Sunteți pe pagina 1din 365

Christian Jacq

RAMSES
*****
La umbra arborelui de acacia Volumul V

Traducere de Radu Gdei

Editura ALLFA

RAMSS * SOUS LACACIA DOCCIDENT Christian Jacq Copyright ditions Robert Laffont, S. A., Paris, 1996 RAMSES * LA UMBRA ARBORELUI DE ACACIA Christian Jacq Copyright 2004, Editura ALLFA Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale JACQ, CHRISTIAN RAMSES * LA UMBRA ARBORELUI DE ACACIA /Christian Jacq; trad. Liliana Urian: Bucureti, ALLFA, 2004 ISBN 973-8457-51-3 Vol 5. - 368 p., 18 cm. - ISBN 973-8457-78-5 I. Urian, Liliana (trad.) Toate drepturile rezervate Editurii ALLFA. Nici o parte din acest volum nu poate fi copiat fr permisiunea scris a Editurii ALLFA. Drepturile de distribuie n strintate aparin n exclusivitate editurii. All rights reserved. The distribution of this book outside Romania, without the written permission of ALLFA, is strictly prohibited. Copyright 2004 by ALLFA. Editura ALLFA: Bd. Timioara nr. 58, sector 6, cod 061317 - Bucureti Tel.: 402 26 00 Fax: 402 26 10 Tel.: 402 26 23; 402 26 25; 402 26 34

Departamentul distribuie: Comenzi la: Redactor: Procesare copert: Foto coperta 1:

comenzi@all. ro www. all. ro Olimpia Novicov Andreea Dobreci sus - Nimatallah / Artephot jos - Fresc a zeiei Isis, de Roseilini, 1834 Fundaia Dosne-Thiers, Paris G. Dagli Orti.

HARTA EGIPTULUI

HARTA DE LA VECHIUL ORIENT APROPIAT PN LA NOUL IMPERIU

Razele soarelui care apunea acopereau cu aur celest faadele templelor din Pi-Ramses, capitala pe care Ramses cel Mare o construise n Delt. Cetatea turcoazei, numit aa datorit culorii iglelor lcuite ce ornau faadele locuinelor, ntruchipa bogia, puterea i frumuseea. Era plcut s trieti aici, dar n acea sear uriaul sard Serramanna nu se bucura nici de blndeea aerului, nici de tandreea cerului care se colora n roz. Purtnd pe cap o casc ornat cu coarne, cu sabia la ndemn, cu mustile rsucite, btrnul pirat, devenit eful grzii personale a lui Ramses, galopa foarte prost dispus spre vila prinului hitit Uri-Teub, care avea domiciliu forat de mai muli ani. Uri-Teub, fiul deczut al mpratului hitit, Muwattalis, dumanul de moarte al lui Ramses. Uri-Teub, care-i asasinase propriul tat pentru a-i lua locul. Dar el fusese mai puin viclean dect Hattuil, fratele mpratului. Cnd UriTeub credea c ine ara n mn, Hattuil pusese stpnire pe tron, obligndu-i rivalul s fug. O fug organizat de diplomatul Acha, prietenul din copilrie al lui Ramses. Serramanna zmbi. Implacabilul lupttor anatolian, un fugar! i culmea ironiei, Ramses, omul pe care Uri-Teub l ura cel mai mult, a fost cel care i-a acordat azil politic, n schimbul informaiilor despre trupele hitite i despre armamentul lor.

Dup ce, n al douzeci i unulea an al domniei lui Ramses, spre surprinderea celor dou popoare, Egiptul i Hatti ncheiaser un tratat de pace i de asisten mutual n caz de agresiune din exterior, Uri-Teub crezuse c i-a sosit ceasul. N-ar fi fost el victima ispitoare prin excelen i un cadou perfect oferit de Ramses lui Hattuil pentru a pecetlui nelegerea lor? Dar, respectnd legea azilului, faraonul refuzase s-i extrdeze oaspetele. Astzi, Uri-Teub nu mai conta. Iar lui Serramanna nu-i plcea deloc misiunea pe care i-o ncredinase Ramses. Vila hititului se afla la liziera de nord a oraului, n mijlocul unei plantaii de palmieri; cel puin se bucurase de o existen luxoas pe acest pmnt al faraonilor pe care visase s-l distrug. Serramanna l admira pe Ramses i i-ar fi fost fidel pn-n ultima clip; de aceea executa teribilul ordin pe care i-l dduse regele, dar fr nicio tragere de inim. La intrarea n vil, doi poliiti narmai cu pumnale i bastoane. Doi oameni alei de Serramanna. Nimic deosebit? Nimic, efu. Hititul trage la aghioase n grdin, lng bazin. Uriaul sard trecu pragul domeniului i, cu pai grbii, o lu pe aleea cu nisip care ducea la bazin. Trei ali poliiti l supravegheau n permanen pe ex-generalul ef al armatei hitite care i petrecea timpul mncnd, bnd, notnd i dormind. Rndunele se zbenguiau n naltul cerului, o pupz i atinse umrul lui Serramanna. Cu dinii ncletai, cu pumnii strni, cu ochi rutcioi, el se pregtea s acioneze. Pentru prima dat, regreta c era n serviciul lui Ramses. Ca o fiar care simte apropierea primejdiei, Uri-Teub se trezi nainte de a auzi paii grei ai uriaului. Mare, musculos, Uri-Teub purta prul lung; pe tors, o

claie de pr rou. Ignornd frigul, chiar i n timpul iernii anatoliene, el nu-i pierduse fora. ntins pe dalele din jurul bazinului, cu ochii mijii, hititul se uita cum se apropie eful grzii personale a lui Ramses cel Mare. Aadar, venise clipa. De la semnarea monstruosului tratat de pace ntre Egipt i Hatti, Uri-Teub nu se mai simea n siguran. De sute de ori se gndise s evadeze, dar oamenii lui Serramanna nu-i dduser ocazia s-o fac. Scpase de extrdare numai pentru a fi njunghiat ca un porc de o brut la fel de nenduplecat ca i el. Ridic-te, ordon Serramanna. Uri-Teub nu era obinuit s primeasc ordine. Cu ncetineal, ca i cum ar fi savurat ultimele sale gesturi, el se ridic i-i inu piept brbatului care avea s-i taie gtul. n privirea sardului se citea o furie abia stpnit. Lovete, mcelarule, spuse hititul cu dispre, de vreme ce stpnul tu i-o cere. Nu-i voi oferi nici mcar plcerea de a m apra. Degetele lui Serramanna se ncletar pe mnerul sbiei lui scurte. La-o din loc. Uri-Teub crezu c n-a auzit bine. Ce vrei s spui? Eti liber. Liber Cum adic liber? Prsete aceast cas i du-te unde vrei. Faraonul aplic legea. Nu mai exist niciun motiv pentru care s fii reinut aici. Glumeti! Este pace, Uri-Teub. Dar dac faci greeala de a rmne n Egipt i dac provoci cea mai mic tulburare, o s te arestez. Nu vei mai fi considerat un demnitar strin, ci un criminal de drept comun. Cnd va sosi momentul s-i

mplnt sabia n pntece, nu voi ezita. Dar deocamdat n-ai dreptul s m atingi. Asta e, nu-i aa? Car-te! * O rogojin, o perizoma1, sandale, o pine rotund, o legtur de ceap i dou amulete din faian pe care putea s le schimbe pe mncare: n asta consta firavul bagaj permis lui Uri-Teub care, timp de mai multe ore, rtci pe strzile din Pi-Ramses ca un somnambul. Libertatea regsit avea efectul unei beii, hititul nu mai judeca. Nu exist cetate mai frumoas ca Pi-Ramses, spunea un cntec popular; aici ceea ce e mic e considerat mare, acacia i sicomorul i ofer umbra trectorilor, palatele strlucesc de aur i de turcoaz, vntul este blnd, psrile zboar n jurul lacurilor. Uri-Teub se lsa vrjit de farmecul capitalei construit ntr-o regiune fertil, n apropierea unuia din braele Nilului, ncadrat de dou canale mari. Prerii cu puni din belug, livezi numeroase adpostind faimoii meri, vaste plantaii de mslini despre care se spunea c furnizau mai mult ulei dect nisipul de pe rmuri, vii care ddeau un vin dulce i aromat, case mpodobite cu flori PiRamses era cu totul diferit de rigida Hattua, capitala Imperiului hitit, cetate fortificat ridicat pe un platou nalt din Anatolia. Un gnd dureros precum o muctur l smulse pe UriTeub din toropeal. Niciodat n-o s mai ajung mprat n Hatti, dar se va rzbuna pe Ramses care comisese eroarea de a-i acorda libertatea. Dac-l suprima pe faraon, considerat egalul unui zeu n urma victoriei de la Kadesh asupra coaliiei care ar fi trebuit s-l striveasc, Uri-Teub ar arunca
Perizoma - fie de pnz nfurat n jurul oldurilor i a coapselor i nnodat n fa (n. trad.)
1

Egiptul n haos, i poate ntreg Orientul Apropiat. Ce-i mai rmnea, dac nu aceast dorin arztoare de a face ru i de a distruge, care l-ar consola pentru faptul de a fi fost jucria unui destin potrivnic? n jurul lui, o mulime pestri n care se amestecau egipteni, nubieni, sirieni, libieni, greci i muli alii venii s admire aceast capital pe care hitiii voiser s o tearg de pe faa pmntului nainte de a se nclina n faa lui Ramses. S-l ucid pe Ramses Uri-Teub n-avea nicio ans s fac asta. El nu mai era dect un rzboinic nvins. Stpne murmur o voce n spatele lui. Uri-Teub se ntoarse. Stpne M recunoatei? Uri-Teub i cobor privirea asupra unui brbat de talie mijlocie, cu ochii cprui i plini de via; un bandou de n i strngea prul des, o barb rocat, tiat scurt i ascuit, i mpodobea brbia. Umilul personaj purta o rob cu dungi colorate care i ajungea pn la glezne. Raia Tu eti? Negustorul sirian se nclin. Tu, un spion hitit Te-ai ntors la Pi-Ramses? E pace, stpne; o nou er a nceput, vechile greeli au fost terse. Eram un comerciant bogat i respectat, mi-am reluat negoul. Nimeni nu mi-a reproat acest lucru, sunt din nou stimat de nalta societate. Membru al reelei de spionaj hitit din Egipt, nsrcinat cu destabilizarea lui Ramses dar deconspirat de anchetatorii egipteni, Raia reuise s fug. Dup o edere la Hattua, se ntorsese n ara de adopie. Cu att mai bine pentru tine. Cu att mai bine pentru noi. Ce vrei s spui? Credei c aceast ntlnire este rodul hazardului? Uri-Teub l privi pe Raia cu mai mult atenie. M-ai urmrit?

Circulau tot felul de zvonuri n ceea ce v privete: fie o eliminare brutal, fie o eliberare. De mai bine de o lun, oamenii mei supravegheau n mod constant vila n care erai inut cu fora. V-am lsat s redobndii gustul acestei lumi i iat-m. Pot s v ofer o bere rece? Uri-Teub tremura, ntr-att ziua se dovedea bogat n emoii puternice. Dar instinctul i spunea c negustorul sirian putea s-l ajute s-i concretizeze proiectele. n tavern, discuiile erau pe drumul cel bun. Raia asista la metamorfoza lui Uri-Teub: ncet-ncet, exilatul redevenea un rzboinic crud, gata pentru orice cucerire. Negustorul sirian nu se nelase; n ciuda anilor de exil, ex-generalul ef al armatei hitite nu-i pierduse nimic din fna i din violena lui. Nu sunt obinuit s stau la palavre, Raia. Ce atepi de la mine? Negustorul sirian spuse cu voce optit: N-am dect o ntrebare s v pun, stpne. Vrei s v rzbunai pe Ramses? M-a umilit. Eu n-am fcut pace cu Egiptul! Dar s-l dobori pe acest faraon pare imposibil. Raia cltin din cap. Depinde, stpne, depinde Te-ai ndoi de curajul meu? Cu tot respectul, curajul nu va fi de ajuns. De ce tu, un negustor, ai risca s te arunci ntr-o aventur att de periculoas? Raia zmbi crispat. Pentru c ura mea nu e mai puin arztoare dect a voastr.

Purtnd un colier larg de aur, mbrcat cu o perizoma alb, asemntoare celei care le plcea faraonilor din vremea piramidelor, nclat cu sandale albe, Ramses cel Mare celebra ritualurile zorilor n templul su pentru venicie, Ramesseum, construit pe malul occidental al Thebei. Aici veghea n pace puterea divin ascuns n naos. Graie ei, energia va circula ntre cer i pmnt, Egiptul va fi asemntor cosmosului i dorina de a distruge, nnscut n spea uman, va fi mpiedicat. La cincizeci i cinci de ani, Ramses era un atlet de un metru optzeci, cu capul alungit, mpodobit cu pr blond, cu fruntea larg, cu arcadele sprncenelor proeminente, cu ochi ptrunztori, cu nas lung, subire i coroiat, cu urechi rotunde, tivite fin. Persoana sa emana magnetism, for i autoritate natural. n prezena lui, chiar i caracterele mai clite se pierdeau cu firea. Nu cumva un zeu l nsufleea pe acest faraon care umpluse ara de monumente i i doborse toi dumanii? Treizeci i trei de ani de domnie Singur Ramses cunotea adevrata povar a ncercrilor pe care le ndurase. Ele ncepuser cu moartea tatlui su, Seti, a crui pierdere l lsase dezorientat n momentul n care hitiii se pregteau de rzboi. Fr ajutorul lui Amon, tatl su celest, Ramses, trdat de propriile sale trupe, n-ar fi triumfat la Kadesh. Desigur, avusese parte de fericire i pace, dar mama sa, Tuya, care simboliza legitimitatea puterii, se alturase

ilustrului ei so n inutul luminii unde triau n eternitate sufletele celor drepi. i destinul, inexorabil, lovise din nou n modul cel mai atroce, provocndu-i regelui o ran care nu se va vindeca niciodat. Marea lui soie regal, Nefertari, murise n braele lui la Abu Simbel, n Nubia, unde Ramses ridicase dou temple pentru a glorifica unitatea indestructibil a cuplului regal. Faraonul pierduse cele trei fiine care i erau cele mai apropiate, cele trei fiine care l formaser i a cror dragoste era fr limite. Totui, el continuase s domneasc, s reprezinte Egiptul cu aceeai credin i cu acelai entuziasm. Patru ali tovari l prsiser, dup ce repurtase attea victorii alturi de ei: cei doi cai ai si, att de curajoi pe cmpul de lupt, leul su, Voinicul, care i salvase viaa de mai multe ori, i cinele lui galben, Strjerul, care beneficiase de o mumificare de prim rang. Un alt Strjer i succedase, apoi un al treilea, care tocmai se nscuse. Dispruse, de asemenea, poetul grec Homer care i sfrise zilele n grdina lui din Egipt, contemplndu-i lmiul. Ramses se gndea cu nostalgie la primele ntlniri cu autorul Iliadei i Odiseei, care se ndrgostise de civilizaia faraonilor. Dup moartea lui Nefertari, Ramses fusese tentat s renune la putere i s i-o ncredineze fiului su cel mare, Kha. Dar prietenii lui se opuseser, amintindu-i monarhului c un faraon era ales pe via i c nu i mai aparinea. Oricare fuseser suferinele lui umane, el trebuia s-i ndeplineasc sarcina pn la sfritul existenei. Aa cerea Regula i Ramses, ca i predecesorii si, se va conforma. De aici, din templul su pentru venicie, emitor al unui flux magic care-i proteja domnia, de aici i trsese Ramses fora necesar pentru a continua. Dei o important ceremonie l atepta, monarhul ntrzia n slile Ramesseumului nconjurat de o incint lung de trei sute de

metri, adpostind dou mari curi cu stlpi reprezentndu-l pe rege n chip de Osiris, o vast sal cu 48 de coloane, adnc de treizeci i unu de metri i larg de patruzeci, i un sanctuar unde se simea prezena divin. Marcnd accesul n templu, piloni nali de aptezeci de metri despre care textele scrise spuneau c urc pn la cer. Pe latura de sud a primei curi, palatul, mprejurul locului sfnt, o vast bibliotec, antrepozite, o comoar coninnd metale preioase, birourile scribilor i casele preoilor. Acest ora-templu funciona zi i noapte, cci serviciul divin nu cunotea odihn. Ramses rmase cteva clipe n acea parte a sanctuarului consacrat soiei lui, Nefertari, i mamei sale Tuya. El contempl basoreliefurile care prezentau uniunea reginei cu parfumul zeului Amon-Ra, misterios i luminos n acelai timp, i alptarea faraonului, cruia i se asigura astfel o tineree perpetu. * La palat, probabil ca cei care-l ateptau se impacientau. Regele se smulse din amintiri, nu se opri nici n faa colosului nalt de optsprezece metri, sculptat ntr-un singur bloc de granit roz, numit Ramses, lumina regilor, nici n faa arborelui de acacia plantat n al doilea an al domniei lui i se ndrept spre sala de audien cu aisprezece coloane unde se adunaser diplomaii strini. * Cu ochii verzi i neptori, cu nasul mic i drept, cu buzele fine, cu brbia abia marcat, frumoasa Iset, trecut de cincizeci de ani, era tot plin de via i vesel. Anii nu trecuser peste ea; graia i puterea ei de seducie erau intacte. Regele a ieit din templu? o ntreb ea nelinitit pe

camerist. Nu nc, Maiestate. Ambasadorii vor fi furioi. Nu v facei griji; s-l vezi pe Ramses este aa un privilegiu nct nimeni nu va ndrzni s se impacienteze. S-l vezi pe Ramses Da, era cel mai mare privilegiu dintre toate! Iset i aminti prima ntlnire de dragoste cu prinul Ramses, acel tnr nflcrat care prea ndeprtat de la putere. Ct de fericii fuseser n coliba de stuf, la marginea unui cmp de gru, gustnd secretul unei plceri mprtite! Apoi i fcuse apariia sublima Nefertari care, fr s o tie, poseda calitile unei mari soii regale. Ramses nu se nelase. Totui, frumoasa Iset fusese cea care i druise doi fii, Kha i Merenptah. Pentru o scurt perioad, ncercase un resentiment fa de Ramses; dar Iset se simea incapabil de a-i asuma sarcina zdrobitoare a unei regine i n-avea alt ambiie dect aceea de a mpri, orict de puin, existena cu brbatul pe care l iubea la nebunie. Nici Nefertari, nici Ramses nu o respinseser; soie secundar, conform protocolului, Iset avusese fericirea incomparabil de a fi lng monarh i de a tri n umbra lui. Unii considerau c-i irosea viaa, dar Iset nu lua n seam criticile. Pentru ea era mai bine s fie servitoarea lui Ramses dect soia unui demnitar stupid i pretenios. Moartea lui Nefertari o aruncase ntr-o profund nenorocire. Regina nu era o rival, ci o prieten fa de care manifesta respect i admiraie. tiind c niciun cuvnt n-ar atenua durerea sfietoare a monarhului, ea rmsese n umbr, mut i discret. i ceea ce era de neconceput se produse. La sfritul perioadei de doliu, dup ce nchise el nsui ua mormntului lui Nefertari, Ramses i ceruse frumoasei Iset s devin noua mare soie regal. Niciun suveran nu putea s domneasc singur, cci Faraonul reprezenta uniunea dintre principiile masculin i feminin, conciliate i

armonizate. Niciodat frumoasa Iset nu urmrise s devin regina Egiptului. Comparaia cu Nefertari o nspimnta. Dar voina lui Ramses nu se discuta. Iset se supusese, n ciuda angoasei care o stpnea. Ea devenea blndeea iubirii, cea care-i vedea pe zeii Horus i Seth mpcai, n sfrit, n fiina Faraonului, suverana Celor Dou ri, Egiptul de Jos i cel de Sus, cea a crui voce aducea bucuria Dar aceste titluri tradiionale n-aveau nicio importan. Adevratul miracol era acela de a mprti existena lui Ramses, speranele i suferinele lui. Iset era soia celui mai mare monarh cunoscut vreodat pe pmnt i ncrederea pe care i-o acorda era suficient pentru fericirea ei. Maiestatea sa v cheam, spuse camerista. Purtnd o peruc n form de vultur, cu dou pene mari n vrf2, mbrcat cu o rochie lung alb, strns n talie cu o centur roie din poliedre mictoare, mpodobit cu un colier i cu brri de aur, marea soie regal se ndrept spre sala de audien. Datorit educaiei pe care o primise ca tnr nobil i bogat, tia s fac impresie bun n timpul ceremoniilor oficiale. De data asta, ea era, ca soie a Faraonului, inta privirilor demnitarilor lipsii de indulgen. Frumoasa Iset rmase nemicat la un metru de Ramses. El, prima i unica ei iubire, continua s-o impresioneze. Era prea mare pentru ea care n-ar putea percepe niciodat amploarea gndirii lui, dar magia pasiunii umplea acest gol de netrecut. Eti gata? Regina Egiptului se nclin. Cnd cuplul regal i fcu apariia, conversaiile se ntrerupser. Ramses i frumoasa Iset luar loc pe tron. Prieten din copilrie al faraonului i ministru al Afacerilor
Coafura neret - un vultur cu aripile de o parte i de alta a feei i capul psrii n frunte era specific reginelor egiptene; cele dou pene nalte reprezint semnul vieii (ankh), fiind atributul zeilor i regilor i marcnd aspectul divin (n. trad.)
2

externe, foarte elegantul Acha, care lansa bucuros moda, naint. Cine i-ar fi imaginat c acest personaj rafinat, cu mustcioara ngrijit, cu ochii strlucind de inteligen i cu alura aproape dispreuitoare, era ndrgostit de aventur i c nu ezitase s-i rite viaa pe teritoriul hitit n timpul unei periculoase aciuni de spionaj? Amator de femei drgue, de haine frumoase i de bucate alese, Acha arunca asupra lumii o privire ironic, uneori dezabuzat, dar ardea de o dorin pe care nimic i nimeni nu reuea s-o potoleasc: s contribuie la gloria lui Ramses, singura fiin fa de care avea, fr s-i fi mrturisit-o vreodat, o admiraie fr limite. Maiestate, Sudul vi se supune i v aduce bogiile, cerndu-v suflul vieii; Nordul implor miracolul prezenei voastre; Estul i reunete pmnturile pentru a vi le oferi; Vestul ngenuncheaz umil, efii lui nainteaz plecai. Ambasadorul din Hatti se desprinse din masa de diplomai i fcu o plecciune n faa cuplului regal. Faraonul este stpnul strlucirii, declar el, focul care d via i care distruge. Fie ca el s existe venic prin ka-ul su, fie ca vremurile lui s fie fericite, bogia s vin la momentul potrivit, cci el pune n micare energia divin, el care aparine n acelai timp cerului i pmntului. n timpul domniei lui Ramses nu mai exist rebeli, fiecare ar triete n pace. Dup discursuri, urmar cadourile. Din cel mai ascuns col al Nubiei pn la protectoratele Canaanului i ale Siriei, imperiul lui Ramses cel Mare i aducea omagiu stpnului su. * Palatul era adormit; numai biroul regelui mai era nc luminat. Ce se ntmpl, Acha? ntreb Ramses.

Cele Dou ri sunt prospere, abundena domnete n fiecare provincie, hambarele ajung pn la cer, tu eti viaa poporului tu, tu Discursurile s-au terminat. De ce ambasadorul hitit s-a lansat n elogii att de insistente? Diplomaia Nu, e mai mult dect att. Nu crezi? Acha i trecu degetul arttor manichiurat peste mustaa parfumat. Mrturisesc c sunt tulburat. Crezi c Hattuil ar pune din nou n discuie problema pcii? n cazul sta, ar face s ne parvin mesaje de alt ordin. Spune-mi adevrata ta prere. Crede-m, sunt nedumerit. S rmi ntr-o stare de ndoial cnd e vorba hitii, ar fi o eroare fatal. S neleg c m nsrcinezi s descopr adevrul? Am avut prea muli ani panici; n ultima vreme, leneveai.

Mic, firav i slab, n ciuda cantitilor enorme de mncare pe care le ngurgita la orice or din zi sau din noapte, Ameni era, ca i Acha, un prieten din copilrie al lui Ramses. Scrib pn-n adncul sufletului, muncitor neobosit, el era ef peste o echip restrns de vreo douzeci de specialiti care pregteau sinteze, pe toate subiectele importante, destinate faraonului. Ameni fcea dovada unei remarcabile eficaciti i, n ciuda invidioilor care nu erau zgrcii cu criticile nefondate, Ramses continua s-i acorde toat ncrederea. Suferind de dureri de spate, dar ncpnndu-se s duc el-nsui grmezi de tblie de lemn i de papirus, scribul avea tenul att de palid nct prea adesea atins de boal. Totui, el i epuiza subordonaii, n-avea nevoie dect de scurte perioade de somn i mnuia ore n ir pensulele pentru a redacta note confideniale de care doar Ramses lua cunotin. Pentru c Faraonul hotrse s petreac mai multe luni la Theba, Ameni se deplasase acolo cu asistenii lui. Considerat, n mod oficial, purttorul de sandale al regelui, scribul nu lua n seam titlurile i onorurile. Ca i pentru stpnul Egiptului, unica lui obsesie era prosperitatea rii. Motiv pentru care nu-i acorda niciun moment de odihn, de fric s nu comit o eroare fatal. Ameni se ndopa cu terci de ovz i cu brnz proaspt cnd Ramses ptrunse n biroul su ticsit de documente. Ti-ai terminat prnzul?

N-are nicio importan, Maiestate. Prezena ta aici nu prevestete nimic bun. Ultimele tale rapoarte preau mai degrab linititoare. Preau De ce aceast restricie? Doar nu-i imagineaz Maiestatea Ta c-i ascund vreun detaliu, ct de mic! Cu vrsta, Ameni devenea morocnos. Suporta ru critica, se plngea de condiiile de lucru i nu ezita s-i bruftuluiasc pe cei care ncercau s-i dea sfaturi. Nu-mi imaginez nimic de felul acesta, spuse Ramses cu senintate, ncerc s neleg. S nelegi ce? Nu exist niciun domeniu care s te ngrijoreze? Ameni reflect cu voce tare. Irigarea este perfect asigurat, ca i ntreinerea digurilor efii din provincie se supun directivelor i nu manifest nicio dorin de independen neavenit Agricultura este bine administrat, populaia mnnc pe sturate, are unde locui, organizarea serbrilor nu prezint niciun defect, comunitile de mn de lucru, muncitorii de la cariere, cioplitorii, sculptorii i pictorii sunt la munc n toat ara Nu, nu vd. Ramses ar fi trebuit s fie linitit, cci Ameni n-avea egal n a sesiza orice disfuncie n sistemul administrativ i economic al rii. Totui regele era ngrijorat. Maiestatea Ta mi ascunde o informaie esenial? tii foarte bine c sunt incapabil s fac asta. Atunci, ce se petrece? Ambasadorul hitit s-a artat mult prea linguitor n privina Egiptului. Bah! Oamenii ia nu tiu dect s fac rzboaie i s mint. Am simit apropierea unei furtuni izbucnind chiar n interiorul Egiptului, o furtun cu grindin devastatoare. Ameni lu n serios intuiia monarhului. Ca i tatl su,

Seti, Ramses avea legturi particulare cu terifiantul zeu Seth, stpnul perturbaiilor celeste i al fulgerului, dar i aprtor al brcii solare mpotriva montrilor care ncercau s o distrug. Chiar n interiorul Egiptului, repet scribul tulburat. Ce semnific aceast prevestire? Dac Nefertari ar mai fi n aceast lume, privirea ei ar descifra viitorul. Ameni rul un papirus i i aranj pensulele. Gesturi derizorii pentru a alunga tristeea care punea stpnire pe sufletul su ca i pe cel al lui Ramses. Nefertari era frumuseea, inteligena i graia, sursul linitit al unui Egipt mplinit. Cnd avusese ansa s-o vad, Ameni aproape c uitase de munca lui. n schimb, secretarul particular al faraonului n-o aprecia deloc pe frumoasa Iset. Ramses avusese, fr ndoial, dreptate s-o asocieze la tron, dei funcia de regin era prea grea pentru umerii acestei femei att de ndeprtat de realitile puterii. Cel puin, ea l iubea pe Ramses, iar aceast calitate i tergea multe defecte. Maiestatea Ta are o pist s-mi propun? Din pcate, nu! Va trebui deci s dublm vigilena. Nu-mi place s atept mult loviturile. tiu, tiu, mormi Ameni. i eu care voiam s-mi iau o zi liber, voi lsa acest privilegiu pentru mai trziu. * Aproape n ntregime alb, cu rou pe spate, cu nuane de verde pe flancuri, lung de un metru douzeci, vipera cu coarne, cu capul turtit i coada groas, se tr lateral n direcia cuplului care fcea dragoste la umbra unui palmier. Dup ce petrecuse ziua ngropat n nisip, reptila pleca la vntoare la cderea nopii. n perioadele calde, muctura ei provoca moartea imediat.

Nici brbatul, nici femeia, nlnuii cu ardoare, nu preau contieni de pericol. Felin, supl ca o lian, surztoare, drgua nubian i obliga amantul, un tip trecut de cincizeci de ani, robust i bondoc, cu prul negru i pielea mat, s-i etaleze toate resursele virilitii. Cnd blnd, cnd repezit, nubiana nu-i lsa niciun rgaz egipteanului care o asalta cu nflcrarea primei ntlniri. n aerul cldu al nopii, ei mprteau o plcere arztoare ca un soare de var. Vipera nu era dect la un metru de cuplu. Cu o brutalitate simulat, brbatul o rsturn pe femeie pe spate i o srut pe sni. Bucuroas, ea l primi. Sorbindu-se din ochi, ei se devorau cu poft. Cu un gest rapid i ferm, Lotus nh vipera cu coarne de gt. Reptila uier i muc n gol. Frumoas captur, coment Setau, fr a nceta s fac dragoste cu soia lui. Venin de cea mai bun calitate obinut fr s ne obosim. Deodat drglaa Lotus se art mai puin amabil. Am un presentiment ru. Din cauza acestei vipere? Ramses este n pericol. mblnzitor de erpi, prieten din copilrie al faraonului i nsrcinat de el cu administrarea provinciei nubiene, Setau lua foarte n serios avertismentele frumoasei vrjitoare pe care o luase de nevast. Amndoi capturaser un numr incalculabil de reptile, unele mai periculoase ca altele, i adunaser veninul indispensabil fabricrii remediilor active mpotriva bolilor grave. Independeni, nesupui, Setau i Lotus l nsoiser totui pe Ramses pe cmpul de lupt, att la Sud ct i la Nord, i i ngrijiser pe soldaii rnii. Numii n fruntea unui laborator de stat, ei cunoscuser o fericire fr limite cnd faraonul le ceruse s valorifice teritoriul nubian pe care l iubeau att de mult. Desigur, viceregele Nubiei, funcionar conformist i prudent, ncerca s mpiedice aciunile lor, dar

se temea de acest cuplu a crui locuin era pzit de cobre. Despre ce pericol e vorba? se ngrijor Setau. Nu tiu. Vezi vreo fa? Nu, rspunse Lotus, e un fel de slbiciune, dar am tiut, pre de-o clip, c Ramses era ameninat. innd nc vipera strns n mn, ea se ridic. Trebuie s intervii, Setau. Ce pot face aici? S mergem n capital. Viceregele Nubiei va profita de absena noastr pentru a ne anula reformele. Cu att mai ru. Dac Ramses are nevoie de ajutorul nostru, trebuie s fim alturi de el. Aprigul Setau, cruia niciun nalt funcionar nu-i putea dicta conduita, nu mai comenta de mult directivele blndei Lotus. * Marele preot din Karnak, Nebu, atinsese o vrst naintat. Cum scrisese neleptul Ptah-hotep n celebrele sale Maxime, btrneea extrem se manifesta printr-o permanent epuizare, o slbiciune care se rennoia mereu i o tendin de a dormi chiar i n timpul zilei. Vederea scdea, deveneai tare de ureche, i lipsea puterea, inima ceda, gura nu mai vorbea, oasele te dureau, gustul disprea, nasul se nfunda, era la fel de penibil s te ridici ca i s te aezi. n ciuda acestor rele, btrnul Nebu continua s-i ndeplineasc misiunea pe care i-o ncredinase Ramses: aceea de a veghea asupra bogiilor zeului Amon i a cetiitemplu de la Karnak. Marele preot i deleg aproape toate sarcinile materiale lui Bakhen, al doilea profet care i exersa autoritatea asupra a optzeci de mii de persoane folosite pe antiere, n ateliere, pe cmp, n livezi i pe podgorii.

Cnd Ramses l numise mare preot, Nebu nu se nelase; tnrul monarh cerea ca cetatea Karnak s i se supun i s nu manifeste nicio pretenie de independen. Dar Nebu nu era un om de paie i luptase pentru ca templul de la Karnak s nu fie spoliat pentru profitul altor temple. Cum faraonul se preocupase de meninerea armoniei n ntreaga ar, Nebu fusese un pontif fericit. Informat de Bakhen, btrnul nu mai ieea deloc din modesta sa locuin de trei camere construit n apropierea lacului sfnt din Karnak. Seara i plcea s ude straturile de irii plantai de o parte i de alta a porii de la intrare. Cnd nu va mai avea puterea s fac asta, o s-i cear regelui s-l demit din funciile pe care le ocupa. Ghemuit pe vine, un grdinar smulgea buruienile. Nebu nu-i ascunse nemulumirea. Nimeni nu este autorizat s se ating de iriii mei! Nici chiar faraonul Egiptului? Ramses se ridic i se ntoarse cu faa. Maiestate, v rog s Ai dreptate s veghezi tu nsui asupra acestei comori, Nebu. Ai lucrat bine pentru Egipt i pentru Karnak. S plantezi, s vezi crescnd, s ntreii aceast via fragil i att de frumoas Exist sarcin mai nobil ca asta? Dup moartea lui Nefertari, m-am gndit s devin grdinar, departe de tron, departe de putere. N-avei dreptul, Maiestate. Speram la mai mult nelegere. Un btrn ca mine s viseze la odihn este legitim, dar Maiestatea Ta Ramses contempla luna care se ridica pe cer. Furtuna se apropie, Nebu. Am nevoie de oameni siguri i competeni pentru a nfrunta elementele dezlnuite. Oricare ar fi vrsta i starea ta de sntate, las pe mai trziu proiectele de retragere. Continu s controlezi Karnakul cu fermitate.

Ambasadorul din Hatti, un omule usciv de vreo aizeci de ani se prezent la intrarea Ministerului Afacerilor Externe. Conform obiceiului, el depuse un buchet de crizanteme i crini pe un altar de piatr, la picioarele unei statui de babuin, reprezentndu-l pe Thot, zeul scribilor, al limbii sfinte i al cunoaterii. Apoi se adres unui gradat narmat cu o lance. Ministrul m ateapt, spuse el pe un ton sec. l anun. mbrcat cu o rob ro-albastr cu franjuri, cu prul negru strlucitor dat cu o rin aromat, cu faa umbrit de o barb asemntoare unui colier, ambasadorul se nvrtea ca un leu n cuc. Surznd, Acha veni s-l ntmpine. Sper c nu v-am fcut s ateptai prea mult. S mergem n grdin, prietene, acolo vom fi linitii. n jurul unui bazin acoperit cu lotui albatri, palmieri i arbori de iuiuba asigurau o umbr agreabil. Pe un gheridon, un servitor puse cupe de alabastru umplute cu bere proaspt, un co cu smochine i apoi dispru. Fii linitit, spuse Acha, nimeni nu ne poate auzi. Ambasadorul hitit ezit s se aeze pe un scaun pliant din lemn acoperit cu o pern de n verde. De cine v e team? De tine, Acha. eful diplomaiei egiptene nu renun la zmbetul su.

Am ndeplinit misiuni de spionaj, e adevrat, dar acea perioad este revolut. Am devenit un personaj oficial, care ine la respectabilitatea sa i n-are nici cea mai mic dorin de a se lansa n aciuni necinstite. De ce te-a crede? Pentru c n-am dect un el, ca i tine: s consolidez pacea ntre popoarele noastre. Faraonul a rspuns la ultima scrisoare a mpratului Hattuil? Bineneles. Ramses i-a dat excelente veti despre regina Iset i despre caii si i s-a felicitat pentru perfecta respectare a tratatului care unete pentru totdeauna Egiptul i Hatti. Faa ambasadorului se ntunec. Din punctul nostru de vedere este cu totul insuficient. Ce-ai vrea? mpratul Hattuil a fost ocat de tonul ultimelor scrisori ale faraonului. Are sentimentul c Ramses l-ar considera un supus i nu un egal. Agresivitatea diplomatului era cu greu mascat. Aceast nemulumire a luat proporii alarmante? ntreb Acha. M tem c da. Un diferend att de mic ar putea s repun n discuie aliana noastr? Hitiii sunt oameni mndri. Oricine le rnete orgoliul i atrage rzbunarea lor. Nu e aberant s dm o asemenea amploare unui incident minor? Din punctul nostru de vedere, este major. Mi-e team c nu neleg Aceast poziie nu este supus negocierilor? Nu este. Acha se temea de aceast eventualitate. La Kadesh, Hattuil comandase o coaliie nvins de Ramses. Ranchiuna

lui nu se stinsese, cuta orice pretext pentru a-i reafirma supremaia. Ai merge pn la? Pn la anularea tratatului, preciz ambasadorul hitit. Acha se hotr s utilizeze arma lui secret. Acest text v-ar readuce la sentimente mai conciliante? Egipteanul i nmn hititului o scrisoare redactat de Ramses. Intrigat, diplomatul citi cu voce tare misiva:

S fii sntos, frate Hattuil, la fel i soia, familia ta, caii ti i provinciile tale. Tocmai am examinat reprourile tale: tu crezi c te-am tratat ca pe unul din supuii mei i asta m mhnete. Fii sigur c i acord consideraia potrivit rangului tu. Cine altul, n afar de tine, este mpratul hitiilor? Fii sigur c te consider precum un frate. Ambasadorul pru uimit. Ramses este autorul acestei scrisori? Nu v ndoii de asta. Faraonul Egiptului i-ar recunoate greeala? Ramses vrea pace. i eu am o decizie important s v anun: inaugurarea, la Pi-Ramses, a unui palat al rilor strine unde dumneavoastr i ceilali diplomai vei beneficia de o administrare permanent i de un personal calificat. Capitala egiptean va fi astfel centrul unui dialog permanent cu aliaii i vasalii si. Remarcabil, ced hititul. Pot s sper c inteniile voastre belicoase se vor estompa rapid? Mi-e team c nu. De data asta, Acha fu ntr-adevr ngrijorat. Trebuie s trag concluzia c nimic nu va atenua susceptibilitatea mpratului? Pentru a ne ntoarce la ceea ce este esenial, Hattuil

dorete i el s consolideze pacea, dar pune o condiie. Ambasadorul hitit dezvlui adevratele intenii mpratului. Acha nu mai avea chef s zmbeasc. *

ale

Ca n fiecare diminea, ritualitii celebrau cultul ka-ului lui Seti, n magnificul templu al acestuia de la Gurnah, pe malul occidental al Thebei. Responsabilul acestei fundaii funerare se pregtea s depun pe un altar o ofrand de struguri, smochine i lemn de ienupr, cnd unul din subordonaii si i opti cteva cuvinte la ureche. Faraonul, aici? Dar n-am fost prevenit! ntorcndu-se, preotul zri statura nalt a monarhului, mbrcat cu o rob de n alb. Puterea i magnetismul lui Ramses erau suficiente pentru a-l deosebi de ceilali preoi. Faraonul lu platoul cu ofrande i ptrunse n capela unde tria sufletul tatlui su. n acest templu, Seti anunase ncoronarea fiului su mai mic, punnd astfel capt iniierii fcute cu dragoste i rigoare nc din adolescen. Cele dou coroane, nsemnele magiei, fuseser solid fixate pe capul Fiului luminii al crui destin se confundase cu cel al Egiptului. S-i urmezi lui Seti prea imposibil. Dar adevrata libertate a lui Ramses constase n a nu alege, n a respecta Regula i a-i satisface pe zei, astfel ca oamenii s fie fericii. Astzi, Seti, Tuya i Nefertari strbteau frumoasele drumuri ale eternitii i pluteau n brcile celeste. Pe pmnt, templele i mormintele lor le imortalizau numele. Spre ka-ul lor se ntorceau fiinele umane cnd simeau dorina de a ptrunde misterele celeilalte lumi. O dat ritualul terminat, Ramses se ndrept spre grdina templului strjuit de un sicomor n care se cuibreau btlani cenuii. Melodia blnd i grav a oboiului l ncnt. Un ritm lent,

inflexiuni triste care i smulgeau un surs, ca i cnd sperana ajungea mereu s alunge mhnirea. Aezat pe un zid mic la umbra frunzarului, muziciana cnta cu ochii nchii. Cu prul negru i strlucitor, cu trsturile feei pure i regulate ca acelea ale unei zeie, Meritamon, n vrst de treizeci i trei de ani, era la apogeul frumuseii ei. Inima lui Ramses se strnse. Semna ntr-att cu mama ei, Nefertari, de parc era sosia ei. Dotat pentru muzic, Meritamon alesese, de foarte tnr, s intre n templu i s duc o existen de solitar n serviciul divinitii. Acesta fusese visul lui Nefertari pe care Ramses i-l sfrmase, cerndu-i s fie marea lui soie regal. Meritamon ar fi putut ocupa o poziie de prim rang n rndul muzicienelor sfinte ale templului din Karnak, dar prefera s stea aici, lng sufletul lui Seti. Ultimele note i luar zborul spre soare. Interpreta i puse oboiul pe zid i deschise ochii verzi-albatri. Tat! Eti aici de mult? Ramses i lu fiica n brae i o strnse ndelung. mi lipseti, Meritamon. Faraonul este soul Egiptului, iar copilul lui este poporul ntreg. Tu care ai mai mult de o sut de fii i fiice, i mai aminteti de mine? El se ndeprt i o privi cu admiraie. Copiii regali Sunt doar titluri onorifice. Tu eti fiica lui Nefertari, unica mea iubire. Acum, soia ta este frumoasa Iset. Mi-o reproezi? Nu, ai fcut bine; ea n-o s te trdeze. Accepi s vii la Pi-Ramses? Nu, tat. Lumea exterioar m plictisete. Ce e mai important dect celebrarea riturilor? n fiecare zi m gndesc la mama: i mplinesc visul i sunt convins c fericirea mea i ntreine eternitatea.

