Sunteți pe pagina 1din 370

1

James Twining
www.jamestwining.com

Vulturul cu dou capete

Pentru Victoria, mereu L, toutn'estqu'ordre et beaut Luxe, calme et volupt. Charles Baudelaire, L'Invitation au Voyage

Mulumiri Mulumirile mele lui Roy, Claire i Sarah Toft, Bruce Ritchie, David Sale, Jeremy Green, Jeremy Walton, George Hammon, Sean Corbett, Julian Simmons, Charlotte Cameron, Mark Gill, Samantha Axtell, Maria Barrett, Nico Schwartz, Florian Reinaud i, n mod special, lui Rod Gillett, pentru comentariile, sugestiile i ajutorul lor nepreuit. Aceast carte este cu mult mai bun datorit lor. Mulumesc i impresarilor mei, Jonathan Lloyd i Evan Thorneycroft de la agenia Curtis Brown din Londra, i lui George Lucas de la InkWell Management din New York, pentru c mi-au scos la suprafa manuscrisul din teancul celorlalte, pentru c au remarcat potenialul versiunilor mele de nceput i pentru c au crezut n mine. Mulumiri i lui Wayne Brookes, nemaipomenitul meu editor, pentru entuziasmul contagios cu care a promovat aceast carte, i lui AlisonCallahan de la HarperCollins US pentru sfaturile i ncrederea ei. De asemenea, mulumiri lui LynneDrew, Debbie Collings i ntregii echipe de vnzri, marketing i creaie de la HarperCollins, care au fost absolut minunai de la nceput pn la sfrit. Pentru ajutorul oferit la efectuarea cercetrilor pentru aceast carte, le mulumesc celor de la Smithsonian Institution (Muzeul Naional de Istorie American i Colecia Numismatic Naional), de la Monetria SUA, de la Departamentul de Trezorerie, de la US Army Armor Center Fort Knox, Christie's, Sotheby's, de la Ministerul de Turism din Turcia i Ministerul Francez al Culturii. i, n sfrit, mulumirile i dragostea mea fr de margini prinilor mei, Ann i Bob, surorii mele, Joanna, soiei mele, Victoria i frumoasei noastre fiice nou-nscute, Amelia. Londra, septembrie 2004

Decretul nr. 6102

Prin autoritatea atribuit mie prin Paragraful 5(b) al Legii din 6 octombrie 1917, cu amendamentele Paragrafului 2 al Legii din 9 martie 1933, intitulat Lege pentru acordarea de ajutor financiar n actuala criz naional din domeniul bancar, i n alte scopuri, lege n care Congresul a declarat c aceast urgen este real, Eu, Franklin D. Roosevelt, Preedinte al Statelor Unite ale Americii, declar c mai sus menionata stare de urgen naional continu s existe i, ca urmare a paragrafului mai sus amintit, interzic deinerea de monede de aur, lingouri de aur i certificate n aur pe teritoriul Statelor Unite de ctre persoane fizice, societi pe aciuni, asociaii i corporaii, i stabilesc prin prezenta lege urmtoarele reglementri pentru ducerea la ndeplinire a scopurilor acestui decret: Toate persoanele fizice sunt astfel obligate s depun n ziua de sau nainte de 1 mai 1933, la sediul unei bnci federale sau al unei sucursale a unei bnci federale sau la orice banc membr din Sistemul Bncilor Federale toate monedele de aur, lingourile de aur i certificatele n aur aflate n proprietatea lor sau care vor intra n proprietatea lor la data de sau nainte de 28 aprilie 1933. La primirea monedelor, lingourilor i a certificatelor, banca federal sau orice banc membr se va obliga s achite suma echivalent n orice alt moned sau modalitate de plat emis sub legislaia Statelor Unite. Oricine va nclca cu bun tiin oricare dintre stipulrile acestui Decret sau orice regulament sau licen emis n cadrul lui, este pasibil de amend n valoare de maximum 10 000 de dolari sau, n cazul unei persoane fizice, pasibil de nchisoare pentru o perioad de maximum 10 ani, sau ambele. Orice angajat, director sau agent al oricrei corporaii care particip cu bun tiin la orice astfel de nclcare poate fi pedepsit prin aplicarea unei amenzi asemntoare, a unei sentine de nchisoare, sau ambele.
5

Acest Decret i aceste reglementri pot fi modificate sau revocate n orice moment. Franklin D. Roosevelt Preedinte al Statelor Unite ale Americii 5 aprilie 1933

Prolog

Spre cte nu mpingi tu inima omului, blestemat sete de aur! Virgil, Eneida (iii. 56)

Podul Grenelle, Arondismentul 16, Paris 16 iulie 9.05 p.m.

ntrziaser. Spuseser la fr un sfert i era deja i cinci. Nu se simea n largul lui s stea aa, n spaiu deschis, atta timp. Dac nu ajungeau n urmtoarele cinci minute, el o tergea, cu milionul de dolari sau fr. Se lovi nervos peste buzunar. Era nc acolo; o simea prin stofa neagr, de ln. Greutatea ei cald i apsa pe coaps. nc e ra n siguran. Doi adolesceni mbriai se apropiau ncet de el, n lumina muribund a amurgului, furndu-i srutri la fiecare civa pai. n mijlocul unui srut, fata l observ i se desprinse din braele iubitului, tresrind ruinat. Degetele i zburar incontient ctre micul crucifix de argint care i atrna la gt. Bonsoir, monpre. Bonsoir, monenfant. Zmbi i ddu din cap n semn de ncuviinare cnd tinerii trecur
7

pe lng el, naintnd spre cealalt parte a Podului Grenelle, de unde rsul lor vinovat i trimise ecourile prin cldura ce ncepea s se domoleasc. Pe fundalul cerului rubiniu, luminile Turnului Eiffel strluceau de parc monumentul ar fi luat foc. i odihni braele pe parapet i privi n deprtare, spre Statuia Libertii. Copie fidel a mult mai grandioasei sale surori de peste Atlantic, statuia domina Ale des Cygnes, ngusta insul din mijlocul rului Sena, pe care fusese ridicat n 1889, dup cum reieea din inscripia de pe postament. Sttea cu spatele la el, cu muchii netezi de bronz acoperii de roba n falduri i cu pielea ntins, venic tnr n ciuda patinei verzui a timpului. n copilrie, bunica i povestise cndva c muli membri ai familiei lor fcuser lunga i istovitoarea cltorie din Napoli pn n America n anii 1920. Cnd privea ctre statuie, se simea oarecum legat de acele rude fr chip, nelegea ceva din uimirea care i copleise cnd zriser pentru prima oar Lumea Nou, mnai de ncrederea lor nezdruncinat ntr-un nou nceput. Aa c ntotdeauna alegea acest loc. l simea familiar. Sigur. Protejat. Caso mai. Pentru orice eventualitate. Doi brbai aprur din ntunericul podului de dedesubt i privir n sus, ctre el. Le fcu un semn discret cu mna, trecu pe partea cealalt a drumului i cobor spre ei, pe treptele nguste de beton, mergnd sub arcada joas, de oel, a podului. Se opri brusc la marginea ngrditurii largi din jurul masivului piedestal de piatr, avnd grij s menin n permanen o distan de aproape ase metri ntre el i ceilali. Probabil c fuseser acolo n tot acest timp, se gndi el; l urmriser, se asiguraser c e singur, se ascunseser n umbrele alungite precum leii n iarba nalt. Era de la sine neles. tia nu erau oameni care s-i asume riscuri. Dar nici el nu era. Bonsoir, rsun clar prin aerul nopii vocea brbatului masiv din stnga, al crui pr lung i blond se pierdea ntr-o barb deas. American, presupuse el. Bonsoir, rspunse prudent. Un imens BateauMouchetrecu pe lng ei, n josul rului, luminile lui orbitoare ntinzndu-se spre ntuneric, cutnd, pipind. Faldurile grele ale robei statuii prur s se ncreeasc i s se ridice uor sub
8

atingerea razelor de lumin, ca i cum ar fi fost purtate de vreun curent nevzut. Ca i cum statuia s-ar fi jucat cu ele. Ai adus-o? ntreba n englez brbatul cu barb cnd huruitul motorului se pierdu n deprtare i luminile i mutar strlucirea necrutoare mai sus, n lungul malului. Tu ai adus banii? Vocea i era ferm. Era acelai joc bine-cunoscut, pe care l jucase de mai multe ori dect ar fi vrut s-i aminteasc. Privi n jos, prefcnduse indiferent, i observ c pantofii lui negri, lustruii, se acoperiser deja de praful de pe pietriul uscat. S o vedem mai nti, rspunse omul. Se opri. Era ceva ciudat n vocea brbatului cu barb. O uoara ncordare. Ridic ochii i arunc o privire peste umr, dar calea de retragere era liber. Clipi, ca s-i alunge umbra de ngrijorare, i le ddu rspunsul standard: Artai-mi banii i v duc la ea. Acolo. De data asta, vzu. Majoritatea oamenilor n-ar fi observat, dar pe el experiena jocului l nvase s citeasc semnele. ncordarea umerilor, ngustarea ochilor cnd antilopa singuratic se ndeprteaz puin cam prea mult de restul turmei. Se pregteau. Privi din nou n jur. Calea era nc liber, dei era greu de vzut dincolo de copaci pe msur ce se lsa noaptea. Apoi, nelese. De-asta ntrziaser. Ca s fie ntuneric! Fr s spun un cuvnt, fcu stnga-mprejur pe pietri i o rupse la fug, alergnd ct putea de repede. Pantofii din piele lucioas aruncau n urm pietrele ca nite cauciucuri care accelereaz pe un drum de ar. Nu-i putea lsa s pun mna pe ea. Nu-i putea lsa s o gseasc. Arunc o privire peste umr i-i vzu pe cei doi brbai apropiindu-se. eava unui pistol sclipi n lumina portocalie a felinarelor ce ncadrau podul de deasupra lor, ca o ghear ascuit. Instinctiv, ddu capul pe spate, tocmai cnd intra n vrful ascuit al cuitului. Acum nelegea. Silueta ntunecat care-i apruse n cale, cu braul ntins, cu faa ascuns n noapte, pndise din ntuneric i -l
9

ateptase s ajung la o distan de la care s poat lovi. Fusese mnat n braele morii, ca un animal. Cu o mpunstur scurt i rapid, lama zimat de zece centimetri i se nfipse n piept, iar ocul impactului l fcu s icneasc. Simi rceala lamei despicndu-i cartilajul moale de la baza sternului, strpungndu-i inima. Fu ultima senzaie pe care o avu. n lumina portocalie, sngele ce pta gulerul alb, preoesc, prea verde, ca pielea btut de vreme a Doamnei Libertate. Ea ns, netiutoare, nevztoare, nesimitoare, i inea privirea aintit spre America. Spre New York.

10

Partea nti

Aurul formeaz n jurul omului un fel de ceaa, care-i distruge toate simurile i-l ameete mai tare dect fumul de crbune. Charles Dickens Nicholas Nickelby 1 Fifth Avenue, New York 16 iulie 11.30 p.m.

Czu graios, arcuindu-i corpul ntr-o micare lin, desprinznduse de pe laterala cldirii i lsndu-se s alunece nuntru, ca un pianjen prins ntr-o rafal neateptata de vnt n timp ce coboar pe firul su, pn cnd, trecndu-i pentru ultima dat funia prin mna nmnuat, ateriz pe balconul de la etajul 17. Ghemuindu-se, desprinse coarda din hamul de siguran i se lipi cu spatele de zid. Silueta lui ntunecat i zvelt se camufla n piatra ptat. Rmase nemicat, cu pieptul ridicndu-i-se imperceptibil, cu pnz subire a mtii negre de schi strns lipit de buze. Trebuia s fie sigur. Trebuia s fie sigur c nimeni nu l vzuse cobornd. Aa c atepta, ascultnd respiraia uoar a oraului cufundat n somnul lui nelinitit, urmrind familiara retragere n ntuneric a metropolei, pe msur ce felinarele se stingeau. i n tot acest timp, plmnul ntunecat al Central Park-ului, brzdat din cnd n cnd de luminile taxiurilor ce fceau cursa ntre
11

East Street i West Street 86, arunca n sus, pe laterala cldirii, un aer rece, oxigenat, care l fcea s tremure, n ciuda cldurii. Era un aer greu, impregnat de mirosul distinct al New York-ului, un cocteil mbttor de fric, sudoare i lcomie care ieea n valuri din tunelurile de metrou i din gurile de ventilaie. i, dei un elicopter singuratic de la NYPD1, cu farurile aprinse, ddea trcoale din ce n ce mai strns i ecoul nbuit al sirenelor rsuna n deprtare prin aerul cald, i ddea seama c toate astea nu erau pentru el. Niciodat nu erau pentru el. Tom Kir k nu fusese niciodat prins. Rmase sub nivelul balustradei de piatr cioplit i se furi ctre imensa fereastr semicircular care ddea n balcon, i ale crei geamuri blindate strluceau ca nite folii de oel. Vzu c ncperea dinuntru era ntunecat i goal, aa cum tiuse c va fi. Aa cum era n fiecare weekend pe timpul verii. Cteva ciocnituri n balamalele ce mrgineau fereastra din dreapta, i ncuietorile i czur n mn. Apoi, cu grij, ca s nu ntrerup contactul magnetic central al alarmei, ridica marginea ferestrei i o ndeprt de ram, pn cnd obinu o deschidere suficient de mare ca s se poat strecura. Odat nuntru, Tom i arunc rucsacul jos de pe umr. Din compartimentul principal scoase ceva ce semna a detector de metale o plcua neagr subire, legat de o tij de aluminiu. Rsuci un comutator aflat pe plcu i o lumini verde prinse viaa pe suprafaa ei neted. Fr s se mite, prinse tija cu mna dreapt i ncepu s plimbe plcua peste goliciunea arida podelei din faa lui. Aproape imediat, lumina de pe spatele plcuei plpi roie i el se opri. Senzori de presiune. Aa cum prezisese. Micnd plcua ncet peste locul unde lumin i schimbase culoarea, identific rapid o zon pe care o ncercui cu cret alb. Repetnd procedura, strbtu n mod sistematic ncperea, pn ce ajunse n captul opus al acesteia, cu micri precise, controlate. Cinci minute mai trziu ajunsese la peretele cel mai ndeprtat, lsnd n
1New

York PoliceDepartment Departamentul de Poliie New York (n.tr.)

12

urma s o crare de cerculee albe. Camera arta exact ca n fotografii i era impregnat de mirosul distinct de bani noi i mobilier vechi. Un masiv birou victorian domina ncperea, o asociere masculin de stejar englezesc lustruit i piele italieneasc, ce i amintea de interiorul unui Rolls Royce din anii 1920. n spatele biroului, pe perete, se ntindeau rmiele unei biblioteci particulare, odinioar substanial, acum mprtiat probabil prin ntreaga lume n urma vnzrilor la licitaie. Cei doi perei laterali care ajungeau pn la fereastra erau vopsii ntr-o nuana gri-rocat i decorai simetric cu o serie de schie i picturi, cte patru pe fiecare perete. Nu trebuia s se uite cu prea mult atenie ca s le poat recunoate Picasso, Kandinsky, Mondrian, Klimt. Dar Tom nu era acolo pentru tablouri, nici pentru seiful ademenitor pe care l tia ascuns n spatele celui de-al treilea tablou din stnga. nvase s nu fie lacom. n schimb, pi cu grij napoi, printre cercurile de cret, pn la marginea covorului de mtase care acoperea podeaua ntre birou i fereastr i ale crui culori strluceau n lumina palid a lunii. Cu spatele la fereastr, apuc un col al covorului i l arunc la o parte. Dedesubt, lemnul era o idee mai nchis, n locul unde fusese aprat de razele puternice ale soarelui i nu se decolorase. ngenunche, i lipi palmele nmnuate de podea i le plimb ncet de-a lungul suprafeei de lemn uscat. Cam la un metru n faa lui, simi cu vrfurile degetelor o uoar ridictur n lemn. i trecu minile de -a lungul acesteia pn cnd i se pru c simte cte un col, de ambele pri. i puse ncheieturile degetelor pe aceste coluri i se ls cu toat greutatea. Se auzi un clichet slab, apoi, un panou ptrat de aizeci de centimetri se scufund, dup care sri cam cu un centimetru deasupra podelei. Era prins n balamale la unul din capete i Tom l plie pn cnd deveni complet plat, dezvluind un seif strlucitor, ascuns n podea. Companiile productoare de seifuri i industria asigurrilor coopereaz la stabilirea calificativelor de siguran acordate seifurilor. Productorii i supun regulat produsele unor testri independente efectuate de Underwriters Laboratory, sau UL, care n schimb acord
13

seifului un indice de siguran i rezisten, ce permite asiguratorilor s determine corect calificativul de asigurare corespunztor. Seifului pe care Tom l descoperise i se acordase, conform etichetei proaspt lipite, calificativul TXTL 60. Cu alte cuvinte, putea rezista cu succes ncercrilor de efracie timp de 60 de minute ncontinuu. Era unul dintre cele mai bune calificative ce puteau fi acordate de UL. Chiar i aa, lui Tom i trebuir doar opt secunde i jumtate ca s-l deschid. nuntru se aflau nite bani, cam cincizeci de mii de dolari aproxim el, bijuterii i un ceas de mn marca Reverso, din anii 1920. Tom ns ignor toate acestea, ntorcndu-i n schimb atenia ctre o cutie de lemn masiv, pe al crei capac de mahon ntunecat era ncrustat un vultur de aur cu dou capete, care strngea n gheare o sfer i un sceptru. Blazonul imperial al Romanovilor. Deschise cutia, ridicnd cu grij preiosul obiect din mbriarea faldurilor bogate ale cptuelii de mtase alb. i simi pulsul accelerndu-i-se. Chiar i pentru el, care vzuse nenumrate obiecte de o frumusee uluitoare, era o pies excepional. ntr-o asemenea msur nct Tom fcu un gest pe care nu l mai fcuse niciodat pn atunci i scoase masca de pe fa ca s l poat privi cu atenie. Imprudena de care ddea rareori dovad nu rmase fr rezultat. Pe msur ce lumina lunii atingea suprafaa ncrustata cu pietre preioase, delicatul obiect prindea via n minile lui, strlucind aidoma unui foc prin fereastra ngheat a unei ndeprtate cabane de lemn. Cuvintele din pagina rupt i mototolit a catalogului Christie's, pe care o introdusese n notiele lui pregtitoare, i venir numaidect n minte. Oul de Iarn a fost creat de ctre Carl Faberg la comanda arului Nicolae al II-lea pentru a-i fi druit mamei sale, mprteasa Maria Feodorovna, cu ocazia Patelui, n anul 1913. Oul, sculptat n cristal siberian, este incrustat cu peste trei mii de diamante i alte o mie trei sute i mpodobesc baza.
14

Ca toate Oule Faberg, i acesta conine o surpriz de Pate, n acest caz un co de Pate din platin, decorat cu flori fcute din aur, granate i cristale. Coul simbolizeaz trecerea de la iarn la primvar. Singur n toat ncperea, Tom privi oul ndelung. Curnd, nu mai auzi nimic altceva dect respiraia regulat care ieea din propriul piept i ticitul unui ceas nevzut. Continua totui s priveasc. Camera se topea ncet din cmpul su vizual, diamantele strluceau ca nite ururi de ghea n soarele dup-amiezii, pn cnd fu sigur c poate vedea de-a dreptul prin ou, prin mnui i prin degete, pn la oase. Dintr-odat, era din nou n Geneva, n picioare, la capul sicriului tatlui su. Pe altar ardeau lumnri i n fundal se auzea vocea monoton a preotului. Cteva picturi de ap se scurseser de pe coroana rotund pe capacul sicriului i se prelinseser pe lateral, pn pe podea. Rmsese fascinat, privind cum covorul rou i schimba culoarea pe msur ce picturile de cristal se sprgeau iar i iar pe estura lui moale. Un gnd neateptat i nedorit i se strecurase n minte mai degrab, o ntrebare. Se furiase i rmsese ascuns undeva, la marginea contiinei, chinuindu-l: Era timpul? Mai trziu, i-o alungase din minte. Nu se mai gndise prea mult la asta. Nu mai voise s se gndeasc, probabil. Dar n cele dou luni scurse de la nmormntare, ntrebarea revenise iar i iar, de fiecare dat mai imperioas. l obsedase, subminndu-i fiecare micare, ncrcndu-i fiecare cuvnt cu ndoial i nesiguran. Cernd s i se gseasc rspuns. Iar acum tia. i era att de clar. La fel cum iarna las loc primverii, era inevitabil. Era timpul: dup lovitura asta, avea s se retrag. i trase masca napoi pe fa, mpachet oul, nchise ua seifului i panoul de lemn. Se retrase nevzut din camer i iei pe fereastr, napoi n balcon. Sirenele de sub el preau s sune acum mai tare, i constat c inima i btea n ritmul elicei elicopterului de poliie aflat undeva aproape, deasupra lui, i care-i trimitea razele de lumin peste pomii i
15

strzile de dedesubt, evident cutnd pe cineva sau ceva. Ghemuinduse, i prinse coarda n hamul de siguran i i calcul sritura pentru momentul cnd elicopterul fcea urmtoarea rund. ntr-o secund, dispru. Doar o gean mai rmase pe podea, czut de pe chipul lsat doar o clip fr masc. Arunca sclipiri negre n lumina lunii.

16

Sediul FBI, Washington DC 18 iulie 7.00 a.m. tia ce urma s se ntmple cnd ua se deschise i silueta ntunecat apru n deschiztur. Se lupta cu sine nsi s se opreasc, dar fr folos. De fiecare dat era fr folos. Ridic arma n faa ei, n poziia clasic Weaver. Braul ei stng, mai puternic, era uor flexat, ndeprtnd arma de corp. Braul de susinere era ndoit i trgea arma uor ctre ea pentru a crea o priz corespunztoare, cu picioarele deprtate, cu cel drept, mai slab, puin nainte. Trase trei focuri exact n zona fatal un triunghi echilateral perfect. Era deja mort cnd atinse podeaua; sngele i pta cmaa alb ca o sticl de cerneal vrsat pe o coal de sugativ. Abia atunci, cnd lumina i atinse faa abia atunci vzu ce fcuse. Jennifer Browne sri brusc din somn, i dezlipi obrazul lipicios de sudoare de pe suprafaa laminat a biroului i-i cut, buimac, ceasul. Clipi forat n timp ce ochii i se obinuiau cu strlucirea neonului de deasupra i verific ora. apte dimineaa. La naiba! nc un comar care durase toat noaptea. i ntinse i-i ndoi gtul, n timp ce spatele i se ndrept n poziia normal. Cscnd, se aplec i trase sertarul de jos al biroului, pipi nuntru i scoase o bluz alb mpachetat n celofan, exact la fel cu aceea pe care o purta. Sttea deasupra altor dou. O puse pe birou i, cu degetele nepenite, ncepu s descheie nasturii celei pe care o purta. n cele din urm, cnd bluza fu descheiat, se ridic i o scoase, lsnd-o s cad n sertarul deschis, pe care apoi l nchise trntindu-l cu piciorul. Era deosebit de frumoas, n felul acela lipsit de efort n care unele femei sunt frumoase fr a avea nevoie de retuuri i aranjri. Un metru optzeci, piele fin, ciocolatie, supl, dar cu forme n toate locurile unde conteaz, obraji rotunzi i pr crlionat care de-abia i atingea umerii goi. Nu purta bijuterii nu purtase niciodat n afar de colierul cu
17

inimioar de la Tiffany pe care i-l druise sora ei la majorat i care se odihnea n rotunjimea neted a snilor. Dup ce i ncheie bluza i o ndes n pantalonii negri ai costumului, se uit n jur la zidurile solide, vopsite, fr ferestre care o nconjurau i zmbi, artndu-i gropiele din obrajii ciocolatii, catifelai. Dei era mic, nc nu se obinuise s aib propriul birou. Propriul loc. Propriul aer. Dup numai trei luni n Washington DC, noutatea cu siguran nu dispruse nc. Nici pe departe. n nici un caz nu dup ce petrecuse trei ani n biroul operaional din Atlanta, temndu-se c, dac respira prea tare, pereii de rigips o s se prbueasc. Se bucura c se ntorsese; de data asta inteniona s rmn. O ciocnitur n ua deschis i ntrerupse gndurile lui Jennifer. Ridic privirea plin de repro, dar ncruntarea i dispru cnd l vzu pe Phil Tucker, eful departamentului. Sosise exact la timp. i spusese ieri lui Jennifer c voia s vin devreme, c dorea s stea de vorb cu ea. Dar nu voise s-i spun de ce. Bun, l salut ea. E totul n regul? Phil naint spre birou, privind-o ngrijorat prin ochelarii fr ram, cu brbia dubl revrsndu-i-se deasupra nodului de la cravat. Iar ai lucrat pn trziu? E chiar att de evident? Jennifer i netezi jenat prul i se frec la ochi pentru a alunga somnul. Nu, rspunse el zmbind. Bieii de la paz mi-au spus c n-ai plecat acas... Vreau s tii c apreciez lucrul sta. Asta l caracteriza pe Tucker. Nu era unul dintre acei efi care doar pretind ca oamenii s lucreze pn trziu i nu observ niciodat cnd fac acest lucru. El i urmrea echipa i se asigura c oamenii lui tiu asta. Lui Jennifer i plcea. i ddea sentimentul c fcea din nou parte din ceva, c nu era doar o situaie neplcut, pentru care trebuiau inventate scuze. Nici o problem. Tucker i scarpin barba armie, apoi vrful capului, cu pielea nroit n locurile n care prul ncepuse s se rreasc. Apropo, am vorbit cu Flynt, i, de acum nainte, bieii de la Trezorerie se vor ocupa de cazul Hammon. Ne-au fost foarte
18

recunosctori pentru ajutor. Spune c i-e dator. Bine lucrat. Mersi, rspunse ea, ridicnd un pic ncurcat din umeri. Nu se pricepuse niciodat s accepte complimente, aa c schimb subiectul: Deci, despre ce e vorba? De ce ncepem aa devreme? Vreun senator i-a pierdut cinele? Tucker se ls ntr-un scaun; oldurile i se frecar de braele de plastic. A aprut ceva ieri. Te-am oferit voluntar, spuse el rnjind. Sper c nu te superi. Jennifer rse. Ar avea vreo importan dac m-a supra? Nu! Oricum, n-ai vrea s faci asta. E o ans. O ocazie s intri din nou pe fir. Fcu o pauz i dintr-odat deveni serios. O a doua ans, poate. i ls privirea n podea. Tot mai ncerci s-mi rscumperi iertarea? Cu visul nc proaspt n minte, un nod amar i se puse n gt i o fcu s nghit cu greu. Nu. Faci deja asta de una singur. Dar amndoi tim c e greu s convingi oamenii s-i schimbe prerile. Nu vreau favoruri, Phil. Pot s m ntorc i singur. Ochii i strluceau, plini de mndrie. Tucker cltin ncet din cap. tiu. Dar toat lumea are nevoie de o ans din cnd n cnd, chiar i tu. i nu te-a fi recomandat dac n-a fi crezut c i-ai ctigat acest drept. n orice caz, i-am spus s treac pe aici cam pe la ora asta, aa c e prea trziu s renuni. Se uit la ceasul de la ncheietur, scutur mna, l inu la ureche i l privi din nou. Att e ceasul? ntreba el, artnd spre ceasul de birou al lui Jennifer. Ea ignor ntrebarea. Cui i-ai spus s treac pe aici? nainte ca el s poat rspunde, se auzi o btaie n ua deschis i un brbat intr n ncpere. Tucker sri n picioare. Jennifer, i-l prezint pe Bob Corbett. Bob, ea e Jennifer Browne. Toi trei ramaser nemicai pre de cteva secunde i Tucker arunc priviri ngrijorate ctre Jennifer, ca i cum s-ar fi temut c femeia ar putea face sau spune ce nu trebuie.
19

i strnser minile. Tucker scoase un oftat de uurare. Poftim, ia locul meu. Tucker arat nerbdtor spre scaunul lui nainte de a se cocoa, cu un echilibru precar, pe marginea biroului lui Jennifer. Corbett se aez. Bob e eful Departamentului de furturi majore i transporturi ilegale de aici, preciza Tucker. Am fcut cunotin n lift, la un moment dat, ncuviin Jennifer din cap, cu un surs ciudat. Din cte l vzuse ea prin cldire, Jennifer tia c ofierul C orbett arta ntotdeauna impecabil, ncepnd cu obrajii perfect rai pn la pantofii negri lustruii, cu ireturile subiri legate ngrijit, cu un nod dublu. Acum ns, observ numaidect c era ceva schimbat. Nodul de la cravata de mtase era mult mai mic dect de obicei, ca i cum l-ar fi desfcut i refcut de mai multe ori. Ca i cum ar fi fost ngrijorat. Corbett se ncrunt i i arunc o privire ntrebtoare, nainte de a aproba din cap, recunoscnd-o. Sigur. mi amintesc. Ce mai facei? Vorbea n izbucniri scurte, ascuite, i ceva din modul precis i imperios prin care i mitralia cuvintele sugera un om de formaie militar. i strnser din nou minile. La cei patruzeci i cinci de ani ai si, Corbett trecea adesea drept un brbat cu zece ani mai tnr, dei adnciturile din jurul ochilor i al gurii sugerau c ncepea s-i arate adevrata vrst. Cu siguran, prin comparaie cu Tucker, arta sntos i n form dei era probabil o comparaie nedreapt. Avea un aer rigid, ncepnd cu prul drept, crunt, de culoarea oelului, dat pe spate, pn la contururile rotunjite ale brbiei i ale pomeilor, care i ddeau elegana cromat a uneia dintre acele locomotive art-deco din anii 1930, ce par c nainteaz n for cu trei sute de kilometri la or chiar i atunci cnd stau pe loc. Deasupra unghiului ascuit al nasului, lumina rece a ochilor cenuii, apropiai, sugera un brbat foarte inteligent i foarte hotrt. i amintea, ntr-un fel curios, de tatl ei. Dur, dar drept. tii, Bob are cea mai mare rat de cazuri rezolvate din tot Biroul, continu Tucker. Cte mai sunt acum? Doar cinci cazuri nerezolvate n douzeci i cinci de ani? sta e un record nemaipomenit. Cltin din
20

cap, ca i cum i era greu s accepte acest lucru. De fapt, Phil, sunt doar dou. i nc nu am renunat la ele. Corbett zmbi, dar Jennifer i ddu seama c nu glumea. Nu prea genul de om care ar fi glumit cu astfel de lucruri. Bob are nevoie de cineva care s lucreze cu el la un caz nou. Eu te-am propus pe tine. Jennifer ridic din umeri stnjenit, simindu-i faa cuprins brusc de flcri, n timp ce dou perechi de ochi erau aintite asupra ei. Mulumesc, domnule. Voi face tot ce-mi st n putin. n ce anume const cazul? Corbett i ntinse un plic mare i i fcu semn cu mna s l deschid. Cu grij, Jennifer ridic marginea i scoase o serie de fotografii alb negru. Brbatul din fotografie este printele Gianluca Ranieri. Jennifer studie cu atenie fotografia, observnd faa schimonosit a omului i gaura pe care o avea n piept. L-au gsit ieri, n Paris. Poliia riveran l-a pescuit din Sena. Dup cum vezi, nu s-a necat. Jennifer rsfoi, foarte concentrat, restul fotografiilor. Prim-planuri cu chipul lui Ranieri i rana provocat de cuit i trecur prin faa ochilor mari, cprui. O privire rapid peste traducerea raportului de autopsie ataat la final confirm ceea ce Corbett tocmai i spusese njunghiat i apoi aruncat probabil n ru. O singur lovitur prin stern, n sus, nspre omoplatul stng, i provocase un atac de cord masiv, aproape instantaneu. Pe msur ce citea, arunc o privire rapid spre Corbett. Acesta i studia biroul cu un surs abia schiat. Jennifer tia c unora dintre colegele ei li se prea ciudat c pstrase goi pereii de ciment verde. Adevrul era c lipsa de nimicuri nghesuite o ajut s-i pstreze mintea limpede. Vreo idee? ntreb Corbett, rotindu-i ochii pentru a-i ntlni pe ai ei. Judecnd dup ran, pare o lovitur profesionist, un fel de atac. De acord, ncuviina Corbett din cap. Ochii i se ngustar puin, ca i cum ar fi reevaluat-o pe Jennifer n
21

lumina diagnosticului rapid pus de ea. i s-a acionat la vedere. Au aruncat corpul undeva unde tiau c va fi repede gsit. Ce vrei s spui? C nu se tem c vor fi prini. Sau c poate au vrut s trimit cuiva un mesaj. Corbett i manifest aprobarea printr-o micare din cap. Poate c ambele. Cel mai probabil, a fost ucis n jur de miezul nopii, pe 16 iulie. Se ridic i merse fr zgomot pn la dulpiorul cu dosare. Jennifer observ acum ca buzunarele lui nu conineau mruni sau chei, sau orice altceva i-ar fi putut da de gol poziia, ca o pisic al crei clopoel de la gt a fost scos, pentru a-i putea urmri mai bine prada tiutoare. Continu s frunzreasc dosarul. Din cte tim, Ranieri a urmat cursurile teologice pentru a deveni preot catolic, apoi a lucrat la Institutul de Lucrri Religioase din Vatican. Jennifer l privi surprins. Banca Vaticanului? Aa i se mai spune, da, zise Corbett ridicnd din sprncene, acum vdit impresionat. A lucrat acolo timp de vreo zece ani nainte s dispar, acum trei ani, mpreuna cu vreo dou milioane de dolari dintr unul din conturile lor din Insulele Cayman. Jennifer i nvrti scaunul spre el, cu fruntea ncruntat, ateptnd ceva. Simea c Bob Corbett cretea tensiunea cu un scop. n acest timp, Tucker sttea cu braele ncruciate pe burt i cu gura cscat pe jumtate. Corbett i trecu degetul pe deasupra dulpiorului cu dosare ca i cum l-ar fi verificat de praf. Jennifer tia c n-avea cum s fie. Nu n biroul ei! Probabil c a cheltuit totui toi banii, pentru c a aprut n Paris anul trecut. Francezii spun c a stat la fund, n -a ieit cu nimic n eviden. Un tablou ici, un colier colo, dar ctiga destul ct s triasc; un trai destul de bunicel, dac ne lum dup ct era de gras. Toi trei rser i strngerea de inim pe care Jennifer o simise n piept din ce n ce mai tare dispru ca aburul ce se risipete n aerul cald.
22

Corbett se ntoarse la scaunul lui i se aez la loc. Jennifer de -abia i ntrezrea vrful pantofilor; frecuul constant de-a lungul anilor al pantalonului de costum lustruise pielea pn ce aceasta cptase o nuan de negru ceva mai nchis dect restul nclrii. Nu neleg, spuse Jennifer confuz, punnd dosarul napoi pe birou i aezndu-se la loc pe scaun. Eu, una, tind s cred c i-a fcut felul unul pe care l-a pclit. Sau poate c i s-a stricat vreo afacere. n ambele cazuri, nu vd care e legtura cu noi. Corbett o privi n ochi i strngerea de inima reapru i se transform imediat ntr-un nod rece i dur n stomac. Legtura cu noi, agent Browne i nu vei gsi asta n raportul de autopsie este c atunci cnd l-au deschis, au gsit ceva n stomacul lui. Ceva ce a nghiit chiar nainte s moar. Ceva ce evident nu a vrut s ajung n minile ucigailor. Corbett vr mna n buzunar i, aplecndu-se, i ntinse lui Jennifer ceva sigilat ntr-o pungu transparent de plastic. Pe suprafaa lustruit a biroului, un vultur se nla mndru, cu zborul lui maiestuos gravat n aur masiv. Era o moned.

23

Clerkenwell, Londra 18 iulie 4.30 p.m. Afar, era ora de vrf a dup-amiezii i nebunia traficului rzbtea pn la el un fluviu nesfrit de oel i huruituri, care nvlea nvolburat la semnalul semafoarelor. nuntru, vitrinele strluceau aurii n lumina soarelui care se chinuia s ptrund prin geamurile vopsite n alb. n cteva locuri, vopseaua fusese jupuit i, pe acolo, fante nguste de lumin strpungeau ntunericul, scond la iveal praful ce dansa printre razele lor palide, ca picturile de ploaie n lumina farurilor unei maini. ncperea n sine era un dezastru vopseaua portocalie era umflat pe perei, podeaua de lemn negeluit se sufoca sub un strat gros de ziare vechi i ambalaje de mncare, n timp ce fire electrice neizolate atrnau amenintor, ca nite tentacule, din tavanul crpat. n spatele camerei, aproape nevzute n ntuneric, dou msue de ceai se odihneau pe podeaua denivelat. Tom Kirk sttea aplecat deasupra uneia din ele, cufundat n gnduri i cu brbia n mini. Dei avea doar treizeci i cinci de ani, cteva fire de pr alb ncepuser s-i ncoleasc pe la tmple, iar altele, i mai vizibile, i apruser n barba aspr, neras de cteva zile, care i acoperea faa. n dreptul despicturii superficiale din brbia ptrat, prul era ceva mai nchis la culoare. nfiarea lui amintea tuturor de tatl su, sau cel puin aa i se spunea, lucru care l enerva teribil. Avea, cu siguran, trsturile lui ascuite i delicate, prul aten, zburlit i ochii albatri, adnci, ascuni sub sprncenele groase, maronii. Totui, era mai atletic dect tatl su. Avea trupul mldios, dar cu muchii bine conturai. Era suficient de rapid nct s ajung primul la

24

baza a doua 2 dar, n acelai timp, destul de puternic ca s trimit mingea n tribune, dac era cazul. Ironia, desigur, era c, n liceu, nu fusese niciodat considerat un hitter3nemaipomenit, stilul lui personal de a juca fiind n schimb o aruncare rapid, cu degetele desfcute pe minge, care i fcea pe adversari s-i nvrt disperai btele prin aer, n timp ce mingea nainta cu vitez. i pclea de fiecare dat. O cutie mare de table, cocoat pe masa din faa lui, amenina s alunece pe podea n orice moment. Era un set minuios decorat, pe care l cumprase pe nimica toat de pe o strdu prfuit de lng Marele Bazar din Istanbul, cu ani n urm. nc mai mirosea a lipici, a ulei i mirodenii. Cnd nu putea dormi, juca uneori, ore ntregi, mpotriva lui nsui; verifica probabilitile, muta piesele pe tabl, studia evoluia diferitelor micri i strategii. Sticla de Grey Goose pe jumtate goal, aezat lng el, pe podea, sugera c fusese o noapte lung. Dar Tom nici mcar nu se uita la tabla de joc. Privea n schimb masca neagr de schi de pe genunchi, pe care o inea cu atta grij de parc ar fi fost din cel mai fin porelan de Limoges. Cu un zmbet abia schiat, vr mna prin deschiztura de la gt i scoase cte un deget prin cele dou guri pentru ochi, plimbndu-le n sus i-n jos, de parc-ar fi fost nite peti care se alergau prin orbitele unui craniu. Avea degete lungi, elegante, cu micri precise i graioase, fiecare falang ndoindu-se precum zalele unui lan, cu jumti de lun mari i albe la baza fiecrei unghii ngrijit tiate. i totui, pe spatele degetelor avea mici cicatrici albe, iar palmele i erau aspre i muncite. Parc ar fi fost un pianist de orchestr care, pe timpul de noapte, participa la lupte de strad. Tom tia c nu putea amna telefonul la nesfrit. ntrerupsese legtura de trei sptmni, aa c nu mai avea ncotro. Dar oare Archie o s-l neleag? O s-l cread mcar? Brusc, sursul i dispru i arunc masca ct colo, cu toat puterea, dorindu-i s se fi fcut buci n clipa n care se izbise de peretele opus. i scoase telefonul din buzunarul de la spate i form numrul;

2Second 3Hitter

base referire la jocul de baseball (n. tr.) la baseball, persoana care lovete mingea cu bta (n. tr.)

25

sunetele ascuite acopereau zgomotul nfundat al traficului. Cineva rspunse aproape imediat, dar vocea de la captul firului nu scoase nici un cuvnt. Tom tui, dup care vorbi, cu o voce calm i linititoare. Accentul lui american, de obicei imperceptibil, era acum mai pronunat, aa cum i se ntmpla de fiecare dat cnd era nelinitit. Archie, sunt Felix. Doamne Dumnezeule, Felix! Felix. Un nume cu care fusese botezat cu ani n urm, cnd de -abia intrase n joc, i de care nu mai scpase de atunci. Unde mama naibii ai disprut? Am fost... reinut, rspunse Tom. Reinut? Am crezut c ai mierlit-o. Archie. Cel mai bun intermediar din bran. Tom se ntrebase adesea dac i numele lui fusese inventat, dac era, ca i al lui, un scut dup care s se ascund. Dup ce se gndise mai bine, ajunsese ns la concluzia c, probabil, nu fusese. Cumva, prea s i se potriveasc. Nu. Doar reinut. Ai fost vzut? De data asta, Archie prea sincer ngrijorat. Nu, dar nu m mai ocup de State. i-am spus, e prea riscant s lucrez acolo. tiu c sunt ultima persoan pe care se ateapt s-o vad, dar, ntr-o bun zi, s-ar putea s aib noroc. Cum a mers? n mare, cum am plnuit. Doar c aveau loc nite lucrri de construcie i m-am temut de msurile de siguran suplimentare. Aa c am mai lungit-o vreo trei sptmni pn s dau lovitura m nelegi, ca s fiu sigur. M-am descurcat cu senzorii de presiune, iar cifrul seifului nu fusese schimbat, aa c totul a fost destul de simplu. Bravo. Locul obinuit, atunci? Chestiile mele au sosit? Tu ce crezi? replic Archie, pe un ton aproape ofensat. Bine. Vin s i-l aduc n cteva zile. Totui, va trebui s te pregteti pentru a doua treab. Nu i-ai lsat prea mult timp. Urm o pauz, ntrerupt doar de pritul caracteristic electricitii
26

statice. Tom se aez pe msua de ceai, masndu-i tmpla cu mna stng. Exact cum bnuise, Archie nu i uura deloc situaia. Dar hotrrea era deja luat i nu inteniona s i-o schimbe. Voiam s discutm despre asta. Da, sigur, zise Archie i tonul lui deveni pe data suspicios. Chestia e c nu o s m mai ocup de treaba cealalt. Ce-ai zis? Ce-ai auzit. Renun. i bai joc de mine? Sincer s fiu, Archie, m-am sturat de porcria asta. Pur i simplu nu mai vreau s-o fac. Nu mai pot s-o fac. mi pare ru. i pare ru? Cuvintele i izbir urechea lui Tom ca nite lovituri de ciocan. i pare ru? Ce dracu vrei s spui cu asta? M lai cu ochii-n soare i dup aia i ceri scuze? Probabil c te distrezi copios. Ei, uite c i mie mi pare ru, drguule, dar, la dracu, nu-i de-ajuns. ie i pare ru, iar eu sunt terminat, fiindc trebuie s-i livrez dou Ou Faberg lui Cassius n dousprezece zile, sau sunt un om mort. Pricepi? Cassius? Buzele lui Tom abia rostir cuvntul. Se ridic din nou. Picioarele i se scufundau n podeaua plin de gunoaie ca n nite nisipuri mictoare. De-abia reui s opteasc: Nu aa ne-am neles. Ai spus c treaba e pentru un tip pe nume Viktor. Un client rus. N-ai pomenit niciodat de Cassius. tii c nu lucrez pentru astfel de oameni. Mai ales pentru el. Ce dracu faci aici? Ascult, cnd am acceptat treaba, nici eu n-am tiut c e pentru el. Vocea lui Archie era calm, chiar linititoare. Dar Tom avea impresia c exersase de multe ori discursul, bnuind cum o s reacioneze. Cnd am aflat, era deja prea trziu. Luasem deja comanda. tii la fel de bine ca i mine c nu-i bai joc de unul cum e Cassius. Nici acum, nici alt dat. Mai ales dac mai i ies bani frumoi din asta, nu-i aa? replic Tom cu amrciune. Banii au darul de a te face s uii. Oh, mai scutete-m!
27

Tu ce ai la afacerea asta, Archie? i-a promis cteva puncte n plus dac-i ii gura? Nu e vorba de bani. E o afacere bun pentru amndoi, tii i tu asta. Intri fr probleme, iei la fel, iar cumprtorul e deja gsit i ateapt. Nici mcar nu era cazul s tii c lucrezi pentru Cassius. Tom se sprijini cu o mna de perete, inndu-i capul plecat i lipindu-i telefonul de ureche. Felix, tiu c nu e procedura standard, dar poate c ar trebui s ne ntlnim. Vocea lui Archie era blnd, aproape c-l implora. tii tu, s ieim la o bere sau ceva. Putem pune la cale a doua treab, putem s-i livrm ambele ou lui Cassius i apoi s mergem mai departe. Dac tu vrei s te retragi dup asta, e-n regul, dar trebuie s facem chestia asta i trebuie s-o facem bine. Tom fu surprins de ct de repede i veni rspunsul. S-ar fi ateptat, poate, la nite deliberri tcute, la un dialog interior n care s ia n considerare poziia lui Archie i implicaiile pe care amestecul lui Cassius le avea asupra amndurora, s cntreasc argumentele pro i contra s nu fac nimic sau s accepte s duc ultima lui lovitura pn la capt? Dar rspunsul veni instinctiv i imediat, i nu necesit nici un fel de deliberare. mi pare ru, Archie, spuse Tom cu voce hotrt, ridicndu-se n picioare. Trebuia s-mi fi spus adevrul. Acum, problema e a ta, nu a mea. Poi s iei oul pe care-l am, dar cu asta basta. Eu m-am retras. Trnti telefonul i rsufl uurat. Gata, treaba era fcut. Ridic privirea i tresri. Cnd o aruncase mai devreme, masca de schi rmsese agata ntr-un cui. Acum, aa cum atrna acolo, orbitele goale preau s rd de el.

28

Louisville, Kentucky 18 iulie 2.23 p.m. Zgomotul motorului l trezi n cele din urm. i ptrunse n vis i deveni tot mai puternic, pn cnd se dezmetici de -a binelea. Avea o senzaie ciudat de ameeal, de parc ar mai fi plutit nc n somn. i aminti. O lovitur la ceaf, urmat de o durere fulgertoare. Apoi, nu mai tia nimic. Clipi din cauza fumului gros, capul i se smuci, brbia i czu brusc n piept i, printre lacrimi, mai apuc s vad doar volanul, un geam, apoi o eava roie nfigndu-se n main. ncet-ncet, se dumiri i deschise ochii speriat. Nu, nu aa trebuia s se termine. Apoi, i ddu seama c tuete. Se chinuia s-i recapete suflul trgnd adnc aer n piept. Pe msur ce sngele i nvlea n creier, btile inimii i rsunau surd n urechi. Cravata i gulerul de la uniform l strngeau prea tare. I se fcu ru i o sumedenie de gnduri i invadar mintea n timp ce se lupta s-i pstreze cunotina crmpeie de amintiri care se aprindeau ca nite focuri de artificii, apoi se stingeau, pentru ca altele s le ia locul. Mtua May, care se mbtase de Ziua Recunotinei, pe cnd el avea opt ani. Balul de absolvire a liceului, cnd o srutase pe Betty Blake. Cztura de pe biciclet n timpul facultii, cnd i se despicase osul de la brbie. Petrecerea dat la retragerea din poliie, cnd cpitanul O'Reilly l btuse uor pe spate i-i optise c, dac va dori vreodat s se ntoarc la munc, era bine-venit. Momentul n care ridicase receptorul pentru a face exact asta i l pusese imediat la loc, convins c Debbie se va mpotrivi. Imaginea lui Debbie i a copiilor care i fceau cu mna din prag i i zmbeau fericii. Debbie. Gndindu-se la ea, ncepu s plng, ncercnd s-i ascund sentimentul de vinovie n durere, ns descoperi c lacrimile i secaser, ca trupul su arid ncepuse s-l ignore, iar efortul aproape
29

c-lsugrumase. Doamne Dumnezeule, se rug el, iar capul i zvcnea de durere, las-m s triesc att ct s pot s-i spun ce s-a ntmplat cu adevrat; de ce am fcut asta; de ce m-au omort. Dei nu-i mai simea picioarele, reui totui s-i adune forele i s loveasc geamul cu mna, bjbind s deschid portiera. Mnerul uii se mica, dar portiera nu se deschise. Centura de siguran l inea strns, apsndu-i pe stomac, strivindu-i pieptul, oprindu-i respiraia. ncerca s ipe, dar buzele pe care sngele se nchegase abia dac se micar. i apoi, n ciuda cldurii i a fumului i a fricii, zmbi, gndindu-se ct de minunat de simplu era totul. Uor, se ls legnat de sunetul motorului i adormi la loc.

30

Laboratorul FBI, Academia FBI, Quantico, Virginia 18 iulie -l1.10 p.m. Tot aici eti? Doctor Sarah Lucas se opri n pragul uii laboratorului trgndu-i pe ea haina i scondu-i de sub guler prul blond. n camer era ntuneric, cu excepia haloului de lumin n care era cufundat computerul din captul opus. n dreptul lui se ntrezrea o siluet ghemuit n faa ecranului care plpia. Da, mormi silueta. Am promis unui poliist din New York c o s caut ceva n reea nainte s plec. Mai c-ncepe s-mi par ru c-am fcut-o. Sarah zmbi. David Mahoney era un proaspt absolvent al Academiei Quantico, plin de zel i de ambiii. Mai avea nc multe lucruri de nvat; s tie cnd s spun nu era unul dintre ele. Dar asta vine pe msur ce trece timpul i capei experien. Pe de alt parte, se gndi ea, era trecut de ora unsprezece i ea era tot acolo. Poate c unii oameni nu nva niciodat s spun nu. Ls geanta din mn i intr n camer. Despre ce e vorba? Mahoney btea furios la calculator. Degetele butucnoase i se potriveau perfect cu faa rubicond i prul castaniu i unsuros, pieptnat cu crare pe stnga i dat dup urechi. Abia dac i ridic privirea cnd ea se aplec s se uite peste umrul lui, potrivindu-i pe nas ochelarii semirotunzi. Ascult i tu! Un tip a cobort pe o coard pn la etajul 17 al unui bloc de pe Park Avenue, a furat un ou de Pate n valoare de nou milioane de dolari i a disprut. Criminalitii de la NYPD au descoperit o gean pe podea, n apropierea seifului. Se gndesc c nu are probabil nici o legtur, dar au vrut s o analizm, poate gsim vreo pist. Mai dureaz cteva secunde. Se ntoarse spre ea i petele de pe frunte
31

strlucir roiatic n lumina albstruie a ecranului. Dar tu? De ce eti nc aici? M in de cuvnt, ca i tine, rspunse ea, zmbindu-i la rndul ei. Hai s vedem. Pe ecran, se deschise o fereastr cu un mesaj: Accesul interzis avei nevoie de aviz de securitate pentru a accesa acest fiier. Dedesubt erau un nume i un numr de telefon. La naiba, njur ea citind mesajul, apoi i ndrept spatele. Ce s-a ntmplat? ntreb Mahoney apsnd furios pe mouse, ncercnd s revin la pagina precedent. Ce nseamn asta? nseamn c ai i uitat ceea ce tocmai ai vzut. Vocea i deveni aspr, gura i se nclet. Mine suni la NYPD i le spui c nu ai gsit nimic. Nu s-a ntmplat nimic, ai neles? Mahoney aprob din cap fr s scoat o vorb, cu gura cscat de uimire. Femeia se ntinse peste umrul lui, lu telefonul i form numrul de pe ecran. Da, bun seara, domnule, spuse, cnd cineva rspunse la cellalt capt al firului. Sunt doctor Lucas de la laboratorul FBI din Quantico. mi cer scuze c v sun att de trziu. Cei de la NYPD ne-au trimis acum dou zile o mostr preluat de la locul unei infraciuni. Cnd am introdus-o n computer, sistemul nu ne-a permis accesul i ne-a direcionat ctre dumneavoastr ...da, domnule... nu, domnule, doar eu i un recrut... da, domnule, aa i-am i ordonat. l fix pe Mahoney cu o privire rece. Cred c tie care sunt consecinele... mulumesc, domnule. i dumneavoastr la fel, domnule. nchise telefonul i se ntoarse cu un zmbet confuz ctre Mohaney care o privea. Bun venit la FBI!

32

Washington DC 19 iulie 08.35 a.m. Maina era nou i mirosul de piele ecologic i de plastic turnat persista greu n aer. Un crucifix de argint prins cu un lnior de oglinda retrovizoare se legna uor, strlucind uneori n lumina pe care o reflecta. Ridicndu-i privirea din carnetul cu nsemnri, Jennifer cobor geamul i ls aerul fierbinte s-i mngie faa n timp ce maina se strecura cu greu prin traficul de pe Constitution Avenue spre Smithsonian, lsnd n urm mai nti statuia lui Lincoln, apoi monumentul masiv i negru ce amintea de Vietnam. Un singur veteran patrula n scaunul su cu rotile, pe ale crui brae erau arborate doua stegulee americane, ca nite fanioane pe o main diplomatic. Mai sus, din dou autocare uriae se revrsa un val de turiti japonezi care, de ndat ce pir pe caldarm, se puser pe fotografiat. i mngia incontient reverul stng al costumului negru pe care l purta. ntotdeauna se mbrca n negru. i sttea bine i, n plus, o scutea de venica dilem: ce s mbrace dimineaa? Observnd ct arta ceasul de la bord, Jennifer cltin din cap iritat. ntrziase la ntlnire i nu -i plcea deloc s ntrzie. Cinci minute mai trziu, vznd c este tot n dreptul monumentului lui Washington, i deschise poeta s plteasc. O iau pe jos de aici, spuse ea, ntinzndu-i oferului douzeci de dolari. Deschise portiera i cobor n strad. Simi cum tocurile i se afund puin n asfaltul deja moale din cauza temperaturii ridicate. Se strecur printre dou maini negre cu aspect oficial, ai cror pasageri se ascundeau n aerul condiionat din spatele geamurilor fumurii, i pi pe trotuar. Puin mai ncolo, un vnztor ambulant de hotdog se instalase deja n col, pe 16th Street, iar mirosul de ceap clit i crnai renclzii i ntoarse stomacul pe dos. Merse mai departe, strngnd din
33

dini i respirnd pe gur. Cldirea Smithsonian este cel mai mare complex muzeistic din lume. Include paisprezece muzee diferite, chiar i Grdina Zoologic din Washington, precum i alte dou muzee din New York. Per ansamblu, colecia muzeului numr peste o sut patruzeci i dou de milioane de obiecte distincte. Sala Monedelor i a Medaliilor din Colecia Naional de Numismatic se afl la etajul trei al Muzeului Naional de Istorie American, o cldire joas din piatr alb, construit n anii 1960, la intersecia dintre 14th Street i Constitution Avenue. Colecia numr peste patru sute de mii de obiecte, dei foarte puine dintre acestea sunt expuse vreodat. Zece minute mai trziu, Jennifer intra ntr-un birou cu lambriuri din lemn. Pantofii i se afundar n covorul gros de culoare verde. ntr un col, se nla steagul american. La cellalt capt al ncperii, n spatele unui birou masiv plin de hrtii i dosare, ncadrat de dou ferestre largi, sttea Miles Baxter, de 42 de ani, curatorul Coleciei Naionale de Numismatic. Peste cmaa alb purta o jachet sport bleumarin, iar n aer plutea un miros puternic de loiune de brbierit. Nu se ridic n picioare. Nu mi-au spus c vor trimite o femeie. mi pare ru s v dezamgesc. Jennifer simi c se crispeaz. Dimpotriv, domnioar Browne. Este o surpriz foarte plcut. Numai c, dac a fi tiut, m-a fi strduit mai mult. Brbatul i zmbi ncreztor, dezvluindu-i dinii albi ca o claviatur de pian, care contrastau cu tenul bronzat. i strnser mna i Jennifer i simi palma umed. Aproape involuntar, observ c avea prul mai rar pe partea stng. Instinctiv, tiu c i scuipase n palme i i netezise prul chiar nainte ca ea s intre n birou. i mai zicea c nu se strduise... Agent special Browne, mai exact, preciz Jennifer artndu-i legitimaia. Zmbetul de pe faa brbatului dispru. Sigur c da. i studie ndelung legitimaia, confruntnd atent poza cu chipul ei.
34

Ea profit de ocazie ca s-i tearg de pantaloni palma nc umed de la strnsoarea minii lui. Baxter nchise brusc portdocumentul i i-l ntinse. Firete, am mai lucrat cu FBI-ul i nainte dei, dac pot spune aa, nu cu o persoan att de... ncnttoare. Din pcate, nu am voie s discut cu dumneavoastr despre aceste cazuri. i miji ochii. O chestiune mrunt de securitate naional. Sunt sigur c nelegei. Arat ctre peretele din dreapta, care era decorat ca un mic altar cu fotografii, certificate frumos caligrafiate i diplome scrise cu litere aurii. Jennifer mic din cap n semn de aprobare, spernd c brbatul nu sesizase c de-abia i nbuise un zmbet. Cunoatei bine Washington-ul? Femeia ridic uor din umeri i asta fu de-ajuns pentru ca Baxter s prind curaj. tii, dac avei nevoie de cineva care s v arate oraul, a fi foarte fericit s fiu ghidul dumneavoastr pre de o sptmn. Cu vreo doi ani n urm, cnd nc mai credea c este de ajuns ca o femeie de culoare s fie inteligent i s munceasc pe brnci ca s se afirme c agent FBI, Jennifer ar fi primit aceast ofert cu un zmbet acru i un rs descurajator. Dar asta era nainte ca experiena s o nvee c trebuia s-i foloseasc toate atuurile de care dispunea. Dac asta nsemna s-i spun lui Miles ce voia el s aud pentru a obine informaiile de care avea nevoie pentru Corbett, atunci asta avea s i spun. Mi-ar face plcere, rspunse ea trecndu-i mna prin pr cu un gest cochet. Grozav, exclam el, luminndu-se la fa. V rog s luai loc. Fcu un semn din cap ctre fotoliul din piele din faa sa. Spunei-mi Miles. Mulumesc, Miles, rspunse ea, zmbindu-i prietenos. Spune-mi Jennifer. Baxter i mpreun ca pentru rugciune minile cu degetele umflate i unghiile roase. Spune-mi, Jennifer, cu ce pot s te ajut? Jennifer cut ceva n hain.
35

Ce poi s mi spui despre moneda asta? i art lui Baxter moneda pe care o inea sigilat ntr-o pungu de plastic. El o lu s-i analizeze detaliile n lumina lmpii de birou. O studie cu ochii mrii de uimire, iar glasul i deveni pentru prima dat nesigur. Unde... cum ai... de unde ai aa ceva? Cltin din cap nencreztor, iar sub brbie pielea i se mica, flasc, aidoma unui pendul. Este incredibil. Imposibil! Respiraia i se accelerase, iar minile i tremurau uor, ntorcnd moneda pe toate prile, ca i cum l-ar fi ars. Ce vrei s spui? Ei bine... este cu certitudine un Vultur cu dou capete4 din 1933. Jennifer ridic nedumerit din umeri. Nu sunt expert n monede, Miles. Nu, desigur. Iart-m. Vezi tu, guvernul Statelor Unite bate monede de aur de prin 1790 i monede de douzeci de dolari, sau Vulturi cu dou capete, din 1849, din perioada Goanei dup Aur. De ce i spune Vultur cu dou capete? Acvila de pe moned are un singur cap. Din pur ntmplare, cred, rspunse el pufnind. Monedei de zece dolari i se spunea popular Vultur, iar cnd a aprut cea de douzeci de dolari, i-au zis Vultur cu dou capete. Unii oameni nu au deloc imaginaie, orict s-ar strdui. Am neles. Totul se rezum la dat, remarc el gnditor. Te referi la cea de pe moned? De ce? Ce s-a ntmplat n 1933? Mai degrab ce nu s-a ntmplat n 1933, rspunse Baxter, atingndu-i preocupat nasul roiatic cu vrful arttorului, n timp ce obrajii i recptau culoarea i vocea redevenea mai ncreztoare. Puse moneda pe birou i se ls pe spate n scaun. Ceea ce e interesant la o moned de aur btut n 1933 este faptul c, n acea perioad, America era cuprins de Marea Criz Economic. Prin urmare, la cteva zile dup ce a fost ales preedinte, n martie 1933, Roosevelt a stopat Goana
4Doubleeagle

moned de aur de 20 dolari (n. tr.)

36

dup Aur i a interzis producerea, vnzarea i deinerea acestuia. Jennifer ncuviin din cap n timp ce o tem de istorie demult uitat, de pe vremea liceului, i revenea n memorie. Cderea bursei de pe Wall Street, n 1929. Marea Criz care urmase. Un sfert din populaie omer, n ntreaga ar domnea haosul. n acest torent de srcie i nenorocire care mturase economii de-o via, cnd aciunile i banii i pierduser orice valoare, oamenii se agaser cu o ultim sperana de ceea ce credeau ei c mai avea ntr-adevr valoare aurul. Preedintele a vrut s opreasc stocarea acestuia de ctre populaie i s calmeze piaa prin refacerea rezervelor federale de aur, continu Baxter, nsoindu-i cuvintele cu gesturi tot mai precipitate. Prin decretul numrul 6102 li s-a interzis oamenilor s mai dein aur i bncilor s mai fac pli n aur. Lsnd astfel de monede n afara legii. Exact. Pn la aprobarea legii, 445 500 de Vulturi cu dou capete din 1933 fuseser deja btui i ateptau la Monetria din Philadelphia s fie pui n circulaie. Numai c acest lucru nu avea s se mai ntmple. Deci nu-i mai puteau emite? Baxter zmbi. Nu mai puteau face nimic cu ei. Dect s-i topeasc, ceea ce s-a i ntmplat, n 1937. Nu a mai rmas nici unul. Cobor vocea i opti pe un ton dramatic: Vezi tu, Jennifer, Vulturul cu dou capetedin 1933 nu a existat, oficial, niciodat.

37

Clerkenwell, Londra 19 iulie 2.05 p.m. Vopsise faada magazinului n negru-cenuiu, dei ferestrele erau nc ascunse sub un strat subire de var. Pe acest fundal, numele magazinului, pictat cu litere mari, aurii, ntr-un arc de cerc pe dou placi ieea i mai mult n eviden. Tom citi mndru: Kirk Duval. Mamei lui i-ar fi plcut cu siguran. Iar dedesubt, scris drept i cu litere mai mici: Obiecte de art i Antichiti. Se asigur din ambele pri cnd travers strada, se opri la jumtatea drumului n trafic i, n cele din urm, ajunse la ua magazinului. O deschise fr zgomot. nuntru, un talme-balme de cutii depozitate n grab, lzi pe jumtate deschise, umplute cu paie, din care rsreau diverse obiecte. ntr-una dintre ele, un elegant ceas Regency. n alta, un bust n marmur a lui Cezar sau al lui Alexandru. Nu tia exact, fiindc nu se uitase nc. n cealalt parte a ncperii, o msu din lemn de trandafir n stil eduardian fusese complet despachetat, iar un vas mare din timpul dinastiei Han, plin cu flori uscate, zcea nc n mijlocul postavului de un verde -nchis. i trebuiau cteva sptmni ca s sorteze tot ce avea acolo. Dar asta nu l deranja deloc pe Tom. n nici un caz acum. Pentru prima dat de cnd se tia, timpul era de partea lui. Desigur, se gndise i cu alte ocazii s renune ori, cel puin, cochetase cu ideea. La urma urmei, nu mai avea nevoie de bani de ani de zile. ns nu putuse niciodat s stea deoparte mai mult de cteva sptmni. La fel ca un mptimit al jocurilor de noroc care, dup o scurt absen, revine negreit la locul su preferat de la masa de blackjack, aa se ntorcea i el de fiecare dat, atras de o for invizibil. De data asta era ns altceva. Lucrurile se schimbaser. El nsui se schimbase. Operaiunea din New York i dovedise acest lucru.
38

i totui, un nume pndea amenintor sub aparena de normalitate pe care Tom ncercase s i-o construiasc n ultimele zile. Cassius. Nu era sigur dac Archie minea sau nu. Se folosea, probabil, de numele lui Cassius ca s-i foreze mna i s-l fac s continue treaba. Dac era aa, atunci i asuma un mare risc. Dar dac ntr-adevr Cassius fusese cel care ordonase furtul, atunci Archie arunca zarurile fr s neleag prea bine regulile jocului sau felul n care opera Cassius. Poate c nici mcar nu realiza care era miza. Dar Archie nu era responsabilitatea lui, i repeta Tom n sinea sa. Nici acum, nici alt dat. Dac se bgase n buclucul sta, trebuia s ias singur din el. Tom nu era insensibil. Pur i simplu, sta era jocul. i continu mersul prin magazin pn ce ajunse la cele dou ui din spate. Podeaua de lemn tocmai fusese curat de resturile care o acopereau. Tom deschise ua din stnga i pi pe platforma ngust care mrginea peretele din spate al unei magazii ncptoare. n partea stng, o scar metalic ngust cobora n spiral, sprijinindu-se pe podeaua prfuit aflat la vreo ase metri mai jos. Un oblon de oel fixat pe peretele opus se deschidea nspre strada care cobora dealul i ddea n spatele cldirii. Tuburile de neon de pe tavanul magaziei bziau uor, iar lumina firav pe care o rspndeau fcea c pereii albi, cojii i plini de pete s par acoperii de o sudoare bolnvicioas. Cum merge treaba? strig Tom, cobornd treptele. Scara metalic vibra violent la fiecare pas, cci, cu trecerea timpului, se mai ubrezise. Auzindu-i vocea, tnra i ridic privirea i i netezi prul ntr-o parte i-n cealalt. Mai e mult de munc, rspunse ea. i scoase ochelarii i se frec uor la ochi. Cum i se pare? Engleza ei era impecabil, n ciuda unui uor accent franco-elveian. Grozav. Aveai dreptate, chiar arat mai bine scris cu auriu dect cu argintiu. Fata se mbujor i i puse la loc ochelarii. Dei avea numai 22 de ani, Dominique lucrase n ultimii patru ani pentru tatl lui Tom, la Geneva. Dup terminarea slujbei religioase, se oferise s-l ajute pe Tom s mute la Londra marfa tatlui su i s repun afacerea pe picioare
39

acolo. Fcuse treab bun. Tom spera s fie de acord s rmn. Nu lipsete nimic? Tom arat ctre cutiile i lzile de lemn mprtiate peste tot pe podeaua magaziei. Cred c nu. Mai trebuie s verific dac ultimele cutii se regsesc pe lista mea. Astea? ntreb Tom, apropiindu-se de cutiile pe care ea i le artase cu degetul. Da. Vrei s-mi citeti numerele de pe ele? Sigur. Se apropie de prima cutie i, aplecndu-i uor capul, citi numrul. 131272. Fata se uit n laptopul din faa ei. Bine. Tom trecu la urmtoarea lad. 1311... Fu ntrerupt de o voce spart, nazal, care se prvlea de la etaj: Ia te uit! Dar ce ocupai suntem, domnule Kirk! Cred c-ai dat o spargere la Palatul Buckingham, de ai pus mna pe aa marf. Domnul poliist Clarke, zise Tom sec, fr a se sinchisi s-i ridice privirea spre el. Primul nostru client. Clarke i aprinse cu gesturi mecanice o igar de la cea pe care o tocmai o termina i arunc mucul aprins peste balustrad. Apoi i vr igara ntre buze. Chitocul de la cealalt ateriz inofensiv la picioarele lui Tom. Acum sunt sergent Clarke, Kirk, preciz el trgnd un fum n timp ce pea pe scrile care, n mod ciudat, nu fcur nici un zgomot sub greutatea pailor si lenei. Au avut loc nite schimbri pe aici, ct timp ai fost plecat. Sergent? Cu siguran c erau n disperare de cauz. Un muchi ncepu s zvcneasc pe gtul lui Clarke. Era un brbat nalt, dei umerii solizi l fceau s par mai scund. n acelai timp, era foarte slab, cu pielea cenuie perfect ntins peste obrajii osoi, cu gura ncremenit ntr-o grimas de dezgust i cu prul subire pieptnat n fa pentru a ascunde ct de mult i czuse. La ncheieturile minilor, oasele i ieeau prin pielea aproape translucid i preau att de fragile, nct te ateptai
40

s se rup la o strngere de mn mai ferm. Singura pat de culoare n nfiarea sa era dat de vasele de snge sparte pe obrajii scoflcii. Am auzit c te-ai ntors, Kirk. C te-ai trt n sfrit afar din vguna n care ai stat ascuns n ultimele dou luni. Ochii si apoi sticleau n timp ce vorbea. Aa c m-am gndit s-i fac o vizit de curtoazie, doar aa, ca s nu crezi c am uitat de tine. Ei bine, dac te consoleaz cu ceva, eu chiar uitasem de tine. Clarke nu mai scoase o vorb. ncepuse s se nroeasc la fa, i Tom i ddu seama c fcea mari eforturi s nu-i ias din fire. n cele din urm, se ntoarse cu spatele la Tom, uitndu-se roat prin magazie. i zici c toate rahaturile astea sunt ale tale? Tom i arunc pe furi o privire ngrijorat lui Dominique, dar aceasta continua s se uite n computer, de parc n jurul ei nu se ntmpla absolut nimic. Nu c ar fi treaba ta, dar sunt. Vrei s spui c sunt ale tale acum, adug Clarke rznd ironic. Numai Dumnezeu tie ce biet cetean ai mai jecmnit. Lovi cu piciorul n lada de lng el. Pantofii grosolani, cu talp groas i fceau piciorul s par mai mare dect era n realitate, fcnd o not discordant cu silueta lui firav. n asta ce e? i pierzi timpul, Clarke, rspunse Tom, a crui frustrare cretea vizibil i se resimea acum n tonul tios al vocii. Am mutat aici afacerea pe care taic-meu o avea n Elveia. Pentru tot ce vezi aici am documente de import n triplu exemplar, att de la autoritile elveiene, ct i de la cele britanice. Clarke se ntoarse cu faa la el i i zmbi cu un aer superior. Spune-mi, butura sau ruinea c a avut un fiu ca tine i-a fcut felul n cele din urm? Tom nepeni. Muchii feei i se umflau n timp ce strngea din dini. i ddea seama c sergentul Clarke savureaz momentul, cu ochii si cenuii care se ngustaser i mai mult, aruncndu-i priviri sgettoare. Cred c e timpul s pleci, replic Tom, fcnd un pas nainte. M amenini?
41

Nu, i cer s pleci. Imediat. O s plec cnd o s am eu chef. Clarke i mpinse sfidtor brbia nainte i i ncruci braele pe piept, n timp ce costumul sau gri, lucios n coate, fcea cute peste cute. Dominique, strig Tom, continund s-l fixeze cu privirea pe Clarke. Sun, te rog, la poliie i cere s i-l dea pe comisarul Jarvis. Spune-i c domnul sergent Clarke m hruiete din nou. Spune-i c a intrat ilegal pe proprietatea mea, fr s aib mandat de percheziie. Spune-i c refuz s plece. Fata aprob din cap, dar nu mic un deget. Clarke naint civa pai. Sttea att de aproape de Tom, nct acesta i simea respiraia duhnind a tutun. O s faci tu o greeala, Kirk. Toi fac n cele din urm. Nu eti tu excepia. i atunci, voi fi pe faz. Cu un gest scurt, Clarke arunc scrumul ntr-o parte i cteva scntei mici se mprtiar. Apoi, se ndrept spre ieire, urcnd treptele cu spatele. Dominique l fixa pe Tom cu o privire ntrebtoare. Acesta tui nervos. Dei tiuse c vor trebui, la un moment dat, s aib aceast discuie, ar fi vrut s o aib din proprie iniiativ, cnd se simea el pregtit. n nici un caz aa. mi pare ru c a trebuit s asiti la asta, ncepu el. Nu este ceea ce pare. Ba sigur c este, rspunse ea cu o urm de zmbet i i ntoarse privirea n alt parte. Ce vrei s spui cu asta? fcu Tom mijind ochii. Tcere. Tatl tu vorbea foarte mult, tii tu, cnd era but, rspunse ea ntr-un trziu. Mi-a spus cte ceva despre tine. Am imaginea de ansamblu. Poliistul nu a fcut dect s umple nite goluri. Tom se aez pe o lad aproape de ea, frecndu-se la ceaf. Atunci, dac tiai, ce mai caui aici? Chiar crezi c m ateptam s fii tu singurul comerciant cinstit din afacerile cu obiecte de art? Fiecare om are o latur ascuns. A ta este mai bun dect a altora.
42

Asta-i tot? Aproape tot. Zmbi, nclinndu-i capul ntr-o parte. Vezi tu, am investit mult timp n treaba asta, mpreun cu tatl tu. Atunci cnd a murit, lucrurile mergeau destul de bine. Cnd ne-am ntlnit, ai spus c intenionezi la modul cel mai serios s ncerci s pstrezi afacerea. Presupun c am vrut s te cred. Am cele mai serioase intenii s o repun pe picioare. Acum chiar mai mult dect atunci cnd am discutat prima oar. Expresia din ochii lui era sincer. Atunci, ce este cu...? S-a terminat. Asta e tot ce am acum. Bine, zise ea ncuviinnd uor din cap. Bine? Tom ridic din sprncene ntrebtor. Eti sigur? Bine. Dominique i puse ochelarii la loc i se uit din nou n computer.

43

Institutul Smithsonian, Washington DC 19 iulie 09.06 a.m. i neoficial? Baxter sri de la birou i strnse n mn sptarul scaunului. Neoficial, au supravieuit zece monede, rspunse el i n glas i se citea emoia, n timp ce pe buza de sus ncepuser s-i apar broboane de sudoare. Se pare c au fost furate de la Monetrie de ctre George McCann, fostul casier-ef de acolo, nainte de a fi topite. A negat acuzaiile, desigur. Dar el a fost. i monedele? Cteva au nceput s ias la iveal la licitaii numismatice, n 1944. Un jurnalist a alertat Monetria, care, la rndul ei, a informat serviciile secrete. A durat zece ani, dar n cele din urm le -au dat de urm i le-au distrus. Pe toate, n afar de una. N-au reuit s-o gseasc? Ah, ba tiau exact unde se afl. Singura problem era c nu puteau s ajung la ea. Vezi tu, fusese cumprat de ctre regele Farouk al Egiptului pentru colecia lui numismatic, iar Trezoreria Statelor Unite, fr s-i seama despre ce era vorba, i-a emis o licen de export. Normal c n-avea de gnd s-o returneze doar pentru c greiser ei hrograia. Dei tia c e furat? Din punctul lui de vedere, aspectul sta probabil c n-a fcut dect s-i mreasc valoarea. n orice caz, dup Revoluia Egipteana din 1952, regele a ieit din ecuaie. Noul guvern i-a confiscat colecia i a scos-o la licitaie, cu tot cu moneda cu pricina, care ncepuse deja s fie numit moneda lui Farouk. Aadar, a cumprat-o altcineva. Nu. Ochii lui Baxter strlucir, reflectnd entuziasmul din vocea
44

sa, n timp ce el prea s triasc evenimentele pe care le descria. Moneda a disprut pur i simplu. A disprut? Jennifer se aplec nainte n scaun, captivat de povestirea nflcrat a lui Baxter. A disprut. Baxter i strnse degetele i apoi sufl n ele, deschizndu-i n acelai timp palma. Timp de 40 de ani. Pn n 1996, cnd ageni ai Trezoreriei deghizai n colecionari au confiscat moneda de la un dealer englez din New York i l-au arestat. Ochii lui Baxter sclipir. Doar c atunci, continu el, tipul a dat n judecat Trezoreria, susinnd c a cumprat moneda legal, de la un alt dealer. Cazul a ajuns la tribunal i, n cele din urm, Trezoreria a czut de acord s vnd moneda la licitaie i s mpart ctigul cu el. De unde tii toate astea? ntreb Jennifer, mirat de mulimea detaliilor pe care prea s le cunoasc Baxter. E doar o moned. Cred c ai sute de mii aici. Baxter i arunc minile n sus. Pentru c asta nu e o moned ca oricare alta, Jennifer. E un fel de Sfnt Graal al monedelor. A fost furat de la Monetria din Philadelphia, a aparinut unui rege, a disprut i a reaprut n circumstane dramatice. E fructul interzis, mrul din Grdina Edenului. Este unic. Deci, despre ce sum discutam? Douzeci de dolari pe acte, pentru a-i conferi statut de moned oficial a Statelor Unite. Baxter fcu o pauz pentru a mri efectul dramatic. i aproape opt milioane pentru moneda n sine. Ochii lui Jennifer se mrir. Opt milioane de dolari pentru o moned? Era o sum nebuneasc, nesbuit de mare. Nu avea nici un sens. Doar c, de fapt, abia acum totul ncepea s prind sens... Era, cu siguran, o sum destul de mare pentru a ucide i, n cazul lui Ranieri, destul de mare nct cineva s se lase chiar ucis pentru ea. Vezi tu, Colecia Numismatic Naional primete mostre ale tuturor monedelor americane. Avem chiar doi Vulturi cu dou capete din 1933 expui n Galeria Monedelor i a Medaliilor. Acetia, mpreuna cu moneda Farouk, sunt singurii Vulturi cu dou capete din 1933 care mai exist n prezent, dei, fiind exponate de muzeu, nu pot intra n colecii private aa cum se ntmpl cu moneda Farouk. Putem merge s
45

aruncm o privire, dac doreti, suger Baxter nerbdtor. Sigur, aprob Jennifer cu o micare a capului. n felul sta, putem cel puin s comparm moneda noastr cu celelalte dou. Baxter se strecur din spatele biroului i merse pn la u, pe care o inu deschis pentru Jennifer. Dup tine. Mulumesc, Miles. Era doar o distan scurt pn la galeria care se dovedi a fi lung i ngust, flancat pe ambele laturi de casete dreptunghiulare, montate n perete, ale cror exponate strluceau n lumin. Baxter se ndrept spre o vitrin din mijlocul slii, lng care se opri. Dou monede alturate erau expuse separat de celelalte, ntr-un container de plastic special construit, fiecare din ele artnd o fa diferit pe fundalul de postav verde. Sunt frumoase, nu-i aa? Ecoul vocii optite a lui Baxter rzbtu n ncperea goal. Jennifer se aplec asupra casetei pn cnd rsuflarea ei aburi geamul, fiecare respiraie fcnd s apar amprentele fantomatice ale unor vizitatori precedeni, amprente care dispreau ns imediat. Modelul n sine a fost comandat de ctre preedintele Theodor Roosevelt n 1907 sculptorului Augustus Saint-Gaudens. Poi s-i observi iniialele aici, chiar dedesubtul datei. Voia s imortalizeze o frm din mreia i elegana monedelor din Lumea Veche. Eu cred c a reuit, tu nu? Jennifer simi c Baxter se aplecase i o privea fix n timp ce ea se uita la monede, apropiindu-i din ce n ce mai mult capul de al ei, aproape optindu-i n ureche. Dup cum vezi, pe o fa a monedei este sculptat un vultur maiestuos n zbor, n timp ce reversul nfieaz Statuia Libertii, cu tora n mna dreapt i cu o ramur de mslin n cea stng, simboliznd pacea i iluminarea. E frumoas, nu-i aa? Jennifer simi mna lui Baxter atingndu-i n treact gtul i se trase instinctiv napoi, cu o micare a umerilor care i ddu de gol nervozitatea. Regret numaidect gestul. Expresia jignit de pe faa lui Baxter trda convingerea lui c gestul lui Jennifer arata, mai clar dect o
46

fcuser flirturile lor de mai devreme i fr urm de tgad, adevratele ei sentimente fa de el, Cnd Baxter vorbi din nou, se simi o uoar mnie n glasul lui: Ce se ntmpla de fapt aici, agent Browne? De fapt, ce vreau eu s aflu, domnule Baxter, este dac moneda mea e un fals. Jennifer nu fcu nici cel mai mic efort s mai par prietenoas. Era prea trziu pentru asta. Ei bine, e imposibil de tiut pn nu facem nite teste. Are evident acelai model i pare destul de real, dar trebuie s analizm moneda, s lum nite mostre, s le comparm cu originalele noastre. Asta ar putea dura zile, chiar sptmni ntregi. Se opri ovitor. neleg, rosti Jennifer, aprobnd cu o micare a capului. Mulumesc pentru timpul acordat, domnule Baxter. Mi-ai fost cu adevrat de ajutor. Oamenii notri de la laborator v vor contacta n legtur cu testele. Se ntoarse pe clcie pregtindu-se s plece, dar Baxter ntinse mna i o apuc de umr. Degetele lui strnser stofa neagr a costumului. Jennifer... ateapt. Vocea lui suna nefiresc, implorator. Nu poi pleca aa, pur i simplu. De unde ai moneda? Trebuie s tiu. Jennifer zmbi. mi pare ru, domnule Baxter, dar aceast informaie este confidenial. O problem minor de securitate naional; sunt sigur c nelegei.

