Sunteți pe pagina 1din 267

WILHELM HAUFF BASME

7-8 , 24 , 28, 34, 50, 83, 186-187 , 216 , 241, 243-244 , 336
1

n romnete de IRINA VLAD WILHELM HAUFF Smtliche Werke in sechs Bnden Bnd V Max Hesse Verlag Leipzjg

Odat, o caravan mare strbtea pustiul. Pe ntinderile nesfrite de nisip, strjuite doar de bolta necuprins a cerului, se auzeau, de undeva de departe, tlngile cmilelor fi zurglii de argint ai cailor. Un nor gros de praf se nvolbura naintea caravanei, vestindu-l apropierea ; cnd i cnjd, o adiere mprtia norul i pe sub nvolburrile lui i luau ochii armele sclipitoare i vemintele ce strluceau. Aa se ivi caravana n faa privirii clreului ce se apropia de ea. Necunoscutul clrea pe un mndru cal arab, cu cioltar din piele de tigru i cpstrul stacojiu, mpodobit cu clopoei de argint; pe capul bidiviului flutura un frumos surguci din pene. mbrcmintea artosului clre era tot att de mndr ca i calul su. Pe cap avea turban alb, falnic, cusut eu fir de aur, pe trup ilic i alvari roii ca para focului, iar la old i atrna un iatagan cu plasele miestrit furite. Turbanul tras adnc pe frunte, cuttura ochilor negri, care aruncau fulgere de sub sprncenele stufoase, i barba lung ce flutura pe sub nasul coroiat i ddeau o nfiare cuteztoare, aprig. La cincizeci de pai de pilcul clreilor ce deschideau drum caravanei, el ddu pinteni calului i n cteva clipe ajunse n dreptul acestora. Un clre singuratic, cutreiernd pustiul, prea ceva cu totul neobinuit, aa nct caraulele caravanei,

temndu-se de un atac, ntinser suliele. Vzndu-se ntmpinat cu vrjmie, clreul strig : Ce vrei ? Credei oare c un singur om e n stare s loveasc o caravan ? Ruinate, caraulele i lsar suliele n jos ; cpetenia lor se apropie de strin, s-i afle vrerea. - Cine e stpnul caravanei ? ntreb clreul. - Ea nu are un singur stpn, rspunse cel ntrebat. Mai muli negutori au pornit de la Mecca spre ara lor, iar noi i cluzim prin pustiu i-i pzim de ticloii de tot soiul care ar putea s le tulbure cltoria. - Ducei-m, dar, la negutori, ceru strinul. - Nu e cu putin acum, rspunse cpetenia caravanei. Noi trebuie s mergem fr oprire, iar negutorii vin n urm cu cel puin un ptrar de ceas ; dar dac vrei s ne nsoeti pn la popasul de amiaz, fie-i voia mplinit ! Strinul nu rspunse nimic ; lu ciubucul lung pe care 11 ducea legat de oblnc i ncepu s pufie. Clrea ling cpetenia caravanei i trgea adnc din ciubuc. Cpetenia caraul* lor se frmnta, ntrebndu-se cine o fi strinul ; nu cuteza s-l ntrebe de-a dreptul cum l cheam i, orict de iscusit se strduia s lege vorba: Fumezi un tutun bun" sau: Frumos pete calul dumitale", primea acelai rspuns sec: Da, da!" In sfrit ajunser la un loc potrivit pentru popasul de amiaz. Cpetenia caravanei i aez oamenii de paz i se opri mpreun cu necunoscutul, ateptnd s se apropie caravana. Treizeci de cmile, cu ncrcturi grele, cu cluze narmate trecur pe lng ei. n urma lor veneau clare, pe nite cai de toat frumuseea, cei cinci negutori, stpnii caravanei. Mai toi erau brbai naintai n vrst, cu nfiare cumpnit, aezat ; numai unul singur prea mult mai tnr dect ceilali, mult mai vesel i mai vioi. Caravana se ncheia cu un mare numr de cmile i de cai de povar. nlar corturile, iar cmilele i caii i priponir n jurul acestora. n mijloc se afla un cort mare de mtase albastr, ctre care cpetenia caraulelor l nsoi pe strin. Cnd ddur la o parte perdeaua de la intrarea cortului, vzur pe cei cinci negutori stnd pe perne cusute cu fir de aur ; arapi forfoteau ncolo i ncoace, aducnd mncruri i buturi. - Ne-ai adus un musafir ? ntreb negutorul cel tnr. Dar mai nainte ca cel ntrebat s apuce s rspund, strinul gri :

- M numesc Selim Baruch i snt din Bagdad ; n drum spre Mecca am fost prins de nite tlhari i acum trei zile am izbutit s fug pe ascuns. Marele profet mi-a ajutat s aud din deprtare tlngile caravanei voastre. Aa am ajuns aici. n gduii s merg cu voi ; n-am s fiu nevrednic de ocrotirea voastr i. odat ajuni la Bagchd, am s v rspltesc cu prU sosin buntatea, cci snt nepotul marelui vizir. Drept rspuns, vorbi cel mai vrstnic dintre negutori : - Selim Baruch, zise el, fii binevenit la umbra noastr. Bucuroi te ajutm, dar, nainte de toate, asaz-te ca s mnnci i s bei cu noi I Selim Baruch se aez ling negutori, mnc i bu cu ei. Dup-mas, robii strinser vasele i aduser narghilele i erbet turcesc. Negutorii rmaser mult vreme tcui, scond nori albstrii de fum i privindu-i cum se ncolcesc, se destram i apoi, ncet-ncet, se fac nevzui. In cele din urm, tcerea fu curmat de tnrul negutor : - De trei zile, zise el, tot mergem clare sau facem popas i mncm, fr s avem parte de vreo distracie ! M-a cuprins o plictiseal de moarte. Mie mi place ca dup-mas s privesc dnuitorii sau s ascult cntece. Nu v d prin cap, prieteni, cum ne-am putea veseli i noi ? Cei patru negutori mai vrstnici pufiau mai departe In tcere i preau s cugete adnc ; strinul ns rspunse : - Dac-mi ngduii, a propune eu ceva : s spunem cu toii, pe rnd, la fiecare popas, cte o poveste. Aa ar trece timpul mai uor.

voastr i, odat ajuni la Bagdad, am s v rspltesc cu prisosin buntatea, cci snt nepotul marelui vizir.

Drept rspuns, vorbi cel mai vrstnic dintre negutori : Selim Baruch, zise el, fii binevenit la umbra noastr. Bucuroi te ajutm, dar, nainte de toate, aaz-te ca s mnnci i s bei cu noi ! Selim Baruch se aez lng negutori, mnc i bu cu ei. Dup-mas, robii strnser vasele i aduser narghilele i erbet turcesc. Negutorii rmaser mult vreme tcui, scond nori albstrui de fum i privindu-i cum se ncolcesc, se destram i apoi, ncet-ncet, se fac nevzui. n cele din urm, tcerea fu curmat de tnrul negutor : De trei zile, zise el, tot mergem clare sau facem popas i mncm, fr s avem parte de vreo distracie ! M-a cuprins o plictiseal de moarte. Mie mi place ca dup-mas s privesc dnuitorii sau s ascult cntece. Nu v d prin cap, prieteni, cum ne-am putea veseli i noi ? Cei patru negutori mai vrstnici pufiau mai departe n tcere i preau s cugete adnc; strinul ns rspunse : Dac-mi ngduii a propune eu ceva : s spunem cu toii, pe rnd, la fiecare popas, cte o poveste. Aa ar trece timpul mai uor.

neleapt vorb ai grit, Selim Baruch, zise Ahmet, cel mai btrn dintre negutori. S facem precum zici! M bucur c spusa mea v e pe plac, rosti Selim, i, ca s vedei c nu v cer un lucru nelalocul lui, am s fac eu nceputul. Bucuroi, cei cinci negutori se apropiar, aezndu-se roat n jurul strinului. Robii umplur din nou cupele, ndesar tutun proaspt n narghilelele stpnilor i aduser jar ca s-l aprind. Iar Selim i drese glasul, lu o nghiitur de salep i, netezindu-i mustile, ncepu : Ascultai, aadar, Povestea Califului Barz !

POVESTEA CALIFULUI BARZ I ntr-o frumoas dup-amiaz, califul Raid din Bagdajd edea n tihn, cu picioarele ncruciate pe divan ; dormise puin, cci era o zi cald, i acum, dup somn, se simea foarte voios. Trgea cte un fum din narghileaua din lemn de trandafir, sorbea nghiitur cu nghiitur din cafeaua pe care i-o turna un rob ; i mngia de fiecare dat, mulumit, barba semn c-i plcea cafeaua. ntr-un cuvnt, pe faa lui se citea c se simte bine. Acesta era ceasul cel mai prielnic s stai de

vorb cu califul, ceasul n oare era tare blnd i binevoitor. Din pricina asta, marele vizir Mansor l vizita n fiecare zi tocmai la acel ceas. i n dupnamiaza aceasta se nfi ca de obicei, gnditor, ns cu mult mai gnditor dect n alte rnduri. Califul scoase pentru o clip narghileaua din gur i ntreb: - De ce ai o fa att de ngndurat, o, marele meu vizir? Vizirul i ncrucia braele pe piept, se plec n faa stpnului su i rspunse: - Stpne, nu tiu dac am o fa ngndurat, dar jos, n faa porilor palatului, se afl un boccegiu care are de vnzare lucruri att de frumoase, nct tare mi pare ru c n-am mai muli bani. Califul, care de mult voia s-i fac o bucurie marelui su vizir, trimise jos un arap sl cheme pe negutor. Robul se ntoarse degrab cu un grsan scund, armiu la fa, mbrcat n straie ponosite i care ducea o besactea. nuntru se aflau perle, inele, pistoale cu plasele btute n pietre scumpe, cupe, piepteni. Califul i vizirul le cercetar pe toate pe ndelete i, n cele din urm, califul cumpr pentru el i pentru Mansor nite pistoale de toat frumuseea, iar pentru soia vizirului un pieptene. Negutorul se pregtea tocmai s nchid besacteaua, cnd califul zri un mic sertar i ntreb dac i acolo snt lucruri de vnzare. Negutorul scoase din sertar o cutie n care se afla o pulbere negricioas i o hrtie acoperit cu o scriere ciudat, pe care nici califul, nici Mansor nu o putur deslui. - Am primit cndva praful i hrtia de la un negutor, care, la rndul lui, le-a gsit pe o uli din Mecca, lmuri boccegiul. Nu tiu ce putere au i vi le dau pe nimica toat : mie nu-mi snt de nici un folos. Califul, cruia i plcea s aib ntre crile sale scrieri vechi, chiar dac nu le putea citi, i cumpr hrtia i cutiua, ncuviin apoi plecarea negutorului... Califul dorea foarte mult s dezlege slovele acelea tainice, i-l ntreb pe vizir dac nu cunoate pe cineva care s-i ajute la treaba asta. - Mrite doamne i stpne, spuse vizirul, lng marea moschee locuiete im om cu numele de Selim cel nvat ; el tie toate limbile. D porunc s se nfieze degrab : poate

afl el taina acestor slove. nvatul Selim fu adus de ndat. - Selim, gri califul, se spune c ai fi foarte nvat; iat scrierea aceasta ; citete-o ! De vei ti s-o dezlegi, te voi rsplti cu straie noi, de srbtoare, iar de nu, vei primi dou sprezece palme i douzeci i cinci de lovituri la tlpi, cci atunci n zadar i s-ar mai spune Selim cel nvat". Selim fcu o temenea i rspunse : - Fac-se voia ta, stpne ! Privi ndelung scrisul i deodat strig : - De nu e limba latineasc, stpne, s m spnzuri ! - Spune ce scrie, dac e latineasc ! porunci califul. Selim ncepu s tlmceasc : - Omule, tu care vei gsi aceasta, slvete-l pe Alah pen tru buntatea sa. Cine va trage pe nas din pulberea asta i va rosti n acelai timp cuvntul Mutbor, acela se va putea pre schimba n orice jivin i va nelege graiul dobitoacelor. De va voi s-i capete iar nfiarea omeneasc, s se plece de trei ori ctre rsrit i s rosteasc acelai cuvnt. Dar ferete-te s rzi n timpul ct ai nfiarea de lighioan, cci vorba fermecat piere de ndat din mintea ta i rmi cu chip de jivin". Selim cel nvat isprvi de citit. Califul se art nespus de mulumit i-l puse pe nvat s fac jurmnt c nu va dezvlui nimnui taina aceasta : i drui apoi straie frumoase i-l ls s plece, dup care gri ctre marele su vizir : - Am fcut un trg bun, Mansor. Ct m bucur c voi

putea lua chip de jivin ! Mine diminea s vii la mine. Mergem mpreun pe cmp, tragem pe nas din cutiu i vom putea s ascultm tot ce se vorbete n vzduh, n ap, n pdure i pe cmp. ii A doua zi diminea, dup ce califul lu o gustare i se m-brc, marele vizir se nfi, dup cum i se poruncise, ca s-l ia la plimbare. Califul vr la cingtoare cutiua cu pulberea fermecat, spuse curtenilor s rmn n urm i porni nainte, nsoit numai de marele vizir. Colindar prin ntinsele grdini ale califului, dar n zadar cutar niscaiva vieti ca s poat ncerca praful vrjit. In cele din urm, vizirul fu de prere s mearg mai departe, nspre iaz, unde vzuse adeseori tot felul de vieuitoare, mai ales berze, care se plimbau ntotdeauna pe acolo, pind grav i clmpnind. Califul urm sfatul vizirului su i se ndrept cu el spre iaz. Cnd ajunser acolo, vzur o barz ce pea ngindurat ncoace i ncolo, cutnd broate i clmpnind din cioc. Undeva, departe, n vzduh, plutea o alt barz, venind tot ntr-acolo. - Pun rmag pe barba mea, mrite stpne, zise marele vizir, c nltroagele astea dau i vor spune acum lucruri vrednice de auzit. Ce-ar fi s ne prefacem n berze ? - Bine ai grit, rspunse califul. Dar, nti i nti, s ne amintim cum trebuie s facem ca s lum din nou nfiare omeneasc Aadar, dac ne nchinm de trei ori ctre rsrit i rostim cuvntul Mutdbor, eu voi lua din nou chip de calif i tu de vizir. Dar pentru nimic n lume nu trebuie s rdem, cci atunci sntem pierdui! In timp ce califul vorbea astfel, cea de-a doua barz se roti ncet deasupra capetelor lor i se ls uor pe pmnt. Califul scoase repede cutiua de la bru, trase praf pe nas, i ddu i marelui vizir i strigar amndoi ntr-un glas : Mutabor F Deodat, ca prin farmec, picioarele li se subiar, se fcur lungi i roii, frumoii iminei galbeni ai califului i ai nsoitorului su se preschimbar n labe urte de barz, braele se prefcur n aripi, gtul se nl dintre umeri i se lungi cu un cot, brbile se fcur nevzute, iar trupul li se acoperi cu pene albe. - Ai un plisc frumos, vizire, spuse califul, mirindu-se ndelung. Pe barba profetului, aa ceva n-am mai vzut n viaa mea ! - Mulumesc preasupus, rspunse marele vizir, fcnd o plecciune, dar, dac-mi este ngduit, a spune c nlimea voastr artai ca barz aproape mai frumos

dect n chip de calif. Dar, dac nlimea voastr dorete, s le ascultm pe prietenele noastre de colo i s vedem dac ntr^adevr nelegem graiul berzelor. n timpul acesta, cea de-a doua barz se ls pe pmnt, i cur picioarele cu ciocul, i netezi penele i se ndrept spre prima barz. Cele dou berze noinioue se apropiar grabnic i auzir, spre uimirea lor, urmtoarea convorbire : - Bun dimineaa, doamn Picior-Lung, ai ieit att de devreme la cmp ?

- Bun s-i fie inima, drag Clmpne-Cioc ! Iat, am adus o mic gustare. Vrei o ciosvrt de oprl sau o pulpit de broasc ? - Mulumesc frumos ; azi nu prea am poft de mncare. Am venit pentru altceva la cmp. Astzi trebuie s dnuiesc n faa oaspeilor tatlui meu i vreau s fac n tain cteva ncercri. i tnra barz ncepu s se plimbe pe cmpie, fcnd micri nstrunice. Califul i Mansor o urmreau cu uimire. Cnd o vzur ns ridicnd un picior i flfind graios din aripi, cei doi nu se mai putur stpni : din pliscurile lor izbucni un rs nestvilit, care nu mai contenea. Califul se potoli cel dinii. S te prpdeti de ris ! strig el. Petrecerea asta nu-i pltit nici cu aur ! Pcat c prostnacele au fugit de risul nostru, altminteri te pomeneti c ar fi nceput s i cnte ! Dar deodat marele vizir i aminti c nu era ngduit s rzi n timpul vrjii i i mprti califului ngrijorarea sa. - Pe Mecca i Mesdina ! Ar fi o glum proast s rmnem berze! Amintete-i tu neghiobul acela de cuvnt ; mie nu-mi vine In minte. - Trebuie s ne plecm de trei ori spre rsrit i n acelai timp s spunem : Mu-mumu... Se ntoarser cu faa spre rsrit i se plecar mereu, ain-gnd pmntul cu pliscurile. Dar, vai! Cuvnt ui fermecat le pierise din minte i, orict se nclina califul i orict bolborosea vizirul su mu-mu-mu, nu i1 aminteau i pace. Bietul Raid i vizirul su erau sortii s rmn berze. III

Cele dou berze fermecate se plimbau triste pe cmpie, netiind, n durerea lor, ce s fac. nfiarea de barz nu i-o puteau schimba. S se ntoarc n ora spre a fi recunoscui era cu neputin : cine ar da crezare unei berze c este calif i3 chiar dac asemenea lucru ar fi de crezut, ar vrea locuitorii Bagdadului s aib o barz drept calif ? Rtcir astfel zile n ir, hrninidu-se anevoie cu poamele dmpului, pe care nu le puteau mesteca bine din cauza pliscurilor prea lungi. De oprle sau broate nu prea aveau poft : le era team s nu-i strice stomacul cu ele. Singura lor mn-giere n aceste triste mprejurri era c puteau s zboare ; i zburau deseori deasupra acoperiurilor din Bagdad, ca s vad ce se mai petrece .pe acolo. In primele zile bgar de seam c pe strzile oraului domnea o mare nelinite i tristee. Dar, cam la patru zile dup vraj, aflndu-se deasupra palatului califului, vzur jos, n strad, un alai mre. Rsunau tobe i fluiere, iar un brbat mbrcat ntr-o mantie de purpur cusut cu fir de aur mergea clare pe un cal mpodobit, nconjurat de slujitori n veminte strlucitoare. Jumtate din norodul Bagdadului alerga n urma lui, strignd ntr-un glas; Triasc Mizra, triasc stpnul Bagdadului !w Cele dou berze de pe acoperiul palatului se privir ndelung. Califul gri: - i dai seama acum, mare vizir, de ce am fost vrjit ? Acest Mizra este fiul dumanului meu de moarte, puternicul vrjitor Kanur, care, ntr-un ceas ru, mi-a jurat rzbunare. Dar eu nu mi-am pierdut ndejdea. Vino cu mine, credin ciosul meu tovar de suferin, s mergem la mormntul profetului: poate c n acel loc sfnt vraja se va risipi. Se nlar de pe acoperiul palatului i se ndreptar ctre Medina. Dar cele dou berze nu prea erau obinuite s zboare i pluteau anevoie. - O, stpne, gemu dup cteva ceasuri marele vizir, cu voia mriei tale, eu nu mai pot; mria ta zbori prea repede i, n afar de asta, -a lsat seara i am face bine s poposim undeva peste noapte.

Raid ddu ascultare rugminii slujitorului su i zrind dedesubt nite zidiri nruite care-i puteau adposti, se lsar pe ele. Acolo prea s fi fost odinioar un castel. Printre zidurile surpate se ridicau pilatri frumos lucrai, iar cteva ncperi ce se pstraser ntregi stteau mrturie a strlucirii de odinioar. Raid i nsoitorul su strbtur coridoarele, cutnd un locor uscat ; deodat, barza Mansor se opri, - Doamne, stpne, opti el ncetior, tiu c este ruinos pentru un mare vizir, i cu att mai mult pentru o barz, s se team de stafii. M cam trec fiorii, cci pe-aici pe-aproape am auzit limpede un suspin i un geamt. Califul se opri i el i auzi desluit un scncet slab, care semana mai mult a geamt de om dect de animal. Nedumerit, vru s se apropie de locul de unde veneau gemetele ; vizirul ns l auc cu ciocul de arip i l rug struitor s nu se apropie, ca s nu dea peste cine tie ce alte primejdii. Dar n zadar ! Califul cruia i n pieptul de barz i btea o inim viteaz se smulse cu preul ctorva pene i o lu la goan printr-un coridor ntunecos. Ajunse degrab la o u ce prea a fi ntredeschis i ndrtul ei auzi desluit suspine i scn-cete. mpinse ua cu ciocul, dar se opri mirat n prag. Pe podeaua ncperii drpnate, slab luminat printr-o fereastr zbrelit, sttea o bufni mare. Lacrimi grele se prelingeau din ochii ei mari i rotunzi, iar din pliscu-i ncovoiat ieeau

vaiete rguite. Dar la vederea califului i a vizirului su, care se apropiase i el Intre timp, bufnia scoase strigte de bucurie. Cu aripile ei cafenii i terse graios lacrimile i, spre marea uimire a celor doi, strig cu glas omenesc, n arab: - Fii binevenite, berzelor ! Voi sntei semnul izbvirii mele, cci mi s-a prorocit odat c berzele mi vor aduce o mare fericire. Clnd califul i reveni din uimirea care-l cuprinsese, i nclin gtul lung, i mic graios picioarele i rosti: - Bufnio, vorbele tale m fac s cred c am gsit n tine o tovar de suferin. Dar, vai, ndjduieti zadarnic c noi o s te putem scpa. Ai s recunoti tu nsi neputina noastr, cnd vei auzi ce ni s-a ntmplat.

Bufnia II rug s-i povesteasc i califul ncepu s depene cele ce-am aflat i noi pn acum. IV Califul povesti pania prin care-i fusese dat s treac i, dup ce termin, bufnia i mulumi i-i zise : - Ascult i povestea mea i-ai s vezi c nu snt mai puin nefericit dect tine. Tatl meu este maharadjahul-In diei, iar srmana de mine snt singura lui fiic i m numesc Lusa. Vrjitorul Kanur, care v-a vrjit pe voi, m-a npstuit i pe mine. Kanur s-a nfiat ntr-o bun zi tatlui meu i m-a cerut de soie pentru fiul su Mizra. Tatl meu ns, care e un om iute la mnie, a poruncit s fie zvrlit jos pe scri. Nemernicul i-a schimbat nfiarea i, n haine de rob, a izbutit s se furieze i s ajung din nou n preajma mea, pe cnd m plimbam o dat n grdin i doream c beau ceva rcoritor ; mi-a adus o licoare ce m-a preschimbat n vietatea asta respingtoare, m-a trt ncoace mai mult moart de spaim i mi-a zbierat n urechi, cu glas nfricotor : Ai s rmi aici, urt, dispreuit pn i de lighioane ! De nu se va gsi cineva care, nesilit de nimeni, s te doreasc de soie sub aceast nfiare respingtoare, aici i vei sfri zilele. Iat rzbunarea mea fa de tine i de trufaul tu printe!" De atunci s-au scurs multe luni. Stau In lcaul acesta singur, trist i urt de lume ; chiar i jivinelor le e groaz de mine ; nu m pot desfta cu frumuseile firii, cci ziua snt oarb i numai n ceasurile cnd luna i revars lumina palid peste aceste ziduri cade vlul de pe ochii mei. Bufnia sfri de vorbit i i terse din nou ochii cu aripa, cci istorisirea suferinelor ei i storsese noi lacrimi. Dup povestirea prinesei, califul czu pe gnduri.

- Dac nu m nel, spuse el,- ntre nenorocirile noastre se es fire tainice ; dar cum s gsesc cheia acestei taine ? Bufnia i rspunse : - Of, Doamne ! i eu am aceast bnuial, cci odat, n frageda mea copilrie, o femeie neleapt mi-a prorocit c o barz mi va aduce o mare fericire, i cred c tiu cum am putea s ne gsim scparea. Califul se art foarte mirat i o ntreb ce vrea s spun. - Vrjitorul care ne-a urgisit pe amndoi, zise ea, vine o dat pe lun printre drmturile de aici. Nu departe de cmara aceasta se gsete o sal : acolo obinuiete el s chefuiasc cu o leaht de prieteni. I-am auzit adeseori povestindu-i frdelegile ; cine tie, poate c are s spun cuvntul fermecat care v-a pierit din minte. - O, scump prines ! strig califul. Spune repede, cnd vine i unde se afl sala ? Bufnia tcu o clip, apoi zise : - Nu mi-o luai n nume de ru, dar nu v pot mplini dorina dect cu o condiie. - Spune ! Spune! strig Raid. Poruncete! Primim orice condiii ! A dori s-mi recapt i eu libertatea odat cu voi, dar aceasta nu se poate ntmpla dect dac mi cere mna unul din voi. Berzele se artar cam mirate de aceast propunere i califul fcu semn slujitorului su s ias puin afar mpreun cu el. - Mare vizir, spuse califul cnd fu dincolo de u, sta-i un trg prost, dar n-ai ce-i face, trebuie s-l primeti! - Cum T rspunse acesta. Nu vreau dtui de puin ca soia mea s-mi scoat ochii cnd m ntorc acas. In afar de asta, eu snt prea btrfn, pe ct vreme mria ta eti tnr i nensurat, poi mai curnd s ceri mna unei tinere i frumdase prinese. - Tocmai asta e ! oft califul n timp ce aripile i atrnau pleotite. Cine mi spune c e tnr i frumoas ? Asta se cheam s cumperi man sac. Se ndemnar unul pe altul vreme ndelungat, pn ce califul, vznd c vizirul su ar vrea mai bine s rmn barz dect s se nsoare cu bufnia, se hotr s fac el

nsui lucrul acesta. Bufnia se art ndntat i spuse ci sosiser tocmai la timpul potrivit, ntruot era cu putin ca vrjitorii s se adune chiar n noaptea aceea. Apoi prsi ncperea mpreun cu berzele i toi pornir spre sala cu pricina. Merser ce mer-ser printr-un coridor ntunecos i deodat, de dup un zid nruit, ni o lumin sclipitoare. Se apropiar de locul acela i bufnia i povui s stea nemicai. Prin crptura ling care se aflau se veidea o sal mare, minunat mpodobit, cu coloane de jur mprejur. O mulime de lmpi n fel i fel de culori nlocuia lumina zilei. In mijlocul slii se afla o mas rotund pe care erau aezate bucatele cele mai alese. Jur mprejurul mesei, pe o sofa, edeau apt brbai. Berzele recunoscur printre ei pe negutorul care le vnduse pulberea fermecat. Vecinul su de mas l ndemn s povesteasc ultimele sale isprvi. Intre altele, el istorisi povestea califului i a vizirului su.

V - Care este cuvntul pe care trebuia s-l in minte ? ntreb cellalt vrjitor. - Un cuvnt greu, n limba latineasc, cuvntul Mutabor. La auzul acestui cuvnt, berzele, pitite dup crptura zidului, aproape c-i ieir din mini de bucurie. O luar la fug cu picioarele lor lungi, npustindu-se ctre poarta ruinei att de iute, nct bufnia abia putu s se in dup ele. nduioat, califul i spuse bufniei : - Izbvitoare a vieii mele i a prietenului meu, drept recunotin venic fa de tot ceea ce ai fcut pentru noi, te rog s-mi fii soie. Apoi berzele se ntoarser ctre rsrit. i nclinar de trei ori gturile lor lungi ctre soarele care tocmai se nla de dup muni. Mutabor", strigar ele i i recptar de ndat vechiul lor chip ; bucuria noii vieii dobndite fcu ca stpnul * i slujitorul su s-i cad n brae unul altuia, rznd i plngnd. Cnd i ntoarser privirile, rmaser nmrmurii. naintea lor sttea o fat frumoas, gtit cu podoabe de pre. Zmbind, ea i ntinse mna califului i1 ntreb : - Nu mai recunoti bufnia ? ntr-adevr, ea era. Califul fu att de ncntat de frumuseea i de farmecul ei, nct strig : - Binecuvntat fie ceasul cnd am luat chip de barz ! Cei trei o pornir acum mpreun spre Bagdad. Califul

gsi n vemntul su nu numai cutiua cu pulbere fermecat, ci i punga lui cu bani. In primul sat cumpr cele trebuincioase cltoriei i astfel -ajunser curnd la porile Bagdadului. Sosirea califului strni uimire norodul l crezuse mort i mare-i fu bucuria re-vzndu-i stpnul iubit. n schimb, mnia lor fa de vrjitorul Mizra, care-i nelase, nu cunoscu margini. Intrar n palat ii ntemniar pe btrnul vrjitor i pe fiul lui. Califul porunci ca btrnul s fie nchis n ncperea din castelul nruit, care slujise drept adpost prinesei ct timp avusese nfiare de bufni, i s fie spnzurat acolo. Fiul su ns, care nu cunotea vrjile tatlui, fu pus s aleag ntre moarte i pulberea vrjit. Alegnd pulberea, marele vizir i ntinse cutiua, Tnrul trase O dat pulberea pe nas i cuvntul fermecat rostit de calif l prefcu n barz. Califul porunci s fie nchis ntr-o Cuc de fier, iar cuca s fie aezat n grdina sa. Ani muli i fericii tri califul Raid alturi de soia sa, prinesa ; cde mai plcute clipe ale lor erau acelea de dup-amiaz, dnd venea la ei marele vizir ; de multe ori aduceau vorba despre pania lor, amintindu-i de vremea dnd fuseser berze, iar dnd era vesel, califului i plcea s-l maimureasc pe marele vizir aa cum artase n chip de barz. Pea ncruntat, cu picioarele epene, de-a lungul ncperii, clmpnea, i flutura braele ca pe nite aripi i arta cum se plecase zadarnic vizirul spre rsrit, strignd mereu : Mu-mu". Pentru soia califului i copiii ei joaca aceasta era de fiecare dat un prilej de haz nespus ; dnd ns califul clmpnea vreme prea ndelungat i se apleca mereu strignd mu-mu", vizirul l amenina zmbind c va destinui soiei califului cde ce vorbiser n faa uii prinesei-bufnie. Selim Baruch i isprvi povestirea, iar negutorii se artar foarte mulumii. ntr-adevr, nici nu tim dnd s-a scurs dup-amiaza, spuse unul dintre ei, dnd la o parte perdeaua cortului. Se simte adierea rcoroas a vntului de sear ; putem s mai facem o bucat de drum. Tovarii si se artar de aceeai prere, strnser corturile i caravana porni iar, n aceeai rnduial. Cltorir aproape toat noaptea ; ziua, aria apsa nbuitor, noaptea, n schimb, era rcoroas i luminat de stele. Ajunser n sfrit ntr-un loc potrivit pentru popas, ridicar corturile i se pregtir de odihn. Negutorii i purtar de grij strinului ca unui prieten drag. Unul i ddu o pern, altul o cerg, al treilea i drui un rob pe scurt, fu slujit cu mult dragoste, nct strinul se simi ca la el acas. Cnd se trezir, ncepuse s se simt zpueala zilei i hotrr cu toii s atepte n locul acela pan se va lsa seara. Dup ce mncar laolalt, se aezar din nou n cerc i tnrul negutor gri ctre cel mai n vrst :

Selim Baruch ne-a druit ieri o dup-amiaz plcu. Ce-ar fi, Ahmet, dac ai istorisi i tu ceva, fie din lunga ta via, care de bun seam c a fost plin de ntmplri, fie o poveste frumoas. Ahmet tcu o vreme, ca i cnd ar fi chibzuit ce s povesteasc i ce nu ; n sfrit, gri : Dragi prieteni ! V-ai artat n aceast cltorie buni tovari de drum, iar Selim de asemenea s^a dovedit c este vrednic de ncrederea mea ; de aceea vreau s v povestesc o ntmplare din viaa mea, despre care, de obicei, pomenesc cu prea puin plcere i nu n faa oricui: Povestea Vasului Nluc. POVESTEA VASULUI NLUC Tatl meu avea o mic dughean la Bassora. Nu era nici srac, nici bogat; fcea parte dintre oamenii care nu ndrznesc s nceap ceva, de team s nu piard i puinul pe care l-au agonisit. Pe mine m-a crescut, de bine, de ru, n aa fel, nct am fost n stare de timpuriu s-i dau o mn de ajutor. Cnd am mplinit optsprezece ani, tata a fcut prima lui negutorie mai mare i a murit rpus de durere ; aflase vestea c valurile i nghiiser o mie de galbeni. Curnd aveam s socotesc moartea lui binevenit, cci puine sapt-mni dup aceea se adeveri c vasul care cra bunurile tatlui meu se scufundase. Curajul meu tineresc nu putea fi biruit ns de aceast nenorocire. Am prefcut n bani tot ce rmsese de la tatl meu i am pornit n lumea larg s-mi caut norocul. Am plecat nsoit de un btrn slujitor al tatlui meu, cruia i eram att de drag, nct nu se ndura s m lase singur i inea mori s-mi mprteasc soarta. Ne-am mbarcat n portul Bassora. Aveam vnt prielnic. Vasul pe care pluteam se ndrepta spre India. Dup cincisprezece zile de cltorie, cpitanul ne vesti c se apropie o furtun ; faa i era ngndurat, cci se prea c nu cunoate prea bine locurile acelea i nu-i era uor s in piept furtunii. Porunci s se strng grabnic toate pnzele i naintam acum foarte ncet. Se lsase noaptea o noapte senin i rece iar cpitanul ncepuse s cread c semnele prevestitoare ale uraganului l nelaser. Deodat se ivi o corabie pe care n-o vzusem pn atunci i care trecu foarte aproape de noi. Pe puntea acelei corbii izbucnir strigte i urlete slbatice, nelalocul lor naintea nspimnttorului ceas al furtunii. Cpitanul sttea alturi de mine, alb ca varul. - Corabia mi-e pierdut ! strig el. Pe ling noi a trecut moartea ! Pn s pricep ceva, oamenii de pe vasul nostru ddur buzna, rcnind. - Ai vzut-o ? S-a sfrit cu noi ! Cpitanul porunci s se citeasc din Coran cuvinte de m-brbtare i trecu el nsui la crm. Zadarnic ! Urgia se nteea vznd cu ochii; nu trecu nici un ceas i vasul se opri pe loc, trosnind din ncheieturi. Oamenii coborr n brci i, cnd ultima barc

prsi puntea, corabia se scufund, iar eu m-am pomenit dintr-o dat plutind pe ap, srac ca un ceretor. Nenorocirea ns nu sesfrise... Furtuna vuia tot mai cumplit. Barca plutea n voia valurilor. L-am mbriat pe btrnul slujitor i ne-am jurat s rmnem alturi pn la moarte. In sfrit se crp de ziu. Dar odat cu ivirea primelor raze de soare, vntul se npusti asupra brcii noastre i o rsturn. Nu i-am mai vzut niciodat pe tovarii mei de cltorie, marinarii. Izbitura m nucise ; cnd m-am trezit, m aflam n braele btrnului i credinciosului meu servitor, care scpase cu via agndu-se de barca rsturnat i m trse lng el. Furtuna se potolise. Nu mai rmsese nici urm din vasul nostru, dar n deprtare se ivi o alt corabie i valurile ne purtau ctre ea. Cnd ne-am apropiat, am vzut c eira corabia care trecuse pe lng noi n noaptea de pomin i care pricinuise cpitanului nostru atta spaim. M-a cuprins o team ciudat la vederea vasului acela. nfricotoarele vorbe ale cpitanului, care se adeveriser n chip att de cumplit, nfiarea vasului pustiu, la bordul cruia nu se zrea ipenie de om n vreme ce ne apropiam, orict am strigat noi, totul m-a umplut de groaz. Totui aceasta era singura noastr scpare ; de aceea am slvit numele Profetului care ne druise ca prin minune viaa. Am vslit cu minile, cu picioarele, ndreptndu-ng ctre parma de la prova corbiei. n sfrit, am izbutit s-o apucm ; la strigtele noastre nici un rspuns, o muenie desvrit. Atunci ne-am crat pe odgon eu, fiind mai tnr, n frunte. Dar, o, ce nfiortor ! Ce privelite cumplit mi s-a nfiat pind pe punte ! Pe podeaua nroit de snge zceau douzeci-treizeci de mori n straie turceti ; un brbat n veminte de pre, cu sabia n mn, tras la fa, galben mort i el era intuit de catargul din mijloc i un piron

mare i strpungea fruntea. De fric, mi s-au tiat picioarele ; abia mai cutezam s rsuflu. n cele din urm, btrnul slujitor m ajunse. Puntea aceea fr urm de via, acoperit numai de leuri ngrozitoare, l buimcise i pe el. Cu frica n suflet, am nlat mai nti o rug ctre Profet, i numai dup aceea am cutezat s pim nainte. Ne uitam mereu n jurul nostru, cu grij, temndu-ne c ne-ar putea iei n cale altceva i mai nspimnttor. Dar nimic nu se clintea. Nu se vedea ipenie de om viu numai noi i ntinsul apelor. Nu ndrzneam s vorbim cu glas tare, de team ca nu
cumva cpitanul mort i intuit de catarg s-i ntoarc ochii sticloi ctre noi sau ca unul din nori s mite capul. In cele din urm am gsit o scar ce ducea nuntrul vasului. Fr voie, ne-am oprit acolo, uitndu-ne unul la altul, i nu cutezam s ne dm n vileag gndurile.

O, Doamne, spuse credinciosul meu slujitor, aici s-a petrecut ceva groaznic 1 Dar chiar dac vasul ar fi plin de ucigai, mai bine m dau pe mina lor, orice s-ar ntmpla, dect s mai rmnem o clip printre morii acetia. Eram de aceeai prere. Ne-am luat, aadar, inima In dini i, cu ndejdea n suflet, am cobort treptele. Totul era nvluit i aici ntr-o linite de moarte, tulburat doar de paii notri. Ne-am oprit la ua cabinei. Am lipit urechea de u i am ascultat : nu se auzea nimic. Am deschis. nuntru domnea o harababur cumplit : vemite, arme i tot felul de scule, toate claie peste grmad. Oamenii de pe vas, sau cel puin cpitanul, trebuie c-au tras un chef stranic, cci totul era vraite. Am colindat din cabin n cabin, din ncpere n ncpere ; pretutindeni am dat peste mtsuri, mrgritare, zahr i tot felul de alte lucruri. La vederea acestor avuii, m-a cuprins o bucurie fr de margini, cci, neaflndu-se nimeni pe corabie n afar de noi, socoteam c toate vor fi ale mele. Ibrahim ns mi aminti c sntem departe de rm i nu vom putea ajunge la el fr ajutorul cuiva ! Ne-am osptat cu mncrurile i buturile pe care le-am gsit din belug i ne-am urcat iari pe punte. Dar la vederea nspimnttoarei priveliti a leurilor, din nou ni s-a fcut prul mciuc. Am hotrt s scpm de ele zvrlindu-le peste bord. X)ar i mai mare ne-a fost groaza cnd ne-am dat seama c nici unul nu putea fi clintit din loc. Morii erau parc intuii pe punte, aa nct ar fi trebuit s fie smuli cu scnduri cu tot ; pentru asta ns nu aveam scule la ndemn. Ct despre cpitan, nu l-am putut desprinde cu nici un chip de catarg nici mcar sabia nu i-am putut-o smulge din mna-i eapn. Am petrecut ziua mhnii, cu gndul la soarta noastr. La cderea nopii i-am ngduit btrnului Ibrahim s se culce, iar eu am rmas de veghe pe punte, scrutnd zarea, n ndejdea unei izbviri. Cnd s-a nlat luna socotind dup stele s fi fost cam vreo unsprezece m-a cuprins un somn ca de plumb. M-am prbuit fr voia mea dup un butoi ce se afla pe punte. Somnul acesta era tns mai mult un soi de toropeal, cci auzeam limpede valurile izbind corabia, auzeam pritul i scritul catargului n btaia vntului. Deodat mi s-a prut c desluesc zvon de glasuri i pai grei rsunnd pe punte. Am vrut sa m ridic i s privesc. Dar o putere-nevzut mi intuia mdularele, mi lipea pleoapele. Vocile rsunau din ce n ce mai limpede, ca i cum o ceat de oameni voioi ar fi umblat forfota pe punte. Mi se prea c aud glasul puternic al unei cpetenii, c desluesc zgomotul parmelor i al pnzelor care erau ridicate i coborte. ncetul cu ncetul ns mi s-a nvlmit totul n minte i m^am cufundat ntr-un somn i mai adnc, prin care mi se prea c desluesc numai zngnit de arme. Cnd m-am trezit, soarele se nlase sus i razele sale mi ardeau faa. Uimit, am privit n jur ; am crezut c furtuna, corabia, morii i tot ce auzisem n timpul nopii fuseser doar un vis ; totul n jur era neschimbat. Morii zceau neclintii, iar cpitanul, intuit de catarg, sttea nemicat. Am rs de visul meu i m-am ridicat, pornind n cutarea btrnului slujitor. Acesta edea ngndurat n cabin.

- O, Doamne ! strig el cnd m vzu intrnd. Mai bine a zcea n fundul mrii dect s mai petrec o noapte pe corabia asta blestemat ! L-am ntrebat care era pricina suprrii lui i mi-a rspuns: - Dup cteva ceasuri de somn m-am trezit i am auzit pai deasupra capului meu alergnd n sus i n jos. Am crezut nti c eti dumneata, dar acolo sas umblau forfota cel puin douzeci de oameni. Rsunau strigte, ipete. n cele din urm se auzir pe trepte pai grei. Atunci mi-am pierdut cuno tina; numai din cnd n cnd mi reveneam i atunci l vedeam pe omul care e intuit colo sus de catarg aezndu-se ici la mas, bnd i cntnd, iar pe cel n veminte roii, care zace pe punte nu departe de el, stnd alturi i inndu-i tovrie la butur. La auzul celor povestite de btrnul meu slujitor, crede-i-m, dragi prieteni, c nu prea m-am simit n apele mele. Aadar, nu era o prere, auzisem i eu morgii destul de limpede. S cltoreti ntr-o astfel de tovrie era un lucru nfricotor. Ibrahim czu iari pe gnduri. - Aha ! strig el deodat. i amintise un descntec pe care-l nvase de la bunicul su, un om nelept i umblat prin lume, descntec care alunga duhurile i stafiile ; ct despre somnul greu care ne toropise noaptea trecut, puteam s-l gonim rostind ntruna versete din Coran. Povaa btrnului mi-a plcut. Am ateptat cu team sosirea nopii. Am hotrt s ne cuibrim ntr-o mic ncpere ce se afla lng cabin. Am fcut cteva guri destul de mari n u, ca s vedem prin ele toat cabina, apoi am ncuiat bine ua pe dinuntru i Ibrahim a scris numele Profetului n cele patru coluri. Ateptam noaptea cu spaim. Tot cam vreo unsprezece ceasuri s fi fost, cnd ne-a ncercat iari un somn ca de plumb. Slujitorul m povui s rostesc citeva rugciuni din Coran, i somnul mi se risipi de ndat. Deodat, puntea pru c prinde via, parmele scrir, rsunar pai i se desluir limpede mai multe glasuri. Dup cteva clipe de ateptare ncordat se

auzir pai pe scar. B-trinul ncepu atunci s bolboroseasc descntecul nvat de la bunicul su, descntec menit s alunge stafiile i s risipeasc vrjile. Fie c pogor ii din vzduh, Fie c v nlai din adncurile mrii, Fie c ai dormit n groapa ntunecoas, Fie c ieii din vlvtaia flcrilor, Alah este stpinul i domnul vostru, Lui i se supun toate duhurile ! Trebuie s mrturisesc c nu m prea bizuiam pe acest descntec i. n clipa cnd ua a zburat n lturi, mi s-a fcut prul mciuc. n ncpere a intrat brbatul acela voinic i falnic pe care-l vzusem intuit de catarg. Avea nc pironul nfipt n frunte pn n miezul creierului, dar sabia o vrise n teac ; In urma lui pea un alt brbat, mbrcat cu mai puin strlucire ; i pe el l vzusem zcnd sus pe punte. Cpitanul cci cpitan era, fr doar i poate avea faa palid, o barb lung, neagr i ochii aprigi pe care-i rotea prin ncpere. In clipa cnd a trecut pe lng noi, l-am vzut de aproape : el nu prea s ia n seam ua dup care stteam ascuni. Cei doi s-au aezat la masa din mijlocul cabinei i au prins s vorbeeasc tare, ipnd aproape, ntr-un grai necunoscut. Strigau din ce n ce mai aprins, pn cnd cpitanul a izbit deodat cu pumnul in mas att de nprasnic, c s-a cu-tremurat ncperea. Cellalt a srit cu un hohot de rs slbatic de pe scaun i i-a fcut semn cpitanului s-l urmeze. Acesta

s-a ridicat, a smuls sabia din teac i amndoi au prsit cabina. Dup plecarea lor am rsuflat uurai ; dar clipele de groaz nu se sfriser nc. Pe punte, larma cretea necontenit. Se auzeau tropituri, ipete, rsete, urlete. n cele din urm s-a dezlnuit o hrmlaie att de asurzitoare, nct mi se prea c puntea, pnzele, totul se va prbui peste noi. Zngnit de arme, rcnete... apoi, deodat, o linite adnc. A trecut mult vreme pn ce am cutezat s urcm pe punte ;
toate se aflau la locul lor, leurile zceau neclintite, epene, ca de lemn. S-au scurs astfel cteva zile. Pluteam mereu spre rsrit dup socotelile mele, spre rm dar dac ziua strbteam cteva leghe, noaptea corabia prea c merge ndrt, cci la rsritul soarelui ne aflam din nou la locul de unde plecasem. Pesemne c morii ridicau pnzele n fiece noapte i fceau cale ntoars. Pentru a mpiedica aceasta, am strns toate pnzele nainte de cderea nopii i am fcut la fel ca i cu ua cabinei : am scris numele Profetului precum i descntecul bunicului pe un pergament pe care l-am legat de velele fcute sul. Ne-am nchis n cmrua noastr i am ateptat cu team : oare ce avea s urmeze ? La nceput, strigoii s-au artat i mai slbatici, totui a doua zi dimineaa am gsit pnzele nfurate aa cum le lsasem. Feste zi am ridicat numai attea pnze cte trebuiau pentru ca vasul s nainteze ncet, aa c, n cinci zile, am strbtut o bun bucat de drum.

In sfrit, n dimineaa celei de-a asea zile am zrit n apropiere rmul i i-am mulumit lui Alah i Profetului su pentru minunata noastr izbvire. Am mers aa o zi i o noapte de-a lungul uscatului, iar n cea de-a aptea zi, n zori, am descoperit un ora aproape de rm ; cu mult trud am lsat ancora, care s-a prins ndat de fund, am cobort o barc mic ce se afla pe punte i am vslit din toate puterile spre ora. Dup o jumtate de ceas am intrat ntr-un ru ce se vrsa n mare i am cobort pe mal. La porile oraului am ntrebat care e numele acestei aezri i am aflat c ajunsesem ntr-un ora indian, nu departe de inta cltoriei mele. Ne-am dus la un caravanserai, unde ne-am odihnit dup cltoria noastr aventuroas. Acolo am ntrebat dac nu se afl prin partea locului un nelept, un nvat, spunndu-i totodat gazdei c acesta trebuia s se priceap puin i la vrjitorii. Gazda m-a dus ntr-o strad lturalnic, s-a oprit n faa unei case nu prea artoase, a btut la u i mi- zis s intru i s ntreb de Muley. Mi-a ieit nainte un btrnel cu barb crunt i nas lung i m-a ntrebat ce doresc. I-am spus c snt n cutarea neleptului Muley, iar btrnul mi-a rspuns c el este Muley. L-am rugat s m povuiasc ce s fac cu morii i cum s-i dau jos de pe corabie. Muley mi-a rspuns c oamenii de pe vas fuseser vrjii pesemne din pricina unor nelegiuiri pe care le savriser n timpul cltoriei lor pe mare ; vraja se va spulbera dac vor fi adui pe mal, dar aceasta va fi cu putin numai dac vor fi desprinse acndurile pe care zceau. De drept, vasul cu toate comorile sale al meu s-ar fi cuvenit s fie, pentru c eu l-am gsit ; dar va trebui s pstrez taina i s-i druiesc i lui ceva din avuia mea ; iar n schimb, el i cu sclavii si au snmi dea o mn de ajutor ca s scap de morii de pe corabie. I^am fgduit c-l voi rsplti cu prisosin i am pornit la drum, mpreun cu cei cinci sclavi care purtau ferstraie i securi. Pe drum, vrjitorul Muley nu contenea cu laudele pentru gindul ce-l avusesem de a anina pe pnze cuvinte din Coran, cci numai astfel am putut scpa. Am ajuns la corabie dis-de-diminea i ne-am apucat cu toii de treab ; ntr-un ceas, patru mori se i aflau ncrcai n luntrea pe care civa sclavi o duser spre rm, unde voiam s le spm mormntuL La napoiere, sclavii povestir c morii iau scutit de ngropciune, deoarece, de ndat ce au atins pmntul, s-au prefcut n pulbere. I-am descletat de punte i pe ceilali mori i pn seara au fost transportai toi la mal. Nu mai rmsese nici unul la bord, n afar de cel intuit de catarg. n zadar am ncercat s smulgem din lemn pironul : nici o putere din lume nu era n stare s-l clinteasc. Nu tiam ce s fac ; catargul nu-l puteam tia, ca s ducem leul la rm cu catarg cu tot. Muley ne-a scos din ncurctur. El a trimis iute un sclav la rm s aduc un vas de pmnt. Apoi nvatul a rostit cuvinte tainice i a presrat pmnt pe capul mortului. De ndat cpitanul a deschis ochii, a rsuflat adine, iar rana din frunte a nceput s sngereze. Am izbutit acum s scoatem pironul cu uurin, iar rnitul s<i prbuit n braele unui sclav. - Cine m-a adus aici ? a ntrebat el dup ce i-a venit r

fire. Muley art spre mine ; m-am apropiat de el. - i mulumesc, strine! M-ai mntuit de chinuri fr de sfrit. De cincizeci de ani trupul meu plutete pe valuri, ia sufletul mi-ra blestemat s se ntoarc n trup n fiece noapt< Dar acum cretetul meu a atins arina i m pot duce Impc; la strmoii mei. L-am rugat s ne povesteasc cum de a ajuns n stan aceea groaznic, iar el a nceput astfel: Acum cincizeci de ani eram un om puternic i de vaza i locuiam n Alger. Lcomia de ctig m-a ndemnat s nzestrez cu cele de trebuin o corabie i s m apuc de piraterie. M ndeletniceam cu treaba asta de dtva vreme, cnd, odat, la Zante, am luat pe bord un dervi care voia s cltoreasc fr plat. Att eu ct i tovarii mei eram oameni cruzi i n-am inut seama de sfinenia omului, ci ne-am btut joc de el. Intr-o zi, dup ce m mustrase, n rivna lui sfnt, pentru viaa pctoas pe care o duceam, am stat la un phrel cu crmaciul meu n cabin. Amintindu-mi de mustrrile derviului, mustrri pe care nu a fi ngduit s mi le fac nici sultanul, m-am repezit furios pe punte i i-am strpuns pieptul cu pumnalul. In clipa morii, el m^a blestemat, pe mine i pe oamenii mei de pe vas, s nu putem tri i nici muri pn ce cretetul nostru nu se va odihni pe pmnt. Apoi derviul i-a dat sufletul; l-am aruncat n mare i am luat n rs blestemul su ; dar, n aceeai noapte, cuvintele lui s-au mplinit. O parte din oameni s-au rsculat mpotriva mea. S^au btut cu nverunare pn cnd cei care erau de partea mea au fost biruii, iar eu intuit de catarg. Dar i rsculaii au pierit din pricina rnilor cptate i n curnd corabia s-a prefcut ntr-un

Uria mormnt. Ochii mi s-au mpienjenit; n noaptea ur-mtoare, la ceasul la care l aruncasem pe dervi n ap, m-am trezit mpreun cu toi oamenii mei: nviasem, dar nu puteam face sau vorbi altceva dect ce vorbisem i fcusem n noaptea aceea. Aa cltorim de cincizeci de ani, i nici nu trim, nici nu murim, cci oare cum am fi putut atinge pmntul ? Pluteam bucuroi pe furtun, cu toate pnzele sus, n ndejdea c vasul se va izbi de stnd, se va f rma i ne Aram putea odihni capetele istovite pe fundul mrii. Dar n-am izbutit niciodat. Acum ns am s mor. i mulumesc nc o dat, izbvitor necunoscut! Dac socoti c te-ar putea rsplti vreo avuie, i druiesc corabia n semn de recunotin.

Dup ce vorbi astfel, cpitanul i ls capul n piept i i ddu sufletul, pref cnduse n pulbere oa i oamenii si. Am strns pulberea ntr-o cutie i am ngropat-6 la rm. Am adus doi lucrtori din ora s dreag corabia. Am schimbat ncrctura corbiei pe alte mrfuri i am dobndit ctiguri nsemnate. Dup aceasta am tocmit oameni pe vas, l-am rspltit cu prisosin pe prietenul meu Muley i am pornit la drum, ndreptindu-m spre ara mea de batin. Am fcut

ns un ocol mare, oprindu-m pe rmurile multor insule i poposind n fel i fel de ri ca s vnd mrfurile. Profetul mi-a dat binecuvntarea lui, cci dup trei sferturi de an m-am ntors la Bassora, nc o dat pe att de bogat pe ct fusesem dup moartea cpitanului. Oamenii din ara mea au rmas uluii de avuiile pe care le-am strns i de norocul pe care l-am avut, fiind ncredinai c am gsit valea nestematelor despre care povestete vestitul cltor Sindbad. I-am lsat cu aceast credin i de atunci toi tinerii din Bassora, la optsprezece ani, pornesc n lumea larg s-i gseasc, dup pilda mea, norocul. Eu ns am trit de atunci linitit, n tihn, iar la cinci ani o dat fac o cltorie la Mecca, n acel loc sfnt, spre a mulumi lui Alah pentru binecuvntarea sa i pentru a-l ruga s primeasc n raiul su pe cpitan i pe oamenii lui. A doua zi caravana cltori mai departe, fr piedici, i dup ce fcur din nou popas, Selim, strinul, gri astfel ctre Muley, cel mai tnr dintre negutori: - Dei eti cel mai nevrstnic dintre noi, eti totdeauna voios i de bun seam c te pricepi s ne istoriseti o snoav cu tlc. Povestete-ne-o, ca s ne mai rcorim puin dup aria zilei. - Cu plcere v-a istorisi ceva care s v nveseleasc, rspunse Muley, dar tinerii trebuie s se poarte cu modestie ; de aceea, tovarilor mei de cltorie mai n vrst li se cuvine ntietatea. Zaleukos e ntotdeauna tare posomorit i tcut ; n-ar vrea el s ne povesteasc din ce pricin este att de ngndurat ? Dac are vreun necaz, poate c am izbuti s i-l alinm, cci cu drag inim am vrea s-i venim ntrajutor aproapelui nostru, chiar dac e de alt credin. Cel ctre care vorbise Muley era un negutor grec, brbat de vrst mijlocie, chipe, voinic i foarte aezat. Dei necredincios nu era musulman tovarii lui de cltorie l iubeau, eci toat fptura lui inspira cinstire i ncredere. Dealtrhinteri avea numai o singur mn, i unii dintre tovarii lui credeau c asta ar fi pricina mhnirii sale. La ntrebarea prietenoas a lui Muley, Zaleukos rspunse : . ncrederea voastr mi face cinste. Nu snt mhnit, dar chiar dac a fi, tot nu v st n putere s m-ajutai. Dar fiindc Muley a bgat de seam c snt posomorit, vreau s v povestesc care-i pricina ce m ndreptete s fiu mai mo-

hort dect ali oameni. Dup cum vedei, nu am mna sting. Nu-mi lipsete din nscare, ci am pierdut-o n cele mai cumplite clipe ale vieii mele. Vei chibzui i dumneavoastr dac port vreo vin sau dac n-ar trebui s fiu, de atunci, att de mhnit dar asta numai dup ce vei asculta Povestea minii tiate.
M-am nscut la ConstantinopoL Tatl meu era dragoman (tlmaci) la Poart (curtea turceasc) i fcea nego cu uleiuri nmiresmate i mtsuri, nego care-i aducea ctiguri-bune. Mi-a dat o cretere aleas. nvtura am primit-o n parte de la el, n parte de la preotul nostru. La nceput a fost vorba s motenesc negutoria lui, dar*, deoarece m artasem mai destoinic dect se ateptase, a inut seama de poveele prietenilor lui i a hotrt s m fac (doctor, cci un doctor care nva ceva mai mult dect un arlatan obinuit putea s-i croiasc o via fericit la ConstantinopoL n casa noastr veneau muli franuzi i unul din ei l-a nduplecat pe tatl meu s m lase s plec cu el n patria sa, la Paris, unde asemenea lucruri se nvau fr plat i foarte bine. Voia s m ia cu el pe propria-i cheltuial, cnd avea s se napoieze n ar. Tatl meu, care cutreierase i el lumea n tineree, a ncuviinat s plec, iar franuzul m-a ntiinat c peste trei luni vom porni la drum. Eram nespus de fericit c voi vedea ri strine i ateptam cu nerbdare clipa plecrii. Franuzul i isprvi n sfrit treburile i se pregti de drum ; n ajunul plecrii, tatl meu m-a chemat seara n iatacul lui. Erau grmdite acolo fel de fel de veminte, care de care mai frumoase, iar pe mas arme. O movila de aur mi-a luat ns ochii. Atta bnet nu mai vzusem vreodat. Tatl meu m-a mbriat i mi-a spus: Iat, fiule, i-am pregtit straie de drum. Armele acestea i le druiesc ie, snt aceleai pe care mi le^a druit i mie, la rnduHmi, bunicul tu cnd am pornit n lume. tiu c te pricepi s le mnuieti, dar s nu le foloseti dect cnd eti n primejdie. Atunci ns apr-te cu strnicie. N-am bogii mari ; iat, mi-am mprit averea n trei: o parte pentru tine* o parte pentru traiul i nevoile mele, iar a treia, partea cea mai sfnt i de care nu m voi atinge niciodat, am s-o pun bine pentru zilele de restrite care ar putea s te ajung. Aa mi-a grit btrnul meu printe i ochii i jucau n lacrimi; cine tie, poate i spunea inima c n-am sa-l mai vd niciodat. Cltoria s-a sfrit .cu bine i am ajuns curnd n ara franuzeasc. ase zile i ase nopi am mers pn n oraul cel mare Paris. Aici, prietenul meu, franuzul, a nchiriat pentru mine o camer i m-a povuit s folosesc cu chibzuin banii aveam cu totul dou mii de taleri. Am locui trei ani n acest ora i am nvat tot ce trebuie s tie ui doctor iscusit; a mini ns dac a spune c m

simear bine acolo, cci obiceiurile lor nu-mi erau pe plac ; i aveai i puini prieteni adevrai, acetia erau ns tineri nobil Pn la urm, dorul de ar m-a copleit ; n tot acel r, timp nu primisem nici o tire de la tatl meu i am folosit ci dinti prilej care mi-a ieit n cale ca s m ntorc acas. O solie pleca din Frana ctre nalta Poart. M-am tocri| ca doctor-chirurg n slujba acelei solii i am ajuns cu bine Stambul. Am gsit casa printeasc zvorit. Vecinii, mir: de sosirea mea, mi-au povestit c tata murise cu dou \\\ nainte. Preotul, dasclul meu din copilrie, mi-a adus ch< casei. Singur i prsit, m-am aezat n casa pustie. Toi erau la locul lor, aa cum le lsase tata, numai galbenii care fgduise s mi-i lase lipseau. L-am ntrebat pe pr dar acesta, fcnd o plecciune, mi-a rspuns : Tatl tu a murit ca un sfnt, cci a lsat toi galti bisericii. Lucrul acesta mi era i mi<i rmas de neneles ; dar ce puteam face ? Nu aveam nici o dovad mpotriva preotului i trebuia s m socotesc fericit c nu-i nsuise casa i celelalte bunuri ale tatlui meu. Aceasta a fost cea dinti npast care a czut pe capul meu, dup care nenorocirile s-au inut lan. NuHm ctigasem faim de doctor, cci nu mi venea s m laud singur i n-avea cine s m fac cunoscut ; tatl meu, care m-ar fi ajutat s ptrund n casele bogtailor i ale celor suspui, nu mai era i toi acetia l dduser uitrii pe srmanul Zaleukos. Mrfurile rmase de la tatl meu nu mai aveau cutare, cci cumprtorii sa risipiser dup moartea sa i alii noi se gseau cu greu. Stteam i m gndeam la soarta mea amar, cnd, deodat, mi-am adus aminte c ntlnisem adeseori n Frana oameni din neamul meu care cutreierau ara n lung i n lat i fceau nego n pieele oraului ; aveau cumprtori cu duiumul, cci negutorii de pe alte meleaguri erau la mare pre. Cu asemenea negutorie se putea agonisi bnet, mi glum. M-^am hotrt pe loc : am vndut casa pruv-teasc, am ncredinat o parte din bani unui prieten credin-cios, iar cu restul am cumprat ceea ce avea cutare n Frana, i anume : aluri, mtsuri, pomezi i uleiuri. Mi-am asigurat un loc pe o corabie i am pornit n'Cea de-a doua cltorie spre Frana. De ndat ce se pierdur n zare palatele din Dardanele, norocul pru s-mi surd din nou. Am ajuns repede i cu bine. Am cutreierat oraele mari i mici ale franuzilor, i peste tot am gsit cumprtori berechet. Prietenul meu din Stambul mi trimitea mereu mrfuri noi i, pe zi ce trecea, strngeam tot mai muli bani. Cnd, n sfrit, am adunat afcg ct credeam c va fi de ajuns pentru o negutorie mai mare, am pornit-o cu mrfurile mele spre Italia. Dar mai trebuie s mrturisesc ceva : dobndeam ctiguri i de pe urma meteugului de vraci. Cnd ajungeam n cte un ora, ddeam de veste printr-o ntiinare scris c a sosit un doctor grec, care a lecuit multe beteuguri; i, ntr-adevr, balsamurile i leacurile mele mi-au adus echini cu toptanul. Pn la urm am poposit i n oraul Florena din Italia. Am hotrt s rmn

vreme mai ndelungat n acest ora, pe de o parte fiindc mi plcea foarte mult acolo, pe de alt parte fiindc, istovit de atita umblet, voiam s m odihnesc. Am nchiriat o prvlie n partea oraului numit Santa Croce i, nu departe de acolo, cteva ncperi frumoase cu pridvor, ntiMin han. Am dat de veste ndat prin hrtie scris c snt doctor i negutor. Nici n-am apucat s deschid bine prvlia, c muteriii au i dat nval i, cu toate .pa puseser preuri cam ridicate, vindeam mai mult dect ceilali, pentru c eram ndatoritor i prietenos cu cumprtorii. M aflam de patru zile la Florena, i iat c ntr-o sear, cnd tocmai m pregteam s nchid prvlia i, ca de obicei, am aruncat o privire spre lada cu alifii, am zrit un rva ntr-o cutiu. Nu-mi aminteam s-l fi pus acolo. Am despturit hrtiua. n ea sttea scris s vin la miezul nopii pe podul numit Ponte Vecchio. M-am gndit ndelung cine putea fi cel ce m chema. Nu cunoteam ns nici un om n Florena i am crezut c cineva vrea s m cheme n tain la vreun bolnav, lucru care mi se ntmplase adeseori. Am hotrt deci s m duc, dar, prevztor, mi-am luat i sabia pe care mi-o druise tatl meu. Aproape de miezul nopii, am pornit-o la drum i am ajun: la Ponte Vecchio. Podul era prsit, pustiu, i am hotrt s; atept pn se va ivi cel ce m chemase. Era o noapte friguroas ; luna lumina ca ziua, M-ar aplecat s privesc undele Arnului, ce strluceau pn depart n razele lunii. Orologiile bisericilor, din ora btur c dousprezece ori; cnd m-am ridicat, am dat cu ochii de \ brbat nalt, nvluit ntr-o mantie roie, cu obrazul ascu de un col al vemntului. Ivirea lui neateptat m-a speriat, pentru c apruse spatele meu, dar mi-am venit iute n fire i am rostit: De vreme ce m-ai chemat, spunei-mi cu ce v po> de folos. Omul cu mantia roie s-a ntors spre mine m-a spus apsat : - Urmeaz-m ! Mi-era team s plec singur n tovria acestui necunoscut i de aceea m-am oprit i am spus : - Nu aa, domnul meu. Mai nti vreau s tiu unde mer gem ; i apoi, cred c nu trebuie s v-ascundei cu'atita grij obrazul, dac avei gnduri curate fa de mine. Omul in rou pru Ins a nu se sinchisi de vorbele mele. - Dac nu vrei, Zaleukos, rmi ! rspunse el i pi mai departe.

Atunci m-a cuprins mnia. - Crezi, am strigat, c un om ca mine se las dus de nas de orice zevzec ? Crezi c am ateptat zadarnic aici, n frig ? Din trei srituri l-am ajuns din urm, l-am nhat de mantie i am nceput s strig tare, n vreme ce cu cealalt mn am tras sabia ; dar mantia mi-a rmas n nun, iar necunoscutul a pierit dup prunul col. M-am potolit ncetul cu ncetul, cci mi rmsese mantia i ea trebuia s m-ajute s dezleg ciudata tain. M-am nfurat n ea i m-am ndreptat spre cas. Dar n-am apucat s fac nici o sut de pai, cnd cineva a trecut pe lng mine i mi-a optit n limba francez : - Ia seama, conte, n noaptea aceasta nu se poate face nimic! Pin s m ntorc, cel ce optise trecuse mai departe i n-am mai zrit dect o umbr furindu-se pe lng case. Mi-am dat seama c vorbele lui nu fuseser rostite pentru mine, ci din pricina mantiei pe care o purtam, dar lucrul acesta nu dezlega taina. A doua zi de diminea am cugetat ndelung asupra celor ce aveam de fcut. La nceput m-am gndit s dau sfoar n trg c gsisem mantia, dar necunoscutul putea s trimit pe cineva s mi-o cear i eu tot nelmurit a fi rmas. Tot chibzuind astfel, m-am uitat la vemntul acela mai cu luare-aminte. Era dintr-o catifea plin, genovez, purpurie, tivit cu astrahan i brodat cu fir de aur. Frumuseea deosebit a mantiei mi-a insuflat un gnd la care jn-am oprit Am dus-o n prvlie i am pus-o n vnzare, dar cu un pre att de ridicat, nct tiam prea bine c n-^am s gsesc nici un muteriu pentru ea. Gindul meu era s privesc cu luareaminte pe oricine ar ntreba de mantie, cci eram sigur c-l voi recunoatedintr-o me pe necunoscutul care, dup ce pierduse mantiaf de bun seam c se va arta nentrziat. Muli ar fi dorit s cumpere vemntul acela, a crui frumusee atrgea toate privirile, dar nici unul nu semna nici pe departe cu necunoscutul, nici unul nu voia s dea pe ea aia bani dou sute de echini. Ce m-a surprins mai mult era c, ntrebnd pe unul i pe altul dac nu mai vzuser i o alt asemenea mantie n Florena, toi imi rspundeau c nu i m ncredinau c nu n-tlniser vemnt mai frumos i att de meteugit lucrat. Pe nserat veni un tnr care mai fusese deseoxi pe la mine i oferise i n ziua aceea o sum respectabil pentru mantie ; acum zvrli pe mas o pung cu galbeni i strig : - Pe Dumnezeul meu, Zaleukos, vreau s am cu orice pre mantia asta, chiar de-ar fi s rmn ceretor !

i ncepu s numere galbenii. M aflam n mare ncurctur ; pusesem mantia n vn-zare numai ca s atrag privirile necunoscutului meu, iar acum se ivise acest tnr zurliu, care se hotrse s plteasc un asemenea pre. Dar nu mai aveam ncotro. I-am fcut pe plac, cci m ispitea gndul ca pentru pania mea n miez de noapte s dobndesc atta bnet. Tnrul se nfur n mantie i ddu s plece, dar n pra se opri i, aruncndu-ani o hrtie care era prins de mantiei mi stf ig : - Uite, Zaleukos, aici e prins ceva ce desigur nu apar ine vemntului acestuia ! Am luat hrtia cu nepsare, ns iat ce scria pe ea: Ad haina n noaptea asta, la ora tiut, pe Ponte Vecchio. Te a teapt patru sute de echini". Am rmas nmrmurit. mi gonisem eu singur noroci Toate socotelile mele dduser gre Dar n-am stat mult gnduri; am adunat cei dou sute de echini, am alergat dU| cel care cumprase mantia i i-am spu&: - la-i echinii napoi, bunul meu prieten, i las-, mantia, cci nu m pot despri de ea.' La nceput, tnrul a crezut c-i vorba de o glum, crid i-a dat seama c vorbesc serios, s-a mniat, mi-a str c snt smintit i ne-am luat la btaie. n focul ncierrii avut norocul s-i smulg mantia i s-o iau la goan cu ea nrui a chemat ns poliia n ajutor i m-a dus la judet Judectorul s-a artat foarte mirat de fapta mea i i-a dat dreptate celui care m prse. Eu ns i-am spus tnrului c i druiesc douzeci, cincizeci, ba chiar o sut de echini peste cei dou sute pe care-i primisem de la el, numai s-mi napoieze mantia. Rugminile mele nu-i muiaser inima, aurul ns l-a nduplecat. A luat echinii, iar eu am plecat biruitor cu mantia. Toat Florena m credea smintit, dar puin mi psa mie de lume. tiam eu prea bine c din acest trg voi iei n ctig. Am ateptat cu nerbdare sosirea nopii. Am pornit-o cu mantia pe bra spre Ponte Vecchio, la acelai ceas ca i n noaptea trecut. Cnd rsun cea din urm btaie a orologiului, din bezn se desprinse o umbr care se ndrept spre mine. Era, fr doar i poate, omul pe care-l ntlnisem n ajun. Ai mantia ? m-a ntrebat el.

- Da, domnule, i-<am rspuns, dar m cost o sut de echini. - tiu, spuse el. jne patru sute ! Ne-am apropiat de'parmaclcul podului i mi-a numrat banii. Erau ntr-adevr patru sute ; aurul sclipea minunat n lumina lunii; strlucirea lui m-a ncntat, dar, vai! nu bnuiam c aceasta mi va fi cea din urm bucurie. Am vrt banii n buzunar i am vrut s vd cine e necunoscutul; obrazul i era ns acoperit de o masc de sub care se zreau doar nite ochi negri care m strfulgerau. - V mulumesc, domnule, pentru buntatea dumnea-voastr, i acum, cu ce v pot fi de folos ? am ntrebat eu. V spun ns dinainte c nu. pot face nimic necinstit - Nu-i face griji degeaba, mi-a rspuns el, punndu-i mantia pe umeri. Am nevoie de ajutorul dumitale ca medic, dar nu pentru un om viu, ci pentru un mort. - Cum se poate aa ceva ? am strigat eu, plin de uimire. - Am venit mpreun cu sora mea dintr-o ar ndeprtat, a nceput el, fcndunmi semn s-l urmez. Locuiam aici cu ea, n casa unui prieten. Sora mea a murit ieri, pe neateptate, din pricina unei boli, i rudele noastre vor s-o ngroape mine. O veche datin a familiei cjre insa. ca cei din neamul nostru s se odihneasc n cripta strmoeasc; cei care au murit pe alte meleaguri au fost adui mblsmai. Rudelor mele le las numai trupul ei, dar tatlui meu trebuie s-i trimit cel puin capul fiicei sale, ca s-o mai vad o dat. Obiceiul acesta de a tia capetele celor dragi care au murit mi se prea ngrozitor, dar n-am ndrznit s suflu o vorb, de team s nu-l jignesc pe necunoscut. Aadar, i-am rspuns c m pricep la mblsmarea morilor i l-am rugat s m duc la cptiul moartei. Totui nu m-am putut mpiedica s ntreb de ce trebuia s se petreac totul n tain, la adpostul ntunericului nopii. Mi-a rspuns c rudele sale gseau c ceea ce vrea s fac este nspimnttor, c la lumina alei n-ar fi putut s-i duc fapta la bun sfrit. Dar, capul odatt tiat, nu vor mai avea ce spune ; e adevrat c ar fi putut e nsui s-l taie, dar un simmnt firesc l mpiedica s-o faci Intre timp am ajuns n dreptul unei case mari, impunj toare. nsoitorul meu mi-a artat spre ea : era inta plimbr noastre din noaptea aceea. Am trecut de poarta casei i an deschis o u mic pe care necunoscutul a nchis-o cu gri n urma noastr ; am dat apoi de treptele nguste ale unei scri rsucite, le-am urcat pe ntuneric i am ajuns ntr-un coridor slab luminat care ducea ntr-o ncpere unde ardea o lamp agat de tavan. Acolo se afla un pat pe care zcea moarta. Necunoscutul ntoarse -ca-pul, prind ci ascunde lacrimile. Art nspre pat, mi spuse s-mi fac bine i repede datoria i iei pe u.

Mi-am scos cuitele pe care, ca medic, le aveam ntotdeauna la mine, i m-am apropiat de pat. Se vedea numai capul moartei, dar era att de frumos, nct, fr voia mea, m-a cuprins o mil adnc. Prul negru atrna n uvie lungi, obrazul era %palid, ochii nchii. Dup obiceiul medicilor n mprejurrile n care au de tiat un mdular, am fcut nti o cresttur n piele apoi, cu cel mai ascuit cuit, i-am tiat gtul dintr-o micare. Dar ce groaz ! Moarta deschise ochii i i nchise apoi ndat, cu un suspin adnc : prea c abia atunci i dduse sufletul. In acelai timp, un uvoi de snge fierbinte ni din grumazul ei. Mi-am dat seama c eu fusesem ucigaul ei. Cci nu mai ncpea ndoial c murise abia acum, din pricina acestei rni fr de leac. CSteva clipe am rmas ca o stan de piatr, ncremenit de spaim. Oare necunoscutul cu mantia roie m amgise, sau sora lui nu murise cu adevrat cnd el o crezuse moart ? O moarte neltoare mi se prea mai vrednic de crezare. Nu era ns ou putin s-i mrturisesc fratelui moartei c, dac tietura ar fi fost mai puin grbit, fata s^ar fi trezit poate i nu ia mai fi luat viaa ; de aceea m-am gn-dit s-i desprind capul, dar atunci ea a mai oftat o dat, s-a ntins ntr-un zvcnet de durere i i^a dat sufletul. M-au strbtut deodat fiori de spaim i am zbughit-o afar din ncpere. Dar pe corildor era ntuneric ; lampa se stinsese, iar nsoitorul meu se fcuse nevzut. Am bjbit prin bezn, de-a lungul peretelui, pn la soar. n sfrit, am gsit-o i arn cobo-rt mai mult lunecnd i poticnindu-m la fiecare treapt. Nici jos ipenie de om. Am gsit ua ntredeschis i am rsuflat uurat cnd m-am vzut n strad, mai mult mort dect viu de spaim. Mnat de fric am luat-o la goan spre cas i mi-am ngropat faa n pern, ca s uit grozvia pe care o svri-sem. Dar somnul nu se lipea de mine ; abia spre ziu am nceput s-mi vin n fire. Mi se prea tot mai sigur c cel ce m ndemnase la aceast fapt cumplit m ncredinasem de lucrul acesta nu avea s m dea n vileag. Am hotrt s m duc la prvlie i smi vd de treburi ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat. Dar, vai! Un lucru pe care t-am bgat de seam abia n clipa aceea m-a umplut de ngrijorare : plria, cingtoarea i cuitele mi lipseau i bnuiam c le uitasem n iatacul moartei sau c le pierdusem pe drum. Din pcate, prima bnuial prea mai sigur : puteam deci s fiu nvinuit ca uciga. Am deschis prvlia la ceasul obinuit. Ca n fiecare diminea, vecinul meu vorbre a venit la mine, - Ei, ce zici de ntmplarea groaznic de azi-noapte 1 ncepu el. M-am prefcut c nu tiu nimic. - Cum, se poate s nu tii ce tie tot oraul ? N-ai auzi c cea mai frumoas floare a Florenei, Bianca, fiica guver

natorului, a fost ucis azi-noapte ? Vai! am vzut-o chia ieri cutreiernd voioas strzile, mpreun cu logodnicul ei| astzi ar fi trebuit s aib loc nunta. Fiecare cuvnt al vecinului se mplnta ca un curt n mint mea. i chiar acesta se rennoia la nesfrit, cu -fiecare mi "teriu care lua povestea de la capt, cu noi i noi amnun unul -mai nspimnttor dect altul ; nimeni ns nu-mi p tea istorisi ceva mai nfricotor dect ceea ce trisem eu n* sumi. La amiaz intr n prvlia mea un trimis al judector rului i ceru s stea de vorb cu mine ntre patru ochi. - Signor Zaleukos, spuse el, artndu-mi lucrurile ca re-mi lipseau, aceste obiecte snt ale dumitale ? nti m-am gndit s nu mrturisesc nimic, dar zrind prin ua ntredeschis pe gazda mea mpreun cu ali necunoscui, care puteau depune mrturie mpotriva mea, m-am hotrt s nu nrutesc lucrurile printr-o minciun i am rspuns c obiectele artate erau ale mele. Omul legii m-a rugat s-l urmez i a pornit-o spre o cldire mare, n care am recunoscut nchisoarea. Acolo, deocamdat, m-a nchis ntr-o cmru. n singurtate mi s-au perindat prin minte toate cele pe-; trecute. Era ngrozitor. M chinuia gndul c ucisesem, fie chiar i fr voia mea. Nu-mi puteam ierta c m lsasem ispitit de strlucirea aurului, cci altfel n-a fi czut orbete n capcan. Dou ceasuri dup ntemniare am fost scos din cmru. Am cobort dteva scri i am ajuns ntr-o sal mare. n jurul unei mese lungi, acoperit cu o pnz neagr, edeau doisprezece brbai, cei mai muli btrini. n jurul slii, pe bnci, stteau nobilii din Florena. ntr-o galerie, sus, se ngrmdeau o mulime de privitori. Cnd am pit naintea mesei celei negre, un brbat ntunecat la fa, mohort, s-a ridicat n picioare : era guvernatorul. El spuse adunrii c, fiind tatl victimei, nu poate judeca omorul acesta i c ncredineaz funcia sa de judector celui mai n vrst dintre senatori. Cel mai vrstnic senator, un moneag de cel puin nouzeci de ani, era grbov ; ]a tmple i mai rmseser cteva fire de pr alb, dar ochii i scprau i glasul rsuna puternic i neovitor. nti m-a ntrebat dac recunosc c am ucis. Ajn cerut s fiu ascultat i am povestit fr team, cu glas limpede, tot ce fptuisem i tot ce tiam. n timpul povestirii mele vedeam cum guvernatorul se schimba la fa ; cnd se nglbenea, cnd se nvpia. La sfrit s-a sculat i a strigat spumegnd de mnie : - Cum, nefericitule, vrei s-arunci asupra altuia omorul

pe care l-ai svrit din lcomie de bani ? Senatorul l-a oprit spunindu^i c doar i ncredinase de bun voie judecata ; afar de asta, el nu era deloc convins c svrisem fapta pentru bani, cci, dup tirea lui, moartei nu i se furase nimic. Ba merse chiar mai departe : ceru guvernatorului s dea socoteal despre viaa pe care o dusese fiica sa, cci numai aa avea s se tie dac am spus adevrul sau nu. Totodat spuse c amin judecata pentru a doua zi, spre a cerceta hrtiile moartei, pe care urma s i le nmneze guvernatorul.Am fost dus napoi n temni, unde am petrecut o zi jal-

nic, stpnit numai de dorina fierbinte de a se descoperi o legtur ntre moart i omul cu mantia roie. A doua zi am pit n sala de judecat plin de ndejde. Pe mas se aflau mai multe scrisori. Senatorul m-a ntrebat dac erau scrise de.mine. Le-am privit i am spus c snt scrise dei aceeai min ca i cele dou rvae pe care le primisem. Se-natorii nau luat n seam rspunsul meu, zicnd c puteair s le fi scris eu pe toate, cci semntura de pe scrisori era n| doar i poate un Z, prima liter a numelui meu. Scrisorii ameninau pe fiica guvernatorului n legtur cu cstorii care urma s aib loc.

Guvernatorul prea s fi dat desluiri ciudate n privina mea, cci n ziua aceea am fost privit cu mai mult nencredere i asprime. Am cerut s fie cercetate hrtiile mele, care, fr ndoial, se aflau n camera mea, dar mi s-a spus c se fcuser cercetri i nu se gsise nimic. Astfel, la sfritul acestei zile de judecat mi pierdusem orice ndejde. A treia zi am fost dus din nou n sala de judecat, unde mi s-a citit hotrrea, prin care, fiind nvinuit de omor cu premeditare, eram osndit la moarte. Iat dar unde ajunsesem. Prsit de tot ce mi era drag pe lume, departe de ara mea, trebuia s mor de secure n floarea vrstei! In seara acelei zile nfiortoare cnd soarta mi fusese pe-cetluit, edeam n temnia mea singuratic ; toate ndejdile mi se spulberaser, nu m gndeam dect la moarte ; deodat, ua temniii se deschise i intr un brbat care m privi ndelung, n tcere. - Iat cum mi-e dat s te regsesc, Zaleukos ! a ros tit el.

La lumina slab a lmpii nu l-am recunoscut, dar glasul lui trezi n mine vechi amintiri. Era Valetty, unul din puinii prieteni pe care mi-i fcusem n timpul nvturii mele la Paris. Mi-a povestit c venise din ntmplare la Florena, unde locuia tatl su, om cu vaz, auzise de pania mea i voise s m vad pentru ultima oar i s afle cum de am ajuns sub o att de grea nvinuire. I-am povestit toat ntmplarea. Prnd foarte uimit, m-a rugat din tot sufletul s-i mrturisesc lui, singurul meu prieten, ntreg adevrul, i s nu rmn ntre noi9 la desprire, o minciun. I-am jurat pe* tot ce aveam mai sfnt c spusesem adevrul i numai adevrul i c nu am alt vin dect aceea c, orbit de strlucirea aurului, n-am simit vicleugul ce se ascundea sub vorbele necunoscutului. - Va s zic n^ai cunoscut-o pe Bianca ? ntreb el. L-am ncredinat c n-o vzusem niciodat. Valetty mi spuse c o tain adnc nvluia ntreaga ntmplare, c era foarte ciudat faptul c guvernatorul ceruse att de repede osndirea mea i c umbla vorba c o cunoteam de mult pe Bianca i c o omorsem din rzbunare pentru c se cstorea cu altul. I-am artat c toate acestea se potriveau cu omul cu mantia roie, i nu cu mine. Cum s dovedesc ns c el m ndemnase s svresc omorul ? _,

Valetty m-a mbriat plngnd i mi-a fgduit c va face tot ce va fi cu putin pentru a-mi scpa mcar viaa. Aveam prea puine ndejdi, dar tiam c Valetty era un om nelept i bun cunosctor al legilor i c va face totul pentru a m ajuta. S-au scurs dou zile lungi, chinuitoare ; n sfrit, iat c Valetty se ntoarse. i-aduc o mngiere, dei una dureroas. Ai s trieti i ai s fii liber, dar trebuie s pierzi o min. Adnc micat, i-am mulumit prietenului meu pentru c-mi salvase viaa. Mi-a povestit c guvernatorul nu ncuviinase In ruptul capului s fac o nou cercetare a celor petrecute, dar n sfrit, pentru a nu prea nedrept, i dduse nvoirea s se caute n vechile hrisoave florentine o ntmplare asemntoare i, dac se va gsi ceva, pedeapsa mea s fie ntocmai ca i aceea artat acolo. Valetty a cercetat mpreun cu tatl su zi i noapte crile vechi; n cele din urm au gsit o ntmplare ntru totul asemntoare. Pedeapsa dat acolo era : s i se taie vinovatului mina sting, s i se ia toat averea i s fie surghiunit pe vecie. Aceasta

urma s fie i pedeapsa mea, aa c trebuia s m pregtesc pentru ncercarea dureroas ce m atepta. Nu vreau s v povestesc ceasul acela cumplit, cnd, ntr-o pia a oraului, mi-au pus mina pe butuc i am fost mprocat cu propriul meu snge. Valetty m-a luat la el pn m-am vindecat, apoi mi-a dat cu mrinimie bani de drum, cci toat averea mea, strins ev atta trud, imi fusese confiscat de tribunal. Am plecat dir Florena spre Sicilia i de acolo, cu cea dinti corabie, m-an ndreptat spre Constantinopol. Ndejdea mi-era n ban: pe care i ncredinasem prietenului meu, pe care l-am ruge s m adposteasc n' casa lui. Dar care nu-mi fu mirare cnd acesta m-a ntrebat de ce nu m duc la nune acas. r spuse c un strin cumprase pe numele meu o cas n part greceasc a oraului i tot el ntiinase vecinii c voi ve curind. M-am dus ndat cu prietenul meu acolo i am fi primit cu bucurie de vechile mele cunotine. Un negus btrin mi ddu o scrisoare lsat de strinul care mi cu parase casa. Am citit: Zaleukos ! Dou mini snt gata s munce fr preget pentru ca s nu simi lipsa minii tale. Casa care o vezi i te t ce se afl n ea snt ale tale, iar n fiecare an vei primi atia bani, nct vei fi unul din cei mai bogai oameni din ara ta. Iarta-l pe acela care e mai nefericit dect tine !* Am bnuit cine scrisese aceste rnduri ; la ntrebrile mele, negustorul mi-a spus c omul cu pricina prea a fi francez i purta o mantie roie. tiam acum destul ca smi dau seama c necunoscutul nu era cu totul lipsit de simminte nobile. In casa mea nou am gsit totul n deplin rnduial. Am dat i de o prvlie cu mrfuri mai frumoase dect avusesem vreodat. De atunci au trecut zece ani ; din cnd n cnd plec n cltorie pentru treburile mele negutoreti, mai mult dintr-un vechi obicei dect de nevoie, dar pmntul rii n care am fost att de nenorocit nu lam mai clcat niciodat. De atunci primesc in fiecare an o mie de galbeni, dar, dei m bucur c nefericitul strin e un om mrinimos, aceasta nu rscumpr durerea din sufletul meu, cci venic va tri n mine amintirea nfiortoare a fetei ucise. Zaleukos, negutorul grec, i sfrise povestirea. Ceilali l ascultaser adine micai, mai ales strinul prea nespus de zguduit : oft de cteva ori, iar lui Muley i se pru chiar c zrete lacrimi n ochii lui. Vorbir vreme ndelungat despre cele povestite. - i nu-l urti pe necunoscutul care te-a lipsit de un mdular al trupului tu i care i-a pus n cumpn chiar viaa ? ntreb strinul. - Odinioar, rspunse grecul, erau clipe cnd inima mea l nvinuia n faa lui Dumnezeu, fiindc mi-a pricinuit o durere att de mare i mi-a otrvit viaa) dar am gsit mn-giere n credina strmoeasc.

- Ai un suflet mare ! strig strinul i, micat, i strnse grecului mina. Vorbele lor fur ntrerupte de cpetenia pzitorilor. Acesta intr n cort i, ngrijorat, le spuse s nu se ncread n linitea dimprejur, cci se aflau tocmai n locul unde de obicei tlharii se npustesc asupra caravanelor. Oamenii lor chiar zriser n deprtare un pilc de clrei. Negutorii se artar foarte nelinitii de aceast veste. Selim, strinul, se mir Ins de nelinitea lor i spuse c paza era att de puternic, nct nu aveau de ce s se team de o ceat de tlhari.