Ea i-a lsat motenire frumuseea i caracterul ei. Am vreo ans s te conving? Niciuna, o tii bine. El i lu cu blndee minile. Chiar niciuna? Ea surse cu graia lui Nefertari. Vei ndrzni s-mi dai ordin? Tu eti singura n faa creia Faraonul renun s-i impun voina. Nu este o nfrngere, tat; la templu, sunt mai util dect la curte. S fac s triasc spiritul bunicilor mei i al mamei mi se pare o sarcin major. Fr legtura cu strmoii, ce fel de lume am construi? Continu s cni aceast muzic celest, Meritamon. Egiptul va avea nevoie de ea. ngrijorarea strnse inima tinerei. De ce pericol te temi? O furtun ne amenin. Nu eti tu stpnul? Cnt, Meritamon, cnt i pentru Faraon, creeaz armonie, desfat divinitile, atrage-le spre Cele Dou ri. Furtuna amenin i va fi cumplit.

Serramanna lovi cu pumnul n peretele slii grzilor. O bucat de tencuial se desprinse. Cum adic a disprut? A disprut, efule, confirm soldatul nsrcinat cu supravegherea prinului hitit, Uri-Teub. Gigantul sard i nh subordonatul de umeri i nefericitul, dei robust, crezu c o s fie strivit. i bai joc de mine? Nu, efule, jur c nu! Atunci, a ters-o pe sub nasul tu? A disprut n mulime. De ce n-ai pus s fie rscolite casele cartierului? Acest Uri-Teub este un om liber, efule! N-avem niciun motiv s trimitem poliia pe urmele lui. Vizirul ne-ar acuza pentru intervenie abuziv. Serramanna mugi ca un taur furios i-i ddu drumul din strnsoare subordonatului su. Nendemnaticul avea dreptate. Care sunt ordinele, efu? Am dublat protecia faraonului. Primul care nu respect disciplina, i nfig casca n craniu! Membrii grzii din preajma lui Ramses nu nesocotir ameninarea. ntr-un acces de furie, fostul pirat era capabil s o pun n aplicare. Ca s-i treac turbarea, Serramanna mplnt o serie de pumnale n inima unei inte de lemn. Aceast dispariie a lui

Uri-Teub nu prevestea nimic bun. Ros de ur, hititul s-ar folosi de libertatea regsit ca de o arm mpotriva stpnului Egiptului. Dar cnd i n ce mod? * Asistat de Acha, Ramses n persoan inaugur palatul rilor strine n prezena unei cohorte de diplomai. Cu talentul su obinuit, Acha inu un discurs clduros n care cuvintele pace, nelegere cordial, cooperare economic reveneau la intervale regulate. Aa cum se impunea, un somptuos banchet ncheie ceremonia care marca transformarea oraului Pi-Ramses n capitala Orientului Apropiat, primitoare pentru toate popoarele. Ramses motenise de la tatl su, Seti, puterea de a ghici secretele sufletelor. n ciuda talentului de actor al lui Acha, el i ddu seama c prietenul su era ngrijorat i c nelinitea lui avea legtur cu furtuna pe care suveranul o prevzuse. O dat mondenitile terminate, cei doi brbai se retraser. Strlucit peroraie, Acha. Obligaiile meseriei, Maiestate. Aceast iniiativ te va face i mai popular. Cum a reacionat ambasadorul hitit la scrisoarea mea? Excelent. Dar Hattuil vrea mai mult, nu-i aa? Nu ceva imposibil. Nu suntem ntre diplomai, Acha. Spune-mi adevrul. Att ct s te previn: dac nu accepi condiiile lui Hattuil, va fi rzboi. antaj! n acest caz, nu vreau nici mcar s le cunosc. Ascult-m, te rog! Am muncit prea mult la pacea asta, i eu i tu, ca s-o vedem distrus ntr-o clip. Vorbete-mi fr s-mi ascunzi nimic. tii c Hattuil i soia lui, Putuhepa, au o fiic. Se

spune c e o femeie foarte frumoas i inteligent. Cu att mai bine pentru ea. Hattuil dorete s consolideze pacea i, dup el, cel mai bun mijloc este de a celebra un mariaj. Trebuie s neleg c? Ai neles-o de la primele mele cuvinte. Pentru a pecetlui definitiv nelegerea noastr, Hattuil cere nu numai s-o iei de nevast pe fiica lui, ci mai ales s faci din ea marea ta soie regal. Uii c frumoasa Iset deine aceast funcie? Pentru un hitit, acesta gen de detaliu conteaz prea puin. Femeia trebuie s se supun soului ei. Dac acesta o repudiaz, ea nu poate dect s se ncline i s tac. Suntem n Egipt, Acha, nu ntr-o ar barbar. Mi-ai recomanda s-o ndeprtez pe Iset pentru a m recstori cu o hitit, fiica celui mai ru duman al meu? Astzi, cel mai bun aliat, rectific ministrul Afacerilor externe. Aceast cerere este absurd i revolttoare! n aparen, da. n realitate, ea nu este lipsit de interes. N-o voi supune unei asemenea umiline pe Iset. Tu nu eti un so ca oricare altul, mreia Egiptului trebuie s treac naintea sentimentelor tale. Nu cumva ai frecventat prea multe femei, Acha, de ai devenit att de cinic? Fidelitatea mi este strin, recunosc, dar prerea mea este cea a ministrului i prietenului tu. Inutil s ceri prerea fiilor mei, Kha i Merenptah, tiu dinainte rspunsul lor. Cine ar putea s le reproeze veneraia pentru mama lor, frumoasa Iset, marea soie regal a lui Ramses? Pacea sau rzboiul lat alegerea cu care te confruni. S lum prnzul cu Ameni, a vrea s-l consult. Vei afla i prerea lui Setau care tocmai a sosit din

Nubia. n sfrit o veste bun! * Setau, mblnzitorul de erpi ndrgostit de Nubia, Acha, diplomatul cu vedere ptrunztoare, Ameni, scribul riguros i devotat Nu mai lipsea dect Moise ca s fie reconstituit grupul de studeni ai universitii din Memphis care, cu muli ani n urm, mprteau fericirea prieteniei i i puneau ntrebri asupra naturii adevratei puteri. Buctarul lui Ramses se ntrecuse pe sine: cuburi de praz i dovlecei n zeam de carne, friptur de miel cu cimbrior garnisit cu piure de smochine, rinichi marinai, brnz de capr, prjitur cu miere, nsiropat cu suc de rocove. n onoarea acestei rentlniri, Ramses ceruse s fie servit un vin rou din anul 3 al domniei lui Seti, al crui buchet i provoc lui Setau un fel de extaz. Seti merit toate elogiile! exclam prietenul cobrelor, mbrcat cu venica lui tunic din piele de antilop, cu multe buzunare pline de remedii mpotriva veninului. Cnd o domnie produce asemenea minunii, nseamn c e binecuvntat de zei. n domeniul eleganei, l deplnse Acha, n-ai fcut niciun progres. Exact, aprob Ameni. Tu, scribule, mulumete-te s mnnci de dou ori ct greutatea ta! Care e secretul tu, de nu te ngrai? Munca n serviciul regatului. Ai s-mi reproezi ceva n legtur cu felul n care am pus n valoare Nubia? Dac s-ar fi pus problema, a fi redactat de mult un raport negativ. Cnd o s terminai cu obinuitele voastre nepturi, interveni Acha, poate vom putea trece la lucruri mai serioase.

Moise este singurul absent, le aminti Ramses gnditor; unde se afl el acum, Acha? Continu s rtceasc prin deert i s se lupte cu unii i cu alii; n-o s ajung niciodat pe Pmntul Fgduit. Moise s-a nelat n privina drumului, dar acest drum l conduce ctre un el pe care l va atinge. Ca i pe tine, mrturisi Ameni, i pe mine m ncearc nostalgia, dar cum s uit c prietenul nostru evreu a trdat Egiptul? N-avem timp de amintiri, i-o tie scurt Setau. Pentru mine, un prieten care se ndeprteaz astfel, nu mai este prieten. L-ai respinge chiar dac s-ar ci? ntreb Ramses. Cnd un om a ntrecut anumite limite, nu se mai poate ntoarce. Iertarea este alibiul celor slabi. Din fericire, spuse Acha, Ramses nu i-a ncredinat ie diplomaia rii. Cu erpii, nu exist jumti de msur, veninul ori te vindec, ori te omoar. Moise nu mai constituie o problem la ordinea zilei, estim Ameni. Sunt aici, explic Setau, din cauza lui Lotus; datorit calitilor ei de clarvztoare, ea m-a alertat. Ramses este n pericol, nu-i aa? Faraonul nu ncerc s dezmint. Setau se ntoarse spre Ameni. n loc s nfuleci prjitura asta, spune-ne ce ai dibuit? Dar nimic! Pentru mine, totul este n ordine. Dar din partea ta, Acha? Diplomatul i clti degetele ntr-un bol cu ap cu lmie. Hattuil are o pretenie neateptat: s-i mrite fiica cu Ramses. Care este problema? se amuz Setau. Acest gen de mariaj diplomatic a fost practicat cu succes n trecut i apoi aceast hitit nu va fi dect o soie secundar n plus!

n cazul de fa, situaia este mai complex. Mireasa e hidoas? mpratul hitit vrea s fac din fiica sa o mare soie regal. Setau se nfurie. Asta nseamn c vechiul nostru duman i impune faraonului s-o repudieze pe Iset! Formularea ta este cam brutal, consider Acha, dar nu e lipsit de perspicacitate. i detest pe hitii, mrturisi Setau, golind o nou cup de vin. Frumoasa Iset nu e Nefertari, desigur, dar nu merit o astfel de soart. Pentru prima dat, declar Ameni pe un ton ursuz, sunt de acord cu tine. Suntei prea impulsivi, declar Acha. Este n joc pacea. Hitiii nu ne vor impune legea lor! protest Setau. Nu mai sunt dumanii notri, le aminti ministrul Afacerilor externe. Te neli! Hattuil i semenii lui nu vor renuna niciodat s pun mna pe Egipt. Bai cmpii. mpratul hitit vrea pacea, dar pune condiiile lui. De ce s-l refuzm, fr s reflectm? Eu nu cred dect n instinct. Eu, spuse Ameni, eu am reflectat. Nu o apreciez deloc pe frumoasa Iset, dar ea este regina Egiptului, marea soie regal aleas de Ramses dup moartea lui Nefertari. Nimeni, fie el i mpratul hitiilor, n-are dreptul s o ofenseze. Ce atitudine insensibil! zise Acha. Vrei s trimitei la moarte mii de egipteni, s nsngerai protectoratele noastre din Nord i s punei n pericol ntreaga ar? Ameni i Setau l interogar pe Ramses din priviri. Voi lua singur decizia, spuse faraonul.

eful convoiului ezita. S mearg de-a lungul coastei, trecnd prin Beirut, pentru a se ndrepta spre sud, s traverseze Canaanul i s ajung la Sileh sau s o ia pe drumul care mrginea Anti-Libanul i muntele Hermon, lsnd Damascul la est? Fenicia nu era lipsit de farmec: pduri de stejari i cedri, nuci cu umbr rcoroas, smochini cu fructe delicioase, orae primitoare unde era agreabil s poposeti. Dar trebuia s livreze ct mai repede olibanul3 la PiRamses, acest oliban recoltat n peninsula arabic cu mari eforturi. La aceast tmie alb pe care egiptenii o numeau sonter, cea care divinizeaz, se aduga mirul roiatic, nu mai puin preios. Templele aveau nevoie de substane rare pentru a-i celebra riturile; n sanctuare se rspndea parfumul lor care urca pn la cer i i ncnta pe zei. mblsmtorii i doctorii se foloseau n egal msur de ele. Arborele de tmie din Arabia, cu frunzulie de un verde nchis, msura ntre cinci i opt metri nlime; n august i n septembrie se desfceau florile aurite cu mijloc purpuriu n timp ce, sub coaj, strluceau picuri de rin alb. Un expert capabil s jupoaie coaja obinea trei recolte pe an,
Olibanul era considerat tmaie pur i provenea din rina unui arbust, Boswalia carieri. De culoare alb, aceast rin era numit alb de lapte, leban in arab, de unde denumirea de oliban (n. trad.).
3

recitnd vechea formul magic: Fii fericit cu mine, arbore de tmie, Faraonul te va face s creti i mai mare. nsoitorii convoiului transportau de asemenea cupru de Asia, cositor i sticl, dar aceste materiale, cutate i uor de vndut, n-aveau valoarea tmiei. Dup efectuarea acestei livrri, patronul se va odihni n frumoasa lui vil din Delt. Cu fruntea descreit, cu burta umflat, furnizorul olibanului era un bun comesean, dar nu glumea cnd era vorba de munc. Verifica el nsui starea cruelor i a mgarilor. Ct despre angajai, hrnii cum trebuie i beneficiind de opriri lungi, ei n-aveau voie s se plng dac nu voiau s-i piard locul. eful convoiului opt pentru drumeagul muntos, mai dificil, dar mai puin lung dect drumul de coast. Aici umbra va fi deas i animalele vor profita de o relativ rcoare. Mgarii naintau sprinteni, cei douzeci de nsoitori fredonau un cntec, vntul le uura mersul. efule Ce este? Am impresia c suntem urmrii. eful convoiului ridic din umeri. Cnd o s-i uii trecutul de mercenar? Azi e pace iar noi cltorim n siguran. Nu zic c nu-i aa, dar totui suntem urmrii. Este bizar. Nu suntem noi singurii negustori! Dac sunt vagabonzi, nu conta pe mine s le dau raia mea. Nu-i mai face griji i supravegheaz-i mgarii. Cel din fruntea convoiului se opri brusc. Furios, eful lui merse n faa coloanei. El constat c o grmad de crci i mpiedica pe mgari s nainteze. Dai astea la o parte! n momentul n care nsoitorii din faa convoiului se

apucar de treab, un stol de sgei i dobor la pmnt. Uluii, colegii lor ncercar s fug, dar nu scpar de agresori. Ex-mercenarul nvrti n aer un pumnal, escalad panta bolovnoas i se arunc asupra unuia dintre arcai. Dar un atlet cu prul lung i despic craniul cu tiul unei barde. Drama nu durase dect cteva minute. Numai eful convoiului fusese cruat. Tremurnd, incapabil de a fugi, el privi cum se apropie ucigaul cu torsul lat acoperit de o blan de pr rou. Las-m n via Voi face din tine un om bogat! Uri-Teub izbucni n rs i i nfipse sabia n burta nefericitului. Hititul detesta negustorii. Acoliii si, fenicieni, i recuperar sgeile din cadavre. Mgarii se supuser ordinelor noilor lor stpni. * Sirianul Raia se temea de violena lui Uri-Teub, dar nu gsise alt aliat mai bun pentru a apra cauza gruprilor care refuzau pacea i care voiau s-l dea jos pe Ramses prin orice mijloc. n timpul acestui armistiiu, Raia se mbogea. Dar el era convins c rzboiul se va relua i c hitiii vor lansa atacul asupra Egiptului. Vechiul general ef, Uri-Teub, va fi ales atunci de trupele lui i el le va insufla gustul victoriei. Faptul c l-a ajutat s ias din prpastie o s-i aduc lui Raia, ntr-un viitor mai mult sau mai puin ndeprtat, o poziie privilegiat. Cnd hititul apru n depozitul su, Raia nu putu s-i reprime o imperceptibil micare de recul. Avea sentimentul c aceast fiin plin de cruzime, nfierbntat i ngheat, n acelai timp, putea s-i taie gtul doar din simpla plcere de a ucide. V-ai i ntors! Nu eti mulumit s m revezi, Raia?

Dimpotriv, prine! Dar sarcina Domniei Tale nu era aa de simpl i Am simplificat-o. Brbua negustorului sirian tremur. i ceruse lui UriTeub s ia contact cu fenicienii i s rscumpere de la ei tmia provenind din peninsula arabic. Negocierile riscau s fie lungi, dar Raia i dduse lui Uri-Teub destule plci de cositor pentru a-l convinge pe eful convoiului s-i cedeze ncrctura. Sirianul pusese, de asemenea, n balan o plac de argint de contraband, vase rare i buci frumoase de stof. Simplificat n ce fel? Negustorii plvrgesc, aa c am acionat. L-ai convins aadar uor pe eful convoiului s-i vnd olibanul. Zmbetul lui Uri-Teub fu acela al unui carnivor. Foarte uor. Totui, are o reputaie de temut n afaceri. Nimeni nu discut cu sabia mea. Doar nu l-ai Am angajat mercenari i i-am suprimat pe nsoitorii convoiului, inclusiv pe eful lor. Dar de ce? Nu-mi place s parlamentez i apoi am olibanul. Nu asta era esenial? Va avea loc o anchet! Am aruncat corpurile ntr-o rp. Raia se ntreb dac n-ar fi trebuit s duc existena linitit a unui negustor, dar era prea trziu ca s mai dea napoi. La cea mai mic reticen, Uri-Teub n-ar ezita s se debaraseze de el. i acum? Trebuie s distrugem olibanul, estim Raia. ncrctura asta nu valoreaz o avere? Ba da, dar cumprtorul, oricine ar fi el, ne-ar trda.

Acest oliban era destinat templelor. Am nevoie de arme, de cai i de mercenari. Nu v asumai riscul de a vinde! Sfaturile negustorilor sunt ntotdeauna detestabile! O s vinzi pentru mine n cantiti mici comercianilor care sunt gata de plecare spre Grecia i Cipru. i vom ncepe s formm reele de oameni fideli, hotri s distrug aceast pace blestemat. Planul lui Uri-Teub nu era nesbuit. Graie intermediarilor fenicieni, Raia va scpa repede de tmie, fr prea multe riscuri. Absolut ostil Egiptului, Fenicia adpostea muli decepionai de politica lui Hattuil. Am nevoie de respectabilitate, continu hititul. Serramanna nu va nceta s m hruiasc, dect dac voi prea lene i decis s m bucur de plcerile vieii. Raia reflect. Trebuie deci s luai de nevast o femeie bogat i onorabil. Singura soluie ar fi o vduv bogat care duce lips de iubire. Ai una la ndemn? Raia i scrpin brbua. Clientela mea este vast Am dou-trei idei. Sptmna viitoare, voi organiza un banchet i o s v prezint. La ce dat va pleca din peninsula arabic viitoarea ncrctur de oliban? Nu tiu nc, dar avem timp. Reeaua mea de informatori nu va ntrzia s ne previn. Dar o nou aciune violent nu va declana o reacie a armatei egiptene? Nu va rmne nicio urm de violen iar autoritile egiptene vor fi luate prin surprindere. Fiindc noi o s punem mna pe toat recolta din acest an. Dar de ce eti att de convins c lipsa tmiei o s-l clatine pe Ramses? Pentru Egipt, ndeplinirea ritualurilor este esenial; dac nu sunt celebrate conform regulilor stabilite de pe

vremea strmoilor, echilibrul rii este n pericol. Cnd preoii vor bga de seam c le lipsete olibanul i mirul, ei se vor ntoarce mpotriva lui Ramses. Ce va putea acesta s fac, dac nu s constate propria lips de prevedere? Va fi acuzat c-i dispreuiete pe zei, c nemulumete clerul i poporul. Dac. Reuim s rspndim cteva zvonuri false care vor spori confuzia i s-l lipsim pe Ramses de unul sau doi susintori majori, vor izbucni tulburri grave n principalele orae. Uri-Teub i imagin un Egipt n flcri, nsngerat, lsat prad jefuitorilor, coroanele Faraonului clcate n picioare de armata hitit, privirea lui Ramses cuprins de teroare. Ura i deforma faa hititului pn ntr-att c l nspimnt pe negustorul sirian. Pentru cteva clipe, UriTeub intrase n regatul tenebrelor, pierznd contactul cu lumea oamenilor. Vreau s lovesc repede i puternic, Raia. Rbdarea este indispensabil, stpne. Ramses este un adversar de temut. Precipitarea ne-ar duce la eec. Am auzit vorbindu-se despre proteciile lui magice Dar ele slbesc o dat cu vrsta, i Nefertari nu mai este acolo pentru a-l ajuta pe acest monarh blestemat. Reeaua noastr de spionaj reuise s-i manipuleze pe fratele lui Ramses i pe ministrul Meba, aminti Raia. Ei sunt mori, dar am pstrat preioase contacte n nalta administraie. Funcionarii sunt uneori vorbrei. Unul dintre ei mi-a dat de neles c relaiile diplomatice ntre Hatti i Egipt risc s se degradeze. E o veste formidabil! Care e cauza discordiei? Secretul este nc bine pstrat, dar voi afla mai multe. Norocul e pe cale s se ntoarc, Raia! i crezi c eu voi fi mai puin de temut dect Ramses?

Servitoarea frumoasei Iset spuni ndelung spatele reginei nainte de a vrsa pe trupul ei zvelt apa cald i parfumat. Folosea o substan bogat n saponin, extras din scoara i din pulpa fructului unui arbore preios i generos. Vistoare, regina Egiptului se ls n seama manichiuristei i a coafezei. Un servitor i aduse o cup de lapte proaspt. La Pi-Ramses, frumoas Iset se simea mai n largul ei dect la Theba. Acolo, pe rmul occidental, se afla mormntul lui Nefertari, n Valea Reginelor, i capela sa de la Ramesseum unde Ramses nsui celebra adesea cultul. Aici, n capitala cosmopolit creat de Faraon, existena era nvolburat i te gndeai mai puin la trecut i la viaa de dincolo. Iset se contempl ntr-o oglind din bronz lefuit, n form de disc i al crei mner reprezenta o femeie goal, cu picioare lungi i capul ncoronat de o umbrel de papirus. Da, era nc frumoas. Pielea ei era fin, ca o stof preioas, faa ei pstrase o extraordinar prospeime, iubirea i strlucea n priviri. Dar frumuseea ei nu o va egala niciodat pe cea a lui Nefertari i ea i era recunosctoare lui Ramses c nu o minise pretinznd c o s-o uite ntr-o bun zi pe prima lui soie regal. Iset nu era geloas pe Nefertari. Dimpotriv, aceasta i lipsea. Niciodat Iset cea frumoas nu jinduise la locul ei. Faptul c i druise doi fii lui Ramses era suficient pentru a fi fericit. Ct erau de diferii! Cel mare, Kha, n vrst de treizeci i

apte de ani, titular al unor nalte funcii religioase, i petrecea cea mai mare parte a timpului n bibliotecile templelor. La douzeci i apte de ani, mezinul, Merenptah, era la fel de atletic precum tatl su i avea o nclinaie pronunat pentru conducere. Poate c unul din ei va fi chemat s domneasc. Dar faraonul putea la fel de bine s aleag ca succesor pe unul din numeroii fii regali, din care majoritatea erau strlucii administratori. Lui Iset nu-i psa de putere i de viitor. Ea savura fiecare clip a miracolului pe care i-l oferea destinul. S triasc n preajma lui Ramses, s participe alturi de el la ceremoniile oficiale, s-l vad domnind asupra Celor Dou ri Exista via mai minunat? Servitoarea mpleti prul reginei, l parfum cu mir, apoi i puse o peruc scurt pe care adug o diadem de perle i cornalin. Iertai-mi familiaritatea Dar Maiestatea Voastr arat ncnttor! Iset surse. Trebuia s rmn frumoas pentru Ramses, s-l fac s uite ct mai mult timp posibil c tinereea ei dispruse. n clipa n care se ridic, el apru. Niciun om nu se putea compara cu el, niciunul nu avea inteligena, fora i prestana lui. Zeii i druiser totul i el restituia aceast ofrand rii sale. Ramses! Nu sunt nc mbrcat. Trebuie s-i vorbesc despre o problem grav. Frumoasei Iset i fusese team de aceast ncercare. Nefertari tia s guverneze, ea nu. Faptul de a fi asociat la conducerea corbiei Statului o teroriza. Decizia ta va fi cea bun. Te privete direct, Iset. Pe mine? Dar pot s-i jur c n-am intervenit n niciun fel, c E vorba de propria ta persoan i e pacea n joc.

Explic-mi, te rog! Hattuil mi cere s-o iau de soie pe fiica lui. O soie diplomatic De ce nu? El cere mai mult: ca ea s devin mare soie regal. Frumoasa Iset rmase ncremenit pentru cteva clipe, apoi ochii i se umplur de lacrimi. Miracolul se sfrea. Trebuia s se dea la o parte i s-i cedeze locul unei tinere i drgue hitite, simbolul nelegerii cordiale dintre Egipt i Hatti. n balan, frumoasa Iset cntrea mai puin dect o pan. Decizia i aparine, declar Ramses. Accepi s renuni la funcia ta i s te retragi? Regina schi un surs. Aceast prines hitit trebuie s fie foarte tnr Vrsta ei conteaz mai puin. Tu m-ai fcut foarte fericit, Ramses; voina ta este cea a Egiptului. Deci, te supui. S fiu un obstacol n calea pcii, ar fi o crim. Ei, bine, eu nu m supun! mpratul din Hatti nu-i va dicta deciziile sale faraonului Egiptului. Noi nu suntem un popor de barbari care trateaz femeile ca pe nite creaturi inferioare. Care dintre stpnii Celor Dou ri a ndrznit vreodat s-i repudieze marea soie regal, cea care face parte din fiina faraonului? i un rzboinic din Anatolia ndrznete s-mi cear mie, Ramses, s ncalc legea strmoilor notri! Ramses lu cu tandree minile frumoasei Iset. Ai vorbit gndindu-te la Egipt, aa cum trebuia s-o fac o adevrat regin. Acum, e rndul meu s acionez. *

Ptrunznd prin una din cele trei ferestre mari a claustra4 care luminau vastul birou al lui Ramses, lumina asfinitului nvluia n aur statuia lui Seti. Adus la via prin magia sculptorului i prin deschiztura ritualic a gurii i a ochilor, efigia monarhului continua s transmit un mesaj de rectitudine pe care doar fiul su l percepea, n timp ce pacea serii se mpodobea cu splendoarea divin. Perei albi, o mas mare pe care era desfurat o hart a Orientului Apropiat, un fotoliu cu sptar drept pentru faraon, scaune de culoarea paiului pentru vizitatori, o bibliotec coninnd crile consacrate proteciei sufletului regal i un dulap cu papirusuri: acesta era decorul auster n care Ramses cel Mare lua, singur, deciziile cu privire la viitorul rii sale. Monarhul i consultase pe nelepii din Casa Vieii de la Heliopolis, pe marii preoi din fruntea sanctuarelor importante, pe Ameni, pe vizir i pe minitri, apoi se nchisese n biroul su i dialogase cu sufletul tatlui su. Altdat, s-ar fi sftuit cu Nefertari i Tuya. Frumoasa Iset i cunotea limitele i nu-i era de niciun ajutor. Povara solitudinii cretea. n curnd va trebui s-i pun la ncercare pe cei doi fii ca s tie care dintre ei va fi apt s continue lucrarea nceput din timpul primului faraon. Egiptul era puternic i fragil. Puternic, pentru c legea lui Maat se perpetua, dincolo de meschinriile umane; fragil, pentru c lumea se schimba, acordnd un loc din ce n ce mai mare tiraniei, aviditii i egoismului. Faraonii vor fi, fr ndoial, ultimii care vor lupta pentru domnia zeiei Maat, ncarnarea Regulii universale, a justiiei, a iubirii care lega ntre ele elementele i componentele vieii. Cci ei tiau c, fr Maat, aceast lume n-ar fi dect un cmp nchis unde barbarii s-ar lupta cu arme tot mai destructive pentru a-i mri privilegiile i pentru a distruge orice legtur cu zeii.
4

claustra - grile de piatr cu bare verticale, situate foarte sus, pe pereii laterali (n. trad.)

S-o pun pe Maat n locul dezordinii, al violenei, al nedreptii, al minciunii i al urii: aceasta era sarcina Faraonului, ndeplinit cu sprijinul puterilor invizibile. i ceea ce pretindea mpratul hitit era mpotriva lui Maat. O gard l introduse pe Acha, mbrcat cu o rob de n i cu o cma cu mneci lungi ale crei custuri erau de o finee excepional. Nu mi-ar plcea s lucrez ntr-un loc ca acesta, i spuse el lui Ramses; este ntr-adevr prea auster. Tatlui meu nu-i plceau decorurile ncrcate i nici mie nu-mi plac. A fi Faraon nu mai las destul loc pentru fantezie. Cei care te invidiaz sunt nite imbecili i nite incontieni. Maiestatea Ta a luat o decizie? Consultaiile mele s-au terminat. Am reuit s te conving? Nu, Acha. Ministrul Afacerilor externe privi harta Orientului Apropiat. Tocmai de asta m temeam. Cererile lui Hattuil sunt o insult. S-i cedez ar nsemna s reneg instituia faraonic. Acha puse degetul arttor pe teritoriul Imperiului hitit. Un refuz echivaleaz cu o declaraie de rzboi, Maiestate. Condamni decizia mea? Este cea a Faraonului i a lui Ramses cel Mare. Tatl tu n-ar fi luat alta. Mi-ai ntins o capcan? Mi-am fcut munca de diplomat n favoarea pcii. A mai fi prietenul lui Ramses, dac nu l-a pune la ncercare? Buzele regelui schiar un surs. Cnd va da Maiestatea Ta ordinul de mobilizare general? eful diplomaiei mele este destul de pesimist. Rspunsul tu oficial va provoca furia lui Hattuil care

nu va ezita nicio clip s deschid ostilitile. i lipsete ncrederea n tine, Acha. Sunt realist. Dac mai poate cineva s salveze pacea, acela eti tu. Altfel spus, Faraonul mi ordon s plec la Hattua, si precizez poziia ta mpratului hitit i s-l fac s revin asupra deciziei sale. mi citeti gndurile. N-am nicio ans de succes. Acha n-ai fcut tu i alte fapte vitejeti? Am mbtrnit, Maiestate. Ai deci experien! S te mulumeti cu o controvers, apropo de acest mariaj imposibil, nu va fi suficient; e bine s te ari mai ofensiv. Diplomatul ncrunt sprncenele. Credea c-l cunoate bine pe Ramses, dar, nc o dat, faraonul l surprindea. Am ncheiat un tratat de asisten mutual cu marele nostru prieten Hattuil, continu regele. O s-i explici c m tem de un atac libian la frontiera occidental. Or, de la instaurarea pcii, armamentul nostru s-a nvechit i ducem lips de fier. i vei cere aadar mpratului hitit s ne furnizeze o cantitate important. Mulumit lui, i conform conveniilor ncheiate ntre noi, vom putea s ne aprm mpotriva agresorului. Uluit, Acha i ncruci braele. Asta este ntr-adevr misiunea mea? Uitam un detaliu: vreau ca fierul s ne fie livrat n cel mai scurt timp.

Kha, fiul lui Ramses i al frumoasei Iset, refuzase s fac carier n armat i administraie. Aceste sarcini profane nul captivau, dar era stpnit de o veritabil pasiune pentru scrierile nelepilor i pentru monumentele Vechiului Imperiu. Cu faa coluroas i sever, ras n cap, cu ochii de un albastru nchis, mai degrab slab, cu mersul cam rigid din cauza articulaiilor uneori dureroase, Kha era un cercettor nnscut. Se remarcase luptnd contra lui Moise i a magiilor lui repetate i conducea cu fermitate clerul zeului Ptah din Memphis. De mult timp, Kha delegase aspectul temporal al nsrcinrii sale pentru a putea scruta forele ascunse care se manifestau n aer i n piatr, n ap i n lemn. Casa Vieii de la Heliopolis conserva sufletele luminii, adic arhivele secrete datnd din perioada vrstei de aur n timpul creia faraonii nlaser piramidele i nelepii redactaser ritualurile. n aceast epoc binecuvntat, nu ptrunseser ei secretele vieii i ale morii? Nemulumii de a fi explorat misterele universului, aceti nelepi le transcriseser n hieroglife cu scopul de a transmite viziunea lor generaiilor viitoare. Recunoscut de toi ca cel mai bun expert al tradiiei, Kha fusese ales organizator al primei srbtori sed al lui Ramses, care marca cel de-al treizecilea an de domnie. La captul unei att de lungi perioade de exercitare a puterii, fora magic a faraonului era considerat epuizat. Fusese nevoie

aadar s fie adunai n jurul lui toi zeii i zeiele pentru ca aceast comunitate supranatural s-i redea o nou energie. Muli demoni ncercaser, n van, s se opun regenerrii lui Ramses5. Kha nu se mulumea s descifreze crile magice. Proiecte vaste l obsedau, att de vaste nct ar fi avut nevoie de aprobarea faraonului. nainte de a supune visele ateniei tatlui su trebuia s le aduc ncet-ncet la realitate. De aceea, nc din zori, strbtea cariera de la Muntele Rou, de lng Heliopolis, pentru a cuta blocuri de cuarit. n aceste locuri, conform mitului, zeii i masacraser pe oamenii care se revoltaser mpotriva luminii i sngele lor se impregnase pentru totdeauna n pietre. Dei nu beneficiase de formaia unui cioplitor sau a unui sculptor, Kha comunica din instinct cu materialul brut, percepea energia latent care curgea n venele pietrei. Ce caui, fiule? nind din lumina rsritului de soare care, nvingnd tenebrele, i ntindea imperiul asupra deertului, Ramses l contempla pe Kha. Fiul cel mare al regelui ncet s mai respire. Kha nu era strin de faptul c Nefertari i sacrificase viaa pentru a-l salva de farmecele unei magii negre i se ntreba adesea dac Ramses nu avea ceva resentimente n ceea ce-l privete. Ai greit, Kha. N-am niciun repro s-i fac. mi descifrezi gndurile cele mai secrete! Nu doreai s m vezi? Te credeam la Theba i iat-te aici, la Muntele Rou. Un grav pericol amenin Egiptul, trebuie s-i fac fa. Era indispensabil s meditez n acest loc. N-am ncheiat pace cu hitiii? Nu e vorba poate dect de un armistiiu.
n legtur cu acest episod, vezi trilogia mea Le Juge D'gypte (Judectorul Egiptului): 1. La Pyramide assassine (Piramida asasinat); 2. La Loi du dsert (Legea deertului); 3. La Justice du vizir (Justiia vizirului) (Ed. Pion i Pocket).
5

Vei evita rzboiul sau l vei ctiga Orice s-ar ntmpla, tu vei ti s protejezi Egiptul de nenorocire. Nu doreti s m ajui? Politica Nu, sunt incapabil. i domnia ta va dura mult timp, dac respeci ritualurile ancestrale. Din acest motiv voiam s vorbesc cu tine. Ce ai s-mi propui? Trebuie chiar de pe acum pregtit viitoarea ta srbtoare de regenerare. La trei ani dup cea dinti? De acum nainte, trebuie celebrat acest rit la intervale regulate i apropiate. Asta este concluzia cercetrilor mele. F ceea ce e necesar. Nu puteai s-mi provoci o mai mare bucurie, tat. Nu va lipsi nicio divinitate de la viitorul tu jubileu. Bucuria se va rspndi n Cele Dou ri, zeia Nut va semna n ceruri malahit i turcoaz. Ai un alt proiect, Kha. Crui templu i sunt destinate blocurile de cuarit pe care le caui? De mai muli ani, m aplec asupra originilor noastre. Printre primele noastre ritualuri, era alergarea unui taur numit Apis care incarna capacitatea regelui de a birui toate spaiile. Se cuvine s onorm mai mult acest animal extraordinar i s-i acordm o sepultur demn de fora lui Fr a uita s restaurm vechile monumente, ca unele piramide care au suferit atacurile timpului i ale invadatorului hyksos. mi dai echipe de constructori care s duc la bun sfrit aceste munci? Alege tu nsui eful lucrrii i cioplitorii. Faa sever a lui Kha se lumin. Acest loc este ciudat, remarc Ramses, sngele celor revoltai impregneaz aceste pietre. Aici, eterna lupt a luminii mpotriva tenebrelor a lsat urme profunde. Muntele Rou este un loc al puterii ascunse unde e bine s te aventurezi cu pruden. Nu eti aici din ntmplare, Kha, ce

comoar caui? Fiul cel mare al regelui se aez pe un bloc maroniu de piatr. Cartea lui Thot. Cartea ce conine secretul hieroglifelor. Se afl undeva n necropola de la Saqqara. O voi gsi, chiar dac va dura mai muli ani. * La cincizeci i patru de ani, doamna Tanit era o foarte frumoas fenician ale crei forme planturoase atrgeau privirile brbailor mult mai tineri. Vduva unui bogat negustor, prieten al sirianului Raia, ea motenise o avere considerabil de care se bucura fr reinere, organiznd banchet dup banchet n somptuoasa sa vil din Pi-Ramses. Apetisanta fenician se consolase repede dup moartea unui so pe care-l considera vulgar i plictisitor. Dup ce simulase tristeea timp de cteva sptmni, Tanit se aruncase n braele unui magnific nubian cu dotri evidente. Dar acesta o prsise, ca i ceilali amani, cci n ciuda virilitii lor, ei se epuizau mai repede dect ea. i o amant att de avid de plcere ca Tanit nu le putea ierta aceast deplorabil lips de rezisten. Tanit ar fi putut s se ntoarc n Fenicia, dar i plcea din ce n ce mai mult Egiptul. Datorit autoritii i strlucirii lui Ramses, pmntul faraonilor avea un parfum paradisiac. n nicio alt parte o femeie nu era att de liber s triasc aa cum voia. La cderea serii, invitaii sosir. Egipteni bogai care fceau afaceri cu doamna Tanit, nali funcionari fascinai de fenician, compatrioi rvnind la averea ei, fr a mai vorbi de noii venii pe care stpna casei se amuza s-i descopere. Ce putea fi mai excitant dect s simt asupra ei privirea plin de dorin a unui brbat? Tanit tia s se arate cnd vesel, cnd distant, nelsndu-i niciodat

interlocutorul s ghiceasc cum se va termina ntlnirea lor. n toate mprejurrile, ea pstra iniiativa i lua decizia. Masculul care ncerca s-o domine n-avea nicio ans s-o seduc. Ca de obicei, bucatele erau suculente, mai ales spata de iepure n sos de bere, cu garnitur de vinete, iar vinurile remarcabile. Datorit relaiilor pe care le avea la palat, Tanit obinuse chiar cteva ulcioare de vin rou de Pi-Ramses, datnd din anul 21 al domniei lui Ramses, data ncheierii tratatului de pace cu hitiii. i, ca de obicei, feniciana arunca o privire lasciv asupra celor mai frumoi brbai, n cutarea viitoarei sale victime. Cum o mai duci, buna mea prieten? Raia! E o bucurie s v revd. O duc minunat. Dac nu m-a teme s v flatez, a zice c frumuseea dumneavoastr nu nceteaz s creasc. Climatul mi priete. i apoi, durerea pierderii regretatului meu so ncepe s se estompeze. Din fericire, aceasta este legea naturii. O femeie ca dumneavoastr nu este fcut pentru singurtate. Brbaii sunt mincinoi i brutali, se sclifosi ea, nu trebuie s am ncredere. Avei dreptate s fii prudent, dar sunt convins c destinul o s v rezerve o nou fericire. i cum v merg afacerile? Munc, mult munc Ca s faci conserve de lux i trebuie o mn de lucru foarte calificat care cere salarii mari. Ct despre vasele exotice att de apreciate n nalta societate, importul lor necesit multe negocieri i cltorii. Artizanii serioi nu sunt ieftini. Cum reputaia mea se bazeaz pe calitate, trebuie mereu s investesc. De aceea nu voi fi niciodat bogat. Norocul v-a surs Cred c necazurile tale s-au terminat. Am fost acuzat, pe nedrept, de simpatii puternice pentru

hitii. De fapt, am fcut comer cu ei, fr s m ocup de politic. Instaurarea pcii a splat aceste vechi acuzaii. n prezent, colaborarea cu noii notri parteneri strini este chiar ncurajat. Nu este asta cea mai frumoas victorie a lui Ramses? Faraonul este att de seductor Pcat c este inaccesibil. Pacea, tratatul semnat de Ramses i Hattuil, pierderea spiritului de cucerire a Imperiului hitit, Egiptul triumftor Raia nu mai suporta laitile i neregulile care cauzaser acest dezastru. El luptase pentru ca supremaia armatei anatoliene s se extind asupra ntregului Orient Apropiat i nu renuna la aceast btlie. A putea s v prezint un prieten? o ntreb el pe Tanit care se art imediat curioas. Cine e? Un prin hitit care se afl pentru un timp n Egipt. A auzit mult vorbindu-se de dumneavoastr, dar este un brbat mai degrab timid. A trebuit s insist ca s accepte s participe la acest banchet, att de tare l nspimnt mondenitile. Arat-mi-l. Se afl acolo jos, lng desiul de leandri. Aezat pe un stlp, o lamp l lumina pe Uri-Teub, separat de grupurile de invitai care schimbau ntre ei banaliti. Lumina tremurtoare i punea n eviden brutalitatea feei, bogia prului lung, virilitatea torsului acoperit de pr rou, asprimea musculaturii de rzboinic. Tanit rmase mut de emoie. Niciodat nu contemplase un animal slbatic degajnd o senzualitate att de intens. Banchetul ncet s mai existe, ea nu mai avea dect un gnd: s fac dragoste ct mai repede cu acest armsar.