47

Academia FBI, Quantico, Virginia 19 iulie 12.30 p.m. Aadar, nu tim nc dac este sau nu vorba de un fals? Tipul sta, Baxter, nu ne-a putut ajuta s lmurim problema? Corbett se aez pe una dintre bncile de lemn care se ntindeau de o parte i de cealalt a malurilor umbrite ale rului Potomac, i -i aez cana de plastic plin cu cafea tare i amar pe jos, ntre picioare. Jennifer lu loc lng el, cu sandviul nc nedesfcut din ambalajul de plastic. Masa de prnz putea s mai atepte. Nu tim pn n-o trimitem la laborator pentru teste, ceea ce o s i fac, chiar n dup-amiaza asta. Dar Baxter a mai spus totui ceva. Ce anume? Ei bine, probabil n-are mare importan... Jennifer vzu cum fruntea lui Corbett se ncreete. Dei brbatul din faa ei avea probabil o mulime de caliti, Jennifer bnuia c rbdarea nu era, mai mult ca sigur, una dintre ele. Att doar c Baxter a spus c toate cele nou monede recuperate de serviciile secrete prin anii 1940 au fost distruse. Dar, n drum spre tine, am vorbit cu un cunoscut al meu de la Trezorerie, care mi era dator. Tipul mi-a spus, neoficial, ca, dei patru dintre cele nou monede recuperate de ctre serviciile secrete n anii 1940 au fost distruse, celelalte cinci au fost depozitate la Monetria din Philadelphia, de unde au fost mutate la Fort Knox, acum aproximativ zece ani, cnd s-a fcut reinventarierea. Din cte tie el, monedele se afla nc acolo. Corbett aprob ncet din cap i se aez din nou pe banc. Razele soarelui se strecurau printre ramurile copacului de deasupra. Jennifer i studie chipul i observ totala lui lips de reacie la auzul acestei ultime informaii. Ochii i se mrir n momentul n care realiz adevrul. Dar tiai deja toate astea, nu-i aa? spuse ea ncet.
48

Doctorul francez care i-a fcut autopsia lui Ranieri era pasionat de numismatic, mrturisi Corbett, cu ochii aintii spre ru; din cnd n cnd, vlurele concentrice indicau prezena unui pete ieit la suprafa, care apoi se ntorcea n adncuri cu o lovitur a cozii. A recunoscut moneda. De aceea am recuperat-o att de repede. Am consultat dosarul. Tu tocmai mi-ai confirmat cam tot ce scria n el. Deci, despre asta a fost vorba, domnule? Jennifer se strdui s-i tempereze mnia din voce. Crezuse c i se acordase ncredere total, dar iat c i Corbett o tratase cu aceeai suspiciune ca i ceilali. E cumva un fel de test? Pentru c, dac este, mi displace profund... Corbett o ntrerupse, cu ochii aintii asupra ei: S tii c sunt o grmad de oameni care consider c nu mai eti ce ai fost odat. C prezini riscuri. C ar fi trebuit s te retragi nc de acum trei ani, dup incidentul cu mpucturile. Jennifer fcu o pauz nainte de a rspunde, strduindu-se s-i controleze vocea, ca s n-o trdeze. Nu mai am cum s schimb lucrurile acum. Nu. Dar te macin. Corbett ridic din umeri i privi din nou spre ru. Personal, cred c toat lumea face greeli. Felul n care le suport i deosebete pe unii de ceilali. Unii pur i simplu nu-i mai revin niciodat. Alii merg mai departe i se ntorc de dou ori mai puternici. Din care categorie credei c fac eu parte, domnule? Corbett fcu o pauz. Mie mi-au trebuit dou zile s-i conving pe cei de la Trezorerie s-mi confirme ce s-a ntmplat cu celelalte monede. Tu ai reuit s obii informaiile cu un singur telefon. Haide s spunem c nu-mi pari genul de om care renun uor. Umbra unui surs i lumin chipul pentru prima oar n acea dup-amiaz. Cazul este al tu. Mulumesc, domnule. Jennifer se ridic n picioare, cu un tremur uor n glas. Era ansa pe care o ateptase. Pentru care se rugase. M apuc imediat de treab. Bine. Corbett i ntoarse privirea ctre ea. Vreau s te duci pn la Kentucky, mine la prima or, s verifici ce e cu monedele alea. i rezerv un loc la avion. Da, domnule.
49

Jennifer se ridic i ddu s plece, dar Corbett o strig. Apropo, cine a cumprat moneda Farouk pn la urm? Probabil va trebui s discutm i cu el. Jennifer i lu carneelul i rsfoi primele pagini, pn cnd gsi ce anume cuta. Din cte mi-a spus persoana mea de contact de la Trezorerie, mai muli au licitat pentru ea. Dar a fost ctigat de un colecionar particular, un agent imobiliar olandez. Gsi numele pe care l cuta i, pronunndu-l, ridic privirea pentru a vedea dac Bob Corbett l recunoate. Darius Van Simson.

50

10

Cartierul Marais, Arondismentul 4, Paris 19 iulie 6.00 p.m. Voussavezpourquoi on appel ce quartier le Marais?5 Darius Van Simson, aezat la un imens birou de mahon ce domina partea dreapt a ncperii, rosti ntrebarea ntr-o francez impecabil. Avea sprncenele arcuite deasupra feei cu trsturi ascuite, pr rocat i barba lung, aranjat n cioc, care i flutura uor n curentul fcut de aparatul de aer condiionat. Bea whisky dintr-un pahar masiv, de cristal. Probabil pentru c aici a fost pe vremuri o mlatin. Brbatul care sttea n faa lui era scund i rotofei, cu faa roie, umflat i ochi mici, cprui. Costumul i rmsese mic de mult i acum stofa se ncreea vizibil n zona umerilor i pe spinarea arcuit. Cureaua neagr de piele, crpat, nu putea ascunde faptul c pantalonii erau purtai cu ultimul nasture descheiat. Bravo, monsieurReinaud! Van Simson btu n mas, n semn de apreciere. Chiar aa. Cavalerii templieri au secat-o n secolul al XI-lea. Cine ar fi crezut atunci c n Evul Mediu avea s devin epicentrul vieii politice franceze? C familiile aristocrate i vor construi casele aici, pe strzile ei nguste, pentru a fi aproape de regele lor? Reinaud aprob ncurcat, ca i cum nu era sigur dac era cazul s spun ceva. Van Simson i las paharul jos, se ridic i travers camera astfel nct Reinaud trebui s se rsuceasc n scaun pentru a-l vedea. Purta un blazer peste pantalonii de ln gri-nchis, iar cmaa alb era descheiat ta gt. Nu purta ciorapi i picioarele goale i erau cufundate ntr-o pereche de mocasini maro, de piele ntoars. Patru ferestre mari fuseser montate n perete i ntre ele se afla

5tii

de ce i se spune acestui cartier Mlatina? - lb. franceza, n original (n.tr.)

51

cte un tablou de Chagall, fiecare fiind iluminat de un singur spot ascuns n perete, care-i mprumuta strlucirea culorilor, ca i cum imaginea ar fi fost proiectat pe perete, i nu doar atrnat acolo. Desigur, cu trecerea anilor, cele mai multe din acele case grandioase au fost transformate n apartamente, magazine sau birouri, sau pur i simplu drmate, continu Van Simson, privind pe fereastr spre curtea de dedesubt. De exemplu, chiar aceast cas a fost un talme-balme de restaurante, magazine cu obiecte de artizanat i studiouri de dans, nainte s le cumpr eu i s dau locului destinaia actual. Monsieur Van Simson, fr ndoial c aceste amnunte sunt foarte interesante, ns nu vd ce legtura au cu... Ai vzut asta? Van Simson se ndrept spre macheta arhitectural alb care trona n vitrina de sticl din mijlocul ncperii. Reinaud se ridic n picioare cu un oftat i se duse pn acolo. Ce reprezint? O recunoti, cu siguran. Reinaud se ncrunt n timp ce studia aezarea strzilor. Un mall, o parcare, birouri, apartamente de lux dispuse n jurul unui lac artificial. Dintr-odat, ochii i se ngustar. Niciodat! V-am spus, n-am s permit asta n vecii vecilor! Van Simson zmbi. Lucrurile se schimb, monsieurReinaud. O mlatin poate deveni un palat regal; casa unui aristocrat poate decdea pn la a ajunge o cocioab. E timpul ca acest teren s se dezvolte. i furi cciula singur dac-i nchipui c te poi pune n calea progresului. Nu, dumneata te pcleti singur, ascultnd de avocaii i contabilii dumitale, ripost Reinaud, fcnd un pas mai aproape de Van Simson. Nu va avea loc nici o vnzare. Nici acum, nici alt dat. Van Simson oft. Cltinnd ncet din cap, vr mna n buzunarul hainei i scoase un carnet de cecuri de dimensiuni mari, pe care l aez pe vitrin. Deurubnd capacul unui stilou de argint, l privi pe Reinaud cu un zmbet. Eti un negociator dur, monsieurReinaud. Trebuie s-i recunosc
52

acest merit. Dar ajunge. Destul cu atta... Cut cuvntul potrivit. ncpnare! Am deja acordul pentru planul urbanistic. Toat lumea n afar de dumneata mi-a acceptat condiiile. Oamenii mei au fcut deja primii pai pentru demararea acestui proiect. Dumneata eti singurul cu care nu am ajuns la o nelegere. Ct vrei? Nu preul e problema, uier Reinaud. Familia mea a trit pe aceast bucat de pmnt vreme de 600 de ani. Strmoii mei sunt ngropai n pmntul sta, iar cu mine i copiii mei i copiii copiilor mei se va ntmpla la fel. Pentru noi, e mai mult dect o bucat de pmnt. Este dreptul nostru din natere. Motenirea noastr. Spiritul pmntului curge prin vinele noastre. Nu e un rnd dintr -o foaie contabil, sau o not de subsol n raportul dumitale anual. N-o s-l vindem niciodat. Mai degrab mor dect s vd nfptuindu-se aceast... monstruozitate. Sursul lui Van Simson pli, chipul i se ncrunt, riduri de mnie marcndu-i obrajii cu linii verticale, adnci. Sub sacou, i simea cmaa ncepnd s i se lipeasc de spate. Se ntoarse la birou, lu nc o gur de whisky, fcnd gheaa s sune la atingerea marginii de cristal a paharului. Dintr-odat se rsuci i, cu o micare violent, arunca paharul cu toat fora de care era n stare. Acesta zbur prin aer, uiernd pe deasupra capului lui Reinaud, i se izbi de perete. Piciorul greu de cristal se sfrm la impact, ntr-o explozie de cioburi. Pre de o clip, n lumin, dansar prin ncpere sute de mici curcubee, nainte ca bucile de sticl s se prbueasc, inerte, pe podea. Paharul sta era jumtatea unei perechi salvate din sala de ateptare de la clasa I, de pe Titanic. Singurele dou pahare care au supravieuit. ncpnarea ta tocmai m-a costat o sut de mii de dolari, uier Van Simson, naintnd spre Reinaud, care era acum alb ca varul. Nu valorezi doi bani pentru mine, Reinaud. Pocni din degete. Cu siguran, valorezi mai puin dect paharul la. Sfideaz-m, i vei afla ce nseamn s mi te pui mpotriv. Te ntreb pentru ultima oar: care e preul tu? De cealalt parte a ncperii, whisky-ul se scurgea pe perete n dre ntunecate, strngndu-se n mici bli printre cioburi. Pe fundalul
53

maro-deschis al covorului, prea snge.

54

11

Cimitirul Highgate, Londra 20 iulie 3.30 p.m. Tom se strecur printre pietrele de mormnt. Crarea bttorit de vreme erpuia n josul dealului. n cteva locuri, asfaltul fusese ros complet, lsnd s se vad suprafaa pietruit a unei crri anterioare. n locurile unde generaii ntregi de picioare se poticniser, cu mersul ngreunat de suferin, piatra fusese lustruita pn cptase luciu. Fusese o vreme cnd Tom putea s recite din memorie numele inscripionate pe cele mai multe dintre pietrele funerare dintre poarta de sus i mormntul mamei lui. Rsreau din pmnt ca nite dini, unele aezate la grmad, altele separate de spaii mari, putrezind cu trecerea anotimpurilor, prad vntului, soarelui i frigului. Ici i colo, flori de plastic i aruncau zmbetul batjocoritor, iindu-se din borcane de gem umplute cu ap de ploaie. n deprtare, silueta distincta a Turnului BT se ridica deasupra ntinderii de beton a oraului. Placa masiv de marmur neagr se odihnea n iarb, ocrotit de ramurile plngtoare ale unei slcii i de vegetaia nclcit, care ascundea vederii peretele prbuit al cimitirului. Scrisul aurit ce fusese pictat peste inscripia sculptata nc strlucea puternic i Tom i trecu degetele peste litere, desenndu-i ncet numele, aducndu-i aminte. Ar fi mplinit 60 de ani. Rebecca Laura Kirk nscut Duval Atunci cnd se ntmplase, toat lumea i spusese c nu fusese vina lui, c era doar unul dintre acele lucruri care se ntmpl pur i simplu. Un accident, o tragedie ngrozitoare. Chiar i medicul legist ncercase
55

s-l liniteasc, dnd vina pe o defeciune tehnic, nainte de a sugera ca mama lui fusese, n cel mai bun caz, nechibzuit lsnd un biat de treisprezece ani s conduc, chiar dac era vorba de o distan scurt pe un drum de obicei linitit. O clip, aproape c i crezuse. Dar privirea din ochii tatlui su la nmormntare, mnia care rzbtuse printre lacrimile acestuia atunci cnd Tom l mbriase, l convinseser c tatl lui cel puin era de alt prere. Dac mama l lsase s conduc, asta era din cauz c Tom o implorase i plnsese pn cnd o fcuse s cedeze. Era ca i cum o omorse cu mna lui. Cnd se fcuse mai mare, Tom se ntrebase adesea dac nu cumva tatl lui l mbriase att de strns n ziua aceea, fiindc ncerca, de fapt, s l sufoce. Tom nchise ochii, jucndu-se imaginar cu lanul de chei din filde pe care i-l dduse tatl su cu cteva sptmni nainte s moar. Trase adnc aer n piept, simind cum l linitete mirosul de pmnt proaspt spat i de iarb cosit. i amintea de dup-amiezile lungi i lenee de var, petrecute n grdin, de vremurile de odinioar. nainte s se fi fost abandonat solitudinii. i propriului sentiment de vinovie. Fiindc din acea zi, tatl su nu-l mai mbriase niciodat. E o adevrata avere n sculpturile din marmur de aici. O voce familiar l smulse pe Tom din gndurile lui. tiu un tip care te-ar putea scpa de toate astea. O voce care era cu neputin s se afle acolo. Le rzuiete pur i simplu suprafaa, i le reinscripioneaz. Clienii nu-i dau niciodat seama c au fost recondiionate. O voce care n-avea nici un drept s se afle acolo. Archie? Tom se rsuci pe clcie. Cum... de ce... ce naiba faci aici? De-a lungul anilor, Tom se ntrebase adesea cum arat Archie, ncercase s-i schieze mental un chip potrivit cu vocea, nite trsturi a cror expresie s fie n concordan cu glasul pe care l auzea. Cu fiecare conversaie, detalii suplimentare se adugaser acestei imagini; nc un rid n jurul ochilor, o mic umfltur la nas, o linie mai ascuit a mandibulei. Uneori, Tom aproape c reuea s se autoconving c el i Archie se ntlniser de-adevratelea. Avndu-l ns pe Archie, pe adevratul Archie, n faa lui pentru prima dat, imaginea atent i ndelung construit se prbui instantaneu, i Tom i ddu acum seama
56

c nu se potrivea nici n cel mai mic detaliu. n loc de ce-i nchipuise el, vzu un brbat subire n jur de patruzeci i cinci de ani, presupuse Tom i nalt cam de un metru aptezeci. Archie avea un chip oval, cu prul tuns scurt i cu nceput de chelie, lsnd o zon acoperit cu puf chiar n vrful capului. Costumul la trei rnduri era evident fcut la comand, posibil la Savile Row un costum bleumarin n dungi care n-ar fi dat ru n nici una dintre galeriile comerciale de la City. Cmaa albastr marca Gingham era desfcut la gt i Tom ghici c purta probabil un set de bretele roii care se asortau cu ciorapii de aceeai culoare. Erau haine scumpe, cu etichetele potrivite n locurile potrivite, nsemne tribale subtile ce i permiteau lui Archie s se mite nestingherit prin lumea n care tria, o lume a ctigurilor rapide i a micrilor inteligente. Cu toate acestea, avea un aer dur i hotrt. Avea chipul uor ridat, brbia acoperit de o barb neras de cteva zile, urechile uor deprtate de cap. Avea sigurana de sine a omului care tie att n ce lumin s se prezinte, ct i cum s se poarte cu cei din jur. Dar ochii lui ntunecai spuneau o alt poveste. Spuneau c se teme de ceva. Tom arunc n jur priviri ngrijorate, temndu-se c Archie ar fi putut veni nsoit. E n regul, biete. Calmeaz-te, spuse Archie ridicnd braele ntr-o atitudine defensiv. Nu sunt dect eu. Nu-mi spune s m calmez. n vocea lui Tom nu se simi nici urm de emoie. Ce se ntmpl? Doar cunoti regulile. Bineneles c le cunosc. La dracu, doar eu le-am inventat, nu? rse scurt Archie. Fusese ideea lui Archie ca ei doi s nu se ntlneasc. Niciodat. Era mai sigur aa, artase el, astfel nct singurele informaii pe care le -ar fi avut unul despre cellalt erau un nume i un numr de telefon. Venind aici, dup Tom, Archie i nclcase propria regul, cea mai important dintre toate. Era un act de disperare, un strigt de ajutor. Sau poate un truc ieftin? Tom fcu un salt nainte i lans dou lovituri rapide de pumn, un croeu de dreapta n stomac i unul de stnga nspre capul lui Archie.
57

Prima lovitur i taie acestuia rsuflarea; a doua l trnti la pmnt. Ai microfon la tine? Asta e, nenorocitule? Ai fcut vreo nelegere cu Clarke ca s m vinzi? Tom ngenunche deasupra lui Archie i l pipi destul de brutal, ncercnd s-i dea seama dac ascundea vreun transmitor sau vreun dispozitiv la subsuoar sau n dreptul pieptului. Dar Archie era curat. Du-te dracu' ! Archie l mpinse cu greutate pe Tom la o parte i i mas uor faa, tuind n timp ce aerul i nvlea napoi n plmni. Nu sunt un nenorocit de informator. Se ridic anevoie n picioare i i arunc lui Tom o privire mnioas, scuturndu-i sacoul cu minile. Ieri, trece pe la mine domnul Clarke, cu promisiunea ferm c o s m scoat definitiv din circulaie. Apoi, dup zece ani n care ne -am evitat reciproc, tu vii i i deconspiri identitatea. Cam ce ar trebui s cred? C totul e doar o coinciden? Clarke? Nenorocitul la? Nu m jigni! Crezi c a risca s te pierd, crezi c te-a pune n pericol, crezi c m-a pune pe mine n pericol de dragul lui? Ar trebui s m cunoti mai bine de-att. Serios? Archie pe care l cunosc eu nu ncalc regulile. Uite cum st treaba te-am urmrit pn aici de la tine de acas. mi pare ru. Ar fi trebuit s te avertizez. Archie i recptase suflul, dar nc i mai pipia obrazul. tii unde locuiesc? Tom scutur din cap nevenindu-i s cread, furia crescndu-i n urma acestei ultime descoperiri. Ei, da... Dup ultima noastr discuie am fost un cam pic ngrijorat, bine? Aa c mi-am fcut temele. Nu sunt att de muli Tom Kirk n Londra. Casa ta a fost al treilea loc n care am ncercat. Dumnezeule mare, tii i cum m cheam! Tom privi n jur ngrijorat, i vocea i cobor pn deveni o oapt mnioas. mi pare ru s-i spun, prietene, dar am tiut dintotdeauna. Chiar de la prima lovitur pe care ai dat-o pentru mine. Nu-i place s-i asumi riscuri, i nici mie nu-mi place. Pn acum, n-am avut niciodat motive s folosesc aceast informaie. Ei bine, i pierzi timpul, pentru c asta n-o s schimbe nimic. i58

am spus, va trebui s gseti pe altcineva care s duc treaba la bun sfrit. Archie l privi cu o expresie stnjenit. Nu e chiar att de simplu. Ba sigur c este, replic Tom mijind ochii. Nu eu m-am bgat n afacerea aia legat de Cassius. Asta a fost decizia ta. Acum s te descurci singur. Archie i arunc lui Tom o privire vinovat. Nici eu nu m-am bgat n afacerea pentru Cassius. El a inut s lucreze cu tine. Ce-ai spus? Era rndul lui Tom s fie ngrijorat. Am primit una dintre vizitele obinuite din partea oamenilor lui. Archie privea fix n podea n timp ce vorbea. Alt nenorocit de strin. Cteodat, mi vine s cred c toi englezii au plecat din ara asta. Cltin din cap dezaprobator. n orice caz, a spus c eti cel mai bun, c nu te vrea dect pe tine, gargara obinuit. I-am spus c ai avut un deces n familie, c ai prsit ara pentru cteva luni pentru a -i pune lucrurile n ordine i i-am sugerat s gseasc pe altcineva care s-i fac treaba. Dar Cassius a spus c prefer s te atepte. Cnd te-ai ntors, parc toate s-au aranjat. Aadar, ai tiut de la bun nceput c era Cassius n spatele ntregii afaceri. M-ai minit. i ce-i cu asta? fcu Archie, pe un ton dintr-odat defensiv. Ce-ai fi vrut s fac? S-l refuz? Dup cte lovituri am dat mpreun, dup atia ani de cnd lucrm mpreun, m ateptam s-mi spui adevrul. Un telefon mobil se auzi sunnd; o melodie enervant, iritant, care i zgria urechile cu tonalitile ei ascuite, precum sunetul fcut de un copil care alunec pe balustrada scrii. Archie cut n buzunarul interior al sacoului. Cptueala verde arunc strluciri de smarald cnd scoase telefonul. Verific numrul care apruse pe ecran i respinse apelul. Ridic privirea. i eu m ateptam ca tu s-i respeci promisiunile. Te-ai angajat s te ocupi de ambele lovituri. Nu poi s te retragi pur i simplu pentru c aa ai tu chef. Ce crezi c e sta? Un joc de copii? ncerc s conduc o
59

afacere aici. O afacere care pe tine, unul, te-a fcut om bogat. Eu gsesc cumprtorii, tu dai loviturile. Aa merge treaba. Aa a mers n toi aceti zece ani. M ntrebi dac n mod intenionat am omis s-i spun de Cassius? Al dracului s fiu dac nu-i adevrat. Un cumprtor e un cumprtor. Banii lui sunt la fel de buni ca ai oricui altcuiva. ntotdeauna, pentru tine totul se rezum la bani, nu-i aa? i-o ntoarse Tom. Doar c acum ai realizat c, n cazul banilor lui Cassius, socoteala st puin altfel. Banii lui Cassius vin laolalt cu nite condiii. Amndoi rmaser tcui i Archie se apropie de Tom. Ghetele negre i se afundar n iarba moale. Ce se ntmpl, Felix? Hai s mergem la o bere i s rezolvm chestia asta. Felix a disprut. Definitiv. E doar o lovitur ca oricare alta. Poi s renuni dup aceea, dac asta e ceea ce i doreti. De ct timp te ocupi cu asta, Archie? De douzeci, douzeci i cinci de ani? Archie ridic din umeri. Cam aa. i nu te ntrebi niciodat cum ai ajuns aici? Vocea lui Tom era joas, iar tonul imperios. Te gndeti vreodat cum o singur decizie diferit, sau poate un alt gest i-ar fi putut schimba cu desvrire viaa? Eu m gndesc uneori c viaa mea a fost ca un ir de piese de domino pe care le-am pus n micare acum cincisprezece ani. Nici nu-mi mai amintesc mcar din ce motiv a czut prima i iat-m acum aici. Archie ls s-i scape un hohot scurt de rs. Un ho cu o criz de contiin de vrst mijlocie? Scoate-l pe cellalt. Un mobil se auzi din nou, de data asta cu o serie de bipuri insistente din ce n ce mai zgomotoase i mai dese pe msur ce telefonul continua s sune. Archie scotoci n cellalt buzunar interior al sacoului i scoase un al doilea telefon. Cnd mneca i se ridic, ls s se zreasc, pre de o clip, strlucirea unei brri groase de aur. Archie verific din nou numrul; de data asta rspunse. Da... nu chiar n momentul sta, nu... vreo cinci sute... nu... nu
60

batem palma, dect dac le cumpr pe toate. Bine, salut. Tom atept ca Archie s pun telefonul napoi n buzunar i s ridice privirea, nainte s vorbeasc. tii ceva? Am treizeci i cinci de ani i nu am petrecut niciodat mai mult de patru sptmni n acelai loc de cnd aveam douzeci. Archie pufni. Ce, ai vrea s-i plng de mil acum? Aa ai fost instruit i pregtit. De asta eti att de bun pregtirea ta e acum parte din tine. Face parte din natura meseriei. Mai exist i alte lucruri n via n afar de meserie, Archie. Privirea lui Archie exprima nerbdare. mi pare ru, prietene, dar tocmai am rmas fr batiste. Toate lucrurile bune trebuie s aib un sfrit. Chiar i asta. Chiar i noi. Archie oft. Vd c nu vrei s pricepi i pace. Dac nu livrm marfa de azi ntr-o sptmn, suntem mori amndoi. Punct. Dei vocea lui Archie suna firesc, ochii i ardeau slbatic. Circul zvonul cum c prietenul nostru, Cassius, e falit, c a pierdut absolut totul ntr-o afacere. Aa c n-o s-o lase moart i n-o s accepte nici un fel de scuze. i dac te -am putut gsi eu, el cu siguran nu va avea nici o problem. Dac vrem s o scoatem la capt cu chestia asta, va trebui s-o facem mpreun. mi pare ru, Tom, dar nu e pur i simplu doar problema mea. Este problema noastr.

61

12

Fort Knox, Kentucky 20 iulie 10.05 a.m. Un Ford Explorer negru o lu pe Jennifer din faa apartamentului ei n acea diminea i o duse la Reagan Washington National, unde, ntrunul din hangarele laterale, un avion Cessna Citation Ultra ciocolatiu fusese pregtit i o atepta. ntr-adevr, Corbett nu glumea cnd era vorba s duc treburile la bun sfrit. Avionul arata nou-nou i, n afar de pilot i unicul copilot, ea era singurul pasager la bord. Scufundndu-se n scaunul moale de piele, Jennifer i dezmori picioarele, ntinzndu-le pn n coridorul ngust, ncercnd s se relaxeze. Douzeci de minute mai trziu, avionul porni ca o sgeat, strbtnd cerul senin al Washington-ului. Zborurile o neliniteau de fiecare dat. Odat, un avion la bordul cruia se afla dduse de un gol de aer i plonjase n gol aproape o mie cinci sute de metri. Ca i cum s-ar fi lovit de un perete de sticl sus, n ceruri, i ar fi alunecat n jos, de-a lungul lui. La decolare i la aterizare era cel mai ru, iar reaciile lui Jennifer, de care nu era contient, variau, n funcie de etapa cltoriei, ntre a apuca strns braele fotoliului i asumarea poziiei de impact, ghemuit n spatele fotoliului din fa. De aceast dat ns, trezit de dis-de-diminea, czu fr s-i dea seama ntr-un somn adnc, pn cnd fu trezit de zglitul uor cauzat de coborrea pe pista de aterizare. Clipind, i ndrept capul spre fereastr. Deschiztura oval ncadra o cuvertur de petice colorate, de cmpuri de diferite culori, fiecare delimitat de o bordur ntunecat de copaci. Un singur firicel de osea, subire precum firul de bumbac, alerga ntr-o linie nentrerupt, de la dreapta la stnga, i disprea n ambele sensuri ntr-un abur strlucitor de aer fierbinte. Ferme singuratice i hambare edeau abandonate ici-colo n peisajul monoton ca nite mici insulie de lemn. Apoi, pe msur ce avionul cobora, un gard galvanizat ce delimita
62

perimetrul exterior al bazei militare ncepu s se nale, venindu-i n ntmpinare. Bun venit n Kentucky, agent Browne. Jennifer cobor treptele care se revrsau din interiorul fuzelajului strlucitor al avionului precum burduful unui acordeon i strnse mna brbatului care atepta s o ntmpine. Sper c ai avut un zbor plcut. Eu sunt locotenent Sheppard. V voi conduce la Depozit. Mulumesc, rspunse Jennifer, i nu se putu abine s zmbeasc. Costumaia brbatului era cu totul ieit din comun. Jennifer nu tia la ce s se uite mai nti: la pantalonii roz n carouri, la tricoul polo alb sau la aprtoarea de soare galben toate i atrgeau atenia. n spatele vizierei, chipul brbatului se destinse ntr-un zmbet larg n timp ce i scutura mna, entuziasmat. Dei Jennifer avea grij s nu-i formeze prea devreme o prere despre oamenii pe care abia i ntlnea, trstur pe care o motenise de la mama ei care considera c timpul e singura lentil ce i permite s descifrezi cu acuratee adevratul caracter al unei persoane Jennifer l simpatiz instinctiv pe Sheppard. Din atitudinea lui relaxat, plin de veselie, i din comportamentul lui simplu i firesc, rzbtea sigurana de sine i convingerea c acea costumaie de clovn nu i submina autoritatea, ba dimpotriv. Sheppard se uit la hainele lui i i arunc lui Jennifer un zmbet vinovat; ochii cprui i strluceau pe chipul bronzat i neted. mi cer scuze pentru costumaie, doamn. Tocmai m pregteam s plec la o partid de golf, cnd am fost anunat s vin i s v ntmpin aici. N-am mai avut timp s m schimb. Jennifer aprob cu o micare a capului, iar tonul ei sun nelegtor. E n regul, domnule locotenent. Apreciez faptul c m-ai luat n grija dumneavoastr. E departe? Nu, doamn. Nu i dac mergem cu minunia asta. Arat spre o mainu alb de golf, n spatele creia erau legate crosele lui. Cu chestia asta? Jennifer i arunc lui Sheppard o privire ntrebtoare, n timp ce se ndreptau spre mainu. Da, cu ea. Sheppard se arunc n scaunul oferului, apoi,
63

ntinzndu-se, fix un girofar rou pe acoperi. Am rugat un prieten de la Societatea Inginerilor s-i fac o serie de modificri. V plac mainile? Pe vremuri reparam maini Mustang i luam parte la curse mpreun cu tatl meu, dac asta se pune la socoteal, rspunse Jennifer cu un zmbet. Ei, atunci poate c ar trebui s conducei dumneavoastr, suger Sheppard nerbdtor, strecurndu-se pe locul pasagerului. Apoi putei s-mi spunei cum credei c se descurc mainua asta. Sigur. Jennifer ridic din umeri nedumerit i se strecur n spatele volanului, virnd cheia n contact. V inei bine? La naiba, da. Fort Knox este, pe lng Depozitul de lingouri de aur al Statelor Unite, i capitala tanc a Americii, cei 109 050 de acri de teren adpostind 32 000 de brbai i femei din armata Statelor Unite, Trupele de Blindate i Cavalerie, al crui sediu se afl aici. n scurt timp, cei doi goneau lsnd n urm barci, popote, cldiri de instrucie i grupuri de soldai alergnd n formaie strns; cntecele militreti cadenate se amestecau unele cu altele ntr-o simfonie rsuntoare, cu miros de transpiraie. Clcnd acceleraia pn la podea, Jennifer se strecur printre grupurile de soldai i cldiri; girofarul i arunca n jur lumina roie, intermitent, n timp ce vehiculele din sens opus claxonau nervoase. Sheppard i indic lui Jennifer direcia de mers cu voce tare, cu mna ncletat pe bar pentru a nu aluneca de pe scaunul lucios de vinilin alb n timp ce Jennifer erpuia prin trafic. Jennifer avu senzaia c lui Sheppard i plcea cursa. n faa lor, forma de granit a Depozitului se apropia din ce n ce mai mult. De la distan, lui Jennifer i pru o cldire destul de comun, nu cu mult mai mare dect o cldire de birouri asemenea sediilor de banc, mici de nlime, pe care le gseti prin mall-uri. Pe msur ce se apropiau ns, vzu c aceasta semna mai degrab cu un mic munte alb. Aezat ntr-un complex ntins, Depozitul era o cldire cu dou etaje, cel superior fiind mai mic dect cel inferior. Acoperiul se nal n trepte, asemenea unui zigurat. Ferestre cu rame de oel fuseser
64

montate la distane egale n perei la ambele etaje, amintind de crenelurile unui castel. Singura cale de acces era o poart montat n gardul de oel, nalt de patru metri i jumtate, care ncercuia complexul, flancat de dou cabine ale grzilor. nuntru, un drum de servitute mrginit pe ambele pri de tufiuri frumos tunse ncercuia cldirea; patru buncre de beton fuseser adugate parc chirurgical la fiecare dintre colurile cldirii. O main de tuns iarba patrula stingher, cu motorul pornit. Cldirea a fost construit n 1936, iar primele transporturi de aur au sosit n 1937, strig Sheppard pentru a acoperi zgomotul motorului electric. Nite soldai care gesticulau mnios se mprtiar n faa lor ca popicele. Jennifer mic aprobator din cap. Nu putea s-i imagineze procesul de construcie al cldirii. Prea s fi fost acolo dintotdeauna, ca i cum ar fi erupt din roca solid n urm cu milioane de ani, fiind apoi modelat i lustruit de soare, de ploaie i de brum n decursul a zeci de mii de ani. 1941 a fost perioada de maxima utilizare, cnd cldirea a adpostit aproximativ 18 400 de tone de aur, continu Sheppard. Bineneles c n zilele noastre, rezervele principale sunt pstrate la Banca Federal din New York, la cinci nivele sub pmnt. Ar trebui s te duci o dat s vezi. Am auzit c msurile de securitate de acolo fac de ruine locul sta. Cnd se apropiar de poart, Jennifer ncetini, accelernd din nou n tromb dup ce se vzur nuntru. Grzile l salutar pe Sheppard sltar armele i le lipir de corp ntr-un salut rigid, militresc. Minile le nepenir cu degetul mare ascuns n interiorul palmei. Rmseser nemicai, aparent netulburai de ridicolul costumaiei lui Sheppard sau de faptul c o vedeau pe Jennifer la volanul cartului su de golf. Privit de aproape, cldirea era i mai fascinant. Masa impresionant a zidurilor ei de granit prea s domine totul n jur, cu o energie ntunecat, dens i apstoare care strngea i sufoca. Jennifer deveni dintr-odat, n mod ciudat, contient de sunetul propriei respiraii, de simplul efort al micrii, ca i cum s-ar fi aflat sub ap. Raza camerelor de supraveghere, amplasate sus pe pereii de granit
65

ca nite ochi de sticl pe supori albi, de oel, acoperea fiecare centimetru al pereilor cldirii. Spoturi de lumina gemene, cocoate n vrful unor stlpi negri, i aruncau razele spre complexul din jur de pe toate cele patru laturi ale cldirii. Lng intrarea principal, un imens steag al Statelor Unite flutura falnic n vnt. Sigiliul auriu al Departamentului de Trezorerie, sculptat n grinda de deasupra uii de la intrare, strlucea ca un mic soare. Oprete aici, strig Sheppard. Jennifer frna brusc, fornd cartul s se opreasc scurt, cu un mic derapaj. Cauciucurile mucar din asfalt, ncetinir i n cele din urm cartul se opri. Uau, rsufl Sheppard. Cred c tocmai ai stabilit un nou record de vitez. Chiar c e rapid. Jennifer sri din mainua de golf i-i arunc cheile. Ce i-ai fcut? Ai modificat cutia de viteze? Secretul meseriei. Sheppard zmbi. Cum i se pare c rspunde la comenzi? Direcia rspunde un pic cam greu. N-ar strica s mai strngi puin suspensia din faa stnga. Aa o s fac, ncuviina Sheppard, fcndu-i cu ochiul lui Jennifer. Haide! Ne ateapt Rigby, i el nu suport s fie lsat s atepte. Rsucindu-se pe clcie, Sheppard dispru pe ua neagr i masiv a Depozitului, n ntunecimea de marmur rece a cldirii.

66

13

10.27 a.m. Aa cum prezisese Sheppard, ofierul de gard, cpitanul Rigby, atepta n picioare, n zona de recepie de la intrare, pentru a o ntmpina pe Jennifer. i strnse scurt mna i i arunc un zmbet care lui Jennifer i pru forat. Sheppard le fcu cunotin. Cpitanul Rigby era un brbat nalt, cam de un metru nouzeci, cu uniforma imaculat i prul tuns scurt. Ochii i strluceau, exprimnd eficiena omului de formaie militar. Jennifer i surprinse privirile rapide i furie, i deduse c Rigby se strduia s mpace, n mintea lui, costumaia de golf nepotrivit i pestri a lui Sheppard cu lumea lui bine organizat i structurat. Se hotr s pstreze o atitudine simpl i la obiect, oficial, simind instinctiv c orice alt fel de abordare n-ar avea prea mari sori de izbnd n faa radarului intern al lui Rigby. V mulumesc c ai acceptat s ne ntlnim astzi, domnule cpitan. Cu mare plcere, agent Browne, rspunse el pe un ton nepat. Cu toii avem o slujb de ndeplinit. Felul n care i ngust, pre de o clip, ochii cenuii deasupra nasului subire i a pomeilor nali i trda ns adevratele gnduri: c aceast ntlnire nu era dect o pierdere de timp. C nu voia ca Jennifer sau ali ghimpi n coaste federali s se apropie de cldirea lui, punndu-i ntrebri, ntrerupndu-i programul obinuit, lsndu-i urme pe podeaua lustruit cu tlpile lor de cauciuc. Voia pur i simplu ca Jennifer s se care dracului din cldirea lui, i asta ct mai urgent. n ceea ce o privea pe ea, chestia asta n-o deranja ctui de puin. Ai primit instruciunile de la Washington? Cpitanul ncuviin cu o micare a capului. Da. Au sosit azi-diminea. Aa cum ni s-a cerut, nu ne-am atins de nimic. Perfect. n cazul sta, ai avea amabilitatea s-mi rspundei la
67

cteva ntrebri, nainte s coborm? Ce fel de ntrebri? Tonul lui Rigby deveni imediat suspicios. Orice ntrebri gsesc de cuviina s v pun, rspunse Jennifer cu o uoar asprime. Aceasta este o unitate cu statut confidenial special, ripost Rigby cu vehemen. Dac v imaginai c am s dezvlui informaii secrete fr autorizaie special, v sugerez s v ntoarcei la avionul dumneavoastr, agent Browne. i dac dumneavoastr credei c eu am s plec de aici fr s obin toate informaiile de care am nevoie, v sugerez s mai consultai o dat ordinele primite, domnule cpitan. Vocea lui Jennifer devenise dur, iar ochii i strluceau sfidtori. n mod normal, ar fi preferat s fac apel la raiune n loc s ridice vocea, dar n cazul lui Rigby avea senzaia c militarul fusese programat s nu reacioneze la nimic altceva. Ordinele pe care le-ai primit specific n mod clar c trebuie s acordai FBI-ului deplina dumneavoastr cooperare, fr nici un fel de condiie, pe toat durata investigaiei. Asta include i informaiile relevante referitoare la procedurile de securitate. Dac avei o problem cu acest lucru, v sugerez s mergem n biroul dumneavoastr chiar acum i s-i sunm la Washington pe superiorii mei i ai dumneavoastr. Cred c tim amndoi care va fi rspunsul. Se ls o tcere stnjenitoare, ntrerupt doar din cnd i cnd de sunetul pantofilor de golf ai lui Sheppard pe podeaua de marmur. Deoarece nu se simea n largul lui, brbatul i tot muta greutatea de pe un picior pe altul. Rigby se nroise ca racul i prea c rsucete ceva ntre degetul mare i cel arttor, apsnd att de tare nct buricele celor dou degete se albiser. Jennifer, strngnd din buze, i susinu privirea pn cnd, ntr-un final, Rigby reui s schieze o grimas, pe care Jennifer o interpret drept o ncercare chinuit de surs. Prea bine, ced el, cu vocea uor gtuit. Nu am nici cea mai mic intenie s m bag unde nu-mi fierbe oala, domnule cpitan, spuse Jennifer, adoptnd un ton mai conciliant, acum c se fcuse neleas. M intereseaz doar cteva informaii generale legate de cldire, informaii pe care vreau s le includ n
68

raportul meu. De exemplu, aceasta este o unitate militar sau federal? Oh! fcu Rigby uurat, dei n vocea lui se simea nc o und de nelinite. Un pic din amndou. Cldirile se afl ntr-o baz militar, aa c armata are o oarecare responsabilitate n ceea ce privete securitatea i aprarea unitii. Dar unitatea ine de Trezoreria Statelor Unite i este condus de ofieri de la Poliia Imprimeriei. Suntem douzeci i ase cu toii. Jennifer se ncrunt. Cldiri? Eu nu vd dect o singur cldire. Nu, replic Rigby cltinnd cu fermitate din cap. Sunt dou cldiri. Cea pe care o vedei acum n jurul dumneavoastr este doar un nveli exterior, pe un singur etaj, din granit i cptuit cu beton. Dar seiful n sine este o cldire complet separat, pe dou nivele, din plci, grinzi i cilindri, toate din oel i ncastrate n beton armat. i cum se intr? Printr-o u de oel de douzeci de tone. Jennifer ncuviin din cap, mulumit. Bine. Atunci s mergem. Da, doamn. Rigby porni alturi de Jennifer, urmai de Sheppard. Jennifer nelese curnd la ce se referise Rigby cnd vorbise despre cele dou cldiri. Recepia ddea ntr-un coridor ce se ntindea la stnga i la dreapta, ncercuind seiful. Pe toat lungimea pasajului, erau nirate birouri i camere de depozit. Era un loc ngust i strmt, i Jennifer simi aceeai senzaie necrutoare de spaiu lipsit de personalitate pe care o avusese i n alte instituii federale, inclusiv n FBI. Fu bucuroas cn d ieir; fuseser nevoii s coteasc la dreapta i apoi s mearg de -a lungul coridorului, circular, pn cnd ajunseser n partea opus a cldirii, ntr-un alt spaiu larg. Aici, obloanele mari de oel care fuseser montate n zidul exterior de granit, precum i rampele i alveolele sugerau c aceasta era zona unde lingourile i aurul erau ncrcate i descrcate. Pe partea opus obloanelor, ncastrat n peretele seifului, se afla ua masiv, strlucitoare, de oel. Nimeni nu cunoate ntregul cifru de acces, continu Rigby. Ca
69

msur de precauie, se folosesc trei cifruri separate, fiecare n parte cunoscut de membri diferii ai echipei mele. n timp ce vorbea, se apropie de un pupitru de comand aflat n dreapta uii. n lateral, Jennifer observ un panou de sticl armat care ddea nspre recepie. Prin geam, vzu doi brbai ndreptndu-se spre pupitre de comand asemntoare. Zece secunde mai trziu se auzir o serie de zgomote puternice cauzate de retragerea ncuietorilor de metal. Cu un sunet jos i monoton, mecanic, ua masiv ncepu s se dea la o parte; pistoanele de oel strluceau i huruiau ca o locomotiv cu aburi. Impresionant, n-am ce zice. La auzul acestor cuvinte, Rigby schi ceea ce Jennifer bnui c era cel mai larg surs din viaa lui, i femeia simi instinctiv c nenelegerea lor de mai devreme dispruse, mcar temporar, din mintea cpitanului. Doamn, sunt mndru s v spun c aceast cldire este mai sigur dect multe dintre camerele noastre folosite la depozitarea de rachete i armament. Ne aflam n mijlocul unei baze a armatei complet operaionale. Avem propria central energetic, propriul sistem de extragere a apei i rezerve strategice de hran. Avem supraveghere la 360 de grade, douzeci i patru de ore din douzeci i patru, apte zile pe sptmn. Nimic nu intr i nu iese de aici dect conform programului. Intrar n seif i pir de-a lungul unei platforme nguste de metal, pn la liftul care i transport, cu un sunet jos i nfundat, pn la nivelul de la subsol. Rigby le inu ua. Jennifer privi cu atenie n jur. Sala prea un depozit imens, alctuit din dou etaje construite n jurul spaiului central n care se aflau acum. Fiecare etaj era mprit n compartimente, iar bare groase de oel ncadrau partea superioar a fiecrui compartiment, crend impresia unor cuti uriae. nuntrul acestora, aranjate unul peste altul, de la podea pn n tavan, se aflau mii i mii de lingouri de aur. Trecur cteva secunde pn cnd Jennifer i ddu seama c i inuse, incontient, rsuflarea, temndu-se, pesemne, ca sunetul respiraiei ei s nu trezeasc dragonul adormit care pzea cu siguran aceast comoar din poveti. Impresionant, nu-i aa? zmbi Sheppard, fcndu-i cu ochiul. Simt c m apas aici, de fiecare dat cnd o vd.
70

i strnse pumnul ncletat la piept i Jennifer ncuviin tcut. Oriunde se uita, vedea numai aur, aur viu, strlucitor, o mas imens i uniform ce pulsa ritmic, ca o inim puternic, n btaia luminilor. Avem n permanen mici transporturi care intr i ies din unitate, explic Rigby, ntrerupndu-i gndurile i artnd nspre trei containere mari, argintii din mijlocul ncperii. Fiecare dintre ele avea puin peste un metru lungime, 60 de centimetri lime i 90 de centimetri nlime; sigiliul Trezoreriei SUA era incrustat pe partea frontal. n astfel de containere sunt transportate lingourile. Astea de aici sunt programate s prseasc unitatea chiar n aceast dup amiaz. Aha. Jennifer ncuviin cu o micare a capului, zmbind. Ludndu-i unitatea, reuise s-l transforme pe Rigby ntr-un adevrat model de cooperare. Dar ceea ce ai solicitat s vedei se afla aici. Rigby o conduse spre un compartiment aflat mult n stnga ncperii. Pe msur ce se apropia, Jennifer constat c acesta era mai puin plin dect celelalte compartimente, i coninea cutii, casete i dosare. Dup cum vedei, spuse Rigby, ridicnd o plcu mare de metal, fixat pe ua compartimentului, fiecare dintre cele treizeci i patru de compartimente este sigilat. Cnd un sigiliu este rupt, coninutul compartimentului este reinventariat i resigilat de Imprimeria Statelor Unite. Rigby rupse sigiliul i, vrnd mna n buzunar dup cheie, descuie cuca i pai nuntrul ei. Iei cteva secunde mai trziu, innd n mn o serviet subire, de aluminiu, pe care i-o ntinse lui Jennifer ncuviinnd din cap. Cred c dup asta ai venit. O deschid chiar aici. Cum dorii. Rigby duse valijoara lng unul dintre containere i o aeza pe o parte, cu nchiztorile spre Jennifer. Femeia se aplec i o descuie; zgomotul ncuietorilor care sreau din lcaurile lor rsun prin sal ca
71

un foc de puc. Imperceptibil, Sheppard i Rigby i schimbar locurile, poziionndu-se la stnga i la dreapta ei. Jennifer deschise valiza, dar nu descoperi nuntrul ei dect o alt cutie, mai mic, lung de vreo cinci centimetri i lat de trei. Era mbrcat n catifea ntr-o nuana albastru-nchis un pic cam roas, lsnd colurile goale i destrmate. Capacul cutiei purtase cndva sigiliul aurit al Trezoreriei Statelor Unite, dar acesta era acum ters i decolorat de vreme. Jennifer scoase cu grij cutia din serviet i aps mica ncuietoare aurie ce eliber capacul, simindu-i dintr-odat gtlejul uscat. Capacul sri, lsnd s se vad interiorul cptuit cu mtase alb, aranjat n aa fel nct s formeze cinci locauri rotunde care s adposteasc cinci monede de dimensiuni mari: doua n partea de sus, trei n partea inferioar. Dar cutia era goal.

72

14

Amsterdam, Olanda 21 iulie 4.40 p.m. Cindy i Pete Roscoe se distrau. Londra fusese impresionant, Parisul frumos, dar Amsterdamul nsemna distracie. Cafenelele, fetele din vitrine, canalele. Era ct se poate de diferit de Tulsa, Oklahoma. La naiba, recepionerul de la hotel ncercase chiar s le vnd nite marijuana. Amndoi se prefcuser ocai, dar n sinea lor erau ncntai. Incidentul fcuse ca toat cltoria lor s par cu att mai autentic. Amsterdamul avea o semnificaie special pentru Cindy, ai crei bunici fugiser din Olanda prin anii 1930. Chiar n ziua precedent vizitase, copleit de emoii, casa Annei Frank. Biata feti, plnsese ea n braele puternice ale lui Pete, cu rimelul scurgndu-i-se n dungi de pianjen de-a lungul obrajilor, n timp ce restul turitilor se adunau n jurul lor. Astzi era ultima lor zi de vacan, i dup sptmni de mrluit prin muzee, n susul i-n josul numeroaselor orae, czuser de acord c un tur relaxant de-a lungul canalelor ce strbteau Amsterdamul era modalitatea perfect de a-i ncheia cltoria, nainte de a se pregti de lungul zbor spre cas. Zece minute mai trziu, mbrcai n jachete identice de cowboy, luate din Dallas, constataser c fusese o idee excelent. Ambarcaiunea deschis se strecura pe canale, strbtnd oraul, iar ghidul le arta diferite obiective. Cindy, ca de obicei, era narmat cu un ghid de cltorie de proporii biblice, un cadou de desprire primit de la mama ei, care i -l nmnase emoionat la aeroport i pe care Cindy l credea acum evanghelia a tot ce nsemna cultura european. ncrederea ei n cele scrise n carte era att de mare, nct adoptase obiceiul destul de suprtor de a compara comentariile ghidului nsoitor cu cele tiprite,
73

uotind n urechea lui Pete ori de cte ori femeia fcea cea mai mic greeal sau, mai ru, dac omitea vreun fapt important. Pete, n schimb, devenise maestru n arta de a ncuviina din cap i de a zice mda, fr s aud de fapt mare lucru din spusele soiei. Scopul lui declarat era s filmeze ct mai mult din cltorie. Aa c, n timp ce Cindy sttea cu nasul ngropat n carte, ochiul lui Pete era ferm lipit de lentil micuei camere digitale ce se odihnea n minile lui mari. i dezvoltase chiar propriul stil cinematografic ameitor, focaliznd cu vitez n susul i n josul cldirilor, sau micornd i apoi lrgind dintr-odat cadrul. Imaginile rezultate erau neclare i brute. Ajunser sub un pod, i de aceast dat Pete ncerca o filmare deosebit de ambiioas, deprtnd treptat imaginea sculpturilor aflate n partea superioar a construciei, n aa fel nct s ajung s cuprind n final, n unghi larg, ntregul canal. Apoi fcu ncet trecerea ctre propria ambarcaiune, focalizndu-se n cele din urm pe irurile de scaune din faa lui, i pe ghida care sttea n picioare n partea din fa a ambarcaiunii. Zmbi. Femeia era drgu. Deodat, zri ceva n colul lentilei care i atrase atenia. Fost poliist, Pete nvase s recunoasc o situaie n care lucrurile nu stteau tocmai cum ar fi trebuit. Instinctiv ndrept camera spre dreapta, astfel nct faa ghidei ocupa acum doar jumtate de ecran. Nu brbatul agitat i bronzat, ras n cap, din cabina telefonic de lng pod i atrsese lui atenia, ci cei doi brbai n costume nchise la culoare care tocmai ieiser dintr-un Range Rover negru i se ndreptau spre el. Mersul lor trda o energie reinut, o siguran de sine ce -i amintea lui Pete de un cine care foreaz lesa la maximum, trgnd de braul stpnului. Parc ar fi fost gata s se repead. Pete focaliz lentila pe cabina telefonic exact n momentul n care brbatul dinuntru i observ pe cei doi indivizi apropiindu-se. Receptorul i czu instantaneu din mn, iar capul i se n vrti rapid dintr-o parte n alta cuta o cale de scpare. Dar Pete i ddu seama c omul i observase prea trziu. nghesuit ntre peretele cabinei de o parte i de cei doi brbai de cealalt, era evident c nu mai avea nici o soluie. Cnd indivizii se apropiar, spinrile li se unir precum faldurile
74

unei draperii grele i ntunecate, astfel c Pete nu mai vedea ce se ntmpl. Pstr totui camera aintit asupra lor, nendrznind nici s clipeasc de team s nu piard vreun detaliu, Deodat, umeri i celor doi se desprir i Pete surprinse pentru o fraciune de secund imaginea brbatului; avea ochii mrii de groaz. Zri o mn acoperindu-i gura pentru a-i nbui strigtele. Un bra se ridic i o lam lung, zimat, strluci n lumina soarelui, rmnnd suspendat n aer pre de cteva clipe; conturul strlucitor se profila pe cerul de cobalt. Apoi lama cobor vijelios i se nfipse n pieptul brbatului, care se prbui fr viaa. Ambarcaiunea ajunsese acum aproape n dreptul lor i Pete lr gi cadrul pentru a-i surprinde pe cei doi brbai aplecai deasupra cadavrului, cutnd prin buzunare. ns chiar atunci, exact n clipa cnd ar fi trebuit s-i depeasc i s le surprind chipurile pe pelicul, ambarcaiunea intr sub un pod jos i i pierdu din vedere. Cnd Pete iei de partea cealalt, cu aparatul n poziie de filmare, cei doi indivizi i maina lor dispruser. La naiba! Ai vzut? i opti Pete soiei, simindu-i gura uscat de emoie i team. inu camera fixat pe imaginea cadavrului zcnd abandonat n interiorul cabinei telefonice, imagine care se ndeprta treptat. tiu, iubitule, nu-i aa c-i groaznic? spuse Cindy cltinnd dezaprobator din cap. Cerceii ei rotunzi sltau voios, lovindu-se de obrajii portocalii. Acolo a locuit Van Gogh i ea n-a pomenit nici un cuvnt!

75

Partea a doua

Poleiete cu aur pcatul i apriga lance a virtuii pe data se va rupe; n zdrene mbrac-l ns, i chiar i cel mai firav pai l va strpunge. William Shakespeare RegeleLear(Actul IV, Scena VI)

15 Sediul FBI, Washington DC 22 iulie 2.07 p.m. Ventilatorul de birou era dat la maximum. Din cauza vibraiilor, alunecase pe suprafaa lucioas a mesei de conferine i acum se sprijinea de rama subire de metal de pe marginea acesteia, ameninnd, n orice clip, s cad. Hai s-i mai lum o dat la mn, sugera Jennifer, sorbind ce mai rmsese dintr-o Cola, acum cald i neacidulat; arunc paharul gol n coul de gunoi umplut pn la refuz care se afla pe duumea, ntre ei. Agentul special Paul Viggiano ridic, plictisit, din sprncene. La ce bun? I-am analizat pe fiecare dintre ei n cele mai mici detalii, de peste o sut de ori. I-am cutat n bazele de date ale CIA i NCIC6. Le-am verificat conturile bancare. Le-am verificat soiile, prinii,
6

National Crime Information Center Baza de date informatizat a FBI (n. red)

76

chiar i copiii, pentru numele lui Dumnezeu! N-am gsit absolut nimic. Toi sunt curai. Jennifer se ridic i nconjur masa de conferine; becurile cu halogen de deasupra se reflectau, ici i colo, n suprafaa brun, bine lustruit. Pentru c nu plecm de aici pn nu gsim ceva! zise ea cu hotrre, n timp ce privirea i alunec peste grmada de hrtii, dosare i cutii mprtiate pe mas, dintr-un capt n cellalt rezultatele investigaiei ei de dou zile. Viggiano se ridic. Avea o siluet musculoas, bine ngrijit, prul negru dat pe spate i obrazul parc venic acoperit de barba care -i cretea prea repede. Cltin nervos din cap, ndesndu-i n timp ce vorbea cmaa alb n pantalonii bleumarin, din material lucios, cu o nuan uoara de rou. tii ce? Toat povestea asta-i o tmpenie. O harababur general! strig el, lovind cu putere cu pumnul n mas. Ventilatorul se clatin i se rsturn n cele din urm, prbuinduse neajutorat pe podea, trgnd dup el firul ca pe o coard de bungee jumping care a stat prea mult vreme ntins. Jennifer trebuia s-i dea dreptate. Era o harababur. tia c, n ultimele zile, Corbett fcuse eforturi s reduc pe ct posibil numrul de persoane implicate, dar astfel de cazuri nu rmneau secrete prea mult vreme. Era o ocazie prea bun pentru o strngere de fonduri, o ans s o ia naintea altor departamente i agenii i s pun mna pe o felie mai mare din bugetul federal. Era genul de poveste ateptat i cerut de ctre Washington. ntr-adevr, e o harababur, dar e harababura noastr, rspunse ea. Aa ca noi va trebui s-o descurcm. Puse ventilatorul napoi pe mas n timp ce Viggiano cltina din nou din cap i-i lrgea puin nodul militresc de la cravat. Jennifer tia c pentru el era mai greu dect pentru ea. Era cam cu vreo zece ani mai n vrst ca ea i, cu doi ani n urm, Jennifer lucrase la un caz pentru el, timp de cteva luni. Ba chiar ncercase s-i fac avansuri odat, ntr-un bar, dar Jennifer l respinsese ct putuse ea mai politicos. Acum, ea era efa, iar el se simea n mod evident jignit, dei
77

sentimentele lui erau ultimul lucru la care se gndea Jennifer. Muncise prea mult pentru aceast ans i n-avea de gnd s-o rateze din cauza lui Paul Viggiano. i, dei nu-i plcea s-o recunoasc, ndurase attea rahaturi n ultimii ani, nct era fericit s fie, mcar o dat, de partea cealalt. Ascult, am fost acolo, pricepi? Am vzut locul, continu ea, cu vocea din ce n ce mai precipitat. Nu e vreun magazin cu autoservire n care s intri i s-i iei singur ce-i place. Cine a fcut treaba asta avea cunotine amnunite despre planul seifului i despre sistemele de securitate. Planuri foarte amnunite. Viggiano pufni. Mare scofal! Totul e de vnzare, dac ai bani. Dac ar fi vrut cineva planurile pentru Fort Knox, nu i-ar fi fost greu s le obin. Banii vorbesc... Viggiano i frec degetul mare de cel artor i le vr sub nasul lui Jennifer, rnjind. Crezi c au astfel de amnunte la departamentul local de schie i planuri? Planuri de dispunere, sisteme de alarm, coduri de acces? ntreb Jennifer pe un ton sarcastic. Toate informaiile despre locul la sunt strict secrete. Doamne, cred c dau foc i la ce rmne dup ce tund iarba! Sunt foarte precaui. Ascult la mine, cu siguran e implicat cineva din interior. Aa ca o s-i lum pe toi nc o dat la mn. Acum. M rog, cum spui tu... Viggiano i trecu nervos mna prin claia deas de pr negru i ridic dosarul de pe mas pe care-l aruncase cu cteva clipe n urm. De unde vrei s ncepem? O strfulger cu o privire plin de ranchiun. De la nceput. Trebuie s tim ci oameni au avut acces sau au intrat n depozit n ultimele dousprezece luni. Dac va fi cazul, mergem chiar mai n urm, dar, pentru nceput, hai s o lum de aici. Viggiano bombni ceva n timp ce se apuc din nou de numrat, uitndu-se peste diverse hrtii mprtiate n faa lui. Dup cum i-am mai spus, patruzeci i apte de persoane. i cu mine. Asta nseamn patruzeci i opt. Ce? M crezi idiot? Eti printre cei patruzeci i apte, sri el, mpingndu-i brbia n fa n semn de indignare.
78

Serios? Cum ai ajuns la numrul sta? Jennifer arunc o privire rapid peste nsemnrile hieroglifice, adunnd cifrele n minte. Douzeci i cinci de gardieni de la poliia monetar, cincisprezece angajai militari, cinci oficiali de la Trezorerie i doi ageni federali, dintre care unul ai fost tu. Nu ajung prea muli oameni acolo . Viggiano ridic foaia pe care fcuse calculul i o flutur prin aer ca s -i demonstreze ideea. Ciudat. Rigby mi-a spus c au fost douzeci i ase de gardieni. Aa am ajuns eu la patruzeci i opt, replic Jennifer, ncreindu-i, o clip, fruntea maronie. Cine? Rigby. Ofierul de acolo, ai uitat? fcu ea enervat, dei schi un surs n clipa n care-i aminti de pantalonii roz ai lui Sheppard i de faa cadaveric a lui Rigby. Hm... Cei de la Trezorerie mi-au spus c sunt douzeci i cinci. Am notat aici toate numele. Ridic de pe mas cteva foi, inndu-le de col, ntre degetul mare i arttor. Ni le-au trimis prin fax chiar azidiminea. D-mi s le vd, i ceru ea. Viggiano ridic din umeri i i le ntinse lui Jennifer, care citi toate numele cu foarte mare atenie. Se opri la ultima hrtie i, ncruntndu se, o ridic n lumin. Ce e? fcu numaidect Viggiano, pe un ton defensiv. Jennifer nu spuse nimic, ci doar frec hrtia ntre degetul mare i artor. O a doua hrtie se desprinse de prima, cu un fonet slab. Viggiano se albi la fa. Cum i-am spus, douzeci i ase de gardieni, replic Jennifer linitit, examinnd singurul nume din capul hrtiei nou descoperite, cu un zmbet larg ntiprit pe fa. Nu neleg, se blbi Viggiano. Probabil c s-au lipit de la cerneala. tia c, dac rolurile ar fi stat invers, Viggiano ar fi criticat-o aspru pentru aceast neatenie, dar nu era stilul ei. tiau amndoi c brbatul fcuse o gaf, dar, n ceea ce o privea, povestea se termina aici. N-avea
79

nici un rost s insiste asupra acestui amnunt. Important era s vad acum dac aceast informaie nou descoperit conducea spre ceva. Tony Short, citi ea de pe hrtie. Data naterii, 18 martie 1965. Decedat. Decedat? Aadar, nu mai conteaz, zise Viggiano uurat. A avut acces la depozit. Dar e mort. A murit recent, remarc ea aeznd hrtia pe mas i mpingnd-o spre Viggiano, ca s poat citi singur ce scria pe ea. Acum patru zile. O coinciden. Viggiano prea c vrea s se conving pe sine nsui, nu doar pe Jennifer. Poate. Dar este singurul pe care nu l-am verificat nc. Ce tim despre el? Viggiano se ntoarse spre laptopul din stnga lui i introduse numele. n cteva secunde, apru un fiier. A lucrat n NYPD. Medalia de onoare. Transferat la poliia monetar acum cinci ani. Cstorit, copii. Bieaul model. E totul aici. Decedat*. Pentru ce e asteriscul? Sinucidere, rspunse Jennifer. Asteriscul nseamn c s-a sinucis.

80

16

Clerkenwell, Londra 22 iulie 7.42 p.m. Iniial, cnd se construise, n 1876, fusese o fabric de plrii aa reieea din inscripia ncastrat n impozanta faad de odinioar. Apoi, n timpul celui de-al Doilea Rzboi Mondial, producia de plrii a nceput s fie nlocuit cu fabricarea de nasturi pentru un iformele RAF. n momentul n care o cumprase Tom, cldirea nu mai era folosit de nimeni, parterul, unde se aflaser cndva magazinul i depozitul, era acum gol, iar cele trei etaje superioare fuseser transformate n spaii pentru birouri, n anii 1960. Tom alesese biroul directorului administrativ, un adevrat palat n comparaie cu restul cldirii, drept dormitor. n mod inexplicabil, ncperea era dotat cu baie proprie, de parc autoritatea fostului manager s-ar fi spulberat dac, Doamne ferete, subalternii ar fi aflat vreodat ca i el folosea toaleta, la fel ca toi ceilali. n cele din urm, Tom se hotrse s amenajeze la ultimul etaj o sufragerie deschis uria, care s includ i o buctrie i un spaiu pentru servit masa. La al doilea etaj, aveau s fie dormitoarele i bile, iar la primul... ei bine, nc nu se hotrse ce avea s fac la primul etaj. Poate c o s extind spaiul de prezentare. Nu conta. Oricum, toate astea aveau s se petreac n viitor, dup ce va deschide magazinul i va ncepe s scoat profit. Acum, trebuia s se mulumeasc doar cu oglinda crpat de pe spatele uii de la baie, n care i aranj cravata, i lu butonii de argint de pe bufetul ciobit care i servea acum pe post de dulpior de toalet i-i strecur cu dexteritate prin maneta dubl a cmii Hilditch & Key. Ne vedem mai trziu! i strig lui Dominique n timp ce strbtea grbit treptele; ecoul pailor rsuna n casa goal a scrilor. Bine, spuse fata aprnd n pragul uii, la etajul doi, unde se
81

instalase ntre pereii ptai cu ceai ai fostului departament de finane. Distracie plcut! Tom iei n amurgul rubiniu. Soarele aluneca pe fundalul cerului portocaliu i o adiere cald nvluia strzile. i plcea oraul n acest moment al zilei. Era o ciudat perioad de tranziie, cnd un grup de utilizatori se topea i apreau alii. Ajunse curnd la Smithfield, cea mai veche pia de carne din Europa, o combinaie deplorabil ntre o sal de font n stil victorian i un hangar de crmid i beton construit dup rzboi. Era nconjurat din toate prile de acoperiurile slilor de depozit care, unele mai nalte, altele mai joase, preau c formeaz un lung ir de creneluri, o zguduitoare convergen de crmid roie i piatr alb, de ferestre gotice i obloane industriale, de oel. Cinci minute mai trziu, era n Hatton Garden, centrul comerului cu diamante din Londra. La acea or, locul era aproape pustiu. Dispruser vnztorii entuziasmai care te ndeamn s intri, care -i ofer cel mai bun pre, care-i sugereaz o pereche de cercei, n set cu colierul. Dispruser bicicletele curierilor i camionetele blindate, i agitaii viitori nsurei care compar preul verighetelor din vitrinele ce-i iau ochii. Obloanele fuseser trase, produsele puse cu grij la adpost pe timpul nopii, luminile firmelor stinse. i totui, strada emana o energie latent. Nu dormea, prea doar c se odihnete. Civa hasidim, cu fee palide i costume negre, mai stteau nc n pragul uilor, intrau n magazine i n cldiri, aruncnd priviri precaute din spatele ochelarilor de soare. n culise, treaba continua se tiau pietre, se fceau afaceri, se strngeau mini, se numrau bani. Pe Tom, locul l fascina. Poate din cauz c propria via fusese att de dezorganizat, att de lipsit de orice reguli sau puncte fixe de referin. La fel ca i n Smithfield, aproape c gsea o linite sufleteasc n continuitatea acestor strzi, n ciclul lor zilnic, n rutina lor familiar, att de reconfortant. Tom intr ntr-o cldire de pe strad i ntinse permisul agenilor de paz din holul murdar, luminat cu neon, de la Hatton Garden Safe
82

Deposit Ltd. Acetia, aezai n spatele ferestrei cu gratii, l examinar cu atenie n timp ce ecranele, care se tot schimbau n faa lor, supravegheau fiecare col al holului i al seifului i-i trimiteau reflexiile albastre pe chipurile lor. Mulumii, i deschiser cu un bzit prima u, apoi, cnd aceasta se nchise n urma lui Tom, o deschiser i pe cea de a doua, cu bare de metal. Seiful armat de acolo, de la captul scrilor acoperite cu linoleum ntr-o nuan verde-nchis, are cam aptesprezece metri ptrai. Din podea pn n tavan, de-a lungul pereilor, sunt 950 de ui identice de tungsten i de oel, care lucesc argintii n lumin. Fiecare u are pe ea un umr notat cu negru. n mod destul de neobinuit pentru acea or, seiful era gol, ceea ce ns i convenea de minune lui Tom. Scoase din buzunar o cheie i-i indic printr-un semn gardianului care-l urmase n ncpere cutia pe care voia s o deschid. Amndoi i potrivir cheile n cele dou broate separate, apoi le rsucir. Cu un zgomot scurt, ua se deschise. Tom scoase dinuntru containerul lung, de metal negru i-l aez pe tava de oel care aluneca dintre dou rnduri de cutii, cam n dreptul taliei. nuntru, nu era nimic cu excepia unei alte chei, pe care Tom o scoase afar. ntorcndu-se spre o a doua cutie, de pe peretele opus, introduse din nou cheia n broasc, odat cu gardianul. De aceast dat, Tom atept ca paznicul s ias din ncpere nainte s deschid containerul cel negru. tia deja ce era nuntru, dar deschise totui sculeul mic, de piele, i ls coninutul s-i alunece n mna nmnuat. Cam un sfert de milion de dolari n diamante lefuite. Partea lui din Oul pe care l furase n New York. Mult mai uor de manevrat dect banii ghea i, dac tiai unde s te duci, acceptate n mai multe locuri dect cardurile American Express. Strecur diamantele napoi n scule. Vr mna n buzunarul jachetei, scoase oul i-l puse n cea de-a doua cutie. l nfurase n masc de schi, un mic gest simbolic pe care tia c Archie l va nelege cnd va veni s-l ridice. mpinse cutia la loc n perete i ncuie ua. Arunc apoi sculeul i cheia de la a doua c utie n prima cutie, o mpinse n perete i, apoi, o ncuie i pe aceasta. Trecu din nou pe lng porile pzite, i salut cu un gest al capului
83

pe gardieni, dup care iei n strad, chiar n momentul n care se aprindeau felinarele.

84

17

Morga din Louisville, Kentucky 23 iulie 11.37 a.m. Jennifer nu crezuse niciodat n coincidene. Doar n perspective diferite. Dintr-o anume perspectiv, un ir de evenimente pot prea pur ntmpltoare. Nu le leag nimic. Doar simpla lor existen. O coinciden. Dintr-o alt perspectiv, evenimentele pot evolua. Pot deveni mai complexe, iar semnificaia lor tot mai profund pn ajung, n cele din urm, elemente componente ale unui ablon general de tip cauz-efect, pe care iniial nimeni nu i l-ar fi putut nici mcar imagina. Din cte-i ddea ea seama, lucrurile stteau cam aa: Short lucrase la Fort Knox. Era tnr i sntos. Avea o csnicie fericit i trei copii pe care i adora. Mergea la biseric n mod regulat. La munc, era apreciat i respectat. Aa c, dintr-o anumit perspectiv, faptul c se sinucisese la numai cteva zile dup ce se descoperise c nite monede de aur, cinci la numr, fuseser furate de la Fort Knox era o teribil coinciden. i totui, privind lucrurile dintr-o perspectiv mai cinic, nu era deloc o coinciden. Era de-a dreptul suspect. Corbett fusese de acord cu ea cu o zi nainte, cnd reuise n sfrit s dea de el. Se grbea s ajung la o alt edin. Trsturile aspre ale feei i trdau resemnarea. O salutase cu un zmbet obosit. Cinci minute, Browne, att am la dispoziie. Ai face bine s vorbeti la obiect. Discutm n mers. i explicase repede ce aflase despre Short. Nu menionase greeala lui Viggiano, cu toate c tia c acesta nu ar fi fcut la fel dac ar fi fost vorba despre ea. Corbett fusese vdit impresionat. Se oprise s o bat uor pe umr i asta o fcuse s se umfle n pene de mndrie. i zici c nu a lsat nici un bilet de adio?
85

Nu, rspunse ea, cltinnd ferm din cap. Toi martorii susin c nu era genul care s fac asta. Avea o csnicie reuit. La munc i mergea bine. Pur i simplu nu corespunde profilului. Sunt de acord. Urm o scurt pauz. i zici c era gardian la Fort Knox? Da. Se pare c era chiar un gardian-vedet, dei n-a putea spune ce nseamn asta. Ia mai spune-mi o dat. Cnd s-a ntmplat? Acum patru zile. La numai dou zile dup ce Ranieri a fost ucis la Paris. Hm, fcu Corbett i czu pe gnduri, ncruntat. Nu i-au fcut nc autopsia. Am vorbit mai devreme cu medicul legist de la Louisville. Au fost de acord s amne procedurile pn mine, ca s pot asista. Mi-am rezervat biletul de avion. Foarte bine. Corbett o aprob cu o nclinare a capului, n timp ce ajunser la sala de edine spre care se grbea. Ai dreptate. Nu are nici o logic. ine-m la curent. i, Browne... Ai fcut treab bun, adug el, rsucindu-se pe clcie. Aproape c-i veni s-l ia n brae de bucurie. Morga era o cldire anonim, vopsit n alb, situat la marginea oraului. De la aeroportul internaional din Louisville ajungeai imediat cu maina. Un plc des de cedri mrginea oseaua ca un zid, ascunznd-o privirilor curioase. Jennifer cobor din main, recunosctoare c scap de aerul rece i umed care o nvluia. Intr n holul de recepie ngheat al cldirii. Felul n care fusese decorat coridorul trda disperarea. Pereii erau pictai ntr-un amestec de roz i albastru. De-a lungul acestora erau nirate scaune de plastic portocalii. Un difuzor stingher, fixat n tavan, emitea melodiile bieilor de la Beach Boys. Zgomotul se auzea nfundat din cauza sitei de protecie ce fusese i ea vopsita, din greeal. n spatele unei trape dreptunghiulare de acces fixat n peretele opus, sttea o femeie al crei chip era lipsit de orice expresie, mbrcat n haine de doliu. Ridic din umeri n semn c o recunoscu. Form un numr de telefon i anun n oapt c sosise. Cteva minute mai
86

trziu, un brbat scund i chel avnd n jur de cincizeci de ani, bnui Jennifer intr precipitat n ncpere. Un lan gros i trecea peste vest, prins de ceasul de aur ascuns n buzunar. Agent Browne? Sunt doctor Raymond Finch. Specialistul legist de aici. Cu mine ai vorbit mai devreme la telefon. Bun ziua. Jennifer i strnse clduros mna. n cealalt mn inea legitimaia, dar observ c brbatul nu-i ddu nici o atenie. V mulumesc pentru invitaie. Nu avusese ncotro, dar Jennifer tia c un pic de modestie nu stric niciodat. Mai ales fa de oamenii locului. Nici o problem. Suntem gata s ncepem cnd dorii. Perfect. O conduse pe un coridor ngust. Coborr cteva trepte i apoi trecur printr-o serie de ui duble, grele, pe care Finch le deschidea larg dintr-un gest. Ajunser ntr-o anticamer micu, placat cu faian alb. Aici, temperatura sczu brusc. Jennifer simea n gt o senzaie uoar de arsur de la amestecul de dezinfectant i aldehid formic, al crui miros rzbtea tot mai neptor pe msur ce se afundau n cldire. Ai mai fcut vreodat aa ceva? Finch i ntinse un halat alb, lung. Jennifer l mbrc peste hainele pe care le purta o jachet neagr i o fust lung. Apoi i lu i el unul, ca s-i acopere costumul de chirurg de culoare verde-deschis pe care l mbrcase pe cap. i trase apoi nite papuci de plastic direct peste pantofii maro. Nu. E o procedur destul de clar. Urt, dar clar. Dac vrei, putei s ateptai aici pn terminm. i zmbi nelegtor, dar Jennifer cltin hotrt din cap. Nu btuse atta drum ca s piard ce era mai important. Am vzut multe cadavre, doctore. Unul n plus nu conteaz. Bun. Atunci s-i dm drumul. Finch deschise nc o ua dubl i o conduse n camera de autopsie. Era o camer mare, de vreo apte metri ptrai, zugrvit ntr -un alb orbitor. Luminile puternice cdeau pe pereii imaculai, mbrcai n faian, i pe podea. Mesele de oel inoxidabil i dulapurile de sticla
87

aezate de-a lungul a doi perei aruncau reflexii reci. n mijlocul ncperii, se afla o mas de oel inoxidabil i o tav nclinat, nalta pn la bru, care fusese montat pentru ap curent. Un cntar cromat suspendat, amintind parc de o spnzurtoare medieval, scria uor, ngnndu-se cu bzitul aerului condiionat. i ce interes are FBI-ul n acest caz? E doar o anchet de rutin. Nimic special, rspunse ea, spernd c i disimulase minciuna mai bine dect reuise el s-i ascund curiozitatea, mascnd-o ntr-o ntrebare nonalant. Aha. i ddu seama c nu o crezuse. Poate pentru voi este rutin, dar noi nu avem parte de prea multe sinucideri pe aici. i chiar i atunci cnd avem, de cele mai multe ori i trag un glon n tmpl. Mai interesant de att nici c se poate. Rse. Jennifer tia c n alte mprejurri l-ar fi gsit pe Finch foarte linititor. Ochii si cenuii, blnzi mijeau deasupra ochelarilor semirotunzi, iar sub nasul coroiat i se zbrlea o musta alb, ca de bunicu. Dat fiind situaia ns, i era frig i albul orbitor al pereilor o obosea. Nu voia dect s nceap odat. i unde este cadavrul? Finch pru c nu observ nerbdarea din tonul ei. Asistentul meu ar trebui s apar dintr-o clip ntr-alta cu domnul Short. Ah, uite-l. Un tnr cu un aer plictisit intr n ncpere, mpingnd o targ pe care se afla cadavrul, acoperit cu un cearaf alb. Tnrul asistent etala o claie de pr oxigenat i cercei n limb i n nas. Era mbrcat la fel ca i Finch n costum chirurgical i mnui de protecie. Ai citit raportul poliiei, nu-i aa? ntreb Finch, n timp ce asistentul se cznea s trag targa lng masa de autopsie, cu un zgomot metalic. Jennifer aprob cu o micare a capului, strmbnd din nas. Desigur. Fiul su a observat c iese fum din garaj i i-a gsit tatl n main. Poliitii au ncercat s-i acorde primul ajutor, ns a fost prea trziu. Da. L-au gsit pe bancheta din spate.
88

Chiar aa? Lucrul sta nu e pomenit nicieri. Asistentul ntinse cadavrul pe masa de autopsie, mpingndu-l cu brutalitate. Jennifer se trase un pas napoi. Short zcea ntr-un chip ciudat, ca o ppu aranjat n grab. Pielea lui alb prea ca de cear, i cearcne adnci i nconjurau ochii. Carnea avea un aspect vlguit. Poziie ghemuit, zise Finch. Din felul n care o spusese, Jennifer i ddu seama c medicul considera c era ceva important. Ghemuit? Credei c nseamn ceva? Finch ridic din umeri. n orice caz, este ciudat. Ca i faptul c a fost gsit pe bancheta din spate, zic eu. M gndesc c, dac tot e maina ta, te aezi pe unul din scaunele din fa, nu credei? Finch mic aprobator din cap. Apoi i trase cu zgomot mnuile chirurgicale. Cred c oamenii fac tot felul de ciudenii cnd se sinucid, remarc el. Cine tie la ce se gndea. Un strigt de ajutor? O amintire incontient dintr-o copilrie nefericit? Sunt o mulime de motive posibile. Finch i trase pe faa o masc. Verific apoi dac eticheta de la picior se potrivete cu fia de autopsie pe care i-o dduse asistentul mpreun cu radiografia cadavrului fcut mai devreme. Mulumit c are cadavrul care trebuie, se apuca de treab. n primul rnd, verific dac trupul prezenta ceva anormal zgrieturi, tieturi, nepturi. Pe un ton mecanic i monoton dicta tot ce vedea ntr-un microfon fixat de rever. Singurul zgomot era scos de aparatul de fotografiat Nikon, cu ajutorul cruia asistentul fcea poze. Din cnd n cnd, Finch se mai ddea cte un pas n spate, ca s-i permit s ia un cadru mai bun. Dei n camer plana apsarea morii, pe Jennifer o impresiona cel mai tare nfiortoarea detaare a celor care desfurau procedura respectiv. ncperile ca nite laboratoare, uniformele fr chip, formularele oficiale, fotografiile i numerele de nregistrare care reduceau un individ la un dosar anonim, la o statistic. Dintr -odat,
89

simi c-i pare ru pentru Short. Examinarea iniial confirma c monoxidul de carbon sau, cum ar fi spus Finch, intoxicarea cu CO era cauza cea mai probabil a morii. Short avea unghiile de la mini i buzele ptate cu un rou-aprins, semn sigur c se asfixiase din cauza lipsei de oxigen din snge. n afar de un mic tatuaj pe umrul drept, nu mai avea alte semne. Odat terminat aceast etap, asistentul fix sub spatele lui Short o crmid cauciucat, care fcea ca braele i gtul s-i atrne, n timp ce pieptul ieea mult n afar, facilitnd realizarea autopsiei. Finch alese un bisturiu din trusa de instrumente din dreapta sa. Fcu n pieptul lui Short o incizie n form de Y, ce se ntindea de la un umr la cellalt, pe la baza sternului, apoi cobora n linie dreapt spre osul pubian, deviind uor pentru a evita ombilicul. Desprinse pielea, musculatura i esuturile moi ce nvelesc cavitatea toracic i le ridic peste faa lui Short, astfel nct s poat vedea clar cavitatea toracic i muchii gtului. Apoi, cu ajutorul unui fierstru, taie oasele de o parte i de cealalt a cavitii ca i cum ar fi tiat un gard de srm. Aceast operaiune i permise s curee sternul, dei fu nevoit s mai ndeprteze cteva esuturi moi ce se ncpnau s rmn lipite de piept. Jennifer privea n continuare, fascinat de oribila privelite. Pe de o parte, se ntreba dac nu ar fi fost mai bine s accepte propunerea lui Finch de a atepta afar, n loc s dea curs temerii c ar putea pierde ceva; pe de alt parte, nu-i putea dezlipi privirea. Jennifer recunoscu metoda folosit de Finch ca fiind metoda standard Rokitansky, prin care se taie toate organele i se ndeprteaz laolalt din corp. Finch lu organele mbibate de snge i le duse pe masa de disecie o suprafa de oel montat la baza mesei de autopsie. n acest timp, asistentul mut cadavrul, pregtindu-se s-i ndeprteze creierul. Finch ntinse masa de organe pentru a le separa pe cele din piept de cele din abdomen. Tie esofagul cu o foarfec, dictnd n tot acest timp n microfonul de la rever. Discursul su monoton fu ntrerupt brusc. Domnule doctor. Finch nl capul. Asistentul su i fcea semne s se apropie. Ce s-a ntmplat, Danny?
90

Vrei s v uitai la asta? Finch ls foarfec din mn i nconjur masa, ajungnd lng asistentul su, la capul lui Short. Ia vedei aici. Asistentul arta spre capul lui Short. Finch pipi baza craniului. Ciudat, zise el.

