac nimic, dar tria n huzur ntr-o reedin de pe malul lacului i, n spiritul Asociaiei Medicilor Americani, accepta banii nedeclarai i nu se plngea. Francesco (Sam nu se obinuise s-i spun papa) se instalase confortabil n apartamentele sigilate de la ultimul etaj i putea fi vzut zilnic plimbndu-se pe metereze, prin grdina lui de pe acoperi. MacKenzie reuise cu adevrat! Cucerise cel mai important obiectiv militar din ntreaga lui carier. Iar acum, printr-o serie ntortocheat de canale extraordinar de complexe, imposibil de depistat, adresa cereri de rscumprare Vaticanului. Mesaje codificate transmise pe frecvene radio ultranalte, dinspre Alpi ctre Beirut, apoi la Alger; retransmise prin antenele din deert i din oceane de la Marsilia la Paris, apoi la Milano i, n sfrit, la Roma. 256

Conform orarului pe care l impusese el, rspunsul Vaticanului urma s fie transmis prin staii radio de la Roma i retransmis de la Beirut pe la ora 5 p.m. MacKenzie plecase de la Machenfeld spre centrul izolat de transmisii o caban solitar din Alpi, la mare altitudine, n care era instalat cel mai bun, cel mai sofisticat echipament radio care se putea obine. Fusese livrat la Machenfeld de firma Les Chteaux Suisses, dar pus n funciune chiar de oim. Nimeni, n afar de MacKenzie, nu tia unde se afla refugiul montan. O, Doamne! n dup-amiaza asta, la ora cinci! Sam se sili s-i alunge din minte teribilul gnd. La castel se vedea micare. Anne ieise pe teras, innd sub bra obinuita carte cu poze i coperte lucioase i ducnd o tav de argint cu pahare pe ea. Porni s traverseze pajitea spre grdin. Avea un mers drept, feminin; o dansatoare delicat, cu un aer firesc, ignornd ritmurile subtile ale graiei sale. Prul castaniu deschis i cdea neglijent pe umeri, ncadrnd tenul trandafiriu al feei frumoase. Ochii mari, de un albastru strlucitor, reflectau orice lumin ntlneau. nvase ceva de la toate fetele, i zise Devereaux. Ceva deosebit i specific fiecreia nite daruri pentru el. Iar dac avea s revin vreodat la o via normal, le va fi recunosctor pentru darurile lor. Dar poate c cel mai important lucru l nvase de la Anne: ncearc s te perfecionezi, dar nu-i contesta trecutul. Se auzir rsete pe pajite. Anne se uita n sus, spre metereze, unde Francesco, mbrcat ntr-un pulover colorat de schi, se aplecase peste parapet. Devenise jocul lor intim, al lui Anne i-al lui Francesco. De cte ori oimul nu era prin preajm, plvrgeau. Iar Sam era sigur fiindc Anne nu negase c ea fcuse numeroase drumuri pn la apartamentele lui, ducndu-i pahare cu chianti, cu desvrire interzis n dieta lui. Anne i Francesco deveniser buni prieteni. Cteva minute mai trziu, aprecierea fu confirmat. Anne aez tava cu buturi pe mas, lng Sam. Ochii ei zmbeau. tiai, Sam, c Iisus a fost o persoan foarte practic, foarte realist? Cnd i-a splat picioarele Mariei Magdalena, le-a spus tuturor c ea era o fiin uman. Poate una chiar foarte bun, n ciuda celor ce fcuse pn atunci. i c oamenii n-ar trebui s arunce cu pietre n ea, fiindc s-ar putea ca nici picioarele lor s nu fie prea curate. 257