Ramses asista la lupta n care se angajaser Serramanna i Merenptah. Echipat cu o plato articulat, cu o casc cu coarne, care avea n vrf un disc de bronz, i cu un scut rotund, sardul lovea cu sabia n scutul dreptunghiular al mezinului lui Ramses, obligat s se retrag. Faraonul i ceruse efului grzii sale s nu-i menajeze adversarul. ntruct Merenptah voia s-i dovedeasc valoarea n lupt, nici nu putea s viseze la un adversar mai bun. n vrst de douzeci i apte de ani, Merenptah, Cel iubit de zeul Ptah, era un atlet frumos, curajos, chibzuit, dotat cu reflexe excelente. Dei sardul trecuse de cincizeci, nu pierduse nimic din fora i dinamismul lui; s-i reziti era deja un act de vitejie. Merenptah ceda din teren, revenea n asalt, para loviturile, srea n lateral; ncet-ncet l obosea pe Serramanna. Deodat, uriaul rmase nemicat i i arunc la pmnt sabia lung cu lam triunghiular i scutul. Gata cu joaca. S ne batem cu minile goale. Merenptah ezit o clip, apoi l imit pe sard. Ramses retri nfruntarea de pe rmul Mediteranei cnd l nvinsese pe piratul Serramanna, nainte de a-l face eful grzii sale personale. Fiul regelui fu luat prin surprindere de atacul, cu capul nainte, al colosului. La coala militar, Merenptah nu nvase s se bat ca un slbatic. Trntit pe spate n praful cazrmii, crezu c-o s se sufoce sub greutatea fostului pirat.

Instrucia s-a terminat, declar Ramses. Cei doi brbai se ridicar. Merenptah era furios. M-a atacat mielete! Dumanul atac mereu aa, fiule. Vreau s relum lupta. Inutil, am vzut ceea ce voiam s vd. ntruct i s-a dat o lecie profitabil, te numesc general-ef al armatei Egiptului. Serramanna ncuviin printr-o cltinare din cap. n mai puin de o lun, continu Ramses, mi vei preda un raport complet i detaliat asupra strii trupelor i a calitii armamentului lor. n timp ce Merenptah i trgea sufletul, Ramses se ndeprt n carul su pe care l conducea el-nsui. Cui s ncredineze destinul Egiptului: eruditului Kha sau rzboinicului Merenptah? Dac talentele fiecruia ar fi fost reunite ntr-o singur fiin, alegerea ar fi fost uoar. i Nefertari nu mai era acolo pentru a-l sftui pe monarh. Ct despre numeroii fii regali, nu lipsii de caliti, niciunul nu poseda o personalitate att de puternic ca aceea a celor doi fii ai frumoasei Iset. Iar Meritamon, fiica lui Nefertari, alesese s triasc n singurtate ntr-un templu. Ramses trebuia s in seama de prerea pe care i-o exprimase Ameni chiar n acea diminea: Maiestatea Ta s se regenereze prin ritualuri pentru a continua s domneasc pn la epuizarea total a energiei sale. Pentru Faraon, n-a existat niciodat alt drum i nici nu va exista niciodat un altul. * Raia iei din antrepozitul su, travers cartierul atelierelor, trecu prin faa palatului regal i o lu pe marea alee care ducea la templele din Pi-Ramses. Mrginit de salcmi i sicomori care ofereau o umbr binefctoare, ea era

considerat de locuitorii capitalei lui Ramses, maiestuoas i linititoare. Negustorul ls n stnga templul lui Amon i n dreapta templul lui Ra. Cu un mers care se voia linitit, se ndrept spre templul lui Ptah. n apropierea edificiului, fu nevoit s bat n retragere. n peretele exterior erau ncastrate stele pe care sculptorii gravaser urechi i ochi. Zeul nu auzea el cuvintele cele mai secrete i nu vedea inteniile cele mai ascunse? Superstiie, gndi Raia, totui prost dispus. El evit s-o ia pe la colul zidului unde era amenajat o ni care adpostea o statuet a zeiei Maat. n acest fel, poporul putea contempla secretul major al civilizaiei faraonice, aceast Regul imuabil nscut dincolo de timp i de spaiu. Raia se prezent la intrarea artizanilor. Gardianul l cunotea. Ei schimbar cteva vorbe anodine despre frumuseea capitalei, negustorul se plnse de zgrcenia unor clieni, apoi fu autorizat s intre n templu, n sectorul rezervat aurarilor. Specialist n vasele preioase, Raia i frecventa pe cea mai mare parte dintre ei i nu uita s cear veti despre familia unuia sau despre sntatea altuia. Vrei s ne smulgi secretele, bombni un btrn tehnician care aranja lingouri ntr-o cru. Am renunat la asta, mrturisi Raia, m mulumesc s v vd muncind. Totui, doar nu vii aici ca s te odihneti? Mi-ar plcea s cumpr una sau dou piese frumoase. Ca s le vinzi de trei ori mai scump! sta-i negoul, prietene. Btrnul tehnician i ntoarse spatele lui Raia care era obinuit cu aceste primiri ostile. Discret, aproape invizibil, el i observ pe ucenicii ce aduceau lingourile calfelor care le cntreau sub supravegherea scribilor specializai. Metalul preios era apoi depozitat ntr-un vas acoperit, pus pe foc. Cu un pai se aa flacra. Sufltorii aveau adesea obrajii

umflai pentru a nu pierde ritmul. Ali tehnicieni vrsau metalul topit n receptacule de forme diverse i ncredinau materialul aurarilor care l modelau pe o nicoval, cu ciocane de piatr, pentru a forma coliere, brri, vase, decoraiuni pentru porile templelor i statuete. Secretele meseriei se transmiteau de la maestru la discipol, de-a lungul unei iniieri care presupunea mai muli ani. Magnific, spuse Raia unui aurar care tocmai terminase un pectoral. Va orna statuia unui zeu, preciz artizanul. Negustorul spuse n oapt. Putem sta de vorb? E suficient zgomot n atelier. Nimeni nu ne va auzi. Am auzit c cei doi biei ai ti vor s se nsoare. Posibil. Dac le ofer nite mobil, n-ai fi mulumit? Care e preul pe care trebuie s-l pltesc? O simpl informaie. Nu conta pe mine ca s-i dezvlui procedeele de fabricaie. Nu cer aa ceva! Ce vrei s tii? Exist un oarecare numr de sirieni care s-au instalat n Egipt i mi-ar plcea s-i ajut s se integreze mai bine. Nai angajat unul sau doi n atelierul tu? E adevrat, am angajat unul. E mulumit de soarta lui? Mai mult sau mai puin. Dac accepi s-mi spui numele lui, o s-i vorbesc. E tot ceea ce vrei, Raia? ncep s mbtrnesc, n-am copii, posed ceva bunuri i mi-ar plcea s favorizez un compatriot. Egiptul te-a nvat s fii mai puin egoist Cu att mai bine. n timpul judecii sufletului, marele zeu apreciaz generozitatea. Sirianul tu e unul dintre sufltori. Cel mai

gras, cu urechile clpuge. Sper ca darurile mele s contribuie la fericirea fiilor ti. Raia atept terminarea lucrului pentru a-i vorbi compatriotului su. Dup dou eecuri cu un dulgher i un zidar, mulumii de condiia lor, succesul fu deplin. Sufltorul sirian, ex-prizonier capturat lng Kadesh, refuza s admit nfrngerea hitiilor i i dorea ca pacea s fie distrus. ncrit, ranchiunos i rzbuntor, era genul de om de care Uri-Teub i Raia aveau nevoie. n plus, muncitorul avea civa prieteni care i mprteau prerile. Lui Raia nu-i fu deloc greu s-l conving s munceasc pentru el i s intre ntr-un grup de rezisten a crui misiune era s atace interesele vitale ale Egiptului. * Uri-Teub i muc amanta de gt i o penetr cu violen. Tanit suspin de plcere. n sfrit, cunotea pasiunea, acest amestec de brutalitate i dorin mereu nesatisfcut. Mai vreau, implor ea. Hititul se bucura fr reinere de trupul mplinit al frumoasei feniciene. n fortreele Anatoliei, Uri-Teub nvase s le satisfac pe femei aa cum meritau. Pentru o clip, Tanit simi un fel de spaim. Pentru prima dat, ea nu mai controla situaia. Acest brbat bestial, cu sev inepuizabil, era aproape nspimnttor. Niciodat n-o s mai gseasc un asemenea amant capabil s-i mplineasc viciile cele mai delirante. Pe la mijlocul nopii, se ddu btut. Destul Nu mai pot. Deja? Eti un monstru! N-ai cunoscut dect putani, frumoaso, eu sunt brbat. Ea se ghemui lng el.

Eti minunat Mi-ar plcea ca zorii s nu mai vin niciodat. Ce importan are? Dar trebuie s pleci! O s ne revedem mine noapte. Rmn. tii ce nseamn asta, n Egipt? Cnd un brbat i o femeie triesc sub acelai acoperi, cu tirea i n vzul tuturor, ei sunt considerai cstorii. Suntem aadar cstorii. ocat, ea se ndeprt de el. O s ne mai vedem, dar Uri-Teub o rsturn cu fora pe spate i se ntinse peste ea. O s mi te supui femeie. Eu sunt fiul defunctului mprat din Hatti i motenitorul legitim al imperiului. Tu nu eti dect o trf fenician care o s-mi ofere plceri i o smi satisfac toate nevoile. Eti contient de onoarea pe care i-o fac, lundu-te de nevast? Tanit ncerc s protesteze, dar Uri-Teub o ptrunse cu ncpnarea unui ap i ea se ls purtat n vltoarea deliciilor. Dac m trdezi, murmur hititul cu o voce aspr, te omor.

10

Dintr-un co de trestie, Setau scoase o bucat de pine triunghiular, un bol cu terci de ovz, pete uscat, un porumbel nbuit n cuptor, o prepeli fript, doi rinichi fieri n vin, o coast de vit cu garnitur de ceap prjit, smochine i o bucat de brnz cu ierburi. Cu ncetineal, el puse bucatele una cte una pe biroul lui Ameni, obligat s dea la o parte papirusurile pe care le consulta. Ce e asta? Eti orb? Un prnz convenabil care-i va potoli foamea pentru dou sau trei ore de-acum nainte. N-aveam nevoie de Ba da, aveai cea mai mare nevoie. Creierul tu nu funcioneaz corect dac nu ai burta plin. Scribul cu tenul palid se revolt. M insuli? Este singura metod prin care i pot atrage atenia. N-o s-mi vorbeti iar de Ba da! Vreau mai multe credite pentru Nubia i n-o s m amuz completnd cincizeci de formulare ca orice alt funcionar. Ai un superior ierarhic, viceregele Nubiei. Un imbecil i un lene! Nu se gndete dect la cariera lui i nu-i pas de aceast provincie pe care Ramses m-a nsrcinat s-o pun n valoare. Ca s-o umplu de temple i de capele, ca s-i mresc suprafaa cultivabil, mi trebuie oameni i materiale.

Ar trebui totui respectate anumite reguli. Ah, regulile! Ele sufoc viaa. Uit-le, Ameni! Nu sunt atotputernic, Setau. Vizirul Pazer i regele nsui vor s vad socotelile. D-mi ceea ce-i cer i o s socoteti dup aia. Altfel spus, m faci responsabil pentru viitoarele tale greeli. Setau pru surprins. Dar bineneles! Folosind limbajul obscur al scribilor, tu vei putea s ne justifici. Porumbelul nbuit era o minunie. Ameni nu putu s-i ascund plcerea. Lotus l-a gtit, nu-i aa? Nevasta mea este o adevrat vrjitoare. Eti pe cale s corupi un funcionar. O s m ajui, Ameni? Dac Ramses nu manifesta atta afeciune pentru Nubia Datorit mie, n civa ani, ea va fi mai bogat dect o provincie egiptean! Ameni se repezi la prepelia fript. Acum c aceste mici probleme s-au rezolvat, spuse Setau, pot s-i mrturisesc c sunt foarte nelinitit. Din ce motiv? Ieri sear, fceam dragoste cu Lotus, cnd, deodat, ea s-a ridicat i a strigat: Un monstru d trcoale! Nu vorbea nici despre cele dou cobre ale noastre care vegheaz la picioarele patului, nici de armata hitit pe care Ramses o va nvinge pentru a doua oar, dac e nevoie. Ai identificat acest monstru? Pentru mine nu e nicio ndoial: e vorba de bruta hitit, Uri-Teub. N-avem nimic s-i reprom. L-ai alertat pe Serramanna? Bineneles.

i care a fost reacia lui? l detest pe Uri-Teub ca i tine i crede c eliberarea lui a fost o greeal. Dar hititul n-a comis nicio nelegiuire. Pentru mine, acest rzboinic nvins este un prin castrat. Ce motiv avem s ne temem de el? * Cnd primele raze ale soarelui i luminar camera, Serramanna deschise ochii. La stnga sa, o tnr nubian adormit. La dreapta, o libian un pic mai tnr. Uriaul sard nu-i mai amintea numele lor. Scularea, trengrielor! Cum nu-i ddea exact seama de fora lui, palma pe care uriaul o administr delicatului posterior al celor dou amante de-o noapte fu mai puin mngietoare dect i-o dorise. ipetele lor de gte speriate i provocar dureri de cap. Hai, mbrcai-v i valea! Serramanna plonj n bazinul care ocupa cea mai mare parte a grdinii sale i not vreo douzeci de minute. Nu cunotea remediu mai bun pentru a alunga efectul vinului i al zbenguielilor amoroase. Refcut, se pregtea s devoreze o pine proaspt, ceap, slnin i carne de vit uscat cnd servitorul i anun vizita unuia dintre subordonaii si. Nouti, efu, am dat de urma lui Uri-Teub. Sper c e mort, nu? E foarte viu i nsurat. Cu cine? Cu o vduv fenician bogat, Tanit. E una dintre cele mai bogate femei din Pi-Ramses! Trebuie c te neli. Du-te s vezi cu ochii ti, efu. S mergem.

Cu o enorm bucat de carne uscat ntre dini, Serramanna sri pe cal. * Gardianul vilei doamnei Tanit ar fi trebuit s-i cear uriaului sard un document oficial care-l autoriza s-o interogheze pe proprietar. Dar privirea mnioas a lui Serramanna l fcu s se rzgndeasc. El l chem pe grdinar i l rug s-l conduc pe eful grzii personale a lui Ramses la stpna casei. mbrcat cu o rob de n transparent care nu-i ascundea aproape nimic din farmecele plinue, Tanit i lua micul dejun pe o teras umbroas n compania lui Uri-Teub, mbrcat doar cu propria blan de pr rou. Ilustrul Serramanna! exclam hititul, vizibil bucuros de aceast vizit. S-l invitm s ia masa cu noi, draga mea? Uriaul sard rmase neclintit n faa fenicienei care se lipi de Uri-Teub. tii cine este acest brbat, doamn Tanit? Da, tiu. Fii mai explicit. Uri-Teub este un prin hitit, fiul defunctului mprat. A fost i generalul-ef al armatei hitite i barbarul cel mai nverunat al distrugerii Egiptului. Este un trecut ndeprtat, interveni Uri-Teub glume. Ramses i Hattuil au ncheiat o pace trainic, faraonul mi-a redat libertatea i toat lumea e fericit! Nu e i prerea ta, Serramanna? Sardul observ c gtul fenicienei avea urme de mucturi. Acest hitit a petrecut noaptea sub acoperiul dumneavoastr i se pare c a hotrt s locuiasc aici tii ce semnific asta, doamn Tanit? Bineneles.

V foreaz s v cstorii cu el, ameninndu-v c v tortureaz, nu-i aa? Rspunde, drag, ordon Uri-Teub. Spune-i c eti o femeie liber, ca oricare alt egiptean i c iei singur hotrrile. Feniciana se art virulent. l iubesc pe Uri-Teub i l iau de brbat! Nicio lege nu se poate opune. Gndii-v bine, doamn Tanit. Dac mrturisii c acest individ v-a brutalizat, l arestez imediat i nu v mai pndete niciun pericol. l voi duce imediat n faa tribunalului i sanciunea nu va fi uoar. Maltratarea unei femei e o crim. Ieii din casa mea! Sunt surprins, adug Uri-Teub ironic. Credeam c primim un prieten i bag de seam c suntem interogai de un poliist agresiv. Ai un document oficial care s te autorizeze s intri pe o proprietate privat, Serramanna? Avei grij, doamn Tanit, v expunei unor mari necazuri. Soia mea i cu mine am putea s facem plngere, adug hititul. Dar fie, de data asta! Dispari, Serramanna, i las n pace un cuplu cinstit care nu se gndete dect s se bucure de fericire. Uri-Teub o srut cu nflcrare pe fenician. Uitnd de prezena sardului, ea ncepu s-i mngie soul fr pic de ruine. * Etajerele i dulapurile din biroul lui Ameni ameninau s se prbueasc sub greutatea documentelor administrative. Niciodat secretarul particular al regelui n-avusese de rezolvat attea dosare importante n acelai timp. Cum verifica el-nsui fiecare detaliu, nu mai dormea mai mult de

dou ore pe noapte i, n ciuda protestelor colaboratorilor, suspendase concediile n urmtorul trimestru. Prime substaniale calmaser spiritele. Ameni se ocupa de cererile lui Setau privind Nubia i respingea argumentele viceregelui, partizan al lipsei de schimbare; i ddea acordul pentru vizirul Pazair care nu avea ncredere n specialitii n economie; mergea n fiecare zi la Ramses pentru a-i solicita o mie i una de decizii, dup ce pregtise, n prealabil, cu grij, toate datele concrete pe care le cerea suveranul. i mai era restul, ntregul rest, pentru c Egiptul trebuia s rmn o mare ar, un pmnt de nenlocuit pe care trebuia s-l serveti fr s te gndeti la propria ta persoan. Totui, cnd Serramanna nvli n biroul su, scribul cu tenul palid i trsturile adncite se ntreb dac umerii si ar mai suporta o nou ncrctur. Ce mai e? Uri-Teub este frumos i foarte nsurat cu feniciana Tanit. N-a czut ru. Averea este la fel de rotunjoar ca i doamna. E catastrofal, Ameni! De ce? Ex-generalul ef se va molei n plcere i lene. Nu pot s-l supraveghez ca lumea. Dac i repereaz pe oamenii mei, va depune plngere i va obine ctig de cauz. Acum, el este un om liber. Oficial vorbind, n-am nimic s-i reproez i n acest timp el pregtete o lovitur urt. Ai stat de vorb cu doamna Tanit? A lovit-o i ameninat-o, sunt sigur! Darea s-a ndrgostit de el. Sunt i oameni fr ocupaie care au timp s se gndeasc la dragoste! Linitete-te, Serramanna, Uri-Teub a repurtat n sfrit o victorie, dar aceasta l va ndeprta pentru totdeauna de crrile rzboiului.

11

Hattua6, capitala Imperiului hitit, nu se schimbase. Construit pe platoul Anatoliei centrale, expus verilor arztoare i iernilor glaciale, cetatea fortificat se compunea dintr-un ora de jos, unde cel mai remarcabil monument era templul zeului Furtunii i al zeiei Soarelui, i dintr-un ora de sus, dominat de austerul palat al mpratului, dornic s supravegheze n permanen cei nou kilometri de metereze acoperite de turnuri i creneluri. Acha revzu, nu fr oarecare emoie, Hattua, ntruchiparea n piatr a puterii militare hitite. Nu fusese el ct pe ce s-i piard viaa n timpul unei misiuni de spionaj foarte periculoas care precedase btlia de la Kadesh? Convoiul efului diplomaiei egiptene fusese nevoit s traverseze stepe aride i s treac prin defilee neospitaliere nainte de a ajunge n capitala nconjurat de masive muntoase a cror prezen era o piedic considerabil pentru un eventual agresor. Hattua era o fortrea inexpugnabil construit pe vrfurile stncoase, cu preul unor incredibile performane tehnice. Ct de departe erai de Egipt i de oraele lui deschise, primitoare i clduroase! Accesul n Hattua se fcea prin cinci pori fortificate, dou n zidurile oraului de jos, trei n cele ale oraului de sus. Escorta hitit care nsoea delegaia egiptean de la o distan de o sut de kilometri o conduse la punctul de acces cel mai nalt, poarta
6

Actualul Bogazkoy, situat la 150 km est de Ankara (Turcia).

Sfincilor. nainte de a trece de ea, Acha celebr ritul hitit. El rupse trei pini, vrs vin pe pietre i pronun formula obligatorie: Fie ca aceast piatr s fie etern. Egipteanul remarc prezena recipientelor umplute cu ulei i miere, menite s-i mpiedice pe demoni s-i rspndeasc miasmele peste cetate. mpratul Hattuil nu modificase obiceiurile. De data asta, Acha simise oboseala cltoriei. Cnd era mai tnr, detesta s rmn ntr-un loc, i plcea pericolul i nu ezita s-i asume riscuri. O dat cu maturitatea, prsirea Egiptului i se prea o povar. Aceast plecare n strintate l priva de o plcere de nenlocuit: aceea de a-l vedea pe Ramses guvernnd. Respectnd regula lui Maat, Faraonul tia c a asculta este lucrul cel mai preios, conform maximei neleptului Ptah-hotep, autorul preferat al lui Nefertari. El i lsa minitrii s vorbeasc ndelung, atent la fiecare intonaie, la fiecare atitudine. i deodat, cu viteza crocodilului Sobek nind din adncul apelor pentru a face soarele s renasc, Ramses decidea. O simpl fraz, luminoas, evident, definitiv. El mnuia crma cu o abilitate incomparabil, cci a lui era corabia Statului i el era crmaciul. Zeii care l aleseser nu se nelaser i oamenii fuseser ndreptii s li se supun. Doi gradai, cu caschete, platoe i cizme l conduser pe Acha spre sala de audien a mpratului Hattuil. Palatul trona pe un impozant vrf stncos format din trei piscuri. Pe crenelurile turnurilor nalte vegheau n permanen soldai de elit. Stpnul rii era la adpost de orice agresor din exterior. De aceea pretendenii la puterea suprem preferaser adesea otrava n locul atacului asupra palatului care n-avea nicio ans de reuit. Hattuil ar fi recurs i el la asta pentru a-l suprima pe UriTeub dac Acha, ndeplinindu-i misiunea cu o rar dexteritate, n-ar fi reuit s-i faciliteze fuga generalului-ef responsabil de moartea tatlui su, mpratul Muwattalis.

Refugiat n Egipt, Uri-Teub i furnizase lui Ramses informaii utile despre armata hitit. O singur intrare permitea accesul n marea fortrea, dup cum o numea poporul care o privea cu spaim. Cnd poarta grea de bronz se nchise n urma lui, Acha avu impresia c era prizonier. Mesajul pe care trebuia s i-l duc lui Hattuil nu-l incita la optimism. Semn linititor, mpratul nu-l ls s atepte. Acha fu introdus ntr-o sal glacial, cu piloni grei i ai crei perei erau ornai cu trofee militare. Mic, plpnd, cu un bandou peste pr, cu gtul mpodobit cu un colier de argint, cu o brar de fier la cotul stng, Hattuil era mbrcat cu obinuita lui rob lung n rou i negru. Un observator superficial ar fi tras concluzia c era mai degrab insignifiant, ba chiar inofensiv; ceea ce nsemna c nu cunotea caracterul ncpnat i capacitile strategice de care dispunea preotul zeiei Soarelui care, dup un lung conflict, sfrise prin a i-o lua nainte temutului UriTeub. n timpul acestei lupte implacabile, el avusese sprijinul soiei lui, frumoasa Putuhepa, a crei inteligen era de temut att n casta militarilor ct i n cea a negustorilor. Acha se nclin n faa suveranilor aezai pe tronuri masive, lipsite de elegan. Fie ca toate divinitile din Egipt i Hatti s fie favorabile Maiestilor Voastre i domnia lor s dureze o venicie ca i cerul. Ne cunoatem de destul de mult timp, Acha, pentru a te lipsi de formulele de politee. Vino i te aaz lng noi. Ce mai face fratele meu, Ramses? Mai bine, Maiestate. A putea s-i mrturisesc mprtesei c frumuseea ei lumineaz palatul? Putuhepa surse. Linguirea rmne una din armele preferate ale efului diplomaiei egiptene. Suntem pe timp de pace, nu mai am nevoie s v flatez,

declaraia mea este fr ndoial lipsit de respect, dar sincer. mprteasa roi. Dac ai rmas amator de femei frumoase, conchise mpratul, va trebui s m tem. Nu mi-a pierit aceast nclinaie i nu sunt fcut s fiu fidel. Totui l-ai salvat pe Ramses de capcanele pe care Hatti i le ntindea i ai deconspirat reeaua noastr de spionaj. S nu exagerm, Maiestate, am pus n aplicare planul faraonului i destinul mi-a fost favorabil. Toate astea aparin deja trecutului! Astzi, trebuie s construim viitorul. Asta este i prerea lui Ramses: el acord cea mai mare importan consolidrii pcii ncheiate cu Hatti. De ea depinde fericirea popoarelor noastre. Suntem fericii s auzim aceste cuvinte, spuse Putuhepa. Permite-mi s insist pe voina Faraonului, continu Acha. Pentru el, vremea conflictelor a luat sfrit i nimic nu trebuie s le aprind din nou. Hattuil se ntunec la fa. Ce ascunde aceast insisten? Nimic, Maiestate. Fratele vostru, Ramses, ine s-i cunoatei gndurile cele mai intime. Mulumete-i pentru ncrederea pe care mi-o acord i precizeaz-i c suntem n perfect armonie. Popoarele noastre i aliaii lor se vor bucura. Totui eful diplomaiei egiptene i puse brbia pe minile mpreunate la nlimea pieptului, ntr-o atitudine meditativ. Ce este, Acha? Egiptul este o ar bogat, Maiestate. Va nceta ea vreodat s fie obiectul dorinelor? Cine o amenin? ntreb mprteasa.

n Libia, agitaia s-a reluat. Faraonul nu este capabil s mpiedice aceast rebeliune? Ramses ar dori s acioneze repede i s utilizeze un armament eficace. Privirea aspr a lui Hattuil l scrut pe Acha. Al lui n-ar fi suficient? Faraonul dorete ca fratele lui, mpratul din Hatti, s-i dea o mare cantitate de fier cu care s fabrice arme ofensive i s anihileze ameninarea libian. O tcere ndelungat urm cererii efului diplomaiei egiptene. Apoi Hattuil se ridic i strbtu nervos, cu pai mari, sala de audien. Fratele meu Ramses mi cere o adevrat avere! Nu am fier i chiar dac a avea, l-a pstra pentru propria mea armat! Faraonul caut s m srceasc i s ruineze Hatti, el care este att de bogat? Rezervele mele sunt inexistente i acum nu este un bun moment pentru a fabrica fier. Acha rmase impasibil. neleg. Fratele meu Ramses s scape de libieni cu armele lui obinuite. Mai trziu, dac mai are nevoie de fier, i voi trimite o cantitate rezonabil. Mai spune-i c aceast cerere m surprinde i m ocheaz. O s-i transmit, Maiestate. Hattuil reveni i se aez. S ne ntoarcem la ce e esenial: la ce dat va putea fiica mea s prseasc Hatti pentru a deveni marea soie regal a lui Ramses? Ei bine aceast dat n-a fost fixat. N-ai venit aici ca s mi-o anuni? O decizie de o asemenea importan cere timp de gndire i Rgaz diplomatic, interveni mprteasa. Ramses accept sau nu s-o repudieze pe frumoasa Iset i s-o ridice pe

fiica noastr la rangul de regin a Egiptului? Situaia este delicat, Maiestate. Justiia egiptean nu admite repudierea. Va face legea o femeie? ntreb sec Hattuil. Nu-mi pas de aceast Iset i de dorinele ei. Ramses nu s-a cstorit cu ea dect pentru a o nlocui pe Nefertari, o veritabil regin al crei rol a fost determinant n construirea pcii. Iset nu conteaz. Pentru a pecetlui definitiv aliana, Ramses trebuie s se cstoreasc cu o hitit. Poate c fiica voastr ar putea deveni o soie secundar i Va fi regina Egiptului sau Hattuil se ntrerupse, ca i cum cuvintele pe care urma s le pronune l nspimntau chiar i pe el. De ce Ramses se ncpneaz s refuze propunerea noastr? ntreb el pe un ton conciliant. Pentru c un faraon nu-i repudiaz marea soie regal. Este mpotriva legii lui Maat. Aceast poziie este definitiv? M tem c da, Maiestate. Ramses este contient de consecinele intransigenei lui? Ramses n-are dect o grij: s acioneze n spiritul dreptii. Hattuil se ridic. ntrevederea noastr s-a terminat. Spune-i fratelui meu, faraonul, urmtoarele: ori stabilete ct mai repede data cstoriei cu fiica mea, ori va fi rzboi.

12

Ameni suferea de dureri de spate dar n-avea niciodat timp de masaj. i, ca i cum n-avea destul de lucru, trebuia s-i dea o mn de ajutor i lui Kha pentru a organiza a doua srbtoare de regenerare a regelui. Pretinznd c are o sntate excelent, Ramses dorea s amne evenimentul, dar fiul su invoca autoritatea textelor tradiionale. Ameni aprecia rigoarea lui Kha i i plcea s discute cu el literatur. Dar grijile cotidiene l copleeau prea mult pe secretarul particular i purttor de sandale oficial al faraonului ca s mai savureze plcerile unei proze frumoase. Dup ncheierea unei ntruniri a marelui consiliu n timpul cruia Ramses lansase un vast program de plantare de copaci n provinciile din Sud i l mustrase pe responsabilul cu repararea digurilor care era n ntrziere fa de calendarul prevzut, Ameni se plimba mpreun cu regele prin grdina palatului. Maiestatea Ta are veti de la Acha? A ajuns cu bine la Hattua. Nu va fi uor s-l conving pe Hattuil s renune. N-a ndeplinit Acha numeroase misiuni? De data asta, ansa de reuit este mai degrab minim. Care sunt informaiile prea confideniale pentru a fi auzite de membrii marelui consiliu? Mai nti, Moise; apoi, un incident. Moise?

Ne pune ntr-o situaie proast cu evreii lui. Toat lumea se teme de ei i sunt nevoii s se lupte pas cu pas pentru a supravieui. Dac am interveni, problema ar fi repede rezolvat. Dar e vorba de Moise, prietenul nostru din copilrie, i tiu c tu l vei lsa s-i urmeze destinul. Dac tii rspunsul, de ce m mai ntrebi? Poliia deertului rmne n alert. Dac evreii ar vrea s se ntoarc n Egipt, ce-ai hotr? Cnd se vor ntoarce, nici Moise, nici eu nu vom mai fi n aceast lume. i incidentul? ncrctura de tmie pe care o ateptam nu va mai sosi. Din ce cauz, Ameni? Am primit un lung raport al negustorului fenician care negociaz cu productorii: o violent furtun de grindin a lovit arborii deja atini de o boal. Anul acesta, nici vorb de recolt. A mai avut loc vreodat o asemenea catastrof? Am consultat arhivele i pot s-i rspund afirmativ. Din fericire, fenomenul e rar. Rezervele noastre sunt suficiente? Nicio restricie nu va fi impus templelor. Am dat deja ordin negustorilor fenicieni s ne livreze ct mai repede viitoarea recolt, ca s putem s ne refacem stocurile. * Raia jubila. El, att de sobru de obicei, buse, una dup alta, dou cupe de bere tare. Capul i se nvrtea puin, dar cum s nu l mbete nlnuirea micilor reuite care conduceau spre victoria final? ntlnirea cu compatrioii sirieni i depise toate ateptrile. Flacra propagat de Raia reanimase energiile sfrite ale celor nvini, geloziile i dorinele. Sirienilor li se adugau hitiii, decepionai de politica lui Hattuil, vinovat

de moliciune i incapabil s porneasc din nou la cucerirea Egiptului. Cnd i unii i alii se ntlniser cu Uri-Teub n mare secret, ntr-un antrepozit al lui Raia, entuziasmul fusese general. Cu un astfel de ef, puterea va fi ntr-o bun zi n mna lor. i mai erau multe alte veti mbucurtoare pe care Raia i le va comunica lui Uri-Teub, cnd acesta va nceta s le admire pe cele trei nubiene goale care dansau n onoarea invitailor noului cuplu ce era la mod n Pi-Ramses, prinul hitit i doamna Tanit. Bogata fenician tria n acelai timp paradisul i infernul. Paradisul, pentru c amantul su o copleea, la orice or din zi i din noapte, cu o virilitate inepuizabil i cu o violen care o fcea s delireze de plcere; infern, pentru c se temea s nu fie lovit de acest monstru cu reacii imprevizibile. Ea, care tiuse s triasc dup bunul plac, devenise o sclav, mulumit i speriat n acelai timp. Cei o sut de invitai ai lui Tanit i Uri-Teub n-aveau ochi dect pentru cele trei tinere dansatoare. Snii lor rotunjori i fermi nici nu tresltau. Picioarele lor lungi i subiri i excitau chiar i pe cei mai blazai. Dar aceste delicioase artiste erau intangibile. O dat prestaia terminat, ele vor disprea fr a adresa vreo vorb cuiva. i trebuia ateptat viitoarea lor apariie n timpul vreunui banchet la fel de somptuos ca acesta pentru a putea fi apreciat iari un spectacol asemntor. Uri-Teub se ndeprt de soia lui, discutnd cu doi oameni de afaceri gata s semneze orice contract numai s nu piard nicio frm din coregrafie. Hititul lu o boab de strugure i se aez pe perne, lng o coloan pe care erau pictate ornamente cu vi de vie. De cealalt parte, Raia. Fr s se priveasc, cei doi brbai puteau s-i vorbeasc cu voce nceat, n timp ce orchestra cnta. Ce este att de urgent, Raia? Am discutat cu un btrn curtean cruia i fac un pre

bun la cele mai frumoase vase ale mele. Palatul este n fierbere din cauza unui zvon. De dou zile am ncercat s obin confirmarea. Afacerea mi prea serioas. Despre ce e vorba? Pentru a consolida pacea, mpratul Hattuil cere ca fiica sa s se cstoreasc cu Ramses. nc o cstorie diplomatic Ce importan are? Nu, nu Hattuil vrea ca ea s devin mare soie regal! O hitit pe tronul Egiptului? Exact. De neconceput! Se pare c Ramses ar fi refuzat s-o repudieze pe frumoasa Iset i s-i cedeze ultimatumului lui Hattuil. Altfel spus Da, stpne: o speran de rzboi! Lat ce ne d nou planurile peste cap. E prea devreme s spunem asta. Dup prerea mea, e de preferat s nu schimbm nimic pn nu vom obine certitudini. Se pare c Acha s-ar afla la Hattua pentru a negocia cu mpratul. Am nc muli prieteni acolo i vom fi bine informai despre turnura evenimentelor. Dar asta nu e tot Mi-ar plcea s v ntlnii cu un personaj interesant. Unde este? Ascuns n grdin. Am putea Adu-l n camera mea i ateptai-m. Treci prin spatele viei i intr n cas prin dormitor. Imediat ce se termin acest banchet, voi veni i eu. O dat ultimul invitat plecat, Tanit se ag de gtul lui Uri-Teub. Ardea n ea un foc pe care doar amantul ei tia s-l potoleasc. Cu o mn aproape tandr, el o trase n camera lor, un cuib al iubirii plin cu mobile luxoase, cu buchete de flori i vase n care ardeau mirodenii. nainte de a trece pragul, feniciana i smulse rochia de pe ea. Uri-Teub o mpinse nuntru.

Tanit crezu c este un joc nou, dar ncremeni descoperindu-l pe Raia, negustorul sirian, n compania unui strin cu faa ptrat, cu prul ondulat i cu ochi negri n care luceau cruzimea i nebunia. Cine suntei voi? ntreb ea. Sunt prieteni, rspunse Uri-Teub. Terorizat, Tanit lu un cearaf de n i i ascunse formele generoase. Uluit, Raia nu nelegea de ce hititul o amesteca pe fenician n aceast ntrevedere. Brbatul cu ochi cruzi rmase nemicat. Vreau ca Tanit s aud tot ce vom discuta aici, declar Uri-Teub, i s devin complicea i aliata noastr. De acum nainte, averea ei va servi cauza noastr. La cea mai mic extravagan din partea ei, va fi suprimat. De acord? Necunoscutul ddu afirmativ din cap i Raia l imit. Vezi, draga mea, n-ai nicio ans s scapi de unul din noi trei sau de cei care ni se supun. M-am fcut bineneles? Da Oh, da! Sprijinul tu necondiionat ne este dat? Ai cuvntul meu, Uri-Teub! Nu vei regreta. Cu mna dreapt, hititul atinse uor snii soiei lui. Acest gest simplu alung panica ce pusese stpnire pe Tanit. Hititul se ntoarse spre Raia. Prezint-mi invitatul tu. Calm, negustorul sirian vorbea cu lentoare. Avem noroc, mult noroc Reeaua noastr de informaii era condus de un mag libian pe nume Ofir. n ciuda puterilor sale excepionale i a loviturilor date familiei regale, el a fost arestat i executat. Pentru clanul nostru este o pierdere grea. Dar cineva este hotrt s reia tora i s-l rzbune pe Ofir, e fratele lui, Malfi. Uri-Teub l examin pe libian din cap pn-n picioare. Ludabil proiect dar de ce mijloace dispune?