Da, stpne, rspunse cpetenia pzitorilor, dac n-ar fi dect aceti tlhari, ne-am putea odihni aici fr grij, dar de ctva vreme s-a ivit din nou crncenul Orbassan i de aceea trebuie s fim cu ochii n patru. Strinul ntreb cine era acel Orbassan, i Ahmet, btrnul negutor, i rspunse : Umbl tot felul de poveti despre acest om ciudat. Unii l cred o fiin mai presus de ceilali oameni, pentru c adeseori biruie n lupt cinci i chiar ase ini ; alii l cred un franuz viteaz, adus n aceste inuturi de o npast ; oricum ar fi, e sigur c-i un tlhar i un ho spurcat. Poate c e, poate c nu e, zise Lezah, unul dintre negutori. i chiar daci un tlhar, are totui un suflet mare. S-a purtat cu mrinimie fa de fratele meu. Am aflat cte ceva despre el : a fcut din toi cei care alctuiesc ceata lui
oameni de omenie, aa nct atunci cnd strbate pustiul nici o alt band nu ndrznete s le ias n cale. El nu svrete tlhrii ca alii, ci le cere caravanelor doar o vam de trecere ; cine o pltete de bun voie trece nevtmat, cci Orbassan este stpnul pustiului. Astfel vorbeau cltorii n cort; pzitorii ns, care se aflau n preajma corturilor. ncepur s dea semne de nelinite. La o deprtare cam de o jumtate de ceas se ivise un plc destul de numeros de clrei narmai care se ndreptau spre ei. Unul din pzitori intr n cort i vesti c necunoscuii s-ar putea npusti asupra lor curind. Negutorii se sftuir ntre ei, chibzuind dac era mai bine s ias n ntmpinarea tlharilor sau s atepte nvala acestora. Ahmet i cei doi negutori mai vrstnici erau de prere s atepte; nflcratul Muley i Zaleukos ar fi vrut s le ias nainte, cernd i strinului s se alture lor. Acesta scoase linitit de la bru o nfram albastr cu stele roii, o leg de o suli i porunci urnii rob s-o nale pe cort, punnd prinsoare pe viaa lui c, la vederea acestui semn, clreii vor trece panici pe lng ei. Muley nu credea aa ceva, dar robul nl sulia deasupra cortului. n vremea aceasta, toi negutorii dinuntru puser mina pe arme, ateptnd cu

ncordare apropierea clreilor. Acetia, zrind pesemne flamura ce flfia n vzduh, i schimbar deddat drumul ; fcnd un ocol mare, se ndeprtar de corturi. Cteva clipe, cltorii rmaser uluii, privind cnd dup clrei, cnd la strin. Acesta sttea nepstor n faa cortului, ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat, i privea ctre ntinsul nesfrit al nisipurilor. n cele din urm, Muley rupse tcerea: - Cine eti tu, strin puternic, strig el, care, cu un semn, struneti hoardele slbatice ale pustiului ? - mi preuii puterea mai mult dect face, rspunse Selim Baruch. Semnul acesta lam luat cu mine cnd am fugit din robie. Ce nseamn, habar n-am. tiu doar att: cine l are asupra lui n cltorie se afl sub paz stranic. Negutorii mulumir strinului i-l numir izbvitorul lor. ntr-adevr, clreii erau foarte muli i ar fi fost cu neputin s li se in piept. Cu inima uoar, negutorii se duser la odihn, iar cnd soarele ncepu s asfineasc i vntul serii s adie peste ntinderea de nisip, strnser corturile i pornir mai departe. In ziua urmtoare fcur un nou popas, la o deprtare cam de o zi de locurile unde se sfrea pustiul. Cltorii se adunar iar n cortul cel mare i Lezah, negutorul, cuvnt : V-am spus ieri c temutul Orbassan este un om mrinimos ; dai-mi voie s v dovedesc aceasta, istorisindu-v soarta fratelui meu. Tatl meu era cadiu n Ankara. Avea trei copii. Eu eram cel mai mare i aveam un frate i o sor cu mult mai mici dect mine. Cnd am mplinit douzeci de ani, un frate de-^al tatlui meu m-a chemat la el i mi-a spus c are s-mi lase mie toate avuiile sale dac am s rmn pe ling el pn la moartea sa. Dar el a trit pn la adinei btr-nei, aa c eu m-am ntors n ar abia acum doi ani, fr s fi tiut nimic despre npasta groaznic ce se abtuse asupra alor mei i cum i mntuise Alah n nemrginita lui buntate. CUM A SCPAT FATME Fratele meu Mustafa i sora mea Fatme erau aproape de aceeai vrst ; el avea cu vreo doi ani mai mult. Se iubeau nespus i se strduiau s fac tot ce era cu putin ca s-i uureze tatlui nostru, cam ubred, povara btrneeJor. Cnd Fatme a mplinit aisprezece ani, fratele meu a dat o serbare. Le-a poftit pe toate prietenele ei, le-a osptat cu bucate alese n grdina tatlui meu, iar pe nserat le-a chemat s fac o mic plimbare pe mare, ntr-un caiac pe care l nchinase i l mpodobise minunat. Fatme i prietenele ei se nvoir bucuroase, cci vremea era frumoas, iar privelitea oraului, mai ales seara, vzut dinspre mare, e minunat. Fetelor le plcu atit de mult plimbarea cu caiacul, nct l rugar pe fratele meu s mearg tot mai departe n larg. Mustafa le fcu pe plac, dei era ngrijorat, deoarece, cu cteva

zile n urm, prin locurile acelea fusese vzut un ho de mare. Pe rm, nu departe de ora. naintnd n mare, se nlau nite dealuri. ntr-acolo doreau s mearg fetele, pentru a vedea mai bine cum dispare la asfinit soarele n valuri. In timp ce coteau dup dealuri, zrir la o mic deprtare o luntre n care se aflau oameni narmai. Temndu-se de o nenorocire, fratele meu porunci vslailor s ntoarc caiacul i s se ndrepte spre mal. ngrijorarea lui se dovedi ntemeiat, cci luntrea se apropie de caiac, tindu-i repede drumul, deoarece aveau mai muli vslai, Dndu-i seama de primejdie, fetele se ridicar n picioare ipnd i plngnd ; zadarnic ncerc Mustafa s le liniteasc, zadarnic le rug s stea cumini, spunndu-le c prin micrile lor primejduiesc caiacul, care se poate rsturna. Totul fu n zadar. Cnd vzur c se apropie luntrea, se aruncar toate ntr-o parte, caiacul se aplec i se rsturn. Intre timp, cei de pe mal bgaser de seam c o luntre strini tot ddea trcoale de ctva vreme caiacului nostru. Ivirea tilharilor prin prile locului strnise nc dinainte ngrijorare i de aceea, nelinitii, dndu-i seama de primejdie, trimiser dteva brci pentru a da ajutor caiacului. Ele ajunser tocmai la timp ca s scape fetele care erau gata-gata s se nece. n nvlmeala aceea, luntrea vrjma se fcu nevzut. Nu se tia prea bine dac luntrele trimise luaser toate fetele. Se apropiar una de alta i, vai ! atunci vzur c sora mea i una din prietenele ei lipseau ; n acelai timp, ei mai ddur cu ochii, ntr-una din luntre, de un strin, un om necunoscut de nimeni. Ameninat de Mustafa, acesta m rturisi c fcea parte din cei de pe vasul vrjma, care era adpostit la dou mile spre rsrit, i c tovarii lui l prsi-ser grbii, n vreme ce el ncerca s scape fetele ; de asemenea, le spuse c vzuse cum fuseser trase n luntrea lor dou dintre fete. Durerea btrinului meu tat fu nemrginit, iar Mustafa era dezndjduit, cci i pierduse sora iubit, de a crei nenorocire se nvinuia, iar prietena Fatmei, care-i mprtea soarta, ii fusese fgduit de prinii ei ca soie ; nu ndrznise ins s mrturiseasc acest fapt tatlui meu, cci prinii fetei erau oameni sraci i fr obrie aleas, iar tatl meu era un om aspru. Cnd durerea lui se mai potoli, l chem pe Mustafa i i spuse: Nerozia ta mi-a rpit mngierea btrneelor i bucuria ochilor mei. Pleac, piei pe veci din faa mea, te blestem pe tine i pe urmaii ti, i blestemul tatlui tu va fi ridicat numai dac ai s-o aduci pe Fatme napoi ! Srmanul meu frate nu se ateptase la asemenea lucru ; el hotrse dinainte s porneasc n cutarea surorii sale i a prietenei ei i voise s cear pentru aceasta binecuvntarea tatlui meu ; acum, nsa% printele nostru l trimitea n lume mpovrat de blestem. Dar dac durerea l doborse, npasta nemeritat i ntri curajul.

Se duse la tilharul ce fusese prins i-l ntreb ncotro se ndrepta corabia lor; afl astfel c ticloii fceau nego de sclavi i c se duceau spre Bassora, unde se inea trg. Cnd se ntoarse acas spre a se pregti de plecare, mnia printelui nostru se mai potolise, se vede, cci i trimisese o pung cu galbeni pentru drum. Mustafa i lu plngnd rmas bun de l prinii Zoraidei aa o chema pe logodnica rpit -**- i porni spre Bassora. Mustafa cltori pe uscat, deoarece nici un vas nu pleca din orelul nostru spre Bassora. De aceea trebui s mearg ntins toat ziua, pentru a nu ajunge la Bassora cu mult n urma pirailor. Avea un cal bun; nu era prea mpovrat de lucruri i ndjduia s ajung la trg peste ase zile. Dar n seara celei de-a patra zile, pe cnd clrea singur pe drum se npustir deodat asupra lui trei ini. Vznd c erau voinici i bine narmai fi c puseser gnd ru mai mult banilor i calului dect vieii sale, le strig c e gata s se dea prins. Cei trei desclecar, li legar picioarele sub burta calului, l luar ntre ei i, in timp ce unul apuc de h, o pornir repede, fr a scoate un cuvnt. Pe Mustafa l cuprinse o dezndejde cumplit ; blestemul tatlui su ncepea s se mplineasc ; cum ar mai fi putut el ndjdui s-i scape sora i logodnica, acum cnd toate mijloacele i fuseser rpite i nu-i mai rmsese dect viaa ? Mustafa i tcuii si nsoitori clrir vreme de vreun ceas, dup care cotir ntr-o Vale lturalnic. Valea, nconjurat de copaci nali i iarb moale, de un verde nchis, brzdat la mijloc de un pru, mbia la odihn. ntr-adevr, acolo erau aezate cincisprezecendouzeci de corturi ; de ruii corturilor erau legate cmile i cai voinici; dintr-unul din corturi rsunau sunetele vesele ale unei itere i dou glasuri brbteti. Fratele meu i zise c oamenii care-i aleseser un loc de popas att de vesel nu puteau s aib gnduri rele fa ide el. Cnd nsoitorii si l dezlegar i-i fcur semn s des-calece, i urm fr team. Fu dus ntr-un cort mai mare dect celelalte, frumos i cu gust mpodobit pe dinuntru. Perne minunate, esute cu fir de aur, covoare miestrit lucrate, vase aurite pentru ars mirodenii, toate aceste semne obinuite ale bogiei i bunstrii erau aici semnele jafului ndrzne. Pe una din perne edea un btrnel pirpiriu ; avea un chip urit, pielea pmntie, lucioas, iar schima de iretenie a gurii i din jurul ochilor i djdea o nfiare respingtoare. Dei acest om ncerca s fac pe grozavul, Mustafa i dduse ndat seama c nu pentru el era cortul att de bogat mpodobit, iar vorbele pe care le schimba cu nsoitorii lui i ntrir aceast credin. - A plecat la vntoare, rspunse el, dar mi-a poruncit s-i in locul.

- Asta n-a fost nelept din partea lui, spuse unul din tlhari, cci trebuie s hotrasc dac-i facem seama cinelui stuia sau i cerem rscumprarea, i lucrul acesta numai Voinicul l tie. Pirpiriul se ridic fudul i se ntinse ct putu ca s ajung cu palma la urechea potrivnicului su, vrind s-l loveasc ; dndu-i ns seama c se ostenete n zadar, ncepu s ocrasc. Ceilali nu se lsar mai prejos i n cort se strni o larm cumplit. Deodat perdeaua cortului se ddu la o parte i nuntru intr un brbat nalt i impuntor, tnr i frumos ca un prin persan ; vemintele i armele sale, n afar de un hanger btut cu pietre scumpe i de o sabie strlucitoare, erau modeste, obinuite, dar ochii si ptrunztori i ntreaga sa nfiare te fceau s-i dai toat cinstirea, fr s strneasc teama. - Cine ndrznete s porneasc glceav n cortul meu? strig el ctre oamenii speriai. Se aternu tcerea pentru cteva clipe i, n cele din urm, unul din cei ce-l aduseser pe Mustafa povesti cele ntmplate. Atunci; faa Voinicului, cum l numeau ei, se nroi de mnie. - Cnd te-am lsat eu n locul meu, Hassan ? l ntreb el pe pirpiriu, cu glas nfricotor. Acesta se chirci de fric, prnd i mai nevolnic ca nainte, i se strecur spre intrarea cortului, O stranic lovitur de picior a Voinicului l fcu s zboare afar ntr-un salt nstrunic. ndat ce se fcu nevzut, cei trei brbai l aduser pe Mustafa n faa stpnului cortului care, ntre timp, se aezase pe pern. - Iat omul pe care ne-ai poruncit s-l prindem ! El se uit ndelung la prins i rosti: - Pa din Sulieika ! Cugetul tu i va arta de ce stai acum n faa lui Orbassan. Auzind acestea, fratele meu se arunc la picioarele lui i rspunse : - O, stpne ! Faci o greeal ; eu ant un biet nenorocit i nu acel pa pe care-l caui ! Toi cei din cort se mirar de aceste vorbe. Stpnul cortului spuse ns :

- Prefctoria nu-i va folosi, cci voi chema oameni care te cunosc bine. Porunci s fie adus Zuleima. Fu adus o femeie btrn, care, ntrebat dac recunoate n fratele meu pe paa din Sulieika, rspunse : - Da ! Jur pe mormntul Profetului c el e paa i nimeni altul ! - Vezi, nenorocitule, c viclenia ta nu i-a folosit la

nimic ? rosti mnios Voinicul. Eti prea nevrednic ca s-mi ptez frumusee de hanger cu sngele tu, dar am s te leg de coada calului meu, i mine, de la rsritul soarelui i pn va asfini dup dealurile din Sulieika, am s gonesc prin pduri cu tine ! Atunci srmanul meu frate i pierdu cumptul. - Acesta e blestemul cruntului meu tat, care m arunc spre o moarte ruinoas ! strig el, plngnd. Eti pierdut i tu, dulcea mea sor, i tu, Zoraida ! - Prefctoria nu-i folosete la nimic, zise unul din tlhari, legndu-i miinile la spate. Iei din cort ct mai degrab, cci Voinicul i muc buzele i privete ctre.hanger. Dac vrei s mai trieti o noapte, mic l n clipa cn|d tflharii l scoteau pe fratele meu din cort, se ntlnir cu ali trei, care mpingeau de la spate un prins. - Iat, i-l aducem pe pa, aa cum ne-ai poruncit, spuser ei i-l duser pe prins dinaintea pernei pe care edea Voinicul. Cnd prinsul trecu prin faa fratelui meu, el putu s-l vad la fa i s-i dea seama ce bine semna cu el acest brbat ; doar pielea obrazului i era mai smead i barba mai neagr. Voinicul se mir nespus la ivirea celui de-al doilea prins. - Care din voi e cel adevrat ? ntreb el, privind cnd spre fratele meu, cnd spre cellalt. - Dac de paa din Sulieika este vorba, rspunse cu glas seme prinsul, eu snt acela !

Voinicul se uit ndelung la el, cu privirea lui aprig i nfricotoare, apoi fcu un semn ca paa s fie dus de acolo. Dup aceea se ndrept ctre fratele meu, i tie legturile cu hangerul i-i fcu semn s se aeze lng el pe perne. - mi pare ru, strine, rosti cpetenia, c te-am luat drept nemernicul acela, dar trece-o pe seama unei ntmplri ciudate, care te-a adus n minile oamenilor mei tocmai n ceasul sortit pieirii netrebnicului. Fratele meu i ceru ca singur hatr s-l lase s plece ndat, deoarece orice ntrziere putea fi pgubitoare. Voinicul l ntreb ce treburi grabnice avea de fcut i, dup ce Mustafa i povesti totul, Voinicul l nlduplec s nnopteze n cortul su, spunndu-i c att el, Mustafa, ct i calul lui aveau nevoie de odihn. i mai spuse c a doua zi urma s-i arate un drum de numai o zi i jumtate pn la Bassora. Fratele meu se nvoi, fu bine gzduit i dormi lin pn dimineaa, n cortul tlharului. Cnd se trezi, era singur n cort ; n faa perdelei ns auzi mai multe glasuri, unul prnd s fie al stpnului cortului, iar altul al pirpiriului cu obrazul pmntiu. Trgnd cu urechea, spre groaza lui, auri cum pirpiriul l ruga struitor pe cellalt s-l omoare pe strin, cci acesta, ndat ce avea s se vad scpat, i va da n vileag pe toi. Mustafa i ddu seama numaidect c pirpiriul i purta pic, fiindc ptimise din pricina lui cu o zi nainte. Voinicul pru c se gndete cteva clipe. - Nu, zise el, este oaspetele meu ; legea ospeiei e sfnt, iar el nu arat a fi un miel. Dup ce vorbi astfel, ddu perdeaua la o parte i intr n cort. - Pace ie, Mustafa, gri el, hai s mbucm ceva, i apoi pregtete-te de drum. ntinse fratelui meu un pahar cu licoare de erbet i, dup ce bur, puser eile pe cai i, ntr-adevr, cu inima mai uoar dect la sosire, Mustafa ncalec pe cal. Curnd, corturile rmaser mult n urma lor i ei o luar pe o crare larg, ce ducea ntr-o pdure. Voinicul i povesti fratelui meu c acel pa, pe care-l prinseser la vntoare, le fgduise c nu vor avea a se teme de nimic pe pmnturile sale ; dar, cu cteva sptmni n urm, nemernicul pusese mina pe unul din oamenii cei mai bravi ai Voinicului i1 spnzurase n chinuri groaznice. Voinicul l pndea de atunci pe ticlos i acesta trebuia s moar chiar n ziua aceea. Mustafa nu ndrzni s-l ntoarc de la hotrrea sa, fiind fericit, c scpase teafr.

Cnld ieir din pdure, Voinicul i opri calul, art fratelui meu drumul, i strnse mna lundu-i rmas bun i-i spuse : - Mustafa, printr-o ntmplare ciudat, ai fost oaspetele tlharului Orbassan ; nu-i nevoie s te rog s nu dai n vileag cele ce ai vzut i auzit. Ai ndurat pe nedrept frica de moarte i snt dator s te mpac. Ia acest hanger ca amintire J,oricnd vei avea nevoie de sprijin, trimitesmi-l i am s m grbesc s-i vin ntr-ajutor. Iar aceast pung poate i va fi de folos pe drum. Fratele meu i mulumi pentru mrinimie, lu hangerul dar punga nu o primi. Orbassan ns, strngndu-i nc o dat mna, ls punga s cad jos i porni napoi clare, prin pdure, cu iueala fulgerului. Mustafa, dndu-i seama c n-o s-l poat ajunge din urm, descleca i ridic punga, uimit de drnicia gazdei sale, cci punga era plin cu galbeni. i mulumi lui Alah c-i scpase viaa, i ceru s-l in n paza lui pe nobilul tilhar i, cu inima uoar, porni mai departe pe drumul ctre Bassora, Lezah tcu i privi ntrebtor spre btrinul negutor Ahmet. - Ei, dac aa stau lucrurile, spuse acesta, atunci mi schimb aspra prere despre Orbassan, cci, ntr-adevr, cu fratele tu s-a purtat frumos. - S-a purtat ca un vrednic musulman, strig Muley, dar ndjduiesc c nu i-ai ncheiat povestirea, cci, dup cum vezi, sintem cu toii dornici s ascultm mai departe ce i s-a ntmplat fratelui tu i dac a scpat-o pe Fatme, sora ta, i pe frumoasa Zoraida. - Dac nu v plictisesc, am s v povestesc cu plcere mai departe, rspunse Lezah, cci povestea fratelui meu este ntr-adevr minunat i plin de ntmplri neobinuite. In amiaza celei de-a aptea zi de la plecarea sa, Mustafa intr pe porile Bassorei. Trase de ndat la un caravanserai i acolo ntreb cnd ncepe trgul de robi ce se ine n fiece an. Primi ns rspunsul cumplit c ntrziase cu dou zile. I se mai spuse c era pcat c ntrziase, fiindc pierduse prilejul de a vedea dou roabe, aduse chiar n ultima zi a trgului, att de frumoase, nct ispitiser pe toi cumprtorii. Acetia se certaser i se btuser pentru ele i roabele fuseser vndute la un pre att de ridicat, nct numai cel care le cumprase nu era speriat de pre. Mustafa cercet ndelung cum artau cele doua roabe cu

pricina i pn la urm nu se ndoi c erau cele dou nefericite pe care le cuta. Afl, de asemenea, c cel care le cumprase pe amndou locuia la patruzeci de ceasuri de drum de Bassora i se numea Thiuli-Koa, un bogta de neam mare, destul de btrn, care fusese nainte capudan-paa al marelui vizir, dar care acum se retrsese din slujb, dup ce fcuse avere. Mustafa voi s ncalece de ndat i s goneasc dup Thiuli-Kos, care i-o luase nainte cu o zi. Dar se gndi c, singur, nu-l va putea ndupleca pe puternicul cltor, i cu att mai puin nu va putea s-i smulg prada. Chibzui s gseasc alt cale i o gsi n curnd. Asemnarea sa cu paa din Sulieika, att de primejdioas, i ddu ideea s intre n casa lui Thiuli-Kos sub acest nume i s ncerce astfel s, le scape pe cele dou fete nefericite. Tocmi deci cteva slugi i civa cai, pentru care banii lui Orbassan i fur de mare folos, cumpr pentru el i pentru slugi haine bogate i porni la drum spre palatwl lui Thiuli-Kos. Dup cinci zile ajunse n apropierea palatului. Aezat ntr-o frumoas cmpie, palatul era nconjurat de ziduri nalte, ntrecute numai cu puin de cldiri. Ajuns la faa locului, Mustafa i cni prul i barba, iar faa i-o unse cu sucul unei plante care-i ddu o culoare armie, aa cum avusese acel pa. Apoi trimise un slujitor la palat i ceru gzduire pentru noapte n numele pasalei din Sulieika. Slujitorul se ntoarse curnd i, odat cu d, patru robi, frumos mbrcai, care luar de cpstru calul lui Mustafa H duser n curtea palatului. Acolo l ajutar s descalece i ali patru robi l nsoir, pe o scar larg de marmur, la Thiuli. Acesta, un btrnd vesel, l primi pe fratele meu cu cinstea cuvenit i-l ospta cu cele mai alese feluri gtite de buctarul*

su. Dup-mas, Mustafa aduse vorba pe departe despre noile roabe, iar Thiuli le lud frumuseea, plngndu-se numai c stau wereu posomorite ; credea ns c lucrurile se wr ndrepta curnd. Fratele meu fu foarte bucuros de aceast primire i se duse la culcare plin de ndejde. Dormise poate un ceas, cnd, deodat, fu trezit de lumina unui felinar care-i cjdea n ochi. Cnd se ridic, i se pru c viseaz, cci n faa lui sttea omul acela mic i pmntiu din cortul lui Orbassan, cu felinarul n mn i un ambet dezgusttor pe buzele lui groase. Mustafa se ciupi de bra i se trase de nas ca s se ncredineze c era treaz, dar artarea rmase neschimbat. - Ce caui lng patul meu ? strig Mustafa, dnd i reveni din uimire. - Nu te mai frmnta, stpne ! rspunse pirpiriul. Am ghicit de ce ai venit. Scumpa ta mutr mi-era binecunoscut i, ntr-adevr, dac n-a fi dat o mn de ajutor la

spnzurarea paalei, ai fi izbutit s m neli. Acum ns am venit ca s-i pun o ntrebare. - nainte de toate, spune-mi cum ai Stfuns aici! strig Mustafa, spumegnd de furie c fusese descoperit. - Am ari spun, rspunse cellalt. Nu nonam mai putut nelege cu Voinicul i am fugit; de fapt, tu, Mustafa, ai fost pricina certei noastre i de aceea trebuie s mi-o dai pe sora ta de soie, iar eu am s v ajut s fugii; dac nu mi-o dai, m duc la noul meu strpn i-i optesc o vorbuli despre noul pa. Spaima i mnia ii fcur pe Mustafa s-i piard cumptul ; tocmai cnd credea c ajunsese aproape de mplinirea gndului su, ticlosul acesta i strica toate socotelile ; nu-i rmnea dect un singur mijloc de scpare: s ucid s&rpi-tura. Dintr-un salt ni din pat i se repezi la el; ateptn-du-se la aa ceva, pirpiriul trnti jos felinarul care se sparse i o lu la fug prm ntuneric, ipnd t l inea gura dup ajutor. Lucrurile se cam ncurcaser ; Mustafa trebuia s uite deocamdat de fete i s se gndeasc la pielea lui ; de aceea se apropi de fereastr, s vad dac nu putea fugi pe acolo. Fereastra se afla la o nlime de&tul de mare, iar n lata ei se ridica un zid nalt peste care ar li trebuit s sar. Cum sttea pe gnduri la geam, auzi mai multe glasuri apropiindu-se de odaia lui ; cnd ajunser n faa uii, nfac dezndjduit hangerul i vemintele i se arunc pe fereastr. Czu ru, dar simi c nu-i frnsese nici un os ; se ridic i fugi ctre zidul mprejmuitor ; spre uimirea urmritorilor si, se car pe el i curnd se fcu nevzut. Alerg pn la o pdurice, unde, istovit, se trnti jos. Aici cuget la cele ce avea de fcut. i prsise slugile i caii, dar galbenii, pe care-i inea la bru, nu-i pierduse. Mintea lui ager gsi de ndat alt mijloc de salvare. Merse mai departe prin pdure, pn ajunse ntr-un sat, unde cumpr un cal pe nimica toat ; acesta l duse In scurt timp ntr-un ora apropiat. Acolo ntreb de un vraci i fu ndrumat la un btrn nelept. Pe vraci l nduplec cu galbeni s-i dea un leac care s cufunde pe un om ntr-un somn asemntor cu moartea, somn ce putea fi pe dat ntrerupt cu ajutorul unui alt leac. Dup ce cpt aceste leacuri, i cumpr o barb calp, lung, o mantie neagr i felurite cutii i borcane, ca s arate ca un vraci cltor, ncarc totul pe un asin i se ntoarse la palatul lui Thiuli-Kos. Era sigur c de data asta nu va mai fi recunoscut, cci barba l schimba ntr-att, nct abia se mai recunotea el nsui. Ajuns la Thiuli, se ddu drept doftorul Hacamancabudibaba i totul se petrecu precum se ateptase ; mgulit de acel nume flos, btrnul nerod l pofti la masa lui. Hacamancabudibaba se nfi naintea lui Thiuli ; nu trecu un ceas, c btrnul i hotr ca toate roabele lui s fie cercetate de preaneleptul vraci. Acesta cu greu i putu ascunde bucuria de a-i revedea sora iubit i, cu inima btnd, l

urm pe Thiuli n serai. Ajunser ntr-o ncpere frumos mpodobit, unde nu se afla nimeni. Hambaba sau cum te cheam, drag vraciule, zise Thiuli-Kos, privete gaura aceea din perete ; pe acolo au s scoat mna toate roabele i tu ai s le poi asculta pulsul, dac-i sntos ori bolnav. Orice-ar fi spus Mustafa, totul ar fi fost n zadar : nu i se ngduia s le vad i gata. Thiuli i fgdui c-i va spune cum se poart fiecare. Apoi scoase o hrtie lung de la bru i ncepu s-i strige cu glas tare roabele pe nume. La fiecare strigare, o mn se ivea din perete i vraciul cerceta pulsul. ase fuseser cercetate i gsite sntoase, cnd Thiuli citi cel de-al aptelea nume : Fatme i din zid se strecur o mn mic, alb. Tremurnd de bucurie, Mustafa apuc mina i, cu o fa ngndiirat, spuse c fata e grav bolnav. Thiuli' ngrijorat, porunci neleptului Hacamancabudibaba s pregteasc repede un leac pentru ea. Vraciul iei din ncpere i scrise pe o hrtiu : Faime I Am s te scap, dac te hotrti s bei o licoare ce va face s pari moart timp de dou zile ; am leacul care s te readuc la via. Dac ai s spui c aceast licoare nu i-a fost de folos, asta va fi pentru mine semnul c te nvoieti. Se ntoarse de ndat n ncpere unde l atepta Thiuli. Aduse o butur nevtmtoare, mai pipi o dat pulsul bolnavei i n acelai timp i strecur biletul sub brar, iar butura i-o ddu prin gaura din zid. Thiuli se art foarte ngrijorat de soarta Fatmei i amin cercetarea celorlalte roabe pentru alt dat. Prsind ncperea mpreun cu Mustafa, el i spuse cu glas mhnit: - Hadibaba, spune drept, ce crezi despre boala Fatmei ? Hacamancabudibaba rspunse cu un suspin adine : - Vai, stpne ! Profetul s-i hrzeasc alinare ! Are friguri luntrice care ar putea s-i aduc sfritul. Atunci Thiuli izbucni mnios : - Ce tot spui, cine blestemat de vraci ! M-a costat dou mii de galbeni i acum s moar ca o vit ? Afl c dac n-o scapi, i tai capul! Atunci fratele meu i ddu seama c fcuse o mare greeal i-i ddu din nou ndejdi lui Thiuli. Pe cnd vorbeau, veni un arap din serai s-i spun vraciului c butura nu jtisese de nici un folos.

- Arat-i toat miestria, Hacamdababelda sau cum i zice, i am s-i pltesc cit ai s vrei! strig Thiuli-Kos, aproape plingnd de spaim c pierde atta aur. - Am s-i dau o licoare care o va scpa de orice primejdie, rspunse vraciul. - Da, da ! D-i licoarea ! suspin btrnul Thiuli. Plin de voie bun, Mustafa se duse s aduc butura ador-mitoare i, dup ce o ddu arapului, artindu-i ct trebuie luat, se duse la Thiuli i-i spuse c mai trebuie s culeag nite ierburi de pe rmul mrii i iei repede pe poart. La malul mrii, nu departe de palat, i scoase hainele ce-i schimbaser nfiarea i le arunc n ap, unde plutir vesele, iar el se ascunse ntr-un tufi, ateptnd cderea nopii. Odat cu nserarea, Mustafa se ftifi n lcaul de ngropciune al palatului lui Thiuli. O or dup plecarea sa din palat, Iul Thiuli i se aduse vestea c roaba Fatme era pe moarte. El trimise oameni la malul mrii s-l aduc degrab pe vraci, dar acetia se ntoarser curnd M spuser c bietul vraci czuse n ap i se necase ; mantia lui neagr plutea pe ap i din cnd n cnd se ivea din valuri i barba lui. Vznd c nu mai este nid o scpare, Thiuli se blestem pe sine i toat lumea, i smulse barba i se ddu cu capul de perei. Dar toate acestea nu folosir la nimic, cci n curnd Fatme i ddu sufletul n braele celorlalte femei, Aflnd de moartea ei, Thiuli porunci s se fac degrab un sicriu, cci nu putea suferi s aib mori n cas, i porunci ca leul s fie dus la lcaul de ngropciune. Oamenii duser cociugul acolo, l aezar repede i fugir, cci auziser suspine i gemete venind din celelalte sicrie. Era Mustafa, care, pitit dup cociuge, se pornise s suspine i s geam, ca s le nspimnte pe slugile btrnului ; apoi iei din ascunztoare i aprinse un felinar, pe care avusese grij s-l ia cu el. Dup aceea, scoase sticlua n care se afla leacul 1 de trezire i deschise capacul sicriului Fatmei. Dar care nu-i fu spaima, cnd la lumina felinarului vzu un chip cu totul necunoscut! Nici sOfa mea, nici Zoraida nu zceau n sicriu, ci o alt femeie. I-a trebuit mult s-i revin de pe urma acestei noi lovituri a soartei ; n cele din urm, mila nvinse necazul... Destup sticlua i-i ddu leacul. Ea rsufl adnc, deschise ochii i pru c se gndete ndelung pn s-i dea seama unde se afl. n sfrit i aminti de cele ntmplate, se ridic din sicriu i se arunc la picioarele lui Mustafa. - Cum s*i mulumesc, fiin ndurtoare, strig ea, c m-ai scpat din groaznica-mi robie ! Mustafa nK) ls s-*i mulumeasc, ci o ntreb cum se face c ea, i nu sora lui, Fatme, fusese salvat. Femeia se uit mirat la el.

- Acum pricep, rspunse ea, de unde mi vine scparea ce mi se pruse de neneles ; afl c n acest palat mi se spune Fatm6, i mie mi-ai dat biletul i licoarea salvatoare. Fratele meu o rug s-i dea veti despre sora lui i despre Zoraida i afl c amndou se aflau n palat, dar, dup obiceiul lui Thiuli, cptaser alt nume : se numeau acum Mirza i NurMhal. Fatme, roaba pe care o scpase, vzndu-l pe fratele meu att de nenorocit din pricina acestei greeli, l mbrbta i-i fgdui s gseasc un mijloc prin care s le poat salva totui i pe cele dou fete. nsufleit de acest gnd, Mustafa prinse din nou inim ; o rug s-i spun acest mijloc i ea gri: Eu am fost adus n palatul lui Thiuli numai de cinci luni. Mi-am pus in gnd de la nceput s fug, numai c de una singur era prea greu. In curtea interioar a palatului ai vzut desigur havuzul din care nete apa prin zece evi; am bgat de seam numaidect havuzul acela. mi amintea de unul asemntor ce se afla n casa tatlui meu, din care apa nea printr-o eava lat ; spre a m ncredina dac i havuzul su e cldit la fel, am ludat ntr-o zi n faa lui Thiuli frumuseea Iui i l-am ntrebat cine-l fcuse. Eu nsumi l-am fcut, mi-a rspuns d, i ceea ce vezi aici nu e nc nimic ; apa vine de la un pru aflat la o mie de pai deprtare de aici i trece printr-o hrub boltit care are cel puin nlimea unui om. Toate acestea le-am chibzuit eu nsumi. Cnd am auzit vorbele lui, mi-am dorit deseori s am numai pentru o clip puterea unui brbat ca s ridic o piatr de pe marginea havuzului i s fug unde vreau. La noapte am s-i art hruba ; prin ea ai s ajungi la palat i ai s le scapi pe cele dou fete. Dar trebuie s te nsoeasc cel puin doi brbai, care s-i nfrunte pe robii ce pzesc seraiul noaptea.

Astfel vorbi ea ; iar fratele meu Mustafa, dei fusese de dou ori nelat n ateptrile sale, ncepu s ndjduiasc din nou c, cu ajutorul lui Alah, va izbuti s duc la bun sfrit cele puse la cale de roab. i fgdui s aib grij de ntoarcerea n ara ei dac l va ajuta s ajung la palat. Numai un gnd l frmnta : de unde s ia doi-trei oameni credincioi care s-l nsoeasc ? i aminti deodat de hangerul lui Orbassan i de fgduiala pe care i-o fcuse c-i va da sprijin ori de cte ori l va chema. Prsi mpreun cu Fatme lcaul de ngropciune i porni n cutarea tlharului. n oraul unde i luase nfiare de vraci i cumpr cu ultimii bani un cal i o ls pe Fatme n gazd la o femeie srman ce locuia la mahala. Iar el o porni n grab ctre munii n preajma crora l ntlnise prima oar pe Orbassan, i peste trei zile ajunse acolo. Gsi din nou corturile i se nfi pe neateptate lui Orbassan, care-l

primi prietenos. i povesti ncercrile sale neizbutite, la auzul crora ncruntatul Orbassan nu-i putu stpni rsul, mai ales cnd se gndea la vraciul Hacamancabudibaba. Ticloia pirpiriului l mnie i Voinicul fcu jurmnt c, oriunde-l va gsi, l va spnzura cu mna lui. Fratelui meu ns i fgdui tot ajutorul de ndat ce o s se odihneasda bine dup drum, ca s prind puteri nainte de a pleca napoi. Mustafa rmase deci n noaptea aceea din nou n cortul lui Orbassan, iar la ivirea zorilor pornir ; Orbassan lu cu el trei dintre vitejii si, clri i bine narmai. Plecar n goan i dup dou zile ajunser n orelul unde Mustafa o lsase pe Fatme cea pe care o scpase, apoi se ndreptar cu toii spre pduricea de unde se putea vedea, la o mic deprtare, palatul lui Thiuli ; acolo fcur popas, ateptnd cderea nopii. ndat ce se ntunec, se furiar, cluzii de Fatme, ctre prul de unde ncepea hruba, i o gsir numaidect. Pe fat i pe unul din slujitori i lsar n urm cu caii i se pregtir s coboare ; nainte de asta, ns, Fatme le spuse totul nc o dat, i anume : c prin havuz vor ajunge n curtea luntric a palatului, unde se nal dou turnuri, unul la dreapta, altul la stnga ; la a asea u, socotind de la turnul din dreapta, se afl Fatm i Zoraida, pzite de doi arapi. Avnd arme i drugi de fier, Mustafa, Orbassan i ceilali doi coborr n hrub ; apa le ajungea pn la bru, dar ei pir nainte, nenfricai. Dup o jumtate de ceas ajunser la havuz i vrr de ndat drugii de fier n zid. Dei gros i tare, zidul fu drmat repede de puterile nfrite ale celor patru brbai. Ei izbutir iute s fac o deschiztur destul de mare pentru a se putea strecura prin ea. Cel dinii trecu Orbassan i-i ajut i pe ceilali. Ajuni cu toii n curte, se uitar la aripa palatului ce se afla n faa lor i cutar ua cu pricina. Dar nu se dumerir care era, cci, numrnd de la turnul din dreapta spre cel din stnga, vzur o u zidit, pe care nu tiau dac Fatme o trecuse sau nu la socoteal. Dar Orbassan nu sttu mult pe gnduri : Vajnica mea sabie mi va deschide orice u ! strig el, ndreptndu-se spre cea de-a asea u, i toi ceilali l urmar. Deschiser ua i ddur peste ase arapi care dormeau pe podea ; tocmai voiau s se trag napoi pe nesimite, fiindc i ddur seama c greiser ua, cnd un om se ridic din-tr-un colt i ncepu s strige dup ajutor cu un glas binecunoscut. Era pirpiriul din ceata lui Orbassan. Pn s se dezmeticeasc arapii, Orbassan se npusti asupra pirpiriului, i rupse brul n dou, i astup gura i-i leg minile la spate : apoi se ntoarse ctre arapi, dintre care unii erau pe jumtate legai de Mustafa i de ceilali doi, i-i ajut prietenii s duc treaba la bun sfrit. Cu hangerul ndreptat spre pieptul arapilor, cei patru brbai ntrebar unde se afl Nurmahal i Mirza, iar acetia mrturisir c se gsesc n odaia alturat.

Mustafa ddu buzna acolo i le gsi pe Fatme i Zoraida, trezite de zgomot. Ele i adunar repede givaerurik i vemintele i-l urmar pe Mustafa ; cei doi tlhari i ddur cu prerea s jefuiasc tot ce se putea, dar Orbassan i opri i le spuse : - Nu vreau s se spun despre Orbassan c ptrunde noaptea n case ca s fure aur. Mustafa i cele dou fete se strecurar iute prin hrub, iar Orbassan fgdui s-i urmeze de ndat. Dup ce i vzu pe acetia cobori n hrub, Orbassan i unui din tlhari h scoaser pe pirpiriu i-l duser n curte ; aici i legar de gt o funie de mtase adus anume i-l spnzurar de partea cea mai nalt a fntnii. Dup ce pedepsir astfel mielia netrebnicului, coborr i ei n hrub i l urmar pe Mustafa. Cu lacrimi n ochi, fetele mulumir izbvitorului lor Orbassan, dar acesta le ndemn s fug repede, cci, desigur, Thiuli-Kos i va urmri. A doua zi, Mustafa i fetele se desprir rnhnii de Op* bassan, spunndu-i c n-au sa-l uite niciodat. Fatme, roaba salvat, se duse la Bassora pentru a se ntoarce n ara ei. Dup o cltorie scurt i plcut, ai mei ajunser acas Btrnul meu tat fu aproape dobort de bucuria revederii ; a doua zi dup ntoarcerea lor, ddu o mare serbare la care veni tot oraul. Fratele meu trebui s povesteasc n faa cunoscuilor i prietenilor adunai ntmplrile prin care trecuse i toi aduser laude mrinimosului tlhar. Dup ce Mustafa sfri de povestit, tatl meu se ridic i o conduse pe Zoraida nspre fratele meu. Cu glas srbtoresc, el rosti: - Ridic blestemul de pe capul tu. Ia aceast fat drept rsplat pentru rvna ta neobosit ; primete binecuvntarea mea printeasc i fie ca oraul nostru s nu duc lips nicioda t de brbai asemenea ie n nelepciune i vitejie, precum i n dragostea de frate. Caravana ajunsese la marginea pustiului i cltorii privir cu bucurie ntinderile verzi i desiul pomilor, de a cror plcut nfiare duseser lips attea zile. ntr-o vale frumoas se afla caravanseraiul pe care l aleser ca adpost pentru noapte i, cu toate c acolo nu era un loc destul de tihnii i

de rcoros, toi se simeau mai veseli i mai ncreztori ca oricnd, cci gndul de a fi scpat de toate primejdiile i greutile cltoriei prin pustiu le deschisese inimile i-i mbia la glume i petreceri. Muley, tnrul i voiosul negutor, ncepu s dnuiasc i s cnte nstrunic, fcnd s nfloreasc un zmbet chiar pe chipul aezat al grecului Zaleukos. Dar el nu se mulumi numai s-i nveseleasc tovarii cu cntece i danturi, ci le spuse i povestea pe care le-o fgduise ; dup ce-i trase sufletul, ncepu s istoriseasc povestea ce urmeaz.

MUC CEL MIC In Nicheea, oraul meu drag n care m-am nscut, tria odat un om cruia i se zicea Muc cel mic. Eram copil pe vremea aceea, dar mi aduc bine aminte de el. Poate, fiindc din pricina lui am mncat o dat de la tata o btaie sora cu moartea. Cnd l-am cunoscut, Muc cel mic era un flcu btrn, dar nu mai nalt de cteva picioare ; pe deasupra, avea i o nfiare tare ciudat : pe un trup mic i plpnd, un cap mare, mare de tot, mai mare dect vreun alt cap de om. Muc tria ntr-o cas uria, singur-singurel, i tot singur i fcea de mncare ; nu se arta pe uli dect o dat pe lun i dac pe la vremea prnzului nu s-ar fi zrit ridicndu-se un fum gros din hornul casei sale, nimeni n-ar fi tiut dac Muc cel mic mai triete ori ba ; seara se plimba pe acoperi, i de jos, din uli, i se prea c un cap uria umbl de unul singur ncolo i ncoace. Tare rutcioi eram noi, bieii, pe vremea aceea : ctu-i ziulica de mare ne ineam numai de nzbtii. Ziua, cnd Muc cel. mic pleca de-acas, era o adevrat srbtoare pentru noi ; ne stringeam din vreme n faa casei lui i l ateptam s ias ; ua se deschidea i n prag se ivea un cap mare cu un turban i mai mare, urmat de un trupor pirpiriu, mbrcat cu o frm de feregea ponosit de sub care se zreau nite alvari largi, ncini cu un briu lat ; n bru era nfipt un hanger lung, att de lung, c anevoie i puteai da seama dac Muc atrn de hanger sau hangerul de Muc. De cum pea pe uli, porneam s chiuim de vuia vzduhul ; ne zvrleam tichiile n aer i opiam nebunete n jurul lui. Dar Muc ne ntmpina dnd grav din cap i cobora cu pai domoli ulia, trindu-i tlpile asta din pricina imineilor lui nemaivzut de mari. Noi, bieii, ne luam dup el strignd ntruna : Muc cel mic ! Muc cel mic ! I-am fcut i o stri-gtur hazlie, pe care i-o cntam adesea ; suna cam aa : Muc, Muc, Muc, micule Muc, Hai la joac, nu sta cuc ! Casa ta e mare, mare, Capul tu pereche n-are : Uria ca un ceaun ! * Muc, piticul nostru bun, Sari i ia-te dup noi ! Prinde unul, prinde doi, Muc, Muc, Muc, piticul Muc !

Aa ne desftam adesea pe socoteala lui i trebuie s mr-turisesc, spre ruinea mea, c eu eram capul rutilor ; l trgeam mereu de mica lui feregea i o dat lam clcat din spate pe imineii lui uriai, iar bietul Muc s-a mpiedicat i a czut. ntmplarea aceasta mi s-a prut nespus de hazlie, dar mi-a trecut curind pofta de rs cnd l-am vzut pe Muc cel mic ndreptndu-se spre casa tatlui meu. A intrat la noi n cas i a zbovit un timp acolo. Eu am stat pitit dup poart pn cind Muc a ieit, nsoit de tatl meu, care l inea cuviincios de mn i i lua rmas bun de la el cu multe plecciuni. Nu prea m simeam n apele mele, aa c am rmas o bun bucat de vreme n ascunztoarea mea. In cele din urm, ns, foamea care m-a rzbit s-a dovedit mai tare dect frica de btaie i, pocit, cu capul plecat, m-am nfiat na-intea tatlui meu. Am aflat c l-ai suprat pe bunul Muc ! zise el cu faa ntunecat. O s-i spun povestea lui i n-o s mai rizi de el. Dar nainte i dup ce i-o voi spune, ai s-i primeti papara obinuit. Papara obinuit- erau cele douzeci i cinci de lovituri, pe care tata, din pcate, le numra cu mult grij. Scoase eava lung a pipei sale, deurub mutiucul de chihlimbar i, mai mnios ca oricind, mi trase o btaie stranic. Dup ce isprvi cu toate cele douzeci i cinci de lovituri, mi porunci ca alt dat s m port cu luare-aminte i ncepu s-mi spun povestea lui Muc cel mic. Tatl lui Muc, pe care-l chemase de fapt Mucrah, fusese un om de vaz n Nicheea, numai c era tare srac. Tria aproape tot att de singuratic cum triete astzi feciorul luL Pe Muc nu-l prea avea la inim i era ruine de nfiarea lui de pitic i l lsa s creasc la voia ntmplrii, cu mintea neluminat de nvtur. La aisprezece ani, Muc era nc un copil vesel, dar tat-su, om zgrcit la zmbet, avea pentru el numai vorbe de dojana : c pentru vrsta lui e nc prea copilros, necopt la minte, ba chiar i prost... ntr-o bun zi, btrnul a czut ru de tot i de aici i s-a tras moartea. Muc cel mic a rmas singur pe lume, netiutor i srac. Neamurile cinoase, crora tatl lui le rmsese dator pn peste cap, l gonir din cas pe srmanul biat, povu-indu-l totodat s plece n lumea larg s-i caute norocul. Muc cel mic se gti bucuros de drum. O singur rugminte a avut i el: s i se druiasc straiele tatlui su. Ruga ia fost mplinit pe dat. Straiele nu i se potriveau deloc, cci printele lui fusese un om voinic i nal. Muc nu sttu ns mult pe gnduri: le retez poalele i le mbrc. De strmtat ns uitase s le strmteze i de aceea vemintele sale, cu care mai umbl i astzi, par atjt de ciudate ; turbanul uria, briul lat, alvarii largi, mica feregea albastr, toate erau motenire printeasc i le-a purtat de atunci ntruna. Ba i nfipse n bru i hangerul lung cu nflorituri al tatlui su, i lu un b i purcese la drum.

Umbl voios ziulica ntreag, c doar plecase n cutarea norocului. De zrea n praf vreun ciob scnteind n soare, l vra iute n buzunar, n credina c ciobul se va schimba pe dat n cea mai frumoas nestemat ; de vedea strlucind n deprtare cupola vreunei moschei sau oglinda sclipitoare a unui lac, se grbea plin de ndejdi ntr-acolo, cci i nchipuia c a ajuns n ara minunilor. Dar, vai ! De cum se apropia, nlucirile piereau ca un vis, iar oboseala i foamea i aminteau c se afl nc pe lumea asta, a muritorilor de rnd. Dou zile i dou nopi rtci el amrt l flmnid. dar de noroc tot nu ddu ; hran i erau doar roadele cmpului, iar culcu pmntul tare. n zorii celei de a treia zi, de pe o nlime zri o cetate mare. Semilunile sclipeau pe minaretele sale i steagurile colorate flfiau pe acoperiuri fcndu-i parc semn s se apropie. Uimit, Muc se opri i cuprinse cu privirea cetatea i mprejurimile ei. Aici e norocul lui Muc cel mic ! i zise el. Acum. ori niciodat !" i cu toate c era istovit, sri n sus de bucurie. i adun apoi toate puterile i se ndrept ntr-acolo. Dei cetatea prea foarte aproape, ajunse la zidul ei abia spre amiaz, pentru c nu-l mai ineau picioarele i din timp n timp simea nevoia s poposeasc la umbra unui palmier, ca s-i mai trag sufletul. n sf irit ajunse n faa porii ! i netezi mica lui feregea, i nfur mai bine turbanul, ntinse brul in toat limea lui i i aez mai oblic hangerul cel lung ; apoi i scutura colbul de pe imi-nei, lu bul i pi hotrt n cetate. Btu ndelung uliele in sus i-n jos. dar nu vzu nici o u care s i se deschid i nu auzi nici un glas care s l mbie : Intr, micule Muc, mnnc i bea dup pofta inimii i odihnete-i picioarele trudite de atita drum ! Tot colindnd aa. Muc ajunse n faa unei case mari, artoase, i tocmai cnd se uita la ea cu mai mult jind, se deschise o fereastr i se ivi o btrn care strig cu glas entat: Hai fugua ! Hai, fugua! Plina, plin-i strchma ! Hai, vecinilor, la noi! Masa-i pus pentru voi. Vecineilor, fugua, Plin, plin-i strchinua ! i pe ua casei ddu buzna o droaie de ciini i de pisici. Muc sttu o clip pe ginduri dac s se lase prad ispitei, dar, luindu-i deodat inima in dini, pi in urma ctorva pisicue. Ele cunoteau desigur mai bine ca el drumul spre buctrie. Pe scar, Muc se ntlni cu btrna pe care o vzuse la fereastr. Femeia se uit la el ncruntat i-l ntreb ce poftete. - Ai chemat toat lumea la mas, rspunse Muc, i, fi indc sint tare flmind, am venit i eu. Btrna rse i-l ntreb :

- De unde vii, om ciudat ? Toat lumea tie c eu gtesc bucate numai pentru drguele mele de pisici, i doar din cnd n cnd mai chem s le in tovrie i niscaiva oaspei de prin vecini, precum vezi. Atunci Muc cel mic li povesti btrinei dt de greu o dusese dup moartea printelui su i o rug s-i ngduie in ziua aceea s mnnoe i d laolalt cu pisicile. nduioat de trista lui poveste, femeia l pofti n cas i-i ddu s mnnce i s bea pe sturate. Dup ce prichindelul mai prinse puteri, ea l privi lung i gri: Muc, rmi n slujba mea ! N-o s te osteneti prea mult, iar eu o s am grij de tine. Muc cel mic se nvoi bucuros, cci mncarea pisicilor i fusese pe plac. i aa rmase slug la cucoana Ahavi. Slujba era uoar, dar ciudat. Stpna Ahavi avea doi cotoi i patru pisici. In fiecare diminea, Muc cel mic le pieptna blana i le ddea cu pomezi scumpe. Cnd stpna pleca de acas, Muc se ngrijea de pisici ; la ceasul mesei le punea strchinue cu mncare, i noaptea le culca pe perne de mtase i le nvelea cu macaturi de catifea. Stpna Ahavi avea i civa cei ; pe acetia ns nu-i alinta ca pe pisici, pe care le iubea de parc ar fi fost propriii ei copii. Altminteri, Muc cel mic tria aici tot att de singuratic ca i n casa printeasc : nu ddea ochi cu altcineva dect cu stpna lui, ncolo se nvrtea ziulica toat numai ntre cini i pisici. O vreme a dus-o bine : mncare ct i trebuia, iar treab puin. Btrna se arta ndeajuns de mulumit de sluga ei. Pe zi ce trecea, pisicile deveneau ns tot mai zvpiate : cnd pleca btrna de acas, se zbenguiau i zburdau prin odi ca nite znatice, rsturnau tot ce le ieea n cale, sprgeau vase din cele mai frumoase ; de cum simeau ns pe scar paii stpnei Ahavi, se ghemuiau pe perniele lor i micau din codi ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat La vederea harababurii din cas, stpna Ahavi se fcea foc i stind i chibzuind cum s-i fac rost de bani pentru drum, numai ce-i veni n minte cmara aceea ! Nu cumva o fi tinuit acolo vreo comoar ? Dar ua era totdeauna bine zvorit i nu era chip s-ajungi la comoar. Intr-o diminea, dup ce stpna Ahavi plec de acas, un celu vitregit de ea i care l ndrgise pe Muc pentru buntatea lui l apuc pe biat cu dinii de alvarii lui lai i ncepu s-l trag, de parc i-ar fi fcut semn s se ia dup el. Muc, cruia i plcea s se joace cu celuul, l urm. Ajunse n odaia de culcare a stpnei Ahavi, naintea unei uie pe care el n-o bgase de seam pn atunci. Ua era ntredeschis. Celuul intr. Muc dup el, i nu mic i fu mirarea cnd se trezi n ncperea mult rvnit. In zadar cut el bani prin toate ungherele nici

urm de aa ceva. Straie vechi i vase care de care mai nstrunice erau mprtiate peste tot. Mai cu osebire i atrase privirea un vas de cletar cu izvoade meteugite. l ridic, l ntoarse pe toate prile... dar, vai! Vasul avea un capac aezat uor deasupra i, din nebgare de seam, Muc scp capacul, care se fcu ndri. Biatul nlemni de spaim i mult vreme nu-i putu veni n fire. Soarta i era pecetluit. Trebuia s fug ct mai grabnic, dac nu voia ca btrna sik-l omoare n bti. nainte de a pleca, Muc i arunc privirea spre lucrurile stpnei Ahavi doar-doar o gsi ceva de trebuin! Ochii i se oprir asupra unor conduri mari, mari de tot. Nu erau prea frumoi, dar imineii pe care i avea el n picioare se fcuser ferfeni ; afar de asta, condurii l atrgeau i pentru faptul c erau mari, i el ndjduia c n felul acesta oamenii l vor socoti i pe el un brbat n toat firea. Zvrli dar ct colo vechii lui iminei i ncl condurii cei mari. ntr-un col era rezemat un toiegel cu mciulia ca un cap de leu ; sttea acolo fr nici o ntrebuinare. l nha i pe el i o zbughi afar. Alerg spre odia lui, i mbrc mica feregea, strnse mai tare turbanul motenit de la tatl su i, dup ce-i nfipse hangerul n bru, o lu la sntoasa ct l ineau picioarele. Din cas n uli, din uli afar din cetate, fugea, fugea de frica b-trnei, mncnd pmntul; abia de-i mai trgea, bietul de el, sufletul. De cnd era nu alergase att de iute l mpingea parc o putere nevzut i i era cu neputin s se mai opreasc. i ddu seama c nu e lucru curat cu condurii zbura cu ei, nu alta. Cerc n fel i chip s se opreasc, dar n zadar. Dezndjduit, ncepu s strige, de parc ar fi strunit nite cai: - Ptrr... Ho... Ptrrr ! Ca prin farmec condurii se oprir, iar Muc se trnti istovit la pmnt. Mult s-a mai bucurat Muc cel mic de condurii lui. Aadar tot dobndise el ceva de pe urma slujbei sale se alesese cu un lucru care s-4 ajute n cutarea norocului. Bucuros, dar sleit de puteri, Muc adormi degrab ; trupul lui micu avea un cap, nu glum, i nu-i era deloc uor s i-l in pe umeri. n vis i se art prietenul lui, celuul stpnei Ahavi, cel care-l ajutase s gseasc condurii; se fcea c-i spune: - Dragul meu Muc, nu tii s dai condurilor o ntrebu inare cu folos ; afl c de ai s te rsuceti cu ei de trei ori. pe clci, ai s zbori unde vrei ; iar cu toiagul ai s gseti comori, cci de se afl undeva ascuns aur, toiegelul te vestete ciocnind de trei ori n pmnt; iar de se afl argint, numai de dou ori.

Aa vis Muc cel mic. Cnd se trezi, i aminti de visul lui nstrunic i se gndi s fac de ndat o ncercare. ncl condurii, ridic un picior i ncepu s se rsuceasc pe cellalt clci. Oricine a ncercat vreodat s se nvrteasc de trei ori n ir pe un clci, nclat cu nite conduri uriai, nu s-ar mira c o asemenea isprav Muc n-a izbutit s-o fac dintr-o dat ; i apoi mai trebuie pus ta socoteal i capul lui greu, care-l trgea ba ntr-o parte, ba n alta. Srmanul pitic czu de ctev ori cu nasul n pmnt, dar tiu se ddu btut : se mai apuc o dat i nc o dat de aceeai treab pn ce izbuti. Se nvrti ca o sfrleaz pe un clci i i dori s ajung undeva pe aproape, ntr-un ora mare. Nici n-apuc bine s-i sfreasc gndul, c se nl n vzduh, purtat de condurii nzdrvani, care vsleau prin nori att de iute, nct, pn s se dezmeticeasc. Muc se trezi ntr-o

pia cu multe tarabe, n jurul crora forfoteau cu treburi o mulime de oameni. Colind ncolo i ncoace printre ei, pn socoti c e mai cuminte s-o ia pe ulie mai neumblate, cci prin pia, n nghesuial, l clca pe conduri ba unul, ba altul. Maimai s-l dea grmad ! n nvlmeal, hangerul su ascuit mpungea oamenii, aa nct cu chiu cu vai prichindelul scp nebtut. Muc cel mic ncepu acum s chibzuiasc n ce fel i-ar putea agonisi civa bnui. E drept c avea un toiegel care i descoperea comorile ascunse, dar cum s dea el de un asemenea loc unde s fie ngropat aur sau argint ? La nevoie, ar fi putut face i altceva ; s-i arate oamenilor fptura lui hazlie i aa s ctige bani ; era ns prea mndru ca s-o fac. Pn la urm i aduse aminte de iueala picioarelor sale. Cu condurii nzdrvani ar putea s-i agoniseasc cele de trebuin i zise el i hotr s intre undeva n slujb ca tafet. Socotind, c mpratul din aceast cetate pltete o astfel de slujb mai bine ca pe oricare alta, afl unde este palatul lui. Un strjer care sttea de veghe la porile palatului l ntreb pentru ce a venit. Auzindul pe Muc c e n cutarea unei slujbe, l trimise la pzitorul robilor. Muc i spuse i acestuia, fr zbav, psul lui ; cum c ar vrea i el s intre n slujb, ca tafet a mpratului. Pzitorul robilor cat lung la el i-i spuse : Cum ? Cu picioarele tale de o chioap vrei s slujeti ca tafet a mpratului ? Piei din faa mea ! N-am chef s-mi pierd timpul cu toi znaticii ! Muc cel mic strui ns, spunnd c e gata s se ia la ntrecere cu cea mai bun tafet mprteasc. Vorbele lui i prur nespus de caraghioase pzitorului de robi, care-i porunci ca pn n sear s fie pregtit pentru ncercare. Dup ce l duse pe Muc la buctrie i porunci s i$e dea s mnnce i s bea pe sturate, pzitorul robilor se nfi mpratului i-i povesti despre ciudatul omule i despre cererea lui. mpratul, om htru, se bucur c pzitorul l oprise pe Muc la curte ; va avea astfel prilejul s petreac puin pe socoteala piticului. Porunci apoi s se rnduiasc toate cele de trebuin pe pajitea din spatele palatului, pentru ca ntreaga curte s poat lua parte la petrecere. Dup ce-i mai aminti o dat pzitorului s-l ngrijeasc

bine pe pitic, mpratul ddu de veste prinilor i prineselor de la curte despre alegerea care urma

s aib loc in seara aceea. Acetia, la rndul lor, i anunar slujitorii. Vestea se rspndi ndat i, cnd se nsera, toat curtea, plin de nerbdare, era adunat cu mic, cu mare, pe paiitea unde fusese nlat o podin, pentru ca lumea s poat vedea cum alearg piticul cel ludros. mpratul se sui pe podin nconjurat de fiii i fiicele sale, iar Muc cel mic pi pe pajite i fcu o temenea graioas n faa nlimilor lor. Prichindelul fu ntmpinat cu chiote i rsete. Nstrunic figur! Un trup nevolnic, un cap mare, feregea, alvari lungi, un hanger lung nfipt ntr-un bru lat, picioare mici nclate n conduri uriai cum s nu te pufneasc rsul la vederea lui ! Dar Muc cel mic nu se fstci deloc auzind rsete. Mndru, rezemat n toiegelul su, i atepta potrivnicul. Dup dorina lui Muc, pzitorul robilor alesese pentru ntrecere pe cel mai bun alergtor al mpratului. Acesta se nfi acum pe pajite, i amndoi, Muc i alergtorul, stteau i ateptam semnalul de pornire. Potrivit rn-duielii, cnd prinesa Amara ridic vlul, amndoi zvcnir din loc, pornind de-a lungul pajitei ca dou sgei slobozite din acelai arc. La nceput, Muc fu ntrecut cu mult de potrivnicul lui, apoi, ns, cu condurii si zburtori, l ajunse din urm cit ai clipi din ochi, l ntrecu i sosi la int cu mult nainte de cellalt, care nc mai alerga gfind. Privitorii fur cuprini de o mare mirare ; se aternu o tcere adnc ; abia cnd mpratul ncepu s bat din palme, mulimea izbucni n chiote i strigte : Triasc Muc cel mic, nvingtorul !

Muc cel mic fu adus n faa mpratului. Aruncndu-se la picioarele acestuia, el l rug : - nlimea ta ! Am fcut dinaintea luminatei tale fee numai o ncercare a meteugului meu. Binevoiete a ngdui s mi se dea o slujb de tafet la curtea nlimii tale ! mpratul gri : - Muc, tu vei fi tafeta mea de frunte ; vei sta aproape de mpratul tu, vei primi simbrie de o sut de galbeni pe an i vei mnca la mas cu cei mai de seam slujitori ai mei.

Muc cel mic crezu c de ast dat i aflase n sfrit norocul. Era plin de voie bun. Se bucura de mare trecere la mprat, cci i ndeplinea treburile cele mai tainice i mai grabnice, i pe toate le ducea la capt cu mult grij i cu nespus repeziciune. Ceilali slujitori ai mpratului nu-l vedeau ns cu ochi buni: nu le plcea s mpart bunvoina stpnului cu un pitic care nu tia altceva dect s alerge. Puser deci la cale tot felul de uneltiri mpotriva lui, dar toate ddeau gre; cci mpratul arta o ncredere nemrginit celei dinii tafete a sa, care i ducea toate vetile de tain. (La asemenea nalt cinstire ajunsese Muc !) Muc tia despre toate aceste uneltiri mpotriva lui, dar avea o inim prea blnd ca s se rzbune ; chibzuia mai degrab cum s se fac folositor dumanilor si, pentru ca ei s-l ndrgeasc. i aduse aminte de toiegel, de care, n prea ma-rea-i fericire, uitase. Dac ar afla o comoar, i zicea Muc, curtenii ar ine mai mult la el. Auzise optindu-se de mai multe ori c, pe vremuri, cnd nvliser dumanii n ar, tatl mpratului i-ar fi ngropat multe din comorile sale ; se mai spunea c btrnul a purces din ast lume fr a apuca d destinuiasc fiului su unde era tainia lor. De atunci Muc nu mai pleca fr toiegel, ndjduind c ntr-o bun zi avea s dea de locul unde se afla ascuns comoara btrinului mprat, ntr-o sear, plimbndu-se prin grdina palatului, ajunse departe, ntr-un col ndeprtat, puin umblat, i deodat simi c toiegelul i salt n min i prinde a ciocni de trei ori n pmnt. Pricepu numaidect despre ce era vorba. Scoase han-gerul, crest cu el pomii dimprejur, ca s recunoasc locul, i se furi napoi spre palat; fcu rost de o cazma i atepta s se nnopteze. Comoara i ddu ns mult de furc lui Muc cel mic. Braele lui erau firave, iar cazmaua mare i grea ; dup dou ceasuri de trud, abia de spase o groap de dou picioare. In sfrit, cazmaua se izbi de ceva tare i se auzi un zngnit ca de fier. Muc ncepu s sape mai ndrjit, pn ddu de un capac mare, de fier. Atunci cobor'n groap s vad ce se ascunde sub capac i gsi o oal plin cu galbeni. Dar cu sla-bele-i puteri nu putu s ridice oala, aa c i umplu mai nti buzunarele cu galbeni, vr i la bru, puse i n mica lui feregea, fcnd din ea o legtur plin cu aur, pe care abia putu s-o ia la spinare, apoi acoperi cu grij ce mai rmsese. Avea noroc de conduri, cci altfel nu s-ar fi putut urni cu atta povar de aur. Ajunse nevzut la palat, se strecur n iatacul su i piti galbenii sub pernele divanului. Muc cel mic era ncredinat c, stpnind atta bnet, toi dumanii si de la curte or s-i fie de acum nainte cei mai buni prieteni i sprijinitori. Ct de netiutor n ale vieii era bietul Muc, creznd c prietenii adevrai se dobndesc cu aur... Vai! Mai bine i-ar fi gtit de ndat condurii de drum, i-ar fi luat la spinare bocceaua cu galbeni i s-ar fi fcut nevzut. Aurul pe care-l druia acum din belug n dreapta i in stnga i fcu pe ceilali slujitori ai curii s-l pizmuiasc i mai mult.

- Face bani calpi, zicea marele buctar Ahuli. . I-a dobndit cu vorbe dulci de la mprat, scrnea pzitorul robilor Ahmet. Dar dumanul su cel mai aprig, vistiernicul Arhaz, care nu o dat dduse iama cu mna-i prea lung prin vistieria mprteasc, spuse pe leau : - E un ho ! Se sftuir cu toii i, ntr-o bun zi. Korhuz, marele paharnic, se nfi foarte mhnit la mprat. Amrciunea i se citea pe faa. aa c mpratul l ntreb de ndat ce are pe

se furi napoi spre palat ; fcu rost de o cazma i atept s se nnopteze. Comoara i ddu ns mult de furc lui Muc cel mic. Braele lui erau firave, iar cazmaua mare i grea ; dup dou ceasuri de trud, abia de spase o groap de dou picioare, n sfrit, cazmaua se izbi de ceva tare i se auzi un zngnit ca de fier. Muc ncepu s sape mai ndrjit, pn ddu de un capac mare, de fier. Atunci cobor n groap s vad ce se ascunde sub capac i gsi o oal plin cu galbeni. Dar cu slabele-i puteri nu putu s ridice oala, aa c i umplu mai nti buzunarele cu galbeni, vr i la bru, puse i n mica lui feregea, fcnd din ea o legtur plin cu aur, pe care abia putu s-o ia la spinare, apoi acoperi cu grij ce mai rmsese. Avea noroc de conduri, cci altfel nu s-ar fi putut urni cu atta povar de aur. Ajunse nevzut la palat, se strecur n iatacul su i piti galbenii sub pernele divanului. Muc cel mic era ncredinat c, stpnind atta bnet, toi dumanii si de la curte or s-i fie de acum nainte cei mai buni prieteni i sprijinitori. Ct de netiutor n ale vieii era bietul Muc, crezndc prietenii adevrai se dobndesc cu aur... Vai! Mai bine i-ar fi gtit de ndat condurii de drum, i-ar fi luat la spinare bocceaua cu galbeni i s-ar fi fcut nevzut.

Aurul pe care-l druia acum din belug n dreapta i n stnga i fcu pe ceilali slujitori ai curii s-l pizmuiasc i mai mult.
Face bani calpi, zicea marele buctar Ahuli.

I-a dobndit cu vorbe dulci de la mprat, scrnea pzitorul robilor Ahmet. Dar dumanul su cel mai aprig, vistiernicul Arhaz, care nu o dat dduse iama cu mna-i prea lung prin vistieria mprteasc, spuse pe leau : E un ho ! Se sftuir cu toii i, ntr-o bun zi, Korhuz, marele paharnic, se nfi foarte mhnit la mprat. Amrciunea i se citea pe fa, aa c mpratul l ntreb de ndat ce are pe suflet. Vai! rspunse el. Snt tare ndurerat, cci am pierdut bunvoina stpnului meu. Ce vorbe snt astea, prietene Korhuz ? se mir mpratul. De cnd s nu mai fi lsat s strluceasc soarele mrinimiei mele asupra ta ?
Marele paharnic i rspunse c mpratul l copleete cu aur pe cpetenia tafetelor, iar preacredincioilor si sfetnici nu le mai arat milostivirea sa. Mult se minun mpratul la auzul stor vorbe i porunci s i se dea ndat seama despre galbenii pe care-i mparte Muc n dreapta i n stnga. Uneltitorii i strecurar lesne n minte bnuiala c Muc a furat aurul, ntr-un fel au altul, din vistieria rii. Aa ceva se brodea de minune pentru vistiernic, cci nu-i prea plcea s dea socoteal de banii vistieriei. mpratul porunci ca Muc s fie urmrit n tain, spre a fi prins asupra faptului. n noaptea ce urm acestei nefericite zile, Muc lu cazmaua galbenii scoi erau pe sfrite din pricina drniciei sale i se furi n grdina palatului, spre comoara tinuit, pentru a lua o alt grmad de aur. Strjerii, n frunte cu marele buctar Ahuli i cu vistiernicul Arhaz, 0 urmrir de departe pas cu pas i, n clipa cnd lu galbeni din oal i i umplu feregeaua, se npustir asupra lui, fl legar zdravn i-l duser de ndat n faa mpratului. m-pratul, nemulumit fiindc-l treziser din somn, ntmpin plin de mnie pe cea dinti tafet a sa i i puse bietului Muc tot felul de ntrebri. La picioarele mpratului zcea oala dezgropat, cazmaua i feregeaua plin cu aur. Vistiernicul spuse c att el, ct i strjerii l-au vzut pe Muc cum se trudea s ngroape oala n pmnt.

mpratul l (ntreb pe Muc dac e adevrat nvinuirea ce i se aduce i i ceru s mrturiseasc de unde anume a luat aurul pe care voia s-l ngroape n grdin. Muc cel mic, tiindu-se nevinovat, spuse c ulcica cu aur el o gsise n grdin i fc nu voia nicidecum s-o ngroape, ci, dimpotriv, s-o dezgroape. La auzul acestor vorbe, toi cei de fa izbucnir ntr-un rs cu hohote, dar mpratul se fcu foc n faa acestui rspuns pe care-l socotea o sfruntat neobrzare a lui Muc cel mic i strig : Nevrednicule, cum, dup ce ai furat, mai vrei s-l i mini prostete i mrav pe stpnul tu ? Vistiernice Arhaz, rspunde ! Acest aur lipsete din vistieria mea ? Vistiernicul art c lucrul, e nendoielnic. Ba chiar c el i-a dat seama c lipsete i mai mult aur, nu de puin vreme, din vistieria mprteasc. Poate s jure c Muc este houl. mpratul porunci ca Muc cel mic s fie ferecat n lanuri i zvrlit n turn, iar vistiernicului i ddu aurul pentru a-l pune la loc n vistierie. Vesel de izbnda lui, Arhaz plec acas, unde i numr galbenii sclipitori ; omul acesta mrav nu spuse ns nimnui c pe fundul oalei gsise un rva n care era scris : Vrjmaul a nvlit n ar. De aceea ascund aici o parte din vistieria mea. Blestemul mprtesc s-l ajung pe cel care va gsi aurul i nu-l va da de ndat fiului meu ! Sdi mprat, In temnia sa, Muc cel mic era frmntat de gnduri negre ; tia bine c cel care-l fur pe mprat e osndit la moarte, totui nu voia s dea n vileag fa de mprat taina toiege-lului. Vezi bine, se temea ca mpratul s nu-i rpeasc toiegelul i condurii. Din pcate, condurii nzdrvani nu-i puteau veni ntr-ajutor, cci, ferecat n 'lanuri cum era, orict s-ar fi zbtut, de rsucit pe clci nu se putea rsuci. A doua zi, ns, cnd i se vesti dsnda la moarte, chibzui c tot mai bine ar fi s triasc fr toiegelul fermecat dect s-l pstreze i s moar ; trimise vorb mpratului c-l roag s-i ngduie o ntlnire tainic i i dezvlui nsuirile toiegelului su. Mai nti mpratul nu-l crezu, dar Muc fgdui c, de nu va fi omort, l va ncerca n faa lui. mpratul i ddu cuvrltul su mprtesc c-l va lsa n via dac se adeveresc spusele lui i porunci s se ngroape n pmnt nite galbeni, fr tirea lui Muc. i ceru apoi s gseasc galbenii cu toiegelul su. Ct ai clipi, toiegelul ciocni de trei ori n pmnt la locul cu pri-cina i numaidect aurul fu scos la iveal. mpratul' nelese c vistiernicul l nelase i, dup obiceiul rii, i trimise un treang de mtase, ca s-i fac singur seama. Ct despre Muc cel mic, i spuse : E drept c i-am fgduit viaa, dar se pare c nu st-pnet numai taina acestui toiegel, i, dac n-ai s mrturiseti. de unde vine puterea ta de a alerga ca nimeni altul, vei r-mne ntemniat pn la sfritul vieii tale.

Muc se sturase de temni numai dup o singur noapte petrecut n turn. De aceea i mrturisi mpratului c tot meteugul su sttea n condurii nzdrvani, fr a spune c, pentru a-i folosi, era nevoie s te nvrteti de trei ori pe clci. mpratul fcu i el o ncercare : ncl condurii i numaidect o lu la goan prin grdin. Ar fi dat orice s se opreasc, dar nu cunotea taina condurilor, iar Muc cel mic, bucuros c se poate rzbuna, l ls s fug, s fug pn l vzu cznd la pmnt fr simire. Cnd i veni n fire, mpratul se mnie cumplit pe Muc cel mic, care l lsase s alerge pn aproape s-i dea sufletul. - Am fgduit s te scot din temni i s-i las viaa, dar, dac nu vrei s fii spnzurat, s piei din ara mea n dou sprezece ceasuri. Porunci apoi ca toiegelul s fie ncuiat, mpreun cu condurii, n vistieria sa. Mai srac ca oricnd, Muc cel mic porni la drum, bleste-mndu-i prostia care-l fcuse s trag ndejde c putea do-bndi un loc de frunte la curtea mprteasc. ara din care fusese gonit nu era prea ntins, aa c, dup opt ceasuri, se afla la hotarul ei, dei mergea tare greu fr condurii lui dragi. Trecnd hotarul, prsi drumul mare pentru a se adnci nr-o pdure deas, unde voia s triasc zilele ce-i mai rmseser departe de lume, cci nespus l mai mhniser oamenii. In inima pdurii gsi un loc pe placul su : un priu limpede, strjuit de smochini mari, umbroi, i o pajite cu iarb moale care l mbia s rmn acolo. Se trnti jos, hot-rt s stea aa nemncat i s-i atepte sfritul. Copleit de aceste gnduri negre, Muc adormi. Cnd se trezi, foamea i ddea ghes ; se gndi atunci c e prea chinuitor s mori de foame i c mai cuminte ar fi s caute primprejur ceva de-ale gurii. In pomul sub care l furase somnul zri nite smochine att de frumoase, c-i ls gura ap. Se urc n pom, culese cteva i le mnc cu poft. Apoi cobor spre pru ca s-i potoleasc setea. Dar tare se mai Srperie cnd n oglinda apei i zri capul mpodobit cu dou urechi uriae i cu un nas gros i }ung. Uluit, i apuc urechile cu miinile i ntr-adevr urechile erau lurigi, mai lungi de o jumtate de cot. - Urechi de mgar ! Aa-mi trebuie, strig el, nciudat, c i-am dat norocului cu copita, ca un mgar ! turbanul su mare. ca s nu arate att de caraghios. Dar cnd se pipi la cap, i ddu seama c urechile cele lungi pieriser. Se ndrept n grab spre pru pentru a se ncredina c-i adevrat: i vzu chipul su obinuit, dintotdeauna : nasul cel lung i hld pierise i el. Micul Muc pricepu lesne cum s-au petrecut lucrurile : nasul i

urechile i se lungiser din pricina smochinelor pe care le luase din pomul cel dinti, iar smochinele din cel de-al doilea pom l lecuiser, i mai nelese c soarta milostiv i druise din nou o putere prin care s-i dobindeasc fericirea. Culese deci din amndoi pomii attea smochine cte putea duce i se ntoarse n ara pe care o prsise nu de mult. In cel dinti trg care-i iei n cale i schimb straiele ca s nu-l tunoasc cineva i o porni spre cetatea-mprteasc, unde i ajunse curind. Era tocmai vremea cnd poamele abia ncep s dea n prg. Muc cel mic tia c marele buctar cumpr bucuros astfel de bunti pentru ospurile mprteti i de aceea se opri la porile palatului Nu trecu mult i marele buctar iei in curte. Cercet mrfurile negutorilor adunai la porile palatului i ochii i czur i asupra couleului lui Muc. - O ! Ce trufandale ! spuse eL Cu siguran c vor fi pe placul nlimii sale. Cit ceri pentru tot couleul ? Muc cel mic ceru un pre potrivit i fcur trgul. Marele buctar ddu coul unui rob i plec mai departe. Pn unaalta. Muc se fcu nevzut, cci se temea c peste puin vreme vnztorul, a crui marf era pricina npastei ce avea s dea peste cpnile celor de la curte, va fi cutat i osindit. La mas, mpratul se art foarte vesel, nemaicontenind cu .laudele pentru mincrurile gustoase gtite de marele su buctar i pentru grija cu care tia s aleag buntile cele mai anevoie de gsit. Dar marele buctar zmbea fudul, tiind prea bine ce mai avea de adus la mas. De aceea arunc din vrful buzelor doar cteva cuvinte : Ei, urma alege* sau : Om tri i-om vedea ! strnind curiozitatea prineselor. In sfrit porunci s fie aduse smochinele, frumoasele, ademenitoarele smochine, care fur ntmpinate de toi cei de fa cu un A-a-a-a ! de plcere. - Ce coapte sint ! Ce mbietoare ! se minuna mpratul. Buctare, eti un om i jumtate, ai dobindit cu prisosin bunvoina mea ! Spunind aceste vorbe, mpratul de felul su zgrcit cu astfel de bunti mpri cu mna lui smochine mesenilor. Fiecare prin i prines primi cte dou, fiecare doamn de onoare, vizir i ag cte una ; pe celelalte mpratul le puse dinaintea sa i ncepu s le nfulece cu lcomie. Vai, tat, ce ciudat ari ! strig deodat prinesa Amarza.

Toi privir cu mirare spre mprat : pe cap i crescuser nite urechi uriae, iar nasul i se lungise, ncovoindu-se pn peste brbie. Se uitar apoi unii la alii uimii, nspimntai, cci capetele tuturor erau gtite cu aceste ciudate podoabe, E lesne de nchipuit groaza de care a fost cuprins curtea. Fur chemai n grab toi vracii din cetate, care se mbulzir cu felurite hapuri i alifii ; dar urechile uriae i nasurile lungi tot pocite rmneau. Un vraci ncerc s reteze urechile unuia din prini; zadarnic treab, cci ele crescur pe dat la loc. In ascunztoarea unde se pitise, Muc afl despre toate cele ntmplate la palat i se hotr s se atearn pe treab. Din banii luai pe smochine i cumprase un vemfnt ca de nvat, i lipi o barb fcut din pr de capr, i astfel gtit, de puteai s juri c e un crturar adevrat, se nfi la palat cu un scule de smochine n mn. Vraciul cel strin ceru s i se ngduie i lui s dea o mn de ajutor celor czui n nenorocire. Curtenii l primir fr prea mult ncredere. Muc ddu unuia din prini s mnnce o smochin i minune ! pip-indu-i urechile i nasul, prinul vzu c acestea erau ca i mai nainte, de mrime obinuit. Acum toi curtenii voir s fie lecuii de vraciul strin. mpratul, fr s spun o vorb, II lu de mn pe Muc i se ndrept cu el spre iatacul su. Acolo deschise o u ce ddea n vistierie i i fcu semn lui Muc s-l urmeze. Iat ! Aici se afl comorile mele, spuse mpratul. Alege ce-i dorete inima, numai scap-m de pacostea asta ruinoas care a dat peste mine ! Vorbele acestea i merser la inim lui Muc cel mic ii rsunar n urechi ca viersul cel mai dulce. De cum intrase, i zrise condurii nzdrvani i toiegelul fermecat, dar umbl cu luare-aminte prin ncpere, prefcndu-se uimit de comorile mprteti. Cum ajunse ns la condurii si, i ncl iute, apuc toiegelul, i smulse barba calp i art mpratului uimit chipul cunoscut al lui Muc cel prigonit de el. mprat fr* de cuvnt ! gri el. Ai rspltit credina slugii tale prin nedreptate. Rmi osndit s pori toat viaa urechile acestea slute, care s-i aminteasc n fiecare zi de Muc cel mic ! i, vorbind astfel, se rsuci repede pe clci, i dori n gnd s plece ndat de acolo i nici n-apuc mpratul s strige dup ajutor, c Muc era departe. De atunci, Muc i duce traiul pe meleagurile noastre, un trai ndestulat, dar singuratic, cci e suprat pe oameni. Dup ncercrile prin care a trecut. Muc a dobndit mult nelepciune i, cu toat nfiarea lui neobinuit, e un om vrednic de laud i nu de batjocur.

Aici se isprvi istorisirea tatlui meu. Mi-a prut ru c m-am purtat grosolan cu bunul pitic i tata m iert de a doua parte a pedepsei, care trebuia s urmeze. Leam spus i prietenilor mei minunata poveste a vieii lui Muc i l-am ndrgit cu toii att de mult, nct nici unul n-a mai ris de el. Ba dimpotriv, de atunci nainte l-am socotit vrednic de cinstire, f-cnd totdeauna n faa lui temenele adnci, de parc ar fi fost un cadiu sau un muftiu. Cltorii hotrr s se odihneasc o zi n acel caravanse-rai, pentru ca i ei i animalele s prind puteri. Ziua aceasta trecu tot cu felurite petreceri, pu aceeai voioie ca n ajun. Dup-mas ii ndemnar i pe al cincilea negutor, Aii Si-zah, si fac datoria i s spun i el o poveste, aa cum spuseser i ceilali. El mrturisi c viaa lui era prea srac n ntmplri neobinuite, vrednice de a fi istorisite ; de aceea ar vrea s le povesteasc altceva, i anume : Povestea despre prinul cel neadevrat.

POVESTEA DESPRE PRINUL CEL NEADEVRAT A fost odat o cinstit calf de croitor, pe nume Labacan, care nva meseria la un meter iscusit din Alexandria. Nu se putea spune c Labacan mnuia cu stngcie acul; dimpotriv, fcea treab foarte bun. De asemenea, ar fi fost nedrept s-l socoteti lene. Ceva ns tot nu era n bun rnduial la el, cci deseori putea s coas ceasuri n ir, pn ce acul se ncingea i aa fumega ; atunci fcea treab ca nimeni altul. Dar alteori, i din pcate lucrul acesta se ntmpla mai adesea, edea adncit n gnduri, privea int drept naintea lui, iar faa i ntreaga-i fptur aveau atunci ceva att de ciudat, nct meterul i celelalte calfe nu vorbeau niciodat de starea aceasta altfel dect: -Labacan arat din nou ca un om de neam. Vineri seara, cnd ceilali oameni, dup rugciune, se duceau linitii acas la treburile lor, Labacan, mbrcat ntr-un vemnt frumos, pe care i1 agonisise cu mult trud, ieea din moschee, se plimba cu pai rari i mndri prin pieele i uliele oraului, iar cnd vreunul din tovarii si l ntmpi-na cu Pacea fie cu tine sau Cum merge, prietene Labacan ?, fcea un mic semn binevoitor cu mna sau cel mult catadicsea s dea ncrezut din cap. Cnd meterul i spunea n glum : In tine se ascunde un prin, Labacan, calfa se bucura de aceste cuvinte i rspundea : Vai dat seama i dumneavoastr ?* sau : De mult timp snt ncredinat de lucrul acesta. Cinstitul Labacan se purta astfel cam de mult vreme. Dar meterul i trecea cu vederea aceast nerozie, ipentru c, altminteri, era un biat de treab i un lucrtor priceput. Dar iat c, ntr-o zi, Selim, fratele sultanului, care tocmai sosise la Alexandria, trimise meterului un vemnt de srbtoare, spre a-i face cteva schimbri, iar meterul l ddu lui Labacan, deoarece lucra mai bine ca toi.

Seara, dup ce meterul i calfele plecar spre a se odihni dup munca zilei, o dorin nestpnit l mn pe Labacan ndrt, la atelier, unde se afla vemntul fratelui mpratului. Se opri ndelung, griditor, n faa straiului mprtesc, minunndu-se cnd de bogia fireturilor, cnd de culorile sclipitoare ale catifelei i mtsii. Nu putu s se stpneasc, trebuia s-l mbrace ; i iat c-i venea att de bine, de parc-ar fi fost fcut pentru el. N-ci fi i eu prin, tot att de bun ca oricare altul ? se ntreb el, plimbndu-se n sus i n jos prin odaie. Nu mi-a spus chiar meterul c sint nscut s fiu prin ? Odat cu vemntul, calfa prea s fi mbrcat i un cuget regesc ; nu putea gndi altfel dect c era un fiu de rege, necu-noscut, i de aceea hotr s plece n lume i s prseasc acest loc, unde oamenii fuseser jun acum att de mrginii, nct s nu-i recunoasc stirpea sub prelnica sa obrie de rnd. Bogatul vemnt i se pru trimis de o zn bun ; se feri deci s nesocoteasc un dar att de scump ; i adun puinii bani pe care-i avea i, ajutat de ntunericul nopii, plec pe porile Alexandriei. Prinul cel necunoscut strni uimire pretutindeni n cltoria sa, cci vemntul bogat i nfiarea serioas i demn nu se potriveau cu faptul c mergea pe jos. Cnd era ntrebat despre aceasta, rspundea, cu o cuttur ascuns, c avea temeiurile sale. Dndu-i ns seama c era de rsul lumii cltorind pe jos, cumpr cu bani puini un cal btrn, potrivit pentru el, deoarece animalul, fiind linitit i blnd, nu-l punea n ncurctur silindu-l s-o fac pe clreul priceput, ceea ce nu i-ar fi fost cu putin. ntr-o zi, pe cnd mergea clare pe uli, la pas, cu Murva aa i botezase calul se apropie de el un clre care-l rug s-i ngduie a-l ntovri, deoarece drumul pare mai scurt cnd ai cu cine schimba o vorb. Clreul era un tnr vioi, chipe i un tovar plcut. Curnd el ncepu s-l ntrebe pe Labacan de unde vine i unde se duce ; i se brodi c i el, ca i calfa de croitor, cutreiera prin lume fr int. Ii spuse c se numete Omar, c e nepotul lui Elfi-bei, nefericitul pa din Cairo ; trebuia s duc la ndeplinire o nsrcinare pe care i-o dduse unchiul su pe patul de moarte. Labacan nu-i vorbi cu inima tot att de deschis despre el, dar i ddu a nelege c era de vi aleas i cltorea de plcere. Cei doi tineri se plcur unul pe altul i-i urmar drumul mpreun. n cea de-a doua zi a cltoriei lor, Labacan l ntreb pe Omar despre sarcina pe care o avea de ndeplinit i, spre uimirea lui, afl urmtoarele : Eifi-bey, paa din Cairo, l crescuse pe Omar din fraged copilrie, iar acesta nu-i cunoscuse prinii. Cnd Elfi-bey fu lovit de dumanii si i, dup trei btlii nefericite, silit s fug rnit de moarte, i mrturisi tnrului c nu-i era nepot, ci fiul unui stpnitor puternic, care, speriat de prorocirile cititorilor n stele, ndeprtase

pe tnrul prin de la curtea sa, jurnd s nu-l revad dect n ziua cnd va mplini douzeci i doi de ani. Elfi-bey nu-i spusese numele tatlui su, ci i poruncise ca n a patra zi a lunii viitoare, Ramadan, n ziua cnd va mplini douzeci i doi de ani, s se afle lng binecunoscutul obelisc El-Serujah, la patru zile de drum spre rsrit de Alexandria. Acolo va trebui sa nmneze oamenilor pe care-i va gsi lng obelisc un hanger druit de acela care se dduse drept unchiul su i s rosteasc : Iat, eu snt cel pe care-l cutai. Dac ei vor rspunde : Ludat fie profetul care te-a inut n via, va trebui s-i urmeze, cci l vor duce la tatl su. Labacan, calfa de croitor, tare se minun de aceast povestire ; din clipa aceea el se uit cu ochi pizmai la prinul Omar, suprat c soarta i hrzise cinstea de a fi odrasl de stpnitor, dup ce fusese crescut ca nepot al puternicului pa. Iar lui, care era nzestrat cu tot ce-i trebuie unui prin, soarta, ca o batjocur, i druise o via obinuit. Se cerceta cnd pe el, cnd pe prin. Trebui s recunoasc faptul c tnrul era chipe ; ochi ageri i frumoi, nas bine croit, purtare blinda i binevoitoare, pe scurt, ntreaga lui nfiare era foarte plcut. Dar oricte nsuiri i gsea nsoitorului su, se gndea totui c el, Labacan, ar fi fost n fiu mai potrivit pentru un tat att de sus-pus, dect adevratul prin. Acest gnd l urmri pe Labacan toat ziua i cu acest gnd adormi la popasul urmtor; cnd se trezi dimineaa i privirea i czu asupra lui Omar, care dormea alturi linitit, visnd de bun seam la apropiata-i fericire, ncoli n el gndul s dobndeasc prin iretenie sau cu sila ceea ce soarta vitreg nu-i ngduise ; hangerul, semnul de recunoatere al prinului, era nfipt n brul acestuia; l trase ncet, ca s-l mplnte n pieptul stpnulu su. Dar gndul uciga nspimnt sufletul panic al calfei ; se mulumi deci s ia hangerul i se apuc si pun aua pe calul cel ager al prinului ; pn avea s se trezeasc Omar i s se vad jefuit de toate ndejdile sale, necredinciosul su tovar va fi departe. Ziua cnd Labacan l jefui pe prin se nimeri a fi tocmai ntia zi a sfintei luni Ramadan ; mai avea deci patru zile pentru a ajunge la obeliscul El-Serujah, pe care-l cunotea bine. Dei locul unde se afla acest obelisc era la o deprtare de cel mult dou zile de cltorie, el se grbi s soseasc acolo, fiin-du-i mereu team c va fi ajuns din urm de adevratul prin, La sfritul celei de-a doua zi, Labacan zri obeliscul El-Serujah. Era aezat pe un dmb ntr-o cmpie deschis i putea fi vzut de la o deprtare de dou-trei ceasuri de drum. Zrin-du-l, inima lui Labacan btu mai tare ; dei n ultimele dou zile avusese destul vreme s chibzuiasc ce trebuie s fac, cugetul lui ncrcat i strnea teama ; gndul c era sortit s fie prin l mbrbta ns din nou i astfel se ndrept plin de ncredere ctre inta lui.

mprejurimile obeliscului El-Serujah erau nelocuite, pustii, i noul prin s^ar fi aflat la grea amanghie dac n-ar fi avut merinde pentru cteva zile. Se aez deci sub nite palmieri, Ung calul su, i atept cele ce aveau s se ntmple. Pe la miezul zilei urmtoare vzu o caravan mare, cu cai i cmile, venind pe cmpie ctre obeliscul El-Serujah. Caravana se opri la poalele dmbului pe care se afla obeliscul; se ridicar corturi artoase i totul prea a spune c e vorba de cltoria unui pa sau a unui eic bogat. Labacan bnui c mulimea pe care o vedea venise acolo pentru el i ar fi dorit s se arate chiar atunci n chip de viitor stpn ; dar i potoli pornirea de a se da drept prin, deoarece chiar a doua zi diminea aveau s i se mplineasc cele mai ndrznee nzuine. Razele soarelui de diminea l trezir pe fericitul croitor pentru cea mai nsemnat clip a vieii sale, clip ce avea s-l ridice de la cea mai joas treapt lng un tat din os domnesc; e adevrat c atunci cnd puse frul calului su spre a se ndrepta ctre obelisc, i ddu seama de pasul necinstit pe care-l fcea, i iar e adevrat c se gndi la durerea pe care trebuia s-o resimt fiul de prin, nelat n ndejdile sale ; dar zarurile fuseser aruncate i el nu mai putea s dea ndrt de la cele hotrte. ngmfarea i optea c arat destul de impuntor ca s se dea drept fiul unui rege atotputernic. mbrbtat de acest gnd, se arunc n a, i adun tot curajul ca s-i pun calul n galop i. astfel, ajunse ntr-un ptrar de ceas la poalele dmbului. Descleca i-i leg calul de unul din tufarii ce creteau acolo ; apoi scoase hangerul prinului Omar i urc pe coast. La picioarele obeliscului stteau ase brbai n jurul unui btrn cu nfiare mrea de rege ; vemntul strlucitor din estur de fir, alul de Camir alb cu care era ncins, turbanul alb, mpodobit cu nestemate scprtoare, artau c este un brbat bogat i de vaz. Labacan se ndrept spre el, se plec adnc i spuse, n timp ce-i ntindea hangerul: - Iat, eu snt .cel pe care-l cutai! - Ludat fie Profetul care te-a inut n via ! rspunse btrnul, cu lacrimi de bucurie. Imbrieaz-i btrinul tat, scumpul meu fiu Omar ! . Bunul croitor fu nespus de nduioat de aceste cuvinte adnc simite i, cu un amestec de fericire i de ruine, se arunc n braele btrnului. Dar bucuria noii sale stri avea s dureze netulburat numai o clip ; cnd se desprinse din braele btrnului, vzu un clre gonind din cmpie spre dmb. Clreul i calul aveau o nfiare jalnic : calul, de ncpnare sau de oboseal, nu mai voia s nainteze ; se tra cu mers mpiedicat care nu era nici pas, nici trap ; clreul l ndemna cu minile i cu picioarele s se mite mai repede.