91

18

Sotheby's, New Bond Street, Londra 23 iulie 5.00 p.m. Am 330 000 lire la dreapta mea. 330 000 de lire pentru aceast pies unic. Sabia oferit amiralului Nelson de ctre sultanul Selim al III-lea, dup Btlia Nilului. D cineva mai mult de 330 000 de lire? 330 000 o dat. De dou ori. Vndut domnului din dreapta pentru 330 000 de lire. Ciocanul conductorului de licitaie czu cu zgomotul pe care l face fildeul pe lemnul de stejar. Ropote de aplauze rsunar sub plafonul poleit cu aur. Tom se strecur afar neobservat. Spera s scape de nghesuiala inevitabil de la sfritul licitaiei. n hol era deja aglomeraie. Doi jurnaliti l atinser n fug. Se grbeau s anune evenimentele dupamiezii la redaciile lor. Sabia fusese vndut la un pre de aproape cinci ori mai mare dect cel estimat i, dac mai aminteau i de originea ei celebr, aveau un subiect de zile mari. i prea bine c se ntorsese n acest mediu. Licitaiile fuseser un teren fertil de-a lungul anilor. Aici i gsea intele sigure, n special colecionari particulari care tratau problema securitii cu mai mult nesbuin. Constata ns c i plceau chiar mai mult acum, cnd nu umbla dup un posibil ctig. Acum se putea plimba linitit pe strad. Zbovea cu privirea asupra cldirilor de pe o parte i de pe cealalt, nu mai pea cu privirea n jos sau ndreptat fix spre locul unde mergea. Thomas? Thomas, tu eti? Tom i auzi numele strigat. Suna cam ciudat n forma neprescurtat, nlndu-se peste capetele oamenilor care se revrsau din camerele de licitaie; ntr-o mn ineau cataloagele groase, cu cealalt cutau s apuce cte un pahar de vin alb de la chelnerii nerbdtori, plasai strategic n calea mulimilor care nvleau afar.
92

Tom se ntoarse. l recunoscu imediat pe brbatul n costum alb de in, care i croia drum spre el. l ntmpin cu un zmbet larg. Unchiule Harry! Ce mai faci? Tom i ntinse mna, dar brbatul i-o ddu la o parte, mbrindul n schimb pe dup umeri. Trebuia s aib acum n jur de cincizeci i cinci de ani, i zise Tom. nalt, cu brae puternice, i cu o fa ptrat, cu o inut ano, militreasc. Dei crunt, prul era nc bogat, pieptnat cu grij ntr-o parte. Ochii de culoare verde-nchis sclipeau veseli sub sprncenele groase. La fel ca n copilrie, nfiarea lui i aminti lui Tom de un urs masiv. Privit de aproape, muli l-ar fi descris ca fiind cam ponosit. Calitatea evident a hainelor sale nu compensa timpurile glorioase, acum apuse. Anii i lsaser amprenta pe costumul de in din cauza splrilor repetate, de pild, ajunse de o culoare gri -deschis i cteva pete de vin erau nc vizibile pe reverul sting i pe pantaloni. Manetele duble ale cmii albastre de la Turnbull & Asser se uzaser demult i din ele atrnau acum fire de bumbac, iar colurile gulerului erau tocite. Pe acest fond tern se evidenia strident cravata n dungile galbene i portocalii ale clubului MCC. Galbenul se asorta cu inelul de aur cu sigiliu care i acoperea degetul mic de la mna stng. n mna dreapt i inea plria Panama. Thomas, biatule, m gndeam eu c tu trebuie s fii. Tonul vocii lui avea claritatea unui diamant. Zecile de ani de educaie social atent controlat se simeau n vocalele rostite clar, cu fermitate. Bun ziua, unchiule Harry. Pe unde naiba ai umblat? Dumnezeule, au trecut ani de zile, omule. mi pare ru. Am fost cam ocupat cu nmormntarea. Da, da, desigur. Vocea brbatului deveni dintr-odat grav. Ce insensibil sunt. Regret c nu am putut s vin. Nu face nimic. Mulumesc pentru scrisoare. A nsemnat mult pentru mine. Ce ai mai fcu de cnd...? Se ntrerupse brusc, ntorcnd privirea n alt parte.
93

Bine, rspunse Tom, aezndu-i mna pe umrul brbatului ca s-l liniteasc. Au trecut deja cinci luni i, oricum, tii c nu ne mpcam prea bine. A fost doar un oc, atta tot. tiu. Toi am fost ocai. Chipul brbatului cpt o expresie de tristee. Tom nu-i putea aminti cnd l ntlnise pentru prima oar pe unchiul Harry. tia doar c mereu fusese n preajm. Desigur c nu era unchiul su adevrat, dei, de-a lungul anilor, i devenise mai mult dect unchi. Harry Renwick fusese cel mai bun prieten al tatlui su n msura n care tatl sau avusese prieteni. n timpul vacanelor colare, cnd era expediat napoi la Geneva, unchiul Harry fusese singurul dispus s-l duc la schi sau la un film. Cnd fusese exmatriculat de la Oxford i venise la Paris, tot unchiul Harry i gsise unde s stea i-i mprumutase nite bani. Cu toate acestea, era singura persoan care i spunea Thomas. Tom nu-l auzise niciodat folosind diminutive. Nici prescurtri sau cuvinte n jargon. Nu folosea nici un fel de porecle, acronime ori prescurtri verbale. Desigur, ironia era c insist s-i spun Harry, n loc de Henry. Tom nu reuise niciodat s neleag de ce. Ai auzit c m-am hotrt s mut magazinul napoi la Londra? Serios? Asta chiar e grozav. S-ar fi bucurat tare mult c duci afacerea mai departe. Ei bine, fac asta pentru mine, nu pentru el, replic Tom, scond sfidtor brbia nainte. Renwick aprob din cap. Urm un moment de tcere. Ei, i ce faci pe aici? ntreb Tom, schimbnd subiectul. Nu tiam c te intereseaz istoria maritim. Pi, nu prea m intereseaz. Renwick nclin din cap cu un aer conspirativ. Am un client care colecioneaz astfel de obiecte. Aa c mam gndit s arunc o privire. Iau pulsul pieei i alte prostii de-asta pe care cic trebuie s le faci. nseamn c vii la multe evenimente de genul sta. Nu, neg Renwick, cltinnd din cap. Veneam, mai demult. tii, n ziua de azi nu mai e la fel. mi plcea mai mult cnd i ddeau voie s fumezi. Asta ddea locului o atmosfer aparte, mai stimulant. l
94

vedeai, l simeai. Era captivant. Nu era plin de caviar i de sendviuri, ca acum. Refuz cu un gest gustarea pe care chelnerii o plimbau prin ncpere pe tvi de argint ce scnteiau n lumina rece a candelabrelor ca nite aisberguri n miniatur. Un brbat i croi drum printre ei, ipnd n telefon ca s acopere zgomotul. Deci stai tot n Londra? M gndeam c te-ai mutat n strintate, spuse Tom cnd revenir din nou unul lng cellalt. Nu, tot aici, dei tocmai m-am mutat la o nou adres. Ar trebui s vii la cin. Eti foarte amabil, dar... Ia s vd. Mine nu pot, nici poimine. Poi veni luni, pe 26? Pi... Nu, insist. La ora 8, Eaton Terrace 74. Uite cartea mea de vizit. S nu ntrzii. Bine, ncuviin Tom. Mulumesc. Plcerea e de partea mea. Acum, te rog s m scuzi. Tocmai am zrit pe cineva care mi e dator cu o favoare. ntr-o clip, i potrivi pe cap plria Panama i se pierdu n mulime, n timp ce Tom nota prin marea de oameni, ncercnd s ias afar. Harry Renwick. Lui Tom nu-i venea s cread. Dup atia ani era neschimbat. Purta tot acelai costum caraghios. Nu tia sigur dac era din cauz c nu-l vzuse de mai mult vreme ori pentru c privea el lucrurile dintr-o nou perspectiv, dar gndinduse mai bine, costumul la l deranja un pic. Era un lucru nensemnat, dar pentru prima dat lui Tom i trecu prin minte c era ceva deliberat n legtura cu el. Avea un fel de aer de ponoseal studiat care prea oarecum fals, ca o mobil nou care a fost miglos tocita ca s par veche. Tom juca ntre degete cartea de vizit a lui Renwick. O ntoarse pe toate prile. Era groas, de culoarea fildeului, iar scrisul de pe ea avea litere armii. O puse n buzunarul de la piept. Scutur din cap pentru ai alunga gndurile. Unchiul Harry era acelai unchi Harry dintotdeauna.
95

19

Morga din Louisville, Kentucky 23 iulie 12.01 p.m. Finch miji ochii n timp ce pipia ceafa palid i lipsit de viaa a lui Short. Ce ai gsit? ntreb Jennifer, naintnd spre mas. Este moale. n vocea lui Finch se ntrezrea o urm de interes, pentru prima dat de cnd demarase procedurile. Vrei s spui c a suferit o fractur? Cu siguran aa s-ar prea, replic Finch, ncuviinnd din cap. Sunt fragmente de oase rupte chiar aici, la baza craniului. Ceea ce nseamn c a fost atacat, nu? observ Jennifer cu nsufleire. Posibil. Sau poate a fost scpat de brancardieri. Putem afla asta ntr-un singur fel. Finch se ntinse dup tava cu instrumente i alese un bisturiu. Apas tare i tie adnc n spatele uneia din urechi, peste cretetul capului, pn la cealalt ureche. Lama fina zgrie scalpul ca un cuit pe un vas nesmluit. La auzul zgomotului, Jennifer i muc tare buza de jos. Tietura mpri practic pielea capului n dou. Finch trase cu putere partea frontal a scalpului peste faa lui Short, ca i cum ar fi cojit o portocal. Cretetul i partea din fa a craniului fur complet descoperite. Ddu la o parte i pielea din spate, trgnd-o pe ceaf. Pn la urm, Jennifer ced. Fr s spun un cuvnt, se rsuci pe clcie i iei ncet din ncpere. Finch zmbi fr s-i ridice privirea. Lu percutorul de pe tava cu instrumente i verific dac funcioneaz. Zgomotul pe care l fcea semna cu cel al unei unelte de gurit. l ndrepta apoi spre emisfera cranian a lui Short, rmas acum complet descoperit.
96

Zece minute mai trziu, Finch ieea din camera de autopsie. Halatul alb era acoperit de un strat fin de snge i de fragmente de os. Buci mici de cartilagii i atrnau prinse de masc. i scoase cu grij masca i mnuile chirurgicale ptate de snge i le arunc n coul galben de lng u. Te simi bine? Sigur, rspunse Jennifer bnd ap dintr-un pahar de plastic. Doar c a fost un pic cam mult... m nelegi... Fcu un semn cu capul nspre cadavrul care zcea mutilat n camera alturat. Era suprat pe ea c nu rezistase pn la sfrit. Era exact genul de fragilitate la care fceau referire colegii ei de sex masculin atunci cnd susineau c agenii femei nu sunt potrivite n anumite momente ale investigaiei. Acestea fiind spuse, ar fi fost nc i mai furioas dac ar fi vomitat. mi pare ru. Las, nu-i bate capul cu asta, o sftui Finch, aezndu-se lng ea pe unul dintre scaunele portocalii care preau s fie peste tot. Sincer vorbind, nu m ateptam s reziti att de mult. Nimeni nu rezist pn la capt. Nici mcar poliitii care au scos buci de cadavre din maini distruse. Crede-m, a fi fost mai ngrijorat dac ai fi rmas. Am intentat divor la scurt timp dup ce prima mea soie a asistat pn la capt la o astfel de procedur. Mi-am zis c, dac putea s se uite la aa ceva, era doar o chestiune de timp pn avea s vrea s m vad i pe mine pe o mas de-asta. Jennifer izbucni n rs. Dintr-odat se simea mult mai bine. Deci, care este verdictul? Primele impresii? A murit otrvit cu dioxid de carbon. Trebuie s termin i examinarea celorlalte organe ca s fiu sigur. Culoarea buzelor i a unghiilor ns indic acest lucru. Vrei s spui c nu a avut nici o ran la cap? Nici mcar nu ncerc s-i ascund dezamgirea. Ba dimpotriv. Dac nu l-ar omort fumul de la eava de eapament, cu siguran ar fi fcut-o trauma suferit. Are o fractur imens. Cauzat de ce?
97

De o lovitur cu o bt de baseball, o eava metalic, ceva greu i neted pentru c pielea nu este rupt. Finch ridic din umeri. n orice caz, folosit de ctre cineva stngaci. De unde tii asta? E un truc criminalistic mai vechi. Dreptacii au tendina de a lovi n partea dreapt a victimei. Altfel, le este peste mn i nu au destul for pentru a lovi. Craniul lui Short a fost zdrobit n partea stng. Este doar o deducie, dar este probat. Jennifer reinu aceast informaie, dei tia c erau puine anse s-i deschid vreo pist. Vrei s spui c sinuciderea nu a fost real? Vrei prerea mea de specialist? I-ar fi fost imposibil pn i s se trasc n main n halul n care era. A fost lovit i pus acolo. Fumul de la eava de eapament i-a fost fatal. A fost doar o nscenare. El era deja mort. Eti sigur c a fost lovit nainte s inhaleze fumul? Nu e posibil s se fi ales cu aceste rni dup ce a murit? n nici un caz, rspunse Finch, cltinnd din cap cu hotrre. Vasele cerebrale s-au spart n creier, cauznd un masiv hematom subdural. Asta se putea ntmpla numai nainte s moar, ct nc mai avea puls. Jennifer ncuviin din cap. Aadar, era vorba de o crim. Asta l va face pe Corbett s revin cu picioarele pe pmnt. i veni s zmbeasc, dar se abinu, vinovat. Mulumesc, domnule doctor. Pentru puin. Te rog s m scuzi. Trebuie s m duc s termin treaba. i strnse mna. Din cauza mnuilor, pielea brbatului era rece i avea un aspect cauciucat. Doctore, strig Jennifer dup el, ncercnd s adopte un ton ct mai natural. Cred c, n clipa asta, nu ar fi indicat s comunici familiei rezultatele autopsiei. tii cum este. Pn nu eti absolut sigur de ceea ce s-a ntmplat, nu vreau ca oamenii s trag nite concluzii greite. Finch ridic din umeri. Sigur. Nici o problem.
98

i lua o alt pereche de mnui i se ntoarse n camera de autopsie. Jennifer rmase privind gnditoare podeaua placat cu gresie. Aspectul acesta deschidea o perspectiv complet nou asupra jafului de la Fort Knox. i era hotrt s urmeze pista asta. Finch se ntoarse n camer, purtnd nc mnuile chirurgicale. O ntrerupse brusc din meditaie. Apropo, agent Browne, spuneai c Short are un puti, nu? Da, chiar trei. De ce? Unul dintre motivele pentru care cineva ar putea aeza o victim pe bancheta din spate este pentru c, atunci cnd e pus sigurana pentru copii, portierele nu se pot deschide din interior.

99

20

Prospect, Kentucky 23 iulie 1.33 p.m. Liberty Street din suburbia oraului Louisville, numit ntr-un mod att de optimist, fusese tratat cu dureros de mult indiferen de ctre arhiteci. Casele erau fcute parc pe planet, cu un cuit de modelat prjituri. Desprite unele de altele de un gard de srm galvanizat, se aliniau pe strada larg ce se pierdea trist n zare. Frasinii se luptau stngaci s-i nale coroana, la distana impus de municipalitate, dincolo de trotuarul peticit. Pe alocuri, unde czuser, capitulnd n lupta cu viaa, gropile rmseser neastupate. Courile de gunoi erau legate cu lanuri de stlpii porilor. Mainile se trau trist pe aleile asfaltate. n deprtare, un turn de ap, susinut de patru picioare fusiforme de oel, se nla spre cer ca o imens insect. Cndva, fusese vopsit n rou, dar vopseaua se umflase i se cojise demult, iar acum rugina mnca fiecare nit, fiecare balama. O singur denumire, ECKLEBERG, trona scris mare, cu vopsea alb, de jur mprejurul bazinului probabil o veche gselni publicitar al crei neles fusese uitat demult. De-a lungul strzii, civa puti exersau nite figuri cu skateboardul. Jennifer atepta n faa casei, fcndu-i vnt cu legitimaia FBI ca s se apere de razele de soare. Potrivit dosarului lui Short, acesta intrase n poliia monetar dup ce petrecuse cinci ani la NYPD. Fusese un ofier exemplar. Primise Medalia de Onoare pentru c intervenise la o spargere ntr-o farmacie din Upper West Side. Partenerul su fusese mpucat. n timp ce ncerca s l salveze, Short ripostase cu foc de arm. Omorse unul din suspeci i-l rnise pe cellalt. Era un poliist de viitor. Unii spuneau c putea s ajung chiar ef ntr-o bun zi. Dar se pare c, n cele din urm, acest incident i numeroasele ore de munc la New York i fuseser de ajuns doamnei
100

Short, care i ceruse s-i gseasc fie alt loc de munc, fie alt nevast. Fratele ei lucra deja la poliia monetar. i aranj s mearg la un interviu. Cu pregtirea sa, Short parcurse cu brio procesul de selecie, dei unii colegi ziceau c l-ar fi auzit plngndu-se c era nevoit s schimbe pistolul pentru un baston. I se dduser mai multe posturi de unde s aleag. Alesese Fort Knox ca s fie mai aproape de familia soiei. Cam sta fusese singurul criteriu. Pentru a nelege de ce fusese omort Short, Jennifer trebuia s ncerce s neleag cine fusese el, cum trise. Privind casa, i ddea seama c soii Short ncercaser s se descurce cum putuser mai bine cu puinul pe care l aveau. Ramele ferestrelor, aezate simetric, fuseser vopsite n albastru-deschis pentru a se asorta cu nuana cutiei potale de la captul aleii. Cu trecerea timpului, lemnul se mai umflase din loc n loc. Veranda fusese de curnd mturat. ntr-o parte a casei, se zrea curtea din spate, plin de jucrii. Curtea din fa era simpl, uor de ntreinut. Era curat. Pe bordur era pictat cu galben numrul casei 1026. Garajul se afla n partea stng. Era o construcie separat, cu acoperi nclinat i perei din lemn, vopsii n alb ca s se asorteze cu restul casei. Jennifer schi un zmbet, amintindu-i c i ea se jucase mpreun cu sora ei, Rachel, ntr-o curte asemntoare a unei case nu prea diferite de cea din faa ei. Aici, peste toat urenia, domnea dragostea. O main alb de patrul, brzdat de o dung albastr, ca un blazon, opri lng bordur i din ea cobor un brbat scund, rocat, cu prul srmos. Era mbrcat n uniform. O salut nclinnd din cap. Agent Browne? o ntreb el cu un glas nesigur, aplecndu-se peste capot, cu un picior n maina. Jennifer nu-i rspunse. n schimb scoase legitimaia i o flutur nerbdtoare. Ai ntrziat. Da, doamn. M scuzai. Se apropie de ea cu mna ntins. Pe faa pistruiat i se citea ngrijorarea. Eram tocmai n partea cealalt a oraului cnd m-au sunat s-mi spun... Nu-i nimic, domnule...? Strngndu-i mna, Jennifer ncerc s deslueasc numele scris pe ecuson. ...Seeley. Bine c ai ajuns.
101

Bill Seeley, de la poliia din Louisville, adug el cu toat seriozitatea. Avea ochii mari i albatri. Buzele subiri acopereau o dantur inegal. Urechile i semnau cu o main cu ambele portiere deschise. Jennifer zmbi. Nerbdarea ntiprit pe chipul lui o fcea s se simt dintr-odat mai btrn. Cunotea genul. Contiincios i amabil, dar puin probabil s pun vreodat lumea pe jar. Era ideal pentru acest col de lume. Se ntoarse ctre casa din spatele ei. Aceasta este? Da, doamn. Ct timp a locuit Short aici? n ultimii cinci ani. Cu copiii i soia. Simpatici. A fost foarte prietenos cu mine i cu ceilali biei. tii, i el era tot fost poliist. Vorbea tot timpul despre asta. Cred c i cam lipsea marele ora. Mai spunei-mi o dat ce s-a ntmplat. Privirea lui Jennifer alunec spre garaj. Trebuia s fac eforturi s se concentreze la ce-i spunea Seeley. Biatul cel mare, Tony junior, l-a gsit n garaj. TJ este un puti detept. Este i n echipa de fotbal. A sunat la 911 i am venit imediat ce am recepionat apelul. i doamna Short? Debbie? Era la munc. Tony lucra n ture. n timpul verii, stteau cu schimbul cu copiii. Martori care s fi vzut ceva? Nu. i ce ai fcut cnd ai ajuns aici? Pi, copiii ipau i plngeau. A venit o vecin s-i ia la ea acas. Am deschis ua garajului i am oprit repede motorul, nelegei, ca s ias fumul. Tony, adic domnul Short, vrse pe fereastra un furtun sau ceva de la eava de eapament. Suntei sigur c era ghemuit? Da. Cum am spus, era pe bancheta din spate. L-am scos din main i am ncercat s-i acord primul ajutor. Era deja mort. Am fcut tot ce am putut. i ddea seama c Seeley era nc foarte suprat. Se gndea
102

probabil c dac ar fi ajuns mai devreme l-ar fi putut salva. tia prea bine c e mult mai greu atunci cnd cunoti victima. Moartea cpt o latur personal, ca i cum ai fi nclcat un legmnt nescris de a avea grij de cellalt. Nu v facei griji, domnule poliist, ncerc Jennifer s-l liniteasc, ntorcndu-se ctre el. Ai fcut ce trebuia. Credei-m, era deja mort cnd ai ajuns aici. Nu mai puteai face nimic pentru el. Tnrul i zmbi plin de recunotin. i... dup aia am transmis prin staie i au trimis legistul s ridice cadavrul. M-a fi dus chiar eu s o anun pe Debbie, dar a trebuit s m ocup de incendiu. Aa c s-a dus un alt coleg. Am neles c nu a suportat prea bine vestea. Cltin cu tristee din cap. Jennifer i arunc o privire ntrebtoare. Incendiul? Care incendiu? tii cum sunt copiii tia afurisii. Fcu un semn din cap spre strad, unde un copil tocmai czuse i i luxase o mn. Avem o mulime de probleme cu copiii de pe-aici. Nu prea au ce s fac, aa c i pierd vremea prin magazine i fac tot felul de nzbtii. n spatele casei este o pajite. Cineva dduse foc unei grmezi de gunoi. n aceeai zi? ntreb Jennifer fixndu-l cu privirea. Da, rspunse el, dregndu-i linitit glasul. Vecinul se temea s nu se ntind focul, cu vremea asta fierbinte de pe la noi. De ce? Am greit cu ceva? Jennifer nu i rspunse. Se ndrepta deja spre cas. Travers curtea. O biciclet roz era rsturnat n mijlocul aleii. Intr pe poarta din spate. Nu credea n coincidene. Seeley o numise cu prea mult generozitate pajite. n realitate, era un maidan dezolant. Un peisaj selenar, npdit de buruieni uscate. Pe pmntul arid, zceau frigidere ruginite i maini stricate. Aceast bucat de pmnt uscat desprea casele de bunstarea amenintoare din statul vecin. n stnga porii pe care tocmai intrase, la umbra unui chiparos, un crater cu un diametru de circa trei metri i adnc de un metru i jumtate forma n pmnt o cicatrice, printre multe altele. Grmada de cenu, lemn ars i metal topit l fceau s semene cu un grotesc rug
103

funerar. Seeley veni n fug dup ea. Ce-am zis? Jennifer l privea insistent, cu minile n olduri. Nu vi se pare ciudat, domnule poliist, ca n aceeai zi n care Tony Short s-a sinucis, cineva s porneasc un incendiu, la doar civa metri de casa lui? Seeley o privea fr nici o expresie. Oamenii fac foc tot timpul. Nu credei c e posibil ca el nsui s fi vrut s ard ceva, nainte s se sinucid? Jennifer art hotrt cu degetul n direcia craterului. Dintr-odat, faa lui Seeley se lumin. neleg acum. Numai c putii de pe aici fac mereu tot felul de nzbtii. Dar, sigur c da. De ce nu? Jennifer se apropie de resturile incendiului. Le analiz cu atenie. n ciuda discursului pe care tocmai l susinuse, trebuia s admit c Seeley avea probabil dreptate. Apoi reveni la ipoteza iniial. Dac l omorse cineva pe Short, era foarte plauzibil s fi aprins focul pentru a distruge arma crimei sau poate alte probe. Oricum stteau lucrurile, trebuia s verifice. D-mi mna. Sri n groap. Particule albe i gri de cenu zburar n jurul gleznelor ei ca nite musculie n jurul unui fruct, ntr-o zi de var. Seeley cobor i el n groap ca s-o ajute. mpreuna ddur la o parte cteva buci mari de lemn, care le stteau n drum. Seeley ncepu s respire precipitat. Ce dracu e asta? Din cenu se ivise un obiect mare de metal ruginit. Laturile erau nnegrite i contorsionate din pricina focului. N-am nici cea mai vag idee, rspunse Jennifer. ine! Ajut-m s-l mic. Trr obiectul afar din groap. Nori de praf i cenua pluteau n aer, fcndu-i s tueasc i s lcrimeze. Prea un fel de recipient metalic. Avea dou compartimente mari. Cel superior nu era altceva dect o tav, nu foarte adnc, la care se
104

ajungea dnd la o parte capacul. Compartimentul de jos era mai spaios i era prevzut cu ui lateral. Ambele compartimente era goale. i atunci, o vzu. Jennifer reui s o disting clar pe o latur, acolo unde vopseaua argintie se cojise aproape de tot. Era o semntura fantomatic pe care cldura nu reuise s o tearg. Era tampila Trezoreriei Statelor Unite. La vederea ei, i aminti brusc unde mai vzuse un astfel de container. La Fort Knox!

105

21

Saint-Germain-en-Laye, nord-vestul Parisului 23 iulie 7.00 p.m. O procesiune nesfrit de camioane i de mainrii grele bttoriser deja pmntul, pn l transformaser n noroi. Aerul reverbera de zgomote. Motoarele diesel huruiau. Nite maini hidraulice gemeau. Un pickhammer pneumatic turuia nentrerupt pe undeva. Mai ncolo, era montat o macara. Lng osea se ridicau barcile muncitorilor. ntreaga operaiune era supravegheat de trei brbai mbrcai n jachete fosforescente. La vederea Bentley-ului galben care se apropia, unul dintre brbai se desprinse de grup i-i iei grbit n ntmpinare. Cu o mn i inea bine casca de protecie care i se cltina pe cap. Atept ca oferul s coboare i s deschid ua nainte s se uite nuntru. Domnule Van Simson. Nu v ateptam pn mine. Data viitoare o s cer o audien, zise Van Simson, cobornd din main. Purta cizme Wellington de culoare neagr, pantaloni maro-deschis i cma alb. Pe umeri, avea legat o bluz ntr-o nuan albastrudeschis. oferul i oferi o casc de protecie galben, pe care ns nici nu o lu n seam. Unde este Legrand? Supravegheaz lucrul la fundaie, n sectorul trei. Brbatul arat cu mna n spatele lui. Pot s v conduc eu acolo. Nu-i nevoie. ntoarce-te la treab. Van Simson i indic din cap oferului s-lurmeze. Porni n sus pe deal. Pea cu atenie pe urmele neltoare lsate de camioane, care pe alocuri erau foarte adnci. i sun telefonul.
106

Charles? se rsti Van Simson. Sper c ai veti bune. M tem c nu. Ranieri e mort. A fost ucis acum o sptmn. Poliia ncearc s pstreze discreia. Van Simson se opri. Trei metri mai n spate, oferul se opri i el i atept. i moneda unde este? uier el printre dini. Nu tiu, rspunse cellalt nervos. Cum nu tii? Ai cutat n apartamentul preotului? Porni mai departe. oferul l urm. Am fost deja acolo. N-am gsit nimic. O fi ascuns-o n alt parte. Poliitii o caut acum peste tot. S te ia dracu, Charles! njur Van Simson. E vina ta. Te miti prea ncet. A ajuns altul la el naintea ta. Lovi cu putere un bulgre de pmnt, care se sfrm n aer n faa lui. Darius, nu crezi c ai mers prea departe? Ai luat-o razna din cauza povetii cu moneda asta. Cnd o s vreau sfatul tu, o s i-l cer, i-o trnti Van Simson. Abia cnd o s am monedele astea, o s pot s zic c am mers destul de departe. Van Simson nchise nervos telefonul i-lndes n buzunarul de la pantaloni. La dracu! mormi el ncet. n faa lui, doi brbai ineau de o parte i de cealalt o schi. n spatele lor, un malaxor imens turna cimentul ntr-un an care fusese spat n pmnt. Legrand? strig Van Simson, ncercnd s acopere uruitul malaxorului. Unul din brbai ddu drumul schiei i aceasta se nfur de parc ar fi avut arc. Monsieur Van Simson. Nu v ateptam... tiu, tiu, l ntrerupse Van Simson fluturnd din mn. Te mai ncadrezi n schem? Chiar am luat-o nainte, rspunse mndru Legrand. Pn la sfritul lunii, terminm prima etap. Pn de Crciun o s putem ncepe s ridicm structur metalic. i cealalt problem?
107

Am rezolvat-o. Legrand mic din cap, artnd spre an. Van Simson se apropie. Cimentul se prelingea pe pmntul brun. Din masa cenuie i lipicioas ieeau nite biele de oel. Rmase pe marginea anului cteva secunde, dup care se aplec i lu o mn de pmnt. Se opri, apoi mprtie pmntul pe suprafaa de ciment umed. Ei bine, n-a zis el c vrea s fie ngropat aici, la un loc cu strmoii lui?

108

22

Departamentul Trezoreriei, Washington DC 25 iulie 08.52 a.m. Oamenii treceau pe lng ei. Paii le rsunau pe coridorul bine luminat ca nite lungi ropote de aplauze, reluate cu ncetinitorul. Oameni care preau importani, cu insigne, permise de trecere i dosare, intrau i ieeau de la ntlniri cu persoane a cror identitate era secret i cu care purtau discuii confideniale. Jennifer simea c o cuprinde o stare de nelinite. La urma urmei, de cnd se ntorsese din Kentucky petrecuser amndoi toat ziua precedent i cea mai mare parte a nopii pregtind aceast ntlnire. Pea exact n linia nti. Dar abia atepta momentul. Gsiser rspuns la cteva dintre ntrebri. Pentru prima dat de cnd ncepuse povestea asta, aveau nite piste concrete. Bine, acum amintete-i ce i-am spus, zise Corbett rupnd tcerea. Fii concis i nu te abate de la notie. Fr cuvinte pompoase. Vorbise repede i ncet. Vocea i suna uor nervos. Nu v facei probleme, domnule, am priceput, rspunse ea zmbind. Pe cnd Jennifer se afla n Kentucky, Corbett trimisese o echip la Fort Knox ca s cerceteze fiecare bucic de hrtie i fiecare centimetru al sistemului de securitate. Rigby, nc n stare de oc, i lsase s intre. i deconectase telefonul, nchisese ua de la birou i-i lsase s-i fac treaba. i nu pierduser timpul de poman. Ceea ce gsiser se lega foarte bine cu descoperirile lui Jennifer. mi permitei? Ce? Jennifer ntinse minile i i netezi gulerul care se adunase. Mersi, rosti el zmbind. O s fie o ntrevedere dur. Vreau s dai ce ai mai bun din tine. Atta tot. Oamenii tia nu vor scuze, vor rezultate.
109

La dracu! fcu Jennifer, dnd ochii peste cap. Haide, ai putea totui s-mi spunei. Cu ce avem de-a face? Cu nite dobitoci de mare clas sau nite birocrai amri? Din cte tiu, cte puin din fiecare. Directorul Green, Brady, directorul poliiei monetare i se pare c i nenorocitul la farnic de la NSA7 John Piper. NSA? Jennifer tresri. n nici un caz nu se atepta la aa ceva. Ce treab au ei? O s aflm, rspunse Corbett posac. Ai mai avut de-a face cu Piper? Jennifer cltina din cap. E un personaj. A lucrat n Agenie douzeci de ani fr s se fac remarcat. Apoi familia lui a fcut o donaie de cinci milioane de dolari pentru campania electoral a noului preedinte. Dintr -odat, se trage de ireturi cu mai-marii Pentagonului i recupereaz timpul pierdut. Credei c vor s-i arate muchii? Corbett i arunc o privire ncercnd s-o liniteasc. Nu. Vor doar s vad ce tim. Ai apucat s dormi vreun pic azinoapte? Puin. O fraciune de secund, ochii lui Corbett cptar o expresie blnd. Dac i este prea greu, a putea s numesc oricnd pe cineva s te ajute. Ea i arunc o privire indignat. n nici un caz. M descurc foarte bine i singur. Cnd o s am nevoie de o pacoste pe capul meu, o s v anun. El zmbi. ntrebam i eu. Ua din faa lor se deschise. Iei un brbat tras la fa, cu un pr epos, castaniu. Purta o cma cu mneci scurte. Pantalonii cenuii erau ridicai prea mult peste talie, lsnd la vedere gleznele n ciorapi de nailon. i arunc lui Bob un zmbet vag. Pe Jennifer nu o bg n seam.
7

National Security Agency Agenia Naional de Securitate (n. tr.)

110

Corbett. Piper, rspunse Corbett nclinnd, la rndul lui, din cap. Se pare c eti n form. Cei doi schimbar o privire scurt i pir n ncperea din spatele lui.

111

23

09.00 a.m. Nu era o ncpere mare dar, la cincisprezece metri sub pmnt, era una dintre cele mai sigure din cldire. Izolaia fonic i ddea o senzaie ciudat, de linite mormntal. Mirosul neptor de dezinfectant industrial i gdila gtul lui Jennifer i o trimise instantaneu cu gndul la morga doctorului Finch, din Louisville. Patru persoane erau aezate pe trei dintre laturile unei mese dreptunghiulare din sticl, de unde puteau vedea clar ecranul alb al proiectorului, care acoperea aproape n ntregime peretele din captul mai ndeprtat al ncperii. Dou scaune din oel i vinilin fuseser pstrate pentru ei, lng directorul Green, de la FBI. Lumina fusese micorat i penumbra ddea tuturor celor de fa un aer fantomatic. Tocmai ni s-au alturat agenii speciali Corbett i Browne, anun Green. Dup cum tii, Bob conduce Departamentul nostru de furturi majore i transporturi ilegale. El i agentul Browne au lucrat la acest caz nc din prima zi. Piper i arunc lui Jennifer o privire dezinteresat n momentul n care Green i rosti numele. Bine. Acum c suntem toi aici, s-i dm drumul! spuse un brbat chel, cu gtul gros i faa mpietrit, obosit i turtit ca de boxer care era, evident, conductorul ntrunirii. Se ridic n picioare i se aplec peste mas, sprijinindu-se n pumni, cu mnecile cmii n dungi rsucite deasupra coatelor, i umflndu-i bicepii. Cureaua de aur a Rolexului de la mn sttea ntins, mai s -i pocneasc. Mesteca gum n timp ce vorbea i se oprea de nenumrate ori n timpul discursului ca s o mite ntre masele. Pentru aceia dintre dumneavoastr care nu m cunosc, continu el pe un ton lene, tipic texan, uitndu-se fix la Jennifer i Corbett n timp ce vorbea, sunt secretarul Trezoreriei Scott Young.
112

Jennifer l recunoscuse, firete, de la bun nceput. Recent numit n funcie de ctre preedinte, Young avansase din comisia uneia dintre cele mai agresive bnci de investiii de pe Wall Street n noua sa poziie, precedat de reputaia de om care spune lucrurilor pe nume, fr menajamente. Preedintele m-a rugat personal s conduc aceast ntrevedere, continu el. Ca s m exprim politicos, e al dracului de ofticat. Jennifer privi chipurile tcute din jurul mesei. Green era aezat nstnga lui Young, ndesat, ca de obicei, ntr-un costum din trei piese care nu i venea deloc bine, nvrtind un pix ntre degetele groase, ca nite crnai i cu faa rotund i rocovan ascuns sub prul castaniu, vopsit. Piper sttea n dreapta lui Young i, dei Jennifer nu recunotea persoana de lng el, presupuse c acela trebuia s fie directorul Monetriei, Chris Brady. Avea faa lat, oval, cu obraji scobii sub care atrna pielea, i purta o peruc foarte nepotrivit. Ochii cprui, ptrunztori, se ascundeau n spatele unor ochelari cu lentile groase i cu rame de bg. i el i dduse jos haina de la costum, iar cravata bleumarin, de poliester, sttea umflat peste cmaa de culoare albastru-deschis. nvrtind nervos resturile unui pahar de plastic ntre degetele ptate de nicotin, i tot ciocnea fruntea, de parc ar fi ncercat s-i aduc aminte ceva. Fiind persoana oficial care rspundea n mod direct de Fort Knox, probabil c resimea tensiunea mult mai puternic dect ceilali. La Fort Knox a avut loc un jaf, doamnelor i domnilor, relu Young, mestecnd n continuare. Nu la un oficiu al vreunei bnci oarecare. La Fort Knox! Una din cele mai bine pzite instituii ale acestei ari. i noi nici mcar n-am tiut! strig, izbind cu pumnul n mas. Acum, colegii domnului Piper i spun preedintelui c e doar o chestiune de timp pn cnd cineva o s ne fure o arm nuclear. i trebuie s mrturisesc c, de data asta, mi-e greu s-i contrazic. Sttea drept acum i, cu tot cu pantofi, avea cam un metru optzeci nlime. La dracu! Dup povestea asta, nu m-ar mira dac domnul preedinte ar intra ntr-o bun zi n Biroul Oval i ar constata c au disprut toate documentele de interes naional.
113

Green lsa ochii-n jos i frunzri hrtiile din faa lui, ca s evite privirea acuzatoare a lui Young. Momentan, am reuit s-l conving pe domnul preedinte c problema intra n atribuiile Trezoreriei. A fost de acord s m lase pe mine s o rezolv, la nivel intern, cu ajutorul FBI-ului, avnd n vedere c ei au fost cei care au scos la suprafa povestea asta, de la bun nceput. i le-a spus celor de la armat i de la CIA s nu se amestece. Deocamdat. Dar, din cte-am vzut eu pn acum, toat lumea e mult mai preocupat s-i apere propria piele dect s afle ce s-a ntmplat i intrm n criz de timp. Am nevoie de rspunsuri, i asta urgent! Jack, ce-au aflat oamenii ti? Green i fcu un semn din cap lui Corbett, care privi ncurajator spre Jennifer. Aceasta se ridic n picioare, n faa ecranului mare i alb, i-i drese vocea. Domnilor, dup cum tii, acum nou zile o moned rar,un Vultur cu dou capete din 1933, a fost descoperit n stomacul unui preot italian, n Paris. Fotografiile cu Ranieri, pe care i le artase Corbett cu cteva zile n urm, aprur pe ecranul din spatele poliistului, alturi de primplanuri cu ambele fee ale monedei. Teste ulterioare ne-au artat c avem de a face cu o moned original i toate indiciile par s conduc spre ideea c este una dintre cele cinci monede furate de la Fort Knox, unde au fost pstrate n secret n ultimii zece ani. Piper, care-i urmrea discursul cu un zmbet nencreztor, i fcu semn cu mna s se opreasc, lu unul dintre dosarele mprtiate pe mas i i-l scutur n fa. tim toate astea, Browne. Scrie aici, n dosar! Spune-ne ceva nou. Jennifer se uit spre Corbett, care-i fcu cu ochiul. Ajunsese deja sl cunoasc destul de bine ca s-i dea seama c se gndea la acelai lucru ca i ea. John Piper. Mitocan de prim clas. Investigaiile noastre au dus la concluzia c jaful a avut loc, cel mai probabil, ntre orele trei i patru dimineaa, n ziua de duminic, patru iulie, continu ea, sfidndu-l cu privirea pe Piper n timp ce vorbea, aproape provocndu-l s o atace.
114

Ce? Acum doar trei sptmni? rbufni Piper. Cum putei fi aa siguri? O analiz a sistemelor IT ale depozitului, interveni Corbett, arat c a avut loc o pan de curent la orele trei dimineaa, la acea dat. S-au nregistrat fluctuaii de energie electric pn la orele patru, cnd situaia a revenit la normal. Verificarea sistemelor de energie electric fusese ideea lui Corbett i, dup ce se consultase cu bieii de la Departamentul IT, nu mai avuseser nici o ndoial cu privire la implicaiile acestui incident. Bieii de la Departamentul tehnic nc mai analizeaz problema, aa c, momentan, e doar o teorie, dar, dup prerea lor, pana de curent sugereaz c un virus a fost descrcat direct n serverul reelei depozitului. Probabil c a fost programat s se tearg singur, dar am gsit urmele unui cod care se pare c a dezactivat, temporar, sistemele de securitate ale seifului, fr ca acest lucru s poat fi vzut de gardieni sau de cineva din afar. Aadar, bieii mei nu mai sunt suspeci? interveni Brady pe un ton vdit uurat. Nu aveau cum s-i dea seama de cele ce se petreceau, nu-i aa? Piper se ntoarse spre Corbett, schind un zmbet. O teorie? A trecut o sptmn i asta-i tot ce avei? O teorie? Hai, prietene, spune-mi c avei mai mult dect att! John, haide s ascultm ce au de spus, zise Young precaut. tiu, Scott. Eram curios, atta tot. De exemplu, cum rmne cu acele camere de luat vederi? Cum de nu apare nimic nregistrat pe ele? ntreb Piper pe acelai ton agresiv. Fiindc nu exist camere de luat vederi n seiful propriu-zis, domnule, rspunse, Jennifer, pe un ton calm. Doar n jurul perimetrului exterior. Cred c i aceast informaie se gsete n dosar. Piper se nroi la fa. Un zmbet apru n colul gurii lui Corbett. Rolul seifului este n primul rnd de a mpiedica accesul fizic, dei a fost echipat, i pe interior, cu o combinaie de raze n infrarou, de puncte de presiune, de senzori de micare i cldur i de contacte electronice, continu Jennifer, adresndu-se acum aproape n exclusivitate lui Young i Green, de parc Piper nici n -ar mai fi fost de
115

fa. Era un joc periculos, tia, dar nu fusese niciodat o prea bun diplomat, nu tia cum s joace fr s rite. Dac Piper era att de hotrt pe ct prea s nscrie puncte de seama ei, nu avea de gnd s-i uureze ctui de puin situaia. Nici unul dintre aceste sisteme nu a fost afectat n mod direct i, totui, monedele au disprut. Prerea noastr este c exist cineva care a reuit s ptrund n seif, folosind un virus electronic pentru a dezactiva, temporar, sistemele electronice, dup care a furat monedele nainte ca sistemele s reintre n funciune. Dar cum a reuit s intre i s ias? ntreb Young, mpingnduse n fa, pe scaun. Am auzit c bieii de la Trezorerie au examinat fiecare centimetru din cldire i n-au gsit nici mcar o dal ciobit. Brady aprob din cap. Aa este. Nimeni n-ar fi putut s intre sau s ias din seif fr s fie vzut de cineva sau nregistrat de vreun aparat. Ei bine... dac nici o persoan nu putea s intre, atunci poate c nu a fost un om, suger Corbett cu precauie. Ce vrei s spui? C unul dintre bieii mei a vrt ceva nuntru? Asta-i ridicol! pufni Brady. Oamenii mei sunt dintre cei mai bine pregtii. Toi trebuie s treac de sistemele de siguran i sunt n permanen monitorizai. Nici unul dintre ei nu ar putea s introduc, cu bun tiin, ceva ce n-are ce cuta acolo. Jennifer se apropie din nou de ecran, pe care apru fotografia unui brbat care zmbea ncreztor, avnd n jur de patruzeci de ani, cu ochi cprui, mari i plcui, aezai pe o fa coluroas, inspirnd fora. Cnd i se artase pentru prima dat fotografia, lui Jennifer i venise greu s cread c era acelai brbat pe care-l vzuse att de neajutorat intuit pe masa de oel a lui Finch, ca un fluture pus la colecie. Chiar i acum, prefera s se uite n alt direcie. Privirea lui acuzatoare era mult prea greu de ndurat. Acesta este Tony Short, unul dintre gardienii de la Fort Knox. Short era n tur n noaptea de patru iulie i avea acces la sistemele de siguran i la seif. Credem c a fost ucis acum apte zile. Dac ar fi trit, cu siguran c ar fi putut explica apariia brusc a dou sute cincizeci
116

de mii de dolari n contul lui bancar, cu exact trei sptmni n urm, la doar o zi distan de la data la care bnuim c a avut loc jaful. Jennifer efectuase o verificare standard a contului bancar, folosind numrul de asigurri sociale al lui Short, i descoperise contul din California. Fusese deschis doar cu o zi nainte de a fi virai banii. Soia lui Short nu tiuse absolut nimic de el, cnd o ntrebaser. Pentru Jennifer, aceasta fusese ultima legtura, cea decisiv, n lanul dovezilor. Astea-s aberaii! exclam Brady srind n picioare. Mie de ce nu mi s-a spus nimic? Mi-ai ntins o capcan! Young l apuc de bra i degetele lui groase l traser la loc pe scaun. Stai jos, Chris. Nimeni nu te acuz. Vrem doar s aflm ce s-a ntmplat. i fcu semn lui Jennifer s continue, n timp ce Brady bombnea furios. Am mai gsit i asta, n spatele casei lui Short. O fotografie a recipientului metalic pe care l recuperase din rmiele incendiului apru pe ecran i Young i suci capul ntr -o parte, ncercnd s-i dea seama ce anume era. Imaginea fcu loc unui prim-plan n care se putea vedea sigiliul Trezoreriei, ters i neclar, ntr o parte a obiectului. Credem c aa a reuit s intre houl. Un fel de cal troian. Un ce troian? ntreb Piper, dar Jennifer l ignor. Am verificat registrele de inventar i se pare c, n seara de patru iulie, la depozit a ajuns un mic transport de aur, n jurul orei aptesprezece, chiar nainte de nchidere. Short era ofierul de gard. Ba chiar se oferise s fac schimb de tur pentru acea zi. A semnat de primire i a dus pachetul n seif. Jennifer se opri i lu o nghiitura de ap din paharul de pe masa, din faa ei, apoi continu: Credem c acesta, zise ea artnd din nou spre fotografie, este containerul n care a fost livrat aurul. Dup cum putei vedea, vopsit ar fi artat exact precum containerele folosite n mod normal pentru transportarea lingourilor de aur. O nou fotografie apru lng cealalt, nfind un container argintiu, de dimensiuni identice.
117

Cu toate acestea, containerul pe care l-am recuperat din vecintatea casei lui Short prezint un amnunt esenial. Conine un compartiment separat, accesibil din lateral, de aici. Art spre panoul lateral de pe ecran. Probabil c a fost extrem de greu de manevrat, dar este suficient de mare ca s poat cineva s intre n el. Bnuim c o cantitate relativ mic de aur a fost plasat n compartimentul de sus, pentru a lsa impresia c recipientul este plin, n cazul n care cineva deschidea capacul. Astea-s numai aiureli! zise Brady, acum pe un ton plngre, n timp ce haina i alunec de pe sptarul scaunului pe podea. ntotdeauna inventariem toate transporturile care intr i ies i ne asigurm c e totul acolo. E o procedura standard. O procedur care a fost urmat ntocmai, replic Jennifer cu fermitate. Doar c a fost ndeplinit de Short. Conform declaraiilor celorlali ofieri care au fost de gard n acea noapte, a insistat s inventarieze personal transportul respectiv. Era ofier superior, prin urmare avea acest drept. Dup ce a aprobat coninutul, l-a trimis n seif. Fiind patru iulie, le-a spus bieilor care l-au crat c le d voie s l descarce a doua zi dimineaa, ca s poat ajunge acas mai devreme. Se pare c Short era un om foarte amabil, de felul lui . Nu li s-a prut ceva ciudat. Prerea noastr, interveni Corbett relund ideea de unde o lsase Jennifer, este c persoana care se ascunsese n container a ateptat pn la un moment dinainte stabilit, cnd s-a activat virusul, a furat monedele, a resigilat cutia n care fuseser acestea, dup care s-a ntors n container. A doua zi, conform tot registrelor de inventariere, a aprut un nou camion, la orele nou dimineaa, cu un nou set de hrtii, pretinznd c avusese loc o greeal i c trebuia s duc acel container napoi de unde l luaser. Toate hrtiile erau n ordine, aa c nimeni nu s-a gndit prea mult la asta. Dar Short? ntreb Green. Short? Un simplu pion incomod. Presupunem c l-au omort ca s se asigure c n-o s vorbeasc. Banii pe care i-au pltit au fost o pierdere acceptabil. Am gsit camionul carbonizat ntr-un cmp, cam la o sut cincizeci de kilometri. N-a mai rmas nici o urm, nici mcar
118

numrul de serie al motorului. Nu tiu cu cine avem de a face aici, domnule, dar un lucru e sigur oricine ar fi, nu-i asum nici un risc. Dar aurul? ntreb Young. E aur n valoare de cteva miliarde de dolari acolo. De ce nu s-au atins de el? n principal pentru c, dac monedele astea valoreaz ntradevr patruzeci de milioane, echivalentul lor n aur masiv ar fi cntrit aproximativ trei tone i jumtate, rspunse Corbett. Oamenii tia, oricine ar fi ei, sunt nite profesioniti. tiuexact ce anume caut i unde anume s caute i nu las nimic altceva s le distrag atenia. V mulumim, agent Browne, spuse Young. Corbett i fcu un semn din cap lui Jennifer s ia loc alturi de el. Bine, s presupunem c avem o oarecare idee despre felul n care au operat. Dar tot nu tim nc cine a fost. Cine ne putea face aa ceva?... Avei vreo idee?... Vreunul dintre voi? Privi nerbdtor n jurul mesei. Mafia? risc Green. Sau cineva din Orient, poate Triadele? Sau Cassius? La cuvintele lui Corbett, conversaia se ntrerupse brusc, iar ecoul vocii lui rsun n linitea neateptat care se lsase n ncpere. Young l privi nedumerit. Cine? Un om... o umbr, mai degrab, ncepu Corbett s explice, fr s se grbeasc. Se presupune c este liderul unui sindicat interlop internaional, implicat n aproape toate tranzaciile ilegale de obiecte de art i antichiti. N-am reuit s trecem de stadiul de zvonuri. De cte ori ni se pare c ne apropiem, moare cineva. Credeam c ipoteza asta legat de cpitanul Nemo, geniul criminal care conduce lumea obiectelor de art, fusese eliminat, interveni Green. Nici un expert nu vrea s vorbeasc despre asta, companiile de asigurri cu att mai puin. Ar fi prea mult pentru ei s admit c un singur om e capabil s manipuleze i s influeneze piaa mondial a obiectelor de art. Dar oamenii uit c jafurile din acest domeniu reprezint o afacere de trei miliarde de dolari pe an. Trei miliarde de dolari? Young era n mod vdit ocat de aceast cifr.
119

Este a treia zon de activitate infracional din lume, dup traficul de droguri i de arme, confirm Corbett micnd din cap. i profiturile serioase nu vin din furtul unui obiect i vinderea acestuia unui nou cumprtor, ci din returnarea lor, pentru rscumprare, fotilor proprietari. Companiile de asigurri numesc asta taxa de recompens, dar adevrul este c prefer s ofere zece la sut hoilor dect s plteasc proprietarilor ntreaga valoare. Se ntmpl tot timpul. Judecnd dup modul de finanare i de operare a acestor afaceri, prerea noastr este c exist o operaiune global sofisticat i coordonat n spatele jafurilor de mare amploare. Deci tu crezi c individul sta, Cassius, e implicat sau nu? ntreb Young, aplecndu-se nainte n scaun. Se vedea c era obinuit s gndeasc n termeni clari da sau nu, cumperi sau vinzi. Voia un rspuns. ns rspunsul lui Corbett fu destul de evaziv. Pentru o treab de genul sta a fost nevoie de un plan elaborat i de fonduri substaniale. Puini oameni ar fi avut resursele necesare ca s-l duc la ndeplinire. Cassius se numr, cu siguran, printre acetia. Dar, chiar dac el este cel care a comandat jaful, nu ar fi fcut el personal treaba. Oamenii de genul lui i angajeaz pioni care s le fac treburile murdare. De cele mai multe ori, acetia nici mcar nu tiu pentru cine lucreaz. Momentan, noi trebuie s gsim persoana care a intrat n seif. Aceasta ne va conduce la cel care a aranjat jaful i, s sperm, la restul monedelor. Piper se aplec spre Young i i opti ceva la ureche. Pentru prima dat de cnd Jennifer intrase n camer, Young se opri din mestecat. Se uit la Piper i-i opti, la rndul lui, ceva. Piper ncuviin din cap, se ridic n picioare i se duse n partea din spate a ncperii. Acolo, observ Jennifer pentru prima oar, un panou mare, cu oglind, era montat n perete. Piper ciocni n geam, apoi i trecu de dou ori mna de-a curmeziul gtului, ca un fierstru. La vederea acestui semn, Jennifer realiz c ntreaga edina fusese nregistrat. Acum, dintr-un motiv necunoscut, Piper voia ca discuia s devin neoficial. De ce? Cred c ar fi indicat c Browne i Brady s plece, n acest moment, i suger Piper lui Young.
120

Corbett scutur cu hotrre din cap. Orice ai avea de spus, Browne trebuie s rmn aici. Prezena ei este vital pentru acest caz. Tot ce tiu eu, tie i ea. Piper se uit ntrebtor la Young, care mic aprobator din cap. Jennifer i arunc lui Corbett un scurt zmbet recunosc tor. Ardea de curiozitate. Ateapt-m afar, Chris, zise Young. Da' ea de ce are voie s rmn? se smiorci Brady. Vrei s-mi coacei ceva. Sunt sigur de asta. Ateapt, dracului, afar! i-o retez Young nervos. i las dosarul aici! Bombnind, Brady arunc dosarul pe mas, i trase haina pe el i iei val-vrtej din camer. Bine, John. Sper s merite, spuse Young. Piper scoase un oftat puternic nainte s nceap. n ziua de 16 iulie, a fost spart un apartament dintr-un bloc din Upper West Side. Houl a cobort de pe acoperi pn la etajul aptesprezece, a intrat n apartament i a furat un Ou Faberg n valoare de nou milioane de dolari. Bieii de la NYPD au avut norocul s gseasc o mostr de pr, chiar lng seif. Au trimis-o ctre laboratorul FBI din Quantico spre verificare, n sperana c poate nu aparinea menajerei. Au descoperit ceva i, urmnd protocolul care le-a aprut pe ecran, m-au alertat numaidect pe mine. Pusesei un semnal de atenionare pe dosarul tipului stuia? ntreb Corbett. Da. Pentru c, din cte tim noi, a murit acum zece ani. Dar de ce tocmai tu? Care e legtura ta cu el? ntreb Green. Legtura mea cu el? Eu l-am recrutat pentru CIA, acum cincisprezece ani. Numele lui este Tom Kirk.

121

24

09.21 a.m. Piper se ntinse dup servieta subire, de piele, pe care o sprijinise de piciorul scaunului i scoase din ea patru dosare, unul pentru el i cte unul pentru Young, Green i Corbett. Voi doi va trebui s v uitai mpreun, spuse el, indicnd din cap n direcia lui Jennifer. Jennifer i apropie scaunul de al lui Corbett, n timp ce acesta lu dosarul i rupse banda de hrtie care era nfurat n jurul acestuia. Sigiliul se rupse chiar ntre cuvintele STRICT i SECRET. Corbett deschise dosarul, scond la iveal cteva fotografii alb-negru i un teanc de documente prinse ntre ele. Fotografiile acestea au fost fcute ieri, n Londra, de CIA. l arat pe Tom Kirk sau pe Thomas Duval, dup numele pe care i-l tiam noi. Brbat caucazian, treizeci i cinci de ani, un metru aptezeci i cinci, fr semne distinctive. Jennifer examin cu atenie fotografiile. Dei imaginile erau cam estompate, i putea da seama c Tom era un brbat atletic, cu maxilar puternic i ochi ptrunztori i inteligeni. Are dubla cetenie, britanic i american, de la prinii lui, Charles i Rebecca Kirk. Ambii sunt acum decedai. Mama a murit ntrun accident de main, cnd Kirk avea treisprezece ani, iar tatl, la nceputul acestui an, ntr-un accident de alpinism, n Elveia. Jennifer ridic ochii i-l vzu pe Corbett privindu-l ntr-un mod ciudat pe Piper, ca i cnd ar fi bnuit c ntreaga poveste conducea spre un punct n care el, unul, n-ar fi vrut s ajung. Dup moartea mamei, Duval a fost trimis s locuiasc la familia acesteia, n Boston, n timp ce tatl su s-a mutat la Geneva. n Boston? ntreb Green. Are vreo legtur cu Trent Duval? Piper ncuviin din cap.
122

Este nepotul senatorului Duval. A fost unul dintre motivele pentru care l-am recrutat. La terminarea liceului, a ctigat o burs la Oxford, dar a fost dat afar dup un an i s-a mutat la Paris. Acolo l-am cunoscut eu. Ai fost delegat la Paris? ntreb Corbett surprins. Timp de trei ani. Sub acoperire diplomatic, confirm Piper micnd din cap. L-am cunoscut pe Duval prin intermediul unui tip pe care-l aveam la catedra de la Sorbona. Se nscrisese la un curs de istoria artelor. Era candidatul ideal pentru noi. Tnr, singur, foarte inteligent, fr legturi familiale puternice, cuta un ideal n care s cread. A durat ceva, dar l-am cooptat. A urmat instructajul obinuit, dup care iam asigurat o instruire specializat pentru programul pentru care-l recrutasem. i anume? ntreb Green. Spionajul industrial. Nume de cod Operaiunea Centaurul. Spionaj industrial? repet Green nencreztor. Fiiere de calculator, planuri, fotografii de prototipuri, formule chimice tot tacmul. De ani de zile, europenii fac eforturi pentru a nu mai fi la mna Statelor Unite i a Japoniei n ceea ce privete furnizarea de armament de aprare i produse tehnologice. Investiiile lor ncepuser s dea roade, fapt care ne cost pe noi cteva miliarde de dolari pe an, ca s nu mai vorbim c exista riscul de a pune n pericol propria noastr siguran naional. Duval i alii ca el erau punctul culminant al eforturilor noastre n ncercarea de a ne menine poziia. Isuse! murmur Green. Parc se spunea c ne sunt aliai... Duval era cel mai bun agent al nostru. Nu exista seif sau sistem de securitate cruia s nu-i poat da de cap. i tia s se piard n mulime. Vorbea cinci limbi, citea ce trebuie, cunotea pe cine trebuie. Obinea o invitaie oriunde dorea s intre. Nici unul dintre agenii pe care-i recrutasem n State nu era n stare s fac asta. El era special. i ce s-a ntmplat cu el? ntreb Green. Cu vreo cinci ani n urm, s-a fcut biat ru. Cum adic, biat ru? vru s tie Corbett. Refuza s asculte ordinele, ncepuse s se comporte straniu, nui mai ndeplinea misiunile. Am ncercat s-l aducem la sediu, dar a
123

refuzat. A spus c, din acel moment, lucra pe cont propriu. Apoi, a ieit din rezervaie i i-a ucis intermediarul. Dup aceea, a disprut din peisaj. Dar ai spus c-l credeai mort, insist Green. Un an mai trziu, Interpolul ne-a adus o mostr de ADN de la un brbat pe care un poliist francez l mpucase n timp ce ncerca s intre n incinta Ministerului de Finane. Se potrivea cu al lui Duval. Pn n acel moment, operaiunea luase oricum sfrit, aa c i-am nchis dosarul i nu l-am mai cutat. Cu toate astea, i-ai pus un semn de avertizare pe profilul lui de ADN, observ Corbett. Nu erai convins? S spunem doar c aveam unele ndoieli. Duval era mult prea bun ca s fie prins n loc deschis de o aduntura de poliiti. Dar nu erau dect nite simple ndoieli. Am pus semnul de avertizare pentru orice eventualitate i aproape c uitasem de el, pn acum dou zile. Atunci ce dracu s-a ntmplat cu el? Young nlocui guma din gur cu o lam noua, pe care o ndoi ntre dini cu un singur deget, cu un gest de expert. Interpolul bnuia c Duval, sau Kirk, cum se pare c i spune din nou, a acionat ca ho de obiecte de art n ultimii zece ani, undeva pe lng Londra. Folosete numele de Felix. E cotat ca fiind cel mai bun din joc. Ce l face att de bun? ntreb Young. n primul rnd, a fost antrenat de noi. i, crede-m pe cuvnt, asta d oricui un mare avantaj. E greu de crezut, dar majoritatea furturilor de obiecte de art sunt comise la ntmplare, de infractori de duzin care nu tiu prea bine ce fac. Vd un tablou pe un perete i -l nha. Corbett mic din cap, aprobndu-l pe Piper, lucru care se ntmpla foarte rar. Kirk e detept. Se concentreaz pe bijuterii, care pot fi transformate, sau pe artiti nu foarte cunoscui, care nu atrag att de mult publicitate i care pot fi mai uor vndui ulterior. De -a lungul anilor, fie el, fie cineva care lucreaz mpreun cu el, a reuit s strng o reea de colecionari particulari, care sunt dispui s plteasc bani
124

grei pentru obiecte veritabile i care nu pun ntrebri n legtura cu proveniena acestora. Urm o pauz n care toi ncercau s asimileze noile informaii. Apoi, Young articul cu glas tare ntrebarea care i frmnta pe toi: S dai o spargere la un muzeu e una, dar s te infiltrezi ntr -o cldire guvernamental e cu totul alt mncare de pete. Ce te face s crezi c e implicat n treaba de la Fort Knox? Piper tresri, ca strbtut de un fior. l cunosc pe omul sta. ntotdeauna i-au plcut sarcinile dificile, spectaculoase. O treab de genul sta pare fcut anume pentru el. Cred c ne trebuie ceva mai substanial dect instinctul tu, remarc sec Corbett. Ai vreo dovad prin care s-i susii teoriile? Piper aprob hotrt din cap. Cei de la Canadian INS au o nregistrare a unui domn, Felix Duval, care a zburat la Montreal din Geneva, n data de 28 iunie, cu doar o sptmn naintea datei pe care tocmai ne-ai prezentat-o. Credei c numele, i momentul, i faptul c ADN-ul lui a aprut la New York sunt toate doar o coinciden? A dat lovitura de la Fort Knox, apoi a fcut o escal pe Fifth Avenue pentru nite cumprturi. Ne rde n nas. Dumnezeule! i voi cum de ai putut permite s se ntmple aa ceva? Ne jefuiete chiar unul dintre oamenii notri! Piper se grbi s-i rspund: n ceea ce-i privete pe toi cei din afara acestei camere, nimic din cele discutate aici nu s-a petrecut. Va trebui s conducem investigaia cu foarte mare grij. Ce ascunzi, John? ntreb Corbett, privindu-l piezi. Ce nu ne spui? La dracu! Young, care de cteva minute sttea tcut n scaunul lui, ncruntndu-se ca i cnd ar fi ncercat s-i aduc aminte de ceva, sri ca ars i tot sngele pru c i se scurge din obraji. Ai spus c l-ai recrutat pe tipul sta acum cincisprezece ani, nu-i aa? Da, rspunse Piper. Nu era...? ncepu Young, ridicnd ntrebtor din sprncenele blonde.
125

Asta ncercam i eu s spun, zise Piper aprobnd din cap. Nu era ce? ntreb Jennifer, uitndu-se de la Young la Piper i invers. Nu preedintele era pe atunci directorul CIA? observ Corbett sec. Dumnezeule! fcu Green, nroindu-se chiar mai mult dect de obicei. V imaginai ce scandal diplomaie o s se declaneze dac se afl. N-ar supravieui. M-a mira dac am supravieui i noi. Piper se uit fix n ochii tuturor celor din ncpere, chiar i ntr -ai lui Jennifer. Nu pot permite aa ceva. Pentru prima dat, Jennifer vzu o scnteie de team n ochii lui Piper. Familia lui pariase mult pe alegerea preedintelui i Piper ncepuse deja s culeag roadele. Acum, se trezea fa-n fa cu posibilitatea ca totul s se prbueasc sub ochii lui. Jennifer savura momentul. Atunci ce sugerezi? ntreb Green. S lsm totul balt? Nu, sigur c nu, zise Piper scuturnd vrtos din cap. Nu putem lsa pur i simplu balt o investigaie de o asemenea anvergur. Asta n ar face dect s nruteasc i mai mult lucrurile. Spun doar c trebuie s avem mare grij. Dac monedele conduc la el, Kirk ar putea fi legat de Operaiunea Centaurul. Trebuie s facem ceva ca s ne asigurm ca asta n-are s se-ntmple. Ce sugerezi, mai exact? insist Corbett. S ncercam s cdem la o nelegere cu Kirk. Ne d cele patru monede pe care nc le mai are, ne spune cine a ordonat furtul i ne promite s-i in gura, iar noi i facem pierdut dosarul i uitm tot ce ne-a fcut cu ani n urm. Din acea clip, din punctul nostru de vedere, Thomas Duval, sau Kirk, sau oricum o mai vrea s-i spun, n-a existat niciodat. Povestea cu implicarea preedintelui o s fie uitat. Crezi c va fi de acord? ntreb Green, i n glas i se citea ndoiala. Kirk tie s-i analizeze ansele. A tiut ntotdeauna, n ultimii zece ani, probabil c n-a fost zi s nu se ntrebe dac la fiecare btaie de u nu eram noi, care reuiserm n sfrit s-i lum urma. Ar fi o ans
126

unic pentru el s-o ia de la nceput. Da, o s accepte. Mie unuia mi convine, confirm Young cu o micare a capului i plesnind guma ntre dini. n felul sta, toat lumea ctig. Administraia actual pare s aib anse la prelungirea mandatului. Nu vreau s fiu tocmai eu la care s-i pun bee-n roate. Atunci n-avem timp de pierdut, domnule secretar, interveni Corbett, iar tonul lui era imperios. Am recuperat una dintre monede din pur ntmplare. Cu ct ateptm mai mult, cu att mai greu ne va fi s le lum urma celorlalte patru. Trebuie s trimitem pe cineva la Londra, s-l contacteze pe Kirk. De acord, aprob Young nclinnd din cap. La cine te-ai gndit?

127

25

Aeroportul Internaional Dulles, Washington DC 25 iulie 9.30 p.m. Avionul ncepu s prind vitez pe pista de decolare. Jennifer se lsa pe spate, n scaunul ei, i nchise ochii. O atepta un zbor lung i tia c ar trebui s ncerce s doarm, dar gndurile nu-i ddeau pace. Momentul n care Corbett i sugerase lui Young c ea ar trebui s fie persoana pe care s o trimit s ncerce s cad la nelegere cu Kirk i revenea mereu n minte. Ar trebui s-o trimitem pe agent Browne, domnule secretar. Urmase o clip de linite, risipit curnd de rsul spart al lui Piper. Jennifer fusese chiar tentat s i se alture, dar expresia de pe chipul lui Corbett i dduse de neles c eful ei nu glumea ctui de puin. Browne? N-a prea crede. i de ce nu? ripostase prompt Corbett. Chiar e cazul s-i spun pe litere? Dac ai ceva de spus, cred c ar trebui s-o tim cu toii. Piper nghiise n sec, i aruncase o privire lui Jennifer, apoi lsase ochii n jos, nainte s rspund. tim toi ce s-a ntmplat acum trei ani. Lovi cu degetul unul dintre cele trei dosare mprtiate n faa lui. Chinuindu-se s citeasc invers, Jennifer avu impresia c desluete numele ei pe coperta unuia dintre acestea. Era clar c Piper i fcuse temele. Avem nevoie de un om pe care s ne putem baza, care s nu cedeze sub presiune. Nu putem risca un alt... accident. Miza e mult prea mare. Domnule secretar, pufni Corbett, mai tim cu toii i c, n urma anchetei asupra schimbului de focuri n care a fost implicat, agent Browne a fost absolvit de orice vin. Activitatea ei de atunci ncolo, i cu precdere n acest caz, a fost impecabil.
128

E un risc prea mare, insistase Piper. Nu are deloc experien. Jennifer se stpnise s nu-i dea o replic usturtoare, pe care s-ar fi putut s-o regrete, dei era cu totul contrar felului ei de a fi s -l lase pe Corbett s poarte lupta n numele ei. Pe lng asta, continuase Piper, e o treab a Ageniei, nu are nici o legtur cu FBI-ul. Prerea mea, domnule secretar, spusese Corbett ignorndu-l din nou pe Piper i adresndu-i-se direct lui Young, este c o abordare discret ar fi o tactic mai potrivit. Vrem s-l ctigam pe Kirk de partea noastr, nu s-l speriem. Dac trimitem un agent FBI, i dm de neles c ne intereseaz jaful de la Fort Knox, nu greelile lui din trecut. Dac folosim pe cineva din Agenie, am putea transmite un mesaj mai larg, o legtur cu Operaiunea Centaurul. mi menin ideea c Browne ar putea face o treab excelent. Jack? ntrebase Young ntorcndu-se spre Green. Dac Bob are ncredere n ea, eu nu am nici o obiecie, replicase acesta ridicnd din umeri. Apoi Young se ntorsese brusc spre Jennifer. ntrebarea lui o neliniti: Dar dumneata ce spui, agent Browne? Eu... eu cred c domnul Piper are dreptate, rspunsese Jennifer ncet, msurndu-i cu atenie cuvintele. Am fcut o greeal n urma creia a murit un om i va trebui s triesc cu acest gnd pn la sfritul vieii. Dar sunt un agent bun, domnule. Obin rezultate. i aruncase o privire sfidtoare lui Piper. Trimitei-m n misiunea asta i nu vei fi dezamgit. Eu nu m dau btut. Sunt o lupttoare. Da, chiar cred c eti. Young se ntorsese spre Jennifer, i ntinsese mna i zmbise pentru prima oar de cnd femeia intrase n ncpere. F-ne s ne simim mndri, agent Browne. Cu o ultim zvcnire, avionul se ridic n aer, ntrerupndu-i firul gndurilor. Jennifer se foi nelinitit n scaun, i nclet degetele de la ambele mini n jurul mnerelor ateptnd s treac obinuitul val de panic. Era ciudat. I se oferea n sfrit ansa pe care o visase, pentru care luptase n ultimii ani, dar, acum c o avea, se simea att ncntat,
129

ct i speriat de noua situaie. Era o ans uria i nu-i putea permite s-o dea n bar. inea n poal dosarul lui Kirk. n principal, erau rapoarte de spionaj ale Interpolului i diverse semnalri ale ageniilor de poliie locale. Una peste alta, nu avea nimic concret. Zvonuri despre diferite operaiuni pe care le-ar fi ntreprins Duval, detalii despre persoane cu care sau pentru care se presupunea c lucrase, dar nimic sigur. Dintr -o anumit perspectiv, nu se putea lega de nimic. Avea doar o vag nclceal de presupuneri, bnuieli i zvonuri, care se destrmau n clipa cnd erau analizate n amnunt. i totui, din alt perspectiv, dac privea totul ca un ntreg, informaiile ncepeau s se lege, dnd natere fascinantei i incriminatoarei biografii a unui infractor de geniu, a unui adevrat profesionist, care folosea o sumedenie de piste false ca s-i ascund urmele i s-i induc n eroare adversarii. Dar cum putea s separe realitatea de ficiune, mitul de om, cnd fiecare pas i era nvluit ntr -o permanent ceaa de zvonuri i de bnuieli? Corbett ns ncerca s-i aranjeze o ntlnire cu o persoan care, spera, va reui s fac lumin n toat nvlmeala. O persoan cu care mai colaborase i la un caz anterior. ncerc s-i aminteasc numele. Ceva cu Harry... Harry Renquist? Nu, Harry Renwick, asta era! Din cte-i spusese Corbett, nu era doar un expert n numismatic, putnd s o ajute n investigaie, ci, dup cum le confirmase Piper, l cunotea chiar foarte bine pe Kirk, din vremea n care lucrase cu tatl acestuia. Dac Bob ar fi reuit s aranjeze o ntrunire ntre toi trei, ar fi avut ansa s-l nfrunte pe Kirk pe un teritoriu familiar, unde spera s-l poat prinde cu garda jos. Gndul sta o fcu s zmbeasc. Cnd avionul se stabiliz i becul care semnala obligativitatea purtrii centurii de siguran se stinse, Jennifer privi n jur, analiznd amalgamul de diplomai, jurnaliti i stewardese care umplea n mod obinuit compartimentul de clasa a doua al cursei zilnice dintre Washington i Londra. nchise iar ochii i gndul i zbur din nou ctre singurul lucru care o nelinitea n toat povestea asta i pe care, spre marea ei mirare, nimeni nu pruse s-l remarce. Dac acest jaf fusese att de meticulos
130

pus la cale i executat, dac acest Kirk era, ntr-adevr, att de bun, cum de una dintre monede ajunsese s fie gsit n interiorul unui cadavru, n cealalt parte a lumii, dou sptmni mai trziu? Era clar c, la un moment dat, se ntmplase ceva foarte grav.

131

26

St James, Londra 26 iulie - l 1.28 a.m. n mod normal, Jermyn Street, nghesuit ntre agitaia din Pall Mall i aglomeraia din Picadilly Square, expune trectorilor o versiune unic, de culoare maro-nchis, a unei Anglii demult disprute. Amintete de picnicuri la casa de la ar, de interminabile partide de crichet pe cmpul nverzit, cu juctori mbrcai n alb, de blazere i plrii de melon, i haine de tweed, de bancuri seci i de veri umede, de bere cald sorbit lng emineul din crcium. De un inut nverzit ncnttor. i totui, n acea dup-amiaz torid i plin de praf, se transformase ntr-un amalgam de turiti asudai, care-i fceau cumprturile la ora prnzului i care strigau, se tocmeau, njurau, i scuipau ca ntr-un bazar din Orientul Mijlociu. Vitrinele fceau cu ochiul mulimii ca nite negustori insisteni, expunndu-i marfa pestria cmi cu modele i culori nemaivzute. Adevrate fntni de cravate atent aranjate se nlau n aer, doar pentru a se prbui n lacuri de batiste de mtase. n partea dreapt, un ceretor, postat n ua unei agenii de cumprturi personale, cnta i se jura pe toate cele sfinte, cu plria ntins. Majoritatea trectorilor preferau s-l ignore. n partea stng, oferul unui Jaguar negru i voluminos, parcat n fa la Wilton's, ncerca s negocieze cu un agent rutier imperturbabil, care deja completase pe jumtate amenda. Plimbndu-se prin mijlocul acestui memorabil spectacol, cu haina aruncat pe umr, Tom o apuc, aproape fr s-i dea seama, prin Arcada Piccadilly, o oaz de marmur i de vitrine ncnttoare, nesate cu pantofi, pardesiuri i cravate, pn cnd se trezi n faa magazinului su preferat, de pe partea dreapt, cam pe la jumtatea
132

galeriei. Tom adora ceasurile. Fuseser ntotdeauna pasiunea lui. De cele mai multe ori, cum se ntmpla i acum, purta un Jaeger Le Coultre Memovox din 1957, pe care l motenise de la mama sa. Nu era cel mai scump ceas din colecia lui, dar, pentru Tom, era cu siguran cel mai preios. i ddea seama acum c de aici pornise fascinaia lui pentru ceasuri. Se aplec, uitndu-se mai nti la vitrina din stnga, apoi la cea din dreapta. Ochii i alunecau lacomi peste exponatele atent aranjate, aezate pe catifeaua verde, ca nite bijuterii de mare valoare. Desigur, preurile nu erau afiate. Rmase aa, ignornd forfota din spatele su, pn cnd mirosul de mosc al unui parfum de femeie l smulse brusc din reverie. E frumos, nu-i aa? Avea o voce blnd, cu un inconfundabil accent american. Cu coada ochiului, o vzu fcnd semn cu capul spre RolexulPaul Newman Daytona pe care tocmai l admira. Dar, dac vrei un Rolex, iei mult mai bine cu un Prince. Merge ca uns i iese mult mai puin n eviden. Fcu din nou un uor gest cu capul, artnd spre cutia lunguia, din oel bine lustruit, a unui Prince din 1930. Tom i ndrept spatele i se ntoarse spre femeia de lng el. Era frumoas. Zvelt, cu trsturi delicate, piele cafenie, buze pline, ochi ademenitori, de culoarea castanei, cu faa ncadrat de prul des, negru i cre, tuns scurt. Femeia i zmbi. O clip, se ntreb dac nu cumva era o prostituat care ncerca s-l agae. Dar pantofii ei preau prea noi i fusta prea protocolar. Nu. Femeia asta era cu totul altceva. Suntei colecionar? o ntreb precaut. Nu, rspunse ea zmbind. Am avut cndva un caz pentru care a trebuit s m documentez n domeniu. Un caz? Aadar, suntei avocat? Nu tocmai. Lucrez pentru guvern. Guvernul Statelor Unite. ntr-un fel, Tom se pregtea de zece ani pentru aceast clip, pentru momentul n care vor reui, n sfrit, s-l gseasc. Din cnd n cnd, reuea chiar s se conving c nu vor mai veni dup el. i ddea acum
133

seama c n-ar fi trebuit s fie att de naiv. S neleg, atunci, c nu este o ntlnire ntmpltoare, domnioar...? Browne. Jennifer Browne. i nu, nu este. i ntinse mna, dar Tom o ignor. Am putea merge undeva s discutm? Vreau s v pun cteva ntrebri. n legtur cu ce? Nu aici. Dup ce ocul iniial trecu, mintea lui Tom se puse imediat n micare, analiznd rapid toate opiunile. S fug oare? Cele dou siluete masive care se prefceau c admir vitrinele din capetele galeriei i care blocau ambele ieiri fceau ca aceast variant s fie cam dificil. Sau poate, dac tot voia s-i schimbe viaa, ar fi fost mai bine s ncerce s lmureasc problema asta, o dat pentru totdeauna. Nu putea fugi la nesfrit. tiu eu un loc, murmur n cele din urm. Nu e departe.

134

27

11.42 a.m. Tom i Jennifer strbtur n linite Piccadilly Square, lsndu-se purtai de valul lin al mulimii i depii de autobuzele roii i vesele. Ici-colo, umbrele negre, nepotrivite cu soarele de var, erau ridicate deasupra mulimii de ghizii turistici, ca un fel de geamanduri improvizate ce-i ajutau pe tinerii din grupurile lor s navigheze spre urmtoarea destinaie obligatorie. n realitate, Tom avea un trup mult mai mldios i mai delicat dect n fotografiile pe care le vzuse Jennifer mergea cu pai msurai, cu micri precise i calculate, ca o pisic pe o balustrad ngust, folosind cantitatea exact de energie i de control pentru a ajunge unde dorea. Trebuia s recunoasc de asemenea c era un brbat chipe. Pomeii nali i maxilarul ptrat confereau chipului su un aspect sculptural. Avea ochii ageri, incredibil de albatri i de adnci. Odat ajuni la restaurantul Criterion din Piccadilly Circus, se desprinser din mulime i i croir drum printre vnztorii de hamburgeri i printre copiii de la coala spaniol. nuntru, zgomotul traficului fu nlocuit de o trncneala animat ce rsuna ntre pereii viu colorai ai restaurantului, n cinci limbi diferite. Un chelner italian, cu o figur de om hruit, i conduse la o mas, apoi le lu comanda o votc tonic pentru Tom i o ap mineral pentru Jennifer. Urm o clip de tcere, apoi Tom vorbi: Deci, agent Browne? Am spus bine agent Browne, nu-i aa? Chelnerul se ntoarse cu buturile. Agent special, dac tot ii s tii. FBI. Tom nclin capul, de parc n-ar fi auzit bine. FBI? Mda. Tom sorbi din butur cu un aer gnditor. Gheaa se topi sub mngierea tandr a bulelor gazoase.
135

Nu crezi c eti un pic n afara jurisdiciei, agent special Browne? Oh, n ziua de azi, cnd dm de-un pete mare, ntindem nvodul pn departe. Nu mai spune! Vezi tu, am venit aici s te ajut, spuse ea pe un ton hotrt. Tom se ls pe spate i mpinse la o parte paharul. Nu tiam c am nevoie de ajutor. Muli oameni nu-i dau seama dect atunci cnd e prea trziu. Eti ntr-o mare ncurctura, domnule Kirk. Nu neleg cum. Ai nite vechi prieteni n Langley, care de-abia ateapt s te revad. Tom ridic din umeri. Langley? mi pare ru, nu-mi sun cunoscut. Sunt sigur c cei de la NYPD ard de nerbdare s le explici cum se face c un fir de pr al dumitale a ajuns pe podeaua unui apartament spart acum zece zile. Jennifer i studie chipul, ateptnd o reacie, o tresrire orict de mic prin care s arate c a neles, c se simte vinovat... Dar nu vzu nimic. i pierzi vremea. Nu face pe nebunul! Jennifer ridic uor tonul vocii. tiu cu ce te ocupi i cine eti... Felix sau Duval, sau oricum i-oi mai spune acum. Urma o pauz n care Tom o privi cu un chip lipsit de expresie, cu mna dreapt micnd paharul, lsnd cerculee umede acolo unde condensul se scurgea pe mas. Care e adevratul motiv pentru care ai venit, agent Browne? Am venit s-i propun un trg. Tom zmbi cu nencredere. Atunci, e simplu. Indiferent ce ai de vnzare, nu cumpr. Eti sigur? M-au trimis din America pn aici. Asta ar trebui s-i spun c e vorba de o problem serioas. Poate c n-ar strica s m asculi pn la capt. Ce s ascult? Alte minciuni? N-avei nimic ce mi-a putea dori de la voi. i urez drum bun napoi.
136

M refer la un nou nceput, domnule Kirk. Suntem dispui s-i tergem tot dosarul. Tom se ridicase, gata s plece, dar tonul apsat al lui Jennifer pru c-l oprete-n loc. CIA uit de tine. Uitm i noi. Ultimii cincisprezece ani nici nu au existat. Gndete-te. Tom o privi intens cteva clipe, apoi se aez la loc. Unde-i pcleala? zise el ncruntndu-se. Nu-i nici o pcleala. Vrem doar monedele napoi. Monedele? i numele persoanei care te-a pltit s le furi. Dac faci asta, n-o s te mai deranjm niciodat. Tom cltina gnditor din cap i ncepu s fac din nou cercuri cu paharul, ntinznd ncet marginile peticului ud de pe mas. Exist doar o singur problem legat de propunerea dumitale, rosti el n cele din urm. Care anume? N-am nici cea mai vag idee despre ce vorbeti. Nu face pe prostul! i-o ntoarse Jennifer, de aceast dat pe un ton mult mai rece. Vrei s-i explic mur-n gur? Foarte bine. tim c tu ai luat monedele i mai tim i cum le-ai luat. Vrem s ni le dai napoi i s ne spui numele persoanei pentru care ai lucrat. Dac ne refuzi, acum c am dat iar de tine, i vom face viaa un calvar. De asta poi fi sigur. Acum, d-mi voie s-i explic eu! Tom aproape c striga i persoanele de la masa alturat le aruncar priviri dezaprobatoare de sub epcile de baseball. Nu tiu despre ce vorbeti. i d-mi voie s te pun la curent. Eu, unul, am ieit din joc. Definitiv. Asta e adevrul, chiar dac m crezi sau nu. Dac spunei c m avei cu ceva la mn, dai -i drumul! Jucai-v cartea! Dar n-am de gnd s trag ponoasele pentru o treab cu care tiu c n-am avut nici o legtur. Bgai-m la ap dac vrei, dar asta n-o s v ajute s gsii ceea ce cutai. Jennifer cntri n minte cuvintele lui Tom. ntotdeauna reuise si dea seama cnd cineva minea. Era atent la detalii tresriri involuntare ale muchilor, micrile minilor, expresia ochilor. Spre mirarea lui Jennifer, toate semnele preau s indice c Tom spunea
137

adevrul. Dar cum era posibil? Chiar i aa, continu pe linia pe care o stabilise cu Corbett: Aadar, refuzi oferta noastr? Care ofert? Nu tiu despre ce vorbeti. Nu avem nimic de negociat. Se opri, privind-o furios pe Jennifer. Acum am terminat? Jennifer ncuviin din cap. l speriase. Era, probabil, tot ce puteau spera n prim faz. Dar dac avea s se rzgndeasc dup ce analiza mai bine propunerea ei... ei bine, asta doar timpul putea spune. Deocamdat. Dar ne vom revedea curnd. tii ce, agent Browne? Nu te obosi. Tom se ridic, goli paharul i se ndrept spre ieire. n timp ce se apropia de ua turnant, aceiai doi brbai pe care-i vzuse n galerie ceva mai devreme se ridicar de pe locurile lor i pornir spre el. Tom i privi pe rnd, apoi se ntoarse spre Jennifer. Se pr ivir peste mulime pre de cteva clipe, apoi ea le fcu semn celor doi s-l lase s treac. Acetia se ddur la o parte, ca nite ui de metal. Cnd Tom dispru n mulime, Jennifer i scoase telefonul. Corbett rspunse la al doilea apel, n felul su obinuit concis i direct. Cum a mers? Cum ne ateptam. Neag, neag i iar neag. i este foarte convingtor. Corbett pufni. Nu zu? Atunci, cred c-i timpul s-l ardem niel pe mincinosul sta. Jennifer se ncrunt. Ce vrei s spui? Vreau s spun c ai ntlnire disear. Jennifer fcu ochii mari, nelegnd. Ai reuit s aranjezi ceva cu persoana ta de legtur? Nici mcar n-a trebuit s-l rog. Cnd a aflat c unul dintre oamenii mei e n ora, Renwick mi-a spus c are un musafir la cin n seara asta i apoi m-a rugat s-i transmit i ie o invitaie. Ghici cine e musafirul. Kirk? Vocea i trda entuziasmul. Era mai bine dect putea spera.
138

ntocmai. Se pare c l-a invitat chiar sptmna trecut. S vedem ct de convingtor mai este Kirk cnd o s te gseasc n cuibuorul lui. Renwick tie de ce suntem aici? Nu. I-am spus doar c investigm un caz i c avem nevoie din nou de ajutorul lui. Vreau s iei i moneda cu tine disear. Dac ne poate ajuta cineva s mai restrngem lista suspecilor n cazul jafului de la Fort Knox, el e persoana. Spune-i tot ce e nevoie, dar ncearc s intri ct mai puin n detalii. Bine. Oh, i am aranjat o ntlnire i cu Van Simpson pentru mine, la casa lui din Paris. La dou i jumtate. Doar atunci a putut s te primeasc. Crezi c poi s ajungi? Sigur. O s-i rog pe cei de la ambasada de aici s-mi asigure un mijloc de transport. Nu-i nici o problem. Grozav. Sun-m mine diminea s-mi spui cum au mers lucrurile. Jennifer vri telefonul napoi n poet i zmbi. n astfel de momente i amintea de ce-i iubea att de mult meseria, n ciuda tuturor celor de teapa lui John Piper.