Malfi este eful tribului cel mai bine narmat din Libia. S lupte mpotriva Egiptului este singura sa raiune de a tri. Va accepta el s mi se supun fr discuii? Se va pune sub ordinele voastre cu condiia s-l distrugei pe Ramses i imperiul su. S-a fcut. Tu vei servi drept intermediar i vei fi gata s acionezi. Malfi va ti s se arate rbdtor, stpne. Sunt atia ani de cnd Libia sper s nece n snge afronturile aduse de Faraon! S atepte instruciunile mele. Libianul dispru fr s spun un singur cuvnt.

13

Dei soarele se ridicase pe cer de mult, palatul din PiRamses era scufundat ntr-o linite profund. Desigur, fiecare i vedea de treburile lui, dar avnd grij s nu fac nici cel mai mic zgomot. De la buctari la cameriste, angajaii se deplasau ca nite umbre. Furia lui Ramses umpluse de teroare ntregul personal. Btrnii servitori, care-l cunoteau pe monarh de cnd era tnr, nu-l mai vzuser niciodat n aceast stare. Puterea lui Seth se manifestase cu violena unei furtuni care-i lsa victimele nucite. Ramses avea o puternic durere de dini. Pentru prima dat, n cincizeci i cinci de ani, el se simea handicapat de o suferin fizic. Furios din cauza ngrijirilor mediocre pe care i le acordau dentitii palatului, el le ordonase acestora s dispar din faa ochilor si. Cu excepia lui Ameni, nimeni nu tia c un alt motiv ntreinea mnia faraonului: Hattuil l reinea pe Acha n capitala hitit sub pretextul continurii negocierilor. Nu era oare vorba, mai degrab, de o luare de ostateci? Cei de la curte nu-i puseser sperane dect ntr-o singur persoan: medicul-ef al regatului. Dac nici el nu reuea s-i fie de ajutor monarhului, starea acestuia risca s se agraveze i mai mult. n ciuda durerii, Ramses continua s lucreze cu singura fiin capabil s-l suporte ntr-un astfel de moment: Ameni, el nsui morocnos i detestnd sclifoselile curtezanilor.

Cnd lucrai, nu era nevoie s fii amabil i faptul c regele se simea dezagreabil, nu nsemna c nu trebuia s rezolve dosarele urgente. Hattuil i bate joc de Egipt, spuse faraonul. Poate caut o porti de ieire, suger Ameni. Refuzul tu este o ofens intolerabil, dar mpratul regatului hitit este cel care va lua decizia de a deschide un nou conflict. Acest vulpoi btrn va arunca vina asupra mea! Acha i-a jucat rolul cu finee. Sunt convins c Hattuil este nc ocat. Te neli! Este un rzbuntor! Cnd Acha o s-i trimit un mesaj, vom ti adevrul. Datorit codului pe care l folosete, vei ti dac negociaz n libertate sau dac este prizonier. Este reinut mpotriva voinei lui, este evident. Se auzi un ciocnit discret la u. Nu vreau s vd pe nimeni, decret regele. Poate c e medicul-ef, obiect Ameni, mergnd s deschid. n prag, marele ambelan era mort de fric la ideea de a-l deranja pe monarh. Medicul-ef a sosit, murmur el; Maiestatea Sa accept s-l primeasc? Marele ambelan i Ameni se ddur la o parte pentru a lsa s treac o tnr femeie frumoas ca aurora primverii, ca un lotus care se deschide, ca un val care strlucete n mijlocul Nilului. Cu prul btnd nspre blond, cu o fa inocent cu trsturi tandre, ea avea o privire ndrznea i ochii precum albastrul cerului de var. La gtul lung, un colier de lapislazuli; la ncheieturile minilor i la glezne, brri din cornalin. Rochia de n lsa s se ghiceasc sni fermi i ridicai, umeri delicai, perfect modelai, i picioare lungi i subiri. Neferet, Frumoasa, Perfecta, Desvrita Ce alt nume ar fi putut s poarte? Chiar i Ameni, care navea deloc timp pentru femei, creaturi infidele i incapabile

s se concentreze ore n ir pe un papirus tehnic, trebuia s admit c ea ar fi putut rivaliza n frumusee cu Nefertari. Ai ajuns foarte trziu, se plnse Ramses. Sunt dezolat, Maiestate, m aflam n provincie pentru o intervenie chirurgical care sper c va salva viaa unei fetie. Colegii ti sunt nite imbecili i nite incapabili! Medicina este n acelai timp o art i o tiin. Poate c sunt lipsii de abilitate. Din fericire, btrnul doctor Pariamakhu este la pensie. Toi cei pe care nu i mai ngrijete au o ans s fie salvai. Dar chiar suferii. N-am timp s sufr, Neferet! nsntoete-m ct mai repede! Ameni rul papirusul contabil pe care tocmai l supusese ateniei lui Ramses, o salut pe Neferet i se ntoarse n biroul su. Purttorul de sandale al Faraonului nu suporta nici ipetele de durere, nici vederea sngelui. Maiestatea Voastr e de acord s deschid gura? Neferet examin ilustrul pacient. nainte de a ajunge la rangul de doctor generalist, ea studiase i practicase numeroase specialiti, de la dentistic la chirurgie trecnd prin oftalmologie. Un dentist competent o s v ngrijeasc, Maiestate. Tu vei fi acela, nimeni altcineva. Pot s v propun un specialist cu mna foarte sigur Tu, imediat. E postul tu n joc. Venii cu mine, Maiestate. Centrul medical al palatului era aerisit i nsorit. Pe pereii albi, imagini de plante medicinale. Regele fu instalat ntr-un fotoliu confortabil, cu capul dat pe spate, cu ceafa rezemat pe o pern. Pentru anestezie local, explic Neferet, voi folosi unul din produsele fabricate de Setau; n-o s simii nimic. Care este cauza durerii?

O carie cu complicaii infecioase care a provocat un abces pe care o s-l drenez. Nu va fi nevoie s scot dintele, voi face o obturaie cu un amestec de rin i de substane minerale. Pentru cellalt dinte bolnav, voi pulveriza un remediu specific care va astupa durerea cum spunem noi n jargonul nostru: ocru medicinal, miere, pudr de cuarit, fruct tiat de sicomor, fin de bob, chimen, dovleac, mprteas7, clei de salcm i sudoare de turi sunt ingredientele utilizate. Cum le-ai ales? Am tratate de medicin scrise de nelepii timpurilor strvechi, Maiestate, i verific compoziia cu instrumentul meu favorit. ntre degetul mare i arttor, Neferet inea un fir de n la captul cruia oscila o bucic de granit tiat n form de romb care ncepu s se nvrt foarte repede deasupra leacului. Practicai radiestezia, ca i tatl meu. i ca i Maiestatea Voastr. Nu aa ai gsit ap n deert? i asta nu e tot: dup aceast mic operaie, va trebui s v ngrijii gingiile mestecnd n fiecare zi o past pe baz de mprteas, ienupr, absint, fruct de sicomor, tmie i ocru medicinal. n caz de durere, vei bea un decoct pe baz de scoar de salcie8; este un analgezic foarte eficace. Mai ai i alte veti proaste? Examenul pulsului i al fundului de ochi dovedete c suntei dotat cu o energie excepional care o s v permit s sufocai n fa multe boli; dar btrneea va fi nsoit de reumatisme i va trebui s le acceptai. Sper s mor naintea acestei decderi! ntruchipai pacea i fericirea, Maiestate. Egiptul dorete s atingei o vrst naintat. Avei datoria
7

mprteas (Bryonia alba) - plant erbacee agtoare cu flori albe-verzui, a crei rdcin este toxic (n. trad.) 8 Din care provine moderna noastr aspirin.

imperioas de a v ngriji. Vrsta nelepilor nu este de o sut zece ani? Cam atia avea Ptah-hotep nainte de a-i redacta Maximele. Ramses surse. Cnd v privesc i v ascult, nu mai simt durerea. Este efectul anesteziei, Maiestate. Eti mulumit de politica mea de sntate? O s redactez n curnd raportul meu anual. n ansamblu, situaia este satisfctoare, dar n-o s dezvoltm niciodat destul igiena public i privat. Directorul Dublei Case de aur i de argint nu trebuie s se zgrceasc la cumprarea produselor scumpe i rare care intr n compoziia remediilor. Tocmai am aflat c nu vom primi livrarea obinuit de tmie; or, eu nu m pot lipsi de aa ceva. Fii linitit, rezervele noastre sunt abundente. Suntem gata, Maiestate? n faa miilor de hitii dezlnuii, la Kadesh, Ramses nu tremurase. Dar cnd vzu instrumentele dentare apropiinduse de gura lui, nchise ochii. * Carul lui Ramses mergea att de repede nct Serramanna abia l urma. De cnd Neferet l ngrijise cu o remarcabil eficacitate, dinamismul monarhului se dublase. Singur Ameni, n ciuda durerilor de spate, reuea s in ritmul de lucru cu suveranul. O scrisoare codat din partea lui Acha l linitise pe Ramses; eful diplomaiei sale nu era prizonier, ci sttea la Hattua pentru a purta negocieri pe o durat nedeterminat. Aa cum bnuise Ameni, mpratul hitit se temea s se arunce ntr-o aventur rzboinic cu un rezultat nesigur. n timp ce apa se retrgea din Egiptul de Jos, la sfritul

acestei luni de septembrie a crei dulce cldur era un adevrat balsam pentru corp, carul regelui mergea de-a lungul unui canal care deservea satele. Nimeni, nici chiar Ameni, nu cunotea natura misiunii urgente pe care Ramses credea c e bine s-o ndeplineasc el-nsui. De la moartea lui enar, fratele mai mare al regelui, i a complicilor si, securitatea lui Ramses era mai uor de asigurat. Dar libertatea de aciune a lui Uri-Teub l nelinitea pe uriaul sard care deplngea ndrzneala monarhului, abia atenuat de vrst. Ramses se opri lng un copac nflorit, pe marginea canalului. Frunzele lui lanceolate erau ncnttoare. Vino s vezi, Serramanna! Conform arhivelor din Casa Vieii, asta este cea mai veche salcie a Egiptului. Din scoara ei, se extrage o substan antiinflamatoare care m-a nsntoit. De aceea am venit s-i mulumesc. i voi face mai mult: cu minile mele, voi planta ramuri ale slciei la PiRamses, n apropierea iazurilor, i voi ordona s se fac la fel n toat ara. Zeii i natura ne-au dat totul: s fructificm comorile lor. Niciun alt pmnt, gndi fostul pirat, n-ar fi putut nate un rege ca acesta.

14

Un vnt rece sufla pe naltul platou al Anatoliei. La Hattua, toamna semna uneori cu iarna. Acha nu se putea plnge de ospitalitatea lui Hattuil. Mncarea era convenabil, chiar dac rustic, i cele dou tinere hitite trimise s-l distreze i ndeplineau sarcina cu zel i convingere. Dar Egiptul i lipsea. Egiptul i Ramses. Acha i dorea s mbtrneasc la umbra monarhului pe care l slujise toat viaa i pentru care acceptase, cu un entuziasm ascuns, s nfrunte cele mai mari pericole. Adevrata putere, care l fascina pe adolescentul Acha n perioada studiilor de la Memphis, Ramses o deinea i nu Moise, cum crezuse el pentru scurt timp. Moise lupta pentru punerea n practic a unui adevr revelat i definitiv, Ramses construia zi de zi adevrul unei civilizaii i al unui popor, pentru c actele sale erau ofranda adus lui Maat, invizibilului i principiului vieii. Ca i naintaii lui, Ramses tia c ceea ce era mpietrit mergea spre moarte. De aceea semna cu un muzician capabil s cnte la mai multe instrumente i s creeze nencetat noi melodii cu aceleai note ale eternitii. Ramses nu fcuse din puterea lsat motenire de zei o putere asupra oamenilor, ci o datorie a dreptii; i aceast fidelitate fa de Maat era cea care nu-i permitea unui faraon al Egiptului s devin un tiran. Rolul su nu consta n a-i servi pe oameni, ci n a-i elibera de ei-nii. S-l vezi pe Ramses domnind era ca i cum ai contempla

un cioplitor n piatr n timp ce sculpta faa unei diviniti. mbrcat cu o manta de ln vopsit n rou i negru, asemntoare celei pe care o purtase fratele su defunct, Hattuil intr n apartamentul atribuit efului diplomaiei egiptene. Eti satisfcut de primirea mea, Acha? A fi i cu mai puin, Maiestate. Acest frig timpuriu nu te afecteaz? A mini afirmnd contrariul. E o vreme att de blnd pe malurile Nilului, n acest anotimp. Fiecare ar are avantajele ei Nu-i place Hatti? Cu ct mbtrnesc, Maiestate, cu att devin mai greu de urnit de acas. Am o veste bun: timpul meu de gndire s-a terminat, ncepnd de mine, vei putea s-i reiei drumul spre Egipt. Dar am i o veste rea: nu m nvoiesc i cererile mele nu s-au schimbat. Fiica mea trebuie s devin marea soie regal a lui Ramses. i dac Faraonul persist n refuzul su? Hattuil ntoarse spatele egipteanului. Ieri, mi-am convocat generalii i le-am ordonat s pregteasc trupele de lupt. Pentru c fratele meu faraonul mi-a cerut fier, am confecionat pentru el o arm unic. mpratul se ntoarse i scoase din buzunarul interior al mantalei o dag de fier pe care i-o ddu lui Acha. O minunie, nu-i aa? Att de uor de mnuit, dar capabil s strpung orice scut. Le-am artat daga generalilor mei i le-am promis c voi merge eu-nsumi s-o recuperez de la cadavrul fratelui meu Ramses, dac mi refuz condiiile. * Soarele apunea peste templul lui Seth, edificiul cel mai ciudat din Pi-Ramses. Sanctuarul unde i avea reedina

stpnul tulburrilor cosmice fusese construit n locul capitalei hyksoilor, aceti ocupani uri de toi pe care i vnaser primii regi ai celei de-a optsprezecea dinastii. Ramses transformase acest loc nefast n pol de energie pozitiv; l nfruntase pe Seth i i nsuise puterea lui. Aici, pe un domeniu interzis, unde singur fiul lui Seti ndrznea s ptrund, gsise Faraonul fora necesar pentru a purta urmtoarea btlie. Cnd Ramses iei din templu, fiul su mai mic, Merenptah, se apropie de el. Mi-am ndeplinit sarcina, tat. Ai lucrat repede Nicio cazarm din Pi-Ramses i din Memphis n-a scpat investigaiilor mele. Nu acordai niciun credit rapoartelor ofierilor superiori? Ei, bine Vorbete deschis. Niciunul, Maiestate. Din ce cauz, Merenptah? L-am observat. Sunt nite bogtani, att de ncreztori n pacea pe care ai instaurat-o nct uit s conduc manevre importante. Sigur de fora ei, mndr de victoriile trecute, armata noastr adoarme. Starea armamentului? Cantitate suficient, calitate adesea ndoielnic. Fierarii lucreaz ncet de mai muli ani, numeroase care au nevoie de revizii amnunite. Ocup-te de asta. Risc s provoc susceptibiliti. N-are importan, cnd soarta Egiptului este n joc. Comport-te ca un adevrat general-ef, trimite n rezerv ofierii moleii, numete oameni siguri n posturile care necesit responsabilitate, red-i armatei noastre armamentul de care are nevoie. S nu apari n faa mea dect dup ce-i vei fi ndeplinit misiunea.

Merenptah se nclin n faa Faraonului i se ntoarse la cartierul general. Un tat ar fi trebuit s-i vorbeasc altfel fiului su, dar Ramses era stpnul Celor Dou ri i Merenptah posibilul lui succesor. * Frumoasa Iset i pierduse somnul. Totui ea cunotea fericirea: s-l vad pe Ramses n fiecare zi, s schimbe confidene cu el, s-i fie alturi n timpul ritualurilor i ceremoniilor oficiale i cei doi fii ai ei, Kha i Merenptah, aveau o strlucit carier. Dar frumoasa Iset era din ce n ce mai trist i din ce n ce mai singur, ca i cum acest exces de fericire o mcina i o lipsea de for. Cauza nopilor ei albe era identificat: Nefertari fusese artizanul pcii; ea, Iset, devenea sinonim cu conflictul. Aa cum Elena fusese la originea teribilului rzboi al Troiei, aa i Iset va trece n ochii poporului drept cea care va declana o nou nfruntare ntre Egipt i Hatti. Sub impulsul lui Merenptah, cruia ofierii nu-i contestau autoritatea, Pi-Ramses suporta un acces de febr militar. Antrenamentul intensiv i producia de arme fuseser reluate. Coafeza reginei se neliniti. Cnd voi putea s v machiez, Maiestate? Regele s-a sculat? De mult! O s lum masa mpreun? L-a prevenit pe majordomul dumneavoastr c va lucra toat ziua cu vizirul i cu efii fortreelor din Canaan, chemai de urgen la Pi-Ramses. Spune s-mi pregteasc lectica. Maiestate! De-abia am nceput s v coafez, nu v-am pus peruca, nu v-am machiat, nu

Grbete-te. * Frumoasa Iset era o povar uoar pentru cei doisprezece vljgani care o duser pe regina palatului la biroul lui Ameni. Cum marea soie regal le ceruse s se grbeasc, aveau s beneficieze de o prim i de un repaus suplimentar. Regina ptrunse ntr-un adevrat stup. Cei douzeci de scribi care formau echipa restrns a lui Ameni se ocupau de un numr considerabil de dosare i n-aveau o secund ca s stea la taclale. Trebuiau s citeasc, s fac rezumate pentru secretarul particular al regelui, s trieze, s arhiveze, s nu se plng de nicio ntrziere. Iset travers sala coloanelor. Unii funcionari nu ridicar nici mcar ochii. Cnd ea intr n biroul lui Ameni, acesta mesteca o felie de pine uns cu untur de gsc i redacta o scrisoare de avertisment la adresa unui controlor al hambarelor. Mirat, purttorul de sandale al lui Ramses se ridic. Maiestate Aaz-te, Ameni. Vreau s-i vorbesc. Regina nchise ua de lemn a biroului i trase zvorul. Scribul nu se simea n largul lui. Pe ct de mult o admira pe Nefertari, pe att o detesta pe Iset cu care se confruntase deja. Contrar obiceiului, ea nu arta prea grozav: privirea stins, faa obosit pe care niciun artificiu de machiaj nu o punea n valoare. Ajutorul tu mi este indispensabil, Ameni. Nu vd, Maiestate nceteaz s m mai contrazici. tiu c ntreaga curte ar rsufla uurat dac Faraonul m-ar repudia. Maiestate! Aa este, nu mai pot schimba nimic. Tu care tii totul, spune-mi ce gndete poporul?

Este destul de delicat Suntei marea soie regal, nicio critic nu trebuie s v ating. Adevrul, Ameni. Scribul plec ochii, ca i cum s-ar fi concentrat pe papirusul su. Trebuie s nelegei poporul, Maiestate; s-a obinuit cu pacea. Poporul o iubea pe Nefertari i nu m apreciaz deloc: iat adevrul pe care vrei s mi-l ascunzi. Circumstanele sunt de vin, Maiestate. Vorbete cu Ramses, spune-i s sunt contient de gravitatea situaiei i c sunt gata s m sacrific pentru a evita un conflict. Ramses a luat hotrrea. Insist pe lng el, Ameni, te implor. Secretarul particular al regelui fu convins de sinceritatea frumoasei Iset. Pentru prima dat, ea i pru demn de a fi regina Egiptului.

15

De ce i amni plecarea? l ntreb mpratul Hattuil pe Acha. Pentru c nc mai sper s v fac s revenii asupra deciziei. ncotomnat n mantaua de ln vopsit n rou i negru, purtnd pe cap o scufie, stpnul din Hatti se temea de rafalele reci care mturau meterezele capitalei lui. i chiar nfurat n capa lui mare, eful diplomaiei egiptene simea mucturile frigului. Imposibil, Acha. Vei declana un rzboi inutil din cauza unei femei? Troia ne-a servit de exemplu. De ce s devenim sclavii unei nebunii ucigtoare? Reginele trebuie s dea via, nu moarte. Argumentele tale sunt excelente, dar att de egiptene! Hatti nu mi-ar ierta pierderea demnitii. Dac dau napoi n faa lui Ramses, tronul meu se clatin. Nimeni nu v amenin. Dac comportamentul meu umilete armata hitit, nu voi mai tri mult timp. Suntem un popor rzboinic, Acha; tiranul care m-ar nlocui ar fi mai ru dect mine, fii sigur de asta. Ramses dorete ca domnia ta s fie durabil, Maiestate. Pot s te cred? Jur pe ceea ce am mai scump: viaa lui Ramses. Cei doi brbai fcur civa pai pe drumul n cerc care domina capitala, acoperit de turnuri de paz. Peste tot

armata era prezent. N-ai obosit s v tot rzboii, Maiestate? Soldaii m plictisesc. Dar fr ei, Hatti ar disprea. Egiptul n-are gustul luptei; el prefer dragostea i construirea templelor. Btlia de la Kadesh nu aparine ea trecutului? Acha, nu m fora s spun c mi-ar fi plcut s m nasc egiptean! Orice nou conflict ntre Egipt i Hatti ar fi un dezastru care ar slbi rile noastre n avantajul Asiriei. Acceptai ca fiica dumneavoastr s devin soia diplomatic a lui Ramses iar frumoasa Iset s rmn marea soie regal. Nu mai pot s dau napoi, Acha. Ministrul Afacerilor externe al lui Ramses cel Mare contempl oraul de jos, a crui inim era templul Zeului Furtunii i al Zeiei Soarelui. Oamenii sunt animale perverse i periculoase, gndi el; vor sfri prin a murdri pmntul i prin a aneantiza propria lor ras. Cnd sunt pornii s distrug ceea ce au creat ei nii, niciun argument nu-i mai poate face s se rzgndeasc. De ce aceast obstinaie de a alerga spre propria pierzanie? Pentru c oamenii se ndeprteaz din ce n ce mai mult de zei, rspunse Hattuil. Cnd orice legtur va fi tiat, nu vor mai fi dect fanatici manipulai de tiranii care vor domni peste un imens popor de furnici. Curios lucru, Maiestate M obligai s v mrturisesc c mi-am petrecut viaa luptnd pentru Maat, pentru armonia ntre cer i pmnt, ca i cum restul n-ar fi fost dect inutilitate. Altfel, ai fi fost prietenul lui Ramses? Vntul deveni mai violent, frigul se ntei. Ar fi mai bine s ne ntoarcem, Acha. Este prea stupid, Maiestate. Asta este i prerea mea, dar noi nu putem face nimic,

nici tu, nici eu. S sperm c divinitile din Hatti i Egipt sunt martorii bunei noastre credine i c vor provoca un miracol. * Pe cheiul portului fluvial din Pi-Ramses miuna o mulime surescitat. n aceeai zi, mai multe vapoare provenind din Memphis, Theba i din alte orae din Sud i descrcaser marfa. Piaa local, de obicei foarte animat, cptase o amploare fr precedent. Deintorii celor mai bune amplasamente, printre care numeroase femei excelnd n arta comerului, erau hotri s obin beneficii substaniale. inndu-se de mn, Uri-Teub i Tanit se plimbau printre acei gur-casc, aruncnd cte-un un ochi spre stofe, spre sandale, spre ldiele din lemn preios i spre alte cteva minunii. ntregul Pi-Ramses era prezent la ntlnire i frumoasa fenician se fora s zmbeasc nenumratelor cunotine seduse de virilitatea prinului hitit. Nu fr o profund satisfacie, acesta constatase c zbirii lui Serramanna nu-l mai urmreau. Hruirea unui cetean cinstit fiind un delict, Uri-Teub n-ar fi ezitat s depun plngere. Pot cumpra? l implor feniciana. Draga mea, eti liber s faci ce vrei. Tanit se lans ntr-o frenezie a cumprturilor care i calm nervozitatea. Din tarab n tarab, cuplul ajunse n faa celei a lui Raia. Negustorul sirian vindea cupe de cositor, vase de alabastru cu forme alungite, fiole din sticl colorat cu parfum pe care se bteau femeile elegante. n timp ce Tanit se trguia la pre cu unul din asistenii lui Raia, acesta se apropie de Uri-Teub. Am veti excelente de la Hattua; negocierile duse de Acha au euat. mpratul refuz s renune la preteniile lui.

Discuiile sunt definitiv ncheiate? Acha a reluat drumul Egiptului. Rspunsul lui Hattuil pentru Ramses este o dag de fier pe care mpratul a promis s o recupereze din trupul Faraonului dup ce-l va fi ucis. Uri-Teub rmase tcut un moment destul de lung. n seara asta, vino tu nsui s livrezi obiectele pe care nevasta mea le-a cumprat. * Robustul Setau se minuna pe fiecare zi ce trecea. Cum se fcea c Lotus, frumoasa lui soie nubian, nu mbtrnea? ntruct nu folosea nici unguente, nici pomezi, era clar c doar vrjitoria i pstra intact o putere de seducie creia soul ei i era incapabil s reziste. Alturi de ea, dragostea era un joc delicios, cu fantezii inepuizabile. Setau i srut snii lui Lotus. Deodat ea se crisp. Nu auzi un zgomot? E inima ta care bate mai puternic nflcrarea lui Setau o molipsi i pe Lotus care nu se mai gndi dect la plcerea ameitoare i mprtit. * Vizitatoarea neateptat rmase nemicat. Cnd intrase n laborator, sperase ca cei doi s nu fie acolo, dar cnd se aflau la Pi-Ramses, Setau i Lotus nu se ndeprtau cu plcere de recipientele coninnd venin de cobr regal, cobr neagr, viper uiertoare sau viper cu coarne. n deplin acord cu medicul-ef al regatului, ei i continuau cercetrile cu sperana de a descoperi noi remedii sau de a le mbunti pe cele vechi. Banchetele i mondenitile i plictiseau. Cum s preferi orele interminabile de conversaie gunoas studiului acestor substane care provocau moartea

dar care puteau s i salveze viei? Suspinele i gfielile o linitir pe vizitatoare. Cei doi amani erau prea ocupai pentru a-i da seama de prezena ei. De ea depindea s nu comit nicio stngcie i s ia un flacon de venin n cea mai perfect linite. Dar pe care s-l aleag? ntrebare inutil. Toate aceste otrvuri nu erau la fel? n stare brut i naintea tratamentului, efectele lor erau de temut. Un pas, apoi un altul, apoi un al treilea Picioarele goale alunecau pe pavaj. nc un metru i intrusa ar fi n inima acestui domeniu interzis. Deodat, o form se ridic. nspimntat, femeia rmase nemicat. n semintuneric, ea vzu o cobr regal care se ondula nainte i napoi. Frica fu att de puternic nct hoaa nu reui nici mcar s strige. Instinctul i porunci s se retrag cu o extrem lentoare, ntr-o micare imperceptibil. Avu impresia c fuga ei a durat ore n ir. Cnd femeia dispru din cmpul ei vizual, cobra gardian adormi. * Ameni numr din nou papirusurile: patruzeci i dou, cte unul pentru fiecare provincie. Rezultatele vor fi diferite, n funcie de numrul canalelor i al ntinderilor de ap. Datorit marelui lac amenajat de faraonii din Imperiul de Mijloc, Fayum, deja bine nzestrat cu numeroase specii de arbori, va fi avantajat. Conform ordinelor lui Ramses, slciile vor fi plantate n tot Egiptul iar laboratoarele templelor vor extrage din scoar substana analgezic pus din belug la dispoziia medicilor. Aceast munc n plus i provocase lui Ameni un acces de furie care se revrsase asupra subordonailor si, dar directivele Faraonului nu se discutau. Din fericire, purttorul de sandale al regelui nu trebuia totui s se preocupe i de

pregtirile de rzboi! Merenptah se achita foarte bine de aceast sarcin i nu venea s se plng n biroul lui. Cu braele ncrcate de papirusuri, Ameni i tie drumul monarhului care se ducea la templul lui Amon pentru ritualurile de sear. Maiestatea Ta ar putea s-mi acorde o clip? Doar pentru o afacere urgent. Bine, nu insist Manevra ta nu este improvizat: ce te preocup? Frumoasa Iset a venit s discute cu mine. O intereseaz afacerile Statului? Nu vrea s fie cauza unui conflict cu Hatti. Trebuie s-i mrturisesc c sinceritatea ei m-a emoionat. Dac farmecul lui Iset are efect asupra ta, nu cumva regatul este n pericol? E ceva serios, Maiestate. Marea soie regal se teme ntr-adevr s nu fie la originea unui nou rzboi. Aceast problem este ncheiat, Ameni. Dac cedm un singur deget de pmnt hitiilor, luptele pe care le-am dus se vor dovedi a fi fost inutile. S repudiez o mare soie regal ar nsemna s deschid poarta barbariei. Iset nu poart nicio parte de responsabilitate n aceast dram; singurul vinovat este Hattuil.

16

O ploaie rece cdea peste Hattua. Convoiul efului diplomaiei egiptene era gata de plecare. Elegant i distins n rochia ei roie cu franjuri, ignornd frigul, mprteasa veni s-i ia rmas bun de la Acha. mpratul este intuit la pat, spuse ea. Sper c nu e nimic grav. Un pic de febr care o s-i treac repede. Transmitei-i nsntoire grabnic, Maiestate. Sunt dezolat de eecul negocierilor, mrturisi Putuhepa. i eu, Maiestate. i dac totui Ramses va ceda pn la urm? S nu ne facem nicio iluzie. Nu v-am vzut niciodat att de pesimist, Acha. Nu ne mai rmn dect dou sperane: un miracol i Maiestatea Voastr. N-ai putea atenua intransigena soului dumneavoastr? Pn acum, am euat Dar voi continua. Maiestate, voiam s v spun Nu, n-are importan. V ascult. E ntr-adevr ceva lipsit de importan. Cum putea Acha s-i mrturiseasc mprtesei Regatului hitit c, dintre toate femeile pe care le ntlnise, ea era singura pe care ar fi luat-o bucuros de soie? Ar fi fost o lips de gust de neiertat. Acha o privi pe Putuhepa cu intensitate, ca i cum voia s-

i ntipreasc n minte amintirea unei fee inaccesibile. Apoi se nclin. Nu pleca trist, Acha, voi face totul pentru a evita ce e mai ru. i eu, Maiestate. Cnd convoiul se puse n micare spre sud, Acha nu se uit napoi. * Setau se simea minunat. Iei din camer fr s-o trezeasc pe Lotus al crui corp gol, att de senzual, nu nceta s-i trezeasc dorina. Ezit o clip, apoi se ndrept spre laborator. Veninul viperei cu coarne recoltat noaptea trecut trebuia s fie tratat n timpul zilei. Activitatea lui de administrator al unei provincii nubiene nu-l fcuse pe mblnzitorul de erpi s uite regulile meseriei. O tnr servitoare care aducea un platou cu fructe rmase intuit n faa lui. nspimntat de alura brutal a lui Setau, ea nu ndrzni s fug. Acest brbat nu era magicianul care nha erpii veninoi fr s se team c ar putea fi mucat? Mi-e foame, micuo, du-te i adu-mi pete uscat, lapte i pine proaspt. Tremurnd, servitoarea se supuse. Setau iei n grdin i se ntinse n iarb pentru a simi savoarea pmntului. El mnc cu poft apoi, fredonnd un refren rezervat urechilor celor avizai, se ntoarse n aripa palatului destinat experimentelor. i lipsea haina lui obinuit, tunica din piele de antilop, plin de antidoturi mpotriva mucturilor de arpe. Trebuia s foloseasc aceste produse cu circumspecie, cci remediul putea s se dovedeasc mai ru dect boala. Datorit acestei farmacii ambulante, Setau era capabil s combat numeroase maladii.

nainte de a o lua pe Lotus n brae, i lsase tunica pe un scunel. Ba nu, se nela O lsase ntr-o alt camer. Setau inspect anticamera, o mic sal cu coloane, baia, closetele. Zadarnic. Ultima soluie: dormitorul. Da, bineneles Acolo i abandonase preioasa tunic. Lotus se trezea. Setau o srut tandru pe sni. Spune-mi, scumpa mea unde mi-ai pus tunica? Nu m ating niciodat de ea. Nervos, Setau scotoci prin camer, fr succes. A disprut, conchise el. * Serramanna spera ca, de data asta, Ramses s-l ia cu el pentru a-i nfrunta pe hitii. De muli ani, fostul pirat i dorise s taie gtul barbarilor Anatoliei i minile celor nvini, pentru a le numra. Cnd regele pierduse btlia de la Kadesh, uriaul sard primise ordin s rmn la PiRamses i s asigure securitatea familiei regale. De atunci, el formase oameni capabili s se achite de aceast sarcin i acum nu visa dect s se ia la har. Nvlirea lui Setau n cazarma unde se antrena sardul reui s-l surprind pe acesta din urm. Cei doi brbai nu fuseser mereu n relaii excelente, dar nvaser s se aprecieze i se tiau legai printr-un punct comun: fidelitatea fa de Ramses. Fostul pirat se opri din lovirea manechinului de lemn pe care l zguduia cu lovituri de pumn. Un necaz, Setau? Mi s-a furat bunul cel mai de pre: tunica mea medicinal. Ce bnuieli ai? Un medic gelos, mai mult ca sigur; i nici nu va ti

mcar cum s-o foloseasc! Poi fi mai precis? La naiba, nu! Cineva a vrut s-i joace o fest, pentru c te ntinzi prea mult n Nubia. La curte nu eti iubit. Trebuie s scotocim palatul, vilele nobililor, atelierele Calmeaz-te, Setau! Voi pune doi oameni s se ocupe de asta, dar ne aflm n stare de mobilizare general i tunica ta n-are cum s fie o prioritate. Ai idee cte suflete a salvat deja? tiu, dar ar fi mai bine s-i faci rost de alta! Uor de spus. M obinuisem cu aia. Haide, zu, Setau! Nu mai face atta tevatur i vino s bei cu mine! Mai devreme sau mai trziu, trebuie s schimbi pielea! Vreau s-l cunosc pe autorul acestui furt. * Ramses citi ultimul raport, clar i concis, al lui Merenptah. Fiul su mai mic fcea dovada unei splendide luciditi. Dup ce Acha se va ntoarce din Hatti, faraonul va ncepe ultimele negocieri cu Hattuil. Dar mpratul nu se va lsa pclit i, ca i regele Egiptului, va folosi aceast perioad pentru a-i pregti armata de lupt. Trupele de elit egiptene erau ntr-o stare mai bun dect bnuise Ramses. Ar fi uor s angajeze mercenari clii i s accelereze pregtirea tinerilor recrui. Ct despre armament, acesta ar fi repede completat graie produciei sporite a armurierilor. Oficialii numii de Merenptah cu garania lui Ramses ar ncadra soldaii capabili s-i nfrunte victorios pe hitii. Cnd Ramses se va afla n fruntea armatei sale pentru a merge spre nord, certitudinea triumfului va nflcra inima regimentelor.

Hattuil greise renunnd la pace. Egiptul nu numai c va lupta cu ardoare pentru supravieuire, ci ar avea i iniiativa de a-i ataca prin surprindere pe rzboinicii Anatoliei. De data asta, Ramses ar pune mna pe fortreaa de la Kadesh. Totui, o anxietate neobinuit strngea inima regelui, de parc n-ar fi fost sigur de conduita pe care o avea. Fiindc Nefertari nu mai era acolo ca s-i lumineze drumul, monarhul trebuia s consulte o divinitate. Ramses i ordon lui Serramanna s-i pregteasc un vapor rapid pn la Hermopolis9, n Egiptul de Mijloc. n timp ce suveranul pea pe pasarel, frumoasa Iset l implor. Pot veni cu tine? Nu, am nevoie s fiu singur. Ai veti de la Acha? Se va ntoarce n curnd. mi cunoti sentimentele, Maiestate; d un ordin i m voi supune. Fericirea Egiptului conteaz mai mult dect a mea. i sunt recunosctor, Iset, dar aceast fericire ar disprea dac Egiptul i-ar ndoi ira spinrii n faa nedreptii. Pnzele albe se ndeprtar spre sud. La marginea deertului, n apropierea necropolei n care fuseser nhumai marii preoi ai zeului Thot, cretea un imens palmier cu tulpina ramificat, mult mai nalt dect cei din specia lui. Conform legendei, Thot, inima luminii divine i stpnul limbii sacre, le aprea aici credincioilor si crora le aprase gura de cuvinte inutile. Ramses tia c zeul scribilor era un izvor proaspt pentru cel tcut, izvor care i rmnea inaccesibil vorbreului. Aa c regele medit o zi i o noapte lng palmier, ca s mai potoleasc valul tumultuos al gndurilor sale.
Oraul Khemenu, cetatea celor opt (zei creatori), a fost numit de greci Hermopolis, cetatea lui Hermes, Hermes fiind corespondentul grec al lui Thot, care domnea peste acest loc, actualul Ashmunein.
9

n zori, un ipt puternic salut naterea soarelui. La mai puin de trei metri de Ramses sttea o maimu colosal, un cinocefal cu falc agresiv. Faraonul se uit n ochii lui. Deschide-mi drumul, Thot, tu care cunoti misterele cerului i pmntului. Tu ai dezvluit Regula zeilor i oamenilor, ai lefuit cuvintele puterii. F-m s urmez calea cea dreapt, cea care va fi de folos Egiptului. Cinocefalul se aez pe labele din spate. Mai mare dect Ramses, el i ridic labele din fa spre soare, n semn de admiraie. Regele, ai crui ochi suportau lumina fr s fie ari, l imit. Vocea lui Thot ni din cer, din palmierul uria i din gtul babuinului. Faraonul o primi n inima lui.

17

Ploaia cdea de mai multe zile i ceaa ngreuna naintarea convoiului efului diplomaiei egiptene. Acha admira mgarii care, n ciuda ncrcturilor de cte aizeci i dou de kilograme, naintau cu pas sigur, indifereni la vremea urt. Egiptul vedea n ei una din ncarnrile zeului Seth, cu putere inepuizabil. Fr mgari nu exista prosperitate. Acha se grbise s prseasc Siria de Nord, s traverseze Fenicia i s intre pe teritoriul protectoratelor egiptene. De obicei, cltoriile l amuzau, dar aceasta din urm i prea o povar pe care abia o ducea. Peisajele l plictiseau, munii l fceau s nu se simt n largul su, fluviile i provocau gnduri negre. Responsabilul militar al convoiului era un veteran ce fcuse parte din armata de salvare care srise n ajutorul lui Ramses n timp ce se btea singur mpotriva hitiilor, la Kadesh. Brbatul l cunotea bine pe Acha i l stima. Isprvile agentului secret i faptul c acesta cunotea terenul impuneau respect. Ministrul Afacerilor externe avea i reputaia de a fi un personaj amabil, strlucit n conversaie. Dar, de la plecare, el era abtut i trist. Cu ocazia unei opriri la o stn unde animalele i oamenii se nclzir, veteranul se aez lng Acha. Suntei suferind? Doar obosit. Vetile sunt proaste, nu-i aa? Ar putea fi mai bune, dar atta vreme ct Ramses va

guverna, situaia nu va fi niciodat disperat. Eu i cunosc bine pe hitii; sunt nite brute i nite cuceritori. Cei civa ani de armistiiu i-au fcut i mai rzbuntori. V nelai, lumea noastr se va destrma probabil din cauza unei femei. Este adevrat c este diferit de toate celelalte, pentru c este vorba de marea soie regal. Ramses are dreptate: nu trebuie s cedezi nimic cnd valorile fundamentale ale civilizaiei noastre sunt n joc. Lat un limbaj nu prea diplomatic! Vrsta retragerii se apropie. Mi-am promis s demisionez atunci cnd cltoriile mi se vor prea epuizante i searbede. Ziua aceea a venit. Regele nu va accepta s se despart de dumneavoastr. Sunt la fel de ncpnat ca i el i voi ncerca s negociez. Va fi mai uor dect se crede s mi se gseasc un succesor. Fiii regali nu sunt toi simpli curteni, unii sunt chiar exceleni servitori ai Egiptului. n meseria mea, cnd curiozitatea se stinge, trebuie s tii s te opreti. Lumea exterioar nu m mai intereseaz, nu mai am alt dorin dect s stau la umbra frunzelor de palmier i s privesc Nilul curgnd. Nu este doar un moment de oboseal? l chestion veteranul. Nu m mai intereseaz s negociez i s sporoviesc. Decizia mea este irevocabil. i pentru mine este ultima cltorie. n sfrit, o s am linite! Unde locuii? ntr-un sat de lng Karnak. Mama mea este foarte n vrst, voi fi fericit s o ajut s aib o btrnee linitit. Suntei nsurat? N-am avut timp de asta Nici eu, spuse Acha vistor. Suntei nc tnr.