Labacan l recunoscu de ndat pe Murva al su i pe ade-vratul prin Omar ; dar duhul ru al minciunii pusese stp-nire pe el ; hotr deci s-i susin drepturile dobndite, cu fruntea sus, orice s-ar ntmpla. Clreul fcea semne nc din deprtare ; ajungnd n sfrit la poalele dmbului, cu toat ncetineala lui Murva, sri din a i se npusti sus pe dmb. - Oprii ! strig el. Oricine ai fi, oprii i nu v lsai amgii de acest miel neltor ; eu m numesc Omar, i nici un muritor s nu ndrzneasc a se folosi de numele meu ! La auzul acestei ntorsturi a lucrurilor, pe feele privitorilor se ntipri o adnc mirare ; btrnul, mai ales, prea foarte uimit ; se uit ntrebtor cnd la unul, cnd la cellalt. Labacan ns vorbi cu o linite greu stpnit : - Cinstite stpne i printe, nu te lsa amgit de acest om ! Dup cte tiu, este un croitor smintit din Alexandria pe nume Labacan i e vrednic mai mult de mila dect de supra rea noastr. Aceste cuvinte l aduser pe prin n pragul nebuniei i, spumegnd * de furie, vru s se arunce asupra lui Labacan ; dar ceilali se aezar ntre ei i1 inur, iar stpnitorul spuse: - ntr-adevr, scumpul meu fiu, bietul om e nebun ; s fie legat i aezat pe unul din dromaderii notri ; poate c-i vom putea fi de folos nefericitului. Furia prinului se potoli; plngnd, i zise stpnitorului: - Inima mea mi spune c-mi eti printe i te rog din suflet s m asculi, n amintirea mamei mele. - Doamne ferete ! rspunse btrnul. Iar ncepe s vor-beasc fr ir ; cum poate ajunge un om la asemenea gnduri nebuneti ? Apoi lu braul lui Labacan i pi sprijinit de el spre poalele dmbului. Amndoi nclecar pe nite cai mndri, acoperii cu cioltare de pre, i pornir n fruntea caravanei peste cmpie. Nefericitului prin ns i se ferecar minile, apoi fu legat de un dromader, iar doi clrei rmaser n preajma lui pentru a-i supraveghea orice micare.

Btrnul era Saaud, sultanul wahaabiilor. Mult vreme nu avusese copii ; n cele din urm i se nscuse prinul multdorit. Dar cititorii n stele, chemai s prevesteasc soarta biatului, i spuser c pn la douzeci i doi de ani l pate primejdia de a fi izgonit de un duman. De aceea, spre mai mult siguran, sultanul l ncredinase pe prin, spre a fi crescut, vechiului i ncercatului su prieten Elfi-bey, iar el ateptase douzeci i doi de ani, ndurerat, ntoarcerea lui. Toate acestea sultanul le povesti celui pe care l credea fiul su i se art deosebit de mulumit de nfiarea i purtarea acestuia. Ajuni n tara sultanului, ei fur ntmpinai pretutindeni de ctre locuitori cu strigte de bucurie, cci vestea despre sosirea prinului se ntinsese ca o flacr prin toate oraele i satele. Pe uliele pe unde treceau erau nlate boli din flori i ramuri, covoare strlucitoare de toate culorile mpodobeau casele, iar mulimea luda cu glas tare pe Alah i pe profetul su, care le trimisese un prin att de chipe. Toate acestea umplur de fericire inima mindr a croitorului ; cu att mai nefericit se simea adevratul Omar, care urma alaiul, legat i adnc dezndjduit Nimnui nu-i psa de el n mijlocul acesfal bucurii, care, de drept, i se datora lui. Mii i mii de glasuri strigau numele lui Omar, iar pe d, adevratul purttor al acestui nume, nu-l lua nimeni n seam ; cel mult; unul sau altul ntreba pe cine duceau att de stranic cetluit, i cumplit suna rspunsul n urechile prinului: - E un croitor smintit! Caravana ajunse n sflrit n oraul de scaun al sultanului; unde totul fusese pregtit pentru primirea lor cu i mai mult strlucire ca n celelalte orae. Soia sultanului, o femeie mai In vrst i respectabil, atepta, cu toi curtenii, n sala cea mai mrea palatului. Pardoseala slii era acoperit cu un covor uria, iar pereii mpodobii cu pnz albastr, inut cu nururi i ciucuri de aur sau prins n ,inte mari de argint. Caravana sosi pe nserat; n sal fuseser aprinse nenumrate lmpi rotunde, .colorate, prefcnd noaptea n zi. In fundul slii, ns, unide edea pe tron soia sultanului, luminile i culorile i luau cu deosebire ochii. Aezat pe patru trepte, tronul era numai aur i ametiste mari. Patru din oei mai nobili emiri ineau deasupra capului ei un baldachin de mtase roie, iar ekul din Medina i fcea vnt cu UD evantai ,dki pene de pun. Astfel atepta soia sultanului pe soul i pe fiul ei ; nici ea nu-l vzuse de la natere, .dar cel multateptat i se artase adeseori n vis, astfel nct l-ar fi putut recunoate dintr-o mie.

Iat c se auzi larma alaiului ce se apropia ; vuietul surlelor i al timpanelor se amesteca cu uralele mulimii ; copitele cailor rsunau n curtea palatului, paii celor sosii se auzeau tot mai aproape, uile slii se ddur n lturi i, trecnd printre rndurile slujitorilor ngenuncheai, sultanul, min n mn cu fiul su, se ndrept repede spre tronul mamei. - Iat, spuse el, i-l aduc pe cel cruia i duci dorul de atta vreme. Soia ns i curmi vorba. - Acesta nu este fiul meu ! strig ea. Acesta nu este phipul pe care Profetul mi l-a artat n vis ! n clipa n care sultanul voia s-o conving s nu se lase nelat de yise, ua slii se deschise i prinul Omar Byli nuntru, uimrit de paznicii din minile crora se smulsese eu toat puterea. Se arunc gfind la picioarele tronului: - Aici vreau s mor ! strig el. D porunc s fiu omort, tat crud, cci nu mai pot ndura aceast ruine ! Toi ncremenir la auzul acestor vorbe i se grmdir n jurul nefericitului ; paznicii venir n goan, voind s-l lege din nou, jdnd soia sultanului, care privise toate acestea mut de mirare, sri de pe tron. - Stai ! strig ea. Acesta e cel pe care ochii mei nu l-au vzut niciddat, dar pe care inima mea l recunoate ! Paznicii, fr voia lor, l lsar pe Omar, dar sultanul, cuprins de mnie aprig, le porunci s-l lege pe nebun. Eu snt cel care hotrte aici, spuse el cu glas porun-i citor. Aici nu ne lum dup vise muiereti, ci dup anumite semne sigure. Acesta i art spre Labacan acesta este fiul meu, cci el mi-a adus hangerul, semnul de recunoatere al prietenului meu Elfi. - Hangerul mi-a fost furat! strig Omar. ncrederea mea netiutoare a fost nelat !

Dar sultanul nu ascult glasul fiului su, cci era obinuit s urmeze n toate, cu ncpnare, numai hotrrile sale; de aceea porunci ca nefericitul Omar s fie scos cu sila afar din sal. Apoi se duse cu Labacan n ncperile lui, plin de mnie mpotriva soiei sale, cu care trise timp de douzeci i cinci de ani n bun nelegere. Adnc mhnit de cele petrecute, soia sultanului era pe deplin ncredinat c un neltor pusese stpnire pe inima sultanului, cci pe acel tnr nefericit i-l artaser toate visele ca fiind fiul ei. Cnd durerea i se mai alin, chibzui la un mijloc prin care s-i ncredineze soul de nedreptatea ce o fcea. Lucru greu, cci acela ce se ddea drept fiul ei adusese hangerul semnul de recunoatere i, dup cum aflase, l pusese pe Omar s-i povesteasc attea despre viaa lui din trecut, nct putea s se dea drept fiul ei, fr team. Ea i chem la dnsa pe oamenii care-l nsoiser pe sultan la obeliscul El-Serujah, ca s-i povesteasc totul cu de-iam-nuntul, apoi se sftui cu roabele ei cele mai credincioase. Ele chibzuir i i ddur cu prerea n fel i chip ; la urm vorbi btrna i neleapt circazian Melehsala : - Dac am auzit bine, luminat stpn, cel care a adus hangerul spunea c acela pe care-l crezi fiul tu se numete Labacan i e un croitor zurliu. - Aa-i, rspunse soia sultanului. i ce-i cu asta ? - Nu crezi, urm cealalt, c neltorul i-a dat fiului tu chiar propriul su nume ? i dac-i aa, iat un mijloc minunat pentru a-l da n vileag pe neltor, mijloc pe care am s i-l spun n tain. Soia sultanului i plec urechea ctre roab i aceasta i opti un sfat oe pim s-i plac, fiindc se pregti pe dat s mearg la sultan. Soia sultanului era o femeie neleapt, oare cunotea bine slbiciunile brbatului ei i tia s le foloseasc. De aceea se prefcea a-i da dreptate i a-i recunoate fiul, dar ceru s i se ndeplineasc o dorin. Sultanul, cruia i prea ru c-i suprase soaa, i-o ncuviin, i ea vorbi: - Vreau s-i pui pe amndoi la o ncercare de miestrie : alta i-ar pune poate s clreasc, s se bat cu sbiile sau s arunce cu sulia, dar acestea snt lucruri pe care le tie oricine; nu, vreau s le cer ceva pentru care e nevoie de minte ager. Fiecare dintre ei s coas deci cte un caftan i cte o .pereche

de alvari, i s vedem care din ei le face mai frumos. Sultanul izbucni n ris i zise : - Ei, te-ai gndit la ceva tare nelept ! Fiul meu s se ia la ntrecere cu un croitor smintit i s vedem care din ei face un halat mai frumos ? Nu, asta nu ! Soia lui i aminti ns c fgduise s-d ndeplineasc dorina, iar sultanul, care era un om de cuvnt, se nduplec pin la urm, dar jur c, orict de frumoase veminte ar face croitorul cel smintit, el nu-l va recunoate drept fiul su. Sultanul se duse el nsui la fiul lui i-l rug s-i fac maic-si pe plac, cci ea dorea s-i coas cu mina lui un caftan.

Bunului Labacan i crescu inima de bucurie ; dac asta era totul, se gndea el, soia sultanului i vajtfedea curnd dorina mplinit. Fur prnduifce dou ncperi una pentru prin, cealalt pentru croitor unde trebuia s-i arate fiecare iscusina, dup oare li #e ddu numai cte o bucat de mtase, foarfece, ac i a. Sultanul abia atepta s vad ce fel de caftan avea s fac fiul su; dar i soiei sale i btea inima cu nelinite, gndin-du-se dac iretlicul i va fi de folos. Oelor doi tineri li se ddur dou zile ca s isprveasc treaba; n cea de-a treia ,zi, sultanul trimise dup soia lui i cnd aceasta veni, porunci s fie aduse cele dou caftane, precum i pe -cei ce le fcuser. Labacan intr triumftor i ntinse caftanul dinaintea privirilor uimite ale sultanului. - Iat, tat, zise el, iat, cinstit mam, nu-i o adevrat minunie ! Pot face prinsoare c nici cel mai ndemnatic croitor al palatului nu este n stare s coas unul la feL Soia sultanului .zmbi i se ntoarse ctre Omar : - Dar tu, fiule, ce-ai izbutit s faci ? nciudat, acesta zvrli cit colo mtasea i foarfec : - Am fost deprins s strunesc calul i s mnuiesc sabia, iar sulia mea nimerete orice int ; meteugul acului mi este ns strin, fiind nevrednic de cel crescut de Elfi-bey, stpnitorul din Cairo.

- O, tu, adevrat fiu al stpnului meu ! strig soia sultanului. Ah, de te-a putea mbria i numi fiul meu! S am iertare, soul i stpnul meu, spuse ea apoi, ntorcn-du-se ctre sultan, c am folosit .acest .iretlic. Nu vezi nici acum cine e prin i cine e croitor ? ntr-adevr, caftanul pe care l-a fcut fiul tu e minunat i a vrea s-l ntreb la ce meter a nvat. Sultanul rmase pe gnduri, privind cu ndoial cnd la soie, cnd la Labacan, care ncerca zadarnic s-i ascund roeaa feei i spaima de a se fi dat de gol att de prostete. - Nici aceast dovad nu-i de ajuns, spuse eL Dar, Alah fie ludat, tiu eu cum am s descopr dac am fost sau nu nelat! Porunci s i se aduc bidiviul cel iute, se arunc n a i se ndrept spre o pdure, care se afla nu departe de ora. Se spunea din btrini c acolo ,ar sllui o zn bun, pe nume Adolzaida, care i ajutase cu sfatul de multe ori, n clipe de restrite, pe stpinitorii (din neamul su ; ntr-acolo goni sultanul. Ih mijlocul pdurii se afla un lumini nconjurat de cedri nali. Acolo se spunea c ar sllui zna, i muritorii, st-pnii de o anumit team, motenit de demult din tat-n fiu, nu prea clcau meleagurile acelea. Ajuns la locul cu pricina, sultanul sri din a, leg calul de un copac, se duse m mijlocul luminiului i strig tare : - Dac este adevrat c n clipe de restrite ai fost un bun sfetnic al strmoilor mei, nu nesocoti rugmintea urma ului lor i sftuiete-m acolo unde mintea omeneasc e neputincioas. De-abia rosti ultimele cuvinte, c unul din cedri se deschise i din inima lui iei o femeie cu un vl pe fa i purtnd un vemnt lung i alb. - tiu de oe vii la mine, sultane Saaud. Cererea ta e dreapt ; de aceea i voi da ajutor. Ia aceste dou cutii. Las-i pe cei doi ce doresc a-i fi feciori s aleag. Snt ncredinat c cel adevrat nu va da gre.

Vorbindu-i astfel, i ntinse dou cutioare de filde, bogat mpodobite cu aur i mrgritare ; pe capace, pe care sultanul ncerc zadarnic s le deschid, erau nite inscripii ncrustate in diamante. In timp ce clrea spre cas, sultanul se tot ntreba ce puteau ascunde cele dou cutii, pe care nu izbutea s le deschid cu nici un chip. Nici inscripiile nu-l lmurir, cci pe una din ele scria: Cinste i slav*, iar pe cealalt -Fericire i bogie. Sultanul se gndi In sinea lui c lui nsui i-ar veni greu s aleag ntre aceste dou lucruri, care erau la fel de atrgtoare, la fel de ademenitoare. Cnd se ntoarse la palat, i chem soia i i povesti cele spuse de zin, i ea fu cuprins de o ndejde nflcrat c acela spre care o trgea inima va alege cutia ce ,va dovedi c e fiul ei. n faa tronului sultanului fur aduse dou mese, pe care sultanul puse cu mna lui cele dou cutii, dup care se aez pe tron fi fcu semn unuia din robi s deschid ua slii. Prin aceaat u intr un strlucit alai de paale i emiri ai mpriei, chemai de sultan. Ei se aezar pe bogatele perne niruite de-a lungul pereilor. Cnd se aezar cu toii, sultanul fcu un al doilea semn, la care fu adus nuntru Labaean. Pind mndru, el strbtu sala, se arunc la picioarele tronului i spuse : - Ce poruncete printele i stpnul meu ? Sultanul se ridic de pe tron i zise : - Fiule, snt oarecare ndoieli asupra ndreptirii tale la numele pe care ceri s-l pori; ntr-una din aceste outii se afl dovada adevratei tale obrii. Alege! Nu m ndoiesc 00 vei alege pe cea bun. Labaean se ridic i se apropie de cutii ; chibzui ndelung ce s aleag i n cele din urm spuse: - Cinstite tat ! Oe poate fi mai nsemnat dect fericirea de a fi fiul tu ? Ce poate fi mai nltor dect bogia ndurrii tale ? Aleg cutia pe care scrie : -Fericire i bogie*. - Vom afla mai trziu dac ai ales bine : deocamdat, aaz-te pe pern, lng paa din Medina, gri sultanul i fcu semn robului su. Fu adus Omar. Privirea lui ntunecat chipul mohort trezir mila tuturor celor de fa. El se arunc la picioarele tronului i ntreb care era vrerea sultanului. Sultanul M rspunse c avea de ales una din cutii; tnrul se ridic i se apropie de mas. Citi cu luare-aminte cele scrise pe amndou i spuse :

- Zilele din urm m-au nvat ce ndoielnic e feri cirea, ce pieritoare e bogia ; dar ele m-au nvat de ase menea c tn pieptul celor viteji se afl o comoar ce nu poate fi nimicit, i anume cinstea, i c steaua strlucitoare a slavei nu piere odat cu fericirea. Soarta mi-e pecetluit ; de-ar fi s pierd o coroan, cinste i slav, pe voi v aleg ! Puse mina pe cutia pe care i-o alesese ; dar sultanul i porunci s atepte, i, fcndu-i semn lui Labaean s se apropie de mas, i spuse s pun i el mna pe cutia lui. Sultanul mai porunci s i se aduc un vas cu ap din fn-tna sfnt Zemzem de la Mecca, i spl minile pentru rugciune, ntoarse faa ctre rsrit, se las n genunchi i se rug : - Dumnezeul prinilor mei! ,Tu care de veacuri pstrezi neamul nostru curat i netirbit, nu ngdui ca un nevrednic s pngreasc numele Abassizilor, ocrotete pe fiul meu cel adevrat n acest ceas de grea cumpn. Sultianul se ridic i se urc din nou pe tronul su. Toi cei de fa erau ncordai de atta ateptare, de-abia ndrznind s rsufle ; prin sal s-ar fi putut auzi fuga unui oricel, att de ncremenii priveau .cu toii ; cei din spate ntindeau gturile pentru a vedea cutiile peste capetele celor dki fa. Atunci sultanul gri : - Deschidei cutiile ! i cutiile, pe care nainte nici o putere nu le putuse deschide, se deschiser singure. In cutia aleas de Omar se aflau, pe o pern de catifea, o coroni mic de aur i un sceptru ; n cutia lui Labacan -un ac mare i un capt de a. Sultanul porunci celor doi tineri s aduc cutiile n faa lui. El ridic din cutie coronia i, ca prin minune, cnd o lu in min, ea ncepu s creasc, s creasc tot mai mult, pn ajunse mare ct o coroan adevrat. El aez coroana pe capul fiului su Omar, care ngenunchease naintea lui, l srut pe frunte i l pofti s se aeze de-a dreapta sa. Apoi se ntoarse ctre Labacan i rosti: - E o zical din btrni care spune : Nu te ntinde mai

mult dect i-e plapuma*. Se pare c va trebui s rmi la acul tu. Dei nu eti vrednic de ndurarea mea, pentru tine s-a rugat cineva, cineva cruia, astzi, nu vreau s-i stau cu nimic tapotriv ; de aceea i druiesc nemernica-i via. Dar dac vrei s-mi asculi povaa, grbete-te s pleci ct mai iute din ara maa. Ruinat, zdrobit, srmanul croitor nu avu ce s rspund; se arunc la picioarele prinului i, cu lacrimi n ochi, spuse: - Poi s m ieri, luminate prin ? - Credin fa de prieteni, mrinimie fa de dumani, aceasta este fala Abassizilor, rspunse prinul, ridicndu-l de jos. Du-te n pace ! - O, fiul meu cel adevrat ! strig micat btrnul sultan, i se arunc la pieptul fiului su. Toi emirii i paalele, toi dregtorii rii se ridicar de la locurile lor i strigar : - Triasc fiul sultanului nostru I n mijlocul bucuriei tuturor, Labacan se strecur afar din sal, cu cutia sub bra. Cobor la grajdurile sultanului, puse frul pe calul su Murva i iei clare pe poart, lund-o spre Alexandria. Clipele cnd fusese prin i se prur un vis i doar cutia cea frumoas, bogat mpodobit cu mrgritare i diamante, i amintea c totui nu visase. Ajungnd n sfrAt la Alexandria, merse clare pn n faa casei btrnului su meter, sri din a, leg cluul de poart i intr n atelier. Meterul, oare nu-l recunoscu de ndat, fcu o temenea adlnc i-l ntreb cu ce-i poate fi de folos ; privindu-fJ ns muteriul cu mai mult luare-aminte i recunoscndu-J pe vechiul su Labacan, strig calfele i ucenicii; acetia se npustir mnioi asupra bietului Labacan, care nu se atepta la o asemenea primire, i traser ghionti, l btur cu fiarele de clcat i cu cotul de msurat, l nepar cu ace pi1 ciupir cu foarfece ascuite pn ce acesta czu istovit pe un maldr de haine. In vreme ce Labacan zcea, meterul ncepu s-J mustre pentru haina furat; zadarnic striga Labacan c el se ntorsese tocmai ca s-l despgubeasc ; zadarnic fgdui s-i plteasc de trei ori preul vemntului ; meterul i calfele se aruncar iar asupra lui, l btur mr iI aruncar pe u afar.

Zdrobit, n zdrene, el ncalec pe Murva l o lu ctre un caravanserai. Acolo i odihni capul lovit i ostenit, cugetnd asupra suferinelor de pe acest pmtat, asupra meritelor att de des dispreuite i asupra nimicniciei i zdrniciei tuturor avuiilor. Adormi cu hotrrea de a nu mai alerga dup mriri i de a deveni om cinstit n ziua urmtoare nu-i pru ru de hotrrea luat, cci mina grea a meterului i a calfelor prcia s i alungat din el toate visele da mrire.

Vndu cutia pe un pre mare unui giuvaergiu, i cumpr o cas i i fcu un atelier .unde avea s se ndeletniceasc cu meteugul su. Dup ce rndui totul i ag la fereastr o tbli pe oare .scria : -Labacan., croitor-, se aez pe scaun i se apuc s-i crpeasc cu acul i aa gsite io cutie haina att de ru ferfeniit de meterul lui. Deodat l chem cineva i, cnd ddu s se aeze din nou la lucru, ce-i fu dat s vad Acul lucra srguincios, fr ca .cineva s-l mnuiasc, fcnd custuri att de frumoase 'i bine rnduite, cum nu fcuse Labacan vreodat, nici mcar ,n clipele cnd ddea dovad de cea mai mare iscusin. ntr-adevr, i cel mai nensemnat dar al unei zne bune este folositor i de mare pre! Acest dar mai ,avea ns i o alt nsuire : captul de a nu se isprvea deloc, orict de harnic ar fi lucrat acul. Labacan dobndi muli muterii i In curnd ajunse cel mai vestit croitor de prin prile acelea ; el croia vemintele i fcea prima mpunstur cu acul, .dup care acesta lucra iute mai departe, fr oprire, pn ce haina era gata. Curnd, toi locuitorii din Alexandria ajunser muteriii meterului Labacan, cci acesta lucra frumos i foarte ieftin ; doar ntr-o singur privin cltinau oamenii din cap, i anume : el lucra fr calf i cu uile ncuiate. Astfel se mplinise inscripia de pe cutioar oe vestise Fericire i bogie; fericirea i bogia nsoir dei ntr-o mai mic msur jpaii bravului croitor iar atunci cnd auzoa de fala tnrului sultan Omar, despre care vorbea tot norodul, cnd auzea c viteazul acesta ntruchipa mndria i dragostea poporului su i era spaima dumanilor si. fostul prin gndea n sinea lui: Tot e mai bine c am rmas croitor, cci cinstea i slava snt tare primejdioase. Astfel tri vreme ndelungat ^Labacan, mulumit de sine i cinstit de semenii si, iar dac acul nu i-a pierdut ntre timp puterea, mai coase i astzi cu firul, venic al znei Adolzaida. Dup oe apuse soarele, caravana porni din nou i ajunse curnd la Birked d Had sau Fntna hagiilor*, de unde mai aveau numai trei ceasuri de drum pn la Cairo.

Caravana era ateptat la acea or i negutorilor le fu curnd hrzit bucuria de a-i ntlni din nou prietenii, care le ieir n ntmpinare. Ei intrar n ora prin poarta Bebel Falch, cci se socotea c-i semn bun ca atunci cnd vii de la Mecca s intri pe acea poart prin care trecuse Prof etuL In pia, cei patru negutori turci se desprir de strin i de negutorul Zaleukos i se duser acas cu prietenii lor. Zaleukos i art strinului un oaravanserai bun i1 pofti s prnzeasc cu el. Strinul primi i fgdui s vin ndat ce-i va schimba vemintele. Grecul fcuse toate pregtirile s-l ospteze bine pe strin, deoarece l ndrgise in timpul cltoriei, iar cnd bucatele i buturile fur aduse dup rnduial, el se aez i i atept musafirul. l auzi curnd apropiindu-se cu pai mari i grei prin gangul ce ducea spre ncperea sa. Se ridic spre a-i iei bucuros nainte i a-l ntmpina n prag ; dar cnd deschise ua, se ddu ngrozit napoi, cci naintea lui sttea nspimnttorul ne-cunoscut n mantie roie. Arunc nc o privire nu ncpea ndoial : aceeai fptur nalt i poruncitoare, aceeai masc de dup care scnteiau ochii negri, aceeai hain roie cu fireturi toate i erau prea binecunoscute din clipa cea mai nfiortoare a vieii sale. Simminte ciudate se zbuciumau n pieptul lui Zaleukos ; el se mpcase i iertase totul de mult acestui om, pstrat n amintirea sa, i totui ivirea lui fi redeschise toate rnile, i readuse n minte toate ceasurile chinuitoare ale fricii de moarte de atunci, iar durerea care-i otrvise anii tinereii i renscu ntr-o clip n inim. - Ce doreti, om fioros ? strig grecul, vznd c vedenia rmsese ncremenit n prag. Piei ndat, pn nu te blestem ! - Zaleukos ! rosti un glas cunoscut de dup masc. Zaleukos ! Astfel i primeti oaspetele ? Oaspetele scoase masca, ddu mantia n lturi: era Selim Baruch, strinul. Dar Zaleukos nu se liniti nc ; i era groaz de strin, cci, fr ndoial, revedea n el pe necunoscutul de pe Ponte Vecchio ; dar strvechile ndatoriri de gazd biruir ; tcut, el fcu semn strinului s se aeze la mas. - i ghicesc gndurile, gri acesta dup ce se aezar. Ochii ti m privesc ntrebtori. A fi putut s tac i s nu m mai vezi niciodat, dar snt dator s-i dau socoteal i de aceea am ndrznit, chiar cu primejdia de a fi blestemat de tine, s m art n fa-i sub vechea mea nfiare. Mi-ai

spus odinioar : Credina strmoilor mei mi poruncete s-l iubesc ; dealtfel, el e mai nefericit dect mine-. Crede asta, prietene, i ascult acum lmuririle mele. Ca s m n elegi, trebuie s-o iau de foarte departe. M-am nscut la Alexandria, din prini cretini. Tatl meu, mezinul unei vechi i binecunoscute familii franceze, era consulul rii sale n Alexandria. De la vrsta de zece ani am fost crescut n Frana de ctre fratele mamei mele i mi-am prsit patria dup civa ani pentru a m ntoarce la prini, mpreun ctt unchiul meu, n ara n care se aflau prinii mei. Dar, vai ! n casa tatlui meu lucrurile nu stteau aa cum ar fi trebuit; furtunile vremurilor agitate din lume nu ajunsesera pma aici, dar, pe neateptate, nenorocirea lovise totui casa mea pin n adincul inimii. Fratele meu, un tnr care fgduia mult, primul secretar al tatlui meu, se cstorise de curnd cu o tnr, fiica unui nobil florentin, ce locuia n vecintate ; cu dou zile nainte de sosirea noastr, soia lui dispruse pe neateptate, iar familia noastr i tatl ei nu-i puteau da de urm. Pn la sfrit se bnui c, in timpul unei plimbri, mersese prea departe i czuse n minile unor tlhari. Acest gnd ar fi fost poate mai mngietor pentru srmanul meu frate, dect adevrul pe care-l aflarm curnd. Necredincioasa se mbarcase pe un vas mpreun cu un tnr napolitan pe care-l cunoscuse n casa tatlui meu. Fratele meu, revoltat la culme de acest fapt, a ncercat totul spre a o pedepsi pe vinovat, dar in zadar ; ncercrile sale, care produ-ser vlv la Neapole i Florena, n-au fcut dect s abat nenorocirea asupra lui i a noastr. Nobilul florentin s-a ntors n patrie fgduind s-i fac fratelui meu dreptate, n realitate, ns, pentru a ne nimici. La Florena, el a zdrnicit toate ncercrile fratelui meu i a tiut s se foloseasc att de bine de influena pe care o obinu prin orice mijloc, nct tatl i fratele meu, devenind suspeci n ochii conductorilor lor, au fost prini n mod ruinos i dui n Frana, unde au pierit sub secure. Biata mea mam a nnebunit i abia dup zece luni nesfrite, moartea a izbvit-o de ngrozitoarea ei stare ; n ultimele zile, ns, mintea i-a fost din nou limpede. Astfel am rmas singur pe lume. Doar un gnd mi frmnta sufletul, doar un singur gnd m fcea s uit de doliul meu, i acesta era puternica flacr aprins n mine de mama n ultimele ei clipe. n aceste ultime ceasuri i revenise, dup cum i-am spus ; atunci m-a chemat la ea i mi-a vorbit n linite de soarta noastr i de moartea ei apropiat. Apoi a trimis afar toat lumea din camer, s-a ridicat n capul oaselor, cu chipul grav pe patul ei srccios, i mi-a spus c voi putea obine binecuvntarea ei dac voi jura s ndeplinesc ceea ce mi va cere.

Cutremurat de cuvintele mamei mele, care era pe moarte, am jurat s ndeplinesc orice. Ea a izbucnit n blesteme mpotriva florentinului i a fiicei sale i, sub ameninrile cele mai nspimnttoare ale blestemului ei, m-a silit s fgduiesc c voi rzbuna nenorocirea casei noastre. Apoi mama a murit n braele melet Gndul rzbunrii mocnea de mult n sufletul meu ; h clipa aceea el se trezi cu toat puterea. Am adunat tot ce rmsese din averea printeasc i mi-am jurat s-o cheltuiesc pentru a m rzbuna, sau s pier. In scurt timp m-ani dus la Florena, unde am stat mai mult ascuns ; planul meu era ngreunat de situaia n care se aflau acum dumanii mei. Btrnul florentin devenise guvernator i avea astfel n mn toate mijloacele pentru a m nimici, de ndat ce va afla cel mai mic hicru. O ntmplare mi veni ntr-ajutor. ntr-o sear am zrit hoinrind pe strzi im om mbrcat ntr-o livrea cunoscut ; mersul su nesigur, privirea ntunecat i blestemele santo sacramento i <male^ detto diavolo pe care le mormia m-au fcut s recunosc n el pe btrnul Pietro, unul din slujitorii florentinului, pe care-l cunoscusem la Alexandria. Nu aveam nici o ndoial. c era suprat pe stpnul su i am hotrt s folosesc acest prilej. El pru foarte mirat cnd m vzu acolo, se plnse de nefericirea sa, cci, de cnd stpnul su era guvernator, nu-i mai putea intra n voie. Aurul meu, ajutat de suprarea lui, a atrase de partea mea. Cea mai mare greutate era acum nlturat ; aveam un om pltit, carennai va deschide ua dumanului la orice or ; planul meu de rzbunare se nchega tot mai repede. Viaa btrnului florentin mi pru un pre prea mic fa de nimicirea casei mele. Trebuia s ucid tot ce avea mai drag, i anume pe fiica lui, pe Bianca, cci ea i btuse joc de fratele meu i ea era pricina cea mai nsemnat a nenorocirii noastre. Ini-, ma mea, setoas de rzbunare, se bucur la auzul vetii c tocmai atunci Bianca voia s se mrite pentru a doua oar. Eram hotrt: trebuia s moar. Dar mie nsumi mi-era groaz de aceast fapt, iar n puterile lui Pietro nu aveam ncre-dere ; de aceea am nceput a cuta un om care s svreasc. aceast fapt. Printre florentini n-am ndrznit s caut^ cci nimeni nu s-ar fi nvoit la una ca asta mpotriva guvernator rului. Atunci Pietro fcu un plan, pe care l-am i adus la ndeplinire, propunndu-te n acest scop pe dumneata, ca strin, i ca medic, ceea ce era lucrul cel mai nimerit. Ce s-a ntm-. plat rti i dumneata. Planul jneu era ct pe ce s dea gre numai din pricina prudenei i a cinstei dumitala De aici, cele ce s-au petrecut cu mantia. Pietro jiera deschis ua palatului guvernatorului i tot ek ne-ar fi condus n tain napoi, dac lucrurile nfiortoare pe care le-am zrit prin crptura uii nu ne-ar fi fcut s fugim ngrozii Gonit de spaim i de remucri, am alergat cam dou sute de pai i m-am prbuit pe treptele unei biserici. Acolo abia mi-am venit n fire i primul meu gnd a fost la dumneata i la groaznica dumitale soart, dac vei fi gsit n cas.

M-am apropiat pe furi de palat, dar nu l-am zrit nici pe Pietro, nici pe dumneata ; portia era ns deschis, aa nct am putut spera cel puin c ai folosit prilejul pentru a fugi. Cnd au venit zorile, frica de a ,fi descoperit i un simmnt puternic de remucare nu m-au lsat s rmn mai departe ntre zidurile .Florenei. Am alergat la Roma. Dar n-chipuie-i spaima mea cnd am auzit dup cteva zile poves-tindu-se pretutindeni cele ntmpiate i c ucigaul, un medic grec, fusese prins. Plin ,de ngrijorare m-am ntors la Florena, cci dac nainte rzbunarea mi se pruse cumplit, acum o blestemam, fiindc era prea scump pltit cu viaa dumitale. Am ajuns n zna In care i s-a tiat mna. Trec sub tcere ce-am simit cnd te-am vzut urcnd pe eafod i suferind chinurile cu atta curaj. Dar cnd sngele dumitale a nit, am luat hotrrea nezdruncinat s-i uurez viaa. Ce s-a mai ntmplat (pe urm, tii; rmne s-i povestesc de ce am fcut aceast cltorie mpreun cu dumneata. Gndul c nu m-ai iertat m apsa ca o grea povar ; de aceea am hotrt s triesc mai multe zile n preajma dumitale, ca s-i pot da socoteal n cele din urm de cele ce fcusem. Grecul i ascultase oaspetele n tcere ; cu o privire blinda, el i ntinse mina dreapt. - Mi-am inchipuit c trebuie s fii mai nenorocit dect mine, cci groaznica dumitale fapt i ntunec venic zilele ca un nor negru ; te iert din toat inima. Dar ngduie-mi o ntrebare : cum de-ai ajuns n pustiu sub aceast nfiare ? Ce-ai fcut dup ce mi-ai cumprat casa din Constantinopol ? - M-am ntors la Alexandria, rspunse cel ntrebat. Clo-coteam de ur, o ur arztoare mai ales mpotriva oamenilor aa-zis civilizai, Crede-m, m simeam mai bine ntre musulmani. Eram abia de cteva luni n Alexandria, cnd au debarcat concetenii mei acolo. Vedeam n ei numai pe clii tatlui i fratelui meu ; de aceea am adunat civa tineri dintre cunotinele mele care gndeau la fel cu mine i m-am alturat acelor viteji mameluci, care au devenit spaima otirii franceze. Cnd campania a luat sfrit, nu m-am putut hotr s m ntorc la o via panic. Am dus, mpreun cu civa prieteni care gndeau .ca mine, o via nestatornic, nchinat luptei i vntoarei ; triesc mulumit ntre aceti oameni care m cinstesc ca pe un prin i, dac oamenii acetia nu snt att de culi ca europenii votri, n schimb snt foarte departe de invidie i nelciune, de egoism i vanitate. Zaleukos mulumi strinului pentru cele povestite, dar nu-i ascunse prerea sa c, fa de obria i cultura lui, ar fi fost mai nimerit s triasc i s lucreze in ri mai civilizate. Ii lu mina i-l rug s plece mpreun cu el, s triasc i s moar alturi de dnsul.

Oaspetele l privi micat. - Aceste vorbe m ndreptesc s cred, spuse el, c m-ai iertat cu adevrat i c m iubeti. Ii mulumesc din suflet I Se ridic i, cu statura sa mrea, se opri n faa grecului, pe care aproape c-l cuprinse teama vznd nfiarea rzboinic, ochii negri i sdnteietori, auzind glasul adnc i tainic al oaspetelui su. - Ceea ce mi-ai propus e frumos, urm acesta. Pe oricine ar putea ispiti, mie ns mi-e cu neputin s primesc. Calul meu e gata neuat, slujitorii m ateapt. Rmii cu bine, Zaleukos ! Prietenii, pe care soarta i fcuse s se ntlneasc n chip att de miraculos, se mbriar la desprire. - i cum s te numesc ? Cum se numete oaspetele cart va tri venic n gndurile mele ? ntreb grecul. Strinul l privi lung, ii mai strnse nc o dat mna l rspunse : - Mi se spune Stpnul deertului. Snt tlharul Orbassan. Aii Banu, eicul din Alexandria, era un om ciudat. Cnd trecea de diminea pe uliele oraului, cu turbanul lui din camir scump, .cu vemntul de srbtoare, ncins cu un bru care preuia cit cincizeci de cmile, cnd trecea aa, cu pai domoli i apsai, cu fruntea ntunecat, cu sprncenele ncruntate, cu ochii plecai, mngindu-i gnditor, la fiecare cinci pai, barba lung i neagr, cnd ae ducea astfel la moschee, unde, potrivit dregtoriei sale, citea credincioilor din Coran, oamenii se opreau n loc, se uitau dup el i-i spuneau : - Ce brbat chipe i impuntor ! - i bogat, un eic bogat, aduga cineva. - Foarte bogat. N-are un palat n portul Istambul ? N-are avuii i moii, i mii de vite, i duium de robi ? - Da, zicea un al treilea, ttarul care -a fost trimis de la Istambul de padiahul nsui, Profetul s-l binecuvnteze, mi spunea c eicul nostru se bucur de mult trecere la Reis-effendi, la Capugi-paa, la toi, chiar i la sultan.

- Da, striga un al patrulea, paii si snt binecuvntai. Este un om bogat i ales, dar... dar tii cu toii ce .vreau s spun ! - Da, da ! murmurau atunci ceilali. E adevrat, are i el suprri ; n-am vrea s fim n locul lui ; este un om bogat i ales, dar... dar... Aii Banu avea o cas minunat n cea mai frumoas pia din Alexandria. In faa casei se afla o teras mare, nconjurat cu ziduri de marmur i umbrit de palmieri Acolo edea deseori seara i fuma din narghilea. La o deprtare de el, smerii, doisprezece robi n veminte bogate ii ateptau poruncile : unul i inea Ia ndemn betelul, altul umbrela de soare, al treilea umplea vase de aur curat cu salep scump de rodii, un al patrulea legna o aprtoare din pene de pun pentru a goni mutele din apropierea stpnului : cntreii i ineau la ndemn lutele i surlele pentru a-l desfta cu cntri, ndat ce le va cere ; iar cel mai nvat dintre toi purta mai multe suluri de hrtie, ca s-i citeasc din ele. Dar ei ateptau zadarnic porunca. eicul nu dorea nici muzic, nici cintri, nu dorea s aud parabole sau stihurile nelepilor cntrei ai trecutului, nu voia sa guste nici salep, nici s mestece betel; pn i robul cu aprtoarea din pene de pun se trudea zadarnic, cci stpnul nici nu bga de seam cnd vreo musc i ddea trcoale bzind. Trectorii se opreau adeseori i se minunau de nfiarea mrea a casei, de robii cei scump nvemntai, de ntregul dichis ; cnd se uitau ns la eic, care edea att de ntunecat i de posomorit sub palmieri', cu ochii aintii numai la noriorii albstrii ai narghilelei, ddeau din cap i spuneau : - ntr-adevr, bogtaul e un om srman. El, care are attea avuii, e mult mai srac dect cel ce Ji-are nimic, cci Profetul nu i-a hrzit i nelepciunea de a se bucura de bogia sa. Aa vorbeau oamenii, rznd de el i vzndu-i de drum. ntr-o sear, cnd eicul edea ca de obicei sub palmierii din faa casei sale, nconjurat de toat strlucirea pmnteasc, i pufia mhnit i singuratic din narghilea, nu departe de el se oprir civa tineri oare l priveau i rdeau. *f Cu adevrat, zise unul, eicul Aii Banu e ttn nerod. Dac a avea eu comorile lui, m^a folosi altfel de efc. In fiecare zi a petrece i m-a veseli. Mi-a ospta prietenii n ncperile cele mari, care ar rsuna tot timpul de rs i voie bun. - Da, spuse al doilea, ih^ar fi ru, dar prietenii muli te fac s-i risipeti avutul, fie el mare ct al sultanului, Profetul s-l binecuvnteze. Dar dac ar fi s ed seara sub palmieri, n acest loc att de frumos, ar trebui s cnte robii, s vin dnuitorii s

dnuiasc i s fac fel de fel de giumbulucuri, In vremea asta, eu a fuma boierete din narghilea, a porunci s mi se aduc erbet scump i m-a desfta aidoma califului din Bagdad. - Se spune c eicul, gri al treilea tnr, oare era grmtic, e un om nvat i nelept; cu adevrat, desluirile sale din Coran dovedesc c are cunotine In toate privinele i cunoate toate scrierile nelepciunii. Dar oare viaa lui e orindirit ca a unui nelept ? Iat un rob cu braele pline de suluri- Eu mi-a da vemntui de srbtoare, s pot citi numai unul dintre ele. cci snt desigur scrieri rare. Pe cnd el ? Sade, fumeaz, iar de scrieri nici nu se sinchisete ! Dac a fi eu eicul Aii Banu. a pune omul s-mi citeasc pn n-ar mai avea rsuflare, ori pn s-ar lsa noaptea. Ba ar trebui s-mi citeasc i atunci, pn a aipi. - Ha ! Chiar c te-ai pricepe s duci o via frumoas ! rse al patrulea. Auzi S maniaci, s bei, s dnp, s dn-uieti, s citeti zicale i s asculi stihurile unor biei poei ! Nu, eu a face cu totul altceva. El are cai de soi, cmile i o grmad de bani. Eu, n locul lui, a cltori, a cltori pn la captul pmntului, pn la moscovii, pn la franuzi. Nici un drum nu mi s-ar prea prea lung pentru a vedea minuniile lumii. Aa a face dac a fi omul de colo. - Tinereea e vremea cea mai frumoas a omului, evrsta sortit veseliei, rosti un moneag cu o nfiare tare srmana, care se oprise ling ei i le auzise vorbele, dar dai-mi voie s v spun c tinereea n-are nrinte i vorbete uneori fr rost. fr s tie ce face. - Ce vrei s zici, moule ? ntrebar tinerii mirai. Despre noi e vorba ? Ce te privete c-i gsim cusur eicului pentru felul su de via ? - Cind cineva tie mai mult dect altul, trebuie s-i arate unde greete, aa spune Profetul, rspunse btrnuL B adevrat c eicul a fost binecuvntat cu avuii, c are tot ce-i poate dori inima, dar el e ntunecat i posomorit pentra pricini ntemeiate. Credei c aa a fost el ntotdeauna ? Deloc. 11 tiu nc de acum cincisprezece ani ; pe atunci era voinic i vioi ca un cprior, tria n veselie i se bucura de via. Pe-atunci avea un fiu, bucuria zilelor sale, frumos i nvat cine l vedea i-l auzea vorbind nu putea dect sa-l piz-muiasc pe eic pentru asemenea comoar, cci zece am avea numai i era tot att de nvat ca unul de optsprezece.

- i i-a murit fiul ? Srmanul eic ! striga unarul grmtic

- Ar fi o mngiiere pentru el s tie c s-a ntors pe me-leagurile Profetului, unde ar tri mai bine ca n Alexandria. Dar ceea ce a avut de ptimit e mult mai ru. Era pe vremea

cnd franuzii au nvlit n ara noastr ca nite lupi flmnzi i s-au btut cu noi. Au cucerit Alexandria i de aici au naintat tot mai departe, luptnd cu mamelucii. eicul a tiut s se neleag bine cu ei. Dar fie c rvneau la avuiile sale, fie pentru c a inut partea frailor si ntru credin, mi tiu cum a fost; pe scurt, au intrat ntr-o zi n casa lui i l*u nvinuit c sprijin n tain, cu arme, cai i merinde, pe ma-meluci. El a ncercat n fel i chip s-i dovedeasc nevinovia, dar totul a fost n zadar, cci franuzii aceia erau oameni grosolani i lipsii de inim cnd era vorba s stoarc bani. L-au luat deci pe feciorul su, pe micuul Kairam, ca zlog n tabra lor. eicul lena fgduit bani muli drept rs-cumprare pentru copil, dar franuzii n^au vrut s-l dea, avnd de gnd s ridice preuL Deodat le-a venit de la paa al lor, sau cum i spunea, porunc s se urce pe corbii. La Alexandria nu s-a tiut nimic despre asta. Franuzii au plecat pe mare, iar pe fiul lui Aii Banu l-au luat de bun seam cu ei, cci nu s-a mai auzit niciodat nimic despre el. - O, srmanul, ce greu l-a lovit Alah ! strigar toi tinerii deodat i se uitar cu mil la eic, care edea mhnit i singuratic sub palmieri, nconjurat de scumpeturi. - Nevasta lui, pe oare o iubea foarte mult, a murit de dorul fiului ei. eicul i-a cumprat o corabie, a nzestrat-o cu toate cele de trebuin i l-^a rugat pe vraciul franuz care locuiete acolo, pe lng havuz, s-l nsoeasc n Frana, ca s-i caute fiul pierdut. S-au. suit pe corabie i au mers vreme ndelungat pe mare pn au ajuns n ara ghiaurilor, a necredincioilor care fuseser n Alexandria. Zadarnic l-au cutat n toate oraele pe micuul Kairam: nimeni nu tia de el. Aa c au venit napoi i de atunci eicul triete tot jelin-du-i fiul, i pe bun dreptate. De cte ori mnnc sau bea nu-i oare firesc s se gndeasc : acum sracul meu Kairam o flmnzi, o fi poate nsetat ? Iar cnd se mpodobete cu burnuzuri de pre i cu veminte de srbtoare, aa cum i-o cere slujba i vrednicia lui, nu se gndete oare c fodoru-u n-o avea nici cu ce s-i acopere goliciunea ? Iar cnd e nconjurat de cntrei i dnuitori, de grmtici, de robii lui, nu poate s nu se gndeasc : Acum, srmanul meu fiu o fi f-cnd i el srituri sau o fi dntnd n faa vreunui franuz, st-pnul iui, dup cum i se cere ! i mai mult dedt orice l ngrijoreaz gndul c micul Kairam, aflndu-se att de departe de ara strmoilor si, n mijlocul necredincioilor care-i bat joc de el, o s-i piard credina prinilor si, i el n-o s-l mai poat mbria n grdinile raiului. De aceea se i poart att de blajin cu robii Iui i d sracilor atia bani; se gndete c Alah are s-l rsplteasc, n-duiond inima stpnilor franuzi, ca s se poarte blnd cu fiul su. De asemenea, n fiecare an, n ziua cnd i-a fost rpit fiul, d drumul la doisprezece robi. Despre asta am aflat i eu, zise grmticul, dar se povestesc fel de fel de lucruri curioase. De fiul lui nu s-a pomenit, dar despre Aii Banu se spune c ar fi un om ciudat i, mai ales, c-i plac foarte mult povetile. tn fiecare an pune

la ncercare pe robii lui i oelui care povestete mai frumos i d drumul din robie. - Nu ascultai tot ce ndrug oamenii, zise moneagul; lucrurile stau aa cum v-am spus eu i eu tiu ce vorbesc; firete, atund cnd e amrt, vrea s-i mai alunge gndurile negre, ascultnd poveti; robilor le d ns drumul numai de dragul fiului su. Dar s-a lsat seara, s.-a rcorit i trebuie s-mi vd de drum. Salem aleicum, pacea fie cu voi, biei; de acum ncolo o s avei o prere mai bun despre eicul acesta cumsecade. Tinerii mulumir moneagului pentru cele auzite, se mai uitar o dat la cernitul tat i coborfr ulia, fiecare spunn-du-i n sine : N-a dori s fiu eicul Aii Banu*. Puin vreme dup ce tinerii acetia vorbiser cu moneagul despre eicul Aii Banu, se ntmpl ca ei s treac din nou pe aceast uli, cam pe la ceasul rugciunii de diminea. Amintindu-i de moneag i de istorisirea lui, l cinar cu toii pe eic, privind spre casa lui. Dar care nu le fu mirarea cnd vzur totul minunat mpodobit! Pe terasa pe care se plimbau roabe gtite flukir.au flamuri i steaguri; n sala casei'erau aternute covoare scumpe, iar treptele largi ale scrii fuseser mbrcate n mtsuri de pre ; pn i pe uli era ntins un postav subire, frumos esut, din care muli ar fi dorit s-i fac un vemnt de srbtoare sau o ptur pentru picioare. - Ia uite crt s-a schimbat eicul n cteva zile ! Strig t-nrul grmtic. O da vreo serbare ? Vrea s-i arate cntreii i dnuitorii ? Ia privii ce covoare I Nimeni nu are aa ceva n toat Alexandria ! i postavul sta de pe caldarm ! E pcat de el, zu aa ! - Eu cred; spuse un altul, c ateapt un oaspete de seam, cci asemenea pregtiri se fac cnd vine stpnitorul vreunei ri mari sau cnd un efendi cinstete o cas clcn-du-i pragul. Oare cine o fi venind azi aici ? - Ia privii, oare colo, devale, nu se zrete moneagul de acum cteva zile ? El le tie pe toate i o s ne poat lmuri. Hei, moule ! Na vrei s vii ncoace o clip ? Auzind strigtele i vznd semnele pe care i le fceau, prioneagul se apropie i-i recunoscu pe tinerii' cu care sttuse de vorb deunzi.

Ei i artar pregtirile ce se fceau n casa eicului i-l ntrebar dac nu tie ce oaspete de seam era ateptat. - V nchipuii, de bun seam, rspunse d, c Aii Banu d o.serbare de bucurie, sau c un om mare i cinstete casa ? Xucrurile nu stau aa ; dup cum tii, azi e ziua a dousprezecea din Ramadan, i n aceast zi a fost dus ki robie fiul lui. - Pe barba Profetului ! strig unul dintre tineri. Aici parc s-ar pregti o nunt, o srbtoare, dei e vestita lui zi de jale.* Ce zici de toate astea ? Nu crezi c seiful are mintea cam zdruncinat ? - Nu crezi c te pripeti din nou cu judecata, tnrul meu prieten ? ntreb btrnul zmbind. i de data asta sgeata a fost ascuit i neptoare i arcul ntins. Totui ai nimerit departe de int. Aflai deci c eicul l ateapt astzi pe fiul su. - Deci l-a gsit ? strigar tinerii, bucuroi. - Nu, i poate c nu va fi gsit curnd, dar aflai c acum opt sau zece ani, cnd eicul petrecea aceast zi cu jale i cu plnsete, dnd drumul robilor i miluind cu mlncare i butur pe muli sraci, s-a ntmplat s ospteze i pe un dervi, care zcea ostenit, vlguit, la umbra casei. Derviul era ns un om sfnt i se pricepea s ghiceasc viitorul i s citeasc n stele. Dup ce fu omenit de mina milostiv a eicului, se apropie de acesta i i spuse : Cunosc pricina mhnirii tale ; nu e oare astzi ziua a dousprezecea a lunii Ramadan, i n-ai pierdut n aceast zi pe fiul tu ? Alin-i durerea ; aceast zi de jale va fi o dat zi de bucurie, cci ntr-o astfel de zi se va ntoarce cndva fiul tu. Aa vorbi derviuL Ar fi un pcat pentru orice musulman s se ndoiasc de spusele unui asemenea om; durerea lui Aii nu s-a ogoit, dar n aceast n. el ateapt mereu ntoarcerea fiului su, mpodobindu-i casa, i slile, i scrile, de parc l-ar atepta s soseasc din clip n clipa. - Minunat! rosti grmticul. Dar a vrea s vd i eu cum snt toate rnduite att de frumos, cum el nsui tnjete in mijlocul acestor minunii i, mai ales, a vrea s ascult povetile spuse de robii lui. - Nimic mai uor, rspunse moneagul. Mai-marele robilor din casa eicului mi-e prieten de muli ani i m las ntotdeauna n sal s stau ntr-tui locor unde nu m vede nimeni, ascuns de mulimea slugilor i prietenilor. Am s vorbesc cu el, s v dea voie nuntru ; sntei numai patru i s-ar putea s ngduie. -Venii aici pe la ceasul al noulea i am s v spun dac putei intra. Astfel vorbi btrnul. Tinerii i mulumir i se ndeprtar arznd de nerbdare s vad ce se ntmpl. La ceasul hotrt venir n piaa din faa casei eicului i aici l gsir pe moneag, care le spuse c miai-marele robilor i dduse nvoirea s intre cu ei. El o lu nainte,

dar nu pe poarta i pe scrile bogat mpodobite, ci pe o u lturalnic, pe care apoi o nchise cu grij. Ii conduse apoi prin mai multe coridoare, pn ajunser n sala cea mare. Aici era mare mbulzeal oameni bogat nvemntai,' brbai de seam ai oraului i prieteni ai eicului care veniser s-i aline durerea, precum i robi de tot felul i de toate neamurile. Dar toi erau mhnii, cci i iubeau stpnul i jeleau mpreun cu el. La captul slii, pe un divan bogat, edeau cei mai de vaz prieteni ai lui Aii i etfau slujii de robi. eicul edea jos, lng ei, cci durerea pentru fiul su nu-4 ngduia s ad pe covorul bucuriei.* i sprijinea capul n mini i prea s dea puin ascultare mbrbtrilor pe care i le opteau prietenii si. In faa lui se aflau civa brbai, tineri i btoni, mbrcai n veminte de robi. Btrnul le spuse tinerilor si prieteni c acetia erau robii crora Aii Banu le va da drumul n acea zi. Printre ei se aflau i civa franuzi i moneagul le art mai ales pe unul dintre ei, care era negrit de frumos i foarte tnr. eicul l cumprase pe o sum mare, numai cu cteva zile nainte, de la un negutor de roW din Tunis, i acum totui i ddea drumul, fiind ncredinat c, cu ct va trimite mai muli franuzi n ara'lor, cu att Profetul i va napoia mai repede fiul. Dup ce se aduser tutun i buturi rcoritoare, eicul fcu un semn mai-*narelui robilor. Acesta se ridic. n sal se ls o linite adnc. El pi n faa robilor crora urma s li se dea dnimul i rosti cu glas limpede : Voi care vei fi dezrobii azi din mila stpnului meu Aii Banu, eicul din Aiexiandria, ndeplinii acum cele ce se obinuiesc n aceast zi, n casa lui, i lncepei s povestii! Robii ncepur s uoteasc ntre ei. Apoi, un btrn rob ceru cuvntul i prinse a povesti. PITICUL NAS-LUNG Stpne ! Greesc cei care cred c numai pe vremea lui Harun-al-Raid, stpnitorul Bagdadului, au fost zne i vrjitori, greesc cei care spun c snt nchipuite povestirile despre isprvile duhurilor i ale stpnilor lor, isprvi ce se cunosc din cele istorisite prin pieele oraelor. Zne sint i astzi, i nu prea de mult eu nsumi am fost martorul unei ntmplri n care, fr doar i poate, s-au amestecat duhurile, dup cum am s v povestesc. Intr-un ora de seam din ara mea iubit, Germania. tria cu muli ani nainte un cizmar cu soia lui ; el ducea o via simpl i cinstit. In timpul zilei edea la colul strzii i crpea ghete i pantofi, ba fcea chiar i nclri noi, dac i cerea cineva acest lucru ; dar atunci trebuia mai nti s cumpere pielea, cci el era tare srac i nu avea nimic pus deoparte. Nevasta lui vindea zarzavaturi i poame, care creteau ntr-o grdini de lng poart, i muli oameni trguiau cu plcere de la ea, fiindc era mbrcat curat i ngrijit i tia s-i rnduiasc frumos marfa.

Cei doi soi aveau un fiu chipe, plcut, voinic i destul de nalt pentru cei doisprezece ani ai si. De obicei, el edea lng maic-sa n piaa de legume i de multe ori ducea acas la muterii o parte din cumprturile fcute de femei sau buctari de la taraba nevestei cizmarului. Rareori se ntorcea fr o floare frumoas, un ban sau o felie de cozonac, cci stpnii buctarilor se uitau cu plcere la frumosul biat i i druiau ntotdeauna cte ceva. Intr-o zi, nevasta cizmarului edea ca de obicei n pia, avnd dinainte cteva couri cu varz i alte legume, fel de fel de verdeuri i semine, iar ntr-un coule, pere timpurii, mere i caise. Micul Iacob aa se numea biatul edea ling ea i luda marfa cu glas subire : - Poftii la noi, domnilor, privii ce varz frumoas, ce verdeuri aromate ! Avem pere timpurii, doamnelor, mere timpurii i caise. Cine cumpr ? Mama vinde ieftin ! Astfel striga biatul. n clipa aceea trecea prin pia o b-trn cam zdrenroas ; avea o fa mic i ascuit, zbrcit de ani, ochi roii i un nas coroiat i ascuit, ncovoiat spre brbie ; umbla sprijinit ntr-un toiag lung i totui nu se putea spune c umbl, cci mai curnd chiopta, luneca, se legna prnd c are la picioare nite rotie i c n orice clip poate s se rstoarne cu nasul cel ascuit n pmnt. Nevasta cizmarului privi spre btrn cu luare-aminte. Venise zi de zi vreme de aisprezece ani n acea pia, dar nu vzuse pn atunci niciodat acea fptur ciudat. Tresri fr voie vznd-o pe bab c se ndreapt chioptnd ctre ea i se oprete n faa courilor. - Tu eti Hanna, zarzavagioaica ? ntreb baba, cu glas neplcut i croncnitor, cltinnd nencetat din cap. - Da, rspunse nevasta cizmarului. Dorii s cumprai ceva ? - O s vedem, o s vedem ! Ce de ierburi, ce de ierburi ! Ai oare ce-mi trebuie mie ? zise baba i, apledndu-se peste couri, ncepu s rscoleasc prin ele cu minile ei pmntii i urte ; apucnd verdeurile, att de frumos i de ngrijit rin*-duite, cu degetele-i ca de pianjen, subiri, le apropia cnd pe unele, cnd pe altele, de nasul ei lung i le mirosea. Nevestei cizmarului i se rupea inima vznd cum rscolete baba verdeurile ei dragi, dar nu ndrzni s spun nimic, cci cumprtorul era n drept s cerceteze marfa i, In afar de asta, simea o groaz ciudat uitndu-se ia aceast femeie. Dup ce cotrobi prua tot coul, baba bombni: - Marf proast, ierburi proaste, nu gsesc nimic din

ceea ce vreau ; era mult mai bine acum cincizeci de ani. Marf proast, marf proast ! Aceste vorbe l suprar pe micul Iacob. - Ascult, eti o bab neruinat 1 strig el nciudat, nti i vri degetele urte i negre n verdeurile astea fru moase i le striveti, apoi e apropii de nasul tu lung, pentru ca nimeni dintre cei care te-au vzut s nu mai vrea s le cumpere, iar Acum spui despre marfa noastr c e proast, cnd nsui buctarul ducelui cumpr de la BOL Btrna se uit piezi la inimosul blai; izbucni ntr-un hohot de rs respingtor i zise cu glas rguit: - Biete, biete ! Ii place, aadar, nasul meu, frumosul meu nas lung ? O s ai i tu unul, din mijlocul obrazului pn peste brbie. In timp ce vorbea astfel, lunec spre cellalt co n care era aezat varza. Apuc cu minile cele mai frumoase verze albe, le strnse pn le strivi, apoi le arunc talmebalme n co i spuse iar : - Marf proast, varz proast ! - Nu-i mai cltina att de urt capul ncoace i ncolo, strig biatul cu team, cci ai un gt subire ca un cotor de varz i s-ar putea frnge, i atunci capul ar cdea ia co; cine ar mai vrea oare atunci s trguiasc de acolo ? ' - Nu-i plac gturile subiri ? croncni baba rznd. Tu s n-ai gt 'deloc, capul s-i stea nfipt ntre umeri ca s nu cad de pe truporul cel mic ! - Nu mai trncni astfel de lucruri cu biatul! spuse n sfrit nevasta cizmarului suprat de atta cotrobit, privit i mirosit. Dac vrei s cumperi ceva, grbetete! mi goneti toi cumprtorii. - Bine, fie cum spui tu ! strig baba, cu o privire du-mnoas. Am s-i cumpr verzele astea, pe toate ase; dar uite c m sprijin n toiag i hu pot cra nimic. D-i voie bieelului tu snmi duc marfa acas ; am s-l rspltesc. Biatul nu vru s se duc i ncepu s plng, cci i era groaz de btrna cea urt ; dar maic-sa i porunci cu toat asprimea s se duc, socotind fc-ar face un

pcat Sr-o lase pe femeia aceea btrn i slab s care singur atta greutate ; aproape plngnd, biatul fcu dup cum i se poruncise, leg verzele ntr-o pnz i plec dup btrna, prin pia. Ea abia mergea i le trebuir aproape trei sferturi de ceas pn ce ajunser ntr-o mahala foarte ndeprtat a oraului, n sfrit se oprir n faa unei csue drpnate. Aici baba scoase un crlig vechi i ruginit din buzunar, l vrt cu todemnare ntr-o guric din u i, deodat, ua se ddu, scr-: ind, n lturi. Dar ce uimit fu micul Iacob cnd pi n cas ! Pe dinuntru, ea era minunat mpodobit : tavanul i pereii erau de marmur, iar mobilele din cel mai frumos abanos, btute cu aur i cu pietre lefuite ; podeaua ns era de sticl i att de lustruit, nct biatul alunec i czu de cteva ori. Btrna scoase un fluiera de argint din buzunar i fluier o melodie care rsun asurzitor prin toat casa. ndat se ivir civa cobai pe scri, i tare se mai minun Iacob, v-zndu-i c merg n dou labe, c au n picioare coji de nuc n loc de nclri, c poart veminte omeneti, iar pe cap au chiar plrioare dup ultima mod. Unde mi-ai pus papucii, netrebnicilor ? strig btrna i-i lovi cu toiagul, de srir n sus urlnd. CSt timp o s mai atept ?

Ei se repezir pe scri n sus i se ntoarser ou o pereche de coji de nuc de cocos, cptuite cu piele, pe care le traser cu ndemnare n picioarele btrnei. Acum baba nu mai chiopta i nu se mai poticnea. Arunc toiagul i alunec cu repeziciune pe podeaua de sticl, trgndu-l de mn pe micul Iacob dup ea. In sfrit se opri ntr-o odaie plin de fel de fel de lucruri casnice, aducnd a buctrie, dei mesele din lemn de mahon i canapelele acoperite cu covoare scumpe s^ar fi potrivit mai bine ntr-o ncpere de zile mari. - Stai jos, biete, spuse btrna prietenos, aezndu-l n colul unei canapele i punind o mas n faa lui, astfel nct s nu mai poat iei. Stai jos, ai crat o povar grea : capetele de oameni nu snt att de uoare, nu snt deloc uoare. - Mtu, de ce vorbeti aa de ciudat ? strig biatul. E adevrat c snt obosit, dar eu am crat verze, verzele pe care le-ai cumprat de la mama. - Ehei, te neli ! rse baba i, ridicnd capacul coului, scoase de pr un cap de om. Biatul nlemni de spaim ; nu putea nelege ce se n-tmplase, dar se gndi la maic-sa. Dac afl cineva de aceste capete omeneti, i zise el, desigur c o vor nvinovi pe ea. - Fiindc eti att de cuminte, trebuie s te rspltesc,

mormi btrna. Ai un pic de rbdare i am s-i gtesc o supuoar de care o s-i aminteti toat viaa.

Vorbind astfel, baba fluier iar. Venir mai nti o mulime de cobai n veminte omeneti ; In fa purtau oruri de buctrie, iar de cingifcorile lor atLrnau linguri de amestecat i cuite de buctrie ; n urma lor opiau n dou labe o mulime de veverie, cu alvari turceti largi i pe cap cu cciulite verzi de catifea. Preau s fie ajutoarele de buctar, cci se crar cu mare iueal pe perei i aduser tigi i crtii, ou i unt, verdeuri i fin i le aezar pe plit ;! n vremea asta, baba aluneca mereu cu papucii ei de nuc de cocos ncoace i ncolo i biatul vzu c-i ddea osteneala s-i gteasc ceva bun. Focul ncepu curnd s duduie, tigaia prinse s sfrie i s fumege, un miros plcut se rspndi prin odaie, iar baba alerga n sus i n jos, cu veveriele i cu cobaii dup ea, vrndu-i nasul ei lung n oal de cte ori trecea pe ling plit. In sfrit, fiertura ncepu s clocoteasc, din oal se nl-ar aburi, fttf spuma ddu n foc. Atunci ea trase oala la o parte, umplu o ceac de argint cu sup i o puse n faa micului Iacob. Aa, biete, aa, zise ea, mnnc supuoara i o s ai tot ce i-a plcut att de mult la mine. Ai s ajungi un buctar priceput, ai s fii i tu cineva, dar buruiana nu, buruiana n-ai s o gseti niciodat. De ce n-a avut-o mama ta n co ? Biatul nu pricepea bine ce-i spunea i privea cu tot mai mult luare-aminte supa, care-i plcea nespus. Maic-sa i gtise multe bucate gustoase, dar nici una nu4 plcuse att de mult. Din sup se nla un miros plcut de verdeuri i de mirodenii; era n acelai timp i dulce, i acrioar, i foarte tare. In timp ce sorbea ultimele picturi din minunata fiertur, cobaii aprinser tmie arab, care se rspndi n nori albstrui prin odaie; norii se ngroar din ce n ce i se lsar n jos. Mirosul de tmie II amei pe biat; zadarnic i spunea c trebuie s se ntoarc la mama lui ; cu cit se ndemna mai mult, cu att II cuprindea toropeala i, n cele din urm, adormi dus pe canapeaua btrnei. Vis ceva ciudat. I se pru c baba l dezbrac i l nvelete n piele de veveri, c el ncepe s sar, s se care ca o veveri, c se plimb cu celelalte veverie i cu cobaii, care erau nite fpturi foarte cumini i aezate, i c face cu ele slujb la btrn. La nceput fu folosit numai ca lustragiu, adic trebuia s ung cu ulei nucile de cocos pe care baba le purta ca papuci, s le frece pn ncepeau s strluceasc. Deoarece n casa printeasc fusese adeseori pus la asemenea treburi, era ndemnatic ; cam dup un an aa vis el mai departe l folosir la treburi mai

grele ; mpreun cu alte veverie trebuia s prind firicelele de praf din soare, iar cnd se strngeau destule, s le cearn prin cea mai fin sit de pr. Baba socotea c nu-i pe lume ceva mai bun ca firicelele de praf i, neputnd s mestece bine din pricin c era tirb, punea s i se fac pine din firicelele de praf din soare. Dup nc un an fu mutat ntre slujitorii care strngeau ap de but pentru btrn. S nu credei c pentru asta spau vreun pu sau puneau un butoi n curte ca s curg in el ap de ploaie ; fceau ceva mult mai nstrunic : veveriele i lacob mpreun ea ele trebuiau s culeag rou de pe trandafiri cu ajutorul unor coji de alune ; aceast rou o bea btrina. Deoarece bea mult, -sacagiii trudeau din greu. Dup nc un an, fu pus la treburi casnice ; avea nsrcinarea s curee podelele ; cum acestea erau din sticla, pe care se cunotea orice boare, treaba nu era uoar. Trebuia s frece cu peria i s-i lege crpe de picioare, aluneeind astfel prin odaie. In al patrulea an fu mutat n sfrit la buctrie. Aceasta era o slujb de cinste, la care se ajungea dup ncercri ndelungate, lacob sluji acolo ca ucenic pin ce ajunse meter de prjituri i cpt o ndemnare i o iscusin atit de mari n tot ce privea gtitul bucatelor, nct se mira deseori de sine nsui ; cele mai grele mincruri, plcinte cu dou sute de feluri de arome, supe din toate verdeurile pmntului, pe toate le nv, pe toate se pricepea acum s le fac repede i bine. Trecuser astfel vreo apte ani de cnd se afla n slujba btrnei, cnd, ntr-o zi, aceasta, scondu-i papucii de cocos i lund coul i toiagul ca s ias n ora, i porunci s curee un pui, s-l umple pi verdeuri i s-l rumeneasc bine pin se va ntoarce ea. Biatul i ndeplini poruncile cu toat iscusina. Suci gtul puiului, II opri cu ap clocotit, i smulse cu ndemnare penele, l cur de ruleie pn ce pielea lui deveni neted i moale, apoi i scoase mruntaiele. Dup aceea se apuc s aleag verdeurile cu care avea s umple puiul. In cmara de verdeuri zri de .data aceasta un dulpior n perete a crui u era pe jumtate deschis i pe care nu-l mai vzuse pn atunci. Curios, se apropie s vad ce se afl nuntru i zri o mulime de coulee din care ieea un miros tare i plcut. Deschise unul din couri i gsi n el nite ierburi de o form i culoare cu totul neobinuite. Tulpina i frunzele erau verzinalbastre i aveau n vrf o floricic de un rou-aprins, tivit cu galben ; se uit gnditor la floare i apoi o mirosi. Mirosea tot att de tare ca supa pe care i-o gtise btrna. Mireasma era ns att de puternic, nct biatul ncepu s strnute din ce.n ce mai nestvilit i, str-nutnd, se trezi n cele din urm. Era culcat pe canapeaua btrnei. Se uit uimit mprejur. Ct de adevrat pare visul! i spunea el. A fi putut jura c m preschimbasem ntr-o netrebnic de veveri, ntr-un semen al cobailor i al altor lighioane, i apoi c ajunsesem un

buctar iscusit. Ce-o s mai rd mama cnd am s-i povestesc ! Dar n-are s se supere c am dormit ntr-o cas strin, n loc s-o ajut la pia ?* Cu acest gnd se ridic, voind s plece ; trupul i nepenise din pricina somnului, mai ales ceafa, cci nu-i putea mica bine capul ncoace i ncolo; i venea s rd de el nsui c era att de ameit de somn, nct, n fiece clip, fr s-i dea seama, ba se lovea cu nasul de un dulap, ba de un perete sau, cnd se ntorcea repede, se izbea cu el de clana uii. Veveriele i cobaii alergau scncind n jurul lui, ca i cnd ar fi vrut s-l petreac ; ajuns n prag, el i pofti chiar s-o fac, fiind fpturi drglae, dar ele fugir napoi n cas, pe cojile lor de nuc, i le auzi numai de departe vaietele. Partea aceasta a oraului unde l dusese btrna era destul de ndeprtat i Iacob abia izbuti s se descurce prin ulicioarele nguste, unde oamenii ncepur s se mbulzeasc spre a vedea, dup cum i se pru lui, un pitic ce se artase prin apropiere pretutindeni auzi strigte : Hei, ia privii ce pitic pocit! De unde o veni ? Vai, ce mas lung are, i ce cap lipit de umeri, ce mini urte, p-mntii ! In alte ocazii ar fi vrut i el s-l vad, cci i plcea foarte mult s priveasc uriai, pitici i orice pocitanie ciudat ; dar acum trebuia s se grbeasc ca s ajung la maic-sa. Cnd ajunse n pia, l cuprinse teama. Mama lui edea nc acolo i mai avea destule fructe n co deci el nu dormise prea mult dar de departe i se pru c era foarte mhnit ; nu mai ndemna trectorii s cumpere, ci i sprijinea capul n mini i, cnd el se apropie, i se pru c era mai palid ca de obicei. Biatul ovi, netiind ce s fac ; n sfr-it, i lu inima n dini, se strecur prin spate, puse cu gingie nuna pe braul ei i spuse : - Ce ai, mmico ? Eti suprat pe mine ? Femeia se ntoarse spre el, dar se ddu napoi cu un ipt de groaz : - Ce vrei de la mine, pitic pocit ? strig ea. Hai, pleac de-aici! Nu-mi plac asemenea glume prosteti. - Ce-i cu tine, mam ? ntreb Iacob speriat. Desigur, nu te simi bine ; de ce vrei si alungi fiul ? - i-am mai spus, vezi-i de drum ! rspunse Hanna m-nioas. De la mine nu vezi nici un ban pentru olticriile tale, strpitur ! - ntr-adevr, Dumnezeu i-a luat minile ! i spuse

tiatul amrt, ca pentru sine. Cum s fac acum ca s-o duc acas ? Drag mmico, fii nelegtoare, uit-te bane la mine ! Snt fiul tu, Iacob al tu. - Gluma asta mi se pare prea deucheat ! strig Han na vecinei. Ia te uit, piticul sta urt st aici, mi gonete toi maiteriii i-$i bate joc de nenorocirea mea, zicnd : -Eu snt Iacob, fiultu. Neruinatul ! Atunci vecinele se scular n picioare i ncepur s-J ocrasc cum le venea mai bine i tii tt de stranic ae pricep precupeele la asta fcndu4 cu ou i cu oet, stri-gndu-i c-i bate joc de nenorocirea bietei Hanna, al crei frumos biat fusese rpit acum apte ani, i ameninndu-l cu toatele c vor sri la el s-l zgrie, dac n~o s plece de ndat. Srmanul Iacob mi tia ce s mai zic despre toate astea. Dup cum era ncredinat, n dimineaa aceea fusese, ca de obicei, cu maic-sa n pia, o ajutase s aeze fructele, apoi plecase cu baba acas la ea, mncase sup, dormise puin, iar acum se niapoiase ; mama i vecinele spuneau ns c ntre timp se scurseser apte ani i i strigau pitic pocit ! Ce se ntmplase oare cu el ? Ond Vzu c maic-sa nu vrea s mai tie de el, ochii i se umplur de lacrimi i cobor strada amant, spre dugheana unde, peste zi, tatl su peticea nclininteaf. S vd, se gndi n sinea lui, dac nici el nu mai vrea s tie de mine. Am s m aez n prag i am s vorbesc cu el. Cnd ajunse la dugheana cizmarului, se opri n prag i privi nuntru. Meterul lucra att de zorit, taet nici nu-l vzu. Dar cnd i arunc ntmpltor ochii spre u, scp din mini pantoful, aa i sula i strig ngrozit: - Pentru numele lui Dumnezeu, ce-i artarea asta, ce-i pocitania asta ? - Bun seara, metere ! zise biatul, intrnd n atelier. Cum o mai duci ? - Prost, prost, domniorule, rspunse tatl, spre mirarea lui Iacob, prnd c nu-l recunoate nici el. Nu m mai ajut minile. Snt att de singur, mbtrnesc i totugi nu-mi d mna s-mi iau un ajutor. - Nu ai un fiu care s-i ajute din cnld n cnd la lucru ? ntreb biatul mai departe. - Am avut linul, S chema Iacob; acum ar fi fost un flcu nalt i sprinten i ar fi avut douzeci de ani. El m-ar fi ajutat stranic. De, aa mai fciceam i eu ! De la doisprezece ani se dovedise harnic i ndemnatic, prinsese i ceva din meserie ; era chipe i plcut n purtri; el mi-ar fi adus muterii att 'de muli c n-a mai fi peticit nclri, ci a fi furit numai ghete noi ! Dar aa se ntmpl n via !

- i unde i-e biatul ? ntreb Iacob ,pe taic-su cu voce tremurtoare. - Dumnezeu tie, rspunse acesta. Acum apte ani, da, att e de atunci, ne-a fost furat din pia. - Acum apte ani ! strig Iacob ngrozit. - Da, domniorule, acum apte ani ! mi amintesc* ca astzi cum a venit nevasta acas, plingnd i vicrindu-se c l-a ateptat toat ziua s se napoieze, c l-a cutat i a ntrebat peste tot, dar nu l~a mai gsit. Eu am tiut i am spus totdeauna c o s se ntmple ceva ; Iacob era un biat chipe, nimic de zis, iar nevast-mea se mndrea cu el i i plcea cind oamenii l ludau. Adeseori l trimitea cu zarzavaturi sau cu alte celea n case avute. i nu fcea ru, cci era ntotdeauna bine rspltit. Dar eu i spuneam mereu : Ai grij, oraul e mare, in el locuiesc muli oameni ri, ai grij de Iacob ! i aa cum am spus, aa s-a ntmplat. O dat a venit n pia, o femeie btrn i urt, s-a tocmit pentru fructe i zarzavaturi i, la urm, a cumprat attea yerze, nct nu le-a putut duce singur. Nevast-mea, miloas, a trimis biatul s-o ajute. i din clipa aceea nu l-nam mai vzut. - i zici c de atunci au trecut apte ani ? - apte ani se mplinesc la primvar. L-am cutat, am ntrebat de el din cas n cas. i fiindc muli l cunoteau pe drglaul copil i-l ndrgiser, l-au cutat mpreun cu noi, dar totul a fost n zadar. Nimeni n-o cunotea pe femeia care cumprase zarzavatul, doar o btrn de nouzeci de ani spunea c s-ar putea s- fi fost zna cea rea a buruienilor, care vine n ora o dat la cincizeci de ani pentru fel i fel de cumprturi. Astfel vorbi tatl lui Lacob, btnd n acelai timp zdravn la pantof i trgind sfoara cu amndou miinile. Biatul pricepu ncetul cu ncetul ce se ntmplase cu el i anume c nu visase, ci chiar trise apte ani la zna cea rea, slujind-o n chip de veveri- Mnia i durerea i umplur mima, mai-mai s-o sparg. apte ani din via i rpise baba. i ce dobndise n schimb ? nvase s curee papuci din coji de nuc de cocos i s lustruiasc pardoseala de sticl a unei odi ? ! nvase de la cobai toate tainele buctriei ? ! Rmase aa o bun bucat de vreme, gndindu-se la soarta sa ; n cele din urm, tatl su l ntreb : - Dorii poate s v lucrez ceva, domniorule ? O pereche de pantofi noi cumva ? Sau, adug el zmbind, o mbrcminte pentru nas, poate ? - Ce-ai cu nasul meu ? ntreb Iacob. Ce nevoie am de o mbrcminte pentru el ?

- Ei, rspunse cizmarul, fiecare cum crede, dar trebuie s*i spun : dac a avea un nas att de urt, mi-a face o mbrcminte din piele trandafirie i lucioas. Privete bucata asta de piele! Ce frumoas e! E adevrat c i-ar trebui utt cot cel puin, dar i-ar apra bine nasul, domniorule ; nu te-ai mai lovi de orice ucior, de orice trsur de care ai vrea s te fereti. Tnrul nlemni de spaim ; i pipi nasul: era gros i lung de dou palme ! Aadar, astfel l sluise baba ; de aceea nu-l recunoscuse mam-isa, de aceea i se spunea pitic pocit - Metere ! se adres el cizmarului, aproape plngnd. N-ai vreo oglind la ndemn, ca s m pot privi ? - Domniorule, rspunse tat-su cu gravitate, n-ai un chip cu care s te poi mndri i n-ai de ce s te uii n fiece clip n oglind. sta-i un obicei caraghios ; dezva-te de el. - Vai, las-m s m uit n oglind ! strig biatul. Nu din fudulie, fii sigur. - Nu-mi mai bate capul, c n-am nici o oglind; nevasta are o oglinjoar, dar nu tiu unde o pune. Dac vrei s te vezi totui n oglind, uite, peste drum st Urban, brbierul ; el are o oglind, de dou ori ct capul dumitale ; acolo poi s te priveti ct vrei. i acum, bun ziua ! Vorbind astfel, tatl l scoase uurel din prvlie, nchise ua n urma lui i se aez din nou la lucru. ndurerat, tnrul se duse peste drum, la Urban brbierul pe care-l cunotea de mult. , Bun dimineaa, Urban, i spuse el. Am venit s te rog ceva. Fii bun i las-m s m uit puin n oglinda dumitale. - Poftim, cu plcere ! strig brbierul rznd, iar muteriu si, crora trebuia s le rad barba, ncepur s rd in hohote i ei. Eti o mndree de biat: subire i ginga, cu gtior ca de lebd, cu minute de prines i cu nsucul crn, nici c se afl altul mai frumos ! Eti tare mndru de el, desigur ; hai, uit-te ct pofteti ! Nu vreau s se spun despre mine c din pizm nu te-am lsat s te uii n oglinda mei ! La vorbele brbierului, frizeria rsun de hohote de rs. Intre timp, tnrul se apropie de oglinda i se privi. Ochii i se umplur de lacrimi: Da, scump mam, aa, ntr-adevr, n-ai putut sa-l recunoti pe lacob al tu, i spuse el n gnd. Nu astfel arta el n zilele fericite cnd te mndreai cu el n faa oamenilor!

Avea nite ochi mici ca de porc, iar nasul uria i atrna peste gur pn la brbie ; gt prea c nu are deloc, cci capul era nfipt adine ntre umeri i cnd l mica la dreapta sau la sting, simea c-l doare ru ; era tot att de nalt ca i acum apte ani, cnd avusese doisprezece ani dar ntre doisprezece i douzeci de ani, n loc s creasc n nlime ca toi oamenii, el crescuse n lime ; spatele i pieptul i se liser, artnd ca un sac mic, dar bine ndesat; trupul lui greoi se sprijinea pe nite piciorue slabe, ce preau neputincioase s susin atta greutate ; n schimb, cu atit mai lungi i erau braele ce atrnau de-a lungul trupului; erau la fel de lungi ca i ale unui om n toat firea; minile i erau butucnoase i pmntii. iar degetele lungi ca fusele, i cnd le ntindea putea atinge pmntul fr s se aplece- Astfel arta acum lacob ; el era acest pitic slut. i aminti de dimineaa aceea cnd btrna se apropiase de courile mamei sale. Toate cele de care-i btuse joc atunci nasul lung, degetele ur te le avea i el acum ; numai gtul deirat i tremurtor al babei nu-l avea. Ei, priniorule, te-ai uitat destul ? ntreb brbierul, care se apropiase de el i-l privea rznd. ntr-adevr, s vrei s visezi asemenea artare caraghioas i n-ai putea. Hei, flciaule, iat ce prere am eu : n frizeria mea intr destui muterii, dar n ultimul timp nu atia ci a dori eu. Asta, fiindc vecinul meu, brbierul Spum a adus nu tiu de unde un uria care atrage muteriii. Ei bine, un uria nu-i lucru mare ; un omule ca tine e ns altceva. Intr la mine n slujb, piciule ; o s ai cas, mas, simbrie, mbrcminte, de toate ; pentru asta, te aezi dimineaa n faa uii, chemi oamenii nuntru, mi faci clbucul i pui muteriilor ervetul la gt ! Fii sigur c-o s ne nelegem bine amndoi. O s am mai muli muterii dect cel cu uriaul, i toi, cu plcere, qit s-i dea1 um baci. Tnrul se mnie n sinea sa auzind acea propunere de a sluji drept momeal la un brbier. Dar oare nu trebuia el s ndure batjocura cu rbdare ? De aceea, foarte linitit, ti spuse brbierului c nu avea timp pentru astfel de ndeletniciri i-i vzu de drum. Dac femeia cea rea i sluise trupul, nu avusese nici o putere asupra minii sale ; Iacob i ddea prea bine seama c nu mai gndea i simea ca acum apte ani ; n acest rstimp se fcuse mai detept, mai nelegtor ; nu-i cina frumuseea pierdut, nici trupul hd ;. l mhnea numai faptul c fusese gonit de la ua tatlui su ca un cine de pripas. De aceea hotr s mai fac o ncercare la maic-sa.

Ajuns n pia, se apropie de ea i o rug s-l asculte linitit, fi aminti de ziua cind plecase cu btrna, i vorbi de toate ntmplrile copilriei sale; i povesti apoi cum

slujise apte axiala, o iazm, ca veveri, i cum l-a sluit pentru c-i btuse atunci joc de ea. Nevasta cizmarului nu mai tia ce s cread. Toate amintirile din copilrie pe care i le povestise se potriveau, dar cnd i spuse c a fost veveri timp de apte ani, strig : - Nu se poate, nu exist iazme ! i cnd l privea, i era sil de pocitania de pitic i nu-i venea s cread c putea fi feciorul ei. n sfrit, socoti c cel mai bun lucru era s vorbeasc cu brbatul ei despre toate acestea. i strnse courile i l pofti s vin cu ea. Astfel ajunser la dugheana cizmarului. - Ia ascult, i zise acestuia, dumnealui spune c e Iacob, fiul nostru pierdut. Mi-a povestit cum a fost furat acum apte ani i cum a fost vrjit de o iazm. v*- Aa ? o ntrerupse cizmarul mnios* i-a istorisit el asta ? Stai tu, piicherule ! Eu i-am povestit despre toate acum un ceas i a alergat la tine s te nele ! Zici c eti vrjit, biea ? Stai c dezleg eu vraja ! i lund o legtur de curele pe care tocmai le tiase, se repezi la biat i ncepu sl croiasc pe spinare i peste braele cele lungi, nct acesta izbucni n ipete de durere i o lu la fug, plngnd. In acel ora, ca pretutindeni, erau puine suflete miloase care s vin n ajutor unui nenorocit, care mai era i slut pe deasupra. i, astfel, nefericitul pitic rabd toat ziua de foame i de sete, iar seara fu nevoit s se aciueze pe treptele tari i reci ale unei biserici. Dar cnd razele soarelui l trezir a doua dimineaa, el chibzui cum s-i ctige pinea, cci tak-fiu i maic-sa l alungaser. Era prea mndru ca s slujeasc drept momeal la un brbier, nu voia s fie privit ca un caraghios pentru bani; dar de ce s se apuce ? Atunci i aminti c, sub nfiarea de veveri, nvase s gteasc foarte bine ; credea pe drept cuvnt c putea ntrece muli buctari; se hotr deci s-i foloseasc cunotinele. De aceea, de ndat ce strzile prinser via i ziua de munc ncepu, el intr mai nti n biseric i-i fcu rugciunea de diminea, apoi o porni la drum. Prinul, stpnitorul acelei ri, era un mnccios binecunoscut i un iubitor de ospee, cruia i plceau bucatele alese ; drept care i aducea buctarii din toate colurile lumii.

Tnrul se ndrept spre castelul lui. Cnd ajunse la poarta dinafar, paznicii l ntrebar ce dorete i ncepur s-l ia bl btaie de joc ; el ns ntreb de maimarele buctarilor. Ei se pornir pe rs i-l conduser n curte ; pe unde trecea, slujitorii se opreau, se uitau dup el, rdeau i porneau n urma lui, aa nct, ncetul cu ncetul, se strinse un alai mare de slujitori de toate felurile care se ndreptau spre scrile palatului : grjdarii zvrlir esalele, tafetele venir n goan, cei ce bteau covoarele se oprir toi se mbrnceau i ddeau fuga ; se strni o nvlmeal, de parc dumanul s-ar fi aflat n faa porilor, iar vzduhul vui de strigte : - Un pitic, un pitic ! Ai vzut piticul ? Atunci se ivi n u supraveghetorul palatului, mnios, cu un grbaci uria n mn : - Hei, blestemailor, de ce facei atta glgie ? Nu tii c stpnul doarme nc ? Vorbind astfel, el roti grbaciul prin aer i-l ls s cad cu putere pe spinrile unor grjdari i paznici. - Stpne, strigar ei, nu vezi ? Aducem un pitic, un pitic cum nu s-a mai vzut! Dnd cu ochii de prichindel, supraveghetorul palatului i

stpim cu greu nsul, temndu-se ca nu cumva, rznd, s-i piard fala. De aceea i goni pe toi cu biciul, l chem pe pitic nuntru i-l ntreb ce dorete. Cnd auzi c vrea s vorbeasc cu mai-marele buctarilor, zise : - Nu, fiule ; la mine. la supraveghetorul casei, trebuie s vii. Vrei s te faci mscriciul prinului, nu-i aa ? - Nu, domnule, rspunse piticul Sint un buctar priceput i cunosc fel de fel de mincruri alese ; ducei-m la mai-marele buctarilor, poate o avea nevoie de mine. - Fie dup voia ta, mititelule. Intre noi fie vorba, eti un bietan fr minte. La buctrie ! Ca mscrici n-ai munci mai nimic : ai minca, ai bea dup pofta inimii i ai cpta haine frumoase. Bar hai s vedem dac te pricepi a*"; de bine la gtit ca s fii buctarul prinului ; iar ca ajutor de buctar ar fi pcat s-i pierzi vremea. Cu aceste cuvinte, supraveghetorul palatului l lu de min i-l duse spre ncperile mai-marelui buctarilor. - Cinstite domn. spuse acestuia piticul i fcu o plec ciune atit de adnc. incit atinse covorul cu nasul, nu avei

nevoie de un buctar iscusit ? Meterul buctar l privi din cap pn n picioare, apoi izbucni n ris. - Cum ? strig el. Tu, buctar ? Crezi c aici sint plite atit de joase ca s te poi tu uita pe ele chiar dac te-ai ridica n vrful picioarelor d i-ai ntinde capul dintre umeri ? Mi mititelule ! Cine te-a trimis la mine ca s te faci buctar i-a btut joc de tine. Astfel vorbi mai-marele buctarilor rznd. i mpreun cu el riser supraveghetorul palatului i toi slujitorii ce se aflau n ncpere. Piticul ns nu se ddu btut. - Ce pre are un ou sau dou, puin sirop i vin, fin i mirodenii ntr-o cas unde ele se afl din belug ? zise el. Po runcii-mi s v prepar ceva s v lingei pe degete, fcei-mi rost de cele ce-mi trebuie i am s pregtesc totul repede, n faa dumneavoastr. Parc vd c o s spunei : -Stranic buctar !* Aa glsui tnrul i tare ciudat i mai strluceau ochiorii, iar nasul lung i se blbnea ncoace i ncolo i i mica degetele subiri n timp ce vorbea. - Fie ! strig meterul buctar i-l lu pe supraveghetor de bra. Fie, de dragul unei glume, s mergem la buctrie. Trecur prin mai multe sli i coridoare i ajunser n sfrit la buctrie. Aceasta era o cldire nalt i larg, foarte frumos Jinduit ; focul ardea nencetat n douzeci de cuptoare, printre care curgea un pria limpede, n ale crui ape zburdau peti; merindele ce trebuiau s fie tot timpul la ndemn se aflau aezate n dulapuri de marmur i lemn scump, iar la dreapta i la stnga se nirau zece sli n care gseai tot ce era mai bun i mai gustos n toate rile, ncepnd cu ara francilor i pn n ara lui Soare-Rsare. Ajutoarele alergau n toate prile, mnuind cazane i crtii, polonice i furculie ; cnd kitr mai-marele lor n buctrie, toi rmaser nemicai ; se auzea numai pritul focului i susurul apei.