139

28

Belgravia, Londra 8.00 p.m. Harry Renwick locuia pe o strad larg i elegant. Cldiri de crmid, cu ferestre mari i tavane nalte urcau n patru etaje spre cer. Maini breck i de transport se odihneau bar la bar lng Ferrari-uri i Porsche-uri de weekend. Tom i mbrcase cel mai bun costum pentru aceast vizit, dintr-o stof subire, un amestec de merinos i camir, care ns se aeza bine pe umerii lui largi. n cele din urm, cunoscndu-l att de bine pe Renwick, se hotrse s-i pun i cravat, dei gulerul strns l cam rodea n jurul gtului. Nu prea-i plcea s se mbrace la patru ace. Iei din taxi i se uit la ceasul de la mn un Tank din 1920, cea mai bun perioad a firmei Cartier, dup prerea lui Tom. Era greu, din aur masiv, avnd cifre romane aranjate elegant pe cadranul dreptunghiular. Era ora opt. Ajunsese la timp. Intr, intr! exclam Renwick, deschiznd ua de perete. Chipul lui Tom se reflecta n vopseaua neagr, lucioas, ncadrat de alam lustruit. Renwick purta acelai costum alb, de pnz, dei i scosese haina, lsnd s se vad cmaa tocit la coate. Tom i strnse mna lui Renwick, apoi pai pe pardoseala de marmur, montat sub form de tabl de ah, i i ntinse sticla pe care o inea n mn. Dragul meu biat! exclam Renwick, cu faa strlucind de bucurie n timp ce o desfcea. Clos du Mesnil, i nc din 1985! Nu trebuia s te deranjezi. tiu, zise Tom zmbind. i revenise dup surpriza pe care i-o provocaser evenimentele din acea diminea. Mai mult dect orice, acum era intrigat. Implicarea celor de la FBI sugera c nu Agenia era n spatele acestei poveti, ceea ce era o veste bun. Iar faptul c nu-l arestaser din prima nsemna c aveau nevoie de ceva, lucru care i-ar fi putut lsa un anumit spaiu de
140

manevr. Chiar dac nu avea nc nici cea mai vag idee ce voiau de la el. Pi, haide s o deschidem chiar acum, continu Renwick n timp ce-l conducea pe Tom n salonul de primire. Sper c nu te superi, dar am mai invitat pe cineva ast-sear. Thomas, i-o prezint pe domnioara Jennifer Browne. Jennifer, dnsul este Thomas Kirk. Tom nepenise n u cnd o zrise pe Jennifer ridicndu-se de pe scaunul din cealalt parte a ncperii. l privi furios pe Renwick. Ce se petrecea? Harry colabora cu FBI-ul? Bun seara, domnule Kirk. Se ndrept spre el, ca i cnd nu se mai vzuser niciodat, n aer se simi o adiere de Chanel No 5. Tom schi un zmbet n timp ce-i strnse mna. Domnioar Browne... Haide, hai! Nu fi aa de protocolar. Doar suntem prieteni! spuse Renwick vesel. Jennifer lucreaz la FBI, n America, pentru un prieten al meu. Se pare c el crede c le pot fi de folos n investigarea unui caz. E foarte interesant, adug Renwick, zmbind cu gura pn la urechi. Oricum, Jennifer e singur n ora pentru cteva zile i m -am gndit c voi doi v-ai putea nelege bine. Foarte amabil din partea dumitale, unchiule Harry, fcu Tom forndu-se s zmbeasc i simindu-se puin vinovat. Poate c se grbise s-l acuze pe Renwick. Era mult mai probabil s fie doar un pion netiutor n jocul FBI-ului dect complicele lor. Vrei ceva de but? ntreba Renwick. Ce spui, draga mea? Ce vrei s bei? Un pahar de ampanie? Excelent! Renwick desfcu folia i nvelitoarea de srm i ridica ncet dopul, pn cnd acesta iei cu un uierat uor. Pahare... La naiba! ine tu sticla, Thomas. M duc s aduc paharele. i o frapier, desigur. S nu uitm de frapiera! ntinzndu-i lui Tom sticla desfcut, Renwick se npusti n buctrie. Chiar i pentru voi, e un gest josnic, uier Tom trecnd n spatele lui Jennifer. Crezi c e vorba de-un joc? l repezi Jennifer indignat. Gndete-te bine! Aa va fi viaa ta de acum nainte. Oriunde te duci,
141

oriunde te ascunzi... vom fi acolo. Lumea ta e pe cale s devin mult mai mic. Avei o problem cu mine, fie, neleg. Dar Harry nu e implicat. Nu are nici o legtur cu povestea asta. Nu v permit s-l tri n viaa mea. Nu e cu adevrat unchiul tu, nu-i aa? ntreaga ta via e o minciun. Asta nu are nici o importan. Tom se apropie cu pai mici de ea, pn cnd fu la doar civa centimetri distan. Te previn. Nu l implica! Pi, dac ai vrea s colaborezi cu noi, n-ar mai trebui s facem asta, nu crezi? Jennifer privi sfidtor n ochii lui Tom. Renwick nvli napoi n camer, cu paharele i cu o frapier. Ei, vd c ai i spart gheaa, chicoti el. Excelent! La auzul vocii lui, srir amndoi ca ari i rmaser jenai n timp ce Renwick le umplea paharele. i mpinse apoi spre canapeaua din dreapta, n timp ce el se aez pe cea din stnga. ntre ei, un divan jos, de mtase albastr, acoperit de cataloage de licitaie, servea drept msu de cafea improvizat, n timp ce un emineu mare, de marmur, fusese umplut cu flori uscate. Cred c-i merg bine afacerile, zise Tom cu o voce pe care se strdui s-o fac s par relaxat i normal, artnd camera din jurul lor. Dei ncperea era mobilat simplu, avnd canapele moderne, de culoarea ciupercii i rogojini din alge, pe pereii din gresie fusese etalat cu mare grij o ntreag colecie de tablouri i de schie. Un profet din Vechiul Testament, o Madon cu degetele mpreunate n semnul crucii, strngnd n brae un Crist angelic, portretul unui pap nfiat n postur martiric i o scen mitologic, de abandonare dionisiac, erau doar cteva dintre ele. Fr s mai menionm, desigur, c Tom recunoscuse imediat mna lui Van Eyck, a lui Rembrandt i poate chiar a lui Verrochio n cteva dintre lucrri. Era o colecie uluitoare, care ar fi fcut cinstei galeriei renascentiste din orice mare muzeu. Ce, astea? Sincer, cele mai multe sunt nouti pentru mine, spuse Renwick privind n jur fr entuziasm. Am motenit casa de la o rud, acum cteva luni. I-am dat un strat de vopsea i am adus nite mobil nou. Tipul se ocupa de transporturi sau ceva de genul sta. A fcut
142

avere dup rzboi. Oricum, nu tiu cum a putut s triasc aici. Casa era plin de vechituri. Am vndut marea majoritate, dar unele meritau pstrate. Da, vd i eu, remarc Tom pe un ton apreciativ. Chiar vine mine un tip s se uite la la de -acolo. Renwick art spre portretul papal din stnga camerei. A fost ntotdeauna considerat ca fcnd parte din coala lui Tiziano, dar am eu o bnuial c a fost pictat de Tiziano n persoan. Crezi? Tom se ridic i se apropie de tablou cu o privire de cunosctor. i astea ce sunt? Jennifer art spre mtile lugubre, atrnate deasupra cminului. Ah! Ei, astea sunt ale mele. Vocea lui Renwick se anim numaidect. Le colecionez. Sunt mti N, japoneze. mi pare ru, nu... Nera o form de teatru japonez care a aprut n perioada Muromacho, explic Renwick. Subiectul este ntotdeauna simplu, grav i foarte simbolic, iar costumele foarte elaborate. Mtile sunt purtate pentru a nfia personaje sau emoii stilizate, la fel ca n teatru antic grecesc, i pentru a permite unui singur actor s interpreteze mai multe roluri. Le colecionez nc din copilrie. Ochii lui Renwick strluceau i vocea i vibra de emoie. Ct de vechi sunt? Cea mai veche pe care o am eu e asta. Se ridic i art spre o masc alb, decorat cu nite coarne aurii i ochi bulbucai, cu gura ntredeschis ntr-un rnjet demonic, ce lsa s se vad nite dini albi. Asta dateaz de prin 1604, cnd Na fost adoptat ca form teatral oficial a Japoniei, sub protecia samurailor din clasa conductoare i a ogunului. Celelalte sunt de prin secolele al XVII-lea i al XVIII-lea. Tom i ls privirea s alunece peste cteva dintre celelalte mti. Un mandarin care zmbea, cu ochii aplecai din cauza rsului, cu gropi n brbia decorat grijuliu cu cteva fire de barb i musta. Un tnr japonez cu expresie ngrijorat, cu fruntea ncruntat, cu prul rar i ochii ngustai de mirare. Sper c nu te deranjeaz, draga mea, i spuse Renwick lui
143

Jennifer, dar mncm n buctrie. Sala de mese nc mai arta ca dup bombardament. i conduse n buctrie, o camer din piatr alb, la mijloc cu o mas rustic, de lemn, aranjat pentru trei persoane. Ferestrele -u de pe peretele din dreapta ddeau spre grdin i erau uor ntredeschise, lsnd s ptrund mirosul de caprifoi, care cretea ntr-o parte a casei. n partea stng se gseau module din lemn de cire cu blaturi din granit, n care erau ncastrate o plit o mas imens de font cu nite cadrane i evi i o chiuvet Belfast adnc, deja plin cu vase i tigi. Se aezar, Renwick n capul mesei, Tom i Jennifer fa n fa. Tom o privi furios pe Jennifer. tia c amestecul sta n viaa lui era un truc, un mod josnic de a-i arta pn unde puteau merge, pn unde erau dispui s mearg pentru a obine ceea ce doreau. Dac a fi tiut mai din timp c vii, a fi pregtit ceva special, se scuz Renwick. Dar arat foarte bine i asta, protest Jennifer. Purta un taior negru cambrat pe talie, peste o bluz alb, iar picioarele lungi i le ascunsese n nite pantaloni de mtase neagr, care i fluturau n jurul gleznelor. Tom bg de seam c, n timp ce vorbea, vrful nasului i se ncreea odat cu micarea buzelor, ca la un iepura. n ciuda situaiei, asta l fcu s zmbeasc, lucru care l enerv i mai tare.

144

29

10.09 p.m. Cteva ore mai trziu, cnd obrajii lui Jennifer ncepuser s se mbujoreze de la vin i de la cldura plitei, se ntoarser n salon pentru a-i bea cafeaua. Dup ce luar toi cte o ceac, Renwick se instal comod pe canapea i i zmbi binevoitor lui Jennifer, care se aezase lng el, n faa lui Tom. Aa deci, Jennifer... Robert a spus c i-a putea fi de folos cu ceva. Confidenial, desigur. Jennifer nclin din cap recunosctoare i ls jos ceaca. A vusese grij s bea doar un singur pahar de vin, n anticiparea acestui moment, i, dei vorbise cu Renwick aproape tot timpul pe durata mesei, simise nencetat privirea furioas a lui Kirk aintit asupra ei. Agentul Corbett, vreau s zic Robert, mi-a spus c suntei cea mai indicat persoan din Europa creia s m adresez n probleme numismatice. Tonul lui Jennifer era acum oficial. A zis el asta? Foarte amabil din partea lui. Ei bine, presupun c se poate spune c nu sunt strin n domeniu. M-am ocupat cu asta o lung perioad de timp. Aa ne-am i cunoscut, tiai? Am colaborat la un alt caz al lui, cu ani n urm. n ultima vreme, m-am orientat spre alte domenii, dar unul dintre clienii mei este un colecionar fanatic, aa c nu-mi permit s-mi ies din mn. Jennifer ezit. Era o situaie delicat, n care trebuia s aib grij s pstreze echilibrul. Dei avea nevoie de sfaturile lui Renwick, Corbett o atenionase s nu dea unui civil toate detaliile jafului. i totui, era o ans de a mri presiunea asupra lui Kirk, artndu-i c tiau ntocmai tot ce se ntmplase. Ar fi putut s-i studieze reacia. Era o situaie foarte complicat. Deschise compartimentul cu fermoar al poetei i scoase de acolo plicul n care se afla moneda de aur. I-o ntinse lui
145

Renwick. Dumnezeule! se minun acesta. Moneda i czu din mn pe podea i se fcu nevzut. Renwick se arunc n genunchi, scuzndu-se faa de Jennifer n timp ce ntindea mna sub scaun. mi cer mii de scuze... te rog s m ieri... nu tiu ce m-a apucat, se blbi el. Jennifer zmbi, remarcnd privirea curioas a lui Tom. Abia dac se micase n scaun. Lsai, nu-i nici o problem. ocul a fost prea mare! explic Renwick, dup ce recuper moneda i se aez la loc. N-am mai vzut-o pn acum. Nu mult lume a vzut-o, replic Jennifer. Ce s vad? ntreb Tom, ncruntndu-se n timp ce se chinuia s vad ce era n mna lui Renwick. Un Vultur cu dou capete din 1933. O moned extrem de rar, i explic acesta ntinzndu-i moneda. O moned de douzeci de dolari, rosti Tom examinnd-o. De aur. E valoroas? Arunc moned n aer, o prinse i o aez pe divanul de mtase albastr. Jennifer pufni nencreztoare la auzul ntrebrii lui Tom. Nu face dect opt milioane de dolari, zise Renwick entuziasmat. Isuse! Tom se aplec i lu din nou moned, de aceast dat studiind-o cu o privire plin de respect. Jennifer se ncrunt. Ori Kirk asta era un actor foarte priceput, ori... Renwick i ntrerupse firul gndurilor. Clientul meu, cel despre care i vorbeam mai devreme, are una. A cumprat-o recent, la o licitaie. Eu, unul, n-am vzut-o, desigur. O ine nchis ntr-un seif din Paris. Dar credeam c a lui e singura. Dac acest client al dumneavoastr este Darius Van Simson, atunci, din punct de vedere oficial, aa i este. i neoficial? O privi ntrebtor, peste ceaca de cafea. Neoficial, Trezoreria Statelor Unite a mai pstrat cteva monede. Doar c recent, s-au... rtcit.
146

La aceste cuvinte, l fix cu privirea pe Tom i, din nou, fu contrariat de reacia brbatului. Pe faa lui, citi expresia omului care tocmai a neles ceva, care abia acum reuea s aranjeze toate piesele puzzle-ului. Parc de-abia acum pricepea despre ce era vorba. S-au rtcit? Renwick i scoase ochelarii i i zmbi cu indulgen. Unde au fost vzute ultima oar? Moneda asta a fost gsit la Paris. Presupunem c i restul sunt tot n Europa. neleg. Renwick i frec gnditor brbia. Van Simson va fi furios cnd va afla toate astea. Parc ne-am neles c nu va afla, replic tios Jennifer. Sau cel puin, dac afl, o s afle de la mine. Am o ntlnire cu el mine. Draga mea, eu n-o s suflu o vorb. Dar lumea artei e foarte mic. Tom poate s-i confirme. Lui Van Simson i place s fie la cure nt cu tot ce se petrece i pltete bani grei pentru ca acest gen de informaii s -i parvin lui naintea oricui altcuiva. Chiar dac nu tie nc, va afla ct de curnd. i, crede-m, cnd dai opt milioane de dolari pentru o moned pe care o crezi unicat, nu reacionezi deloc bine cnd vine cineva i-i mai pune nc una pe mas. l cunoti bine? ntreb Tom. Nu prea. Dup cum am spus, e un client. Caut monede pentru el. i i-am fcut rost i de cteva tablouri, art modern, n principal. Dar cam asta e tot. Ce m-ar interesa pe mine, ncepu Jennifer aducnd cu tact discuia napoi la moned, este cine ar putea fi potenialii cumprtori aici, n Europa. Cine ar fi dispus s plteasc pentru aa ceva? Tom l privea pe Renwick de parc rspunsul l-ar fi interesat n aceeai msur ca pe Jennifer. Harry i supse obrajii. N-a putea spune. Cea mai bun pist ar fi, probabil, s-i identificai pe cei care au ctigat marile licitaii de monede din ultimii ani i s v concentrai asupra lor. Cei mai activi cumprtori de pe pia sunt, de obicei, instituiile. tii voi muzee, institute, corporaii... Van Simson e singurul colecionar particular pe care-l cunosc care ar fi putut s-i permit aa ceva. i cum ai face s vinzi monedele astea dac ar fi, s zicem...
147

furate? Spunnd asta, Jennifer l fix cu privirea pe Tom, dar acesta nici mcar nu clipi. Furate? Renwick fcu o pauz. Hm... Ca s furi aa ceva ar trebui, n mod obligatoriu, s ai un cumprtor tiut dinainte. Nu e genul de marf pe care s-o valorifici pe piaa liber. Jennifer i aminti gndurile care nu-i dduser pace n avion, n drum spre Londra. Dac o moned ajunsese n minile FBI-ului, nsemna c, la un moment dat, ceva nu mersese cum trebuie. Poate c asta explica lucrurile. i dac nu ai avea un cumprtor? Ce ai face atunci? Renwick cltin din cap. E puin probabil, dar cel mai firesc pas ar fi s-i caui un intermediar. Cineva care s-i ia marfa de pe cap i s ncerce s-o vnd prin reeaua proprie. Un intermediar? Jennifer ncuviin ncet din cap. Avea logic. Ranieri era intermediarul. Poate c aa ajunsese moneda la el. Dintr -un anume motiv, nu existase un cumprtor i cineva i ceruse ajutorul lui Ranieri. Dar cine? Sau un ofsaid? suger Tom. Da, presupun c i asta e o variant, zise Renwick frecndu-i din nou brbia. E posibil, dar foarte riscant. Mai ales n ultima vreme. Un ofsaid? Jennifer privi ntrebtor de la unul la cellalt. Ce-i asta? Un fel de licitaie pe piaa neagr, i explic Tom. Jennifer remarc o uoara ncordare n vocea lui, ca i cnd ar fi fcut eforturi s se poarte firesc. i pru bine. Chiar voia s-l fac s se simt strns cu ua. Ce vrei s spui? Renwick rspunse n locul lui Tom: Orice artist important are un catalogue raisonn, un registru alctuit de ctre experi, cu fotografii i descrieri ale fiecrei lucrri a artistului respectiv, alturi de detalii despre proprietarii de drept ai acesteia. Primul pas pentru orice proprietar de galerie sau organizator de licitaii respectabil este s consulte aceste registre ca s vad de unde provine lucrarea n discuie. Al doilea pas ar fi s consulte Registrul obiectelor de art pierdute din Londra, n care sunt nregistrate toate
148

furturile raportate din sistem. mpreun, fac aproape imposibil vnzarea la liber a unei piese furate. Tom aprob din cap i continu ideea: O alternativ este un ofsaid, o ans de a profita de beneficiile unei licitaii fr s o faci public. Exist o list foarte selectiv de cumprtori acceptai care sunt informai, abia n ultima clip, unde i cnd va avea loc evenimentul. Astfel de licitaii erau foarte frecvente la un moment dat, dar situaia s-a schimbat. Poliia a nceput s le ia urma. Jennifer ncuviin din cap, apoi se ntoarse spre Renwick. Cred c ar fi foarte util s alctuim o list cu potenialii cumprtori att la o licitaie obinuit ct i la aceste ofsaid-uri. Da, desigur. Te ajut cu plcere. Cnd vrei s ncepem? Jennifer zmbi cu subneles. Acum? ntreb Renwick, surprins. Eu am rmas nc pe orarul din State, zise ea parc cerndu-i scuze. E doar... Se uit repede la ceas. E doar cinci i jumtate dup amiaz n America. V-a fi foarte recunosctoare dac ai putea ncepe din seara asta. i pe mine m preseaz cei de mai sus. Bine. Sigur, dac asta vrei... ntr-un fel, i eu sunt o pasre de noapte. N-am nimic mpotriva s rmnem i s-ncercm s-i dm de cap. n cazul sta, eu am plecat, spuse Tom cscnd. Trebuie s m trezesc devreme mine. mi vine marf nou. i, oricum, nu mai avei nevoie de mine. Renwick comand un taxi. Cinci minute mai trziu, l conduse pe Tom pn la ua. Jennifer sttea n spatele lui. La revedere, agent Browne, o salut Tom. Sper s v gsii monedele. Oh, nici o grij. Le vom gsi, replic ea schind un zmbet. i pe ho odat cu ele. Renwick l conduse pe Tom pn la main. La revedere, Tom. S m mai suni. i promit. Cei doi brbai se mbriar. Apropo, nu-i grozav fata? i opti Renwick. Plin de pasiune. i
149

foarte frumoas. Poate ar trebui s-i ncerci ansele. S-mi ncerc ansele? Nu e genul meu, rspunse Tom rznd. i, oricum, pe tine a vrut s te vad. Tu eti expertul n monede. Tom i strnse din nou mna i urc n taxi. Fcndu-i cu mna, Renwick nchise ua din fa i se ntoarse spre Jennifer. Bine atunci, hai la treab! ntoarce-te n salon i servete-te cu ceva de but. Eu m duc pn sus s-mi iau dosarele. N-ar trebui s dureze mai mult de o or. Grozav. Renwick urc la etaj i intr n biroul nesat de cri i registre. Se ls s cad n scaunul din piele pe care l trase de sub masa de birou. Rmase aa pre de cteva minute, cufundat n gnduri. Apoi, trase telefonul, ridic receptorul din furc i form un numr. Da? Eu sunt. Ce este? Renwick se las pe sptarul scaunului i ridic picioarele pe birou. N-o s ghiceti pe cine am la mine.

150

30

10.40 p.m. Ai gsit vinul de Porto? Renwick reapru n ua salonului i Jennifer se ntoarse spre el, dezlipindu-i cu greu privirea de la pictura n ulei pe care o studia. Ap e suficient, mulumesc. Ridic paharul i-i arat ca deja se servise. Foarte nelept. Hai s facem treaba asta n buctrie, bine? Avem mai mult loc acolo s ne desfurm. Fcu semn cu capul spre dosarul bleumarin pe care-l inea sub bra. Jennifer l urm n buctrie i l ajut s fac loc pe mas, punnd unele peste altele farfuriile i paharele. Clinchetul de porelan scump i cristaluri fine rsun n ncpere. Las asta, draga mea, se precipit Renwick cnd Jennifer ncepu s curee farfuriile, aruncnd resturile la gunoi. O s fac menajera curat, mine diminea. Acum hai, aaz-te aici i eu o s-mi trag un scaun lng tine. Art spre un scaun din stnga mesei i trase nc unul lng acesta. Jennifer se aez. Ce sunt toate astea? ntreb ea n vreme ce Renwick golea coninutul dosarului pe blatul de lemn al mesei. Articole din pres, scrisori oficiale, rapoarte de vnzri. Tot ce face referire la piaa european de monede i medalii. Am o companie care-mi gestioneaz acest gen de informaii, i n cazul sta, i n alte domenii care m intereseaz. M ajut s fiu la curent. Oricum, cu tot ce avem aici, ar trebui s putem fi n stare s alctuim o list de nume i de companii pe care s le verifici. V sunt foarte recunosctoare c m ajutai. Mai ales la ora asta. Renwick o nvlui ntr-o privire cald. Draga mea, e o plcere. Crede-m. Se aez pe scaun, apoi, numaidect, se ridic. Mi-e cald. ie nu i-e cald?
151

Fr s mai atepte rspunsul, se ndrept spre ferestrele-u care ddeau spre grdin i le deschide larg. O adiere rcoroas ptrunse n camer. Renwick se aez la loc. Sper c nu te-ai suprat c a fost i Thomas cu noi, zise el zmbind. Nu, ctui de puin, rspunse ea, avnd grij s nu par prea entuziast. Ultimul lucru pe care i-l dorea era ca Renwick s-i dea seama c se foloseau de el doar ca s ajung la Tom. Numai c Robert mi-a spus c stai n ora doar cteva zile i l invitasem deja pe Tom, de sptmna trecut. Speram c n -o s te deranjeze. i m-am gndit i c Thomas v-ar putea fi de folos cu ceva n investigaie. Sper c n-am mers prea departe. Sigur c nu. Dei, m-ai fcut curioas. Cu ce se ocup domnul Kirk, vreau s spun Tom, de ai crezut c ne poate ajuta? Ah! rse Renwick. Muli oameni i-au pus aceast ntrebare. Din cte mi-a spus, adic nu prea multe, se ocup de comerul cu obiecte vechi, de valoare. ntotdeauna a fost fascinat de ele, nc de cnd era copil. Cred c de la prinii lui i se trage. Oricum, ideea e c tie mai bine ca oricine cu ce se mnnc treaba asta. De-asta am crezut c ne poate ajuta. S neleg c l cunoatei de mult timp pe Tom? De cnd avea cel mult paisprezece ani. L-am cunoscut pe Charles, tatl lui, dup ce s-a mutat la Geneva. Tom mai aprea i el din cnd n cnd, n vacane. Nu locuia cu tatl lui? Jennifer tia deja rspunsul la aceast ntrebare, dar nu-l putea lsa pe Renwick s-i dea seama c la CIA se gsea un dosar gros de zece centimetri despre Kirk. Nu. Mama lui, Rebecca, a murit ntr-un accident de maina cnd Tom avea treisprezece ani. Pn la urm, s-a dovedit c biatul era la volan. Oh! Jennifer ncuviin din cap n semn de nelegere. i tatl ei o lsa adesea s stea la el pe genunchi i s conduc, pe distane scurte, de acas pn la prima intersecie. Un joc care, n acest caz, avusese, n mod evident, consecine tragice.
152

Charles a fost foarte afectat. Sincer s fiu, nu cred c i-a revenit niciodat. L-a trimis pe Thomas s locuiasc cu bunicii din partea mamei. Presupun c, pentru Charles, era prea dureros s-l aib lng el. Cred c asta l-a dat peste cap pe Tom. S fii respins de un printe, dup ce l-ai pierdut pe cellalt... Da. Renwick fcu o pauz. Vezi tu, acum nu mai vorbete despre copilria lui, dar odat mi-a povestit ceva ce n-am putut s uit niciodat. ntr-o zi, n coala general sau cum i-o mai spune n America Tom a vzut doi biei furnd geanta unei profesoare. Nu a spus nimic, fiindc era acolo doar de dou luni i i era i aa destul de greu, un elev nou ntr-o ara nou. Nu voia s atrag i mai mult atenia asupra lui. Se pare c bieii i-au dat seama cumva c Thomas i vzuse i au hotrt s pun banii pe care i furaser n dulapul lui, apoi i-au spus profesoarei care i-a deschis dulapul de fa cu toat clasa. Geanta era chiar acolo, unde o puseser cei doi. L-au suspendat dou sptmni i, orict a protestat, nimeni nu l-a crezut c era nevinovat. Cu att mai puin Charles. Nici mcar cnd aceiai doi biei au fost prini furnd dintr-un magazin i cnd poliia a gsit o grmad de lucruri furate ascunse n camera unuia din ei. Thomas a rmas mereu vinovat n ochii tatlui su i nu tiu dac l-a iertat vreodat pentru asta. Nu m mir, observ Jennifer ridicnd din sprncene. Ce ironie a sorii! Dup ce fusese acuzat pe nedrept, Kirk ajunsese, n cele din urm, un ho. Oricum, asta s-a ntmplat cu mult timp n urm. Renwick fcu o pauz. Ar trebui s ne-apucm de treab. Hai s le mprim. Separ teancul de hrtii n dou grmezi relativ egale. Tu uit -te pe astea, eu o s m uit pe celelalte. Timp de trei sferturi de or, rmaser amndoi aplecai asupra articolelor. Tcerea nu era ntrerupt dect de sunetul pixurilor pe hrtie sau de vreo ntrebare ocazional a lui Jennifer, ori vreun comentariu al lui Renwick, care-i atrgea atenia asupra vreunui amnunt. Avusese dreptate. Era o piaa mic. Aceleai nume, aceleai instituii, aceleai persoane fizice apreau i reapreau. Jennifer inea socoteala, adugind o liniu n dreptul fiecrui nume, ori de cte ori l
153

ntlnea. l gsise deja pe Van Simson de dousprezece ori, de dou ori mai mult dect pe cel mai apropiat concurent al lui. Privind peste mas, vzu c i Renwick avea aproape acelai scor. Se opri brusc, n timp ce not ceva. Ce a fost asta? Renwick nu-i ridic privirea. Ce anume? Zgomotul la... Mi s-a prut c se aude din grdin. Oh! Renwick se uit la ea i zmbi. Probabil e pisica vecinilor. Face o vizit prin cartierul oricesc. Jennifer ncuviin din cap, se uit spre fereastr, apoi reveni la notiele ei. Cteva clipe mai trziu, privirea i se ndrept iar spre fereastr. Asta nu-i pisic! Cum? Am spus c asta nu-i pisic. Jennifer se ridicase i se apropia de fereastr. E prea mare. i nu e doar una. Eti sigur? Renwick se ridic, cu o expresie ngrijorat. Repede, stinge lumina! opti Jennifer. Renwick se repezi poticnindu-se spre ntreruptor i-l rsuci. Fruntea i se ncrunt n semn de ngrijorare. Jennifer i apropie capul de marginea ferestrei, ca s poat vedea n grdin. Instantaneu, se trase napoi i se lipi de perete. Doi brbai, opti ea. Se apropie de cas. Ce naiba vor? rspunse Renwick tot n oapt, cu o voce n care se citea teama. Nu tiu, dar nu cred c-i cazul s ateptm s aflm. Hai s ieim i s chemm poliia. i tablourile mele? Ai asigurare, nu-i aa? Renwick aprob din cap. Atunci, las-le! stora nu le arde de glume. Ieir tiptil din buctrie i se ndreptar spre ua din fa. Jennifer descuie. Nu uita... zise ea n timp ce o deschidea. Nu mai apuc s termine fraza.
154

Ai grij! strig Renwick. Din instinct, i ridic minile n faa capului i un pumn i rico din cot, fr s o ating. Dup ct de repede venise lovitura, Jennifer i ddu seama c, ascuns n spatele uii cineva i ateptase. Era clar c aceia doi fuseser trimii n mod intenionat prin spate, ca s-i scoat n strad. Avu doar timp s observe c agresorul ei era un brbat alb, scund i ndesat, nainte s evite cel de-al doilea pumn, care izbi n schimb suprafaa lustruit a uii, fcndu-l s ipe. Profit de ocazie, l prinse cu o mn de gt i-l lovi cu toat puterea cu genunchiul ntre picioare. Brbatul czu numaidect n genunchi, gemnd, i se aplec nainte, cu faa roie ca focul. Tuea i se neca, ncercnd s-i recapete suflul. Ajunge, femeie! Jennifer ntoarse iute capul i-i vzu pe cei doi brbai care intraser prin grdin, postai n hol. Cel din stnga inea un pistol la tmpla lui Renwick. La fel ca tovarul lor, erau amndoi albi, dei aveau braele nnegrite de tatuaje i acoperite cu pr negru i des. Amndoi purtau blugi, haine negre, lucioase i adidai albi. nc o micare ca asta i s-a zis cu tataie, priceput? Renwick o privea fix, cu capul nclinat ntr-o parte, cu eava pistolului apsndu-i pe tmpl. Era ngrozit. Bine, zise ea ridicnd minile. Luai tot ce vrei. Brbatul din dreapta fcu un pas n fa. Avea buzele subiri i palide, semn al unei circulaii proaste, trei cercei n urechea dreapt i nasul turtit, ca de boxer. O s lum, ppu. Nu-i face tu griji pentru asta. Ieii din casa mea, nenorociilor! strig Renwick, pe un ton fioros. tiu cine v-a trimis. S-i spunei din partea mea c... Brbatul scoase un pistol de la bru, l ndrept spre pieptul lui Renwick i trase. Harry! strig Jennifer. Renwick se prbui pe podeaua de piatr, cu limba atrnndu-i ntr-o parte a gurii. Brbatul pe care l trntise la pmnt mai devreme se ridic, nc ameit, n spatele ei. ntre degetele minii drepte, strngea acum un box
155

de alam. Ceaua dracului! forni el, lovind-o cu putere n moalele capului. Jennifer vzu podeaua de marmur apropiindu-se cu vitez de ea n cdere, dar lein nainte s o ating.

156

31

Clerkenwell, Londra 27 iulie 05.30 a.m. Soarele de-abia rsrise cnd apru prima dub. Strada era nc pustie, n afara celor doi porumbei cenuii care se alergau unul pe altul pe trotuar. oferul sri din main. i trase pe fa cagula neagr i lovi de dou ori cu degetul ntr-o parte a dubei. Aproape instantaneu, ua se deschise n lateral i cei apte brbai dinuntru srir pe trotua r, strngnd armele care le luceau n mn Heckler i Koch MP5. Nimeni nu vorbea. Toi erau mbrcai la fel, cu pantaloni de camuflaj cu multe buzunare vri n bocancii nali pn la glezne, cu ireturile strnse n zigzag i legate sus. Fiecare dintre ei avea la piciorul stng cte un revolver Glock 17, n timp ce n jurul taliei le atrnau ctue, muniie i recipiente cu gaz lacrimogen. Vestele antiglon de culoare neagr le umflau piepturile. Apru o a doua dub i ali ase brbai srir n strad. Aveau deja cagulele trase pe fa i ochelarii la ochi. Un brbat nalt, mbrcat n civil, cu umerii lsai i ncheieturi subiri, cobor fr grab din scaunul de lng ofer, din a doua dub. Privi cu satisfacie n josul strzii, spre brbaii narmai care stteau cu spatele lipit de main. n sfrit, sosise i clipa lui. Daniels, opti printre dini sergentul Clarke. Unul dintre brbai se desprinse de ceilali i se apropie. Emblema Poliiei Metropolitane, brigada de elit SO 19, i strlucea pe umr. Omul sta e probabil narmat i cu siguran foarte periculos. Trebuie s intrai n for. mpucai-l dac e nevoie. i nu uita: vreau s-l arestez personal. E atribuia mea, nu a ta. Mike Daniels se strmb, vizibil deranjat. Las-ne pe noi s decidem pe cine mpucm. Tu ocup-te de hrograie i ai grij s nu ne stai n drum.
157

Acestea fiind spuse, Daniels i ntoarse spatele i se duse napoi la oamenii si, care fcur un cerc strns n jurul lui. Clarke pufni nervos, fericit c nimeni nu le auzise schimbul de replici. Cu voce joas, Daniels ddu cteva ordine, dup care privi spre Clarke i-i fcu un semn din cap. Doi brbai se postar vizavi de cldire, sprijinii de capotele celor dou dube. Ceilali doisprezece naintar n formaie, fr zgomot, pn n faa magazinului. Bun, zise Daniels dup ce se ghemuir sub ferestrele mari, tii procedura. Voi cinci venii cu mine pe scri, pn la camerele locuite de la ultimul etaj. Voi patru pzii parterul i depozitul. Voi doi, mergei n spate. Nu se ateapt s venim, aa c ar trebui s fie destul de simplu, dar nu este exclus s ncerce totui s fug, deci fii cu ochii-n patru. Smith, sparge ua. Hai! Hai! Hai!

158

32

05.35 a.m. Tom sri din pat n clipa n care auzi alarma. Reglase personal sistemul. Ecranul calculatorului de pe bufetul de la picioarele patului se aprinse, artnd o imagine de ansamblu a ntregii cldiri. Un punct rou care clipea indica locul n care fusese declanat alarma. Cineva era n magazin, la parter. O bufnitur surd, ca i cnd ceva fragil ar fi fost drmat la pmnt, se auzi din capul scrilor, confirmndu-i ceea ce vzuse. Tom nfac o cma i o pereche de blugi de pe jos i le mbrac repede, ndesndu-i picioarele ntr-o pereche de adidai cu ireturile nc nedesfcute. i auzea acum urcnd scrile tlpile de cauciuc le scriau pe beton, uile se trnteau, voci care strigau: Nimeni i Dup mine rsunau din ce n ce mai aproape, croindu-i drum prin labirintul de birouri, nspre el. n cele din urm, ua se trnti de perete i ase siluete negre nvlir n ncpere. Poliia! Nu mica! Tom ridic minile. La ce bun s protesteze? N-ar fi avut nici o ans. Tom Kirk? ntreb Daniels. Tom aprob din cap, fr s spun nimic. Bineneles c e afurisitul de Tom Kirk, pufni Clarke. Apruse n pragul uii rsuflnd greu, cu faa roie din pricina efortului pe care -l fcuse urcnd n fug scrile, cravata atrnndu-i ntr-o parte. Brbaii n negru se ddur la o parte, fcndu-i loc s intre, innd n continuare armele aintite spre Tom. Tom Kirk, rosti Clarke ntre dou gfituri. Te arestez pentru uciderea lui Henry Julius Renwick. Ochii lui Tom se mrir de uimire. Ai dreptul s nu spui nimic, dar ar putea fi n dezinteresul tu
159

dac, la interogatoriu, omii s ne spui ceva ce mai trziu, la proces, s-ar putea s-i aminteti. Clarke se apropie de Tom i rmase cu nasul la doar civa centimetri de al acestuia. Tot ce spui poate fi folosit ca prob mpotriva ta. Buzele i se ntinser ntr-un rnjet deasupra dinilor. i-am spus eu c, odat i-odat, tot o s ne cazi n plas, nenorocit ngmfat! Tom era uluit. Nu reuea s neleag. Unchiul Harry? Mort? El l omorse pe unchiul Harry? Era ridicol. Era o nebunie. Era ceva att de ngrozitor nct nici nu putea concepe. Nu credea. Refuza s cread. Clarke, pn i tu tii c asta-i o porcrie. Oi fi eu multe, dar nu sunt uciga. Harry Renwick mi era ca un printe. Cei de teapa ta nu au prini. L-am vzut pe Harry asear. Am luat cina cu el i cu o prieten a lui. Cnd am plecat, era n via. ntreab-o pe ea. Nu mai spune, fcu batjocoritor Clarke, pind n spatele lui Tom. Ce ciudat atunci c masa era aezata doar pentru doi. Pentru doi? Trebuie s fie o greeala. Nu-i nici o greeal, Kirk. Cel puin nici una pe care s-o fi fcut noi. Fiindc ghici ale cui amprente apreau prin toat casa! Chiar aa. Ale tale. Ale tale i ale lui Renwick. Doar att. Tom simi respiraia umed a lui Clarke suflndu-i n ceaf n timp ce poliistul scotea ctuele din buzunar. Atept demult clipa asta. i, crede-m, a meritat s-i vd expresia feei, uier Clarke. Tom tia c ar fi fost mai bine s nu se mpotriveasc. Era n minoritate i nu avea nici o arm. Dar masa pus doar pentru doi? Doar amprentele lui prin toat casa? Asta era o nscenare n toat regula i cineva fcuse mari eforturi s ias ca la carte. Iar Clarke se grbise s nghit momeala. Fiecare instinct pe care Tom i-l dezvoltase, l exersase i l perfecionase de-a lungul timpului i striga s ias ct putea mai repede de acolo. Dar, dac se hotra s acioneze, trebuia s acioneze acum. Clarke apuc una din ncheieturile lui Tom i ncepu s i-o nvrt n sus, pe la spate. n loc s se opun, Tom i relax braul, care se mica uor sub strnsoarea lui Clarke. Acesta, care i adunase forele ateptnd ca Tom s i se mpotriveasc, se clatin uor pe picioare. Tom
160

i smulse numaidect ncheietura din strnsoarea lui Clarke i, ntr -o clipit, sri n spatele lui, i apuc braul i i-l rsuci la spate. Brbaii narmai, luai prin surprindere de manevra neateptat a lui Tom, fcur un pas nainte i ridicar armele cnd realizar ce se petrecuse. Tom se adpostise n spatele lui Clarke i i rsucea braul cu toat fora, fcndu-l s strige de durere. Nu micai! O s-mi rup dracului braul. l am n int, domnule! i strig unul dintre brbai lui Daniels, peste capul lui Clarke. Nu eti n toate minile? zbier Clarke. O s m-mputi pe mine, cretinule! Daniels cobor arma i le fcu semn celorlali s fac la fel, pironindu-i privirea asupra lui Tom. Nu fi imbecil, Kirk. Toat casa e ncercuit. Pred-te! Nimeni nu trebuie s fie rnit. Nici nu va fi dac pstrai distana, rspunse Tom. Se retrase cu spatele traversnd ncperea i intr n baie, nchiznd ua cu piciorul n urma lui, apoi trgnd zvorul, l mpinse pe Clarke n genunchi i-laplec deasupra toaletei, prinzndu-i minile n ctue n aa fel nct acesta sttea cu braele ntinse nainte, mpreunate la ncheieturi sub eava murdar. Clarke nu se putea mica. Era alb la fa de fric i de furie. Blestemat s fii, Kirk, zise el cu vocea nfundat i spart rsunnd din vasul de veceu. Eti mort. O s te omor cu mna mea, m auzi? Tom deschise fereastra bii i privi afar. Ddea spre o alee ngust i pustie. Cam la cincisprezece metri mai jos, era o fie de asfalt plin de gina de porumbei. Se auzeau bocnituri n u. Deschide, Kirk! Numrm pn la zece, apoi intrm dup tine. Daniels ncepu s numere. Unu... doi... Tom sri pe pervazul ferestrei. Trei... patru... cinci... Se ntinse i trase apa la veceu, apoi se strecur afar i se ls s alunece pe burlan. Cteva clipe mai trziu, ua de la baie se smulse din ni i trei
161

brbai, n frunte cu Daniels, nvlir n ncpere cu armele ntinse. Vznd c nu mai era nimeni acolo, Daniels se repezi la fereastr i privi afar, remarcnd burlanul i aleea, acum pustie. A fugit pe fereastr. Toat lumea afar! Va trebui s blocm ntreaga zon. Brbaii se ndreptar asculttori spre ieire dar, tocmai cnd se ntorcea s plece, Daniels auzi pe cineva tuind i scuipnd n spatele uii drmate. O ddu la o parte i zri ceafa lui Clarke. Prul i umerii i iroiau de ap, iar trupul i se scutur violent. Daniels, tu eti? Scoate-m dracului de aici! mugi Clarke, iar apa se scurgea la doar civa milimetri de nasul lui. Daniels se aplec lng el i-i opti n ureche: Halal autoritate, Clarke.

162

33

05.45 a.m. Tom i gndise ruta de scpare nc din prima zi n care se mutase. Obiceiurile vechi nu se uit cu una, cu dou. Aleea l ducea ntr-un labirint de strzi i de pasaje ntunecate, care l scoteau n cele din urm lng ru, cam la un kilometru i jumtate distan de magazinul lui. La debarcader era nc linite cte-o main rzlea, un taxi care se ndrepta spre ora sau spre Canary Wharf, comerciani dornici s afle cele petrecute peste noapte pe piaa asiatic sau nerbdtori s o ia naintea celei europene. Cteva persoane care fceau jogging trecur pe lng el, micnd din cap n ritmul muzicii rsunnd din aparatele MP3 prinse la bru. Tom ncetini i ncepu s mearg la pas, ncercnd s neleag ce se petrecuse. Unchiul Harry murise. Cineva voia s-l fac pe el rspunztor. De ce? Kirk! strig o voce de femeie. Kirk, aici! Ridic privirea i o vzu pe Jennifer fcndu-i semn prin fereastra deschis a unui taxi negru. Tom se opri i o privi acuzator. Mai nti la Piccadilly, apoi la Harry, i acum aici. Era perseveren, nimic de zis. Urc! i zise ea de data asta pe un ton mai insistent. Vor s nchid toat zona. Trebuie s pleci din Londra. Las-m s te ajut. Tom rmase nemicat. Nu tia ce urmrea, dar cu siguran nu el era principala ei grij. Ascult-m, continu ea cobornd din taxi i ridicnd vocea ca s acopere traficul ocazional. E o nscenare. tiu c nu tu l -ai omort pe Harry. Pot s o dovedesc. Haide, intr i o s-i explic. Orict de suspicios ar fi fost Tom n legtura cu motivele lui Jennifer, tia c era prea riscant s rmn expus, n plin strada. Sunetul unei sirene care se apropia l fcu s nu mai stea pe gnduri. Alerg pn la taxi i urc nuntru. Jennifer fcu acelai lucru, trntind
163

ua n urma ei. Eti teafr? ntreb ea ngrijorat, lsnd n jos sptarul scaunului din faa lui. Tom privi pe lng ea, spre oferul taxiului, din spatele ecranului de plastic. Cred c l-ai cunoscut pe Max ieri. Nu te teme, e unul dintre oamenii notri de aici. Taxiul ne ajuta doar s trecem neobservai. Max i fcu lui Tom cu ochiul prin oglinda retrovizoare. Tom l recunoscu era unul dintre bodyguarzii care o pziser pe Jennifer cu o zi nainte. oferul cu maxilarul ptrat, cu prul blond, tiat militrete, cu gtul gros i musculos n-ar fi putut trece, nici cu cea mai mare indulgen, drept un taximetrist londonez. Dar nu taxiul era acum principala lui grij. Se vedea clar ca geamurile erau antiglon; maina, judecnd dup sunetul metalic care se auzea la nchiderea portierelor, era blindata i mai mult ca sigur izolat fonic. De cum urcai, bgai de seam c scncetul obinuit al dieselului fusese nlocuit de rgetul gutural al unui V8, pentru a susine greutatea suplimentar. Nu am nimic, rspunse Tom. Remarc jos, lng Jennifer, o valiz plin, prin al crei fermoar nchis cu greu se ntrezreau hainele. De ce eti aici? Ce se petrece? Pentru prima dat de cnd o ntlnise, Jennifer prea s nu fie n largul ei; prea trist. mi pare ru pentru Harry. Nu ar fi trebuit s-l implicm. Las scuzele pentru mai trziu. Acum, spune-mi ce s-a ntmplat. Jennifer fcu o pauz nainte s rspund. Cam la trei sferturi de or dup ce ai plecat, trei brbai au intrat n cas i ne-au atacat. L-au mpucat l-au mpucat chiar n faa mea. L-au mpucat?... i tu? Tu cum ai reuit s scapi? Tonul i era plin de nencredere. Nu tiu. Am ncercat s-l ajut. Am ncercat s m lupt cu ei. Dar erau prea muli. i erau narmai. M-au trntit la pmnt i, cnd mi-am revenit, nu mai era nici urm de Harry. Doar snge pe toat duumeaua. Dar am simit miros de ars i m-am luat dup dra de snge pn n pivni. i dduser foc. L-au mpucat, l-au trt n pivni i i-au dat foc.
164

La dracu! Tom i muc buza de jos. Simea c nnebunete. ncerca s-i imagineze cadavrul ars i mutilat al lui Renwick, apoi alung aproape instantaneu aceast imagine din minte. Harry nu mai era. Harry, care i fusese mereu alturi, care nsemnase pentru el mai mult dect propriul tat. Durerea l izbi ca un val puternic, lsndu-l buimac i tindu-i respiraia, fr s tie dac s noate n sus sau n jos pentru a iei la suprafa. Chiar i aa, nu-i ddu voie s plng. Nu n faa ei. n faa nimnui. Atunci l-am sunat pe Max s vin s m ia. El a chemat poliia, dup ce am plecat. Taxiul traversa rul i-i continu drumul pe lng masa de beton de pe South Bank i delicata pnz de oel a Roii Mileniului, ale crei cabine nemicate strluceau ca nite perle n soarele dimineii. Cum ai tiut unde s m gseti? Am pus nite oameni s te urmreasc de cteva zile. Te supravegheau asear, ca s fie siguri c nu fugi sau c nu ncerci s ne furi moneda. Din fericire, unul dintre ei te-a vzut srind pe fereastr. Unde e moneda? ntreb Tom cu un nod n gt. A disprut. Jennifer vorbi pe un ton sec i ntoarse capul spre fereastr cnd rspunse. A fost singurul lucru pe care l-au luat. Dup ea veniser. Vrei s spui c a fost o lovitur profesionist? Aa s-ar prea. Dar cum de tiau c era acolo? Exist dou explicaii posibile. Una e c am fost urmrit de cineva care tia c am moneda la mine, cealalt, c au fost informai. tim c nu tu ai sunat pe nimeni asear, nici de pe mobil, nici de acas, deci ai ieit de pe lista suspecilor. Crezi c Harry...? I-am analizat registrul de convorbiri. Jennifer fcu o pauz nainte s vorbeasc din nou, iar n voce i se citea regretul. Ascult, Kirk, nu tiu cum s-i spun asta, dar l-am verificat pe Harry Renwick asear. N-a avut nici o rud bogat, n-a fost nici o motenire.
165

Ce vrei s spui? sri numaidect Tom, pe un ton defensiv. Gndete-te! Tablourile, casa aia imens... Trebuie s le fi pltit cumva. Poate c a fost prea lacom... Tom i muc buza. Refuza s cread. Harry n afaceri ilegale! Navea nici o logic. i persoana care l-a omort pe Harry i a furat moneda a avut grij s-i nsceneze ie totul. Cnd m-am ntors n buctrie, am vzut c dduser la o parte tacmurile mele i le lsaser doar pe ale tale i ale lui. Le-au recunoscut imediat, dup ruj. De ce? Asta vreau i eu s aflu, rspunse Jennifer, iar chipul ei exprima hotrre. Probabil, fiindc eti un suspect convingtor. Tom aprob din cap, retrind n minte evenimentele acelei diminei. Trebuia s-i fi vzut mutra lui Clarke, cnd a venit s m aresteze. Clarke? Un poliist. Se ine dup mine de ani de zile. Probabil i-a imaginat c, n sfrit, a dat lovitura. Urmar cteva clipe de tcere. Tom analiz n minte informaiile proaspt aflate. S vd dac am neles, zise el n cele din urm. Ai oameni care pot s dovedeasc faptul c Harry era n viaa cnd am plecat, c nu mam micat din cas toat noaptea i c n-am sunat pe nimeni? Mda, confirm Jennifer cu o micare a capului. i tu ce vrei? ie ce-i iese? Ai furat monedele alea, Kirk? l privi n ochi n momentul n care i adres ntrebarea. Tom i susinu privirea fr s clipeasc i rspunse ferm, fr oviala: Nu. Pn asear, nici mcar nu auzisem de ele. i acum, mi pare ru c am auzit. Jennifer cltina din cap i Tom simi c se lupta cu o decizie pe care ar fi vrut s nu fie nevoit s-o ia. Maina ajunse n Vauxhall i trecur prin dreptul cldirii de piatr i sticl unde se afla sediul MI6. Dac vrei s te ajut, trebuie s m ajui i tu pe mine. Ce vrei s spui? ntreb Tom cu ngrijorare n glas.
166

Jennifer se ls pe spate i, din nou, privi pe fereastr n timp ce vorbi. Moneda aia face parte dintr-o serie de cinci, care au fost furate de la Fort Knox acum trei sptmni. Fort Knox? o ntrerupse Tom. Dumnezeule, cum au fcut asta? Nu are importan acum. Important e c una dintre ele a aprut la Paris, dou sptmni mai trziu. Moneda pe care i-am artat-o asear i pe care, acum, am pierdut-o. Prin urmare, credem c i celelalte monede sunt tot n Europa, posibil pentru a fi vndute unui colecionar particular. ntrebarea este, dac nu le-ai furat tu, cine crezi c a fcut-o? Tom privi furios n alt parte. Nu sunt turntor. Dar Harry? Ce e cu Harry? Ce legtura are el cu toate astea? Crezi c nu e nici o legtura ntre jaful de la Fort Knox i uciderea lui? Prerea mea e c persoana care a furat monedele a pierdut cumva una, a aflat c e la Harry i l-a omort ca s o recupereze. Ajutm s aflu cine e n spatele operaiunii steia i astfel m vei ajuta s-l prind pe ucigaul lui Harry. Tom tcu, cntrind n minte propunerea ei. Eu trebuie s plec la Paris, continu ea. Am ntlnire cu Van Simson n dup-amiaza asta. Dup aceea, vreau s m uit prin zona unde s-a gsit moneda. Tu cunoti oraul, nelegi cum merg lucrurile acolo. Am nevoie de dou zile din timpul tu, cel mult. Glumeti, nu? ntreba el aproape rznd. De ce nu? Eti nebun? Dintr-un milion de motive. Crezi c am ncredere n voi? M-ai tras pe sfoar o dat, nu m las pclit de dou ori. Nu tiu ce i s-a ntmplat nainte i nici nu vreau s tiu. Dar, de data asta, ne inem de cuvnt. i promit. tim amndoi c promisiunea ta nu valoreaz doi bani. Jennifer ncuviin ncet din cap. Ai dreptate, nu eu hotrsc. Dar vino la Paris i o s vorbesc cu eful meu. Dac refuz nelegerea noastr, te las s pleci. O s spun c
167

ai fugit, sau ceva de genul sta. Asta pot s-i promit, continu Jennifer, lsndu-se pe spate i privind pe fereastr. Se ndreptau spre Clapham acum. Cldirilor de birouri i construciilor de pe malul rului le luaser locul iruri ordonate de case n stil victorian, cu terase. Jennifer ciocni n ecran i taxiul se opri. Altfel, i asumi singur riscurile. Aici i acum. Deschise ua taxiului i fcu semn spre ea. Dar i garantez c guvernul Statelor Unite nu i va putea susine povestea. Vor trebui s te cread pe cuvnt c am fost i eu la cin, c Harry era n via cnd ai plecat i c ai stat acas toat noaptea. Sincer, nu cred c ai prea multe anse. Tom ncepu s rd, dei ar fi vrut s se abin. Stai s pricep... i acum tot s m ajui ncerci? Nu ncerc s m mprietenesc cu tine. i propun un armistiiu. Tu m ajui s gsesc monedele i pe cel care le-a luat, eu te ajut s-i gseti pe ucigaii lui Harry, lmuresc problema cu prietenul tu, Clarke, i i fac pierdut dosarul. Tu hotrti, dar e o afacere bun. Orict i-ar fi displcut situaia, Tom fu nevoit s admit c avea dreptate. Bine. Vin la Paris cu tine, dar vorbete cu eful tu. Dac nu-i convine, dispar nainte s apuci s spui tratat de extrdare. Dar fac asta pentru Harry. Nu pentru tine i n nici un caz pentru FBI. Ridic uor tonul ca s-i accentueze cuvintele. i cnd o s-i gsim, oricine ar fi ei, s nu-mi stai n drum. i vreau eu pe cei care au fcut asta. Vreau s plteasc!

168

34

Kent, Anglia 08.05 a.m. Trecur dou ore pn ajunser la pista de decolare. Odat ce ieir din ora, taxiul negru ocoli drumurile principale, apucnd-o pe strzi nguste i poteci abrupte, de ar, unde capota abia dac se zrea de dup gardurile vii, pn cnd ajunser la avionul care i atepta la marginea unui cmp nclinat, de lng un sat din Kent. l gsiser tot cu ajutorul Max, cel plin de soluii. Cursa charter la care Jennifer i rezervase un loc ieea acum din discuie, de vreme ce Tom era cutat de poliie. Se pare c bunul Unchi Sam8 era darnic, se gndi Jennifer cu mndrie. Urc, i spuse ea lui Tom cnd se apropiar de avion. Trebuie s dau un telefon. Tom ncuviin din cap i se slt prin trapa deschis n timp ce Jennifer scotea telefonul. La Washington, era abia trei dimineaa, dar i zise c domnul Corbett nu se va supra dac-l va trezi pentru asta. Brbatul rspunse i Jennifer simi c i se strnge stomacul. Eu sunt, domnule. Browne? Ct e ceasul? Cam opt dimineaa la Londra, domnule. mi cer scuze c v-am trezit. Nu face nimic. Auzi un cscat la cellalt capt al firului. Cum a mers asear? E totul n regul? Nu, domnule, nu e deloc n regul. Ce s-a ntmplat? Corbett se trezi de-a binelea. Renwick e mort. Mort?
8

Uncle Sam (colocv.) UnitedStates, Statele Unite ale Americii (n. tr.)

169

i-l imagin pe Corbett srind n picioare la auzul acestei veti. Ucis. mpucat. Am fost de fa. Ia-o mai ncet. Ce s-a ntmplat? Jennifer inspir adnc i ncerc s se liniteasc. Cnd vorbi din nou, vocea ei era calm i concis: Kirk a fost acolo, cum plnuiserm. Am servit cina, apoi a plecat. Eu am rmas ca s discut cazul cu Renwick. Trei brbai au nvlit n cas. Ne-au atacat, l-au mpucat pe Renwick i pe mine m-au trntit la pmnt. Cnd mi-am revenit, moneda dispruse. Poftim? Acum l vedea prbuindu-se n pat, strngndu-i convulsiv pumnul. Urm o pauz. La dracu! Young o s fac o criz cnd o s-i spun. O s-o recuperez, domnule. Crezi c au venit dup moned sau a fost o coinciden? N-a fost nici o coinciden. Renwick avea tablouri n valoare de milioane pe perei. Nici nu s-au atins de ele. Au intrat i au ieit. i nu lau mpucat, pur i simplu, pe Renwick. A fost practic o execuie. tia cine i trimisese. Dar de unde au tiut c moneda era acolo? L-am rugat pe Max s verifice apelurile telefonice ale lui Renwick. Se pare c a sunat pe cineva, dup ce a plecat Kirk. Aadar, avem un civil mort i am pierdut o moned de opt milioane de dolari? Englezii cred c Tom Kirk l-a omort pe Renwick i au ncercat s-l aresteze n dimineaa asta. L-am inut sub supraveghere toat noaptea. n mod cert, nu a fost implicat. E o nscenare. Au lsat n mod intenionat amprentele lui la locul faptei, iar pe ale mele le-au ters. Ce vrei s spui? Domnule, cred c alergm dup cine nu trebuie. M pricep la oameni i instinctul meu mi spune c nu a tiut nimic despre Fort Knox i despre monede pn astzi, cnd i-am spus eu. i ce sugerezi? S-l lsm s plece? Vreau s-l iau la Paris cu mine, cnd m ntlnesc cu Van Simson. Cunoate jocul mai bine ca oricine i e familiarizat i cu teritoriul. Ieri a
170

refuzat orice nelegere, dar acum suntem singurul lui alibi i nu are de ales. E de acord s ne ajute, dac lmurim problema cu poliia britanic. Ne-ar prinde bine s-l ajutm, ct putem. Va trebui s discut cu Green i cu Young despre asta. Nu pot lua singur o hotrre. Bine. Lsai-m doar s-l iau cu mine acum. Dac rspunsul e negativ, hotrm atunci ce facem cu el. Dar, dac pierdem prea mult timp, se rcete urma. Joci foarte periculos, Browne. tii asta, nu? Nu putem fi sut la sut siguri c acest Kirk nu e totui implicat. Riscul e mare. Dumneavoastr vi l-ai asuma... domnule. Corbett rse scurt. tii ce? Cred c ai dreptate.

171

35

Deauville, Coasta de nord a Franei 11.40 am. Micul avion Cessna Skylane slta peste curenii schimbtori de deasupra Canalului Mnecii, ca o piatr aruncat pe un lac. Cu ochii nchii ca s se liniteasc, Jennifer aproape c nu scosese un cuvnt din clipa n care urcaser la bord. Dar lucrul sta nu prea s aib vreo importan. Nici Tom nu fusese deosebit de vorbre. Prefera s priveasc tcut pe fereastr. Cteva ore mai trziu, avionul ateriz pe Aeroportul Deauville, unde i atepta un Renault Mgane de culoare verde-nchis, mpreun cu un schimb de haine noi pentru Tom i un paaport american pe numele de William Travis, pe care Tom l accept nclinnd din cap n semn de respect pentru eficiena lui Max. Ei, care a fost verdictul efului, agent Browne? ntreb Tom n momentul n care o apucar pe A13, ndreptndu-se spre Paris. tii ce? Dac tot o s lucrm mpreun, poate ar trebui s ne spunem pe numele mic. Tom ridica din umeri. Sigur, Jen. Jennifer, dac nu te superi, i-o retez ea. Prenumele ntreg era una. Jen ns sugera un anumit grad de familiaritate la care nu ajunseser nici pe departe. Tom mri ceva i privi n alt parte. Jennifer cltin din cap. Avea s fie o cltorie lung. A spus c o s se gndeasc. Ei bine, asta m umple de speran! Tcur amndoi. Roile sltau ritmic peste mbinrile plcilor de asfalt ca acul unui pick-up la captul unui disc. Peisajul mohort de ar gonea pe lng ei, n uriae parcele dreptunghiulare de diverse culori. Dup o vreme, Jennifer privi spre Tom. Care va s zic, ai fost n CIA?
172

Aps acceleraia n timp ce vorbea i-l observ pe Tom nfcnd mnerul de deasupra portierei. Insistase s conduc ea, tiind c familiaritatea pedalelor sub picioare i a volanului din mn o va ajuta s se relaxeze dup zbor. Tom privi pe fereastr n timp ce rspunse: Da. Operaiunea Centaurul? Da. Ce s-a ntmplat? Avem dou ore de mers pn la Paris, izbucni Tom. Dac nu te deranjeaz, a prefera s discutm despre altceva. Bine. Jennifer acceler i depi n vitez un camion uria. Maina ni n fa cnd aps pedala pn n podea. l simi pe Tom ncordndu-se lng ea i zmbi. Se vedea c nu era obinuit s fie pasager, dar nici ei nu-i plcea. Trecur nc zece minute i fu rndul lui Tom s sparg tcerea. ntrebarea i trd gndul care l frmnta de o bucat de vreme: De unde tii despre Operaiunea Centaurul? Oh, deci acum vrei s vorbeti despre asta? Tom o fix cu privirea. i-a czut un fir de pr n apartamentul din New York, cnd ai furat oul, i explic ea. Am gsit o prob identica de ADN, iar sistemul ia pus n gard pe cei de la NSA, care ne-au dat de veste. Aa am fcut legtura ntre tine i treaba de la Fort Knox. Ce altceva i-au mai zis? Asta nu-i pot spune. i-au povestit despre mine? Despre ce s-a ntmplat? Au spus c ai fugit din rezervaie. Isuse! Tom ncepu s rd. Afurisitul de John Piper! Cum ai...? ntreb Jennifer, surprins. Fiindc el era singurul n stare s spun una ca asta, rspunse Tom rznd din nou. Care va s zic, John Piper a reuit s se trasc din Agenie pn la NSA? Pun pariu c moare de fric la gndul c toat povestea asta cu Operaiunea Centaurul o s ias la suprafa i -o
173

s-lmute de fund. La fel ca noi, vrea doar s recuperm monedele. S-i spun eu cte ceva despre John Piper. sta nu vrea niciodat dect strict ce e n interesul lui. Ce i-a povestit despre mine? C ai fost un agent bun care ai trecut de partea cealalt. Cel mai bun. A zis c-ai omort un om. Chiar aa? Glasul lui Tom era aspru, iar privirea posomort. E adevrat? ntreb Jennifer i se uit n treact la chipul lui Tom. Da, rspunse Tom aprobnd ncet din cap. Dar m-ar fi omort el, dac nu i-o lum nainte. Foarte original, pufni Jennifer, nencreztoare. Hotrser s ntrerup Operaiunea Centaurul. Cine anume? Piper i amicii lui de la CIA. Mi-au cerut s fac o ultim treab s intru ntr-o companie biotehnic elveian, s fur nite dosare, s dau foc locului i s trag un glon n capul savantului-ef ca s nu poat relua cercetrile. N-am vrut s-o fac. Aveau ali oameni pentru treburi de genul sta. Am refuzat. M-au ameninat c m aduc n faa Curii Mariale pentru refuzul de a ndeplini ordinul unui superior. Cnd leam spus c vreau s plec, au trimis pe cineva s m scoat la pensie. tiai c aa se zice? Am fcut ce-a fost necesar ca s rmn n via. De ce ar fi fcut una ca asta? ntreb Jennifer pe un ton sceptic, dei era nevoit s admit c, att ct l cunoscuse ea pe John Piper o ndemna s dea crezare povetii lui Tom, orict de puin ncredere ar fi avut n el. Fiindc i dduser seama c, dac s-ar fi aflat despre Operaiunea Centaurul, toi ar fi trebuit s dea socoteal. Cred c ne-au cerut tuturor ceva de genul sta, ca s vad ct de mult ne puteau controla. Poate se gndeau chiar s ne antajeze, ca s ne inem gura. Nu tiu ce s-a ntmplat cu ceilali, dar, cnd Piper a vzut c nu vreau s-i fac jocul, a acionat. Aa opereaz ei. Aa vrei tu s cred c opereaz, pufni Jennifer. Nu joac dup reguli obinuite. Dac i calci niel pe btturi, nu scapi cu una, cu dou. i ce s-a ntmplat la Paris?
174

Tom zmbi. Am czut la o nelegere cu francezii. Ce fel de nelegere? Le-am adus napoi ceva ce pierduser i ei m-au ajutat s dispar din peisaj. Jennifer l privi fix. i apoi, te-ai apucat de jafuri. Ce-ai fi vrut s fac? Crezi c a fi rezistat la o slujb cu program de la nou la cinci, n care s nvrt nite hrtii? Imaginea estompat a lui Tom se reflecta n parbriz. Gndul sta l fcuse s zmbeasc. Nu mi-am ales viaa asta. Agenia m-a lsat n aer. Am pierdut tot ce aveam. n cele din urm, n-am avut ncotro. Dar i plcea, nu-i aa? l ntreb ea pe un ton acuzator. i ce e aa de ru n asta? La asta m pricepeam cel mai bine, pentru asta fusesem antrenat. i presupun c situaia nu e nici acum cu mult diferit. Gndirea planului, punerea lui n practic, fuga... Dup o vreme, devii dependent de adrenalin. De bani nu mai am nevoie de ani de zile. i ce te-a determinat s te opreti? l ntreb ea pe un ton sceptic, care i trda ndoielile profunde n privina celor afirmate de el. Tom clatin din cap. Absolut nimic. nmormntarea tatlui meu, probabil. Poate c, uneori, se ntmpl ceva cu tine i i dai seama c a venit momentul. Liniile albe de marcaj de pe osea se reflectau n lentilele ochelarilor lui de soare.

175

36

1.37 p.m. i continuar drumul n tcere. Blocuri nalte i depozite ndesate uneau pmntul cu vzduhul ntr-o cea cenuie de oel i de beton, pe msur ce naintau prin periferia sumbr a Parisului, n care noul stadion de fotbal de la St. Denis strlucea ca o neateptat pat de culoare. Ce tii despre Darius Van Simson? Doar ce ne-a spus Harry asear, rspunse Tom. C a cumprat Vulturul cu dou capete scos la licitaie. Totui, numele mi pare cunoscut. Cred c am citit undeva despre el. Probabil c aa e, replic Jennifer aprobnd din cap. A pare n fiecare an n Topul 500 al celor mai bogai oameni din lume. Se spune c anul sta o s intre chiar n primii cincizeci. De ce vrei s l vezi? Pn acum trei sptmni, toat lumea tia c exist doar trei Vulturi cu dou capete moneda lui Van Simson i cele dou de la Smithsonian. Acum, dup furtul celor cinci monede secrete de la Fort Knox, se pare c sunt opt. Van Simson n-ar trebui s tie nc asta. Vreau s vd cum reacioneaz cnd o s-i spun c moneda lui nu e chiar unic, aa cum credea cnd a cumprat-o. Crezi c ar putea fi implicat? Are destui bani nct s fi putut pune la cale toat afacerea. i e un juctor cu greutate pe piaa numismatic, precum i unul dintre cei mai importani clieni ai lui Harry. Da, cred c e posibil s nu fie chiar strin de cele petrecute. Cum i-a fcut banii? Din afaceri imobiliare. tii tu cldiri de birouri, centre comerciale, cartiere rezideniale, chestii de-astea. Pare s aib un adevrat talent de a face investiii ieftine, crora le s are instantaneu preul dup ce reuete s mute ca prin minune drumul sau s obin
176

aprobarea pentru a mai ridica nc trei etaje. Care va s zic, e detept. Detept i, dac e s dm crezare zvonurilor, brutal. Jennifer privi n oglind, apoi trecu peste linia ntrerupta ca s ias din spatele unui alt camion. Tom se prinse de mnerul de deasupra capului. Ce zvonuri? Se spune c a fcut prima mare afacere cnd a cumprat un cmin de btrni i a forat locatarii s se mute ca s poat s-l drme i s construiasc altceva. Cnd au refuzat s plece, a dat foc cldirii. Au murit n total treisprezece persoane. Desigur, nu a existat nici o dovad mpotriva lui, dar i-a putut ridica blocul. Vezi, asta e problema voastr. ntotdeauna vrei s credei ce e mai ru despre oameni. Ai idee ct de uor este s dai natere unor astfel de zvonuri? Sigur, replic ea. Uneori ns, zvonurile astea pleac de la ceva. De cele mai multe ori, nu iese fum fr foc. Tom clatin din cap. Ce tii tu? Pun pariu c n-ai luat nici mcar o amend pentru parcare. Pre de o clip, Jennifer fu tentat s-i dezvluie ct de tare se nela. Dar gndul i dispru din minte la fel de repede cum i venise. Era mult mai bine ca relaia dintre ei s rmn strict profesional. Povestete-mi despre incidentul sta de la Fort Knox, i ceru Tom n cele din urm. Ce anume crezi c s-a ntmplat? Jennifer trase adnc aer n piept i-i relat pe scurt rezultatele investigaiei ei de pn atunci. Uciderea preotului italian, Ranieri, descoperirea monedei, teoria FBI-ului n legtur cu modul n care avusese loc jaful, implicarea lui Short urmat de moartea acestuia. Tom o asculta, urmrind cu deosebit atenie detaliile tehnice ale modului n care avusese loc furtul. E mn de profesioniti, asta e sigur, aprob el micnd ncet din cap, dup ce Jennifer termin de povestit. S-ar prea c s-au gndit la toate aspectele. Atunci, tu crezi c e posibil s intri la Fort Knox n felul sta?
177

Dac aveau pe cineva n interior, atunci e foarte posibil, rspunse Tom ridicnd din umeri. Nu e nevoie dect de o singur persoan care s dezactiveze sistemul de siguran i s uite s verifice ceva i gata, eti nuntru! i virusul din computer? Ai mai vzut aa ceva? Din ce n ce mai des. Lumea trece de la chei la computere. Un virus de genul sta e doar un fel de peraclu foarte sofisticat. Asta e partea uoar. Mai greu a fost s gseasc soluia pentru a introduce acel container nuntru. Mda, zise ea cltinnd gnditoare din cap. Probabil... Nu pari convins, observ Tom zmbind. Care e problema? Nui crezi propria teorie? Nu-i vorba de asta, doar c... probabil c e o prostie, dar ceva numi d pace de cteva zile. Ceva la care nu m-am gndit de la bun nceput. Ce anume? ntreb Tom i n vocea lui se ghicea curiozitatea. Nu crezi c felul n care am descoperit crima i am gsit containerul a fost cam prea rapid, prea... la ndemn? Parc prea uor? Tom ridic din umeri. Doar pentru c toate indiciile arat n aceeai direcie nu nseamn neaprat c este ceva la ndemn. S-ar putea doar ca totul s se potriveasc. Poate, zise Jennifer, fcnd o pauz nainte s continue. Dar ce nu neleg eu este de ce i-au dat osteneala s nsceneze o sinucidere, dup ce i zdrobiser deja capul tipului. Autopsia este o procedur standard n toate cazurile de sinucidere. Era clar c se va afla, mai devreme sau mai trziu. Doar dac s-au gndit c nimeni nu va bga de seam dispariia monedelor dect peste ani buni i astfel nu se va face legtura ntre cele dou cazuri. Sigur, dar nu-i vorba doar de sinucidere. Tu, dac ai vrea s distrugi o dovad eseniala, i-ai da foc n spatele casei persoanei pe care tocmai ai ucis-o? Poate c au fost speriai. Poate au fcut o greeal. Oamenii de genul sta nu fac greeli. Treaba a fost gndit n
178

cele mai mici detalii, de la nceput i pn la capt. Chiar tu ai spus asta. Atunci, replic Tom mpreunndu-i minile, singura explicaie posibil este c au lsat containerul acolo din acelai motiv pentru care au fcut evident i faptul c era vorba de o sinucidere fals. i anume? Jennifer rosti ntrebarea tiind deja, n inima ei, care va fi rspunsul lui Tom i dorindu-i s-l poat contrazice. Ca s l gseasc tocmai cineva ca tine.

179

37

Arondismentul 8, Paris 2.04 p.m. Odat ajuni n centrul Parisului, se trezir prini n traficul de dup-amiaz. Tineri pe scutere sau cu role n picioare se strecurau printre maini i autobuze care, la rndul lor, se luptau s-i fac drum printre valurile de turiti care se revrsau n strad, prnd s ignore cu desvrire semafoarele. Tom o direcion pe Jennifer n josul strzii Quais, unde o briz puternic i urmri de-a lungul rului. Jennifer fcea eforturi s se concentreze asupra drumului i s nu se lase furat de oraul care se desfura n faa ei. Ochii i strlucir cnd zri pentru prima dat Turnul Eiffel, cu scheletul lui de metal nlat deasupra acoperiurilor. Tom i asumase rolul de ghid i-i arta toate locurile importante pe lng care treceau n fug Place de la Concorde, Muzeul Luvru, Htel de Ville, Ntre Dame pn cnd ajunser la Marais i Tom o conduse spre elegana simetric a Place des Vsges. Ce pia frumoas! murmur ea. Nici nu-i de mirare. E cea mai veche din Paris. nainte, i se spunea La Place Royale9, fiindc Henric al IV-lea a construit-o ca el s poat locui ntr-o parte, iar soia i copiii lui n cealalt. Dar nu s-a mutat aici niciodat. Unii spun c a fost o manevr. C n-a avut nici o clip intenia s locuiasc aici, dar c i-a folosit numele ca s vnd terenul pe un profit colosal. Jennifer rse scurt. n fiecare epoc exist cte un Van Simson. Tom art spre spaiul care tocmai se eliberase n partea stng a pieei, n faa unei cafenele. Hai s parcm aici. Avem doar cteva minute de mers pe jos. Bine.

Piaa Regal (lb. francez)

180

i cred c ar fi cazul s m schimb. Jennifer parc i Tom i puse rapid cmaa, costumul i pantofii pe care le gsise n main. Nu se mir c nimeriser exact mrimea. Ls cravata la o parte. Nu uita c nu eti aici dect n calitate de observator, l avertiz Jennifer peste umr n timp ce-l atepta s se mbrace. Aa c mulumete-te s observi. Las-m pe mine s vorbesc. Haide s terminm odat! mormi Tom. Coborr pe Rue de Francs Bourgeois. Mainile erau parcate bar la bar, uneori chiar cu cte o roat urcat pe trotuar ca s-i fac loc. O luar apoi la stnga, pe Rue du Temple. Jennifer mergea repede, fusta strngndu-i-se n jurul genunchilor la fiecare deschidere a pasului, apoi revenind la loc. Porile casei lui Van Simson aprur curnd deasupra lor, o combinaie elegant de vitralii, stejar lustruit i alam. Erau nchise cu mai multe sisteme de siguran, lucru care nu mir pe nimeni, i trebuir s sune cteva minute la sonerie pn cnd sunetul unor pai pe pietri le ddu de neles c cineva se apropia. Agent Browne? Un brbat mthlos deschise ua montat n poarta din stnga. Avea pielea decolorat, prul alb i subire. Ochii roii, lipsii de orice fel de pigmentare natural, privir suprai i ntrebtori spre Tom. inea un bra ndoit n mod ciudat la spate, de parc ar fi fost prins n curea, i Tom i ddu imediat seama c avea, cu sigurana, un pistol n mn. Da, rspunse Jennifer fcnd civa pai nainte, i asociatul meu, domnul Kirk. Am venit s-l vedem pe domnul Van Simson. Cred c ne ateapt. Pe dumneata, da, zise brbatul privind acuzator n direcia lui Tom. Pe el, nu. i duse brusc degetul arttor la urechea dreapt i mic repede din cap. Un fir de plastic i ieea din ureche i se ascundea la spate, n gulerul cmii. Domnul Van Simson v primete pe amndoi, mri matahala, cu un puternic accent olandez. Aruncnd o privire rapid n susul i-n
181

josul strzii, deschise poarta doar att ct cei doi s poat intra n curte, apoi o trnti cu zgomot n urma lor. V rog s ridicai braele, le ceru el. l verific mai nti pe Tom, apoi i trecu minile peste corpul lui Jennifer, lucru care pe femeie o deranj n mod vdit. Prnd mulumit, le fcu semn cu capul n direcia casei. Pir n tcere peste pietriul din curte. Tom bg de seam c ali doi brbai i priveau dintr-o camer de la etaj, iar eava a ceea ce prea s fie o carabin de mare putere i scotea nasul pe una dintre ferestre. Bentley-ul galben al lui Van Simson era parcat neglijent, de-a curmeziul, n mijlocul curii, urmele adnci lsate n pietri indicnd c fusese lsat acolo n vitez. Cele dou aripi laterale sunt birouri care servesc afacerilor lui Van Simson, opti Jennifer. Locuiete singur n cldirea principal, iar biroul lui este la ultimul etaj. Tom ncuviin din cap. Se pare c este o construcie complet separat n interiorul cldirii originale, construit dup standardele militare israeliene astfel nct s poat rezista unui atac direct cu rachete. Tom ridic din sprncene, dar nu zise nimic. Mai cunoscuse oameni ca Van Simson i ncetase s mai fie surprins sau impresionat de nenumratele moduri bizare n care astfel de persoane i cheltuiau banii. Ua automat se deschise cu un bzit cnd se apropiar i cei doi pir n cldirea rece i goal, ale crei ziduri rsunau de ecouri. Tavanul boltit se nla cam la zece metri deasupra, iar pereii i scara regal ce urca spre etajele ntunecate erau acoperite de o colecie posomort de tablouri i portrete. Unul ndeosebi i atrase atenia lui Tom. nfia o mam care implora ca viaa fiului ei s fie cruat n timp ce, n jur, soldai romani mcelreau la nimereal femei i copii. Sngele curgea iroaie pe strzi. V rog s mergei direct la etaj. Un alt brbat, mbrcat de asemenea n costum negru, apruse din umbr n partea stng i le fcu semn spre ceva ce prea a fi o u, chiar n faa lor. Se apropiar i ua de deschise brusc la mijloc, lsnd s se vad un ascensor. Nu existau butoane, doar o gaur de cheie n
182

partea stng, dar liftul porni n sus fr ca ei s fac nimic. Se privir fr s-i vorbeasc. Deasupra capetelor lor, clipea beculeul rou al unei camere de luat vederi, aproape invizibil printre restul luminilor strlucitoare. Cu o smucitur uoar, ascensorul se opri i ua se deschise spre o camer mare, dreptunghiular, cu ferestre largi pe un perete. Van Simson era la biroul lui, purtnd o cma alb, deschis la gt, peste o pereche de blugi albatri, cu picioarele goale vrte n pantofi de piele moale, maro. Se ridic n picioare de ndat ce intrar. Bun ziua, eu sunt Darius Van Simson. Jennifer i apuc mna i i-o strnse cu fermitate. Domnule Van Simson, suntei foarte amabil s ne primii ntr-un timp att de scurt. Nici o problem, spuse Van Simson, zmbind cu amabilitate. Dumneata trebuie s fii Tom Kirk. ntinse din nou mna. Fiul lui Charles. Da, rspunse Tom surprins. Mi s-a prut mie c-i recunosc chipul. Am fost un mare admirator al tatlui tu ba chiar, un client fidel. Art cu mna cealalt spre cele patru tablouri de Chagall atrnate ntre ferestre. El mi a ales toate astea. Chiar aa? Tom i arunc lui Jennifer o privire plin de subneles. Dac tatl lui, acel monument de gndire i de moral puritan, avea legturi cu Van Simson, atunci el nu putea fi att de ru pe ct sugerase ea n main. E un ansamblu fantastic! Sunt foarte mulumit de ele. Van Simson i zmbi lui Tom. Condoleanele mele. Prea sincer i Tom i fu recunosctor. Mulumesc. S lum loc. i conduse pe lng modelul arhitectural mare i alb din centrul camerei ctre cele dou canapele de pe cealalt parte, apoi se ntoarse spre Jennifer. S v servesc cu ceva? Nu? Dumneata, domnule Kirk? O vodc tonic, v rog. Tom se aez relaxat pe canapea.
183

Cred c-o s beau i eu acelai lucru, zise Van Simson fcndu-i de lucru deasupra unui dulpior cu buturi. i spunei-mi Darius. i ntinse un pahar lui Tom i se aez pe canapea, n faa lor. Noroc! Cnd ridic paharul, mneca stng a lui Van Simson se rsuci uor i Tom i zri ceasul avnd un cadran negru i caset de aur rou. l recunoscu numaidect. O ediie limitat Lange &Snne, Tourbillon de la Merite, o capodoper de miestrie german, n valoare de peste o sut cincizeci de mii de dolari. La fel de scump pe ct era de rar. Frumos ceas, remarc Tom ridicnd paharul n semn de respect. Mulumesc, rspunse Van Simson vizibil ncntat. Majoritatea oamenilor nu-l observ, dar mi face ntotdeauna mare plcere cnd l remarc cineva. l privi drgstos, potrivindu-l pe mijlocul ncheieturii nainte s-i ridice privirea spre Jennifer. Domnul ambasador Cress mi-a spus ieri c dorii s-mi punei cteva ntrebri, cnd m-a sunat i mi-a cerut s v primesc. Zmbi ca i cnd ideea c ar putea cineva s-i cear lui ceva era o noutate amuzant. Acum c suntei aici, cu ce v pot ajuta? Este o... problem mai delicat, ncepu Jennifer sub atenta supraveghere a lui Tom, care o privea curios s vad cum se descurca. Cu aproximativ dou sptmni n urm, poliia francez a recuperat o moned aici, n Paris. Continuai. Era un Vultur cu dou capete din 1933. Van Simson rse scurt. nseamn c era un fals. Din cte tiu eu, exist doar trei astfel de monede. A mea nu a fost n nici un caz i m ndoiesc profund c Miles Baxter a lsat vreuna s-i scape din gheare. Nu, domnul Baxter e la fel de vigilent ca ntotdeauna, replic Jennifer zmbind. Dar nu credem c e un fals. Ba chiar, analizele de laborator au relevat o potrivire aproape perfect cu acele dou monede de la Smithsonian. Pot s-o vd i eu? ntreb Van Simson punndu-i paharul pe mas, ntre ei. Masa era un cerc gros, de sticl, sprijinit pe ceea ce mai rmsese dintr-un cauciuc de main de curse, dovad, presupuse Tom, c Van Simson sponsorizase una dintre echipele de la Formula Unu.
184

M tem c nu. Nu o am la mine. Tom zmbi. Mcar n legtur cu asta nu trebuia s mint. i de unde credei c e moneda? ntreb Van Simson ncrucindu-i minile la piept. n momentul de fa, nu suntem siguri. n acest caz, mi pare ru, dar nu vd cum v-a putea ajuta, spuse Van Simson mngindu-i ciocul. Dac nu-mi artai moneda, cum s v pot spune prerea mea despre ea? Doar pentru asta ai venit, nu? n parte, da. Dar ne-am gndit i la posibilitatea ca moneda din posesia noastr s fie a dumneavoastr. Cel puin aa am fi tiut de unde provine i s-ar fi explicat potrivirea cu acelea de la Smithsonian. Van Simson rse. Regret s v dezamgesc, dar sistemul meu de securitate e impenetrabil. Este imposibil s fie moneda mea. Tom simi c Van Simson i arunc o privire rapid n timp ce rostea aceste cuvinte. tia oare mai multe despre el dect lsa s se vad? Cnd ai vzut moneda ultima dat? insist Jennifer. Acum patru, poate ase luni. Aa demult? Van Simson zmbi. Unora le place s priveasc la nesfrit, s ating i s se joace cu obiectele pe care le colecioneaz. Eu unul ns, nu simt nevoia s-mi vizitez iar i iar colecia. Mi-ajunge s tiu c e a mea. A mea, i a nimnui altcuiva. n acest caz, pot s v sugerez ceva? ntreb Jennifer. Desigur. Dac putem confirma c moneda dumneavoastr e n siguran, atunci, dup cum ai spus, n-ar nsemna asta c aceea de la noi e un fals? Van Simson se ridic i se duse spre fereastr, cu braul stng ndoit la spate, evident analiznd propunerea lui Jennifer. Afar, un orologiu ndeprtat btea ora fix. Fiecare lovitur rsun n tcere, apoi se opri. Eu te-a putea atepta afar, i suger Tom lui Jennifer amintindu-i privirea de mai devreme a lui Van Simson.
185

Dac tia, ntr-adevr, cine era, Tom ar fi fost ultima persoan pe care i-ar fi dorit-o de fa. Nu e nevoie, replic Van Simson ntorcndu-se spre ei cu un zmbet larg ntiprit pe fa. Hai s coborm i s verificm moneda, i atunci vom ti cu siguran cum st treaba. i insist s vii i dumneata, domnule Kirk. Cred c o s i se par foarte interesant.