Prefer s atept ca vrsta naintat s-mi sting pasiunea pentru femei. Pn atunci, mi voi asuma curajos aceast slbiciune. S sperm c tribunalul marelui zeu mi-o va ierta. Veteranul aprinse un foc cu silex i lemn uscat. Avem o excelent carne uscat i un vin acceptabil. M voi mulumi cu o cup de vin. V pierdei pofta de mncare? M-au prsit i alte pofte. Poate acesta este nceputul nelepciunii? Ploaia se oprise n sfrit. Am putea pleca. i animalele i oamenii sunt obosii, obiect veteranul. Dac vor fi odihnite, vor merge mai repede. O s dorm un pic, spuse Acha, tiind c n-o s aib somn. * Convoiul travers o pdure de stejari verzi care domina o pant abrupt presrat cu blocuri de piatr crpate. Pe crarea ngust, nu se putea avansa dect n ir indian. Pe cerul schimbtor, cohorte de nori. Un sentiment ciudat l obseda pe Acha, un sentiment pe care era incapabil s-l defineasc. ncerca zadarnic s-l alunge visnd la malurile Nilului, la grdina umbroas a vilei din Pi-Ramses unde zilele se scurgeau linitite, la cinii, maimuele i pisicile de care va avea n sfrit timp s se ocupe. i puse mna dreapt pe daga de fier pe care i-o ncredinase Hattuil pentru a semna nelinitea n spiritul lui Ramses. S-l sperie pe Ramses Hattuil l cunotea foarte puin pe faraon. Niciodat acesta n-ar ceda sub ameninare. Acha avu tentaia s arunce arma n rul care curgea la

vale, dar nu aceast dag va declana ostilitile. Fusese o vreme cnd Acha crezuse c ar fi bine s se unifice costumele i s se aboleasc diferenele ntre popoare. Acum, el era convins de contrariul. Uniformizarea ar nate montri, fiine fr geniu supuse puterilor tentaculare i profitorilor care ar pleda cauza omului doar pentru a-l sufoca i pentru a-l face s reintre n rnd. Doar un Ramses era capabil s abat umanitatea de pe panta ei natural, a prostiei i a lenei, i s o conduc spre zei. i dac viaa n-o s-i mai ofere speei umane mcar un Ramses, ea va disprea n haosul i sngele luptelor fratricide. Ce bine era s te lai n seama lui Ramses n privina deciziilor vitale! Faraonul n-avea ali ghizi dect invizibilul i lumea de dincolo. Era singur cu divinitatea n naosul templului i tot singur era i n faa poporului pe care trebuia s-l serveasc fr a se gndi la propria sa glorie. i, de mii de ani, instituia faraonic nvinsese obstacolele i rezistase crizelor, pentru c ea nu era din aceast lume. Cnd avea s renune la bagajele lui de ministru itinerant, Acha avea de gnd s strng textele vechi care vorbesc despre dubla natur, celest i terestr, a faraonului i s-i ofere culegerea lui Ramses. i amndoi vor sta de vorb n timpul serilor blnde, sub bolta de vi sau pe malul vreunui lac plin de lotui. Acha avusese noroc, mult noroc. S fie prietenul lui Ramses cel Mare, s-l ajute s demate comploturile i s resping pericolul hitit Ce-ar fi putut s-i doreasc mai mult? De sute de ori, Acha se temuse pentru ziua de mine, din cauza josniciei, a lenei i a mediocritii, dar, de sute de ori, prezena lui Ramses fcuse ca soarele s strluceasc din nou. Un copac mort. nalt, cu trunchiul gros, cu rdcinile neltoare, el prea totui indestructibil.

Acha surse. Acest copac mort nu continua el oare s fie o surs de via? Psrile i gseau refugiul n el iar insectele hrana. El simboliza misterul relaiilor invizibile dintre fiinele vii. Ce altceva erau faraonii dac nu nite copaci imeni, atingnd cerul, oferind hran i protecie unui ntreg popor? Ramses nu va muri niciodat pentru c funcia lui l obligase, nc din via, s ptrund n lumea de dincolo. i doar cunoaterea supranaturalului permitea unui monarh s se orienteze corect n cotidian. Acha nu frecventase deloc templele, dar fusese n preajma lui Ramses i, prin osmoz, se iniiase n unele secrete al cror depozitar i gardian era Faraonul. Poate c ministrul lui Ramses renuna deja la linitita retragere chiar nainte de a o tri. N-ar fi mai tentant s prseasc lumea exterioar pentru o existen solitar, cu scopul de a cunoate o alt aventur, cea a spiritului? Crarea devenea abrupt, calul lui Acha urca cu greu. nc un pas i va urma coborrea spre Canaan i drumul spre frontiera de nord-est a deltei Egiptului. Mult timp, Acha refuzase s cread c s-ar mulumi cu o fericire simpl, pe pmntul unde se nscuse, la adpost de tumult i de pasiuni, n dimineaa plecrii, privindu-se ntr-o oglind, i vzuse primul fir de pr alb. Zpada munilor Anatoliei avansa. Un semn clar, victoria btrneii de care se temuse att de mult. Numai el singur tia c organismul su era uzat de prea multe cltorii, prea multe riscuri, prea multe pericole. Neferet, medicul-ef al regatului, ar reui s-l scape de cteva rele i s ncetineasc degradarea, dar Acha nu dispunea, precum Ramses, de o energie rennoit prin rituri. Diplomatul i forase prea mult puterile, timpul vieii lui era aproape epuizat. Deodat se auzi strigtul terifiant al unui om rnit de moarte. Acha i opri calul i se ntoarse. Din spate, veneau alte strigte. Mai n jos, se purtau lupte iar din vrful

stejarilor zburau sgei. Jumtate din soldaii egipteni fur exterminai n cteva minute. Supravieuitorii reuir s ucid civa dintre agresorii mult mai numeroi. Fugii! l sftui veteranul pe Acha. Galopai drept nainte! Acha nu ezit. Agitnd n aer daga de fier, el se npusti asupra unui arca libian, uor de recunoscut dup cele dou pene nfipte n prul strns cu un bandou negru cu verde. Cu un gest amplu, egipteanul i tie gtul. Atenie, aten Avertismentul veteranului se pierdu ntr-un horcit. Sabia grea inut de un demon cu plete lungi i cu pieptul acoperit de pr rou i despic craniul. n aceeai clip, o sgeat l atinse pe Acha n spate. Cu suflarea tiat, eful diplomaiei egiptene czu pe pmntul umed. Orice rezisten ncetase. Demonul se apropie de rnit. Uri-Teub Ei, da, Acha, eu sunt nvingtor! n sfrit, m rzbun pe tine, diplomat blestemat, tu care ai contribuit la decderea mea! Dar tu nu erai dect un obstacol n drumul meu. Acum este rndul lui Ramses. Ramses care va crede c autorul acestei agresiuni este laul de Hattuil! Ce prere ai de planul meu? Cred c laul eti tu. Uri-Teub apuc daga de fier i o nfipse n pieptul lui Acha. Jaful ncepuse deja. Dac hititul nu intervenea, libienii se omorau ntre ei. Acha nu mai avea fora s scrie numele lui Uri-Teub cu sngele su. Cu ultimele puteri, el tras, cu degetul arttor, o singur hieroglif, pe tunic, n locul inimii, dup care se sfri. Aceast hieroglif, Ramses o va nelege.

18

Palatul era cufundat n linite. La ntoarcerea de la Hermopolis, Ramses nelese imediat c se ntmplase ceva. Curtenii se fcuser nevzui, personalul administrativ se ascunsese n birouri. Du-te i caut-l pe Ameni, i ordon regele lui Serramanna. S vin pe teras. Din punctul cel mai nalt al palatului, Ramses i contempla capitala printre arhitecii creia se numra i Moise. Casele albe cu faade turcoaz somnolau sub palmieri, oamenii stteau la taifas prin grdini, pe lng fntni, catargele cu flamuri aurii ridicate pe piloni afirmau prezena divinitii. Zeul Thot i ceruse monarhului s menin pacea, oricare ar fi sacrificiile pe care ar trebui s le fac. n labirintul ambiiilor, era de datoria lui s gseasc drumul cel bun prin care s se evite masacrele i nenorocirile. Lrgind inima regelui, zeul cunoaterii i druise o voin nou. Fiul lui Ra, soarele n care se ncarna lumina divin, era n acelai timp i fiul lui Thot, soarele nopii. Ameni era mai palid ca de obicei i n ochi i se citea o infinit tristee. Tu, mcar tu vei ndrzni s-mi spui adevrul. Acha e mort, Maiestate. Ramses rmase nemicat. n ce mprejurri? Convoiul lui a fost atacat. Un pstor a descoperit

cadavrele i i-a anunat pe poliitii canaaneni. Acetia s-au dus la faa locului i unul dintre ei l-a recunoscut pe Acha. Corpul lui a fost identificat? Da, Maiestate. Unde se afl acum? Intr-o fortrea, alturi de cele ale celorlali membri ai convoiului diplomatic. Niciun supravieuitor? Niciunul. Martori? Nu. Serramanna s mearg la locul atacului, s caute cel mai nensemnat indiciu, apoi s aduc corpurile nensufleite ale lui Acha i ale tovarilor lui. Se vor odihni pe pmntul Egiptului. * Uriaul sard i un mic grup de mercenari istoviser mai muli cai pentru a ajunge la fortrea i pentru a se ntoarce cu aceeai promptitudine. nc de la sosirea la Pi-Ramses, Serramanna dusese cadavrul lui Acha la un mblsmtor care l splase, l parfumase i l pregtise pentru a fi prezentat faraonului. Ramses i luase prietenul n brae i l depusese pe un pat, ntr-una din camerele palatului. Faa lui Acha era senin. nfurat ntr-un linoliu alb, eful diplomaiei egiptene prea c doarme. n faa lui, Ramses ncadrat de Ameni i Setau. Cine l-a ucis? ntreb Setau, ai crui ochi erau roii de mult ce plnsese. Vom afla, promise regele, atept raportul lui Serramanna. Locul lui de veci este terminat, preciz Ameni; judecata oamenilor i-a fost favorabil, zeii l vor face s renasc.

Fiul meu Kha va conduce ritualul i va pronuna formulele antice de nviere. Ce a fost nnodat aici jos va fi i dincolo. Fidelitatea lui Acha fa de ar l va apra de pericole pe lumea cealalt. l voi ucide pe criminal cu propriile mele mini, spuse Setau. De azi nainte, acest gnd nu-mi va da pace. Serramanna se prezent n faa monarhului. Ce ai descoperit? Acha a fost atins de o sgeat care s-a nfipt n omoplatul drept, dar aceast ran nu era mortal. Iat arma care l-a ucis. Fostul pirat i ntinse lui Ramses daga. Fier! exclam Ameni. Sinistrul cadou al mpratului hitit! Acesta este mesajul lui: asasinarea ambasadorului Egiptului, prietenul apropiat al lui Ramses! Serramanna nu-l vzuse niciodat pe Ameni att de furios. tim aadar cine este asasinul, conchise Setau glacial. Hattuil n-are dect s se ascund n citadela sa, o s ptrund acolo i o s-i arunc cadavrul din naltul meterezelor. Am o rezerv, ncepu sardul. Te neli, voi reui! Rezerv nu n privina dorinei tale de rzbunare, Setau, ci a identitii asasinului. Aceast dag de fier nu este hitit? Bineneles c este, dar am gsit un alt indiciu. Serramanna le art o pan rupt. Este ornamentul rzboinic al libienilor. Libienii aliai cu hitiii Imposibil! Cnd forele rului decid s se uneasc, estim Ameni, nimic nu este imposibil. Totul e clar: Hattuil a ales varianta forei. Ca i predecesorii si, el nu se gndete dect s distrug Egiptul i este gata s se alieze i cu demonii din infern! O alt observaie, coment Serramanna: convoiul

cuprindea un numr mic de cltori. Agresorii trebuie s fi fost vreo patruzeci, cincizeci cel mult. A fost o band de jefuitori care le-a ntins o capcan, nu o armat obinuit. Nu e dect interpretarea ta, obiect Ameni. Nu, e realitatea. Cnd am examinat peisajul, ngustimea drumului i urmele lsate de clrei, n-am mai avut niciun dubiu. Sunt convins c nu era nici mcar un singur car hitit pe acolo. i ce-i cu asta? ntreb Setau. Hattuil a dat ordin unui comando s-l omoare pe Acha cu un frumos cadou pentru Ramses, aceast dag de fier! Pentru c Faraonul refuz s se cstoreasc cu fiica lui, mpratul hitit l asasineaz pe unul dintre prietenii lui apropiai, un om al pcii i al dialogului. Nimeni nu poate schimba spiritul popoarelor; hitiii vor fi mereu nite barbari fr cuvnt. Maiestate, declar Ameni cu gravitate, eu am oroare de violen i ursc rzboiul. Dar s lai aceast crim nepedepsit ar fi o nedreptate intolerabil. Atta vreme ct Hatti nu va fi strivit, Egiptul va fi n pericol de moarte. Acha i-a dat viaa pentru ca noi s nelegem asta. Ramses ascultase fr s manifeste nici cea mai mic emoie. Altceva, Serramanna? Nimic, Maiestate. Acha n-a scris nimic pe pmnt? N-a avut timp, lovitura pumnalului a fost de o violen extrem i i-a provocat o moarte rapid. Bagajele lui unde sunt? Au fost furate. i hainele? Le-a luat mumificatorul. S mi le aduci! Dar trebuie c le-a distrus deja! Adu-mi-le, i repede. Serramanna fu cuprins de cea mai mare spaim a vieii

lui. De ce s-ar fi interesat de o tunic i de o manta ptate de snge? Sardul iei din palat n fug, sri pe cal i galop pn n satul mblsmtorilor, situat n afara oraului. eful mumificatorilor pregtise cadavrul lui Acha pentru ultima ntlnire pmnteasc dintre Faraon i prietenul lui. * Hainele lui Acha, ceru sardul. Nu le mai am, rspunse mumificatorul. Ce-ai fcut cu ele? Pi ca de obicei, le-am dat unui spltor din partea de nord a satului Unde locuiete? n ultima cas de pe strada care cotete, pe malul canalului. Uriaul sard plec n mare vitez. i for calul s sar peste zidurile joase, trecu prin grdini, ptrunse pe strdue, riscnd s dea peste trectori i o lu, fr s ncetineasc, pe strada care cotea. n dreptul ultimei case, el trase de fru pentru a-i opri calul lac de sudoare i btu n oblon. Spltorule! i deschise o femeie. E la canal. Muncete. Abandonndu-i calul, Serramanna alerg pn la canalul unde se splau hainele murdare i lenjeria. Ajuns acolo, el l nh de pr pe brbatul care tocmai ncepea s spuneasc tunica lui Acha. * Pe manta, erau urme de snge. La fel i pe tunic, numai c diferena era clar: pe aceasta din urm, cu un deget

tremurnd, Acha trasase un semn. Este o hieroglif, constat Ramses; cum o interpretezi, Ameni? Dou brae ntinse, cu palmele orientate spre pmnt Semnul negaiei. Nu i eu am citit la fel. S fie nceputul unui nume sau al unui cuvnt Ce a vrut s spun Acha? Setau, Ameni i Serramanna erau nucii. Ramses czu pe gnduri. Acha n-a avut dect cteva secunde nainte de a muri i n-a putut s traseze dect o hieroglif. El i-a dat seama c vom ajunge la concluzia c autorul acestui abominabil atentat nu poate fi dect Hattuil i c voi fi deci obligat s-i declar rzboi imediat. Atunci, Acha a pronunat un ultim cuvnt pentru a evita o tragedie: Nu. Nu, adevratul vinovat nu este Hattuil.

19

Funeraliile efului diplomaiei egiptene fur grandioase. mbrcat cu o piele de panter, Kha ndeplini ritualul deschiderii ochilor, a urechilor i a gurii deasupra sarcofagului din lemn de salcm aurit n care se afla mumia lui Acha. Dup care Ramses nchise ua locuinei de veci. Cnd linitea se pogor din nou asupra necropolei, regele rmase singur n capela neacoperit. El fu primul care ndeplini funcia de preot al ka-ului prietenului su defunct, depunnd pe altar un lotus, irii, o pine proaspt i o cup de vin. De acum nainte, n fiecare zi, un preot pltit de palat va aduce ofrande i va ntreine domeniul funerar al lui Acha. Moise plecase spre visul su, Acha n lumea de dincolo, cercul prietenilor din copilrie se micora. Uneori, Ramses regreta aceast prea lung domnie presrat cu umbre. Ca i Seti, Tuya i Nefertari, Acha era de nenlocuit. Prea puin nclinat spre confidene, el trecuse prin via cu elegana unei feline. El i Ramses n-avuseser nevoie s-i vorbeasc prea mult pentru a-i cunoate gndurile cele mai secrete. Nefertari i Acha cldiser pacea. Fr implicarea i fr curajul lor, Hatti n-ar fi acceptat niciodat s renune la violen. Cel care l-a ucis pe Acha n-a luat n seam legturile indestructibile de prietenie. n faa propriei mori, Acha a mai gsit o ultim pictur de energie capabil s nfrng minciuna. Oricine ar fi avut dreptul s-i nece suprarea n beie, s ncerce s alunge suferina rememornd, alturi de cei

apropiai, amintirile fericite. Oricine, n afara Faraonului. * S-l vezi pe Ramses cel Mare ntre patru ochi, chiar dac erai n acelai timp fiul lui cel mic i generalul-ef al armatei sale, tot i se tia rsuflarea. Merenptah ncerca s nu se piard cu firea, tiind c tatl su l-ar judeca, aa cum Thot cntrea faptele oamenilor. Tat, a vrea s-i spun Inutil, Merenptah. Acha era prietenul meu din copilrie, nu al tu. Condoleanele nu-mi vor uura durerea. Singurul lucru care conteaz este perenitatea ka-ului, dincolo de moartea fizic. Armata mea este gata de lupt? Da, Maiestate. De acum nainte, n-o s ne mai lsm n voia sorii. Lumea se va schimba mult, Merenptah. Va trebui s fim, n permanen, gata de aprare. Vigilena ta s nu slbeasc. S neleg c am declarat rzboi? Acha ne-a mpiedicat s cdem n capcan i s fim noi primii care rupem tratatul de pace cu Hatti. Dar aceast pace nu este salvat doar prin atta lucru. Pentru a-i pstra onoarea, pe care o consider rnit, Hattuil va fi obligat s invadeze Canaanul i s lanseze o ampl ofensiv mpotriva Deltei. Merenptah nu-i ascunse uimirea. i permite s nu ne ia n seam? Va crede c suntem dezorganizai i incapabili de a riposta. l vom ataca n momentul n care va comite imprudena de a o lua pe braele Nilului i de a-i fraciona trupele. Pe terenul nostru, hitiii nu vor ti s-i execute manevrele. Merenptah prea ncordat. Ce prere ai de planul sta, fiule? Este ndrzne.

Vrei s spui: periculos? Tu eti faraonul i eu trebuie s m supun. Fii sincer, Merenptah. Am ncredere, Maiestate, am ncredere n tine, ca i n toi egiptenii. Fii pregtit. * Serramanna se baza pe instinctul lui de pirat. El nu credea c moartea lui Acha survenise n urma unei lupte normale dus de un ofier supus ordinelor mpratului Hattuil. i acelai instinct l conducea pe o alt pist: aceea a unui slbatic n stare s ucid pentru a-i slbi puterea lui Ramses i pentru a-l priva pe acesta de un sprijin preios, ba chiar indispensabil. Din acest motiv, sardul se postase n apropierea vilei doamnei Tanit i atepta plecarea lui Uri-Teub. Hititul prsi locuina imediat dup prnz i se ndeprt pe un cal negru, cu pete albe, nu nainte de a verifica dac nu era urmrit. Serramanna se prezent n faa portarului. Vreau s-o vd pe doamna Tanit. Feniciana l primi pe sard ntr-o superb ncpere cu dou coloane, luminat de patru ferestre nalte dispuse n aa fel nct s asigure o ventilaie plcut. Frumoasa fenician era slbit. E o vizit oficial, Serramanna? Deocamdat, amical. Urmtoarea va depinde de rspunsurile dumneavoastr, doamn Tanit. E vorba deci de un interogatoriu! Nu, doar de o simpl discuie cu o persoan de calitate care s-a nelat apucnd-o pe un drum greit. Nu neleg. Bineneles c m nelegei. Au avut loc evenimente

grave: Acha, ministrul Afacerilor externe a fost asasinat n timp ce se ntorcea din Hatti. Asasinat Tanit pli. Pentru a se debarasa de Serramanna, era de ajuns s strige dup ajutor. Imediat, cei patru libieni ascuni n locuina ei l-ar suprima pe sard. Dar eliminarea efului grzii personale a lui Ramses ar declana o anchet i Tanit ar fi strivit n mainria judiciar. Nu, trebuia s-i in piept. Vreau s-mi spunei n detaliu ce-a fcut soul dumneavoastr, Uri-Teub, n ultimele dou luni. i-a petrecut cea mai mare parte a timpului n aceast cas, cci suntem foarte ndrgostii. Cnd iese, merge ntr-o tavern sau se plimb prin ora. Suntem att de fericii mpreun! Cnd a prsit Pi-Ramses i cnd s-a ntors? De la cstoria noastr, n-a mai ieit din capitala ale crei farmece le savureaz. Astfel, ncet-ncet, i d uitrii trecutul. Datorit mariajul nostru, el a devenit un om fidel Faraonului, ca dumneata i ca mine. Uri-Teub este un criminal, spuse Serramanna; v amenin i v terorizeaz. Dac mi spunei adevrul, o s v iau sub protecia mea i justiia o s v scape de el. Pentru o clip, Tanit fu tentat s fug n grdin. Serramanna ar urma-o, ea l-ar avertiza n legtur cu prezena libienilor i ar fi din nou liber Dar nu l-ar mai revedea niciodat pe Uri-Teub! S renune la un asemenea amant era peste puterile ei. n timpul absenei lui, fusese bolnav. Avea nevoie de el ca de un drog. Datorit lui Uri-Teub, Tanit cunoscuse din plin adevrata plcere, o plcere inepuizabil care merita toate sacrificiile. Chiar dac m-ai tr n faa unui judector, Serramanna, tot nu mi-a modifica declaraiile. Uri-Teub o s v distrug, doamn Tanit.

Ea surse, gndindu-se la tvlelile nfierbntate pe care le trise cu cteva minute nainte de venirea sardului. Dac v-ai terminat lista stupid de acuzaii, plecai! Mi-ar face plcere s v salvez, doamn Tanit. Nu sunt n pericol. Cnd o s v hotri, contactai-m. Perfid, ea i trecu mna mngietor pe enormul antebra al uriaului sard. Suntei un brbat frumos Din pcate pentru dumneavoastr, sunt satisfcut din plin. * mpodobit cu un colier de aur de care atrna un scarabeu de lapislazuli, cu brri de turcoaz la ncheieturile minilor i la glezne, mbrcat cu o rochie de n regal plisat i cu o cap roz, purtnd pe cap coroana cu cele dou pene nalte, marea soie regal, frumoasa Iset, parcurgea ncet, n carul ei, bulevardele din Pi-Ramses. Conductorul carului alesese doi cai linitii, acoperii pe spinare cu cte un valtrap multicolor i cu capetele mpodobite de panauri din pene de stru vopsite n albastru, rou i galben. Spectacolul era magnific. Vestea trecerii reginei se rspndi foarte repede i n curnd mulimea se nghesui s-o vad. Copiii aruncar petale de lotus n faa cailor, n timp ce aclamaiile izbucneau. S-o vezi att de aproape pe marea soie regal, nu era o promisiune de fericire? Se uitaser zvonurile despre rzboi i fiecare i ddea dreptate lui Ramses: nu trebuia s-o repudieze pe frumoasa Iset, oricare ar fi consecinele deciziei sale. Crescut ntr-un mediu aristocratic, frumoasa Iset gusta aceast ntlnire cu poporul ei n care se amestecau clasele sociale i culturile. Toi locuitorii din Pi-Ramses i manifestau ataamentul. n ciuda reticenelor conductorului de car, regina ceru s

viziteze cartierele cele mai populare unde i se fcu o primire clduroas. Ce bine era s fie iubit! La ntoarcerea la palat, frumoasa Iset se ntinse pe patul ei ca vrjit. Nu trise nimic mai emoionant dect aceast manifestare de ncredere a unei populaii plin de sperane i de zile vesele. Ieind din coconul ei, frumoasa Iset descoperise ara a crei regin era. n timpul dineului la care fuseser invitai efii provinciei, Ramses le anun iminena conflictului. Fiecare observ c frumoasa Iset era radioas. Fr a o putea egala pe Nefertari, ea devenea demn de funcia sa i suscita respectul btrnilor curteni. i unora i altora, ea le adres cuvinte de mbrbtare. Egiptul n-avea niciun motiv s se team de Hatti, el va ti s treac peste aceast ncercare, graie lui Ramses. efii provinciei se dovedir impresionai de convingerile reginei. Cnd Ramses i Iset rmaser singuri pe terasa care domina oraul, Ramses o strnse tandru n brae. i-ai purtat bine rangul, Iset. Eti, n sfrit, mndru de mine? Te-am ales ca mare soie regal i nu m-am nelat. Negocierile cu Hatti sunt rupte definitiv? Suntem gata de lupt. Frumoasa Iset i rezem capul pe umrul lui Ramses. Orice s-ar ntmpla, tu vei fi nvingtor.

20

Kha nu i ascunse ngrijorarea. Rzboi De ce rzboi? Pentru a salva Egiptul i pentru a-i permite s gseti cartea cunoaterii, rspunse Ramses. Este ntr-adevr imposibil o nelegere cu Hatti? Trupele hitite se apropie de provinciile pe care le controlm. E timpul s ne desfurm dispozitivul. Plec mpreun cu Merenptah i i ncredinez conducerea regatului. Tat! Eu nu sunt n stare s te nlocuiesc, chiar i pentru o scurt perioad. Te neli, Kha. Cu ajutorul lui Ameni, i vei ndeplini misiunea pe care i-o ncredinez. i dac fac greeli? Preocup-te de fericirea poporului i le vei evita. Ramses urc n carul su pe care avea s-l conduc singur n fruntea regimentelor pe care prevzuse s le dispun n mai multe puncte strategice din Delt i de la frontiera de nord-est. n spatele lui, Merenptah i generalii a patru corpuri de armat. n momentul n care regele se pregtea s dea semnalul de plecare, un clre intr n goan n curtea cazrmii. Serramanna sri din a i alerg spre carul lui Ramses. Maiestate, trebuie s v vorbesc! Faraonul i ordonase sardului s asigure securitatea palatului. Era contient de faptul c-l decepiona pe uria,

dornic s omoare hitii, dar pe cine altcineva ar fi putut alege ca s vegheze asupra lui Kha i a frumoasei Iset? Nu-mi voi schimba decizia, Serramanna, rmi la PiRamses. Nu e vorba de mine, Maiestate. Venii, v implor! Sardul prea bulversat. Ce se ntmpl? Venii, Maiestate, venii Ramses i ceru lui Merenptah s-i avertizeze pe generali c se ntrzia plecarea. Carul Faraonului urm calul lui Serramanna care lu drumul palatului. * Camerista, lenjereasa i servitoarele stteau ghemuite pe culoare i plngeau. Serramanna se opri nemicat pe pragul camerei frumoasei Iset. n privirea sardului se citea uimire i tulburare. Ramses intr. Un parfum de crini, ameitor, se simea n ncperea luminat de soarele dup-amiezei. Frumoasa Iset, mbrcat cu o rochie alb de gal i purtnd pe cap diadema de tur coaze, era ntins pe pat, cu braele pe lng corp i cu ochii mari deschii. Pe noptiera ei din lemn de sicomor, o tunic din piele de antilop. Haina lui Setau pe care o furase din laboratorul acestuia. Iset Frumoasa Iset, prima iubire a lui Ramses, mama lui Kha i a lui Merenptah, marea soie regal pentru care se pregtea s poarte o btlie frumoasa Iset contempla cealalt lume. Regina a ales moartea pentru a mpiedica rzboiul, explic Serramanna. Otrvindu-se cu veninul de care era plin tunica lui Setau, ea a ncetat s mai fie un obstacol n

faa pcii. Bai cmpii, Serramanna! Ameni interveni. Regina a lsat un mesaj. Eu l-am citit i i-am cerut lui Serramana s te anune. Conform tradiiei, Ramses nu nchise ochii defunctei; trebuia s nfrunte lumea de dincolo cu o privire ndrznea i cu o fa senin. * nhumat n Valea Reginelor, frumoasa Iset se odihnea ntr-un mormnt mai modest dect cel al lui Nefertari. Ramses efectuase el nsui ritualurile de nviere asupra mumiei. Cultul /ca-ului reginei avea s fie asigurat de un colegiu de preoi i preotese, care aveau sarcina s pstreze vie memoria ei. Pe sarcofagul marii soii regale, faraonul depusese o ramur din sicomorul plantat de el n grdina vilei din Mem phis, pe cnd avea aptesprezece ani. Aceast amintire din tineree va rentineri sufletul lui Iset. Chiar la sfritul ceremoniei, Ameni i Setau i ceruser o audien lui Ramses. Fr s le rspund, regele urcase pe una din coline. Setau pornise pe urma lui i, n ciuda efortului impus constituiei lui fragile, Ameni l imitase. Nisipul, panta plin de pietri, mersul rapid al lui Ramses care-i fcea plmnii s-i ia foc Ameni bombni tot drumul, dar ajunse n vrful colinei de unde regele contempla Valea Reginelor i lcaurile lui Nefertari i al frumoasei Iset. Setau observ n linite privelitea grandioas care i se oferea privirii. Gfind, Ameni se aez pe un bloc de piatr i i terse fruntea cu dosul palmei. El ndrzni s rup meditaia regelui. Maiestate, trebuie s luai decizii urgente. Nimic nu este mai urgent dect contemplarea rii iubite

de zei. Ei au vorbit i vocea lor a devenit cer, munte, ap i pmnt. n pmntul rou al lui Seth, noi am spat sepulturi, a cror camer de nviere se afl n oceanul primordial ce nconjoar lumea. Prin ritualurile noastre, noi pstrm energia primei diminei i patria noastr renvie n fiecare zi. Restul este derizoriu. Pentru a renvia, trebuie s ncepi prin a supravieui! Dac Faraonul uit oamenii, zeii se vor retrage pentru totdeauna n invizibil. Setau se atepta ca tonul critic al lui Ameni s provoace un rspuns usturtor din partea lui Ramses. Dar regele se mulumi s constate separarea brutal a culturilor de deert, a cotidianului de etern. Ce capcan ai mai pus la cale, Ameni? L-am scris lui Hattuil, mpratul regatului Hatti, pentru a-i anuna moartea frumoasei Iset. n timpul perioadei de doliu, nu se pune problema de a declana rzboiul. Nimeni n-ar fi putut s-o salveze pe Iset, preciz Setau. A luat o cantitate prea mare de substane al cror amestec era mortal. Am ars tunica aia blestemat, Ramses. Nu te consider vinovat. Iset a crezut c acioneaz n interesul Egiptului. Ameni se ridic. A avut dreptate, Maiestate. Mnios, regele se ntoarse spre el. Cum ndrzneti s vorbeti astfel, Ameni? Mi-e team de furia ta, dar in s-i spun ce cred: Iset a prsit aceast lume pentru a salva pacea. Ce spui de asta, Setau? Ca i Ameni, Setau era tulburat de privirea inflamat a lui Ramses. Dar trebuia s fie sincer. Ramses, dac refuzi s nelegi mesajul frumoasei Iset, o s-o ucizi nc o dat. F n aa fel ca sacrificiul ei s nu fie inutil.

i cum ar trebui s fac? S o iei de soie pe prinesa hitit, declar Ameni cu gravitate. Acum, nu te mai mpiedic nimic, adug Setau. Ramses strnse pumnii. Inima voastr este la fel de dur precum granitul? Iset de-abia a fost pus n sarcofag i voi ndrznii s-mi vorbii de cstorie! Tu nu eti un vduv care-i plnge nevasta, atac Setau, ci faraonul Egiptului care trebuie s pstreze pacea i s-i salveze poporul. Lui nu-i pas de sentimentele tale, de bucuria sau de tristeea ta. El dorete s fie guvernat i condus pe drumul cel bun. Un faraon unit cu o mare soie regal hitit nu e monstruos? Dimpotriv, consider Ameni. Cum s pecetluieti ntrun mod mai strlucit apropierea definitiv dintre cele dou popoare? Dac eti de acord cu acest mariaj, spectrul rzboiului se va ndeprta pentru muli ani. i nchipui srbtoarea pe care o vor celebra tatl tu Seti i mama ta Tuya printre stele? i nu mai vorbesc de memoria lui Acha care i-a dat viaa pentru a cldi o pace durabil. Devii un redutabil orator, Ameni. Nu sunt dect un scrib cu sntatea fragil, nu foarte inteligent, dar am onoarea de a purta sandalele stpnului Celor Dou ri. i n-am chef ca ele s fie din nou ptate de snge. Regula i impune s guvernezi alturi de o mare soie regal, i aminti Setau. Alegnd-o pe aceast strin, vei ctiga cea mai frumoas dintre btlii. O detest deja pe aceast femeie! Viaa ta nu i aparine, Ramses, Egiptul i cere acest sacrificiu. i voi la fel, prieteni, i voi mi-l cerei! Ameni i Setau ddur din cap afirmativ.

Lsai-m singur, trebuie s m gndesc. * Ramses i petrecu noaptea pe vrful colinei. Dup ce se nfruptase din rsritul de soare, el ntrzie n Valea Reginelor, apoi se ntoarse la escort. Fr s spun un cuvnt, Ramses urc n carul lui i grbi mersul pn la Ramesseum, templul su pentru venicie. Dup ce celebr aici ritualurile zorilor i se reculese n capela lui Nefertari, faraonul se retrase n palatul su unde proced la ndelungi abluiuni, bu lapte, mnc smochine i pine proaspt. Cu faa odihnit, ca i cum ar fi dormit mai multe ore, monarhul deschise ua biroului unde Ameni, cu figura boit, redacta curierul administrativ. Alege un papirus nou, de calitate superioar i scrie-i fratelui meu, mpratul din Hatti. i care este coninutul scrisorii? Anun-l c m-am hotrt s fac din fiica lui marea mea soie regal.

21

Uri-Teub goli cea de-a treia cup de vin fiert. Dulce, plin de mirodenii i de rin, acest lichid era folosit de mblsmtori la conservarea viscerelor ca i de doctori pentru proprietile lui antiseptice. Bei prea mult, observ Raia. Trebuie s tii s profii de plcerile Egiptului Acest vin este o minune! Nu te-a urmrit nimeni? Fii linitit. Negustorul sirian ateptase miezul nopii pentru a se strecura n vila fenicienei. Nu detectase nicio prezen suspect. Ce-i cu vizita asta neateptat? Veti importante, stpne, foarte importante. Rzboiul, n sfrit? Nu, stpne, nu Nu va fi niciun conflict ntre Egipt i Hatti. Uri-Teub i arunc cupa de vin ct acolo i l apuc pe sirian de gulerul tunicii. Ce tot spui? Capcana mea era perfect! Frumoasa Iset a murit i Ramses se pregtete s-o ia de soie pe fiica mpratului Hattuil. Uri-Teub i ddu drumul aliatului su. O hitit regina Egiptului De necrezut! Trebuie c te neli, Raia! Nu, stpne. Informaia este oficial. L-ai ucis degeaba pe Acha.

Trebuia neaprat s ne debarasm de acest spion. Acum, avem minile libere. Niciunul dintre consilierii lui Ramses nu are inteligena lui Acha. Am pierdut, stpne. Este pace o pace pe care nimeni nu va reui s-o distrug. Imbecilule! tii cine e femeia care va deveni marea soie regal a faraonului? O hitit, Raia, o hitit adevrat, mndr, viclean, nemblnzit! Este fiica dumanului vostru, Hattuil. Este nainte de toate o hitit! i ea nu se va supune niciodat unui egiptean, fie el i faraon! lat ansa noastr. Raia oft. Vinul de oaz fiert i se urcase la cap ex-gene ralului ef al armatei hitite. n lipsa oricrei sperane, el inventa o lume imaginar. Prsii Egiptul, l sftui el pe Uri-Teub. Gndete-te c aceast prines hitit ar fi de partea noastr, Raia; am avea o aliat chiar n inima palatului! Iluzii, stpne. Nu, un semn pe care destinul ni-l trimite, un semn pe care voi ti s-l folosesc n avantajul meu! Vei fi decepionat. Uri-Teub goli o a patra cup de vin de palmier. Am omis un detaliu, Raia, dar mai este timp s intervenim. Te vei folosi de libieni. O perdea se mic i negustorul sirian art cu degetul arttor spre locul suspect. Ca o felin, Uri-Teub se apropie fr zgomot de perdea, o trase brusc i o ntoarse spre el pe Tanit care tremura. Ne ascultai? Nu, nu, te cutam N-avem secrete fa de tine, draga mea, pentru c tu nu poi s ne trdezi. Ai cuvntul meu! Du-te la culcare, voi veni i eu. Privirea ndrgostit a lui Tanit i promitea hititului o

noapte animat. n cteva fraze seci, Uri-Teub i ddu ordinele lui Raia. * Armurria principal din Pi-Ramses continua s fac sbii, lnci i scuturi ntr-un ritm susinut. Atta timp ct cstoria cu prinesa hitit nu va fi fost celebrat, pregtirile de rzboi vor continua. ntr-un atelier din apropierea cuptoarelor erau pstrate armele luate de la hitii. Artizanii egipteni le studiaser cu atenie pentru a ptrunde secretele de fabricaie. Unul din tehnicieni, un metalurgist tnr foarte inventiv, era interesat de daga de fier pe care tocmai i-o ncredinase palatul. Calitatea metalului, calitatea i limea lamei, supleea mnerului Totul era remarcabil. Nu-i va fi uor s-o imite. Vor fi necesare cteva ncercri infructuoase pentru a reui s-o fac. Tentat, tehnicianul cntri n mn daga. Te caut cineva, l anun un planton. Vizitatorul era un mercenar cu trsturi grosolane. Ce vrei? M-au trimis de la palat s duc napoi daga de fier. Ai un ordin scris? Bineneles. Arat-mi-l. Dintr-un scule de piele agat la centur, mercenarul scoase o tbli de lemn i o ntinse tehnicianului. Dar unde sunt hieroglifele? Dintr-o lovitur violent de pumn n tmpl, libianul trimis de Raia l omor pe egiptean. Apoi lu tblia i daga de fier pe care victima sa le lsase i iei n fug din atelier. *

Dup mai multe interogatorii, Serramanna fu convins c tehnicianul nu era complicele celui care furase daga, probabil un mercenar avid de profit cum erau atia n armata egiptean. E unul din soldoii pltii de Uri-Teub, i spuse sardul lui Ameni. Scribul continua s scrie. Ai vreo dovad? Instinctul mi e de ajuns. Nu crezi c nverunarea ta este zadarnic? Uri-Teub a obinut bogia i plcerea. De ce ar pune s fie furat daga lui Hattuil? Fiindc a pus la cale un plan pentru a-i face ru lui Ramses. n momentul de fa, orice conflict cu hitiii este imposibil. Esenialul este ancheta ta legat de asasinarea lui Acha. Ai mai progresat? Nu nc. Ramses cere identificarea ucigaului. Crima i furtul acestui pumnal Totul este legat. Dac mi se ntmpl ceva, s urmezi pista Uri-Teub. Dac i se ntmpl ceva La ce te gndeti? Ca s fac progrese, trebuie s m infiltrez n mediile libiene. Riscul e mare. Cnd m voi apropia de adevr, vor ncerca s m elimine. Eti eful grzii personale a lui Ramses! Nimeni nu va ndrzni s se ia de tine. N-au ezitat s-l ucid pe Ministrul Afacerilor externe al Faraonului care-i era prieten din copilrie. Nu exist o metod mai puin periculoas? M tem c nu, Ameni.