MacKenzie se cr pe ultima pant cu ajutorul unui alpentoc. Ultimii dou sute de metri ai drumului erpuit pn n vrf erau prea nzpezii pentru o motociclet, aa c ajungea mai repede dac urca direct pe ultima poriune. Era cinci fr unsprezece, ora de la Zurich. Semnalele urmau s apar peste unsprezece minute. De la Beirut. Vor fi repetate apoi dup cinci minute, pentru a verifica erorile de decodare. La sfritul celei de-a doua serii, el trebuia s confirme recepia, transmind codul de verificare la releul din Beirut: patru linii, repetate de dou ori. Ajuns la caban, oimul porni generatoarele i urmri cu satisfacie nenumratele rotie ce se nvrteau cu un bzit surd n spatele carcasei, n vreme ce cadranele afiau indicaia n funciune. Cnd se aprinser cele dou becuri verzi, nsemnnd randament maxim, el vr n priz singurul reou i simi imediat cldura degajat de spirele ncinse. ntinse mna ctre puternicul echipament pentru unde scurte, lovi uor ntreruptoarele receptorului i rsuci butoanele amplificatorului la volum mare. Mai erau trei minute. Se duse la perete. ncepu s nvrt ncet un mner, auzind cum se micau roile dinate. Afar, dincolo de grilajul de fier al ferestruicii, vedea un disc de roat balansndu-se n afar i n sus pe traiectoria lui. Se ntoarse la receptori radio i nvrti cu delicat precizie discurile paralele ale megaciclului i tetraciclului. Voci glsuind n zeci de limbi se auzir n difuzoare. Cnd acele de pe scal se aflar ntr-o poziie perfect paralel, nu se mai auzi nimic. Mai era un minut. MacKenzie scoase un trabuc din buzunar i l aprinse. Trase din el satisfcut i sufl fumul n cercuri succesive. Deodat se auzir semnalele. Patru linii scurte pe un ton acut; repetate o dat. Canalul era curat. Lu un creion, cu mna peste o pagin de carnet, pregtit s scrie codul aa cum se transmitea de la Beirut. Dup terminarea mesajului, oimul avea cinci minute la dispoziie ca s-l decodeze. S transforme semnalele n numere, numerele n litere i literele n cuvinte. Dup ce termin, se uit la rspunsul Vaticanului, nevenindu-i s cread. 258

Era imposibil! Evident, fcuse mai multe greeli la recepionarea transmisiei de la Beirut. Semnalele se auzir din nou. oimul ncepu s scrie pe alt foaie de hrtie. Cu atenie. Exact. Transmisia ncet, aa cum ncepuse: patru linii, repetate o dat. MacKenzie puse grila de decodare n faa lui. Credea c o memorase n ntregime, dar nu era momentul s fac vreo greeal. Verific din nou fiecare punct, fiecare linie. Fiecare cuvnt. Nu exista nici o greeal. Imposibilul se ntmplase. n legtur cu cererea absurd privind contribuia de patru sute de milioane de dolari americani, prin stabilirea unei taxe de un dolar pentru enoriaii diocezelor din ntreaga lume, trezoreria Sfntului Scaun nu este n msur s ia n considerare o astfel de cerere. Sau orice alt cerere pentru acest scop filantropic. Sfntul Printe se bucur de o sntate excelent i transmite binecuvntrile sale n numele Tatlui, al Fiului i al Sfntului Duh. Ignatio Quartze. Cardinal Omnipitum. Trezorierul Vaticanului. Compania Pstorul i suspend operaiunile. MacKenzie Hawkins se plimba pe domeniul castelului Machenfeld, fumndu-i trabucurile i privind absent infinita frumusee a Alpilor. Sam fcu un calcul al valorilor monetare ale corporaiei, n afar de proprieti i echipamente. Din capitalizarea iniial de 40 000 000 de dolari rmseser 12 810 431,02 dolari. Plus un fond de cheltuieli neprevzute de 150 000 de dolari, care era intact. Nu era ru deloc. Mai ales c investitorii, ca nite hiene speriate, refuzau restituirea banilor. Nu voiau s mai aib nici o legtur cu Compania Pstorul sau cu cineva din conducerea ei. Nici nu-i mai bteau capul cu nregistrarea pierderilor ct 259