186

38

3.01 p.m. Van Simson introduse o cheie mic n gaura din partea stng a ascensorului i o parte dreptunghiular a peretelui de oel se retrase ncet, scond la iveal o tastatur i un panou de sticl. Van Simson introduse un cod scurt; panoul de sticl se lumin i brbatul i puse mna deasupra lui. Timp de cteva secunde, o lumin albastr plpi sub palma lui, n timp ce scanerul se nvrtea i i citea amprenta. Peste cteva clipe, uile se nchiser i liftul ncepu s coboare. S tii c nu muli au vzut ceea ce sunt pe cale s v art, zise entuziasmat Van Simson, ntorcndu-se cu faa spre ei. Ascensorul se opri lin i uile se deschiser n captul unui coridor larg, slab luminat. Pereii i pardoseala erau alctuite din poriuni netede de beton, iar n aer se simea miros de oel i de mortar proaspt. Seiful e nou. L-am construit special pentru colecie, rosti Van Simson cu mndrie. Suntem cam la opt metri sub pmnt, dar nu v temei. Pereii sunt din beton armat i placai cu oel de cinci centimetri grosime. Suntem n siguran. Instinctiv, Tom evalu sistemul. Nu se putea abine. Era un coridor de aproximativ doi metri, cu liftul la un capt i ua seifului la cellalt. Nu se vedea nici o alt intrare sau ieire. Pe la jumtatea coridorului, o ua uria de oel fusese montat n perete i, n spatele ei, vzu nite adncituri care adposteau emitoarele de raze laser. Fiecare centimetru al coridorului era supravegheat de camere video. Cnd ajunser lng poarta de oel, Van Simson scoase din buzunar o cartel i o trecu printr-un sistem de citire montat n perete. Se deschise un panou n spatele cruia se aflau un microfon i un ecran mic. Van Simson se aplec. Sunt Darius Van Simson. Iniiaz procedura. i rspunse o voce mecanic:
187

Confirmai parola de azi. Ozymandias, veni rspunsul ferm al Van Simson. Pe ecran aprur o serie de linii oscilante n timp ce aparatul i capta i i analiza vocea. Urm un moment de tcere, apoi vocea robotului se auzi din nou: Parola i vocea se potrivesc. V rog, ndeprtai-v de poart. Se ddur un pas n spate i n dreptul microfonului se aprinse o lumin verde. Cu un zgomot puternic, ua se ridic. E un sistem foarte impresionant, Darius, observ Tom. Van Simson privi n spate, spre Tom i Jennifer, i spuse cu entuziasm: Mulumesc. Chiar eu l-am gndit. Trecur de poart i naintar pn la ua seifului, unde Van Simson strecur alt cartel printr-un sistem de citire montat n perete. Un panou cam de acelai fel se ddu la o parte, dezvluind de aceast dat un ecran mic i o tastatur cu numere. Pe ecran scria: Introducei codul de acces. Van Simson se aplec i tast fr zgomot un ir lung de numere. Ecranul se ntunec, apoi se lumin din nou: Cod de acces autentificat. V rog, ateptai. O lumin roie se aprinse deasupra uii i lactele seifului se retraser uor, scriind i cznd n lcaurile lor cu un zdrngnit metalic al crui ecou rsun ntre pereii coridorului. Lumina roie ncepu s clipeasc i ua masiv se cltin din balamale. Cnd ua fu complet deschis, lumina se schimb n verde. mi cer scuze, podeaua e ud, i anun Van Simson trecnd n partea cealalt. Cnd seiful e sigilat, ncperea se umple cu civa centimetri de ap prin care trece apoi un curent electric de nalt tensiune. O mic msur de siguran, suplimentar. Seiful era o ncpere joas, dreptunghiular, lung de aproximativ cincisprezece metri i lat cam de zece. O serie de casete de expunere dreptunghiulare, din oel, amplasate cam la un metru nlime, erau mprtiate prin toat camera i o band de cauciuc erpuia printre ele ca printr-un labirint. Podeaua era ud, cum le spusese Van Simson, i un canal de vreo zece centimetri se ntindea prin toat camera, ntre
188

duumea i perete. Pe acolo se scurgea ap. V prezint colecia Van Simson! rosti el cu emfaz. Este, la ora actual, cea mai mare colecie particular de monede i lingouri de aur din ntreaga lume. Am lucrat aproape ntreaga via la alctuirea ei. i conduse vesel ctre primele casete, ca un copil care-i arat jucriile preferate. Fiecare caset avea un capac de sticl i ase sau apte sertare nguste dedesubt. Deasupra fiecrei casete se afla cte un panou sticl, care atrna din tavan suspendat de un fir de oel i luminat cu cte un spot. Cu excepia acestor mici oaze de lumin, camera era cufundat n ntuneric. Privii aici, spuse Van Simson aplecndu-se peste unul dintre capacele de sticl. Monede de aur din Grecia antic. Dateaz din jurul anului 54, nainte de Hristos. i privi cu ochii strlucind de ncntare. Acestea au fost btute pentru a finana armata susintorilor lui Brutus i ai Republicii n lupta mpotriva lui Octavian i a lui Marc Antoniu, dup asasinarea lui Iulius Cezar. Au fost descoperite chiar pe cmpul de lupt unde republicanii au fost, n cele din urm, nvini. Se ndrept ctre o alt caset i deschise unul dintre sertare. i privii aici! exclam, artnd spre sertarul mbrcat n catifea. Lingouri naziste recuperate din lacul Lnersee. Tom i Jennifer se aplecar i vzur tampila inconfundabil nfind un vultur deasupra unei svastici, ncercuit de frunze de stejar. Aurul provine din Dachau, continu Van Simson, ridicnd drgstos una dintre barele de metal i cuibrind-o n palme. A fost strns din verighete i din dini. Tom prefer s ignore lugubrul trofeu al gazdei sale. Privi n schimb spre panourile suspendate deasupra casetelor i remarc acum c erau de fapt dou geamuri ntre care Van Simson strecurase o serie de monede, n aa fel nct s le poat expune ambele fee, asigurndu se n acelai timp c rmneau sigilate chimic de atmosfer. Haidei, i chem Van Simson trntind sertarul, pe un ton brusc precipitat. Venii aici. i conduse pn n captul ncperii, unde se afla o mic platform nalt, cu un pupitru i diverse piese de echipament computerizat i
189

monitoare de televizor. Caseta de expunere de lng platform era luminat o idee mai intens dect celelalte i Tom presupuse c acolo se aflau cele mai valoroase piese din colecie. Cnd se apropiar, Tom recunoscu detaliile acum familiare ale Vulturului cu dou capete. Moneda era suspendat deasupra casetei. Iat-o, fcu Van Simson triumftor. Aa cum v-am spus. Singurul Vultur cu dou capete din 1933 dintr-o colecie particular. i, dup cum vedei, st cuminte, la locul lui. Sticla este antiglon. V pot garanta c moneda mea nu se mic de-aici. Trebuie s v dau dreptate, replic Jennifer studiind ndeaproape moneda. Care este adevratul motiv pentru care ai venit, agent Browne? Vocea lui Van Simson era dintr-odat rece i distant. Jennifer l privi int. Cred c v-am spus deja. Am auzit ce mi-ai spus, dar nu cred c mi-ai zis totul. Ce intenionai s facei cu moneda fals? Ce vrei s spunei? Vreau s spun c am avut o nelegere cu Trezoreria. Van Simson ridicase vocea, ecoul ei rsunnd n ncperea cu plafonul jos. Mi-au promis c moneda mea va rmne singura de acest fel de pe pia. Miau garantat c nu mai exist altele. Din cte tiu eu, nelegerea rmne valabil. Jennifer vorbea calm, sigur pe sine. Doar c ai gsit o moned despre care voi, i probabil c i experii votri credei c e autentic. Altfel, nu ai mai fi aici. Nu asta a fost nelegerea. Un fals submineaz profund valoarea investiiei mele i creeaz pe pia un val imens de nesiguran. Trebuie s distrugei moneda. V pot asigura, spuse Jennifer pe un ton linititor, c imediat ce vom afla exact despre ce e vorba, v vom informa. i voi avea grij s transmit mai departe punctul dumneavoastr de vedere. Van Simson se lumin la fa. Suntei foarte amabil, remarc el zmbind. Sper c nu m considerai nepoliticos, dar m intereseaz mult problema asta. Sunt n
190

joc foarte muli bani. neleg. n cazul sta, dac ai vzut ce v interesa, v rog s v ducei singuri la lift. V va duce sus i Rolfe v va conduce afar. Desigur, rspunse Jennifer strngndu-i mna. i mulumim nc o dat pentru timpul acordat. Pentru puin. Sper s ne mai vedem, domnule Kirk. Tom ncuviin din cap n timp ce i strngea, la rndul lui, mna lui Van Simson. O luar printre casetele expuse spre dreptunghiul de lumin orbitoare de la intrarea n seif. Tocmai cnd erau pe cale s peasc n coridor, Van Simson strig dup ei. tii ce? sta vreau s-mi fie mormntul, ntr-o bun zi. ntinse braele, ca i cnd ar fi vrut s cuprind ncperea din jurul lui. S fiu ngropat aici, nchis pe veci lng colecia mea. Atunci voi ti c va fi numai a mea, pentru totdeauna. Prin panourile de sticl suspendate, Tom vzu c Van Simson se urcase pe platforma nlat. Era luminat de un singur spot, deasupra capului, i ochii i erau dou umbre negre.

191

39

3.51 p.m. Privirea acromatic a lui Rolfe dispru cu o bufnitur, cnd ua grea, de lemn, se trnti n urma lor. Ei, ce prere ai? ntreb Jennifer dup ce traversar strada i o luar napoi prin Place des Vges, spre main. n legtur cu ce? Tom i afund minile n buzunarele pantalonilor. n legtur cu ce ai vzut. Tu eti poliistul, nu eu. Jennifer se opri i se ntoarse spre el, enervat. Una era s fie neprietenos. Sincer, nici nu se atepta la altceva. Dar s fie ncpnat cu bun-tiin... nu aa se neleseser. Parc am stabilit c ne ajutm reciproc, ai uitat? O s fie mult mai uor pentru amndoi dac nu faci pe nebunul. Nu gndesc ca un poliist, bine? Bine! Jennifer ridic nervoas din umeri i o lu din loc, cltinnd din cap n faa atitudinii lui refractare. Atunci, o s gndesc eu pentru amndoi, e mai bine? Am aflat c moneda lui e n deplin siguran, la locul ei. Ba chiar, ar fi nevoie de o mic armat ca s o scoat de acolo. i... i? i cred c am mai aflat i c tia deja ca mai exist o moned. A prut surprins cnd i-am dat vestea, dar abia dac a clipit. Tom ncuviin din cap, pind ntr-o parte ca s fac loc unei mame care mpingea un crucior de copil. Nu a prut deloc att de surprins pe ct m ateptam. Da, dar asta ar putea nsemna orice. Cum a spus i Harry, Van Simson are multe relaii. Nu dovedete c ar fost implicat n furtul monedelor i, chiar dac aa ar sta lucrurile, nu tim n ce fel. Sa u care e
192

legtura ntre el i preot. Ranieri? Da. Ce loc ocupa el n lumea lui Van Simson? i-am spus tot ce tiu. A furat bani din Banca Vaticanului, apoi a aprut aici, acum un an, i a nceput s opereze ca intermediar. Era un juctor nesemnificativ. Exact. i-atunci, ce cuta la el o moned de opt milioane de dolari? i depea cu mult sfera de aciune. Ce trebuie noi s aflm mai nti de toate este cine l-a angajat tocmai pe el s vnd moneda. Am putea merge s-i cercetm apartamentul, suger Jennifer, entuziasmat. Unde locuia? Porte de Cling... i nu mai tiu cum. Scotoci n geant, dup agend. Porte de Clignancourt. Normal. Nici nu m ateptam s-l gsesc pe ChampElyses. N-a fost deja poliia acolo? Ba da, dar ct de atent i imaginezi c-au cutat? Un lucru nvase de-a lungul anilor s se ncread n ceea ce vedea cu ochii ei, nu n dovezi aduse de ali, n special de poliia local. Probabil c de abia au ateptat s nchid dosarul, continu ea. Din punctul lor de vedere, cineva i scutise de efortul de a mai aduna un vagabond de pe strad. Poate c o s gsim ceva ce lor le-a scpat. Ajunseser la main. Tom se urc la volan i porni motorul. Tu hotrti, i spuse el lui Jennifer, care urc lng el. Te duc acolo dac vrei s mergem s aruncm o privire. Dar, dac m-ntrebi pe mine, e o pierdere de vreme. Atunci, bine c nu te-am ntrebat, i-o retez Jennifer, enervat din nou de atitudinea lui. i scoase agenda din geant i rsfoi paginile. Rue du Ruisseau, numrul aptesprezece. tii unde e? Tom ncuviin din cap. Chiar lng trgul de vechituri. Dar i spun c-i pierzi timpul. Iei din parcare i aps acceleraia. Maina o apuc n josul strzii, trepidnd pe piatra cubic, tocit. n urma lor, o main bleumarin iei din spatele unei dube albe, unde sttuse pe jumtate ascuns, i se lu dup ei, brbatul de lng
193

ofer vorbind ceva la telefon.

194

40

Porte de Clignancourt, Arondismentul 18, Paris 4.17 p.m. Deschiser portiera i privir precaui n jur, nainte s coboare din main. Copacii care mrgineau cndva frumoasa alee dispruser demult, sufocai de aerul greu i din cauza lipsei de lumin. O mulime de graffiti, strigte de ur i de disperare, se ntindeau pn la nlimea capului pe zidurile cenuii, ca de celul. Rufe splate, puse la uscat, atrnau deasupra lor, fluturnd n adierea vntului. naintar spre numrul aptesprezece i apsar butonul soneriei. Cteva clipe mai trziu, un ropot de cuvinte indescifrabile, n francez, nvli prin interfon. Tom rosti numai unul: Police. Urm o pauz, apoi ua se deschise cu un bzit. Tom i zmbi superior lui Jennifer, ns aceasta l mpinse la o parte i trecu pe lng el, scuturnd nervoas din cap. Te dai drept ofier de poliie? Ne-a deschis, nu? Intrar n cldire. Ecoul pailor rsun n pasajul boltit, care adpostise cndva trsuri trase de cai, dar n care se gseau acum dou tomberoane mari i verzi ce emanau un miros greos, de mncare putrezit. Portreasa i atepta n capul scrilor. Era o femeie btrn, cu prul alb, cu faa brzdat de riduri verticale, adnci. Prin ua rmas deschis n spatele ei, licrea ecranul unui televizor. Am vrea s vedem apartamentul printelui Ranieri, spuse Tom ntr-o francez impecabil. Suntei de la poliie? Avea vocea slab i tremurat. Exact.
195

Avei insigna? Da. S-o vedem! Avea minile chircite, cu ncheieturile umflate de la artrit, cu degetele ndoite i deformate ca nite gheare rigide. Nu face pe nebuna, mamaie! Portreasa se gndi o clip i-l msur din cap pn-n picioare pe Tom, apoi pe Jennifer, bombnind ceva despre procedur i abuz. La ce etaj? Ultimul. Camera B. Lift avei? Nu. Portreasa art cu degetul ndoit n curtea din spatele ei. O luai pe scri. Tom aprob din cap i o conduse pe Jennifer pe lng btrn, n curte. Urcar. Cinci minute mai trziu, i auzir ecourile propriilor pai rsunnd sub acoperiul boltit, din sticl, de deasupra casei scrilor. Ajunser la etaj i vzur ase ui drpnate, nirate de-a lungul unui coridor sumbru. Asta trebuie s fie, zise Jennifer cnd ajunser n captul holului. Ua din stnga fusese sigilat cu o band albastru cu alb pe care era o tampil oficial. Tom ncuviin din cap. Deschid eu. Nu e nevoie, replic Jennifer scond din geant un peraclu micu, pe care l ndoi. M descurc i singur. Se juc pre de cteva clipe cu ncuietoarea, apoi nvrti ncet mnerul clanei i mpinse ua, care se deschise. Banda de hrtie se rupse. Intrar ntr-o ncpere mic, luminat doar de o fereastr murdar, fr perdele. De-a lungul unui perete se ntindea un pat ngust, cu salteaua ridicat lng el. Un frigider micu bzia, cu ua deschis, dar cu lumina defect. Cteva haine fuseser scoase din sertare i din dulap i zceau acum mprtiate pe pat i pe duumea. O chiuvet alb, ciobit, se nla n colul din stnga al camerei. Alturi, un aragaz cu un singur ochi, conectat la o butelie albastr, sttea cocoat pe o mas ieftin, laminat. Tom ncerc s aprind
196

lumina, dar butonul ntreruptorului lipsea. Tavanul era acoperit de pnze de pianjen. Ce mizerie! exclam Jennifer. La ce te ateptai? ntreb Tom. Nu tiu... oricum, la ceva mai mult. Nu uita c a fost ideea ta. Ei, dac tot am venit, hai s aruncm o privire. Tom ridic din umeri i ncepu s se plimbe prin camer, ciocnind pereii i examinnd duumeaua. Jennifer fcu acelai lucru, uitndu-se n spatele dulapului i dnd la o parte patul de lng perete. Nu trecu mult pn cercetar toat camera i se ntlnir la mijloc. Ei, sper c te-ai lmurit, conchise Tom, privind dezaprobator n jur. Nu e nimic aici. A meritat s ncercm. Crezi? Poate c poliia francez nu e chiar aa de neglijen pe ct credeam. Poate... Ateapt, o ntrerupse Tom. Nu e chiar nimic aici. Ce vrei s spui? Sunt nite haine, un pat, un aragaz, chiar i nite cri. Lovi una cu piciorul i o trimise de-a curmeziul camerei, sub o cma roie. Dar nu pot s cred c tria aa. Nu tu mncare, nu tu fotografii... Nu e nici mcar o perdea la fereastr. Nu e perdea? fcu Jennifer rznd. i ce dac? Ai ncercat vreodat s dormi ntr-o camer fr perdele? E foarte greu, dac nu cumva i place s te trezeti la patru dimineaa. Normal ar fi fost s o aranjeze cumva, chiar dac punea mcar un prosop n fereastr. Jennifer ridic din umeri, silit s recunoasc, n sinea ei, c Tom avea dreptate. Cu siguran, era nefiresc. ntre timp, Tom se apropiase de geam i se uita, prin sticla murdar, la nvlmeala de acoperiuri, antene TV, ferestre i couri, care se ntindea n faa lui. Cltin din cap i privi n jos. Un scaun zcea ntins pe podea, rsturnat, probabil, de poliitii care cercetaser camera. Tom l ridica i-l mpinse spre ceea ce presupunea c era locul lui obinuit,
197

sub fereastr, judecnd dup dra de mizerie pe care o lsase pe perete, de-a lungul anilor. Apoi, tocmai cnd era pe cale s-i ntoarc spatele, remarc materialul maroniu care acoperea perna scaunului. Avea pe el urme de tlpi de pantof. Ciudat, zise el ghemuindu-se ca s se uite mai bine. Ce este? Ce ai gsit? ntreb Jennifer apropiindu-se. M ntreb dac... Deschise fereastra i se urc pe scaun, apoi fcu un pas i iei pe acoperi, ntr-un an larg, i o lu spre dreapta. Jennifer sri dup el i-l urm de-a lungul anului care ncercuia cldirea. Ridic piciorul i pi pe acoperiul casei alturate. Aici, un curent de aer se nvrtea printre courile de fum i Jennifer, ncercnd s-i croiasc drum printre fire i cabluri electrice ntinse de-a valma, la voia ntmplrii, ncepu s regrete c nu-i luase o pereche de pantofi fr toc. Apoi ns, tocmai cnd pea peste ultima legtur de cabluri, o rafal mai puternic de vnt o fcu s-i piard echilibrul. Din instinct, ls piciorul jos i tocul ei nalt se prinse ntr-unul dintre fire. Ca ntr-o reluare filmat cu ncetinitorul, simi cum alunec, i vzu minile agitndu-se, neputincioase, n aer, picioarele disprnd sub ea, pn cnd se izbi cu putere de acoperiul tare i ncepu s alunece nspre curtea de dedesubt. Tom! strig ea reuind s se prind de un cablu i oprindu-se brusc, cu o smucitur. Totui, cablul pria, sugernd c avea s cedeze ct de curnd. Tom! strig din nou, mpingndu-se n genunchi i-n picioare ca s opreasc alunecarea. Pantoful stng i czu din picior i se rostogoli pe acoperiul nclinat, oprindu-se la numai civa centimetri de margine. Tom apru dintr-odat, se trnti pe burt i ntinse braul, ncercnd s o prind. Jennifer, disperat, ridic la rndul ei mna, dar, spre groaza ei, degetele rsfirate i rmaser la doar civa centimetri de ale lui. Pune piciorul acolo! i strig Tom. Acum, mpinge! Gsi, pe dibuite, nia pe care i-o indicase Tom i se propti n ea, dar tot nu izbuti s ajung la el.
198

Nu te mica! Jennifer mic prostete din cap, prea ngrozit c s mai poat vorbi, simind cum cablul ncepe s-i alunece dintre palmele transpirate. Tom dispru. Trecur cteva clipe de agonie. Unde eti? strig Jennifer simind un crcel n mini, acolo unde inea cablul. Tom? Nici un rspuns. O idee ngrozitoare ncepu s i se strecoare n minte. Strnse din ochi, ncercnd s nu se gndeasc la asta, dar nu reui s-o alunge ideea c Tom o ademenise intenionat pe acoperi. Oare o lsase acolo, profitnd de ocazie ca s-i fac pierdut urma? Apoi, tocmai cnd crcelul ncepuse s-i coboare n picioare i credea c nu va mai putea rezista, un cablu negru, gros, avnd capetele proaspt tiate, aluneca pe acoperi, chiar lng ea. Apuc-te de asta! Tom reapruse pe muchia acoperiului. Recunosctoare, Jennifer se ntinse i se prinse de cablu. Tom o trase n sus, pn cnd fu n stare si aeze genunchiul pe muchie, apoi se rostogoli pe spate, gfind. La dracu! rsufl ea uurat. Cu plcere. Credeam c o s m lai acolo. Nu ai prea mult ncredere n oameni, nu-i aa? Tom se aez lng ea, frecndu-i braul; probabil c-i ntinsese un muchi cnd o trsese. Pantoful meu! exclam brusc Jennifer, ridicndu-se n picioare. Trebuie s-l iau. Eu unul nu m duc dup el. Tom se ridic i-i netezi cu mna pantalonii. Nu pot s-l las aici! M-au costat cinci sute de dolari! Cinci sute? Dumnezeule! Pantofii sunt un fel de hobby al meu, explic ea, ncercnd s se scuze. Bine, d-mi pantoful cellalt. Poftim? l vrei napoi sau nu?
199

Da. i scoase din picior cel de-al doilea pantof i i-l ntinse lui Tom, privindu-l cu nencredere. Fr s spun un cuvnt, Tom inti, apoi l arunc. Pantoful i prinse din zbor perechea czut i amndoi se rostogolir prin aer pn pe asfaltul din curtea interioar. Lui Jennifer nu-i venea s-i cread ochilor. Se jucase cu o pereche de pantofi de cinci sute de dolari! Ticlosule! strig ea. O s-i iei pe amndoi dup ce terminm, zise Tom i Jennifer fu sigur c se ntorsese cu spatele la ea ca s-i ascund zmbetul. nc spumegnd, Jennifer l urm de-a lungul anului nc vreo civa metri, pind cu grij, acum c era descul, printre ginaii ce ptau acoperiul argintiu. n cele din urm, ddur de o alt fereastr, care ns se ascundea sub o draperie viinie. Tom o mpinse, dar prea s fie ncuiata pe dinuntru. La urma urmei, ce cutm aici? ntreb Jennifer, regretnd acum c insistase s mearg s vad locuina lui Ranieri. Acul n carul cu fn! replic Tom, examinnd panta lin a acoperiului din dreptul ferestrei, nainte ca atenia s-i fie atras de rama acesteia. i plimb ncet degetele de-a lungul marginilor scorojite pn cnd, sub pervaz, simi conturul unui mic buton. l aps i, dei nu se auzi nici un zgomot, cnd o mpinse din nou, fereastra se deschise cu uurin spre camer, dnd la o parte draperia viinie. Jennifer sttea cu ochii mrii de uimire n spatele lui; furia i trecuse ca prin minune. Bine, te iert pentru pantofi. O intrare fals este un truc destul de rspndit atunci cnd vrei s evii vizitele neateptate. Din cte mi-ai spus despre Ranieri, nu prea genul care s se mulumeasc cu o viaa modest. Oricum, continu el lsndu-se s alunece n camera ntunecat, hai s vedem ce gsim aici, nainte s m ieri.

200

41

4.36 p.m. Pir n dormitor. Nu i-ar fi putut imagina o mai mare diferen ntre ce vedeau acum i apartamentul din care tocmai veneau. Era aranjat impecabil. Cuvertura bleumarin a patului se asorta perfect cu sofisticatul tapet chinezesc de pe perei i cu mocheta crem de pe podeaua acoperit cu parchet laminat. Pe noptiera de lng pat, erau aranjate cteva fotografii nrmate, iar oglinzile mari, de pe peretele opus, se deschideau, dnd la iveal o garderob variat de costume, cmi, pantofi i cravate, toate aranjate dup culoare lng zorzoanele preoeti ale lui Ranieri. Era clar c, orice ocupaie ar fi avut ace sta, se pltea bine. Dormitorul ddea ntr-o buctrie mare, cu ua principal n peretele din dreapta. O arcad de pe peretele opus conducea ntr-o camer de lucru, cu un birou mare aezat la unul din capete. Aici, ntunericul era strbtut de razele roiatice ale soarelui de dup-amiaz, care treceau prin draperia tras. Tom i Jennifer rmaser n prag i privir nuntru. Aa, zise Jennifer, apsnd ntreruptorul pe care l gsise lng intrare. S vedem ce avem. Tom se ndrept spre birou i ncepu s rsfoiasc hrtiile de pe mas, apoi trecu la sertare. Nu gsi nimic. Facturi, faxuri, comenzi. Se prea c Ranieri conducea o afacere de importuri de vin, drept acoperire. ntr-un fel, Tom se mir i c-i mai btea capul cu toate astea, dat fiind aversiunea lui nnscut fa de poliiti n general i fa de ageni federali n mod special dei trebuia s admit c Jennifer nu era nici pe departe poliistul limitat i ngust la minte cu care era el obinuit. Dimpotriv chiar. Dar i Tom era genul de om cruia i plceau provocrile. i, adevrul fie spus, era destul de intrigat de povestea asta
201

cu monedele i de modul n care ajunseser de la Fort Knox n minile lui Ranieri. Dar nu ar fi recunoscut-o nici mort n faa lui Jennifer. Asta ne-ar fi trebuit nou, remarc Jennifer ridicnd un cablu electric care se ntindea de pe birou pn la o priz. Laptopul lui. Crezi c e posibil s fi ajuns cineva naintea noastr i s-l fi luat? Poate c e ascuns pe undeva. M duc s m uit n dormitor, se oferi Jennifer. Tom se prbui ntr-unul din fotolii i-i plimb privirea de jur mprejurul camerei, cutnd ceva, orice, care l-ar fi putut ajuta. Era o ncpere mobilat modern. Msua de cafea se potrivea cu biroul sticl fumurie ntr-o ram de oel lefuit. Canapeaua i fotoliile din piele neagr erau tari i butucnoase, cu sptarul deloc confortabil, foarte ridicat, care-i mpingea pn la piept genunchii lui Tom. Pe pereii albi, erau expuse cteva fotografii alb-negru cu imagini din New York. Forma triunghiular de la Flatiron Building, sediul placat cu crom al companiei Chrysler, turnul de granit de la Empire State. n faa monocromiei masculine a camerei, ochii lui Tom fur irezistibil atrai de coul de hrtii rou, care se odihnea n curbura dintre picioarele biroului. l lu distrat n mn, remarcnd marginea tocit i suprafaa zgriata, care indica un obiect vechi i familiar, pstrat nc, asemenea unui servitor fidel, n ciuda contrastului pe care l fcea cu ntreg aranjamentul ncperii. Vr mna nuntru i scoase un ziar nimic ciudat n asta. Poate doar... data? Cnd ai spus c a fost ucis Ranieri? i strig el lui Jennifer. Pe 16. De ce? rsun vocea femeii n tcerea ce nvluia apartamentul. S-ar putea s fi gsit ceva. Jennifer intr n camer, cu o expresie ntrebtoare pe fa. Am gsit ziarul sta. E din 20. Patru zile dup ce a fost ucis Ranieri. ntr-adevr, a mai fost cineva aici. i probabil c a distrus sau a luat cu el orice ne -ar fi putut fi de folos, zise Jennifer, dezamgit. Doar c... observ Tom artnd cu mna n jurul lui. Uit-te i tu. Locul sta n-a fost dat peste cap, ca apartamentul momeal.
202

Adic? Oricine a fost, cunotea bine locul i n-a avut nevoie s caute ce-l interesa. A tiut cum se intr, unde se gsete fiecare lucru, totul... Persoana care a fost aici pe douzeci mai fusese n apartament i cu alt ocazie. Poate chiar cu Ranieri. Crezi c a avut un partener? Jennifer se aez n faa lui Tom, neplcut surprins cnd simi suprafaa rigid a fotoliului. Poate cineva din Germania? suger Tom ridicnd ziarul pe care l recuperase din coul de gunoi. Musafirul nostru misterios citete Frankfurter Allgemeine Zeitung. Ba chiar, adug el examinnd mai atent ziarul, nu i se pare c l-a mpturit anume la articolul sta? Ziarul fusese mpturit cu grij n patru, formnd un dreptunghi mare, ce se deschidea asemenea unei cri. Prima pagin ncadra un articol ntreg, n timp ce restul erau ntrerupte i desprite de reclame i de fotografii. Care e titlul? ntreb Jennifer ridicndu-se i apropiindu-se de Tom, aezndu-se lng el, pe un bra al fotoliului. Suchegehtwriter fur Schiphol Flughafen-Diebe, citi Tom cu voce tare. Continu cutarea hoilor de la Aeroportul Schiphol. Schiphol? Schiphol din Olanda? Mai tii i altul? ntreb Tom. Drgu! se strmb Jennifer. i scoase telefonul din poet i form un numr. Cu Max Springer, v rog. Urma o pauz. Max, sunt Jen. Bine, mulumesc. Eti la birou? Super! Vreau s verifici ceva pentru mine. Spune-mi ce tii despre un furt care a avut loc n aeroportul din Schiphol, acum dou sptmni. Da, sigur c Schiphol din Amsterdam. Mai tii i altul? i fcu cu ochiul lui Tom. La ce te gndeti? o ntreb el. Jennifer acoperi telefonul cu mna. Primim rapoarte zilnice de la Interpol, pe care le pstrm n baza de date. O s aflm numaidect ce s-a ntmplat la Schiphol. Ridic mna de pe receptor. Da, tot aici sunt. Ai gsit ceva? Grozav! Hai, spune! Mai ncet... Not repede ceva pe o bucat de hrtie pe care o lu de pe birou. Da... da... Asta e tot? Super. Ce anume? Nu pot s vorbesc cu el
203

acum. Se uit la Tom, apoi privi n jos. Spune-i c-l sun eu disear. Mulumesc, Max. nchise. Ei? La data de 11 iulie, a avut loc un jaf armat la depozitul din Schiphol. Trei brbai au aprut ntr-o dub furat de la UPS, pe care au ncrcat-o cu vin de podgorie i bijuterii. Au ucis doi gardieni. Apoi, zece zile mai trziu, pe 21, un brbat a fost njunghiat ntr-o cabin telefonic din Amsterdam. Poliia olandez a identificat victima ca fiind Karl Steiner, continu Jennifer privindu-i notiele, un infractor din Germania de Est, cu un cazier mare ct casa pentru jaf armat i posesie de bunuri furate. Cnd i-au cercetat locuina, au gsit cteva lzi goale de vin i ce mai rmsese din bijuterii. Cu alte cuvinte, el a comis jaful de la aeroport, spuse Tom ridicndu-se. Mai mult chiar. Se pare c a fost arestat n data de 14. La Paris. Iscase un scandal cu btaie n faa unui club de noapte. Ghici cine i-a pltit cauiunea, a doua zi diminea? Ranieri? ntreb Tom cu speran n glas. ntocmai. Jennifer zmbi triumftoare. Tom i mas tmpla dreapt, cu fruntea ncreit, gndindu-se. Atunci, asta e. Voiai s afli cum a ajuns moneda la Ranieri, nu-i aa? Ce s-a ntmplat de a dat peste cap jaful att de bine elaborat de la Fort Knox. Acum tim. tim? Amsterdamul e unul dintre cele mai mari puncte de schimb. Tot felul de mrfuri de valoare trec pe acolo. Unele legale, altele nu. S presupunem c Steiner a vrut s se serveasc i el cu o bucat din prjitur. D o spargere la aeroport i fuge cu o dub ncrcata cu vin i bijuterii. Dar dac a avut noroc? Dac, atunci cnd a despachetat, a gsit i monedele ascunse ntr-una din cutii? S fi fost doar o ntmplare? Luni de planificare, investiii de sute de mii de dolari duse pe apa smbetei doar pentru c un sprgtor de duzin a avut noroc? De ce nu? Ar fi fost prea riscant s le trimit prin curier, avnd n vedere ct de mult s-au nsprit n ultima vreme msurile de siguran
204

de pe aeroporturi. Era mult mai sigur s le trimit cu un transport de mrfuri. De cele mai multe ori, nici mcar nu sunt despachetate. Crede m, i eu am procedat la fel, de multe ori. Steiner avea probabil pe cineva care s-i cumpere vinul i bijuteriile. Dar monedele astea nu erau ceva obinuit. Pentru ele, avea nevoie de ajutor. Aa e. Jennifer nelese unde voia s ajung Tom. Deci Steiner a venit la Paris ca s viziteze un vechi prieten, pe Ranieri. Poate c i-a dat chiar una dintre monede, ca s-l ademeneasc. Dar, nainte ca Ranieri s apuce s-o vnd, cineva i-a luat urma i l-a omort. Cnd a auzit ce s-a ntmplat, Steiner s-a ntors aici, i-a strns lucrurile, a aruncat ziarul la gunoi i a fugit napoi n Amsterdam, probabil cu restul monedelor. Unde l-au gsit mort, cteva zile mai trziu. njunghiat, la fel ca Ranieri. N-a spus Harry c, n toat lumea, exist doar un numr mic de persoane care ar fi interesate sau n msur s cumpere nite monede ca astea? Ce vrei s spui? Nu crezi c e posibil ca att Ranieri, ct i Steiner s fi ajuns s ncerce s le vnd acelorai oameni pentru care fuseser furate de la bun nceput? nainte ca Tom s apuce s rspund, marginile ziarului fluturar, paginile se ridicar i apoi se aezar la loc, fonind. Ochii lui Jennifer se fixar asupra uii deschise. Ai nchis fereastra dup ce am intrat? opti ea. Da, aa cred, rspunse Tom n acelai fel. Se ls s alunece de pe canapea i stinse lumina, cufundnd camera n ntuneric, apoi se ndrept spre u, cu spatele lipit de perete i cu Jennifer lng el. Se oprir acolo i ascultar. Tcerea amplifica n mod straniu sunetele care se auzeau de afar. O siren ndeprtat, o fereastr care se trntea, o main care frna, un plnset de copil. Apoi, printre toate acestea, un zgomot diferit. Un scrit firav, urmat, la doar cteva secunde, de un altul. Sunetele astea nu puteau veni dect din interiorul apartamentului. Cineva clca pe parchet. Paii se apropiau inevitabil de ei, ca btile unei tobe nfundate,
205

doar c, acum, ajunseser att de aproape nct erau nsoii de fonetul unui material. Apoi, dintr-odat, se oprir i Tom tiu instinctiv c, oricine ar fi fost, sttea acum de cealalt parte a uii. Se pregtea. eava unui pistol ptrunse n camer. Neagr, lustruit, uor ridicat. Apoi, mna unui brbat, alb i groas, cu ghiuluri pe fiecare deget i o pnz de pianjen tatuat pe piele, ntre degetul mare i arttor. Fr s ezite, Tom se repezi nainte i-l apuca de ncheietur, ncletndu-i mna peste degetul lui mare, apsnd cu toat fora n partea de jos a ncheieturii mini cu care inea pistolul. n aceeai micare, rsuci mna brbatului cu 180 de grade, apoi o ndoi spre propriul corp. Tom simi imediat tendoanele i ligamentele ncheieturii rupndu-se. Omul ip i pistolul i czu din mn, pe podea. Brbatul, pe care nici unul din ei nu-l mai vzuse vreodat, fcu un salt napoi, urlnd de durere. Dac mai ncearc cineva s intre n camer, l mpuc! strig Tom. Urma o clip de tcere, apoi se auzir nite pai n retragere i dou voci nfundate ce preau s vin din dormitor. Probabil c se gndesc la ce e mai ru, opti Tom. S ncerce s ne fac noua felul sau s se duc napoi cu mna goal la cine i-a trimis. Sunetul soneriei se auzi pe neateptate, un amestec asurzitor de tonuri electronice care se rspndir n ntreg apartamentul, n tcerea adnc ce urm, auzir sunetul unor pai care se ndeprtau n fug pe acoperi.

206

42

5.06 p.m. Soneria se auzi din nou, de data asta mai insistent. Tom se strecur n buctrie i apoi naint pe lng perete, pn la ua din fa. Din nou, soneria rsun n apartamentul gol, doar c de data asta era nsoit de sunetul nfundat al unor lovituri n u. Tom i apropie ochiul de vizorul care fusese montat n mijlocul uii. La dracu! opti el printre dini. La dracu! La dracu! Strnse din ochi i-i lovi, uor, capul de u, de cteva ori. Era ultimul lucru care-i lipsea. Cine e? ntreb Jennifer din ua sufrageriei, cu o expresie curioas ntiprit pe fa. Fr s rspund, Tom strecur arma n buzunar, se aplec, descuie ua i o deschise. Lumina de pe coridor nvli n camer ca o cea, fcndu-l s nchid ochii. Ah, Felix, monami! Sper c nu te deranjez. Un brbat masiv, cu faa vesel i bucle lungi, slinoase, prinse ntr-o coad la spate, privi n ntunericul camerei, cu braele deschise. Jennifer i aminti c Felix era numele sub care Piper i spusese c operase Kirk, n ultimii zece ani. Bonjour, Jean-Pierre. Mai bine ai intra, rosti Tom printre dini, strngndu-i mna. Brbatul le fcu semn celor doi poliiti care l flancau n stnga i n dreapta s atepte. Jennifer aprinse din nou lumina i Tom nchise ua n urma brbatului. Jennifer, dnsul este Jean-Pierre Dumas, de la DST Serviciile Secrete franceze. Jean-Pierre, f cunotin cu agent special Jennifer Browne, de la FBI. Enchant, spuse Dumas strngndu-i mna lui Jennifer. Respiraia i mirosea puternic a LuckyStrike. tia trebuie s fie ai
207

dumitale. Privi spre picioarele lui Jennifer, nc goale, innd n mna stng pantofii ei. Mulumesc. Jennifer l intui cu privirea pe Tom n timp ce scutura praful i mizeria de pe fiecare picior, nainte de a-i pune pantofii. Avei vreun document, mademoiselle? o ntreb Dumas pe Jennifer dup ce aceasta se ridic. Jennifer scotoci n buzunarul hainei, scoase insigna de agent FBI i i-o ntinse. Brbatul molfi igara din gur i o examin sceptic, ridicnd surprins din sprncene. Ia te uita! Felix chiar lucreaz pentru FBI. Maintenant, j'aivraimenttout vu10. Nu lucrez pentru FBI, replic Tom sec. Colaborm, atta tot. ntocmai, se amestec Jennifer. Domnul Kirk este aici n calitate de persoan particular. Nimic mai mult. Aa e ntotdeauna, replic Dumas fcnd un gest cu mna. Haide! S lum loc ca s discutm mai pe ndelete. i conduse n sufragerie i se aez fr prea mare tragere de inim pe canapeaua care abia dac se ls sub greutatea lui. Tom i Jennifer se aezar pe fotoliile din faa lui. Dumas purta o pereche nou de blugi, o cma albastr peste un tricou alb i o hain groas, din piele neagr. Prea puternic, dei nu deosebit de agil sau de iute. Ochii cprui i sclipeau deasupra nasului mare i turtit, iar faa i era buhita de la nicotin i alcool. Aadar, prietene, ncepu el ntorcndu-se spre Tom, ce te aduce napoi la Paris? Suntei prieteni? Ei, poate nu chiar prieteni, rspunse Dumas. Lui Tom nu-i place s se apropie prea mult de nimeni, nu-i aa? Dar avem o nelegere i, cnd vine vorba de Tom, asta e cel mai apropiat lucru de o prietenie, continu francezul zmbind. Vreau s-i spui, J-P, strui Tom. Spune-i cum ne-am cunoscut. Eti sigur?
10Acum,

le-am vzut pe toate. (lb. francez)

208

Prea c nu tie ce s fac, dar Tom aprob hotrt din cap. Dumas ridic din umeri i continu: Felix avea unele probleme, acum civa ani. Devenise, dup cum spunei voi, un surplus pentru guvernul vostru. A venit la mine i lam ajutat s dispar, cu condiia s ne ajute, la rndul lui, s recuperm un obiect de importan naional. Care va s zic, chiar ai spus adevrul, rosti Jennifer ncet, micnd din cap. Dumas se ntoarse cu faa la Tom. Expresia i de venise brusc serioas. Dar acum ai probleme din nou, nu? De ce? Ce-ai auzit? Cunoti un anumit sergent Clarke? Fiindc el, cu siguran, pare s te cunoasc. Nenorocitul! exclam Tom cu iritare. tie c sunt aici? Nu. i nu te teme. N-o s afle de la mine. Mulumesc, J-P. Tom i zmbi recunosctor. Oricum, cnd am auzit c te caut pentru crim, am tiut c e o greeal. Autoaprarea e una, dar tu nu eti uciga. Cum ne-ai gsit? ntreb Tom. l supraveghem pe amicul vostru, Van Simson, de cteva luni bune. l suspectm de implicare n splare de bani, mit, antaj, poate chiar crim... E un om foarte periculos, s tii. i ne-ai urmrit de acolo? Oui. Am trimis pe cineva dup voi. Dar ne-ai surprins cnd ai venit aici. Aproape la fel de mult ca atunci cnd pantofii domnioarei au picat din cer, mai-mai s-mi aterizeze mie n cap. Tom ridic mna. Vina mea. Scuze. Dumas fcu semn c n-avea importan. Jandarmii supravegheaz locul sta de zece zile. Investigheaz uciderea unui preot italian. Dar presupun c tiai deja asta. tiau de apartamentul sta? ntreb Tom surprins, impresionat n sinea lui c reuiser s-i dea seama. Nu sunt complet idioi, rspunse Dumas dei zmbetul su
209

sugera altceva. Ei bine, nu suntem singurii care am venit aici. A mai fost cineva care a luat deja tot ce ne-ar fi putut interesa. Tom art spre cablul de laptop care atrna lng birou. Dumas i ddu ochii peste cap. Plus achange11. Probabil c nici ei nu v-ar fi vzut cnd ai intrat, dac nu le-am fi spus noi s v caute. i aici, vine ntrebarea. Dumas i ntoarse privirea spre Jennifer. Ce cutai aici? Domnul Kirk asist FBI-ul ntr-o ancheta condus de mine. Expresia lui Dumas era neclintit. i asta v d dreptul s intrai n apartamente private? S v dai drept ofieri de poliie? S contaminai scena unei crime? Jennifer nu rspunse. Dai-mi voie s v ntreb, agent Browne, ambasada dumneavoastr a cerut asisten la Ministre de L'Intrieur? Va trebui s ntreb la Washington. V scutesc eu de osteneal. N-a cerut. Asta nseamn c i dumneavoastr v aflai aici tot n calitate de persoan particular. Ba suntei chiar emigrant ilegal, avnd n vedere c nici unul dintre colegii mei de la vam nu pare s aib vreo nregistrare a intrrii dumneavoastr n ar. Pot s v asigur c... ncepu Jennifer, dar Dumas o ntrerupse: Exista un cuvnt n limba francez care cred c descrie bine acest gen de comportament. Espionage. Poate c acolo, n America, avei impresia c ntreaga lume e jucria voastr i c putei face cu ea ce vrei, dar noi, n Frana, nu privim cu ochi buni agenii strini care opereaz neoficial. O mic problem de siguran naional. Ochii lui Dumas sclipeau de furie i, dat fiind c sttea jos, i scosese pieptul nainte i-i ndreptase spatele, ca s-i ntreasc punctul de vedere. Domnule Dumas, mi cer scuze pentru orice neplcere creat, ncepu Jennifer pe un ton respectuos, dar ferm. Vizita mea aici a fost

11

N-are importan (lb. francez). (n. tr.)

210

neateptat, aa c nu am avut timp s urmez procedurile standard. Sunt ns sigur c ambasadorul Statelor Unite va putea garanta pentru mine i v va spulbera orice ndoial ai putea avea despre inteniile prezenei mele aici. Dumas pufni. Sunt convins. Pn atunci ns, vreau s tiu de ce v intereseaz Ranieri. i ce legtura are el cu Van Simson. Jennifer zmbi i cltin din cap. Astea sunt informaii confideniale pe care m tem c nu le pot discuta cu dumneavoastr. E un om foarte periculos. Cnd o s vreau s mi se spun ce s fac, o s v anun, spuse rspicat Jennifer. Credei-m, am avut de a face cu alii mult mai ri ca el. Pot s-mi port singur de grij. Atunci, avei doar dou variante, agent Browne, afirm Dumas pe un ton calm. Unu mprtii cu mine informaiile pe care le avei i eu voi face, la rndul meu, acelai lucru. Sau doi i las pe cei doi jandarmi care ateapt la ua s v aresteze. tim amndoi ca Ambasada Statelor Unite m-ar elibera n cteva ore, replic Jennifer ridicnd din umeri. N-ar folosi la nimic. Poate c nu, dar v dau cuvntul meu ca voi avea personal grij ca incidentul s fie puternic mediatizat. Fotografia dumneavoastr va aprea n toate ziarele. Superiorii dumneavoastr de la Washington ar fi compromii. Este o situaie pe care, dup prerea mea, toi avem interesul s o evitm, dac nu cumva dorii ca ancheta s se sfreasc mai devreme dect ar fi cazul. Urma o pauz tensionat n care Jennifer i Dumas privir cu ncpnare unul n ochii celuilalt, pn cnd Tom rupse tcerea: Asupra lui Ranieri a fost gsit o moned valoroas, furat de la guvernul Statelor Unite. Intervenia asta l cost o privire furioas din partea lui Jennifer. Termin, Tom, explod ea. N-ai dreptul s divulgi aceste informaii i-o tii prea bine. Nu cred c vreunul dintre noi are timp s se joace de -a oarecele i pisica. Jean-Pierre nu e genul de om care s trncneasc mai departe
211

i nici unul dintre noi nu-i permite s-i vad mutra prin toate ziarele. Aa c ar fi mai bine s-i spui ceea ce tii. Dac te ajut cu ceva, interveni Dumas ridicnd din umeri, tiam deja de moned. Un Vultur cu dou capete. Jennifer nu reacion n nici un fel. Nu uitai c poliia francez a fost cea care a predat moneda FBIului. De data asta, Jennifer privi spre Tom, care nclin din cap, ncurajnd-o. E de partea ta. Deja tie despre moned. La dracu, poate e chiar n msur s te ajute. Ce ai de pierdut? Crezi c Ranieri ncerca s vnd monedele ctre aceeai persoan care le-a furat? o ghid blnd Dumas. Da, rspunse ea ncuviinnd din cap, mai nti ezitant, dar apoi cu mai mult hotrre. i ne intereseaz Darius Van Simson fiindc e unul dintre cei mai mari colecionari de monede de aur. Deine chiar un Vultur cu dou capete. Voiam s aflu dac tie ceva despre furt sau despre locul unde ar putea fi acum moneda. Dumas zmbi. i las-m s ghicesc. Van Simson nu tia nimic nici despre una, nici despre cealalt. Niciodat nu tie nimic. E un fel de religie pentru el. Da, i mie mi-a lsat aceeai impresie, fu de acord Jennifer. Totui, ne-a dus n seiful lui, i aminti Tom. Ne-a artat colecia lui, i moneda. nseamn c ai ajuns mai departe dect ceilali, remarc Dumas ridicnd din sprncene. Din cte am auzit, nu duce niciodat pe nimeni acolo. Staia lui Dumas bzi puternic i brbatul vri enervat mna n buzunar, ca s reduc volumul. Patron12 ? vibr o voce din interiorul hainei. Dumas ddu ochii peste cap, scoase staia i o duse la gur. Oui. Patron, on les a pinc en bas13.
12efu'

(lb. franceza) (n.tr.)

212

J'arrive14. Dumas puse staia napoi n buzunar i-i zmbi lui Tom. Se pare c oamenii mei au dat peste nite prieteni de-ai votri, la parter. Oh, ia... Tom zmbi. tii cine sunt? V-au urmrit pn aici de la Van Simson. Desigur, o s nege c iar fi trimis el, ba chiar o s jure c nu i-a vzut n viaa lui. Unul din ei a pierdut asta, la plecare. Fii, te rog, drgu i d-i-o napoi. Tom scoase arma din buzunar i o puse n palma ntins a lui Dumas. Acesta o primi ncuviinnd din cap. Bon. Nu mai putem face nimic aici, zise Dumas ridicndu-se i ndreptndu-i spatele n timp ce se apropia de u. Nu remarcase ziarul de pe msua de cafea i Tom reui s-l nhae i s-l ascund sub hain, nainte ca francezul s se ntoarc. Unde stai la noapte? Tom cltin din cap. Nu tim nc sigur. V aranjez eu ceva. Nu e nevoie, interveni Jennifer. Ne descurcm i singuri. J'insiste, spuse Dumas, fr s zmbeasc. i dac dorii s mai cooperai cu autoritile franceze, adaug el, ridicnd ntr-o mn insigna FBI a lui Jennifer, v sugerez s urmai procedurile standard. Altfel, m atept ca mine s nu v mai gsesc pe nici unul n ar. Cu o micare din ncheietur, i arunc insigna i Jennifer o prinse n aer. Ducei-v la hotelul St. Merri, n Arondismentul patru. Spuneile c v-am trimis eu, le zise Dumas cnd ieir n strad. O s v dea dou camere. Merci, Jean-Pierre, spuse Tom strngndu-i clduros mna n timp ce Jennifer urca n main. De rien, monami 15 . M bucur c te-ai ntors. Continu apoi,
13I-am 14Vin

prins jos. (lb. franceza) (n.tr.) acum. (lb. franceza) (n.tr.)

213

cobornd vocea. Ce caui tu amestecat n povestea asta, Felix? FBI -ul? C'est pas ton style16. Dup cum i-am spus, nu-i ceva de durat. Ea i recupereaz moneda, eu aflu cine l-a ucis pe Harry Renwick. Asta-i tot. Dumas aprob din cap i se uit la Tom, apoi la Jennifer, apoi iar la Tom. Fii atent. La cine? La Van Simson? Nu te teme, dac tia doi sunt tot ce are mai bun, n-am nici o grij. Nu... m refer la ea, preciz Dumas fcndu-i cu ochiul. O femeie ca ea poate fi periculoas. Te poate determina s faci ceea ce n-ar trebui. Nu uita cum s-au purtat cu tine data trecut. Tom schia un zmbet.

15Pentru 16Nu

puin, prietene. (lb. franceza) (n.tr.) e stilul tu. (lb. franceza) (n.tr.)

214

43

Htel St Meni, Arondismentul 4, Paris 7.26 p.m. Tom i ls capul pe spate, sub mngierea duului, i nchise ochii, lsnd jetul s-i treac prin pr. Apa i astup urechile, blocndu-i-le i, n timp ce asculta sunetul amplificat al propriei respiraii i pe cel ciudat de distant al apei care clipocea n jurul lui, btile surde ale inimii, pe care le resimea acum n cap, i se mai domolir puin. Abia atunci i ddu seama ct era de obosit. Crp ua cabinei i un nor subire se strecur afar, n baie, aburind oglinda. Se ntinse spre chiuveta, clipind des n timp ce apa i curgea iroaie de pe cap. i strnse degetele n jurul spunului oferit gratuit din partea celor de la hotel i a sticluei de ampon pe care tot acetia avuseser grij s i-o ofere. Se spuni pe tot corpul, clti clbucul, apoi se spal pe cap. Se ntinse din nou spre chiuvet i gsi pe dibuite lama de ras, oferit tot din partea casei. Reui s se brbiereasc fr s se taie. Apoi rmase aa, cu minile sprijinite de plcile ciobite de faian i de chitul mncat de vreme, cu apa curgndu-i iroaie pe dup gt, mngindu-i umerii, apoi spatele. nvrti robinetul i apa deveni mai cald. Cum ajunsese el aici? Aproape ca i uitase. Unchiul Harry. Asta fusese. Voise s-i gseasc pe cei care-l omorser pe Harry. S-i fac s plteasc! ivoise s se ajute i pe sine. Nu putea nega. Afacerea cu Jennifer i oferea o ansa real. i fceau pierdut dosarul, scpa definitiv de cei de la CIA, i ddea peste nas lui Clarke... itotui, putea s aib ncredere n ei? Putea s aib ncredere n ea? nc nu era sigur. nchise robinetul i apuc mai nti unul, apoi un al doilea prosop de pe suportul de lng baie. Se terse. Materialul aspru i zgria pielea ca un mirghel. i aranj apoi prul cu mna. i puse apoi o pereche
215

curat de chiloi, nite blugi i un tricou pe care le gsi n geanta oferit de att de eficientul FBI. n cele din urm, leg ireturile adidailor pe care i-i luase de diminea, cnd apruse poliia. Iei n dormitor, apoi cobor scrile nguste spre camera lui Jennifer, aflat cu un etaj mai jos. Btu la u. Intr! M duc pn jos s ncerc s ocup o mas vizavi. Jennifer aprob din cap. Bine. Oricum voiam s dau un telefon. O s-i sugerez efului s mergem la Amsterdam, pe urmele lui Steiner. Bine. Dar nu uita de nelegerea noastr. Dac nu primesc o confirmare sigur, eti pe cont propriu. Am neles, rspunse ea. M ntorc n zece minute. Sigur. Jennifer intr n baie i Tom observ cum muchiul fin al gtului ei se curba perfect n spatele cafeniu. Scutur vrtos din cap. Exact la asta se referea Jean-Pierre cnd l avertizase c ar putea fi n pericol. Cteva clipe mai trziu, iei n strada din faa hotelului. Cldirile splcite preau s strluceasc n lumina soarelui care se topea la orizont i crmida, ncins de peste zi, ncepuse s emane cldur. Strzile erau deja pline de oameni, iar cafenelele i restaurantele zgomotoase i ntindeau mesele pe trotuare, sub un ntreg curcubeu de umbrele viu colorate, luminate de dedesubt ca nite felinare. Conversaii fr numr se purtau n bzit de scutere, ncercnd s rzbeasc prin zgomotul traficului de pe Rue de Rivoli. Zona era renumit ca fiind una dintre preferatele prostituatelor i, cnd ridic privirea, Tom observ c una dintre ele deschisese deja fereastra i pusese un prosop rou deasupra balconului. Era semnalul obinuit. Deschisese prvlia. Tom. Aici, prietene! Auzindu-se strigat, Tom se rsuci pe clcie, ntorcndu-se cu faa spre o mas pe lng care tocmai trecuse. E totul bine? se auzi din nou vocea, de aceast dat bruiat de trafic.
216

Archie era practic de nerecunoscut. apca de baseball, tricoul i pantalonii scuri l camuflau perfect n mulimea de turiti. Aparatul de fotografiat atrnat de gt i rucsacul de la picioare completau aceast imagine. Purta o pereche de ochelari de soare i barba i era mai aspr ca de obicei. Prea s fie un fel de deghizare, dei Tom nu-i putea da seama n ce scop. Oricum, era prea surprins ca s mai poat comenta. Ce naiba caui aici? Ai fost nuntru? n spatele barului, e o oglind art-deco. Am vzut una care s-a vndut la zece miare acum cteva luni. Tom l apuc de tricou i-l ridic din scaun. Ce caui aici? Ce urmreti? Uurel, tigrule! fcu Archie, cu ochelarii pe jumtate czui de pe fa. Cu m-ai gsit? pufni Tom. Jean-Pierre m-a sunat azi dup-amiaz, gfi Archie n timp ce Tom i apsa degetele n jurul gtului su. mi datora o favoare, atta tot. Pe cuvnt de onoare. Tom slbi, ncet strnsoarea. Ce i-a spus? C eti n Paris. Mi-am scos paaportul de la naftalin, am srit n primul Eurostar i l-am sunat cnd am ajuns. Mi-a spus c te-a trimis aici. Cnd l-am vzut, nu mi-a zis c o s te sune, zise Tom i n glas i se simea nencrederea. Poate a vrut s-i fac o surpriz, ce tiu eu? Oricum ar fi, acum sunt aici. Tom l privi n ochi pe Archie pre de cteva secunde, nainte s-i dea drumul, fcndu-l s se prvleasc la loc n scaunul de metal. Archie i mpinse ochelarii napoi pe nas n timp ce Tom se ls s cad n scaunul din faa lui. Ce vrei, Archie? Trebuie s discutm. Umbl tot felul de zvonuri. Nici unul bun. O mare porcrie! De ce? Ce-ai auzit? Cic i-ai fi fcut felul lui Renwick. N-arat bine deloc.
217

Tu crezi c eu l-am omort? Nu fi tmpit! Tom se ls pe spate, oft i se frec la ochi. i fcu semn chelnerului care veni s le ia comanda. Strini afurisii, bodogni Archie. Nu tiu s serveasc o bere ca lumea, doar pioarc acidulat. n cele din urm, se decise mormind asupra uneia dintre cele care preau mai puin jignitoare. Tom, ca de obicei, comand o vodc tonic. Cineva mi-a nscenat totul, Archie. Am luat cina cu Harry asear. Apoi, m trezesc n zorii zilei cu Clarke, care venise s m duc la mititica zicndu-mi c eu l-am omort. Cic ar fi gsit amprentele mele peste tot. De ce ar vrea cineva s-i nsceneze o crim? Asta vreau i eu s aflu. Are vreo legtur cu psrica? ntreb Archie, fcnd semn din ochi spre ua hotelului. De unde tii de ea? sri Tom ca ars. Stai cuminte! Archie privi ngrijorat n jur, spre oamenii de la mesele alturate. Jean-Pierre mi-a spus c eti cu o psric, atta tot. i se pare c i-a lsat impresia c te cam calc pe nervi. Chelnerul se ntoarse i le aez buturile pe masa lucioas, strecurnd nota sub marginea scrumierei albastre, Pernod. Archie scotoci n rucsac i scoase dou telefoane, verificndu-le pe amndou s vad dac are vreun mesaj sau vreun apel pierdut, apoi aezndu-le pe mas. Ecranele reflectau curcubee n lumina amurgului. Ai putea spune i asta. Lucreaz pentru FBI. Archie aproape c sri din scaun. FBI? i bai joc de mine? Tom i fcu semn s se aeze la loc. A vrea eu. Se pare c au gsit o potrivire de ADN n operaiunea din New York. Nu m-au arestat nc doar fiindc sunt convini c tot eu am dat lovitura i la Fort Knox i ncearc s cad la o nelegere cu mine. Fort Knox? Ce anume tiu? Sunt n rahat pn-n gt, Archie, i ei m au la mn. Pot s
218

dovedeasc oricnd c nu am avut nici o legtur cu moartea lui Harry, dar nu vor s mite un deget dect dac i ajut s recupereze ce s-a furat de la Fort Knox. Dac fac asta, mi-au promis i c-mi fac pierdut dosarul. i tu i crezi? Tom aprob din cap i Archie rse scurt. Lu telefonul aflat cel mai aproape de el, verific din nou ecranul, apoi ncepu s-l nvrt pe mas, lovindu-l cu degetul. Din cnd n cnd, brara de aur i se lovea de marginea mesei. Toi poliitii sunt la fel, prietene, indiferent sub ce iniiale pompoase se ascund. Pentru ei, oamenii ca tine i ca mine sunt dumani. Dac se pot folosi de noi o vreme, nu ezit, dar cnd vine momentul, ne o trag uite-aa! Archie pocni din degete. Tu ar trebui s tii asta mai bine ca oricine. tiu. Tom ezit cteva clipe. i tiu c e o prostie, dar cred c ea e altfel. Oh, mai scutete-m! De-abia ai cunoscut-o! Poate, dar m pricep la oameni. i cred c e sincer cu mine. Tom fu i el mirat de ncrederea cu care vorbea. Ea poate s-i promit cte-n lun i-n stele, dar tu de ia care-i dau ei ordine trebuie s te fereti. i ia nu i-au promis nimic. Tom ncuviin din cap. Nu nc, dar... i m rog, cum poate ea s demonstreze c nu ai fost implicat n uciderea lui Renwick? Archie ridic al doilea telefon i-i verific iute ecranul, apoi l puse la loc i ncepu din nou s-l nvrt pe cellalt. A fost cu mine la cin. Se pare c Harry a lucrat cu FBI-ul acum civa ani i voiau s-i cear iar ajutorul, n legtura cu jaful sta de la Fort Knox. M-a vzut cnd am plecat i tie c Harry era nc n via. Avea nite ageni care m-au supravegheat toat noaptea i care pot s depun mrturie c n-am plecat de acas i c n-am sunat pe nimeni. i, a doua zi diminea, apare ca Maica Tereza i-i propune o nelegere? Cam aa ceva. Trezete-te, Tom! E agent federal, nu zna din poveti. Ce anume
219

crezi c e mai important pentru ea, tu sau cariera ei? Doamne, nu m -ar mira nici dac ea a pus s-l omoare pe Harry, numai ca s te aib la mna. Un gnd cumplit i veni n minte lui Tom. Jennifer tiuse unde s-l gseasc. Avionul din Kent, maina i hainele din Deauville... Totul decursese att de lin, fusese att de eficient pregtit. Att de la ndemn. S aib Archie dreptate? i scap lui ceva? i ce-o s se ntmple peste cteva sptmni, cnd toi martorii tia o s dispar n loc s vin s-i susin ie povestea? continu Archie pe acelai ton sceptic. Ce-o s se ntmple cnd Clarke o s te gseasc i ea n-o s mai fie pe-aproape s te ajute, aa cum i-a promis? Ce-o s se ntmple cnd alt asasin pltit de CIA o s-ncerce s-i trag un glon n cap, ca s termine povestea odat pentru totdeauna? Privi din nou ecranele celor dou telefoane. Ai tu alt sugestie? ntreb Tom, golind paharul. Da. S te ridici chiar n clipa asta de la mas, s-o iei din loc i s nu te mai opreti. ncearc s fugi! Mcar aa, i vezi dumanul n fa, nu riti s fii njunghiat pe la spate de oameni n care ai ncredere. Ai mai fcut asta o dat. A fost altceva. Am putut s fac un schimb cu francezii. Cei de la CIA au crezut c am murit i nu m-au mai cutat. Chestia asta merge o singur dat. Te pot ajuta eu, l implor Archie, strngnd cu degetele marginea mesei. Vino i f treaba asta pentru mine. Adu-mi i cellalt ou. Am aranjat totul n Amsterdam. Cu banii de pe el o s poi s te aranjezi n alt parte. i eu m gndeam s schimb decorul. Poate plecm mpreuna. Hong Kong? Buenos Aires? Tu alegi. Pentru asta ai venit pn aici? Pentru afacerea ta? Tu te gnde ti vreodat i la altceva n afar de bani? M gndesc cum s fac s rmn n via. Ar trebui s faci i tu la fel. A putea s-i pregtesc tot echipamentul pn mine cel trziu. Oul e ntr-o colecie particular. O tii, am studiat-o acum civa ani. Doi, poate cel mult trei paznici. O s fie floare la ureche. Archie pocni din degete ca s-i ntreasc ideea. Unul din telefoane sun i Archie sri ca ars. Da... ei, spune-i din partea mea c e...
220

Tom i smulse telefonul din mn i-l arunc n berea nc neatins a lui Archie. Acum m asculi? i-am spus c nu. Nu o fac! Tom ridicase vocea n timp ce vorbea i-l mpungea pe Archie cu degetul. Cu o privire furioas, Archie i pescui telefonul din halb i l terse cu un erveel. Ecranul se ntunecase. Tu asculi ce spui? Vrei s-i pui toat ncrederea n aceeai oameni care te-au trdat acum zece ani. S lai treaba asta la jumtate i s i-l mai faci i duman pe Cassius. Asta nu nseamn c-i ncerci norocul, ci e curat sinucidere. Mcar dac pleci acum i faci treaba asta, n-o s-i mai ai pe cap dect pe ia de la CIA. i tim amndoi c lor poi s le faci fa. Tu nu pricepi i pace. Tom se ridic i se aplec spre Archie, apsnd cu pumnul n masa dintre ei. Dac fac ce-mi propui tu, o s fiu un fugar toat viaa. O s privesc mereu peste umr, n -o s pot avea ncredere n nimeni, o s m feresc i de umbra mea. Asta nu-i o via care s merite trit. E riscant, recunosc, dar ce-mi ofer ea e singura mea ans s o iau de la capt. Dac exist o speran ct de mic, merita s ncerc. Archie clatin din cap i desfcu telefonul ud. O pictura de bere czu pe mas cnd i scoase nvelitoarea de plastic. Se uit la Tom cu o privire ncrcat de repro. i Cassius? Cassius? Nu tiu. Va trebui s rezolv problema cu el cnd o s-l vd. Dac-o s-l vd vreodat. Atunci, nu vrei nici mcar s te mai gndeti? Bine, o s m mai gndesc, dac asta vrei s auzi. Dar mai bine te-ai gndi tu s gseti pe altcineva care s-i fac treaba, i asta ct mai curnd. Archie clatin din cap. Ultimele raze de soare se reflectar mai nti ntr-o lentil a ochelarilor lui de soare, apoi n cealalt. Dac iei o hotrre greit, Tom, o s ne coste pe amndoi. i-o garantez. i lu de pe masa telefonul care nc mai funciona, verific ecranul, se ridic, i potrivi ochelarii pe cap i dispru n lumina amurgului.
221

44

Htel St Meni, Arondismentul 4, Paris 8.01 p.m. Prul lui Jennifer era ud i pe umeri nc i mai strluceau cteva picturi fine de ap, ca roua pe florile de diminea. i puse o pereche chiloi de dantel neagr i-i ncheie la spate sutienul din acelai material. Apoi se aez pe marginea patului ngust i-i trase pe ea blugii negri, strecurndu-i peste picioarele ei lungi i ridicndu-i coapsele ca s-i poat ncheia n talie. nc era nfierbntat dup du i se duse s deschid fereastra ca s lase aerul s ptrund n camer, amintindu-i abia n ultima clip s se ascund n spatele draperiilor, care se ridicau, apoi coborau n adierea uoar a vntului. Telefonul ei argintiu, cu clapet, ncepu s vibreze cu putere, pe noptier. Atept cteva clipe nainte s rspund, tiind cine o suna. Voia s fie pe deplin stpn pe ea i s aib n minte toate faptele puse n ordine. tia c urma s susin o conversaie dificil. Alo? Browne? Aici Bob Corbett. Intonaia precipitat, tioas, i confirm bnuiala. Jennifer rspunse, la rndul ei, scurt i la obiect, cum tia c-i plcea lui Corbett s i se vorbeasc. Da, domnule. Cum mai merge treaba? Spune-mi c ai veti bune. Numai Dumnezeu tie ct nevoie avem de ele. Prea obosit i nelinitit i Jennifer presupuse c Piper i ceilali i fceau zile fripte de cnd cu moartea lui Renwick i pierderea monedei. Am fcut nite progrese. Bun, spuse el vdit uurat. Ce ai aflat? Am mers s-l vedem pe Van Simson, aa cum discutasem. Noi
222

adic, eu, se corect ea repede, tiind c eful ei era genul de om care ddea tot felul de interpretri acestor gen de asocieri verbale, am avut senzaia c tia mai multe dect a lsat s se vad. A prut surprins, ce-i drept, dar nu ndeajuns de surprins. Cred c tia deja despre monedele noastre. Altceva? Nu prea impresionat, dei Jennifer tia c foarte rar reuea cineva s-l impresioneze pe Corbett. Am mers la apartamentul lui Ranieri, dar era o momeal. Kirk a gsit apartamentul lui adevrat i un ziar german, datat cu cteva zile dup moartea lui Ranieri, cu un articol despre un jaf la Aeroportul Schiphol. Aa? De data asta, Corbett pru mai interesat. L-am rugat pe Max s cerceteze despre ce era vorba. Se pare c, la cteva sptmni dup acest jaf de la Schiphol, un neam a fost gsit mort n Amsterdam. njunghiat n piept, la fel ca Ranieri. Care-i legtura? Cnd poliia olandez a cercetat apartamentul tipului, au gsit cteva dintre lucrurile furate de la aeroport. Nu neleg. Jennifer simi o uoar tensiune n vocea lui, aa cum se ntmpla ori de cte ori ncepea s-i piard rbdarea. Numele lui era Karl Steiner. i ghicii cine l scosese pe caui une cu doar cteva zile nainte de a fi ucis. Ranieri? Exact. Unde vrei s ajungi? E doar o teorie, dar ce-ar fi dac persoana care a furat monedele de la Fort Knox a ncercat s le aduc n Europa ascunzndu-le ntr-un transport de mrfuri? Apoi, neamul sta, Steiner, a dat lovitura la aeroport i, s vezi noroc, a furat i pachetul n care se aflau monedele. Steiner l cunotea pe Ranieri, aa c a venit la Paris i i -a cerut s-i gseasc cumprtor pentru neateptata marf. Apoi, cnd l-au omort pe Ranieri, Steiner s-a ntors n Olanda, lsnd n urm ziarul pe care lam gsit noi. Cteva zile mai trziu, a fost ucis la rndul lui. i concluzia ta este c...?
223

C att Ranieri, ct i Steiner au fost ucii de aceeai persoan, rspunse Jennifer cu hotrre. C aceast persoan era, probabil, cineva cruia ncercau s-i vnd monedele. i, avnd n vedere numrul foarte redus de oameni interesai de astfel de investiii, exist posibilitatea ca Ranieri i Steiner s fi ncercat s vnd monedele aceleiai persoane care comandase, de la bun nceput, jaful de la Fort Knox. Urm o pauz i, dei avea ncredere n felul n care i expusese argumentele, Jennifer gsea tcerea lui Corbett greu de suportat. Are logic, vorbi el n cele din urm, spre marea ei uurare. Oricum, pn una alta, am ceva cu care s-i mai duc pe Piper i pe Green i s-i mai ctig cteva zile. Dar trebuie s te duci la Amsterdam. Curnd. Intenionam s plec acolo chiar mine. Foarte bine. ntre timp, eu o s ncerc s vd ce pot s mai aflu despre jaful de la aeroport i despre cea de a doua crim. inem legtura. Apropo, bine c mi-am amintit. Am primit nregistrrile telefonice ale lui Renwick. A dat dou telefoane n noaptea aia. Ambele pe mobil. i? Amndou erau nregistrate pe nume false. Unul n Marea Britanie, cellalt n Olanda. Olanda? Crezi c ar putea avea vreo legtura cu Steiner? Nu putem ti. Numerele sunt scoase din funciune acum. Poate c ncerca, la rndul lui, s gseasc persoane interesate. E clar c unul din telefoane a ajuns unde trebuia. Problema e c nu tim nici care din ele, nici pe cine a sunat. Jennifer tcu pre de cteva clipe. Ce intenii avei n privina lui Kirk? ncerc s rosteasc ntrebarea pe un ton nonalant, fr s-l lase si dea seama c problema o preocupa n mod special. Ce vrei s spui? Domnul secretar Young a acceptat nelegerea sau trebuie s-i dm drumul? Oh, asta... Da, cred c-i putem accepta termenii. Cu condiia s-i in i el cuvntul i s uite povestea cu Operaiunea Centaurul.
224

Bun, rspunse Jennifer aproape instantaneu, regretnd numaidect c nu lsase mcar o pauz scurt, care ar fi sugerat indiferen fa de soarta lui Tom. Nu te implica prea tare, Browne. Voi avea grij. Cltin cu putere din cap. N-avea de gnd s se lase copleit, asta era sigur. Dar erau cteva lucruri care nu se legau i Jennifer voia s i le explice. Trebuie s te fereti de Kirk, continu Corbett. tiu. Doar ca... Da? Nu cred c Piper ne-a spus ntreaga poveste despre Kirk. Crezi c nu i-a omort supraveghetorul? Nu, recunoate c a fcut asta. Dar spune c a fost tras pe sfoar. C CIA a ncercat s-l omoare i c fapta lui a fost un gest de legitim aprare. i tu l crezi? Sigur c nu, se grbi s riposteze Jennifer. Adic, nu l-am crezut, la nceput. Problema e c Serviciile Secrete franceze mi -au confirmat povestea lui. Cine anume? ntreb Corbett, de data asta vdit ngrijorat. Jennifer cltin din cap, suprat c se grbise. Nu ieise aa cum ar fi vrut ea. Au intrat peste noi n apartamentul lui Ranieri. Ne-au urmrit de acas de la Van Simson. Se pare c-l in sub supraveghere de cteva luni. l cunosc pe Kirk. Mi-au spus c povestea lui e adevrat. n ntregime. Adevrul e, Browne, c nu putem ti cu certitudine ce s-a ntmplat atunci. Dar pn i eu l-a crede mai degrab pe Piper dect pe cineva care i-a petrecut ntreaga via minindu-i pe cei din jur. Dincolo de toate, rmne un tlhar i un escroc. Nu neg faptul c e ho. Dar dac spune adevrul? Dac Piper l -a antrenat, apoi a vrut s se descotoroseasc de el? N-ar nsemna c ne facem i noi parial vinovai pentru ceea ce a devenit? Nu vd ce alt posibilitate i-am lsat. Bine, Browne, neleg ce vrei s spui, conchise Corbett. Poate c
225

povestea e mai complicat dect ne-a prezentat-o Piper. Dar ne putem ocupa de aspectul sta dup ce rezolvm problema cealalt. Crede -m, voi fi primul care-o s sar la gtul lui Piper, dac o s aflu c ne-a minit. Dar, pn atunci, trebuie s uii de asta. Kirk nu e problema ta. Treaba ta e s recuperezi monedele i s-l prinzi pe cel care le-a luat. tiu asta. Trebuie s-i pstrezi luciditatea i s fii pe faz. S te concentrezi total asupra cazului. Dac nu poi, i-l iau chiar n clipa asta. Fr nici un comentariu. Jennifer i ddu seama, din tonul vocii, c vorbea foarte serios. i i nelegea punctul de vedere. Toat povestea asta cu Tom Kirk nu le folosea la nimic. Ba dimpotriv. i, cu siguran, ultimul lucru pe care -l dorea era s-i fie luat cazul. De acum nainte, era mai bine s-i spun lui Corbett doar ce voia s aud i s-i pstreze gndurile personale pentru ea. Nici o problem, pot. Contai pe mine. Voi face tot ce va fi necesar ca s obin rezultate. M intereseaz Kirk doar fiindc sunt de prere c ne poate ajuta s soluionm cazul. Altfel, puin mi pas ce se va ntmpla cu el. Faci treab bun, Browne. ine-o tot aa. Convorbirea se ntrerupse. Cteva minute mai trziu, se auzi o btaie uoar n u. Jennifer trase o helanc neagr, subire, de pe sptarul scaunul i o mbrac repede. Intr! Cnd Tom intr, era nc lng fereastr, n picioare, cu telefonul n mn. E totul n ordine? ntreb ea. Sigur. Jennifer se gndi c poate-i imagineaz, dar i se pru c sesizeaz o umbr de ostilitate n vocea lui. Am rezervat o mas la restaurantul de alturi. Grozav, fcu Jennifer aruncndu-i telefonul pe pat. S mergem!