* n inima deertului Libiei, departe de orice oaz, cortul lui Malfi era o ciudat fortrea, pzit de oameni de ncredere. eful tribului bea lapte i mnca curmale. El nu consuma nici vin, nici bere, considernd aceste buturi demoniace fiindc ele i tulburau minile. Garda personal a lui Malfi era format exclusiv din oameni din satul lui care, fr el, ar fi rmas rani sraci. Mncnd pe sturate, mbrcai ca lumea, narmai cu lnci, sbii, arcuri i pratii, putnd s aleag femeile care le plceau, ei aveau un adevrat cult pentru Malfi pe care-l considerau ncarnarea unui geniu al deertului. N-avea el rapiditatea unei pantere, degete tioase ca lama i ochi la ceaf? Stpne, o ncierare, i semnal purttorul lui de ap. Malfi se ridic ncet. Cu faa ptrat, cu fruntea lat, ascuns pe jumtate de un turban alb, el iei din cort. Cmpul de antrenament adpostea vreo cincizeci de lupttori care se nfruntau cu arma alb sau cu pumnii goi n plin amiaz. Lui Malfi i plceau condiiile dure pe care le ofereau cldura i deertul. Doar cei care aveau un adevrat temperament de rzboinic ieeau nvingtori din probele la care erau supui. Probe indispensabile n vederea sarcinii care o atepta pe armata libian n formare: s striveasc forele lui Ramses. Malfi se gndea fr ncetare la generaiile ntregi de efi libieni umilii de faraoni. Ostilitile durau de secole, accentuate de nfrngerile de ctre egipteni a triburilor din deert, curajoase, dar prost organizate. Ofir, fratele mai mare al lui Malfi, folosise o arm pe care o crezuse decisiv: magia neagr pus n serviciul reelei de spionaj pro-hitit pe care o conducea. Pltise eecul cu viaa i Malfi se jurase s-l rzbune. ncet-ncet el federalizase triburile libiene al cror stpn necontestat avea s fie mai

devreme sau mai trziu. ntlnirea cu hititul Uri-Teub i dduse o ans n plus s reueasc. Cu un aliat de o asemenea valoare, victoria nu mai era o utopie. Malfi ar terge secole de ruine i frustrare. Un rzboinic sptos, de o agresivitate rar ntlnit, tocmai uitase c se antrena i i pierduse capul, ucignd cu lovituri de pumn doi adversari mai mari totui dect el i narmai cu lnci. n timp ce Malfi se apropia de el, rzboinicul se umfla n pene strivind cu piciorul capul unuia dintre nvini. Malfi scoase un pumnal ascuns sub tunic i l nfipse n ceafa rzboinicului sptos. Imediat duelurile se ntrerupser. Toate feele se ntoarser spre Malfi. Continuai s v antrenai fr s v pierdei cu firea, ordon libianul. i amintii-v c dumanul poate s apar de oriunde.

22

Era uimitor s descoperi marea sal de audien din PiRamses. Chiar i curtenii obinuii s urce scara monu mental, ornat cu figuri de dumani czui la pmnt i obligai de ctre Faraon s se supun legii lui Maat, triau aceast ascensiune cu o profund emoie. n jurul uii de acces, numele de ncoronare ale lui Ramses, pictate n albastru pe fond alb, erau nscrise n cartue ale cror forme ovale simbolizau circuitul cosmic peste care domnea stpnul Celor Dou ri. Audienele n plen, la care era poftit ntreaga curte, nu erau frecvente. Numai evenimentele excepionale, punnd n joc viitorul Egiptului, l fceau pe Ramses s se adreseze naltei administraii n ansamblu. ngrijorarea se simea n aer. Conform zvonurilor, mpratul hitit nu s-ar mai urni. Dar Ramses nu-l insultase, refuznd la nceput s se cstoreasc cu fiica lui? Acceptarea tardiv a faraonului nu splase afrontul. Marea sal era pavat cu igle de pmnt ars lcuite i colorate. Printre motivele decorative, bazine, grdini nflorite, rae notnd pe un lac verde-albastru i peti ascunzndu-se printre lotui albi. Ritualiti, scribi, minitri, efi de provincie, responsabili cu ofrandele, gardieni ai secretelor i doamne de vaz admirar feeria de verde pal, rou intens, albastru deschis, galben auriu i alb glbui care se etala pe pereii unde se zbenguiau pupeze, colibri, rndunele, piigoi, privighetori i pescrei-albatri. Cnd privirea se ridica, era

fermecat de frumuseea frizelor florale n care se deschideau maci de cmp i de grdin, lotui, margarete i albstrele. Linitea se aternu n timp ce Ramses urca scara ce ducea la tronul de aur, ultima treapt fiind decorat cu un leu mucnd dumanul nit din tenebre, dezordinea care ncerca fr ncetare s distrug armonia lui Maat. Purtnd pe cap coroana dubl, cea alb a Egiptului de Sus peste cea roie a Egiptului de Jos, Ramses purta astfel Cele Dou Puteri ncrcate de magie. Pe frunte, un uraeus de aur, cobra femel scuipnd focul care alunga tenebrele. Regele inea n mna dreapt sceptrul magiei, asemntor cu bta ciobanului. Aa cum acesta i aduna animalele i le strngea pe cele rtcite, aa i faraonul trebuia s reuneasc energiile mprtiate. Din pieptarul de aur al lui Ramses, preau s neasc raze de lumin. Pre de cteva secunde, privirea monarhului ntrzie pe o pictur sublim, reprezentnd faa unei tinere femei meditnd n faa unui desi de nalb de grdin. Nu-i amintea ea de Nefertari a crei frumusee l lumina, de dincolo de moarte, pe Ramses cel Mare? Dar faraonul n-avea timp s fie nostalgic. Corabia statului nainta i crma trebuia mnuit. V-am adunat pentru ca ara ntreag s fie informat, prin intermediul vostru, despre faptele majore. Circul, pe ici, pe colo, zvonuri nebuneti i in s restabilesc adevrul ai crui purttori vei fi voi. Ameni sttea n ultimul rnd cu ali scribi, ca i cnd ar fi ocupat un post secundar. n acest fel, el putea s vad mai bine reaciile asistenei. Serramanna, dimpotriv, preferase s observe primul rnd. La cea mai mic manifestare de ostilitate, era pregtit s intervin. Ct despre Setau, i ocupa locul ierarhic, n stnga viceregelui Nubiei, printre demnitarii cei mai de vaz, muli dintre ei aruncndu-i din cnd n cnd ochii spre Lotus, mbrcat cu o rochie roz cu bretele care lsa s i se vad snii.

eful provinciei Dofin, din Egiptul de Jos, naint i se nclin n faa monarhului. Pot s iau cuvntul, Maiestate? Te ascultm. Este adevrat c ministrul Afacerilor externe, Acha, este, n realitate, prizonier la Hattua i c am rupt tratatul de pace cu hitiii? Prietenul meu Acha a fost asasinat n timp ce se ntorcea la Pi-Ramses. El se odihnete pentru totdeauna n pmntul Egiptului. Ancheta este n curs, vinovaii vor fi identificai i pedepsii. Pacea cu Hatti este, n mare parte, opera lui Acha i noi o s-o meninem. Tratatul de nebeligeran cu hitiii este nc n vigoare i va mai fi nc pentru mult timp. Maiestate Putem s tim care va fi viitoarea mare soie regal? Fiica lui Hattuil, mpratul Regatului hitit. Murmure amestecate strbtur asistena. Un general de corp de armat ceru cuvntul. Maiestate, nu oferii prea mult vechiului nostru duman? Atta vreme ct frumoasa Iset nc mai domnea, am respins propunerea lui Hattuil. Astzi, acest mariaj este singurul mod de a consolida pacea dorit de poporul Egiptului. Va trebui s tolerm prezena unei armate hitite pe pmntul nostru? Nu, generale, doar aceea a unei femei. Iertai-mi obrznicia, Maiestate, dar o hitit pe tronul Celor Dou ri nu este o provocare n ochii celor care au luptat n rzboaiele anatoliene? Mulumit fiului Domniei Voastre, Merenptah, trupele noastre sunt pregtite i bine narmate. De ce ne-am teme de un conflict cu hitiii? n loc s cedm n faa preteniilor lor insuportabile, ar fi mai bine s-i nfruntm.

Prin arogana lui, gradatul risca s-i piard postul. Propunerile tale nu sunt lipsite de inteligen, estim Ramses, dar privirea ta este mult prea ngust. Dac Egiptul ar declana un conflict, el ar nclca tratatul de pace i nu sar ine de cuvnt. Crezi c un faraon ar putea s se comporte n acest fel? Generalul se ddu napoi i se pierdu printre curtenii pe care argumentele monarhului i convinseser. Supervizorul canalelor ceru i el cuvntul. i dac mpratul din Hatti ar reveni asupra deciziei i ar refuza s o trimit pe fiica lui n Egipt? N-ai considera aceast atitudine intolerabil, Maiestate? mbrcat cu o piele de panter, marele preot din Memphis, Kha, naint. Faraonul mi permite s-i rspund? Ramses ncuviin. Din punctul meu de vedere, declar fiul cel mare al regelui, politica i diplomaia nu ofer suficiente garanii pentru luarea unei decizii vitale. Respectul cuvntului dat i Regula lui Maat primeaz. Dar trebuie, de asemenea, puse n practic legile magiei statului pe care strmoii notri ni leau lsat. n al 30-lea an al domniei, Ramses cel Mare a trit cea dinti celebrare a regenerrii sale. De acum nainte va trebui s redm frecvent suveranului nostru forele invizibile de care are nevoie pentru a guverna. De aceea, cel mai urgent lucru, n acest al 31-lea an, este s pregtim a doua srbtoare de regenerare. Dup aceea, orizontul se va lumina i rspunsurile la ntrebrile noastre vor veni singure. Organizarea este ndelungat i costisitoare, protest directorul Casei de Aur i de Argint. N-ar fi mai convenabil s renunm la aceast srbtoare? Imposibil, i-o ntoarse marele preot. Studiul textelor i calculele astrologilor conduc la aceeai concluzie: n mai puin de dou luni, a doua srbtoare de regenerare a lui Ramses cel Mare trebuie s fie celebrat. S ne conjugm

eforturile pentru ca zeii i zeiele s vin i s ne consacrm gndurile salvrii Faraonului. Comandantul ef al fortreelor de pe frontiera de nord- est consider c e bine s intervin. Militar de carier, brbat cu experien, el se bucura de ncrederea a numeroase notabiliti. Respect. Prerea marelui preot, dar ce vom face n cazul unui atac hitit? Cnd Hattuil va afla c Egiptul pregtete aceast srbtoare fr s-i pese de cstoria cu fiica lui, el se va simi i mai umilit i va declana asaltul. n timp ce Faraonul va celebra ritualurile, cine va da ordinele? nsi practicarea acestor ritualuri ne va proteja, spuse Kha cu frumoasa lui vocea grav i melodioas. Mereu a fost aa. Asta e certitudinea unui iniiat obinuit cu secretele templelor; cea a unui militar experimentat este alta. Hattuil ezit s ne atace, pentru c se teme de Ramses, nvingtorul de la Kadesh; l tie capabil de fapte supranaturale. Dac regele nu este n fruntea trupelor sale, mpratul din Hatti i va arunca toate forele n lupt. Cea mai bun protecie a Egiptului este de ordin magic, estim Kha. Distrugtorii, hitii sau nu, nu sunt dect instrumentele forelor tenebroase. Nicio arm uman nu le va opri pe acestea. Nu Amon a fcut ca braul lui Ramses s fie mai puternic dect mii de agresori, la Kadesh? Argumentul fu izbitor. Niciun alt gradat nu mai formul vreo obiecie. Mi-ar fi plcut s fiu prezent la acest ritual, preciz Merenptah, dar locul meu nu va fi la frontier, din ordinul Faraonului? mpreun cu ali zece fii regali, tu vei asigura paza teritoriului pe durata srbtorii. Decizia lui Ramses liniti adunarea, dar superiorul ritualitilor, vizibil iritat, i fcu drum pn n ultimul rnd. Personajul avea craniul ras, o fa lung i fin i o siluet

mai degrab ascetic. Dac Maiestatea voastr mi d voie, am cteva ntrebri s-i pun marelui preot Kha. Regele nu manifest nicio opoziie. Kha se atepta s fie supus acestei probe, dar spera ca ea s aib loc n afara curii. n ce loc are de gnd marele preot din Memphis s celebreze a doua srbtoare de regenerare? n templul din Pi-Ramses care a fost construit n acest scop. Regele cunoate testamentul zeilor? l cunoate. Cine va conduce ritualul? Sufletul nemuritor al lui Seti. De unde provine lumina care i va da faraonului energia celest? Aceast lumin se nate din ea-nsi i renate n fiecare clip n inima Faraonului. Superiorul ritualitilor renun s-i mai pun i alte ntrebri. Oricum n-ar reui s-l prind pe Kha pe picior greit. Cu faa grav, demnitarul se ntoarse spre Ramses. n ciuda competenelor marelui preot, Maiestate, consider c celebrarea acestei srbtori de regenerare este imposibil. De ce? se mir Kha. Pentru c marea soie regal joac un rol esenial n ea. Or Faraonul este vduv i n-a luat-o nc de soie pe aceast prines hitit. i oricum nu tiu ca vreo strin s fi avut vreodat acces la misterele regenerrii. Ramses se ridic. Crezi c Faraonul nu este contient de aceast dificultate?

23

Teon prelucra pielea nc din copilrie. Fiu al unui libian arestat de poliia egiptean n urma furtului unor oi i condamnat la mai muli ani de corvoad, el nu-i urmase tatl cnd acesta se ntorsese n ar pentru a propovdui lupta armat mpotriva Faraonului. La Bubastis, apoi la PiRamses, Teon i gsise de lucru i ncet-ncet i fcuse un nume n specialitatea sa. La cincizeci de ani, l cuprinser remucrile. El, cu burta mare i figura jovial, nu-i trdase oare ara de origine, uitnd prea uor derutele militare ale poporului su i umilirile la care l supusese Egiptul? Devenit un meteugar nstrit, eful unei tbcrii de treizeci de salariai, el deschidea bucuros ua libienilor aflai n dificultate. De-a lungul ultimelor luni, devenise omul providenial pentru compatrioii si din exil. Unii se integrau repede n societatea egiptean, alii i pstrau spiritul revanard. Dar o alt micare lu natere: o micare care l nspimnta pe Teon, care nu-i mai dorea att de mult s vad disprnd Cele Dou ri. i dac Libia era n cele din urm victorioas, i dac un libian urca pe tronul Egiptului? Dar mai nti, trebuia eliminat Ramses. Pentru a scpa de aceast himer, Teon se concentra asupra muncii. Verifica calitatea pieilor de capr, de oaie, de antilop i ale altor animale din deert care i erau livrate. Dup uscare, srare i afumare, o echip de specialiti le aplica pmnt galben i le nmuia cu urin, gina i blegar

de cal. Era operaiunea cea mai urt mirositoare efectuat n acest atelier care primea vizite regulate din partea serviciului de igien. Dup tbcirea provizorie cu ulei i alaun, urma adevrata tbcire cu un produs bogat n acid taninos, extras din pstile salcmului de Nil. Dac era necesar, pieile se nmuiau nc o dat n ulei, se loveau cu ciocanul i se ntindeau pentru a fi subiate. Teon era unul dintre cei mai buni, cci el nu se mulumea cu o tbcire grosolan cu grsime. n plus, avea o ndemnare deosebit la ndoirea pe evalet i la decuparea pieilor. E) e aceea, clientela sa era numeroas i variat. Atelierul lui Teon confeciona geni, zgrzi i lese pentru cini, curele, sandale, etuiuri i teci pentru dgi i sbii, caschete, tolbe pentru sgei, scuturi i chiar suporturi de scriere. narmat cu un cuit special de tiat piele, cu lam semicircular, Teon decupa o fie dintr-o piele de antilop de cea mai bun calitate cnd o namil mustcioas ptrunse n atelierul su. Serramanna, eful grzii personale a lui Ramses Cuitul alunec pe piele, se abtu de la traseu i tie degetul mijlociu de la mna stng a meteugarului care nu-i putu stpni un ipt de durere. Sngele ni i Teon ordon unuia dintre ucenici s curee pielea, n timp ce el i spla rana i o unse apoi cu miere. Nemicat, uriaul sard asistase la ntreaga scen. Teon se nclin n faa lui. Iertai-m c v-am fcut s-ateptai Un accident stupid. Curios Se spune totui c ai mna foarte sigur. Teon tremura de fric. El, care descindea din rzboinici libieni, ar fi trebuit s-i doboare adversarul dintr-o singur privire. Dar Serramanna era mercenar, sard i uria, pe deasupra. Avei nevoie de serviciile mele?

Mi-ar trebui o brar dintr-o piele bun. n ultimul timp, cnd mnuiesc barda, resimt o uoar slbiciune. O s v art mai multe i v alegei. Sunt convins c cele mai solide sunt ascunse n prvlia din spate. Nu, eu Ba da, Teon. Sunt convins de asta. Da, da, acum mi amintesc! Ei, bine, s mergem! Teon era lac de sudoare. Ce descoperise Serramana? Nimic, nu putea s tie nimic. Libianul trebuia s se stpneasc, s nu-i trdeze teama lipsit de orice fundament. Egiptul era un veritabil stat de drept. Sardul n-ar fi ndrznit s foloseasc fora, de fric s nu fie sever condamnat de un tribunal. Teon intr naintea lui Serramana n mica ncpere unde pstra operele de art pe care nu inteniona s le vnd. Printre ele, o splendid brar din piele roie. ncerci s m corupi, Teon? Bineneles c nu! O pies de o asemenea valoare E demn de un rege. mi facei o prea mare onoare! Eti un artizan de elit, Teon. Cariera ta este strlucitoare, clientela remarcabil, viitorul tu promitor Ce pcat! Libianul pli. Nu neleg De ce s calci strmb cnd norocul i surde? S calc strmb, eu Serramana pipi un scut din piele maro, demn de un general ef. Sunt dezolat, Teon, dar riti s ai mari necazuri. Eu Dar de ce? Recunoti acest obiect? Serramana i art artizanului un tub de piele, servind

drept etui pentru papirusuri. Ai scos aa ceva din atelier? Da, dar Da sau nu? Da, recunosc. Cui i era destinat? Ritualistului nsrcinat cu secretele templului. Sardul surse. Eti un om sincer i cinstit, Teon, sunt sigur de asta. N-am avut nimic de ascuns, domnule! Totui ai comis o greeal grav. Care? Te-ai servit de acest etui pentru a transmite un mesaj subversiv. Libianul simi c se nbu. Limba i se umfl n gur, tmplele devenir dureroase. Este este Este o greeal de transmitere, preciz Serramana. Ritualistul a fost foarte mirat s gseasc n etui o chemare adresat libienilor din Egipt prin care li se ordona s pregteasc o revolt armat mpotriva lui Ramses. Nu, nu Este imposibil! Acest etui provine din atelierul tu, Teon, i tu eti cel care a redactat acel mesaj. Nu, domnule, v jur c nu! mi place mult cum lucrezi, Teon. Ai greit ameste cndu-te ntr-un complot care te depete. La vrsta ta i n situaia ta, este o eroare de neiertat. N-ai nimic de ctigat i totul de pierdut. Ce nebunie te-a apucat? Domnule, eu Nu face jurminte mincinoase, ai fi condamnat de tribunalul lumii de dincolo. Ai ales un drum ru, prietene, dar mi place s cred c ai fost nelat. Cu toii avem momente cnd ne pierdem luciditatea. E o nenelegere, eu

Nu-i pierde timpul minind, Teon. Oamenii mei te iscodesc de mult timp i tiu c eti protectorul libienilor revoltai. Nu revoltai, domnule! Doar oameni aflai n dificultate pe care un compatriot ncearc s-i ajute Nu e normal? Nu-i minimaliza rolul. Fr tine, nicio reea ocult n-ar putea s se formeze. Eu sunt un negustor cinstit, eu S ne nelegem, prietene: sunt n posesia unei probe mpotriva ta care te va trimite la moarte sau, mai degrab, la ocn pe via. E de ajuns s-i duc acest text vizirului ca smi dea ordin s te ntemniez. Te-ar atepta un proces exemplar i o pedeaps pe msura greelii. Dar eu sunt nevinovat! Zu aa, Teon, nu-mi spune mie asta. Cu o asemenea prob, judectorii nu vor ezita. N-ai nicio ans de a scpa. Niciuna, dac nu intervin eu. O linite grea se ls n cmrua n care libianul i inea cele mai frumoase obiecte. Despre ce intervenie este vorba, domnule? Serramanna pipi scutul de piele. Indiferent de poziia lui, fiecare om are dorine nesatisfcute. i eu sunt la fel ca ceilali. Sunt bine pltit, locuiesc ntr-o locuin de serviciu plcut, am cte femei vreau, dar mi-ar plcea s fiu mai bogat i s nu-mi fac nicio grij n privina btrneii. Desigur, a putea s tac i s uit de aceast prob Dar totul are un pre, Teon. Un pre ridicat? Nu uita c trebuie s-l fac s tac i pe nsrcinatul cu secretele. Un procentaj cinstit din beneficiile tale m-ar satisface. Dac ne punem de acord, o s m lsai n pace? Trebuie totui s-mi fac treaba, prietene. Ce-mi cerei? Numele libienilor care l-au asasinat pe Acha.

Dar domnule Nu le tiu! Chiar dac-i aa cum spui, o s le afli n curnd. Fii anchetatorul meu particular, Teon, i n-o s ai de ce s te plngi. i dac n-o s v dau satisfacie? AY fi pcat, prietene Dar sunt convins c vei evita acest dezastru. n mod oficial, i comand o sut de scuturi i de teci pentru sbiile oamenilor mei. Cnd vei veni la palat, cere s m vezi. Serramanna iei din atelier, lsndu-l pe Teon dezorientat. Ameni l convinsese pe sard s se dea drept un om venal, gata s-i trdeze regele pentru a se mbogi. Dac Teon muca momeala, o s-i fie mai puin fric s vorbeasc i-o s-l pun pe Serramanna pe o pist bun.

24

n acest al treizeci i treilea an al domniei lui Ramses cel Mare, iarna tibetan, adesea aductoare de vnturi reci, se arta blnd. Un imens cer albastru fr nori, un Nil linitit, maluri unde culturilenverzeau n urma unei bune inundaii, mgari ncrcai cu furaje i mergnd la trap de la un sat la altul, vaci cu ugere umflate de lapte ndreptndu-se spre puni, ncadrate de vcari i cini, fetie jucndu-se cu ppua pe pragul caselor albe n timp ce bieii alergau dup o minge de crp Egiptul tria dup ritmul lui etern ca i cum nimic, niciodat, n-avea s se schimbe. Ramses savura acest moment imobil nscris n cotidian. Ct dreptate avuseser strmoii lui s aleag malul occidental ca s ridice aici templele pentru venicie i s sape locuine de via n care, n fiecare diminea, trupurile de lumin ale regilor i reginelor erau rennoite de soarele care se ridica! n acest loc erau abolit frontiera dintre lumea de aici de jos i lumea de dincolo; omenescul era aici absorbit de mister. Dup ce a celebrat ritualul zorilor n templul /ra-ului lui Seti, la Gurnah, Ramses se reculese n capela unde sufletul tatlui su se exprima prin intermediul fiecrei hieroglife gravate pe perei. n linitea deplin, el percepu vocea faraonului devenit stea. Cnd naint n marea curte scldat de o lumin blnd, cntrei i muzicieni ieeau n procesiune din sala coloanelor. Cnd Meritamon i zri tatl, se desprinse de grup, se ndrept spre el i se nclin

ncrucindu-i braele pe piept. Pe zi ce trecea, ea semna tot mai mult cu Nefertari. Clar ca o diminea de primvar, frumuseea ei prea s-i trag seva din nelepciunea templului. Ramses apuc braul fiicei lui i amndoi merser ncet pe aleea sfincilor, strjuit de salcmi i tamarici. Eti la curent cu evenimentele lumii exterioare? Nu, tat, tu o faci pe Maat s domneasc, tu te lupi cu dezordinea i tenebrele. Nu asta este important? Zgomotele lumii profane nu trec dincolo de zidurile sanctuarului i este bine s fie aa. Mama ta i dorise o astfel de via, dar destinul i-a rezervat o alta. Nu eti tu stpnul acestui destin? Faraonul are datoria s acioneze n aceast lume, dei gndul lui rmne n secretul templului. Astzi trebuie s pstrez pacea, Meritamon. Pentru a face asta, m voi cstori cu fiica mpratului din Hatti. Va deveni marea soie regal? ntr-adevr, dar trebuie s celebrez a doua mea serbare de regenerare naintea acestei cstorii. De aceea trebuie s iau o decizie care n-ar putea exista efectiv fr acordul tu. Eu nu vreau s joc niciun rol n treburile rii, tu o tii. Ritualul nu s-ar putea realiza fr participarea activ a unei mari soii regale egiptene. E prea mult s-i cer s joci acest rol simbolic? Asta nseamn s prsesc Theba, s merg la PiRamses i apoi? Dei regin a Egiptului, te vei ntoarce aici pentru a tri aa cum ai ales. N-o s-mi impui tot mai des sarcini profane? Voi apela la tine doar pentru serbrile de regenerare care, dup Kha, vor trebui celebrate o dat la trei sau patru ani, pn cnd viaa mea se va sfri. Eti liber s accepi sau s refuzi, Meritamon.

De ce m-ai ales pe mine? Pentru c anii de reculegere i-au dat capacitatea spiritual i magic de a juca un rol ritualic covritor. Meritamon se opri i se ntoarse spre templul din Gurnah. mi ceri prea mult, tat, dar tu eti Faraonul. * Setau bombnea. Departe de ndrgita lui Nubie, paradis al erpilor, el se simea ca exilat. Totui, munca nu-i lipsea. Cu ajutorul lui Lotus care hituia, n fiecare noapte, prin cmpie, reptile frumuele, el dduse un nou avnt activitii din laboratorul ncrcat cu preparate i remedii pe baz de venin. i, la sfaturile lui Ameni, profita de acest sejur la PiRamses pentru a-i perfeciona cunotinele n domeniul gestionrii. Cu vrsta, Setau admitea c entuziasmul nu era suficient pentru a-i convinge pe nalii funcionari s-i acorde creditele i materialele de care avea nevoie n provincia sa nubian. Fr a deveni un curtean, el nva s prezinte mai bine reetele i obinea rezultate pozitive. Ieind din biroul nsrcinatului cu marina comercial, care acceptase construirea a trei vapoare de marf destinate special Nubiei, Setau l ntlni pe Kha a crui fa era mai puin senin ca de obicei. Necazuri? Organizarea acestei serbri necesit atenia fiecrei clipe i tocmai am primit o veste foarte proast. eful antrepozitelor divine din Delt, pe care contam s-mi furnizeze o mare cantitate de sandale, articole din n i cupe de alabastru, nu mi ofer aproape nimic. Ceea ce mi complic foarte mult sarcina. i-a dat explicaii? Este plecat ntr-o cltorie, soia lui mi-a rspuns. Comportament destul de neserios! Eu nu sunt dect un administrator debutant, dar aceast atitudine mi displace.

Hai s vorbim cu Ameni. * Savurnd o pulp de gsc fript pe care o nmuia ntr-un sos de vin rou, Ameni citi rapid raportul redactat de eful antrepozitelor divine din Delt, al crui sediu administrativ se afla la nord de Memphis. Concluzia secretarului particular al lui Ramses fu foarte clar. Ceva nu merge. Kha nu s-a nelat adresndu-se acestui funcionar iar acesta n-ar fi trebuit s aib nicio dificultate n a-i furniza necesarul pentru serbarea de regenerare. Nu-mi place asta Deloc! N-ar putea fi o greeal n dosarele administraiei? suger Kha. Posibil, dar nu n dosarele mele. Serbarea risc s fie, n parte, compromis, mrturisi marele preot. Pentru a ntmpina zeii i zeiele ne trebuie cele mai frumoase pnze de n, cele mai bune sandale, cele Declanez o anchet tehnic amnunit, anun Ameni. Iat o idee de scrib, se revolt Setau. Va fi lung i complicat, iar Kha este grbit. Trebuie acionat ntr-un mod mai subtil. Numete-m controlor special i voi afla rapid adevrul. Ameni se mbufn. Suntem la limita legalitii i dac e vreun pericol? Dispun de ajutoare sigure i eficace. S nu mai pierdem timpul cu plvrgeli inutile i d-mi un ordin de misiune scris. * n inima antrepozitelor din nordul Memphisului, doamna

erit dirija operaiunea cu autoritatea unui general clit n lupt. Micu, brunet, drgu, autoritar, ea i ndruma pe conductorii turmelor de mgari ncrcai cu diverse produse, repartiza sarcinile hamalilor, verifica listele i nu ezita s-i agite bastonul pe sub nasul celor care, destul de rar, o contestau. O femeie de caracter, cum i plcea lui Setau. Cu prul zburlit, cu barba neras de mai multe zile i cu noua lui tunic din piele de antilop care prea i mai ponosit dect cea veche, Setau fu repede reperat. Ce faci acolo, trndavule? A vrea s v vorbesc. Aici nu se st la taclale, se muncete. Tocmai despre munca dumneavoastr a vrea s discutm.

25

Doamna erit avu un zmbet rutcios. Modul meu de a comanda i displace, poate M preocup, mai degrab, calificarea dumneavoastr exact. Micua brunet fu uimit. Un vagabond nu se exprima n acest fel. Cine eti tu? Controlorul special numit de administraia central. Iertai-m Dar cu mbrcmintea asta caraghioas Superiorii mei mi-o reproeaz, dar tolereaz aceast fantezie n virtutea rezultatelor mele excelente. Ca s fie totul n ordine, putei s-mi artai ordinul de misiune? Iat-l. Papirusul avea toate peceile necesare, inclusiv cea a vizirului care aproba iniiativa lui Ameni i Setau. Doamna erit citi i reciti textul care-l mputernicea pe controlor s inspecteze antrepozitele dup bunul su plac. Soului dumneavoastr a fi vrut s-i art acest document. Este plecat n cltorie. N-ar trebui s fie ia postul lui? Mama lui este foarte n vrst, are nevoie de el. inei aadar locul soului dumneavoastr. Cunosc aceast munc i o fac bine. Avem o problem grav, doamn erit. Nu prei a fi n

msur s livrai palatului marfa cerut pentru serbarea de regenerare a regelui. Ei bine cererea nu era prevzut i, deocamdat, din pcate acesta-i adevrul. Am nevoie de explicaii. Nu sunt la curent cu tot, dar tiu c un important transport de material a fost efectuat ctre o destinaie din alt regiune. Care? Nu tiu. Din ordinul cui? Nici asta nu tiu. Cnd soul meu se va ntoarce, o s v poat rspunde i totul va fi n ordine, sunt sigur de asta. ncepnd de mine diminea, voi examina inventarele dumneavoastr i coninutul antrepozitelor. Mine prevzusem curenie i Sunt grbit, doamn erit. Superiorii mei mi cer un raport n cel mai scurt timp. O s-mi punei aadar arhivele la dispoziie. Sunt att de multe! O s m descurc. Pe mine, doamn erit. Doamna erit n-avea timp de pierdut. nc o dat, soul ei acionase ca un imbecil dnd un rspuns prea rapid chestionarelor administraiei. Cnd i artase copia scrisorii, ea intrase ntr-o violent criz de furie. Prea trziu pentru a mai ajunge din urm curierul erit i expediase imediat soul ntr-un sat, n sudul Thebei, spernd c incidentul va fi ngropat i c palatul va apela la alte antrepozite. Din pcate, reacia autoritilor fusese total diferit. n pofida aspectului su bizar, acest controlor prea motivat i nenduplecat. Pentru o clip, erit se gndise s-l mituiasc, dar aceast soluie era prea riscant. Nu-i mai rmnea dect s aplice planul de urgen prevzut pentru o astfel de situaie. La ora nchiderii antrepozitelor, ea i reinu pe patru dintre

hamali. Avea s piard mult n timpul acestei manevre, dar era singurul mod de a scpa de justiie. Sacrificiu dureros, care o priva de beneficiile considerabile obinute de pe urma mrfurilor deturnate cu rbdare. La miezul nopii, ordon doamna erit angajailor si, vei intra n cldirea aflat n stnga antrepozitului central. Dar este nchis, obiect unul dintre hamali. O s vi-l deschid. Vei transporta tot ce se afl nuntru n depozitul principal. Ct mai repede posibil i n linite. Dar e n afara orelor normale de munc, patroan. De aceea o s v pltesc salariul echivalent cu o sptmn de munc. i dac sunt cu adevrat mulumit, voi aduga i o prim. Un zmbet larg apru pe faa celor patru brbai. Dup aceea, vei uita aceast noapte de lucru. Ne-am neles? n vocea tioas a lui erit, ameninarea era abia mascat. neles, patroan. * Zona antrepozitelor era pustie. La intervale regulate, poliitii, nsoii de ogari, i fceau rondul prin acele locuri. Cei patru oameni erau ascuni ntr-o imens zidrie unde se pstrau sniile de lemn folosite pentru a transporta materiale grele. Dup ce buser bere i mncaser pine proaspt, ei dormiser cu schimbul. La miezul nopii rsun vocea imperioas a doamnei erit. Venii. Ea trsese zvorul de lemn i nlturase sigiliile din nmol uscat care interziceau intrarea n cldirea unde, n mod oficial, soul ei pstra lingourile de cupru destinate atelierelor templelor. Fr a pune ntrebri, hamalii transportar o sut de ulcioare de vin, calitatea ntia, patru sute cincizeci de buci de n fin, ase sute de perechi de sandale de piele,

piese de car, o mie trei sute de bucele de minereu de cupru, trei sute de rulouri de ln i o sut de cupe de alabastru. n timp ce hamalii puneau ultimele cupe, Setau apru din fundul antrepozitului unde se ascunsese pentru a asista la scen. Bine jucat, doamn erit, constat el. n acest fel restituii ceea ai furat pentru a opri ancheta mea. Bine jucat, dar prea trziu. Femeiuc brunet i pstr sngele rece. Ce-mi cerei n schimbul tcerii? Numele complicilor: cui vindei obiectele furate? N-are importan. Vorbii, doamn erit. Refuzai s negociai? Nu-mi st n fire. Cu att mai ru pentru dumneavoastr N-ar fi trebuit s venii singur! Fii sigur c am o aliat. Pe pragul antrepozitului apru Lotus. Cu snii goi, micua i drgua nubian nu purta dect o fust scurt din papirus i inea un co de rchit acoperit cu un capac din piele. Doamna erit pufni n rs. O aliat cu greutate! l ironiz. Spunei-le zbirilor dumneavoastr s se care, spuse Setau calm. Punei mna pe cei doi, ordon sec doamna erit hamalilor. Lotus i puse coul pe pmnt i l deschise. Din el iei patru vipere uiertoare, foarte excitate, uor de recunoscut dup cele trei pete albastre i verzi de pe gt. Eliminnd aerul din plmni, ele scoteau un uierat terifiant. Srind pe deasupra grmezilor de stofe, cei patru hamali fugeau de le scprau clciele. Viperele o nconjurar pe doamna erit, prins la

strmtoare. Ar fi mai bine s vorbii, o sftui Setau; veninul acestor reptile este foarte toxic. Poate c n-o s murii, dar rnile provocate organismului vor fi ireparabile. Voi spune tot, promise micua brunet. Cine a avut ideea de a deturna bunurile destinate templelor? E soul meu. Suntei sigur? Soul meu i eu. De cnd dureaz traficul vostru? De mai bine de doi ani. Dac nu era aceast serbare de regenerare, nu ni s-ar fi cerut nimic i totul ar fi continuat A trebuit s-i nimii pe sclavi. Nici mcar asta! Soul meu falsifica inventarele i vindeam repede obiectele n loturi mai mult sau mai puin importante, dup ocazie. Cel cruia m pregteam s-i vnd era foarte nstrit. Cine era cumprtorul? Un cpitan de vapor. Numele lui? Nu-l tiu. Cum arat? nalt, brbos, cu o cicatrice pe antebraul drept, cu ochii cprui. El v pltete? Da, cu pietre preioase i puin aur. Cnd e data urmtoarei tranzacii? Poimine. Ei bine, conchise Setau bine dispus, vom avea plcerea s-l ntlnim.

* lepul acost dup o zi de navigaie lipsit de incidente. Transporta ulcioare mari de lut ars care, graie unui secret de fabricaie al olarilor din Egiptul Mijlociu, conservau apa potabil i rece timp de un an. Dar acele ulcioare erau goale, cci ele erau folosite pentru a ascunde obiectele cumprate de la doamna Tanit. Cpitanul i fcuse ntreaga carier n marina comercial i tovarii lui l considerau un excelent profesionist. Niciun accident grav, o autoritate respectat de echipajele lui, un minimum de ntrziere n livrri Dar amantele lui costau scump i datoriile creteau mai repede ca salariul. Dup cteva reticene, el fusese constrns s accepte trgul care i se propunea: transportul mrfurilor furate. Ctigul consistent i permitea s duc viaa care i plcea. Doamna erit era la fel de contiincioas ca i el. De obicei, ncrctura era gata i i trebuia puin timp pentru a o transfera de la antrepozit la lep. O activitate banal, care nu mira pe nimeni, cu att mai mult cu ct inscripiile de pe cuferele de lemn i couri desemnau produse alimentare. Mai nainte, cpitanul ar trebui s dea o lupt grea. Pe de o parte, doamna erit devenea din ce n ce mai lacom; pe de alta, comanditarul marinarului voia s plteasc din ce mai puin. Discuia risca s fie lung, dar interlocutorii erau obligai s gseasc o cale de a se nelege. Cpitanul se ndrept spre casa de ntrevederi a doamnei erit. Aa cum conveniser, ea i fcu un mic semn cu mna din naltul terasei. Totul era aadar n ordine. Marinarul travers grdinia i intr n sala de recepie cu dou coloane pictate n albastru. De-a lungul zidurilor, banchete. Pasul uor al doamnei erit cobornd scara. n spatele ei, o superb nubian. Dar cine este aceast femeie?

Nu te ntoarce, cpitane, spuse cu voce grav Setau; n spatele tu e o cobr. Este adevrat, confirm doamna erit. Cine suntei voi? ntreb marinarul. Un trimis al faraonului. Misiunea mea era s pun capt deturnrii voastre de fonduri. Dar mai vreau s aflu i numele patronului tu. Cpitanul avea senzaia c e victima unui comar. Lumea ntreag se prbuea peste el. Numele patronului tu, repet Setau. Cpitanul tia c condamnarea va fi grea. i n-ar fi singurul care ar suporta pedeapsa. Nu l-am vzut dect o dat. Are un nume? Da Numele lui e Ameni. Stupefiat, Setau fcu civa pai i rmase nemicat n faa cpitanului. Descrie-l! n sfrit, cpitanul vedea faa brbatului care voia s-l aresteze. El era cobra! Convins c Setau inventase prezena reptilei pentru a-l nspimnta, el se ntoarse i ncerc s fug. arpele se repezi i-l muc de gt. Sub efectul durerii i al emoiei, marinarul i pierdu contiina i se prbui la pmnt. Sigur c drumul era liber, doamna erit alerg spre grdini. Nu! url Lotus luat pe nepregtite. Cea de-a doua cobr, o femel, o muc pe drgua brunet de ale n timp ce trecea pragul locuinei ei. Cu rsuflarea tiat, cu inima prins ca ntr-o menghin, doamna erit se tr zgriind pmntul cu unghiile, apoi rmase nemicat, n timp ce reptila se ntorcea uor la perechea ei. Nicio ans s-i mai salvm, i deplnse Lotus.

i-au furat ara, i aminti Setau, i judectorii lumii de dincolo nu vor fi indulgeni. Apoi se aez, bulversat. Ameni Ameni corupt!

26

Ultima scrisoare a mpratului Hattuil era o capodoper de diplomaie. Ramses o citise cu atenie de vreo zece ori i tot nu reuea s-i formeze o prere. mpratul dorea pacea sau rzboiul? Mai voia s-i mrite fata cu Ramses sau i considera demnitatea jignit? Ce crezi, Ameni? Purttorul de sandale i secretarul particular al regelui prea s fi slbit, n ciuda frumoasei cantiti de hran pe care o nghiea n timpul zilei. Dup o consultaie amnunit, doctorul Neferet i spuse c nu suferea de nicio boal grav, dar c ar trebui s nu se mai surmeneze att. Ne lipsete Acha. El ar fi tiut s descifreze aceast proz. Prerea ta? Dei sunt o natur mai ales pesimist, am sentimentul c Hattuil i deschide o u. Serbarea ta de regenerare ncepe mine; magia i va oferi un rspuns. Sunt fericit s merg la ntlnirea cu comunitatea zeilor i zeielor. Kha a lucrat admirabil, estim Ameni; nimic nu va lipsi. Ct despre Setau, tocmai a pus capt unui jaf organizat. Obiectele recuperate sunt deja la Pi-Ramses. Vinovaii? Au pierit ntr-un accident. Cazul lor va fi supus tribunalului vizirului care va hotr probabil aneantizarea numelor lor.