vreme directorii companiei juraser pe Biblie, pe Almanahul Burke, pe Mein Kampf i pe Coran s nu-i mai contacteze vreodat. Iar lui Francesco, ce purta acum o plrie tirolez i puloverul de schi favorit, i se permisese s coboare din apartamentele de la ultimul etaj. Pentru ca nimeni s nu fie tulburat, convenir s-l numeasc Zio Francesco, unchiul nu tiu cui. Deoarece nu se artase dispus s se duc n alt parte sau s fac altceva dect s se bucure de compania lor, Zio Francesco hoinrea liber. Mereu avea pe cineva n preajm, dar nu pentru a mpiedica o evadare, ci pentru a-l ajuta la nevoie. La urma urmei, avea peste aptezeci de ani. Mai ales buctarul era foarte ataat de el, deoarece Francesco sttea mult timp la buctrie, ajutndu-l s pregteasc sosurile i cernd uneori permisiunea s prepare o reet deosebit. El i formul o cerere oimului. Acesta l refuz. Nu! Sub nici o form! Zio nu putea s telefoneze la apartamentul su de la Vatican! Nu conta c telefonul lui era privat, sau nenregistrat, sau ascuns n sertarul mesei de lng pat! Apelurile telefonice puteau fi depistate. Nu i dac se transmiteau prin radio, insist Francesco. oimul i impresionase pe toi, adesea, relatndu-le despre complicatele sale metode de comunicare cu Roma. Cu siguran, un simplu apel telefonic n-ar fi fost o treab att de complex. Poate doar o mic retransmisie. Nu! Toate spaghetele pe care le mncase i se urcaser lui Zio la cap. Avea creierul moale. Cel al oimului era poate i mai moale, suger Francesco. Ce progrese fcuse generalul? Nu ajunsese ntreaga situaie ntr-un punct mort? Nu-l pclise cardinalul Quartze? i cum putea un simplu telefon s schimbe lucrurile? Dar cum putea s le nruteasc? struise Francesco. oimul ar fi stat n faa staiei radio, cu mna pe un buton, gata s ntrerup legtura dac Zio ar fi spus ceva nepotrivit. Nu era mult mai avantajos pentru general ca mcar doi oameni s tie c el era n via? C farsa era cu adevrat o fars? Sigur nu era nimic de pierdut, fiindc oimul pierduse deja. i poate c era ceva de ctigat. Poate chiar patru sute de milioane de dolari americani. n plus, Guido avea nevoie de ajutor. Nu i critica vrul, care nu era doar puternic precum un taur, ci i o persoan blnd i 260

foarte serioas. Dar era novice n funcia pe care o ocupa acum i l-ar fi ascultat cu siguran pe vrul su Giovanni Bombalini. Ajutat, desigur, de consilierul personal al lui Giovanni, tnrul preot american din Harlem. S-ar putea ca situaia s nu fie remediat peste noapte pentru c erau probleme de sntate i de logistic imposibil de ignorat. Dar dup ce se spusese i se fcuse totul, ce alternativ avea oimul? Evident, nici una. Aa se face c, MacKenzie cobor ntr-o dup-amiaz de la cabana din muni, crnd trei cutii de carton nvelite n pnz groas care conineau echipamentul radio i ncepu s instaleze instrumentele ntr-un dormitor de la Machenfeld. Cnd totul fu terminat, oimul transmise un ordin irevocabil. Doar el i Zio Francesco aveau acces nuntru n timpul transmisiunilor. Anne i Sam nu aveau nimic mpotriv. Nu doreau defel s intre acolo. Buctarul i spuse c toi erau nebuni i se ntoarse la buctrie. i de atunci ncolo, cel puin de dou ori pe sptmn la o or trzie din noapte uriaul disc al antenei era rsucit i ridicat deasupra parapetelor. Nici Sam, nici Anne nu tia ce se vorbea acolo sau dac se realizase ceva, ns deseori, cnd edeau n grdin s discute i s priveasc splendida lun de pe cerul Elveiei, auzeau hohote de rs din camera de la etaj. Papa i cu oimul preau doi biei de coal, foarte amuzai de un nou joc. Un joc secret, jucat n propriul lor club. Sam edea n grdin, uitndu-se absent la un exemplar al ziarului londonez Times. Viaa la castelul Machenfeld devenise monoton. De exemplu, unul dintre ei se ducea n sat s cumpere ziare n fiecare diminea. Cafeaua servit n grdin i lectura gazetelor era o modalitate minunat de a ncepe ziua. Lumea era o harababur nelegitim; viaa era aa de panic la Machenfeld. oimul, descoperind existena unor piste de clrie pe domeniu, cumprase civa cai de ras i clrea frecvent, uneori ceasuri n ir. Gsise ceva ce cutase mult, gndea Sam. La rndul su, Francesco descoperise pictura n ulei. Strbtea cmpurile cu plria tirolez pe cap, nsoit de Anne sau de buctar, i instala evaletul i picta, lsnd posteritii impresiile 261