226

45

Restaurantul Le Pav, Arondismentul 4, Paris 8.26 p.m. Era un restaurant de mod veche, plin de lume. Fumul de igar se ridica lene dintre degetele prinse n vltoarea gesticulrilor, tacmurile zdrngneau vesel lovindu-se de emailul mat al porelanurile albe. Masa lor era n fundul ncperii o plac de marmur rece, montat pe picioare de font, cu un scaun pe o parte i o bncu pe cealalt. Faa de mas din catifea roie era uzata i ptat. Tom alese banca, Jennifer se aez pe scaun. Apru un chelner care le ntinse fiecruia cte un meniu, apoi aprinse lumnarea ce fusese ndesat ntr-o sticl veche de vin, cu gtul ngroat de straturi suprapuse de cear topit. Fitilul prinse viaa i flacra, la nceput timid, ncepu s danseze i crescu pn cnd strlucirea ei glbuie ni reflectndu-se asupra lor din oglinda montat n tavan. Jennifer i ridic ochii din meniu i privi n jurul ei. Grozav loc. Se vede c e bun, e plin de parizieni. Tom fcu semn cu capul spre mesele din jurul lor. O pereche tnr, cu verighete noi. O btrn singur, cu prul srmos prins n coc, cu faa brzdat de riduri, acoperit cu fond de ten aproape alb, ddea pe ascuns resturile de mncare unui Shih-Tzu care o privea din fundul genii. Un brbat de vrst mijlocie, cu braul trecut ostentativ pe dup umerii tnrului i frumosului su amant, zmbea sub privirile ncrcate de gelozie ale celor dou femei singure, de la masa de alturi. E demult aici? Tom ntoarse repede capul spre ea. De ani de zile. Cel puin de pe la 1930. Nemii veneau aici mereu n timpul ocupaiei i nimeni nu-i poate acuza pe germani c nu se
227

pricep la restaurante. ntreaga Europ era n rzboi, dar patronul de aici fcea o avere. Chelnerul apru din nou i le lu comanda. Salat verde pentru nceput, apoi friptura de vit pentru Tom i miel pentru Jennifer, stropite cu o sticl de vin de Burgundia. Vinul sosi aproape imediat i Tom l gust, apoi mic aprobator din cap. Chelnerul le turn dou pahare, apoi ls sticla ntre ei, pe mas. Sosir i salatele frunze mari, verzi, legate cu un sos gros de oet cu mutar. Mncar fr ca vreunul din ei s spun ceva. Jennifer i derul n minte conversaia cu Bob Corbett, cnd Tom rupse tcerea; ntrebarea lui coincidea cu propriile ei gnduri. Deci, rmne n picioare nelegerea noastr? Jennifer aprob din cap, n timp ce nghiea. Tu ne-ajui pe noi, noi te-ajutm pe tine. Cum am vorbit. i, cnd se va termina totul, uii de Centaurul. n caz contrar, vor face tot posibilul s te elimine. i tu i crezi? De ce nu i-a crede? Nu mai prezini nici un interes pentru ei. i vor doar monedele napoi. i dac nu-i recupereaz monedele? Dac se rzgndesc? Nu am nici o garanie, nu-i aa? Ascult-m, i dau cuvntul meu. n timp ce rosti acestea, l privi direct n ochi. Surprinse aceeai nencredere pe care o vzuse i n prima zi cnd se ntlniser. O suspiciune care plise n timpul acelei zile, dar care prea acum s fi revenit, i mai puternic dect nainte. Cuvntul tu? Dac m-ai cunoate, ai ti c e o garanie bun. Chelnerul apru i le strnse n viteza farfuriile goale, cu o singur micare a orului negru. Jennifer i mai turn un pahar de vin; alcoolul o ajut s-i mai relaxeze nervii ncordai. i, de ce FBI-ul? ntreb Tom dup o tcere lung. Jennifer zmbi, bucuroas c avea ocazia s mai discute i despre altceva. Boal de familie. Tata, unchiul Ronnie, bunicul George toi au
228

fost poliiti. De aici, Biroul a fost doar un mic pas nainte. i i place? E o meserie ca oricare alta cu momente mai bune i mai proaste. Dar mrturisesc c-mi place s simt c pot schimba lucrurile. i asta e ceva aa de important pentru tine? S poi schimba lucrurile? Nu e pentru toat lumea? Altfel, la ce bun ne-am mai obosi? Tom aprob din cap i Jennifer avu din nou impresia c nu l interesa cu adevrat ce spunea ea, c ncerca doar s fac conversaie. Presupunea c i lui i venea probabil la fel de greu ca i ei s mpace neobinuita lor cooperare cu prejudecile pe care le avusese o via ntreag. i ce faci atunci cnd nu lucrezi? Dorm, de cele mai multe ori. Oh, gura lui Tom se schimonosi ntr-un zmbet batjocoritor. S neleg c nu te vezi cu nimeni? Nu, ripost ea instantaneu, pe un ton defensiv. Dar a existat cineva? Da. Ce s-a ntmplat? A murit. Regret numaidect c-i spusese. Aceast amintire era ngropat undeva, n adncul sufletului ei, unde nici mcar ea, cu att mai puin alii, nu mai voia s ajung. Cum? Nu vreau s vorbesc despre asta. Goli paharul i l umplu din nou. ncepuse s se simt un pic ameit i fumul lumnrii i irit ochii. Continuar s mnnce n tcere. Restaurantul era acum mai linitit i cteva mese se eliberaser. Chelnerul le lu farfuriile i Tom comand un espresso. Jennifer prefera s termine vinul din sticl. Cnd sosi cafeaua, Tom amestec o vreme n ceac; crema de la suprafa se topea n lichidul negru de dedesubt. De unde eti de fel, Jennifer? Era uurat c discuia prea s se ndrepte n alt direcie.
229

Ai auzit de Tarrytown? WestchesterCounty? Tom clatin din cap. Puin mai sus de New York. E un ora frumos. Strzi umbrite, magazine de artizanat, o main de pompieri roie i strlucitoare, o lig de juniori foarte ambiioas. Fr probleme majore. i familia ta? Mama e coafez. A lucrat toat viaa la acelai salon. S-a pensionat anul sta. Tot ce-i dorete pe lume e s m vad mritat ca s aib nepoi. Tom zmbi. Tata e exact pe dos. E foarte tcut, dar i foarte amuzant. Cred c-i dorea un biat, dar s-a ales n schimb cu dou fete, aa c ne-a pus ntotdeauna s facem chestii bieeti. De-asta conduci aa de repede? E singurul fel n care tiu, rspunse ea cu o grimas. Oricum, a prsit serviciul acum cinci ani. Sora mea, Rachel, tocmai a absolvit Institutul Johns Hopkins. Vrea s fie doctor. Te nelegi bine cu toi? Avem divergenele noastre, la fel ca toat lumea. Dar da, sigur. Totui, nu ajung s-i vd att de des pe ct ar trebui. Urma o pauz. Cred c sunt... foarte mndri de tine, remarc Tom. Poate din cauza tristeii care se simi dintr-odat n vocea lui Tom, sau din cauza fumului de la lumnare, sau din cauza durerii pricinuite de propriile remucri... Oricare ar fi fost cauza, Jennifer se simi nespus de trist. Stteau amndoi la mas, fr s scoat un cuvnt, n timp ce chelnerii se nvrteau n jurul lor, stingnd lumnrile care uierau ntre degetele udate cu saliv.

230

46

Gare du Nord, Arondismentul 10, Paris 9.13 p.m. Archie urc pe RueDenain, spre intrarea principal a grii, cercetnd, din cnd n cnd, ecranul telefonului care-i mai rmsese. n lumina felinarelor, vedea c zona larg din dreptul faadei n stil neocorintic era nc destul de aglomerat taximetriti algerieni i hoi de buzunare n ateptarea urmtoarei victime. igani din Romnia, cu bebeluii aezai grijuliu pe poalele fustelor viu colorate, cereau, ntinznd mini nnegrite de tatuaje de henna i pline de inele de aur. Simi maina nainte s o vad. Farurile luminar drumul, cauciucurile scrir pe asfalt, apropiindu-se de el. Se opri n momentul n care portiera din spate fu n dreptul lui. Geamul fumuriu ncepu s coboare. Ochii lui Archie se ngustar n semn de nelinite. Rcoarea uscat a aerului condiionat se rspndi n strad. Mergi undeva? Te cunosc? ntreb Archie, pe un ton precaut. Da, i totui nu. N-am timp de ghicitori. Nu. A putea spune chiar c timpul tu aproape a expirat. Cassius? fcu Archie i inima-i zvcni n piept. Ai venit cu nite recomandri excepionale. Trebuie s-i mrturisesc c, pn acum, nu prea ai fcut nimic s-mi dovedeti c-i merii reputaia. Ai ntrziat cu primul ou. i acum, cnd i-au mai rmas doar dou zile, nici urm de al doilea. Archie nghii n sec, regretnd c alesese s mearg pe jos. tiu, dar am avut probleme. Mai multe dect credeam. n timp ce vorbea, ncerca s deslueasc ceva prin crptura ferestrei. Poate c dac a avea mai mut timp... Asta, din pcate, este singurul lucru pe care nu pot s i-l dau. i-am pltit bani frumoi. Acum, atept s livrezi marfa. tii care sunt
231

consecinele, n caz c nu reueti. Archie ncerc s rspund, blbindu-se: Nu e vina mea. Felix e de vin. Mai ncerc nc s-l conving. Asta nu e problema mea. Dar am totul pregtit, replic Archie, ncercnd s par sigur pe el. Unde? tii c nu-i pot spune asta. Unde? insist vocea i acest singur cuvnt suna amenintor. n Amsterdam, mormi Archie, privind n jos. Bun. Vocea prea acum mai relaxat. inem legtura. S nu m dezamgeti. Geamul aluneca napoi n ram i maina se ndeprt ncet de trotuar, ieind n strad. Cteva clipe mai trziu, dispruse.

232

Partea a treia

Tot aurul de pe pmnt sau din strfundurile lui nu-i ajunge ca s cumperi virtutea. Platon Legile (Cartea 5)

47

Hotelul SevenBridges, Amsterdam, Olanda 28 iulie 2.37 p.m. Jennifer se arunc n pat; pantofii i alunecar din picioare i czur cu zgomot pe covorul maroniu i uzat. Nu dormise prea bine noaptea trecut, dei conduseser cu schimbul n drumul de la Paris la Amsterdam. Se simea terminat, epuizat de evenimentele din ultimele zile. tia c oboseala se datora n parte schimbrii de fus orar, n parte intensitii investigaiei i reconstituirii ulterioare a jafului de la For Knox. nc nu recuperase irul de nopi nedormite. i, desigur, nici ultimele zile nu fuseser mai uoare. Un om nevinovat fusese ucis, moneda care i fusese ncredinat i pe care trebuia s o pzeasc i fusese furat, zburase n grab i fr autorizaie n Frana nsoit de suspectul principal ntr-un schimb de focuri soldat cu victime. i mai erau nc attea ntrebri fr rspuns. Cine comandase spargerea de la Fort Knox? Tom fusese implicat? Cum
233

ajunsese una dintre monede n stomacul unui preot intermediar? Cine se afla n spatele uciderii lui Renwick? Era Van Simson implicat n toat povestea asta? i n ce fel? Ce loc ocupa moartea lui Steiner n investigaia ei i unde erau monedele acum? Orict ar fi ncercat s nu se gndeasc la asta, trebuia s admit c parte din oboseal i se trgea din ncrctura emoional creat de nepotrivirea dintre portretul lui Tom Kirk, prezentat de Piper i de Corbett, i omul pe care l vedea i-l aprecia cu propria minte. Aceeai nelinite care o fcuse, i amintise durerea de cap din acea diminea, s bea prea mult cu o noapte nainte. Ea, una, vedea n Tom o persoan inventiv, inteligent i, mai presus de orice, loial. Un om care avea, dac era s-l cread pe cuvnt, motive incontestabile pentru a fi ceea ce era, pentru a deveni ceea ce devenise. i dduse seama n acea diminea, n main, c ajunsese la o rscruce. S aib ncredere n el sau nu? S cread ce vedea cu propriii ochi sau ceea ce-i spuneau alii? n cele din urm, nu tia dac avea de ales. Fr Tom, nu ar fi reuit s gseasc ascunztoarea lui Ranieri i nici ziarul de sub birou care fcuse legtur cu Steiner. i i salvase viaa pe acoperi, asta era sigur. Ct despre jaful de la Fort Knox... Jennifer l privise n ochi i vzuse, cel puin n acea clip, hotrrea neclintit a omului nevinovat. Nu, din punctul ei de vedere, nu exista nici un dubiu. Tom Kirk merita o a doua ans. ntrebarea era dac i Corbett va fi de aceeai prere. Ce faci? Deschise un ochi, apoi pe cellalt i l vzu pe Tom strduindu-se s agae un cearaf de colurile oglinzii mari care trona pe peretele din dreapta camerei. Uneori, oamenii folosesc camera asta ca s fac filme porno, i explic Tom fr s se ntoarc, ncercnd s prind colul din dreapta al cearafului de rama ciobit a oglinzii. Sunt aproape sigur c sta e un geam n spatele cruia se ascunde o camer de filmat. M -am gndit c n-ai vrea s-i asumi riscul. Jennifer se ridic n capul oaselor. Se trezise de-a binelea acum. M-ai adus la un bordel? Sri din pat i-i ntinse braele n fa, de parc temndu-se s nu
234

se ating de ceva ce ar fi putut fi murdrit de ctre ocupanii anteriori ai camerei. Nu-i un bordel. E doar un hotel la care mai vin uneori oamenii. i oricum, l cunosc pe proprietar. E un loc curat i sigur, unde nu o s ne caute nimeni. mi pare ru c n-au avut dect o camer. Nu-i face griji, eu o s dorm pe jos. Foarte bine. Nemulumit, dar fr chef s se mai certe, Jennifer se aez la loc. Se ntinse peste pat i lu plicul gros i umflat pe care Corbett i -l trimisese la hotel, aa cum i promisese, l deschise i citi cu voce tare primele pagini, dndu-i cu mna dreapt prul pe dup urechi n timp ce vorbea. Karl Steiner. Germania de Est. Patruzeci i ase de ani. Fost grnicer. Suspectat c ar fi acionat ca informator. Condamnat pentru jaf armat, deinere de bunuri furate, i aa mai departe. A fost implicat ntr o serie de crime n Germania, dar nu au avut niciodat suficiente probe c s-l nchid. S-a mutat n Olanda acum trei ani, mpins, se pare, de dependena de heroin. Tom scoase un hohot de rs. Ei, nseamn c a venit unde trebuia. i cum rmne cu crima? Despre asta ce scrie? Jennifer mai frunzri cteva pagini din dosar nainte s-i rspund. Nu prea multe. Se uit la Tom peste dosarul maro i ridic din umeri. Totui, este exact acelai tip de ran ca i n cazul lui Ranieri. Vorbea la telefon cnd l-au atacat. Am aflat c apelul era ctre o alta cabin telefonic, din Londra. Portofelul i cheile au rmas asupra lui, aa c pn i poliia olandez i-a dat seama c nu e vorba de o crim ntmpltoare. Ei cred c a fost, probabil, ceva legat de droguri. Se pare c genul sta de incidente sunt frecvente pe aici. Tom se ciupi de nas, gnditor. Ei bine, cel puin noi tim c nu a fost aa. Avem de -a face cu profesioniti, asasini bine pregtii. L-au ucis pe Ranieri i abia apoi pe Steiner. S-au gndit, probabil, c nimeni nu o s fac legtura ntre cele dou crime. Singura ntrebare rmne dac au pus mna pe ceea ce cutau.
235

Jennifer mic ncet din cap. Te referi la monede? Da. Jennifer examin o alt pagin dactilografiat. Nu pot s cred! Ce? Jennifer ridic privirea spre el, uluit. Se pare c exist o nregistrare cu tot ceea ce s-a ntmplat. O nregistrare? Cum adic, o nregistrare? O nregistrare video? Era rndul lui Tom s fie nucit. Jennifer aprob din cap. Se pare c nite turiti au filmat totul. Cred c avem i o copie pe aici... Jennifer scotoci prin plic pn cnd scoase, triumftoare, caseta. Pe etichet, cineva scrisese n grab, cu cerneal roie: Steiner filmarea. Tom i-o smulse din mn i ddu drumul la televizor, al crui contur negru prea nelalocul lui lng tapetul floral jupuit i mobila din pal laminat, vopsit, cu muli ani n urm, n diverse tonuri de verdenchis. Aparatul video ncorporat nghii flmnd caseta, cu un geamt mecanic.

236

48

Hotelul van Rijn, Amsterdam, Olanda 2.49 p.m. Camera de hotel avea un aer nvechit i sordid. Draperii verzi, ptate, cteva inele czute de pe galerie, atrnau deasupra ferestrei cenuii, btute n cuie. Duumeaua i pereii erau mbrcai n acelai material maroniu, cu aspect de catifea, care, fr ndoial, fusese la vremea lui, prin anii 1970, n mare vog, dar care era acum ros i jupuit, semn c existaser numeroi ocupani ai camerei de-a lungul anilor. Patul era lsat la mijloc, ca o trambulin de circ abandonat, cu tblia alb de la cap i noptierele uzate aliniate lng perete. n sertarul din stnga era o Biblie Gideon, din care fuseser rupte cteva pagini. Nite bucele de hrtie nnegrite, prinse ntre Evanghelia dup Marcu i cea dup Luca, i mirosul greu care ptrunsese n filele rmase sugerau c fuseser arse, ntr-o noapte, de ctre un oaspete al hotelului, disperat c nu mai avea hrtie de igri. Tavanul nvechit, cu aspect lipicios, prinsese o culoare glbuie, splcit, scoas n evidena de lumina chioar ce rzbea cu greu prin abajurul ptat, din carton rupt, care nghiea becul de 40 de wai din mijlocul tavanului. Dar hotelul avea rolul lui. Oamenii veneau i plecau, i nimeni nu avea nimic de comentat. Camerele se nchiriau cu ora, cu ziua, chiar i cu sptmna. Se pltea cu bani gheaa, pe loc. Era un loc n care puteai rmne anonim, te puteai pierde printre umbre , puteai trece neobservat i nu te deranja nimeni aadar, un loc numai bun pentru el. Dar deja era aici de o sptmn i acum i fcuse bagajele i se pregtea de plecare. Fumase pn nu mai tiuse de el, regulase patru trfe toate i amintiser de sor-sa i se trezise n fiecare dimineaa cu o sticl de Jack n brae i cu o mahmureal nfiortoare. Aproape c i demonstrase c era posibil s te distrezi prea mult. Totui, Biblia ferfeniit i ddea o stare de disconfort. Nu era bine. Nu era...
237

cuviincios. Telefonul i vibr n buzunar. l scoase i-l lipi de fa. Plasticul cldu i se cuibri n barba blond i rvit. Foster, rspunse. Vocea lui amintea de azalee i de oapta vntului printre ramurile pinilor acoperii de muchi din pdurile Spaniei, de nopi lungi i toride, i de mlatini n care colcie narii. Mai eti n Amsterdam? Vocea de la cellalt capt al firului era tranant i la obiect. Ca ntotdeauna. Normal. Bun. Rmi acolo. Mai am o treab pentru tine. Tariful obinuit. Te sun peste o or. Convorbirea se ntrerupse. Brbatul oft i arunc telefonul pe pat, unde fu numaidect nghiit de cearafurile rvite. Aps pe butoanele argintii i capacul servietei sri, deschizndu-se. i scoase pantalonii i cmile frumos mpturite i le aranj pe pat. Se aplec din nou asupra servietei i-i sprijini minile n cptueala de mtase care acoperea carcasa de plastic, apoi o trase spre el. Ariciul care o inea ntins se desprinse cu zgomot i brbatul mpturi bucata de mtase, scond la iveal un compartiment secret, ascuns n interiorul capacului. Patul unui Remington M24 dezasamblat strluci n lumina difuz, privindu-l din interiorul servietei.

238

49

Hotelul SevenBridges, Amsterdam, Olanda 2.49 p.m. Ecranul prinse viaa i ntunericul ncepu s se risipeasc sub lumina difuz. Imaginea era micat, deoarece camera de filmat era manevrat stngaci. Un soare de poveste zmbea prin perdeaua diafan de nori. n fundal, se auzeau plvrgeala monoton i linititoare a ghidei i clinchetul valurilor care se sprgeau de barc. Imaginile i zgomotele oraului cu podurile, canalele i casele lui nguste i lungi se perindau alene prin faa lor. Brusc, atmosfera se schimb. Soarele se ascunse n spatele unei cldiri nalte, barca se cufund n umbr, senzaia de pace i linite dispru, iar cerul, nfuriat parc, se ntunec prevestind ceva ru. Apoi, vzur chipul lui Steiner mai nti filmat din dreapta, apoi chipul lui ocupnd tot ecranul. Pn n cel mai mic detaliu oripilant, Tom i Jennifer vzur cum bietul om era omort. Totul se petrecu extrem de repede. Un brbat ntr -o cabin telefonic, ali doi apropiindu-se n tcere, receptorul rostogolindu-i-se din mn, alunecnd graios i izbindu-se de baza de metal, ntreaga cabin zguduindu-se. Apoi, luciul unei lame de oel i un cadavru prbuindu-se pe asfalt. n fundal, ghidul i continua, neperturbat, plvrgeala. Cteva clipe mai trziu, caseta se termin. Ecranul era din nou negru. O via se sfrise. Schimbar o privire vinovat. Tom se trase jenat spre marginea patului, Jennifer nghii n sec, stnjenit. Fusese absorbit de imagini, nu-i putuse ntoarce privirea n clipa cnd vzuse cznd lama cuitului, cnd inima lui Steiner ncetase s mai bat, cnd se prbuise, fr via, n strad. i ddea seama c i ea se simise la fel. Acest
239

impuls voyeuristic plana acum ntre ei, ca un secret ngrozitor, ca un feti comun care i oripila i i atrgea n acelai timp. Se ne mai uitm o dat? suger Tom, aproape cu team n glas, dar tiau amndoi c nu se puteau abine. Jennifer ncuviin din cap, fr s spun nimic. Tom derul caseta, aps pe play i se aez la loc pe marginea patului, ncercnd s se concentreze cu mai mult obiectivitate asupra a ceea ce vedea. l recunoscu uor pe Steiner, din fotografiile pe care le gsiser n dosar. Totui, nu avea cum s identifice ucigaii. La nceput, camera nu fusese n poziia potrivit ca s-i filmeze din fa i, pn se schimbase unghiul, dispruser amndoi. La fel, era cu neputin s-i dea seama dac brbaii aceia luaser ceva de la Steiner. n momentul critic, cnd amndoi se aplecaser asupra cadavrului, barca trecuse pe sub un pod. Era ns evident c omul se simise n pericol de ndat ce apruser cei doi. i pe bun dreptate. l omorser cu snge rece, n plin zi i nc n faa unei ambarcaiuni nesate cu turiti. Era o minune c nu-i vzuse i altcineva. Mai mult chiar, acionaser de parc i-ar fi dorit s fie vzui. Ori asta, ori se temuser s nu le scape i nu voiser s-i asume nici un risc. i fcuser felul lui Steiner cu prima ocazie, indiferent care ar fi fost consecinele. Erau brbai disperai, dedicai cauzei lor. Periculoi. Tom rul iar caseta, apropiindu-se de ecran de parc ar fi vrut s intre n imagine i s se duc direct spre ei. Un gnd l strfulger dintr odat. Se ridic i derul din nou caseta, oprind-o exact nainte de clipa n care Steiner ridica privirea i i observa pe cei doi. Tom i nclin capul mai nti ntr-o parte, apoi n cealalt, ca i cnd ar fi ncercat s vad ceva dincolo de imagine. Ce faci aici, Karl? ntreb el ncet, mai mult pentru sine dect pentru Jennifer. Ce vrei s spui? Pi, uit-te la el. Se duse lng ecran i art spre spatele lui Steiner. Exact nainte s-i observe pe cei doi tipi. St cu faa spre fundul cabinei, ferit de privirile celorlali. E uor aplecat n fa, cu braul stng sprijinit de peretele din spate, cu telefonul prins ntre cap i umrul
240

stng. Ce face? Da, vd i eu. Jennifer se ridic i se duse lng Tom. Parc ar citi ceva. Sau poate c se sprijin de telefon cu mna dreapt. Hei, m ntreb dac-au gsit vreun pix asupra lui. Jennifer frunzri din nou raportul de la scena crimei, cutnd pasajul care o interesa. S vedem... murmur ea dnd din cap. Nu asupra lui, dar au gsit un pix pe jos, lng el. Poliitii cred c e posibil s-i fi czut din buzunar cnd a fost atacat de ctre cei doi. Te gndeti c-i nota ceva, nu-i aa? Jennifer aprob micnd din cap. Da, dar pe ce anume scria? i fcu semn lui Tom s ruleze din nou caseta, naintnd cadru cu cadru. Vezi? continu ea. E clar c nu bga nimic n buzunar sau n portofel nainte s apar ucigaii. l njunghie, l percheziioneaz, apoi dispar. Aadar, dac i-a notat ceva i poliia nu a gsit nimic asupra lui, orice ar fi s-ar putea afla nc acolo, conchise Tom nclinnd din cap n semn c nelesese. Unde e cabina telefonic? Cred c glumeti! A trecut deja o sptmn de-atunci. Crede-m, poliia din Amsterdam nu se numr printre cele mai eficiente. Au mult prea multe pe cap. Hai s mergem s ne uitm. Tu vorbeti serios? Tom ncuviin din cap. Bine, fie, spuse Jennifer ridicnd din umeri. E pe Prinze... nu mai tiu cum. Cum se pronun asta? Prinzegracht, rosti Tom uitndu-se n dosar. Lng hotelul Pulitzer. Cam la vreun sfert de ora de mers pe jos.

241

50

3.21 p.m. Trecur pe lng cafenelele zgomotoase, n aer liber, i pe lng caricaturitii de zece dolari din Rembrandtplein. n aer vibrau acordurile vechilor Beatles i cntece sud-americane, interpretate la cimpoi de grupuri de cntrei ambulani. Traversar apoi spre strada Singel, la al crei col se afla o statuie, nfindu-l pe Omul de Tinichea, care-i rotea cu micri de robot corpul ori de cte ori cineva i arunca mruni n castronul de la picioare. n cele din urm, o apucar n sus pe Raadhuisstraat, spre Prinzergracht. Jennifer citea cu voce tare numele de pe indicatoarele stradale montate deasupra capetelor lor, nclcindu-i limba n ortografia i pronunia vdit nefamiliare. n jurul lor, canalul strlucea n lumina soarelui ca o pnz de pianjen acoperit cu rou. Centrul Amsterdamului, n form de semilun, a fost amenajat n secolul al XVII-lea, canalele fiind, iniial, gndite ca sistem de aprare n cazul unei invazii. Odat cu creterea importanei oraului c port comercial, se dezvoltase i reeaua lui de strzi nguste i de canale o serie de cercuri concentrice care pornesc din aceast semilun i se opresc n piee ptrate, unde se aflau cndva porile oraului, ncuiate n fiecare noapte. Acum, porile au disprut i multe canale au fost nchise odat cu apariia automobilelor i din dorina de a face centrul mai accesibil traficului. Oraul rmne ns unic Veneia nordului, cum i se spune adesea. Patru sute de poduri de piatra mai traverseaz nc o sut de kilometri de canal, un schelet delicat de ap ce ncheag laolalt prile oraului. Trecuser aproape cinci ani de cnd Tom fusese ultima oar la Amsterdam. Avusese o afacere aici, desigur. i fcuse atunci timp s-i ntipreasc oraul n memorie, aa cum fcea de fiecare dat cnd punea la cale o spargere ntr-un loc nou. Strzile i monumentele, scurtturile, barurile i restaurantele, particularitile i elementele
242

specifice. Secretele oraului. Din perspectiva lui, totul se reducea la minimalizarea riscurilor, la ndeplinirea obiectivului i la retragerea n deplin siguran. Acum, toate informaiile de atunci erau scoase la suprafa n vitez din arhiva memoriei lui. Locul n care avusese loc crima se vedea din deprtare. Un cort de plastic mare i alb fusese ridicat n grab pe asfalt, acoperind cabina de telefon i o suprafa de aproximativ un metru n jur, ca un altar provizoriu care o ascundea de ochii curioilor. Tom zmbi gndindu-se la ironia acestui lucru. Moartea propriu-zis a lui Steiner fusese nregistrat cu o camer video de un amator, dar scena uciderii sale era pzit cu mult eficien. Desigur, normal ar fi fost ca lucrurile s fi stat exact invers. Cortul era, la rndul lui, ncercuit de o serie de bariere de metal printre ale cror gratii erau nfipte nite pancarte albe, pe care scria, cu litere mari i albastre, Poliie. Fii de band de poliie, n dungi albe i albastre, fluturau n vnt precum cozile unui zmeu. Se apropiar de barier i privir n ambele direcii ale strzii, dar nimeni nu prea s pzeasc locul n nici un caz nu poliia. Tom strig, ca s se asigure, dar nimeni nu-i rspunse dinuntru. Dou fete, cu piercinguri n buza inferioar i n nas, cu tatuaje agresive erpuindu-le de pe abdomen pn pe spate, se apropiar de ei, certndu-se. Cnd trecur pe lng ei, Tom privi nonalant spre ncheietura minii, ca i cum ar fi ateptat pe cineva care ntrzia, dar i ddu seama c-i uitase ceasul la hotel. Fetele nu prur s bage de seam i, cnd sunetul vocilor lor se pierdu n deprtare, i fcu semn din cap lui Jennifer. Aproape simultan, ridicar bariera de metal i se strecurar n interiorul cortului. nuntru, soarele de dup-amiaz ncerca s rzbat prin plasticul gros i alb, mbrcnd interiorul ntr-o lumin difuz. Aerul era greu i umed, ca ntr-o ser lsat n paragin. Rumeguul mprtiat pe jos de poliie ca s absoarb sngele lui Steiner se uscase acum n cocoloae mari i negre. Mirosul crud i sordid al morii te sufoca din toate direciile. Ca peste tot n Amsterdam, peretele negru al cabinei de telefon fusese decorat cu un colaj de cri de vizit viu colorate i foarte
243

explicite, care fceau reclam la showuri erotice, linii fierbini i prostituate. colria neasculttoare vrea o bti, scria pe una. Amant n piele. mi place s-o ling, promitea o alta. Era un adevrat cocteil sexual, cu fete care mai de care mai atrgtoare i cu snii mai mari. Orice capriciu era satisfcut, orice fantezie devenea realitate printr-un simplu telefon. Tom pai direct n cabin, unde receptorul scos din furca nc mai atrna spnzurat n fir, i ncepu s studieze cu grij toate anunurile. Eti chiar att de plictisit? glumi Jennifer, ecoul vocii ei bubuind parc n linitea mormntal dinuntrul cortului. Un val de aer fierbinte trecu peste amndoi, precum vaporii ncini ai unui avion cu reacie. Tom i simi pielea lipicioas. Nu chiar, rspunse el fr s ridice privirea. M gndeam doar c, dac a vrut s-i noteze ceva, e posibil s fi folosit prima bucat de hrtie pe care a gsit-o la ndemn. Totui, pe astea nu scrie nimic. Le examin pe rnd, pe fiecare. Dar uite! De aici lipsete una. Art spre grmada de cri de vizit, unde o insul de plastic negru plutea stingher n marea de trupuri dezbrcate. Eti sigur c n-au gsit o carte de vizit sau ceva de genul sta pe jos? Ar fi fost scris n dosar. Ei... atunci asta e. n vocea lui se simea resemnarea. Chiar dac a scris ceva pe un cartona din sta, probabil c hrtia a fost luat de vnt. Sau poate c nici n-a scris nimic. Cred c va trebui s cutam n alt parte. Privi n alt direcie, cu o expresie de dezamgire pe chip. Apoi ns, ceva i atrase atenia. Un petic alb, o bucic minuscul, nu mai mult. Se apropie i vzu c era colul unei cri de vizita care czuse n spatele telefonului. i scoase ochelarii de soare de pe cap i, folosind unul din mnerele cauciucate, trase n sus colul, pn cnd reui s-l prind ntre dou degete. Scoase cartonaul. Hrtia i alunec ntre degetele transpirate. nfia o fat blond, care avea pe ea doar o pereche de cizme de cowboy i o plrie. Snii i erau parial acoperii de invitaia provocatoare, tiprit cu litere mari: Clrete-m! Tom ridic hrtia
244

dreptunghiular n dreptul spaiului gol din irul de pe peretele cabinei. Se potrivea perfect. Cred c norocul e de partea noastr, observ el zmbind. Ce scrie? ntreb Jennifer, apropiindu-se de el. Miji ochii, chinuindu-se s descifreze mzglelile notate la repezeal n colul din stnga sus al crii de vizit. Erau nite cifre. Tom le citi cu voce tare: 0090212. Ce crezi c nseamn? Nu sunt sigur. Tom flutur cmaa de pe el, ncercnd s creeze senzaia unui curent de aer pe piele. Cortul de plastic reinea cldura ca o saun. O adres sau un cod potal? suger ea, entuziasmat. Sau poate contul unui depozit bancar? Poate. Tom ezit. Dar... tii, n Europa, 00 este prefixul internaional de acces, nu 011, ca n State. Ar putea fi un numr de telefon. i ce sunt 90 i 212? Pi, 212 e New York-ul, nu-i aa? Dar prefixul de ara pentru SUA este 1, nu 90, aa ca varianta asta cade. Nu-i asta o list cu prefixe de ar? ntreb Jennifer artnd spre un poster laminat, aflat n stnga telefonului. i trecu degetul n josul listei, mormind din cnd n cnd printre dini. Aici sunt trecute doar statele mari, aa c s-ar putea s nu-l gsim. China 86... India 91... Mexic 52... L-am gsit! Turcia 90! E Turcia! Desigur! Tom pocni din degete i se strmba iritat. Poftim? Uitasem. 212 e codul Istanbulului. i ce vrei s spui? C Steiner nota numrul de telefon al cuiva cnd l-au omort ia doi? Tom mic aprobator din cap. Tot ce se poate. Poate c i cuta un cumprtor. Poate gsise acolo pe cineva interesat. Tom ridic din umeri i rspunse pe un ton nencreztor:
245

n Istanbul? N-ar fi exclus. Dar nu e unul dintre cele mai probabile locuri. N-am putea ncerca s aflm care sunt potenialii cumprtori de acolo? Dac lista nu e prea mare, ne va fi cu att mai uor. De ce nu? O umbr czu deasupra cortului. O siluet neagr, proiectat pe suprafaa alb de plastic, care se micora pe msura ce persoana nainta. WieisDaar17? La dracu! Tom ascunse cartea de vizit n buzunar i se uit rapid dup o ieire. Nu vzu nici una. Cortul fusese bine ancorat n pmnt i pnza era lipit de asfalt. O mn mare, nmnuat, se strecur prin u i apuc mnerul de la intrare. Tom tia c asta nu era deloc bine. Folosiser relaiile lui Jennifer ca s treac de vam o apucaser pe un drum lturalnic, foarte rar patrulat. Teoretic vorbind, la fel ca i n Frana, intraser ilegal n ar. Mai mult chiar, Tom avusese grij s nu completeze formularul de nregistrare de la hotel, obligatoriu pentru clienii obinuii, de unde datele erau trimise n fiecare sear poliiei locale. i asta era ilegal. Nici unul din ei nu-i permitea s aib altercaii cu autoritile, nu n momentul sta. Inventarie n minte toate posibilitile pe care le aveau, n cele din urm, una singur i se pru practic. O lu n brae pe Jennifer i o srut.

17

Cine e acolo? (lb. German) (n. tr.)

246

51

Hotelul van Rijn, Amsterdam, Olanda 3.39 p.m. Kyle Foster nu-i amintea s fi stat vreodat fr o arm. Cadoul pe care l primise cnd mplinise cinci ani fusese o puc cu aer comprimat, iar la optsprezece ani un Magnum 45, gravat special pentru el, oferit cu toat dragostea de mama lui. Din acea zi, nu-i mai arsese nici o palm, i spusese c devenise brbat i c treaba ei se ncheiase. Pn la douzeci de ani, ncercase deja aproape toate armele de mn, mitralierele, putile cu lunet, armele de vntoare i de asalt de pe pia, i chiar i unele pe care nu le gseai de vnzare. Cel puin, nu legal. Nu att c era un bun trgtor dei era. Servise aproape douzeci de ani n Unitatea de trgtori de elit de la US Army Rangers. Nu att c-i plcea s ucid dei i plcea. Pe Kyle Foster l fascina vntoarea. i ddea nc aceeai senzaie strngerea de inim, nodul din stomac. O simise pentru prima oar cnd mersese cu tatl lui la vntoare de cprioare, n jurul lacurilor de lng ferma lor din Mississippi. Trise prima dat euforia urmririi cnd i mnjiser faa, dup cum cerea tradiia, cu sngele primei sale capturi era cald nc i se scurgea bolborosind din gtul cprioarei. Ucigaul perfect. Aa i plcea s se considere acum. Complet concentrat, complet stpn pe situaie i complet mortal. Cnd vna, se simea mai puternic, mai n form, mai inteligent dect fiinele umane obinuite. Cu trupul lui, cu toate simurile lucrnd mpreun, n armonie perfect, hotrt s ucid, putea s vad mai departe, s aud mai clar i s miroas mai fin. Desigur, cu timpul devenise mai bun. Nu ncpea nici o ndoial. Putii i luase loc revolverul. Revolverului, cuitul. Acesta era acum arma lui preferat. Pentru cuit avea nevoie de ndemnare, de
247

anticipare. Se apropia, vedea expresia de surprindere, de oc, nedumerirea din ochii lor atunci cnd le nfigea lama n trup. Scoase Biblia Gideon din sertar i o nlocui cu una nou, pe care o cumprase de la librria din col. Nu era versiunea lui preferat, dar avea mcar toate paginile. Poate c era important. Iar el va face astfel nct i seara asta s fie important. De data asta, nu va putea folosi cuitul. Va fi prea departe. Nu era genul la de treab. Nu... n seara asta, va merge la vntoare cu puca. Era ca n vremurile cnd mergea cu tatl lui.

248

52

Prinzegracht,Amsterdam, Olanda 3.40 p.m. Jennifer tresri surprins, cu ochii mrii de uimire. Braele, prinse sub pieptul lui, ncercar s-l mping. i totui, pleoapele i se lsar i buzele i se deschiser. Trecuser trei ani de cnd nu mai fusese srutat aa. Un poliist furios intr n cort. Purta o cma bleu, ptat sub bra, i broboane de sudoare i se scurgeau pe frunte, de sub apca stnd cocoat n vrful capului. Cozorocul subire i negru se ndoia din pricina cldurii ca asfaltul n deert. Stoppen! ordon el. Stai! strig din nou, cnd vzu c e ignorat. Jennifer ridic privirea i soarele dup-amiezii o fcu s mijeasc ochii. Suntei n zon interzis! strig poliistul ntr-o englez greoaie. Jennifer ls ochii n jos i se simi npdit de valuri fierbini de ruine. Nu pentru turiti! Ne pare ru, se scuz Tom. A fost o greeal. Poliistul l privi atent. Vrful limbii i se plimba peste buza de sus, trdndu-i scepticismul. Privi n spatele lor, ca s vad dac atinseser sau mutaser ceva. Voi plecat acum, da? Ridic ua cortului i amndoi se strecurar pe sub braul lui, srind bariera de metal i ieind din nou n strad. Jennifer simi ochii poliistului fixai asupra ei pn cnd ddur colul. Fcur drumul napoi la hotel ntr-o tcere mormntal. n cele din urm, Tom reui s ngaime o scuz. mi pare ru. Nu face nimic.
249

Jennifer ncerc s par nonalant, s-i controleze respiraia, s-i potoleasc stomacul. Pe de o parte, nu era chiar aa de surprins. Un srut dup trei ani, oricum ar fi fost el, era normal s o fac s se simt ciudat. O surprindea ns ceea ce nu simea. Ceea ce s-ar fi ateptat s simt. Remucri. Nu, pe cuvnt, mi pare sincer ru. A fost doar... tii tu. A fost singurul lucru care mi-a trecut prin cap. M-am gndit c aa o s prem mai puin dubioi. Nu-mi dau seama cum am fi putut arta mai dubioi dect att, i-o retez ea, spernd c suprarea prefcut o va ajuta s-i ascund tremurul din voce. Tom ridic din sprncene. i totui, ai fost destul de convingtoare. De parc aveam de ales! i-o ntoarse ea. Tcur amndoi. O biciclet trecu pe lng ei neagr, model vechi, cu un co de cumprturi agat n fa i cu faruri alimentate de un generator micu care bzia deasupra roii din spate. Se ddur la o parte i biciclistul i exprim recunotina rind din sonerie. Dumnezeule, a fost doar un srut. Depete momentul! Jennifer privi sfidtor n deprtare i-i vzu de drum, simind cum inima i btea s-i sparg pieptul. Ascult, spuse ea oprindu-se i punndu-i minile n old. Mai tii cnd i-am spus c am avut pe cineva, un iubit care a murit? Cred c ar trebui s tii ceva. Eu l-am omort. Oh! Citi pe chipul lui Tom c, pentru prima dat, rmsese fr cuvinte. Aa c pentru mine nu mai exista doar un srut. N-a mai existat din clipa aia. Aa c nceteaz odat, bine? Bine. Nu tia ce o determinase s-i spun asta. Poate ca s-l previn, poate ca s-i explice de ce reacionase aa. Un lucru ns era sigur. Acum se simea mult mai bine.

250

53

Gara Central, Amsterdam, Olanda 5.32 p.m. Telefonul, umed n locul n care plasticul i apsa pe piele, rsun hipnotic n urechea lui Tom. De cealalt parte a strzii, un brbat vindea dulciuri pe care le cntrea n pungue de hrtie pentru copiii ngrmdii n jurul cruciorului su. Tr-r, r-r. nchise ochii n timp ce atepta, odihnindu-i capul pe geamul cabinei telefonice. Tr-r, r-r. Ascuns privirii lui, uvoiul de oameni care ieeau din Gara Central deveni mai puternic atunci cnd un tren abia sosit i deversa pasagerii pe peron, apoi se restrnse din nou. Tr-r, r-clic! Tom deschise brusc ochii. Ca ntotdeauna, nimeni nu vorbi la cellalt capt. Archie atepta mereu ca acela care l sun s vorbeasc primul. Era sistemul lui primitiv de controlare a convorbirilor. Archie, aici Fel... aici Tom. Tom, slav Domnului c eti tu! De asear tot ncerc s dau de tine. Unde dracu stai? Tom, simind panica din vocea lui, ignor ntrebarea. Ce s-a ntmplat? M-a gsit asear. Cine? Cassius. Rspunsul lui Tom veni instantaneu: Pe dracu! N-ai de unde s tii. Nimeni nu l-a vzut vreodat. Dar n sinea lui spera ca Archie s se fi nelat. Trebuia s se fi nelat.
251

N-am spus c l-am vzut. Dar sunt sigur c el a fost. Mi-a spus c mai avem doar o zi. C dac nu-i livrezi marfa, o s vin dup mine. Apoi dup tine. La dracu! uier Tom, cu mna aezat pe receptor ca s-i nbue glasul. Ochii i alunecar abseni spre femeia care gesticula n cabina de lng el, a crei voce strident trecea, vibrnd, prin peretele de sticl. Prea s fie suprata. Mai eti cu gagica de la FBI? Da. i ce urmreti? i-am spus. Ei cred c eu am dat spargerea de la Fort Knox. ncerc s lmuresc lucrurile. i ce au luat de acolo? Nite monede. Unele foarte scumpe. Tom oft adnc. Cred c ncearc s le vnd n Istanbul, dar nu tiu ctre cine. Istanbul? Pi atunci e uor. Ce vrei s spui? Cassius organizeaz un ofsaid acolo, mine sear. Pentru asta vrea oule. Aadar, vrea i oule i monedele pentru acelai lucru, uier Tom. De-asta a fixat un termen limit. i-am mai spus. Umbl vorba cum c i-ar fi ieit prost o afacere n care a pierdut o grmad de bani. Strnge i el tot ce poate, pune la btaie chiar i cteva dintre lucrurile lui, apeleaz la toi cei care-i sunt datori, face totul numai s-i ias bine. Dac nu are destul marf, va fi nevoit s anuleze tot blciul. i-i imaginezi c asta i-ar afecta foarte mult credibilitatea. Unde? E mare secret. Se intr doar pe baz de invitaie. Tot ce tiu e c o s fie mine sear, n Istanbul. Tom nchise ochii. Femeia din cabina de alturi plngea acum. Lacrimile mici i picurau din ochi i cdeau pe podeaua galvanizat. Deci, faci treaba sau nu? ntreb Archie din nou, de data asta mai insistent.
252

nc m mai gndesc. S neleg c nu-i un nu hotrt? fcu Archie, cu speran n glas. Era nainte. Acum nu mai sunt aa de sigur. Tom trase cu putere aer n piept i se sprijini cu spatele de ua de sticl. Femeia din cabina alturat plecase i n locul ei venise un brbat orb, care-i lsase bastonul alb ntr-o parte i ncerca s descifreze cifrele scrise n Braille pe fiecare dintre taste. Tom nu spuse nimic pre de cteva clipe. Cnd n sfrit vorbi, tonul i era meditativ, ovitor chiar: tii, cnd m-am ntors la hotel asear, dup ce ne-am ntlnit, am auzit-o pe Jennifer discutnd la telefon cu eful ei. i ce spunea? Am auzit doar finalul conversaiei. Dar i spunea s conteze pe ea i s fie sigur c va face tot ce va fi necesar pentru a obine rezultate. i c nu-i pas ce-o s se ntmple cu mine dup asta. Ai vzut? fcu Archie triumftor. i-am spus eu. n tia nu poi avea ncredere. tiu, dar mi-e foarte greu s cred. Ba s crezi. Aa sunt ei. Nu pot s plec, pur i simplu, i s m ocup de treaba aia. De ce? Dintr-o grmad de motive. Pentru nceput, mi-am uitat ceasul la hotel. E doar un ceas. O s-i cumpr eu altul. l am de la mama mea. Atunci, du-te i ia-l. Mai ai timp. i trusa mea? Tom cuta pretexte, ca un om care se neac i ncearc s-i menin capul la suprafa. Totul e n locul obinuit. i-am trimis-o asear. De unde tiai c-o s am nevoie de ea? Tom aproape c opti ntrebarea. Gura i se uscase brusc. Fiindc te cunosc, Tom. i tiu c eti biat de treab. Eram sigur c n-o s m abandonezi. Tom i lovi uor capul cu receptorul. Ce altceva putea face? El
253

probabil c s-ar fi descurcat, dar l lsa inima s-l abandoneze pe Archie n colii cinilor lui Cassius? i ct putea s mai dureze pn s pun mna i pe el? mi pare ru prietene, continu Archie. Mi-ar fi plcut s cred c oferta ei era sincer. C i se oferea o ans s o iei de la capt. Dar ai auzit-o chiar tu. Fiecare pentru el. Aa a fost dintotdeauna. Trebuie s facem ce e mai bine pentru noi. Bine, vorbi Tom pe un ton glacial. Ai ctigat. O s-i aduc oul lui Cassius. Apoi ne retragem.

254

54

Sediul FBI, Washington DC 28 iulie -l.42 p.m. Bob Corbett se aplec spre receptor; gulerul cmii albe i se strnse n jurul gtului neted, bronzat. ncerca s neleag cuvintele lui Jennifer. Ce ai spus? Am spus c a ieit. Vocea lui Jennifer plutea n camer asemenea unui parfum scump. I-am spus c am nite treab i i-am sugerat s-i fac de lucru timp de cteva ore. Stm n aceeai camer, aa c a neles. Bine, Browne. Mulumesc. O s vedem ce reuim s aflm i noi despre afacerea aia din Istanbul. Te sun mai trziu. Corbett aps butonul rou i convorbirea se ntrerupse. Stau n aceeai camer? pufni Piper, nroindu-se la fa. Ce dracu e-n capul ei? Acum trei zile, Kirk era suspectul nostru numrul unu. i acum st n aceeai camer cu el? Ce fel de oameni angajezi tu aici, Bob? Se numete acoperire, John, uier Corbett. Nici el nu prea tia ce era n capul lui Jennifer, dar n-avea de gnd s-l lase pe Piper s fac pe nebunul pe tema asta. Aveam impresia c ai lucrat i tu n domeniu. Nu poi s alegi ntotdeauna unde o s stai sau mpreun cu cine. Se rsuci n scaun i se ntoarse spre celelalte persoane care stteau n faa lui. Razele soarelui de dup-amiaz se strecurau n diagonal printre jaluzelele de metal, proiectnd dungi negre pe peretele de vizavi i pe suprafaa lustruit a mesei de lemn. Deci, ce prere avei? Green, eful FBI, fu primul care vorbi. Costumul gri i se ncreea n dreptul umerilor. Mie mi se pare c acest Kirk chiar ncearc s ne ajute. Legtura cu Amsterdamul, i acum povestea asta din Istanbul... A fcut treab bun. Poate c ar fi bine s-l reangajm pe vechiul post.
255

Toi cei din jurul mesei rser. Toi, n afar de John Piper. Oh, da! pufni acesta sarcastic. E nemaipomenit. De cnd a aprut Kirk n povestea asta, am pierdut o moned de opt milioane de dolari, ne-am pricopsit cu un cadavru n Londra i abia am reuit s evitm un incident diplomatic n Frana. S revenim cu picioarele pe pmnt. Tipul ne-a scpat de sub control. Corbett lovi ritmic cu degetele n mas. A ta a fost ideea s facem o nelegere cu el, i aminti el lui Piper cobornd vocea. Ochii lui Piper aruncar flcri, dar Green interveni nainte ca acesta s apuce s rspund. Calmeaz-te, John. Ascult, nc nu tie nimeni cu exactitate ce sa ntmplat la Londra i nici cine a fost de vin. Ct despre francezi, tia transform totul ntr-un incident diplomatic. i face s se simt mai importani. Eu mi susin prerea c Tom Kirk ne-a surprins pe toi. Cu siguran, nu se comport ca un om vinovat. Degetele lui Corbett loveau din ce n ce mai tare suprafaa lucioas, de lemn. Cum putem ti ce se ntmpl cu adevrat? insist Piper. Eu vam spus c Browne nu era potrivit pentru cazul sta. l cunosc bine pe Kirk cnd vine vorba de el, nimic nu e ceea ce pare. Acum, de pild, a convins-o c nu are nici o legtur cu jaful de la Fort Knox. is nu uitm c nc l mai poate distruge pe domnul preedinte. Trebuie s-l punem sub lact. Ct mai degrab! Corbett ncet s mai bat tam-tamul. De data asta, sunt de acord cu John, spuse el. Kirk e un criminal. Nu putem avea ncredere n el. Avea i motivaia, i mijloacele necesare ca s execute jaful de la Fort Knox. Chiar dac o ajut acum pe Browne, o face numai n ideea de a obine ceva n schimb. Cu prima ocazie pe care o va avea, o s acioneze. Apoi, probabil c o s toarne totul despre Operaiunea Centaurul, doar aa, de amorul artei. Piper aprob micnd din cap. Corbett ridic din sprncene la aceast neateptat manifestare de solidaritate. S-ar putea s avei dreptate, spuse ncet directorul Green. Dar, n situaia n care ne aflm, ce alte variante avem? mi sugerai s-i
256

retragem cazul lui Browne? Eu cred n continuare c avem mai multe anse s localizm monedele i pe cel care le -a furat dac-l inem pe Kirk de partea noastr. Aici nu te contrazic, observ Corbett ncuviinnd din cap. inc mai cred c Browne o s fac treab bun. Nu-i permite s dea gre i o tie foarte bine. Tot ce spun eu e c trebuie s fim cu ochii pe Kirk. Vreau s fim acoperii din toate punctele de vedere. Secretarul Trezoreriei Young se aplec peste mas i vorbi pentru prima dat de cnd ncepuser edina. Chelia i lucea ca o oglind i ntre degetele mici i umflate strngea un stilou Mont Blanc. S vedem ce o s mai descopere mpreun. Nu se tie niciodat, poate o s aib noroc. n cazul n care Kirk ncepe s ne calce pe btturi, l scoatem din ecuaie. E simplu. Sincer, dup ce s-o termina toat povestea asta, puin mi pas ce-o s se ntmple cu el. Din cte ne-a spus John, e un om periculos, care cunoate prea multe secrete periculoase. Dac el a dat spargerea de la Fort Knox, l aranjm pentru asta. Dac nu, sunt sigur c o s putem gsi altceva. Sunt mult mai puine anse ca povestea cu Operaiunea Centaurul s ias la suprafa dac-l inem pe Kirk dup gratii. Corbett aprob din cap. ntre timp, noi trebuie s ne asigurm c avem o rezerv pentru Browne. John, aranjeaz cu unul dintre oamenii notri de la Consulat s mearg la hotelul lor i s stea cu ochii pe ei. i, Bob privirea lui Young o ntlni pe a lui Corbett vreau s ai bagajele fcute i o echip pregtit. Dac fata asta a ta are nevoie de ntriri, te vreau n primul avion spre ea. Nu ne lsm oamenii n btaia vntului. N-am fcut-o niciodat i nici n-o vom face.

257

55

Hotelul SevenBridges, Amsterdam, Olanda 9.33 p.m. Se ntunecase deja cnd Jennifer auzi pai n faa camerei, urmai de o btaie n u. Tom lipsise mai bine de trei ore. Jennifer profitase de absena lui ca s se relaxeze, s fac o baie, s se rad pe picioare i la subsuoar, s se penseze i s se dea cu crem din cap pn-n picioare, pn cnd pielea i fu n ntregime hidratat, radiind de pHC neutru. Intr! strig ea. Cum te-ai descurcat? o ntreb Tom intrnd n camer. Bine, mulumesc. Dar tu? Oh, am fcut o plimbare. Tom i turn un pahar de ap rece din carafa de pe masa de toalet. E foarte cald afar. Mie-mi spui? Europenii n-au auzit de aer condiionat? Oh, ba au auzit. Dar n-au ncredere n el. Ceva nou? Am sunat un prieten al meu s vd dac poate s-mi spun ceva despre povestea asta cu Istanbulul. i? Tom dispru n baie i ecoul vocii lui nfundate rsun n ncpere. A spus c nu tie nimic. Apru din nou, punndu-i ceasul la mn, i se ndrept spre u. Pleci undeva? ntreb Jennifer surprins. Abia te-ai ntors. Da. Am ceva de fcut. Ce? Se apropie de el i-i puse mna pe bra. Nu stau mult. Ddu s plece, dar Jennifer sri spre u i se lipi de ea. Nu pleci nicieri fr mine. Nu dup toate cte s-au petrecut. Doar dac mi spui ce ai de gnd s faci. E ceva personal. N-are nici o legtur cu tine sau cu moneda.
258

Nu-mi pas. Nu pleci nicieri. M ntorc n cteva ore. i poi s fii sigur c plec. De data asta, Tom i susinu cu hotrre privirea. Fr tragere de inim, Jennifer se ddu la o parte din u. Ce putea s fac? S-l lege de scaun? Nu uita, i aminti ea cnd Tom puse mna pe clan. Noi doi avem o nelegere. Dac-mi tragi clapa, s-a zis cu amndoi. Tom i arunc un zmbet fugar. Nu te teme. nelegerea noastr e la fel de important pentru mine ct este i pentru tine.

259

56

9.37 p.m. De ndat ce ua se nchise i ecoul pailor lui Tom nu se mai auzi, Jennifer i arunc un pulover negru peste maieul de mtase, i schimb pantofii cu toc cu o pereche de adidai, nha cheia de la camer, zbur pe scri i iei ca o vijelie n strad. Privi mai nti ntr-o parte, apoi n cealalt, strduindu-se s disting ceva n ntuneric. Dar strada era goal i tcut. Ajunsese prea trziu. Doar farul unei biciclete mai plpia n deprtare, ca o geamandur. Apoi, l vzu o siluet ntunecat se contur pre de o clip pe zidul de crmid, n luminile unei maini care ddea colul, n deprtare. Era Tom. Jennifer se inu la distan, ntr-o parte a strzii, zrindu-i doar din cnd n cnd capul sau umerii, atunci cnd trecea pe sub un felinar sau prin lumina albstruie a vreunui televizor din camera cuiva. l urmri peste pod, pe lng zidul de crmid mncat de vreme al parcului Waag din Piaa Nieuwmarkt i prin luminile jucue ale teraselor i ale restaurantelor din jur, pn cnd strlucirea inconfundabil a vitrinelor i confirm ncotro se ndrepta. Die Wallen. Bulevardul felinarelor roii. Civa metri mai ncolo, Tom ngenunche ca i cnd i-ar fi legat ireturile, apoi dispru brusc pe o alee lturalnic. Jennifer o lu la fug. tia c, dac l pierdea n labirintul strzilor, nu va putea s-l mai gseasc. Inima i btea nebunete, mintea i era invadat de mii de ntrebri. Unde se ducea? De ce tocmai acum? i de ce nu i putea spune? Cnd se apropie de alee, ncetini pn cnd ajunse s mearg la pas. Se lipi cu spatele de zid i-i strecur capul dup col. Cam la un metru i jumtate mai n fa, aleea se lrgea ntr-o pia mic i ptrat, avnd n cellalt capt o alt alee, care conducea spre o strad paralel cu cea pe care se afla acum Jennifer. Trei prvlii
260

identice, cu vitrine i felinare ce rspndeau n jur o lumin roie, dominau partea stng a pieei. Vizavi de ele, un zid ntunecat, de beton, se nla spre cerul negru al nopii ca o turl de biseric. Rmiele terse i tocite ale unei picturi murale abstracte, dedicate unei zile mondiale a luptei contra SIDA, acum demult uitate, erau singurele care mai sprgeau monotonia cenuie. Tom sttea n faa prvliei din mijloc i discuta prin ua deschis cu ocupanta acesteia, o tnr drgu, cu pomeii foarte ascuii, talie de viespe i sni de silicon proaspt achiziionai. Prul scurt i blond i flutura jucu n jurul feei n timp ce vorbea. Avea buzele vopsite ntr -o nuan strident de rou, iar sutienul, chiloeii, ciorapii i jartierele strlucitor de albastre i mngiau pielea alb ca laptele. Tom se aplec spre fata care fcuse un pas nainte i se sprijinea acum, ntr-o poziie provocatoare, de tocul uii i i opti ceva la ureche. Fata rse i sunetul vocii ei umplu aleea ca un clinchet de clopoei de sticl; i dduse capul pe spate i prul i atingea acum umerii. n timp ce rdea, Tom i ntinse ceva ce prea a fi un teanc de cteva sute de euro, discret mpturite, n aa fel nct ea s-i poat strnge rapid mna delicat n jurul bancnotelor noi, curate i aspre. Prea mult, n locul sta, pentru sex. Chicotind nc, fata se ddu la o parte i Tom intr n prvlie, frecndu-se uor de ea. Fata l urm, nchise ua i trase draperiile roii i grele. O panglic subire de lumin dansa sfidtor n jurul ramei vitrinei.

261

57

9.56 Jennifer se retrase cltinndu-se napoi n strad. Ticlosule! opti ea. nchise ochii i se sprijini cu capul de zid. Simea un nod n stomac. tia c nu avea nici un drept s fie suprat, nici mcar surprins. Tom era, la urma urmei, un ho. De ce se atepta ca el s fie altfel dect toi nenorociii buni de nimic pe care-i cunoscuse de-a lungul anilor? i totui, era suprat. Suprat pe Tom pentru c puinul pe care l aflase despre el n scurtul timp petrecut mpreun o fcuse s spere la mai mult. Suprat pe ea nsi pentru c, orict ar fi detestat s-o recunoasc, reacia ei instinctiv cnd l vzuse cu prostituata fusese gelozie, nu furie. Alung imediat acest gnd. i totui, senzaia persista, ca o durere neplcut n stomac, de care nu putea s scape. Hai? Ecstasy? Co-ca-in? Jennifer ridic surprins privirea i vzu n faa ei un rastafarian cu prul mpletit n uvie jamaicane. Prin ntuneric, i desluea doar ochii mari, aintii asupra ei i mirosul neptor al igrii de marijuana care -i atrna n colul gurii. Nu, mulumesc. E marf buuuuun. Lungi cuvntul, plimbndu-l parc printre dini. Apoi, ca i cnd ar fi vrut s-i argumenteze spusele, trase cu putere din igar. i ddu ochii peste cap ct timp inu fumul n plmni, apoi l eliber uor pe nri, cu un zmbet ameit ntiprit pe fa. Nu, mulumesc, opti ea cu hotrre. Bombnind i ridicnd din umeri, brbatul dispru n josul strzii. Talpa reflectorizant a adidailor i lucea n lumina felinarelor de cte ori ridica piciorul. Cltinnd din cap, Jennifer privi din nou cu coada ochiului dup col i scoase un strigt de surpriz. Draperiile prvliei n care Tom
262

dispruse cu doar cteva clipe mai devreme erau din nou date la o parte. Fata blond, a crei lenjerie albastr prea violet n lumina roiatic, i aprinsese o igar i sttea pe un taburet nalt, din oel i piele, aezat n mijlocul camerei principale. Prea c i ateapt urmtorul client. Ce naiba se ntmplase? Jennifer se ntoarse pe alee i pi ncet n piaa ptrata. Cnd ajunse n dreptul prvliei din mijloc, fata i zmbi lene; fumul i se adun n cercuri n jurul cporului ei cochet. n ncperea din spatele ei, cearafurile albe, frumos mpturite, zceau nedesfcute la picioarele patului. Camera era goal. Jennifer travers n fug piaa, ndreptndu-se spre cea de a doua alee i ieind apoi n strad. Nici urm de Tom. Era sigur c nu se ntorsese pe acelai drum. Ar fi trecut pe lng ea. Cum de-i pierduse urma? Se ntoarse prin pia, trecu de fata blond care se afla deja n mijlocul unei negocieri cu un potenial client, o lu pe prima alee i iei n strada principal. i acum? se ntreb ea. n cele din urm, tia c nu-i rmnea dect un singur lucru de fcut. S se ntoarc la hotel i sl ia la ntrebri acolo, cnd o s se ntoarc. Hoeveel? Ce? ntreb Jennifer, speriat de brbatul masiv care apruse dintr-odat din ntuneric, n faa ei. Ct cost? ntreb el, de data asta ntr-o englez stricat, apropiindu-i faa de a ei pn cnd o nvlui n respiraia grea i duhoarea de bere. Ce vrei s spui? se mir Jennifer, fcnd un pas napoi. O partid de sex oral i-un numr obinuit. Ct face? i zmbi cu gura pn la urechi. Nu! fcu Jennifer ncletnd din dini. Mai bine ai ncerca acolo. Art cu mna aleea din spatele ei. tii cum se spune. Nu eti brbat pn n-ai mucat din piersic. Brbatul rse zgomotos i o nfac de talie, ridicnd-o civa centimetri n aer. Jennifer tia c o lovitur cu pumnul drept n gtul expus al brbatului l-ar fi trntit la pmnt ca o mpuctur. Dar nu l lovi. Ceva ce vzu peste umrul lui drept o opri. O siluet apruse n
263

capul treptelor unei case, cam la cinci metri n faa ei. Lumina de pe coridor se revars n strad. Era Tom. Fcu legtura. Prvlia prostituatei avea n spate o u prin care se ajungea n casa aceasta. Probabil c permitea clienilor s intre i s ias neobservai. Dar de ce o folosise Tom? i ce cuta el aici? Trei sute de euro, i spuse ea brbatului. Acesta i ddu drumul de parc l-ar fi mucat. Umerii lui largi o ascundeau pe Jennifer de privirile lui Tom, care cercet strada n sus in jos, apoi o lu din loc. Ct ai zis? ntreb el cu voce slab. Trei sute! Sau cincizeci acolo. Important era s rmn ascuns pn putea s-i dea seama unde se ducea Tom. Brbatul din faa ei se legn nehotrt pe clcie. Ochii i se plimbau de la Jennifer la alee, apoi napoi la Jennifer. Cltinnd ruinat din cap, se repezi mpleticindu-se spre alee i spre fata cu lenjeria albastr. Tom era acum la cincizeci de metri n faa ei. Prea c se ntoarce la hotel. Jennifer vzu c se schimbase i c acum era mbrcat n negru. Pe unul din umeri, i atrna un rucsac pe care nu-l avusese mai devreme. Abia atunci, cnd Tom o apuc pe strada din stnga, l observ. O siluet se desprinse din umbr n faa ei. i silueta asta l urmrea pe Tom.

264

58

10.16 p.m. n mod normal, i-ar fi trebuit cteva luni ca s se pregteasc pentru o treab de genul sta. Ar fi trebuit s studieze aranjamentul camerelor, s afle ce sisteme de siguran erau i unde erau amplasate, cum erau controlate i activate. i, bineneles, paznicii cum i cheam, ce tabieturi au, toate ciudeniile i slbiciunile lor. n seara asta, nu-i putea permite un astfel de lux. n orice alt moment, ar fi fost un risc de neconceput. Dar de data asta era diferit. Cu cinci ani n urm, sttuse dou luni n Amsterdam, pregtind o spargere n acelai loc n care mergea acum. Atunci, inta lui fusese o schia de Drer. Planificase cu grij fiecare pas, acoperise fiecare unghi, analizase toate posibilitile. Apoi ns, Archie anulase treaba. Se pare c persoana care voia s cumpere schia fusese omort de pirai n timp ce naviga pe Amazon. Tom nu tiuse niciodat cum reuea Archie s fac tot ceea ce fcea. Cum i obinea schiele, proiectele tehnice i instruciunile pentru sistemele de alarm. Dar reuea ntotdeauna. De cnd l cunotea el, Archie nu se nelase niciodat. sta era motivul pentru care era dispus s-i asume un risc de data asta. Archie i spusese c sistemele nu mai fuseser schimbate de cinci ani, de cnd Tom pusese la cale prima spargere. i explicase c, dei paznicii nu mai erau aceiai, rutina rmsese la fel. i Tom avea ncredere n Archie. n plus, ce vzuse cu ochii lui n acea sear, cnd aruncase o privire chiar nainte de nchidere, confirma ce-i spusese Archie. n afar de casa de bilete renovat i de un set nou de ui de control montate la al doilea etaj, totul prea s fi rmas la fel. Era, de fapt, o colecie privat mai degrab dect un muzeu, adpostit n patru cldiri nguste, din secolul al XVIII-lea, construite astfel nct s comunice ntre ele, n spatele faadelor pitoreti, pentru a crea cteva galerii laterale spaioase. Adunat n ultimii cincizeci de ani
265

de ctre MaximillianSchenck, singurul motenitor al celei mai mari familii de comerciani cu amnuntul din Olanda, era o colecie eclectic, dar nespus de valoroas, de tablouri impresioniste i ale vechilor maetri, de sculpturi moderne, de mobil veche i de obiecte de art. i una dintre principalele ei atracii era, fr ndoial, Oul Faberg pe care Tom inteniona s l fure.

266

59

10.27 p.m. Era evident c brbatul l urmrea pe Tom. O vreme, Jennifer crezu c doar i se prea, c poate tipul mergea ntmpltor n aceeai direcie. Dar cnd l vzu cum se ascundea dup copaci i dup maini, cum inea capul n jos, cum o lua la stnga sau la dreapta dup Tom i cum se oprea ori de cte ori se oprea el, elimin rapid aceast posibilitate. Aa c Jennifer pstr distana, avnd grij s stea la cel puin cincizeci de metri n spate, inndu-se dup cei doi brbai din faa ei, pind cu grij, controlndu-i respiraia, srind din umbr n umbra ca o barc plutind mpotriva vntului. Instructorii din Quantico fcuser treab bun. Merser mai departe, pe lng mainile aliniate de -a lungul celor dou laturi ale canalului ca un zid multicolor de metal. Peste tot erau biciclete, foarte multe biciclete, legate cu lanuri de copaci, de grilaje, de stlpi de felinare i de semne de circulaie ba chiar i ntre ele. Din cnd n cnd, treceau pe lng cte un bar sau un local de noapte, i tnra cu pieptul dezgolit care sttea n fa i ntreba, pe rnd, dac nu doreau s intre, n ordinea n care treceau mai nti pe Tom, apoi pe cellalt brbat, i n cele din urm pe Jennifer. Parc ar fi fcut parte dintr-un bizar ir de conga. Cnd se ndeprtar de centrul oraului, basul surd al formaiilor care cntau n nenumratele baruri i rsetele studenilor strini aflai n cltorie prin Europa ncepur s se piard n deprtare. n locul lor, lui Jennifer veni s-i in tovrie canalul care curgea pe lng ea, prnd n noapte o mas solid, ntunecat. n faa ei, mai nti Tom, apoi brbatul fcur la dreapta. Jennifer naint ncet pn n captul strzii, temndu-se ca nu cumva Tom s se ntoarc sau s se trezeasc fa-n fa cu cellalt brbat, care s-ar fi putut opri undeva n faa ei. Se lipi de colul strzii i privi cu bgare de
267

seam dup el. ns amndoi brbaii dispruser.

268

60

10.59 p.m. Cldirile de pe aceast strad, ale cror acoperiuri triunghiulare se nclinau unindu-se cu faada de crmid roie, aveau, aproape toate, patru etaje. Macaralele mari, de fier negru, aezate n vrful fiecrui acoperi, erau singura dovad care mai rmsese din viaa lor de case de negustori de odinioar, cnd grnele erau ridicate din brcile de pe canal i depozitate n magaziile de la etajele superioare. S intre n muzeul Schenck prin intrarea de la parter ieea cu desvrire din discuie. Ferestrele erau mult prea expuse i, n plus, ar fi fost mult prea aproape de camera de control, unde se strngeau noaptea cei trei paznici, care stteau cu un ochi pe monitoarele legate n serie i cu cellalt pe televizor. O imperturbabil derulare de concursuri ieftine i de seriale americane traduse umplea minutele dintre rondurile pe care doi dintre ei le fceau prin cldire la fiecare patruzeci i cinci de minute. Tom tia c trebuia s coboare de pe acoperi, dar i era aproape la fel de greu s urce acolo pe ct i-ar fi fost s intre direct pe poarta principal. Ar fi putut, teoretic, s foloseasc un crlig de prindere cu aer comprimat, dar era prea riscant. Spre deosebire de ceea ce se vede n filme, nu ai niciodat garania c se va prinde, ntr -adevr, de ceva i Tom nu putea n nici un caz s rite ca un crlig de titan s se prbueasc pe trotuar, cznd de la patru etaje nlime. i rmnea o singur variant. S foloseasc metoda tradiional. Trebuia s se caere pn sus. Tom i potrivi pe umeri rucsacul greu, se asigur nc o dat c nu era nimeni pe strad i ncepu s se caere pe partea dreapt a cldirii, departe de camera video ce fusese amplasat la intrarea n muzeu. Pentru majoritatea oamenilor, faada perfect vertical ar fi reprezentat un obstacol de netrecut, dar Tom tia c era o cldire veche i c mortarul czut i crpat se putea transforma, pentru un crtor
269

cu dexteritatea lui, ntr-o niruire de prize pentru mini i picioare. Se cr cu agilitate pe zidul cldirii, cutnd cu degetele mai nti o priz, apoi o alta, mpingndu-se n picioare i sprijinindu-se n muchiile crmizilor sparte. Din loc n loc, faada fusese decorat cu un ir de crmizi albe, uor ieite n afar, ale cror margini ascuite i ofereau lui Tom o clip de rgaz. Cnd ajunse cam la cinci metri deasupra pmntului, se deplas cteva zeci de centimetri de-a curmeziul cldirii, pn cnd mna i ntlni un burlan gros, de metal, care ieea n acel punct din zidul de crmid i urca pe acoperi. Dedesubt, o main de poliie apru n strad i trecu ncet prin faa muzeului. Tom se lipi de zid. Crmizile i zgriau faa, piciorul stng i rmsese prins ntre burlan i perete. Maina i continu drumul, se opri o clip, apoi fcu la dreapta pe pod i o apuc pe o alt strad. Tom se dezlipi de perete, ncalec burlanul i ncepu s urce spre acoperi. Dou minute mai trziu, i trecu braul drept, apoi piciorul, peste parapet i se tr pe acoperi. Rmase ntins acolo pre de cteva clipe, strduindu-se s-i recapete suflul, cu gura uscat i invadat de gustul acru al acidului lactic care i cuprinsese muchii. Deasupra lui, stelele strluceau ca nite briliante aezate pe o pern de catifea neagr. Tom se opri o clip s se gndeasc din nou la ceea ce fcea. Se luptase din rsputeri s nu cedeze, dar, n cele din urm, probabil c Archie avea dreptate. Orict i-ar fi dorit s cread n noul nceput pe care i-l promitea Jennifer, nu se putea ncrede dect n el nsui. Ceasul scoase un sunet subire i-l smulse din reverie. Ajunsese la fix. Se ridic dintr-o singur micare i scoase din rucsac o funie neagr i lung. O leg repede de parapet i o arunc pe laterala cld irii, cordelina subire, de nailon, fiind ascuns n umbra unui copac din apropiere. Din strad, era aproape invizibil, dar coarda i asigura o coborre rapid, pentru orice eventualitate. n spatele faadei roase de vreme, acoperiul era plat. Acoperiul original, ascuit, fusese nlturat prin 1960 pentru a conferi galeriilor pe care le adpostea un aspect mai modern i mai sobru. Tot n urma acestei lucrri, n noul acoperi fuseser montate o serie de luminatoare
270

mari, care permiteau intrarea razelor de soare. Tom se apropie pe furi de cele dou ferestre aflate chiar n centru i se ghemui lng ele. Exact la momentul tiut, doi paznici aprur n ua slii spaioase de sub el i privir nuntru, luminnd ncperea cu lanternele. Apoi, chiar cnd se retrgeau, unul din ei ridic brusc lanterna spre lumintorul de deasupra. Lumina puternic se nl de pe podeaua de dedesubt i strpunse sticl ca un reflector. Tom sri din dreptul deschizturii i-i potrivi alarma de la ceas. Mai erau exact patruzeci i cinci de minute pn cnd aveau s se ntoarc. Scoase un fierstru micu din buzunarul din fa al rucsacului. Funciona cu baterii i l adaptase chiar el n aa fel nct s reduc la minimum sunetul motorului electric. Cu un bzit abia perceptibil, taie suprafaa neted a sticlei sub forma unui ptrat destul de mare. Dup ce puse la loc fierstrul, Tom scoase dou ventuze Anver, cu mnere de aluminiu, care puteau susine fiecare o greutate de treizeci de kilograme. Le mont pe sticl i cobor mnerul de plastic din centrul fiecrei ventuze, crend un vid. Era momentul adevrului. Dac greea, fereastra s-ar fi sfrmat n mii de bucele. i ncord minile i, cu un zgomot puternic, ptratul de sticla iei intact din ram. Intrase.

271

61

11.31p.m. Pe acoperiul cldirii aflate vizavi de cea pe care tocmai se urcase Kirk, Kyle Foster i scoase din geant carabina M24 i ncepu s o asambleze. Doar de amuzament, fcu treaba asta cu ochii nchii, aa cum l nvaser la instruciile de la Fort Benning, din Georgia. Mai nti, strecura eava n pat. Apoi introducea i strngea uruburile care nchideau trgaciul i garda. Monta apoi luneta, folosind cheia combinat de 1,25 cm ca s strng piuliele din fa i din spate. n final, introducea trgtorul. O ncrca. Trgea piedica. Era gata. Foster prefera lovitura precis a modelului M24 mecanismelor semiautomate de la PSG-l sau M21, care lsau n urm cartue mprtiate peste tot. Era i o arm uoar, cu un pat HS Precision fcut din kevlar, grafit i compozit de fibr de sticl, legate ntre ele cu bitum. Fr lunet, cntrea doar cinci kilograme i jumtate i btea pe o raz de aproximativ opt sute de metri ptrai. Mai mult dect suficient pentru treaba din acea sear. Schimbase luneta optic, de zi, Leupold M3A 10x42 cu un dispozitiv de noapte LittonAquila x6. i, pentru mai mult siguran, montase i crcna Harris i o int laser, amplasat dedesubt. Pentru dubl siguran, cum spunea sergentul din fosta lui brigad. Singura problem cu acest ansamblu, pe lng bine -cunoscutele limite ale modelului M 118 care-i scoteau din rbdri pe toi tovarii din unitatea lui, era raza lung de aciune despre care se tia c putea cauza probleme la rencrcare, n cazul n care cartuele nu erau mpinse pn la capt. n clipa n care simi ns n mini forma att de familiar, patul odihnindu-se sub umr, ochiul lipit de lunet, astfel de detalii minore i pierdur orice importana. Oricum, nu va avea nevoie dect de un singur foc.
272

n schimb, amintirile ncepur s-l npdeasc. El Angel Negro. ngerul Negru. Aa ajunseser s-l numeasc localnicii, n Columbia. Nu c ar fi tiut vreodat cine era sau mcar dac era om. Unii spuneau c e o fantom, care le ducea copii, fraii, surorile i prinii n pdure, de unde nu se mai ntorceau niciodat. Le gseau doar trupurile mutilate luni mai trziu, n morminte superficial spate sau atrnate undeva sus, printre crengile ntunecate din bolta pdurii. De ce? preau s ntrebe ochii lor nevinovai cnd se apleca deasupra lor. Pentru c pot, optea el. Pentru ca aa mi s-a ordonat. La fel cum i se ordonase i n aceast sear. Obinuitul telefon pe care l primea, vocea tioas care-i ddea instruciunile. Urmrete-l pe Kirk. ine-te aproape. Asigur-i o poziie vizavi. i nu rata.

273

62

11.32 p.m. Tom aez bucata de sticl la civa centimetri distan, desfcu ventuzele i le vr napoi n rucsac. Apoi se ridic i se ndrept spre ventilatorul aparatului de aer condiionat, amplasat chiar n spatele luminatorului. La baza lui, se formase o bltoac mic, acolo unde se scursese condensul umezelii din camera de mai jos. Tom ngenunche i scoase din rucsac un troliu mic, activat prin telecomand, pe care l fix trecnd o coard pe dup captul gros al ventilatorului, pe care o prinse apoi de ambele pri ale troliului. Dei fusese iniial gndit s acioneze conectat la un motor de main, Tom l adaptase s funcioneze i cu baterii. Se descrc destul de repede, dar i era mai mult dect suficient pentru ceea ce i trebuia lui n acea sear. Porni troliul, desfcnd civa metri de pe mosor. Cablul subire, de oel, strlucea n lumina lunii. Tom se aez la marginea luminatorului, i aez rucsacul n fa, n aa fel nct compartimentul principal s i se sprijine pe piept, i i prinse cablul de hamul de alpinism pe care i-l montase peste colanii negri. mbrcase toate legturile i carabinierele de metal n piele neagr, ca s reduc zgomotul i ca s nu mai reflecte lumina. n cele din urm, i trase pe cap o masc neagr de schi. Materialul i se mul pe fa cu o senzaie familiar, aproape intim. Era gata. Se ghemui i cobor prin gaura pe care tocmai o fcuse, pn cnd rmase cu picioarele suspendate deasupra camerei de mai jos. Troliul i susinea greutatea. Strecur o bucat de cauciuc sub cablu, ca s nu se mai frece de ram. Aps telecomanda i ncepu s alunece ncet n camer. Podeaua galeriei se ntindea cam la apte metri sub el i forma un ptrat de aproximativ zece metri ptrai. Singura u din galerie ddea ntr-un coridor larg, care permitea accesul n celelalte camere i spre
274

scara principal ce ducea la etajele inferioare. n ncpere erau i trei camere de luat vederi. Una, static, era aintit asupra uii, iar celelalte dou, mobile, fuseser amplasate n coluri opuse, i fiecare din ele acoperea aproximativ jumtate din ncpere. Pereii albi ai galeriei luceau fantomatic n lumina lunii. Semintunericul era brzdat doar din cnd n cnd de lumina roie a beculeelor care semnalau faptul c toate cele trei camere funcioneaz. Expoziia era o combinaie ndrznea de artiti din toate secolele. Rothko lng Rembrandt. Modigliani lng Monet. Pe peretele din stnga, Tom parc desluea contururile schiei lui Drer pe care intenionase s o fure cu cinci ani n urm. Prin ua deschis, Tom ntrezri o strlucire verzuie. tia, din planul pe care i-l dduse Archie, c aici era panoul de control pentru reeaua de fire n infrarou care se declanau n momentul n care ceva atingea podeaua. Dar podeaua nu era important. Nu avea de gnd s o ating. La fel de lipsit de importan era i camera static, aintit asupra uii, de vreme ce nu inteniona s se apropie de ea. Dar celelalte dou camere, ai cror ochi de sticl se roteau de la stnga la dreapta, maturnd ncperea la fiecare zece secunde de ele trebuia s se fereasc. Ambele camere fuseser nclinate intenionat n aa fel nct s supravegheze partea inferioar a pereilor i podeaua. Priveau neobosite direct spre tablourile, sculpturile i casetele de expunere pe care la pzeau. Asta nsemna c prindeau n vizor cel mult trei metri din nlime. Prin urmare, aa cum se afla, suspendat chiar dedesubtul luminatorului, n mijlocul ncperii, Tom ieea din raza lor de supraveghere i putea rmne aa ct vreme nu cobora mai jos i i inea picioarele ridicate. Vr mna n rucsac i scoase o arbalet de dimensiuni mici. Folosit de obicei pe ambarcaiuni, avantajul major al minicarabinei JBL era dimensiunea ei compact avea doar 68,5 cm de la vrf pn la capt. Sub ap, avea o raz de aciune de doi metri i jumtate, dar pe uscat, opernd cteva modificri, Tom o adusese la apte metri. Aprecie distana ntre el i peretele pe care era montat camera din stnga. Erau cam patru metri i jumtate. n raza lui. inti cu atenie la civa centimetri deasupra camerei. tia c, dac rata, arbaleta ar fi czut i ar
275

declanat sistemul de alarm. Simi pe limb gustul familiar al carbonului uscat i metalic. Era ceva comun pentru majoritatea galeriilor de art s instaleze filtre de carbon pentru a elimina fumul i mirosurile i, cel mai important, bioxidul de sulf emanat de respiraia vizitatorilor, care ar fi putut deteriora n mod serios picturile, dac era lsat nesupravegheat. nghiind n sec, Tom aps pe trgaci i sgeata zbur de -a curmeziul ncperii, trgnd dup ea o coard subire de nailon. Se nfipse n zid, ngropndu-i la civa centimetri vrful ascuit, de oel. Fr s se opreasc nici mcar o secund, Tom rencrc arma, se ntoarse i trase din nou, de data asta trimind harponul deasupra camerei de filmat de pe peretele opus. Cnd ambele harpoane fur la locul lor, leg capetele corzilor de nailon de un tensor de metal. Aps maneta de pe laterala tensorului, pn cnd cele dou corzi fura perfect ntinse. Se uit la ceas. Mai avea treizeci i cinci de minute. Tom se prinse de coarda de nailon care se ntindea acum n diagonala ncperii i-i desfcu legtura de pe cablul de oel. ncrucindu-i gleznele deasupra corzii, cu spatele spre podea, travers ncperea ajutndu-se de mini. Carabina de metal aluneca pe coard ca un fermoar; Tom ajunse exact deasupra camerei din colul drept. Se ntinse i ata o cutiu neagr de cablul care transmitea semnalul video n camera de control de la parter. Odat activat, dispozitivul nregistra dou minute de imagini video n cardul de memorie, dup care se suprapunea peste semnalul de intrare i ncepea s transmit iar i iar imaginile nregistrate, pre de o or, pn cnd se termina bateria. Pn atunci ns, Tom avea s fie demult plecat. Activ dispozitivul, atept s treac cele dou minute de nregistrare, apoi se deplas pn la camera video din cellalt col al ncperii, unde repet procedura. Peste nc dou minute, ncperea deveni practic invizibil gardienilor de la parter. Mai avea douzeci i cinci de minute. Tom se mpinse napoi pe coarda de nailon i se opri n mijlocul ncperii. Se uita peste umr, spre podea. Caseta ptrata parc l privea. Prin capacul de sticl, filigranul de aur ce mbria suprafaa verde a
276

Oului Faberg prea c-i face cu ochiul din penumbr, chemndu-l. Nui plcea s-o recunoasc, dar se simea minunat. Atracia nu dispruse nc. Se leg la loc de cablul de oel care atrna din acoperi i aps telecomanda, cobornd pn cnd ajunse exact deasupra casetei de expunere. Respiraia lui rspndea un abur uor pe suprafaa de sticl, care ns se evapor numaidect. Caseta se odihnea pe o coloan elegant, din oel, ce se lrgea ntr-un postament ptrat care, asemenea unei piramide incae, cobora spre podea ntr-o serie de trepte nguste, cam de cinci centimetri fiecare. Tom aps din nou butonul de la telecomand i cobor sub nivelul casetei de expunere, examinnd coloana de oel, pn cnd ajunse la doar civa centimetri deasupra podelei, cu picioarele ndoite la spate, ca s nu ating suprafaa de lemn lustruit. Chiar la piciorul coloanei, exact n punctul n care baza ncepea s se lrgeasc, Tom gsi n sfrit panoul de metal pe care l cuta. Era montat n suprafaa de oel, fixat n patru uruburi mici. Se uit la ceas. Cincisprezece minute. Scoase din buzunarul hainei o urubelni electric subire i desfcu ncet, cu mult bgare de seam, plcua metalic. Fiecare urub se lipea de capul magnetic i era apoi depozitat cu grij pe treapta de sus de la baza coloanei. Iei i ultimul urub i Tom prinse plcua cu mna stng, oprind-o din cdere. Dar micarea brusc i fcu mna dreapt s tremure uor. urubul czu din urubelni, se lovi de baza platformei cu un clinchet metalic, apoi se rostogoli, cu o ncetineal agonizant, pe fiecare treapt, spre podea.