- Ce-a poruncit mria-isa astzi, pentru gustarea de di-minea ? ntreb mai-marele pe cel dinti buctar, un om n vkst. - Stpne, a binevoit s cear sup danez i perioare roii de Hamburg. - Bine, zise mai-marele buctarilor. Ai auzit ce dorete stpraal s mnince ? Te ncumei s gteti aste bucate greu de fcut ? Perioarele n-o s le izbuteti n nici un caz ; felul n care se fac e secret. - Nimic mai uor, rspunse prcul, spre uimirea tuturor,1 cci gtise deseori aceste bucate cnd era veveri. Nimic mai uor ! Pentru sup s mi se dea cutare i cutare ierburi, mirodenii, untur de mistre, rdcini i ou ; iar pentru peri-oarer cutare i cutare, zise el mai ncet ca s-l aud numai mai-marele i cel dinti buctar, pentru perioare mi trebuie patru feluri de carne, puin vin, untur de ra, ghimber i o anumit buruian ce se numete alinarea-stomaculuL - Ei, pe sfntul Benedkt! La ce vrjitor ai nvat? strig buctarul uimit. Ai; spus totul ntocmai, iar despre buruiana alinarea-stomacului n-am tiut nici noi ; da, asta are s fac perioarele i mai gustoase. Eti o minune de buctar ! - Asta n-a fi crezut-o, spuse mai-marele buctarilor. Dar s-l lsm s ncerce. Daii ce-a cerut, vase i de toate, i lsai-l s pregteasc mncarea. Porunca se ndeplini i totul fu pregtit pe plit ; dar iat c piticul abia de ajungea cu nasul pn la plit. De aceea fur puse alturi cteva scaune, deasupra lor o lespede de marmur, iar mica fptur fu poftit s-i nceap treaba. n jur, ntr-un cerc mare, stteau buctarii, ajutoarele de buctar, rndaii i tot felul de slugi, privind i minunndu-se ct de repede i de uor i se micau murale, ct de curat i de frumos pregtete totul. Cnd fu gata cu toate, porunci s se pun cratiee pe foc i s fie lsate s fiarb pin va striga el; apoi ncepu s numere : unu, doi, trei i aa mai departe, i cnd numr pn la cinci sute, strig : -Gata ! Cratiee fur scoase, iar tnrul pofti pe meterul buctar s guste. Al doilea buctar porunci unui ajutor s-i aduc o lingur de aur, o clti n ap i o ntinse mai-marelui su, care se apropie cu o fa grav de plit, lu din rnncruri, gust, nchise ochii, plesci de plcere i zise : - Minunat, pe viaa mriei sale, minunat ! Nu vrei s iei i dumneata o lingur, supraveghetorule ? Acesta fcu o plecciune, lu lingura, gust i nu mai putu de plcere i de bucurie :

- Cu toat preuirea ce o am pentru iscusina dumitale; drag metere, care eti un buctar priceput, snt totui n credinat c n-ai fi putut face att de bine nici supa, nici perioarele de Hamburg. Dup el gust i buctarul al doilea. Acesta i strnse piticului mna cu toat cinstirea i spuse : - Mititelule, eti un meter desvrit; ntr-adevr, buru iana alinarea-stomacului a dat rnncrii un gust cu totul deo sebit. In aceeai clip intr n buctrie un slujitor al prinului i spuse c stpinul cere masa. Mncrurile fur aezate pe tvi de argint i duse prinului ; mai-marele buctarilor l lu ns pe pitic n odaia sa ca s stea de vorb cu el. Dar abia trecu jumtate din timpul trebuincios ca s spui Tatl nostru- (aceasta este o rugciune a ghiaurilor, o, stpne, i nu ine nici pe departe ct rugciunea credincioilor), c veni un slujitor i-l chem pe mai-marele buctarilor la stpnul su. Acesta i puse repede vemintele de srbtoare i plec cu slujitorul. Prinul era foarte vesel. Mincase tot ce fusese pe tvile de argint, iar cnd meterul intr, tocmai i tergea barba. - Ascult, metere, spuse el, pn acum am fost ntot-. deauna foarte mulumit de buctarii ti ; dar, ia spune-mi, cine a gtit azi ? De cnd stau pe tronul strmoilor mei, n-am gustat o mncare att de minunat ! Spune-mi cum se numete buctarul i am s-i druiesc civa galbeni. - Stpne, e o poveste ciudat, rspunse mai-marele buctarilor, i-i povesti cele petrecute de diminea : cum sosise un pitic care voia neaprat s intre n slujb ca buctar i cum se petrecuser lucrurile. Prinul se mir foarte, chem pe pitic n faa lui i-l ntreb cine e i de unde vine. Bietul Iacob nu putu s-i spun, desigur, c era vrjit i c slujise mai nainte ca veveri. Totui rosti adevrul cnd povesti c rmsese orfan- i c nvase la o btrn.

Prinul nu ntreb mai mult i privi vesel nfiarea ciudat a noului su buctar. - Dac vrei s rmii la mine, zise el, am s-i dau cinci zeci de galbeni pe an, un vemnt de srbtoare i dou rnduri de purtare. Pentru asta ns trebuie s-mi pregteti tu nsui, zilnic, gustarea de diminea, s porunceti cum s se gteasc masa de prnz, i, ndeobte, s-mi supraveghezi buctria. Deoarece fiecare slujitor clin palatul meu capt un nume de la mine, ai s te numeti de acum ncolo Nas-Lung i ai s ndeplineti slujba de ajutor al mai-mrelui buctar. Piticul Nas-Lung czu n genunchi la picioarele puternicului prin al francilor, i srut tlpile i fgdui s-l slujeasc cu credin. Astfel, tnrul i gsise un adpost i-i fcea datoria cu cinste. Se poate spune c prinul era alt om de cnd se afla n casa lui piticul Nas-Lung. nainte vreme el obinuia s arunce n capul buctarilor castroanele i tvile ce i se aduceau ; nsui mai-marelui buctarilor i zvrlise o dat o pulp-fript de viel, care nu era destul de fraged, lovindu-l att de tare n cap, nct acesta czuse grmad i trebuise s stea trei zile n pat. E adevrat c prinul dregea cu civa pumni de galbeni ceea ce fcea la mnie, dar, cu toate acestea, nici un buctar nu se apropiase cu bucatele de el fr s tremure i s se team. De cnd sosise piticul la palat, totul parc se schimbase ca prin farmec. Prinul mnca acum de cinci, n loc de trei ori pe zi, desftndu-se cu iscusina celui mai mititel slujitor al lui, i pe chipul su nu se citea niciodat nemulumirea. Nu, el gsea totul nou, minunat, era vesel i binevoitor i se ngra pe zi ce trecea. Deseori, n timpul mesei, poruncea s vin mai-marele buctarilor i piticul NasLung, i aeza pe unul la dreapta, i pe altul la sting sa, i le vra n gur, cu mna lui, cte o mbuctur din gustoasele mncruri, bunvoin pe care amndoi tiau so preuiasc. Piticului i se dusese faima n tot oraul. Oamenii se rugau de mai-marele buctarilor s-i lase s-l vad pe pitic gtind^ iar unii dintre brbaii de vaz dobndiser nvoirea prinului ca slujitorii lor s nvee s gteasc de la pitic, ceea ce i aducea acestuia un ctig frumos, cci fiecare pltea zilnic cte q jumtate de galben. i pentru ca ceilali buctari s-i rmn prieteni i s nu-l pizmuiasc, piticul Nas-Lung le ddea lor banii pe care-i ctiga de la cei pe care-i nvase s gteasc.

Astfel tri Nas-Lung aproape doi ani n belug i cinste, i numai gndul la prinii lui l mhnea. Astfel tri el i nimic

de seam nu se ntmpl, pn cnd, ntr-o bun zi, iat c se petrecu ceva. Piticul Nas-Lung era foarte ager i priceput la cumprturi. De aceea, de cte ori avea vreme, se ducea singur la pia ca s cumpere psri i fructe. Intr-o diminea se duse la trgul de psri ca s caute nite gte mari i grase, aa cum i plceau stpnului su. Se plimb cercettor de cteva ori n sus i n jos. Ivirea lui acolo, departe de a strni rsul i batjocura, i aducea preuirea tuturor, toi tiind c e vestitul buctar al prinului, fiecare gscreas fiind fericit cnd l vedea ndreptndu-se spre ea. Deodat, Nas-Lung zri la captul unui ir de tarabe, ntr-un col, o femeie care avea gte de vnzare, dar nu-i luda marfa ca celelalte i nu ademenea muteriii. Se apropie de ea, msur din ochi i cntri gtele. Erau tocmai aa cum dorea el; cumpr trei gte mpreun cu coteul lor, l ridic pe umerii lui lai i fcu cale ntoars. I se pru deodat ciudat c numai dou din gite ggau i ipau, aa cum fac gitele obinuite : cea de-a treia ns sttea linitit i tcut, dar ofta i suspina ca un om. - Trebuie s fie bolnav, spuse eL s m grbesc s-o tai i s-o gtesc. Dar gsca rspunse limpede i cu glas tare : De m atingi cumva, Eu te voi muca. Gtul de-mi vei tia, n groap te voi bga. nspimntat, piticul Nas-Lung ls coteul jos. iar gsca II privi cu ochii ei frumoi i detepi i oft. - EL drace! strig Nas-Lung. Poi s vorbeti, domnioar gisc ? Asta n-a fi crezuto. Ei, nu-i fie fric ! tiu ce-i viaa i n-am s omor o pasre att de deosebit. Dar fac prinsoare c n-ai fost totdeauna ceea ce eti acum. i eu am fost odat o veveri dispreuit. - Ai dreptate, rspunse gsca. nu m-am nscut cu aceast nfiare ruinoas. Vai, la leagnul meu nu mi s-a spus c Mimi. fiica marelui Wetterbock. va fi ucis n buctria unui prin 1 - Iinitete-te. drag domnioar Mimi, o mbrbta piticul Pe cuvintul meu de cinste i de ajutor de meter buctar al luminiei sale c nimeni nu se va atinge de

dumneata. Am s-i fac un cote chiar n ncperile mele. o s ai ce mnca pe sturate, iar cnd n-o s am treab, am s stau de vorb cu dumneata. Celorlali slujitori din buctrie am s le spun c vreau s te ngra pentru prin cu ierburi rare i. de ndat ce se ivete prilejul, i dau drumuL Gsca i mulumi cu lacrimi n ochi. iar piticul fcu aa cum fgduise tie celelalte dou gte, iar pentru Mimi fcu un cote separat, spunind c vrea s-o pregteasc pentru prin ntr-un fel cu totul deosebit. De asemenea, nu-i ddu hrana obinuit pentru gite, ci prjituri i dulciuri. Ori de cte ori avea timp. se ducea s stea de vorb cu ea i s-o mn-gie. i povestir unul altuia ceea ce li se ntmpase i astfel piticul afl c gisca era fiica vrjitorului Wetterbock, care tria pe insula Gotland. Acesta se certase cu o zn btrn i rea, care-l nvinsese prin uneltiri i nelciuni ; drept rzbur nare, zna o prefcuse n gsc i o dusese pn aici, att de departe. Dup ce piticul Nas-Lung povesti i el prin ce trecuse, Mimi i spuse: - M pricep eu la de-alde astea. Ne-a artat nou tata, mie i surorii mele, unele lucruri, att ct putea s ne dez vluie. Ct despre cearta din faa courilor cu verdeuri, felul n care te-ai prefcut n veveri ndat ce ai mirosit o buru ian, precum i unele din vorbele btrnei, pe care mi le-ai spus, mi dovedesc c ai fost vrjit cu ierburi ; deci, dac ai s gseti buruiana la care s-a gndit btrna cnd te-a vrjit, ai s fii dezlegat. Slab mngiere pentru tnr, cci unde s gseasc el acea buruian ? Totui el i nfulumi i mai prinse puin inim. In timpul acesta, prinul primi ca oaspete pe un stpnitor vecin, prietenul su. El l chem pe piticul Nas-Lung n faa-lui i i spuse : - A venit vremea s-mi ari dac-mi slujeti cu cre din i dac eti iscusit n meteugul tu. Acest stpnitor care-i acum oaspetele meu este acela care, precum se tie, n afar de mine, e deprins s mnnce din cele mai alese bucate; este im mare cunosctor n ale buctriei i un om nelept.

Ai grij deci ca bucatele s fie zilnic n aa fel, nct s-l uimeasc tot mai mult. n acelai timp, dac nu vrei s-i pierzi preuirea mea, atta timp ct e aici, s nu faci de dou ori acelai fel de mncare. Pentru aceasta, vistiernicul meu o s-i dea tot ce-i trebuie. Dac e nevoie s prjeti chiar aur i diamante n untur, f-o ! Mai bine s rmn srac dect s roesc n faa oaspetelui. Astfel vorbi prinul. Iar piticul i rspunse, fcnd o plec-ciune dup cum se cuvine : - Fie precum spui, stpne ! Cu voia lui Dumnezeu am s fac totul n aa fel, nct prinul s rmn mulumit. De data asta, micul buctar cut s dea ntreaga msur a iscusinei sale. Nu precupei banii stpnului su, dar i mai puin puterile lui. Cci putea fi vzut toat ziua nvluit ntr-un nor de aburi, lng foc, iar glasul lui rsuna fr ncetare prin buctrie, deoarece el poruncea ca mai mare peste slujitorii buctriei i peste buctarii mai mici. Ehei! i spunea el A putea face i eu ca nsoitorii de cmile din Alep, care strnesc stranic poft de mncare cltorilor, povestmdu-le cite-n lun i-n stele despre mese m-belugate, nir dte un ceas ntreg felurile de mncare ce s-au servit la acele mese, pn ce asculttorii simt c li se face foame i, fr voia lor, i scot merindele, ntinznd o mas pe care o mpart darnici cu nsoitorii cmilelor ; dar eu n-am s fac aa ! Prinul cel strin se afla de paisprezece zile n ospeie i se simea foarte bine, minunat de bine. Mncau n fiecare zi nu mai puin de cinci ori, iar prinul era mulumit de miestria piticului su, cci vedea plcerea ntiprit pe chipul oaspetelui. In a cincisprezecea zi, ns, prinul l chem pe pitic la mas i-l nfi oaspetelui su, pe care-l ntreb dac era mulumit de pitic. Eti un mare meter, rspunse prinul cel strin, tii ce nseamn o mncare bun. De cnd snt aici, n-ai gtit de dou ori aceleai bucate i le-ai fcut pe toate cu mult miestrie. Dar, spune-mi, de ce nu faci, n sfrit, buntatea buntilor, plcinta crias ? Piticul se sperie, cci nu auzise niciodat de aceast crias a plcintelor ; dar se liniti i rspunse :

- O, stpne ! Ndjduiam c chipul tu are s mai lumineze mult vreme acest lca ; de aceea am lsat, mai la urm buntatea asta. Cci cu ce putea s-i ureze drum bun buctarul n ziua despririi, dect cu criasa plcintelor ? - Aa ? rspunse stpnul su rznd. n ceea ce m privete pe mine, ai vrut satepi, desigur, ph te moartea mea, ca s-mi'urezi dhim bun atunci ? Cci nici mie mt mi-ai fcut niciodat aceast plcint. Gndete-te dar s-mi urezi altceva la desprire i mine adu la mas aceast plcint. - Fie precum ai spus, stpne ! rspunse pHSctil t plec. Dar nu plec bucuros. Pentru el sosise ziua rutai i a nenorocirii, rtu. tia cum s fac plcinta. De aceea se duse n camera sa, plrngndu-i soarta. Atunci gsca Mimi, care avea voie s umble prin camer, se apropie de el i-l ntreb care este cauza suferinei salte. - terge-i lacrimile ! i spuse ea cnd auzi de plcinta crias. Buntatea aceasta se afla deseori pe masa tatlui meu i tiu oarecum de ce-i nevoie pentru a o face ; iei cutare i cutare, pui att i att, i chiar dac n-o s aib tot ce-i trebuie, boierii n-or s fie prea nzuroi. Aa vorbi Mimk Piticul sri a sus de bucurie, binecuvnt ziua cnd cumprase gsca i se apuc s pregteasc plcinta crias. Fcu mai nti puin, de ncercare, i o gsi nespus de bun, iar mai-marele buctarilor, cruia l ddu s guste, i lud din nou priceperea. A doua zi, piticul pregti plcinta ntr-o tav mai mare i o mpodobi cu coronie de flori. Imbrcnd cea mai frumoas hain de srbtoare, se dusa-i el n sufragerie. Cnd intr, slujitorul care servea la mas tocmai era pe cale s taie plcinta i S--0 ntind stpnului i oaspetelui acestuia, pe o lopic de argint. Prinul muc cu poft din ea, ridic ochii n tavan i, dup ce nghii, spuse : - A-a-a, pe drept cuvnt se numete criasa plcintelor; dar i piticul meu este craiul tuturor buctarilor, nu-i aa, drag prietene ? Oaspetele lu dteva bucele* le gust, le cercet cu luare-aminte i zmbi dispreuitor i tainic :

- A fcut-o destul de bine, rspunse el mpingind far furia napoi, dar nu e chiar criasa ; era de ateptat! Atunci prinul ncrunt sprincenele mnios i se nvpie de ruine. % Pitic ticlos ! strig el. Gum ndrzneti s faci o ase-menea ocar stpnului tu ? S poruncesc oare s i se taie capul tu cel mare, drept pedeaps c ai gtit prost ? - Vai, stpne!'Pentru numele lui Dumnezeu! Am fcut plcinta dup toat rnduiala; snt. sigur c nu-i lipsete nimic ! spuse piticul tremurnd. - Mini, biete ! rspunse prinul i-l lovi cu piciorul. Dac ar fi aa, oaspetele meu nar spune c-i lipsete ceva. Am s te toc i am s pun s te fac pe tine plcint ! - Fie-v mil ! strig tnrul i, trndu-se n genunchi spre oaspete, i mbria picioare! Spunei-mi ce-i lipsete plcintei de nu v place ? Nu m lsai s pier din pricina unui pumn de carne i de fin ! - Asta n-o s-i foloseasc prea mult, dragul meu, rspunse strinul rMnd. M gndeam nc de ieri c n-ai s poi face aceast mmcare ca buctarul meu. Afl c-i lipsete o buruian, care nu e deloc cunoscut pe aici, buruiana Str-nut-cuplcere. Fr aceasta, plcinta n-are gust i stpnul tu n-o s mnnce niciodat plcinta pe care o mninc ei* Atunci stpnul rii francilor se mnie : - i totui am s mnnc ! strig el cu ochi scnteietori. Cci jur pe cinstea mea de prin c mine te voi ospta cu plcinta despre care vorbeti, sau capul biatului stuia va sta nfipt la poarta palatului meu. Pleac de aici, cine 1 Ii mai dau un rgaz de douzeci i patru de ceasuri. Astfel strig prinul ; iar piticul se duse din- nou la el n odaie i se jelui gtei de soarta sa i de faptul c trebuie s moar, fiindc n-a auzit niciodat de aceast buruian. - Dac numai despre asta-i vorba, spuse ea, pot s te ajut, cci tatl meu m-a nvat s cunosc toate ierburile. Alt dat ai fi fost sortit pieirii, dar, din fericire, acum e tocmai lun nou i buruiana nflorete taman pe vremea asta. Spune-mi, snt castani btrni prin apropierea palatului ? - O, da ! rspunse Nas-Lung, cu inima mai uoar- ling lac, la dou sute de pai de castel, se afl un pflc, dar de ce ?

- Aceast buruian nflorete numai la rdcina casta nilor btrni, zise Mimi. S nu pierdem deci vremea, hai s cutm ce-i trebuie ! Ia-m n brae i du-m afar. Am s i-o caut eu. El fcu aa cum i spusese i plec cu ea ctre poarta palatului. Acolo ns, strjerul ndrept puca spre el i spuse : - Dragul meu, s-a isprvit cu tine ! N-ai voie s iei din palat; mi s-au dat porunci stranice. - Dar n grdin cred c pot s m duc, nu ? ntreb piticul. Fii bun i trimite pe unul din tovarii ti la supraveghetorul palatului ca s ntrebe dac n-am voie s m duc n grdin, s caut ierburi. Strjerul i ndeplini rugmintea i piticul primi nvoirea cerut, cci grdina era mprejmuit cu ziduri nalte i el n-ar fi avut pe unde s fug. Cnd Nas-Lung ajunse cu gsca Mimi In grdin, o puse cu grij jos, i ea, lund-o naintea lui, se ndrept repede ctre lac, unde se aflau castanii. El o urm cu inima strns, deoarece aceasta era cea din urm i singura lui scpare ; dac nu avea s gseasc buruiana, era hotrt s se arunce mai degrab n lac dect s i se taie capul. Mimi cut ntre timp, ns zadarnic ; cercet pe sub toi castanii, ntoarse cu ciocul fiecare firicel de iarb, dar nu gsi nimic. De mil i de fric ncepu s plng. Se lsa seara i ncepea s nu se mai vad. Atunci privirile piticului se ndreptar spre lac i el strig deodat : - Uite, uite colo, peste lac, mai e un copac, un copac mare si btrn ! S mergem acolo, s cutm i sub el ; poate c acolo nflorete norocul meu. Gsca i fcu vnt i o lu nainte n zbor ; el fugi repede dup ea, ct l ineau picioarele lui mititele.

Castanul fcea o umbr deas ; mprejur era ntuneric i nu se mai vedea aproape nimic. Deodat, gsca se opri, ddu din aripi de bucurie, vr repede capul n iarba nalt i smulse cu ciocul ceva ce-i ntinse apoi cu gingie prietenului uirnit i-i spuse: - Asta e buruiana ; crete din belug pe-aici, aa c n-o

s-i lipseasc niciodat. Piticul privi buruiana dus pe gnduri ; rspndea un miros dulce, care-i amintea fr voie de clipa cnd se prefcuse din veveri n pitic ; tulpina i frunzele erau albastre-verzui i avea o floare de un rou aprins, cu margini galbene. - Ludat fie Domnul ! strig el n sfrit. Mare minune ! Afl c pare s fie aceeai buruian care m-a prefcut din veveri ntr-o fptur cu jalnic nfiare, cum snt acum. S fac ncercarea ? - nc nu, l rug gsca. Ia un mnunchi de buruieni din acestea, hai n camera ta, s strngem banii pe care-i ai i-a-poi s-i ncercm puterea. Fcur astfel. Se ntoarser n odaie. Inima piticului btea s-i sparg pieptul. Dup ce fcu din hainele i nclmintea sa o legtur n care ascunse cei cincizeci sau aizeci de galbeni pe care-i strnsese, gri: - Cu voia lui Dumnezeu, am s scap de aceast povar. i, vrnd nasul adnc n buruieni, le sorbi mireasma. Atunci simi cum i se ntind i auzi cum i trosnesc toate mdularele, cum i se nal capul dintre umeri i, uitndu-se n jos, ctre nasul su, l vzu cum se micoreaz din ce n ce ; spatele i pieptul i se ndreptar, iar picioarele i se lungir. Gsca privea cu uimire la cele ce se ntmplau. - Vai, ce mare i frumos eti! strig ea. Slav Domnu lui, nu mai semeni deloc cu cel care erai nainte. Iacob se bucur nespus. Dar bucuria nu-l fcu s uite ct de mult i datora prietenei sale Mimi ; inima l ndemna sa alerge la prinii lui, dar, din recunotin, el i stpni aceast pornire i spuse : - Cui trebuie s-i mulumesc dect ie c snt iar un om ntreg 7, Fr tine n-a fi gsit niciodat aceast buruian, ar fi trebuit s rmn venic cu nfiarea aceea sau s pier sub securea clului. Ei bine, n-am s-i rmn dator. Am s te duc la tatl tu. El, care cunoate toate farmecele, o s te dezlege cu uurin de vraj. Gsca ncepu s plng de bucurie i se nvoi s plece m-preun cu el numai dect.

Iacob iei cu bine din palat, fr a fi recunoscut, mpreun cu gsca, i o porni ctre malul mrii, nspre ara prietenei sale Mimi. N-are rost s povestesc mai departe cum au ajuns cu bine la captul cltoriei, cum Wetterbock a dezlegat vraja fiicei sale i cum Iacob a plecat ncrcat de daruri ; cum s-a ntors in oraul su i cum prinii lui i-au recunoscut cu bucurie fiul in acest tinr chipe ; cum i-a cumprat cu daruri! lui Wetterbock o prvlie frumoas i a ajuns bogat i fericit. Trebuie s spun numai atit c, dup plecarea lui din palatul prinului, s-a iscat o zarv cumplit, cci a doua zi, cind prinul vru s-i in cuvntul i s-i taie capul piticului dac nu gsise ierburile, ia piticul de unde nu-i. Oaspetele su l nvinui ns c l lsase s fug n tain ca s mi fie lipsit de cel mai bun buctar al su, i se plnse c prinul i clcase cuvntul dat. Din ast pricin, ntre cei doi stpnitori se isc un mare rzboi, binecunoscut n istorie sub numele de rzboiul buruienilor; se ddur mai multe lupte, dar pn la urm se ncheie pacea, pe care noi o numim pacea plcintei, fiindc, la serbarea de mpcare, buctarui prinului strin pregti plcinta crias, care-i plcu foarte mult prinului nostru. Astfel, pricinile cele mai mici au deseori urmri mari. i aceasta este, stpne, povestea piticului Nas-Lung. Aceasta a fost povestea robului din ara francilor ; dup ce sfri, eicul Aii Banu porunci s i se dea i lui i celorlali robi poame pentru a se rcori i, n timp ce acetia mncau, sttu de vorb cu prietenii lui. Tinerii pe care ti adusese bat rinul avur numai cuvinte de laud pentru eic, pentru casa lui i pentru toat rinduiala de acolo. - ntr-adevr, spuse tnrul grmtic, nu-i nimic mai frumos dect s asculi poveti. A putea s stau astfel zile ntregi, cu picioarele ncruciate, cu braul sprijinit de o pern, cu fruntea n palm, i, dac s-ar putea, cu narghileaua oea mare a eicului n cealalt, i s ascult poveti. Cam aa mi nchipui c trebuie s fie traiul in grdinile lui Mahomed. - Cit vreme eti tnr i poi munci, spuse btrnitl, aceast dorin de trndvie nu poate avea vreun temei. Dar mi rn dau n lturi, povetile au un anumit farmec. Cu toate c snt btrn, merg pe aptezeci i apte de ani i am auzit multe n viaa mea, cnd vd un povestitor la col de uli, m opresc printre cei din jurul lui s ascult. Cci te nchipui i tu n mijlocul ntmplrilor ce se povestesc, trieti cu oamenii aceia, cu acele fpturi minunate, ca zine i alte asemenea fiine, pe care nu le ntlneti n fiece zi; i dup aceea, cnd eti singur, i reaminteti totul, ca un cltor care i-a umplut bine traista pentru o cltorie n pustiu.

"- Nu m-am gndit niciodat, spuse un alt tnr, n ce st farmecul acestor poveti. Dar pe mine m cuceresc. De mic copil, cnd eram neastmprat, dac mi se spunea o poveste, tceam. La nceput mi era totuna despre ce era vorba, numai s mi se povesteasc ceva, s se ntmple ceva ; de cte ori am ascultat, fr s m plictisesc, acele fabule ticluite de oameni nelepi, n care se afl un smbure de adevr, despre vulpea i corbul cel neghiob, despre vulpe i lup, zeci i zeci de poveti despre leu i alte animale. Cnd am mai crescut i am nceput s ies n lume, povetile acestea scurte nu m mai mulumeau ; voiam s fie mai lungi, s fie vorba n ele despre oameni i despre minunatele ntmplri din viaa lor. - Da, mi amintesc bine de timpul acela, l ntrerupse unul din prieteni. Tu ai fost cel care ne-ai deschis gustul pentru tot felul de povestiri, fi puneai pe unul din robii votri s spun attea poveti cte poate spune un nsoitor de cmile de la Meoca pn la Medina. Cnd $i isprvea treburile, i porunceai s se aeze n iarb, lng noi, n faa casei, i l rugam att, c pn la urm ncepea s povesteasc i tot povestea, i povestea, pn se lsa noaptea. - Atunci s-a deschis naintea noastr, zise grmticul, o lume nou, necunoscut, ara duhurilor i a znelor, cu toate minunile din lumea florilor, cu palate bogate, strlucitoare de smaralde i rubine, cu robi uriai care se iveau cnd suceai un inel sau frecai lampa fermecat ori spuneai cuvntul vrjit al lui Solomon, i care aduceau mncruri minunate n talgere de aur. Ne lsam purtai pe nesimite ntr-o alt ar, l ntovream pe Sindbad n minunatele sale cltorii; seara ne plimbam mpreun cu Harun al Raid, neleptul stpnitor al credincioilor. l cunoteam pe Giafar, vizirul su, tot att de bine ca pe noi nine ; pe scurt, triam acele poveti cum trieti noaptea visele, i cele mai frumoase ceasuri erau pentru noi acelea ale serii, cnd ne adunam pe iarb i btrnul rob ncepea s ne spun poveti. Dar ia zi, moule, cum se face c am ndrgit att de mult povetile, nct nici astzi nu cunoatem ceva mai plcut ? - Am s v rspund ndat, cuvnt btrnul. Mintea omeneasc e mai uoar i mai neastmprat chiar dect apa care totui se poate mldia n fel i chip, izbutind cu timpul s strpung ncetul cu ncetul i obiectele cele mai vrtoase. Mintea omeneasc e uoar i liber ca vzduhul i, asemenea lui, cu cit se nal mai mult deasupra pmntului, cu att devine mai uoar i mai curat. De aceea se nate n oricare om rvna de a se nla dincolo de tot ce~i e prea cunoscut i de a se mica, mai liber i mai pur, n lumi mai nalte, fie i numai n vise. Chiar i dumneata, tinere, ai spus : Am trit noi nine n acele poveti, am gndit i am simit ca oamenii dintr-nsele; i chiar asta explic farmecul i atracia acestor istorisiri. Ascultnd povestirea robului, care nu era dect o nscocire, ticluit cndva de altul, mintea voastr a brodat

mai departe cele istorisite. N-ai rmas nctuai de lucrurile din jurul vostru, de gindurile voastre obinuite ; nu, ai trit cele auzite, ai fost voi niv fiina creia i se ntmplau a-cele peripeii minunate, atit de puternic v-ai confundat cu omul despre care vi se povestea. Pe firul unei asemenea istorii, mintea voastr se nla astfel deasupra zilelor obinuite care, pasmite, nu vi s-au prut nici pe departe att de frumoase, atit de atrgtoare ca acelea din poveste. Astfel mintea voastr s-a micat mai liber i mai desctuat n lumea aceea mai nalt, necunoscut vou ; basmul vi s-a prut o ntmplare aievea sau, dac vrei, viaa adevrat a devenit basm, pentru c spiritul i fiina voastr au trit n lumea basmului. - N-am neles chiar tot ce-ai spus, gri tnrul negus tor. Dar ai dreptate cind ne-ari c noi toi trim n basme sau c basmele triesc In noi. mi amintesc prea bine de fru moasele timpuri cind, n ceasurile de tihn, visam cu mintea treaz. Ne nchipuiam atunci c am fost aruncai de soart pe insule pustii, neprimitoare; ne sftuiam de ce anume s ne apucm ca s ne putem ine zilele, i nu o dat am construit colibe In desiuri de slcii, ne-am hrnit ca vai de lume cu tot felul de poame pctoase, cu toate c numai la o sut de pai mai ncolo am fi putut gsi acas mncrurile cele mai gustoase, ba au fost zile cnd ateptam ivirea unei zne milos tive sau a unui pitic miraculos, care s se apropie de noi i s spun : Peste puin pmntul din faa voastr se va despica ; facei-mi plcerea de a cobor n palatul meu de cletar i de a v ndestula cu buntile pe care vi le vor pune dinainte slujitorii mei. Tinerii pufnir n rs, dar recunoscur c prietenul lor spusese adevrul. - i azi nc, urm unul dintre ei, chiar i azi, la vrsta mea, mi se mai strecoar uneori n suflet vraja aceasta. Aa, de pild, m-ar supra grozav i a socoti c-i o nscocire

neroad dac fratele meu s-ar npusti n odaie i mi-ar spune : Ai auzit de nenorocirea care l-a lovit pe vecinul nostru, bru tarul cel burtos ? S-a luat la har cu un vrjitor i acesta, ca s se rzbune, l-a transformat In urs, iar acum nenorocitul st nchis n odaia lui i url ngrozitor. M-a supra auzind una ca asta i i-a spune fratelui meu c-i un mincinos. Cu totul altceva ar fi ns dac mi s-ar povesti c vecinul cel burtos a plecat ftitr-0 lung cltorie, i anume ntr-o ar deprtat, necunoscut, i c acolo a czut n minile unui vrjitor care l-a preschimbat n urs. ncetul cu ncetul m-a identifica cu ntmplrile relatate, a cltori mpreun cu vecinsl cel gras, a fi martorul unor aventuri minunate, i mi m-a minuna deloc dac l-a vedea ntr-o blan de urs, umblnd n patru labe. - i totui, vorbi iin nou btrnul, exist f un -alt si de poveti fermectoare, in care nu apar nici zne, nici vrjitori, nici palate de cletar, nici duhuri care aduc mncruri neasemuite, nici pasrea miastr, nici calul nzdrvan, adic un soi de poveti c& totul deosebite de acelea crora li se zice de obicei basme. - Ce vrei s spui ? Explic-ne mai lmurit despre ce e vorba. Care alt soi, deosebit de cel numit basm ? ntrebar tinerii. - Cped c se cade s facem o deosebire ntre basme i is-torisirile denumite ndeobte poveti. Cnd v-a spune c am de gnd s v povestesc un basm, ai ti dinainte c va fi vorba de nite ntmplri care se abat de la mersul obinuit al vieii, petrecndu-se ntr-o lume care nu mai e ntru totul

de natur pmnteasc. Sau, ca s fiu mai lmurit, n basm v putei atepta ia apariia altor fpturi -dect cele muritoare ; in soarta fiinei de care se ocup basmul intervin puteri strine, cum ar fi znele sau vrjitorii, duhurile i craii-acestor duhuri : ntreaga povestire ia o nfiare neobinuit, miraculoas, i poate fi privit ca, de pild, estura covoarelor noastre, sau ca o seam de picturi zugrvite de cei mai buni maetri de la noi. pe care franuzii le numesc arabescuri. Pe adevraii musulmani i oprete legea lor s readuc, n chip nelegiuit, pe pinz i n culori, oameni, aceste creaturi ale lui Alah. i de aceea n esturile lor se vd crengi i copaci minunat mpletii, terminai cu capete omeneti, sau oameni care, n locul picioarelor, au cozi de pete sau tufiuri, ntr-un cuvint, figuri care amintesc viaa de toate zilele i, totui, snt neobinuite. Ai neles acum ?

- Cred c am ghicit ce vrei s spui. rspunse grmticul. dar urmeaz, te rog. - Astfel este deci basmul: fantastic, neobinuit, sur-prinztor. i pentru c-i strin de viaa de toate zilele, e aezat adesea n ri strine sau n vremuri de demult, aproape uitate. Toate rile, toate popoarele au asemenea basme, turcii la fel ca persanii, chinezii ca mongolii. Chiar i n ara franuzeasc ar exista, cic, o sumedenie, dup cum mi-a spus cindva un ghiaur nvat, numai c cele de acolo nu snt atit de frumoase ca ale noastre, cci in locul znelor cu chip ngeresc. care locuiesc n palate neasemuite, la ei snt femei care fac vrji i pe care ei le numesc zgripuroaice, creaturi slute, viclene, care locuiesc n bordeie pctoase i, n loc s alunece sub cerul azuriu n scoici uriae, trase de grifoni, ele se avnt prin cea, clare pe cozi de mtur. Mai exist acolo i gnomi, i spiridui, nite pitici sclimbi care fac tot soiul de vrjitorii. Prin urmare, aa se prezint basmele ; cu totul altfel snt ns istorisirile, numite de obicei poveti. Ele rmn cumini pe pmnt. ntmplrile dintr-nsele se petrec n viaa de toate zilele, i miraculoas n aceste naraiuni e mai totdeauna numai nlnuirea de evenimente din viaa unui om care ns. nu datorit vrjilor, deochiului sau puterii znelor, ca n basme, ci numai prin el nsui, sau n urma unei ciudate nlnuiri de fapte devine bogat sau srac, fericit sau urgisit. - Aa e! exclam unul dintre tineri. Asemenea poveti simple se gsesc i n istorisirile minunate ale Seherazadei, denumite O mie i una de nopi-. Cele mai multe din ntm-plrile trite de sultanul Harun al Raid i de vizirul su snt de acest fel. - , totui, trebuie s recunoatei, urm btrnul, c istorisirile acelea din O mie i una de nopi nu snt cele mai proaste. Dar ct de mult se deosebesc ele totui, dac ne gn-dim la cauzele care le determin, la desfurarea lor, la ntreaga lor plsmuire, de basmul cu prinul Biribinker, sau de acela cu cei trei dervii care au un singur ochi, sau de basmul cu pescarul care scoate din mare ldia ncuiat, cu pecetea regelui Solomon ! n fond, ns, i unele i altele snt izvorte din aceeai cauz fundamental, care le d farmecul acela deosebit, datorit cruia trim i noi, n acelai timp, ntmplri excepionale, ieite din comun. n basme, latura excepional a ntmplrilor rezid n amestecul vrjilor fabuloase cu viaa obinuit a omului ; n istorisiri, evenimentele se produc, ce e drept, dup legile naturale, dar ntr-un chip neprevzut, surprinztor. - Ciudat! exclam grmticul. Foarte ciudat c, totui, mersul acesta natural al lucrurilor ne atrage tot att de puternic ca i cel supranatural din basme. Care o fi explicaia ? - Efectul identic se datoreaz zugrvirii omului ca atare, rspunse btrnul. n basme, minuniile se ngrmdesc ntr-o msur att de mare, iar omul acioneaz att de puin din propria lui vrere, nct diferitele figuri caracterul lor nu pot fi schiate dect fugitiv. Cu totul altceva se ntmpl n istorisirea obinuit, unde felul

cum vorbete i acioneaz fiecare n concordan cu caracterul su reprezint elementul principal i marea atracie a povestirii. - Aa e, ai dreptate ! ntri tnrul negustor. Eu unul nu mi-am fcut niciodat timp s cuget mai adnc la lucrurile acestea, m-am mulumit s constat faptul i am trecut mai departe ; m-am delectat cu cte unele povestiri, am gsit altele plicticoase, fr s-mi dau seama de ce. Dar dumneata ne-ai dat cheia care desferec secretul, o piatr de ncercare, cu ajutorul creia putem cerceta i judeca fr gre. - Aa s i facei totdeauna, ntri btrnul, dar plcerea ce-o vei simi va fi mai mare dac vei ti s cugetai la cele cedai ascultat. Ei, dar iat c acolo se ridic altul, gata s is-toriseasc. i aa era. i noul povestitor ncepu :

TINARUL ENGLEZ Stpine ! Eu snt german din natere i prea am stat puin in ara dumneavoastr ca s pot povesti un basm persan sau o minunat poveste despre sultani i viziri. mi vei ngdui, aadar, s v istorisesc ceva din patria mea, fapt care v va face poate plcere. Din pcate, povetile noastre nu-s totdeauna atit de alese ca ale dumneavoastr, adic n ele nu este vorba de sultani sau de regii notri, nici despre viziri i paale. minitri care. la noi, se numesc de justiie, de finane, consilieri sau alii de soiul sta, ci ele povestesc, n cazul cnd nu e vorba de soldai, de oamenii de rnd. care duc un trai tihnit. Orelul Griinwiesel. in care m-am nscut i am crescut, este situat n Germania de Sud. E un orel ca toate celelalte. n centru, o mic pia cu o fintin. ntr-o parte cldirea veche a primriei i de jur mprejurul pieei, casa judectorului de pace i locuinele negustorilor de vaz ; n citeva ulie strimte se nghesuie restul muritorilor. Toi se cunosc, fiecare tie ce se petrece n casa vecinului ; i e destul ca la masa pastorului, a primarului sau a doctorului s se serveasc un fel de mncare in plus, pentru ca la ora prinzului tot oraul s cunoasc acest eveniment. Dup-mas, cucoanele se duc unele la altele -n vizit, cum se spune, i la o cafea cu o felie de cozonac comenteaz importantul eveniment, ajungind la concluzia c pastorul a jucat desigur la loterie i c a ctigat o sum cu totul necretineasc sau c primarul s-a lsat uns-\ sa;i c doctorul a primit de la farmacist bani buni ca s pre-scrie reete cit mai scumpe. i acum v putei nchipui ct de neplcut a fost pentru un orel ca Griinwiesel, n care toate erau atit de bine rinduitc. cind ntr-o bun zi locuitorii s-au pomenit cu un individ

despre care nimeni nu tia de unde vine, ce intenii arc i din ce triete. Ce-i drept, primarul i controlase paaportul act pe care la noi trebuie s-l aib oriicine. - Dar ce, e att de primejdios s umbli pe uli ? l ntrerupse eicul pe sclav, c-i nevoie s purtai un firman al sultanului, pentru a-i ine pe tSlhari la respect ? - Asta nu, stpne, rspunse sclavul. Acele hrtii nu sperie pe nici un tlhar, ci ele snt doar aa, ca o msur general de ordine, ca s tie fiecare cu cine are de-a face. Aadar, primarul controlase paaportul i, invitat fiind la o cafea n casa doctorului, declarase tuturor c, de la Berlin pn la Grunwiesel, vizele erau n regul ; dar c, totui, era ceva necurat la mijloc, deoarece individul pare cam suspect. Cum primarul se bucura de cea mai mare consideraie n ora, nu e de mirare c din clipa aceea strinul a fost privit cu nencredere. Dealtfel, nici felul lui de via nu era de natur s schimbe prerea compatrioilor mei. Strinul nchirie pentru civa ducai de aur o cas ntreag, caro pn atunci sttuse pustie, ordon s i se aduc o cru plin de ustensile ciudate ca sobe, plite, borcane mari i altele asemntoare, i ncepu s triasc, de atunci, n deplin singurtate. Chiar i mncarea i-o gtea singur. Nu-i trecea pragul nici un suflet de om, n afar de un btrn din Grunwiesel care-i aducea pine, carne i zarzavat. Dar nici acesta nu avea voie s ptrund dincolo de vestibul, unde strinul ii lua in primire cumprturile. Eram un biea de vreo sece ani, cnd strinul se stabili n oraul meu natal ; dar mi aduc i azi aminte, de parc-ar fi fost ieri, ce nelinite strni sosirea lui n Grunwiesel. Spre deosebire do ceilali brbai, el nu juca dup-amiaza popice i nici nu venea seara la berrie s comenteze, pufind din lulea, noutile din ziare. In zadar l poftiser pe rnd, la mas sau la cte o cafea, primarul, Judectorul de pace, doctorul i pastorul : de fiecare dat trimitea vorb c mi poate veni. De aceea unii l socoteau nebun, iar alii susineau mori c e un vrjitor. Intre timp, eu mplinisem optsprezece ani, pe urm douzeci, i n ora omul acela tot se mai numea domnul strin-. % Intr-o bun zi au nimerit n Grunwiesel nite oameni care aduceau cu ei animale exotice. Emu vagabonzi din aceia care colind cu cte o cmil care tie s salute, cu cte un urs care danseaz sau cu civa cini i maimue dichisite destul de caraghios n haine de om i care tiu s fac tot soiul de nzdrvnii. Oamenii acetia strbat de obicei oraul n lung i n lat, se opresc la rspntii i n pia, bat toba i cnt din fluier, fcnr o hrmlaie nemaipomenit, pun animalele s sar i s dnuiasc i dup aceea adun bani de prin case. Trupa care sosise de data asta la Griinwiesel se distingea de altele printr-un urangutan extraordinar, aproape ct un stat de om, care umbla n dou picioare i se pricepea s fac tot felul de giumbulucuri. Trupa aceasta de cini i de maimue trecu i prin faa casei strinului. Acesta, auzind fluierul i toba, se ivi i el, foarte ncruntat la nceput, ndrtul ferestrei cu geamurile nnegrite de vreme. Curnd, ns, chipul lui deveni

ele se instalaser la largul lor, n timp ce oamenii i maimua cea mare veneau n urma ei, pe jos. Cteva ceasuri dup plecarea lor, strinul ceru s i se pregteasc diligenta, strui chiar, spre marea uimire a surugiului, s i se pun la dispoziie o trsur special i iei din ora pe aceeai poart, ndrep-tndu-se n aceeai direcie n care o luase trupa. Toi oamenii din orel erau mhnii la gndul c nimeni nu izbutise s afle ncotro plecase. Se lsase noaptea cnd trsura n care se afla strinul se ntoarse i se opri n faa porii oraului. Numai c de data asta l mai nsoea cineva, un individ cu marginea plriei adnc lsat peste ochi i cu o batist de mtase nfurat n jurul gurii i a urechilor. Paznicul se socoti obligat s se adreseze noului venit, cerndu-i paaportul ; acesta ns i rspunse cu mult grosolnie, mormind ceva ntr-o limb de God damn. Numai aa izbuti bietul om s ias din ncurctur i-i ajut totodat tnrului s-i gseasc un nume. Cci, din clipa aceea, nu se va mai vorbi in tot oraul dect de tnrul englez. Tnrul englez nu apru ns nici el la jocul de popice i nici la berrie, n schimb nu ntrzie s dea n alt fel de furc panicilor ceteni din GrQnwieseL Se ntmpla acum destul de des ca din locuina strinului, att de tcut odinioar, s se aud deodat urlete nfiortoare i o hrmlaie grozav, care fcea ca lumea s se adune grmad n faa porii i s rmn aa, cu ochii aintii n sus. mbrcat ntr-un frac rou i pantaloni verzi cu prul vlvoi i figura nspimnttoare, tnrul englez alerga dintr-o odaie ntr-alta, trecnd prin faa ferestrelor cu o iueal de necrezut; btrnul, nfurat ntr-un halat rou, alerga dup el cu o biciuca n mn. Nu-l ajungea ntotdeauna, dar uneori cei din strad aveau impresia c l-ar fi nimerit, cci vicreli jalnice i plesnituri de bici rsuntoare strbteau pn la ei. Purtarea aceasta neomenoas fa de bietul tnr strni ai reacie att de violent printre doamnele din Grunwiesel, nct l silir n cele din urm pe primar s ia atitudine. El scrise strinului un bilet n care i fcea observaii destul de severe cu privire la asprimea purtrii lui fa de nepot, ameninndu-l c, dac pe viitor se vor repeta scene asemntoare, se va vedea nevoit s-l ia pe tnr sub protecia lui. Cine a fost ns mai uimit dect primarul cnd, pentru prima oar dup zece ani, strinul n persoan i fcu apariia n casa lui ? ! Btrnul i ceru scuze n privina purtrii sale fa de nepot i o explic prin nsrcinarea primit din partea prinilor tnrului, care-i ncredinaser educaia lui... - n general, continu el, e un biat detept i iscusit,

numai limbile le nva cam greu. n ce-l privete, dorina lui cea mai fierbinte e s-i vad nepotul vorbind germana n mod curent, ca s-i poat permite s-l introduc n societatea bun din Griinwiesel; dar cum se descurc deocamdat aa de greu cu limba, n-are ncotro, i, din cnd n cnd, e nevoit s-l bat zdravn. Primarul se consider pe deplin satisfcut de aceast explicaie i l sftui pe btrn s dea dovad de mai mult blndee, iar seara la berrie povesti tuturor c rareori i se ntmplase s aib de-a face cu un om att de instruit i de simpatic cum e strinul. - Pcat numai, adug el, c nu prea vine n societate ; sper totui c, dac nepotul o s nceap s vorbeasc puin germana, o s se arate i el mai des la micile mele ntruniri. Aceast mrunt ntmplare schimb complet opinia ntregului orel. Din clipa aceea, toat lumea ncepu s-l considere pe strin drept un om simpatic, s fie dornic de a face mai ndeaproape cunotin cu el i s gseasc foarte natural ca, din cnd n cnd, s aud urlete fioroase rsunnd n casa pustie. i d nepotului lecii de german-, spuneau cei din Griinwiesel i nu se mai opreau n faa porii. Dup vreo trei-patru luni, leciile de german se prea c au luat sfrit, deoarece btrnul fcu un pas mai departe. n ora tria un francez btrn i prpdit, care ddea tineretului lecii de dans. Strinul trimise dup dnsul i-i spuse c ar dori s-i nvee nepotul s danseze. i ddu a nelege totodat c tnrul e, n general, foarte supus, numai n ce privete dansul e cam ncpnat; c a nvat mai nainte cu un alt profesor, dar dup o metod att de ciudat, nct nu se putea nfia n felul acesta n societate ; c totui nepotul su se consider, tocmai din acest motiv, un dansator desvrit, dei figurile pe care le tie nu au nici cea mai mic asemnare cu un vals sau un galop (astea snt dansuri obinuite din patria mea, stpne), ba nici mcar cu o ecosez sau cu o francaise*. i oferi, dealtfel, im taler de fiecare lecie, i profesorul se declar gata s nceap orele cu acest elev ndrtnic. Nkaaic mai ciudat pe lume, declara btrnul profesor ntre pf ru chi, a acesta leip de dans.

trunice, care-l fceau pe btrnul profesor s-i piard r-suflarea ; dac ncerca sl mustre, tnrul i scotea din picioare pantofii si de dans, att de elegani, i arunca n capul francezului i ncepea s alerge n patru labe prin camer. Auzind zgomotul, strinul se npustea pe neateptate din odaia lui, nfurat ntr-un halat larg, rou, cu o bonet de hrtie aurit n cap, i ncepea s mngie ntr-un mod destul de nedelicat cu ludul spinarea tnrului. Atund nepotul sco-tea nite urlete nspimnttoare, srea pe mese i pe cele mai nalte scrinuri, ba se cra chiar i

pe pervazul ferestrei, bolborosind ceva ntr-o limb strin, ciudat. Dar btrnul, nfurat n halatul lui cel rou, nu se lsa nduioat cu una cu dou | l apuca de un pitior, l trgea napoi i 11 znopea n btaie, dup care i strngea puin cravata cu ajutorul unei catarame. Tnrul redevenea numaidect cuminte i manierat i lecia de dans urma fr alt incident. Cnd ns profesorul declar c elevul su fcuse progrese destul de serioase i c acum avea nevoie i de muzic, purtarea nepotului suferi o schimbare neateptat. In casa pustie i fcu apariia un muzicant din ora, care fu invitat s se aeze pe masa din salon. Profesorul reprezenta pe doamna, partenera de dans ; el mbrc o rochie de mtase i se mpodobi cu un al indian, pe care i le pregtise btrnul. Nepotul l invit la dans i ncepur s joace i s valseze mpreun. Dar tnrul se dovedi un dansator neobosit, turbat, pe care nici suspinele, nici strigtele btrnului su profesor nu-l puteau convinge s-i dea drumul; francezul trebuia s danseze pn cdea jos istovit sau pn cnd muzicantului i nepenea mna pe vioar. Profesorul era pur i simplu distrus dup aceste ore, dar dei declara zilnic c e ferm hotrt s nu mai calce pragul casei pustii, talerul pe care-l primea de fiecare dat cu aceeai punctualitate i vinul bun pe care i-l oferea unchiul l determinau s vin mai departe. Localnicii din Grunwiesel priveau ns lucrurile altfel dect francezul Ei erau de prere c tnrul avea o adevrat vocaie pentru viaa de societate, iar sexul slab care se plngea de lipsa cavalerilor se bucura la gndul c iarna viitoare va avea la dispoziie un dansator att de sprinten. ntr-o diminea, servitoarele care se ntorceau de la pia aduser la cunotina stpnelor lor un eveniment extraordinar, n faa casei pustii, afirmau de, a fost vzut un cupeu splendid, la care erau nhmai nite cai frumoi ; un lacheu n livrea luxoas atepta la ua cupeului. La un moment dat, poarta casei pustii s-a deschis i doi domni elegani i-au fcut apariia ; unul dintre ei era, probabil, strinul, iar cellalt, nepotul lui, cel care a nvat aa de greu germana i dansa aa de nebunete. Amndoi &-au urcat n trsur, lacheul s-a instalat ndrtul ei i trsura a pornit, nchipuii-v ! da, a pornit drept spre casa primarului. ndat ce cucoanele auzir asemenea veti din gura servi-toarelor lor, i azvrlir ct colo orurile de buctrie i bonetele de o curenie cam ndoielnic i se apucar s se gteasc. Cci, spuneau ele, adresndu-se celorlali membri ai familiei i ntorcnd casa pe dos ca s fac curenie n salonul care, n mod obinuit, servea i altor scopuri, nu ncape nici o ndoial c strinul a nceput s-i scoat nepotul n lume. Ntrul la btrn n-a binevoit n zece ani de zile s pun o singur dat piciorul n casa

noastr, dar trebuie s i-o trecem cu vederea de dragul lui nepotu-su, care pare s fie un tnr fermector. Aa spuneau cucoanele i-i dscleau fiii i fiicele s se poarte cuviincios cnd vor veni strinii, s aib o inut frumoas i s se exprime mai elegant ca de obicei. Cucoanele din Griinwiesel tiau ele ce spun, cci btrnul i nepotul su ddur ntradevr o rait prin casele din ora pentru a ctig bunvoina mai multor familii. Nimeni nu se mai gndea dect la cei doi strini ; toat lumea i manifesta regretul de a nu fi avut plcerea s fac mai devreme cunotin cu ei. Btrnul se nfia ca un om demn i foarte aezat; e drept c avea obiceiul s cam zm-beasc ori de cte ori spunea cte ceva, astfel nct nu puteai fi niciodat sigur dac vorbete serios sau glumete, dar refleciile lui asupra vremii, asupra mprejurimilor i asupra distraciilor din timpul verii, sus, la crama de pe deal, erau att de nelepte i de judicioase, nct toi l ascultau ncntai. Dar nepotul ! El vrji pe toat lumea, cuceri inimile tuturor. E drept c, n ce privete fizicul, nu puteai spune c avea un obraz frumos ; partea inferioar, n special brbia, era foarte proeminent, culoarea pielii era prea ntunecat, uneori fcea tot felul de strmbturi ciudate, alteori nchidea ochii i rn-jea cu dinii afar, totui opinia public declar n unanimitate c avea nite trsturi extrem de interesante. Avea o neobinuit mobilitate i vioiciune n micri. Hainele, ce-i drept, i atrnau cam curios pe trup, dar totul i venea admirabil ; se plimba cu mult nsufleire prin camer, se trntea ici pe cte o canapea, colo ntr-un fotoliu i-i ntindea picioarele. Dar toate aceste nravuri, care la un alt tnr ar fi fost considerate vulgare i necuviincioase, treceau drept geniale cnd era vorba de nepot. - Ce vrei, e englez, spuneau oamenii, aa snt ei; un en glez e in stare s se tolneasc pe o canapea i s adoarm fr s-i pese c zece cucoane n-au unde s ad i stau n picioare n jurul lui; unui englez nu trebuie s-i iei aa ceva n nume de ru. In schimb, fa de unchiul su se arta foarte supus ; cci ndat ce ncepea s se nvrteasc prin odaie sau s-i urce picioarele pe scaun lucru ce-i fcea o deosebit plcere o privire sever a acestuia l punea numaidect la respect. i cum s i-o fi luat in nume de ru cnd, oriunde se ducea, un-chiu-su spunea stpnei casei: - Nepotul meu e nc grosolan i necioplit, dar eu mi pun mari sperane n societatea din GrQnwiesel ca s-l formeze

i s-l lefuiasc aa cum trebuie. i cnd spun asta, m gndesc n special la dumneavoastr, scump doamn. Aa i fcu nepotul intrarea in lume i nimeni n tot oraul nu mai vorbi n ziua aceea i n zilele urmtoare dect despre el. Dar strinul nu se mulumi cu att; el prea s-i fi schimbat cu desvrire concepiile i felul de via. In fiecare dupmas urca cu nepotu-su sus pe deal, la berria dintre stnci, unde toi domnii distini din Grinwiesel veneau s bea bare i s joace popice. Nepotul se dovedi un adevrat maestru n acSst joc, cci de fiecare dat r&sfitttt cel puin cinci-ase popice ; numai c, din cnd n cuid, ai fi zis c a intrat n el un duh necurat. Aa; de gxeftlj& dii6 tie ce putea s-i trsneasc prin minte i, ca o Sgeat e tp&%&k cu bila n popice, stirftind o zarv nebun, iar atunci cnd dobora regina sau regele, se azvrlea deodat, fr si pee de frumoasa lui frizur, cu capul n jos i cu picioarele n sus ; sau, cnd trecea vreo trsur, se npustea ct ai zice pete pe acoperiul ei i ncepea s se schimonoseasc n tot felul; fcea aa o bucat de drum i apoi se ntorcea ntr-un picior n mijlocul celorlali. n asemenea ocazii, unchiul su cerea scuze primarului i restului societii pentru proasta cretere a nepotului; ei r-deau ns, puneau toate pe socoteala tinereii sale, l asigurau pe btrn c la vrsta asta fuseser i ei tot aa de zburdalnici i continuau s manifeste fa de tnrul zvpiat cum l numeau ei o nemrginit aifeciune. Se ntmpla ns uneori s-i necjeasc serios, totui nimeni nu ndrznea s spun un cuvnt, cci tnrul englez trecea drept un model de cultur i de inteligen. Strinul obinuia s frecventeze seara, n tovria nepotului Sau, birtul La cerbul de aur din orel. Dei nepotul era nc foarte t-nr, se purta ca un om n vnst, adic se instala n faa paharului, i punea o pereche de ochelari imeni i scotea din buzunar o pip stranic, pe care o aprindea, pufind mai mult fum decft toi ceilali. Cnd se discutau vetile din gazet; cnd se vorbea despre rzboi i despre pace, i doctorul i exprima o prere, iar primarul alta, uimindu-i pe ceilali cu naltele kir cunotine politice, se ntmpla c, din senin, nepotul se declara complet de alt prere atuftci lovea n mas cu mna venic rimnuat i ddea limpede nelege primarului i doctorului c habar n-au de aceast chestiune, c el are cu totul alte informaii, vederi mult mai adnd ; apoi i exprima ntr-o german curioas, stricat, propriile sale opinii care, spre marele necaz al primarului, erau primite toate cu admiraie de cei din jur ; cci, bineneles, n calitatea lui de englez, trebuia s cunoasc situaia mai bine dect ei.

Dac, plini de o mnie pe care se czneau cu grij s-o as-cund, primarul i doctorul se instalau dup aceea n faa unei table de ah, nepotul se apropia de ei, privea cu ochelarii lui imeni peste umerii primarului, i manifesta dezaprobarea fa de cutare sau de cutare micare i i explica doctorului n ce chip ar fi trebuit s procedeze, n timp ce cei doi domni fierbeau de furie n sinea lor. Dac primarul l invita apoi, suprat, la o partid, doritor s-l fac mat cci se consider? cu toat convingerea drept un al doilea Filidor strinul cel btrn se grbea s-i strng nepotului cravata mai tare n jurul gtului, dup care el devenea amabil, manierat i l fcea mat pe primar. n Griinwiesel se jucau cri aproape n fiecare sear partida la o jumtate de creiar dar nepotul gsea c asta e o sum derizorie, arunca cu talerii i cu galbenii, afirma c nimeni nu tie s joace ca el i nu-i mpca n cele din urm pe domnii jignii dect pierznd sume fantastice. Dealtfel, e nu-i fceau nici un fel de scrupule s ctige bani muli de la el, cci E englez, asta nseamn c e dintr-o familie bogat, spuneau ei i vrau galbenii n buzunar. n felul acesta, nepotul strinului ajunse n Scurt timp s se bucure de o mare autoritate n ora i n ntreaga provincie. Nimeni nu-i amintea s fi vzut vreodat un tnr de acest gen n Griinwiesel; era cea mai stranie apariie cu putin. Nimeni n-ar fi putut spune c nepotul luase vreodat i alte lecii n afar de cele de dans. n materie de latin i greac era, cum s-ar spune, tmie. Odat, cu prilejul unui joc de societate n casa primarului, cnd i veni rndul s scrie i el ceva, se descoperi c nu tia nici mcar s se iscleasc. Ct despre geografie, i se ntmpla s spun cele mai uluitoare bazaconii (i era totuna dac muta un ora german n Frana sau unul danez n Polonia); nu citise, nu nvase nimic i pastorul cltina din cap cu gravitate cnd se gndea la ignorana grosolan a tnrului. Totui lumea era ncntat de tot ce fcea, de tot ce spunea, cci inea cu neruinare s aib totdeauna dreptate i-i termina frazele spunnd : Eu tiu mai bine dect voi ! Sosi iarna i faima nepotului crescu. n absena lui, orice ntrunire devenea plicticoas. Cnd un om serios spunea ceva, cei din jur ncepeau s cate ; dar era de ajuns ca nepotul s rosteasc n germana lui stricat cea mai mare tmpenie, ca toat lumea s fie numai urechi. Se descoperi acum c acest excelent tnr era i poet, astfel nct rareori trecea o sear fr ca el s nu scoat vreo hrtie din buzunar i s citeasc nite sonete. Unii susineau, e drept, c versurile sale snt proaste, iar alii c pe unele din ele le-ar mai fi citit undeva. Dar nepotul nu-i pierdea cumptul i continua s citeasc, subliniind frumuseea versurilor sale i culegnd de fiecare dat ropote de aplauze. Adevratul su triumf l constituiau ns balurile din Grunwiesel. Nimeni nu dansa att de neobosit i cu atta re-peziciune, nimeni nu fcea salturi att de ndrznee i de ele-gante (si el. La aceasta se aduga i faptul c unchiul su l mbrca

totdeauna admirabil i dup ultima mod i, cu toate c hainele nu-i veneau chiar ca turnate pe trup, lumea gsea c totul i sade foarte bine. Domnii, ce-i drept, erau oarecum jignii de obiceiurile noi pe care le inaugurase el la dans. Tradiia era ca primarul n persoan s deschid balul i tinerii cei mai distini aveau dreptul s-i rezerve celelalte dansuri; de cnd ns apruse strinul, totul se schimbase. Fr mult discuie, lua de mn pe doamna cea mai apropiat, se instala cu ea la Ud loc de frunte, fcea ce poftea i era domn, stpn i rege al balului. Cum ns cucoanele gseau aceste maniere excelente i agreabile, domnii nu puteau obiecta nimic. Balurile acestea preau s-i produc unchiului su cea mai mare satisfacie ; inea tot timpul ochii aintii asupra tn-rului, zmbea mereu n sine i, cnd toat lumea se mbulzea n jurul lui ca s-l felicite pentru bunacuviin i frumoasele maniere ale nepotului su, nu-i mai ncpea n piele de bucurie, izbucnea n hohote vesele de rs i prea cam ntr-o ureche ; oamenii puneau aceste izbucniri ciudate pe seama afeciunii lui* fa de nepot i le gseau fireti. Cnd i cnd, ns, autoritatea lui printeasc trebuia s intre n aciune ; cci, din senin, n mijlocul unui dans graios, se ntmpla ca nepotul s fac o sritur ndrznea pn pe estrada rezervat orchestrei, s smulg contrabasul din mna muzicantului i s nceap s scrie cu el ntr-un chip nfiortor; sau se rsturna dintr-o dat cu capul n jos i dansa n mini, cu picioarele ntinse n aer. Atunci unchiul l lua deoparte, l mustra cu severitate ii strngea i mai tare cravata n jurul gtului, pn redevenea cuviincios. Aa se purta nepotul n societate i la baluri. Dar dup cum se ntmpla cu toate obiceiurile, cele rele se rspndesc mai repede dect cele bune i orice mod nou i curioas, orict ar fi ea de ridicol, are o mare putere de contagiune printre cei tineri care n-au avut nc ocazie s mediteze asupra lor i mei asupra lumii. Aa s-a ntmplat n Grunwiesel cu nepotul i cu obiceiurile lui ciudate. i anume, cnd tinerii din ora observar c stngcia, rsul lui grosolan, palavrele i rspunsurile obraznice pe care le ddea celor mai n vrst str-; nfcau aprbBaFe i nu dojana^ ba chiar erau considerate foarte spirituale, fiecare dintre ei i fcu urmtoarea socoteal : <<I?ot s fiu eu un astfel de pierde-var spiritual, fr nici 6 btaie de cap*. Pn atunci fuseser nite biei harnici i iscusii ; acum ns ncepeau s-i pun ntrebarea : -La ce bun s nvei dac poi ajunge mult mai departe fr s ai habar de niniic ? >r<gpt UTmarBi aruncau ct colo crile i se apucau s hc4riarSc*a fbafa atilca priii piee i fe ulie. Pn atunci fuseser amabili i politicoi fa de toat lumea, nu vorbeau nentrebai i rspundeau de fiecare dat pe un ton cuviincios i modest; acum se amestecau printre oamenii maturi, intrau n vorb, i expuneau prerile, i permiteau s-i rd n nas primarului cnd spunea cte ceva i afirmau c ei cunosc chestiunea mult mai bine. Pn atunci, tineretul din Griinwiesel dispreuia grosolnia i vulgaritatea. Acum ns cntau cu toii tot felul de cn-tece neruinate, pufiau din nite pipe imense i

frecventau crciumile cele mai dezgusttoare ; ba i mai cumprau dei aveau ochi foarte buni ochelari cu sticle uriae, pe care-i puneau pe nas, convini fiind c de acum nainte erau ceea ce se cheam nite oameni fcui; cci asta le ddea o mare asemnare cu vestitul nepot. La ei acas, sau cnd se duceau undeva n vizita, se tolneau cu cizmele pe canapea, se legnau cu scaunul cnd erau ntr-o societate aleas sau i sprijineau obrajii n pumni, cu amndou coatele pe mas, lucru care le prea fermector. n zadar le spuneau mamele i prietenii ca purtarea lor e prosteasc i necuviincioas ; ei citau numaidect exemplul strlucit al nepotului. n zadar ncercau s le explice c acestuia i se putea trece cu vederea o anumit grosolnie, justificat prin originea sa englez; tinerii din Griinwiesel susineau c au acelai drept ca orice bun englez s fie prostcrescui ntr-un chip spiritual. Pe scurt, i se rupea inima vznd cum, datorit exemplului prost al nepotului, moravurile i frumoasele obiceiuri ale ntregului ora se duceau de rp. Dar tinerii notri nu avur rgaz s se bucure prea mult de aceast via nou de derbedei, cci ntmplarea urmtoare schimb dintr-o dat toat situaia. Seria petrecerilor de iarn urma s se ncheie cu un mare concert executat att de orchestra oraului, ct i de civa talentai prieteni ai muzicii din Griinwiesel. Primarul cnta la violoncel, doctorul era un maestru a^ fagotului, farmacistul de ffa o fshniCa deOSfcbifa =* gUfl difi fut, nite dom-nioare din ora nvaser cteva arii i totul era admirabil pregtit. La un moment dat, strinul cel btrn i exprim prerea c, dei concertul se anuna remarcabil, lipsa unui duet se fcea evident simit, cci la orice concert era indispensabil s se execute i o bucat muzical de acest gen. Observaia produse oarecare nedumerire : fiica primarului avea ntradevr o voce de privighetoare, dar unde s gseti un brbat care s dnte cu ea ? n cele din urm hotrr s recurg la btrnul organist, care fusese pe vremuri un bas admirabil, cnd strinul declar c nu era nevoie, fiindc nepotul lui cnta foarte bine. Descoperirea acestei noi caliti a tn-rului i uimi pe toi; i se ceru s fac o mic prob i, abstracie fcnd de cteva apucturi ciudate, justificate prin originea lui englezeasc, nepotul cnt ca un nger. Trecur n grab la exersarea duetului i, n cele din urm, veni i seara n care urechile locuitorilor din Grinwiesel aveau s fie desftate de muzica executat la concert. Din nenorocire, strinul cel btrn se mbolnvi i nu putu s asiste la triumful nepotului su ; el avu ns grij s-i dea primarului care-l vizit cu puin nainte de nceperea con-certului cteva indicaii cu privire la tnrul englez. E un biat tare de treab, spuse el, numai c uneori i vin nite toane sucite i poate s fac cine tie ce prostii; mi pare tare ru c nu pot veni i eu la concert, fiindc mie mi tie de fric i tie el de ce ! M grbesc s spun, spre cinstea lui, c nu o face din rea-voin, ci poate mai curnd dintr-un impuls fizic, explicabil prin ntreaga lui constituie. i atunci, v rog, domnule primar, dac l apuc cumva cine

tie ce nebunie, dac se repede la vreun pupitru de note sau ine cu tot dinadinsul s scrie la contrabas sau face alte pozne de felul sta, fii bun i dai-i puin drumul la cravat ; n caz c nu se potolete nici aa, putei s i-o scoatei de tot; s vedei ce cuminte i politicos devine numaidect. Primarul mulumi bolnavului pentru ncrederea ce-i arta ii fgdui s fac aa cum l sftuise, dac va fi nevoie. Sala de concert era ticsit ; tot oraul, ba chiar i cei din mprejurimi, erau de fa. Vntori, pastori, funcionari, fermieri i alii, locuind pn la distane de trei ore de drum, se grbiser s participe, nsoii de numeroasele lor familii, doritori s se mprteasc, alturi de cei din Griinwiesel, din aceast desftare. Orchestra oraului se prezent excelent ; dup aceea urm bucata executat la violoncel de primar, acompaniat la flaut de farmacist ; organistul cnt apoi o arie de bas, primit cu aplauze unanime, iar doctorul i art miestria la fagot, strnind i el entuziasmul tuturor. Prima parte a concertului se ncheie i fiecare atepta cu ncordare partea a doua, n care tnrul strin trebuia s cnte duetul mpreun cu fiica primarului. Nepotul, care purta un costum impecabil, atrsese nc de la nceput atenia ntregii asistene asupra lui. Se instala, fr mult vorb, n confortabilul fotoliu destinat unei-contese din vecintate, i ntinse fr jen picioarele, duse la ochi un binoclu imens de care se folosea n afar de ochelarii lui uriai, ca s msoare toat lumea din cap pn n picioare, i ncepu s se joace cu un z-vod mare, pe care II adusese n sal, dei acest lucru era strict interzis. Contesa, pentru care fusese pregtit fotoliul, sosi i ea, dar nepotul nu art nici cea mai mic intenie de a-i ceda locul; dimpotriv, se instala i mai comod i nimeni nu ndrzni s-i fac vreo observaie. Distinsa doamn fu nevoit s se aeze, foarte suprat, pe un scaun de paie dintre cele mai ordinare, alturi de celelalte cucoane din ora. In timp ce primarul i apoi organistul i artau miestria, i dup aceea, n timp ce doctorul improviza la fagot, ascultat de public cu rsuflarea tiat, nepotul poruncea cinelui s-i aduc batista sau flecrea cu glas tare cu vecinii si, n aa fel nct cei ce nu-l cunoteau erau uluii de purtarea lui curioas. Nu-i de mirare deci c toat asistena ardea de nerbdare s vad cum avea s decurg duetul su. Partea a doua ncepu cu o bucat scurt, executat de orchestr ; apoi primarul se apropie mpreun cu fiica sa de tnr, i ntinse nite note i-i spuse : - Musiu ! Ai vrea s cntai acuma duetul ? Nepotul izbucni n rs, rnji cu dinii afar, sri n sus i se ndrept, urmat de ceilali doi, spre estrad ; toat lumea atepta cu rsuflarea tiat. Organistul btu tactul

i-i fcu semn nepotului s nceap. Acesta se uit la note prin ochelarii si uriai i scoase cteva sunete oribile, jalnice. Organistul i strig : - Dou tonuri mai jos, scumpul meu, ia-l pe do, te rog, ia-l pe do ! Dar In Ioc s-l ia pe do, nepotul i scoase o gheat i i-o arunc organistului n cap cu atta putere, nct pudra din peruca bietului om ncepu s se spulbere n jur. Atunci primarul i spuse : Aha ! Iar l-au apucat pandaliile \ Apoi sri n sus, l lu de gt ii desfcu puin cravata. Dar asta stric i mai mult lucrurile. Tnrul ncet s mai vorbeasc germana, ncepu s bolboroseasc nite cuvinte ciudate, pe care nimeni nu le nelegea, i s fac salturi mari. Desperat.de acest incident neplcut, primarul se gndi cu groaz c tnrului i se ntmplase cu siguran ceva cu totul deosebit, i se hotr s-i desfac de tot cravata. Dar abia i realizase intenia, c rmase ncremenit de spaim : pielea de pe gtul nepotului nu era de om i nu avea nici culoarea obinuit, ci era o blan de un cafeniu nchis ; n aceeai clip, el ncepu s fac salturi din ce n ce mai mari i mai ciudate, i nfipse minile nmnuate n pr i, dup ce-i scoase mnuile, se porni s-l smulg i... Dumnezeule ! prul acesta frumos era o peruc, pe care i-o azvrli primarului n fa, i capul lui rmase gol, acoperit de aceeai blan cafenie. Tnrul se npusti peste mese i peste bnci, trnti la p-mnt pupitrele pentru note, sfrma viorile i clarinetele i prea complet nnebunit.

- Prindei-l, prindei-l, striga primarul scos din fire, i-a ieit din mini, prindei-l! Dar asta nu era lucru uor, cci smintitul, care i scosese mnuile, acum srea cu ghearele la oameni, zgriindu-le feele n mod jalnic. In cele din urm, un vntor ndrzne izbuti s pun mina pe el i s-i imobilizeze lungile brae, n aa fel nct nu mai putea dect s dea din picioare, s rida i s rcneasc cu o voce rguit. Lumea se strnsese n jur, cu ochii aintii asupra ciudatului tnr care acum nu mai semna deloc a om. Dar un domn nvat din mprejurimii proprietar al unui mic muzeu de istorie natural i al unui mare numr de animale mpiate, se apropie, l privi cu atenie i strig plin de uimire: - Dumnezeule mare, dar bine, doamnelor i domnilor, cum aducei dumneavoastr un astfel de animal n societate? Asta e o maimu, Homo-Troglodytes Linnaei. Snt dispus s dau imediat ase taleri pe el, dac mi-l cedai, i s-l mpiez

pentru muzeul meu! Cine poate descrie uimirea cetenilor din Griinwiesel, cnd auzir aceste cuvinte ? - Cum ? O maimu, un urangutan n mijlocul nostru ? Tnrul strin nu e dect o maimu ordinar ? strigau ei, privindu-se unul pe altul, complet nucii de uimire. Nimnui nu-i venea s-i cread urechilor, brbaii ncepur s examineze animalul ndeaproape, dar situaia rmnea neschimbat ; era o maimu i nimic mai mult. - Dar cum e posibil aa ceva ? strig primreasa. A citit de attea ori versuri la mine n cas, a mncat ca toi oamenii la mine la mas ! - Cum 1 ? se nfurie soia doctorului. Cum aa ! ? A fost de attea ori invitat la mine la cafea, a discutat chestiuni savante cu soul meu, a fumat! - E imposibil! strigau brbaii. A jucat popice cu noi, sus, la berria dintre stnci, i a discutat politic ntocmai ca oricare dintre noi! - i cum se poate ? se vicreau cu toii. A dansat la toate balurile ! O maimu ? Cum se poate s fie o maimu ? E o minune, e o vraj ! - Desigur, e o vraj, e ceva drcesc, mai spuse i primarul, scond la iveal cravata nepotului sau mai bine-zis a maimuei. Privii, n cravat se gsete taina care-l fcea simpatic n ochii notri. E o fie elastic de pergament cu tot felul de semne curioase pe ea. Mi se pare chiar c e scris in limba latin ; nu poate nimeni s-o descifreze ? Pastorul, care era un om nvat i care pierduse multe partide de ah jucind cu nepotul, se apropie, examina pergamentul i spuse : Da* de unde ! Numai literele snt latine i iat ce nseamn : Maimua asta e pozna, De muc-n mr e bucluca. Da, da, continu el, e o neltorie infernal, un fel de vraj, care se cuvine pedepsit n mod exemplar. Primarul era de aceeai prere ; prin urmare se ndrept numaidect spre casa strinului, care era. desigur, un vrjitor, n timp ce ase soldai purtau maimua ; era hotrit s-i ia pe loc un interogatoriu. Ajunser n faa casei pustii, nconjurai de o mulime imens, cci toat lumea voia s vad ce o s se ntmple mai departe. Btur n ua casei, sunar, dar n zadar, nimeni nu se art. Primarul, care nu-i mai putea stpni minia. porunci

s se sparg ua i ptrunse n camerele strinului. Aici ns nu mai gsi dect cteva vechituri. Strinul dispruse. Pe masa lui de lucru se afla o scrisoare mare, sigilat, adresat primarului, care se grbi s-o deschid. Iat ce coninea ea : *, Scumpi conceteni din Griinwiesel, Cnd vei citi aceste rnduri, nu voi mai fi printre voi i vei f aflat de mult cine e i de unde vine iubitul meu nepot. A dori ca gluma pe care mi-am permis-o s v serveasc de nvtur ; pe viitor, lsai n pace un strin care vrea s triasc dup bunul lui plac. n ce m privete, eu m simeam mult prea bine singur, ca s m asociez venicelor voastre palavre, obiceiurilor voastre stupide, caraghioslcurilor voastre. De aceea am crescut un tnr urangutan, pe care l-am oferit n locul meu afeciunii voastre. Rmnei cu bine i nsu-ii-v, dac putei, aceast nvtur. Cei din Griinwiesel se fcuser de rs n faa ntregii ri. Singura lor mngiere era c fuseser pui n faa unor situaii supranaturale. Dar cel mai mult se ruinau tinerii din ora, care imitaser obiceiurile urte i nravurile maimuei. Din clipa aceea nui mai sprijinir niciodat coatele pe mas, nu se mai legnar cu scaunele, ncetar s vorbeasc nentrebai, lepdar ochelarii i redevenir amabili i cuviincioi ; iar dac dup aceea reapreau la cte unul obiceiuri urte sau caraghioase, cei din Griinwiesel se grbeau s spun : E o maimu ! Dar maimua adevrat, maimua care jucase vreme att de ndelungat rolul unui tnr cucona, a fost predat proprietarului muzeului de istorie natural. Acesta o las s umble prin curte, o hrnete i o arat strinilor ca pe o curiozitate : la el a rmas pn n ziua de azi. Cnd robul sfri, n sal izbucnir rsete i tinerii rser i ei. - ntre aceti oameni trebuie s fie unii foarte ciudai, zise unul din ei. ntr-adevr, m simt mai bine la eicul-muftiu din Alexandria dect cu preotul, primarul i nevestele neghioabe din Grunwiesel ! - Ai vorbit drept, de bun seam, ncuviin tnrul ne-gustor. N-a vrea s stau pentru nimic n lume n strintate. Pentru un turc sau un persan trebuie s fie ngrozitor s triasc acolo. - Asta o s-o auzii ndat, fgdui btrnul. Dup cte mi-a spus supraveghetorul robilor, tnrul acela frumos ne va povesti o grmad de lucruri din Frana, cci a fost acolo mult vreme, dei e musulman din natere. - Care, acela din ultimul rnd ? ntr-adevr, e pcat c eicul i d drumul ! E cel mai frumos rob din toat ara. Privii ce chip ndrzne, ce ochi i ce trup frumos are ! Ar putea sW foloseasc la munci uoare, s goneasc mutele sau s poarte

narghileaua. E o plcere s ai o asemenea ndeletnicire i, fr ndoiala, un astfel de rob e podoaba unei case. l are numai de trei zile i vrea s-i dea drumul ? E o prostie, mare pcat!

- Nu-l judecai pe acela care e mai nelept dect tot Eghi-petul ! vorbi moul cu tlc. Nu v-am spus mai nainte ? Ii di drumul fiindc ndjduiete s ctige prin aceasta binecuvn-tarea lui Alah. Zicei c e frumos i voinic ; ntr-adevr aa e. Fiul eicului, fie ca Profetul s-l aduc napoi n casa printeasc, fiul eicului era i el un biat frumos i trebuie s fie acum mare i voinic. Vrei s-i precupeeasc aurul i s dea drumul unui rob schilod, ndjduind c-i va recpta astfel fiul ? Cine vrea s fac ceva n via s-o fac bine, sau deloc ! - Privii ! Ochii eicului snt aintii asupra acestui rob. Am bgat de seam lucrul acesta, urmrindu-l toat seara. n timpul povestirii, privirea lui se ndrepta mereu spre tnr i se oprea pe chipul lui mndru. Desigur c-i pare ru s-i dea totui drumul, Nu gndi astfel despre el ! Crezi c-i pas de o mie de galbeni, cnd adun n fiecare zi de trei ori pe att ? zise btr-nul. Dar dac privirea lui se oprete cu durere asupra tnrului, de bun seam c se gndete la fiul su, care tnjete ntre strini, i se ntreab dac nu s-o afla i acolo vreun om milostiv care s-l rscumpere i s-l trimit ndrt la taic-su. - Se poate s ai dreptate, rspunse tnrul negustor, i mi-e ruine c nutresc ntotdeauna gnduri rele i josnice despre oameni, n loc, cum e mai bine, s am, ca dumneata, gnduri frumoase. i totui oamenii snt ndeobte ri; nu eti de aceeai prere i dumneata, moule ? - Tocmai pentru c nu snt de prerea asta, prefer s nutresc gnduri bune despre oameni, rspunse btrnul. A fost o vreme cnd am simit i eu ca voi. Triam de pe o zi pe alta, auzeam tot felul de lucruri rele despre oameni, am suferit eu nsumi multe neajunsuri de pe urma lor i aa am nceput s gndesc c toi oamenii snt ri. Dar deodat mi-a venit n minte c Alah, care e pe ct de nelept pe att de drept, n-ar putea ngdui ca asemenea fpturi ticloase s vieuiasc pe acest frumos pmnt. Am cugetat la tot ce-am vzut, la tot ce-am ptimit, i iat c, pn atunci, trecusem la rboj numai faptele rele, dar pe cele bune le uitasem. Nu bgasem de seam cnd vreunul svrea o fapt milostiv, mi se prea firesc c familii ntregi duc o via plin de virtute i snt totdeauna de partea dreptii; dar cum auzeam de ruti, de cruzimi, mi le ntipream numaidect n minte. Acum mam schimbat; am nceput s privesc n jur cu ali ochi; eram bucuros cnd vedeam c buntatea nu nflorete chiar att de rar cum crezusem la nceput; nu m mai opream cu atta atenie la faptele mele sau, n tot cazul, nu le mai gseam att de grozave. n felul acesta am nvat s iubesc oamenii, am nvat s gndesc despre

ei numai lucruri bune, i de atunci, muli ani de-a rndul, m-am nelat mai rar cnd vorbeam pe cineva de bine sau cnd spuneam despre cineva c e zgreit, sau josnic, sau nelegiuit. La aceste cuvinte btrnul fu ntrerupt de supraveghetorul robilor, care se apropie de el i-i spuse : - Stpnul meu, eicul din Alexandria, Aii Banu, a vzut cu plcere c te afli n casa lui i te poftete s te apropii i s te aezi lng el. Nu mic a fost mirarea tinerilor, vznd ct cinste i se fcea btrnului, pe care-l socotiser un ceretor; iar cnd acesta se ndeprt ca s se aeze lng eic, l oprir pe su-praveghetorul robilor, iar grmticul l ntreb : - Te rog din suflet, pe barba Profetului, s ne spui : cine este acest btrn cu care am vorbit i cruia eicul i d atta cinstire ? - Cum ? strig supraveghetorul robilor i, de mirare, i mpreun minile. Nu-l cunoatei pe acest om ? - Nu, nu tim cine este. - Dar v-m zrit stnd de vorb cu el de cteva ori pe uli, i stpnul meu, eicul, vzndu-v mpreun, a spus nu de mult: -Aceti tineri par a fi de treab, dac omul acesta i socotete vrednici s-i asculte vorbele. - Dar spune odat : cine e ? strig tnrul negustor plin de nerbdare. - Fugii de-aici ! Vrei s v batei joc de mine, rspunse supraveghetorul robilor. n sala asta nu intr nimeni fr s fi fost poftit anume. Btrnul i-a trimis azi vorb eicului c, dac ngduie, va aduce cu sine civa tineri, i Aii Banu i-a rspuns c uile casei sale i snt deschise. - Nu ne mai chinui att. Pe viaa mea. nu tiu cine-i acest om ; l-am cunoscut din ntmplare i am intrat n vorb cu el. - Ei bine, atunci putei s v socotii fericii, cci ai vorbit cu un om nvat i vestit i toi cei de fa v cinstesc i v preuiesc pentru aceasta. Nu e nimeni altul dect Mustafa, preaneleptul dervi. - Mustafa ! Preaneleptul Mustafa care l-a crescut pe fiul eicului, care a scris attea cri pline de nelepciune, care a cltorit prin toate rile lumii ? Cu Mustafa am vorbit i ne-am purtat cu el ca i cum ar fi fost de seama noastr, fr nici un fel de cinstire !

Tinerii mai vorbir o vreme despre basme i despre btrn, derviul Mustafa. Se simeau foarte mndri c un btrn att de vestit i gsise vrednici s le acorde atenia lui, iar deseori vorbise, ba chiar se ciorovise cu ei. Deodat supraveghetorul robilor veni la ei i le spuse c eicul dorete s le vorbeasc. Tinerilor le btea inima. Nu vorbiser niciodat cu un om att de nsemnat, nici ntre patru ochi, necum de fa cu atta lume. Dar se stpnir, ca s nu se fac de rs, i l urmar pe supraveghetor la eic. Aii Banu edea pe o pern frumoas i bea sorbet. Btrnul edea la dreapta lui; vemntul su ponosit atingea pernele minunate, papucii lui srccios! clcau pe covorul persan scump, capul su frumos, ochii si plini de demnitate i de nelepciune artau c era vrednic s ad ling un om ca eicul. eicul era foarte ingindurat i btrnul parc-l mngia i-l mbrbta. Tinerii i ziceau c pesemne btrnul l sftuise cu iretenie pe eic s-i cheme i s stea de vorb cu ei, ca s mai abat gndurile cernitului printe. - Fii binevenii, tinerilor, rosti eicul ctre ei, fii binevenii n casa lui Aii Banu. Btrnul meu prieten a dtigat mulumirea mea aducndu-v aici; totui snt cam suprat pe el c nu v-a adus n faa mea mai curind. Care dintre voi este tnrul grmtic ? - Eu, stpne, la porunca ta ! rspunse tnrul grmtic fcnd o plecciune adinc. cu braele ncruciate pe piept. - Deci i place s asculi poveti i citeti cu drag cri cu stihuri frumoase i cu zictori ? Tnrul se tulbur i rspunse : - O, stpne, fr ndoial, n ceea ce m privete, nu cu-nosc Q ndeletnicire mai plcut dect s-mi petrec ziua n acest fel. mbogete mintea i alung plictiseala. Dar fiecare cu gustul su ; de aceea, sigur c nu" dojenesc pe nimeni care nu... - Bine, bine, l ntrerupse eicul zmbind, i fcu semn celui de-al doilea. Tu cine eti ? l ntreb el. - Stpne, eu snt ajutor la un vraci i am tmduit i singur civa bolnavi. - Adevrat, rspunse eicul, eti un om cruia i place s triasc bine ; vrei s te osptezi din cnd n cnd cu prietenii ti i s petreci, nu ? Am ghicit ? Tnrul se ruina ; i ddu seama c fusese prt, c btrnul vorbise i despre el. Dar i lu inima n dini i rspunse : - O, da, stpne ! Socotesc c una din plcerile vieii este

s petreci din cnd n cnd nconjurat de prieteni adevrai. Punga mea nu-mi ngduie s-mi osptez prietenii cu altceva dect cu pepeni verzi sau cu alte bucate ieftine, dar i aa sntem veseli. i e lesne de nchipuit c am fi i mai veseli dac a avea mai muli bani. eicului i plcu acest rspuns inimos i el nu-i putu stpni zimbetuL - Care este tnrul negutor ? ntreb el mai departe. Tnrul negutor se plec n faa eicului cu bun-cuviin, cci era un om cu cretere aleas ; iar ei cui zise : - Dar tu ? i plac cntrile i danul ? Ii asculi cu pl cere pe cntreii destoinici i priveti cu bucurie ciad dnui torii i arat iscusina ? Tnrul negutor rspunse : - Vd bine, stpne, c acest btrn a dat Iii vileag toate neroziile noastre spre a te nveseli. Dac a izbutit s te nvese-leasc, snt bucuros c i-am fost de folos. Ct despre cintri i danturi, in s mrturisesc c nu-i altceva care s-mi bucure mai mult inima. Dar s nu crezi, o, stpne, c i-am luat-o n nume de ru dac nlimea ta nu... - Destul, nu vorbi mai departe ! strig eicul, zmbind i aprndu-se cu mna. Fiecare dup felul lui, vrei s zici, nu ? Dar acolo mai e cineva ; o fi cumva acela care ar dori att de mult s cltoreasc ? Tu cine eti, tinere ? - Snt pictor, stpne, rspunse tnrul. Pictez priveliti pe perei i pe pnze. Dorina mea e ntr-adevr s cltoresc prin ri strine, cci acolo se vd fel i fel de inuturi care pot fi zugrvite, i ceea ce zugrveti dup cele vzute e de obicei mai izbutit dect ceea ce lucrezi din nchipuire. eicul se uit la chipeii tineri i privirea lui se mohor. - Am avut i eu odat un fiu iubit, spuse el. i acum ar trebui s fie i el de virsta voastr. I-ai fi putut fi tovari i nsoitori i fiecare din dorinele voastre s-ar fi ndeplinit de

la ane. Cu unul ar fi citit, cu altul ar fi ascultat cntri, cu altul i-ar fi adunat prietenii adevrai i ar fi petrecut cu voie bun, iar cu pictorul l-a fi lsat s cltoreasc prin ri fru moase i a fi fost sigiir c s-ar fi ntors ntotdeauna la mine. Dar Alah n-a vrut aa, i eu m supun voinei sale fr s crcnesc. Totui mi st n putere s v ndeplinesc dorinele i s plecai cu inima bucuroas din casa lui Aii Bami. Tur nv atul meu prieten, urm el, ntordndu-se spre grmtic, vei locui de acum ncolo in casa mea i te vei ngriji de crile mele. Mai poi cumpra ce vrei i ce crezi c e vrednic de citit, i sin gura ta treab va fi s-mi povesteti i mie tind ai citit ceva foarte frumos. TLL fiindc i place o mas bun cu prieteni, vei fi supraveghetorul ospurilor mele, E adevrat c triesc singuratic i fr bucurii, dar este de datoria mea, n slujba pe care o am. s chem din cnd n tind n casa mea oaspei nu meroi. Vei avea grij de toate n locul meu i vei putea chema pe oricare dintre prietenii ti; se nelege c le vei da ceva mai bun dect pepeni. Pe tnrul negustor nu-l pot lua de la trebu rile sale: dar dnuitorii, cntreii i muzicanii mei, tinere prietene, te vor desfta n fiecare sear tit ai s vreL i vor cnta i dnui dup pofta inimii. Iar tu, spuse pictorului, vei vedea ri strine i-i vei ascui privirea titignd cunotine noi. Vistiernicul meu i va da pentru cea dinii cltorie, pe care o vei putea ncepe chiar mine, o mie de galbeni, doi cai i un rob. Du-te ncotro te trage inima i dac vezi o privelite frumoas, aterne-o pe pnz pentru mine. Tinerii rmaser nlemnii de uimire, mui de bucurie i de recunotin. Voir a srute podeaua de sub picioarele mrinimosului eic, dar el nu le ngdui. - Dac vrei s mulumii cuiva, spuse el, mulumii-i

acestui nelept care mi-a vorbit despre voi. El mi-a fcut i mie plcerea de a cunoate patru tineri ca voL Derviul Must a f a nu voi ns s primeasc mulumirile tinerilor.

Iat, zise el, de ce nu trebuie niciodat s judecai pripit. V-am spus oare mai multe dect e adevrul despre acest om de suflet ? S mai ascultm pe unul dintre robii crora li se va da drumul, l ntrerupse Ali Banu, iar tinerii se duser la locurile lor. n clipa aceea se ridic robul cel tnr, care atrsese luarea-aminte prin trupul lui zvelt, prin frumuseea sa i prin privirea-i ndrznea. Se plec n faa eicului i, cu un glas plcut, ncepu s vorbeasc.