Eu m retrag pn n zori. Ka-ul s te lumineze, Maiestate; ca s poi lumina, la rndu-i, Egiptul. * Noaptea de var trzie era cald i senin. Ca majoritatea compatrioilor si, Ramses se hotrse s doarm sub cerul liber, pe terasa palatului. ntins pe o simpl rogojin, el contempla cerul pe care strluceau sufletele faraonilor devenii lumin. Axa universului trecea prin steaua polar, n jurul creia se etala curtea stelelor nemuritoare dincolo de timp i de spaiu. nc din epoca piramidelor, gndirea nelepilor se nscria pe cer. La cincizeci i cinci de ani, dup treizeci i trei de ani de domnie, Ramses oprea fluxul timpului i medita la actele lui. Pn atunci, nu ncetase s mearg nainte, s treac peste obstacole, s refuze limitele imposibilului. Dei energia lui nu sczuse deloc, nu mai vedea lumea ca un berbec npustindu-se cu coarnele nainte, fr a-i face griji de ce o s urmeze. S domneti asupra Egiptului nu nsemna s-i impui legea unui om, ci s-i dai suflul lui Maat al crui servitor era n primul rnd Faraonul. n tineree, Ramses sperase s schimbe mentalitile, s trag o societate ntreag dup el, s o scape pentru totdeauna de meschinrie, de josnicie, s elibereze inima oamenilor. O dat cu vrsta, visul se spulberase. Oamenii erau mereu egali cu ei-nii, atrai de minciun i de ru. Nicio doctrin, nicio religie, nicio politic nu le va schimba natura. Singur justiia i punerea n aplicare permanent a regulii lui Maat evita haosul. Ramses se chinuise s respecte ceea ce l nvase tatl su, Seti. Dorina lui de a fi un mare faraon, care s-i pun pecetea pe destinul Celor Dou ri, nu mai conta. Dup ce cunoscuse toate fericirile, dup ce cunoscuse apogeul puterii,

el nu mai avea dect o singur ambiie: s slujeasc. * Setau era beat, dar continua s bea vin fiert de oaz. Cu picioarele epene, el msura camera de la un capt la altul. Nu adormi, Lotus! Nu e momentul s te odihneti Trebuie s te gndeti i s iei o hotrre. Repei acelai lucru de cteva ore! Ai face bine s m asculi, nu vorbesc aiurea Tu i cu mine tim. tim c Ameni este un vndut i un corupt. l detest pe scribul acesta sfrijit, l blestem, a vrea s-l vd fierbnd n cazanele ucigai lor de suflete Dar este prietenul meu i al lui Ramses. i atta timp ct noi vom pstra tcerea, el nu va fi condamnat pentru furt. Furtul acesta nu este legat de un complot mpotriva lui Ramses? Trebuie s reflectm i s lum o hotrre Dac merg s-l vd pe rege Nu, imposibil. Se pregtete pentru serbarea de regenerare. Nu pot s-i stric acest moment. O s pun s fie arestat Ameni! i tu, tu nu spui nimic! Dormi un pic, vei gndi mai limpede dup. Nu e suficient s m gndesc, trebuie luat o hotrre! i pentru asta, no trebuie s dormi. Ameni Ce-ai fcut, Ameni! n sfrit, o ntrebare bun, observ Lotus. eapn ca o statuie, n ciuda minilor tremurtoare, Setau o privi pe nubian. Ce vrei s spui? nainte de a-i tortura mintea, ntreab-te mai nti ce a fcut efectiv Ameni. E totui clar ce-a fcut, deoarece cpitanul lepului a mrturisit. Exist un trafic de mrfuri i creierul acestui trafic este Ameni. Prietenul meu Ameni.

* Serramanna dormea singur. Dup o zi epuizant n cursul creia verificase amplasarea diverselor elemente ale dispozitivului de securitate din preajma templului regenerrii, el czuse lat pe pat, nemaigndindu-se nici mcar s profite de trupul delicios al ultimei lui metrese oficiale, o tnr sirian supl ca o trestie. Nite strigte l trezir. Smulgndu-se cu greu dintr-un somn profund, uriaul sard se scutur, se ntinse i se repezi pe culoarul unde intendentul su se certa cu un Setau vizibil pilit. Trebuie s deschidem ancheta, imediat! Serramanna l ndeprt pe intendent, l nh pe Setau de gulerul tunicii, l bg n camera lui i i vrs n cap un ulcior de ap rece. Ce e asta? Ap. Ai uitat s bei de ceva timp. Setau se ls s cad pe pat. Am nevoie de tine. Cine este noua victim a erpilor ti blestemai? Trebuie s ncepem o anchet. n legtur cu ce? Setau avu o ultim ezitare, dar i ddu drumul la gur: n legtur cu averea lui Ameni. Ce spui? Ameni are o avere ascuns. Ce ai but, Setau? Trebuie s fie ceva mai ru dect veninul de arpe! Ameni posed o avere ilegal i ar putea fi i mai grav! Gndete-te c Ramses ar putea fi ameninat Explic-te. ntr-un mod dezordonat, dar fr a omite niciun detaliu, Setau i povesti cum el i Lotus puseser capt traficului doamnei erit.

Ce valoare au mrturisirile unui bandit precum acest cpitan? E posibil s fi aruncat un nume la ntmplare! Prea sincer, obiect Setau. Serramanna era consternat. Ameni Ultimul pe care l-a fi bnuit c-i trdeaz regele i ara. Adic pe mine m-ai fi bnuit? Nu m plictisi cu susceptibilitatea ta! E vorba despre Ameni. Trebuie s anchetm, Serramanna. S anchetm, s anchetm! Uor de zis. n timpul serbrii de regenerare, trebuie s m ocup de securitatea lui Ramses. i apoi, Ameni controleaz totul! Dac a comis fapte necinstite, trebuie s evitm s-l alertm i s-i permitem s distrug probele. i imaginezi ce-ar fi dac l-am acuza degeaba? Setau se lu cu minile de cap. Lotus i cu mine suntem martori. Cpitanul l-a acuzat pe Ameni. Sardului i se fcu grea. Faptul c un om ca Ameni, fidel ntre fideli, nu se gndise dect s se mbogeasc, i ntorcea stomacul pe dos. Cu siguran, nimeni nu-l mai putea salva. Cel mai ru era eventuala complicitate a lui Ameni cu cei care complotau. Oare i folosea averea ascuns ca s narmeze braul adversarilor lui Ramses? Sunt beat, recunoscu Setau, dar i-am spus totul. Acum suntem trei care tim. A fi preferat un alt gen de confiden. Cum te gndeti s acionezi? Ameni dispune de o locuin de serviciu la palat, dar doarme aproape ntotdeauna n biroul lui. Ar trebui s facem o percheziie discret, dup ce l atragem n afara acestuia Dac a ascuns acolo aur sau pietre preioase, o s le descoperim. De cum va iei, va fi urmrit n permanen i vor fi identificate toate persoanele pe care le primete. Are

mai mult ca sigur contacte cu ali membri ai reelei lui. S sperm c oamenii mei nu vor face vreo gaf Dac poliia vizirului afl despre aceast anchet, voi avea necazuri mari. Trebuie s ne gndim la Ramses, Serramanna. La cine crezi c m gndesc?

27

n acea diminea, ntregul Egipt se ruga pentru Ramses. Dup o domnie att de lung, n ce mod va primi el formidabila energie emannd din comunitatea zeilor i zeielor? Dac trupul lui nu mai era n stare s serveasc drept receptacul pentru ka, el va fi distrus asemenea unui recipient prea fragil. Focul domniei lui Ramses se va ntoarce la focul celest, iar mumia lui va rmne pe pmnt. Dar dac regele era regenerat, un snge nou va circula prin venele rii. Venind din provinciile din Nord i din Sud, efigiile divinitilor se reuniser n templul regenerrii din PiRamses unde Kha le primise. Pe toat durata serbrii, Faraonul va fi oaspetele lor i se va afla n snul supranaturalului, ntr-un spaiu sacru, departe de lumea profan. mbrcndu-se n zori, Ramses se gndea la Ameni. Ct de interminabile i se preau probabil aceste zile secretarului su particular! Pe toat durata ceremoniilor, el nu putea s-i cear sfatul regelui i va fi obligat s claseze n ateptare o groaz de dosare pe care le considera urgente. Dup Ameni, Egiptul nu era niciodat destul de bine gestionat i niciun funcionar nu-i lua rolul prea n serios. Purtnd pe cap coroana dubl, mbrcat cu o rob de n plisat i cu o perizoma aurit, nclat cu sandale de aur, Ramses se prezent n pragul palatului. Doi fii regali se nclinar n faa monarhului. Purtnd

peruci cu pr lung, mbrcai n cmi cu mneci ample, plisate i fuste lungi, ei ineau o flamur care avea n vrf, sculptat, un cap de berbec, una din ncarnrile lui Amon, zeul ascuns. ncet, cei doi purttori ai flamurii merser n faa faraonului pn la portalul de granit al templului regenerrii. nalt de doisprezece metri, el era precedat de obeliscuri i de coloi simboliznd, asemenea celor de la Abu Simbel, ka-ul regal. nc de la nceputul construciei capitalei sale, Ramses prevzuse amplasarea acestui templu, ca i cum ar fi crezut n capacitatea sa de a domni mai mult de treizeci de ani. Doi preoi, purtnd mti de acal, l primir pe monarh; unul era deschiztorul drumurilor din Sud, cellalt din Nord. Ei l ghidar pe Ramses pe drumul care traversa o sal cu coloane nalte de zece metri i l conduser n sala stofelor. Aici, regele i ddu jos hainele i se mbrc cu o tunic10 de n pn la genunchi care semna cu un giulgiu. n mna stng, strnse toiagul pstorului iar n dreapta, sceptrul cu trei fii care evoca cele trei nateri ale Faraonului, n regatul din adncul pmntului, de pe pmnt i din cer. Ramses trecuse prin destule ncercri fizice, fie c era vorba de lupta cu un taur slbatic sau de btlia de la Kadesh unde, singur pe cmpul de lupt trebuise s nfrunte mii de hitii dezlnuii. Dar serbarea de regenerare l invita la o alt lupt n care intrau n joc energiile invizibile. Murind el-nsui, ntorcndu-se n increatul din care apruse, Ramses trebuia s renasc din dragostea zeilor i zeielor i s-i fie propriul succesor. Prin acest act de alchimie, el esea legturi inalterabile ntre persoana sa simbolic i poporul su, ntre popor i comunitatea forelor creatoare. Cei doi preoi cu mti de acal l conduser pe suveran pn la o curte mare sub cerul liber, evocnd curtea faraonului Djeser de la Saqqara. Era opera lui Kha, mare
10

tunic - n antichitate, tunica era o hain care se purta pe dedesubt, lung pan la genunchi sau pn la pmnt, cu mneci sau fr, de obicei strns pe talie (n. trad.)

admirator al arhitecturii din vechime, care realizase aceast replic n incinta templului de regenerare al lui Ramses. Ea venea s se ntlneasc cu el. Ea, Meritamon, fiica lui Nefertari, Nefertari nsi, renviat pentru a-l renvia pe Ramses. Rochie lung, alb, colier discret de aur, purtnd pe cap cele dou pene nalte care simbolizau viaa i Regula: strlucitoare, marea soie regal se aez n spatele monarhului. n timpul tuturor etapelor ritualului, ea l va proteja prin magia verbului i a cntecului. Kha aprinse flacra care lumina statuile divinitilor, capelele unde erau plasate i tronul regal pe care se va instala Ramses dac va iei biruitor din ncercrile la care era supus. Marele preot va fi asistat de consiliul oamenilor de vaz din Egiptul de Sus i de Jos printre care figurau Setau, Ameni, marele preot din Karnak, vizirul, doctorul ef al regatului Neferet, fii regali i fiice regale. Dezmeticit, Setau nu mai voia s se gndeasc la comportamentul demn de dispre al lui Ameni. Nu conta dect ritualul care trebuia realizat la perfecie pentru a rennoi fora vital a lui Ramses. Mai marii Egiptului de Sus i de Jos se prosternar n faa Faraonului. Apoi Setau i Ameni, n calitate de prieteni unici, splar picioarele regelui. Purificate, ele puteau strbate toate spaiile, de ap, de pmnt i de foc. Vasul din care nea apa avea forma hieroglifei sema, reprezentnd un ansamblu format din inim i arter care simboliza reunirea. Prin acest lichid sfinit, Faraonul devenea o fiin coerent, unificatorul poporului su. Kha organizase att de bine ceremoniile nct zilele i nopile se scurser precum o or. Constrns s mearg ncet, din cauza tunicii mulate pe corp, Ramses fcu eficiente ofrandele alimentare depuse pe altarele divinitilor. Privirea lui i formula ofrande aduse de Faraon trezir ka-u\ imaterial al bucatelor. Regina ndeplinea funcia de vac celest, avnd sarcina s-l hrneasc pe rege cu laptele stelelor ca s-i vindece trupul de

slbiciune i de boal. Ramses vener fiecare putere divin pentru ca multiplicitatea creaiei care-i hrnea unitatea s fie aprat. Prin demersul su, el elibera tocmai unitatea inalterabil ascuns n fiecare form i ddea fiecrei statui o via magic. Timp de trei zile, procesiuni, litanii i ofrande avur loc n marea curte unde erau prezente divinitile. Adpostite n capele la care se ajungea prin nite scrie, ele delimitau spaiul sacru i i difuzau energia. Cnd alert, cnd meditativ, muzica tamburinelor, a harpelor, a lutelor i a oboaielor urma ritmul notelor nscrise pe papirusul derulat de conductorul ritului. Asimilnd sufletul divinitilor, dialognd cu taurul Apis i cu crocodilul Sobek, mnuind harponul pentru a mpiedica hipopotamul s-i fac ru, Faraonul esea legturi ntre lumea de dincolo i poporul Egiptului. Prin aciunea regelui, invizibilul devenea vizibil i se stabilea un raport armonios ntre natur i om. ntr-o curte anex fusese construit o estrad pe care se aflau dou tronuri lipite; ca s ajung la ele, Ramses trebuia s urce cteva trepte. Cnd se aeza pe tronul Egiptului de Sus, el purta pe cap coroana alb; pe cel al Egiptului de Jos coroana roie. i fiecare faz ritualic era realizat prin unul din cele dou aspecte ale persoanei regale, dualitate n micare, opoziie aparent ireductibil i totui potolit n fiina Faraonului. Astfel, Cele Dou ri deveneau una singur fr a se contopi. Stnd alternativ pe un tron sau pe cellalt, Ramses era cnd Horus cel cu privirea ptrunztoare, cnd Seth, cel cu putere inegalabil i ntotdeauna al treilea termen care i mpca pe cei doi frai. n penultima zi a serbrii, regele dezbrc tunica alb pentru a se mbrca cu perizoma tradiional a monarhilor din timpul piramidelor, la care agase o coad de taur. Venise timpul s se verifice dac faraonul care domnea

asimilase corect energia divinitilor i dac era capabil s ia n stpnire cerul i pmntul. ntruct trise secretul celor doi frai dumani, Horus i Seth, Faraonul era apt s primeasc din nou testamentul zeilor care fcea din el motenitorul Egiptului. Cnd degetele lui Ramses apucar micul etui din piele n form de coad de rndunic coninnd inestimabilul document, fiecare om avu inima strns. Mna unei fiine umane, fie ea i stpnul celor Dou ri, avea oare puterea de a atinge un obiect supranatural? innd strns testamentul zeilor, Ramses apuc vslacrm care simboliza aptitudinea sa de a conduce nava statului n direcia cea bun. Apoi, cu pai mari, el strbtu curtea, asimilat Egiptului n ntregime ca reflectare a cerului pe pmnt. De patru ori fu realizat cursa ritual, n direcia fiecrui punct cardinal, de ctre regele Egiptului de Jos; i tot de patru ori de regele Egiptului de Sus. Provinciile celor Dou ri fur astfel transfigurate de paii Faraonului care afirma domnia zeilor i prezena ierarhiei celeste; prin intermediul lui, toi faraonii defunci renviau i Egiptul devenea cmpul fecund al divinitii. Am alergat, proclam Ramses, am inut n mn testamentul zeilor. Am traversat ntreg pmntul i am ajuns n toate cele patru pri. L-am strbtut dup inima mea. Am alergat, am traversat oceanul originilor, am atins cele patru zri ale cerului, am mers la fel de departe ca lumina i am oferit pmntul fertil suveranei lui, regula vieii. n aceast ultim zi a serbrii de regenerare, n orae i sate, oamenii se pregteau s se bucure. Se tia c Ramses triumfase i c energia lui de domnitor era rennoit. Bucuria nu putea izbucni totui nainte ca monarhul regenerat s arate poporului su energia zeilor. n zori, Ramses lu loc ntr-un scaun portativ, dus de mai marii din Egiptul de Sus i de Jos. Spatele lui Ameni suferi, dar el inu s-i duc la ndeplinire partea lui de munc.

Faraonul fu condus n cele patru zri i, la fiecare punct cardinal, ncord un arc i trase cte o sgeat pentru a vesti ntregului univers c Faraon continua s domneasc. Apoi monarhul urc pe un tron al crui soclu era ornat cu dousprezece capete de lei i se adres celor patru zri pentru a anuna c regula lui Maat va reduce la tcere forele rului. ncoronat din nou, ca i prima dat, Ramses aduse omagiu strmoilor si. Ei, care deschiseser drumuri n invizibil, constituiau soclul regalitii. Setau, care se felicita pentru fora lui de caracter, nu se putu abine s nu plng. Niciodat Ramses nu fusese att de mare, niciodat Faraon nu ncarnase n asemenea grad lumina Egiptului. Regele prsi marea curte n care timpul fusese abolit. El travers sala cu coloane i urc scara ce ducea n vrful pilonului. ntre cele dou turnuri nalte, el apru asemenea soarelui la amiaz i art poporului su testamentul zeilor. Un imens strigt urc din mulime. Prin aclamaii, Ramses fu recunoscut demn de a guverna. Cuvintele lui vor fi viaa, actele lui vor reface legtura dintre cer i pmnt. Nilul va fi fecund, va uda poalele colinelor, va depune nmol fertil pe cmpuri, va oferi oamenilor ap limpede i nenumrai peti. Cum divinitile srbtoreau, fericirea se rspndi n suflete; graie regelui, mncarea va fi la fel de abundent precum firele de nisip pe malurile Nilului. Nu se spunea despre Ramses cel Mare c plmdete prosperitatea cu propriile-i mini?

28

Dou luni i o zi. O zi zbuciumat dup dou luni de anchet discret i minuioas. Serramanna nu se zgrcise cu mijloacele: cei mai buni oameni ai si, mercenari experimentai, fuseser nsrcinai s-l spioneze pe Ameni i s-i cerceteze locuinele fr a atrage atenia. Uriaul sard i prevenise: dac se lsau prini, el i va dezaproba. i dac ei l implicau, avea s-i sugrume cu minile lui. Prime promise: concedii suplimentare i vin de calitatea nti. S-l ndeprtezi pe Ameni de biroul lui se dovedise, a fi dificil. O inspecie la Fayum i dduse sardului o nesperat ocazie. Dar cercetarea nu dduse niciun rezultat. Nici n locuina lui de serviciu, aproape mereu nelocuit, nici n lzile sau biblioteca unde n spatele etajerelor, secretarul particular al lui Ramses nu ascundea obiecte ilicite. Ameni continua s lucreze zi i noapte, mnca mult i dormea puin. Ct despre vizitatorii lui, acetia aparineau naltei administraii i scribul avea obiceiul s se ntlneasc cu ei pentru a le cere socoteal sau pentru a le trezi dorina de a servi Statul. Ascultnd rapoartele negative ale sardului, Setau se ntreba dac nu cumva visase. Dar, ca i el, Lotus auzise foarte bine cuvintele pronunate de cpitanul lepului. Imposibil s-i tergi aceast mizerie din minte. Serramanna se gndea s dizolve dispozitivul pe care l plasase. Oamenii si deveneau nervoi i n-ar lipsi mult s

comit vreo prostie. i iat c n aceast zi furtunoas se produse incidentul att de temut. La nceputul dup-amiezii, n timp ce era singur n biroul su, Ameni primi un vizitator cu totul neobinuit; un om ras neglijent, prost mbrcat, grosolan, cu faa ridat. Mercenarul aflat la ordinele lui Serramanna l urmrise pn n portul din Pi-Ramses i n-avusese nicio problem n a-l identifica: un cpitan de lep. Eti sigur? l ntreb Setau pe Serramanna. Tipul a plecat spre Sud cu o ncrctur de ulcioare. Trage singur concluzia. Ameni n fruntea unei bande de hoi, Ameni care cunotea administraia mai bine dect oricine i profita de acest lucru n interes personal i poate i mai ru. Ameni a ateptat ceva timp, observ sardul, dar a fost obligat s reia contactul cu complicii lui. Nu vreau s cred asta. mi pare ru, Setau, dar trebuie s-i spun lui Ramses ceea ce tiu. * Uit pierderile, i scria mpratul Hattuil faraonului Egiptului, pstreaz-i braul puternic i las-ne s ne bucurm de suflul vieii. n adevr, tu eti fiul zeului Seth! El ia promis ara hitiilor, iar acetia i vor da tribut tot ce i doreti. Nu sunt ei la picioarele tale? Ramses i art tblia lui Ameni. Citete i tu Surprinztoare schimbare de ton! Cei care l-au trimis sunt partizanii pcii, influena reginei Putuhepa a fost predominant. Maiestate, nu-i mai rmne dect s redactezi o invitaie oficial pentru a pofti o prines hitit s devin regin a Egiptului. Pregtete-mi nite formule frumoase pe care eu mi voi

pune sigiliul. Acha n-a murit n zadar; opera vieii lui este astfel ncoronat. Alerg n biroul meu s pregtesc misiva. Nu, Ameni, scrie-o aici. Aaz-te pe scaunul meu ca s beneficiezi de ultimele raze de soare. Secretarul particular al regelui rmase nmrmurit. Eu Pe scaunul Faraonului Niciodat! i-e fric? Bineneles c mi-e fric! Alii au fost trsnii pentru c au comis o asemenea nebunie! S urcm pe teras. Dar scrisoarea Poate s mai atepte. Panorama era ncnttoare. Somptuoas i linitit, capitala lui Ramses cel Mare se cufunda n noapte. Aceast pace pe care ne-o dorim att, Ameni, nu se afl ea aici, n faa ochilor notri? n fiecare clip, ar trebui s tim s-o savurm, asemenea unui fruct rar, i s-i msurm adevrata valoare. Dar oamenii nu se gndesc dect s tulbure armonia ca i cnd n-ar suporta-o. De ce, Ameni? Nu nu tiu, Maiestate. Nu i-ai pus niciodat ntrebarea? N-am avut timp pentru asta. i apoi Faraonul este acolo ca s rspund ntrebrilor. Serramana mi-a vorbit, i mrturisi Ramses. Vorbit Despre ce? Despre o vizit surprinztoare, n biroul tu. Ameni nu pru tulburat. Despre ce e vorba? N-ai putea s-mi spui chiar tu? Scribul reflect cteva clipe. M gndesc c e vorba de acel cpitan de lep care navusese programare i a intrat cu fora. N-am obiceiul s primesc astfel de oameni! Avea un discurs incoerent, vorbea de docheri i de ncrcturi care sunt n ntrziere L-am

aruncat afar cu ajutorul uneia dintre grzi. l vedeai pentru prima oar? i pentru ultima! Dar de ce toate aceste ntrebri? Privirea lui Ramses deveni la fel de ptrunztoare ca cea a lui Seth; ochii monarhului strluceau, strpungnd crepusculul. M-ai minit vreodat, Ameni? Niciodat, Maiestate! i niciodat nu te voi mini. Cuvintele mele au valoare de jurmnt, pe viaa Faraonului! Timp de cteva secunde, Ameni nu mai respir. tia c Ramses l judeca i avea s-i pronune verdictul. Mna dreapt a faraonului atinse umrul scribului care simi imediat efectul binefctor al magnetismului su. Am ncredere n tine, Ameni. De ce eram acuzat? De organizarea unei deturnri de bunuri destinate templului i de ncercarea de a te mbogi. Ameni fu pe punctul de a leina. Eu, s m mbogesc? Avem de lucru. Se pare c pacea ne e la ndemn, dar trebuie totui s convocm imediat un consiliu de rzboi. * Setau czu n braele lui Ameni, Serramanna biguia scuze. Evident, dac faraonul nsui te-a declarat definitiv nevinovat. Voi voi ai putut s m credei vinovat? se mir secretarul particular al regelui, care observa scena cu un aer grav. Am trdat prietenia noastr, recunoscu Setau, dar nu m-am gndit dect la securitatea lui Ramses. n acest caz, estim Ameni, ai acionat bine. i dac mai ai i alte bnuieli, ia-o de la capt. S-l salvm pe Faraon

este datoria noastr cea mai imperioas. Cineva a ncercat s-l discrediteze pe Ameni n ochii Maiestii Sale, aminti Serramanna; unul cruia Setau i-a ruinat traficul. Vreau s cunosc toate detaliile, ceru Ameni. Setau i Serramanna povestir episoadele anchetei lor. eful acestei reele s-a dat drept mine, trase concluzia scribul i l-a nelat pe cpitanul lepului pe care cobra lui Setau l-a trimis n infernul hoilor. Lnsnd aceast informaie fals, el arunca suspiciunea asupra persoanei i funciei mele. Era suficient doar vizita celuilalt cpitan pentru a v convinge de vina mea. Fiind eliminat, administraia rii ar fi fost dezorganizat. Ramses iei din mutismul su. A-i mnji pe apropiaii mei, nseamn a pta guvernarea rii de care sunt responsabil. Se ncearc slbirea Egiptului chiar n momentul n care se joac o partid dificil cu Hatti. Nu este vorba doar de o simpl afacere de furt, chiar i la scar mare, ci de o cangren pe care trebuie s-o oprim ct mai repede. S-l gsim pe marinarul care m-a vizitat, suger Ameni. M ocup eu de asta, spuse Serramanna; acest tip o s ne duc la adevratul patron. M pun la dispoziia lui Serramanna, propuse Setau. i datorez asta lui Ameni. Fr gafe, ceru Ramses, vreau s tiu cine e creierul. i dac e vorba de Uri-Teub? interveni Serramanna. Sunt convins c n-are dect o dorin: s se rzbune. Imposibil, obiect Ameni, nu cunoate suficient modul de funcionare a administraiei egiptene ca s fi organizat aceast deturnare de bunuri. Uri-Teub, hotrt s mpiedice cstoria lui Ramses cu fiica lui Hattuil, tiranul pe care l-a ndeprtat de la putere Regele nu respinse sugestia efului grzii sale. Un executant a putut s acioneze la ordinele lui Uri-

Teub, insist Serramanna. Gata cu discuiile, le-o tie Ramses. Mergei pe filier, i repede. Tu, Ameni, vei lucra ntr-o anex a palatului. Dar de ce? Pentru c eti suspectat de corupie i dat la o parte. Adversarul trebuie s fie convins c planul i-a reuit.

29

Un vnt violent i rece mtura meterezele capitalei fortificate a Imperiului hitit, Hattua. Pe naltul platou al Anatoliei, toamna se transformase brusc n iarn. Ploi toreniale fceau drumurile noroioase i ngreunau deplasarea negustorilor. Friguros, mpratul Hattuil se ascundea lng foc, bnd vin cald. Scrisoarea pe care tocmai o primise de la Ramses l bucura n cel mai nalt grad. Niciodat Egiptul i Hatti nu vor mai fi n rzboi. Dei exercitarea violenei era uneori necesar, Hattuil i prefera diplomaia. Hatti era un imperiu care mbtrnea, stul de prea multe btlii. De la ncheierea tratatului cu Ramses, poporul se obinuia cu pacea. n sfrit Putuhepa se ntoarse. mprteasa petrecuse mai multe ore n templul Furtunii, pentru a consulta oracolele. Frumoas, maiestuoas, marea preoteas era o suveran respectat, chiar i de generali. Cum sunt vetile? ntreb Hattuil nelinitit. Proaste. Intemperiile se vor mri, temperatura va scdea. n schimb, eu am s-i anun un miracol! mpratul flutur n aer papirusul provenind din PiRamses. Ramses i-a dat acordul definitiv? Pentru c serbarea lui de regenerare a fost celebrat i dat fiind c s-a cstorit n mod simbolic cu fiica lui pentru ndeplinirea ritualurilor, faraonul Egiptului, fratele nostru

iubit, consimte s-o ia de soie pe fiica noastr. O hitit suveran a celor Dou ri N-a fi crezut niciodat c acest vis se va ndeplini! Putuhepa surse. Ai tiut s te umileti n faa lui Ramses. La sfatul tu, draga mea La sfatul tu nelept. Cuvintele n-au nicio importan, esenialul era s ne atingem scopul. Din nefericire, cerul se dezlnuie mpotriva noastr. Vremea va sfri prin a se ameliora. Oracolele sunt pesimiste. Dac ntrziem prea mult s-i trimitem fiica, Ramses va crede c e o neltorie. Ce-i de fcut, Hattuil? S-i spunem adevrul i s-i cerem ajutorul. tiina magicienilor Egiptului este incomparabil; s liniteasc elementele i s elibereze drumul. S-i scriem imediat scumpului nostru frate. * Cu faa aspr i sever, ras n cap, cu mersul uneori rigid din cauza durerilor de articulaii, Kha rtcea prin imensa necropol din Saqqara unde se simea mai n largul lui dect n lumea celor vii. Mare preot al lui Ptah, fiul cel mare al lui Ramses, prsea rar antica cetate a Memphisului. Epoca piramidelor l fascina. Kha petrecea ore ntregi contemplnd cei trei gigani din piatr de pe platoul Gizeh, piramidele construite de Kheops, Khephren i Mykerinos. Cnd soarele ajungea la zenit, feele lor acoperite de calcar alb reflectau lumina i luminau templele funerare, grdinile i deertul, ncarnare a pietrei primordiale ieite din oceanul originar, n prima diminea a lumii, piramidele erau, de asemenea, raze de soare pietrificate ce conservau o energie inalterabil. i Kha ptrunsese unul din adevrurile lor: fiecare

piramid era o scrisoare din marea carte a nelepciunii pe care o cuta n arhivele strmoilor. Dar marele preot din Memphis era ngrijorat. n apropierea imensului ansamblu arhitectural de la Djeser, dominat de piramida n trepte, piramida regelui Unas avea nevoie de lucrri de restaurare. Datnd de la sfritul celei de-a cincea dinastii, avnd mai mult de un mileniu, venerabilul monument suferea de serioase rni. nlocuirea mai multor blocuri de parament11 era indispensabil. Aici, la Saqqara, marele preot Kha dialoga cu sufletele strmoilor. Stnd n capelele lcaurilor pentru eternitate, el citea coloanele de hieroglife care evocau frumoasele inuturi de dincolo i destinul fericit al celor care aveau o voce dreapt, pentru c ei duseser o existen conform cu regula lui Maat. Descifrnd aceste inscripii, Kha reddea via proprietarilor mormintelor, rmai prezeni pe trmul linitii. Marele preot al lui Ptah fcea nconjurul piramidei lui Unas cnd l vzu pe tatl su venind spre el. Ramses nu prea el oare unul din aceste spirite luminoase care, n unele momente ale zilei, le apreau prezictorilor? Care sunt proiectele tale, Kha? n viitorul imediat, s accelerez restaurarea piramidelor din Vechiul Imperiu care necesit o intervenie urgent. Ai gsit cartea lui Thot? Doar rmie Dar sunt tenace. Sunt attea comori la Saqqara, nct mi-ar trebui probabil o via foarte lung. N-ai dect treizeci i opt de ani. Ptah-hotep n-a ateptat s aib o sut zece pentru a-i redacta maximele? n aceste locuri, tat, eternitatea se hrnete din timpul oamenilor pe care l-a transformat n pietre vii. Aceste capele, aceste hieroglife, aceste personaje care venereaz secretul vieii i i aduc ofrand, nu sunt ele cel mai bun lucru al
11

parament - ornament din plci de piatr a unei construcii (n. trad.)

civilizaiei noastre? Te gndeti vreodat la treburile statului, fiule? De ce s-mi fac griji din moment ce tu domneti? Anii trec, Kha, i voi pleca i eu spre ara creia i place linitea. Maiestatea Ta tocmai a fost regenerat i voi organiza i mai bine urmtoarea ta serbare de regenerare, peste trei ani. Nu te intereseaz nimic legat de administraie, economie, armat N-am niciun gust pentru aceste materii. Riguroasa practic a ritualurilor nu este baza societii noastre? Fericirea poporului nostru depinde de aceasta i neleg s m dedic ei n fiecare zi mai mult. Crezi c sunt pe un drum greit? Ramses ridic ochii spre vrful piramidei lui Unas. S caui cel mai nalt, cel mai vital lucru nseamn mereu s urmezi calea cea bun. Dar Faraonul este obligat s coboare n lumea subteran i s nfrunte monstrul care ncearc s sece Nilul i s distrug barca luminii. Dac n-ar duce aceast lupt zilnic, ce rit am mai celebra? Kha atinse piatra milenar, ca i cnd ea i hrnea mintea. n ce fel pot s-l servesc pe Faraon? mpratul din Hatti dorete s-i trimit fiica n Egipt ca s o iau de soie, dar timpul este att de ru n Anatolia, nct cltoria unui convoi este imposibil. Hattuil cere intervenia magicienilor notri ca s obin de la zei o ameliorare a vremii. Descoper ct mai repede textul care smi permit s-i dau satisfacie. * Acolo unde se refugiase Rerek, cpitanul lepului, nimeni nu l-ar fi putut dibui. La sfaturile patronului su, i alesese domiciliul pentru ctva timp n cartierul asiatic din PiRamses, dup ce l vizitase pe un scrib cu faa palid pentru

a-i debita un discurs fr cap i coad. Dar fusese bine pltit, mult mai bine pltit dect trei luni de munc pe Nil. Rerek l revzuse pe patronul su care era foarte mulumit de serviciile lui. Dup el, rezultatul sperat fusese atins. Nu mai era dect o mic neplcere: patronul cerea ca Rerek s-i schimbe nfiarea. Mndru de barba i de epiderma lui proas, marinarul fusese tentat s se opun. Dar cum era vorba de securitatea sa, se lsase convins. Imberb, el i-ar relua serviciul n Sud sub un alt nume i poliia i-ar pierde pentru totdeauna urma. Rerek i petrecea ziua dormind, la primul etaj al unei csue albe. Proprietreasa l trezea dup trecerea purttorului de ap i i fcea rost de plcinte umplute cu usturoi i ceap care i se preau delicioase. Brbierul este n piaet, l preveni ea. Marinarul se ntinse. Ras, o s par mai puin viril i va seduce mai greu fetele. Din fericire, i rmneau alte argumente la fel de convingtoare. Rerek privi pe fereastr. n mica pia, brbierul instalase patru rui care susineau o pnz, pentru a evita arsurile soarelui. Sub acest adpost, dou taburete, cel mai nalt pentru el, cel mai mic pentru client. Cum se prezentaser deja o duzin de oameni, ateptarea ar fi fost lung; trei dintre ei jucau zaruri, ceilali se aezar cu spatele rezemai de zidul casei. Rerek se culc la loc i adormi din nou. Proprietreasa l scutur. Haidei, cobori! Suntei ultimul. De data asta, nu mai avea porti de scpare. Cu ochii pe jumtate nchii, marinarul cobor scara, iei din modesta locuin i se aez pe taburetul cu trei picioare care scri sub greutatea lui. Ce doreti? l ntreb brbierul. mi razi barba n ntregime i obrajii.

O barb frumoas ca asta? E treaba mea. Cum vrei, amice, cum m plteti? n papirus, ct o pereche de sandale. E mult de lucru Dac nu-i convine, m duc la altul. E bine, e bine Brbierul i umezi pielea cu ap cu spun, ls briciul s alunece uor pe obrazul stng pentru a-i verifica eficacitatea apoi, cu un gest brusc, dar precis, i-l puse marinarului sub gt. Dac ncerci s fugi, Rerek, dac mini, o s-i tai gtul. Cine cine eti tu? Setau crest pielea i un pic de snge se scurse pe pieptul marinarului. Cineva care o s te ucid, dac refuzi s rspunzi. ntreab-m! Cunoti un cpitan de lep cu o cicatrice pe antebraul stng i ochi cprui? Da O cunoti pe doamna erit? Da, am muncit pentru ea. Ca ho? Am fcut afaceri. Cine este patronul vostru? l cheam Ameni. O s m conduci la el.