277

63

11.50 p.m. Cu fascinaie i groaz, Tom, privea cum micul urub argintiu aluneca i srea din treapt n treapt, zbovind pe ultima muchie ce lar fi trimis nvrtindu-se pe podea, declannd alarma. ns nu czu. Ezit, trecndu-i cporul argintiu peste muchie, apoi oprindu-se, obosit. Tom rsufl uurat prin masca de pe fa. ntinse spre urub capul magnetic al urubelniei, l ridic i-l aez lng celelalte. Privind n gaura lsata de plcua pe care tocmai o nlturase, deslui, cu mare greutate, dou fire. Dup cum prezisese Archie, prea s fie sistemul unui mecanism de presiune relativ simplu, ce se declana n momentul n care oul era ridicat din caset. Strecur un cletior de metal printre cele dou fire izolate care fceau legtura cu cele goale, de dedesubt. Destul de simplu de operat. Aps din nou pe telecomand i troliul l ridic napoi deasupra casetei de expunere. Cutnd n buzunarul pantalonilor, scoase o lam mic, de tiat diamante, cu ajutorul creia trasa un cerc mare pe suprafaa sticlei de sub el. Puse lama la loc n buzunar i, cu micri de cunosctor, aps discul de sticl cu podul palmei. Acesta se desprinse i czu n caset, lovindu-se de vrful oului. Tom vr mna n caset, ncletndu-i degetele nmnuate pe suprafaa incredibil de delicat a oului. Ezit o clip, apoi l ridic din caset, micare ce produse un clichet surd. Dar alarma nu porni. Dei mecanismul se declanase, sistemul continua s funcioneze nentrerupt prin al doilea circuit, pe care Tom l aranjase cu cele dou fire. Trecuser patruzeci de minute. Mai rmseser cinci. Exact ct i trebuia ca s ias. Strecur oul n hain, apoi aps telecomand i troliul ncepu slridice napoi pe acoperi. Cnd capul i umerii i aprur prin spaiul
278

din lumintor, opri troliul i se trase n brae. Atunci l observ. Un punct mic, rou, n mijlocul pieptului. Tom mpietri, uluit. i ddu seama imediat ce era. inta laser a unei puti cu btaie lung. Punctul rou i urc pe faa, reflectndu-i-se o clip n ochiul stng i fcndu-l s clipeasc. Dans apoi n jurul buzelor, i se rostogoli n jos, pe bra, se strecur pe dup mna nmnuat i se opri, n cele din urm, pe motorul troliului. Oricine ar fi fost, se afla pe acoperiul cldirii de pe cealalt parte a canalului. Se jucau cu el. O singur mpuctura. Motorul explod, aruncnd n jur scntei i bucele de metal ncins. Cablul se desprinse, azvrlindu-lpe Tom cu spatele prin hul ncperii de dedesubt. Instinctiv, Tom se ntinse i reui s prind cablul de nailon pe care l trsese n diagonala ncperii, sub braul i piciorul stng. Se opri din cdere cu o zguduitur brusc i dur, prinzndu-i umrul ca ntr-o menghin. Se ag de cablu, apucndu-i cotul cu cealalt mn i gfind de durere i spaim. Ce dracu se petrecea? Cine era acolo? De unde tiuse c va fi aici? Coarda czu civa centimetri. Zglit de impactul brusc, harponul din partea stng ieise din perete. Tom i privea vrful ascuit desfcndu-se ncet din suprafaa de rigips i lemn, pe cnd coarda se lsa din ce n ce mai jos. i inu respiraia. Cinci secunde. Zece secunde. Harponul se smulse din perete i Tom plonj pe duumea. n urma impactului, ntreaga ncpere se trezi la via. Luminile se aprinser, orbindu-l pe Tom cu strlucirea lor acuzatoare. Alarma se declan ntr-o explozie de sirene i de uierturi ascuite, ce nvlui camera. Se ridic mpleticindu-se i se ndrept, disperat, spre u, dar un panou imens de oel i se prbui n fa, blocnd singura ieire din ncpere care ar fi putut reprezenta o soluie. Cum luminatorul era la opt metri deasupra lui, tia c nu mai are scpare. Era prins.

279

64

12.04 a.m. Cnd zrise punctul rou de pe acoperiul opus, Jennifer nelesese deodat unde dispruse brbatul care l urmrea pe Tom. i totui, i mai trebuiser nc vreo cteva secunde pn s-i dea seama ce era de fapt. Sttea ghemuit pe acoperiul muzeului, unde se urcase folosind coarda pe care Tom o lsase atrnat pe laterala cldirii. Chiar i aa, sunetul mpucturii ce rsun doar cteva clipe mai trziu o paraliz pe moment. Abia urletul strident al alarmei din galeria de sub ea o trezi la realitate. Sri n picioare i alerg, mpleticindu-se, pn la marginea luminatorului, unde sttea acum cu minile n olduri, uitndu-se la Tom prin gaura din sticl. Te distrezi? ntreb ea cu o voce ce venea parc din alt lume. Tu? Surpriza din glasul lui Tom dispru numaidect. Repede, scoate-m de aici! Nu prea cred. Crede-m, nu e ceea ce pare. Jennifer ascult alarma i privi dispozitivul spart i silueta mascat de sub ea. Era exact ceea ce prea. Exact ceea ce Bob Corbett o prevenise c se va ntmpla. Cum putuse fi att de proast nct s cread c toi cei din jurul ei se nelau? Oh, nu? rse ea cu rceal. Atunci, ce este? Tom i scoase masca de schi de pe cap; prul i sttea turtit i n dezordine. Jennifer i vedea acum ochii. Mari i ntunecai, i parc puin speriai. Am doar nouzeci de secunde pn cnd paznicii o s ajung aici, zise Tom artnd nerbdtor spre ua de metal, i explic mai trziu. Nu. mi explici acum. Vorbea hotrt, fr ezitri. Nici nu tia de ce mai sttea s-l asculte, de ce nu se dusese direct la poliie cnd gsise coarda atrnnd pe zidul
280

muzeului. Dar o parte din ea voia un motiv. Nu avem timp, o rug Tom. Eu am destul. Tom scutur nervos din cap, privi n alt direcie, apoi din nou spre ea. Oul Faberg pe care l-am furat n New York era pentru Cassius. tii cine e Cassius? Numele i suna cunoscut, dar nu tia unde l mai auzise. Apoi i aminti. Cassius era personajul la, cpitanul Nemo, despre care vorbise Corbett la edina cu secretarul Young. Geniul criminal care se presupunea c era n spatele unei serii de jafuri comandate din lumea artei. ncuviin din cap. Bun, deci tii cu cine m confrunt. nelegerea era pentru ambele ou, dar m-am retras nainte s l iau pe al doilea. Crede-m, nu am minit cnd i-am spus c hotrsem s m retrag. Dar Cassius n-a vrut s accepte. A ameninat c m omoar, i pe mie i pe un tip cu care lucrez, dac nu i-l livrez pn mine. Jennifer nu zise nimic. Cum ar fi putut s-l cread? Panoul de oel se ridic doi centimetri de la podea. Gardienii de afar ajunseser lng el i ncepuser s deschid ncperea. Vocile lor alarmate se auzeau prin crptur. De ce nu mi-ai spus? Ar fi avut vreo importan? M-ai fi lsat s m duc? Nu. i atunci, ce alternativ aveam? S nu fac nimic i s atept s ne omoare? i pe mine i pe prietenul meu? Aveam o nelegere. Ar fi trebuit s ai ncredere n mine. Te -a fi putut proteja. l privea cu rceal, dar nu mai era att de sigur acum. n ciuda oricrei logici, n ciuda tuturor dovezilor, voia s l cread. Tom cltin din cap i zmbi cu tristee. Te-am auzit asear, Jennifer. Cnd vorbeai la telefon cu eful tu. I-ai spus s conteze pe tine, s fie sigur c vei face tot ce va fi nevoie ca s rezolvi cazul. C nu-i pas ce se va ntmpla cu mine. Trebuie s-mi vd interesul. Nu m pot baza nici pe tine, nici pe alii s m apere. N281

am fcut-o niciodat. Jennifer roi cnd i aminti propriile cuvinte. nelegea acum de ce Tom fusese att de rezervat n timpul cinei lor din Paris. Am vrut s spun doar c singurul meu interes n ceea ce te privete este strict profesional, c sunt de prere c ne poi fi de un real ajutor n rezolvarea acestui caz i atta tot. sta e adevrul. Nu m intereseaz cine ce a fcut n trecut, n ceea ce m privete, avem o nelegere i eu intenionez s-mi in promisiunea atta vreme ct i-o ii i tu. Panoul de oel se ridicase acum aproape zece centimetri i, prin crptur, se vedeau vrfurile de metal ale bocancilor gardienilor. Poate c asta crezi acum, dar, cnd va veni momentul, lucrurile nu vor mai fi la fel de clare. Va trebui s te gndeti la cariera ta. Nu puteam risca s fiu trdat a doua oar. i ce aveai de gnd s faci? S furi oul i-apoi s dispari? Unde s te duci? Oul este pentru un ofsaid pe care Cassius l organizeaz mine sear n Istanbul. Tom privea din ce n ce mai nervos spre ua de oel, care se ridica ncet, dar sigur. Voiam s m duc acolo i s lmuresc situaia o dat pentru totdeauna. Pentru Harry. La Istanbul? n ciuda situaiei, Jennifer nu reui s-i ascund uimirea din voce. Istanbulul reprezenta acum o verig n cazul legat de monede. Poate chiar ansa de a le recupera i de a-i prinde pe cei care le luaser. De ce nu mi-ai spus mai devreme? Pentru asta ncepuse Steiner s noteze numrul de telefon, cnd a fost omort. E clar. Cassius voia s strng monedele pentru licitaie. E foarte posibil s fi comandat chiar furtul lor, special pentru asta. Monedele i cele dou Ou Faberg sunt probabil vedetele serii. i ce se ntmpl dac acest Cassius nu primete cel de-al doilea ou? Nu-i poate permite s invite oamenii la un ofsaid pentru ca apoi s nu fie n stare s aduc obiectele pe care a promis c le va avea acolo. Probabil c va anula totul. Jennifer analiz situaia cu febrilitate. Dac ofsaid-ulera anulat,
282

pierdea cea mai bun ans de a lua urma monedelor. ansele de a le mai gsi vreodat dup asta erau foarte mici. Trebuia ca ofsaid-uls aib loc. Prinde-te de asta! Jennifer i arunc funia pe care se crase. Coarda grea se rsuci n aer n timp ce cdea. Panoul de oel era acum ridicat la aproape treizeci de centimetri i vzu pe cineva ncercnd s se strecoare prin deschiztur. Tom nfca funia i, pn cnd panoul se nal cu nc zece centimetri, ieise deja din ncpere. Picioarele i fluturar prin deschiztura din luminator exact cnd primul gardian intr n camer i sri n picioare, cu arma ntins. Stnd n genunchi, Tom se aplec nainte i trase aer n piept. Privi spre Jennifer i spuse, cu o voce rguit: Data viitoare, arunc-mi doar coarda. Putem sta la taclale mai trziu. Nu va exista o dat viitoare. Nici data asta n-ar fi trebuit s existe. l trase n picioare. S plecm de-aici! Fugir strbtnd acoperiurile cldirilor adiacente, coborr n strad i se ntoarser apoi la hotel. Sunetul sirenelor de poliie i strlucirea luminilor albastre se pierdur n deprtare, rmnnd doar un ecou n linitea nopii. Fur urmrii tot drumul de doi ochi mrii de uimire. Cnd disprur pe ua hotelului, brbatul i scoase telefonul din buzunarul costumului. Vorbi imediat ce interlocutorul rspunse la cellalt capt. Sunt Jones, domnule... E un adevrat circ aici. Kirk tocmai a dat o spargere la un muzeu, apoi un nebun a ncercat s-l mpute de pe un acoperi, cu o arm cu lunet... Nu, a ratat. Browne? mi pare ru, domnule, dar se pare c ea l-a ajutat pe Kirk s fug.

283

65

Hotelul SevenBridges, Amsterdam, Olanda 12.36 a.m. Arat-mi-l! Vreau s-l vd! Vocea lui Jennifer era sugrumat, aproape entuziasmat. Adrenalina nc le mai curgea prin vene, inimile le bteau nebunete, capetele le vjiau cnd se ntoarser n camera de hotel. Eti sigur? o ntreb Tom privind-o nehotrt. i aa, te-ai implicat mult prea mult. Poate c ar fi mai bine s te opreti aici. Te-am ajutat s fugi de la locul faptei. Ce crezi c poate fi mai ru de att? Tom aprob din cap, apoi i arunc o privire ncurcat. S tii c apreciez ce ai fcut pentru mine acolo. Cred c mi-am pierdut minile, opti ea, mai mult pentru sine. Dac afl cineva, sunt terminat. tii asta, nu-i aa? Ochii mari, rotunzi i strluceau n timp ce vorbea. Da, rspunse el. Se opri o clip. i? De ce-ai fcut-o? Fr ou, nu mai avea loc ofsaid-ul. Fr ofsaid, nu mai gseam monedele. Aadar, a fost ceva pur profesional? Tom prea aproape dezamgit. Strict profesional. Jennifer spera c Tom nu remarcase ezitarea din vocea ei. Fiindc mai existase un impuls care o ndemnase s arunce coarda, un impuls pe care nu voia s-l recunoasc nici fa de ea nsi, cu att mai puin faa de Tom. O parte din ea simea nevoia ca el s tie c putea avea ncredere n ea. C erau implicai mpreun n povestea asta. Fiindc ea tia mai bine ca oricine cum e cnd oamenii nu au ncredere n tine , cnd orice micare, orice gest i este pus la ndoial. Fiindc voia cu nverunare s-i ofere acea a doua ans pe care att de puini oameni, pn la Corbett, i-o oferiser ei.
284

Tom zmbi. Scnteia din ochii lui sugera c tia c ea nu i spusese totul, dar c nu voia s insiste asupra subiectului. Ei bine, indiferent care ar fi fost motivul, a fost unul corect. Vom termina povestea asta mpreun. Acum, ntinde palmele. i vr mna n buzunarul hainei i scoase oul, aezndu-l cu delicatee n cuul palmelor ei. Dumnezeule, ct e de frumos! opti ea, mngind suprafaa neted i verde, urmrind cu degetul florile delicate ce se nlau pe margine din rdcinile rsucite care formau baza. Cum se numete? Oul Panselelor. E unul dintre preferatele mele. De ce? O s-i art. Tom deschise oul i scoase la iveal un scut de aur detaabil, n form de inim, cu unsprezece ui minuscule montate pe un evalet lucrat cu o delicatee de nedescris. Fiecare u se deschide i dezvluie privirii portrete n miniatur ale diferiilor membri ai familiei imperiale. Tom deschise cteva ui. Chipuri palide, posace, priveau de dincolo de ele. ntotdeauna mi s-au prut foarte triti, de parc ar fi tiut ce avea s li se ntmple. Te referi la revoluia din Rusia? M refer la faptul c au fost asasinai de bolevici, care le-au confiscat apoi ntreaga colecie de art i au vndut-o ca s finaneze armata lui Stalin. Mie unul, bijuteria asta mi spune mai multe despre istoria Rusiei dect ar putea s-o fac toate crile din lume. Aici e totul. Gloria i groaza. Cte ou sunt n total? Faberg a fcut doar cincizeci. Opt au fost pierdute. Muzeul Armurilor din Kremlin nc mai are zece i un miliardar rus a cumprat recent nou de la familia Forbes. Restul sunt prin alte muzee sau n colecii private. N-ai fost niciodat tentat s pstrezi pentru tine toate lucrurile pe care le-ai luat de-a lungul anilor? Niciodat. Tom zmbi. Este una dintre primele reguli pe care le
285

nvei. i faci treaba, apoi mergi mai departe. Nu-i poi permite luxul de a te ndrgosti de obiectele pe care trebuie s le iei. ntinse mna i Jennifer i napoie, fr tragere de inim, oul. Tom l lu, l nfur i-l puse deoparte. Hai s-l sunm pe Archie. Pe cine? Un... coleg. Jennifer se aez lng el, pe pat, n timp ce Tom form numrul. Eu sunt, spuse acesta cnd Archie rspunse. Eti teafr, prietene? E vreo problem? se auzi vocea ngrijorat a lui Archie de la cellalt capt al firului. Nu, sunt bine. L-am luat. L-ai luat? Oh, slav Cerului! Bravo ie, prietene, bravo ie. Mulumesc, rspunse Tom, zmbind la auzul oftatului de uurare din vocea prietenului su. Ai avut vreo problem? Archie se mai calmase acum i tonul i era mai serios, mai oficial. Tom scoase un hohot scurt de rs. S-ar putea spune i aa. Archie, ai spus cuiva c o s operez acolo, n seara asta? Sigur c nu. Drept cine m iei? Bine, bine... De ce? Ce s-a ntmplat? Pi, chiar cnd am ieit... Oh, afurisit s fiu! l ntrerupse Archie. Am spus cuiva. Nu exact unde o s dai lovitura, dar n ce ora eti. Cui? Noaptea trecut. Lui Cassius. Cassius? sri Tom surprins. Pentru Dumnezeu, Archie, de partea cui eti tu? tiu, mi pare ru. M-a luat prin surprindere. De ce? Ce s-a ntmplat? Cineva a tras n troliu. A vrut s fiu prins. i ce interes avea Cassius s se asigure prin toate mijloacele c faci o treab, doar ca s te nfunde, nainte s o termini? N -are nici o
286

logic. Trebuie s fi fost altcineva. Poate. Cum ai scpat? Jennifer. Psrica de la FBI? i bai joc de mine? Nu. i care-i pilul? n mod sigur vrea ceva. Poate. Tom o privi pe Jennifer care asculta extrem de curioas conversaia. n clipa asta, nu mai sunt sigur de nimic. Vorbim mai trziu despre asta. Oricum, o s las oul la Fleur mine diminea, mpreun cu trusa. Poi s le ridici de acolo. Nici o problem. Oh i... Tom? Da? Mersi. Cu plcere. Convorbirea se ntrerupse. Tom se ntoarse spre Jennifer. Ai auzit totul? Jennifer ncuviin din cap, foarte serioas. Archie, care presupun c e intermediarul tu, i-a spus lui Cassius despre treaba asta. Tom mic aprobator din cap. Acum crezi c acest Cassius a ncercat, n mod intenionat, s te prind la muzeu. i nu tii de ce. tii tu? Rspunsul este n Istanbul. Trebuie s fie. Aranjez s mergem acolo mine-diminea, spuse ea calm. Max o s se ocupe de bilete. Nu trebuie s-i suni eful, s-i povesteti ce s-a ntmplat? O s-l sun. Deocamdat ns, amndoi avem nevoie de odihn. Se opri i-l privi direct n ochi. Apropo, cine era fata? Care fat? Blonda din ora, cu garderoba de la Victoria's Secret. E Fleur, fata care o s-mi livreze oul mine-diminea. E o cunotin. Cineva n care tiu c pot avea ncredere. De ce? Eti geloas? ntreb Tom rnjind. Ai vrea tu! zise ea ridicnd din umeri nepstoare. Vrei s dm
287

cu banul ca s vedem cine doarme pe jos? Nu e nevoie, rspunse Tom binevoitor. i las ie patul.

288

66

Istanbul, Turcia 29 iulie 5.43 p.m. Grdina de ceai IlesamLokall se afl chiar lng Divan Yolu, strvechiul drum spre Consiliul Imperial, care se ntinde de la ruinele Hipodromului roman, unde se ntreceau cndva carele i unde gladiatorii se luptau pentru amuzamentul mulimii, pn la Poarta Tunului, n zidurile oraului vechi. La adpostul zidurilor groase ale grdinii, zumzetul tramvaielor, claxoanele aproape nentrerupte i strigtele slbatice ale comercianilor stradali fceau loc unei liniti mormntale i rcoroase, ntrerupte doar de zornitul plcut al zarurilor ce se rostogoleau pe table de joc elaborat ncrustate. Civa localnici ntreprinztori aranjaser pe bnci pernie i covorae viu colorate, i atrnaser carpete pe perei capcane subtile, gndite s-i pcleasc pe numeroii vizitatori ai grdinii i s-i atrag n standurile amenajate n slie mici, ce serviser odinioar drept sli de clas, pe cnd gradina mai adpostea nc coala islamic, Medrese, a moscheii din apropiere. Ca ntotdeauna, aerul era mbcsit de fumul narghilelelor un amestec dulce, lipicios, de tutun cu arom de mr, aezat deasupra unei rezerve inepuizabile de crbuni aprini, adui de un btrn numai piele i os care se strecura printre mese cu resemnarea omului care nu mai are ce atepta de la via. Fumul de tutun era tras prin apa limpede ce bolborosea uor, asemenea unei pisici mari, care toarce. De ce fac asta? ntreb Jennifer cnd luar loc ntr -un col din fundul grdinii. i ndeprt cu un semn pe vnztorii de covoare care tbrser numaidect asupra lor, ntrebndu-i dac nu voiau s cumpere carpete turceti autentice. Cura fumul. l mai domolete, i explic Tom. Ai mai fost aici?
289

Am stat o vreme aici, la un moment dat, spuse Tom ncercnd s capteze atenia chelnerului. Prin multe locuri ai mai stat, remarc Jennifer. Cam prea multe, aprob Tom. Ce vrei? Ceai de mr sau cafea? Ca s tii ceaiul de mere e att de dulce nct ai senzaia c o s-i cad toi dinii. Pe de alt parte, cafeaua e att de amar nct o s te fac s scrneti din dini. Vai de mine, ce alegere! Jennifer dnd ochii peste cap. Cred c prefer cafeaua. Tom comand un ceai i o cafea, care aprur peste doar cteva clipe, ceaiul aburind, ntr-un pahar mic i curbat, cafeaua vscoas bolborosind ca plumbul topit n creuzetul de porelan. i de ce suntem aici? ntreb Jennifer sorbind din cafea i privind n jur recunosctoare n momentul n care simi cofeina invadndu-i creierul. Grdina era animat, dar nici pe jumtate plin, i Jennifer remarc privirile suspicioase pe care i le aruncau grupurile mici de turci care se strnseser n jurul msuelor joase ca s bea i s fumeze. Fiindc avem nevoie de informaii, i sta e cel mai bun loc n care le putem obine, i explic Tom ntinzndu-i picioarele pe banc. Jennifer l sunase pe Corbett dis-de-diminea i insistase s i se fac legtur la el acas, dei tia c n State era ora trei noaptea. i spusese ce aflase Tom. C n Istanbul urma s aib loc o licitaie ilegal i c se duceau amndoi acolo, n sperana c vor da de urma monedelor. Corbett fusese de acord cu planul ei i o sftuise s fie atent. Luaser avionul de ora 11 de la Amsterdam la Istanbul n aceeai diminea. Cltoriser ntr-o atmosfer destul de tensionat. i ddeau amndoi seama c toate cele petrecute la muzeu schimbaser covritor relaia dintre ei, ns nici unul nu reuea s-i dea seama limpede n ce fel. La intrarea n grdin se isc, dintr-odat, zarv mare. Doi brbai masivi, cu ochelari de soare i costume gri lucioase, brodate cu fir de argint, pir n grdin i se uitar, pe rnd, la toi cei prezeni. Prnd satisfcui, privir peste umr i aprobar din cap.
290

Intr un omule pitic i rotund ca un butoi, despre care Jennifer presupuse c era eful lor. Faa i era aproape n ntregime ocupat de un nas mare i borcnat i de o barb stufoas i neagr, care venea n continuarea prului ondulat, de aceeai culoare. Dup prerea lui Jennifer, i prul i barba erau vopsite. Ochii i se ascundeau n spatele unor ochelari, cu rame groase de bag, firma Ray Bans. Sigla companiei se afla n colul lentilei din dreapta, n aa fel nct originea lor distins s nu poat fi pus la ndoial. Purta o hain groas de piele neagr, o cma neagr de mtase, desfcut la primii trei nasturi i lsnd s se vad lanurile groase de aur care-i atrnau la gt i la ncheieturile minilor. nc doi brbai intrar dup el, fiecare ocupnd o poziie strategic n jurul lui, umflndu-i bicepii n mod amenintor. Chelnerul se agit nervos n jurul efului, conducndu-l la masa cea mai mare i mai umbrit, de la care i goni n mod foarte neceremonios pe actualii ocupani. Un ut bine intit transmise un mesaj mai explicit unuia dintre ei, care protesta mai vehement. Cine-i sta? uier Jennifer. Amin Madhavy. Un mincinos i-un ho, rspunse Tom linitit. Vreun prieten al tu, s neleg? Cum de-ai ghicit? rosti Tom, fcndu-i cu ochiul. Haide, s-i dm drumul!

291

67

5.52 p.m. Bodyguarzii, prea ocupai s-i comande de but, nu-l observar pe Tom dect atunci cnd acesta ajunse la doar civa centimetri distan. Madhavy-bey, spuse Tom, folosind epitetul respectuos pe care turcii l rezerv doar saluturilor protocolare. Te-ai ntors pentru o alt lecie? O cut superficial ncrei fruntea brbatului. Nu ridic privirea. n loc de aceasta amestec mai nti una, apoi dou, apoi trei lingurie de zahr n ceaca de cafea. Kirk-bey, rosti el n cele din urm, n aceeai formul politicoas de salut. Avea vocea piigiat, cu un accent foarte pronunat. Ridic privirea i cuta de pe frunte i se topi ntr-un zmbet larg. Bine ai venit! Gorilele turcului, care, la auzul vocii neateptate a lui Tom sriser ca arse, vrnd repede minile n interiorul hainelor, se relaxar. Madhavy ddu din mn dispreuitor. Oricum, ar fi fost prea trziu, neghiobi incompeteni! mri el. Dac ar fi vrut s-mi fac felul, a fi fost deja mort. Zmbi din nou, cu gura pn la urechi. Nu tiu de ce-mi mai bat capul cu ei. Ridic din umeri i-i fcu semn lui Tom s ia loc pe bncua capitonat din faa lui. Haide, stai cu mine! l privi cu atenie n timp ce se aeza. Ceaca de cafea se pierduse cu desvrire n mna lui umflat i negricioas; pe fiecare deget ghiulurile de aur strluceau ca o armur scump. i ce te aduce iar prin Istanbul? i scoase ochelarii de soare i ochii mici i negri i lucir c ai unui copil pus pe otii. Ce nefericit va avea neplcerea s primeasc vizita ta de data asta? Tom clatin din cap. N-ai auzit? M-am retras.
292

Ha! Ce, m crezi prost? Vorbesc serios. i atunci, ce caui aici? Sincer s fiu, caut ceva. Mai bine zis, caut un loc. Ah... Chipul lui Madhavy se lumin, semn c pricepuse. i ai nevoie de ajutorul meu. sta e oraul tu, Amin. Pe cine era s ntreb? Madhavy mic aprobator din cap i ridic din sprncene. Asta aa e. tii ceva despre vreo vnzare care are loc n seara asta? O licitaie de opere de art. Tom se aplec spre el. Chestii de valoare. Madhavy las ceaca din mn. Care va s zic, spuse el punndu-i palmele pe burdihanul voluminos, pentru asta te-ai ntors. Am auzit, firete, dar locaia e secret. Foarte secret. Nimeni nu tie cu exactitate unde o s se desfoare. Nici mcar eu. Se lovi cu minile pe piept ca s arate ct se simea de ofensat. A vrea s te pot ajuta, btrne, dar... Ridic din umeri. Tom l cunotea destul de bine pe Madhavy ca s-i dea seama unde btea. Prea bine, btrne. Ce vrei? Care-i preul? Preul?!? Crezi c Amin Madhavy poate fi cumprat? Ridic tonul i privi indignat n jur. Mulumit c-l auziser destui oameni, se aplec i opti n urechea lui Tom: O revan. Madhavy vorbea acum pe un ton mult mai agitat i se mpinsese pn pe marginea scaunului. Ultima dat, n-am mai putut s-mi scot capul n lume luni de zile. Oamenii rdeau de mine. De mine! Madhavy fcu ochii roat n jurul grdinii, parc nevenindu-i s cread. De data asta, n-o s mai fii aa norocos. Madhavy fcu un semn cu mna i o imens cutie de table apru ca din pmnt i fu aezat pe msua joas dintre cei doi. Tom zmbi. Prea bine. Ctig cine face primul cinci puncte. M grbesc. Dac o s ctig eu, mi spui locaia. Dac vei ctiga tu... Ce se ntmpl dac-o s ctigi tu? Madhavy arat spre mna lui Tom.
293

Dac o s ctig eu, mi dai ceasul tu. Tom ezit. Ceasul lui... Ceasul pe care i-l lsase mama lui... Dar ce putea face? Licitaia era chiar n acea sear, peste doar cteva ore. Bine, accept Tom. n timp ce brbaii vorbeau, Jennifer se apropiase de mas i bodyguarzii, evident atini de critica de mai devreme a lui Madhavy, rspunser de aceast dat scondu-i armele i strignd furioi. E cu mine, rosti Tom fr s ridice privirea, n timp ce-i aranja calm piesele pe tabl. Madhavy mormi cteva cuvinte i gorilele o lsar pe Jennifer s se apropie de mas. Mulumesc pentru nimic, i spuse ea cu repro lui Tom. Madhavy rse vznd enervarea ei evident. Probleme cu damele? ntreb el, prefcndu-se ngrijorat. Sper s nu-i distrag atenia. N-ai tu norocul sta. Oricum, i-ar trebui mai mult de-atta ca s m bai. S ncepem!

294

68

6.00 p.m. O linite stranie se las n jurul lor de ndat ce ncepur jocul. Bodyguarzii, simind ncordarea lui Madhavy, se apropiaser de mas i ncercau s stea cu un ochi la joc, iar cu cellalt s cuprind restul grdinii. Jucar amndoi n stilul arbesc, nvrtind zarurile minuscule ntre degete i azvrlindu-le cu nverunare de-a lungul tablei de joc, mutnd piesele nainte ca majoritate spectatorilor s apuce s vad ce numere ieeau, darmite s mai i gndeasc mutarea. Jocul de table, sau SheshBesh cum i spun arabii, este unul dintre cele mai vechi jocuri din lume. Pentru cei fr experien, este un joc de noroc n care zarurile i dicteaz micrile, tu fiind doar un ostatic al hazardului. Pentru un juctor ca Tom ns, norocul era nsoit de strategia minii. Gndirea lui matematic i neobinuita capacitate de nelegere a probabilitilor, combinate cu o fantastic putere de a mistifica toate astea i ddeau un avantaj tactic. Jocul modern se joac cu dou zaruri, care-i permit s dublezi miza sau numrul de puncte din joc. Dac adversarul reuete s termine jocul nainte ca tu s apuci s scoi vreo pies, se numete c a fcut mar i, din acea clip, miza jocului se dubleaz. Situaia cnd mai ai o pies pe bar n momentul n care adversarul a terminat, se numete mar tehnic i tripleaz miza. S tii cnd s accepi, s respingi sau chiar s dublezi dubla adversarului, echivalentul plusrii de la poker, este la fel de important ca poziionarea pieselor. Poate chiar mai important. Madhavy ncepu bine, cu un ase-unu, care-i permise s formeze un punct vital chiar lng cas. Apoi, rndul urmtor arunca un asease, dubla dndu-i dreptul la patru mutri de ase, n locul celor dou obinuite, ceea ce-i permise s-i scoat cele dou piese din casa lui Tom i s mai nchid un punct.
295

Avnd n vedere nceputul n for al lui Madhavy, Tom nu fu surprins cnd acesta l dubl, rndul urmtor. n mod normal, ar fi refuzat probabil dubla, prefernd s piard un punct dect s rite dou. Dar nu era un joc obinuit. Spre ncntarea lui Madhavy, pe care turcul nu fcu nici un efort s i-o ascund, Tom accept dubla i, dup cteva clipe, pierdu jocul. n mod normal, fiecare joc valora un punct, dar fiindc Tom acceptase dubla, acesta fcea doua. Am ctigat! jubil Madhavy lovind aerul cu pumnul. Dou puncte. i-ai cam ieit din mn. Ai avut noroc, rspunse Tom rearanjnd piesele n vitez. Nu uita, ctiga primul care face cinci. Madhavy i aplec din nou capul asupra tablei i veselia de mai devreme pru s l prseasc atunci cnd un schimb rapid de piese strni un murmur de entuziasm n rndul mulimii din ce n ce mai mari de gur-casc, strngndu-se n jurul lor. Lund n considerare evoluia jocului, Tom alese rapid o tactic defensiv, plasndu-i piesele n poziii de blocaj i ateptnd apoi o ocazie s-l loveasc pe Madhavy care ncerca s scoat piesele. Era o strategie riscant, dar potenial devastatoare. Dup cum bnuise Tom, nu trecu mult pn cnd Madhavy, njurndu-i ghinionul ntr-o ploaie de cuvinte turceti, fu obligat s lase o pies expus. Simind ansa, Tom l dubl, dar Madhavy, simindu-se n mn, i ntoarse imediat dubla, n numai cteva clipe, dintr-un joc simplu ajunseser la un joc de patru puncte. Tom l privi n ochi pe Madhavy n timp ce nvrti zarurile, aruncndu-le fr s se sinchiseasc s se mai uite ce a ieit. Reaciile mulimii uluite i fluieratul involuntar al lui Jennifer i erau de ajuns. l lovise. Fiindc Tom i blocase toate punctele din cas, Madhavy era acum scos din joc, cu o pies izolat pe bar. Tot ce putea face era s priveasc mpietrit cum Tom i scoase aproape jumtate din piese nainte ca el s se poat ntoarce pe tabl i s nceap s mai scoat i dintr-ale lui. nfuriat, se declar nvins. Patru la doi pentru Tom.
296

69

6.17 p.m. Madhavy mri s i se mai aduc o cafea i url la unul dintre bodyguarzi s tac. Tom tia acum ca o singur greeala l-ar fi putut costa pe Madhavy jocul. i, conform regulilor, nu mai puteau folosi acum dubla, avnd n vedere c Tom era doar la un punct de victorie. Madhavy nu avea de ales trebuia s ctige trei jocuri consecutiv. Nu era de mirare c scotea fum pe nri. Mulimea glgioasa de gur-casc adunai ntr-un cerc strmt n jur prea c se hrnete din ncordarea lor. Tom studie cu atenie figura lui Madhavy ochii bulbucai, modul nervos n care se juca cu barba, pictura uleioasa de sudoare de pe frunte, felul n care i muca mereu buza... Madhavy ridic ochii i-i susinu privirea lui Tom, zmbind cu superioritate. Tom nelegea c Madhavy ddea un spectacol, n faa oamenilor lui. Trebuia s-i joace cartea cu foarte mare bgare de seam. Jocul urmtor ncepu cu un schimb echilibrat de mutri ntre cei doi juctori, fr ca vreunul din ei s nregistreze vreun avantaj major. Cam peste patru rnduri ns, o succesiune de zaruri proaste l for pe Tom s-i schimbe tactica i s ncerce s scoat din joc toate piesele lui Madhavy. Ori la bal, ori la spital! Madhavy reacion bine, ntoarse atacul asupra lui Tom i, din cteva duble, nchise aproape toate punctele de la el din cas. Tom se gsea dintr-odat ntr-o poziie foarte dificil, cu piesele nirate pe toat tabla ca un irag destrmat de mrgele i cu nc dou pe bar. nc trei mutri i Tom se gsi n aceeai poziie n care se aflase Madhavy jocul precedent scos din joc. Doar c Tom avea trei piese scoase de pe tabl, n timp ce Madhavy avusese doar una. Madhavy i vra piesele n cas una cte una, n timp ce Tom i le recupera pe rnd pe cele de pe bar. Cnd nu-i mai rmseser dect patru piese pe dinafar, figura ncordat a lui Madhavy se relax ntr -un rnjet.
297

Arunc zarurile. S vezi i s nu crezi ase-ase! Scoase intenionat ultimele patru piese de pe tabl i se uit la Tom, zmbind. Tom nc mai avea o pies pe bar. Mar tehnic. Madhavy ctiga trei puncte i, prin urmare, jocul. Mulimea din jur izbucni n urale i aplauze, i Madhavy i strnse vrtos mna lui Tom, cu chipul acum numai un zmbet. Bodyguarzii l btur pe spate, iar patronul grdinii, care nu mai prididea cu laudele, fcu semn mulimii care se grbi s-i in isonul. Tom Kirk nvins. Tot oraul avea s vorbeasc despre asta. Frumos joc, spuse Tom. Mai mult noroc data viitoare, Kirk-bey. Madhavy nu se sinchisea s-i ascund exaltarea. Tom desfcu ncet cureaua ceasului de la mn, l privi cu regret pentru ultima oar i i-l ntinse lui Madhavy. Acesta primi ceasul cu ambele mini i l ridic apoi deasupra capului, ca pe un trofeu. Din nou, mulimea aclama i aplauda. Haide, s mergem! i opti Tom lui Jennifer. Mergem? Asta a fost tot? Nici mcar n-am... Se opri n clipa n care-i ntlni privirea lui Tom. Dar nu am aflat nc nimic, i uier ea n ureche cnd se ridicar. Cum rmne cu ofsaid-ul? Tom nu spuse nimic. O mpingea spre ieire innd-o strns de cot. ns tocmai cnd ddeau s ias, Madhavy strig dup ei. Kirk-bey, ateapt! Se apropie de ei, lsndu-i admiratorii s sporoviasc entuziasmai n mijlocul grdinii. Haide, s ne desprim ca nite prieteni! Deschise braele i-l mbri ndelung pe Tom, cu capul deasupra umrului sau stng i cu braele pe talie, apoi i strnse mna din nou. Pe data viitoare, strig dup cei doi, n timp ce acetia se deprtau n aria dup-amiezii. Ce dracu a mai fost i asta? ntreb Jennifer odat ce se vzur ieii n zarva i mbulzeala strzii. Brbaii mai n vrst purtau costume i aveau musti ngrijit tiate, n timp ce tinerii erau brbierii i mbrcai n blugi i cmi de firm. Femeile erau elegante, cu haine croite dup ultima mod italiana
298

i coafate n stilul de la Hollywood din anul prece dent. Telefoanele mobile erau mereu pstrate la vedere prinse la curea sau atrnate de gt ca nite coliere scumpe. Ai auzit de Rezervorul lui Teodosius? o ntreb Tom cu o min amuzat. Se strecur pe dup un bloc de marmur, rmas probabil din coloana vreunui templu antic, lsat de izbelite pe marginea drumului. Rezervorul cui? Jennifer i ncrunt fruntea, nedumerit. Stai o clip! Acolo are loc? i-a spus? Tom aprob din cap. Mi-a optit locul cnd i-a luat rmas-bun. Dei ctigase? Tom ncuviin cu o micare a capului. De ce? Pesemne c victoria l-a fcut mrinimos. Vrei s spui c ai pierdut intenionat? Ultima dat cnd am jucat cu el, am ctigat douzeci de jocuri consecutiv. Pn la urm, i-am luat Mercedes-ul. Am auzit c n-a mai jucat doi ani dup aia. M-am gndit c aveam mai multe anse s-mi spun dac pierdeam convingtor dect dac-l bteam i de data asta. Mai ales cu atta lume de fa. Nu d bine s-i pierzi de dou ori reputaia. Dar ceasul tu? Nu spuneai c-l aveai de la mama ta? Oh, a fost pentru o cauz bun. n plus, continu Tom ducnd mna n buzunar, nu cred c-o s-mi lipseasc. Rnjind, scoase ceasul din buzunar. Jennifer ridic braele, nevenindu-i s cread Cum? fu tot ce reui s rosteasc. Amin Madhavy a nceput ca ho de buzunare nainte s dea lovitura, explic Tom n timp ce-i punea ceasul la mn. Asta-l face s pun lucrurile n buzunare cu tot atta dexteritate cu ct poate s le i scoat de acolo. Din cte-l tiu eu pe Amin, dei s-a bucurat s-i asume victoria, simul onoarei nu i-ar fi permis s pstreze un ceas pe care nu l ctigase cinstit. Vezi tu, n ciuda opiniei generale, nu toi hoii sunt nite escroci.
299

70

Turnul Galata, Istanbul, Turcia 8.20 p.m. Apele ntunecate ale Cornului de Aur, portul larg care separ Europa pe de-o parte i Asia de cealalt, Orientul de Occident, cretinismul de islamism, erau colorate n roz de soarele la apus. i cntul unei voci singuratice se nla cristalin prin aerul subire: Allahu Akbar, Allahu Akbar... Ash-haduallailahailla-llah... AshhaduannaMuhammadar-Rasulullah. Cuvintele se prvleau din turnul moscheii din apropiere i erau apoi transmise cu veselie peste acoperiurile caselor, mai nti de o voce, apoi de o alta i de nc una, toate prelund aceeai incantaie. Glasul tnguit al muezinului care chema credincioii la rugciune se rspndea peste ora ca un foc ntr-o pdure, nteit de vntul fierbinte de var. Ct o s mai ateptm aici? ntreb Jennifer. Nu prea mult. Doar pn se ntunec. Stteau amndoi n BMW-ul bleumarin pe care l nchiriaser la aeroport. Lumina de afar ncepuse s pleasc i ultimii ntrziai zoreau spre cea mai apropiat moschee. i de ce i se spune Rezervorul lui Teodosiu? ntreb Jennifer, lsndu-se pe sptarul scaunului i dnd aerul condiionat mai tare cu o treapt. Pe vremea cnd oraul era al lor, romanii au construit apeducte uriae ca s aduc ap curat n cetate, explic Tom. Odat ajuns aici, aceasta era pstrat n nite bazine subterane, numite rezervoare. Sunt cteva prin toate prile oraului, dei nici unul nu mai este folosit acum. Jennifer ncuviin cap, cznd pe gnduri. Nici unul din ei nu mai zise nimic, privind soarele care se ascundea dup linia orizontului i lsa n urma lui apa cufundat n ntuneric, cu suprafaa uleioasa i neagr. O pasre mic i alb poposi pe capota mainii i opi pe
300

suprafaa neted, ntr-o nuan albastru-metalizat, de parc ar fi fost o bltoac. Tom, vreau s-i spun ceva. Avea lacrimi n ochi i vocea i tremura. Ceva ce cred c tu ai putea nelege. A vrea s afli de la mine, nu de la altcineva. Nu tiu de unde s ncep... Tom se ntoarse spre Jennifer, trgndu-i un picior sub el i devenind, dintr-odat, foarte serios. tii, bizantinii au nchis gura Cornului de Aur cu un lan gros ca s opreasc invadatorii de pe mare. Dar cnd au venit, arabii i-au scos brcile din ap i le-au mpins pe uscat pe roi i pe ine, apoi le-au lansat din nou la ap, de cealalt parte. Civa ani mai trziu, oraul era al lor. Jennifer tcu. Vezi tu, uneori pn i cel mai greu obstacol e uor de depit, dac tii cum s-l abordezi, adug blnd Tom. Jennifer zmbi i ncuviin din cap, dup care trase adnc aer n piept. i-aduci aminte c i-am spus c am avut pe cineva... C a murit... C eu l-am mpucat... S tii c nu am glumit. Tom nu spuse nimic. l chema Greg. L-am cunoscut la Academie. Venise s in o prelegere despre un caz la care lucrase. N-o s uit niciodat clipa cnd a intrat n sala de clas. Era att de ncreztor, de hotrt, de puternic! Jennifer vorbea repede. Dei prea entuziasmat, ochii-i erau lipsii de orice sclipire. Privea fix n fa n timp ce vorbea, urmrind absent pasrea mic i alb care opia pe main. Tom o ascult fr s spun nimic. Cteva sptmni mai trziu, m-a cutat. M-a invitat n ora. La aceste cuvinte, i arunc o privire lui Tom. Am nceput s ieim mpreun. Era bine. M fcea s m simt bine. Imaginile i npdeau acum mintea ca un tvlug; imagini la care ncercase s nu se mai gndeasc. Greg zmbindu-i n restaurant, de cealalt parte a mesei. Greg rznd, cnd i strecurase un cub de gheaa pe spate. Greg zcnd ntr-o bltoac de snge. Apoi, am fost repartizat s lucrez cu el. Sincer, a fost o pur
301

ntmplare. Nimeni nu tia c suntem mpreun. Dac ar fi tiut, nu ne ar fi cuplat niciodat n aceeai echip. Dar pe noi toat povestea asta ne incnta. Vocea i era acum dur i rece. Pasrea alb i ntinse aripile i i lu zborul n noapte. ntr-o zi, am fost chemai la o razie ntr-un depozit. O investigaie de trafic de droguri condus de un procuror din Maryland. Ne-am rspndit toi prin cldire. Brusc, s-a deschis o u i, n pragul ei, sttea un tip cu o arm. Nu m-am gndit. Am acionat din instinct. A murit nainte s ating podeaua.... Eu l-am omort. L-am mpucat. Se uit la Tom, ridic stnjenit din umeri, apoi i ntoarse din nou privirea. Nici mcar nu mai pot s plng cnd mi amintesc. Am rmas fr lacrimi cu mult timp n urm. Tot ce mai simt acum e un fel de amoreal. Ce s-a ntmplat? Dup? A urmat o anchet, desigur. O echip de la investigaii speciale a analizat fiecare secund din acea zi de cel puin o sut de ori. i s-a aflat c eram mpreuna. E ridicol, dar cred c asta i-a scandalizat mai mult dect faptul c l mpucasem. Au vrut s vad dac ne certaserm sau ne despriserm. Dac l omorsem din rzbunare sau fusese un fel de ceart ntre ndrgostii. nelegi tu... voiau s vad dac nu cumva l-am omort cu intenie. Scoase un hohot sec de rs. n cele din urm ns, au ajuns la concluzia c nu fusese vina mea. C Greg o luase naintea tuturor i c nu inuse legtura prin staie. C nu ar fi trebuit s fie acolo unde fusese. C, n aceast situaie, orice alt agent ar fi fcut la fel. Dar mi-am dat seama c nu erau pe deplin convini de asta. n orice caz, nu toi. Le citeam n ochi bnuiala c eram vinovat de ceva, chiar dac nu puteau spune cu exactitate de ce anume. Cnd m-au trimis n Atlanta, mi-au spus c era n interesul meu s nu atrag prea mult atenia pn cnd nu se liniteau apele. De fapt, interesul era al lor. Le era mai uor s uite de mine dect s accepte cele ntmplate. Urm un moment lung de tcere i, pentru prima dat de cnd se opriser acolo, nimic n jurul mainii nu se mai mica, nu mai vorbea,
302

nu mai striga i nu mai bocnea. Oraul se oprise n ateptare. Nu tiu ce s-i spun, rosti Tom n cele din urm. Nu e nimic de spus. Doar c... neleg cum e s pierzi un om pe care-l iubeti. Iar Jennifer tia c nelegea cu adevrat. neleg cum e s te simi respins, s fii privit ca un acc ident oribil, care trebuie ascuns. neleg c niciodat nu devine mai uor. C, indiferent ct te-ar nvinui alii, tu singur te condamni i mai mult. Jennifer mic aproape imperceptibil din cap i urm o pauz lung nainte ca Tom s vorbeasc din nou. Era un biat bun? Un biat super. i un bun agent. n ordinea asta? ntreb Tom zmbind. Da, rse ea. A fost o greeal, Jen. Vocea lui Tom era blnd i, de data asta, numele de alint fu o adevrat mngiere pentru Jennifer. Atta tot. O greeal. Un accident. Nu ai fcut nimic ru. L-am omort pe brbatul pe care-l iubeam. Mi-am ucis cel mai bun prieten. Acum, am senzaia c trebuie s mplinesc i ateptrile lui, nu doar pe ale mele. Un val de oameni care se ndreptau acas dup rugciunea de sear se desfcu n jurul lor, ca apa n jurul unei pietre. i cazul sta? E prima ans care mi s-a acordat de ani de zile. Am ctigat-o cu foarte mult trud. De-asta nu vreau s-o ratez. Mi-o datorez mie. O datorez familiei mele. I-o datorez lui Greg. Dar tii c nu-l vei putea aduce napoi. C durerea nu va nceta. Jennifer ncuviin din cap. tiu asta. Dar poate c voi reui mcar s nu m mai ursc.

303

71

emberlita, Istanbul, Turcia 9.37 p.m. Noaptea i ntinsese mantia groas i prfuit. Aerul era uscat i mbibat de mirosul neccios al canalelor nfundate i al gazelor de eapament, care se strecura prin strzile nguste i se aduna sub pragurile uilor sau sub strlucirea de sodiu a felinarelor asemenea unei cee dese. Pe alocuri, cte un ziar vechi i umed fusese pus deasupra gurilor de scurgere n ncercarea de a opri valul cldu, cu miros de stricciune i de putregai, care ieea din canale. De pe acoperiul pe care l alesese Tom, puteau vedea cel puin cinci brbai. Toi erau narmai pn-n dini i pzeau intrarea n rezervor. Era o magazie urt, din beton, n care se intra pe o singur u metalic, cam la cteva sute de metri n faa lor. Mainile soseau i plecau n vitez mai departe. Toate chipurile erau verificate cu lanterna i comparate cu nite imagini tiprite din computer. Oamenii vorbeau cu voci sczute, precipitate. Cum o s trecem pe lng ei? opti Jennifer, mijind ochii ca s priveasc prin binoclul pe care i-l ntinsese Tom. N-o s facem asta, rspunse el zmbind. O s trecem pe sub ei. Se tr pn de cealalt parte a acoperiului, ferindu-se de frnghiile de rufe care fuseser ntinse ntre antenele pentru satelit. Pe acolo! spuse el, artnd spre o pia, de cealalt parte a strzii. n lumina strident a unui neon, un pasaj ngust se ghemuia ntre un magazin de mirodenii la un capt i un altul de covoare la cellalt. Mirodeniile strluceau n nuane de rou fosforescent, galben i portocaliu, aranjate sub forma unui mic lan muntos de piramide, pe fundul unei clepsidre. Covoarele, dimpotriv, erau viinii sau maro, nveselite ocazional de cte o dung galben sau crem. Magazinul era att de plin i stivele de covoare att de nalte, nct geamurile
304

ferestrelor preau gata s cedeze n orice clip sub greutatea lor. Dac spui tu... Eti pregtit? Tom se temea c Jennifer nu era chiar n cea mai bun form, c efortul confesiunii de mai devreme lsase asupra ei o inevitabil amprent de oboseal fizic. Dar tia c era inutil s-i sugereze s stea deoparte. N-ar fi fost niciodat de acord. Da. Jennifer aprob din cap, ncercnd s schieze un zmbet hotrt, de parc ar fi simit ngrijorarea lui Tom i ar fi vrut s i -o spulbere. Coborr de pe acoperi i ieir, pe scri, napoi n strad. De acolo, ajunser n numai dou minute la pasajul ngust, vegheai de lumina plpitoare a neonului. Tom intr primul i Jennifer l urm. Cam pe la jumtatea drumului, pe partea dreapt, zrir o vitrin circular, montat n grab n perete. n spatele ei, sttea un turc brbos, cu faa brzdat de vreme. Tom i ntinse cteva bancnote murdare. Un val de cldur umed, cu miros de ment, veni prin pasaj, nspre ei. Ce e locul sta? ntreb Jennifer cnd i continuar drumul. Zidurile de beton mncat de vreme fur dintr-odat nlocuite de o marmur alb i scump. Un hammam. Nu tii? O baie turceasc. E una dintre cele mai vechi din ora, construit acum mai bine de patru sute de ani, de ctre Sinan. Brbaii pe aici, femeile pe acolo. Fcu semn spre coridorul din dreapta, care se termina ntr -o u de lemn, aidoma celei n faa creia stteau. Ne desprim? ntreb Jennifer, surprins. Nu, noi o lum pe aici, pe la subsol. Tom art spre o u ngust de lemn, undeva la captul peretelui din stnga. n spatele ei, se desfura o scar n spiral ale crei trepte abrupte se cufundau n hul ntunecat. Scara se termina ntr-o ncpere de piatr, luminat de un felinar atrnat deasupra unei ui, pe peretele ndeprtat. Aici este nclzit toat apa din bile de deasupra, i explic Tom. Urletul demonic al boilerelor pe motorin se auzea tot mai tare pe
305

msur ce se apropiau de u. Cldura era din ce n ce mai intens cu fiecare pas, pn cnd, fr s-i dea seama, hainele li se umezir din pricina sudorii care prea s le ias iroaie din piele. nainte, bile erau alimentate cu ap din apeductul principal. Vocea lui Tom abia se auzea prin huruitul din jur, cnd pir n camera boilerului principal. Era o mas de metal i foc, un cuib uiertor de evi care ieeau din dou cazane uriae, ale cror buri ncinse strluceau prin sticla groas a panourilor de inspecie, ca o pereche de ochi malefici. Apa ajungea aici de la Rezervorul lui Teodosiu, spuse Tom, strignd ca s se fac auzit. Acum, apa este pompat printr-o conduct modern, dar vechile tuneluri sunt nc aici. Uite! Art spre un ptrat mare ce se deschidea n perete, cam la doi metri nlime, i care fusese rudimentar nchis cu cteva scnduri btute n cuie. Haide, d-mi mna! Tom lu de pe jos o bar groas de metal i o sprijini ntr -o deschiztur ngust dintre dou scnduri. Se ls n mini pe prghia astfel improvizat i salt mai nti una, apoi i a doua scndur. Lemnul uscat i putrezit se desfcu n achii i cuiele ruginite cedar. Curnd, aveau suficient spaiu pentru a se strecura. Tom scoase din buzunarul pantalonilor o lantern mic i neagr cu ajutorul creia lumin tunelul din fa, nainte s o fixeze ntre dini. Se trase prin gaur i se tr nuntru. Jennifer l urm numaidect. Dup aproximativ trei minute de naintare nceat, n care i lovir i julir genunchii i coatele n pietrele ascuite ale tunelului, spaiul ngust se lrgi suficient ct s le permit s stea aproape n pi cioare. Lumina lanternei trecu n fug peste pereii uscai din jurul lor. n bezna din fa, aprur nite luminie slabe, care disprur atunci cnd se apropiar. obolani, i zise Tom strmbndu-se scrbit. Cam dup vreo sut cincizeci de metri, pasajul ntunecat ncepu s se lumineze i ecoul slab al unor voci ajunse pn la ei. Tom stinse repede lanterna i naint n vrful picioarelor spre locul din care se auzea zgomotul. Gura tunelului era nchis cu un grilaj masiv, de metal. Se apropiar cu grij, ghemuindu-se cnd ajunser lng el. Privir cu bgare de seam i observar c tunelul ieea cam la trei metri deasupra
306

podelei rezervorului i la un metru i douzeci de centimetri dedesubtul tavanului. Coloane groase de piatr, cu laturile albite i lefuite de vreme, se ntindeau n lungul i-n latul rezervorului, susinnd acoperiul la intervale regulate. Pe vremuri, ntreaga ncpere ar fi fost inundat i coloanele ar fi intrat n ntregime sub ap. Dar acum, cnd doar civa centimetri de ap mai acopereau podeaua, se pierdeau n deprtare, reflectndu-se n oglinda apei ca oasele albe ale unei uriae balene. Mai jos, n stnga lor, cam la ase metri distan, fusese nlat o platform mare de lemn, lng o scar de crmid despre care Tom presupuse c ddea n strad, n magazia de beton pe care o vzuser mai devreme. Cteva iruri de scaune fuseser aranjate cu grij pe platforma de lemn, n faa unui podium. n colurile platformei fuseser montate lmpi cu arc electric, alctuind un adevrat caleidoscop de culori i umbre pe suprafaa de lemn, un adevrat mozaic uman n micare. Tom numr cam treizeci de persoane i ncerc s le disting vocile francezi, rui, italieni, englezi. Un ntreg amalgam de sunete care nsoeau strngerile de mn nervoase i zmbetele abia schiate. Brusc, luminile se micorar i o tcere neateptat se ls asupra mulimii de invitai, care i ocupar locurile pe scaune.

307

72

10.00 p.m. Un brbat urc pe podiumul ngust. Prul negru, uns cu mult gel i dat pe spate, i strlucea ca o casc lustruit. Doamnelor i domnilor. V mulumim c ne-ai onorat cu prezena n aceast sear i, ca de obicei, ne cerem scuze pentru anunul fcut n ultima clip i pentru percheziia poate prea entuziast la care v-au supus colegii mei de afar. Faa pmntie, ptat de acnee, i se schimonosi ntr-un zmbet fr dini, cu buzele albe strns lipite, care -i largi nrile nasului subire. Invitaii rser forat. Avem treizeci de piese la licitaie n aceast sear, deci cred c vom termina pn la miezul nopii. Brbatul i continu discursul. Ecoul vocii lui rsuna straniu ntre pereii de piatr, pn n locul unde Tom i Jennifer stteau ghemuii. Tom recunoscu vocalele aplatizate i deschise i consoanele dure, specifice dialectului afrikaans18, nsprit n cei trei sute cincizeci de ani de lupt cu btinaii din Africa de Sud, cu englezii i cu natura. Se liciteaz n dolari americani i toate sumele trebuie achitate imediat, fie cu bani gheaa, fie prin transfer electronic confirmat. Orice sum licitat devine obligatorie i nu mai poate fi retras, aa c gndiiv de dou ori nainte s tuii. Din nou, invitaii rser, n semn de nelegere. De data asta, brbatul nu mai zmbi. Dac nu sunt ntrebri, putem s ncepem. Grupul de cumprtori tcu i, la un semn discret al brbatului care i asumase n mod evident rolul de conductor al licitaiei din acea sear, o u micu, montat n peretele de lng platform, de deschise.

18

Dialect olandez vorbit n Africa de Sud (n. tr.)

308

Doi brbai masivi aprur ducnd un tablou cu rama aurit, pe care l aezar pe un evalet, lng podiumul adjudectorului. Cu un gest teatral, unul din ei scoase bucata de mtase verde care acoperea pnza. Tom tresri. Ce este? ntreb Jennifer. Vermeer, opti Tom. Furat n jaful de la Isabella Stewart Gardner. Auzisem c ar fi fost distrus. Se pare c amicul nostru, Cassius, i vinde cea mai bun marf. Concertul de Jean Vermeer, pictat din 1665 pn n 1666. Licitaia ncepe la trei milioane de dolari. Ofer cineva trei milioane? Mulumesc, domnule. Trei milioane dou sute de mii? Licitaia merse repede i fr complicaii. Fr telefoane mobile sau ecrane de laptop, fr ntrzieri sau deliberri, fr legturi n direct ctre New York i Tokyo. Cumprtorii veniser cu instruciuni precise din partea angajatorilor referitor la ce s cumpere i ct s liciteze. Tabloul lui Vermeer se vndu cu un pic peste ase milioane de dolari. Un Rembrandt pe care Tom i identific drept Furtuna de pe Marea Galileei, furat laolalt cu tabloul lui Vermeer, fu cumprat cu opt milioane. O sculptur a lui Giacommetti, extras recent dintr-un muzeu din Hamburg i nlocuit cu o copie de lemn chiar sub nasul gardienilor trei sute de mii. S-ar putea s urmm noi, uier Tom dintr-odat. Unul din asistenii adjudectorului urcase pe platform, innd n mn o caset subire, de metal, lung cam de douzeci i cinci de centimetri i lat de zece. i acum, doamnelor i domnilor, un obiect extrem de rar. Adjudectorul i plimb privirea peste mulimea n ateptare, n timp ce asistentul deschise caseta argintie i o nclina spre lumin pentru ca persoanele prezente s-i poat vedea coninutul. Au mai rmas doar opt monede din cei 450 000 de Vulturi cu dou capete btui de Trezoreria Statelor Unite n 1933 i distrui apoi, n 1937, printr-un decret prezidenial. Cinci v sunt oferite aici. Voi ncepe licitaia la douzeci de milioane de dolari. Cine ofer douzeci de milioane? Patru mini se ridicar exact n clipa n care un tunet asurzitor
309

rsun n rezervor i o parte din acoperi se prbui n apa de sub el.

310

73

10.33 p.m. Ua din capul scrilor se zgudui din ni. Fora exploziei o scoase din balamale i o trimise nvrtindu-se pe platform, ratnd la milimetru primul rnd de scaune. Prin fum, cinci brbai mascai nvlir n ncpere, trgnd cu mitraliere cu amortizor deasupra capetelor. Gloanele se nfigeau n crmid, mprocnd mulimea uluit cu buci de piatr fierbinte, pe cnd cartuele ieeau tuind de pe eav i loveau apa cu un uier ascuit. Dou funii czur descolcindu-se printr-o gaur din acoperi i nc patru brbai alunecar n ncpere, mprocnd cu bocancii grei apa de pe fundul rezervorului. n doar cteva clipe, oamenii uluii de pe platform fuseser ncercuii, iar adjudectorul i cei doi asisteni ai lui dezarmai, fr ca vreunul s opun rezisten. Jennifer sri n picioare, dar Tom o trase napoi. Stai jos! i duse binoclul la ochi i cercet scena care se desfura dedesubtul lor. Brbaii, probabil foti militari, se micau ca la carte, n formaie, coordonndu-i toate gesturile. Erau narmai pn-n dini, cu grenade atrnate la bru i cu minile ncletate pe mitralierele Heckler i Koch MP5SD6, versiunile mai puin zgomotoase ale armelor standard din elita militar i din unitile paramilitare. Comandantul sttea n capul scrilor de unde striga ordinele pe un ton aspru i rstit. Avea spatele lat ct o main de dimensiuni mici. Sub privirile lui Tom, izbi cu patul putii n spatele unuia dintre cumprtori, care nu ngenunchease suficient de repede. O alt siluet, de asemenea mascat i mbrcat n negru, apru n praful i fumul care se ridicau n capul scrilor. Cobor n tcere pn lng asistentul adjudectorului, care sttea acum ngenuncheat, dar mai inea nc n mna stng caseta de metal. i lu cutia, o deschise i verific monedele, apoi o strecur n buzunarul hainei.
311

Fcu un semn din cap spre comandant, se ntoarse i se ndrept napoi spre scri. Conductorul licitaiei ncepu s urle, isteric. Suntei mori cu toii! Nu tii cu cine v punei. Nimeni nu fur de la Cassius! Brbatul se opri n vrful scrilor i privi peste umr spre silueta ngenuncheat, cu prul mbcsit, plin de praf, i cu faa schimonosit ntr-o expresie de ur. Adjudectorul scuip n direcia brbatului; bila gelatinoas se lovi de scrile de crmid i ncepu s alunece pe podea. Brbatul se ntoarse i cobor din nou, oprindu-se lng adjudector. Fr un cuvnt, scoase de la bru un Sig P228 i-l aps pe gura adjudectorului. I-l poziion ntre buze, deschizndu-i dinii cu eava de metal, mpingndu-l cu fora i tindu-i gingiile, pn cnd sngele ncepu s-i picure din colul gurii, scurgndu-se pe podea. Totui, adjudectorul i inea flcile ncletate, cu privirea aintit sfidtor n fa pn cnd o lovitur ce-l fcu s se chirceasc de durere i zbur dinii din fa. Url i gura i se deschise n agonie. Brbatul strecur pistolul nuntru i-l mpinse pn cnd se opri cu garda n dreptul buzelor. Adjudectorul ncepu s se nece cu sngele care-i curgea iroaie pe patul pistolului n timp ce eava rece, de metal, i apsa direct pe gt. Se auzi apoi o singur mpuctur nfundat; zgomotul fusese amortizat de craniul adjudectorului. Ceafa i explod i omul se prbui la picioarele brbatului, cu maxilarul atrnndu-i ntr-o parte din pricina forei impactului, i cu un ochi rostogolindu-i-se pe obrazul lipsit de via. Tom urmri ntreaga scen prin binoclu, cu o expresie sumbr ntiprit pe fa. n clipa n care apsase pe trgaci, mneca hainei negre n care era mbrcat brbatul se ridicase deasupra ncheieturii. Tom recunoscuse pe dat ceasul pe care-l purta. Avea cadranul negru sigilat ntr-o carcas de aur rou. Nu erau dect cincisprezece astfel de ceasuri n ntreaga lume. Era un Lange &Sonne. Era acelai ceas pe care l vzuse la mna lui Van Simson.

312

74

10.41 p.m. Deloc impresionai de execuia la care tocmai asistaser, brbaii narmai ncepur s se ndrepte spre scri, innd n continuare putile aintite spre mulimea ngrozit din faa lor. O pat mare i roie ncepu s se formeze n apa de sub platform, pe msur ce sngele se scurgea din leul adjudectorului. O s scape, opti Jennifer srind n picioare. Trebuie s-i oprim. Ateapt. Mergem dup ei mai trziu. tiu cine sunt. Tom o prinse de umr, dar gestul brusc l fcu s-i piard echilibrul i se mpiedic, cznd cu toat greutatea pe grilaj. Anii de eroziune i slbiser legturile. Grilajul ced sub greutatea lui Tom, care alunec n mijlocul rezervorului, cu capul nainte. La auzul zgomotului, cei trei brbai aflai nc la picioarele scrilor se nvrtir pe clcie i ncepur s trag la nimereal n direcia lui Tom. Gloanele i zburar deasupra capului i se lovir de peretele din spatele lui. Oprii focul! ordon brbatul care reapruse n capul scrilor, innd n mn pistolul argintiu, nc murdar de snge i acoperit de buci din pielea i dinii adjudectorului. l vreau viu, ltr el. Luai-l cu noi! Cei trei brbai narmai srir peste platforma joas n apa din rezervor, se ndreptar spre Tom i-l ridicar. Acesta prea ameit, nesigur pe picioare, de parc s-ar fi lovit la cap n cdere. Deasupra lor, Jennifer ncerc s evalueze ct mai repede situaia. Recunoscuse vocea brbatului. Era Van Simson. Oh, i curai gaura. S-ar putea s mai fie nc cu jigodia aia de la FBI dup el. Jennifer se pusese deja n micare. Trebuia s ias la suprafaa i s se ia dup ei. l luaser pe Tom. Luaser Vulturii. Nu-i putea pierde
313

acum. n spatele ei, auzi un zgomot surd, apoi sunetul inconfundabil al pietrei scrijelite de metal, mai nti o dat, apoi iar, ecoul lovindu-se de pereii tunelului ca o minge aruncat de-a dura. Grenade! Se tr n patru labe ct putu mai repede, pn cnd ajunse la cincizeci, aizeci, optzeci de metri de deschiderea n rezervor. Numra secundele n gnd. Cinci, patru, trei, doi... Jennifer se ntinse pe burt, nchise ochii i-i acoperi urechile. Unu! Nimic n-ar fi putut s-o pregteasc pentru explozia asurzitoare de sunet i cldur care trecu pe deasupra ei cu un urlet inuman, lipind -o de pmnt, scondu-i tot aerul din plmni. Abia reui s trag aer n piept, c o a doua explozie nvli prin tunel, cu o for ce o ridic la civa centimetri n aer, apoi o trnti de pmnt ca pe un sac de crbuni. Se ridic n picioare cltinndu-se i i scutur nisipul din pr. Ochii o usturau din pricina fumului i a prafului. Tui rguit, cu gura uscat de fric. Sngele ncepuse s-i curg dintr-o zgrietur de la brbie. Trebuia s ias de-acolo. Repede! Cteva clipe mai trziu, srea n interiorul hammam-ului. Un turc cu pieptul dezgolit, acoperit de pr negru cu irizrii roii n lumina focului, lipicios din cauza transpiraiei, fcu surprins un salt napoi i ncepu, aproape numaidect, s turuie ca o mitralier n turc, n urma lui Jennifer, care se ndrepta deja spre ieire. Iei din camer, urc scrile, travers coridorul, se ntoarse n piaa unde-i parcaser maina, la umbra strvechii coloane emberlita, ale crei cercuri de metal luceau n lumina lunii ca nite ctue. Sri la volan i ambal motorul, exact n clipa cnd dou dube albastre dispreau n captul strzii din faa ei. tia c trebuia s-i opreasc, s fac ceva nainte s scape. ni ca o sgeata pe Divan Yolu. Roile mainii scriau amenintor pe piatra cubic lucioas. Strada fusese demult nchis traficului auto. n schimb, inele de tramvai se ndreptau n ambele direcii pe mijlocul drumului, separate cu o bordur joas de trotuarele laterale care erau, ca ntotdeauna, pline de oameni. Jennifer urc pe bordur. Suspensiile mainii gemur, lovindu-se de inele de metal de pe cealalt parte. n faa ei, cele dou dube preau
314

s fi rmas blocate n spatele unui tramvai, dar cnd Jennifer acceler spre ele, amndou reuir s se strecoare pe lng acesta i s l depeasc n tromb. Jennifer acceler la rndul ei spre tramvai i smuci volanul ca s nu le piard urma. Aripa din stnga fa se nfund sub presiunea gravitaiei i a forei aerodinamice. Parbrizul i fu brusc luminat de farurile unui tramvai ce venea din direcia opus, direct spre ea. La dracu! Calc frna. Maina se cltin cnd vir, pe cealalt in. Tramvaiul trecu pe lng ea ntr-un amalgam de lumini i sunete de claxon, aruncnd un val de aer fierbinte prin fereastra deschis. La dracu! Imediat ce drumul fu liber, Jennifer schimb n viteza a doua i ni pe lng tramvai n huruiturile revoltate ale motorului. ntrzierea o costase un timp preios. Dubele ajunseser deja la captul Hipodromului din dreapta. Jennifer ambal motorul i cobor n vitez bordura, repezindu-se n urma lor. Cauciucurile mucau din asfaltul plin de crpturi. Schimba n viteza ntr-a patra, apoi n a cincea. Mergea cu aproape o sut douzeci la or. Trecu pe lng Aya Sofia, apoi pe lng Moscheea Albastr. Zidurile impuntoare, vopsite n alb, strluceau n lumina felinarelor, minaretele se nlau spre cer ca nite degete osoase. Aprinse farurile i se ls cu toat greutatea pe claxon, speriind pietonii din drum, jonglnd cu maina printre neobosiii vnztori de vederipotale care mpnzeau oraul. Dai-v la o parte! strig, ncercnd s acopere uruitul motorului, zrindu-i, pre de o clip, n oglinda retrovizoare, prul rvit i faa plin de praf. Nite dre de lacrimi i alunecau din colurile ochilor pe faa murdar, dei nu-i amintea s fi plns. Mirosul neptor de motor ncins umpluse maina i o fcu s tueasc. La captul Hipodromului, drumul se prvlea ntr-o pant ngust, la stnga. Jennifer vzu trziu curba, dar instinctul o salv. Schimb din nou ntr-a doua i ridic frna demn n timp ce trgea de volan. Maina ncepu s coboare panta scrind, zguduindu-se din toate
315

ncheieturile. Cu piciorul proptit instinctiv din nou pe acceleraie, Jennifer fcu o serie de manevre, lsnd maina s patineze mai nti, apoi, cnd simi puina stabilitate n roile ncinse, alimentnd din nou motorul. Maina o ascult docil, lu colul i plonj n josul dealului ca ntr -un montagne-russe scpat de sub control. Vedea acum dubele sub ea, ndreptndu-se spre marginea apei. O main de poliie apru ns de pe o strad din dreapta, cu sirena pornit i cufundat ntr-o lumin albastr. Jennifer trase de volan spre dreapta, ca s evite ciocnirea, apoi spre stnga. Maina se rsuci asemenea unui patinator care face o piruet. Deasupra ei, zri o clip tribunele Hipodromului, pline parc de fantomele spectatorilor nsetai de snge, care o aclamau. Coti pentru a urmri dubele pe o strdu lateral, dar se trezi numaidect cu o alt main de poliie care venea direct spre ea, cu toate luminile aprinse. Orbit, i acoperi ochii cu un bra. Roata din dreapta fa se izbi de bordura. Volanul i zbur din mini. Maina se smuci ntr-o parte i se izbi de laterala unui bloc de apartamente, mucnd din piatr, nvluit ntr-o fntn de scntei. Gfind, Jennifer nfac volanul; ncheieturile minii i erau albe ca varul. Ua din spatele mainii de poliie se deschise larg i o figur bine cunoscut apru n raza singurului far care-i mai rmsese. Jennifer iei rostogolindu-se din main. Van Simson e, domnule. La el sunt monedele. i l-a luat pe Tom.

316

75

Paris, Frana 30 iulie 11.02 a.m. Mirosul de cloroform se rspndea din hainele lui Tom asemenea unei loiuni de brbierit ieftine; gustul lui dulce-neptor i mai rmsese nc pe buzele crpate. i amintea cnd czuse, c fusese trt afar din rezervor i aruncat fr menajamente n spatele unei dube. Apoi, nimic. Mcar era n via i asta nu era puin lucru, avnd n vedere nepsarea cu care Van Simson l omorse pe adjudector. Dei, acum se ridica, firete, ntrebarea: ce avea de gnd Van Simson n privina lui? Se rsuci pe burt i ncerc s se ridice, clipind des ca s -i acomodeze ochii cu lumina din ncpere. Se prbui aproape ime diat, vomitnd cu zgomot pe podeaua de piatr. Trase aer n piept i se rsuci pe spate, luptndu-se s opreasc valurile de grea, concentrndu-se asupra respiraiei i ncercnd s-i domoleasc btile inimii i vjitul din cap. Van Simson? El s fi fost Cassius? Tom nu mai nelegea nimic. Nu putea fi el. De ce ar fi furat monedele de la propria licitaie? Era totui posibil ca el s fi comandat jaful de la Fort Knox i s fi avut nenorocul ca Steiner s-i fure Vulturii n jaful de la aeroportul Schiphol. Poate c-l omorse pe Harry i dduse lovitura de la offsaidca s recupereze ceva ce considera c-i aparinea de drept. Oricum ar fi stat treaba, Van Simson era bgat pn-n gt n toat povestea asta, iar Tom i picase direct n brae. La propriu. i ce se ntmplase cu Jennifer? Reuise oare s scape? Cum ar fi putut ea s tie unde se afla Tom, cnd nici el nu tia prea bine? Cnd senzaia de grea se mai potoli, Tom ncepu s cerceteze ncperea din jurul lui. Era un ptrat cu latura de trei metri jumtate, luminat cu un singur bec ascuns ntr-un glob de sticl cu aspect
317

industrial. Nu existau ferestre i singura intrare sau ieire era o u de oel. O tav cu o porie de orez cenuiu i pui nglbenit zcea neatins la picioarele lui Tom. Ar fi bnuit c se afla ntr-o pivni veche de vinuri, sau n vreun alt fel de depozit subteran, dac nu ar fi fost obiectele aranjate teatral prin celul. n colul ndeprtat, recunoscu forma inconfundabil a unei Fecioare de Fier, numit astfel din cauza chipului sumbru de femeie ce-i decora exteriorul, al crei pr dezordonat personifica, spuneau unii, Gorgona mitologic. De forma unui sarcofag aezat n picioare, nalt cam de un metru optzeci, se deschidea la mijloc, lsnd s se vad interiorul plin cu epue de fier. Nefericita victim era vrt nuntru, apoi cele dou ui se nchideau i epuele i strpungeau trupul. Cu un rafinament sadic, cuiele era n aa fel poziionate nct s ocoleasc organele vitale, prelungind astfel agonia. Pereii erau decorai cu alte obiecte groteti asemntoare. O Furc a Ereticului, boant, uruburi pentru degetele de la picioare i cteva gheare de pisic ruginite erau doar cteva dintre piesele pe care Tom le recunotea. Suspendate din tavan, lanurile groase ale Leagnului lui Iuda se micau uor ntr-o briz nevzut. Sunetul unor pai apropiindu-se i ntrerupse firul gndurilor i Tom privi iute spre ua care se deschidea ncet. Darius Van Simson pi n camer, urmat de doi brbai, unul lung i slab, cellalt bondoc i ndesat. Toi trei erau nc mbrcai n hainele negre, de lupt. Era clar c nu se ntorseser de prea mult timp. Tom, Tom, Tom, l dojeni Van Simson cltinnd din cap ca un printe dezamgit i privind de la bltoaca de vom la Tom, care nc zcea chircit pe podea. mi pare ru, crede-m. mi pare ru c a trebuit s se ajung aici. Nu asta mi-am dorit. Scutete-m de compasiunea ta, Darius, replic Tom cu o voce slab. Apropo, drgu loc i-ai aranjat aici. Van Simson i arunc un zmbet de ghea. tiu din surse sigure c aceasta este camera original de tortur a temniei care se afla aici n secolul al cincisprezecelea i pe care au drmat-o ca s construiasc locuina mea.
318

Aadar, erau la Paris, deduse Tom. Parisul era la cinci ore distan de zbor de Istanbul, chiar i cu avionul particular al lui Van Simson. Punnd la socoteal drumul cu maina ctre i de la aeroport, nsemna c trecuser cel puin ase-apte ore de cnd fusese prins. Am descoperit-o n timpul lucrrilor de restaurare i m-am gndit s-o recondiionez. Din motive istorice, desigur. Toate obiectele pe care le vezi expuse aici sunt autentice. Ce joc e sta, Darius? Dac FBI-ul nu e nc pe urmele tale, va fi ct de curnd. i acum, i l-ai mai pus i pe Cassius pe cap. La auzul numelui lui Cassius, fruntea lui Van Simson se ncrei uor, dar i camufl grimasa ntr-un zmbet larg. Vd c ai motenit spiritul de lupttor al tatlui tu, observ el. Nu-l amesteca pe tata n povestea asta, i-o retez Tom. i, la fel ca el, se pare c nu eti n stare s-i vezi de treburile tale. n timp ce vorbea, mproca stropi de saliv care ptau, pre de cteva clipe, dalele negre, pline de praf. A devenit treaba mea n momentul n care l-ai ucis pe Harry, strig Tom, simind c-i revin forele. Harry? Harry Renwick? Despre asta era vorba? Oh, ar fi trebuit s-mi spui. Am fi putut evita toate neplcerile astea. N-am avut nici un amestec n povestea asta. Eu, unul, n-am vrut dect monedele. Att i nimic mai mult. L-am lsat pe nenorocitul de Ranieri s-mi scape printre degete, dar cnd am auzit c toate cele cinci monede erau vndute mpreun, am acionat. N-ar fi trebuit s te amesteci. Era o petrecere privat, la care nu ai fost invitat. i tu ai fost? i-o tie Tom cu un rset scurt. Crezi c mi-e fric? De celuii lui Jean-Pierre Dumas care adulmec prin jurul casei mele? Nu m au cu nimic la mn. Dar FBI-ul? Ei, tocmai sta e motivul pentru care mai eti nc n via, Tom. Cnd vor afla c agentul Browne a murit i c monedelor li s-a pierdut cu desvrire urma, cred c vor fi foarte dornici s stea de vorb cu tine. Te mpachetez frumos, i pun fundi i te livrez personal. Poate le spun chiar c te-am prins ncercnd s furi din casa mea, ca s mai pun un pic de gaz peste foc. Chipul lui Van Simson se schimonosi ntr-un zmbet crud cnd
319

vzu expresia de pe faa lui Tom. Oh, mi pare ru! Nu tiai, nu-i aa? i-am bombardat vizuina de iepure. M tem c domnioara s-a dus... i, odat cu ea, orice alibi ai mai fi putut avea. ntr-o izbucnire de furie, Tom se npusti asupra lui Van Simson. Fu ns numaidect imobilizat de ctre cele dou gorile care tbrr asupra lui. Cei doi brbai i prinser braele lui Tom i-l lipir cu spatele de zid. Va trebui s m scuzi, Tom, dar atept pe cineva, spuse Van Simson ridicnd mna i lund de pe perete un obiect mare, de metal. Tom l recunoscu imediat. O cuc larga ce se nchidea n jurul capului victimei i-l mpiedica pe nenorocit s mai vorbeasc, introducndu-i n gur o bucat mare de metal. Soii obinuiau s le pun aa ceva nevestelor ciclitoare, continu Van Simson, n timp ce bodyguarzii ndesau cu fora cuca pe capul lui Tom. S vedem dac te amuete i pe tine. i poate te mai i calmeaz nielu. ncuietoarea se nchise cu zgomot n clipa n care Van Simson rsuci cheia. Tom ncerc s ipe cnd Van Simson i gorilele lui ieir din camer, dar pies metalic, ascuit, din gur, i se nfipse dureros n gtlej, fcndu-l s horcie. Un lucru i era clar lui Tom. Trebuia s ias de acolo i trebuia s ias repede, nainte c Van Simson s se rzgndeasc i s -i vin ideea s mai ncerce pe el i alte jucrioare sadice. i duse ambele mini n spatele capului i gsi curnd ncuietoarea, n partea dreapt a cutii. Umbra unei sperane i ncoli n suflet. Van Simson, n pasiunea lui pentru autenticitate, nu nlocuise ncuietoarea original, destul de rudimentar, cu una mai modern. Tom lu furculia de metal de pe tava cu mncare sleit ce zcea pe jos, lng el, i ndoi unul din vrfuri n aa fel nct s formeze un mic crlig. Introduse crligul improvizat n deschiztura ncuietorii i l mic ncet printre prghii pn cnd, n cele din urm, mecanismul se deschise cu un clichet brusc. i scoase uurat cuca de pe cap, masndu-i maxilarul i micndu-i limba prin gur ca s stimuleze
320

circulaia sngelui, scuipnd pe jos buci de vopsea i de rugin. Se ridic cu greu n picioare i se ndrept spre u. Aceasta nu mai arat la fel de promitor. Van Simson nu fcuse compromisuri. Montase o ncuietoare electric sofisticat. Ca s o deschid, ar fi fost nevoie de echipament special, echipament pe care Tom nu l avea. Din colul camerei, n semintuneric, Fecioara de Fier l privea rece i fr mil.