POVESTEA LUI ALMANSOR O, stpne ! Oamenii care au vorbit naintea mea au spus multe poveti minunate, pe care le-au auzit n ri strine ; cu ruine trebuie s mrturisesc c eu nu cunosc nici o povestire vrednic de a fi auzit de tine. Dar dac n-ai s te plictiseti, am s povestesc soarta minunat a unuia dintre prietenii mei. Pe vasul acela de pirai algerieni, de care m-a scpat mna ta milostiv, se afla un tnr de vrsta mea, care nu mi se prea nscut pentru vemntul de rob pe care-l purta. Ceilali nefericii de pe vas erau fie oameni necioplii i cruzi, cu care n-a fi vrut s triesc laolalt, fie oameni a cror limb n-o cunoteam ; de aceea, cnd aveam un ceas de rgaz, m aezam cu drag lng tnrul acela. Se numea Almansor i, dup felul su de a vorbi, era egiptean. Stteam de vorb cu plcere i astfel am ajuns ntr-o zi s ne spunem unul altuia povestea vieii noastre. Aceea a prietenului meu era mult mai ciudat decit a mea. Tatl lui Almansor era un om de vaz ntr-un ora egiptean, al crui nume nu mi l-a destinuit. Zilele copilrei i le petrecuse In veselie i bucurii, nconjurat de toat strlucirea i buntile pmnteti. Totui nu era rsfat, iar mintea Ii fusese luminat de timpuriu, cci tatl lui era nelept i voia s fac din el un om ntreg ; n afar de aceasta, avea un dascl, un nvat binecunoscut, care l ajuta s-i nsueasc tot ce trebuie s tie un tnr. Almansor avea cam zece ani, cnd franuzii au venit peste mare i s-au rzboit cu neamul lui. Se vede ns c tatl biatului nu le-a fost franuzilor pe plac ; ntr-o bun zi, cnd se gtea s mearg la rugciunea de diminea, ei venir i-i cerur nti pe soia lui, drept zlog

pentru bunele sale gnduri fa de franuzi, iar cmd nu vru s-o dea, l luar cu sila pe fiul su i-l duser n tabra lor. In timp ce tnrul rob povestea aceste lucruri, eicul i acoperi faa i n sal se auzir murmure de suprare. - Cum, strigar prietenii eicului, cum poate acest tnr s fie att de nesocotit i, printr-o astfel de povestire, s des chid iari rnile lui Aii Banu, n loc s le vindece ? Cum poate el s-i nnoiasc durerea* n loc s-o sting ? Chiar i supraveghetorul robilor era mnios pe neruinatul tnr i-i porunci s tac. Tnrul rob fu foarte mirat de toate acestea i-l ntreb pe eic dac n povestirea lui era ceva care nu i-a fost pe plac. La aceste cuvinte, eicul se ridic i spuse : - Linitii-v, prieteni! Cum poate acest tnr s tie ceva de jalnica-mi soart, cnd se afl abia de trei zile sub acoperiul meu ? In toate grozviile pe care le-au svrit aceti franuzi, nu poate fi oare o soart asemntoare cu a mea ? Nu s-ar putea oare ca nsui acel Almansor... Dar po^ vestete mai departe, tnrul meu prieten ! Tnrul rob fcu o plecciune i urm : - Aadar, tnrul Almansor fu luat n tabra franuzilor. Acolo o duse destul de bine, cci unul dintre mai-marii fran uzilor l chem n cortul su, iar rspunsurile biatului, tlm cite n limba lui, i plcur ; dup aceea avu grij s nu-i lip seasc mncarea i mbrcmintea ; dar dorul dup tatl i mama sa l fceau pe biat foarte nefericit. El plnse multe zile de-a rndul, dar lacrimile sale nu-i nduioar pe franuzi, ntr-o bun zi ei ridicar tabra i Almansor crezu n sfrit c

o s se poat ntoarce la ai lui, dar nu fu aa ; otirea ncepu s nainteze, ddea lupte cu mamelucii, i n tot acest timp, tn rul Almansor fu trt dup ei. Ori de cte ori se ruga de cpe teniile mai mari i mai mici ale franuzilor s fie lsat s se ntoarc acas, i se spunea c nu se poate, c e zlog al credin ei tatlui su. Astfel merse din loc n loc zile ndelungate. Deodat, ntre ostai se isc o frmntare ce nu scp bia-tului ; acetia ziceau c trebuiesc strnse lucrurile, trebuiesc s plece napoi, s se urce pe vase ; Almansor era nebun de fericire, gndindu-se c acum, cnd franuzii se ntorceau n ara lor, au s-i dea drumul. O luar cu cai i crue ndrt spre coast i, n cele din urm, se zrir corbiile ancorate. Soldaii ncepur s se urce pe vase ; curnd se ls noaptea. n timpul acesta, doar o parte din el izbutiser s se mbarce. Orict se strdui Almansor s rmn treaz, ndjduind n fiece clip c i se va da drumul, n cele din urm czu ntr-un somn adnc. Nu ncpea nici o ndoial c franuzii i puseser ceva n ap ca s-l adoarm, cci se trezi pe lumin, ntr-o ncpere

mic, unde fusese adus dup ce adormise. Sri din aternut, dar cnd atinse podeaua, se cltin i czu, cci podeaua slta n sus i n jos i totul n jurul lui prea c se mic i se nvr-tete. Se ridic din nou, inndu-se de perei ca s poat iei din ncperea n-care se afla. n jur rsunau un vuiet i un uierat ciudat ; nu tia dac viseaz sau dac e treaz, cci nu auzise niciodat ceva asemntor. n sfrit ajunse la o sc-ricic i urc anevoie treptele. Ce spaim l cuprinse ! De jur mprejur nu vzu altceva dect cerul i marea : se afla pe un vas. Atunci ncepu s plng dezndjduit. Voia s fie dus ndrt, voia s se arunce n mare i s porneasc not napoi, nspre ara lui, dar franuzii l inur bine i unul dintre mai-marii lor l chem la el, i fgdui c, de va fi asculttor, va putea s se napoieze n ara lui, i-i art c nu mai fusese cu putin s fie dus de la rm spre cas ; c dac ar fi fost lsat acolo, pe mal, ar fi pierit n chip jalnic. Dar franuzii nu i-au inut cuvntul, cci vasul a plutit pe ap multe zile n ir, iar cnd n cele din urm a aruncat ancora, nu mai erau pe coasta Egiptului, ci n Frana !

n timpul lungii cltorii, ba chiar din tabr, Almansor ncepuse s neleag i s vorbeasc limba franuzilor, ceea ce prinse foarte bine n aceast ar, unde nimeni nu cunotea limba lui. El fu dus nuntrul rii vreme de mai multe zile, i peste tot lumea se aduna s-l vad, fiindc nsoitorii si spuneau c este fiul regelui Egiptului, care-l trimisese n Frana la nvtur. Ostaii vorbeau astfel numai pentru ca lumea s cread c ei au nvins Egiptul i c au fcut pace cu aceast ar. Dup un drum de mai multe zile pe uscat, ajunser ntr-un ora mare, inta cltoriei lor. Acolo fu ncredinat unui vraci, care-l lu n casa lui i-l sili s-i schimbe toate obiceiurile motenite. nainte de toate trebui s mbrace haine franuzeti care, fiind foarte strimte i scurte, stinghereau micrile i nici pe departe nu erau att de frumoase ca cele egiptene. Apoi nu mai avu voie s se plece cu braele ncruciate, ci, dac voia s-i arate cinstirea fa de cineva, trebuia s-i smulg de pe cap, cu o mn, plria mare, neagr, de psl, semnnd ntru totul cu cele pe care le purtau toi brbaii, iar cealalt mn trebuia s-o ntind ntr-o parte i s-i roteasc piciorul drept. De asemenea, nu mai avea voie s ad jos, cu picioarele ncruciate, dup plcutul obicei din Orient, ci trebuia s stea pe nite scaune nalte, iar picioarele s-i atrne pe podea. La mas avea mari neplceri, cci tot ce voia s duc la gur trebuia mai nti nfipt ntr-o furculi de fier. Vraciul era un om aspru i ru la suflet, care-l chinuia mereu, cci de cite ori biatul uita i spunea unui oaspete : Salem aleicum !, l btea cu btui, deoarece trebuia s zic: Votre serviteur ! De asemenea, nu mai avea voie s gndeasc, s vorbeasc sau s scrie n limba lui, ci, cel mult, s viseze, i pcate c i-ar fi uitat cu desvrire limba, dac n-ar fi locuit n acel ora un om care i-a fost de mare folos. Omul acesta era un btrn foarte nvat, care cunotea multe limbi rsritene : araba, persana, copta i chiar chineza, din toate tia cte puin ; n acea ar, el era socotit tob de carte i i se ddeau muli bani ca s-i nvee i pe ali oameni aceste limbi. nvatul l chema pe Almansor la el de cteva ori pe sp-tmn, l ospta cu poame rare i cu altele, iar biatul se simea ca la el acas. Btrn ui era un om ciudat. i fcuse lui Almansor veminte cum purtau brbaii suspui din Egipt. Aceste veminte le pstra n casa lui, ntr-o ncpere anume. Cnd Almansor venea la el, l trimitea cu un slujitor n camera aceea i l lsa s se mbrace dup obiceiul rii sale. De acolo era dus apoi n Mica Arabie aa se chema una din slile casei nvatului.

Sala aceasta era mpodobit cu tot felul de copaci cultivai artificial palmieri, bambui, cedri tineri i alii precum i cu flori care cresc numai n rile orientale. Pe podea se aflau aternute covoare persane, iar de-a lungul pereilor se niruiau perne ; nicieri nu se vedea un scaun sau o mas franuzeasc. Btrnul nvtor edea pe una din perne, artnd cu totul altfel ca de obicei ; n jurul capului avea un turban dintr-un frumos al turcesc, sub gur avea legat o barb sur care-i ajungea pn la bru i care semna cu una adevrat, o barb impuntoare de om nsemnat. Purta bini de ahmarand, croit dintr-un halat vechi, alvari largi turceti, papuci galbeni i, cu toate c era panic din fire, n zilele acelea i atrna la old un iatagan, iar n bru i nfigea un hanger btut cu pietre false. Fuma dintr-o narghilea lung de doi coi i era slujit de oamenii si, mbrcai i ei n port persan, unii dintre ei avnd faa i minile nnegrite cu vopsea. La nceput,- toate acestea i se prur cam ciudate lui Al-mansor ; curnd ns el i ddu seama c ceasurile cnd se supunea dorinelor btrnului i erau foarte folositoare. Dac la vraci nu avea voie s rosteasc nici un cuvnt egiptean, aici'i era interzis orice vorb n graiul franuzilor ; la intrare, Al-mansor trebuia s rosteasc cuvintele vestitoare de pace, la

care btrnul persan rspundea cu mult gravitate ; apoi, el i fcea semn tnrului s se aeze alturi i ncepeau s vorbeasc n graiul persan, arab, copt, precum i n alte graiuri, ceea ce el numea un taifas crturresc oriental. Lng el sttea un slujitor care, fcnd pe robul n ziua aceea, inea o carte mare de cuvinte ; i cnd uita vreun cuvnt, btrnul fcea semn robului, cuta repede ce voia s spun i-i urma vorba. Robii aduceau vase turceti cu erbet i alte bunti, iar cnd Almansor voia s-l bucure nespus pe btrn, l ncredina c la el totul e ornduit ca n Orient. Almansor citea foarte frumos n graiul persan i acest lucru era de cea mai mare nsemntate pentru btrn. El avea "multe scrieri persane i1 punea pe biat s-i citeasc din ele, urmrindu-l cu luare-aminte i aflnd astfel cum trebuie .rostit bine. Acestea erau zile de bucurie pentru bietul Almansor, cci niciodat nu pleca de la btrnul nvtor fr daruri i, de multe ori, acesta i ddea chiar daruri de pre, ca bani, albituri sau alte lucruri folositoare, de care ducea lips n casa vraciului.

Astfel tri Almansor civa ani n oraul cel mai mare din Frana, i n tot acest timp dorul de ar nu i se stinse o clip n piept. Cnd mplini cincisprezece ani, se petrecu o ntmplare hotrtoare pentru soarta sa. Cel mai mare general al franuzilor acela cu care Almansor vorbise deseori n Egipt' devenise mprat i stp-nitor peste ei. Almansor i ddea seama c se ntmpl ceva nsemnat n ora, dup marile serbri ce'aveau loc, dar nu-i putea nchipui c acela pe care-l vzuse n Egipt era acum mprat cci generalul era un om foarte tnr. ntr-o zi, Almansor mergea pe unul din podurile de peste marele fluviu ce strbtea oraul ; deodat, el zri un om n haine simple de osta, ce se rezema de parmaclcul podului i privea undele apei. Se uit cu luare-aminte la faa omului i-i spuse c-l mai vzuse undeva. Strbtu pe rnd toate ncperile amintirilor i, cnd ajunse la ua camerei Egiptului, i aminti deodat c omul era generalul franuzilor, cu care sttuse deseori de vorb n tabr i care se ngrijise totdeauna cu buntate de el. Nu-i tia bine numele, dar i lu inima n dini, se apropie i, ncrucind braele pe piept, dup obiceiul rii sale, rosti numele pe care i-l ddeau ostaii ntre ei : - Salem aleicum, Petit-Caporal! Omul se ntoarse mirat, se uit la tnr cu o privire ager, se gndi i apoi zise : - Doamne, e cu putin ? Tu aici, Almansor ? Ce face tatl tu ? Cum stau lucrurile n Egipt ? Ce vnt te-aduce pe la noi ? Atunci Almansor nu se mai putu stpni, ncepu s plng amarnic i rspunse : Va s zic nu tii ce-au fcut cu mine cinii aceia, franuzii ti, Petit-Caporal ? Nu tii c nu mi-am mai vzut ara de muli ani ? ''NU cumva, spuse generalul, i fruntea se ntunec, nu cumva te-au adus ncoace cu ei ? ~- Ba da, chiar aa s-a htmplat, rspunse Almansor. Io ziua cnd ostaii votri s-au mbarcat, mi-am vzut ara pentru ultima oar; m-au luat cu ei, i un cpitan, nduioat de jalea mea, pltete pent ru mine unui vraci af u risit, care m bate i m las aproape nemncat. Vai, Petit-Caporal, urm el din toat inima, mi pare bine c te-am ntlnit. Trebuie s m ajui! Omul, cruia i vorbea astfel, zmbi i1 ntreb cum s-l ajute. - Uite, zise Almansor, n-ar fi frumos s-i cer ceva :

odinioar ai fost att de bun cu mine ; dar tiu c i tu eti srac, i, chiar cnd erai general, nu te mbrcai niciodat att de frumos ca ceilali ; i nici acum, judecind dup haine i plrie, nu pare s-i mearg prea bine. Dar franuzii au ales de curnd un sultan i, fr ndoial, cunoti oamenii din preajma lui : pe ienicer-aga, pe reis-efendi ori pe capudanpaa. nu ? -r- Ba da, fcu omul. Dar ce s fac ? - Ai putea s pui o vorb bun pentru mine pe ling acetia, Petit-Caporal, ca s-l roage pe sultanul franuzilor s-mi dea drumul, apoi mi-ar trebui i ceva bani pentru cltoria pe mare ; dar, nainte de toate, trebuie s-mi fgdu-ieti c despre toate astea n-ai s spui nimic nici vraciului, nici nvtorului arab. - Cine e nvtorul arab ? ntreb cellalt -Bun om ciudat; dar despre asta am s-i povestesc alt dat. Dac afl ceva, nam s mai pot pleca din Frana. Vrei s pui o vorb bun pentru mine ? Spune drept ! - Vino cu mine, rspunse generalul. S-ar putea s-i fiu de folos chiar acum. - Acum ? strig biatul, nspimntat. Acum, pentru nimic n lume ! Vraciul o s m bat trebuie s m grbesc s ajung acas.

- Ce duci n co ? ntreb cellalt, inndu-l pe loc. Almansor roi i nu voi s-i arate, dar pe urm i spuse : - Iat, Petit-Caporal, trebuie s slugresc aici ca cel de pe urm rob. Vraciul e tare zgrcit i m trimite n fiecare zi La piaa de zarzavaturi i de pete ce se afl la un ceas deprtare de noi ; acolo trebuie s trguiesc de la precupee murdare, pentru c e mai ieftin cu civa bnui dect n piaa din apropierea casei noastre. Uite, pentru scrumbia asta stricat, pentru pumnul sta de salat, pentru frma asta de uni trebuie s-o ntind n fiecare zi cte dou ceasuri pe jos. Vai, dac ar ti tatl meu ! Omul cruia Almansor i povestea aceste lucruri fu micat de durerea biatului i i zise :

Vino cu mine i fii linitit! Vraciul nu-i va face nimic, chiar dac n-o s mnnce astzi nici scrumbie, nici salat. Fii pe pace i vino ! Spunnd aceste cuvinte, l lu pe Almansor de mn i1 duse cu el; dei acestuia i btea inima gndindu-se la vraci, pe faa i n vorbele omului se citea atta siguran, nct se hotr s-4 urmeze. Merse deci cu couleul pe bra mpreun cu soldatul, str-btnd tot felul de ulie, i i se pru ciudat c toi oamenii i scoteau plria n faa lor i se opreau In loc uitndu-se dup ei. Spuse acest lucru nsoitorului su, dar el rse i nu-i rspunse nimic. In sfrit ajunser la un palat mre i nsoitorul su se ndrept spre cldire. - Aici locuieti, Petit-Caporal ? ntreb Almansoir. - Aici locuiesc, rspunse el. Am s te duc la nevasta mea. - Frumoas cas ! zise Almansor- De bun seam, i-a dat-o sultanul ? Mi-a dat-o mpratul, ai dreptate, rspunse nsoitorul su i amndoi intrar n palat. Urcar pe o scar, iar apoi trecur printr-o sal frumoas, unde i spuse s lase coul din mn, i intr mpreun cu el ntr-o ncpere ncnttoare, unde o femeie edea pe o canapea.

Omul vorbi cu ea ntr-o limb strin, dup care rser amndoi cu poft ; pe urm, femeia l ntreb pe Almansor n limba franuzeasc tot felul de lucruri despre Egipt. In cele din urm, Petit-Caporal i spuse biatului : Cel mai bun lucru e s te duc chiar acum la mprat i s-i vorbesc de tine. Almansor se sperie cumplit, dar se gndi la nenorocirea n care se afla i la ara lui. 196

- Celui nefericit, le spuse el celor doi, cehii nefericit Alah i insufl o mare ndrzneal n ceasurile de restrite, i acum n-o s m lase nici pe mine, un biet oropsit Fie i aa ! Am s merg la eL Dar spune-mi, Petit-Caporal, trebuie s cad

n genunchi n faa lui, s ating podeaua cu fruntea ? Ce tre buie s fac ? Cei doi izbucnir din nou n rs i-i spuser c nu-i nevoie s fac aa ceva. - Arat nfricotor i mre ? ntreb el din nou. Are barb lung ? Are ochi scnteietori ? Spune-mi, cum arat ? nsoitorul su rise i iar zise : - N-am s-i spun cum arat, Almansor; ai s ghiceti singur care e. i spun doar att. ca semn de recunoatere : cind va fi de fa, cei ce se vor afla n sala mpratului i vor scoate respectuoi plria, iar cel ce va sta cu ea pe cap acela este mpratul. Zicnd aceasta, n lu de mn i o pornir mpreun spre sala mpratului. Cu cit se apropiau, cu att mai tare i btea inima biatului, i, ajuni in dreptul uii. ncepur s-i tremure genunchii. Un slujitor deschise ua ; nuntru stteau roat cel puin treizeci de brbai, toi mbrcai frumos i plini de aurrii i de stele, cum este obiceiul la franuzi pentru cei mai nali sfetnici ai mpratului ; Almansor se gndi c nsoitorul su. mbrcat att de srccios, trebuie s fie cel mai nensemnat dintre acetia. Toi i descoperim capul i Almansor se uit dup cel cu plria pe cap, cci acesta trebuia s fie mpratul. Dar cutarea lui fu zadarnic. Toi i ineau plria in min ; aadar, mpratul nu era printre ei ; atunci privirea ii czu ntmpltor asupra nsoitorului su, i ce s vezi ! Acesta avea plria pe cap ! Uimit, biatul nmrmuri. Se uit lung la nsoitorul su i apoi rosti, scondu-i i el plria - Salem aleicum, Petit-Caporal! Dup cte tiu, eu nu snt sultanul franuzilor : deci nu se cuvine s stau cu plria pe cap; dar tu stai cu ea pe cap, Petit-Caporal, tu eti oare mpratul ? - Ai ghicit, rspunse acesta, i n afar de asta, snt prie-tenul tu. Nu da pe mine vina nenorocirii tale, ci pe o nefericit ncurctur, i fii ncredinat c te vei ntoarce n ara ta cu cel dintfi vas. Acum du-te la soia mea, povestete-i tiespre nvtoral arab i despre cele ce tii. Scrumbia i salata am s le trimit vraciului, iar tu ai s rmi s locuieti n palatul meu.

Astfel i vorbi omul care ea*a mpratul; Almansor czu n geniiffifchi la picioarele lui, i scrut mna i-i ceru iertare c nu-l recunoscuse de la nceput, cci nici nu se putea vedea c e mprat. Ai dreptate, zise mpratul rznd. Cnd eti mprat numai de cteva zile, mi-i cu putin s-i stea scris n frunte. Astfel i vorbi i-i fcu semn s se deprteze. Din ziua aceea, Almansor tri fericit i mulumit. Pe n-vtorul arab, despre care i povestise mpratului, avu voie s-l viziteze de cteva ori ; pe vraci ns nu-l mai vzu niciodat. Dup cteva sptmni, mpratul l chem la el i-i spuse c vasul cu care avea s-4 trimit n Egipt ateapt ancorat. Almansor era nebun de bucurie ; i-au fost de ajuns cteva zile ca s se pregteasc i, cu inima plin de recunotin i ncrcat de comori i daruri bogate, plec de la mprat spre rmul mrii i se urc pe corabie. Dar Alah vru sa-l mai ncerce nc, s-i cleasc i mai mult drzenia n nenorocire, i nu-i ngdui s vad nc rmul rii sale. Un alt neam de ghiauri, englezii, se rzboiau atunci pe mare cu mpratul. Ei luau toate vasele pe care le biruiau, i astfel se ntmpl c, n a asea zi a cltoriei, vasul pe care se afla Almansor fu nconjurat i lovit cu ghiulelele de vase englezeti ; ei fur nevoii s se dea prini i ntregul echipaj fu mbarcat pe ua vas mic, care merse dup celelalte mai departe. Dar drumul pe mare nu e mai puin nesigur dect cel din pustiu, unde tlharii atac pe neateptate caravanele, omoar i jefuiesc, O corabie de pirai din Tunis se apropie de micul vas, pe care furtuna l desprise de vasele mai mari ; toi oamenii fur luai, dui n Alger i vndui. Almansor nu avu parte de o robie att de aspr ca ghiaurii, fiind drept-credincios; totui pierdu orice ndejde de a-i mai vedea vreodat ara i pe tatl su. Acolo el sluji la un om bogat timp de cinci ani ; trebuia s stropeasc florile i s ngrijeasc grdina. Dar omul cel bogat muri fr motenitori, avuiile lui se risipir, robii fur mprii i Almansor czu ft minile unui negutor de robi. Acesta tocmai pregtea un vas pentru a vinde robi n alt parte cu pre mai mare. n-tmplarea fcu s fiu i eu un rob al acestui negutor i am ajuns pe acelai vas pe care se afla Almansor. Acolo l-am cunoscut i acolo mi-a povestit ciudata sa soart. Dar cnd am cobort pe uscat, am fost martorul celei mai minunate voine a lui Alah : rmul pe care am cobort era acela al rii sale, piaa n care am fost pui n vnzare era piaa oraului su de batin, i, o, stpne, ca s fiu scurt, cel care l-a cumprat era chiar tatl su, scumpul su tat

Cnd se ncheie aceast povestire, eicul Aii Bariu czu pe gnduri; fr voia sa, istorisirea l zguduise ; pieptul i se ridica, ochii i ardeau i adeseori lusese gata s-l ntrerup pe tnrul rob, dar sfritul povestirii nu pru s-l mulumeasc. - Are acum douzeci i unu de ani, spui tu ? ntreb eL 0 Stpne, are vrsta mea, douzeci i unu-douzeci i doi de ani. - i n ce ora i-a spus c s-a nscut ? Asta nu ne-ai artat. - Dac nu m nel, rspunse tnrul, In Alexandria. - Alexandria ! strig eicul. E fiul meu I Unde se afl acum ? Nu spuneai c se numete Kairam ? Are ochi negri i pr castaniu ? - Are, i te ceasurile de duioie i spunea Kairam, nu Almansor. - In numele lui Alah, spune-mi : tatl su l-e cumprat n faa ochilor ti, aa ziceai. Era sigur c e tatl su ? Atunci totui nu e fiul meu. Robul rspunse : - Mi-a spus : Alah fie ludat! Dup atta amar de ne-norocire, iat piaa oraului meu de batin ! Trecu o bucat de vreme i de dup col se ivi un om de vaz. Vzndu-l, el strig : O, ce dar scump al cerului snt ochii I l mai vd o dat pe scumpul meu tat ! Omul s-a apropiat de noi, s-a uitat cnd la unul, cnd la altul, i n cele din urm l-a cumprat pe acela cruia i se ntmplaser toate acestea. Atunci el i-a nlat glasul ctre Alah, a rostit o rugciune fierbinte de mulumire i mi-a optit : Acum merg din nou pe drumul fericirii, cci cel care m-a cumprat e chiar tatl meu ! - Aadar, nu e fiul meu, Kairam al meu ! zise eicul,' zdrobit de durere.' Atunci tnrul nu se mai putu stpni ; lacrimi de bucurie i nir din ochi, se arunc la picioarele eicului i strig : - i totui e fiul tu, Kairam-Almansor, cci tu eti acela care l-ai cumprat ! - Alah! Alah ! Ce minune, ce negrit minune ! strigar cei de fa, mbulzindu-se. eicul ns rmase mut, cu privirile aintite spre tnrul care-i ridicase spre el frumosu-i chip. - Prietene Mustafa, spuse el btrnului dervi, ochii mei snt mpnzii de un vl de lacrimi i nu pot recunoate dac pe faa lui snt ntiprite trsturile maicii care l-a purtat n pntec. Apropie-te i privete-l!

Btrnul veni mai aproape, l privi lung, i puse mna pe frunte i-l ntreb : - Kairam ! Ce vorbe i-am spus n ziua nenorocirii, n tabra franuzilor ? - Scumpul meu nvtor, rspunse tnrul, duend mna btrnului la buze, ele au fost urmtoarele : -Cel cu cugetul curat nu rmne singur nici n pustiul nefericirii, cci are un tovar care merge alturi de el i-l mngie-. Atunci btrnul ridic ochii, mulumind cerului \ l strnse pe tnr la pieptul su, l duse dinaintea eicului i zise : - Primete-l ! Pe ct e de nendoielnic c l-ai jelit zece ani, pe att e de nendoielnic c fiul tu Kairam. eicul era nebun de bucurie i ncntare ; privea ntruna cu nesa chipul celui regsit i revedea limpede trsturile fiului su din ziua cnd l pierduse. Toi cei de fa mprteau bucuria lui, cci l iubeau i fiecruia i se pru n ziua aceea c-i fusese druit un fiu. Acum, sala fremta iar de cntri i veselie ca n zilele fericirii i ale bucuriei. lnrului i se ceru s mai spun o dat povestea, dar acum cu i mai multe amnunte, i toi avur cuvinte de laud pentru cei care-i purtaser de grij lui Kairam nvtorul arab, mpratul i toi ceilali. Rmaser toi laolalt pn noaptea trziu i, la plecare, eicul fcu daruri de pre fiecruia dintre prietenii si, ca s-i aminteasc ntotdeauna de aceast zi a bucuriei. Apoi eicul art feciorului su pe cei patru tineri i-i pofti s vin ct mai des la el, hotrnd c tnrul va mva cu grmticul meteugul scrisului, c va face cu pictorul mici cltorii, c negutorul va mprti cu el desftrile cntului i clanului, iar eel de-al patrulea va pregti pentru ei toate pe-trecerile. Fur i ei copleii de daruri i ieir bucuroi din casa eicului. - Cui ii datorm toate astea ? spuser toi ntr-un glas. Cui, dac nu btrnului ? Cine i-ar fi nchipuit asta in ziua cind ne-am oprit in faa acestei case i ne-am dezlnuit cu ocri mpotriva eicului ? - i cit de lesne ne-ar fi fost s nu inem seam de nv-turile btrnului, spuse altul, sau s-l batjocorim i pe el. Cci, jerpelit cum era, prea un biet nenorocit; cine s-i fi nchipuit c e neleptul Mustafa ? - Dar ce-i mai minunat e c aici. chiar aici ne-am dat n vileag i dorinele noastre, zise grmticul. Unul spunea c i-ar plcea s cltoreasc, altul c s-ar bucura s cinte i s joace, al treilea c ine s aib n juru-i prieteni buni, iar eu c mi-ar plcea s citesc i s ascult poveti, i nu ni s-au mplinit oare toate aceste dorine ?

Mie nu-mi este oare ngduit acum s citesc toate crile eicului i s cumpr orice scriere care-mi place ? - Iar mie nu mi-a spus oare s-i pregtesc toate ospeele i s am grij de toate petrecerile sale, dindu-mi dreptul de a lua i eu parte la ele ? zise cellalt. - Dar eu ! Ori de cte ori mi vine pofta s ascult cntec sau viers din strune ori s privesc danturi, nu snt oare liber s m duc la el i s-l rog s-mi mprumute robii de care am nevoie ? - Dar eu ! exclam pictoruL Pin n ziua aceasta am fost srac i n-am putut s fac un pas afar din ora ; acum mi-e dat s cltoresc unde-mi place ! - Da ! exclamar toi. A fost tare bine c l-am urmat pe btrn : altminteri, cine tie ce s-ar fi ales de noi ? Aa vorbir cei patru tineri i plecar bucuroi i fericii. la casele lor. Odat, n vremuri de demult, pdurea Spessart era brzdat doar de cteva drumeaguri proaste i neumblate. Prin pdurea aceasta treceau ntr-o zi doi flci. Unul, cam de vreo optsprezece ani, era furar de scule, iar cellalt dup nfiare s tot fi avut aisprezece ani era giuvaergiu i pare-se c atunci plecase n cea dinti cltorie a sa. Ddea n amurg. Molizii i fagii uriai aterneau umbre negre pe poteca ngust pe care peau cei doi drumei. Furarul mergea voinicete nainte, fluiernd un cntecel sau aruncnd din cnd n cnd cte o vorb ciinelui su Munter. Nu prea prea s se team c noaptea era foarte aproape i c pn la cel dinti han mai aveau cale lung. In schimb, Felix, giuvaergiul, totorcea mereu capul, uitndu-se cu team n urma sa ; fonetul frunziului rscolit de vnt i se prea c-i zgomot de pai, iar n tufiurile de pe marginea drumului, care se zbuciumau i se cltinau ncoace i ncolo, i se nzrea c vede oameni la pnd. Altminteri, tnrul giuvaergiu nu credea in nchipuirile prosteti ale celor sraci cu duhul i nu era nici lipsit de curaj. . La Wiirzburg, unde-i petrecuse anii de nvtur, era cunoscut ca un tnr nenfricat i inimos. Totui, n ziua aceea i cuprinsese un simmnt ciudat. I se ndrugase despre pdurea Spessart cte n lun i n stele. Se spunea c pdurea e bntuit de o numeroas ceat de tlhari i c-n ultimele sp-tmni acetia ieiser n calea multor cltori i-i jefuiser. Se povesteau lucruri ngrozitoare despre ei i despre omorurile svrite de curnd. De aceea Felix tremura puintel pentru viaa lui, cci ce-ar fi putut face doi srmani biei mpotriva unei bande de tlhari narmai ? Acum i prea ru c ascultase de furar, prietenul lui, i c ptrunseser att de adnc n inima codrului, n loc s nnopteze pe undeva, pe la margine. - Dac or sri tlharii pe noi la noapte i mi-oi pierde viaa i tot ce am la mine, apoi s tii c numai tu eti de vin, furar^ fiindc tu m-ai ndemnat s intru n pdurea asta cumplit.

- ine-i firea ! rspunse cellalt. O calf obinuit cu drumeia n-are de ce se teme. Crezi c domnii tlhari din Spes-sart or s ne fac cinstea s ne ias nainte i s ne omoare ? De ce s se osteneasc ? Pentru straiele mele de duminic pe care le port n desag sau pentru bnuii de drum ce-i am n buzunar ? Ca s merii cinstea de a fi ucis de ei trebuie s cltoreti ntr-o caleaca cu patru cai, s fii nvemntat n mtsuri i mpodobit cu aur. - Ascult ! Parc a fluierat cineva ! strig Felix nspi-mntat. - uier vntul printre crengL Hai mai repede ! Nu mai avem mult. - Vorbeti despre omor ca despre un lucru de nimic, urm giuvaergiul. i d mna ! Pe tine or s te ntrebe ce ai la tine, o s-i scotoceasc prin buzunare i prin desag, or s-i ia poate straiele de duminic, guldenul i cei treizeci de crei-ari. Dar pe mine or s m ucid numaidect, fiindc am aur i giuvaer uri. - La ce ,bun s te omoare ? S zicem c n clipa asta ar iei din tufi patru-cinci ini narmai i, ndreptnd putile spre noi, ne-ar ntreba cuviincios : Ce avei asupra dumneavoastr ? Ca s nu v simii prea mpovrai, lsai-ne s v ajutm s crai greutile..., i multe alte vorbe binevoitoare de acest fel. N-ai sta mult pe gnduri: i-ai desface baierele traistei, ai scoate vesta galben, haina albastr, cele dou cmi, toate salbele, brrile, pieptenii i tot ce mai ai la tine, le-ai aeza binior jos i ai spune bogdaproste c-i las viaa. - S-o crezi tu! rspunse mnios Felix. S le dau podoabele pe care le duc naei mele, preabuna doamn contes? Mai bine mor, mai bine m taie n buci ! Cine s-a ngrijit, de cnd eram copil de zece ani, ca o mam, de creterea mea ? Cine a cheltuit pentru ucenicia mea, pentru mbrcminte, pentru tot ce aveam trebuin? i iat c a sosit n sfrit clipa cnd pot s-o vd i s-i druiesc cte ceva din roadele muncii mele. i duc nite giuvaeruri tocmite de ea la meterul meu. Vreau s-i art iscusina pe care am dobndit-o. i tocmai acum s pierd tot ? S-mi ia pn i vesta galben pe care tot de la ea o am ? Nu, mai bine moartea dect s dau unor nemernici giuvaerurile naei mele ! Nu fi neghiob ! l cert furarul. Dac or s te ucid, doamna contes tot n-o s capete giuvaerurile. De aceea e mai bine s le dai, ca s scapi cu via. Felix tcea. ntunericul nopii se lsase ca un zbranic negru peste toat pdurea ; la lumina palid a lunii noi nu vedeai nici la cinci pai. Inima lui Felix se strngea tot mai mult de fric. Nu se dezlipea de tovarul su de drum, ntre-bndu-se mereu dac poate pune temei pe vorbele lui. Au mers aa cale de vreun ceas. Deodat, n zare, s-a ivit o lumini. Tnrul giuvaergiu a privit ntr-acolo cu ngrijorare : dac era un cuib de tlhari ? Furarul l-a lmurit ns c nu putea fi vorba de tlhari, deoarece

acetia, de obicei, i sap adposturi sau bordeie n pmnt. Pesemne c ajunseser la hanul despre care pomenise un drume cnd intraser n pdure. naintea lor se vedea o cldire lung, dar scund. n faa ei se afla o cru, iar pe undeva, prin preajm, se auzeau nite cai necheznd. Faurul s-a apropiat de o fereastr, al crei oblon era deschis, fcndu-i semn tovarului su s vin i el. Amndoi s-au ridicat n yrful picioarelor, ca s vad mai bine. Lng sob, ntr-un jil, dormea un om, care, dup mbrcminte, prea cru. Pesemne c a lui era crua din faa casei. De cealalt parte a sobei stteau o femeie i o fetican i torceau. La o mas de lng perete edea un brbat, cu un pahar de vin dinainte i cu capul sprijinit n mini. Obrazul nu i se vedea. Faurul socoti c, dup mbrcminte, acesta era un brbat de neam. Un cine de cas i simi pe cei doi tineri care iscodeau sub fereastr i ncepu s latre. Munter, cinele faurului, i rspunse de ndat i n u iei o slujnic, s vad cine vine. Celor doi oaspei li se fgdui o cin i cte un pat. Flcii intrar n cas, i lsar ntr-un col traistele grele, toiagul i plria i se aezar la masa omului pe care-l vzuser stnd cu capul sprijinit n mini. Acesta rspunse prietenos la vorbele de binee ale drumeilor, nlnd capul; avea un chip tnr i distins. - Ai ntrziat pe drum, spuse eL Nu v-ai temut s trecei prin Spessart ntr-o noapte atit de ntunecoas ? Eu am socotit mai cuminte s-mi ndrept calul spre han i s nu mai zbovesc nici o clip n pdure. - Bine ai fcut, domnule! rspunse "fauruL Tropotul unui cal de soi sun ca o melodie plcut n urechile tilharilor i ii atrage de la o pot. Dar nite biei drumei, pe care mai

degrab hoii ar putea s-i druiasc cu cte ceva, nu merit nici o osteneal.

- E foarte adevrat, se amestec i cruul n vorb. Cnd sosir drumeii notri, acesta se ridic de la locul lui i se aez la masa lor.

- Ce poate pi un om srac ? urm eL Totui s-a ntm

plat ca, din sete de snge, s fie ucii i oameni srmani.

Atunci, dae aa stau lucrurile n pdurea aceasta; spuse tmrul giuvaergiu, fr ndoial c nici aici nu ne aflm Ia adpost. Sntem patru i cu argatul cinci. Dac ne-ar ataca zece oameni, cum ne-am apra ? i, n afar de asta, adug ei, n oapt, de unde ^im c stphii hanului snt oameni cinstii ? Nici o grij, rspunse cruul. Cunosc hanul de mai bine de zece ani i nu mi-au dat niciodat nimic de bnuit.

Hangiul e plecat mereu, se spune c negustorete cu vin, iar femeia e o fptur blnd, care nu face ru nimnui. O ne-dreptii, domnule ! Totui, rspunse tmrul nobil, vorbele care umbl nu snt deloc linititoare ! Ai auzit de oamenii care au disprut fr urm n pdurea aceasta ? Unii dintre ei au spus c au de gnd sa nnopteze aki, la han, i parc i-a nghiit deodat pmntul. Dup cteva sptmni au fost cutai peste tot ; s-au cercetat drumurile, s-a ntrebat la han, dar nu s-a des-, coperik nimic. E ceva necurat la mijloc i pace } - Atunci, strig furarul, mai bine s dormim sub Un eopac dect s stm aici nchii ntre patru perei, de unde nu se poate fugi dac tlharii pndesc la u, cci ferestrele snt ferecate. Cei patru drumei czur pe gnduri. Se putea ca stpnii hanului, silii sau de bun voie, s fie nelei cu tlharii. Toi simeau c n noaptea aceasta i pndesc tot soiul de primejdii. Umbla vorba despre nite cltori care fuseser ucii de tlhari n timp ce dormeau- Cei mai muli dintre drumeii care se adposteau n hanul din pdure erau ns oameni nevoiai, pentru care nu numai pierderea vieii, dar chiar pierderea unei pri din nensemnatul lor avut ar fi fost o adevrat nenorocire, ngrijorai, drumeii notri priveau mohori la paharele din faa lor. Tnrul nobil visa o vale larg, ferit; pe care s-o strbat clare pe armsarul su. Furarul i dorea doisprezece dintre tovarii si de munc, voinici, narmai cu reteveie, care s-l nsoeasc drept straj, iar Felix, giuvaergiul, se temea mai mult pentru giuvaerurile binefctoarei sale dect pentru viaa lui. Cruul ns, dup ce, rmas pe gnduri, puf ise de cteva ori din lulea, spuse ncet: - Domnilor, ar fi bine s nu ne gseasc dormind. Eu am s stau treaz toat noaptea. Vrea careva s-mi in de urt ? - i eu stau treaz ! i eu I i eu I strigar ceilali trei.

- Oricum, tot n-are s se poat lipi somnul de mine, adug tnrul domn. - Eu zic s ne trecem timpul cu ceva, ca s rmnem treji, spuse cruul. Sntem tocmai bine patru. Am putea s jucm cri. Jocul de cri alung somnul i ine de urt. - Eu unul nu joc niciodat cri, rspunse tnrul. De aceea nu pot lua parte la cele propuse de dumneavoastr. - Iar eu nici mcar crile nu le cunosc, adug Felix.' - Ce-am mai putea face ? ntreb faurul. S cntm ? Nu e bine ; i-am atrage pe tlhari. S spunem ghicitori, snoave ? Asta nu ine mult. tii ce 7 Ce-ar fi dac am povesti cte ceva ? Cte o ntmplare hazlie sau sperioas, adevrat sau nchipuit.' Nu ne-ar prinde somnuki timpul ar trece tot att de plcut ca i cnd am juca vreun joc de cri. - Snt de aceeai prere. ncepei ns dumneavoastr, spuse tnrul nobil zmbind. Dumneavoastr, meteugarii, colindai multe meleaguri i avei ce povesti. Fiecare ora i are povetile i legendele sale. - Da, da, multe aude omul, rspunse faurul. Dar dum-neavoastr sntei om cu nvtur i cunoatei minuniile scrise n cri. Aa c mai degrab ai putea dumneavoastr s ne desftai cu poveti pline de tlc i de farmec dect noi, nite biete calfe care umblm de colo pn colo. Dac nu m nel, sntei ori student, ori crturar. - Nu snt crturaf spuse cu tui zmbet tnrul domn, student ns, da, i m duc acas n vacan. S tii ns c mai multe lucruri afl omul n cltorii dect n slovele crtii. De aceea ncepei dumneavoastr, v rog, dac i ceilali vor s asculte. - Pentru mine, rspunse cruul, o poveste frumoas e mai de pre dect jocul de cri. Adesea mi place s m plimb pe osea, iava-iava, cu cte cineva care spune o poveste frumoas. Nu o dat, fiind vreme rea, drumeii m-au rugat s-i iau n cru, i eu le-am spus c-i iau dac-mi povestete fiecare cte ceva. Dealtfel, am i un prieten care mi-e foarte drag pentru c tie s povesteasc ceasuri n ir. . - i mie mi plac foarte mult povetile, spuse,tnrul giuvaergiu. Meterul meu din Wiirtzburg nu m mai las s pun mna pe crile de poveti, fiindc atunci treaba rmne balt. Faure, hai, ncepe tu, te tiu n stare s istoriseti din sear pn n zori, fr s-i sece comoara de minunii. Faurul trase o duc s mai prind puteri, i ncepu :

LEGENDA GULDENULUI CU CAP DE CERB In Suabia de sus se mai vd i astzi ruinele unui castel care a fost pe vremuri cea mai falnic zidire de pe meleagurile acelea. Acesta era castelul Hohenzollern. El se nla pe un deal rotund, rpos, i de pe piscul pe care era cldit, ochiul vedea pn ht-departe, peste ntinsul rii. Pe ct de departe, ns, se vedea acest castel din zri, pe att de temut era de toi neamul ZoDernilor, iar numele lor, cu noscut n toate landurile germane. Acum citeva sute de ani, pe vremea cnd praful de puc nu exista nc, cetatea aceasta era stpnit de un Zollern cu o fire ciudat. Nu s-ar putea spune c-i asuprea prea tare pe supuii si sau c tria in du mnie cu vecinii, dar toi l priveau cu nencredere, din pricin c avea cuttura ntunecat, fruntea venic ncruntat i fi rea tcut, mohort. In afar de slujitorii din castel, puini oameni avuseser prilejul s-l aud vorbind ca toi ceilali semeni ai si. Dac trecea clare prin vale i ntlnea vreun om care-i lua repede plria din cap, spunind : Bun seara, domnule conte, ce vreme frumoas !, el rspundea : Pros sau Vd ! Dac ns vreodat cineva svrea vreo greeal fa de el sau caii si, ori dac n vreo trectoare un ran cu crua se intmpla s stea n calea armsarului su negru, atunci izbucnea minios ntr-un potop de ocri. Se spunea totui c nu btuse niciodat vreun om in asemenea mprejurri. Prin locurile acestea fusese poreclit Zollerntun-i-f ulger. Nevasta lui Zolern-tun-i-fulger era, dimpotriv, blinda i ginga ca o zi de mai. Cu vorba prietenoas i privirile sale blajine i mpca adesea pe cei suprai de

cuvintele aspre ale soului ei i nu pierdea nici un prilej s-i miluiasc pe sraci. Orict de dogoritoare ar fi fost ziua de var, oricit de cumplit viscolul iernii, ea nu pregeta s coboare povirniul muntelui, ca s se duc pe la casele srmanilor ori copiilor bolnavi. Dac contele o ntlnea vreodat pe un astfel de drum, i zvrlea ursuz din goana calului: - tiu, tiu ! Prostii ! i-i urma drumul. Multe femei s-ar fi temut de un asemenea brbat, li s-ar fi urt cu un om att de ursuz. Unele i-ar fi lsat poate n voia soartei pe sraci : Ce-mi pas de ei, i-ar fi zis, de vreme ce stpnul meu i socoate proti ? Altele, din mndrie sau de ciud, i-ar fi scos din inim un so att de mohort. Dar lucrurile stteau altfel cu contesa Hedwiga von ZoUern. Ea i iubea brbatul ca i n prima zi, l nconjura cu dragoste i cu preuirea ei i i netezea cu mna sa ginga fruntea ncruntat i ars de soare. Dup muli ani, Cerul le-a druit un biat, dar dragostea de mam i grija.ei duioas pentru prunc nu au tirbit cu nimic iubirea pentru so. Aa s-au scurs trei ani. Contele, care-i vedea copilul numai duminica dup-mas, cind l aducea doica, ii privea drept la ochi, mormia ceva printre dini i-i fcea semn doicii s plece. Cnd bieelul a rostit pentru ntia oar cuvntul tat, contele i-a druit doicii un gulden, dar pe copil nu l-A nvrednicit nici atunci cu o privire mai drgstoas. In ziua n care fiul su a mplinit trei ani, contele a poruncit ca micuul s fie mbrcat pentru ntia oar cu pantalonai, cu veminte scumpe de catifea i mtase, apoi a cerut s i se aduc armsarul su negru i un alt cal de soi, l-a luat pe bieel n brae i, zornind din pinteni, a cobort scara n spiral, sub privirile uimite ale doamnei Hedwiga* Ori de cte ori se pregtea s plece contele cu calul su, ea niciodat nu-l ntreba ncotro se duce i cnd se ntoarce. De data aceasta, ns, grija pentru copil i-a descletat gura. - Pleci clare, conte ? a ntrebat ea, dar el nu i-a rspuns nimic. De ce iei i bieelul ? a struit contesa. Kuno merge cu mine la plimbare. - tiu, a rspuns Zollern-tun-i-fulger, cobornd treptele. Ajuns n curte, a apucat bieelul de un picioru, l-a azvrlit n a i l-a legat bine cu o nfram. Apoi a nclecat pe armsarul su negru ca pana corbului i a ieit 4m castel innd de drlogi calul bieelului. La nceput, copilul prea nespus de fericit c merge clare pe povmi mpreun cu tatl Iui. Btea din palme, rdea i trgea de coam cluul, ca s alerge mai repede, iar contele a strigat vesel de cteva ori: O s te faci un flcu i jumtate !* n vale, Sns, contele a pornit la trap. Micuul, aproape leinat de spaim, l-a rugat, mai nti cu sfial, s ncetineasc pasul calului. Acesta ns, drept rspuns, a nteit

i mai ru goana. Vntul fichiuia obrazul srmanului Kuno, tindu-i rsuflarea. El a nceput s scnceasc i apoi, tot mai nspi-mntat, s ipe ca din gur de arpe. tiu ! tiu ! Prostii ! a spus tatl su. Cum s- urcat pe cal, s-a i apucat s miorlie ! Taci sau... Dar n clipa cnd a vrut s-l mbrbteze cu o sudalm, armsarul lui s-a ridicat n dou picioare i frul celuilalt cal i-a scpat din min. Dup ce i-a potolit anevoie bidiviul, contele a ntors capul, cutndu-i fiul cu privirea, dar calul gonea singur spre castel, fr micuul clre. ntmplarea a zguduit pn i inima acestui om att de aspru i de posac. i i vedea fiul zdrobit undeva, n mijlocul drumului, i a nceput s se tnguie i s-i smulg barba de dezndejde. L-a cutat peste tot, dar nu l-a gsit pesemne c armsarul, speriat, l azvrlise n anul plin cu ap din marginea drumului. Deodat s-a auzit chemat de im glas copilresc i, cnd a ntors capul, la marginea crrii a vzut o femeie btrn care edea sub un copac, legnnd micuul pe genunchi. - Cum a ajuns biatul la tine, zgripuroaic ? a strigat contele mnios. D-mi-l imediat! - Mai domol, mai domol, nlimea ta ! i-a rspuns zm-bind bbua cea urt. Cu tot armsarul acesta mndru, i s-ar putea ntmpla i nlimii tale o nenorocire. Vrei s tii cum a ajuns domniorul la mine ? Calul su o luase razna. Biatul nu se mai inea n a dect cu un picioru i atirna de pe cal, atingnd pmntul cu pletele. Cnd s pice, l-am prins uurel n or. - Vd, a strigat contele de Zollern, mnios. D-l ncoace ! Nu pot s descalec, calul e nrva i ar putea s-l loveasc. - Druiete-mi un gulden cu cap de cerb ! s-a rugat femeia, umil. - Prostii ! a strigat contele, zvrlindu-i civa pfenigi sub copac. - Nu, doresc un gulden cu cap de cerb ! a struit ea. - Ce gulden cu cap de cerb ! Tu toat nu faci atta ! a spus furios contele. D-mi numaidect copilul, c de nu, asmut cinii asupr-i ! - Aa ? Nu preuiesc ct un gulden cu cap de cerb ? a rspuns btrna cu un zmbet batjocoritor. Ei, o s vedem noi dac motenitorii ti se vor alege mcar cu un gulden cu cap de cerb ! Ia-i pfenigii napoi! Spunnd aceste vorbe, a zvrlit contelui cei trei bnui de aram cu atta ndemnare, nct au nimerit drept n pungulia de piele, pe care acesta o mai inea nc n mn.

Uluit de acesta neobinuit iscusin, contele a rmas mai inti mut, dar apoi l-a cuprins o mnie cumplit. A luat puca, a ridicat cocoul i a ndreptat-o spre btrn. Aceasta ns l-a mbriat i l-a dezmierdat linitit pe micul conte, inn-du-l naintea ei ca pe o pavz. - Eti un bieel bun i cuminte, i-a optit ea. S rmii aa i o s-i mearg bine. Apoi i-a dat drumul i l-a ameninat pe conte cu degetul : - Zollern, Zollerni mi eti dator guldenul cu cap de cerb pe care i l-am cerut! a.strigat ea i, fr s se sinchiseasc de ocrile contelui, a pornit prin pdure, sprijinindu-se ntr-un toiag de cimiir. Pajul Konrad a desclecat tremurnd, l-a ridicat pe bieel n a i s-a suit la spatele lui, urcnd in urma stpnului su dealul pe care se afla castelul. Aceasta a fost prima i ultima plimbare clare a lui Zollern -tun-i-fulger cu fiul su. Biatul plinsese i strigase att de amarnic cnd o luaser caii la trap, nct tatl lui l socotea un copil molatic, lipsit de vlag, la care se uita n sil. El ns i iubea tatl din toat inima, se apropia adesea cu drag do el, ateptnd s-l ia pe genunchi i s-l dezmierde. Zollern l ndeprta ns cu un semn, strignd : -tiu ! tiu ! Prostii ! Doamna Hedwiga ndurase pn atunci rbdtoare toate toanele soului ei, dar purtarea lui aspr cu copilul acesta nevinovat a ndurerat-o nespus. Cu vremea, vznd pedepsele cumplite pe care le ddea ntunecatul conte copilului su pentru cea mai mic greeal, s-a mbolnvit de inim. n cele din urm, femeia s-a stins n floarea vrstei, jelit de toi slujitorii, de toi oamenii din mprejurimi, dar mai amarnic dect toi o plngea fiul ei. Dup moartea soiei sale, contele l-a scos pe Kuno cu totul din inima sa. Nu se ngrijea defel de creterea lui, lsndu-l n seama doicii i a capelanului casei. Curnd s-a cstorit din nou cu o domnioar bogat, care i-a druit dup un an doi gemeni doi mici coni. De cte ori ieea la plimbare, Kuno se ducea mai ales la btrnica aceea care-i salvase viaa. Ea i povestea totdeauna multe despre rposata lui mam i despre binele pe care i-l fcuse aceasta. Slujitorii i slujitoarele l povuiau adeseori s nu se prea duc pe la baba Feldheimer aa i zicea bt rinei deoarece era o vrjitoare. Dar biatul nu se temea. Capelanul castelului i spusese c nu exist vrjitoare i c basmele despre femeile metere la vrjit, care zburau prin vzduh spre Brocken, clare pe o furc, erau nite nscociri.

E drept c el vedea la baba Feldheimer fel de fel de lucruri ciudate pe care nu le nelegea. Dealtfel, nu uita nici de nz-drvnia aceea cu cei trei pfenigi, pe care btrlnica i aruncase cu atta ndemnare drept n punga tatlui su. Btrna se pricepea s fac i felurite pomezi i licori cu care lecuia oamenii i dobitoacele. Umblau nite scorneli cum c ar avea un c-znel vrjit cu care putea s schimbe vremea, i cnd II atrna deasupra focului, se strnea o furtun cumplit. Btrna l nvase pe micul conte multe lucruri folositoare, ca de pild : leacuri pentru cai bolnavi, o butur mpotriva turbrii, momeli pentru peti i multe altele. Pn la urm, doar btrnica Feldheimer i mai rmsese pe lume, cci doica i sfrise zilele, iar mama lui vitreg nu se sinchisea de el. Cu ct fraii lui creteau mai mari, cu att mai trist i mai apstoare era viaa lui Kuno. Acetia fuseser mai norocoi. Prima lecie de clrie mersese bine, nimeni nu czuse de pe cal, i de aceea Zollern-tun-i-fulger i socotea biei istei i destoinici. inea foarte mult la ei, se plimbau n fiecare zi clare mpreun i-i nva de toate, dei e drept c mare lucru n-aveau de nvat de la el, fiindc dnsul nu tia nici s scrie, nici s citeasc, i socotea c e pcat ca cei doi stranici biei ai si s-i piard timpul cu asemenea ndeletniciri. n schimb la zece ani tiau s suduie tot att de zdravn ca i tatl lor i s se ia la har cu oricine. Dealtfel se nelegeau unul cu altul ca i cinele cu pisica i se ntovreau numai cnd puneau la cale vreo pozn pe seama lui Kuno. Mama lor nu se sinchisea prea mult de toate acestea. Socotea c dac bieii se bteau ntre ei, era o dovad c snt sntoi i voinici, iar btrnifl conte spunea ori de cte ori vreun slujitor i ntiina c fiii si se luaser iar la btaie : tiu, tiu ! Prostii ! Totui s-a gndit s fac ceva ca s-i mpiedice pe cei doi biei s se rpun unul pe altul. Nu uitase ameninarea b-trnei Feldheimer, despre care, n fundul sufletului su, credea c era ntr-adevr vrjitoare: Ei, o s vedem dac motenitorii ti se vor alege mcar cu un gulden cu cap de cerb! ntr-o zi, pe cnd vina n jurul castelului su, privirile i-au czut pe dou dealuri ce se ridicau parc anume ca s poarte pe cretetele lor cte un castel, i pe dat o hotrt s cldeasc acolo dou castele. Pe unul a nlat castelul Schalksberg1, numit aa dup porecla pe care o avea de mult cel mai mic dintre gemeni Ghidu din pricina nenumratelor sale pozne. Celui de-al doilea castel a voit s-i pun numele de Hirschguldenberg *, pentru a-i bate joc de vrjitoare, care prezisese c motenitorii lui nu se vor alege nici mcar cu cte un gulden cu cap de cerb. Pn la urm s-a oprit ns la denumirea mai simpl de Hirschberg. Aa se numesc cele dou dealuri pn n zilele noastre i cltorul care trece prin munii din Suabia le poate vedea.

Zollem-tun-i-fulger avea de gnd s lase prin testament fiului cel mare castelul Zollern, ghiduului Schalksberg i mezinului Hirschberg. Soia lui nu i-a dat ns pace pn n-a schimbat testamentul. Kuno-prostnacul, aa-i zicea ea srmanului biat, fiindc nu era att de neastmprat i de slbatic ca fiii ei, Ku-no prostnacul e destul de bogat. A motenit doar averea mamei sale. De ce s stpneasc tot el mreul i strlucitul Zollern, iar fiii mei s aib numai cte un castel nconjurat de pduri ? n zadar i-a spus contele c fiul su mai mare, Kuno, nu putea fi lipsit de drepturile primului nscut. Lacrimile i ciclelile ei au izbutit s-l nduplece i pe cruntul Tuni-f ulger. Testamentul su glsuia acum astfel: Ghidu va stpni Schalksberg ; cel mai mare dintre gemeni, Wolf, va fi stpnul Zollern-ului, iar Kuno, al Hirschbergului, cu orelul Balin-gen. Dup scurt vreme, contele a czut greu bolnav. Medicului, care i-a spus c nu mai are nici o scpare, i-a rspuns : -tiu !, iar capelanului castelului, care-i ceruse s prseasc acest trm ca un dreptcredincios, i-a spus : Prostii ! Apoi i-a dat sufletul suduind i bombnind. Cum trise, aa i sfrise i zilele ca un necioplit, ca un pctos. nc nu fusese ngropat, c soia lui s-a dus cu testamentuj la Kuno, fiul su vitreg, spunndu-i in batjocur c avea, n sfrit, prilejul sa-i arate tiina de carte : s citeasc singur hotrrea de a prsi Zollern-ul. Din ziua aceea nu mai avea ce cuta acolo, bogatele domenii i cele dou castele nu-i mai aparineau lui, primului nscut, ci treceau In stpnirea ei i a celorlali doi fii. Kuno s-a supus voinei rposatului fr s crcneasc, i i-a luat rmas bun cu lacrimi n ochi de la castelul n care se

nscuse, unde se afla mormntul blndei sale mame i n care locuia bunul capelan, iar n apropiere singura sa prieten, btrnica Feldheimer. Castelul Hirschberg era, ce-i drept, mre i impuntor, dar acolo se simea singur i prsit, aa c dorul de locurile copilriei l mistuia cumplit. ntr-o sear, contesa i gemenii, care mpliniser ntre timp optsprezece ani, stteau pe terasa castelului, uitndu-se n vale. Deodat au zrit un cavaler falnic urcnd clare, urmat de o litier somptuoas, purtat de doi catri i nsoit de mai muli slujitori. Nedumerii, se ntrebau cine puteau fi strinii. n cele din urm. Ghidu a strigat :
- E fratele nostru, seniorul de Hirschberg ! - Kuno-prostnacul ? a ntrebat contesa, mirat. O s ne dea desigur toat cinstirea cuvenit, poftindu-ne la el. Litiera cea frumoas o aduce pesemne pentru mine, ca s m ia la Hirschberg. Zu c n-a fi bnuit la nobilul meu fiu, Kuno-prostnacul, atta cavalerism i bun-cuviin ! Curtoazia trebuie rspltit cu curtoazie. S

coborm la poarta castelului i s-l itttmpinm cum se cuvine. S-i vorbii prietenos. Poate c vom primi i daruri la Hirschberg. Tu, un cal, tu, o plato, iar eu, giuvaerurile mamei sale, la care visez de mult. Nu-mi trebuie ne un dar de la Kuno-prostnacu, a" rspuns Wolf, i nici prietenos n-am s fiu cu el. Bine ar face de s-ar duce cit mai repede dup rposatul nostru tat. Atunci am moteni noi Hirschberg-ul i am vinde nobilei noastre mame giuvaerurle pe o nimica toat. - Fiu netrebnic ! a strigat mfnioas mama lui. S cumpr giuvaerurile de la voi ? Asta-i rsplata pentru c domeniile Zollern snt astzi ale voastre ? Ghiduue, nu-i aa c tu mi vei drui giuvaerurile fr nici un fel de plat ? - Numai moartea e fr plat, mam, a rspuns rznd mezinul. Dac e adevrat c giuvaerurile preuiesc cft un castel, am fi smintii s i le punem la gt. ndat ce nchide Kuno ochii, coborm clri devale, ne lum fiecare ce ni se cuvine, iar partea mea de giuvaeruri o vnd. Tot ciorovindu-se astfel, au ajuns la poarta castelului.1 Contesa clocotea de mnie la gndul giuvaerurilor rvnite. Kuno a trecut podul clare i cnd a ajuns n faa mamei lui vitrege i a frailor si, a oprit calul, a desclecat i a salutat cuviincios. Cu toate c se purtaser att de neomenos cu elf se gndea totui c snt fraii lui i c femeia aceasta lipsit de inim fusese iubit de tatl su. - Ei, frumos din partea nobilului fiu c ne viziteaz, a spus contesa, cu glas mieros i cu un zmbet binevoitor. Ce se mai aude pe la Hirschberg ? Te simi bine acolo ? Ai i o litier ? i ce frumoas e ! Nici unei mprtese nu i-ar fi ru ine s se suie n ea. i mai lipsete doar doamna pe care s-o plimbi astfel prin toat ara. - Nu m-am gndit $ic la asta, preacinstit mam, a rspuns Kuno. Deocamdat cu altcineva a vrea s-mi duc traiul laolalt. lata pricina pentru care am venit cu litiera: - Eti prea bun i ndatoritor, l-a ntrerupt contesa, n-clinndu-se surztoare. -E vorba de printele Iosif, capelanul castelului. E att de btrn, c nu se mai poate ine pe cal, a continuat Kuno linitit. Vreau s-l iau cu mine pe btrnul meu dascl. Aa ne-a,m neles cnd am prsit castelul Zollern. i mai vreau s cobor-fii vale, so iau i pe btrnica Feldheimer, Dumnezeu s-o aib n paz. Trebuie s fie grbov de ani. Odinioar, cnd m-am plimbat ntia oar clare mpreun cu rposatul meu

printe, ea m-a scpat de la moarte. Am destule ncperi la Hirschberg. Vreau s-i sf reasc ailele acolo. Rostind aceste cuvinte, a strbtut curtea, ndreptndu-se spre locuina capelanului. Tnrul Wolf i-a mucat mnios buzele, contesa a plit de ciud, iar Ghidu a spus, izbucnind in rs : - Ce-mi dai pe calul pe care-l voi primi n dar ? Eu zic;" frate Wolf, s-mi dai n schimb platoa pe care o vei primi tu. Ha-ha ! Pe cine vrea s ia cu el ? Pe capelan i pe btrna vr-jitoare ? Iat o pereche .de toat frumuseea ! Dimineaa poate lua lecii de limba greac de la capelan, iar dup-mas, lecii de vrjitorie de la baba Feldheimer. De ce nzbtii e n stare Kuno-prostnacul! - Eu un bdran ! a rspuns contesa. Nu rde, Ghidu ! Je face neamul de ocar. Vecinii notri se vor prpdi de rs cnd vor auzi c seniorul Zollern a dus-o ntr-o litier somptuoas, purtat de catri, pe baba Feldheimer, zgripuroaica aceea btrn, i c a instalat-o la castelul lui. A motenit de la maic-sa grija pentru bolnavi i pentru tot felul de lep: daturi. Vai, taic-su s-ar rsuci n groap dac-ar ti toate astea ! - Da, a adugat Ghidu. Tata ar mormi i n groap: *tiu ! Prostii ! - Uite-l, vine mpreun cu btrnul! l ine de bra, fr ruine ! a strigat contesa, ngrozit. S mergem, nu vreau s-l mai vd ! Cei trei s-au ndeprtat, Kuno l-a condus pe btrnul lui dascl pn la pod i l-a ajutat s se urce n litier.* Jos, n vale, ' s-a oprit n faa colibei n care se adpostea btrna Feldheimer i a gsit-o gata de plecare, cu o boccea plin cu tot felul de leacuri pomezi, licori i cu felurite scule. Sprijinindu-se n toiegelul ei de cimiir, btrnica s-a urcat n litier, > Nu s-a petrecut ns nimic din ceea ce prevzuse, plin de rutate, contesa de Zollern. n mprejurimi, nimeni nu s-a mirat de fapta cavalerului Kuno. Dimpotriv, oamenii gseau -frumoas i vrednic de laud strduina de a-i nsenina ultimele zile btrnei Feldheimer i i ddeau cinstire pentru c l .adpostise n castelul su pe btra&l capelan Iosif. Numai fraii lui i contesa tunau i fulgerau de mnie, mprocndu-l <cu vorbe de ocar. Dar era spre paguba lor, cci toat lumea socotea purtarea frailor vitregi prea nesbuit i-i vorbea de ru. Umbla zvonul c nid cu mama lor nu duceau cas bun,1 4#.numai ntr-o glceav o ineau, iar ei ntre ei se vrjmeau cumplit. Contele Kuno de Zollern-Hirschberg a ncercat de mai multe ori s se mpace cu fraii lui, cci se simea foarte ru cnd i vedea trecnd clare prin faa castelului su fr s-i peasc vreodat pragul casei, sau cnd i ntlnea n codru

sau pe cmp i ei l salutau mai rece ca pe un strin. Zadarnic ns cuta el s se apropie de fraii si, cci acetia nu-i rspundeau dect cu batjocuri. Intr-o bun zi, n mintea lui Kuno a ncolit un gnd. tiindu-i tare zgrcii i hapsni pe cei doi frai ai si, a hotrt s ajung pe calea aceasta la inimile lor. ntre cele trei castele se afla un iaz chiar la mijloc care fcea parte din domeniul lui Kuno. n iazul acesta creteau cele mai bune tiuci i cei mai frumoi crapi din mprejurimi. Cei doi frai, crora le plcea s pescuiasc, erau mnioi foarte pe tatl lor, care nu le lsase lor motenire i iazul. Pe de o parte, erau prea mndri ca s pescuiasc n apa aceea fr tirea fratelui lor, iar pe de alt parte, nu voiau s-i spun o vorb bun, rugndu-l s le ngduie s prind pete acolo. tiind ct slbiciune aveau fraii lui pentru iaz, Kuno i-a poftit ntr-o zi s se ntlneasc tustrei acolo. Era o diminea frumoas de primvar. Cei trei frai, venind dinspre cele trei castele, au ajuns aproape n aceeai clip la iaz. lat, a strigai Ghidu, ne-ara brodit de minune ! exact Ia ceasurile apte am plecat clare de la Schalksberg. - i eu de la Hirschberg ! i eu de la Zollcrn ! i-au rspuns ceilali doi frai. - Pesemne c iazul se afl drept la mijloc, a continuat mezinul. Stranic! - Ei, tocmai de aceea v-am poftit aici. tiu c v place mult s pescuii. i mie mi place s dau din cnd in cnd cu undia. n iaz snt destui peti chiar i pentru trei castele, iar pe malul iazului e destul loc pentru noi trei, chiar dac am veni din ntmplare toi deodat. Vreau ca, de azi nainte, aceast ap s fie a noastr a tuturor, i fiecare dintre voi va avea aceleai drepturi asupra ei ca i mine. - Nobilul nostru frate e nespus de ndatoritor, a zis Ghidu cu un zmbet ironic. Ne d o ntindere de ap de ase pogoane i cteva sute de petiori ! Ei bine, i ce ne cere n schimb ? Cci numai moartea n-are plat ! - Nu v cer nimic, a spus Kuno. Nu vreau dect s v ntlnesc din cnd n cnd la iaz i s stau de vorb cu voi. Oricum, sntem fiii aceluiai tat ! - Nu, aa nu-i bine, rspunse seniorul de la Schalksberg Nu e nimic mai neplcut dect s pescuieti laolalt cu alii. Unul gonete petii celuilalt. Dar dac am cdea la nvoial asupra zilelor n care s venim la pescuit, de pild tu, Kuno, luni i joi, Wolf mari i vineri, iar eu miercuri i simbt, atunci primesc darul. - Eu, nu ! a strigat ntunecatul Wolf. Nu primesc nici un dar l nu vreau s mpart cu nimeni nimic. Kuno ne mbie s mprim iazul, fiindc avem tustrei aceleai drepturi asupra lui. Eu zic s jucm zaruri i s se hotrasc al cui rmine. Dac norocul va fi de partea mea, putei veni oricind s m ntrebai dac v dau voie s pescuii ori ba.

- Eu nu joc zaruri, a rspuns Kuno cu tristee, vznd c nu se poate apropia de fraii lui pentru nimic n lume. - De bun seam, a rs Ghidu, fratele nostru este un senior cucernic, dreptcredincios, care socotete jocul cu zarurile drept un pcat de moarte. Dar eu m-am gndit la altceva, la ceva ce nu-l poate ruina nici pe cel mai evlavios sihastru. S ne aducem undiele i s pescuim pn cnd orologiul de la Zollem va bate dousprezece ceasuri, i iazul va fi al aceluia care va prinde cei mai muli peti pn la ceasul acela. Ar fi o prostie, a spus Kuno, s lupt pentru ceea ce mi aparine de drept prin motenire. Dar ca s v ncredinez c nu am glumit cnd v-am spus s mprim iazul, fie, m duc s-mi iau uneltele de pescuit. Atunci au srit cu toii n a i au pornit fiecare spre castelul lui. Gemenii au trimis n mare grab slujitorii s scormoneasc pe sub toate pietrele vechi i s adune viermiori de momeal. Kuno i-a luat ns sculele obinuite de pescuit i momeala pe care nvase s-o pregteasc odinioar fie la b-trna Feldheimer, i a ajuns cel dinti la iaz. Curnd au sosit i gemenii, Kuno i~a lsat s-i aleag locurile cele mai bune, unde s poat sta n vee poi a azvrlit undia. Minune ! Petii l recunoteau parc de stpn al iazului. Cete ntregi de crapi i de tiuci se adunau forfotind In jurul undiei^sate, iar petii cei mai btrni i mai mari i goneau pe cei mici. n fiece clip scotea cte un pete. Nici nu apuca s arunce undia bine, c douzeci-treizeci de peti ateptau eu gurile cscate, gata s se lase prini in crligul ascuit. Peste dou ceasuri, n jurul lui Kuno se ridicau mormane de peti dintre cei mai frumoi. S-a oprit din pescuit i s-a dus la fraii si s vad ce fac. Ghidu prinsese un crpcean i doi biei oblei, iar Wolf trei mrene i dou plevute. Amndoi se uitau amri spre malul opus* cci se vedea foarte bine cit noian de pete prinsese fratele lor mai mare. Kuno s-a apropiat ncetior de Wolf, dar acesta, turbat de mnie, a srit n sus, a rupt sfoara, a acut buci bul undiei i a aruncat totul n iaz, v - A vrea s arunc o mie de crlige n ap n loc de unul, iar de fiecare s se prind una din aceste fpturi! a strigat el. Nu-i lucru curat la mijloc. Aici snt farmece i vrjitorii. Altfel cum ai putea s prinzi tu, Kuno-prostnacul, ntr-un ceas, mai muli peti dect prind eu ntr-un an ? - Da, da, acum mi-aduc aminte, a adugat Ghidu, c el a deprins meteugul pescuitului de la mtua Feldheimer, vrjitoarea aceea blestemat I i noi ne-am lsat amgii s pescuim ev el. ntr-o bun zi o s ajung i el un vrjitor. - Nu, vrjitoare adevrat nu e, a zis Ghidu n btaie de joc. Muieri de felul sta tiu de obicei s prevesteasc viitorul, dar baba Feldheimer va ajunge s prevesteasc viitorul atunci cnd se va preface n lebd. Nu i-a prezis ea tatlui nostru c motenirea pe care ne-o va lsa va putea fi cumprat cu un gulden cu cap de cerb,

Cil alte cuvinte c tata o s ajung la sap de lemn ? Totui, cnd a murit, totul, cit cuprinzi cu ochii de pe zidurile castelului Zollem, era al lui. Baba Feldheimer nu e altceva dect o btrn fr minte, iar tu, Kuno, un prostnac ! Dup aceste cuvinte, mezinul s-a ndeprtat n grab, cci se temea de mina grea a fratelui su, iar Wol l-a urmat, m-procndu-l cu toate sudlmile pe care le nvase de la tatl lui. ndurerat din cale-afar, Kuno s-a ndreptat spre cas. i dduse seama c au se putea nelege cu fraii lui. Vorbele lor urte i fcuser atta inim rea, nct a czut la pat a doua zi i numai cuvintele de alinare ale capelanului Iosif i licorile tmduitoare ale mtuii Feldheimer l-au izbvit de moarte. Cnd gemenii au prins ns de veste c fratele lor Kuno zace greu bolnav, au fcut un praznic grozav. Ameii de butur, s-au legat cu jurmnt ca acela care va afla primul de moartea lui Kuno-prostnacul s dea de tire celuilalt prin salve de tun, iar cel care va trage primul cu tunurile din castel va avea dreptul s-i aleag din pivniele lui Kuno butoiul cu cel mai bun vin. Wolf a pus un pndar ca s vegheze zi i noapte n mpre-jurimile Hirschberg-ului, iar Ghidu a cumprat cu bani grei pe un slujitor de-al lui Kuno, ca s-i vesteasc de ndat clipa morii stpnului su. Slujitorul acesta era ns mai credincios blajinului i cu-cernicului su stpn dect mravului conte din Schalksberg. ntr-o sear, el a ntrebat-o ngrijorat pe btrna Feldheimer cum se simte stpnul su, i cnd aceasta i-a rspuns c starea sntii lui este mulumitoare, slujitorul i-a povestit despre uneltirile celor doi frai; adugind c-i puseser-n gnd s-i arate bucuria cu prilejul morii fratelui lor, prin salve de tun. Auzind aceste cuvinte, btrna s-a necjit cumplit. Dar cnd i-a spus contelui totul, acestuia nu- venea s cread c fraii lui ascundeau n sufetul lor atta neomenie. Atunci btrna l-a povuit s-i pun la ncercare, rspndind zvonul c ar f<murit. Vestea va zbura ca fulgerul i, dac vor auzi salve de tun, nsemna c slujitorul grise adevrul. Contele a chemat slujitorul cumprat de fratele su, l-a descusut nc o dat i i-a poruncit s plece clare spre Schalksberg, ca s dea acolo de tire c lui Kuno i se apropie sfritul. In timp ce slujitorul cobora povrniul de la Hirschberg, a fost zrit de pndarul contelui Wolf de Zollern. Acesta i-a tiat drumul i l-a ntrebat ncotro alearg. - Vai mie, a rspuns slujitorul, srmanul meu stpn n-o mai duce pn-n sear ! Toi socot c i-a sunat ceasul. - Aa ? I-a sunat ceasul ? a strigat cellalt i ct ai clipi s-a repezit la cal, a srit n a i a dat pinteni bidiviului, zbu-rnd spre Zollern. A suit dealul ca vntul i a ajuns la poarta castelului, unde bietul cal a czut grmad, iar clreul a mai apucat s strige : Contele Kuno moare ! dup care i-a pierdut simirile. Tunurile din Zollern

au nceput s bubuie, umplnd de fericire inima contelui Wolf i a mamei sale. Se i vedeau stpnii butoiului de vin, ai iazului i ai giuvaerurilor. Ecoul puternic al acestor salve i bucur peste msur, dar i-au dat seama currid c nu era ecou, ci salvele tunurilor din Schalksberg. Wolf i-a spus atunci mamei sale* zmbind : - i fratele meu mai mic a avut iscoadele lui. Deci trebuie s m^rim pe din dou i vinul, ca i ntreaga motenire. A srit apoi pe cal i a pornit n galop, cci se temea ca Ghidu s nu i-o ia nainte i s pun mna pe bunurile de pre ale rposatului. La iaz, fraii s-au ntlnit i s-au uitat unul la altul, ruinai de graba cu care voiser s ajung la Hirschberg. Nici n-au pomenit de Kuno, n timp ce-i urmau drumul, ci s-au sftuit frete ce s fac mai departe i ale cui s fie domeniile de la Hirschberg. Au trecut clri podul i, la fereastra castelului, ce s vezi ? Fratele lor, teafr i sntos, se uita n curte cu ochii scprnd de mnie. Gemenii s-au nspimntat cumplit, creznd mai nti c e o stafie, i i-au fcut semnul crucii, dar vznd c era Kuno n carne i oase, Wolf a strigat: - Ptiu, lua-te-ar... ! Ce prostie ! Credeam c-ai murit ! - Nu-i niciodat prea trziu, a grit mezinul, sgetndu-l pe Kuno cu o privire veninoas. Acesta a strigat ns cu glas tuntor : - Din clipa aceasta, toate legturile noastre de rudenie s-au rupt pentru totdeauna. Am auzit prea bine salvele voasre de bucurie, dar, bgai de seam, am pregtit i eu cinci culevrine i aici, n curte, i le-am ncrcat n cinstea voastr. Pierii din calea ghiulelelor mele, ca s nu aflai cum se trage la Hirschberg ! Vzndu4 att de ndrjit, fraii au dat pinteni cailor i au cobort n mare grab povrniul. Kuno le-a trimis din urm o ghiulea care a zburat pe deasupra capului lor, aa c ei au fcut fr voie o plecciune adnc i cuviincioas. Kuno nu voia ns dect s-i sperie, nu s-i loveasc. De ce ai tras salvele de tun, ntrule ? a ntrebat suprat Ghidu. Eu am tras numai dup ce le-am auzit pe-ale tale.

Ba, s am iertare. ntreab-o i pe mama ! a rspuns Wolf. Tu ai tras ntS i ne-ai fcut de rs, neobrzatule !

Mezinul nu s-a lsat nici el mai prejos cu vorbele de ocar i cnd au ajuns la iaz, sudlmile motenite de ia Zollern-tun-i-fulger curgeau uvoi. Pn la urm, fraii s-au desprit nvrjbii i furioi. A doua zi, Kuno i-a fcut testamentul. Btrnica Feldhei-* mer i-a spus capelanului : Pun rmag c nu scrie cuvinte prea drgstoase despre cei doi tunari. Dar toate ncercrile ei de a-l descoase pe dragul ei bine-fctor au fost zadarnice. Acesta nu a suflat o vorb despre testament. Btrna nu a mai apucat s afle nimic, fiindc dup un an, n ciuda alifiilor i a licorilor ei, i-a dat sufletul fr s fi fost mcar bolnav. Ii sunase ceasul. Cei nouzeci i opt de ani ai ei ar fi dus la groap pe orice om, di de sntos. Contele Kuno a nmormntat-o cu mare cinste, nu ca pe o femeie srman, ci ca pe o mam. Dup moartea btrnei, el a nceput s se simt tot mai singur n castelul su, mai ales

fiindc printele Iosif a purces i el din lumea aceasta, scurt timp dup bbua Feldheimer. Singurtatea lui nu a dinuit ns prea mult, cci bunul Kuno s-a sfrit din via la vrsta de douzeci i opt de ani. Gurile rele spuneau c ar fi murit otrvit de Ghidu. Dar oricum ar fi fort la cteva ceasuri dup moartea lui, la Zollern i la Schalksberg au bubuit din nou tunurile. Fiecare castel Ii vestea sfritul cu cte douzeci i cinci de salve. - De data asta s-a isprvit de-adevratelea cu el ! a zis Ghidu, ntlnindu-se cu fratele su pe drum. - Da, a rspuns Wolf, i dac s-ar ntoarce de pe lumea cealalt i ne-ar striga vorbe de ocar de la fereastr, ca odimoar, puca mea abia ateapt s-l nvee buna-cuviin i s-i vin de hac. Vorbind aa, suir piepti nlimea pe care se afla castelul. Cnd un clre necunoscut, nsoit de alaiul su cavaleresc, i-a ajuns din urm, cei doi, socotind c trebuie s fie vreun prieten de-al fratelui lor, care venea la nmormntare, s-au prefcut c plng, nemaicontenind s-l laude pe cel disprut i jelindu-i moartea timpurie. Ghidu a izbutit chiar s-i stoarc lacrimi de crocodil. Cavalerul nu scotea ns nici o vorb, ci urca linitit i tcut alturi de ei, ndreptndu-se spre Hirschberg. - Aa, acum sntem n largul nostru. Adu vin, chelarule,

dar din cel mai bun ! a strigat Wolf, desclecnd. Apoi au urcat scara n spiral i au intrat n sala castelului, urmai de tcutul clre. In clipa cnd gemenii s-au aezat tihnii la mas, necunoscutul a scos din pieptar o moned de argint i a zvrlit-o pe masa de ardezie. Banul s-a rostogolit zornind, iar strinul a zis : - Iat motenirea voastr. Nici mai mult, nici mai puin dect un gulden cu cap de cerb. Fraii s-au uitat unul la cellalt mirai, au izbucnit n rs i l-au ntrebat ce vrea s spun. Cavalerul a scos atunci un pergament cu o mulime de pecei. Acolo, Kunoprostnacul scrisese toate faptele dumnoase svrite n timpul vieii sale de ctre fraii lui. La sfrit i vestea c, n afar de giuvaerurile rposatei sale mame, hotrse s vnd Wurtemberg-ului ntreaga motenire pentru o nimica toat, n schimbul unui biet gulden cu cap de cerb. Giuvaerurile urmau a fi folosite spre a se cldi un azil pentru sraci n oraul Balingen. Fraii au ncremenit, rsul le-a ngheat pe buze. Scrneau neputincioi. Ce puteau s fac ei mpotriva provinciei Wiir-temberg ! Pierduser frumusee de moie, pdurea, ogoarele, oraul Balingen, pn i iazul cu peti, i nu moteniser dect un prlit de gulden cu cap de cerb ! Furios, Wolf l-a vrt n pieptar, fr a scoate o vorb, i-a pus tichia pe cap i, trecnd mnios, fr s salute, pe ling trimisul Wurtemberg-ului, a nclecat i a pornit spre Zollern. In dimineaa urmtoare, plictisit de ciclelile mamei sale, care nu mai contenea cu mustrrile fiindc pierduser i moia, i giuvaerurile, Wolf a pornit clare spre Ghidu, la Schalksberg. Cnd a ajuns la fratele su, l-a ntrebat : - Ce zici s facem cu motenirea noastr ? S jucm pe ea. sau s-o bem ? - Mai bine s-o bem, a rspuns Ghidu. Aa vom ctiga amndoi. Hai clare la Balingen, s-i nfruntm pe oamenii de acolo, cu toate c am pierdut orelul n chip ruinos.

- Iar la circiuma -Mielul e un vin rou stranic ; nici mpratul nu are altul mai bun, a adugat Wolf.

Amndoi au pornit spre Balingen i acolo s-au oprit la circium i au ntrebat ct cost o oca de vin rou : dup care, au nchinat unul n sntatea celuilalt, pn au mntuit guldenul. Atunci Wolf s-a ridicat n picioare, a scos din pieptar moneda de argint cu capul de cerb pe ea, a azvrlit-o pe mas i i-a strigat craumarului : - Iat guldenul ce i se cuvine ! Mai vrei ceva ? Crciumarul a luat guldenul, l-a ntors pe o parte i pe alta, i a rspuns zmbind : - Ar fi n regul, dar, vedei, acesta e un gulden cu cap de cerb. Asear a sosit o tafet din Stuttgart, iar azi-diminea crainicul a vestit n numele contelui de Wiirtemberg, stpznul orelului nostru, c banii acetia nu mai snt buni. Trebuie s-mi dai alii. Cei doi frai au plit, uitndu-se unul la altul. - Pltete, a spus unuL - N-ai bani ? a ntrebat cellalt. n cele din urm au rmas datori un gulden la Mielul* din Balingen i au plecat tcui, pind ngndurai unul lng altul. Cnd au ajuns la rscrucea unde un drum ducea la dreapta, spre Zollern, iar altul la stnga, spre Schalksberg, Ghidu a spus : - Aadar, am motenit mai puin dect nimic, i pe deasupra am mai but i un vin prost. - Da, a rspuns fratele lui. Vorbele btrnei s-au adeverit : Motenitorii ti nu se vor alege nici mcar cu un gulden cu cap de cerb ! Din banii motenii n-am putut plti nici barem o oca de vin ! - tiu ! a zis stpnul Schallksberg-ului, - Prostii ! a rspuns seniorul din Zollern, ndreptndu-se clare spre castel, mnios pe sine nsui i pe toat lumea. - Aceasta e povestea guldenului cu cap de cerb, a R~ cheiat furarul, i se spune c e adevrat. Crciumarul din Durrwangen, care se afl aproape de cele trei castele, a povestit-o unui bun prieten al meu, cluz, care, trecnd adeseori prin munii albi ai Suabiei, trgea totdeauna la Durrwangen. Oaspeii au btut din palme, ncntai de povestea faurului. - Cte nu se ntmpl n lumea asta ! a strigat cruul, mi pare bine c nu ne-am pierdut vremea cu jocul de cri. Am s in bine minte povestea asta i o s-o istorisesc mine tovarilor mei, cuvnt cu cuvnt.

- n timp ce povestea furarul, mi-am adus i eu aminte de o ntmplare ! zise studentul. - Spune, spune ! l rugar ntr-un glas furarul i Felix. - Fie, rspunse studentul. Mai curnd sau mai trziu, tot o s-mi vin i mie rndul s povestesc ceva. Ceea ce vei auzi pare-se c s-a petrecut aievea. Zicnd acestea, s-a aezat mai bine n jit, pregtindu-se s nceap. Dar hangia a pus furca i fuiorul deoparte i s-a ndreptat spre masa oaspeilor. Acum, domnilor, <e timpul de culcare, spuse ea. Ornicul a btut ceasurile nou i mine avem treab. - Mai adu o sticla cu vin i poi s te duci la culcare ! strig studentul. Nu mai avem nevoie de dumneata. - Nu se poate, rspunse ea, posomorndu-se. Atta timp ct se afl muterii n sal, nici eu, nici slujitorii nu ne culcm. Ce s mai lungim vorba, domnilor! Ducei-v n odile dumneavoastr. i aa e prea trziu. In casa mea nu se petrpce peste ceasurile nou. - Cum asta, cucoan ? rosti mirat furarul. Ce-i pas dumitale dac noi rminem aici singuri, dup ce te-ai culcat dumneata ? Sntem oameni cinstii, nu-i terpelim nimic i nici n-o s-o tergem fr plat. Nu ngdui s fiu dat afar n felul acesta din nici un han din lume. Femeia i arunc o privire mnioas : - Nu cumva credei c o s-mi schimb rnduiala casei pentru orice golan, pentru orice haimana de calf, pentru doi sprezece creiari ai lui ? V spun pentru ultima oar c nu n gdui asemenea purtri. Faurul vru s mai rspund ceva, dar studentul l privi cu neles i le fcu celorlali un semn din ochi. - Bine, zise el. Dac hangia nu ne las s mai rmnem, apoi s mergem n camerele noastre. Dar ne-ar trebui nite luminri, ca s nu bjbim. - N-am de unde s v dau, rspunse ea, posomorit. Ceilali or s nimereasc drumul i prin ntuneric, iar dumitale o s-i ajung i captul sta de luminare. Nam altceva.

Tnrul primi tcut luminarea i se ridic. Ceilali i luar traistele, ca s le duc n camerele lor, i ncepur s urce scara dup student. Acesta mergea nainte cu luminarea. Cnd au ajuns sus, studentul i rug s mearg n vrful picioarelor, deschise ua camerei sale i le fcu semn s intre. - Nu mai ncape nici o ndoial, le spuse el. Vrea s ne dea pe mna tlharilor ! N-ai bgat de seam ct de struitor ne trimitea la culcare ? Cum ncerca cu tot dinadinsul s ne mpiedice s stm de veghe laolalt ? Ndjduiete c-o s ne culcm acum i c tlharii au s ne surprind dormind. - Nu credei c-ar fi mai bine s plecm de aici ? htreb Felix. M simt mai la largul meu n pdure dect ntre zidurile astea. - Ferestrele snt i aici zbrelite ! exclam studentul, ncercnd zadarnic s smulg una din gratii. Nu ne rmne dect o singur ieire : s-o zbughim pe poart. Nu cred ns c-o s ne lase. - S ncercm, spuse cruul. Vreau s vd dac pot ajunge mcar pn n curte. Dac se poate, m ntorc i v iau pe toi. Ceilali ncuviinar. Cruul se descl i se furi n vrf ui picioarelor spre scar. Sus, n odaie, .tovarii lui ascultau ncordai, cu team. Tnrul ajunse la jumtatea scrii, ntreg i nevtmat, i tocmai voia s se fereasc de un stlp de susinere, cnd, deodat, i iei nainte un dine uria. Dulul i puse labele pe umeri i rnji la el, dezvelindu-i colii lungi i ascuii.Cruul nu ndrzni nici s nainteze, nici s dea napoi, de team ca, la cea mai mic micare, dulul cel fioros s nu-i nfig colii n beregata lui. Cinele ncepu s latre i s urle groaznic. Auzind hrmlaia, rndaul i hangia ieir n grab, cu luminri n mini. - ncotro ? Ce vrei ? strig femeia. - Vreau s-mi iau ceva din cru, rspunse cruul, tremurnd ca varga, cci prin deschiztura uii zrise nite umbre care ddeau de bnuit, oameni cu puti n mn. - Ai fi putut s iei ce-i trebuie nainte de a urca n camer, spuse mbufnat hangia. Fassan, vino-ncoa' ! Iacob, ncuie poarta i lumineaz-i omului drumul pn la cru. Cinele i lu labele i botul nfiortor de pe umerii cruului i se aez din nou de-a curmeziul scrii. ntre timp, rndaul ncuiase poarta i porni cu luminarea naintea cruului. Nu era chip s fug. Frmntndu-se cam ce-ar putea s ia din cru, omul i aminti c avea un funt de luminri pe care trebuia s ie duc la

ora. Captul de luminare pe care-l avem sus nu ine mai mult de un sfert de ceas, i-a zis el, aa c o s avem nevoie de luminri". Lu dou luminri din cru, le ascunse n mnec i, ca s se afle n treab, i cut mantaua, care-i trebuia dup cum i-a spus el rndaului s se nveleasc n timpul nopii. Ajungnd teafr napoi, povesti tovarilor si despre dulul uria care sttea de paz pe trepte, despre oamenii pe care i zrise n treact, despre pregtirile care se fcuser ca s pun mna pe ei, i ncheie oftnd : . NU scpm cu via n noaptea asta ! - Nu-mi vine s cred, rspunse studentul. Nu-mi vine sa cred s fie att de proti oamenii acetia, s omoare patru ini pentru o nimica toat. De aceea ar fi bine s nu ne mpotrivim, n ceea ce m privete, eu am cel mai mult de pierdut. Pe calul meu au i pus mna, de bun seam. Am cumprat bidiviul acum patru sptmini i m-a costat cincizeci de galbeni. Punga i hainele le dau de bun voie, cci, la urma urmelor, viaa mi e mai scump. - Dumitale i este mai uor, rspunse cruul. N-ai cine tie ce de pierdut ; asemenea lucruri se pot lesne nlocui. Eu, ns. snt tafet. Am plecat din Aschaffenburg cu fel de fel de lucruri, iar n grajd am doi cai frumoi, singura mea avere. - Nu-mi vine s cred c-or s se lege de dumneata, spuse giuvaergiul. Prdarea unei tafete ar strni mare zarv i trboi n ar. i eu cred c-i mai bine s dau de bun voie, cum a zis dumnealui, tot ce am i s fgduiesc, sub jurmnt, s nu suflu o vorb i nici s m plng. E mai cuminte aa, dect s m mpotrivesc unor oameni narmai cu puti i pistoale, pentru cteva boarfe. La aceste cuvinte, cruul scoase luminrile, le lipi de mas i le aprinse. - Atunci, hi numele Atotputernicului, s ateptm i s vedem ce-o s se ntmple, zise el. Hai s ne aezm i s gonim somnul cu o poveste. - S facem precum spui, rspunse studentul, i, fiindc e rndul meu, iat c i ncep.