lui plastice, inspirate de splendorile Alpilor. Asta cnd nu era la buctrie sau dac nu o nva pe Anne s joace ah i nici nu dezbtea cu Sam totdeauna agreabil chestiuni juridice. Se ntmpla ceva cu Francesco, ceva despre care nimeni nu vorbea, dei toi tiau c avea legtur cu starea lui de spirit. Francesco nu era un om sntos atunci cnd fusese luat de pe dealurile de lng Via Appia. Deloc sntos. Acesta era motivul pentru care Mac insistase s aib n preajm un specialist de la New York. Dar pe msur ce sptmnile treceau, starea lui prea s se amelioreze n aerul curat al Alpilor. Ar fi fost la fel n alte mprejurri? Nimeni, desigur, nu se lansa n speculaii, dar Francesco spusese ceva ntr-o sear, la mas, ceva care i emoionase pe toi. Doctorii aia. O s triesc mai mult dect oricare dintre ei! M-ar fi ngropat nc de-acum o lun. oimul rspunse cu o criz de tuse. i Sam? Ce era cu el? Orice-ar fi fost, tia c acolo era i Anne. Se uita acum la ea, n lumina sfritului dimineii, stnd pe scaun i citindu-i ziarul, cu omniprezenta carte pe mas, lng ea. De data asta era vorba despre O istorie ilustrat a Elveiei. Era att de frumoas, teribil de ea nsi. Avea s-l ajute s devin un avocat mai bun, fcnd ca legile s nu par att de importante. Acum ncepu s se gndeasc la altceva. De pild, s citeasc linitit. S neleag. S evalueze. Precum judectorul Devereaux. A, Bostonul o s-o ndrgeasc pe Anne! i mama lui avea s-o ndrgeasc. i Aaron Pinkus. Aaron l va aproba din toat inima. Dac judectorul Devereaux se va ntoarce vreodat la Boston. Se va gndi la asta mine. Sam, zise Anne, uitndu-se la el. Ce e? Ai citit articolul acesta din Tribune? Ce articol? Nu m-am uitat pe Tribune. Uite. Art cu degetul, dar nu-i ddu ziarul. Era captivat. E despre Biserica Catolic. Tot felul de lucruri. Papa a convocat al Cincilea Conciliu Ecumenic. i e i-un anun, care 262

zice c o sut aizeci i trei de companii de oper sunt subvenionate, pentru a promova creativitatea. i un cardinal faimos Doamne, Sam, e acel Ignatio Quartze! la despre care tot strig Mac. Ce-i cu el? Se pare c s-a retras la o vil care se numete San Vincente. Ceva legat de nite dispute cu papa privind alocaiile Vaticanului. Nu-i ciudat? Devereaux fcu o pauz nainte de a rspunde. Cred c prietenii notri au fost foarte ocupai sus, pe metereze. n deprtare se auzeau copite de cai n galop. Dup cteva clipe, pe drumul desfundat apru MacKenzie Hawkins, venind dinspre copacii i cmpurile unde, cu doar cteva sptmni n urm, avuseser loc manevrele. i struni calul i se ndrept spre colul de nord-vest al grdinii. Fir-ar s fie! Nu-i aa c-i o zi minunat? Se poate vedea piscul Matterhom! Din direcia opus se auzi clinchetul unui trianglu. MacKenzie fcu semn cu mna; Devereaux i Anne se ntoarser i-l vzur pe Francesco pe teras, n faa uii buctriei, cu trianglul i vergeaua de argint n mn. Purta un or larg, iar pe cap avea ndesat plria tirolez. Zio Francesco strig: Toat lumea la mas! Speciale di giorno e fantastico! Sunt flmnd ca un cal! rcni oimul, btnd uor calul cu palma. Ce-ai pregtit, Zio? Francesco nl vocea spre dealurile alpine. Cuvintele lui sunar ca o melodie: Dragi prieteni, avem Linguini Bombalini!

263

264