321

76

11.34 a.m. Bubuiturile din celul rsunau n tot coridorul. La nceput, bodyguardul cel mic i ndesat, care l nsoise mai devreme pe Van Simson le ignorase, nfundndu-i nasul i mai adnc n ziarul pe care l citea. Dar sunetul insuportabil al metalului scrijelit de alt metal se auzea din ce n ce mai tare, ajungndu-i parc pn-n mduva oaselor. ncepu s arunce tot mai multe priviri furioase nspre celul. n cele din urm, o nou arj l lu pe nepregtite i-l fcu s verse cafeaua pe el; lichidul maroniu i se prelinse pe pantalonii de camuflaj. njur, i ddu picioarele jos de pe biroul ngust, arunc ziarul pe scaun i se ndrept, nervos, spre celul. Zgomotul se opri brusc i gardianul zmbi, scondu-i arma de mn, un IMI Barak, din tocul de sub bra. Era destul de vechi n meseria asta ca s-i dea seama cnd cineva i punea rbdarea la ncercare. Dar nu-l deranja. Dac tipul voia s se joace, i art el distracie! i plceau petrecerile. Rsuci cheia n broasc i, cnd auzi ca aceasta se deschise, mpinse ua cu piciorul, cu toat fora. Ua grea, de oel, zbura din balamale i se izbi de perete cu o bufnitur asurzitoare. Micarea asta aranja pe oricine s-ar fi gndit s se ascund n spatele uii. Nu era el omul care s cad ntr-o capcan aa de veche. Becul fusese deurubat i gardianul aprinse o lantern mic, montat sub patul putii. Prin ua deschis, raza de lumin czu pe cuca pe care, doar cu cteva minute n urm, o montase chiar el pe capul prizonierului. Fusese aezat n mijlocul camerei. Lumin cu lanterna restul celulei. Era straniu de tcut, dup zgomotul infernal de mai devreme. i era goal. Sau nu? n colul ndeprtat, abia vizibile chiar i n lumina lanternei, vzu c uile Fecioarei de Fier erau deschise. Nu prea mult, dar suficient ct
322

s permit cuiva s se ascund cu grij nuntru, fr s se rneasc n epue. Zmbind la aceast dovad a propriei inteligene, brbatul se apropie tiptil de sarcofagul mare de metal, cu degetul pe trgaci. Iei de acolo! strig el, cnd fu la doar civa metri distan. Fecioara rmase ns nemicat. Iei! tiu c eti acolo. Nimic. njura i se aplec n faa, punndu-i mna stng pe o u i eava putii pe cealalt. Le deschise pe amndou cu o singur micare rapid. Cutia era goal. Ghemuit n col, Tom mpinse cu spatele ct putu de tare, proptindu-i picioarele n peretele de piatr. Fecioara de Fier se cltin, apoi se prbui pe duumea, nfigndu-i epuele n nefericitul bodyguard prins dedesubt, intuindu-l cu spatele de podea.

323

77

12.02 p.m. Tom nfc arma gardianului i simi un nod n gt la vederea chipului acestuia, deformat i plin de snge. Nu era pentru prima dat cnd era nevoit s omoare pe cineva, dar asta nu nsemna c-i venea acum mai uor. Se strecur afar din camer i o lu de-a lungul coridorului seifului, trecnd pe lng camere ntunecate, umplute pn la refuz cu rmiele existenei lui Van Simson. Lzi de vin, cutii de arhiv atent catalogate, pline cu hrtii i dosare, echipament sportiv aranjat n rafturi de oel special construite. n minile lui Tom, mnerul de cauciuc al armei era umed i alunecos, ca o bucat de carne crud. Se opri la picioarele unei scri nguste ca s-i recapete suflul i si tearg pe pantaloni palmele transpirate. Nu avea un plan concret i tia c asta era periculos. Mai tia i c era furios i suprat, ceea ce -l putea face s fie neglijent. Mai presus de toate astea ns, tia c le datora lui Harry i lui Jennifer s-l nfunde pe Van Simson. i-o datora lui nsui. n clipa aceea, aceast unic dorin i dicta fiecare micare, fiecare decizie. Tom ntredeschise ua din captul scrilor i zri un coridor cu pardoseal de calcar. Sunetul unor pai care se apropiau, lovind ritmic podeaua de piatr cu flecurile de metal, l sili s o nchid la loc, lsnd doar o fie argintie de lumin care strpungea ntunericul i trasa o linie alb, subire, pe faa lui Tom. Paii se auzir tot mai aproape, apoi se ndeprtar. Prin deschiztura uii, Tom l recunoscu pe Rolfe, albinosul de la poarta principal, care le dduse fiori, lui i lui Jennifer, cu ocazia primei lor vizite n casa lui Van Simson. Jennifer. Murise. i muc buza i scutur din cap, alungndu-i din nou imaginea ei din minte. Nu se putea gndi la asta acum.
324

Deschise ua cu bgare de seam i se strecur n spatele lui Rolfe, care se oprise n faa uii de la captul coridorului i cuta ceva n buzunar. l pocni cu tocul armei n moalele capului. Brbatul gemu i se prbui la pmnt. Fu ns nevoie de o a doua lovitur, de data asta n tmpl, pentru ca brbatul s se rostogoleasc ntr -o parte, lipsit de cunotin. Tom tr trupul lui Rolfe pn n dreptul scrilor de unde -i fcu vnt pe primele trepte, dup care iei pe coridor i nchise ua n urma lui. i continu drumul pn cnd se trezi n holul larg al intrrii de la parter, deja cunoscut. n faa lui, tia c era liftul. Modul sigur de intrare n biroul lui Van Simson, de la etaj, i n seiful de dedesubt. ncerc s foreze uile ascensorului, dar nu reui dect s le despart civa centimetri, dup care acestea se nchiser la loc, cu o bufnitur metalic. Privind n jur, Tom observ o statuet subire de bronz, cuibrit n umbr, lng scar. O nfac, avnd o expresie hotrt ntiprit pe fa. Strecur statueta ntre cele dou ui ale ascensorului, forndu-le s se deschid. Treptat, acestea se deprtar din ce n ce mai mult, pn cnd, n cele din urm, cedar i se retraser fr zgomot n perete. Tom ls jos sculptura din bronz, fcu un pas n fa i privi n sus i-n jos n puul liftului. Plafonul cabinei se reflecta inert n ntunericul de sub el. Un plan i ncoli n minte avea s-l ia prin surprindere pe Van Simson, cnd acesta se va ntoarce n lift, srind asupra lui prin trapa de acces. ntinznd mna n bezn, Tom prinse cablul de oel care cobora de la motorul ascensorului montat undeva pe acoperi pn deasupra liftului. i ncolci braele i picioarele n jurul cablului unsuros i se ls s alunece n jos, ateriznd uor pe cabina ascensorului. Se ghemui i ascult. Un zgomot ciudat prea s se aud de sub el, un fel de clinchet metalic i ritmic, ca i cum o main ar fi fost programat s repete un ciclu monoton. Tom ridic precaut marginea trapei. Pereii ascensorului erau mnjii de snge. Deschiznd trapa n ntregime, Tom l recunoscu pe bodyguardul slbnog care l nsoise pe Van Simson n celul, ghemuit ntr-un col, cu un glon tras n cap. Uile ascensorului se nchideau i se deschideau
325

iar i iar, mpiedicndu-se de picioarele lui ntinse. Tom cobor n cabin i pai peste cadavru. Privi de-a lungul coridorului de piatr puternic luminat, care ducea spre volt. Era liber. Dar grilajul de oel fusese ridicat i, n spatele lui, Tom vzu c ua seifului era larg deschis. Se strecur de-a lungul coridorului, cu spatele lipit de zid, strngnd arma cu ambele mini. Camerele video l priveau oarbe, cu lentilele sparte. Seiful era la fel cum i-l amintea, cu podeaua neagr, de cauciuc, erpuind ca un labirint printre cele aproximativ douzeci de casete de expunere, cu cte un canal ngust la baza fiecrui perete. n spatele casetelor, l vzu pe Van Simson, aplecat deasupra biroului ce domina platforma micu, ridicat n fundul ncperii. Tom se las n genunchi i se strecur pe dup casete, avnd grij s pstreze n permanen una ntre el i platform, ca s nu poat fi vzut. n cele din urm, una singur l mai separ de Van Simson. sta era momentul! Trase aer n piept, verific sigurana i sri n picioare, cu arma ndreptat spre capul lui Van Simson. Nu mica, Darius! Van Simson abia dac reacion, ridicnd ncet privirea spre Tom. Sper c nu l-ai omort pe Rolfe. Prea absent, trist chiar. E un biat bun, foarte capabil. Unde sunt monedele? ntreb Tom pe un ton poruncitor, urcnd pe platform cu arma aintit n continuare asupra lui Van Simson. Monedele? Poftim, ia-le! Van Simson arunc pe mas cutia subire, de metal, pe care o luase din Istanbul. Aceasta czu, cu un ecou nfundat. Crezi c ai ctigat? N-ai ctigat nimic. Am pierdut toi! Nu, tu ai pierdut. Tom ntinse mna ca s ridice caseta. Cum spuneai tu cndva, nu mi-ai lsat prea multe opiuni. Ridic arma ncletndu-i degetele n jurul casetei. Imaginea lui Jennifer i apru n minte. Pentru ea fcea asta. I-o datora ei. O voce bine cunoscut i rsun n urechi nainte s apuce s apese pe trgaci. Nu te grbi, Thomas!
326

78

12.26 p.m. Vocea ptrunse ca un ti n inima lui Tom. Se rsuci pe clcie. O siluet pai din umbr i naint n lumin, dezvluindu-se ncet vederii mai nti un Glock 19, apoi mna nmnuat, urmat de braul ntins. Harry? ngaim Tom cnd lumina czu, n sfrit, pe chipul brbatului. Te rog, fii biat bun i las arma jos, spuse Renwick. Era greu de crezut c avea n fa acelai brbat uor nengrijit de la care Tom i luase rmas-bun cu o clduroas mbriare cu doar cteva zile n urm. Arta impecabil, ntr-un costum bleumarin, cma alb, apretat, i cravat bleu de la Herms. Prul i era frumos aranjat, faa neted i roz, iar ochii i ardeau cu o intensitate stranie, pe care Tom nu o mai vzuse pn atunci. Doar inelul de aur cu sigiliu mai rmsese din brbatul pe care Tom l cunotea de ani de zile. Tom cobor arma i, ca n trans, o privi de parc nu nelegea cum de ajunsese n mna lui de la bun nceput. Ddu s o aeze pe mas, dar vocea tioas a lui Renwick l opri n drum. Nu fi imbecil, Thomas! Pe podea! mpinge-o cu piciorul spre mine. Nu era nici urm de cldur sau de amabilitate n vocea lui Renwick. n schimb, i uiera ordinele lui Tom, pe un ton familiar i strin, n acelai timp. Tom se aplec, aez arma pe jos i o mpinse cu piciorul. Renwick i potrivi mai bine revolverul n mn i l inu strns, ndreptat spre Tom, n timp ce ridica i strecura n buzunarul hainei arma lui Tom. Harry? Nu neleg. Cum? De ce? Renwick rse.
327

Uite americanul din tine! ntotdeauna vrei s nelegei de ce. S gsii un motiv. S dai vina pe o traum din copilrie sau pe lipsa de afeciune din partea familiei. Ei, uite c nu-i aa de simplu. Nu eti fcut s nelegi oamenii ca mine. Trebuie doar s-i accepi. Dar am crezut c ai murit! Tom aproape c optea acum. Capul i se nvrtea. De ce? Doar pentru c un poliist incompetent a gsit un cadavru n casa mea? Pentru c agentul Browne i-a spus c m-a vzut murind? N-a vzut dect cum m-am prbuit, mpucat cu dou gloane oarbe. Pn cnd i-a revenit ea, schimbasem cadavrele. Cu cine? Un nimeni. Cineva care nu mai era important pentru mine. Cineva care mi-a fost de mai mare folos mort dect mi fusese n via. Dup asta, n-a trebuit dect s schimb fiele dentare. Cum altfel ar fi putut identifica un cadavru incinerat? Au czut n plas, desigur, cum tiam c o s fac. Poliitii tia sunt ncnttor de previzibili. M mir totui c tu te-ai lsat pclit, avnd n vedere c ai folosit un truc asemntor cu civa ani n urm, ca s scapi de efii ti de la CIA. tiai despre asta? Oh, sunt foarte puine lucruri pe care s nu le tiu despre tine, Thomas. Sunt aici doar din cauza ta. Am vrut s m rzbun pe cei care teau ucis. Ct de ncnttor de loial din partea ta. Sunt aproape micat. Cine dracu eti tu? ntreb Tom, dezgustat i totui fascinat de tonul lipsit de orice pasiune al lui Renwick. Nu ghiceti? Urm o tcere lung. Cassius, murmur Tom. Tu eti Cassius. Renwick zmbi. Ei, aa mi se mai spune. Dup atta vreme... tu! Tom fcu un pas spre Renwick care ridic revolverul i miji ochii. Ai grij, Thomas, spuse el pe un ton blnd. Ai mare grij. Peste tot, a fost mna ta, nu-i aa?
328

Mintea lui Tom se chinuia s pun n ordine evenimentele petrecute n ultimele zile. Tu ai ordonat s fie furate monedele. Apoi, m-ai trimis s fur oul din New York ca s fiu n State n acelai timp. Renwick ridic din umeri. Aveam de gnd s vnd poliiei un pont anonim, dar n -a mai fost nevoie, fiindc ai avut tu amabilitatea s-i lai un fir de pr la locul faptei, pe care l-au descoperit cei de la NYPD. O neglijen deloc caracteristic pentru tine. Oricum, pn la urm totul a ieit bine dei, la un moment dat, ncepusem s-mi fac griji c-i lua prea mult s furi primul ou. i apoi, ce-a urmat? Ai pierdut monedele. Steiner i le-a furat i i le-a dat lui Ranieri s le vnd. Chipul lui Renwick se ntunec. O neplcere minor. Cei responsabili au pltit scump pentru c s-au amestecat n treburile mele. Greeala lor a fost c au ncercat s le vnd chiar unuia dintre oamenii mei. Aa c ai recuperat cele patru monede de la Steiner, dup care ai dat ntmpltor de mine la Sotheby's i m-ai invitat la cin mpreun cu agentul Browne, care i-a ntins pe tav singura moned care i lipsea. Renwick rse scurt. A fost chiar amuzant. Auzi tu, moneda a ajuns singur tocmai la mine acas! M gndeam de ceva vreme s-l omor pe Harry Renwick. Sincer, ncepuse s devin deprimant. Era o ocazie prea bun ca s-o ratez. Vocea lui Renwick era lipsit de orice sentimente, trdnd doar o eficien crud i neobosit. Dar trebuie s recunosc c m-ai impresionat, Thomas. Pn i eu, care i-am urmrit att de ndeaproape cariera de-a lungul anilor, am rmas surprins de capacitatea ta de a te strecura printre probleme. Mai nti, ai reuit s fugi de acuzaia de crim pe care i-o nscenasem chiar eu n Londra. Apoi, ai convins-o pe Browne c n-ai nici o legtur cu jaful de la Fort Knox. i, n sfrit, ai scpat din muzeul din Amsterdam, dup ce-i ddusem, n marea mea generozitate, instruciuni precise lunetistului s nu te omoare, ci doar s se asigure c erai prins.
329

Trebuia s-l fi pus s m omoare, cnd ai avut ocazia. Desigur, m-am gndit i la varianta asta. Dar tii c un suspect n via este mult mai pe placul poliiei dect unul mort. Mcar aa, nu trebuie s-i mai caute i pe cei care l-au ucis. Se nchide cercul. Englezii, americanii... toi ar fi crezut c i-au prins omul. i, oricum ar sta lucrurile, nu sunt chiar un monstru. Mcar atta lucru i datoram. i el? Tom fcu un semn din cap spre Van Simson, care nu rostise nici un cuvnt n tot acest timp, privindu-i nemicat, cu o expresie mpietrit. Darius? Vocea lui Renwick deveni mai puternic atunci cnd l privi pe Van Simson. Ar fi trebuit s se mulumeasc s mituiasc politicienii i s-i ucid rivalii n afaceri. Apropo, nu tiu ce i-a spus, dar Browne triete i e bine mersi. M bucur. Prea o tnr ncnttoare. Inima lui Tom tresri i acesta strnse din ochi pre de o clip. Tria! Mcar un singur lucru bun se ntmplase. Dar tu, Thomas, spre deosebire de Darius, poi s alegi. Nu e prea trziu. Nu nc. Ce vrei s spui? Renwick fcu un pas spre el, cu mna ntins. Vino de partea mea. Ai fi uluit s vezi cte am putea realiza mpreun. n echip. n familie. Nimeni nu ne-ar mai sta n cale. Pentru prima dat de cnd Renwick reapruse, Tom sesiz umbra unei rugmini n vocea lui i i citi n ochi o nevoie nerostit. Rse. Eti complet nebun. Ai luat de lng mine singura familie care mi mai rmsese n clipa n care l-ai ucis pe Harry Renwick. i acum, mi-l oferi napoi sub ameninarea armei? Nu-mi mai pot da seama cine eti cu adevrat. Atunci, eti pe cale s afli. Renwick vr mna n buzunar, scoase arma pe care Tom o mpinsese nspre el, o inti spre pieptul lui Van Simson i trase.

330

79

12.32 p.m. Glonul l arunc pe Van Simson de pe scaun i brbatul se prbui inert la pmnt. Profitnd de ocazie, Tom se arunc pe partea stng, se rostogoli pe platform i alerg spre mijlocul ncperii. Renwick reacion instantaneu i trase trei focuri aproape n acelai timp, urmrindu-l pe Tom de-a curmeziul camerei. ns gloanele se izbir inofensive de panourile de sticla incasabil, suspendate deasupra fiecrei casete de expunere. Sticla se crap, dar rmase la locul ei. Aa cum i amintise Tom c se va ntmpla. Un gest inutil, Thomas! strig Renwick cu rceal n timp ce ecoul loviturilor se mai izbea nc de pereii camerei. Iei acum i-i voi crua viaa. Desigur, probabil c-o s te trimit la nchisoare pentru uciderea bietului Darius cnd o s-i gseasc amprentele pe arma crimei, dar cel puin vei fi n via. Camera se cufund n tcere. Bine, cum vrei tu, bombni Renwick. Cobor de pe platform i, trgnd aer n piept, sri n spatele casetei dup care se rostogolise Tom, cu doar cteva clipe n urm, innd strns arma cu ambele mini ntinse. Nu era nimeni acolo. nceteaz joaca asta, uier Renwick. Nimic. Furiei i lu locul o expresie sumbr de hotrre. Renwick ncepu s strbat pe ndelete ncperea cutnd dup fiecare caset de expunere pe msur ce nainta, cu arma ntins n fa, ntr-o serie de pai mruni, ca de dans. Talpa pantofilor i scria pe podeaua de cauciuc ca o pereche de adidai pe terenul de baschet. Deodat, buzele i se ntinser ntr-un zmbet. n faa lui, abia vizibil, zri vrful unui pantof ieit din spatele casetei urmtoare.
331

Se ghemui, apoi sri i trase dou focuri rapide, unul dup cellalt, nainte ca Tom s apuce s fac sau s spun ceva. ns gloanele se ngropar inofensive n duumea. Nu era nimeni acolo. Doar doi pantofi, aranjai frumos unul lng cellalt. Renwick ngenunche i-i pipi cu mna. nc erau calzi. Tom sri din spatele casetei alturate i se arunc asupra lui Renwick, mpingndu-se cu umrul n el, ct putu de tare. Impactul l izbi pe Renwick de marginea casetei i-i zbur din mn arma, care alunec de-a lungul camerei, pn n anul de la baza peretelui. Renwick se prbui n genunchi, cu minile la piept, n vreme ce Tom se arunc n patru labe, ncercnd s prind arma. Nenorocitule! strig Renwick dup el. Fu ntrerupt de apariia unei lumini roii, strlucitoare, care ncepu s clipeasc deasupra seifului. Privirea lui Tom se ndrept imediat spre platform. Van Simson se trse pn la tastatura de lng birou. Se uit n ochii lui Tom i, cnd zmbi, acesta nelese. Voia s-i nchid pe toi nuntru. Renwick sri n picioare i alerg spre ua seifului, care se nchidea. Tom ns i ddu seama c, din locul n care se trse ncercnd s prind arma lui Renwick, nu avea nici o ansa s mai ajung la u, nainte s se nchid. Apoi, dintr-odat, amintindu-i ceva ce Van Simson le artase cu ocazia vizitei lor anterioare, se aplec i deschise cel de-al treilea sertar din caseta de expunere de lng el. Aurul nazi st strluci rece n ntuneric. Tom nfac un lingou i, rsucindu-se pe clcie ntr-o micare unduioas, l arunc spre Renwick cu toat fora. Lingoul zbur prin aer ca lama unui palo greu, mai nti urcnd uor, apoi accelernd n cdere, atras de fora gravitaiei. l lovi cu putere pe Renwick, direct ntre umeri. Lovitura l fcu s se mpiedice i Renwick se arunc blngnindu-se spre deschiderea din ce n ce mai ngust, pe msur ce ua se nchidea. ntinse un bra ca s nu cad i de -abia mai avu timp s se strecoare prin crptura ngust. Mneca hainei i se prinse ns n rama de metal i, nainte s apuce s se elibereze, ua grea, de oel, se nchise cu o izbitur. Mna lui Renwick fu retezat de la ncheietur. Urletele lui se stinser doar cnd zvoarele nepenir la locul lor i
332

cnd nchiderea ermetic fu activat. Seiful se transformase n mormnt.

333

80

12.36 p.m. Un sunet nou. Apa care curgea. Privind n jos, Tom sesiz c picioarele lui erau deja cufundate n apa care ieea bolborosind din anurile de lng ziduri i mpnzea toat duumeaua. Vocea lui Van Simson i rsun n minte. Cum i spusese? O mic msur de precauie suplimentar. Tom sri pe cea mai apropiat caseta de expunere tocmai n clipa n care un curent electric de nalt tensiune ncepea s treac prin apa adnc acum de vreo zece centimetri. Lng ua seifului, mna lui Renwick se mica spasmodic, plutind n ntuneric. Tom tia c soluia cea mai bun era s se ntoarc pe platform i s ncerce s deschid seiful din nou, de acolo. Problema, desigur, era c se gsea cam la cinci metri deprtare. Aprecie c ar fi fost ceva mai puin de doi metri distan pn la cea mai apropiat caseta. Dac reuea s se caere pe ea, ar fi putut ncerca s ajung la platform srind din caset-n caset. Se poziion pe marginea casetei pe care se gsea momentan i se ridic n picioare. Nu avea s fie deloc uor. Tavanul jos i ecranele de sticl suspendate i ngreunau orice avnt ar fi ncercat s-i ia pentru sritur i, n plus, mai era i descul, cu pantofii nmuiai n ap, undeva dedesubtul lui. Trase de cteva ori aer n piept, balansndu-i de fiecare dat braele nainte i napoi. i calcul sritura. Unu, doi, trei. Se lans n aer i ateriz cu greutate pe caset. Gemu de durere cnd pieptul i se izbi de suprafaa de sticl, iar coapsele i picioarele descule i se lovir de sertarele de oel din prile laterale. Aproape imediat, ncepu s alunece pe suprafaa lustruit, cutnd cu minile ceva de care s se agae, n care s-i nfig unghiile, simind cum genunchii i coborau din ce n ce mai jos. Se opri. Picioarele i erau la doar civa centimetri deasupra apei.
334

ncet, se ridic n mini pn cnd reui s-i treac un genunchi peste marginea dulapului i s se pun la adpost. Se ridic n picioare i rsufl uurat. De acolo, fu simplu. nc cinci srituri relativ uoare l duser la platform, lng Van Simson care alunecase la loc n fotoliu. Darius. Trezete-te, strig Tom scuturndu-l de umr. Rmi cu mine. Haide, trezete-te! Pleoapele lui Van Simson tremurar. Darius, ascult-m, spuse Tom. Renwick a scpat. A ieit. Deschide ua. Las-m s m duc dup el. Las-m s aduc pe cineva s te ajute. Van Simson clatin din cap. Nu, opti el. E prea trziu. Ochii i se nchiser la loc, pn cnd Tom l scutur din nou de umr. Nu e prea trziu. i sfie cmaa lui Van Simson i-i studie rana. Printr-o gaur mic, n partea dreapt a pieptului, sngele ieea bolborosind. i lipi urechea de pieptul lui Van Simson. Obrazul i se nroi de snge. Ai un plmn perforat, i explic Tom, cutnd pe birou ceva ce i-ar fi putut fi de folos. De cte ori inspiri, tragi aer n cavitatea toracic prin gaura lsata de glon. De-asta i este din ce n ce mai greu s respiri presiunea aerului e din ce n ce mai mare i i zdrobete plmnul. Tom gsi ceea ce cuta. O folie de plastic, pentru protejat documentele, i nite band adeziv. Ai anse s trieti, dac primeti repede ajutor. Rupse un ptrat de aproximativ cinci centimetri din folia de plastic i l aez peste gaura fcut de glon. Dar trebuie s deschizi ua, Darius. Trebuie s ieim de aici. Folosind banda adeziv, Tom lipi trei laturi ale ptratului de plastic de pielea lui Van Simson, lsnd-o liber pe a patra. Era o valv simpl, ce permitea aerului s ias cnd expira prin partea neprins, dar care se lipea de piele cnd inspira. Peste doar cteva minute, Van Simson ncepu s respire mai uor i deschise din nou ochii. Tom i vorbi blnd:
335

Darius, nu trebuie s mori aici. Nu trebuie s mori acum. Deschide ua. O s-i aduc ajutoare, i promit. Apoi, o s-l prind pe Renwick. O s-l fac s plteasc, pentru amndoi. Nu se termin aici. Van Simson l privi n ochi pe Tom, apoi mic din cap. Se aplec spre tastatura din faa lui. Oprindu-se la fiecare cteva secunde ca s-i adune forele, btu cu greu o niruire lung de numere, apoi se prbui napoi pe scaun. Ua seifului ncepu s se deschid ncet.

336

81

12.51 p.m. Poliia francez, narmat, nvli n camer, cu vizoarele de plastic de pe ctile negre, sinistre, strlucind ca nite ochi uriai, cu staiile de emisie-recepie find. Lesmains sur la tte!19 Ordinul fu strigat cu o voce ncordat. Tom i prinse minile ntre ele, la spatele capului, i strig la rndul lui: Ilmefaut un mdcin20. Poliitii se mprtiar prin ncpere, naintnd cu pruden spre platform, cu armele ridicate. A terre!21veni un alt ordin. Tom las un genunchi, apoi pe cellalt, cu minile n continuare ridicate. Doi poliiti se apropiar de platform. Unul l acoperea pe Tom, cellalt urc s-l examineze pe Van Simson. Era nc n stare de lein, i respira slab i cu mare greutate. Uneambulance, vite!22ceru poliistul. Tom! strig Jennifer alergnd n camer, strecurndu-se printre poliiti i casetele de expunere. Eti teafr? Am vzut snge afar i... oh, eti bine! Pari dezamgit, glumi Tom. Poliitii se ddur napoi i-i coborr armele, bombnind n barb. Nu, doar c... Am fost drogat, rpit i la un pas de a fi electrocutat. Ce trebuie s fac un om aici ca s aib parte de un pic de compasiune? S se lase mpucat, zise Jennifer zmbind, zrindu-l pe Van

Minile pe cap! (lb. francez). (n. tr.) nevoie de un doctor (lb. franceza). (n.tr.) 21La pmnt! (lb. franceza). (n.tr.) 22 O ambulan, repede! (lb. franceza). (n.tr.)
19 20Am

337

Simson peste umrul lui Tom. O s se fac bine? Sosiser doi medici de ambulan. Verificar semnele vitale ale lui Van Simson nainte s-l ridice i s-l aeze pe targ. O s triasc. L-ai vzut pe Renwick? Pe cine? Harry a fost, Jen. El a fost, de la bun nceput. El a pus la cale jaful de la Fort Knox. El i-a omort pe Ranieri i pe Steiner, cnd monedele au czut, din pur ntmplare, n minile lor. Apoi, cnd ai aprut tu cu ultima moned la ua lui, i-a nscenat propria moarte i a ncercat s m scoat pe mine vinovat. Jennifer clatin din cap, cu fruntea ncreit de nedumerire. Harry? Nu pot s cred. Nici eu n-am putut. Vocea lui Tom era trist, chiar rnit. Dar el a fost n spatele povetii, de la bun nceput. A recunoscut totul. mi pare ru Tom, spuse Jennifer strngndu-i mna. tiu ct de mult ineai la el. Silueta familiar a lui Jean-Pierre Dumas apru n pragul uii. i fcu semn cu mna lui Tom, apoi mpri cteva ordine poliitilor din jur. Tom ridic sprncenele, ntrebtor. I-am recunoscut vocea lui Van Simson la rezervor, dar, de data asta, mi-am zis c o s avem nevoie de ntriri. Jean-Pierre a aranjat toate astea, spuse Jennifer, artnd cu mna mica armat ce se agita n jurul lor. Am intrat imediat ce am tiut cu certitudine c Van Simson era n cldire. Felicitri! O voce puternic se ridic deasupra zarvei generale i un brbat nalt intr n ncpere i se apropie de platform, cu mna ntins. Purta o cma de un alb imaculat, asortat la un costum la dou rnduri de nasturi. Numele meu este Bob Corbett. Sunt agentul responsabil cu aceast investigaie. Ai fcut treab bun aici. O treab excelent, continu el, scuturndu-i energic mna lui Tom. Trebuie s recunosc c am avut ndoieli, date fiind antecedentele tale, dar agent Browne ne-a explicat ct se poate de clar c, fr tine, n-am fi ajuns la nici un rezultat. Guvernul Statelor Unite i este recunosctor.
338

Renwick a fost, domnule, spuse repede Jennifer. El e n spatele ntregii poveti. Corbett se ncrunt, nedumerit. Harry Renwick? Aproape c rse cnd rosti ntrebarea, ca i cnd posibilitatea ar fi fost att de mic nct ar fi frizat ridicolul. Tom aprob cu hotrre din cap. Ne-a jucat pe unul mpotriva celuilalt de la bun nceput. Ochii lui Corbett se ngustar i nencrederea i se preschimb ntr-o expresie de hotrre neclintit. Spune-ne ce tii i m ocup numaidect de problem. N-avea cum s ajung departe. Corbett se ntoarse spre doi dintre oamenii lui i le ddu cteva instruciuni cu voce joas, apoi se uit din nou la Tom, cu o privire plin de semnificaie. Cred c astea v aparin. Tom lu de pe birou caset metalic i i-o ntinse lui Corbett. Mulumesc, rspunde Corbett deschiznd cutia i privindu-l apoi, recunosctor. S sperm c, de data asta, o s fim n stare s le pstrm.

339

82

Htel St Meni, Arondismentul 4, Paris 30 iulie 8.42 p.m. Ferestrele hotelului erau deschise i din strad se ridica acelai amestec ameitor de rsete, de motoare Vespa i de clinchet de vesel pe care l auzise cu dou nopi n urm. i totui, acum era singur. Jennifer se dusese cu Corbett la George V sau la cine tie ce alt hotel cu pretenii pe care FBI-ul l considera mai potrivit pentru agenii si. N-o nvinovea c se dusese cu el. Fr ndoial, trebuia s dea raportul i, mai mult ca sigur, Corbett voia s afle toate amnuntele despre cele petrecute n ultimele zile. Cel puin avea ncredere c Jennifer va prezenta i punctul lui de vedere i c i va susine cauza. El, unul, i inuse promisiunea, cu excepia povetii din Amsterdam, dar tia c Jennifer nu le va spune nimic despre asta. Se auzi o btaie n u. Tom travers ncperea. Podeaua de lemn se nclina spre mijlocul cldirii, unde se sprijiniser grinzile, de-a lungul secolelor. Deschise. Era Jennifer. Rmase n pragul uii, privind-o cteva clipe fr un cuvnt, pn cnd vorbi ea: Pot s intru? Da. Da, desigur, scuz-m. i deschise ua i femeia intr. Patul era singura pies de mobilier suficient de solid ca s se poat sta pe ea i Jennifer se aez pe marginea acestuia. Nu te ateptam, atta tot. Cum mai merge? continu Tom n picioare, lng u. M mir c te-au lsat s pleci. Pi, nu prea m-au lsat, dar m scoteau din mini punndu-mi aceleai ntrebri iari i iari. Aa c mi-am zis s trec pe aici, s vd o figur prietenoas. M bucur c ai venit. Ce face Corbett? Oh, foarte bine. Nervos de mama focului c el a fost cel care mi-a
340

aranjat cina cu Renwick, dar, n afar de asta, bine. S-a pus cu tot dinadinsul pe urmele lui Renwick. A mobilizat chiar i o unitate special ca s l prind. Oh... i vrea s te vad mine diminea ca s discute despre nelegerea voastr i cum o s-o punei n practic. S-a gndit c n-o s vrei s v ntlnii la Ambasada Statelor Unite, aa c a sugerat un loc numit LesInvalides. Zice c l tii tu. Tom ncuviin din cap, dar nu se mic din u. O s te duci? Sigur. E un loc interesant. Merit vizitat. Ar trebui s-i iei un ghid. Jennifer mic din cap i urm o pauz stnjenitoare. tii, nu trebuia s vii pn aici ca s-mi spui toate astea, zise Tom. Puteai s suni. tiu, dar am vrut s vin. Tom i arunc un zmbet amuzat. Agent Browne, s nu-mi spui c i-a fost dor de mine! Jennifer ls ochii n jos. Poate doar puin. Tom ntinse mna i ncuie ua. La auzul cheii i broasc, Jennifer ridic privirea i-i zmbi. Brbatul simi c inima ncepe s-i bat mai tare.

341

83

LesInvalides, Paris, Frana 31 iulie-l.22 p.m. O cldura apstoare plana deasupra oraului a doua zi, la ora prnzului. Jennifer fu bucuroas s evadeze din fumul gros al gazelor de eapament, intrnd, prin pasajul arcuit, n rcoarea curii largi, de piatr de la Htel des Invalides. Venise cam devreme la ntlnirea cu Bob i Tom, dar nu i plcea s ntrzie. Gndul la Tom i trezi o senzaie de cldura plcut, amintindu-i de noaptea lung i lene pe care o petrecuser, mpreun. Fusese surprins s realizeze ct de mult l dorea. Ct nevoie avea de aceast eliberare. Dar era realist. tia c o astfel de relaie avea slabe anse s dureze. Tom nu era genul de brbat care s se aeze lng o femeie, oricare ar fi fost ea, dei poate acum credea c asta i dorete. Ridic privirea i admir cldirea ptat de vreme din jurul ei i deschise ghidul turistic pe care l cumprase chiar n acea diminea de la hotel. Le Htel des Invalides este cel mai mare complex individual de monumente din Paris. A fost fondat n 1670, de Ludovic al XIV-lea, Regele Soare, ndeplinind la acea vreme funcia de spital i cazarm militar. Astzi, adpostete Le Muse de l'Arme i rmiele mpratului Napoleon Bonaparte, aduse de la Sfnta Elena n 1840 i nmormntate sub magnifica cupol aurit a bisericii Sfntul Ludovic, unul dintre cele mai frumoase i mai vizitate monumente din Paris. Construcia mormntului a necesitat cheltuieli considerabile i trupul lui Napoleon se odihnete astzi n ase sicrie unul de fier, unul de mahon, doua de plumb, unul de abanos i unul din marmur roie aezate pe un piedestal de granit verde. Jennifer ridic privirea i zmbi. Jumtate din curtea pavat cu piatr de ru era scldat n lumin, cealalt ascuns n umbr, soarele
342

traversnd acoperiul nclinat. Ferestrele de sus, montate n plci cenuii, fuseser sculptate sub forma unor coifuri de cavaleri medievali, n timp ce ferestrele rotunde ale etajului de mai jos corespundeau arcadelor nclinate ale zidului mnstiresc ce mpresura curtea. Jennifer pi n interiorul arcadei, trecu pe lng scheletele ruginite ale tunurilor capturate ce fuseser legate de zid sau cocoate pe postamente de lemn, ngropndu-i din nou nasul n ghid. Cnd a fost construit L'glise St. Louis, n 1676, protocolul de stat interzicea soldailor s intre la slujb pe aceeai intrare pe care o foloseau regele i curtenii lui. Soluia neobinuit a fost o biseric dubl, cu un altar com un n mijlocul cldirii. Soldaii intrau prin curtea dinspre nord, iar regele intra prin partea de sud, pe sub cupol. Fr s-o avertizeze, Tom iei din spatele unei coloane. O apuc de bra i o trase n umbr, n spate, ntr-un col al curii. Ce dracu se petrece aici? i uier el n ureche n timp ce mergeau. D-mi drumul, m doare! fcu ea zbtndu-se sub strnsoarea lui. O mpinse de lng el i Jennifer abia reui s-i pstreze echilibrul cnd i fcu vnt pe dalele alunecoase, de piatr. Ar fi trebuit s bnuiesc, strig Tom, fcnd un pas spre ea. Archie avea dreptate, suntei toi la fel. Despre ce dracu vorbeti? Se sprijinea cu spatele de un tanc din Primul Rzboi Mondial, unul dintre exponatele permanente ale muzeului. Nu te preface c nu tii... Ce s tiu? Ce caut el aici? Art cu degetul mare peste umr. Cine? Clarke. Poliia britanic. Sunt patru. Au venit s m aresteze. Mai vndut! Ce? fcu Jennifer cu ochii mrii de uimire. Tom, ascult-m. Se apropie de el vorbindu-i cu voce joas i foarte grav. Nu tiu nimic despre toate astea. Trebuie s m crezi. Cu siguran, e o greeal.
343

Tom o privi fix cnd Jennifer fcu nc un pas spre el. Ascult, continu ea. Rmi aici. M duc dup Bob. O s ncerc s aflu ce se petrece. Sunt sigur c e o ncurctur. Dup tot ce ai fcut pentru noi, nu mai ai de ce s-i faci griji. Crede-m. Fcu un ultim pas i-i puse mna pe bra. Tom cltin ovielnic din cap. Ai zece minute. Dac nu te ntorci pn atunci, n-o s m mai vezi i n-o s mai auzi niciodat de mine. i-o garantez. Zece minute. Bine. Pancartele indicau drumul spre mormnt n cinci limbi diferite. Le urm printr-un coridor ntunecat, care o scoase ntr-o curte cu pietri, lng biseric. Nite bariere mari de metal blocau drumul i, din nou, afiele traduse i explicau c mormntul era nchis temporar i i cereau scuze pentru neplcerile create. Nevznd pe nimeni n jur, Jennifer sri peste barier i nconjur biserica, oprindu-se n faa ei. Trepte mari, de culoarea mierii, conduceau spre intrare. Se opri n dreptul treptelor i cercet cu privirea grdinile din jur. Erau goale i, n cteva locuri, aspersoarele fuseser pornite, crend curcubee care luceau n soarele amiezii, sub pnza de ap ce se arcuia la trei metri deasupra peluzei i a tufiurilor. i vedea acum pe brbaii despre care vorbise Tom, de cealalt parte a grilajului de fier care mprejmuia grdinile. Patru n total, doi ntr -o main, unul pe o banc prefcndu-se c citete ziarul, al patrulea plimbndu-se n susul i-n josul aleii. n mod evident, supravegheau intrarea n biseric. Unul dintre ei prea mai agitat dect ceilali, cu sacoul atrnndu-i neglijent pe umerii nguti i aplecai. Jennifer se ntoarse i intr n biseric. Oraul dispru cnd ua masiv de sticl se nchise n spatele ei. Se trezi nvluit ntr-o linite mormntal nici o adiere de vnt, lumina palid i difuz, podeaua de marmur i zidurile de piatr ngheate ntr-o tcere copleitoare, plin de respect. Deasupra ei se nla cupola ce nfia o comuniune extatic, reprezentat n nuane de rou, portocaliu i albastru. Figurile pictate erau cei doisprezece apostoli citise asta n ghid. Erau patru capele laterale unde lumina ptrundea colorat prin
344

ferestrele cu vitralii, una verde, alta albastr, o alta galben, ultima portocalie insule de culoare ce strluceau ca nite focuri n fiecare col al ncperii. Cte un mormnt singuratic domina centrul fiecrei capele, iar de-a lungul pereilor erau aranjate mici monumente comemorative. Jennifer le opti numele cnd trecu pe lng ele. Foch, Vauban, Bertrand, Lyautey, Duroc. Nume pe care nu le tia, dar care aveau o rezonan impresionant i eroic. Cu siguran, mai impresionant dect Browne. Chiar i dect Corbett. Se ncrunt. Unde era? Nu-i sttea n fire s ntrzie. Un altar imens de marmur neagr, poleit cu aur, trona n captul ncperii i n spatele lui strlucea un perete de sticl, desprind ceea ce era acum un mormnt de ceea ce fusese cndva partea soldailor din biserica dubl. O balustrad circular de marmur se ntindea chiar sub cupol. Cnd se apropie, Jennifer vzu ca aici pardoseala fusese dat la o parte. n locul ei, nlndu-se din ceea ce fusese cndva podeaua unei cripte, trona un sicriu imens, o mas impresionant de marmur roie sculptat, sprijinit pe un piedestal verde. Jennifer se aplec peste balustrad i privi n jos. Pe podea, n jurul sicriului, fuseser ncrustate numele marilor victorii ale lui Napoleon. Totul era ncercuit cu o colonad de marmur alb. Apoi, cnd ochii i se obinuir cu lumina slab, i se pru c desluete o siluet n umbra coloanelor. Talpa unui pantof. Piciorul unui brbat. Sri ca ars i alerg spre altarul din fundul bisericii, zbur peste treptele din spatele acestuia cobornd la nivelul de mai jos. Max, omul ei de legtur din Londra, zcea ntins n coridorul ngust ce lega scrile de colonad. Avea cmaa ptat de snge. Jennifer i deschise pleoapele i vzu c era mort. Pi peste el. Inima i btea s-i sparg pieptul. l vzu apoi pe Corbett, de cealalt parte a irului de coloane, ntins pe podea, cu capul ntr-o balt de snge, nemicat i tcut.

345

84

1.36 p.m. Cu un strigt scurt, Jennifer se repezi la Corbett i l ntoarse cu faa spre ea. i aps cu degetele artera carotid, ncercnd s-i simt pulsul. nc mai tria. Slav Domnului! Avea o tietura adnc n partea dreapt a capului, dar era n via. Domnule! Domnule, m auzii? Sunt Browne. La auzul vocii ei, ochii lui Corbett se ntredeschiser. Brbatul gemu i Jennifer se aplec spre el, cu urechea n dreptul gurii lui. Monedele. A luat monedele. Zcea pe jumtate ntins ntr-o sal mic, de la captul colonadei, dominat de o statuie nalt, de marmur, ce-l nfia pe Napoleon mbrcat n hainele imperiale. n faa acesteia, pe o piatr de mormnt din marmur alb gravat Napoleon II, era o vaz micu, cu flori. Jennifer picur civa stropi de ap pe batista ei, pe care i -o ntinse apoi lui Corbett. Brbatul reuise se s ridice pe jumtate i sttea acum rezemat de cadrul uii. Lu recunosctor bucata de pnz i o apas deasupra rnii, ca s opreasc hemoragia. Ce s-a ntmplat? ntreb ncet Jennifer, ghemuindu-se pe podea, n faa lui. Brbatul clatin nedumerit din cap, cu vocea slab, cu chipul alb ca varul. Jennifer fu ocat s constate ct de btrn prea. Nu tiu. Totul s-a ntmplat att de repede! M-am gndit s m plimb puin pn veneai voi. M-a lovit pe la spate. Abia am reuit s-i zresc chipul, n timp ce cdeam. A fost Renwick. Renwick? Suntei sigur? Corbett ncuviin din cap. L-am recunoscut. Nu-ncape nici o ndoial. ncepu s tueasc, trupul lui scuturndu-se n timp ce ncerca s-i curee plmnii. Jennifer atept pn cnd se liniti.
346

i monedele? Erau n buzunarul meu. Se lovi cu mna peste hain. Nu mai sunt, opti cu o dezamgire n glas. Mi-am zis c sunt cu Max, c nu-i nici un pericol. Nu-mi imaginam c ar putea s... Nu v gndii la asta acum. M duc s chem un doctor s v ajute, spuse Jennifer ridicndu-se. Bine? Corbett aprob cu greu din cap. Jennifer scoase telefonul din poet, l deschise i se opri o clip nainte s formeze numrul. Apropo, ce caut Clarke aici? Cine? Nu-i putea vedea chipul lui Corbett din cauza batistei care-i acoperea faa, dar simi c se ncrunta. Clarke. Poliistul englez. L-am vzut afar. L-ai chemat dumneavoastr? Corbett ddu la o parte batista i-i ngust ochii. Tonul i era dintrodat ferm. Nu te amesteca, Jennifer. Te depete. Sunt ordine de sus. S nu m amestec? Ce dracu se petrece? E mai bine aa. Ochii lui Jennifer se mrir de uimire. Vrei s-l predai englezilor? El v ajut i voi l servii pe tav? N-a fcut nimic. E nevinovat! Ochii i aruncau fulgere de indignare. Corbett zmbi ironic. Nevinovat? n ce privin? Poate c nu l-a omort pe Renwick. Poate c nu el a furat monedele. Dar a fcut altele i nc destule. E un escroc, Browne, un ho ca toi hoii al crui loc e dup gratii. Ce tmpenie! strig Jennifer furioas. Crezi c putem lsa un astfel de individ n libertate, cu toate secretele pe care le tie? Ar fi doar o chestiune de timp pn cnd ar da totul n vileag i ce s-ar ntmpla atunci? S-ar declana o catastrof diplomatic i politica noastr internaional ar fi dat cu douzeci de ani napoi. Am avut o nelegere. El a promis s ne ajute i s-i in gura, iar noi i-am promis n schimb c-i tergem dosarul. A avut ncredere n
347

mine. I-am dat cuvntul meu. i tu l-ai crezut? Ha! pufni Corbett. i-am spus s nu te apropii prea mult, te-am avertizat c e periculos. Aici sunt mai multe n joc, chestiuni mai importante dect cuvntul tu. n ceea ce -i privete pe englezi, Renwick a fost omort i Kirk e ucigaul. n felul sta, noi putem merge linitii dup Renwick i tim totodat c Tom Kirk e la loc sigur, de unde nu poate spune nimic. La dracu! Vocea lui Jennifer tremura de furie. i pentru ce l trdai? Ca s-l scutii pe preedinte de cteva ntrebri incomode? Ca s nu fie nevoii cei de la CIA s-i nfrunte propriile greeli? Ca s v mai adugai nite puncte la grad? Trezete-te la realitate, Jennifer! i-o retez Corbett, folosindu-i pentru prima dat numele mic. Asta e lumea n care trim i, uneori, nu e prea plcuta. Vocea-i era dur, lipsit de emoie. Tot ce conteaz e s obii rezultatul avantajos pentru toat lumea. Facem ce ni se cere i o tii foarte bine. Astea sunt exact genul de porcrii pe care chiar dumneavoastr m-ai nvat s le ursc. V nelai dac v nchipuii c o s stau cu minile-n sn i-o s v las s v facei jocurile. V nelai amarnic. Oprete-te! i-o tie Corbett. Gndete-te foarte bine la ce vrei s faci. Tonul lui Corbett era aproape amenintor. i spun toate astea pentru c in la tine. Se opri. Vezi tu, noi, n America, ne -am temut c te apropii cam prea mult de Kirk, c ai putea fi n pericol. Aa c Piper l-a trimis pe unul dintre bieii notri din Amsterdam s stea cu ochii pe voi. nelegi, n caz c aveai nevoie de ntriri. Jennifer nghii n sec, nendrznind s priveasc n alt parte. Am o declaraie sub jurmnt cum c a urmrit doi oameni de la muzeu la hotelul vostru, acum trei seri. Se pare c a avut loc un jaf la muzeu, n aceeai noapte. Se opri din nou. Ar fi mare pcat dac te-ar identifica drept una din persoanele pe care le-a vzut acolo. Sincer, nici nu tiu ce s-ar putea ntmpla. Vorbea acum pe un ton indiferent. Mai mult ca sigur, te-ar trimite la nchisoare. Celor de la FBI nu le place deloc cnd propriii ageni trec de partea cealalt. Nu face bine la moral. Nenorocitule! i uier ea, dar tia c era la mna lui. Putea s arate cu martori c fusese acolo i asta ar fi fost sfritul ei.
348

Cinci, poate ase ani de nchisoare. i nu s-ar mai fi putut ntoarce n sistem. Nenorocitule! fcu ea din nou, sesiznd de data asta nesigurana din propria voce. Doare acum, spuse blnd Corbett, dar cu timpul o s-i dai seama c e mai bine aa. Nu e frumos, dar aa funcioneaz sistemul. Uneori, trebuie s faci compromisuri. Nu e cazul s afle nimeni ce s-a petrecut n Amsterdam. Asta rmne ntre noi. tiu c ai avut motive ntemeiate s faci ce ai fcut. Dac-i joci bine cartea, poi s faci carier n FBI. i-o garantez. Jennifer nu-i rspunse, rmnnd cu ochii aintii n podea. Ar fi vrut s-l pocneasc. Acum, du-te i spal-te, spuse el artnd spre degetele ei ptate de snge, i discutam dup aceea. Jennifer intr n cmrua mic i ridic vaza de pe podea, golind-o n palma stng, fcut cu. Ls apoi vaza i-i frec minile ntre ele. Stropii de ap se mprtiar pe pardoseal, ptnd cu rou marmura alb. Ridic privirea spre statuie, cu ochii mpnzii de lacrimi de furie i de frustrare. Asta era? se trezi ntrebndu-se n timp ce privea n ochii goi i mndri ai statuii. La asta se rezuma totul? Folosea oamenii, apoi se descotorosea de ei asta era secretul succesului lui Bob Corbett? Asta trebuia s fac i ea ca s ajung undeva n meseria asta? i pentru ce? Nu se aleseser cu nimic. Monedele nu mai erau. Cassius dispruse. l trdaser pe Tom. Dar ce putea face? Indiferent ce ar fi spus ea, tot l nchideau pe Tom pentru treaba din Amsterdam. Era inutil. i terse minile pe stofa neagr, moale a fustei, pregtindu-se s se ntoarc i s fac fa zmbetului ngmfat al lui Corbett. i privi minile ca s se asigure c nu mai avea snge sub unghii. Degetele ntinse i readuser n minte imaginea minii sfrtecate a lui Renwick un ciot nsngerat aruncat cu scrb ntr-o pung transparent i dus apoi n vreun laborator sau ntr-o camer de stocare a dovezilor. Mna lui dreapt. Un gnd i strfulger prin minte. Mna lui dreapt!
349

Ce-i spusese Finch n Louisville, dup ce-i fcuse autopsia lui Short? Ceva despre un truc al medicilor legiti... C dreptacii i lovesc ntotdeauna victimele n partea dreapt, pentru c altfel nu pot lovi cu suficient for. Rana lui Corbett era n dreapta capului. i atunci, cum ar fi putut s-l loveasc Renwick, care nu mai avea mna dreapt? Bob, m duc s-i aduc un doctor. ncerca s vorbeasc firesc i s-i ascund fulgerele din priviri. Vorbim mai trziu despre asta. Nu-i rspunse nimeni. Se ntoarse i-l vzu pe Corbett aplecat deasupra ei. inea n mn arma pe care i-o izbi cu for n falc. Jennifer se prbui jos i din gur ncepu s-i curg snge. Mic! ltr Corbett. Treci napoi acolo. O lovi cu piciorul ntre coaste i Jennifer, sleit de puteri, se tr napoi n ncperea mic i ntunecat, ferindu-i faa de pantofii lui negri, de piele neagr, lucioas. mi pare ru, Jennifer. Sincer, crede-m. Nu credeam c-o s se ajung aici. n timp ce vorbea, scoase din buzunar un amortizor de sunet pe care l nurub cu atenie pe eava pistolului Beretta din dotare. Numai din vina lui Kirk trebuie s te omor acum, rosti el cu o voce aproape isteric. Arm i ecoul metalic al glonului introdus pe eava rsun n camera ngust. Ce faci, Bob? ntreb Jennifer cu vocea rguit. Tui, nghii sngele din gur i se lipi cu spatele de piedestalul de marmur rece pe care se nla statuia. Credeam c este evident.

350

85

1.51 p.m. Dup ce plec Jennifer, Tom se strecur n biserica Sfntul Ludovic prin intrarea soldailor, din curtea cldirii principale. Dei o ameninase pe Jennifer c avea s dispar pentru totdeauna, voia s vad cu ochii lui ce se petrecea cu adevrat dac ea l trdase sau dac totul era, ntradevr, doar o greeal. nuntrul bisericii, iruri de scaune din lemn negru se ntindeau n faa lui pe podeaua de calcar. Deasupra, unde zidurile se mbinau delicat cu acoperiul ascuit, steaguri de regiment sau capturate de la inamici fluturau uor, etalndu-i cu mndrie pnzele sfiate n lupt sau ptate de snge, dar nc viu colorate. n cellalt capt era un altar. Tom se apropiase de altar, apoi se strecurase n spatele lui. Acolo, montat ntr-un zid de sticl, gsise mica u ce fcea legtura ntre cele dou jumti ale bisericii. Asta i cuta. Pusese mna pe clan i se pregtea s o deschid, cnd auzi voci n partea cealalt. Apoi, se ls din nou linitea. Instinctiv, tiu c se ntmplase ceva ru. Ceva foarte ru. Aps pe clan i ua se deschise fr zgomot ntr-un palier ngust care cobora spre pasarelele cu coloane de la baza sarcofagului. Se ghemui i-l vzu pe Max ntins pe podea, mort. O lu la dreapta i urc tcut scrile pn ce ajunse la parter, naintnd cu bgare de seam pn la balustrada joas, de marmur. Auzi din nou voci, de data asta n spatele lui. Spune-mi, cum i-ai dat seama? recunoscu vocea lui Corbett. Sunt curios. Dup rana ta. Vocea lui Jennifer suna ciudat. Nu putea s i-o fac Renwick, care nu mai are mna dreapt. Foarte inteligent, ca ntotdeauna. Poate c ar fi mai bine s spun c Tom Kirk m-a lovit, apoi mi-a luat arma i te-a mpucat pe tine.
351

Vocea lui Corbett se auzea tot mai tare pe msur ce Tom nainta de-a lungul balustradei. Asta nsemna c se apropia de el. Vocea lui Jennifer era ns mai slab i Tom presupuse c ea era n sala cea mic, pe care o vzuse cu alt ocazie n dreapta sicriului. De ce faci asta? De ce acum? Pentru bani? Corbett rse i Tom i ddu seama c se afla acum chiar deasupra lui. Fr s ezite, nclec balustrada i se ghemui pe muchia ngust de la baza acesteia.

352

86

1.56 p.m. Mai c-o s-mi fie dor de tine, Browne, zise Corbett ridicnd arma. Se opri o clip i ntinse braul, jucndu-se cu degetul pe trgaciul ncordat, pregtindu-se s trag. Lundu-i avnt, Tom sri de pe marginea balustradei i-l lovi pe Corbett cu picioarele direct n mijlocul spatelui. Brbatul se izbi de zid, rupndu-i nasul n peretele de marmur. Arma i zbur din mn, se roti n aer i lovi piedestalul statuii, dup care czu pe pardoseal. Tom ateriz pe spate, amortizndu-i cderea cu minile, ndeajuns nct s nu-i rup coccisul. Corbett se ntoarse furios, cu pumnii strni, pregtit s sar asupra lui Tom, dar Jennifer se arunc ntre ei, lund arma de pe jos. V mpuc dac e nevoie, domnule, rosti ea nclinnd capul i ridicnd arma n dreptul pieptului. tim amndoi c n-ar fi prima dat cnd fac asta. Ochii lui Corbett se ngustar. Sngele i curgea printre degetele minii pe care i-o dusese la nas i vocea-i era nfundat: De gur eti bun, Browne, dar tii prea bine c nu eti n stare so faci. Nu poi s m mputi, nu dup ce i-ai fcut lui Greg. De data asta, nu mai scapi. O s te nchid. Poate c da, poate c nu. Uneori ns, trebuie s faci compromisuri ca s ajungi la rezultatul dorit. Nu ai spus tu aa? Ceva din vocea ei l fcu pe Corbett s ezite. Nu eti n stare, mri el n cele din urm. Poate c ea nu, dar eu sunt, interveni Tom pind lng Je nnifer i lundu-i arma din mn. Aa c i sugerez s mai taci dracului din gur. Corbett ncepu s rd; sngele din nas se umfla n bule mari, care se sprgeau doar pentru a se forma la loc.
353

Ce e aa de amuzant? Voi doi. Ce mai echip! La asta, nu ne-am gndit noi. Noi? spuse Jennifer fcnd un pas n fa. Care noi? Corbett nu rspunse; rsul i se transform ntr -o tuse convulsiv, n ncercarea de a-i elibera gtlejul inundat de sngele care -i umpluse gura. Cassius, i ddu Tom seama dintr-odat. Lucrezi pentru Cassius, nu-i aa? Corbett se sprijini cu toat greutatea de perete i tusea i se mai potoli. Tom se uit la Jennifer. De la el tia c nu ai murit. De la el a tiut c cei de la NYPD mi au identificat ADN-ul n New York. Se uit din nou la Corbett. Tu i-ai spus! Corbett nu rspunse. Dar nu neleg, fcu Jennifer ntorcndu-se spre Tom. Cum ar fi putut fi implicat cu Renwick? Am lucrat cu el de la bun nceput. Te-a lsat s vezi numai ce a vrut el s vezi, explic Tom. Dup ce Steiner a furat monedele din aeroportul Schiphol, Renwick le-a luat urma, lui i lui Ranieri, i i-a omort pe amndoi. Singura problem era c Ranieri nghiise cea de-a cincea moned, care ajunsese tocmai la voi, n Washington. Aa c au aranjat s ne ntlnim acas la Renwick, la cin. Aveau astfel ocazia s pun iar mna pe moned, s se descotoroseasc definitiv de Harry Renwick i s fac n aa fel nct eu s par vinovat de toate. Doar c nu se gndiser c eti chiar att de eficient i c pusesei s fiu supravegheat toat noaptea. Voi tot nu nelegei cine este, nu-i aa? E un geniu printre oameni. Nu tii de ce e capabil, rbufni Corbett, cu vocea mai puternic acum. Suntei la fel de proti ca toi ceilali. Piper, Green, Young toi sau lsat dui de nas. Dui de nas? Cum adic? La ce te referi? ntreb Tom. Dumnezeule, exclam Jennifer, nelegnd totul. Desigur... Nimic din toate astea nu s-a ntmplat cu adevrat, nu-i aa? Corbett ncepu s aplaude ncet, cu faa schimonosit de ur. Ce tot spui acolo? ntreb Tom.
354

Ai avut dreptate, Tom, zise Jennifer ntorcndu-se spre el i ncercnd s redea n cuvinte gndurile care i treceau prin minte c o vijelie. Ai spus c totul era parc prea la ndemn. C parc ne lsaser nadins s descoperim sinuciderea fals i containerul. sta era motivul. Nimic nu se ntmplase cu adevrat. Corbett a fost cel care a sugerat s verificm dosarele angajailor. tia c, mai devreme sau mai trziu, o s aflu c Short fusese asasinat i c o s ncep investigaia de acolo. tia c o s gsesc containerul n spatele casei lui i banii din contul din banc. Totul a fost o nscenare. Short era att de plictisit, zise Corbett tergndu-i nasul cu mneca sacoului. i dorea cu disperare s fie iar poliist, s simt iar adrenalina anchetei. Cnd i-am artat insigna i i-am spus c aveam nevoie de ajutorul lui ntr-un proiect guvernamental secret, n-a tiut cum s ne mai ajute. Tmpitul nici mcar n-a vrut s fie pltit. Mi-a spus c-i era suficient mndria de a-i putea servi din nou patria. i vine s crezi? Deci, n-a fost nici un transport de aur? ntreb Tom. Oh, containerul a aprut, desigur. Short a fcut personal inventarul, ca nimeni s nu-l poat vedea prea bine. Apoi a avut grij s-l depoziteze, s-a asigurat c toate actele erau n regul i a oprit generatorul ca s fiu eu sigur c o s-mi funcioneze teoria cu virusul din calculator. Totul a fost ideea lui Renwick. S nscenam un jaf care nu a avut loc niciodat. Pentru ca, n cazul n care venea cineva, s aib ce s investigheze. Privi n ochii lui Tom i zmbi. S aib pe cine s investigheze. Dar, dac nu era nimeni n container, cum ai intrat n seif? Cum ai scos monedele de acolo? ntreb Jennifer, ncruntndu-se nedumerit. Tom mic din cap, nelegnd brusc. Nu a fost o nscenare, a fost o acoperire. Ai pus totul la cale ca s acoperii o spargere mai veche, nu-i aa? Aveai deja monedele. Trebuia doar s gsii pe cineva pe care s dai vina. Pe mine. Urm un moment de tcere n care Jennifer se uit nedumerit de la Tom la Corbett, apoi iar la Tom. Zece ani, rosti Corbett ncet, rupnd tcerea. Zece ani au stat
355

ntr-o cutie de depozit dintr-o banc. Ateptau. Milioane de dolari de care nu m puteam atinge. Pn cnd Renwick mi-a oferit o soluie. Dar cum le-ai luat? ntreb Jennifer. Cum ai fcut? Nu te-au nvat s verifici? o ntreb Corbett privind-o n ochi. Regula FBI-101, Jennifer. ntotdeauna, verific. Te-ai artat mai interesat s urmezi indiciile evidente pe care i le lsasem dect s urmezi procedura de baz. Rse scurt. Dar, firete, tocmai de -asta te-am i ales pe tine. tiam c erai att de disperat s rezolvi cazul, s impresionezi, s-i ctigi o a doua ans nct aveai s te arunci cu capul nainte n capcana pe care i-o ntinsesem cu atta grij. Dac ai fi studiat cu atenie hrtiile, ai fi remarcat numele meu trecut n dreptul ofierului responsabil cu transferul monedelor din Philadelphia la Fort Knox, acum zece ani. Jennifer simii c i se urc sngele la cap. Avea dreptate. Urmase indiciile evidente, chiar i atunci cnd simise c nu era totul n regul. Se lsase orbit de setea ei de succes. M-am trezit acum zece ani, la dou sptmni dup ce Martha m prsise pentru un tip pe care-l cunoscuse la un curs de yoga, pe bancheta din spate a unei dube, cu cinci monede n valoare de milioane de dolari legate cu ctuele de mna mea dreapt. Am deschis caseta i le-am luat. Simplu. Cnd am ajuns la Fort Knox, nimeni nu s-a uitat s verifice dac monedele mai erau acolo. Au semnat de primire i au dus caseta direct n seif. Goal. Toi aveau ncredere n btrnul Bob Corbett. ntotdeauna au avut. Aproape c a fost prea uor, ncheie el zmbind triumftor. i ce voiai s faci dup aceea? S aduci monedele ilegal n Europa i s le vinzi la licitaie? Care era partea ta? ntreb Tom. Jumtate din ct se lua pe ele. Am auzit destul, fcu Jennifer, strmbndu-se dezgustat. D-mi monedele. Corbett duse mna n interiorul hainei de unde scoase caseta lucioas de metal. Mai bine ai chema ntriri, suger Tom lund caseta din mna lui Corbett i ntinzndu-i-o. Jennifer o deschise, se asigur c monedele erau nc acolo, apoi o
356

nchise repede. Mai nti, pleac tu. Nici gnd. Nu plec pn nu vd c ai rezolvat cu el. Vorbesc serios. M descurc de aici. ntinse mna dup arm. Pn nu se clarific lucrurile, nu trebuie s riti s te prind. Eti sigur? O voce necunoscut rsun prin ncperea goal, nainte ca Jennifer s apuce s rspund. Ce mama naibii se petrece aici? Un brbat sttea n umbra coridorului, uitndu-se la trupul lui Max, ntins pe pardoseal. Tom se ntoarse spre Jennifer. E Clarke!

357

87

2.10 p.m. Cnd Tom ntoarse capul, Corbett lovi cu piciorul i-i atinse mna cu pantoful. Arma zbur prin aer i ateriz cu zgomot n spatele lui. Cu aceeai micare, Corbett se ntoarse pe clcie i o lua la fug spre scri. Ah, Corbett, exclam Clarke cnd l vzu alergnd spre el. Mi s-a prut mie c aud pe cineva. Art spre cadavrul lui Max. Opera lui Kirk? Corbett l mpinse din drum lovindu-l cu cotul, fr s ncetineasc, i capul lui Clarke se izbi cu un zgomot nfundat de zidul de marmur. Se mpiedic i czu pe pardoseal. Repede, opti Tom. Ajut-m s urc. Jennifer i mpreun minile i Tom se ridic pe scara improvizat, pn cnd ajunse la marginea balustradei de deasupra. Se trase n mini i rmase ghemuit, pn cnd auzi paii lui Corbett apropiindu-se de captul scrii. n clipa n care l vzu aprnd, Tom sri pe balustrad i se arunc asupra lui, ncletndu-i braele n jurul taliei lui Corbett i trgndu-le apoi spre glezne, rsturnndu-l ca pe un covor rulat. Corbett se ridic numaidect i-l surprinse pe Tom cu o lovitur puternic n maxilar, care-i arse parc toat faa. Tom se rsuci n picioare, cu adrenalina pompndu-i prin vene, cu un fir de snge curgndu-i din colul gurii, i se post ntre Corbett i ieire. Corbett rmase cu pumnii ridicai, privind nehotrt cnd la Tom, cnd la u, evalund n minte ansele de a trece de brbatul din faa lui. Hai, d-i drumul! l invit Tom. Cu un rcnet puternic, Corbett se arunc asupra lui Tom cu o serie de lovituri rapide cu pumnii i picioarele, pe care acesta ns le bloca cu braele, nainte de a lovi la rndul lui. l nimeri pe Corbett n osul obrazului i fora loviturii l trimise nvrtindu-se napoi. Sprijinit n mini i-n genunchi, Corbett i ridic spre Tom ochii nceoai. Se ridic i se retrase civa pai napoi. Tom realiz prea trziu ce voia s fac, n clipa n care desprinse funia roie de la una dintre
358

barierele mobile ce fuseser mpinse lng peretele din spatele lui i ridic unul dintre stlpii de susinere de alam. Cu un rnjet triumftor, se apropie de Tom rotind bara n faa lui, cu ambele mini. Baza ptrat i groas uiera amenintor prin aer. Tom se ddu n spate i Corbett ncepu s alerge nvrtind metalul deasupra capului asemenea unui palo. Tom se feri de primele lovituri, una la dreapta, a doua la stnga, dar a treia l lu prin surprindere, izbindu-l deasupra genunchiului stng i trntindu-l la pmnt. Imediat, Corbett ridic bara deasupra capului lui Tom i o prvli cu putere. Tom se roti ntr-o parte, apoi n cealalt, exact la timp pentru a evita bara ce lovi marmura de dou ori, aruncnd n aer buci mari de piatr ciobit. Lovi cu picioarele i-l nimeri pe Corbett n stomac, dezechilibrndu-l pre de o clip i trimindu-l cltinndu-se napoi. Tom se ridic i alerg spre cel de-al doilea stlp, desfcu funia i l ridic, rotindu-l n mini ca s se obinuiasc cu greutatea. Cei doi brbai se micau prevztori n cerc, unul n faa celuilalt, amndoi cutnd o deschidere. Corbett fcu prima micare, npustindu-se cu slbticie asupra capului lui Tom. Acesta par lovitura i cele dou bare de alam se izbir cu un scrijelit metalic ce rsun n cupola de deasupra ca un clopot. Tom ripost numaidect, lovindu-l n bra. Corbett ip i se retrase civa pai mpleticindu-se, apoi atac din nou, balansnd stlpul nainte i napoi. Tom se apra cu disperare tiind c adversarul lui l mpingea cu spatele spre balustrada de marmur. Barele de metal se loveau iar i iar, pn cnd minile i amorir din cauza vibraiilor. Simind balustrada n spate, Tom sri pe ea i Corbett se npusti n fa, ncercnd s loveasc peste picioarele lui Tom. Tom sri n sus i bara i trecu inofensiv pe sub picioare i apoi din nou, din cealalt direcie. Dar fora celei de-a doua lovituri pru s-l dezechilibreze uor pe Corbett i Tom l lovi cu piciorul direct peste nasul deja spart i plin de snge. Corbett url de durere i scap bara, ducndu-i instinctiv minile la fa. Tom sri de pe balustrad i mpinse stlpul n cealalt parte a camerei, aruncndu-l apoi i pe cel din mna lui. Corbett ridic privirea spre el. Avea ochii nceoai, prul rvit, nasul plin de snge i costumul rupt i murdar. Cu un ultim rcnet
359

disperat, Corbett se npusti cu furie spre Tom. Acesta se ddu la o parte i-i puse piedic n clipa n care brbatul trecu pe lng el. Corbett se prbui la pmnt cu o expresie de mirare ntiprit pe fa. Tom i sri numaidect n spate i-i trecu braul pe dup gtul lui, ca atunci cnd vrei s ajui pe cineva care se neac. Strnse i mai tare n clipa n care Corbett ncepu s tueasc, lovind cu palma peste antebraul lui Tom, ca un concurent la lupte care vrea s capituleze, chinuindu-se s respire. Tom i ridic ncet capul spre el i-l simi zbtndu-se din ce n ce mai tare n timp ce ligamentele din gt ncepeau s se ntind i s se rup i vertebrele se frecau una de cealalt, zdrobindu-i coloana vertebral. O amintire vag din antrenamentele de la CIA i reveni n minte pentru a frnge un gt uman e nevoie de o presiune de doar trei kilograme.

360

88

2.23 p.m. Las-l, Tom! Simi mna blnd a lui Jennifer atingndu-i umrul. Nu merit. nc l mai inea pe Corbett n strnsoare, cu mintea n flcri, cu capul vjindu-i, ca ntr-o trans. Din nou, auzi vocea ei, blnd i calm: D-i drumul. Nu-i da satisfacie. ncet, i relax strnsoarea, pn cnd i retrase brusc braul i sri n picioare, lsndu-l pe Corbett ntins pe jos, tuind i horcind, ncercnd s-i recapete suflul. Jennifer i zmbi. Bravo ie. Nu mic nimeni! Clarke apru din spatele altarului, ndreptndu-se spre ei cu arma lui Corbett n mn. Nimeni nu pleac de aici pn nu aflu exact ce se petrece. i mas ceafa cu mna i prea nc ameit. E foarte simplu, rspunse Jennifer apropiindu-se de el i oprindu-se cnd Clarke ntoarse arma spre ea. Bob Corbett e suspectat de complicitate ntr-o conspiraie criminal. Tocmai l-am arestat. Clarke ridic din sprncene. Ce? Unul dintre agenii votri? Ce organizaie conducei voi, yankeilor? E mai complicat, fcu Jennifer schind un zmbet. E un adevrat balamuc, dac m-ntrebi pe mine. Cum sentmpl ntotdeauna la voi. Oricum, nu e treaba mea. Eu am venit dup el. Se ntoarse spre Tom i-i spuse cu vocea tremurnd, dar amenintoare: i-am spus c tot o s prind, pn la urm.
361

Zmbi satisfcut. Regret s te dezamgesc, dar Tom a lucrat pentru noi, interveni calm Jennifer, fcnd nc un pas spre Clarke. Kirk? A lucrat pentru FBI? Mai scutete-m! E un criminal. Te referi la Harry Renwick? Clarke ncuviin din cap. Exact la el m refer. Jennifer mai fcu un pas nainte. Se afla acum la doar un metru n faa lui Clarke. Harry Renwick e nc n via i pot s i-o dovedesc. Clarke privi nencreztor spre amndoi, nroindu-se la fa. Muchiul gtului ncepu s-i zvcneasc violent sub pielea palid. Minciuni. ncerci s-l acoperi. Ce, i nchipui c m-am nscut ieri? n vocea lui se simea acum o und de disperare. Nu l acopr. FBI-ul poate s-i confirme. Oh, pricep. Chipul ngrijorat al lui Clarke se lumin ntr-un rnjet triumftor. Lucrezi cu el, nu-i aa? Suntei bgai n asta mpreun. Totul e o neltorie. Ei bine, va arestez pe amndoi. Vr mna n buzunar de unde scoase o pereche strlucitoare de ctue. Tom Kirk, ncepu el, te arestez pentru uciderea lui... Tom se uit la Jennifer. mi permii? ntreb el. Las-m pe mine. ...Henry Julius Renwick, continu Clarke. Orice vei spune... Jennifer i lu avnt cu mna dreapt i-l pocni pe Clarke direct n brbie. Acesta tui ameit, apoi se prbui pe podea, ca o marionet creia i se tiaser sforile.

362

89

Aeroportul Charles de Gaulle, Frana 1 august 6.30 p.m. Vocea care anuna plecrile rsun n sala de ateptare, mai nti n francez, apoi n englez. Ultima strigare pentru zborul Air France 9074 spre Washington DC. Pasagerii rmai sunt rugai s se prezinte de urgen la poarta numrul 5. Cred c pe mine m cheam, suspin Jennifer. Da, i eu cred, zise Tom. Ascult, vreau s-i mulumesc, rosti Jennifer stnjenit. tii tu, pentru tot. Nu, eu i mulumesc. i mulumesc c ai crezut n mine. A contat mult. nc mai conteaz. Jennifer roi i cobor privirea. Dac mai vii vreodat n State... Tom zmbi. Nici o grij. O s vin. Doar s mai ai tu timp de mine, acum c eti aa de important. Oh, ai auzit... murmur ea roind din nou. Meritai. Sunt sigur c domnul Corbett ar fi fost de acord. Apropo, ce mai face? Jean-Pierre s-a ocupat de formalitile cu autoritile locale. Acum e sub escort, pn cnd se ntoarce la Washington. Acolo, mai vedem. Cum spunea chiar el, celor de la FBI nu le place cnd propriii ageni trec de partea cealalt. Prerea mea e ca o s treac mult, foarte mult timp pn o s-i dea drumul. Bun. Aa merit. i tu? Ce o s faci acum? Oh, nu tiu. O s-mi deschid magazinul ct de curnd. Mai am
363

nc multe de fcut pentru asta. Sincer, nu prea m-am gndit. N-am avut niciodat timp s m gndesc la asta, pn acum. i eti sigur c nu vrei nici un fel de protecie, n cazul c Renwick vine dup tine? Oh, nu. M descurc eu. Ceva-mi spune ca-l voi revedea curnd. Dar voi fi pregtit. S tii c o s l cutm i noi, zise Jennifer ridicndu-i geanta. Te anun dac l gsim. Se opri o clip. Trebuie s plec. tiu, zise Tom. O srut pe frunte, apoi pe buze i se mbriar strns. Ai grij, i opti ea n ureche, cnd se desprir. i, apropo, adug, ndreptndu-se spre portal. Prietenul tu, Piper, i-a dat demisia. Secretarul Trezoreriei n-a fost prea ncntat s afle c a fost minit n legtur cu cele petrecute. Ct vreme nu spui nimic despre Operaiunea Centaurul, nelegerea noastr rmne valabil. Cnd ajungi acas, Clarke o s te ntmpine cu un covor rou. Grozav! fcu Tom, nu prea convins. Domnul secretar a sugerat chiar s te recompensm ntr -un fel, dar mi-am amintit c nu-i face prea mare plcere s lucrezi pentru guvern, aa c n-am crezut c o s vrei ceva. Tom zmbi. Doar amintirile. La revedere, Tom! opti ea cu ochii n lacrimi. Nu mai bine au revoir? rosti el cnd Jennifer dispru pe poart.

364

90

6.39 p.m. i cu asta, basta. Vocea binecunoscut a lui Archie i ntrerupse gndurile lui Tom. Slav Domnului! Tom scutur din cap i zmbi, parc nevenindu-i s cread. Erai ntmpltor prin zon, nu-i aa? Rmsese cu ochii pironii n punctul unde o vzuse ultima oar pe Jennifer. Archie se apropie i se rezem cu spatele de balustrada joas de oel pe care se sprijinea Tom. Era mbrcat la costum i cravat, cu o serviet n mna dreapt i cu The Financial Times sub cellalt bra. Se amesteca de minune n mulimea de oameni de afaceri care forfotea prin terminal. Cineva trebuie s aib grij de tine. Molfia cuvintele i muc din nou din sandviul pe care l inea n mna dreapt. nvelitoarea galben i se asorta cu cravata Ferragamo. Ultima dat cnd ai avut tu grij de mine m-ai pus s fac o treab pentru Cassius n care era ct pe-aci s fiu mpucat, fcu Tom sarcastic. Archie pru ocat. S tii c doare, prietene. Doare s te aud vorbind aa. Ce caui aici, de fapt? M asigur c nu faci ceva ce-o s regrei mai trziu. Cum ar fi, s te sui n avionul la. Ar fi fost o idee chiar aa de proast? ntreb Tom, cznd pe gnduri. A... da, rspunse Archie, sorbind din butur. n primul rnd, e de la FBI. Asta e n general un inconvenient pentru un ho. n al doilea rnd, locuiete n America, adic foarte departe de cas. i-n al treilea rnd, e o gagic mult prea tare pentru un marafoi ca tine.
365

Probabil c ai dreptate, zise Tom rznd. i ndrept spatele i se ntoarse, rezemndu-se de balustrad, lng Archie, i ndesndu-i minile n buzunarele hainei. Cuibrit n fundul buzunarului stng, simi o form nefamiliar. O scoase la lumin. Era un Rolex Prince 1934 din inox, ntr-o cutie strlucitoare. Ceasul pe care i-l artase Jennifer n vitrin, n dimineaa cnd se ntlniser pentru prima oar. Probabil c i-l strecurase n buzunar cnd i luaser rmas-bun un truc pe care se prea c-l nvase n Istanbul, de la Amin Madhavy. Frumos, zise Archie, aplecndu-se s vad mai bine. tiu pe cineva dispus s i-l cumpere, dac vrei s scapi de el. Nu, mulumesc, opti Tom urmrind cu privirea avionul lui Jennifer alergnd pe pist i imaginndu-i cum i se albesc ncheieturile degetelor n timp ce strnge cu putere braele scaunului, pregtindu-se de decolare. Urm o clip de tcere, apoi aeroportul reveni la via. n jur se auzeau ipete de copii, scrit de crucioare, telefoane care sunau. Archie tui i-i ndrept cravata. Sincer, mai exist un motiv pentru care sunt aici. Iar ncepem, zise Tom, dnd ochii peste cap. Ce-ai mai fcut de data asta? Nimic. Doar c mi-a venit o idee grozav. Gndete-te. Tu i cu mine. Kirk i Connolly. Ce mai echip! Tom oft i ncepu s se ndrepte spre ieire. Unde te duci? strig Archie, fugind dup el. Cu talentul tu i cu relaiile mele, nimic nu ne-ar mai putea opri. Gndete-te! Archie, i-am spus. M-am retras. Nu, tocmai asta voiam s spun. O afacere legal. La vedere i cu toate crile pe masa. tii tu, cumpram de-aici, vindem acolo, ajutm oamenii s-i recupereze obiectele furate... Am putea face o avere. Doar c, de data asta, am fi bieii buni. Archie, ncepu Tom cuprinzndu-l cu braul pe dup umeri, dac eti tu implicat, cum am putea fi biei buni? Archie se opri n loc cu o min ofensat. Oh, s tii c doare, prietene. Doare cnd vorbeti aa.
366

Tom rse. Ei, poate c-i trece la o bere. Cu condiia s nu fie vreo poirc de-asta strin.

367

Epilog

Singurul lucru de care trebuie s ne temem e teama nsi. Preedintele Franklin D. Roosvelt Discursul de numire n funcie, 4 martie 1933

Undeva lng Lyon, Frana Dou sptmni mai trziu 10.07 p.m. V rog s scoatei toate obiectele metalice din buzunare. Chei, monede, telefoane mobile, ochelari. Punei-le pe tejghea nainte de a trece prin detector. Mulumesc. Coada glgioas se rsucea de cteva ori, ca la urcarea ntr -un carusel foarte solicitat, din parcul de distracii. Majoritate persoanelor care, judecnd dup culoarea stacojie a pielii, se ntorceau acas din vacan, ignorau cuvintele gardianului pn cnd se aflau chiar n faa aparatului cu raze X i abia atunci ncepeau s se scotoceasc prin buzunare. Tocmai asta l scotea n eviden pe brbatul cel nalt. Nu costumul negru, impecabil, sau gulerul apretat ce fceau not discordant n mijlocul mrii de tricouri pestrie, ci faptul c i scosese toate obiectele de metal cu mult nainte de a ajunge la poart i le inea acum cu grij n mn. Nu c gardianul ar fi remarcat acest lucru. Aeroportul fusese abia de curnd readus la via, smuls din obscuritate de o agenie aerian ieftin, care l rebotezase cu numele unui mare ora, aflat la cincizeci de
1

kilometri mai spre nord. Tocmai de aceea l i alesese. Msurile de siguran nu erau aa de stricte ca n marile aeroporturi i calitatea personalului lsa de dorit. Fcuse asta i cu alte ocazii, cnd voia s ias neobservat din ar. i zmbi gardianului, depozitnd cu grij o grmad de mruni i un set de chei ntr-una din tvile de plastic gri de la captul mainii cu raze X. Doar att ct s par normal. Apoi, trecu prin aparat, care scoase un sunet strident. tia c aa se va ntmpla. Mai avei i alte obiecte de metal, printe? ntreb gardianul n francez, fcndu-i semn s mai treac o dat prin detector. Acesta i pipi buzunarele i clatin din cap. Nu, rspunse el. Bine. Trecei prin poart, v rog. Fcu exact ceea ce i se ceruse i aparatul sun din nou. V rog s venii aici, printe. Deprtai-v un pic picioarele. Mulumesc. Gardianul i trecu un scanner pe deasupra costumului. Un bzit strident se auzi n clipa n care ajunse n dreptul minii drepte, ascuns sub mnua. Pot s o vd? ntreb gardianul, artnd suspicios spre mnu. Oh, desigur, rspunse brbatul micnd din cap. Ct de distrat sunt! Dup atta timp, am i uitat de ea. Gndise cu foarte mare atenie partea asta. Ideea era s lase impresia c era aa de muli ani. Nu trebuia s par o ran recent, era posibil s fi fost avertizai n legtur cu asta. De ce anume ai uitat? De mna mea, rspunse. i scoase mnua, lsnd s se vad o protez rozalie. Dou fete care stteau la coad n spatele lui chicotir la vederea ei. mi cer scuze, zise gardianul roind, jenat de rsul lor. Oh, n-avei de ce. A fost vina mea, explic el. Aa pesc tot timpul. Ar fi trebuit s-mi amintesc. Mulumesc, printe. Scuzai-m, printe, unde mergei?
2

La Geneva. Ei, cel puin avionul o s plece la timp. Au fost foarte multe ntrzieri n ultima vreme, cu toate msurile suplimentare de siguran. Nu m grbesc, zise brbatul recuperndu-i mruniul i cheile. Crede-m, am la ce s m gndesc. Cltorie plcut! Fii binecuvntat. Fii binecuvntat, fiule, murmur Cassius. Gardianul l privi pe brbatul cu o singur mn intrnd n zona de ateptare. Din obinuin, fcu semnul crucii n direcia lui.

Sfrit