INIMA RECE (Partea nti) n romnete de Eugen Frunz CINE CLTORETE PRIN ARA SUABILOR, acela s nu scape prilejul de a-i plimba ochii mcar nielu prin Pdurea Neagr {tiu de dragul copacilor, dei nu se gsesc oriunde atia brazi nemaipomenit de muli i nind, ca ntr-o vedenie, spre cer ;

ns de dragul oamenilor, care se deosebesc n chip ciudat de toat omenirea din jur. Ei snt mai nali de-ct oamenii obinuii, au spete late, mdulare puternice i, n totul de tot, se pare c aerul ntremtor, care lunec dimineaa printre brazi, i druie nc din tineree cu plmni mai slo-bozi, cu ochi mai ageri i cu o fire mai deschis, chiar dac mai aspr, dect ale locuitorilor de prin esuri i vi. Dar nu numai prin statur i prin felul de a fi, ci i prin datini i port aceti oameni nu-i gsesc pereche printre semenii lor din afara pdurii. Mai frumos dect to* se mbrac pdurenii din inutul Baden ; brbaii i las barba s creasc n jurul feei, aa cum li-e dat ea de la natur ; pieptarele negre, pantalonii uriai, strns ncreii, ciorapii roii, plriile uguiate, cu marginile largi, le dau o nfiare aparte, n acelai timp serioas, plin de greutate. Aici, cei mai muli snt sticlari, ns fac i ceasornice, cu care umbl o jumtate de lume, ca s le vnd. n cealalt parte a pdurii triete o spi din acelai neam ; doar c munca i ndeletnicirile lor au nscut alte datini i obiceiuri dect ale sticlarilor. Ei triesc de pe urma pdurii ; doboar i cur brazii, i mn cu plutele n jos pe Nagold pn la Neckar i de acolo pe apa Rinului, la vale, spre Olanda ; chiar i marea i cunoate pe aceti brbai din Pdurea Neagr, care coboar de sus cu plutele lor lungi. Opresc pe rnd n toate oraele lipite de malul fluviului i i ateapt semei cumprtorii care ar avea nevoie de butenii i de scnduri le lor ; dar birnele cele mai groase i lungi ei le vnd, pe bani grei, olandezilor, care le folosesc la construcia de vase. Astfel, oamenii acetia duc o via aspr, cltorind ntruna. Bucuria lor e s zboare la vale pe pluta de lemn. necazul s urce din nou pe mal. De aceea i portul lor seamn prea puin cu portul sticlarilor, care locuiesc n partea cealalt a pdurii. Pieptarul e din pnz nchis la culoare, de pe umerii largi coboar nite bretele verzi de limea unei palme, iar din buzunarul pantalonilor de piele neagr se iete ntotdeauna, ca semn al nobleii, parmacul de alam ; ns mndria lor snt cizmele, poate cele mai mari din cte se poart azi pe lume ; cci le poi trage-cu vreo dou palme mai sus de genunchi i, umblnd cu asemenea nclri, nu i se ud picioarele chiar dac le scufunzi la trei chioape n ap. Pn nu de mult, aceti pdurari nc mai credeau n duhurile pdurii i abia de curnd li s-a mai scos din cap deertciunea. Curios e ns c i duhurile care, dup credinele vechi, ar hldui prin Pdurea Neagr, s-au mprit n dou, dup cele dou feluri de mbrcminte. Spuneau de pild unii c Omuleul-de-sticl, un duh blnd, mititel, msurnd vreo trei chioape i jumtate, nu s-ar arta niciodat altfel decit cu o plrioar uguiat, avnd marginile largi, cu pieptra, cu pantaloni ncreii i cu ciorpiori roii. Altul, n schimb, cruia i zicea Michel Olandezul i care locuia n partea cealalt a pdurii, era un gligan uria, sptos, mbrcat n portul plutailor, i muli dintre aceia care jurau c-l vzuser ddeau a nelege c n-ar vrea s plteasc din punga lor atia viei ci i trebuie lui ca s-i ajung pielea pentru o pereche de cizme. Are nite cizme, spuneau ei, nct un om ca toi oamenii ar intra n ele pn la gt." i mai spuneau c din gura lor nu iese dect adevrul, nimic umflat.

Cu aceste duhuri ale pdurii, un tnr de prin partea locului cic ar fi pit o istorie, pe care vreau s v-o povestesc. Tria deci n Pdurea Neagr o vduv, pe nume Barbara Munk ; soul ei fusese crbunar i, dup ce acesta muri, vduva l tot ndemna i-l pregtea pe feciorul ei de aisprezece ani pentru aceeai meserie. Tnrul Peter Munk, biat chipe, se lsa n voia mamei, c doar nu nvase alta nici de la tatl su i, ct era sptmina de lung, sta i se afuma ling cuptor sau, negru, plin de funingine, speriind oamenii, btea strzile oraelor n cutare de muterii pentru crbunii lui. Dar crbunarul are ndeobte destul timp s gndeasc i la sine i la ceilali i, cnd Peter Munk sta lng cuptorul su, atunci arborii ntunecoi ai pdurii, linitea din jur i strecurau n suflet jale i dor nelmurit, l mhnea ceva, l supra ceva, nu tia nici el ce anume. Pn la urm gsi pricina : l nemulumea starea lui. Un crbunar negru i singuratic, gndea el. Asta nseamn s trieti n ticloie. De cit cinste se bucur sticlarii, ceasornicarii, chiar i lutarii n serile de duminic ! Iar cnd eu, Peter Munk, splat i periat, m nfiez cu pieptarul de srbtoare al tatii, cu nasturi de argint, cu ciorapii roii nou-noui, i cnd vine cineva n spate i se ntreab cine-o fi domniorul sta chipe i i plac ciorapii i mersul meu * atunci, numai ce m ajunge din urm i m vede la fa, i spune n gnd: Ah, sta nu-i dect Peter, crbunarul !" Dealtminteri, i pe plutaii de dincolo Peter i jinduia din adncul inimii. Cnd zdrahonii aceia veneau pe-aici n costumele lor artoase, cu nasturi, catarmi i lanuri de o sut de ocale atrnate la piept, cnd msurau din ochi perechile de dansatori, stnd crcnai i mndri, njurnd i trgnd fumul, asemenea celor mai nobili olandezi, din pipele lor de lut ars, lungi de-un cot atunci Peter vedea n plutai adevrai idoli ai fericirii. Iar cnd fericiii acetia, vrndu-i mna n buzunar i scond la iveal cte un pumn de taleri mascai, se apucau s arunce zarurile, cinci guldeni ncolo, zece ncoace - atunci Peter simea c-i iese din mini i se furia tulburat pn la coliba lui ; cci nu o dat, seara, la srbtori, vzuse pe cte un domn al lemnului" pierznd la joc mai mult dect agonisea bietul de taic-su ntr-un an. Erau mai cu seam trei asemenea plutai dintre care Peter nu tia pe care s-l admire mai mult. Primul, un brbat nalt i gros, cu obrajii rumeni, avea faima celui mai bogat om din mprejurimi. I se spunea Eze-chiel-cel-gros. Acesta cltorea de cte dou ori pe an la Am-sterdam, cu lemn de construcie, i gsea de fiecare dat prilejul s-l vnd cu atta mai scump dect alii nct se ntorcea frumuel cu vaporul, pe cnd ceilali veneau pe jos. Al doilea era cel mai nalt i mai usciv brbat din toat pdurea. I se spunea Schlurker-cel-lung. Pe acesta Peter Munk l jinduia pentru curajul su neobinuit ; se ncontra cu oamenii cei mai de vaz : la circium, s fi fost nghesuiala ct de mare, Schlurker sta ocupa mai mult loc dect patru ini din coi mai grai, luai laolalt ; ba se proptea n coate pe toat limea mesei, ba i lungea cte un picior pe banc, dar nimeni nu-i zicea un cuvinel, cci era plin de bani. Al treilea, un brbat tnr i frumos, dansa cel mai

bine n tot lungul i latul inutului, de aceea i se spunea Regele dansului. Fusese om srac, slujise ca argat la un lemnar i, deodat, se navui peste msur ; unii ziceau c ar fi gsit, la rdcina unui brad btrn, o oal plin cu galbeni ; alii, c ar fi dat, nu departe de Bingen, cu cangea n apele Rinului - cum fac uneori plutaii ca s prind petele n crlig i ar fi scos din adncuri un sac bur-

duit cu aur. care cic ar fi fost o parte din comoara Nibelun-gilor, ngropat acolo ; ce mai. ajunsese omul putred de bogat i toi, cu mic i mare, II priveau ca pe un prin. La brbaii acetia trei se tot gindea Peter crbunarul pe cind edea singur-singurel n pdurea de brazi. Ce-i drept, aveau tustrei o anume hib. care-i fcea nesuferii n ochii celorlali : erau de o zgrcenie neomeneasc, nu artau pic de mil fa de datornici ori sraci cu toate c btinaii Pdurii Negre snt de felul lor oameni ngduitori. Se tie ns cum merg treburile : pe de o parte i urau pentru zgrcenia lor, pe de alta i cinsteau ca bogtai. C doar nu mai era nimeni s arunce cu bnet cum aruncau ei, de parc l-ar fi cules de pe jos scuturnd brazii. Aa nu se mai poate, i spuse ntr-o zi Peter, foarte amrt. Ieri, de srbtoare, toat lumea edea n circium l Dac nu ies curnd la liman, apoi mi scurtez zilele. Ai, de-a fi i eu bogat, bine vzut ca Ezechiel-cel-gros, ori puternic, fr team, ca Schlurker-cel-lung, ori plin de faim i de bani ca Regele dansului, care, n loc de un sfan, le arunc muzicanilor taleri de aur ! De unde naiba o fi avnd atia bani ?" Ii trecur prin cap cteitoate, cum i n ce fel ar putea s se cptuiasc, dar nimic nu-l mulumi. Pn la urm se opri la vechile poveti, cu oameni care s-ar fi umplut cndva de bani datorit lui Michel Olandezul i Omuleului-de-sticl. Pe cnd mai tria tatl su, veneau adesea n cas prieteni nevoiai i se ntindeau la taclale lungi despre tot soiul de bogtani i despre felul cum au ajuns s prind cheag. Atunci l pomeneau nu o dat pe Omuleul-de-sticl. Gndindu-se adnc, Peter i aminti chiar i poezia ce trebuia rostit pe Dmbul cu brazi pentru ca duhul cu pricina s se arate. ncepea aa : Tta, n pdurea de brazi vistiernic, Tu, peste codri stpnul puternic, De sute de ani te lai vzut Ins degeaba i trudi Peter capul ca s-i aminteasc i cuvintele ce urmau. De multe ori era gata-gata s ntrebe pe cte un btrin cum sun mai departe versurile ; ns de fiecare dat l oprea teama, nu cumva s-i dezvluie gndurile ; dealtfel, judeca dnsul, s-ar putea ca povestea cu Omuleul-de-sticl s nu prea fie rspndit i prea puini s fie oamenii care tiu acele cuvinte, c doar nu erau muli bogtaii

din Pdurea Neagr ; i apoi, de ce nici tatl su, nici nevoiaii ceilali nu-i ncercaser, la timpul lor, norocul ? n sfrit, Peter aduse vorba despre Omuleul-de-sticl n faa mamei, care i nir doar lucruri tiute, i aminti doar primul din versurile ce trebuiau rostite i, ca noutate, i spuse c duhul acela pitic nu se arta dect oamenilor nscui duminica,' ntre orele unsprezece i dou. El, Peter, cic se potrivea, numai de-ar afla cum sun poezia, cci s-a nscut ntr-o duminic, la orele dousprezece de prnz. Auzind Peter crbunarul una ca asta, mai c-i pierdu cumptul de bucurie i de dorul aventurii ce-l atepta. I se pru de ajuns c tie o parte din versuri i c s-a nscut duminica, pentru ca Omuleulde-sticl s rsar naintea lui. Astfel, ntr-un rnd. dup ce i vndu crbunii, nu mai aprinse focul n cuptor ci, punndu-i pieptarul mre al tatii, ciorapii noi, roii i plria de zile mari, apuc un ciomag negru, noduros, lung de cinci picioare, i i lu rmas bun de-la maic-sa : - M duc la cancelarie, n ora. Curnd se aleg feciorii pentru armat i vreau s-i mai bag n cap funcionarului c eti vduv i c nu m ai dect pe mine, singurul fiu. Mama i lud gndul cel bun ; el ns porni spre Dmbul cu brazi. Acesta se afla cocoat pe cea mai mare nlime din Pdurea Neagr i, jur mprejurul lui, pre de vreo dou ore de mers, nu se zrea pe-atunci nici colib, darmite sat, cci oamenii superstiioi ziceau c ar fi im loc nesigur. Dealtfel, nici nu se prea ndemna lumea s taie acolo brazi, dei creteau nali i frumoi ; i asta pentru c nu o dat cnd lucrau prin acele pri, oamenii se pomeneau c le zboar securea din mini i cade n bulboanele rului ; alteori, brazii, prbu-indu-se prea repede, fie c-i betegeau, fie c-i omorau pe tietori ; unde mai pui c lemnul, ct ar fi fost el de bun, nu-l puteai folosi dect pentru foc, deoarece plutaii nu luau niciodat asemenea buteni, urmnd o veche credin care spunea c un singur butean de la Dmbul cu brazi, amestecat n plut, duce la pierzare i lemnul, i oamenii. Aa se face c brazii de pe dmbul cu pricina creteau att de nali i dei, nct ziua i se prea noapte. Ajuns n preajm, Peter Munk simi c-l trec sudorile ; nu se auzea nici un glas, nici un pas n afar de paii lui, nici o izbitur de topor, chiar i zburtoarele preau s ocoleasc brdetul ntunecat. Peter Munk urc pe creasta dmbului i se opri n faa unui brad nemaipomenit de gros, pentru care orice negustor olandez ar fi pltit pe loc cteva sute de guldeni. Aici, gndi Peter, trebuie c sade Omuleul-de-sticl." Fcu o plecciune adnc, tui ncet i vorbi cu glasul tremurnd : - V urez seara bun, domnule de sticl !

Dar nu veni nici un rspuns. Linitea struia ca i nainte. Poate c ar trebui s spun totui poezioara", gndi el. i ncepu, bolborosind : Tu, n pdurea de brazi vistiernic, Tu, peste codri stpnul puternic, De sute de ani te lai vzut...

Abia rosti aceste vorbe i, spre marea lui spaim, zri o fptur ciudat, mic de tot, iindu-se de dup bradul cel gros. Peter i zise c nu poate fi dect Omuleul-de-sticl, aa cum l nfiau oamenii, cu pieptra negru, cu ciorpiori roii, cu plriu, totul aidoma ca n povetile lor, pn i feioara palid, fin. istea. Dar vai, cum se ivise de repede, la fel de repede se fcu nevzut. Domnule de sticl, vorbi Peter Munk dup o clip de ovial, fii v rog bun i nu m luai drept neghiob ! Dac
v nchipuii, domnule, c nuv-am vzut, atunci greii foarte. V-am zrit cnd trgeai cu ochiul de dup copac ! Nici acum nu-i rspunse nimeni. I se pru doar c aude din spatele bradului, cnd i cnd, un chicotit uor rguit. n cele din urm, nerbdarea nvinse teama. Ia stai, biea, strig el, c te prind eu ndat ! i dintr-un salt, Peter se i afla de partea cealalt a copacului ; ns aici nu era nici un vistiernic al pdurilor de brad, ci doar 0 veveri mic, drgla, care se cra sprinten pe trunchi. Peter Munk cltin din cap, judecind n sinea lui c vrjitoria i-a izbutit n parte i c i-ar trebui poate nc un ver-sule pentru ca duhul s se lase nduplecat; dar, storcndu-i mintea n fel i chip, nu gsi urmarea. Veveria slta pe crenguele de jos ale bradului i prea s-l ncurajeze ori s-i rd de el. Se ferchezuia, i rsucea frumuel coada, l aintea cu ochii ei detepi, pn ce lui Peter aproape c i se fcu team s mai stea singur cu aceast fiin ; cci veveria cnd prea c are cap de om, cnd ziceai c poart plrie n trei coluri, cnd jurai c e alt veveri, care avea doar lbuele dinapoi nclate n ciorapi roii i ghete negre. ntr-un cuvnt, era un animal zglobiu ; totui tnrul crbunar tremura di faa ei; bnuia c nu e lucru curat. Lu deci calea ndrt, mai grbit de cum venise. ntunericul pdurii se adncea din ce n ce mai mult, copacii se ndeseau i Peter, mnat de fric, o porni Ia trap i nu se liniti de-ct atunci cnd prinse cu urechea ltratul dinilor i cnd zri mai apoi, printre arbori, fumul unei colibe. Dar apropiindu-se i vznd cum snt mbrcai

oamenii de aici, i ddu seama c, n loc s fug spre cas, la sticlari, apucase n partea cealalt, unde locuiesc plutaii. Oamenii din colib erau tietori la pdure, un btrn, fiul su, care o fcea pe gazda, nevasta acestuia i civa nepoi mricei. Peter i rug s-l primeasc peste noapte i acetia l primir bine, fr s-l ntrebe de nume i de loc, i ddur s bea cidru i seara i puser dinainte un coco de munte fript, rumenit, cea mai aleas mn-oare din Pdurea Neagr. Dup cin, mama i fetele se ae-zar la tors n jurul focului, pe care bieii l hrneau cu cea mai bun rin de brad, n timp ce bunicul, oaspetele i st-pnul casei fumau i se uitau la lucrul femeilor. O parte din biei ciopleau linguri i furculie de lemn. Afar, n pdure

urla vntul printre brazi ; din cnd n cnd se auzeau lovituri nprasnice ; prea c arbori uriai se frng i se prbuesc trosnind. Netemtori, bieii ar fi dorit s fug n pdure, s guste privelitea aceea grozav. Dar bunicul i opri, ctnd i vorbind aspru : Nu-l sftuiesc pe nimeni s ias din cas ! rosti el. Cci, pe Dumnezeu, acela nu s-ar mai ntoarce ! Michel Olandezul doboar acum copacii ca s-i nnoiasc pluta. Bieii l privir mirai. Vor fi auzit ei pesemne de acest
Olandez, dar acum l rugar pe bunic s le spun din fir n pr povestea. La rndul su, Peter, care n partea cealalt a pdurii nu aflase despre Michel Olandezul dect lucruri- puine i nclcite, l rug pe btrn s-i spun cine i cum e duhul cu pricina. E stpnul acestei pduri, lmuri moul. i dac dumneata, la vrsta ce o ai, nc n-ai ajuns s-l cunoti, nseamn c locuieti dincolo de Dmbul cu brazi ori chiar i mai departe. Dar s v spun cte tiu i cte arat povestea despre el. Cu vreo sut de ani n urm cel puin aa zicea bunicul meu - nu gseai n lungul i latul pmntului poporeni mai cinstii ca n Pdurea Neagr. Azi, de cnd umbl atia bani prin ar, oamenii s-au viclenit i s-au nrit. Pe-atunci ns erau altfel i chiar dac dumnealui de afar mi s-ar uita acum pe geam, nc a spune ce-am spus de attea ori, c numai Michel . Olandezul ne-a dus la stricciune. Tria deci, cu mai bine de o sut de ani n urm, un lemnar bogat, care inea multe slugi; cltorea pn departe, pe Rin, ca s-i vnd lemnul, i afacerile i mergeau de minune, cci era brbat cinstit i evlavios, ntr-o sear, bate la ua lui un strin, un zdrahon cum nu mai vzuse nicicnd. Era mbrcat ca i feciorii din Pdurea Neagr, dar.la staiur i ntrecea cu cel puin un cap i nimeni nu i-ar fi nchipuit vreodat c poate fi pe lume asemenea om uria. Vine i l roag pe lemnar s-i dea de lucru. Acesta, vznd ct e de puternic i bun de hamalc, i socotete simbria i se nvoiesc. Michel cci aa i zicea pe nume se art a fi un lucrtor cum stpnul su nu mai avusese n toat viaa lui. La dobortul brazilor inea loc de trei ; cnd ase ini crau buteanul la un capt, dnsul l umfla singur de captul cellalt.

Dar ntr-o zi, dup ce lucrase o jumtate de an la pdure, Michel se nfi stpnului i rosti : Am tiat destul aici, la copaci. De-acu' mi-ar prinde bine s mai vd i ncotro se duc butenii mei. Ce-ar fi s m luai pluta mcar o singur dat ?" Stpnul rspunse*: ,,N-a vrea, Michel, s-i stau n drum dac ai poft s umbli prin lume, dei la tiat de brazi mi trebuie oameni vn-joi ca tine, pe cnd la plut se cere mai mult ndemnare. Dar fac-se de asta dat pe voia ta " Aa se i fcu. Pluta cu care urma s plece avea ase pri, iar ultima parte era din butenii cei mai grei. Or. seara, n ajunul plecrii. Michel mai aduse nc ase buteni groi i lungi cum nu s-au pomenit: i slt cte unul. uor, ca pe o cange, bgndu-i n speriai pe ceilali lucrtori. Unde dobo-rise asemenea copaci, nu se tie nici pn n ziua de azi. Cind vzu ce vzu. stpinul simi c-i rde inima n piept, cci fcu de ndat socoteala citi bani ar iei dac ar vinde aceti buteni. Michel ins vorbi : Aa, tia o s m in la drum, c pe surcelele alea nici nu pot s m mic." Stpinul vru s-i dea nite cizme de pluta, dar Michel le arunc i scoase la iveal o pereche de cizmoaie grozav de mari. Bunicul meu zicea c ar fi cntrit o sut de f unturi i c numrau cinci picioare lungime. Pluta porni i Michel, pe cit mirare stirnise ntre tietori, pe att i uimi acum plutaii. In loc ca pluta, mpovrat, de butenii aceia uriai, s lunece mai greu la vale, cum se ateptaser cu toii, iat c ni ca o sgeat pe Neckar n jos. La coturi, unde plutaii aveau de obicei mult de furc pentru a ine pluta pe mijlocul rului i a nu se mpotmoli n nisip i pietri, Michel srea numaidect n ap i. dintrun brnei. muta pluta fie pe sting, fie pe dreapta, nct i urma calea fr nici o primejdie, iar cind drumul era drept, Michel srea la crm, ridica toate prjinile, trgea un butean din cei mari, l proptea ca pe un drug n prundi i, dintr-o apsare, fcea ca pluta s-i ia zborul incit ziceai c pmint i arbori i sate fug pe dinaintea ochilor. Astfel, n numai jumtate de timp, ajunser la Koln, pe malul Rinului, unde obinuiau s-i vnd ncrctura. Aici ns Michel vorbi: Doar sintei negustori sadea i v cunoatei interesul ! Credei c stora din Koln le trebuie atta lemnrie ct le aducem noi din Pdurea Neagr ? Nu ! Ei cumpr lemnul cu jumtate din pre i l vnd pe urm scump n Olanda. Haidei s vindem aici butenii mruni, iar pe cei mari s-i ducem olandezilor. Ct va fi s scoatem peste preul obinuit, rmne ctigul nostru." Aa gri vicleanul de Michel, iar plutaii se artar mulumii ; unii fiindc doreau s vad i ei Olanda, s cltoreasc pn acolo, alii fiindc rivneau s fac bani. Doar

unul singur, om cinstit, i sftui s nu pun n primejdie avutul stpnului i s nu-l nele ; dar ceilali nici c-l ascultar, nici c-i mai amintir de vorbele lui; afar de Michel, care pstr totul n minte. Pornir deci cu pluta la vale, pe Rin. Michel sta la crm i astfel ajunser curind la Rotterdam. Acolo li se plti de patru ori preui ; mai cu seam butenii lui Michel aduser o groaz de bani. Cnd se vzur cu atta bnet, plutaii din Pdurea Neagr nu mai tiau de bucurie. Michel mpri ctigul: un sfert pentru stpn, trei sferturi pentru ei. i pe urm, d-i prin crme, cu marinarii i cu tot felul de lepdturi ! Bur i risipir la joc toi banii. Iar pe plutaul cinstit, care i sftuise la bine, Michel II vndu unui negutor de carne vie si nu se mai auzi de soarta lui. De atunci, pentru feciorii din Pdurea Neagr, Olanda cic era raiul pe pmnt, iar Michel Olandezul ajunse un fel de rege al lor. Lung vreme stpnii lemnari nu aflar nimic despre trgul ce se fcea i inutul se tot umplea de bani, de njurturi, de nravuri proaste, de beii i jocuri de noroc, care ve-neau n sus dinspre Olanda. Mai trziu, cnd faptele ieir la lumin, Michel Olandezul parc intrase n pmnt ; -nu-l gsir nicieri, ns de murit n-a murit. De o sut de ani umbl n chip de strigoi prin pdure i se zice c muli s-au mbogit cu ajutorul lui, ns pe seama bietului lor suflet. Asta-i tot, ncolo nu v mai spun nimic. Un lucru e sigur : n nopile cu lun, cum e asta de-a-cum, Michel Olandezul urc pe Dmbul cu brazi, unde nu-i voie de tiat, i doboar cei mai falnici copaci ; l-a zrit chiar tatl meu cum frngea, ca pe un pai, ditamai brad de vreo patru picioare grosime. Lemnul l druiete celor care se abat de la calea dreapt i se nhiteaz cu el; pe la miezul nopii coboar butenii la ap i i duce olandezilor. Dar, s fiu eu domn i rege n Olanda, zu dac n-a pune tunurile s-l farme i s-l bage n pmni! Cci toate vasele, care poart m trupul lor fie i o singur brn adus de acest Michel, se scufund. De aici, attea nenorociri care se ntmpl pe mare ! Altminteri, cum ar putea s piar sub ap un vas minunat, puternic i ncptor ? ns, de cte ori Michel Olandezul doboar noaptea, pe furtun, un copac n Pdurea Neagr, de attea ori se desprinde o brn veche din trupul unui vas ; apa nvlete njuntru i vasul se scufund cu oameni, cu soarea, cu tot. Asta-i povestea lui Michel Olandezul i adevrul e c toate relele cte snt n Pdurea Neagr de la dnsul se trag. Ei da, firete, poate s te fac bogat, ns eu unul n-a lua nimic de la el ! Nici n ruptul capului nu mi-a dori s fiu n pielea unui Ezechiel-cel-gros sau a lui Schlurker-cel-lung. Chiar i Regele dansului cic i-ar fi czut n gheare... Aceste vorbe din urm btrfnul le adugase optit, ca n tain. Intre timp, furtuna se domolise. Fetele aprinser lampa i ieir sfioase din odaie. Brbaii, ns, dup ce

umplur un sac cu frunzi, i-l aezar lui Peter Munk drept pern pe cuptor, apoi i spuser noapte bun. Peter crbunarul nu mai visase nicicnd asemenea visuri grele ca in noaptea cu pricina. Ba se fcea c Michel Olandezul, crunt, mthlos, smucea din ioc fereastra, ntinzndu-i cu bra uria o pung de galbeni, pe care o scutura, nct banii sunau mbietor i plcut; ba i se prea c odaia e un tp-

an verde, nesfrit, pe care se tot nvrte clare Omuleul-de-sticl, mic, prietenos i chicotind rguit ca pe Dmbul cu brazi. Ba i bzia la urechea sting : In Olanda e aur ct vrei, Pui mina i iei ! Fr mult treab Vin banii^degrab ! Ba i picura n urechea dreapt poezioara : Tu, n pdurea de brazi vistiernic, i o voce subire i optea : Peter Munk. prostule, crbunarule, nu te pricepi s gseti o rim la vzut, cu toate c te-ai nscut duminic, la orele dousprezece. Haide, caut rima, prostule !" Peter ofta i gemea n somn, trudindu-se s gseasc o rim. Dar, cum nu mai fcuse nicicnd aa ceva, cazna se dovedi deart. Deteptndu-se n zori, Peter gsi c visase un vis tare ciudat. Se aez, i, proptindu-i coatele pe mas, gndi adnc asupra oaptelor ce-i struiau n ureche. Haide, caut rima, prostule !" i spuse la rndu lui, btind darabana pe frunte, cu degetele. Dar nici o rim nu-i venea n cap. Stnd el aa ncruntat, cu ochii tulburi, i cutnd zadarnic o rim la vzut", trei flci trecur prin faa colibei, spre pdure, i unul din ei cnta : La vale cum coboar Diri deal o am vzut i-n cea din urm oar Durerea-mi s-a nscut. Prin urechea lui Peter ni ca un fulger luminos. Crbunarul sri din loc i o zbughi pe u afar, cci nu era sigur c auzise ntocmai cuvntul. Alerg dup cei trei flci i se repezi la cntre, apucndu-l cam tare de bra : - Stai, frate ! strig el. Ce rim ai pus la vzut" ? F-mi plcerea i spune-mi ce ai cntat adineaori ! - Ce te vri, biea ? rspunse flcul din Pdurea Neagr. Am dreptul s cnt ce vreau. i las, te rog, braul, c altminteri... - Ba nu ! strui Peter i l strnse i mai tare de bra. Spune-mi ce ai cntat ! Ceilali doi, vznd ce se petrece, nu statur mult pe gn-

duri. Se npustir asupra lui Peter cu pumnii i l btur mr, nct acesta slobozi braul cntreului i czu n genunchi. - Acum i-ai primit poria, rser flcii. i ine minte, cap sec, s nu te mai legi de oameni ca noi la drumul mare ! - in minte, cum s nu in ! rspunse Peter oftnd. Dar, v rog, dup ce m-ai luat n pumni, fii buni i spunei rspicat ce-a cntat stlaltuL Flcii se pornir din nou pe rs i batjocur ; dar cnt-reul i spuse totui vorbele, dup care plecar tustrei rznd i cntnd. - Prin urmare vzut" cu nscut", rosti srmanul Pe ter n timp ce se ndrepta anevoie din ale. Vzut" cu ns cut" ! De-acuma las' c mai vorbim o vorbuli, domnule de sticl ! Se ntoarse n cas, apuc plria i ciomagul, i lu rmas bun de la gazde i porni din nou spre Dmbul cu brazi. Mergea ncet, gnditor, cci trebuia s scarneasc i un vers potrivit. n cele din urm, cnd ajunse n preajma dmbului, unde brazii creteau din ce n ce mai mari i mai dei, Peter gsi versul cutat i sri n sus de bucurie. Atunci, se ivi de dup ax'bori o namil de om, purtnd haine de pluta i innd n mn o rang de lemn, uria, ct un catarg. Vzndu-l cum vine agale, cu pai rari, bietul Peter aproape c se ls n genunchi, fiindc dup judecata lui nu putea s fie altul dect Michel Olandezul. Namila nc mai tcea, n vreme ce Peter se uita cu coada ochiului, ngrozit de o asemenea fptur. Er cu cel puin un cap mai lung dect toi lunganii pe care i vzuse Peter ; nu arta nici tnr, nici btrn, ns faa o avea plin de brazde i ncreituri; purta pieptar de pnz i cizme cumplit de mari, trase peste pantalonii de piele aa cum tia Peter din poveti. - Peter Munk, ce caui la Dmbul cu brazi ? rosti nfri cotor regele pdurii, cu glas aprig i adnc.

- Bun dimineaa, vecine ! rspunse Peter, voind s se arate curajos, dar tremurnd de fric. Dau s ajung acas peste Dmbul cu brazi. - Peter Munk ! l ainti cellalt cu nite ochi cruni. Drumul tu* nu trece pe-aici. - Ei da, nu chiar, se blbi Peter, ns azi e cald i m gndeam c o fi mai rcoare prin prile astea. - Nu mini, m, crbunarule, rcni Michel Olandezul cu glas tuntor, c te pocnesc cu ranga i te fac una cu pmntul. Crezi c n-am vzut cum te rugai de pitic ?

adug el mai blnd. Hai, du-te, a fost o prostie din partea ta. Bine mcar c n-ai tiut versuleul. C doar piticul e un zgrcit i jumtate, nu-i d decit pe sponci, iar dac-i d ceva, tot degeaba nu te bucuri de trai. Ascult, Peter, eti un biet calic i m doare sufletul. Un biat ca tine, iste i frumos, care ar putea s-i fac un rost pe lume, st i arde la crbuni ! n timp oe altora le curg talerii i ducaii din minec, tu abia de poi cheltui nite firfirici. Pctoas viaa ! - Adevrat, cum ai zis, pctoas ! - Dar n-o s ne speriem din asta, urm namila de Michel. Am ajutat eu destui biei cumsecade i n-o s fii tu cel dinii. Ia spune ; cite sute de taleri i-ar trebui la inceput ? Vorbind astfel, i scutur taca uria, plin cu bani, i Peter auzi iari zornitul plcut de azi-noapte, din somn. Inima ii zvcnea dureros, cu team ; fiori reci i calzi ii cutreierau, c doar Michel nu arta ca unul care i-ar da banii din mil, fr s cear nimic n schimb. Peter i aminti de cuvintele moului, rostite n tain, despre bogtaii acelui inut i, minat de o spaim nelmurit, strig : - Mulumesc, domnule, dar au vreau s am nimic de-a face cu dumneata ! Te cunosc eu I Apoi o lu la picior i fuga, fi fuga, de-i scprau clciele, ns duhul pdurii se inea ling el cu pai nemsurat de lungi i mormia surd, amenintor : - O s-i par ru, Peter ! In frunte i-e scris, n ochi i se citete c de mine nu scapi ! Nu mai fugi aa ! Ascult o vorb neleapt ! Uite colo e hotarul meu ! Ins Peter, cnd auzi de hotar i zri n fa un nule, grbi i mai mult paii ca s treac dincolo, nct Michel Olandezul trebui s alerge la rndul lui, blestemnd i njurnd. Dintr-un salt dezndjduit, Peter sri anul, cci vzuse cum duhul pdurii se pregtea s repead ranga n el. Ajunse deci cu bine de partea cealalt ; ranga se fcu ndri, de parc s-ar fi lovit n vzduh de un zid, i o achie lung czu lng Peter. Bucuros, acesta o ridic, voind s-o arunce napoi gliganului de Michel. Dar, n aceeai clip, simi c bucata de lemn i se mic n palm i, spre groaza lui, gsi c e un arpe uria, care porni de ndat s se caere pe el, ssind cu limba, f ulgerind din ochi. Peter l slobozi, dar arpele se i ncolcise pe bra i, legnndu-i capul, se nla ctre faa lui. Deodat, un coco de munte mare de tot veni din zbor asupra arpelui, l nha cu pliscul de cap i l duse cu el n trii, drept care Michel Olandezul, stnd pe marginea anului i vznd cum cineva mai tare dect el i umfl arpele, ncepu s ipe, s rcneasc i s urle ca turbat.

Sfrit de oboseal, tremurnd, Peter i urm drumul. Poteca suia tot mai sus, privelitea se Slbticea i curnd flcul ajunse la bradul cel mare. Se nclin ca i n ajun dinaintea Omuleului-de-sticl, care nu se vedea nicieri, apoi rosti : T* n pdurea de brazi vistemic^ Tu, peste codri stpnul puternic. De sute de ani te lai vzut De cei ce duminica s-au nscut. - De fapt, n-ai nimerit ntru totul, dar, pentru c eti Peter crbunarul, treac de la mine ! sunjn preajm un gls cior ginga, plcut. Mirat, Peter ntoarse capul i l zri eznd lng un brad frumos pe un omule mititel, btrn, cu pieptar negru, ciorapi roii i plrie mare pe cap. Avea o feioar fin, prietenoas i o brbu subire ca fuiorul. Trgea fum dintr-o lulea de sticl albastr, ceea ce i ddea un aer tare ciudat; iar cnd Peter se apropie mai mult, vzu cu uimire c i vemintele, ghetele i plria piticului erau din sticl colorat ; se mldiau ns pe trup la orice micare, de parc sticla ar fi fost fierbinte. - L-ai ntlnit pe mojicul de Olandez ? ntreb Omuleul, tuind uurel dup fiecare cuvnt. A vrut s te bage n speri ei, dar i-am spulberat ranga vrjit, n-are s-o mai capete in vecii vecilor. - Aa-i, domnule vistiernic, rspunse Peter, nclinn-du-se adnc. Mi-a fost ntr-adevr team. N-oi fi chiar dumneata cocoul de munte care a ucis arpele ? Dac-i aa, mulam frumos ! Ins eu unul am venit aici dup sfat. Traiul mi-e strmtorat i greu ; ndeobte, un crbunar nu ajunge departe; or eu, fiind nc tnr, m-am cugetat c, poate, ntr-un fel oarecare, a izbuti s-mi aflu un rost mai bun. Cnd m uit mai ales la alii cum s-au mbogit nitam-nisam, de-a lua ca pild numai pe Ezechiel sau pe Regele dansului, care ntorc banii cu furca... - Peter, gri piticul dojenitor i suflnd fumul pn departe, nu-mi vorbi de asemenea ini ! Cu ce se aleg tia c par fericii civa ani, ca pe urm s fie cu att mai nefericii ? Nu-i dispreui meseria ! Tatl i bunicul tu au fost oameni de cinste, Peter Munk, tot crbunari. N-a vrea s cred c dorina de a trindvi te-a adus la mine. Peter se sperie de aceste vorbe, se nroi la fa i rosti : - Nu, domnule vistiernic al pdurii, doar tiu i eu c trndvia, cum s zic, e nceputul tuturor rnetehnelor. Dar s nu-mi luai n nume de ru dac mi-ar plcea s duc alt via. Crbunarul, oricum, e un biet crbunar, un om mrunt, pe cnd sticlarii, plutaii, ceasornicarii i ceilali snt mai bine'vzui. - Trufia calc ades naintea pierzrii, gri cu mai mult blndee micul stpn al pdurii de brazi. Ciudat seminie

mai sntei i voi, oamenii ! Rareori ntlneti cte unul mulumit de starea n care s-a nscut i a crescut. i uite aa, dac ai fi sticlar, ai rvni la lemnrit, i dac ai fi lemnar, i-ar plcea s fii domn pdurar ori s te mui n locuina funcionarului. Dar fie i aa. Dac-mi fgduieti c vei lucra cu srg, atunci i dau ajutor s te sali. Am obiceiul ca fiecrui om. care s-a nscut duminica, i vine de m caut, s-i mplinesc trei dorine. Primele dou snt slobode ; pe cea de-a treia pot s-o resping, dac vd c-i rea. Prin urmare, dore-te-i ceva, ns, Peter, ceva bun i folositor. - Ira ! Sntei un omule de sticl pe cinste i cu drept cuvnt vi se zice vistiernic : toate comorile v stau la nde-mn. Aa, care va s zic, dac pot s-mi doresc ceva pe placul inimii, atunci vreau nti i-nti s dansez mai bine dect Regele dansului i s intru de fiecare dat la circium cu tot atia bani ca i Ezechiel. - Ntngule, se mnie piticul, ce dorin ticloas-i asta s dansezi bine i s ai bani de joc ? Nu i-e ruine, Peter, s-i mini astfel norocul ? La ce-i folosete ie i maic-ti dac tii s dansezi ? La ce-i folosesc banii dac-i duci la circium i i lai acolo ca i pctosul de Rege al dansului ? Pe urm rabzi iar toat sptmna i n-ai de nici unele. i mai las nc o dorin slobod ! Dar vezi, gndete-te mai cu temei. Peter se scarpin la ceaf i, dup cteva clipe de cumpn, rosti : - Pi atunci mi doresc cea mai frumoas i mai bogat sticlrie din Pdurea Neagr, cu toate cele de trebuin i cu banii ce se cer pentru ntreinerea ei. - i altceva nimic ? ntreb Omuleul ngrijorat. Altceva nimic, Peter ? - De, ai putea s-mi dai i un cal i o trsuric. - Oh, Peter, crbunar fr minte ! strig mititelul i, de mnie, arunc luleaua aprins ntr-un brad gros, nct aceasta se sparse n sute de buci. Cai ? Trsuri ? Minte, ascult ce-i spun, minte de om sntos i pricepere trebuia s-i doreti, nu cal i trsuric. Dar nu te ntrista. Fac eu s nu iei n pagub, cci dorina asta de-a doua n-a fost chiar proast de tot. O sticlrie bun poate hrni pe stpnul i pe meterul ei. Dac i-ai fi dorit pe deasupra minte i pricepere, atunci caii i trsurile ar fi venit de la sine. - Stai, domnule vistiernic, zise Peter, doar mi-a rmas mei o dorin si a putea s-mi doresc minte, nu-i aa, dac vi se pare c-mi trebuie chiar att de mult. - Nu acum ! O s mai treci prin destule ncercri .i atunci vei fi bucuros c i-a mai rmas o dorin. i cu asta s-a isprvit, Intoarce-te acas I vorbi micul duh al brazilor, seoind o pungu din buzunar. Aici snt dou mii de guldeni.

Att ajunge. S nu vii la mine dup parale, c va trebui s te spnzur de bradul cel mai nalt ! Aa obi.nuiesc eu de end stau n pdure 1 D^r vezi c, acum trei zile, a murit btrnul Winkfritf, care avea n josul pdurii o sticlrie. Mergi acolo mtne diminea i caut s-o cumperi pe bani cinstii. Fii sntos i harnic i o s mai trec eu pe la tine din cnd n cnd, s te ajut cu sfatul i cu fapta, c doar nu mi-ai cerut i mintea care s-ar cuveni. Dar i-o spun deschis : prima ta dorin a fost rea. Las-te de crciumi, Peter, c nu e om pe care s-l fi fericit mult vreme. Vorbind astfel, omuleul ddu la iveal o alt lulea din-tr-o sticl alb ca osul i, ndesind-o cu muguri uscai de brad. i-o puse in gura mic. fr dini. Scoase apoi o cogeamite lentil, o inu in dreptul soarelui i i aprinse luleaua. Dup ce isprvi, ii ntinse prietenos mina lui Peter, i mai ddu cteva sfaturi la drum i, trgind din lulea i suflind din ce n ce mai iute, se fcu nevzut intr-un nor de fum, ce mirosea de-adevratelea a tutun fin olandez. Plutind ncet. norul se pierdu n vzduh printre virfurile brazilor. ntors acas. Peter o gsi pe maic-sa foarte ngrijorat : biata femeie crezuse c iau luat' feciorul in armat. Peter ns era vesel, bucuros i i povesti c s-a ntilnit la pdure cu un prieten care l-a mprumutat cu bani. ca s-i fac un rost mai bun decit crbunritul. Dei maic-sa locuia de treizeci de ani ntr-o colib de crbunar i se obinuise cu feele pline de funingine, ca i o morri cu brbatul ei albit de fin. era totui nc destul de trufa pentru ca, ascultind vorbele lui Peter despre viitorul lor strlucit, s-i mrturiseasc i ea dispreul pentru starea de pn acum. Ei da. gri dinsa, ca mam de fecior cu sticlrie o s art i eu altcum decit vecina Grete sau Bete, iar la biseric o s ed n fa, printre oamenii nstrii. Pe de alt parte, Peter czu repede la nvoial cu motenitorii sticlriei. Ii pstr pe lucrtorii cei vechi i, zi de zi, noapte de noapte, fabrica sticl. La nceput..meseria fi plcu. Cobora incet scara, se plimba de colo colo. cu pai rari. cu minile n buzunar, se uita la una, la alta. mai arunca o vorb de care lucrtorii fceau de obicei mult haz i marea lui bucurie era s stea de fa la suflatul sticlei ; ba uneori se apuca si el de lucru, nchipuind din plmada moale tot felul de ciudenii. Peste puin ns se plictisi. ncepu s Vin n sticlrie doar cte un ceas pe zi. apoi o dat la dou zile, apoi numai o dat pe sptmn, iar lucrtorii fceau ce le trecea prin cap. i toate astea, din pricina circiumei. Cci duminica, dup ce se ntorsese de la Dimbul cu brazi. Peter alerg degrab la circium, unde Regele dansului se i legna n dans. iar Eze-chiel-cel-gros. cu brdaca dinainte, arunca de-acum zarul, jucind pe taleri din cei mascai. Peter bg iute mina n buzunar, ca s vad dac Omuleul-desticl se ine ntr-adevr de cuvnt, i. ce s vezi! Buzunarul era plin cu aur i argint. Dealtfel i picioarele i zvcneau, fi scprau, de parc ar fi vrut s opie, s intre n joc, aa c dup ce se sfri primul dans Peter i slt perechea i se lu la ntrecere cu Regele dansului ; i cnd acesta srea n sus

pre de trei picioare, Peter srea patru ; i cnd ddea n pas mrunt, alunecat, Peter se rsucea i i mldia picioarele, nct, lumea din jur aproape c-i pierdea cumptul de uimire. Iar cnd n sala de dans strbtu vestea c Peter i-a cumprat o sticlrie, cnd vzu lumea c, ori de cte ori zbura pe lng muzicani, Peter le arunca un ditamai gologan de ase, atunci uimirea nu se mai potoli defel. Unii ziceau c ar fi gsit o comoar n pdure, alii c r fi motenit averea cuiva, destul c toi l cinsteau i l socoteau acum brbat cu greutate, doar pentru c avea bani. Dei se uura n acea sear de douzeci de guldeni, totui buzunarul i suna i i zornia ca i cum i-ar fi rmas nc vreo sut de taleri. tiindu-se n cinstea oamenilor, Peter nu-i mai ncpea n piele de mndru i bucuros. Arunca banii cu pumnul, dar i ajuta i pe nevoiai, cci inea minte ct de greu l apsase n trecut srcia. Regele dansului pierdu ruinos n faa noului dansator, care dovedea o dibcie de nentrecut; astfel c Peter fa poreclit mpratul dansului. Duminicile, pn i cei mai aprigi juctori nu cutezau ce cuteza Peter, dar nici nu pierdeau ca el. Totui, ct pierdea, tot atta ctiga, fiindc lucrurile se petreceau aidoma cum i ceruse dnsul Omuleului-de-sticl. Dorise s aib totdeauna n buzunar banii pe care i avea i Ezechiel-cel-gros ; or, acuma pierdea tocmai la Ezechiel. Dar cum pierdea douzeci, treizeci de guldeni i Ezechiel fi umfla, cum se trezea din nou cu bani n buzunar. ncet-ncet, ajunse ns mai trndav i mai ptima dect cei mai nrii firtai din Pdurea Neagr i lumea ncepu s-i spun mai curnd Peter-juctorul dect mpratul dansului. edea la masa de joc mai n toate zilele de lucru. Sticlria mergea din ru n mai ru, i asta din lipsa de minte a lui Peter. Ii zorea pe lucrtori s fac sticl ct se poate de mult ; dar, cumprnd sticlria, el nu cumprase i taina unde anume ar putea vinde sticla la preul cel mai bun. Pn la urm, nu se mai descurca n atta sticl i o vindea cu jumtate de pre negustorilor n trecere, numai ca s-i poat plti pe lucrtori. ntr-o sear venea de la circium i, n ciuda vinului ce-l buse ca s se nveseleasc, gndea cu jale i groaz la destrmarea avutului su. Deodat, simi pe cineva alturi ntoarse capul i ce s vezi ! Omuleul-de-sticl ! Lui Peter i sri pe loc andra ; ncrezut i fnos, jur c numai piticul e vinovat de nenorocirea lui. - Ce mi-e calul, ce mi-e trsurica ! strig el. La ce-mi folosete sticlria cu sticl Ol tot ? Chiar i pe vremea cnd eram un biet crbunar, nc o duceam mai bine i fr btaie de cap. Acuma nici nu tiu cnd pic portrelul s-mi pre-uiasc avutul i s mi-l scoat la mezat din pricina datoriilor. - Aa ? se ncrunt Omuleul-de-sticl. Aa ? Eu port vina c te^ai nenorocit ? Asta-i mulumit pentru binefacerile mele ? Cine te-a pus s doreti ca un netot ? Voiai s fii sticlar, fr s tii unde o s vinzi sticla ? Nu i-am spus eu s doreti cu chibzuin ? Dar i-a lipsit mintea, Peter. Mintea i priceperea i-au lipsit.

- Ce minte i pricepere ! se rsti Peter. Snt biat detept ca i ceilali, ii art eu numaidect ! i rcnind astfel, l apuc pe Omule de guler i l strnse vrtos. - De-acu* eti In mna mea, vistiernice ! strig el. O s-i spun i a treia dorin, s mi-o ndeplineti I S-mi dai pe loc dou sute de mii de taleri mascai, i o cas i... aoleu ! ip el ca din gur de arpe, scuturndu-i mna. Cci Omuleul se prefcuse n sticl topit, fierbinte, care l fripse ca focul. Apoi, nu se mai vzu nicieri. Cteva zile n ir, umblnd cu mna umflat, Peter se gndi la nerecunotina i la nebunia lui. Pe urm i alung prerile de ru, chibzuind : Ei, i dac o s-mi scoat la mezat sticlria i toate cele, nc-mi mai rmne Ezechiel-cel-gros. Ct vreme o s aib el bani, n toate duminicile, atta vreme n-o s-mi lipseasc nici mie." Da, Peter! i cnd n-o s mai aib ? Asta se i petrecu ntr-o zi, drept pild gritoare. Era duminic. Peter veni la circium cu trsura, muteriii i scoaser capetele pe fereastr. Unul zise: - Ia te uita, Peter-juca torul ! - Da, mpratul dansului, sticlarul cel bogat ! vorbi al doilea. Al treilea ns ddu din cap i rosti : - Cu bogia las-o ncurcat. Se pare c ar avea o mul ime de datorii i un om de la ora spunea deunzi c port relul n-o s mai atepte mult pn s-i scoat averea la mezat. Intre timp, Peter-cel-bogat, salutndu-i cu mndrie i noblee pe muteriii ce-i ieau capetele la fereti, cobori din trsur i strig : - Bun seara, jupne ! A venit Ezechiel-cel-gros ? La care un glas adnc i rspunse dinluntru : - Hai, Peter, vino, c i-am pstrat locul ! Stm cu toii aici i jucm.

Peter Munk Intr n circium, bg iute mna n buzunar i nelese c Ezechiel trebuie s fie plin de bani, cci i buzunarul lui era burduit. Se aez la mas, lng ceilali, i ctig i pierdu, i iar, i iari, pn se ls noaptea i oamenii cinstii golir circiuma, ndreptndu-se spre casele lor. Apoi mai jucar i la lumina lmpii pn ce doi frtai spuser : - Sus ! Ne ducem acas, la neveste i copii ! Dar Peter, care tocmai pierduse un rnd, strui pe lng Ezechiel-cel-gros s mai rmn. Acesta se codi lung vreme, dup care gri : - Bine, mai nti s-mi numr banii, pe urm jucm, ns pe nu mai puin de cinci guldeni jocul, altminteri ar fi o copilrie. Scoase punga i gsi n ea o sut de guldeni, drept care Peter, tiind c are i el atta, nici nu mai trebui s numere. Dac pn atunci Ezechiel ctigase frumuel, acum pierdea ntruna i njura de mama focului. Cum arunca zarul i nimerea o dubl**, cum nimerea i Peter una, ns cu dou punctioare mai mult. Atunci, Ezechiel, furios, arunc pe mas ultimii cinci guldeni i spuse : - nc o dat ! i dac pierd, tot nu m las ! M mprumui tu din ctigul tu, Peter ! Un juctor cinstit i ajut tovarul - Oricit, fie i o sut de guldeni, se nvoi mpratul dansului, bucuros de ctig. Ezechiel arunc zarul i nimeri cincisprezece. - Aa ! strig el. Acum s te vd ! Peter n schimb arunc optsprezece, dar, n aceeai clip, auzi un glas greu, rguit, n spatele lui; Gata, cu asta s-a terminat. Privi ndrt i l recunoscu, stnd ca o namil, pe Michel Olandezul. nfricoat, scp din mn banii pe care tocmai i ctigase. Dar Ezechiel nici mcar nu-l vedea pe duhul p-

durii, ci i cerea lui Peter s-l mprumute cu zece guldeni i s joace mai departe. Ca stpnit de un vis, acesta vrf Ynn n buzunar, ns nu ddu de nici un ban, scotoci i n cellalt buzunar, dar l gsi gol, ntoarse haina, o scutur, dar nu czu nici o para chioar ; atunci abia i aminti c prima lui dorin fusese ca s aib mereu atia bani ci are i Ezechiel-cel-gros. Totul pierise ca fumul. Crciumarul i Ezechiel

se uitau la el mirai cum tot caut i nu-i gsete banii ; nti nici n-au .vrut s cread c nu mai are nimic ; dar pe urm, dup ce-i scotocir i ei buzunarele, se mniar foc, jurnd c Peter e un vrjitor ticlos, care le-a fcut vnt banilor' atit alor si cit i celor ctigai n tainia lui de acas, Peter se apr ct putu, ns, privite pe deasupra, toate vorbeau mpotriva lui. Ezechel spunea c va face ca toi inutaii din Pdurea Neagra s afle povestea asta cumplit, iar jupinul crciumar fgdui s plece a doua zi In zori la ora i s-l dea n judecat pe Peter Munk pentru vrjitorie, voind cu tot dinadinsul, zicea el, s.fie de fa cnd. l vor arde pe rug. Apoi se npustir ca turbai asupra lui, i smulser pieptarul i l zvrlir pe u afar. Nici o stea nu licrea pe cer cnd Peter se furi amrit acas. Totui, flcul izbuti s recunoasc o umbr neagr, care mergea alturi de el i care, n cele din urm, vorbi : - S-a isprvit cu tine, Peter Munk, s-a dus cu strlu cirea ta ! Or, asta puteam s i-o prezic nc atunci cnd n-ai vrut s m asculi i ai fugit la piticul de sticl. Acum vezi i tu cu ce te alegi cnd nu-mi iei n seam sfatul. ncearc o dat cu mine, c mi-e mil de soarta ta. Nimeni nu s-a cit vreodat c mi-a cerut ajutor. Dac nu te sperie drumul, poi s vii s-mi vorbeti mine, toat ziua, la Dmbul cu brazi, doar s m strigi. Peter nelese cine-i umbra de lng el i l cuprinse groaza. Nu rspunse nimic i o inu ntr-o goan pn acas. Povestitorul abia rosti ns aceste cuvinte c deodat fu ntrerupt de un zgomot de afar. n faa hanului se auzea huruit de roi, glasuri care strigau s li se aduc luminri, bti puternice n poart, ltrat zgomotos de cini. Cruul i calfele srir n sus i se repezir la fereastra care ddea spre poart-, s vad ce se petrece. La lumina palid a unui felinar zrir n faa hanului o caleaca mare. Dou femei cu obrazul acoperit de vluri tocmai coborau, ajutate de un brbat nalt. Un vizitiu n livrea deshma caii, n timp ce un valet dezlega cufrul. - Domnul s-i aib n paz, rosti oftnd cruul. Dac acetia scap nevtmai, atunci nu m mai tem nici eu pen tru crua mea.

- Linite ! opti studentul. Cred c nu pe noi ne pndesc tlharii, ci pe aceste doamne. Pesemne c cei de jos au fost ntiinai de sosirea acestor cltori. Dac le-am putea da de veste ! Dar, ia stai ! In tot hanul nu-i dect o singur camer ca lumea, potrivit pentru nite doamne. Camera vecin cu a mea. Cu siguran c acolo vor fi conduse. Stai linitii aici. O s ncerc s vorbesc cu slujitorii. Dup ce stinse luminrile, lsnd-o aprins numai pe aceea pe care -o dduse hangia, tnrul se furi n camera lui. Acolo ascult ncordat ce se petrecie dincolo de u. Nu trecu mult i se auzir pai pe scar. Cele dou doamne, nsoite de hangi, Urcau treptele, ndreptndu-se spre camera alturat de a lui. Hangia le ndemn mieroas s se culce ct mai repede, fiindc erau, desigur, obosite de drum, i plec. Curnd, Studentul deslui pe scar pai grei, brbteti. Atunci crp ua cu bgare de seam i1 zri pe brbatul cel nalt care ajutase doamnelor s coboare din caleaca. Purta straie de vntor, i la briu avea un cuit de vntoare. Prea s fie un cpitan de pot sau nsoitorul doamnelor strine. Vzndu-l singur, studentul deschise repede ua i-i fcu semn s intre la el. Omul se apropie mirat i, nainte de a apuca s ntrebe ceva, studentul i opti : - Domnule, n noaptea aceasta ai nimerit ntr-un cuib de tlhari. Strinul se sperie. Studentul ii trase ns nuntru i i povesti despre ntmplrile ciudate din han. Vntorul prea foarte ngrijorat, fi povesti tnrului c doamnele, o contes i camerista ei, voiser s cltoreasc toat noaptea, dar, la o distan de o jumtate de or de han, le ieise n cale im clre i le ntrebase ncotro mergeau. Aflnd c aveau de gnd s treac noaptea prin Spessart, le povuise s ti-o fac, fiindc n pdure le pndeau mari primejdii. - Ascultai sfatul unui om de treab, adugase el, i re nunai la aceast hotrre. Nu departe de aici se afl un han. Chiar dac nu v place fi v vine peste mn, e mai bine s nnoptai acolo dect s cltorii prin bezna asta i s v primejduii viaa fr rost. Drumeul pruse un om cinstit, cumsecade, i fiindc contesa se temea s nu fie atacat de tlhari, l-a ascultat i a poruncit vizitiului s opreasc la han.

Vntorul socoti de datoria lui s le vesteasc pe doamne de primejdia ce le pndea. Intr n cealalt camer i, dup puin timp, deschise ua care desprea odaia contesei de aceea a studentului. Contesa, care prea s aib vreo patru-zeci de ani, intr, palid de spaim, n camera studentului i-l rug s repete ceea ce-i spusese vntorului. Apoi se sftuir cum s ias din ncurctur. Pn la urm hotrr s se adune fr glgie laolalt, att cei doi slujitori, ct i cruul i calfele, ca s se afle cel puin mpreun In clipele de primejdie. Dup ce fcur aa cum plnuiser, ncuiar ua care desprea camera contesei de coridor i ngrmdir n faa ei scrinuri i scaune. Contesa i camerista se aezar pe pat, iar cei doi slujitori rmaser de veghe. Ceilali oaspei, ns, mpreun cu vin torul, se aezar la o mas n camera studentului, hotri s nfrunte primejdia. Erau aproape orele zece. In han domnea o linite adnc. Prea c nimeni i nimic nu avea s-i tulbure pe oaspei. Furarul spuse ntr-un trziu Ca s gonim somnul, ar fi bine s ne trecem vremea ca i pn acum. Fiecare dintre noi cunoate o mulime de poveti, i dac domnul vntor nu are nimic mpotriv, s istorisim mai departe. Vntorul nu numai c nu se mpotrivi, ci ca s arate c ncuviineaz ntru totul acest fel de a-i petrece timpul, ceru s povesteasc i el o ntmplare. i ncepu 3

POVESTEA LUI SAID Pe vremea lui Harun al Raid, stpnul Bagdadului, locuia la Bassora un om cu numele de Benezar. Benezar avea destul avere ca s duc un trai linitit i tihnit, fr s se ndeletniceasc cu negoul. Intr-o bun zi, omului acestuia i s-a nscut un fiu, dar el nu i-a schimbat ctui de puin felul de via. De ce s m apuc de nego la btrnee ? le spunea el vecinilor. Ca s-i las motenire lui Said, fiul meu, o mie de galbeni mai mult, dac fac aliveri bun, sau o mie mai puin, dac-mi merge prost ? Doar unde mnnc doi are loc i-al treilea, zice proverbul, i dac-o fi biat destoinic, n-o s duc lips de nimic. Aa a grit Benezar i s-a inut de cuvnt, cci nu l-a nvat pe fiul su nici negoul, nici vreun meteug. In schimb, citea mereu mpreun cu el din crile nelepciunii. i fiindc socotea c, n afar de nvtur i de cinstirea btrnilor, era ct se poate de bine s aib min ager i ndrzneal, l-a deprins de mic cu meteugul armelor. Aa i-a dobndit Said, de timpuriu, faima de a fi un stranic lupttor printre prietenii de o seam cu el i chiar printre tinerii mai rsrii, iar la clrie i not nu-l ntrecea nimeni.

mplinind optsprezece ani, taic-su l-a trimis la Mecca, s se roage la mormntul Profetului i s se deprind cu cele sfinte, dup cum cere datina i poruncete Profetul. nainte de a pleca, tatl lui l-a chemat la el, l-a ludat pentru cuminenia sa, l-a povuit cum s se poarte i de atunci nainte, i-a dat bani i i-a zis : O s-i mai spun ceva, Said, fiul meu ! Eu nu cred In nchipuiri. Mrturisesc c-mi place s ascult poveti cu zine i vrjitori, ca s-mi trec vremea n chip plcut, dar departe de mine s m las amgit de asemenea plsmuiri, cum fac cei netiutori ; departe de mine credina c duhurile acestea sau ce-or mai fi ar aVea hrurire asupra vieii oamenilor, asupra faptelor lor. Maic-ta, ns, care a prsit viaa de acum doisprezece ani, a crezut n bazaconiile astea ntocmai ca n Coran. Mai mult* chiar, ntr-o clip de singurtate, punndu-m s jur c nimeni n afar de copilul nostru nu va cunoate taina aceasta, mi-a mrturisit c, de cnd venise pe lume, se aflase sub ocrotirea unei zne. Am luat-o n rs. Totui nu pot s tgduiesc, Said, c la naterea ta s-au petrecut unele lucruri care m-au pus pe gnduri. Ploaia nu a contenit toat ziua, tunetul a bubuit ntruna, iar cerul s-a ntunecat att de mult, c nu puteai deslui slovele dect^la lumina opaiului. La ceasurile patru dup-amiaz mi s-a vestit naterea unui bieel. M-am ndreptat n grab spre ncperile mamei tale, ca s-mi vd prima odrasl i s-i dau binecuvntarea, dar slujnicele adunate grmad n faa uii mi-au spus c nu-i este ngduit nimnui s intre n iatac. Zemira, mama ta, voia s fie singur i poruncise ca toat lumea s ias afar. Am btut la u, dar nam primit nici un rspuns. Stteam cam suprat n faa uii, printre slujnice, cnd cerul s-a nseninat n chip att de neateptat, cum n-am mai pomenit niciodat : peste oraul nostru drag, Bassora, arcuia cu adevrat ca ntr-o minune o bolt limpede, azurie, strjuit de jur mprejur de nori negri i amenintori, printre care fulgerele scprau i erpuiau. Tocmai m uitam curios la aceast privelite neobinuit, cnd iat c ua ncperii n care se afla soia mea s-a dat deodat de perete. Atunci am poruncit slujnicelor s mai atepte afar i am intrat singur ca s-o ntreb pe mama ta de ce se nchisese n iatacul ei. Dar abia am intrat, c m-a nvluit o mireasm mbttoare de trandafiri, garoafe i zambile, care m-a ameit. Soia mea mi-a ntins pruncul, care erai tu ; aveai la gt un fluiera de argint prins cu im lnior de aur, subire ca un fir de mtase. - Zna cea bun de care i-am povestit a fost aici, mi-a spus maic-ta. I-a adus biatului danii acesta. - Ea a fost deci vrjitoarea care a nseniaat cerul i-a lsat n urma ei mireasma de trandafiri i,de garoafe ? am ntrebat eu, nznd nencreztor. Ar fi putut s-i druiasc ceva mai de pre dect fluieraul sta. De pild : o pung cu aur, un clu, sau aa ceva.

Atunci mama ta m-a rugat cu lacrimi n ochi s n-o iau n ris, fiindc znele se supr uor i binecuvntarea lor se preschimb n blestem. I-am fcut pe plac i am tcut. Era bolnav i nu voiam s-o supr. i n-am mai pomenit mult vreme despre aceast ntmplare ciudat. Dup ase ani, n ciuda tinereii ei, mama ta a simit c i se apropie sfritul. Mi-a ncredinat fluieraul i mi-a cerut s-i fgduiesc c i-l voi da n ziua cnd vei mplini douzeci de ani i s nu te las s pleci din casa printeasc nici cu un ceas mai devreme. Apoi i-a dat sufletul. Iat darul a zis Benezar, scond dintr-o mic besactea un fluiera de argint atrnat de un lan lung de aur. il dau astzi, la optsprezece ani, n loc de douzeci, deoarece pleci i cine tie dac nu voi fi la strmoii mei atunci cnd te vei ntoarce. Nu vd nici un temei s mai rmi nc doi ani aici, numai ca s mplineti dorina temtoarei tale mame. Eti un biat de isprav, iste, minuieti armele cu iscusina unui tnr de douzeci i patru de ani i socot c eti tot att de nelept ca i cnd ai avea douzeci de ani. Pleac, aadar, sntos i de te vei afla n clipe de bucurie sau te va lovi o nenorocire pzeasc-te Cerul de aa ceva ndreapt-i gndul ctre printele tu. Aa a grit Benezar din Bassora la plecarea fiului su. Micat, Said i-a luat rmas bun de la el, i-a prins lniorul de gt, a vrt fluieraul la bru, a nclecat i a pornit spre locul unde se adunau caravanele ce porneau spre Mecca. n scurt timp sau strns vreo optzeci de cmile i multe sute de clrei. Caravana a pornit i, odat cu ea, a ieit i Said pe porile Bassorei, oraul lui de batin, pe care vreme ndelungat nu avea s-l mai vad. La nceput, noutatea unei astfel de cltorii i lucrurile nemaivzute pe care le ntlnea l-au cucerit. Dar cnd s-a apropiat de deert, trecnd prin locuri din ce n ce mai pustii, au nceput s-i roiasc prin minte tot felul de gnduri, s-i rsune n urechi cuvintele de rmas bun ale tatlui su, Benezar. Atunci a scos fluieraul, s-a uitat la el, l-a ntors pe toate prile i n cele din urm la dus la gur, vrnd s afle cit de limpede i de frumos i era sunetul. Fluieraul a rmas ns mut. Said i-a umflat obrajii i a suflat nc o dat din rsputeri, dar n-a izbutit s scoat nici un sunet. Furios pe darul acesta att de nefolositor, l-a vrt la bru. Curnd, ns, gndu-rile i-au zburat iari spre vorbele tainice rostite de maicsa. Auzise i el despre zne, dar n Bassora nu tia ca vreunul din oamenii pe care-i cunotea s fi fost ocrotit de o fiin supranatural. Toate ntmplrile de felul acesta erau povestite de obicei ca i cum s-ar fi petrecut n ri ndeprtate i n timpuri strvechi. Said era deci ncredinat c pe vremea lui nu mai existau astfel de nluci, sau c, n orice caz, znele nu mai veneau pe pmnt i nu se mai amestecau n soarta oamenilor. Dar dei era convins c aa stteau lucrurile, gndul c cu mama lui se petrecuse ceva tainic, supranatural, nu-i ddea pace. Aa merse el clare din zori i pn-n sear, visnd. Cu

ceilali cltori nu se amesteca n vorb, iar cntecele i rse? tele lor nici nu le auzea. aid era un tnr tare chipe. Avea privicea semea, drz i gura minunat croit. Dei foarte tuiryn ntreaga sa fptur era atta demnitate cum rar ntlneai la aceast vista: inuta sa pe cal, dreapt i mldioas n acelai timp, straiele rzboinice cu care era mbrcat, totul atrgea privirile cltorilor. Un drume mai vrstnic, care clrea lng el, s-a apropiat de dnsul, ncercnd cu fel i fel de ntrebri s-i iscodeasc i mintea. Said, nvat s respecte btrneea, a rspuns cu modestie, dar cu nelepciune i chibzuin, aa c btrnul a rmas ncntat. Deoarece ns tnrul se gndea toat ziua numai la un singur lucru, a adus vorba i de lumea tainic.'a znelor i pn la urm l-a ntrebat pe btrn, deschis, dac el crede c exist zne, duhuri bune sau rele care-i iau pe oameni sub oblduirea lor sau i prigonesc. Btrnul i-a netezit barba, a cltinat din cap i a zis : N-a putea s-i spun c n-au existat astfel de poveti, dar eu n-am vzut niciodat un pitic, un uria din poveste, un vrjitor sau o zn. Apoi i-a istorisit tnrului o sumedenie de basme minunate. Ameit de attea poveti, Said a nceput s cread c toate cte se petrecuser la naterea sa - schimbarea vremii, mireasma dulce de trandafiri i zambile fuseser nite semne bune, prevestitoare de noroc, c se afla sub ocrotirea unei zne puternice i mrinimoase i c primise fluieraul n dar ca s-o cheme pe zn la nevoie. Toat noaptea a visat numai castele, cai nzdrvani, duhuri i alte ciudenii, cutreiernd pn n zori ara basmelor. Din pcate, ns, a doua zi i-a dat seama cS toate nlucirile care i se nzreau i n vis i cnd era treaz se destrmau ca fumul. Caravana mergea din zori i pn-n noapte, cu pas domol, iar Said cjrea mereu lng btrn. Deodat, ntr-o zi, undeva n zare s-au ivit nite umbre ntunecate. Unii spuneau c snt dune de nisip, alii credeau c se ngrmdiser nori negri#iar alii socoteau c le ieise n cale o alt caravan. BtrmuV <&re btuse de multe ori aceste drumuri, strig ns cu glas tare c-i pndete o mare primejdie se apropie o ceat de tlhari. Brbaii au pus mna pe arme i s-au aezat roat n jurul femeilor i a cmilelor ncrcate cu mrfuri, gata de aprare. Brbaii s-au aprat vitejete, dar cei peste patru sute de tlhari i-au nconjurat din toate prile ; ucideau de departe cltorii, iar la urm s-a ajuns la lupt cu suliele. In clipele acelea cumplite, Said, care lupta vitejete n fruntea tuturor, i-a amintit de fluieraul su, l-a scos repede, l-a dus la gur i a suflat n el. dar l-a lsat s cad dezamgit. Fluieraul nu scotea nici un sunet. n dezndejdea sa, furios, el a slobozit o

sgeat drept spre pieptul unui tlhar care-i atrsese luarea-aminte prin vemintele lui strlucitoare. Arabul s-a cltinat i a czut de pe cal. Alah ! Ce-ai fcut, tinere ? a strigat btrnul de ling el. Sntem pierdui cu toii ! ntr-adevr, aa prea s fie. Cnd l-au vzut pe omul acela prbuindu-se, tlharii sau repezit ca scoi din mini, cu nite urlete nfricotoare, spre caravan, mprtiind ntr-o clip puinii supravieuitori teferi. Ct ai clipi din ochi, Said s-a pomenit nconjurat de cinci-ase oameni. 1 mnuia ns sulia cu atta ndemnare, nct nimeni nu ndrznea s se apropie de el. In cele din urm, unul dintre tlhari a ntins arcul, dar cnd a vrut s dea drumul sgeii, cineva l-a oprit cu un semn. Tnrul se atepta la un nou atac, dar, nainte de a se dezmetici, imul dintre tlhari ia aruncat un la dup gt. Zadarnic s-a strduit Said s rup laul, acesta se strngea din ce n ce mai tare i tnrul a czut n minile tlharilor. Caravana a fost nimicit, iar puinii supravieuitori au czut prini. Tlharii, care se adunaser din mai multe triburi deosebite, i-au mprit prinii i prada. Apoi unii au luat-o spre miazzi, iar ceilali spre soare-rsare. Said mergea strjuit de patru clrei narmai, care l priveau cu ur i1 m-procau cu sudlmi. El a neles c omul pe care-l ucisese fusese pesemne de neam mare, poate chiar un bei. l atepta robia care era mai rea dect moartea i de aceea era mulumit c strnise furia ntregii cete, fiind convins c va fi ucis de ndat ce vor ajunge n tabr. Strjerii lui i pndeau fiecare micare i, de cte ori ntorcea capul, l ameninau cu suliele. Dar odat, cnd calul unuia dintre ei s-a poticnit, el a izbutit s ntoarc repede capul i, spre marea lui bucurie, l-a zrit pe btrnul su tovar de drum pe care-l crezuse mort. In sfrit, n deprtare s-a ivit un plc de copaci i nite corturi. Copiii i femeile care le-au ieit ca im uvoi n ntm-pinare au aflat de la tlhari cele ntmplate i au nceput s rcneasc. Toate privirile s-au ndreptat spre Said. S-au ridicat pumni amenintori, iar vorbele de ocar curgeau valuri. ' Iat-l, strigau ei, pe ucigaul marelui Almansor, viteazul vitejilor ! Moarte lui! Azvrlii-i trupul s i-l sfie acalii! S-au npustit apoi ca o vijelie asupra lui Said, zvrlind cu scurtturi, cu bulgri de pmnt, cu ce le cdea n min. Tl-harii abia au stvilit mulimea plin de ur. - Dai-v la o parte, muierilor ! i voi, ncilor ! au strigat eif mprtiind mulimea cu suliele. L-a ucis pe marele Almansor n lupt i-i drept s moar, dar nu de mina unei mu ieri, ci de sabia unui viteaz.

Trecnd printre corturi, au ajuns ntr-o pia unde s-au oprit. Prinii au fost legai doi cte doi, iar prada au dus-o in corturi. Pe Said l-au legat ns singur i l-au trt ntrun cort mare, unde se afla un btrn mbrcat n veminte de pre. nfiarea lui cumpnit i semea arta c era cpetenia cetei de tlhari. nsoitorii lui Said au intrat abtui, cu capetele plecate. - Strigtele muierilor mi spun c s-a ntmplat o nenorocire, a zis btrnul cel seme, uitndu-se la tlhari. Feele voastre o mrturisesc. Almansor a fost rpus. - Almansor a fost rpus, au rspuns oamenii, dar iat, Selim, stpn al deertului, iat-l pe ucigaul su. L-am adus ca s-l judeci i s hotrti cum s moar. S fie strpuns de sgei ? S-l ciuruim cu suliele, s-l spnzurm, s-l legm de doi cai care s-i sfie trupul ? - Cine eti, strine ? ntreb Selim, ctnd nnegurat spre prins, care, dei n pragul morii, sttea mndru n faa lui. Said a rspuns scurt-i fr vicleug. - L-ai ucis mielete pe fiul meu ? L-ai strpuns pe Ia spate cu o sgeat sau cu sulia ? - Nu, stpne, a rspuns Said. L-am ucis n lupt dreapt, fi, pentru c pn n clipa aceea doborse opt tovari de-ai mei, n faa mea. - Aa e cum spune ? i-a ntrebat Selim pe oamenii care-l luaser prins. - Da, stpne, l-a ucis pe Almansor n lupt dreapt, a rspuns unul dintre ei. - Atunci a fcut ceea ce ar fi fcut oricare dintre noi, a rspuns Selim. A luptat mpotriva vrjmaului care i-a primejduit libertatea i viaa. Dezlegai-l numaidect! Oamenii l-au privit mirai i i-au mplinit porunca n sil, ovind. - Ucigaul fiului tu, al viteazului Almansor, s rmn n via ? a ntrebat unul dintre tlhari, aruncnd priviri m-nioase spre Selim. Mai bine l-am fi ucis pe loc ! - S rmn n via ! a strigat Selim. Ba, mai mult, 0 iau n cortul meu, ca parte ce mi se cuvine din prad. Va rmne n slujba mea.

Said nu tia cum s-i mulumeasc. Oamenii ns au ieit murmurnd mnioi. Femeile i copiii care ateptau n faa cortului osndirea lui Said, cnd au aflat de hotrrea btr-nului Selim, s-au pornit pe rcnete i urlete nfiortoare, stri-* gnd c vor rzbuna ei pieirea lui Almansor, pedepsindu-l pe uciga, dac tatl nu voia s-i rzbune fiul. Ceilali prini au fost mprtiai ntre felurite cete. Unora li s-a dat drumul ca s mijloceasc rscumprarea celor bogai, alii au fost trimii ca pstori la turme, iar alii, care pn atunci fuseser slujii de cte zece robi, au fost pui la cele mai njositoare corvezi. Cu Said, lucrurile stteau ns altfel. Ce-i plcea oare lui Selim la acest tnr ? Firea lui cuteztoare, vitejeasc, sau poate pe btrn l mblnzise vraja tainic a unei zne bune ? Ce anume, nu se tie, dar Said tria n cortul btrnului nu ca o slug, ci ca un fiu. Simpatia de neneles a btrnului i atrgea ns vrjmia celorlali slujitori. Toi l priveau cu dumnie, ba uneori, cnd trecea singur prin tabr, auzea cuvinte de ocar i blesteme. Alteori i uierau sgei pe dinainte, i el socotea c nu-l nimereau datorit fiu-eraului pe care-l purta nc la piept i care-l ocrotea. Se plngea adesea lui Selim c viaa i era n primejdie, dar acesta i cuta zadarnic pe cei ce ncercau s-l ucid ; ceata ntreag fcea zid, ca unul, mpotriva strinului. ntr-o zi, Selim i-a spus : - Ndjduiam c-l vei putea nlocui pe fiul meu, ucis de mna ta, dar nu-i cu putin. Nici tu, nici eu nu purtm vreo vin c nu se poate. Toi s-au nverunat mpotriva ta, iar eu nu te voi mai putea apra mult vreme. Ce ne-ar folosi dac i-a pedepsi pe vinovai dup moartea ta ? De aceea, cnd ai mei se vor ntoarce de pe drumul lor de prad, le voi spune c tatl tu mi-a trimis bani pentru rscumprarea ta i voi porunci s fii nsoit de civa oameni de ncredere prin deert - Cum a putea s-mi ncredinez viaa altcuiva n afar de tine ? l-a ntrebat Said, ngrijorat. Nu m vor ucide oare pe drum ? Jurmntul pe care-l vor face nainte de a pleca, jurmnt pe care nimeni n-a cutezat nc s-l calce, i va opri s se ating de viaa ta, a rspuns Selim foarte linitit. Au trecut cteva zile. Oamenii s-au ntors n tabr. Selirn s-a inut de cuvnt. I-a druit tnrului arme, veminte i un cal, a adunat rzboinicii, a ales cinci nsoitori pentru Said i i-a pus s fac un jurmint cumplit c nu se vor atinge de nici un fir de pr din capul lui, apoi s-a desprit de Said cu lacrimi n ochi. Cei cinci brbai clreau lng Said. posomorii i tcui, prin deert. Le venea foarte greu s-i in jurmntul. Said tia asta foarte bine i era ngrijorat, mai ales fiindc doi dintre nsoitorii lui fuseser de fa cnd l ucisese pe Almansor. Aa au trecut opt ceasuri. Deodat Said i-a auzit optind ntre ei i le-a vzut feele ntunecndu-se i mai mult. S-a strduit s deslueasc ce spuneau, dar vorbeau o

limb cunoscut numai de ei, pe care o foloseau cnd era vorba de a fptui ceva tainic i primejdios. Selim, care voise s-l aib pe Said totdcauna lng el, i pierduse multe ceasuri ca s-I nvee graiul acesta tainic, dar Said, ascultind, nu a aflat lucruri prea m-bucurtoare. - Iat, aici s-a ntmplat, a zis unul dintre nsoitori. Aici ne-am npustit asupra caravanei i aici a czut viteazul vitejilor, rpus de un bieandru. ~ E drept c vntul a ters urmele calului su, a zis altul, dar eu nu le-am uitat. - i, spre ruinea noastr, cel care l-a ucis triete. i mai e i slobod. Cnd s-a mai auzit ca un printe s nu rzbune moartea singurului su fiu ? Se vede c Selim a mb-trnit i a dat In mintea copiilor. - Dac printele su nu o face, a spus cel de-al patrulea,' datori snt prietenii s-l rzbune pe cel czut. Aici, pe locul acesta, trebuie s-l rpunem. Aa s-a statornicit obiceiul din moi-strmoi. - Dar ne-am legat cu jurmlnt fa de btrn, a strigat al cincilea. Nu ne este ngduit s-l ucidem, nu ne putem clca jurmntul. - E adevrat c am jurat, au rspuns ceilali, dar nu se poate ca un uciga s scape nevtmat din minile dumanilor si. - Stai ! a strigat cel mai nnegurat dintre toi. Btrnul Selim e un om nelept, dar nu chiar att pe ct pare. I-am jurat noi c-l vom duce pe flcul acesta ntr-un loc sau Intr-altul ? Nicidecum. Am fcut legmint numai cu privire la viaa lui i viaa i-o vom drui. Dar aria soarelui i colii ascuii ai acalilor ne vor rzbuna. S-l legm burduf i s-l lsm aici. Astfel a grit timarul. Said, tiind ce-l ateapt, nu l-a ascultat pe tlhar pn i-a isprvit vorba. Smucind calul, i-a dat pinteni i a pornit n zbor peste ntinsuri, ca o pasre. Cei cinci rzboinici i-au pierdut cumptul doar o clip. Apoi, iscusii n urmrirea fugarilor, s-au mprtiat gonind n dreapta i n stnga lui Said. Meteri n tainele clriei prin deert, doi dintre tlhari au ntrecut ct ai clipi bidiviul fugarului i s-au ntors apoi spre el. Said a ncercat s-i ocoleasc, dar l-au ntmpinat ceilali doi, la care s-a alturat i al cincilea, care-l ajunsese din urm. Nu puteau folosi arme, fiindc juraser s nu-l ucid ; au zvrlit ns i de data aceasta un la cu care l-au prins, l-au tras de pe cal, lovindu-l fr mil, i l-au legat de mini i de picioare. Aa, legat fedele, l-au prsit pe nisipul fierbinte ai deertului.

Said le-a cerut ndurare, le-a fgduit aur pentru rscum-prarea sa, dar ei au nclecat riznd i au pornit n galop. Ci-teva clipe a mai rsunat in deprtare tropotul uor al copitelor. Said se socotea pierdut- Se gndea ct de ndurerat va fi btrnul su tat cnd va vedea c fiul su nu se mai ntoarce acas. Se gndea la nenorocita lui soart care-l hrzise morii att de timpuriu. Ce mai atepta altceva dect s-i sfreasc viaa n mijlocul nisipurilor fierbini ale deertului, s se sting ncet, mistuit de sete sau sfiat n buci de colii unui acal? Soarele se nla tot mai sus, dogorindu-i tmplele. i-a micat trupul anevoie, ca sl fereasc din btaia razelor, dar zadarnic. Aria l chinuia tot mai tare. Tot zvrcolindu-se sub razele soarelui, i-a czut fluieraul de la piept. Dup mult cazn a izbutii*'s-l duc la gur. Dar degeaba a suflat n el, fiindc nu a scos nici un sunet: rminea nepstor, chiar i n starea de plns n care se afla stpnul lui. Atunci Said i-a plecat capul dezndjduit i s-a lsat prad ariei. Curnd a czut ntr-o toropeal adnc. Dup mai multe ceasuri l-au trezit nite zgomote din apro-piere i s-a simit apucat de umeri. 1 a scos un urlet de groaz, fiindc se gndea c nu putea fi dect un acal care se pregtea s-l sfie. Dar apoi s-a simit apucat i de picioare i i-a dat seama curnd c nu era vorba de ghearele unui acal. ci de minile grijulii ale unui om. A auzit i nite glasuri optind : Triete, dar crede c sntem vrjmaii lui. n cele din urm, Said a deschis ochii i a zrit aplecat deasupra lui chipul unui brbat scund i rotofei, cu ochi mici i barb lung. Acesta i-a vorbit prietenos, l-a ajutat s se ridice i i-a dat s mnnce i s bea. I-a povestit apoi c era negutor la Bagdad, c-l chema Kalum-Bek i c fcea nego cu aluri i vluri scumpe pentru femei. Fusese dup treburi i se afla n drum spre cas. l descoperise pe Said ntr-o stare de plns, zcnd pe jumtate mort n nisip. i atrseser lua-rea-aminte vemintele sale de pre i nestematele sclipitoare de pe pumnalul su. Fcuse tot ce i sttuse n puteri s-l readuc la via i izbutise. Tnrul i-a mulumit c-i scpase viaa. Desigur c fr care tia s judece pricinile cele mai. ftclcite, dndu-le o dez-legare fireasc i neleapt. I-a povestit ntre altele ntm-plarea cu frnghierul i aceea cu un chiup cu msline, istorii pe care le tia orice copil, dar care pe Said l umpleau de uimire. Stpnul nostru, crmuitorul credincioilor, continu negutorul, e un om minunat. Dac-i nchipui c doarme ca oamenii de rnd, te neli amarnic. Se odihnete numai dou-trei ceasuri n zori i-atta tot. tiu toate acestea de la marele cmra al lui, Messour, care mi-e vr i nu sufl de obicei o vorb despre tainele calif ukdw Totui, de dragul rubedeniei noastre, vzndu-m att de curios, mai pomenete din cind n cnd despre apucturile stpnului su. Aadar, n loc s doarm ca ali oameni, califul se furieaz noaptea pe strzile Bagdadului, i nu-i

sptmn s nu dea peste vreo n* tmplare nsemnat. Trebuie s tii, aa cum se vede i din povestea chiupului cu msline, care e tot att de adevrat pe ct de netgduite snt cuvintele Profetului, c nu umbl clare, strjuit de paznici sau nsoit de un alai falnic, nu umbl mbrcat cu veminte strlucite i urmat de vreo sut de fclieri, cum ar putea s fac dac ar vrea, ci, dimpotriv, cutreier oraul ba n straie de negutor, ba de corbier, ba de osta, ba de muftiu. Aa colind el Bagdadul, s vad dac toate merg bine i snt n bun rnduial. Aceasta este pricina pentru care nicieri oamenii nu se poart att de cuviincios cu orice om de rnd care le iese n cale, ca la Bagdad, cci s-ar putea prea bine s fie un biet arab care se ntoarce din deert, dar i califul n persoan. i, vorba ceea, nuiele pentru spinarea locuitorilor din Bagdad gseti cte vrei prin mprejurimi. Aa a grit negutorul, i Said. cu toate c dorul de tatl su fi ardea inima, s-a bucurat s vad Bagdadul i pe vestitul Harun al Raid. Dup zece zile au sosit la Bagdad, i tnrul Said a rmas ncntat de minuniile acestui ora, care atinsese pe vremea aceea culmea strlucirii. Negutorul l-a poftit la el acas, iar tnrul a primit cu plcere, cci n vlmagul oraului vzuse c n afar de aer, de apa Tigrului i de un culcu pentru noapte pe treptele unei geamii nu capei nimic fr plat. A trecut o zi de la sosirea lor. Said tocmai se gtise cu straiele sale de pre i-i spunea c, nvemntat astfel, ca un falnic rzboinic, se va putea arta pe strzile Bagdadului fr s se ruineze, ba, dimpotriv, va atrage privirile trectorilor asupra sa. Pe cnd se gindea el aa, negutorul a intrat n ncpere i, zmbind cu tlc, i-a netezit barba, spunnd : - Toate-s bune, tinere ! Dar ce se va alege de tine ? Mi se pare c eti un mare vistor. Nu te gndeti defel la ziua de mine. Sau ai atia bani ca s poi duce im trai pe msura vemintelor tale ? - Drag jupne Kalum-Bek, a rspuns tnrul, ncurcat i nroindu-se, e drept c nu am bani, dar poate c vrei s m mprumui cu o mic sum ca s m ntorc acas. Tatl meu o s i-o dea ndrt pn la ultimul ban. - Tatl tu, flcule ? i-a strigat negutorul, izbucnind n rs. Se vede treaba c soarele te-a btut ru la cap. Socoti c te cred pe cuvnt, c iau drept bune toate bazaconiile pe care mi le-ai nirat n deert, cum c tatl tu ar fi un om avut din Bassora, c ai fi singurul su fecior, c ai fost prins de tlhari, c ai trit mult vreme n tabra lor i cte i mai cte ? Chiar din clipa cnd mi povesteai toate acestea, m-am mniat pe tine. M-ai minit cu neruinare. tiu c la Bassora snt muli negustori, mai toi oameni bogai, am fcut doar nego cu ei. A fi auzit fr doar i poate de un negutor cu numele de Benezar, chiar dac ar avea numai o

avere de ase mii de tomani, dar fiindc n-am auzit, sau ai minit spu-nnd c eti de fel din Bassora, sau tatl tu e un coate-goale i atunci n-am s-i mprumut haimanalei sale de fecior nici o lscaie. Apoi lupta cu tlharii n deert! Nu s-a mai pomenit aa ceva de mult. De cnd preaneleptul calif a asigurat dru-* murile caravanelor prin deert, tlharii n-au mai cutezat s prade o caravan sau s rpeasc oameni. Dac s-ar fi n-tmplat totui aa ceva, vestea s-ar fi rspndit cu iueala fulgerului ; ns pe drumul pe care l-am strbtut n-am auzit nimic. Nici aici, la Bagdad, unde se adun oameni din toate colurile lumii, nu s-a vorbit despre o astfel de ntmplare. Asta e cea de-a doua minciun a ta, tinere neobrzatul )J Alb ca varul de mnie i de suprare, Said a voit s-l ntrerup pe bondocul rutcios, dar acesta a strigat mai tare dect el, dnd din mini : - i al treilea neadevr, mincions neruinat, e povestea din tabra lui Selim. Numele de Selim e prea binecunoscut de toi, dar Selim e cunoscut ca tlharul cel mai cumplit i mai crud dintre toi. Atunci cum ndrzneti tu s spui c l-ai omort pe fiul su i nu te-a tiat n buci pe loc ? Mergi att de departe cu neobrzarea, nct vorbeti despre lucruri cu neputin de crezut, c Selim nsui te-ar fi aprat de-ai lui c te-ar fi primit n cortul su i c i-ar fi dat drumul fr bani de rscumprare, n loc s te spnzure de primul copac, el care a spnzurat deseori cltori numai ca s le vad mutra cnd snt cu laul de gt ! Ah, ce minciuni sfruntate ! - N-am ce s mai adaug, a strigat tnrul. Jur ns pe sufletul meu i pe barba Profetului c tot ce-am spus e adevrat ! - Juri pe sufletul tu ? strig negutorul. Pe sufletul tu negru i mincinos ? Cine s te cread ? i juri pe barba Profetului, tu, cruia nici nu i-a crescut barba ? Cine s se. ncread n tine ? - E drept c n-a fost nimeni de fa, a urmat Said, dar nu m-ai gsit legat i ntr-o stare de plns ? - Asta nu dovedete nimic, a rspuns negutorul. Eti nvemntat ca un tlhar de vaz i, cine tie, poate c ai vrut s loveti pe careva mai tare dect tine care te-a biruit i te-a legat. - A vrea sa-l vd pe acela sau chiar pe aceia, a rspuns Said, care snt n stare s m doboare i s m lege ! O pot face numai dac-mi arunc un la de gt pe la spate. E drept c, stnd n bazar, n-ai de unde s tii ce poate un bun m-nuitor de arme. Totui mi-ai scpat viaa i-i mulumesc. Ce ai de gnd s faci cu mine ? Dac nu m ajui, voi fi nevoit s ceresc, dar nu vreau s cer de poman celor de seama mea. Voi ncerca s vorbesc cu califul. - Nu mai spune ! a zis negutorul, cu un zmbet batjo-coritor. Nu mai vrei s stai de vorb cu nimeni n afar de preamilostivul nostru stpn ? Asta zic i eu ceretorie fudul ! Zu aa ! Dar s nu uii, tinere i nepreuite domn, c drumul spre calif

trece pe la vrul meu Messour, i e de ajuns o singur vorb ca s atrag atenia cmraului mritului calif cu ce meter n scorneli are de-a face. Totui mi-e mil de tinereea ta, Said ! Te-ai mai putea ndrepta, ar mai putea iei ceva din tine. Hai n prvlia mea din bazar, s-mi slujeti timp de un an. Dup ce trece anul. dac nu vrei s mai rmi la mine, i pltesc simbria i te las s te duci unde doreti : la Alep sau la Medina, la Stambul sau la Bassora, din partea mea chiar i la ghiauri. i dau rgaz de gndire pn la amiaz. Dac primeti, bine, iar de nu, i socotesc pe un pre de nimic cheltuielile cltoriei i locul ce l-ai ocupat pe cmil, i iau vemintele i tot ce ai, ca s m despgubesc, i te-arunc n uli. N-ai dect s cereti unde vrei : la calif, la muftiu, la geamie sau la bazar. Vorbind astfel, hainul negutor a plecat, lsndu-l singur pe nefericitul tnr. Said l-a urmrit cu o privire plin de dispre. Neomenia acestui om, care-l ademenise cu bun tire, aducndu-l n casa lui spre a i-l face slug, ntrecea orice m-sur. Ar fi vrut s fug, dar ferestrele erau zbrelite i ua ncuiat. Dei nu putea s se mpace cu gndul acesta, s-a ho-trt s primeasc deocamdat slujba la negutor n bazar. N-avea ncotro. Chiar dac izbutea s fug, nu putea s ajung la Bassora fr bani. Intre timp, trebuia s-l vad neaprat pe calif i s-i cear ajutorul. A doua zi, Kalum-Bek i-a dus sluga cea nou la prvlia din bazar. I-a artat alurile, vlurile i celelalte mrfuri cu care fcea negutorie i l-a nvat ce avea de fcut. Iat care era treaba lui Said : mbrcat cu veminte de slug de negutor n locul celor de rzboinic, trebuia s stea n faa dughenei, cu un al ntr-o mn i cu un vl minunat n cealalt, s-i mbie pe trectori, brbai i femei, s le arate mrfurile, s le spun preul i s-i ndemne s cumpere. Abia atunci a neles Said pentru ce l alesese Kalum-Bek tocmai pe el pentru treaba asta. Kalum-Bek era un btrnel bondoc, hd i, cnd sttea n faa uii chemnd muteriii, att vecinii, ct i trectorii l luau peste picior, copiii l batjocoreau, iar femeile i ziceau sperietoare. La Said ns toat lumea se uita cu drag. Tnr, chipe, zvelt, el mbia muteriii cuviincios i se pricepea s in alul sau vlul cu graie i ndemnare. Cnd a vzut c de cnd sttea Said la u muteriii se m-bulzeau n prvlia sa, Kalum-Bek a nceput s se poarte mai cumsecade cu sluga lui, s-i dea o mncare mai bun i s-l mbrace cu veminte mai artoase. Dar Said nu se simea defel micat de bunvoina stpnului su i-i frmnta mintea zi i noapte cum s ajung cu bine n oraul su de batin. ntr-o zi, fiind dever bun, toi hamalii plecaser cu poverile n spinare spre casele cumprtorilor ; n dugheana bas-magiului a intrat o femeie. A fcut cumprturi i a cerut s i le duc cineva acas n schimbul unui baci.

- Peste o jumtate de ceas, tot ce ai cumprat va fi la dumneavoastr acas, a rspuns Kalum-Bek. V rog s avei rbdare. Sau, dac nu, luai-v un hamal din alt parte. - Ce fel de negutor eti dumneata ? Vrei s-i ncredinezi muteriii pe mna unor hamali strini ? exclam femeia. Un necunoscut ar putea s fug cu toate cumprturile n nvlmeala asta. Atunci pe cine trag la rspundere ? Nu, nu ! Dup legile negoului, dumneata eti dator s-mi dai pe cineva care s-mi duc pachetul acas. - Ateptai, v rog, doar o jumtate de ceas, cinstit doamn, a rugat-o negutorul nvrtindu-se n jurul ei tot mai ngrijorat. Toi oamenii mei snt plecai... - E o prvlie proast aceea care nu are totdeauna la n* demn destui slujitori, a rspuns femeia cea crcota. Dar

iat, vd aici un tnr pierde-var. Hai, flcule, ia-mi pachetul i vino dup mine. - Stai, stai! a strigat Kalum-Bek. Tnrul e firma mea, crainicul meu, atrage muteriii. Nu poate s plece ! - Fleacuri! a rspuns btrna doamn i, fr mult vorb, i-a vrt lui Said pachetul sub bra. Dac negoul du-nitale are nevoie de un tnr pierde-var drept firm, nseamn c negustorul e nepriceput i marfa e proast ! Hai, flcule, o s primeti i tu un baci pe ziua de azi! - In numele lui Ariman i al tuturor duhurilor rele, du-te n goana mare, i-a optit Kalum-Bek slujitorului su, i n-toaroe-te ct mai repede. Dac m mai mpotrivesc, zgripu-roaica m face de rs n tot bazarul. Said s-a luat dup femeie, care strbtu piaa i uliele mai iute dect i ngduia vrsta. In sfrit s-a oprit n faa unei cldiri impuntoare, a btut n poart, uile s-au deschis i ea a urcat o scar de marmur, fcndu-i semn lui Said s-o urmeze. In cele din urm au ajuns ntr-o sal nalt i mare, mai mrea, mai strlucitoare dect tot ceea ce vzuse Said pn atunci. Acolo, btrna s-a aezat istovit pe o pern, i-a fcut semn tnrului s pun jos pachetul, i-a ntins im bnu de argint i i-a poruncit s plece. Cnd a ajuns la u, o voce ginga, cristalin l-a strigat: Said !- Mirat c-l cunotea cineva, s-a ntors i a vzut pe pern, n locul btrnei, o tnr de o frumusee rpitoare, n-conjurat de nenumrai robi i de o sumedenie de slujnice. Mut de uimire, Said a ncruciat braele i a fcut o temenea adnc.

- Said, dragul meu ! a zis doamna. Orict de ru mi-ar prea de suferinele pe care le-ai ndurat i care te-au adus la Bagdad nainte de a mplini douzeci de ani, totui s tii c numai aici poi gsi dezlegarea ursitei tale. Mai ai fluie-raul, Said ?

- Fr ndoial ! a strigat Said, bucuros, scond lniorul de aur. Dumneavoastr sntei cumva zna cea bun care mi l-a druit la naterea mea ? - Am fost prietena mamei tale, a rspuns zna, i voi rmne i prietena ta atta timp ct vei fi om de treab. Vai, de cte suferine ai fi scpat, dac nechibzuitul tu tat mi-ar fi urmat sfatul! - Ei, pesemne c aa mi-a fost scris ! a rspuns Said. Dar, preacinstit zn, nhmai, rogu-v, univnt nsprasnic de miaz-noapte-soare-rsare, la caleaca dumneavoastr de nori, ca s m duc n cteva clipe spre Bassora, la tatl meu. Acolo voi atepta cuminte s treac cele ase luni pn voi mplini douzeci de ani. Zna a zmbit: - tii cum s vorbeti cu noi, a rspuns ea, dar nu-i cu putin, srmane Said ! Atta vreme ct te afli n afara casei tale printeti, n-am nici o putere i nu pot folosi nici o vraj pentru tine. Nici mcar din ghearele nemernicului de Kalum-Bek nu te pot scoate ! El st sub oblduirea put3rni-cei tale vrjmae. - Va s zic, n-am numai o prieten binevoitoare, ci i o vrjma ? a ntrebat Said. Cred c am simit deseori mna ei. Dar nu m putei ajuta oare nici mcar cu un sfat ? S m duc la calif i s-i cer ocrotirea ? E un om nelept i m va sprijini mpotriva lui Kalum-Bek. - Da, Harun e om nelept, a rspuns zna, dar, din pcate, nici el nu-i dect om. Se ncrede n marele su cmra, Messour, ca n el nsui. i are dreptate, cci l-a pus la ncercare i s-a dovedit o slug credincioas. Messour are i el ncredere n prietenul su Kalum-Bek ca n sine nsui. Dar el greete, deoarece acesta e un om cinos, cu toate c-i e rud. Kalum e viclean i, de cum a sosit aici, a nscocit o poveste n legtur cu tine, ponegrindu-te n faa lui Messour. iar acesta, la rndul su, a istorisit totul califului. Aadar, chiar dac ai ptrunde fr greutate n palatul lui Harun, ai fi ru primit, fiindc el n-ar da crezare vorbelor tale. Dar te poi apropia de el i pe alte ci. St scris n stele c-i vei dobidi bunvoina. - mi pare tare ru, a spus Said, mhnij; c trebuie s-mi mai continui o vreme slujba n dugheana ticlosului de Kalum-Bek. Dar ngduii-mi, preacinstit zn, s v rog numai un singur lucru. Am fost deprins de mic cu meteugul armelor i cea mai mare bucurie a mea e o ntrecere cu sulie, arcuri i sbii boante. Tinerii de neam din oraul acesta se ntrec n fiecare sptmn la astfel de jocuri. Dar numai

brbaii desvrit nvemntai i, mai ales, brbaii liberi au voie s intre n aren clare, nu i o slug de bazar. Dac ai porunci s am i eu o dat pe sptmn un cal, veminte i arme i ai face astfel ca faa mea s nu fie uor recunoscut... - Iat o dorin vrednic de un tnr nobil, a zis zna. Tatl mamei tale a fost omul cel mai viteaz din Siria i se pare c i-ai motenit firea. ine minte casa aceasta. n fie care sptmn vei gsi aici un cal i doi scutieri clrei, pre cum i arme, veminte i o licoare pentru obraz care s te fac de nerecunoscut. i acum, Said, rmi cu bine ! Fii rbdtor, nelept i cinstit ! Peste ase luni, fiuieraul va rsuna, iar urechea Zulimei se va pleca pentru a-i prinde sunetul Tnrul i-a luat rmas bun de la minunata sa ocrotitoare, plin de recunotin i preuire. i-a ntiprit bine n minte casa i s-a ndreptat apoi spre bazar. A sosit acolo la timp, ca s-l scape pe stpnul su Kalum-Bek dintr-o mare ncurctur. In faa dughenei era o zarv cumplit. Nite trengari opiau pe lng negustor, batjoco-rindu-l, iar btrnii rdeau. Kalum-Bek sttea singur n faa prvliei, tremurnd de mnie i foarte ruinat, cu un al ntr-o mn i cu un vl n cealalt. Privelitea aceasta ciudat era ns urmarea unei ntmplri care se petrecuse n lipsa lui Said. Kalum ieise n locul chipeului su slujitor n faa dughenei, pentru a chema muteriii, dar nimeni nu cumpra nimic de la o pocitanie ca el. Prin bazar tocmai treceau doi brbai. Voiau s trguiasc ceva pentru nevestele lor i se plimbau n sus i n jos, cutnd parc pe cineva cu privirile. Kalum-Bek i-a observat i, gndindu-se la folosul lui, i-a mbiat: - Pe-aici, domnilor, pe-aici ! Ce cutai ? Am vluri fru moase, marf aleas ! - Moule drag, a rspuns unul dintre ei, or fi mrfurile tale cum or fi, dar nevestele noastre i au ciudeniile lor. La noi n ora s-a statornicit obiceiul ca vlurile s fie cumprate numai de la frumosul vnztor Said. Dar ne n-vrtim de o jumtate de ceas pe-aici i nu dm de el. Dac ne spui unde-l gsim, cumprm alt dat de la tine. - Alahit Alah ! a strigat Kalum-Bek, rnjind prietenos. Profetul v-a ndreptat bine paii. l cutai pe frumosul vnztor, ca s cumprai vluri 7-Ei bine, intrai fr grij, aici e locul lui, n prvlia aceasta.

Unul dintre cumprtori a rs de Kalum-Bek, de fptu-ra-i pocit i de vorba lui, cum c el ar fi chipeul vnztor. Cellalt, ns, creznd c negustorul voia s-i bat joc de ei, nu a rmas dator cu nimic i i-a aruncat vorbe grele de ocar ce l-au scos din srite pe btrn. Kalum-Bek chem vecinii, ca s depun mrturie c dugheana sa era cunoscut drept prvlia cu vnztorul cel chipea, dar vecinii, care nu vedeau cu ochi buni cum se mbulzeau muteriii-In el n ultima vreme, n-au vrut s-i fac voia. Atunci cei doi brbai au t-brt pe btrnul mincinos, cum i spuneau ei. Kalum se apra, mai mult ipnd i suduind dect lovind cu pumnii, i atrase astfel o mulime de lume n faa prvliei sale. Jumtate din ora tia ct de crpnos i de josnic era i toi cei de fa se bucurau de ghiontii pe eare-i primea ; dar cnd unul din cei doi brbai l apuc pe btrn de barb, s-a simit i el apucat de bra i zvrlit, cu o smucitur, la pmnt, unde i-a pierdut turbanul, iar papucii i-au zburat ct colo. Mulimea, care s-ar fi bucurat dac Kalum-Bek ar fi mn-cat o btaie bun, a nceput s murmure, iar tovarul celui dobort s-a ntors spre cel care ndrznise s-l!zvrle la pmnt pe prietenul su. Cnd a vzut ns n faa lui un tnr nalt i voinic, cu ochi scnteietori, cu o nfiare cuteztoare, nu a ndrznit s-l loveasc, mai ales c negustorul, salvat ca prin minune, a strigat artnd spre tnr : - Ei, ce mai vrei ? Iat-l, domnilor, iat-l pe Said, chi peul meu vnztor! Oamenii din jurul lor au rs tiau prea bine c lui Ka-lum-Bek i se fcuse o nedreptate. Atunci strinul s-a ridicat ruinat de jos i s-a deprtat chioptnd, mpreun cu tovarul su. Nu le mai ardea de nici un al i de nici un vl. - Os tu, stea a tuturor vnztorilor, podoab a bazarului, a strigat Kalum, ducndu-i slujitorul n prvlie. Ai sosit cnd trebuia. Mi-ai srit n ajutor la timp ! Strinul acela zcea ntins pe jos ct era de lung, de parc n viaa lui n-ar fi stat n picioare, iar eu, eu, drept s-i spun, dac-ai fi venit cu dou clipe mai trziu, n-a mai fi avut nevoie de brbier, s-mi pieptene i s-mi ung barba. Cu ce te pot rsplti ? Numai mila care ncolise i inima lui Said i condusese mna, dar simmntul acesta se potolise, i acum i prea ru c-l scutise pe nemernicul acela de o btaie zdravn. O du* zin de peri mai puin n barb, i spunea Said, l-ar fi domolit, l-ar fi mblnzit pe vreo zece zile. Totui cut s se foloseasc de buna dispoziie a negutorului i l rug s-i lase o

sear liber pe saptmna, ca s se plimbe sau s se ndeletniceasc cu alte treburi. Kalum a ncuviinat. i ddea seama c slujitorul acesta fr voie era prea detept ca s fug, deoarece nu avea bani i haine ca lumea. Scurt timp dup aceea, Said i-a vzut visul mplinit. In prima miercuri ziua cnd tinerii din floarea nobilimii se adunau ntr-o pia public a oraului ca s se ntreac n lupte, el a cerut s fie liber seara. Dup ce a primit nvoirea, s-a dus n ulia unde locuia zna i a btut la poarta care s-a deschis numaidect. Slujitorii preau c-l ateapt, cci, fr s-l ntrebe ce dorete, l-au condus sus, pe o scar, ntr-o ncpere frumoas. Acolo i-au dat o licoare ce trebuia s-l fac de nerecunoscut. Said i-a udat obrazul cu ea i s-a privit apoi ntr-o oglind de metal. Era ntr-adevr de nerecunoscut. Ars de soare, cu o barb frumoas, neagr, arta cu cel puin zece ani mai vrstnic. Apoi a fost dus ntr-o alt ncpere, unde a gsit felurite veminte, care mai de care mai scumpe. Nici califului din Bagdad nu i-ar fii fost ruine s se mbrace cu astfel de haine chiar n ziua n care. n plin strlucire a mreiei sale, i-ar fi

primit oastea trecnd pe dinainte-L In afar de un turban fcut din cea mai subire estur, cu un surguci din pene lungi de btlan, prins cu o pafta de diamante, i de un burnuz din brocart purpuriu, cu flori de argint, Said a mai gsit un pieptar din zale de argint, att de mldii, nct urmau ntru totul micrile trupului, i att de dese, nct nici sulia, nici sabia nu le puteau strpunge. Un hanger de Damasc vrt ntr-o teac bogat mpodobit, cu un miner btut n nestemate, pe care Said le socotea nepreuite, ntregea aceast mbrcminte de rzboinic. Said avea acum ce-i trebuia i era bine narmat. Cnd l-a vzut c iese pe u, unul dintre slujitori i-a ntins o nfram de mtase, trimisa de stpna casei, pentru ca, atunci cnd avea s se tearg pe obraz cu ea, s-i piar barba i culoarea negricioas a pielii. n curte ateptau trei armsari mndri. Said a nclecat pe cel mai falnic, slujitorii pe ceilali doi i au pornit voioi n trap, spre piaa unde urmau s aib loc ntrecerile. Vemintele strlucite i armele sale de pre atrgeau privirile tuturor. Primit cu un murmur de uimire, necunoscutul a intrat clare n arena nconjurat de mulime. Acolo se adunaser cei mai de seam, cei mai viteji tineri de neam ales din Bagdad. Chiar fraii califului erau de fa ii jucau caii de colo-colo, cu suliele ntinse. Said s-a apropiat de tinerii nobili. Nimeni nu l-a recunoscut. Fiul marelui vizir i-a ieit n ntmpinare, mpreun cu civa prieteni, l-au salutat cu toat cinstirea cuvenit i lau poftit s ia parte la ntrecerile lor, ntrebn-du-l cum se numete i de unde vine. Said a rspuns c-l cheam Almansor i c vine de la Cairo, fiind n trecere prin Bagdad. C a auzit attea despre vitejia i iscusina tinerilor nobili din ora, nct, fr s stea mult pe gnduri, se hotrse s vin s-i vad i s-i cunoasc mai ndeaproape. Tinerilor le-a plcut purtarea aleas i firea cuteztoare a lui Said-Al-

mansor. Au poruncit s i se aduc o suli i l-au rugat s-i aleag una din cele dou tabere care se luau la ntrecere. Luptele se ddeau fie ntre pilcuri, fie ntre lupttori nensoii din aceste dou tabere. nfiarea lui Said atrsese privirile tuturor, dar iscusina i iueala sa neobinuite au strnit i mai mult uimire. Calul su era mai iute decit pasrea, iar sabia i vjia n min. Zvrlea sulia ca pe un fulg spre int, de ziceai c era o sgeat slobozit de un arc sigur. Ii birui pe cei mai iscusii din pilcul potrivnic, iar la sfritul ntrecerii a fost recunoscut ca nvingtor. Unul dintre fraii califului i fiul marelui vizir, care luptaser alturi de el, l-au rugat s se lupte i cu ei. Pe Aii, fratele califului, l-a nvins. Fiul marelui vizir ns i-a inut piept cu atita vitejie, nct, dup o ncierare ndelungat, au hotrt s amne sfiritul luptei pentru data viitoare. A doua zi, de la un capt la cellalt al Bagdadului se vorbea numai despre strinul cel chipe, bogat i viteaz. Toi cei care-l vzuser, chiar i cei nvini de el, erau ncntai de purtarea lui nobil. nsui Said auzea n prvlia lui Kalum-Bek laudele oamenilor pentru strinul cel viteaz, i toi erau plini de prere de ru c nu tiau unde locuiete. Sptmna urmtoare, n ziua ntrecerilor, Said s-a dus iar la zn, unde a gsit veminte mai frumoase i arme mai de pre. De data aceasta, jumtate din locuitorii Bagdadului s-au adunat s vad ntrecerile. Chiar i califul privea dintr-un balcon, minunindu-se de iscusina strinului Almansor. Dup terminarea jocurilor, i-a druit un colan de aur cu un galben mare, ca dovad a preuirii lui. Dar aceast nou izbind i mai strlucit nu putea s nu strneasc pizma tinerilor din ora. Un strin, vorbeau ei ntre ei, s vin aici. la Bagdad, i s ne lipseasc de toat slava, de toat cinstirea i de toate izbnzile ? S se laude peste tot c ntre cei mai alei tineri din Bagdad nu s-a gsit nici unul care s se poat ct de ct msura cu el ? Aa au vorbit tinerii i s-au hotrt ca la jocurile urmtoare s se arunce, ca din ntmplare, cte cinci-ase deodat asupra luL Semnele acestea de vrjmie n-au scpat ns privirilor agere ale lui Said. Vznd chipurile ntunecate care opteau pe la coluri, artind spre el, a bnuit c, n afar de fratele califului i de fiul marelui vizir, nici unul dintre tineri nu avea simminte de prietenie pentru el. Pe de alt parte, chiar i cei doi nobili prieteni ai si l iscodeau cu tot felul de ntrebri : unde locuiete, cci ar vrea s treac pe Ia el, cu ce se ocup, ce i-a plcut mai mult n Bagdad i multe altele. i, ciudat, tnrul care prea s fie mai nverunat dect toi mpotriva lui SaidAlmansor era tocmai omul pe care-l doborse nu de mult la pmat n faa prvliei lui Kalum-Bek, cel care era cit pe-aci s-i rup barba bietului negutor. Tnrul

acesta se uita la el cu luare-aminte i cu o pizm din ce n ce mai mare. E drept c Said l biruise de cteva ori, dar nu asta putea s fie cauza vrjmiei lui. Said era ngrijorat, fiindc se temea s nu-l dea de gol statura sau glasul ftli i s se fac de rsul lumii, dac s-ar descoperi c e slujitorul din dugheana lui Kalum-Bek. Pe lng aceasta, ar fi strnit batjocura i mnia multor oameni care ar fi cutat s se rzbune pe el. Lovitura pus la cale de vrjmaii lui a dat gre, pe de o parte, deoarece viteazul Said tia cum s se fereasc, pe de alt parte, datorit ajutorului prietenesc dat de fratele califului i de fiul marelui vizir. Vzndu-l pe Said ncolit de cel puin ase oameni care voiau s-l dea jos de pe cal i s-i dezarmeze, acetia au srit grabnic n ajutorul lui, risipind ceata care se npustise asupr-i i anunndu-i c, din pricina purtrii lor urte, nu vor mai fi ngduii printre lupttori. Aa au trecut mai bine de patru luni, n care timp Said a uimit Bagdadul cu vitejia sa. ntr-o sear, pe cnd venea spre cas de la cmpul de lupt, i s-a prut c aude nite glasuri cunoscute. naintea lui mergeau agale patru brbai, care preau c se sftuiesc. Cnd s-a apropiat pe nesimite de ei, i-a auzit folosind graiul n care vorbiser oamenii lui Selim n deert i a bnuit c cei patru puneau la cale vreo tlhrie. n prima clip a voit s se ndeprteze de dnii, dar, gndin-du-se c ar putea s mpiedice o frdelege, &-a furiat mai aproape, ca s aud mai bine. Arnutul a spus limpede : ulia din dreapta bazarului, zicea unul dintre ei. Pe acolo va trece negreit n noaptea asta, mpreun cu marele vizir. - Bine, a rspuns altul. De marele vizir nu mi-e fric, e btrn i n-o s fac pe viteazul* dar despre calif se spune c mnuiete sabia cu mare iscusin i m tem de el. Fr ndoial c n preajm vegheaz zece-doisprezece oameni. - Nicidecum, a rspuns al treilea. Noaptea l ntlneti totdeauna singur sau nsoit numai de vizir sau de marele c-mra. n noaptea asta trebuie s-l prindem cu orice chip, dar s nu-i facem nici un r&i - Cred c cel mai bun lucru ar fi, a adugat cel dinti, s-i aruncm im la de gt. N-o s-l ucidem, cci pentru leul lui s-ar plti puin, ba s-ar putea chiar s nici nu putem s-l lum. - Atunci ne-am neles, ne ntlnim cu un ceas nainte de miezul nopii ! a zis un altul i s-au desprit, unii nti>o parte, alii ntr-alta. Said s-a speriat cumplit de acele urzeli tainice esute *n-potriva califului, i n prima clip s-a gndit s se duc n goana mare la palat ca s-l ntiineze pe stpnul Bagdadului de primejdia ee-l amenina. Dar, dup ce a strbtut n fug eteva ulie, i-a amintit de vorbele znei, care-i spusese c era prost vzut de calif, din care pricin, se gndea el, acesta l va lua n rs sau va Crede c era vorba de o ncercare de a se pune bine cu stpnul Bagdadului. S-a oprit, aadar, socotind c cel mai

cuminte lucru ar fi s se bizuie numai pe sabia lui, ca s-l scape pe calif din minile tlharilor. E).e aceea nu s-a mai ntors n casa lui Kalum-Bek, ci s-a aezat pe treptele unei geamii, unde a ateptat s se lase noaptea. Trecnd apoi de bazar, a ajuns n ulia pomenit de rufctori i s-a ascuns dup colul unei case. Dup im ceas de ateptare a auzit pai domoli i a vzut doi brbai cobornd ncetior pe uli. La nceput a crezut c erau califul i marele vizir, dar unul dintre ei a btut din palme i au nceput s se furieze n susul uliei dinspre bazar. ntlnindu-se, au optit ceva ntre ei eteva clipe, apoi s-au desprit. Trei s-au ascuns n apropiere de Said, iar al patrulea pea ncolo i ncoace pe uli. Era ntuneric bezn i o linite desvrit, aa c Said nu putea s se bizuie dect pe auzul lui ascuit. S-a scurs nc o jumtate de ceas. Deodat, de undeva, dinspre bazar, au rsunat pai. Tlharii auziser i ei, fiindc s-au furiat spre bazar, trecnd pe lng Said. Paii s-au apropiat. Said abia a ntrezrit eteva chipuri n ntuneric, c tl-harul a i btut din palme, i n clipa urmtoare ceilali trei au ieit din ascunztoare. Pesemne c i cei atacai erau narmai, cci Said a auzit zgomotul sbiilor care se ncruciau. Par s piard o clip, a tras i el sabia de Damasc din teac i, cu strigtul: Jos cu vrjmaii marelui Harun !, s-a repezit asupra tlharilor. L-a dobort dintr-o lovitur pe unul dintre ei i s-a npustit asupra altor doi, care tocmai ncepuser s ia armele unui om prins n la. Said a izbit orbete n la, ca s-l taie, dar a lovit atit de tare braul unuia dintre tlhari, nct i l-a retezat i omul s-a prbuit in genunchi, ur-Und ngrozitor. Al patrulea tlhar s-a ntors atunci spre Said, care mai lupta nc cu al treilea. Dar trectorul prins n la, de ndat ce a scpat din strnsoare, i-a scos hangerul i l-a implntat dintr-o parte n pieptul celui care-l lovise- nfricoat, cel din urm dintre tlhari, singurul care scpase teafr, a zvrlit atunci sabia i a luat-o la fug. Cel mai nalt dintre cei doi brbai s-a apropiat de Said, care tia cui i salvase viaa, i i-a spus : - Toate mi se par ciudate. Nici atacul fptuit mpotriva vieii i libertii mele nu-l neleg, nici ajutorul primit, nici salvarea mea. Toate snt greu de neles. Cum ai tiut cine snt i cum ai aflat ce puneau la cale oamenii acetia ? - Stpn al credincioilor, a rspuns Said, cci nu m auzt cum puneau la cale s te prind pe nlimea ta, iar pe preacinstitul vizir s-l omoare. Fiindc era ns prea trziu ca s te mai pot ntiina, am hotrit s m duc la locul unde te pndeau tlharii, ca s-i vin n ajutor. - Ii mulumesc, a zis Harun. Dar nu e cuminte s rmnem aici. Ia inelul acesta i vino mine cu el la palat. Vom

vorbi atunci mai mult despre tine i despre ajutorul pe care mi l-ai dat. Atunci voi vedea cum s te rspltesc mai bine. Hai, vizire, nu e bine s rmnem aici ! Tlharii s-ar putea ntoarce. Astfel a grit califul i, dup ce a bgat inelul n degetul tnrului, l-a tras pe marele vizir dup el. Dar acesta l-a rugat s mai ntrzie o clip, s-a ntors i i-a ntins tnrului, care rmsese uluit, o pung grea. - Tinere, a zis el, stpnul meu, califul, poate s-i n credineze orice dregtorii vrea. Te poate face chiar urmaul meu. Eu nu am puterea lui. dar ceea ce pot face astzi nu las pe mine. Primete, aadar, aceast pung, ceea ce nu nseam n c odat cu darul sta mi-am artat toat recunotina mea. Oricnd vei avea vreo dorin, vino negreit la mine. Said a alergat acas, beat de fericire, dar Kalum-Bek s-a purtat foarte aspru cu el. Intrzierea l mniase i1 ngrijorase. Se temuse s nu fi pierdut frumoasa firm a prvliei lui. De aceea l-a primit cu vorbe de ocar, a ipat la el ca scos din mini. Said a aruncat o privire n pung i, vznd-o plin cu bani de aur, s-a gndit c sosise vremea s plece n ara lui, chiar fr binecuvntarea califului, cu toate c recunotina acestuia n-ar fi fost mai mic dect a vizirului. Lund hot-rrea aceasta, nu i-a mai ngduit lui Kalum-Bek s-l suduie i i-a spus rspicat c nu mai rmne nici mcar un ceas la el. La nceput, Kalum-Bek s-a speriat ru de tot, apoi a rs batjocoritor : - Haimana ce eti ! Hoinar ! Coate-goale ! Unde s te duci ? Ce te faci fr ocrotirea mea ? Unde o s-i gseti de mncare i un culcu peste noapte ? - N-ai grij, domnule Kalum-Bek, a rspuns Said, n-drjit. Rmi cu bine ! Plec pentru totdeauna. Rostind aceste vorbe, tnrul a ieit pe u, lsndu-l pe Kalum-Bek fr grai de uimire. In dimineaa urmtoare, ns, negutorul, dup ce se gndise bine la cele ntmplate, i-a trimis hamalii pretutindeni, s-l descopere pe fugar. Acetia l-au cutat mult vreme n zadar. n cele din urm, unul dintre ei, norcndu-se, a spus c-l vzuse pe Said ieind dintr-o geamie i indreptndu-se spre un caravanserai i c era aproape de nerecunoscut, fiindc purta veminte frumoase, un hanger, o sabie i un turban scump.

Auzind acestea, Kalum-Bek a nceput s se vicreasc : - M-a furat i s-a mbrcat cu ce m-a prdat !-Vai mie, ct snt de npstuit ! Apoi a dat o fug la cadiu i, fiindc se tia c e rud cu Messour, marele cmra al califului, cadiul i-a dat de ndat civa cavai care s-l prind pe Said. Acesta edea n faa hanului, vorbind linitit cu un negutor ntlnit acolo despre cltoria spre Bassora, oraul su de batin. Deodat s-au npustit asupra lui civa oameni i, cu toate c s-a mpotrivit din rsputeri, au izbutit s-i lege minile la spate. Cnd i-a ntrebat de ce svreau o astfel de samavolnicie, acetia i-au rspuns c o fceau n numele legii, trimii fiind de stpnire, care fusese ntiinat de Kalum-Bek. ' Negutorul, strpitura aceea urcioas, s-a apropiat atunci i el de Said, fcnd glume rutcioase pe socoteala lui, apoi i-a bgat mna n buzunar i, spre uimirea tuturor, a scos cu strigte de triumf o pung mare, plin cu aur. - Privii, oameni buni !Tot ce vedei mi-a fost furat pe nesimite de ticlosul acesta ! Cei de fa au strigat, privindu-l cu dispre pe prins : - Vai, vai ! Cum se poate ca un tnr att de frumos s fie att de mrav ? ! La judecat cu el ! S fie judecat! S |. fie pedepsit cu lovituri de nuiele ! Said a fost trt la cadiu, urmat de o mulime de oameni de tot felul, care strigau : - Iat-l pe frumosul tejghetar din bazar ! i-a jefuit stpnul i a fugit cu dou sute de galbeni 1 Cadiul l-a primit ncruntat. Said a nceput s vorbeasc, dar acesta i-a porundt s tac, ascultndu-l numai pe negtt^ torul cel btrn. Artndu-i punga, el l-a ntrebat dac i se furase aurul acela, iar Kalum-Bek a jurat c aurul fusese ntradevr furat de la el. Totui, jurmntul lui mincinos l-a fcut s ctige numai aurul, nu i pe frumosul tejghetar, care preuia pentru el o mie de galbeni, deoarece cadiul a spus : - Dup o lege pe care atotputernicul meu stpn, califul, a nsprit-o chiar acum cteva zile, orice furt svrit n bazar,

care trece de o sut de galbeni, se pedepsete cu surghiunul pe via pe o insul pustie. Houl acesta a sosit tocmai la timp. Este al douzecelea tlhar de acest fel. Mine, cei douzeci vor fi mbarcai pe o corabie care va porni n larg. Pe Said l-a apucat atunci'o dezndejde fr margini. L-a rugat pe cadiu cu lacrimi n ochi s-l lase s-i spun mcar un cuvnt califului, dar nu i s-a dat deloc ascultare. Lui Kalum-Bek i prea ru de ceea ce fcuse i a ncercat s pun o vorb bun pe lng cadiu, dar acesta i-a spus : Ia-i aurul i fii pe pace ! Du-te acas i vezi-i de treab. Altminteri pentru fiecare cuvnt potrivnic vei da cte zece galbeni. Kalum a tcut atunci nspimntat, iar cadiul a fcut semn ca nefericitul Said s fie scos afar. L-au ntemniat ntr-o nchisoare ntunecoas i umed. Acolo zceau pe un maldr de paie ali nousprezece nenorocii. Acetia l-au primit pe noul lor tovar de suferin rn-jind i suduindu-i pe cadiu i pe calif. Dar orict de grea prea s-i fie soarta i orict de nfricotor era gndul surghiunului pe o insul pustie, Said nu-i pierdea ndejdea. Se mngia cu ndejdea c, de bine, de ru, a doua zi va fi scos din temnia aceea ngrozitoare. Se nela ns amarnic creznd c pe vas soarta lui se va schimba. Cei douzeci de condamnai au fost aruncai n fundul corbiei, ntro ncpere mai scund dect un stat de om. Acolo, cei nousprezece hoi au nceput s se ghionteasc i s se certe pentru un loc mai bun. S-a ridicat ancora i, n timp ce corabia pornea n larg, Said privea cu durere i cu ochii plini de lacrimi cum se ndeprta de ara lui. Surghiuniilor li se ddea numai o dat pe zi cte un col de pine, cteva poame i o nghiitur de ap dulce. i fiindc n nchisoarea lor din fundul corbiei era ntuneric bezn, mncarea se mprea la lumina unei luminri. Unul cte unul, osndiii i ddeau sufletul din cauza duhoarei i a lipsei de aer din acea temni plutitoare. Said scp cu via numai datorit tinereii i sntii lui. Paisprezece zile au cltorit aa, cnd deodat valurile mrii au nceput s vuiasc cumplit. Pe punte s-a strnit o zarv neobinuit i se auzeau pai de oameni care alergau. Said a neles c se apropie furtuna. i gndul c poate i se apropie sfritul l umplea de fericire. Corabia se zguduia nprasnic i valurile o aruncau icoace i ncolo. n cele din urm, ea s-a izbit de o stnc, a trosnit ngrozitor i a rmas nemicat. Strigtele i urletele celor de pe punte se amestecau cu vuietul furtunii. La un moment dat, s-a lsat o linite adnc, dar n aceeai clip unul dintre osndii a bgat de seam c apa ncepuse s nvleasc n temnia lor. Toi au prins s bat n chepeng, dar n-au primit nici un rspuns. Fiindc apa cretea vznd

cu ochii, au mpins ua cu toat puterea dezndejdii i, pn la urm, au dat-o n lturi. Cnd au urcat sus n-au mai gsit pe nimeni. Oamenii *de pe punte coborser n caiace i se Ihdeprtaser. Cei mai muli dintre osndii au fost cuprini de desperare furtuna se nteea mereu. Vasul a nceput apoi s se scufunde, trosnind din toate ncheieturile. Au mai apucat, n cele cteva ceasuri ct au mai stat pe punte, s se ospteze pentru ultima dat din merindele gsite pe corabie. Apoi, cnd vijelia a rbufnit deodat cu furie, corabia a fost smuls de pe stnca pe care se mpotmolise i s-a sfrmat. Said s-a agat de catarg, cznindu-se cu desperare s se in deasupra apei. Valurile l aruncau ncoace i ncolo, dar Said vslea cu picioarele i nu se ddea la fund. A notat el aa cam o jumtate de or ntre via i moarte, cnd, deodat, i-au ieit pe neateptate din buzunar lniorul i fluierul i, inndu-se cu o mn de catarg, l-a dus la gur. i, ce s vezi! A suflat n el i pe neateptate s-a auzit un sunet cristalin i subirel. n aceeai clip, ca prin minune, valurile s-au linitit, de parc cineva turnase ulei peste ele. Nu a apucat bine s-i vin n fire i s se uite n jurul su s vad de nu se arta cumva pmnt n zare, c a simit catargul de sub el ntinzndu-se i micndu-se n chip ciudat. A descoperit cu groaz c nu mai clrea pe catarg, ci pe un delfin uria. Peste cteva clipe ns s-a linitit, fiindc delfinul nota, ce-i drept repede, dar lin. Fiind convins c minunata lui izbvire se datora fluieraului de argint i milostivei zne, Said a strigat cuvinte de slav i de mulumire. Calul su nzdrvan l purta iute ca vntul peste valuri, nainte de a nsera, s-a zrit pmnt, iar delfinul a intrat n apele unui ru mare. Acum naintau mai greu mpotriva cursului apei. Said i-a amintit de vrjile din basmele strvechi i, ca s nu piar de foame i de sete, a scs fluieraul, a fluierat tare, cu foc, i i-a dorit o mas mbelugat. Delfinul s-a oprit pe dat i din valuri a ieit o mas, uscat de parc-ar fi stat opt zile la soare i ncrcat cu cele mai alese bucate. Tnrul s-a osptat cu poft ct fusese nchis, fl-mnzise cumplit i dup ce s-a sturat bine, a mulumit pentru cin. Masa s-a scufundat i Said, ndemnndu-i delfinul, a pornit mai departe. La asfinitul soarelui a zrit # deprtare un ora mare cu minarete, care semnau cu cele din Bagdad. Gndul la Bagdad nu l-a bucurat, dar era convins c zna cea bun nu-l va lsa s cad iar n ghearele mielului Kalum-Bek. Pe rm, cam la o mil deprtare de ora, a zrit aproape de ru o cldire impuntoare, ctre care, spre marea lui mirare, l ducea delfinul. Pe terasa acestui palat se aflau mai muli brbai mbrcai n veminte de pre, iar pe mal se adunaser o mulime de slujitori care se uitau la Said i bteau uimii din palme. Delfinul s-a oprit n faa unei scri de marmur ce ducea de la ap spre palat i, n clipa n care Said a pus piciorul pe scar, nzdrvanul s-a fcut nevzut. Civa

slujitori au co-bort treptele n grab i l-au rugat, n numele stpnului lor, s vin sus. I s-au adus veminte uscate i tnrul oaspete s-a schimbat repede i s-a ndreptat spre teras, nsoit de slujitori. Acolo se aflau trei brbai. Cel mai nalt i mai chipe dintre ei i-a ieit n ntmpinare prietenos i binevoitor - Cine eti tu, strlucite strin ? Cum de eti n stare s mblnzesti vieuitoarele mrii i s le crmeti la dreapta sau la stnga, precum cel mai iscusit clre calul su de lupt ? Eti vrjitor, sau om ca toi oamenii ? - Stpne, a rspuns Said, n ultimele sptmni am trecut prin clipe foarte grele. Dac v face plcere, pot s v povestesc totul. i a istorisit celor trei brbai ce i se ntmplase din clipa n care prsise casa printeasc pn la minunata lui izbvire. Ei l ntrerupeau adesea cu gesturi de mirare i de uimire. Dup ce a terminai stpnul casei, care-l primise att de prietenos, a grit: - Said, te cred. Dar ai spus c la o ntrecere ai ctigat un colan, iar califul i-a druit un inel. Poi s ne ari lucrurile acestea de pre ? ( - Am ascuns amndou darurile chiar aici, lng inima mea, a rspuns tnrul. Numai cu preul vieii mele m-a fi desprit de ele, fiinde snt ncredinat c cea mai vrednic de cinste, cea mai mrea fapt este c l-am scpat pe marele calif din minile ucigailor si. Zicnd acestea, Said a scos lanul i inelul i le-a artat celor de fa. - Pe barba Profetului ! Iat inelul meu a strigat br batul cel nalt i frumos. Preamritul meu vizir, sri strngem n brae, cci acesta este izbvitorul nostru. Amndoi l-au mbriat, i lui Said i se prea c viseaz. S-a aruncat la picioarele lor, zicnd : - Iart-m? stpne al credincioilor, c am vorbit astfel n faa ta, fiindc tu eti fr ndoial Harun al Raid, marele calif din Bagdad. - Aa e, i suit prietenul tu, a rspuns Harun, iar n-cepnd din ceasul acesta, ai scpat de trista ta soart. Vino cu mine la Bagdad. Vei rmne lng mine i te vei numra printre dregtorii mei cei mai de ncredere, cci n noaptea aceea cu adevrat i-ai dovedit grija pentru viaa lui Harun. N-a vrea s-i pun la astfel de ncercri nici chiar pe cei mai credincioi slujitori ai mei ! Said i-a mulumit califului i i-a fgduit c va rmne pentru totdeauna la el; i-a spus ns c dorea s se duc mai nainte la tatl su, care fr ndoial c era

foarte ngrijorat din pricina lui. Califul i-a dat nvoirea sa, dup care au srit cu toii n a i, nainte de asfinitul soarelui, au ajuns la Bagdad. Califul a poruncit s i se dea lui Said, n palatul su, mai multe ncperi bogat mpodobite, fgduindu-i s-i ridice curnd un palat care s fie numai al lui. Cnd au aflat de sosirea lui Said, vechii lui frai de arme fratele califului i fiul marelui vizir s-au grbit s vin s-l vad. i l-au mbriat pe cel care scpase viaa att de scump a celor doi brbai, rugndu-l s le fie prieten. Cnd ns i-au auzit vorbele, au rmas mui de uimire. - Snt de mult prietenul vostru, le-a spus Said, scond colanul primit drept rsplat i amintindu-le de luptele pe care le ctigase. Pe atunci aveam pielea negricioas i o barb lung. Le-a povestit apoi cum i din ce pricin i schimbase n-fiarea. Ca s arate c spune adevrul, a poruncit s i se aduc nite sbii boante i i-a chemat la lupt. Aa s-a dovedit c el era viteazul Almansor. Atunci toi cei de fa l-au mbriat din nou cu strigte de bucurie, simindu-se mn-dri c aveau un astfel de prieten. A doua ei, n timp ce Said sttea mpreun cu marele vi-zir lng Harun, a intrat Messour i a spus : - Stpne al credincioilor, dac e cu putin, rogu-te, f-mi un hatr. - Vreau mai nti s tiu care W vrerea, a ntrebat Harun. - Afar ateapt vrul meu Kalum-Bek, negutor vestit din bazar, a spus Messour. A dat de bucluc cu un om din Bassora, al crui fiu, slujitor la Kalum-Bek, l-a prdat i a fugit nu se tie unde. Tatl i cere acum lui Kalum-Bek pe fiul su, dar acesta, de bun seam, n-are de unde s i-l dea. De aceea dorete i te roag s faci dreptate ntre el i omul din Bassora, fiindc numai mintea ta luminat i neleapt poate s dezlege ncurctura asta. - Ii voi judeca, a rspuns califul. Peste o jumtate de ceas vrul tu i potrivnicul lui s intre n sala de judecat. Messour a mulumit i a plecat, iar Harun a zis : - Deci este vorba de tatl tu, Said. Fiindc, din fericire, am aflat cum s-au petrecut lucrurile, vreau s judec ca ne-

leptul Solomon. Ascunde-te dup perdeaua scaunului meu mprtesc pn te voi chema, iar tu, mare vizir, poruncete s fie adus de ndat cadiul cel ru i pripit! Voi avea nevoie de el cind voi ntreba mpricinaii. Amndoi au fcut dup cum li fie poruncise. Cnd l-a vzut pe tatl su, galben la fa i slbit la trup, intrnd cu pai ovitori n sala de judecat, inima lui Said a nceput s bat nvalnic, mai-mai s-i sparg pieptul. Vzndu-l ns pe Ka-lum-Bek, zmbind iret i sigur de sine i optindu-i ceva vrului su, marele emra, s-a mniat att de tare, c abia s-a putut stpni s nu ias de dup perdea i s se repead la el, fiindc numai din pricina acelui om cinos ptimise el attea. In sal se aflau muli oameni doritori s aud judecata n-eleapt a califului. Stpnitorul Bagdadului s-a aezat n scaunul mprtesc, apoi marele vizir a poruncit s se fac linite i a ntrebat cine este prtorul. Kalum-Bek a pit nainte plin de ndrzneal i a spus : Acum cteva zile stteam n faa prvliei mele din bazar, cnd btrnul acesta a trecut printre tarabe nsoit, de un om cu o pung n min, pe care-l tocmise s strige ct l inea gura : -Dau o pung de aur celui care tie ceva despre Said din Bassora. Pentru c Said fusese n slujba mea, am rspuns : Vino ncoa', prietene ! Eu am ctigat punga ! Omul acesta, care este acum ^vrjmaul mea, s-a ndreptat prietenos spre mine, ntrebndu-m ce tiu. Eu am rspuns : Eti Benezar, tat lui ?* El mi-a rspuns bucuros c da, i atunci am nceput s-i povestesc cum l-am gsit pe tnr n pustiu, cum l-am scpat de la moarte, cum l-am ngrijit fi l-am adus la Bagdad. n culmea fericirii, btrnul mi-a druit punga. Am povestit apoi mai departe. I-am spus c fiul lui a fost n slujba mea, c a fcut tot felul de rele, c m-a furat fi a fugit. Smintitul de taic-su ns n-a vrut s m cread n ruptul capului. Aa m tot hruiete de cteva zile i-mi cere s-i dau napoi punga i biatul. Eu nu pot s-i dau nici una, nici alta. Banii mi se cuvin pentru vetile pe care le-a aflat de la mine, iar pe neobrzatul lui de fiu n-am de unde s i-l dau. A vorbit apoi Benezar. L-a zugrvit pe fiul lui, artnd ct de nobil i de cinstit era i c pentru nimic in lume n-ar fi fost n stare s fure. A cerut apoi califului s cerceteze cu de-amnuntul toate cele ntmplate. - Ndjduiesc, a zis Harun, c i-ai fcut datoria i ai adus la cunotin furtul, Kalum-Bek ? - Fr ndoial ! a strigat acesta zmbind. L-am ntiinat pe cadiu. - S fie chemat cadiul ! a poruncit califul Spre uimirea tuturor, acesta s-a ivit, ca prin minune, de ndat. Califul l-a ntrebat dac-i amintea de ceea ce se n-tmplase. Cadiul ii amintea.

- L-ai ntrebat pe tnr ? A mrturisit furtul? l-a iscodit Harun. - Nu. s-a ncpnat i n-a vrut s mrturiseasc. Numai nlimii voastre zicea el c vrea s-i spun totul, a rspuns cadiul. - Nu mi-aduc aminte s-l fi vzut, s-a mirat califul. - Pi cum ! S aduc aici n fiecare zi pe orice potlogar care vrea s stea de vorb cu luminia voastr ? - tii prea bine c urechea mea se pleac la orice glas. a rspuns Harun. Dar pesemne c dovezile au fost att de limpezi, nct n-a fost nevoie s-l aduci pe tnrul acela n faa mea. Ai avut, pesemne, martori c banii furai erau ntr-adevr ai ti, Kalum ? - Martori ? a ntrebat acesta. nglbenindu-se. Nu, n-am avut martori. tii doar, stpn al credincioilor, c un galben seamn cu cellalt ca dou picturi de aur. De unde s aduc mrturii c taman aceti dou sute de galbeni mi lipseau mie? - Dar de unde ai tiut c tocmai aurul acela era al tu ? l-a ntrebat califul. - Dup punga n care se afla, a rspuns Kalum. - Ai punga aici ? a ntrebat califul mai departe. - Iat-o, a rspuns negutorul, scond punga i ntin* zndu-i-o marelui vizir, ca s i-o nmneze califului. Dar vizirul a strigat, pref cindu-se mirat: - Pe barba Profetului! Zici c punga asta e a ta, dine ? Punga asta e a mea ! I-am druit-o cu dou sute de galbeni unui tinr cumsecade care m-a scpat dintr-o mare primejdie. - Juri c aa este ? l-a ntrebat califul. - Snt att de ncredinat de aceasta, pe ct snt de sigur c vreau s ajung cndva n rai, a rspuns vizirul. Chiar fiica mea a lucrat-o. - Aa ? a strigat Harun. Atunci, cadiule, te-ai lsat amgit. Ce te-a fcut s crezi c punga este a acestui negutor ? A jurat, a rspuns speriat cadiul. - Aadar, ai jurat strmb ? ! a strigat califul ctre negutor, care tremura, alb ca varul.

- Alah ! Alah ! a strigat Kalum. Nu vreau s spun nimic mpotriva marelui vizir, e om de ncredere, dar, vai! punga este totui a mea. Ticlosul de Said mi-a furat-o. A da o mie de tomani dac ar fi i el aici ! - Ce-ai fcut cu Said ? l-a ntrebat califul. Unde a putea trimite dup el ca s-l aduc s mrturiseasc n faa mea? - L-am trimis pe o insul pustie, a rspuns cadiul, - O, Said, fiul meu ! a strigat srmanii printe printre lacrimi. - Pn la urm, deci, Said a mrturisit nelegiuirea pe care o svrise ? a ntrebat Harua* j Cadiul a nglbenit. S-a uitat speriat n jurul su i a rspuns : - Dac-mi amintesc bine, da. - Nu eti sigur ? a strigat califul cu un glas cumplit Atunci hai s-l ntrebm chiar pe el. Iei, Said, afar, iar tu, Kalum-Bek, scoate mia de tomani, fiindc Said e aud. Kalum i cadiul au crezut c vd un strigoi, apoi, dezme-ticindu-se, s-au aruncat la picioarele califului, strignd : - Iertare ! Iertare ! Abia inndu-se pe picioare de bucurie, Benezar l-a cuprins n brae pe fiul su. Dar, nendurtor, califul a ntrebat: - Ei, cadiule, iat-l pe Said. Mrturisit-a oare ? - Nu, nu ! a strigat acesta. Am ascultat numai mrturia lui Kalum-Bek, fiindc era om cu vaz. - De aceea te-am fcut cadiu, ca s-i asculi numai pe oamenii cu vaz ? a strigat Harun al Raid, cu o ndreptit mnie. Acum vei fi trimis tu pe timp de zece ani n surghiun pe o insul pustie din mijlocul mrii. Acolo vei chibzui la ce-i drept i nedrept. Iar tu, netrebnicule, care scapi oamenii de la moarte, nu ca s le druieti viaa, ci ca s i-i faci robi, vei plti, aa cum ai spus, o mie de tomani pe care i-$i fgduit dac Said va veni s depun mrturie. Kalum s-a bucurat c scpase numai cu att i tocmai voia s-i mulumeasc bunului calif. Dar acesta a urmat : - Iar pentru jurmntul mincinos cu privire J& cei dou sute de galbeni, vei primi dou sute de lovituri la tlpi. Mai departe, Said poate s aleag dac vrea s-i ia toat prvlia

i pe tine hamal, sau dac se mulumete cu cte zece galbeni pentru fiecare zi slujit. - D-i drumul mielului, prealuminate calif ! a strigat tnrul. Nu-mi trebuie nimic de la el. - Nu, a rspuns Harun. Vreau s i se plteasc totul.\ Aleg eu n locul tu cei zece galbeni pe zi, iar tu s faci soco-* teala cte zile te-a inut Kalum n ghearele lui. i acum, afar cu ticloii tia ! Califul i-a poftit apoi pe Benezar fi pe Said n alt sal. Acolo i-a povestit lui Benezar cu ct vitejie i scpase Said viaa. Vorbele califului erau ntrerupte din cnd n cnd de rcnetele lui Kalum-Bek, care primea la tlpi, cu vrf i ndesat, plata pentru cei dou sute de galbeni Califul l-a poftit pe Benezar s locuiasc la el, la Bagdad. mpreun cu Said. nainte de a se statornici la Bagdad, Benezar a plecat acas s-i aduc toate-avuiile. Said s-a mutat apoi n palatul pe care califul l-a cldit, drept recunotin, pentru el, i a trit de atunci ca un bei. Fratele califului i fiul marelui vizir i ineau de urt, iar locuitorii Bagdadului aveau o vorb : A vrea s fiu att de bun i de fericit ca Said, fiul lui Benezar. - Stnd la taifas cu voi, nu se lipete deloc somnul de mine. A putea s stau treaz i dou, i trei, i nu tiu cte nopi, zise furarul dup ce vntorul a isprvit de povestit. Asta mi s-a mai ntmplat nu o dat. Aa, pe vremuri, am fost calf la un clopotar. Meterul, un om cu dare de min, nu era deloc zgrcit. ntr-o zi, ns, pe cnd aveam de lucru pn peste cap, meterul s-a purtat, spre mirarea noastr, cu totul mpotriva felului su de a fi, ca un crpnos. Se. turna un clopot pentru biserica nou, i noi, ucenicii i calfele, trebuia s stm toat noaptea ling cuptor ca s pzim focul. Ne ateptam ca meterul s scoat cepul la un poloboc i s-i dea drumul n valuri celui mai bun vin al su, dar nici vorb de aa ceva. Ne ngduia numai ca la fiecare ceas s trecem, din om n om, o caraf cu vin. Apoi a nceput s povesteasc fel de fel de ntmplri din viaa lui, amintiri de pe vremea cnd fusese i el calf i drumeea de colo-colo. Dup aceea, i-a venit rn-dul calfei celei mai vrstnice de a povesti, apoi celorlali pe rnd- Se nelege c somnul nu s-a mai prins de nimeni, fiindc toi ascultam cu mare luare-aminte. Nici n-am tiut crrd s-a fcut ziu. Abia atunci ne-am dat seama de iretenia noete-rului, care ne inuse treji cu poveti. In schimb, cnd clopotul a fost gata, n-a cruat vinul i ne-a despgubit cu prisosin pentru ceea ce, cu bun tiin, nu ne dduse n noaptea care se scursese. - Detept om ! spuse studentul. Cel mai bun leac mpotriva somnului este vorba. De aceea, n noaptea asta n-a vrea s m prind ceasul unsprezece singur, cci au tiu dac a putea s birui somnul.

- Se vede c la asta se gndesc i ranii, zise vntorul. In serile lungi de iarn, femeile i fetele se adun i torc la lumina opaiului. Nu lucreaz fiecare la casa ei, fiindc n singurtate te toropete somnul, pe cnd la clac, eu muli laolalt, vorbeti, povesteti i nici nu tii cnd trecs*impul. - Aa e, ncuviin i cruul. Auzi adesea poveti care fac s i se ridice prul mciuc, despre duhuri de foc care rtcesc pe cmpii, spiridui care fac larm noaptea prin odi i despre stafii care bag n speriei oamenii i dobitoacele. - Nu-i prea plcut s asculi aa ceva, zise studentul. Drept s spun, nu pot s sufr povetile cu stafii. - In privina asta eu snt de alt prere, exclam furarul de scule. Cnd aud o poveste de groaz, m simt ct se poate de bine. E ca i cum te-ai cuibri ntr-un culcu cald pe vreme de ploaie. Auzi cum cad picturile pe acoperi : pic ! pic ! pic ! i te simi minunat in adpostul tu ferit de ploaie. Tot aa i cu povetile despre stafii: cnd stai i le asculi seara, cu lumina aprins, ntre oameni, te simi parc n largul tu, n siguran. - i pe urm ? ntreb studentul. Dac vreunul dintre asculttori crede n bazaconiile astea, n stafii i alte plsmuiri, n-o s-l cuprind teama cnd o s rmn singur n ntuneric ? N-o s se gndeasc tot timpul la ntmplrile groaznice pe care le-a auzit ? Povetile astea cu stafii mi amintesc de nite ntmplri neplcute din copilria mea. Am fost un biat vesel i iste, poate chiar mai zburdalnic dect i-ar fi plcut ddacei mele. i, ca s m potoleasc, s-a gndit s bage groaza n mine. S-a apucat s-mi povesteasc fel de fel de basme nfricotoare, cu vrjitoare i duhuri rele, care, dup spusele ei, rtceau de colo pn colo prin cas. Cnd umbla o pisic n pod, optea nspimntat : Auzi, biatul mamei ? Iari urc i coboar mortu' ! i poart capul sub bra, iar ochii i lucesc ca dou felinare. In loc de degete are gheare i dac te prinde n ntuneric, te sugrum. Cei de fa au nceput s rd, dar studentul a continuat; - Fiind prea mic, nu nelegeam c toate astea nu erau dect scorneli. E drept c nu m temeam nici de cel mai stranic dulu de vntoare, eram mai tare dect toi tovarii mei de joac, dar n ntuneric mi se fcea inima ct un purece, nchideam ochii i m ateptam ca mortul s se apropie dintr-o clip ntr-alta. Ajunsesem pn acolo, nct nu voiam s ies singur n ntuneric nici n ruptul capului. Cnd tatl meu a vzut ct eram de fricos, mi-a tras o btaie sor cu moartea! Totui nu m-am putut dezbra mult vreme de teama asta copilreasc, pe care o cptasem din vina ddacei mele neroade. - Da, e o mare greeal, zise vntorul, s umpli capul unui copil cu prostii d-astea. Am cunoscut oameni vrednici,

curajoi, care nu se temeau nici de trei vrjmai, dar dac trebuiau s umbe noaptea dup vnat sau s-i pndeasc pe braconieri, i pierdeau tot curajul. Li se nzrea c n fiecare copac se ascunde o stafie ngrozitoare, ta fiecare tufi, o vr-, jitoare, iar licuricii li se preau ochii unei jivine care-i pn-'dea n ntuneric. - Astfel de poveti snt duntoare i prosteti nu numai pentru copii, rspunse studentul, ci i pentru oamenii n toat firea. Un om cu scaun la cap nu ia n seam lucruri pe care numai protii le cred. Numai prin capul acestora umbl astfel de nluciri. Basmele acestea ns le fac ru mau ales ranilor. Ei cred neclintit, statornic, n neroziile astea i credina lor se ntrete i mai mult la clac i la circium, unde oamenii i apropie capetele i istorisesc cu glas fioros povetile cele mai nfricotoare. - Aa e, domnule ! zise cruul. Avei dreptate. Cte nenorociri nu s-au ntmplat din cauza unor astfel de poveti! Sora mea i-a pierdut viaa din pricina lor. - Cum se poate ? Din cauea unor poveti ? ! strigar cu toii mirai. - Da, din cauza unor astfel de poveti, rspunse cruul. i n satul meu, femeile i fetele au obiceiul s se adune serile ca s toarc mpreun. Vin i flcii i spun tot felul de istorii. ntr-o sear se vorbea de stafii i nluci, iar flcii povesteau despre un bcan btrn csare murise de zece ani, dar nu-i putea gsi linitea n mormnt. Ddea n fiece noapte pmntul la o parte, se tra ncetior afar i, tuind, aa cum obinuia i n via, se ducea la bcnia sa unde cntrea zahr i cafea, bolborosind ncet : Trei sferturi, trei sferturi la miezul nopii Fac ct un funt n timpul zilei. Muli spuneau c l-au vzut aievea, iar fetele i femeile s-au nfricoat. Sor-mea ns, o fetican de vreo aisprezece ani, voind s fac pe grozava, a spus : - Nu cred nimic din toate astea. Morii nu se mai ntorc niciodat napoi. Din pcate nu era prea convins, i se cam strnsese i ei inima de fric de cteva ori. Unulj dintre tineri a zis : Dac crezi ntr-adevr c-i aa cum spui, n-are de ce s-i fie fric. Mormntul lui e la doi pai de cel al iui Ktchen, care a murit de curnd. Dac ai curaj, du-te la cimitir, rupe de pe mormntul lui Ktchen o floare i adu-ne-o. Numai aa vom crede c nu i-a fost fric de bcan ! Ca s nu le dea prilej s-o ia n rs, sor-mea a rspuns :. { cerei ? E un fleac ! Ce floare dorii ? Numai atta mi

- n satul nostru nu cresc trandafiri albi dect acolo. Adu-ne un buchet de trandafiri, i-a cerut una din priete nele ei. Fata s-a sculat i a plecat. Toi brbaii i ludau curajul, dar femeile cltinau din cap, cinndu-se : - Numai de nu s-ar ntmpla ceva ! Sora mea a pornit spre cimitir. Luna nvluia mormintele ntr-o lumin palid, albicioas. Sora mea s-a nfiorat. Ceasul din turn tocmai btea mie-zul nopii. Fata a mpins portia cimitirului. A pornit printre movilele mormintelor i, cu ct se apro-pia mai mult de trandafirii albi ai lui Ktchen i de mormn-tul bcanului-strigoi, cu att i se strngea inima mai tare. Cnd a a>uns n sfrit la groapa lui Ktchen, a ngenuncheat tremurind i a nceput s culeag flori. In clipa aceea i s-a prut c aude zgomote n apropiere. Cnd a ntors capul, la doi pai de ea cineva zvrlea arina de pe un mormnt ; din groap a ieit ncet o fptur ciudat. Era un btrn palid, cu o scufie de noapte, alb, pe cap. Sor-mea a aruncat n-spimlntat nc o privire, ca s se conving c ceea ce vedea era aievea, dar cnd cel din groap a nceput s vorbeasc pe nas : Bun seara, domnioar, ce faci aici la ora asta trzie ? a cuprins-o o spaim de moarte ; i-a inut totui firea, a srit peste morminte l a fugit napoi n sat. Acolo, sfrit de puteri, a povestit tot ceea ce vzuse i, stoars de orice vlag, a fost purtat pe brae pn acas. A doua zi am aflat c cel care Ii vorbise srmanei mele surori fusese chiar groparul, care spa o groap. Ce folos, ns ? N-am mai apucat s-i spunem nefericitei cine i ieise n cale. A cptat fierbineal mare i s-a stins dup trei zile. Trandafirii pentru coroana de pe mormnt i-i culesese singur. Cruul a tcut, cu ochii plini de lacrimi. Tovarii lui l-au privit cu mil. Aadar, copila aceea s-a prpdit din pricina unor scorneli, zise tnrul giuvaergiu. mi amintesc de o poveste pe care a vrea s v-o spun i care s-a sfrit, din pcate, tot prost. Kaspar Strumpf era un brbat ndesat i rotofei, cu o fa lat, grsun, rotund ca luna plin, cu ochi jucui i blnzi, care parc nu cunoscuser niciodat mhnirea i grija. Dar el nu era numai dolofan, ci i adormit i lene. De aceea se ocupa cu treburile casnice: gtea, cocea i mpletea plasele cu care pescuia pentru el i pentru vnzare. Tot el lucra i cea mai mare psfrte din peticul lor de pmnt. Prietenul su era, dimpotriv, nalt i deirat, cu un nas coroiat ca un cioc de uliu, cu

ochi ageri, i cunoscut ca cel mai harnic i norocos pescar de pe insul, ca un om fr fric, ce se cra te miri unde dup psri i fulgi. Era i cel mai priceput agricultor de pe insul, dar i cel mai hrpre negutor de pe piaa din Kirchwall. Fiindc avea ns marf bun i nu-i pclea muteriii, toi i fceau cumprturile la el i-i vindeau cele de trebuin. Aa c Wilm Falke, cum l numeau concetenii lui, i Kaspar Strumpf, cu care primul, n ciuda lcomiei sale, i mprea ctigul greu dobndit, izbuteau nu numai s-i agoniseasc o hran ndestultoare, dar chiar s fie socotii ca oameni cu dare de mn. Dar Falke cel hrpre nu era mulumit s treac doar drept un om nstrit, ci dorea s ajung bogat, ba chiar foarte bogat. i fiindc i dduse seama c numai cu srguina nu se putea mbogi att de repede pe ct dorea, i atepta norocul de la vreo ntmplare fericit; neobinuit. Din clipa n care gndul acesta pusese stpnire pe el, Falke luase hotrrea drz i nestrmutat s-i urmreasc elul fr odihn i ncepuse s-i vorbeasc lui Kaspar

Strumpf despre avuia pe care o va dobndi, tea despre ceva nendoios. Iar fiindc acesta credea n vorbele lui ca in litera de evanghelie, povestea i el vecinilor cele auzite- Aa se dusese vestea c Wilm Falke s-ar fi vndut diavolului, care-l cumprase cu aur greu. Unii spuneau ns c stpnul iadului doar l mbiase deocamdat n privina asta. E drept c la nceput Falke lua vorbele astea n rs, dar ncetul cu ncetul se obinuise cu gndul c ntr-o bun ad vreun duh ar putea s-i dezvluie taina unei comori, i nu se mai supra pe concetenii si care-l luau ta zeflemea din pricina asta. E drept c i vedea mai departe de nego, dar cu mai puin rvn. O mare parte din timpul pe care-l folosise nainte pentru pescuit sau alte munci folositoare, l pierdea acum fr nici o noim, ateptnd s se mbogeasc peste k noapte. Spre nenorocul lui, stnd ntr-o zi pe rmul pustiu i privind cu o anume speran tlzuirile mrii, ca i cum de acolo ar fi putut s i se-iveasc norocul cel mare, un val uria i-a rostogolit la picioare un mnunchi de alge i prundi. Printre pietricele sclipea o piatr galben : o bil de aur. Wilm a rmas ncremenit. .Aadar nu sperase n zadar marea i druise aur aur frumos, curat, pesemne rmia unei bare masive czut la fund pe care o mncaser valurile de ajunsese numai ct un glon de puc. i acum i se deslui n minte, fr chip de tgad, c odat, undeva, aproape de rmul acesta, se scufundase o corabie cu ncrctur de pre i c lui i hrzise soarta s gseasc comorile nghiite de valuri. i gndul acesta a crescut ncet-ncet in mintea lui, pn a pus stpnire pe toat fiina sa. Acum singura lui int era s se fereasc pn i de prietenul lui, cruia nu-i mprtise descoperirea fcut, de team s nu afle i alii de ea. Astfel bietul om ls balt toate celelalte treburi. Sttea zile i nopi de-a

rndul pe rmul mrii i, n loc s azvrle plasa de prins peti, arunca o lopat special furit pentru a scoate aur. Nu s-a ales ns cu nimic altceva dect cu srcia, cci nu mai avea de nici unele ; i oricit se trudea, adormitul de Rspr nu izbutea s agoniseasc hran pentru amindoi. Wilm cuta, ce-i drept, comori de pre, dar pn una, alta, bucica de aur gsit se dusese repede i dup ea se irosise i avutul celor doi. Strumpf nu scotea o vorb. Fr s murmure, lsase odinioar pe seama lui Falke agonisirea hranei i nu cricnea nici acum, cnd acesta, pierzndu-i timpul fr rost, l lipsea de hrana 7i1nirL Purtarea blinda a rbdtorului su prieten l mboldea i mai mult pe Falke s caute fr ncetare comoara. In fiecare sear, nainte de a adormi, i se prea c aude foarte limpede nite oapte, mereu aceleai, pe care a doua zi nu i le mai amintea. Asta l ndrjea i mai mult, dei nu prea vedea ce legtur ar putea fi ntre oaptele acestea ciudate i nzuina sa. Dar n mintea unui Wilm Falke i putea face loc orice nchipuire, aa c oaptele acestea tainice i ntreau credina c soarta i hrzise marea fericire de a descoperi o grmad uria de aur. ntr-o zi l-^a prins furtuna pe rmul unde gsise bila de aur. Vijelia era att de cumplit, nct Falke a trebuit s se adposteasc ntr-o grot din apropiere. Petera aceasta numit prin partea locului grota din Steenfoll" era de fapt un gang subteran lung, cu dou guri spre mare^ pe unde nvleau valurile, rostogolindu-se mereu cu un vuiet ngrozitor. Nu puteai s ptrunzi n grot dect printr-im singur loc, printr-o crptur din bolt, tiut doar de trengarii din partea locului. Grota ascundea mari primejdii unde mai pui c umbla i vorba c era bntuit de stafii. Wilm a cobodt anevoie n grot i s-a aezat pe o piatr sub un col de stnc ce-i atirna deasupra capului. Aici, la dousprezece picioare sub pmnt, n vuietul valurilor care se rostogoleau sub stnc i al vijeliei pustiitoare de afar, au nceput s-l copleeasc din nou aceleai gnduri despre vasul scufundat, ntrebndu-se mereu ce fel de vas o fi fost. ntrebase n dreapta i n stnga, dar nici btrnii nu-i aminteau s se fi scufundat vreo corabie n locurile acelea. i a rmas aa n grot, nici el nu mai tia cit. Cind s-a trezit n sfrit din visare, furtuna se potolise. Tocmai se pregtea s ias la lumin, cind, deodat, de undeva din strfunduri, a auzit un glas care striga limpede: - Car-mil-han ! A tresrit speriat i s-a uitat n adine. - Stpne atotputernic ! a strigat el. Acesta e cuvntul care m urmrete i n somn ! Ce-o nsemna, oare, Dum nezeule ?

In clipa cnd a pus piciorul afar, Falke a mai auzit nc o dat. ca un suspin venit din adncuri : Carmilhan ! dup care a luat-o la goan spre cas, ca o slbticiune fugrit. Wilm nu era fricos, numai c totul venise pe neateptate. Nimic ns nu l-ar mai fi putut opri din mersul su : s intre n grot era, ce-i drept, primejdios, dar setea de aur nu-i ddea pace. Odat, Wilm sttea noaptea trziu n faa grotei din Steen-foll, scormonind nisipul de pe fund cu lopata, n cutarea comorii. Deodat, lopata s-a agat de ceva i, orict a tras-o d,: orict a smucit-o, nu i-a fost cu putin s-o clinteasc. ntre timp a nceput s sufle vntul, cerul s-a acoperit cu nori negri valurile i purtau luntrea de colo-colo, gata s-o rstoarne. ns Wilm nu s-a lsat: a tras pn n-a mai simit nici o mpotrivire. Nemaisimind nici o greutate, credea c se rupsese funia de care legase lopata, dar In clipa cnd norii au nceput s nvluie luna, deasupra apei a rsrit o umbr neagr i peste ntinsul mrii a rsunat cuvntul care-l urmrea : Carmil-han Wilm a ntins mina, vrind s apuce fptura aceea ciudat, dar aceasta s-a mistuit repede, undeva, In ntunericul nopii. Furtuna care s-a dezlnuit In clipa aceea l-a silit s-i caute adpost sub stncile din apropiere. Istovit, a czut ntr-un somn adnc, plin de nluciri. Comarul acesta i-a sporit i mai mult zbuciumul n legtur cu necontenita cutare a comorii, care l chinuise n timpul zilei. Cnd s-a trezit, razele rsritului cdeau pe marea acum linitit i ncremenit c o oglind. Tocmai se pregtea s ias din nou n larg, s-i nceap munca obinuite de fiecare zi, cnd n deprtare a zrit un punct care se apropia din ce in ce. S-a uitat mai bine i a desluit o luntre n care edea o fiin omeneasc. S vezi i s nu crezi: fr pnze, fr vsle, fr ca fptura dinuntrul ei s-o crmeasc dac cumva avea crm barca nainta cu botul spre mal, spre luntrea lui Wilm, ling care se opri. In ea se afla un monegu stafi-dit, mbrcat n haine de pnz galben, pe cap cu o scufie roie, uguiat, cu ochii nchii, ncremenit ca un strv uscat. Falke a strigat, a smucit barca, dar n-a primit nici un rspuns. Atunci a vrut s lege barca cu o funie de luntrea sa i s-o trag dup el. Btrnelul a deschis ns deodat ochii i a nceput s se mite att de ciudat, nct l-a umplut de groaz chiar i pe pescarul acesta cuteztor. - Unde m aflu ? a ntrebat omuleul n limba olandez, oftnd adnc. Falke, care tia de la pescarii de scrumbii olandezi cteya vorbe In graiul lor, i-a spus cum se numete insula i l-a ntrebat cum l cheam i ce caut pe acolo. - Am venit s vd ce-i cu Carmilhn,

- Cu Carmilhn ? Pentru Dumnezeu ! Ce nseamn asta ? a strigat pescarul, plin de curiozitate. - Nu rspund la ntrebri, dac mi se pun In felul acesta, a rspuns omuleul, vdit speriat. - Bine, dar ce e Carmilhn ? a strigat Falke. - Acum nu mai e nimic, dar pe vremuri a fost un vas

minunat, ncrcat cu att de mult aur cum n-o s mai aib vreodat un vas. - Cnd s-a scufundat i unde ? - Cam acum o sut de ani, dar nu tiu sigur unde. Am venit s caut locul i s pescuiesc aurul pierdut. Vrei s m ajui i s mparim ceea ce gsim ? - Cu drag inim, numai s-mi spui ce am de fcut. - Pentru Geea ce trebuie s faci, ai nevoie de mult curaj: trebuie s te duci la miezul nopii n locul cel mai slbatic, cel mai singuratic de pe insul i s iei cu tine o vac. Acolo s-o tai, i s pui pe cineva s te nfoare n pielea ei cald nc, apoi s te aeze jos i dup aceea nsoitorul trebuie s te lase

singur. nainte de un ceas dup miezul nopii vel afla unde Snt comorile de pe Carmilhan. n felul sta a fost dus la pierzanie i btrnul Engrol i-a vndut i trupul i sufletul! a strigat Wilm. ngrozit. Piei din ochii mei, piaz rea ! a adugat el, vslind grbit. Nu vreau s am de-a face cu tine ! Omuleul a scrnit din dini, l-a ocrit, l-a blestemat, dar vorbele lui abia s-au mai auzit fiindc, vslind cu amndou vslele, Falke s-a deprtat repede, a ocolit o stnc i a disprut. Totui, dei vzuse c un duh ru voia s se foloseasc de setea lui de mbogire, s-l ademeneasc cu aur i s-l prind n la, pescarul, orbit de lcomie, tot nu s-a lecuit. Dimpotriv, ar fi vrut s trag foloase din cele ce i spusese omuleul n haine galbene, fr s se dea ns pe mna vrjitorului. Falke sttea deci mai departe pe rmul pustiu i cuta mereu aur. Pe vremuri fcuse tot ce putuse ca s se cptuiasc. Pescuise pe meleaguri strine i se apucase cu srg de fel de fel de treburi, dar acum le lsase pe toate balt. El i tovarul su ajunseser sraci lipii pmntului. Dar dei se aflau n starea asta jalnic numai din pricina ncpnrii lui Falke i a lcomiei lui neroade, cu toate c grija pentru trai apsa pe umerii lui Kaspar Strumpf, acesta nu-i fcea nici cea mai mic

mustrare prietenului su, ci, dimpotriv, se arta tot att de supus i avea aceeai ncredere n mintea neleapt a acestuia, ca i pe vremea cnd treburile le mergeau din plin. Buntatea rbdtorului su tovar l punea n mare ncurctur pe Falke. Felul de a se purta al acestuia l ndemna s caute aurul cu i mai mult nverunare, ndjduind c odat i odat i va putea rsplti prietenul pentru lipsurile pe care le ndura. n tot acest timp cuvntul drcesc Carmilhan l urmrea mereu, nu-i ddea pace nici n somn. Toate laolalt srcia, dezndejdea ateptrii i lcomia l-au fcut pn la urm s-i piard minile. S-a hotrt s-l asculte pe omule, cu toate c tia din btrni c cine face ceea ce poruncete moneagul se druiete puterilor necuratului. Kaspar s-a strduit n zadar s-l opreasc. Cu ct prietenul su l ruga mai fierbinte s dea uitrii desperata lui ho-trre, cu att mai mult se ndrjea Falke. n sfrit, Kaspar, blajin i molatic ca de obicei, s-a nvoit s-l nsoeasc i s-l ajute s duc la ndeplinire ceea ce hotrse. Cu inima strns de durere, au legat o funie de coarnele frumoasei lor vaci, pe care o crescuser de mic i pe care nu ae nduraser pn atunci B-o vnd, pentru c nu se puteau obinui cu gindul s ncap pe mini strine. Ea singur le mai rmsese din tot avutul lor, dar. duhul ru, ftkre pusese stpnire pe Wilm, ii nbuise toate simmintele bune, iar Kaspar nu era n stare s-l nfrunte. Era hi septembrie. ncepuse iarna scoian cu nopile ei lungi. Un vnt tios rostogolea deasupra Clydestrom-ului norii grei ai nopii, asemntori unor culmi de ghea. ntunericul se lsase ca un zbranic negru peste rpele munilor, peste smrcuri, peste albiile tulburi ale rurilor, care parc te priveau negre ca hul cel fioros al iadului. Falke pea nainte i Strumpf n urma lui ; cutremurat de propria-i ndrzneal, acesta se uita posomorit, cu ochii plini de lacrimi, la srmanul animal care mergea senin i nevinovat la moarte. Curnd, mna care-l ocrotise i-l hrnise i va curma firul vieii. Au ajuns cu greu ntr-o vale ngust i mltinoas, ascuns ntre muni, npdit de muchi, de tufe de iarb neagr i plin de bolovani. Un lan de muni prpstioi, ntunecai, ce se pierdeau n ceaa cenuie, ncingeau valea aceasta, unde rareori clca picior de om. Ci doi pescari mergeau pe pmntul mltinos, nesigur, ndreptndu-se spre o stnc uria care se ridica n mijlocul drumului. Un vultur i-a luat zborul, ipnd, de pe stnc. Srmana vac mugea ncetior, cu jale, ca i cum pricepea toat grozvia acelei nopi, ca i cum tia ce soart o ateapt. Kaspar a ntors capul ca s-i tearg lacrimile ce-i iroiau pe obraji i s-a uitat devale, prin strunga pe unde venise. Jos, departe, se auzeau valurile mrii izbind cu vuiet stnc. De undeva, de sus, dinspre crestele munilor, peste care se lsaser nori negri grei, rzbea din

timp n timp un murmur surd. Cnd Kaspar s-a ntors spre prietenul su, acesta tocmai ridicase securea asupra blndului dobitoc, pe care-l legase de stnc. Privelitea aceasta l-a tulburat ntr-att, nct i-a zdruncinat hotrrea de a se supune orbete prietenului su ; a ngenuncheat la picioarele lui, frngndu-i minile i strignd cu desperare: Pentru Dumnezeu, Wilm Falke ! Cru vaca, cru-te pe tine, cru-ne pe amindoi ! Mntuiete-i sufletul ! Scap-i viaa ! Dac vrei cu orice pre s pui la ncercare buntatea

Domnului, ateapt pn mine i jertfete mai bine alt animal n locul blindei noastre vaci ! - Ai nnebunit, Kaspar ? a strigat Wilm ca scos din mini, innd securea ridicat. Sa cru vaca i s mor de foame ? - N-o s mori de foame, a rspuns Kaspar hotrt. Atta timp ct oi avea aste dou mini, n-o s mori de foame ! O s muncesc din zori i pn n noapte pentru tine, numai s nu-i vinzi sufletul i s crui bietul dobitoc 1 - Atunci ia securea i crap-mi capul! a strigat Falke des-perat. N-o s m mic din locul sta pn n-am fcut ce trebuia s fac. Poi s dobndeti tu comorile lui Carmilhan n locul meu ? Pot minile tale s agoniseasc mai mult dect ca s-i dud traiul de azi pe mine ? In schimb minile acestea pot s pun capt zbuciumului meu, aa c jertfete-m pe mine ! - Wilm, njunghie vita i ucide-m i pe mine ! Nu-mi pas ! Vreau mntuirea sufletului tu. Vai ! Iat, te afli lng altarul pgn al picilor i i jertfa pe care vrei s-o aduci e hrzit necuratului. Habar n-am de aa ceva ! a strigat Falke, riznd slbatic, ca unul care era hotrt s nu aud i s nu vad nimic din tot ce putea s-l abat din drum. Kaspar, eti nebun i m nnebuneti i pe mine, dar iat, a spus el, aruncnd securea l ridicnd cuitul de pe piatr, ca i cum ar fi vrut s se njunghie, rmi cu vaca, dar fr mine ! Atunci Kaspar a srit la el, i-a smuls din min unealta aductoare de moarte, a luat securea, a ridicat-o n aer, i a izbit cu atta putere capul dobitocului iubit, nct acesta s-a prvlit la picioarele stpnului su fr s tresar. Totul se petrecuse uluitor de repede. Un fulger a brzdat apoi cerul i tunetul a cutremurat triile* Falke i-a holbat

ochii la prietenul su. Se simea ca un brbat n toat firea n faa unui copil, minunndu-se c bieandrul se dovedea mai cuteztor dect el, omul mare. Dar Strumpf nu prea speriat de tunet, nici tulburat de uluiala tovarului su. S-a repezit la vac i, fr s scoat o vorb, a nceput s-o jupoaie de piele. Venindu-i puin n fire, Wilm i-a dat o mn de ajutor. Dar pe cit de mare i fusese mai nainte nerbdarea de a vedea svrit jertfa, pe att de adnc era acum scrba cu care lucra. Furtuna se nteea, tunetele zguduiau munii, fulgere ngrozitoare erpuiau ta jurul stncii i peste muchiul din rp. Vntul, care nu izbutise s rzbat sus, spre nlimi, i avea sla jos, umplnd valea i rmul cu un vuiet slbatic. In cele din urm, cei doi pescari, uzi leoarc, au jupuit vita de piele, pe care au ntins-o pe jos ; Kaspar l-a nfurat apoi pe Falke n ea i l-a legat strns, aa cum i poruncise acesta. Dup ce i-a dus treaba la bun sfrit, bietul om a rupt tcerea care dinuia de atta vreme i, privindu-l cu mil pe prietenul su amgit, l-a ntrebat cu glas tremurtor : - Ce mai pot face pentru tine, Wilm ? - Nimic, a rspuns cellalt. Rmi cu bine ! - Rmi cu bine ! i-a urat Kaspar. Dumnezeu s te aib n paza lui i s te ierte aa cum te iert i eu. Acestea au fost ultimele cuvinte pe care le-a mai auzit Wilm, cci Kaspar s-a fi mistuit n ntuneric. n aceeai clip a izbucnit una dintre cele mai pustiitoare furtuni pe care le vzuse Wilm vreodat. nti a scprat un fulger, luminnd munii, stncile din apropiere, valea cu valurile spumegnde ale mrii i insulele stncoase mprtiate n golf. Printre insulele acestea i s-a prut c desluete contururile unui uria vas strin, fr catarge ; dar abia i-a rsrit dinaintea ochilor, c a i disprut n bezn. Tunetele bubuiau asurzitor. Din muni se rostogoleau spre el amenintoare puhoaie de pietri, iar din nlimi se revrsau uvoaie de ap att de uriae, nct valea ngust i mltinoas s-a umplut ct ai clipi i apa i-a ajuns lui Wilm pn la umeri. Din fericire, Kaspar l aezase pe Wilm pe un dmb, altminteri sar fi necat. Apa cretea mereu i Wilm se cznea s-i schimbe poziia primejdioas, dar pielea n pare era nvelit l strngea ru i nu-l lsa s se mite. Zadarnic l-a strigat pe Kaspar. Acesta era departe. n clipele acelea de nenorocire nu a ndrznit s rosteasc numele Domnului, iar la gndul c ar putea s cheme n ajutor puterile ntunecate n mina crora se afla, l treceau fiori de groaz. Apa i-a ajuns pn la urechi i i-a atins buzele. Dumnezeule snt pierdut ! a strigat el, simind cum i se urc apa n susul obrazului. Dar n clipa n care a scos strigtul, a auzit ca prin vis un zgomot asemntor cu vuietul apelor unei cascade i minune apa s-a deprtat de buzele lui. uvoiul i croise drum printre stnci i se scurgea la vale. Ploaia s-a potolit i ntunericul a nceput s se destrame. Wilm a prins puin curaj, o raz de speran i ncolise In

suflet. Se simea vlguit ca dup o lupt cu moartea i ar fi dat orice s ias din pielea care-l strngea. Dar, dei primejdia de a-i pierde viaa se ndeprtase, el nu se linitise. Zbuciumul plin de dezndejde i rvea i acum sufletul, iar lcomia l inea nemiloas n ghearele ei, ndrjindu-l n lupta pe care o ddea. In cele din urm, moleit de frig i de oboseal, a czut ntr-un somn ca de plumb. i a dormit aa cam vreo dou ceasuri. Vntul rece care-i fkhiuia obrazul i vuietul valurilor mrii l-au scos din aceast fericit uitare de sine. Cerul se ntunecase din nou. Un fulger asemntor cu cel care vestise prima furtun a brzdat iar cerul i, la lumina acestuia, lui Falke i s-a prut c zrete vasul cel strin legnndu-se pe creasta unui val n apropierea stncii din Steenfoll. Apoi vasul a disprut n adncurile grotei. Pescarul a holbat ochii la vedenie. Cci fulgerele brzdau acum bolta fr contenire, luminnd ntinsul mrii. Deodat, o trmb de ap cit im munte s-a ridicat din vale i l-a izbit pe Falke cu atta putere de un col de stnc, nct i-a pierdut cunotina. Cnd i-a venit In fire, furtuna se potolise i cerul se nseninase, doar fulgerele mai scprau din cnd n cnd. Falke se afla la poalele munilor care ncingeau valea. Se simea att de sfrit, c aproape nu era f* stare s se mite. Valurile se izbeau molcom, plescind, de stncii i prin clocotul apei rzbtea o muzic solemn, ca o cntare bisericeasc. Sunetele, la nceput slabe ca o nchipuire, erau tot mai limpezi, mai aproape. Prea melodia unui psalm pe care-l auzise n vara trecut pe un vas olandez de pescuit scrumbii. Apoi a desluit glasuri omeneti, ba parc i cuvintele cn-tecului. Vocile veneau de jos, din vale. Falke s-a trt cu greu pn la o piatr pe care i-a sprijinit capul i s-a uitat n jos. Acolo a vzut un alai de fpturi omeneti care se ndreptau spre el, cntnd melodia pe care o auzise mai nainte. Feele oamenilor, ale cror veminte preau s fie ude leoarc, erau pline de mhnire i de team. Cnd au ajuns lng el, toi au tcut. In fruntea alaiului peau civa muzicani, urmai de marinari. Dup ei venea un brbat nalt, mbrcat n straie de mod veche, bogat mpodobite cu fir, ncins cu o sabie, innd n mn un toiag lung i gros de bambus, cu mciulie de aur. La sting sa, un arap tnr i ntindea din cnd n cnd o pip lung, din care stpnul trgea grav cteva fumuri i apoi pea mai departe. Omul s-a oprit eapn n faa lui Wilm. La sting i la dreapta lui se nirau ali brbai nvemntai cu mai puin strlucire, toi cu pipe n mini, acestea prnd ns mai puin-scumpe dect aceea pe care o purta arapul ce-l nsoea pe brbatul cel voinic. Dup ei venea mult lume, printre care o mulime de femei, unele cu prunci n brae sau cu copii de mn, toate n veminte de pre de pe meleaguri strine. O ceat de marinari olandezi ncheia cortegiul. Marinarii mestecau tabac i ineau n colul gurii cte o pip mic, negricioas, pe care o fumau ntr-o tcere sumbr. Pescarul s-a uitat ngrozit la adunarea aceasta ciudat. In ateptarea celor ce aveau s se mai ntmple, a mai. prins ns puin curaj. Fpturile acelea au stat mult vreme n jurul lui. Fumul pipelor se nla ca un nor deasupra capetelor lor,

risipindu-se printre luminiele sclipitoare ale stelelor. i cercul a nceput s se strng tot mai mult n jurul lui Wilm se fuma tot mai mult i din pipe ieea un fum des de puteai s-l tai cu cuitul. Falke era un om nenfricat i se pregtise pentru fapte neobinuite, dar la vederea acestei mulimi ciudate, care se nghesuia n jurul lui de parc-ar fi vrut s-l striveasc, l-a prsit curajul, fruntea i s-a mbrobonat de sudoare i a simit c lein de spaim. Dar nchipuii-v groaza care l-a cuprins cnd, ntorcnd ntmpltor capul, l-a vzut pe omuleul cu haine galbene eznd ling el, eapn, ncremenit, ca atunci cnd i ieise prima dat n cale. Numai c acum inea i el o pip ntre dini, parc n btaie de joc. Cuprins de o spaim de moarte, Falke a strigat ctre cpetenia mulimii : In numele celui pe care-l slujii, cine sntei voi i ce Vrei de la mine ?

Cel ntrebat a tras de trei ori din pip, mai solemn dect nainte, a ntins-o apoi slugii sale i a rspuns cu o rceal de ghea : - Snt Alfred Franz van der Swelder, cpitanul vasului Carmilhan din Amsterdam. In drum spre cas, venind de la Batavia, vasul s-a scufundat mpreun cu toi oamenii de pe el. Nenorocirea s-a ntmplat aici, n apropierea acestui rm stncos. Iat-i pe ofieri, iat-i pe cltori fi iat-i i pe destoinicii mei marinari. S-au scufundat toi, odat cu mine. De ce ne-ai chemat din lcaul nostru din fundul mrii ? De ce ne-ai tulburat linitea ? - A vrea s tiu unde se afl comorile de pe Carmil-han. - n fundul mrii. - Unde ? - n grota din Steenfoll. - Cum pot s ajung la ele ? - Pentru o scrumbie, o gsc se scufund n viitoare. Oare comorile de pe Carmilhan nu merit atta osteneal ? - Care va fi partea mea ? - Mai mult dect ai nevoie pentru un trai ndestulat. Omuleul cu haine galbene a rnjit i toat adunarea a iz bucnit In hohote de ris. - Ai terminat ? a ntrebat cpitanul.

- Am terminat. Rmi cu bine ! - Rmi cu bine, pn ne vom revedea ! a rspuns olan-dezul i s-a pregtit s plece. Muzicanii s-au aezat din nou n fruntea alaiului i s-au ndeprtat toi n aceeai rnduial n care veniser i cu acelai cntec solemn care se auzea tot mai ncet, pn s-a pierdut cu totul n vuietul valurilor ce se izbeau de stnci. Wilm i-a ncordat puterile ca s-i desfac legturile i n cele din urm a izbutit s scoat o mn, i-a desfcut frnghiile cu care era legat, apoi a ieit din pielea vacii. A pornit ito fug spre csua sa, fr s se mai uite napoi, i acolo l-a gsit pe bietul Kaspar Strumpf ntins nemicat pe jos, fr cunotin. Cnd, dup mari strdanii, l-a readus n simiri, bunul pescar i-a intimpinat vechiul prieten, pe care-l crezuse pierdut, cu lacrimi de bucurie. Raza de speran care se ntrezrise s-a stins ns repede. Falke i pusese n gnd s porneasc din nou la nfptuirea nesbuitelor sale dorine. Mai bine n iad dect s mai triesc n calicia asta, ntre aceti patru perei goi ! Dac vrei, vino cu mine, dac nu, eu tot m duc. Rostind aceste vorbe, Wilm a apucat o fclie, a luat un amnar i o funie i a plecat grbit. Kaspar a rupt-o la fug dup el, ct 0 ineau picioarele, i l-a ajuns chiar pe stnca unde se adpostiser mai nainte de furtun. Wilm tocmai se lega cu funia i se pregtea s coboare n grota neagr, de unde se auzea un vuiet surd. Orice struin a fost zadarnic : omul se nverunase ntr-att, c nu puteai s-l ndupleci pentru nimic n lume. Kaspar a vrut s coboare i el, dar Falke i-a poruncit s rmn sus, ca s in funia. Cu nite sforri uriae, pe care le face numai omul care are un curaj fr seamn, i cu o putere nemaivzut, pe care o d numai lcomia oarb, Falke a cobort n grot i s-a oprit n cele din -urm ling o stnc sub care se nvolburau, vuind fr astmpr, horbotele negre, cu spum alb, ale talazurilor. Falke i-a aintit spre ap privirile lacome, pn a descoperit in sfrit ceva ce sclipea la picioarele lui. A pus jos fclia i s-a repezit s ridice ceea ce descoperise. Atrna foarte greu : era un sipet plin cu galbeni. I-a strigat tovarului su vestea cea bun, dar n-a ascultat de rugminile fierbini ale acestuia. Kaspar l implora s se mulumeasc cu att i s se ntoarc sus. Dar Falke era de prere c acesta era doar primul rod al ndelungatelor sale strduine. A cobort a doua car i din mare s-au auzit deodat nite hohote de rs, iar Wilm Falke n-a mai aprut sus niciodat. Caspar s-a ntors singur acas. Din ziua aceea a devenit alt om. Mintea i sufletul i se zdruncinaser. Fiindc era un om simitor, zbuciumul prin care trecuse i luase minile. De atunci a lsat totul n paragin. Umbla zile i nopi n netire, cu ochii pierdui n gol, i tuturor le era mil de el, dar l ocoleau. Un pescar spunea c l-a zrit pe Wilm Falke pe rm, ntr-o noapte furtunoas, printre marinarii vasului Carmil-han, n noaptea cnd a disprut i Kaspar Strumpf.

Oamenii l-au cutat pretutindeni, dar nu i-au dat de urm. Se zvonea ns c era vzut adesea alturi de Falke, printre marinarii vasului vrjit, care de atunci a aprut mereu lng grota din Steenf oll. - Miezul nopii a trecut de mult, zise studentul, cnd giuvaergiul i-a sfrit povestea. Se pare c nu mai e nici o primejdie. M toropete somnul. V sftuiesc i pe dumnea-voastr s v culcai. Acum putei s dormii fr grij. - Pn la dou nu m ncumet s m culc, rspunse v-ntorul. Se spune c ntre unsprezece i dou e vremea hoilor. - i eu cred, adug furarul, c dac ne-au pus gnd ru, cel mai prielnic timp pentru ei e dup miezul nopii. Ar fi bine ca domnul student s-i spun povestea mai departe, c tot n-a terminat-o.

- Nu m dau napoi, rspunse acesta, cu toate c ve-, cinul nostru, domnul vntor, n-a auzit nceputul. - Am s mi-l nchipui, fii pe pace, l liniti vntorul. - Ei atunci... ncepu studentul, dar l ntrerupse hmi tul unui cine. Tuturora li se opri rsuflarea. Ascultau. In clipa aceea unul dintre slujitori iei n goana mare din camera contesei strignd c o ceat de vreo zece-doisprezece brbai narmai se ndrepta spre han. Vntorul puse mna pe puc, studentul i scoase pistolul, calfele i luar nite bte, iar cruul scoase din buzunar un cuit lung. Toi rmaser apoi ncremenii, uitndu-se unul la altul, nehotri. - S ne apropiem de scar, ca s doborm cel puin doitrei miei, nainte ca ei s se npusteasc toi deodat asupra noastr, strig studentul, dndu-i faurului al doilea pistol ce-l avea la el i spunndu-i c au s trag amndoi, pe rnd. Se aezar toi aproape de trepte : studentul, n capul scrii, lng vntor, faurul cel curajos, aplecat peste balustrad, cu pistolul ndreptat spre treptele din mijloc ; n spatele lor, giuvaergiul i cruul, gata s dea piept cu oricine, dac s-ar fi ajuns la o lupt corp la corp. Dup cteva clipe de tcere s-a auzit poarta i parc i nite glasuri care vorbeau n oapt: Apoi s-au desluit pai apropiindu-se de scar. Trei brbai voir s urce scara. Se pare ns c nu se

ateptau la primirea care li se fcu n clipa cnd au pit pe prima treapt. Vntorul strig deodat cu glas tuntor : - Stai ! nc un pas i s-a terminat cu voi ! Pregtii-v armele, prieteni, i ochii n plin ! Cei trei tlhari se retraser n grab, speriai, i se duser s se sftuiasc cu ceilali. Dup ctva timp, unul dintre ei se ntoarse : - Preacinstiii mei domni, zise el, v punei viaa n pri-mejdie fr rost, n chip necugetat, fiindc sntem muli i o s v ucidem pn la unul. Dai-v napoi! Navem nimic cu yoi i nu vrem s v lum nici mcar o lscaie. - Atunci ce vrei ? strig studentul. Niciodat n-o s ne ncredem n nite tlhari ca voi! Dac vrei s ne jefuii, poftim, venii, dar celui dinti care ndrznete s urce treptele Ii ard una la scfrlie, c n-o s se mai scoale de jos ! - Vrem s stm de vorb cu doamna ! S vin jos de bun voie, rspunse tlharul. No s i se ntmple nimic. O s-o ducem ntr-un Ioc sigur i linitit, iar slujitorii ei clri au s-l vesteasc pe conte c preul rscumprrii soiei sale este de douzeci de mii de guldeni. - Nu ne nvoim la aa ceva, rspunse vntorul, scr-nind din dini de furie i ridicnd cocoul armei. Dac n-o tergi nainte de a numra pn la trei, s tii c trag ! Unu, doi... - Stai! tun tlharul. Nu trage ntr-un om fr aprare, care vine ca sol! Nu fi fr minte ! Ce mare isprav ai face dac m-ai mpuca ? Cei douzeci de tovari ai mei au s m rzbune. De ce vrei s umplem coridorul cu mori sau cu rnii ? Ce i-ar folosi contesei voastre ? Dac vine de bun voie, crede-m c i se va da toat cinstirea cuvenit. Am s numr eu pn la trei, i dac nu iei degetul de pe trgaci, s tii c ea o s trag ponoasele pentru tot ceea ce se va nr tmpla. Unu, doi, trei ! - Cu dinii tia nu-i de glumit, opti vntorul, fcnd pe voia tlharului. Martor mi-e Dumnezeu c de via nu-mi pas, dar dac ucid pe vreunul dintre ei, ar suferi doamna contes. S-i cer i ei sfatul. S ridicm, urm el, steagul alb pentru o jumtate de ceas. Trebuie s-o pregtim pe doamna contes, cci dac ar afla pe neateptate ce primejdie o pn-dete, &-ar putea s moar de spaim. - Fie ! rspunse tlharul i porunci ca jos, la picioarele scrii, s stea de paz ase oameni. Nefericiii cltori intrar buimaci, n frunte cu vntorul, n camera contesei. Odaia aceasta se afla foarte aproape de scar i contesa auzise totul. Palid, tremurnd ca varga, se hotrse s se supun soartei.

- De ce s primejduiesc fr rost viaa attor oameni cumsecade ? spuse ea. Cum s v cer s m aprai, cnd nici nu m cunoatei mcar ? Nu vd nici o scpare, trebuie s-i urmez pe nemernicii acetia. Nenorocirea care o lovise pe contes i curajul ei i micar pe toi. Vntorul jur cu lacrimi n ochi c n-o s poat ndura o astfel de ruine, iar studentul se plnse c era prea nalt msura ase picioare. - Dac a fi mai scund numai cu o jumtate de cap,' strig el, i n-a avea barb, a ti ce am de fcut. M-a m brca cu rochia doamnei contese i ticloii ar bga de seam prea trziu c i-am nelat. i Felix prea adnc tulburat de nefericirea curajoasei doamne. Purtarea ei l micase, amintindu-i de mama lui, plecat din viaa n floarea vrstei, de parc ea s-ar fi aflat acum n groaznica situaie a contesei. Se simea plin de curaj i era gata s-i dea viaa pentru ea. Auzind ns cuvintele studentului, n mintea lui licri un gnd ndrzne. Nu-l ncerca nici un pic teama, se gndea numai cum s sca^pe viaa acestei femei. - Dac-i vorba numai de att, zise el sfios, nroindu-se; dac-i nevoie numai de un trup zvelt, de im obraz spnatic i de o inim curajoas ca s-o salveze pe doamna contes, nu jrint nici eu de lepdat. Pentru Dumnezeu, mbrcai hainele mele, aezai-v plria mea pe frumosul dumneavoastr pr, luai desaga mea in spinare i pornii la drum, travestit n Felix giuvaergiul. Cei de fa rmaser uimii de curajul tnrului, iar vntorul l strnse n brae, plin de bucurie. - Dragul meu ! strig el. Eti gata s faci ceea ce spui ? Vrei s te mbraci cu rochia stpnei mele i s-o salvezi ? Dumnezeu i-a dat gndul acesta ! Dar n-am s te las singur. Rmn i eu. Vei avea n mine cel mai bun prieten. Atta timp ct voi tri, nu voi ngdui s i se fac nici cel mai mic ru.

- Jur s rmn i eu cu dumneata ! strig studentul. Contesa primi numai dup multe struine oferta lui Felix. Nu se putea obinui cu gndul c un om strin se jertfea pentru ea. Era sigur c atunci cnd tlharii vor descoperi neltoria, se vor rzbuna crunt. n cele din urm, ns, se ls nduplecat de rugminile tnrului. tia c, dac va scpa cu bine, va face tot ce-i va sta n putin ca s-l scoat pe salvatorul ei din mina tlharilor. Vntorul i ceilali caltori l nsoir pe Felix n odaia studentului, unde acesta se mbrc n grab cu vemintele contesei. Vntorul i prinse la. tmple cteva bucle false de-ale jupnesei, iar pe cap o plrie de femeie, dup care toi l asigurar c era de nerecunoscut. Chiar faurul jura c, dac l-ar ntlni pe strad, i-ar scoate plria naintea fei, fr a bnui c-l salut pe curajosul su tovar. ntre timp, contesa, ajutat de jupneas, scoase din desaga tnrului giuvaergiu haine de-ale acestuia i se mbrc cu ele. Cu plria tras pe ochi, cu toiagul de drume n mn i cu desaga n spinare, mai uoar acum, n asemenea veminte era de nerecunoscut. n alte mprejurri, cltorii ar fi rs cu poft de travestirea aceasta plin de haz. Apoi, calfa cea nou i mulumi'cu lacrimi n ochi lui Felix i i fgdui ajutor grabnic. - Doar o singur rugminte am, rspunse Felix. n desaga mea se afl o cutioar. Pstrai-o cu grij, fiindc dac s-ar pierde, a fi tare nefericit. E un dar pentru aceea care m-a crescut i... - Gottfried, vntorul, tie unde se afl' castelul meu, rspunse ea. N-ai nici o grij, o s-i fie dat neatins napoi, cci ndjduiesc, tinere cu suflet nobil, c o s vii la noi, ca s primeti mulumirile soului meu i ale mele. Pn s apuce Felix s rspund, de pe scar se auzir glasurile aspre ale tlharilor, care vesteau c timpul de gndire trecuse i c totul era gata pentru plecarea contesei. Vntorul cobor i le spuse c nu-i poate prsi stpna, c mai bine merge i el oriunde cu ea, dect s se ntoarc la stpnul lui fr dnsa. Studentul inea i el. mori s-o nsoeasc pe contes. Tlharii se sftuir ntre ei i n cele din urm ncuviinar s-i ia i pe dnii. Vntorul a trebuit ns s-i predea numaidect armele. Apoi tlharii le spuser celorlali s-i pstreze cumptul i s atepte n linite plecarea contesei. Felix i acoperi'faa cu vlul plriei i se aez ntr-un col, cu fruntea sprijinit n palm, ateptnd tlharii cu aerul unei fiine ndurerate. Cltorii se retraser n cealalt ncpere, dar se aezar n aa fel, nct s vad ce se petrece dincolo. Vntorul prea trist, ns urmrea din colul su, cu luare-aminte, tot ce se ntmpla. Dup cteva clipe, ua se deschise i apru un brbat chipe, bine legat, cam de vreo treizeci i ase de ani. Purta un soi de veminte osteti i o decoraie

pe piept. La bru avea o sabie lung, iar n mn inea o plrie mpodobit cu pene scumpe Doi dintre oamenii lui rmaser de paz la u. Brbatul cel chipe se ndrept, cu o plecciune adnc, spre Felix, puin stinjenit c avea de-a face cu o doamn att de nobil. Se blbi la nceput, dar pn la urm izbuti s lege cteva cuvinte. - Doamn, zise el, oamenii trec uneori prin clipe grele,' cnd e nevoie s dai dovad de mult rbdare, i acum dum neavoastr trecei prin astfel de clipe. S nu v temei, v vom da cinstirea cuvenit unei doamne att de nobile. Ne vom ngriji de tot ce v trebuie i n-o s avei a v plnge de nimic, n afar poate doar de spaima prin care ai trecut n seara aceasta. Dup ce rosti aceste cuvinte, tcu ateptnd un rspuns.' Dar Felix nu scotea o vorb. Atunci cpetenia tlharilor vorbi mai departe : - S nu credei c snt un tlhar de rnd, un uciga. Snt un om nefericit, silit de mprejurri potrivnice s duc viaa asta. Ne-am hotft s plecm pentru totdeauna de pe aceste meleaguri, dar avem nevoie de bani de drum. Ne-ar fi fost uor s jefuim civa negutori sau o diligent, dar am fi nenorocit poate pentru toat viaa o mulime de oameni. Domnul conte, soul dumneavoastr, a motenit acum ase sptmni cinci sute de mii de taleri. Din belugul domniilorvoastre nu v cerem dect douzeci de mii de guldeni. Att i nimic mai mult. De aceea v rog s avei bunvoina s-i scri ei de ndat o scrisoare nepecetluit soului dumneavoastr, n care s-l ntiinai c o s vi se dea drumul n schimbul acestei sume. Ar fi bine s fie trimis ct mai grabnic, cci altfel, s nu mi-o luai n nume de ru, am fi silii s ne pur

tm mai aspru cu dumneavoastr. Nu vom primi banii dect dac vor fi adui aici de un singur om i n cea mai mare tain. Toi oaspeii hanului ascultau cu cea mai mare luare-aminte vorbele acestea. Contesei ns, poate mai mult dect celorlali, i se strnse inima de fric. Se temea ca generosul tnr, care se jertfise pentru ea, s nu se dea de gol ! Avea de gnd s-l rscumpere cu o mare sum de bani, dar era hot-rt s nu-i urmeze pe tltiari pentru nimic n lume. n buzunarul surtucului tnrului giuvaergiu gsise un cuit. i

strngea plselele n pumn, hotrt mai curnd s se omoare dect s ndure ruinea aceea. Nici Felix nu era mai puin speriat. E drept c se mngia la gndul c, ajutnd o femeie lipsit de aprare ntr-o mprejurare at de grea, fcea un act vrednic de cinste, brbtesc, dar se temea s nu-l trdeze glasul sau vreo micare nepotrivit. Cnd l auzi pe tlhar vorbind despre scrisoarea pe care trebuia s-o trimit, teama i spori i mai mult. Cum s-o scrie ? Ce titlu s-i dea contelui ? Ce cuvinte s foloseasc, fr s se dea de gol ? Dar spaima i fu de nedescris cnd cpetenia tlharilor i puse n fa o hrtie i o pan, rugndu-l s-i ridice vlul i s scrie. Feiix nu-i ddea seama ct de bine l prindeau vemintele cu care se mbrcase. Dac-ar fi tiut, nu s-ar mai fi temut c putea fi descoperit. Vrnd-nevrnd, trebui s-i ridice vlul, iar tlharul n vemnt de osta, micat de frumuseea doamnei i de trsturile ei drze, cam brbteti, o privi cu i mai mult respect. Lucrul acesta nu-i scp agerului ochi al giuvaergiului ; ncredinat c va trece cu bine prin aceste clipe primejdioase, lu pana i scrise aa-zisului su so, ntr-o form pe care o citise cndva ntr-o carte veche : Stpnul i soul meu ! Eu, nefericita voastr soie, am czut n toiul nopii, n timpul cltoriei mele, n mna unor oameni care nu tiu ce au de gnd cu mine. M opresc la ei pn cnd dumneavoastr, conte, vei binevoi s trimitei suma de douzeci de mii de guldeni. Vi se atrage luarea-aminte s nu v plngei stpnirii, s nu-i cerei nici un fel de ajutor i s trimitei banii printr-un singur om la hanul din Spessart. Dac nu vei ndeplini ntocmai cererea aceasta, voi rmne ntr-o lung i cumplit robie.

V rog cu lacrimi n ochi s trimitei grabnic ajutor. A dumneavoastr nefericit soie. ntinse apoi acea neobinuit scrisoare cpeteniei tlharilor, care o citi i ncuviin : Ce poruncii ? ntreb el. S v nsoeasc jupneasa, sau vntorul ? Pe unul dintre ei trebuie s-l trimit cu rvaul la soul domniei-voastre. Jupneasa apru tremurnd. Felx pli la gndul c s-ar putea da n vileag. Vorbi totui cu un curaj de necrezut : - N-am alt porunc dect s-l rogi pe conte s m scoat ct mai repede din nenorocirea aceasta. - i, adug cpetenia tlharilor, cerei domnului conte, cu mare struin, s fie tcut ca mormntul i s nu porneasc mpotriva noastr, pn cnd soia sa nu va fi din nou Ung dnsul. Iscoadele noastre ne-ar ntiina foarte repede i atunci nu am mai rspunde de nimic. Cu dinii clnnind, jupneasa fgdui c va face totul ntocmai. I se mai porunci s pregteasc numai o legtur cu cteva veminte i albituri pentru doamna contes. Mai mult nu putea lua, cci nu se puteau mpovra cu greuti mari. Dup ce porunca i-a fost ndeplinit, cpetenia tlha-rilbr se nclin iar n faa contesei i o pofti s-l urmeze. Vn-torul i studentul se pregtir i ei de plecare. Toi trei coborr apoi treptele, nsoii de cpetenia tlharilor. Caii ateptau n faa hanului din pdure. Unul i fu dat vntorului, altul, un animal mrunt, frumos, cu o a femeiasc, era destinat contesei, iar un al treilea cal fu dat studen tului. Cpetenia tlharilor l ajut pe tnrul giuvaergiu s ncalece, strnse bine chingile calului, i ncalec i el pe fugarul lui. Contesa era pzit, de-a dreapta i de-a stnga, de cpetenia tlharilor i de unul dintre oamenii lui. Vntorul i studentul erau supravegheai n acelai fel. Dup ce nc-lecar i ceilali tlhari, cpetenia lor scoase un uierat ascuit i toat ceata se mistui n desiul pdurii. Dup spaima pe care o trseser, oaspeii adunai n odaia din capul scrii i-au venit *ncet-ncet n fire. Ca toi oamenii scpai de o mare nenorocire sau de o primejdie neateptat, poate c ar fi fost cuprini i ei de o veselie fr seamn, dac n-ar fi fost ngrijorai de soarta celor trei tovari ai lor, luai pe sus, cu de-a sila, n faa ochilor lor. Aa, nu mai conteneau s-l laude pe tnrul giuvaergiu, iar

contesa plngea micat, plin de recunotin pentru omul acesta, pe care nu-l vzuse n viaa ei i cruia nu-i fcuse nici cel mai mic

bine. Numai gndul c tnrul nu era singur i m^i linitea pe toi. n clipe grele, curajosul vntor i isteul student aveau s fie lng el, s-l mbrbteze. i poate c vntorul, care era att de iscusit, avea s nscoceasc pn la urm vreun mijloc de scpare. Se sftuir ce s fac mai departe i, deoarece contesa nu se legase prin nici un jurmnt fa de tlhari, hotr s se ntoarc nentrziat la soul ei, pentru ca acesta s ia toate msurile spre a descoperi ascunziul unde fuseser dui prizonierii i a-i scpa. Cruul fgdui s se duc la Aschaffenbuig i s cear crmuirii s-i prind pe tlhari, iar faurul spuse c-i va continua cltoria. Restul nopii se scurse n linite. Peste hanul din pdure, unde se petrecuser ntmplri att de zbuciumate, se aternu o tcere de mormnt. A doua zi de diminea, slujitorii contesei coborr spre a face pregtirile de drum, dar se ntoarser grabnic cu vestea c hangia i rndaii ei se aflau ntr-o stare jalnic. Toi erau legai cobz i strigau dup ajutor. Cltorii se privir foarte mirai. - Cum ? strig faurul. E cu putin oare ca oamenii acetia s nu fie vinovai ? S-i fi nedreptit oare, crezndu-i nelei cu tlharii ? - M-a prinde pe capul meu, rspunse cruul, c am avut totui dreptate. Vor doar s ne pcleasc, s nu descoperim crdia. V aducei aminte de mutrele ciudate pe care le-am ntlnit n han ? V amintii de dulul dresat care mi-a ainut calea pe trepte i nu m-a lsat s trec ? Dar c han* gia i rndaul s-au ivit pe neateptate i m-au ntrebat, ncruntai, ce caut, v mai amintii ? Totui, lucrurile s-au sf r-it cu bine, spre norocul nostru i mai ales' al doamnei contese. Dac nu ni s-ar fi prut ciudate toate acestea, dac purtarea hangiei nu ne-ar fi pus pe gnduri, nu ne-am fi unit i n-am fi rmas treji. Tlharii ar fi nvlit n timpul somnului asupra noastr, sau cel puin ar fi pus strji la ui, i n-am mai fi putut folosi iretlicul cu ajutorul cuteztorului tnr. Deoarece toi erau de prerea cruului, se hotrr s^o dea pe hangi i pe slugile ei pe mna oamenilor crmuirii. Pentru ca acetia ns s nu bnuiasc deocamdat ceva, slujitorii contesei i cruul coborr n sala de mese a hanului i i dezlegar pe tinuitorii tlharilor, prefcndu-se c-i comptimesc. Iar hangia, ca s-i mbuneze, le ceru o plat foarte mic i-i pofti s mai treac pe la Jianul ei ct de curnd. Cruul plti, i lu rmas bun de la tovarii lui i i vzu de drum. Apoi plecar i cele dou calfe. Orict de uoar era desaga giuvaergiului, pentru spinarea firavei doamne era totui grea. Dar i mai grea i era inima, fiindc la plecare, ticloasa

hangi, lundu-i rmas bun, i strnse mna zicnd gingaului flcu pe care-l avea n fa : - Ei, dar tare tinerel ai pornit n lume ! Pesemne c eti o poam bun ! Te-o fi izgonit meterul ! Ei, dar treaba ta! Ce m privete pe mine ? La ntoarcere, te rog s-mi faci cinstea s mai dai pe aici ! Drum bun ! Contesa se temea grozav s n-o trdeze vocea ei catifelat, aa c nu ndrznea s scoat nici un cuvmt Dndu-i seama de ceea ce se petrecea, faurul i lu tovarul de ba, o salut pe hangi i porni spre pdure, ngnnd un cntec vesel. - n sfrit, acum snt n siguran ! strig contesa, dup ce se ndeprtar. Tot timpul m-am temut s nu m recu noasc femeia aceea i slugile ei s nu pun mna pe mine. V snt foarte recunosctoare tuturora ! Te atept la castelul meu. Acolo l vei regsi, fr doar i poate, i pe tovarul dumitale de drum. Faurul i fgdui c va trece neaprat pe la castel. Vorbind, i ajunse din urm caleaca contesei. Doamna deschise portiera, se strecur nuntru, l salut nc o dat pe nsoitorul ei, i caleaca porni. n timpul acesta tlharii i prinii lor ajunser la locul de popas al bandei. Pornir n goan prin pdure, pe poteci neumblate. Clreau tcui, fr s schimbe un cuvnt cu prinii. Erau zgrcii la vorb i ntre ei, cci abia scoteau din cnd n cnd cte o oapt, atunci cnd trebuiau s-o ia pe alt drum. n sfrit se oprir la gura unei rpe i desclecar. Cpetenia tlharilor i ajut giuvaergiului s coboare de pe cal, ce-rndu-i iertare c fuseser nevoii s clreasc att de repede i ntrebndu-l dac doamna contes nu obosise prea tare. Felix i rspunse ct se poate de drgla c voia s se odih-neasc, iar cpetenia tlharilor i ddu braul ca s-l conduc spre ascunziul lor. O luar pe un povrni prpstios, de-a lungul unei poteci att de nguste i de repezi, nct tlharul trebui s se sprijine de cteva ori pe contes, ca s nu cad n prpastie._n sfrit, ajunser. La lumina palid a rsritului Felix vzu o vgun ngust s tot fi avut vreo sut scaun. n locuina aceasta, rnduit pasmite pentru preteniile unei contese, se mai gseau cteva urcioare i blide din lemn, o puc veche de vntoare, iar ntr-un col, ceva ce nu se putea numi pat un culcu ntocmit din cteva scnduri i

acoperit cu nite veline de ln. Abia dup ce rmaser singuri n acea ncpere srccioas, cei trei prini i ddur seama n ce situaie neplcut se aflau. Felix nu se caia nici o clip c se purtase att de nobil, dar teama de ceea ce se va ntmpla cnd va fi descoperit l fcu s izbucneasc h vaiete. Atunci, vntorul se apropie repede de el, optindu-i; Pentru numele lui Dumnezeu, taci, dragul meu ! Crezi c nu sntem supravegheai ? - Orice cuvnt, orice intonaie a glasului tu ar putea s trezeasc bnuieli, adug studentul. Vrnd-nevrnd, Felix i nbui plnsul. - V rog s m credei, domnule vntor, zise el, c nu plng fiindc mi-ar fi team de tlhari sau pentru c m-ar speria bordeiul sta nenorocit, ci din alt pricin. Dac doamna contes ar uita ce i-am spus n grab, n-a mai fi de-ctun ho de rnd, un om nenorocit pe toat viaa. - Dar de ce te temi ? l ntreb vntorul, mirat de purtarea tnrului, care se dovedise pn atunci att de curajos i de drz. - Ascultai-m i-o s-mi dai dreptate, rspunse Felix. Tatl meu a fost un giuvaergiu iscusit n oraul Niirnberg, iar mama mea a fost pe vremuri jupneas la o doamn contes. Cnd s-a mritat cu tatl meu, doamna contes la care slujise mama i-a dat o zestre frumoas i dup aceea a avut tot timpul grij de prinii mei. Cnd m-am nscut eu, m-a botezat i mi-a dat o mulime de daruri. Mama'i tatl meu au murit unul dup altul, rpui de o molim, iar eu am rmas- orfan, fr nici un ajutor. A fi fost silit s intru ntr-un orfelinat, dac naa mea, auzind de nenorocirea care m lovise, nu mi-ar fi purtat de grij i nu m-ar fi ajutat s nv carte. Cnd m-am fcut mai mare, m-a ntrebat printr-o scri-soare dac voiam s nv meseria tatlui meu. Eu am rspuns c voiam acest lucru i am intrat ucenic la un meter din Wtirzburg. Fiind ndemnatic la lucru, am cptat n scurt vreme patalamaua de calf i m-am pregtit s plec la drum. l-am scris nobilei mele nae, iar ea mi-a rspuns fr ntrziere c-mi d dnsa banii de drum. Mi-a mai trimis i nite nestemate, cu rugmintea de a-i face din ele nite giuva-eruri frumoase, pe care s i le duc ca o dovad a miestriei mele, dup care mi va da banii de drum. N-o vzusem niciodat pe naa mea i v putei nchipui cu ct bucurie am ateptat s-o cunosc. Am lucrat zi i noapte la giuvaerurile alea, care au ieit nespus de frumoase i de delicate. Chiar i meterul meu a fost ncntat de ele. Cnd le-am terminat, ie-am aezat n fundul traistei, mi-am luat rmas bun de la meter i am pornit spre castelul nobilei mele nae. i uite c acum, urm Felix, izbucnind n lacrimi, mi-au ieit n cale

nelegiuiii tia i mi-au nruit toate ndejdile. Dac contesa mi pierde giuvaerurile sau uit ce i-am spus i arunc desaga mea ponosit, cum o s mai dau ochii cu naa mea ? Cum s dovedesc cine snt ? Cum s-i mai napoiez pietrele scumpe ? nseamn c am pierdut i banii de drum, i mai snt i un om nerecunosctor, care a irosit bunurile altuia. Cine o s cread povestea asta ciudat ? - In privina asta, n-avea nici o grij, rspunse vntorul. Snt convins c doamna contes nu va pierde giuvaerurile i, dac s-ar ntmpla aa ceva, ea l-ar rsplti cu prisosin pe omul care a scpat-o din primejdie i-i va da o mrturie in scris despre cele petrecute. Acum ne ducem s dormim i noi cteva ceasuri. Dup o noapte att de zbuciumat, ai i dumneata nevoie de odihn. Cnd ne sculm, mai stm de vorb, ca s uitm de necazuri, sau mai bine ca s chibzuim cum s scpm de aici. Cei doi plecar, iar Felix ncerc s urmeze sfatul vn torului. Dup cteva ceasuri, vntorul se ntoarse cu studentul i l gsi pe tnrul lui prieten odihnit i voios. El i povesti giu-vaergiului c mai-marele tlharilor i spusese s aib mare grij de contes i-i poruncise unei femei care locuia ntr-unui din bordeie s-i aduc doamnei o cafea i s-i stea la nde-mn, ca s-o slujeasc cu tot ce avea nevoie. Ei se hotrr s n-o primeasc, pentru a putea sta netulburai mpreun. n bordei intr ns o femeie, aducnd prnzul i ntrebnd cu ce putea fi de folos. Felix i fcu semn s plece i, fiindc femeia ovia, vntorul o alung. Rmnnd singuri, studentul povesti ce vzuse prin tabra tlharilor. - Bordeiul n care locuii, preafrumoas contes, zise el, pare s fie al cpeteniei tlharilor. Nu-i prea mare, dar e mai artos ca celelalte. n vgun mai snt nc ase bordeie n care locuiesc femei i copii. Rareori rmn aici mai mult de ase tlhari. Unul st de paz n apropierea bordeiului, cellalt st jos, la captul potecii de unde ncepe povrniul, iar al treilea strjuiete sus, la marginea vgunii. Strjile se schimb din dou n dou ceasuri. Paznicii snt nsoii de cte doi duli i toi vegheaz cu atta strnicie, c nu poi s faci un pas afar din bordei, fr s te latre cinii. - Dup ce m-am odihnit, mi-a mai venit inima la loc i voi m mhnii acum din nou, ripost Felix.

Nu-i pierde ndejdea. Dac te temi de trdare, mai bine s vorbim despre altceva, s nu ne mai amrm degeaba. Domnule student, la han ai nceput o poveste. Spune-o mai departe, fiindc avem destul timp. Nu-mi amintesc unde am rmas, rspunse tnrul. Povestea se numea Inim rece i ai ajuns acolo unde crciumarul i ceilali juctori l-au zvrlit afar pe Peter Crbunarul. Da, da, mi-aduc aminte, ncuviin studentul. Atunci, dac vrei s urmez, ascultai !

INIM RECE (Partea a doua) In romnete de Eugen Frunz Luni diminea, cnd Peter veni la sticlrie, i gsi acolo nu numai pe lucrtori, ci i pe ali oameni, la care lumea nu se prea uit cu drag, adic portrelul i trei aprozi de la judectorie. Funcionarul i ur bun dimineaa, vru s tie cum a dormit, pe urm scoase la vedere un catastif gros, n care se aflau nscrise toate datoriile lui Peter. - Putei s pltii, ori nu ? ntreb funcionarul privind aspru la el. i nu lungii vorba, c n-am timp de pierdut. Pn la turn snt trei ore bune de mers. Lui Peter i pieri curajul. Mrturisi c nu mai are nici un sfan i ls pe seama funcionarului s preuiasc locuina, ograda, sticlria, grajdul, trsura i caii ; i, n vreme ce portrelul cu aprozii umblau de colo-colo, msurnd i preuind, Peter chibzuia c nu-i tocmai departe pn la Dmbul cu brazi: Nu m-a ajutat la mic, i zicea el, atunci mi ncerc norocul cu namila." Fr s se codeasc prea mult, porni spre Dmbul cu brazi, n fuga mare, de parc aprozii ar fi alergat pe urmele lui. Trecnd n grab pe lng locul unde vorbise ntia oar cu Omuleul-de-sticl, i se pru c o mn nevzut d s-l opreasc ; dar Peter se smulse i fugi ntr-un suflet pn la hotarul de care i aminti numaidect. Abia ce rosti gfind: Michel Olandezul! Domnul Michel !" c i rsri n faa lui plutaul cel uria, cu o rang n mn. - Ai venit ? rosti acesta zmbind. Au vrut s scoat pie lea de pe tine, s te vnd celor care i-au dat cu mprumut ? Ei, fii linitit ! Toat npasta i se trage de la piticul de sticl, schismaul i farnicul! Cnd faci un dar, apoi dar s fie, nu

cu rita, ca zgrcitul la. Hai pn acas la mine, adug Michel ndreptndu-se spre pdure, s vedem dac facem trguL Trgul ? gndi Peter. Ce-ar putea s-mi cear, ce-a putea s-i dau n schimb ? Vrea s-i slujesc, ori ce alta ?a Merser ct merser, la deal, pe o potec povrnit, cnd deodat Peter se trezi pe buza unei prpstii adnci, ntunecate. Michel Olandezul cobor pe peretele stncos, de parc ar fi clcat uurel pe o scar de marmur. Pe urm, Peter fu ct pe-aci s leine, cci ajuns pe fundul prpastie Michel crescu nalt ct o turl de biseric i i ntinse un bra lung ct sulul de la rzboiul de esut, avnd la capt o mn lat ca masa de la circium. - ezi pe mna mea, ine-te de degete i n-o s cazi! strig Michel Olandezul cu o voce care suna de jos cum sun clopotul la mori. Tremurnd, Peter ascult porunca, se aez pe mna uriaului i se inu de degetul cel gros. Coborul era lung, din adnc n mai adnc, totui Peter, spre mirarea lui, vzu c nu se ntunec deloc ; dimpotriv, prpastia parc se umplea tot mai mult de lumina zilei, pn ce ochiul n-o mai putu rbda. Pe msur ce Peter cobora, Michel Olandezul scdea la statur, iar jos de tot avea din nou nfiarea de mai nainte i sttea n faa unei case nici mai bun nici mai rea dect casele ranilor nstrii din Pdurea Neagr. Odaia unde intrar nu se deosebea n nici un fel de odile obinuite, doar c prea singuratic. Ornicul de lemn agat n perete, soba de olane, laviele late, sculria nirat pe polie toate artau ca i n alte pri. Michel l pofti s ia loc la masa cea lung, iei apoi i se ntoarse curnd cu un ulcior de vin i cu pahare. Turn vinul i ncepu s vorbeasc despre bucuriile vieii, despre ri strine, despre orae minunate, despre ruri i fluvii, nct Peter, simind c-l ncearc dorul dup attea frumusei, i-o i spuse deschis. Iar acesta vorbi : - Chiar dac trupul i-a fost plin de putere i ndrzneal i ai vrut s ntreprinzi ceva, totui cteva bti ale inimii tale proaste te-au fcut s tremuri. i apoi, gndul la onoarea rnit, mhnirea sufletului de ce s-af sinchisi un biat iste de asemenea fleacuri ? Ai simit cumva c te doare capul cnd i-au spus deunzi arlatan i ticlos ? Te-a durut cumva burta cnd a venit portrelul s te arunce din cas ? Spune, spune cinstit : ce te-a durut ? - Inima, rspunse Peter ducndu-i mna n dreptul inimii, cci i se prea c bate cu team i nu-i mai gsete locul ta piept. - Nu te supra c-i spun, dar ai risipit multe sute de guldeni printre ceretori i ali netrebnici. i ce folos ai tras? Ei i-au urat n schimb fericire i sntate. M rog, i te-ai fcut mai sntos din asta ? Puteai s ii un medic numai cu jumtate din banii aruncai n vnt. Fericire ? Bun fericire, cnd te alung din cas i i-o scoate la mezat! i ce te ndemna s bagi iute mna n buzunar cnd vreun ceretor ntindea

plria lui zdrenuit ? Inima, iari inima ! Nicidecum ochii, limba, minile sau picioarele ! Doar inima ! Cum s-ar zice, ai pus prea mult la inim. - Dar cum s fac altfel ? mi dau chiar acum silina s o stpnesc, totui bate i m doare. Pi tu, biet nevolnic, firete c nu poi face nimic, spuse Michel rznd. Dar ia d-mi mie lucruorul la care ti-cie i s vezi ce bine*o s te simi ! - S-i dau inima mea ? strig Peter ngrozit. nseamn s mor pe loc. Asta nu, niciodat ! - Ai muri ntr-adevr dac te-ar tia vreun chirurg de-ai votri i i-ar scoate inima din piept. Dar cu mine-i altceva. Poftim, intr i o s te convingi! Cu aceste cuvinte, Michel Olandezul se ridic, descuie ua unei cmri i II conduse pe Peter nuntru. Cnd flcul trecu peste prag, inima i se strnse dureros, dar el no lu n seam, cci o privelite neateptat i grozav se deschise n faa lui. Pe mai multe rafturi de lemn se nirau borcane de sticl, umplute cu o licoare strvezie, i n fiecare borcan era cte o inim ; de asemenea, pe fiecare borcan era lipit o hrtie cu cte un nume ; Peter citi din curiozitate ; se aflau aici inima portrelului din F., inima lui Ezechiel-cel-gros, inima vestitului Rege al dansului, inima pdurarului-ef ; se mai gseau aici ase inimi de cmtari, opt de ofieri recrutori, trei de samsari ntr-un cuvnt, o adevrat colecie a celor mai suspuse inimi din acel inut, pe o ntindere de douzeci de ore de mers, - Privete, vorbi Michel Olandezul, tia toi s-au le pdat de teama i de grijile vieii 1 Nici o inim de-aici nu mai bate nfricoat ori mhnit, iar fotii lor stpn se simt tare bine c au scpat de musafirul care le tulbura casa. - i ce poart acum n piept ? ntreb Peter, aproape nuc de cte i-a fost dat s vad. - Asta ! rspunse Michel Olandezul i scoase dntr-un sertar o inim de piatr. - Cum ? O inim de piatr ? spuse cutremurat Peter i pielea i se ncrei. Ascult, domnule Michel, asta trebuie c e rece n piept. - Desigur, ns e o rceal plcut. Adic, de ce ar fi inima cald ? Iarna, cldura ei nu-i ajut la nimic, mai degrab te nclzete un rachiu bun de ciree ; iar vara, cnd totul e ari i foc, nu-i nchipui cum te rcorete o asemenea inim. Pe urm,

cum spuneam, nici tu fric, nici tu groaz, nici tu mil neroad, nici tu alte suferine i zdruncinri. - i asta-i tot ce ai s-mi dai ? ntreb Peter mhnit. Eu trgeam ndejde la bani i cnd colo vrei s m procopseti cu o piatr. - M rog, dup socoteala mea, cred c te-ai mulumi la nceput cu o sut de mii de guldeni. Dac te ari dibaci, poi s ajungi n curnd milionar. - O sut de mii ? strig fericit srmanul crbunar. Pi atunci, nu mai zvicni atit de iute ici in piept! Ne socotim noi ndat ! Bine, Michel, d-mi piatra i banii i ia-mi-o pe ne-astmprata asta de inima. - Am bnuit eu c eti biat cu cap, vorbi Michel zm-bind prietenos. Haide s mai bem un rnd i pe urm-i numr banii. Astfel, intrar din nou n odaie i se puser pe but i bur pn ce Peter czu ntrun somn adine. Peter crbunarul se trezi la sunetul voios al potalionului i ce s vezi! Se afla ntr-o caleaca frumoas, pe un drum larg i, apleendu-se afar, zri ndrtul lui Pdurea Neagr, rspindit pe albastre deprtri. Mai ntii nu-i veni s cread c el nsui sade n caleaca, fiindc nici hainele nu mai erau cele pe care le purtase n ajun. Dar n curnd i aminti totul cu atta limpezime, nct orice ndoial pieri i Peter i zise bucuros : Ei da, snt crbunarul Peter Munk, asta-i limpede, nu-i nimeni altul." Se mira c nu-l ncearc nici o tristee, acum, cnd prsea ntia oar tihna patriei sale, a pdurilor, n care a trit atia ani; chiar i atunci cnd se gndea la maic-sa, rmas n mizerie, fr ajutor, nu putea stoarce din el baremi o lacrim ori un suspin ; cci l stpnea nepsarea ntru toate. Pi da, cuget el, lacrima, suspinul, dorul de cas, duioia, astea vin de la inim, or eu, mulumit lui Michel Olandezul, am o inim rece, de piatr." i duse mina la piept. Acolo era linite, nimic nu mica. Dac i-a inut tot aa cuvntul n ce privete suta de mii de guldeni, atunci tiu c mi-ar prii", i zise Peter i ncepu s caute prin caleaca. Gsi tot felul de veminte, cum nici n-ar fi visat, ns banii nicieri. Pn la urm, descoperi totui o geant cu multe mii de taleri-aur i nscrisuri pentru bnci din toate marile orae. Aadar, s-a fcut, mi s-a mplinit voia", gndi el. Se tolni ntr-un col al caletii, i mn i d-i in lumea larg. Cltori doi ani, uitndu-se din caleaca ba la dreapta, ba la stnga, n susul caselor ; cnd se oprea, nu vedea dect ti* blia de pe circium ; apoi umbla prin ora, n lung, n lat, cernd s i se arate cele mai plcute lucruri. Dar nimic nu-l mica, nu-l bucura ; nici un tablou, nici o cldire, nici o muzic, nici un dans ; inima lui de piatr nu se nfiora, ochii l urechile i pierduser orice sim al frumosului. Nu-i rmsese din plceri decit mncarea, butura i somnul. Astfel i ducea viaa, cltorind prin lume fr rost, trecndu-i timpul cu mncarea i dormind de plictiseal. Uneori, ce-i

drept, i mai amintea de vremea cnd, biat srac, nevoit s-i agoniseasc traiul prin munc, fusese totui mai vesel i mai feri-cit. Pe-atunci, privelitea vii nsorite, sunetul muzicii i al glasului omenesc l desftau ; pe-atunci, se bucura ore ntregi la gndul c n curnd trebuie sa pice maic-sa, cu mncarea aceea simpl, i i va aterne masa ling cuptorul de crbuni. Amintindu-i de trecut, i se prea foarte curios c acum nic mcar s rd nu putea, el care odinioar izbucnea n rs la cea mai mic glum. Cnd alii rdeau cu poft, el abia de-l desena un zmbet ters, cci inima lui rece nu tia de veselie, ntr-adevr, Peter se simea tare linitit ; de mulumire ns nici vorb nu putea fi. Pn la urm nu dorul, nici suferina deprtrii, ci pustietatea, scrba, viaa fr bucurii l ndemnar s se ntoarc acas. Cnd trecu de Strassburg i zri din nou pdurea umbroas a patriei, cnd vzu iar staturile acelea vnjoase, feele deschise, cinstite, ale oamenilor din Pdurea Neagr, cnd auzi glasurile lor puternice, adnci, dar cu sunet plcut atunci Peter i duse repede mna la inim ; cci se prea c sngele i curge mai nvalnic n trup i c va fi s se bucure i s plng totodat. Dar ce gnd aiurea i fr temei ! Doar avea inim de piatr i pietrele snt moarte, nu rid, nu plng ! Primul drum l fcu la Michel Olandezul, care l primi n felul lui politicos. Michel, am cltorit i le-am vzut pe toate, i spuse Peter, ns toate snt fleacuri i m-am plictisit. Piatra pe care o port n piept m apr de multe, nu-i vorb. Nu m zbucium, nu m ntristez ; dar nici nu m bucur i o duc aa de parc a tri numai pe jumtate. Nu s-ar putea ca inima asta de piatr s simt nielu ? Ori mai bine d-mi inima cea veche ! M-am obinuit cu ea timp de douzeci i cinci de ani i. chiar dac mai fcea cite o nzbtie, era totui o inim voioas i sprinten. Uriaul pdurii se porni pe un ris greu i rutcios. Apoi rspunse: Cind vei muri. Peter Munk. arunci n-o s-i lipseasc. Atunci vei primi din nou inima ta moale, mictoare i vei putea s simi ce-o fi s simi, bucurie sau durere. Dar aici, sus. n-o mai capei napoi. Ascult. Peter, de cltorit ai cltorit, numai c i-ai dus viaa in aa fel nct nu putea s-i

fie de folos. Aaz-te undeva in pdure, ddete-i cas, iM* nevast, sporete-i averea, c doar nimic alta dect munca i-a lipsit. Din lene ai dat n plictiseal i acum ii veri necazul asupra unei inimi nevinovate. Peter gsi c Michel are dreptate in ce privete lenea i i puse in gind s ajung i mai bogat, din ce in ce mai bogat Michel ii mai ddu nc o sut de mii de guldeni i se desprir ca buni prieteni. Curnd se rspndi prin Pdurea Neagr zvonul c Peter Munk crbunarul, sau PeterjuctoruL s-ar fi ntors i c ar fi nc i mai bogat decit fusese altdat. i oamenii

se purtar iari cum se poart. Cnd ajunsese la sap de lemn, 11 dduser pe u afar, n plin zi; acum, cnd i fcu intrarea ntr-o dup-amiaz de duminic, toat lumea veni s-i strng mna, s-i laude calul, s-l ntrebe cum a cltorit; iar cnd se puse din nou la joc cu Ezechiel-cel-gros, jucnd pe taleri din cei mascai, oamenii l cinstir mai mult ca oricnd. Acum nu se mai inea de sticlrit, ci o fcea pe negustorul de lemne ; dar asta, numai de ochii lumii ; cci de fapt se ndeletnicea mai ales cu comerul de grne i cu camt. Jum-

tate din Pdurea Neagr ajunse cu timpul s-i fie datoare. Nu mprumuta bani dect cu dobnd gras, ori vindea griul cu pre ntreit nevoiailor care nu-l puteau plti pe loc. Portrelul i era acum prieten la cataram ; cnd cineva nu-i vrsa domnului Peter Munk banii la zi, pornea clare, cu gealaii si, preuia casa i ograda bietului datornic, scotea totul la mezat, alunga tat, mam i copil n pdure. La nceput, bogtanul de Peter avu dintr-asta oarecare neplceri. Srmanii oameni, prdai de lucruoarele lor, nvleau grmad la ua lui ; brbaii i cereau ndurare ; femeile ddeau s-i moaie inima de piatr ; copiii plngeau dup un coltuc de pine. Dar dup ce fcu rost de civa duli zdraveni, amui i mieunatul sta de pisici, cum i zicea el. Fluiera i asmuea cinii asupra liotei de ceretori, care fugeau care ncotro, ipnd. Cel mai mare necaz l avea din partea btrnei". i aceasta nu era alta dect doamna Munk, mama lui Peter. Dup ce i vnduser casa i acareturile, femeia czu n mare nevoie, iar fiul, ntors n ar bogat, nu se mai sinchisea de soarta ei. Aa c venea din cnd n cnd la pragul casei lui, btrn, slab, bolnav, rezemat ntr-un toiag. Nu ndrznea s intre, cci o alungase ntr-un rnd ; dar o durea n suflet c trebuia s-i duc traiul din mila altor oameni, cnd propriul ei fiu ar fi putut s-i nlesneasc o btrnee fr griji. La vederea chipului palid i att de cunoscut, a ochilor rugtori, a minii ofilite, ntinse dup ajutor, a umerilor lsai, inima rece a fiului nu se cutremura. Cnd btrn ciocnea smbt seara la ua lui, Peter se ncrunta, scotea un gologan, l nfur ntr-o hrtie i poruncea unui slujitor s i-l dea pe fereastr- Auzea glasul tremurtor, care i mulumea i i dorea fericire n via ; o auzea cum pleac tuind, cu paii tr-ii, dar nu se gndea dect la gologanul pe care l cheltuise fr rost. n sfrit, chibzui c e timpul s se nsoare. tia c orice tat din Pdurea Neagr i-ar fi dat bucuros pe fiic-sa. ns Peter alegea greu. Voia i de ast dat ceva pe msura norocului i a minii lui. De aceea, cutreier clare toat Pdurea Neagr, privi aici, privi colea i nici una dintre frumoasele locului nu i se pru destul de frumoas. Pn la urm, dup ce cut zadarnic prin toate slile de dans, auzi cum c cea mai frumoas i mai vrednic din Pdurea Neagr ar fi fata unui apinar. Triete tcut i retras, se ngrijete cu hrnicie i pricepere de casa printeasc i nu se arat la dans nici mcar de Florii sau n zilele de hram. Af lnd de aceast minune a Pdurii Negre, Peter hotr s se duc la petit i porni clare spre coliba ce-i fusese artat. Tatl frumoasei Lisbeth l primi pe nobilul domn cu uimire i se

uimi i mai mult cnd auzi c-l are n fa pe Peter-cel-bo-gat i c acesta vrea s-i fie ginere. Nu cumpni lung vreme, cci i zise c va scpa n acest fel de srcie i necaz. Se nvoi deci fr s-o mai ntrebe i pe frumoasa Lisbeth care, de cuminte ce era, nu se mpotrivi i n curnd ajunse doamna Peter Munk. Dar nu avu parte srmana de lumina ce o visa. Se tia priceput la gospodrie, ci nu izbutea s-i intre n voie domnului Peter Munk ! i era mil de sraci i, fiind nevast de om bogat, credea c nu pctuiete druind cte un bnu ceretoarelor sau ntinznd cte un phrel de rachiu btrnilor nevoiai. Dar cnd domnul Peter o prinse intr-o zi, strig la ca cu mnie, sfredelind-o din ochi : - De ce mi risipeti averea pe golani i pierde-var ? Mi-ai adus tu ceva n cas de te ncumei la drnicie ? Toiagul de ceretor al lui tat-tu nu e bun nici mcar s-mi ncl zesc supa, iar tu arunci banii ca i cnd ai fi prines ! Doar o dat s te mai prind, c-apoi mi simi tu mna ! Frumoasa Lisbeth plngea n odaia ei din pricina soului att de aspru i de multe ori i zicea c mai bine ar tri n coliba srac a tatii dect n casa lui Peter-cel-bogat, zgrcit i fr inim. Ah, s fi tiut c soul ei are inim de piatr, c nu e n stare s iubeasc pe nimeni, nici pe ea, nici pe ceilali, atunci poate c nu s-ar fi mirat aa de mult! Destul c, de cte ori edea n prag i zrea trecnd un ceretor, care se ruga de ea cu plria ntins, Lisbeth nchidea ochii s nu vad mizeria i strngea pumnii ca nu cumva, pe negndite, s vre mna n buzunar i s scoat un bnu. Aa se brodi c, pn la urm, i iei buhul n toat Pdurea Neagr c ar fi mai zgrcit chiar i dect Peter Munk. Dar ntr-o zi, fru-ftioasa Lisbeth se aez din nou n faa casei ; torcea i cnta un viers ; se simea vesel, pentru c afar timpul era frumos, iar domnul Peter ieise clare n cmp. Deodat, zri pe crare un omule, crnd un sac mare i greu, nct se auzea de departe cum gfie. Privindu-l, Lisbeth i zise c un b-trnel att de pirpiriu n-ar trebui s care asemenea poveri. Intre timp, acesta se apropie icnind, poticnindu^se i cnd ajunse n dreptul doamnei Lisbeth, mai c se prbui sub greutatea sacului. - Ah, doamn, rosti el, avei buntatea i dai-mi un strop de ap ! Nu mai pot, simt c m prpdesc. - La anii dumneavoastr nici n-ar trebui s crai atta, rspunse Lisbeth. - Ei da, oft omuleul, dac nu m-ar sili nevoia s fiu slug de povar, ca s-mi in zilele. O doamn bogat ca dumneavoastr nici nu-i nchipuie ce dureroas e srcia i ce mult face o gur de ap rece n aria asta.

Cnd auzi ce auzi, Lisbeth intr iute n cas, lu un ulcior de pe poli i l umplu cu ap proaspt ; dar cnd iei i l vzu mai de aproape cum sade sfrit, neputincios, pe sacul lui, atunci mila o ptrunse adnc n inim ; tiind c soul nu-i acas, puse ulciorul cu ap deoparte, turn vin ntr-un pahar, aez pe gura paharului o pini de secar i le duse btri-nului. - Ah, un picu de vin, la anii ce-i avei, o s v prind mai bine dect apa, vorbi ea. Dar nu bei dintr-o dat i mai mncai din pine ! Omuleul o privi cu mirare i lacrimi mari se ivir n ochii lui btrni. Bu i gri : - Am trit mult, dar n-am ntlnit dect puini oameni att de milostivi, care i ntind darul cu atta drglenie i din toat inima, doamn Lisbeth. Pentru asta vei avea parte de fericire. O astfel de inim nu rmne fr rsplat. - Da ! i rsplata o primeti pe loc ! se auzi un glas rstit i, cnd ntoarser capetele, vzur c e domnul Peter, furios i rou la fa. Pn i vinul meu din poam aleas l dai la ceretori ? adug el rcnind. i paharul meu l duci la buzele vagabonzilor ! ? Na ! Poftim rsplata ! Lisbeth i czu la picioare i l rug s-o ierte ; dar inima de piatr nu tia de mil ; Peter rsuci cravaa pe care o inea n mn i, cu minerul de abanos, o lovi pe nevast-sa drept n frunte, aa de ru, nct biata femeie se prbui

moart n braele btrnului. Dndu-i seama de ce-a fcut. parc-l ncerc o clip remucarea ; se aplec s vad dac mai zvknete viaa n trupul ei ; dar omuleul rosti cu vocea lui binecunoscut : - Nu te mai trudi, Peter, crbunarule ! A fost cea mai frumoas i mai ginga floare din Pdurea Neagr. Tu ai strivit-o i nu va mai nflori nicicnd. Lui Peter i fugi sngele din obraz. El vorbi : - Va s zic dumneata eti, domnule vistiernic ? Acu' ce s-a ntmplat, s-a ntmplat, c aa a fost s se ntmple. Ndjduiesc ns c nu m vei arta la judectorie drept uciga. - Ticlosule ! rspunse Omuleul-de^sticl. La ce mi-ar folosi dac i-a duce la spnzurtoare nveliul muritor ? Nu de judecata pmntean s te temi, ci de altele, mai aspre, cci i-ai vndut inima necuratului.

- i dac mi-am vndut-o, strig Peter, atunci nu-i nimeni vinovat dect vistieria ta neltoare. Tu, spirit viclean, m-ai dus pe calea pierzrii, m-ai silit s caut ajutorul altcuiva i de aceea pori ntreaga rspundere. Dar abia isprvi, c Omuleul ncepu s creasc, s se umfle, se fcu mare i lat, ochii ajunser ct farfuriile, gura prea un cuptor ncins din care izbucneau flcri. Peter czu n genunchi i, n ciuda inimii lui de piatr, tremura tot ca un plop tremurtor. Cu gheare de uliu, duhul pdurii l prinse de grumaz, l rsuci ca ntr-un vrtej de frunze uscate i l zvrli apoi la pmnt de-i trosnir coastele. - Rma pmntului ! rcni el cu glas de tunet. Numai s vreau, i te zdrobesc pe loc. Fiindc te-ai purtat ca un ne legiuit fa de stpnul pdurii ! Dar ntru cinstea acestei fe mei moarte, care m-a hrnit i mi-a dat de but, i las un rgaz de opt zile. Dac nu apuci pe calea cea bun, vin din nou i i spulber mdularele, i o s apui n bezna pcatu lui tu. Era de acum sear cnd nite brbai n trecere gsir pe bogtaul Peter Munk lungit la pmnt. l ntoarser pe toate feele, s vad dac mai rsufl ; dar mult timp ncercrile lor fur n zadar. Pn la urm, unul din ei intr n cas, aduse ap i l stropi. Peter trase adnc aer n plmni, gemu, deschise ochii, se uit lung n jurul su i ntreb de doamna Lisbeth ; dar nimeni n-o zrise. Peter mulumi oamenilor pentru ajutor, se tri pn-n cas i cut peste tot ; Lisbeth nu era nici n pivni, nici n pod i, ceea ce dnsul inuse drept un vis urt, nu era dect tristul adevr. Stnd aa. de unul singur, i trecur prin cap o sumedenie de gnduri ciudate. Nu-i era team de nimic, c doar avea inim de piatr. Totui, gndind la moartea soiei, i venea n minte propriul lui sfirit, ct de mpovrat va fi s plece din lume, tare mpovrat de lacrimile sracilor, de blestemele lor, care nu izbutiser s-i moaie inima, de jalea celor aflai la nevoie, asupra crora asmuise dinii, de tcuta suferin a mamei, de sngele frumoasei i blndei Lisbeth. i cum ar fi putut s dea socoteal btrnului ei printe, dac ar fi venit i l-ar fi ntrebat : Unde-i fiica mea, nevast-ta ?* i cum l-ar fi putut scoate vinovat pe un altul, pe stpnul pdurilor, al apelor, al munilor i al vieii omeneti ? Toate astea l chinuiau i n somn. i un glas dulce par-c-l trez_ea mereu : Peter, f-i rost de o inim mai cald !" i cnd se detepta. nchidea iute ochii, fiindc glasul prea sa fie al bietei Lisbeth, care l sftuia ntr-acest fel. A dpua zi, ca s mai scape de gnduri, se duse la circium. Acplo l gsi pe Ezechielcel-gros. Se aez la masa lui, vorbir b.a una, ba alta, despre timpul senin, despre

rzboi, despre biruri i, n cele din urm, despre moarte, despre cum au murit unul ici, altul colea, pe neateptate. Atunci, Peter ii ntreb pe Ezechiel ce crede el despre moarte i ce se ntm-pl apoi. Ezechiel i rspunse c trupul e culcat n mormnt, sufletul ns zboar fie sus la cer, fie jos, n iad. - nseamn c i inima o bag n mormnt ? ntreb Peter curios. - Bineneles, o ngroap i pe ea. - Dar cnd cineva nu mai are inim ? La aceste cuvinte, Ezechiel l privi cu nite ochi cumplii. - Ce vrei s spui ? rinji el. i bai joc de mine ? Crezi c nu am inim ? - Ba cum s nu, inim-i destul, tare ca piatra, rspunse Peter. Ezechiel se uit la el fstcit, i plimb ochii n jur s vad dac n-a auzit nimeni, apoi vorbi : - De unde tii ? Ori poate nu-i mai ticie nici ie inima ? - Nu mai ticie ! Cel puin nu aici, n pieptul meu, rspunse Peter Munk. Dar ia spune-mi, acum c m-ai neles, ce-o s se mai ntmple cu inimile noastre ? - Ce-i pas, frate ? i-o ntoarse Ezechiel rznd. Doar o s-i duci viaa pe pmnt, i ajunge ! Tocmai sta-i ctigul ce ni-l dau inimile reci. Ne scutesc de teama unor gnduri nfricotoare. - E drept. Totui, mai cuget. i chiar dac nu mai cunosc teama, totui in minte cum m speria iadul cnd eram un bieel nevinovat. - De, chiar bine de tot n-o s ne fie, ngdui Ezechiel. L-am ntrebat odat pe un nvtor i acela mi-a spus c, dup moarte, inimile snt cntrite, ca s se vad ct atrn pcatele. Cele uoare se nal, cele igrele se scufund. Aa c pietrele noastre cred c o s trag mult la cntar. - Desigur. ntri Peter. i de multe ori nu m prea simt la largul meu cnd judec toate astea, n timp ce inima nici nu tremur, nici nu-i pas. Astfel vorbir cei doi frtai. Dar n noaptea ce urm, Peter auzi de cinci sau de ase ori glasul binecunoscut, care ii optea la ureche : Peter, f-i rost de o inim mai cald !" Nu-l munceau prerile de ru pentru omorul svrsit, ns de fiecare dat cnd le spunea slugilor c Lisbeth ar fi plecat ntr-o cltorie, gndea n sinea lui : ncotro s fi plecat ?* ase zile petrecu astfel i noapte de noapte auzi glasul acela, care i amintea de duhul pdurii i de grelele lui ameninri. Dar n dimineaa celei de-a aptea zi, Peter sri din aternut i strig :

- Ei bine, vreau s-ncerc ! N-oi putea s-mi fac rost de una mai cald ? Piatra asta din piept mi face viaa stearp i pustie. i puse repede haina de srbtoare, se slt pe cal i porni ctre Dmbul cu brazi. La poalele dmbului, acolo unde ncepea desiul, Peter descleca, priponi calul i urc degrab creasta. i cnd ajunse la bradul cel gros, spuse :

Tu, n pdurea de brazi vistiernic, Tu, peste codri stpnul puternic, De sute de ani te lai vzut De cei ce duminica s-au nscut. Cum sfri, cum se art i Omuleul-de-sticl. Dar nu prietenos, drgu ca de obicei, ci posomorit i trist- Era mbrcat ntr-o hinu din sticl neagr i o panglic de doliu i atrna din plrie. Peter tia de ce poart doliu.

- Ce vrei, Peter Muri ? ntreb cu glas surd Omuleul. - Mai am o dorin, domnule vistiernic, fcu Peter cu ochii n pmnt. - Oare mai poate dori o inim de piatr ? Cugetului tu ntunecat nu-i lipsete nimic i m ndoiesc c-i voi mplini dorina, - Dar mi-ai fgduit trei, din care mi-a mai rmas una.' - Pe care ns o pot respinge, dac-i rea ! i aminti duhul pdurii. Dar, m rog, s auzim ce doreti! - Scoate-mi piatra moart din piept i pune-mi n loc inima cea vie, se rug Peter. - Am fcut eu trgul cu tine ? rspunse Omuleul-de sticl. Snt eu Michel Olandezul, care i pricopsete pe oameni cu bogii i cu inimi reci ? Du-te la el de-i caut inima. - Ah, dnsul n-o mai d napoi n vecii vecilor, oft Peter. - Mi-e mil, cu toate c eti un ru, vorbi Omuleul dup cteva clipe de gndire. Dealtfel, nici dorina nu e proast, ca s te lipsesc de ajutor. Ascult aici : prin lupt n-o s-i redobndeti inima, doar prin viclenie, i s-ar putea chiar s nu-i vin prea greu. Michel nu e dect Michel, adic un ntng, dei se crede grozav de iste. Aa c te duci la el i faci cum te-oi nva eu ! i Omuleul l nv totul de-a fir-a-pr i i ddu o cruciuli de sticl curat.

- De viaa ta n-o s se poat atinge, adug el. O s-i dea drumul de ndat ce-i vei arta lucruorul sta i te vei ruga. i dup ce scoi de la el ceea ce-i trebuie, caut-m aici, n acelai loc. Peter Munk lu cruciulia, i vr bine n cap cele auzite i porni mai departe, spre locuina lui Michel Olandezul. Ajuns acolo, i strig de trei ori numele i uriaul se nfi nu-maidect. - i-ai ucis nevasta ? ntreb acesta slobozind hohote de rs. A fi fcut-o i eu. i-a mprtiat averea printre ceretori. Dar va trebui s pleci pentru ctva timp din ar, fiindc o s ias trboi cnd vor vedea c nu-i de gsit. Pesemne c ai nevoie de bani, de aceea m caui ? - Ai ghicit, rspunse Peter. i mi trebuie chiar muli de ast dat. Pn la America e drum lung. Michel merse nainte i l pofti n cas ; acolo deschise un scrin n care se aflau bani i scoase la iveal nite fiicuri mari de aur. Pe cnd numra banii pe mas, Peter i spuse ca ntr-o doar : - Mare ugub mi eti, Michel. M-ai minit c a avea n piept o piatr i c inima mea e la tine. - i nu-i aa ? ntreb Michel mirat. i simi cumva inima ? Nu e rece ca gheaa ? Suferi de team ori de tristee ? Eti n stare de remucri ? - Pi n-ai fcut dect s-mi opreti inima, dar de purtat, o port n piept ca de obicei. i cu Ezechiel e la fel. Zice c ne-ai minit pe amndoi. Nu eti tu omul care ts poi smulge din piept o inim, aa, fr s se simt i fr nici o primejdie.1 Pentru asta, ar trebui s fii vrjitor. - Dar i-o spun rspicat, i-o ntoarse Michel minios, c i tu, i Ezechiel. i toi bogtaii care s-au nvoit cu mine au asemenea inimi reci n piepturile lor, iar inimile adevrate snt aici, n cmara mea. - Mi, cum i joac minciuna pe limb ! rse Peter. Astea s le spui altcuiva. Crezi c n-am vzut n cltoriile mele o grmad de mecherii ! Inimile de-aici snt fcute din cear i atta tot. Oi fi tu bogat, nu zic ba, ns la vrjitorie nu te pricepi. De data asta, uriaul se nfurie de-a binelea i ddu n lturi ua de la cmar, rcnind :

- Vino ncoace i citete hrtiile de pe borcane ! Uite, asta-i inima lui Peter Munk ! Vezi cum zvcnete ? Poi face aa ceva din cear ? - Totui, e din cear, rspunse Peter ntr-adins. - Las' c simi tu ndat c-i a ta ! Michel lu inima, i desfcu lui Peter pieptarul, i smulse piatra i i-o art. Apoi sufl asupra inimii celei adevrate i i-o aez cu bgare de seam n piept. i numaidect Pe'ter i deslui btaia i putu s se bucure din nou. - Ei, cum te simi ? ntreb Michel zmbind. - Zu dac n-ai avut dreptate, rspunse Peter n timp ce-i scotea pe furi cruciulia din buzunar. Nici n-a fi crezut c se poate asemenea lucru ! - Nu-i aa ? Iar de vrjit, tiu B vrjesc, ai vzut i tu. Acuma, s-i pun la loc piatra. - Domol, domnule Michel! strig Peter, se feri un pas-ndrt i i inu cruciulia sub ochi. Cu slnin se prind oarecii, i de ast dat eti tu pclitul. i, repede, ncepu a se ruga, bolborosind ce-i trecea prin minte. Atunci Michel se fcu mai mic, din ce n ce mai mic, pn czu, zvrcolindu-se ca un vierme, oftnd i gemnd ; i toate inimile din jur pornir s bat, s ticie, de suna n cmar ca ntr-o ceasornicrie. Peter se sperie i se tulbur grozav. Iei fuga din cmar, din cas i, mnat de fric, se car pe peretele stncos al prpastiei, cci auzea cum uriaul, ridi-cndu-se de jos, izbea cu picioarele n pmnt, urla i njura ca din gura i&dului. Ajungnd sus, Peter fugi spre Dmbul cu brazi; o furtun mare se porni; fulgere neau ba n stnga, ba n dreapta lui, trsnind copacii ; dar el ptrunse nevtmat pn n preajma Omuleului-de-sticl. Inima i btea vesel ; nu de alta, dar se bucura c bate. Pe urm ns Peter se gndi cu spaim la viaa din trecut, ca i la furtuna ce zdrobise atia copaci falnici ndrtul lui. Se gndi la Lisbeth, frumoasa i buna lui soie, pe care a ucis-o din zgrcenie ; se gndi la el nsui ca la o lepdtur i ncepu s plng amar pe cnd urca dmbul spre Omuleul-de-sticl. Vistiernicul edea de-acum sub bradul cel uria, fumnd dintr-o lulea mititic. Arta mai senin ca ultima oar. - De ce plngi, crbunare Peter ? ntreb el. ,Nu i-ai gsit inima ? O mai pori pe cea rece n piept ?

- Eh, domnule, oft Peter. Cnd aveam inim de piatr, nu plngeam defel i ochii mi erau uscai ca arina n luna lui iulie ; acum ns vechea inim se frnge n mine pentru ce-am fcut. Pe oamenii care mi datorau bani i-am nenorocit, am asmuit cinii asupra sracilor i bolnavilor ; pe urm, tii i dumneata cum a czut cravaa pe fruntea ei alb..; - Peter, ai fost un mare pctos ! vorbi Omuleul. Banii i lenea te-au stricat pn iau mpietrit inima i n-ai mai tiut de prieteni, de suferin, de remucare ori mil. Dar prerea de ru mpac lucrurile i, dac a fi convins c-i pare ru de viaa ce ai dus, atunci m-a strdui s mai fac ceva pentru tine. - Nu mai vreau nimic, se mpotrivi Peter, plecndu-i cu amrciune capul n pmnt. Cu mine s-a terminat, n-o s m mai bucur cte zile oi avea. Ce s mai ncep singur pe lume ? Mama n-o s-mi ierte niciodat purtarea ceT-am avut, poate c am i bgat-o n mormnt, ticlosul de mine ! i Lisbeth, nevast-mea ! Mai bine m-ai omor, domnule vistiernic. Atunci mcar s-ar isprvi i viaa mea netrebnic. - Bine, rspunse Omuleul, dac nu vrei altfel, poi s-o ai i pe asta. Securea mi st la ndemn. El i scoase ncet luleaua din gur, o scutur i o vr n buzunar. Apoi se ridic alene i se duse n desi. Peter se aez plngnd n iarb ; pentru el viaa nu mai preuia nimic ; i atepta cu rbdare moartea. Peste puin, auzi pai n spatele su i gndi : Acum s-a sfrit". - Mai uit-te o dat ndrt, Peter Munk, gri Omuleul-de-sticl. Peter i terse lacrimile, ntoarse capul i vzu pe... mai-c-sa i pe Lisbeth, care l priveau cu drag. Srind n sus de bucurie, Peter strig: - Adic n-ai murit, Lisbeth ? i tu, micu, eti aici i m ieri ? - Vor s te ierte amndou fiindc i-a prut ru cu adevrat, rosti Omuleul-desticl. De-acum totul cade n uitare, ntoarce-te la coliba printeasc i fii crbunar cum ai fost dintru nceput. Ca om harnic i de treab, Q s-i cinsteti meseria, iar vecinii o s te iubeasc i o s te cinsteasc mai mult dect dac ai avea zece care de aur. Aa vorbi Omuleul-de-sticl, apoi i lu bun rmas. Peter i cele dou femei l ludar, l binecuvntar i plecar. Casa minunat, unde sttuse Peter-cel-bogat, nu se mai vedea ; lovit de trsnet, arsese din temelii cu tot cu comorile dintr-^nsa. Dar pn la coliba printeasc nu era mult ; acolo i duse drumul pe tusitrei, iar de marea pagub nici c le psa.

Dar ce mirare i coplei dnd ajunser la faa locului! Coliba se prefcuse ntr-o frumoas cas rneasc. Inlun-tru, totul era simplu i curat. - Asta-i fapta Omuleului cel bun, spuse Peter. - Ce frumos ! se bucur Lisbeth. Aici o s m simt mai bine dect n casa aceea mare, cu o mulime de slugi n ju-t rul meu. De atunci, Peter se dovedi un brbat harnic i cumsecade: Mulumit cu pe avea, i vedea temeinic de meseria lui. i

astfel, prin dreapta lui strdanie, ajunse om nstrit, bine vzut i ndrgit n toat pdurea. N-o mai certa niciodat pe Lisbeth, i cinstea mama i i ajuta pe sracii care bteau la ua lui. Cnd, dup un.an i o zi, doamna Lisbeth nscu un bieel drgu, Peter se duse la Dmbul cu brazi i rosti cele patru versuri. Dar Omuleul-desticl nu se art. - Domnule vistiernic ! l chem Peter cu glas tare. Ascult un pic ! N-am venit pentru alta dect s-i fii na b ieaului meu ! Dar Omuleul nu ddu rspuns. Numai o pal de vnt trecu prin cetini i scutur n iarb cteva conuri de brad. - O s le iau drept amintire, gri Peter, c singur n-ai vrut s te nfiezi. Vr conurile de brad n buzunar i plec acas. Dar cnd i dezbrc pieptarul de duminic i cnd mama, voind s-l aeze n dulap, i ntoarse buzunarele, se rostogolir pe Jos patru fiicuri mari de bani. Peter le desfcu i gsi n ele nu-,mai taleri din cei adevrai, nou-noui, nici mcar unul ru. Acesta era darul naului, al Omuleului din pdurea de brazi, pentru micuul Peter. Trir ei apoi n pace i chibzuin i, de multe ori, chiar i dup ce ncruni, Peter obinuia s spun : - Mai bine te mulumeti cu puin dect putred de bogat, cu o grmad de aur i cu inima rece. Se scurseser cinci zile i cei trei cltori Felix, vn-torul i studentul nu scpaser din captivitate. Dei cpetenia tlharilor i tovarii lui se purtau bine cu

ei, cei trei tnjeau totui dup libertate, iar cu trecerea timpului se temeau tot mai mult s nu se descopere vicleugul cu nlocuirea contesei. In seara zilei a cincea, vntorul le spuse tovarilor lui c avea de gnd n noaptea aceea s fug, chiar dac acest lucru l-ar ,fi costat viaa, i-i ndemn s vin i ei cu el. - Iat ce trebuie s facem, urm el. Pe tlharul care pzete lng bordei s-l lsai n seama mea. E dreptul meu la aprare i la nevoie nu mai ii seama de nimic. Tlharul acela trebuie s moar. - Vrei s-l ucizi ? ! strig Felix, ngrozit. - Snt hotrt s-o fac dac h felul acesta pot s scap viaa a doi oameni. I-am auzit pe tlhari vorbind ngrijorai c prin pdure umbl potere. Babele uotesc despre nu tiu ce urzeli ale tlharilor i ne ntmpin cu vorbe de ocar, ceea ce dovedete c dac tlharii vor fi ncolii, ne vor ucide. - Doamne, Dumnezeule ! strig tnrul, speriat, "ascun-zndu-i faa n palme. - Nu-i pierde firea, au ne-a ajuns nc cuitul la os, urm vntorul. Trebuie s le-o lum nainte ! ndat ce se ntunec, o s m strecor spre cel care pzete lng bordei. El o s-mi strige s stau, iar eu o s-i optesc c doamna contes s-a mbolnvit foarte ru, pe neateptate. In clipa cnd se ntoarce spre mine, l njunghii. Apoi vin s te iau, tinere Cu al doilea tlhar de paz o s facem la fel. n ceea ce-l privete pe al treilea, vom termina repede i cu el, fiind i dumneata cu mine. Faa crunt a vntorului l nspimnt pe Felix. Tocmai voia s struie pe lng el s renune la hotrrea lui, cnd deodat ua bordeiului se deschise ncet i cineva se strecur grbit nuntru. Era cpetenia hoilor. nchise ua binior i le fcu semn celor dinuntru s stea linitii, apoi se aez lng Felix. - Doamn contes, spuse el, v aflai ntr-o mare ncurctur. Soul dumneavoastr nu v-a ascultat. Nu numai c n-a trimis bani pentru rscumprare, dar a mai i cerut aju torul stpnirii, i acum poterele cutreier prin pdure dup mine i dup oamenii mei. L-am ameninat pe domnul conte c-o s v ucidem, dar se pare c nu-i pas de viaa dumnea voastr, sau nu are ncredere n cuvntul nostru- Viaa domniei-voastre este n primejdie. Dup legile noastre, ai i pierdut-o. Ce avei de spus ?

Prinii i lsar ochii n pmnt, netiind ce s rspund. Felix tia c dac s-ar da de gol, ar fi i mai ru de el. - Dar fiindc nu vreau n ruptul capului, urm tlharul, s primejduiesc viaa unei doamne care se bucur de cinstirea mea cea mai adnc, v fac o propunere n legtur cu salva rea dumneavoastr. Cred c e singura cale care v-a mai r mas. V propun s fugim din tabr mpreun. Toi l privir uluii. El ns continu : - Cei mai muli dintre oamenii mei vor s plece n Italia,' ca s intre n slujba unei bande alctufte din mai multe cete. Fiindc eu nu vreau s intru sub ordinele altuia, nu plec cu ei, aa c v rog, doamn, s avei bunvoina s-mi fgduii c vei pune o vorb bun pentru mine i m vei apra. Dac facei a.cest lucru ct nu e prea trziu, a putea s v eliberez i s scap i eu. Felix tcea ncurcat. Avea o fire att de cinstit, nct nu voia s-l duc la pieire cu bun tiin pe omul care-i salva viaa. tia c nu avea nici o putere s-l apere. Dar cpetenia tlharilor continu : - Se caut ostai pretutindeni. M-a mulumi cu slujba cea mai mic. tiu c domniavoastr avei o mare influen. Nu v rog dect s-mi fgduii c vei pune o vorb bun pentru mine. - Bine, rspunse Felix, cu privirile n pmnt. V fgduiesc c voi face tot ce-mi st n putin, ca s v fiu de folos. Oricum se va sfri ntmplarea aceasta, snt mulumit c vrei s prsii de bun voie viaa de tlhar. Micat, cpitanul srut mna bunei doamne i i opti s fie gata de drum a doua zi, dou ceasuri dup cderea nopii. Apoi iei din bordei tot att de prevztor precum intrase. Dup plecarea lui, prizonierii rsuflar uurai. - Dumnezeu l-a trimis ! strig vntorul. Salvarea noastr e aproape ! Uimitor ! Nu mi-a fi nchipuit niciodat c se pot petrece astfel de lucruri, c voi trece prin astfel de ntmplri !

- E uimitor, ntr-adevr ! ncuviin Felix. Dar am fcut oare bine c l-am amgit ? Eu nu-l pot ajuta cu nimic ! Spune, domnule vntor, dac nu-i mrturisesc cine snt, nu nseamn c-l atrag ntr-o curs, c are s fie spnzurat ? - Nu te frmnta, tinere, rspunse studentul. i-ai jucat de minune rolul! Nu duce nici'o grij. Aici e vorba de dreptul firesc de aprare, care ngduie oricui s se poarte astfel. Ticlosul a ncercat s rpeasc o doamn i, dac n-ai fi fost dumneata, cine tie dac ea ar fi trit azi ! Nu, nu faci nici un ru. Dealtfel, cred c dac tlharul are s se predea, poate s ctige bunvoina judectorilor. Cuvintele acestea l mai linitir pe tnrul giuvaergiu. Bucuroi, dar i ngrijorai, cei trei prini numrau ceasurile, cu inima strns de team. A doua zi dup ce s-a ntunecat, cpetenia tlharilor intr pentru o clip n bordei i aduse o legtur cu veminte. , - Doamn contes, spuse el, ca s ne uurm fuga, v rog s avei bunvoina s v mbrcai cu hainele acestea brbteti. S v pregtii, cci peste o or pornim la drum. Apoi iei afar. Vntorul izbucni n rs : - Iat i a doua travestire ! strig el. Pe cinstea mea c te va prinde mai bine dect cea dinii ! Desfcnd legtura, gsi un foarte drgu costum de vntor cu tot echipamentul necesar, care-l prindea de minune pe Felix. Dup ce tnrul se mbrc, vntorul vru s arunce rochiile contesei ntr-un col, dar giuvaergiul se mpotrivi. Le strnse ntr-o legtur mic, cu gndul s-o roage pe contes s i le dea in dar, ca s le pstreze toat viaa drept amintire a acelor zile de neuitat. n sfrit apru i cpetenia tlharilor, narmat pn-n dini. Aduse vntorului arma ce-i fusese luat i i-o ddu mpreun cu un corn de pulbere. Ba i studentului i fcuse rost de o puc, iar lui Felix i ddu un cuit de vntoare, rugndu-l s-l ascund, ca s-l aib la ndemn n caz de nevoie. Spre norocul celor trei, ntunericul era att de adnc, nct houl nu-i putu observa privirea plin de bucurie, care l-ar fi trdat. Cnd ieir tiptil din bordei, vntorul bg de seam c in faa uii nu mai era nici o straj, aa c se stre-curar neobservai. Cpetenia tlharilor nu porni pe poteca binecunoscut care ducea spre pdure, ci o lu spre o stnc prpstioas, cu neputin de urcat. Cnd ajunser ns la poalele ei, el le art o scar de frnghie i, mpingndu-i puca la spate, ncepu s urce cel dinti, ntinznd contesei mna, cai s-o ajute. Cel din urm sui vntorul. Sus, dincolo de stnc, zrir o crruie pe care pornir grbii. - Poteca aceasta, le spuse cpetenia, iese la drumul

mare ce duce la Aschaffenburg. S mergem ntr-acolo, fiindc tiu c domnul conte, soul dumneavoastr, se afl prin par tea locului. Pornir tcui mai departe, tlharul cluzindu-i pe ceilali. Dup vreo trei ceasuri de drum, cpetenia tlharilor se opri i l ndemn pe Felix s se aeze pe o buturug, ca s-i mai trag sufletul. Scond o pine i o plosc cu vin vechi, i mbie pe drumeii obosii s se ospteze. - n mai puin de un ceas cred c o s dm de ostaii care au nconjurat pdurea. V rog s-i cerei mai-marelui lor s nu-mi fac nici un ru. Felix i fgdui, dei nu ndjduia s fie ascultat, i dup ce se odihnir o jumtate de ceas, pornir mai departe. Dup nc un ceas de mers, se apropiar de drumul mare, tocmai cnd ntunericul ncepuse s se destrame i se iveau zorile. Deodat se auzi un glas : - Stai ! Se oprir. Spre ei se ndreptar cinci ostai, somndu-i s-i urmeze, ca s spun maiorului, comandantul lor, dincotro veneau i unde se duceau. Abia fcur cincizeci de pai i zrir deodat n tufiurile din dreapta i din stnga drumului lucind armele altor ostai. Prea c pdurea fusese ncercuit de o trup numeroas. Sub un stejar se afla maiorul mpreun cu mai muli ofieri i civa civili. Prinii fur adui n faa lui, i n clipa cnd maiorul ncepu s ntrebe de unde veneau i ncotro se ndreptau, unul din cei de fa, slujba la primrie, sri n sus, strignd : - Dumnezeule, ce-mi vd ochii ? Gottfried, vntorul nostru ! - Da, domnule, i rspunse bucuros vntorul. Eu snt. Am scpat ca prin minune din gheara tlharilor. Ofierii l priveau uimii. Vntorul i lu deoparte pe maior i pe slujbaul primriei i le povesti pe scurt cum scpaser i cine era al treilea brbat care-i nsoea. Bucuros,

maiorul l trimise mai departe, sub paz sever, pe prinsul cel de seam, iar pe tinrul giuvaergiu l conduse la ofierii lui, spunndu-le c el era tnrul erou care o scpase pe contes datorit curajului i isteimii sale. Acetia strnser clduros mna lui Felix, copleindu-l cu laude, i nu se mai saturau tot ascultnd ceea ce le povesteau cei doi despre intim-plrile prin care trecuser. ntre timp se luminase de ziu. Maiorul se hotr s-i n-soeasc el nsui pe cei salvai pn n ora, mpreun cu omul contesei. In satul cel mai apropiat atepta o caleaca, n care se sui Felix mpreun cu maiorul, iar vntorul, studentul, zapciul i ceilali nclecar pe cai. Falnicul alai porni spre ora. tirea despre atacul tlhresc de la hanul din pdure se rfepndise pretutindeni. Toi auziser de fapta eroic a tnrului giuvaergiu, iar vestea despre eliberarea prizonierilor se rspndise tot att de repede. De aceea nu era de mirare c strzile gemeau de oameni care alergaser s-l vad pe tnrul erou- mbulzeala era att de mare, inct caleaca abia nainta prin mulime. - Uite-l! strigau localnicii. Uite-l colo, n caleaca, lng ofier Triasc viteazul giuvaergiu ! i uralele izbucnir vijelios dintr-o mie de piepturi, zguduind vzduhul. Felix era micat, copleit de bucuria zgomotoas a mulimii. La primria oraului ii atepta ns o scen i mai tulburtoare. Un brbat ntre dou vrste, mbrcat n veminte de pre, i iei n ntmpinare pe treptele de la intrare i-l mbria cu lacrimi n ochi. - Cum s te rspltesc, fiule ! strig acesta. Ai salvat tot ce aveam mai de pre. Ai scpat viaa soiei mele, a mamei copiilor mei, cci fiina aceasta firav n-ar fi ndurat acea cumplit captivitate. Era soul contesei. Contele strui pe lng Felix s-i cear o rsplat pentru jertfa sa, dar acesta nu voia hi ruptul capului s primeasc nimic. Contele ns nu se ddu btut, i tnrul i aminti atunci de nefericita soart a cpeteniei tlharilor. Ii povesti cum fugiser, cum se strduise cpetenia tlharilor s salveze viaa aceleia pe care o credea contesa. Micat nu att de fapta tl-harului, ct de noua dovad a purtrii nobile a lui Felix, vdit de cererea lui n favoarea altei persoane, contele i fgdui s fac tot ce-i sttea n putin ca s-l salveze pe tlhar.

In aceeai zi, nsoit de inimosul vntor, contele l conduse pe tnrul giuvaergiu la castelul su, unde contesa, ngrijorat de soarta tnrului care i pusese viaa n primejdie pentru ea, atepta cu nerbdare veti. Cine ar fi putut s descrie bucuria pe care a simit-o n clipa cnd i-a vzut soul intrnd cu salvatorul ei de mn ? Nu mai contenea cu ntrebrile i cu mulumirile. Ii chem i pe copiii ei ca s le arate pe mrinimosul tnr, cruia mama lor i era att de ndatorat. Micuii l luar de mn i-l asigurar cu gingie de recunotina lor, spunndu-i c, dup tatl i mama lor, el le era cel mai drag pe lumea asta. Vorbele lor au fost cea mai frumoas rsplat pentru zbuciumul i nopile nedormite, pe care tnrul giuvaergiu le petrecuse n bordeiul tlharilor. Dup primele clipe ale fericitei revederi, contesa fcu semn unui slujitor s aduc hainele i binecunoscuta desag pe care Felix i-o ncredinase la han. - Iat, am pstrat tot ce mi-ai dat n clipele acelea n grozitoare, spuse ea, cu un surs plin de buntate. Iat hai nele fermecate care m-au ascuns de ochii celor ce m urm reau. Dac vrei, ia-le napoi. A vrea s te rog ns s mi ngdui s le pstrez n amintirea salvatorului meu i s pri meti n schimb suma pe care au cerut-o tlharii pentru rs cumprarea mea. Felix se sperie de darul acela att de mare. Firea Iui aleas nu-i ngduia s primeasc o rsplat pentru o fapt pe care o fcuse din toat inima. - Nobil doamn, spuse el, micat, nu pot s primesc darul acesta. Vemintele s rmn la dumneavoastr, aa cum dorii, dar banii nu-i pot primi. tiu c vrei s ,m rs pltii, ns bunvoina dumneavoastr este pentru mine cea mai mare rsplat. Dac voi avea vreodat nevoie de ajutor, fii sigur c v voi ruga s mi-l dai. Contele i contesa struir ndelung, dar nu izbutir s-I nduplece. n cele din urm, contesa i soul ei se resemnar i chemar un slujitor ca s ia hainele i traista. Atunci Felix i aduse aminte de giuvaerurile de care, n bucuria i n vlmagul ntmplrilor, uitase cu desvrire.

- Stai! strig el. V rog s-mi ngduii s sfcot din de sag un singur lucru, restul este apoi pe de-a-ntregul al dum neavoastr, doamn ! , Cum vrei, spuse ,ea, dei a fi vrut te pstrez totul n amintirea faptelor dumitale. Dac ai ns un lucru de care nu te poi lipsi, ia-l! Spune-mi ns, te rog, ce lucru e acela la care ii att de mult c nu te poi despri de el ? Atunci tnrul desfcu traista i scoase din ea o cutiu. - Tot ce a fost al meu acum e al dumneavoastr, spuse el zmbind. Dar ceea ce se afl n cutiua aceasta este al iu bitei mele nae. Snt nite giuvaeruri, doamn, urm el, pe care le-am lucrat jcu mina paea i pe care trebuie s i le jduc negreit. Felix deschise cutiua i i-o ntinse contesei. Aceasta lu cutiua, se uit nuntru i tresri mirat. Cum ? Pietrele acestea, strig ea, snt pentru naa dumitale ? Da, rspunse Felix. Naa mea mi-a trimis aceste nes-temate pe care eu le-am montat i tocmai i le duceam. Contesa l privi tulburat. Lacrimile i iroiau pe obraz.

- Dumneata eti Felix Perner din Nurnberg ? strig ea. - Da ! Cum de-mi cunoatei numele ? ntreb tnrul, privind-o mirat. - O, ce nlnuire de ntmplri minunate ne-a hrzit Cerul! gri contesa, tulburat, ntorcndu-se spre soul ei care o privea uluit. Tnrul este Felix, micul nostru fin, fiul jup-negei Sabina ! Felix, eu snt contesa la care voiai s te duci. Aa c, fr s tii, ai salvat-o pe propria ta ,na ! Cum! Dumneavoastr sntei contesa Sandau, care fcut atit de mult pentru mama mea i pentru mine ? Acesta este castelul Maienburg, spre care am pornit la drum ? Cum s-i mulumesc milostivei soarte c mi-a ngduit s v intl-nesc ntrun chip att de minunat ! Cel puin am putut s v dovedesc cu fapta, dei ntr-o msur foarte mic, nespusa mea recunotin.

Ai fcut pentru mine mult mai mult dect a fi putut face eu vreodat pentru tine, rspunse contesa. Toat viaa ii vom fi adine recunosctori, att eu, cit i ai mei. Soul meu i va fi ca un tat, pe copiii mei s-i priveti ca pe fraii ti, iar eu voi fi credincioasa ta mam. Aceste giuvaeruri, care te-au adus la mine n clipele unei att de mari primejdii, vor fi cea mai drag podoab a mea. Ele mi vor aminti totdeauna de tine i de firea ta nobil. Aa a grit contesa i i-a inut cuvntul. L-a ajutat pe fericitul Felix s-i continue drumeia i, cnd s-a ntors, a ajuns meter ndemnatic i cu mare pricepere n meteugul su. Contesa i-a cumprat o cafea la Nurnberg, cu toate cele de trebuin, iar ncperea cea mai frumoas era mpodobit cu tablouri meteugit zugrvite, cu scene din hanul din pdure i din zilele pe care Felix le petrecuse printre tlhari. n casa aceea a trit fericit iscusitul giuvaergiu Felix. Faima miestriei lui i a curajului su li aduceau muterii de pretutindeni. Trecnd prin frumosul ora Niirnberg, muli strini se duceau i pe la atelierul vestitului meter Felix ca s-l vad, s-l admire i, poate, s comande la el un giuvaer frumos. Dar cea mai mare bucurie i-o fceau vizitele celor patru prieteni: vntorul, faurul, studentul i cruul. De cte ori pornea cu crua de la Nurnberg i Firth, cruul trecea pe la Felix. Vntorul i aducea aproape n fiecare an daruri din partea contesei, iar faurul, dup ce colindase nenumrate ri, se statornicise la meterul Felix. Intr-o zi a poposit la ei i studentul. Ajunsese un om de vaz n ar, dar nu-i era ruine s stea la jnas cu meterul Felix i cu faurul. Toi povesteau despre ntmplrile de la hanul din pdure. Fostul student le-a ,spus c-l yzuse n Italia pe cel care fusese maimarele tlharilor. Se fcuse om de treab i acum era un brav osta n slujba regelui Neapolului. Felix s-a bucurat la auzul acestei veti. i ddea seama c, fr mul acela, n-ar fi trecut, poate, prin primejdia groaznic de moarte, dar nici n-ar fi scpat din minile tlharilor. i aa, ori de cte ori se gndea la ntmplrile de odinioar, prin mintea iscusitului giuvaergiu se depanau totdeauna amintiri luminoase i dragi despre hanul din Spessart.

Sfrit

CUPRINS CARAVANA .;;;;.;;;.;.; Povestea califului barz Povestea vasului nluc Povestea minii tiate Cum a scpat Fatme Muc cel mic" 72 .... 90 . . 113 5 9 22 35 53

Povestea despre prinul cel neadevrat EICUL DIN ALEXANDRIA I ROBII LUI

Piticul Nas-Lung

121

Tnrul englez. Traducere de LILI SOARE ... 157 Povestea lui Almansor HANUL DIN SPESSART ~. ; ; ; 202 209 187

Legenda guldenului cu cap de cerb

Inim rece (partea a doua). In romnete de EUGEN FRUNZA ...;:: Povestea lui Said Grota din Steenfoll : 234 264 307

Inim rece (partea a doua) In romnete de EUGEN FRUNZA ::::...:;::..: 337

Redactor: ECATERINA IMANIAN Tehnoredactor : KLARA GALIUC Dat Ia cules : 02.12.1980. Bun de tipar : 62.07.198t. Aprut 1981. Comanda nr. 1881. Coli de tipar ; 18. Plane ; 8. Comanda nr. 10-l28 Combinatul,poligrafic CASA SCINTEIT", Piaa Scnteii nr. 1, Sectorul 1, Bucureti, Republica Socialist Romnia

S-ar putea să vă placă și