30

Cu faa grav luminat de un surs abia schiat, Kha se prezent n faa lui Ramses, care era aezat la biroul lui. Am cutat trei zile i trei nopi n biblioteca din Casa Vieii de la Heliopolis, Maiestate, i am gsit cartea conjuraiilor care va alunga vremea urt din Hatti: mesagerii zeiei Sekhmet sunt cei care propag miasme n atmosfer i mpiedic soarele s ptrund printre nori. Ce trebuie fcut? Trebuie recitate n permanen i, atta timp ct e nevoie, litaniile destinate s o liniteasc pe Sekhmet. Cnd zeia i va chema napoi emisarii plecai spre Asia, cerul se va lumina. Preoii i preotesele s-au pus deja pe treab. Graie vibraiilor cntecelor lor i efectului invizibil al riturilor, putem spera ntr-un rezultat rapid. Kha se retrase n momentul n care Merenptah venea n goan. Cei doi frai se salutar. Regele i observ fiii, att de diferii i att de complementari. Niciunul, nici cellalt nu-l decepionau. Kha nu aciona el, n felul lui, ca un om de stat? Kha dispunea de elevaia gndirii, indispensabil pentru a guverna, Merenptah de fora necesar pentru a comanda. Ct despre fiica monarhului, Meritamon, ea se ntorsese la Theba unde conducea riturile de animare a statuilor regale, att n sanctuarul lui Seti ct i n templul pentru venicie al lui Ramses. Faraonul mulumi zeilor c i druiser trei copii

excepionali care, fiecare n felul lui, transmiteau spiritul civilizaiei egiptene i se ataau mai mult de valorile lui dect de propria lor persoan. Nefertari i frumoasa Iset puteau s se odihneasc n pace. Merenptah se nclin n faa Faraonului. M-ai chemat, Maiestate. Fiica lui Hattuil i a Putuhepei se pregtete s prseasc capitala hitit i s vin la Pi-Ramses. Cu titlu diplomatic, ea va deveni mare soie regal i aceast uniune va pecetlui pentru totdeauna pacea ntre Hatti i Egipt. Acest pact ar putea s nu fie pe placul anumitor grupri de interese. Misiunea ta va consta n a veghea la securitatea prinesei cnd va iei de pe teritoriile controlate de Hatti i va intra n protectoratele noastre. Maiestatea Sa s conteze pe mine. De ci oameni pot dispune? De ci i vor fi necesari. O armat va fi inutil, cci se deplaseaz prea ncet i prea greu. Voi lua o sut de soldai clii, cunosctori ai acestor inuturi i bine narmai, i mai muli mesageri dotai cu cei mai buni cai. n caz de atac, vom ti s rezistm. O voi informa pe Maiestatea Sa n mod regulat. Dac un curier va ntrzia, fortreaa cea mai apropiat ne va trimite imediat ajutor. Misiunea este de cea mai mare importan, Merenptah. Nu te voi decepiona, tat. * nc din zori, un potop se abtu peste Hattua, ameninnd s inunde oraul de jos. Nebunia ncepuse s ctige teren, cnd mprteasa Putuhepa vorbi populaiei. Nu doar preoii din Hatti implorau fr ncetare clemena zeului Furtunii, dar se fcuse apel i la magicienii Egiptului. Discursul Putuhepei liniti spiritele. Cteva ore mai trziu,

ploaia ncet. Nori grei i negri se oprir pe cer, dar o sprtur luminoas apru la sud. Plecarea prinesei devenea posibil, mprteasa se duse n apartamentele fiicei sale. n vrst de douzeci i cinci de ani, ea avea frumuseea slbatic a anatolienelor. Prul blond, ochii negri migdalai, nasul fin, aproape ascuit, un ten de sidef, mai degrab nalt, cu ncheieturi delicate, cu un mers demn de originea ei nalt, prinesa era senzualitatea nsi. n cel mai nensemnat gest, o not de moleeal semnifica feminitatea gata s se ofere i, n aceeai clip, s se dezbrace. Nu exista niciun demnitar care s nu fi visat s-o ia de soie. Vremea se mbuntete, spuse Putuhepa. Prinesa i pieptna ea-nsi prul lung nainte de a i-l parfuma. Trebuie deci s m pregtesc de plecare. Eti nelinitit? Dimpotriv! S fiu prima hitit care se cstorete cu un faraon, i ce faraon! Ramses cel Mare a crui glorie a stins focul rzboinic din Hatti Cum s-mi imaginez un destin mai fabulos, chiar i n visele mele cele mai nebune? Putuhepa fu surprins. Ne vom despri pentru totdeauna i tu n-o s-i mai revezi niciodat ara Nu simi o sfiere? Sunt femeie i o s m cstoresc cu Ramses cel Mare, o s triesc pe pmntul iubit de zei, o s domnesc peste o curte fastuoas, o s m bucur de un lux plictisitor, o s gust plcerile unui climat inegalabil i cine tie ce-o s mai fac! Dar s m unesc cu Ramses nu-mi ajunge. Ce vrei s spui? Vreau s-l i seduc. Faraonul nu se gndete la mine, ci la diplomaie i la pace, ca i cum eu n-a fi dect o fraz dintr-un tratat! l voi face s-i schimbe prerea. Riti s fii decepionat. Sunt urt i stupid? Ramses nu mai este tnr. Poate c nici n-o s se uite

la tine. Destinul meu mi aparine, nimeni nu va putea s m ajute. Dac nu sunt n stare s-l cuceresc pe Ramses, la ce bun acest exil? Mariajul tu va garanta prosperitatea celor dou mari popoare. Eu nu voi fi nicio servitoare, nicio singuratic, ci o mare soie regal. Ramses mi va uita originile, voi domni alturi de el i fiecare egiptean se va prosterna n faa mea. i doresc asta, fata mea. Este dorina mea, mam. i ea nu este mai prejos de a ta. Dei nu prea viguros, soarele reapru. Iarna se instala, cu cortegiul ei de vnt i rceal, dar drumul ce ducea spre protectoratele egiptene va fi n curnd practicabil. Putuhepei i-ar fi plcut s schimbe confidene cu fiica ei, dar viitoarea nevast a lui Ramses nu devenise o strin n propria sa locuin? * Raia nu reuea s se calmeze. Avusese o ceart violent cu Uri-Teub i cei doi brbai se despriser fr a gsi o cale de nelegere. Pentru exgeneralul ef al armatei hitite, venirea fiicei lui Hattuil putea fi exploatat n dezavantajul lui Ramses i prinesa nu trebuia mpiedicat s ajung n Egipt. Pentru Raia, dimpotriv, aceast cstorie diplomatic nbuea ultimele veleiti rzboinice. Renunnd s se lupte, Hattuil i fcea jocul lui Ramses. Raia avu chef s-i smulg brbua ascuit i s-i rup tunica cu fii colorate, att de tare l tortura perspectiva. Ura fa de Ramses devenise principala sa raiune de a tri i era gata s-i asume orice risc pentru a-l ucide pe acest faraon ale crui statui colosale tronau n marile temple ale

rii. Nu, acest monarh nu va continua s reueasc n tot ceea ce fcea! Uri-Teub adormea, ndopat cu trai bun i desfru, dar el, Raia, nu pierduse sensul luptei. Ramses nu era dect un om i va sucomba n urma unor lovituri date cu for i precizie. O urgen: s mpiedice prinesa hitit s ajung la PiRamses. Fr a-l preveni pe Uri-Teub i pe prietenii lui hitii, Raia va organiza un atentat cu ajutorul lui Malfi. Cnd eful triburilor libiene va afla c Merenptah, fiul lui Ramses, era n fruntea corpului expediionar egiptean, va saliva de plcere. S elimini n acelai timp i prinesa hitit, viitoarea soie a lui Ramses, i pe fiul cel mic al regelui, ce lovitur! Niciun membru al convoiului nu va supravieui. Faraonul va crede c e o tresrire de orgoliu a unei faciuni a armatei hitite, ostile pcii. La faa locului, va trebui s mprtie arme caracteristice i s abandoneze cteva cadavre de rani mbrcai n soldai ai armatei lui Hattuil. Desigur, btlia va fi feroce i vor avea pierderi i n rndul libienilor; dar Malfi nu se va mpiedica de acest detaliu. Perspectiva unei aciuni brutale, sngeroase i victorioase l va inflama pe eful rzboinic. Hattuil i va pierde fiica, Ramses fiul. i amndoi suveranii vor rzbuna afrontul ntr-un conflict mai aspru dect precedentele. Acha nu mai era acolo pentru a calma tensiunile. Ct despre Uri-Teub, el va fi pus n faa faptului mplinit. Ori va coopera, recunoscndu-i greeala, ori va fi eliminat. Raia nu ducea lips de idei pentru a mcina statul egiptean din interior; nicio zi de rgaz nu-i va fi acordat lui Ramses. Cineva btu la ua de la depozitul unde negustorul i aranja vasele cele mai preioase. La ora asta trzie, nu putea fi vorba dect de un client. Cine-i acolo? Cpitanul Rerek.

Nu vreau s te vd aici! Am fost n pericol, dar am scpat Trebuie s v vorbesc. Raia ntredeschise ua. Negustorul abia avu timp s zreasc faa marinarului, mpins din spate, acesta din urm l rsturn pe Raia care czu de-a berbeleacul, n timp ce Serramanna i Setau nvlir n depozit. Uriaul sard se adres cpitanului Rerek. Cum l cheam pe acest om? l ntreb el, artndu-l pe Raia. Ameni, rspunse marinarul. Cu minile prinse n ctue de lemn i gleznele legate cu o frnghie, Rerek era imobilizat. Profitnd de obscuritatea care domnea n fundul depozitului, Raia se furi ca o reptil i se cr pe scara care ducea pe acoperi. Cu puin noroc, ar scpa de urmritori. Stnd pe unul din colurile acoperiului, o nubian drgu l fixa cu o privire sever. Nu merge mai departe. Raia scoase un pumnal din buzunarul drept al tunicii. ndeprteaz-te sau te omor! n momentul n care se arunc, cu braul ridicat pentru a lovi, o viper marmorat l muc de clciul drept. Durerea fu att de intens nct Raia ddu drumul armei, se lovi de margine, i pierdu echilibrul i czu n gol. Cnd Serramanna se aplec asupra negustorului sirian, se strmb cu ciud. n cdere, Raia i rupsese gtul.

31

Epuizat, satisfcut, cu trupul mbtat de virilitatea amantului su, doamna Tanit se ntinse peste torsul puternic al lui Uri-Teub. Mai vreau, te implor! Hititul ar fi cedat bucuros, dar un zgomot de pai l alert. Se ridic i trase din teac o sabie scurt. Cineva btea la ua camerei. Cine-i acolo? Intendentul. Parc interzisesem s fim deranjai! ip ca turbat doamna Tanit. Un prieten al soului dumneavoastr Pretinde c e foarte urgent. Feniciana l apuc pe Uri-Teub de ncheietura minii. Poate c e o capcan. Am cu ce s m apr. Uri-Teub chem un hitit care fcea de gard n grdina vilei. Mndru c era n serviciul ex-generalului ef, el ddu raportul cu voce optit i dispru. Cnd amantul su se ntoarse n camer, doamna Tanit, goal, i sri de gt i l acoperi cu srutri. Simindu-l preocupat, ea se ndeprt de el i i ddu s bea o cup de vin fiert. Ce se ntmpl? Prietenul nostru Raia e mort. Un accident?

A czut de pe un acoperi, ncercnd s scape de Serramanna. Feniciana pli. Sardul sta blestemat! Dar o s ajung pn la tine! Posibil. Trebuie s fugi, s fugi imediat! n niciun caz. Serramanna pndete cea mai mic greeal. Dac Raia n-a avut timp s vorbeasc, sunt la adpost. Dispariia acestui negustor sirian este mai degrab o veste bun ncepea s-i piard sngele rece. Acum, nu mai am nevoie de el, pentru c sunt n contact direct cu libienii. i dac ne-am mulumi cu fericirea noastr? Cu violen, Uri-Teub i frmnt snii doamnei Tanit. Mulumete-te s fii o soie docil i tcut i te voi face fericit. Cnd el o devor ca pe o delicates, ea lein de plcere. * Vntorii i prezentar pieile de animale lui Teon. Libianul alegea el nsui materia prim. N-avea ncredere dect n propria lui judecat i se arta de o severitate extrem, refuznd trei sferturi din mrfurile propuse. De diminea, i bruftuluise pe doi vntori care i propuseser piei de proast calitate. Deodat, i fu aruncat la picioare o tunic din fii colorate. O recunoti? ntreb Serramanna. Apucat de dureri de burt, libianul i puse minile pe pntecele rotund. Este este o hain obinuit. Examineaz-o cu atenie. V asigur Nu vd nimic altceva O s te-ajut, Teon, pentru c mi eti simpatic. Aceast

tunic aparinea unui negustor sirian, Raia, un personaj tulbure care n-avea contiina mpcat i a murit stupid, ncercnd s fug. Trecutul lui de spion a ieit n mod brutal la iveal, s-ar putea spune. Eu ns am o certitudine: c voi doi trebuie s fi fost prieteni sau, mai degrab, complici. Eu nu-l frecventam pe acest Nu m ntrerupe, Teon. Nu am dovezi, dar nu m ndoiesc c defunctul Raia, tu i Uri-Teub ai ncheiat un pact mpotriva lui Ramses. Moartea sirianului este un avertisment: dac ceilali aliai ai ti mai ncearc s-i fac ru lui Ramses, vor sfri ca Raia. i acum, mi-ar plcea s primesc ceea ce mi se cuvine. O s v trimit acas un scut din piele i sandale de lux. Un nceput satisfctor Ai s-mi dai ceva nume? Printre libieni, totul e calm, stpne Serramanna! Ei recunosc autoritatea lui Ramses. S continue tot aa. Pe curnd, Teon. Abia se ndeprtase calul lui Serramanna, c libianul, inndu-se cu minile de burt, se grbea spre closet. * mpratul Hattuil era n dezacord cu soia sa Putuhepa. De obicei, mprteasa aprecia perspicacitatea soului ei i justeea prerilor lui, dar, de data asta, se certaser violent. Trebuie s-l prevenim pe Ramses n legtur cu plecarea fiicei noastre, insist Putuhepa. Nu, o contrazise mpratul, e mai bine s profitm de situaie pentru a ti dac faciunile militare au capacitatea s acioneze mpotriva noastr. mpotriva noastr Vrei s spui mpotriva fiicei tale i a escortei ei! i dai seama c ai de gnd s-i foloseti propriul copil drept momeal? Nu va risca nimic, Putuhepa. n caz de agresiune, cei mai buni soldai hitii o vor proteja i-i vor nimici pe rebeli, n

acest fel, vom da o dubl lovitur: vom elimina rmiele opoziiei militare la politica noastr i vom pecetlui pacea cu Ramses. Fiica mea nu trebuie s-i asume niciun risc. Decizia mea este luat: va pleca mine. Numai cnd va ajunge la frontiera zonei de influen egiptean, dup ce va fi traversat Hatti, l vom avertiza pe Ramses de venirea viitoarei sale soii. * Ct de fragil prea tnra prines n mijlocul soldailor hitii care aveau platoe grele i cti amenintoare! Echipat cu arme noi, dotat cu cai tineri i sntoi, detaamentul de elit nsrcinat cu escortarea prea invincibil. mpratul Hattuil tia c fiica sa era n primejdie, dar ocazia era prea bun. Un ef de stat nu trebuia s-i privilegieze puterea, uneori chiar n detrimentul propriei familii? n mai multe care, dota prinesei i ofrandele pentru Ramses cel Mare: aur, argint, bronz, esturi, bijuterii. i un cadou care o s-i plac n mod deosebit faraonului: zece cai magnifici de care va avea grij el nsui i care vor avea onoarea s trag, pe rnd, la carul su. Cerul era senin, cldura anormal. Pe sub mantalele de iarn, soldaii se sufocau i transpirau. Februarie semna brusc cu o lun de var. Aceast anomalie nu putea s dureze. n cteva ore, fr nicio ndoial, ploaia va cdea i va umple cisternele. Prinesa ngenunche n faa tatlui ei care o mirui cu ulei de logodn. Ramses va celebra el nsui miruirea cstoriei, spuse el. Drum bun, viitoare regin a Egiptului. Convoiul se puse n micare. Dup careta n care sttea tnra, un alt vehicul de aceeai mrime, la fel de confortabil.

n spate, aezat pe un tron din lemn uor, mprteasa Putuhepa. Plec cu fiica mea, i spuse ea mpratului, trecnd prin faa lui, i o voi nsoi pn la frontier. * Muni ostili, drumuri anevoioase, trectori nelinititoare, pduri dese unde se putea ascunde agresorul mprtesei Putuhepa i era fric de propria sa ar. Desigur, soldaii rmneau n gard i numrul lor ar fi trebuit s descurajeze orice agresor. Dar Hatti fusese mult timp teatrul luptelor intestine i sngeroase. Uri-Teub n persoan sau unul dintre emulii si, n-ar ncerca s suprime prinesa, care era simbol al pcii? Faptul cel mai penibil era absena iernii. Pregtit pentru acest anotimp, organismul trebuia s suporte soarele arztor i uscciunea. O oboseal neobinuit se acumula, fcnd cltoria insuportabil. Putuhepa bg de seam c vigilena escortei se micora i c forele ofierilor scdeau. Vor fi ei n stare s fac fa unui atac masiv? Prinesa rmnea imperturbabil, ca i cnd ncercarea navea nicio influen asupra ei. Semea, ea lumina drumul cu voina slbatic de a-i atinge scopul. Cnd pinii foneau, cnd susurul vreunui torent de ap semna cu mersul oamenilor narmai, Putuhepa tresrea. Unde se ascundeau oare rzvrtiii? Ce strategie adoptaser? mprteasa din Hatti se trezea adesea noaptea, pndind cel mai mic zgomot suspect, i i petrecea ziua scrutnd pdurile, pantele abrupte i malurile rurilor. Prinesa i mama ei nu i vorbeau. nchis n tcerea ei, fiica Putuhepei refuza orice contact cu vechea ei existen. Pentru ea, Hatti era mort i viitorul se numea Ramses. Suferind de cldur, nsetat, epuizat, convoiul trecu de Kadesh i ajunse la postul de frontier din Aya, n Siria de

Sud. Acolo, se ridica o fortrea egiptean, la marginea teritoriului controlat de Faraon. Arcaii luar poziia de tragere la creneluri, poarta mare se nchise. Garnizoana credea c e vorba de un asalt. Prinesa cobor din careta ei i nclec pe unul din caii destinai lui Ramses. Sub privirile stupefiate ale mamei sale i a efului detaamentului hitit, ea galop spre oraul fortificat i se opri la poalele meterezelor. Niciun arca egiptean n-avusese curajul s trag. Sunt fata mpratului din Hatti i viitoarea regin a Egiptului, declar ea. Ramses cel Mare m ateapt pentru a celebra cstoria noastr. Primii-m cum se cuvine, dac nu, furia Faraonului o s v ard precum focul. Comandantul fortreei se art. Avei o armat n spate! Nu e o armat, este escorta mea. Aceti rzboinici hitii sunt amenintori. V nelai, comandante, v-am spus adevrul. N-am primit niciun ordin din capital. Anunai-l imediat pe Ramses de prezena mea.

32

Rsuflarea i era grea, ochii nroii, pieptul sufocat; Ameni rcise. Nopile de februarie erau glaciale i palidul soare din timpul zilei nu reuea s nclzeasc atmosfera. Ameni comandase totui o mare cantitate de lemne pentru nclzire, dar livrarea lor ntrzia. Foarte prost dispus, el se pregtea s-i verse nduful pe unul din subordonaii si cnd un curier al armatei depuse pe biroul su un mesaj provenind de la fortreaa Aya, din Siria de Sud. n ciuda unei serii de strnuturi, Ameni descifr textul codat, i arunc o manta de ln peste roba de n gros, i nfur gtul cu un fular i, n pofida plmnilor si aprini, alerg pn la biroul lui Ramses. Maiestate O veste incredibil! Fiica lui Hattuil a ajuns la Aya. Comandantul fortreei ateapt instruciunile voastre. La aceast or trzie, regele lucra la lumina lmpilor cu ulei al cror fitil nu producea niciun fel de fum. Puse pe lampadare nalte din lemn de sicomor, ele distribuiau o lumin blnd i bine repartizat. Este cu siguran o eroare, estim Ramses, Hattuil mar fi prevenit n legtur cu plecarea fiicei lui. Comandantul fortreei se afl n faa unei armate hitite care se prezint ca un convoi nupial! Regele fcu civa pai prin vastul su birou nclzit de

brasero12. Un iretlic, Ameni, un iretlic al mpratului pentru a verifica ntinderea puterii sale chiar n interiorul rii. Convoiul ar fi putut fi atacat de militari nesupui. Ca momeal Propria sa fiic! Acum, Hattuil trebuie s fie linitit. Merenptah s plece imediat n Siria cu corpul expediionar prevzut pentru a o proteja pe prines. Ordon comandantului fortreei din Aya s-i deschid porile i s-i primeasc pe hitii. i dac mi asum riscul. * La fel de mirai i unii i alii, hitiii i egiptenii fraternizar, srbtorir, bur i mncar mpreun ca nite vechi tovari de arme. Putuhepa putea s se ntoarc linitit spre Hattua, n timp ce fiica sa, nsoit de demnitari i de civa soldai hitii, i va continua drumul spre Pi-Ramses, sub protecia lui Merenptah. Mine, va avea loc desprirea definitiv. Cu ochii aburii de lacrimi, mprteasa i privi fiica, frumoas i cuceritoare. Nu te ncearc niciun regret? o ntreb Putuhepa. N-am fost niciodat mai bucuroas. Nu ne vom mai vedea. Asta e legea vieii. Fiecare cu destinul su Iar al meu este fabulos! S fii fericit, copilul meu. Sunt deja! Rnit, Putuhepa nici mcar nu-i mbri fiica. Ultima legtur cu ea tocmai se rupea. Este cu totul anormal, constat comandantul fortreei
12

brasero - vase metalice cu guri n care se punea jratic, folosite pentru nclzit (n.trad.)

din Aya, un militar de carier cu faa ptrat i vocea aspr. n acest anotimp, munii ar trebui s fie acoperii de zpad i ar trebui s plou n fiecare zi. Dac aceast canicul continu, n-o s mai avem ap pentru cisterne. Am naintat n mar forat, i aminti Merenptah, i am mai muli bolnavi. Pe drum, majoritatea izvoarelor i a puurilor sunt secate. M tem c-o antrenez pe prines ntr-o aventur destul de periculoas. Cu totul anormal, repet comandantul, doar o divinitate poate provoca aceast perturbare. Merenptah se temea c va auzi aceast prere. M tem c n-avei dreptate. Avei o statuie protectoare n aceast fortrea? Da, dar ea nu ndeprteaz dect spiritele rele de prin mprejurimi, n-are destul putere ca s modifice vremea. Ar trebui implorat o divinitate a crei energie s fie comparabil cu cea a cerului. Avei suficiente rezerve de ap pentru cltoria noastr de ntoarcere? Nu, fir-ar s fie! Va trebui s rmnei aici i s ateptai ploaia. Dac aceast var fals dureaz, nu va fi ap destul pentru egipteni i hitii. Suntem n timpul iernii, aceast uscciune ar trebui s ia sfrit n curnd. Ai remarcat i dumneata, comandante: nu este natural. S plec, e riscant, dar nici dac rmn, nu e mai bine. Fruntea ofierului se ncrei. Dar ce avei de gnd s facei? S-l informez pe Ramses. Numai el va ti ce s fac.

* Kha derul pe biroul lui Ramses trei papirusuri lungi pe care le descoperise n arhivele Casei Vieii de la Heliopolis. Textele sunt formale, Maiestate; un singur zeu domnete peste climatul Asiei: Seth. Dar niciun colegiu de magicieni nu este calificat pentru a intra direct n contact cu el. ie i numai ie i e dat s vorbeti cu Seth ca s repun anotimpurile la locul lor. Totui Vorbete, fiule. Totui, m opun acestui demers. Puterea lui Seth este periculoas i de necontrolat. Te-ai teme de slbiciunea mea? Tu eti fiul lui Seti, dar s modifici climatul presupune s mnuieti fulgerul, trsnetul i furtuna Or, Seth este imprevizibil. i Egiptul are nevoie de tine. S trimitem n Siria mai multe statui divine i un convoi de aprovizionare. Crezi tu c Seth le va lsa s treac? Kha plec capul. Nu, Maiestate. Deci, n-am de ales. Ori accept lupta pe care mi-o propune, ori Merenptah, prinesa hitit i toi tovarii lor vor muri de sete. Fiul mai mare al lui Ramses nu mai avea niciun argument mpotriva tatlui su. Dac nu m ntorc de la templul lui Seth, i spuse Faraonul lui Kha, fii succesorul meu i druiete-i viaa Egiptului. * Prinesa hitit, gzduit n apartamentul comandantului fortreei, ceru s vorbeasc cu Merenptah. Acestuia i se pru agitat i autoritar, dar se comport cu consideraia cuvenit unei mari doamne.

De ce nu plecm imediat spre Egipt? Pentru c este imposibil, prines. Vremea este magnific. Este secet n anotimpul ploilor i nu avem ap. N-o s prindem totui rdcini n aceast fortrea oribil! Cerul ne este potrivnic, o voin divin ne intuiete pe loc. Magicienii votri sunt neputincioi? Am apelat la cel mai mare dintre ei: Ramses n persoan. Prinesa surse. Eti un om inteligent, Merenptah, o s-i vorbesc soului meu despre tine. S sperm, prines, c cerul aude rugile noastre. S nu te ndoieti de asta! N-am venit aici ca s mor de sete. Cerul i pmntul nu sunt ele n pumnul Faraonului? * Nici Setau, nici Ameni nu reuiser s schimbe decizia suveranului. n timpul cinei, Ramses mncase o bucat de carne tiat din coapsa unui bou, animal ncarnnd puterea sethian, i bu vin puternic din oaze care se afla sub protecia aceluiai zeu. Apoi, dup ce-i purific gura cu sare, considerat exsudaie a lui Seth, purttor al acestui foc terestru indispensabil conservrii alimentelor, el se reculese n faa statuii tatlui su, care ndrznise, prin numele lui, s se proclame reprezentantul terestru al stpnului furtunii. Fr ajutorul lui Seti, Ramses n-avea nicio ans s-l conving pe Seth. O singur greeal, un gest ritual neclar, un gnd rtcit i trsnetul ar lovi. Fa n fa cu puterea n stare brut, o singur arm: rectitudinea. Acest spirit de dreptate pe care Seti i-l transmisese lui Ramses iniiindu-l n funcia de Faraon.

La miezul nopii, regele intr n templul lui Seth, construit la Avaris, capitala urt de invadatorii hyksoi. Un loc consacrat tcerii i solitudinii, un loc unde doar Faraonul putea ptrunde fr teama de a fi ucis. Fa n fa cu zeul Seth, el trebuia s nving frica, apoi s arunce o privire de foc asupra lumii, s o cunoasc n violena i frmntrile ei i s devin fora originar, n inima cosmosului, acolo unde nu ptrundea inteligena uman. Ramses depuse pe altar o cup de vin i o antilop-suli n miniatur, fcut din lemn de acacia. Capabil s reziste cldurilor extreme ale deertului i s supravieuiasc n acest mediu ostil, antilopa-suli era stpnit de flacra lui Seth. Cerul este n minile tale, spuse regele ctre zeu, pmntul sub picioarele tale. Ce porunceti, se va produce. Ai provocat cldur i secet, d-ne ploaia iernii. Statuia lui Seth nu reacion n niciun fel, ochii ei rmaser reci. Sunt eu, Ramses, fiul lui Seti, cel care i vorbete. Niciun zeu n-are dreptul s perturbe ordinea lumii i cursul anotimpurilor, orice divinitate trebuie s se supun Regulii. i tu, la fel. Ochii statuii se nroir. O cldur brusc invad sanctuarul. Nu-i dirija puterea mpotriva Faraonului, n el sunt reunii Horus i Seth. Tu eti n mine i eu i folosesc fora pentru a m lupta cu tenebrele i pentru a respinge dezordinea. Ascult-m, Seth, f s plou peste inuturile din Nord! Cerul se brzd de fulgere i tunetul se dezlnui deasupra Pi-Ramsesului. O noapte de lupt ncepea.

33

Prinesa l nfrunt pe Merenptah. Aceast ateptare este insuportabil! Ducei-m imediat n Egipt! Am ordin s v asigur securitatea. Atta timp ct va mai dura aceast secet anormal, ar fi imprudent s pornim la drum. De ce nu intervine Faraonul? O pictur de ap czu pe umrul stng al prinesei, o a doua se strivi pe mna ei dreapt. Ea i Merenptah ridicar n acelai timp ochii spre cerul care se ntunecase i se ncrca de nori negri. Un fulger strpunse norii groi, urmat de o lovitur de trsnet, i o ploaie puternic se declan. n cteva minute, temperatura sczu. Conform legii anotimpurilor, iarna rece i ploioas vna vara i seceta. Lat rspunsul lui Ramses, spuse Merenptah. Prinesa hitit i ls capul pe spate, deschise gura i bu cu lcomie apa czut din cer. S plecm, s plecm repede! * Ameni se nvrtea ca un leu n cuc n faa uii de la camera regelui. Aezat, cu braele ncruciate, ncruntat, Setau privea fix n faa lui. Kha citea un papirus magic ale crui formule magice le psalmodia n gnd. Pentru a zecea

oar cel puin, Serramanna i cura sabia sa scurt cu un sifon mbibat cu ulei de n. La ce or a ieit Faraonul din templul lui Seth? ntreb sardul. n zori, rspunse Ameni. A vorbit cu cineva? Nu, n-a pronunat nici mcar un singur cuvnt, declar Kha. S-a nchis n camera lui, am chemat medicul-ef al regatului i a acceptat s-l primeasc. l examineaz de cel puin o or! protest Setau. Vizibile sau nu, arsurile lui Seth sunt de temut, preciz marele preot. S avem ncredere n tiina lui Neferet. L-am dat mai multe remedii pentru sntatea inimii, i aminti Setau. n fine, ua se deschise. Cei patru brbai o nconjurar pe Neferet. Ramses este n afara pericolului, afirm medicul-ef al regatului. O zi de repaus i regele i va relua cursul normal al activitii. mbrcai-v bine: vremea o s devin rcoroas i umed. Ploaia ncepea s cad peste Pi-Ramses. * Unii ca fraii sub comanda lui Merenptah, egipteni i hitii traversar Canaanul, o luar pe drumul de coast strjuit de Sinai i intrar n Delt. La fiecare oprire, n forturi era srbtoare. n timpul cltoriei, mai muli soldai i schimbar armele pe trompete, fluiere i tamburine. Prinesa hitit devora din ochi peisajele nverzite, se minuna n faa plantaiilor de palmieri, a cmpurilor fertile, a canalelor de irigaie, a pdurilor de papirus. Lumea pe care o descoperea nu semna deloc cu aridul platou anatolian al tinereii ei. Cnd cortegiul ajunse s fie vzut din Pi-Ramses, strzile

erau negre de lume. Nimeni n-ar fi putut spune cum sedusese vestea, dar fiecare tia c fiica mpratului din Hatti avea s-i fac n curnd intrarea n capitala lui Ramses cel Mare. Bogaii se amestecau cu cei sraci, notabilii erau vecini cu muncitorii, bucuria umplea inimile. Extraordinar, coment Uri-Teub, aflat n primul rnd de spectatori, alturi de soia sa. Acest faraon a reuit imposibilul. A fcut s plou dup ce l-a nfruntat pe zeul Seth, spuse doamna Tanit, fermecat i ea. Puterile lui sunt infinite. Ramses este apa i aerul poporului su, adug un cioplitor n piatr; iubirea lui este ca pinea pe care o mncm i ca hainele cu care ne mbrcm. El este tatl i mama rii ntregi! Privirea lui sondeaz spiritele i cerceteaz sufletele, supralicit o preoteas a zeiei Hathor. Uri-Teub se simea nvins. Cum s lupte mpotriva unui faraon stpnit de o putere supranatural? Ramses poruncea elementelor naturii, modifica vremea, chiar i n Asia, domnea peste o cohort de genii capabile s nving orice armat! i dup cum spunea hititul, nimic nu putuse s mpiedice buna desfurare a cltoriei fiicei mpratului. Orice atac mpotriva convoiului ar fi fost sortit eecului. Fostul general ef al rzboinicilor din Anatolia i veni ns n fire. N-o s se lase i el copleit de magia lui Ramses! Scopul su, unicul su scop era s-l ucid pe acest om care i ruinase cariera i redusese mndrul Hatti la un stat vasal. Oricare i-ar fi puterile, acest faraon nu era un zeu, ci un om, cu slbiciuni i lipsuri. mbtat de victoriile i popularitatea sa, Ramses va sfri prin a-i pierde luciditatea. Timpul va aciona mpotriva lui. i n plus urma s se cstoreasc cu o prines hitit! n venele ei curgea sngele unei naiuni de nemblnzit i avid de rzbunare. Creznd c pecetluiete pacea prin aceast

unire, poate c Ramses se nela grav. Lat-o! strig doamna Tanit, aclamaia fiind reluat de mii de piepturi entuziaste. n interiorul caretei sale, prinesa se termina de machiat. Ea i vopsi pleoapele cu fard verde, pe baz de silicat de cupru hidratat, i tras o linie neagr n jurul ochilor, aplicnd cu un beiga un fard compus din sulfur de plumb, argint i crbune vegetal. i contempl opera ntr-o oglind i fu satisfcut. Nu i tremurase mna. Ajutat de Merenptah, tnra hitit cobor din caret. Frumuseea ei ls mtilimea cu gura cscat. mbrcat cu o rochie lung verde care i punea n valoare tenul de sidef, prinesa avea alura unei regine. Deodat, toate capetele se ntoarser spre strada principal a oraului de unde se auzea un zgomot caracteristic de galop de cai i roi de car. Ramses cel Mare venea la ntlnirea cu viitoarea lui soie. Cei doi cai, tineri i impetuoi, erau descendenii perechii care, alturi de leul su, Voinicul, fuseser singurii aliai ai Faraonului la Kadesh, cnd soldaii si l abandonaser n faa iureului hitit. Cei doi cai de lupt erau mpodobii cu pana de pene roii qu vrful albastru. Pe spate, aveau o cuvertur de bumbad vopsit n rou, albastru i verde. Hurile era agate la Centura monarhului care inea n mna dreapt sceptrul de iluminare. Placat cu aur, carul nainta uor, fr poticneli. Ramses i ndemna caii calm, fr s fie nevoie s ridice tonul. Purtnd pe cap coroana albastr, care amintea originea celest a monarhiei faraonice, suveranul prea n ntregime mbrcat n aur. Da, era soarele care i urma drumul, luminnd oamenii cu razele lui. Cnd carul se opri, la civa metri de prinesa hitit, norii cenuii se risipir i soarele domni ca stpn absolut pe cerul devenit senin. Ramses, Fiul Luminii, nu era el autorul acestui nou miracol?

Tnra femeie rmase cu ochii plecai. Regele constat c preferase simplitatea. Un discret colier din argint, brri subiri din acelai metal, o rochie simpl Absena artificiilor i puneau n valoare corpul superb. Kha se apropie de Ramses i i ntinse un vas din faian albastr. Ramses unse fruntea prinesei cu uleiul fin. Aceasta este ungerea cstoriei, declar faraonul. Ea face din tine marea, soie regal a stpnului celor Dou ri. Fie ca forele rele s se ndeprteze de tine. n aceast zi, tu te nati din nou, dup regula lui Maat, i i iei numele de Cea care-l vede pe Horus i perfeciunea luminii divine13. Privete-m, Mat-Hor, soia mea. Ramses ntinse braul spre tnra femeie care, foarte ncet, i puse palmele n cele ale Faraonului. Ea, care nu cunoscuse niciodat frica, era terorizat. Dup ce visase att la acest moment n timpul cruia avea de gnd s-i etaleze farmecul, acum se temea s nu leine ca o feti speriat. Ramses degaja un asemenea magnetism nct ea avu impresia c atinge mna unui zeu i c alunec ntr-o alt lume n care nu avea niciun punct de reper. S-l seduc Tnra femeie realiza acum vanitatea inteniilor ei, dar era prea trziu pentru a da napoi, dei ar fi vrut s fug i s se ntoarc n Hatti, departe, foarte departe de Ramses. Cu minile prizoniere n cele ale regelui, ea ndrzni s ridice ochii i s l priveasc. La cincizeci i ase de ani, Ramses era un brbat magnific, de o prestan inegalabil. Cu fruntea lat, destins, cu arcadele ieind n eviden, cu sprncenele stufoase i ochii ptrunztori, cu pomeii proemineni, cu nasul lung, subire i coroiat, cu urechile rotunde, tivite fin, cu bustul amplu, el era combinaia de vis dintre for i finee. Mat-Hor, hitit devenit egiptean, se ndrgosti imediat,
13

n egiptean, Mat-hor-neferou-Ra, pe care l-am prescurtat Mat-Hor (n. a.).

cu violena femeilor din neamul ei. Ramses o invit s urce n carul lui. n acest al treizeci i patrulea an al domniei mele, pacea cu Hatti este pentru totdeauna proclamat, declar faraonul cu o voce puternic care urc pn la cer. Stele consacrate acestei cstorii vor fi depuse la Karnak, Pi- Ramses, Elephantine, Abu-Simbel i n toate sanctuarele Nubiei. Vor fi celebrate serbri n toate oraele i n toate satele i se va bea vin oferit de palat. ncepnd de astzi, frontierele ntre Egipt i Hatti sunt deschise. Oamenii i bunurile s circule liber n acest spaiu-imens din care rzboiul i ura vor fi absente. Un strigt formidabil salut declaraia lui Ramses. Cuprins, fr s vrea, de emoie, Uri-Teub se bucur alturi de ceilali.

34

De la extremitatea superioar a catargului dublu i pn la bordaj, pnza de n dreptunghiular era umflat de vntul din nord i vaporul regal urca, cu vitez, n susul apei, spre Theba. La pror, cpitanul sonda adesea Nilul cu ajutorul unei prjini. El cunotea att de bine curentul i amplasarea bancurilor de nisip nct nicio manevr greit nu risca s compromit cltoria lui Ramses i a lui Mat-Hor. Faraonul nlase el-nsui pnza, n timp ce tnra lui soie se odihnea ntr-o cabin mpodobit cu flori iar buctarul jumulea o ra pe care avea s-o gteasc pentru cin. Trei crmaci menineau crma prevzut cu doi ochi magici care indicau direcia bun, un matelot scotea ap din fluviu, inndu-se de balustrad cu o mn, un marinar sprinten ca o maimu se cra n vrful catargului ca s vad n deprtare i s-l previn pe cpitan de eventuala apariie a vreunei turme de hipopotami. Echipajul savurase un vin excepional din marea podgorie de la Pi-Ramses, datnd din anul 22 al domniei, an memorabil n cursul cruia fusese semnat tratatul de pace cu Hatti. Nemaipomenit de bun, vinul fusese pstrat n ulcioare de pmnt ars, bej roze, de form conic, cu gura dreapt, astupat cu un dop fcut din argil i paie. Pe flancuri, flori de lotus i o reprezentare a lui Bes, stpnul iniierii n marile mistere, personaj bondoc, cu tors gros i picioare scurte, scond o limb roie pentru a exprima atotputernicia Verbului.

Cnd Ramses, nviorat de aerul fluviului, se ntoarse n cabina central, Mat-Hor se sculase. Parfumat cu iasomie, cu snii goi, mbrcat cu o fust foarte scurt, ea era seducia nsi. Faraonul este stpnul strlucirii, spuse ea cu o voce blnd, steaua cztoare lsnd n urm-i dre de foc, taurul de nemblnzit cu coarne ascuite, crocodilul din mijlocul apelor de care nu te poi apropia, oimul care-i prinde prada, cinele divin pe care nimeni nu-l poate nvinge, furtuna care izbucnete, flacra care strpunge tenebrele. Cunoti bine textele noastre tradiionale, Mat-Hor. Literatura egiptean este una din disciplinele pe care leam studiat. M pasioneaz tot ce s-a scris despre Faraon. Nu este el omul cel mai puternic din lume? Trebuie s tii atunci c Faraonul detest linguirea. Sunt sincer. Nu exist fericire mai mare dect aceast clip. Visam la Maiestatea Ta, Ramses, nc de cnd v luptai cu tatl meu. Eram convins c numai soarele Egiptului o s-mi dea via. Astzi, tiu c aveam dreptate. Tnra femeie se ghemui la piciorul drept al lui Ramses pe care-l mbri cu tandree. mi este interzis s-l iubesc pe stpnul celor Dou ri? Iubirea unei femei Ramses nu se mai gndea la asta de mult timp. Nefertari fusese iubirea, frumoasa Iset pasiunea iar acele fericiri ineau de trecut. Aceast tnr hitit trezea n el dorina pe care o credea stins. Savant parfumat, oferindu-se fr a-i cdea n brae, ea tia s se fac atrgtoare fr a-i pierde nobleea. Ramses fu cucerit de frumuseea ei slbatic i de farmecul ochilor ei negri, migdalai. Eti foarte tnr, Mat-Hor. Sunt femeie, Maiestate, i v sunt soie. Nu e de datoria mea s v cuceresc? Vino la pror i descoper ara Egiptului; soul ei sunt.

Regele acoperi cu o cap umerii lui Mat-Hor i o conduse n partea din fa a vaporului. El i spuse numele provinciilor, ale oraelor i satelor, i descrise bogia lor, i vorbi despre sistemele de irigaie, despre obiceiuri i srbtori. i ajunser la Theba. Pe malul de rsrit, ochii uimii ai lui Mat-Hor contem plar imensul templu de la Karnak i sanctuarul /ca-ului zeilor, luminosul Luxor. Pe malul de apus, dominat de Culmea n care slluia zeia linitii, hitit rmase mut de admiraie n faa Ramesseumului, templul pentru venicie al lui Ramses, i al colosului din piatr ntruchipnd ka-ul regelui, asimilat unei puteri divine. Mat-Hor constat c unul din numele Faraonului, cel care seamn cu albina, era pe deplin justificat, cci Egiptul era un stup unde lenea n-avea ce cuta. Fiecare avea ceva de fcut, respectndu-se o ierarhie a ndatoririlor. Chiar i n templu, activitatea era nencetat: n apropierea sanctuarului, se lucra la rzboaiele de esut n timp ce n interior cei iniiai celebrau riturile. n timpul nopii, observatorii cerului fceau calcule astronomice. Ramses nu-i acord noii lui soii regale niciun rgaz pentru a se adapta. Instalat n palatul din Ramesseum, fu nevoit s se supun exigenelor sarcinii ei i s nvee meseria de regin. i ea tia c supunerea era indispensabil pentru a-l cuceri pe Ramses. * Carul regal se opri n faa intrrii n satul Deir-el-Medineh, pzit de poliie i armat. l urma un convoi care aducea pentru artizanii nsrcinai cu sparea i decorarea mormintelor din Valea Regilor i din cea a Reginelor proviziile obinuite: pini, saci de fasole, legume proaspete, pete de cea mai bun calitate, carne uscat i marinat.

Administraia furniza, de asemenea, sandale, esturi i unguente. Mat-Hor se sprijini de braul lui Ramses pentru a cobor din car. Ce-o s facem aici? Pentru tine, ceea ce este esenial. n aclamaiile artizanilor i ale familiilor lor, cuplul regal se ndrept spre casa alb, cu dou etaje, a efului comunitii, un om trecut de cincizeci de ani al crui talent de sculptor atrgea admiraia tuturor. Cum s-i mulumim Maiestii Voastre pentru daruri? Cunosc valoarea minii tale i tiu c tu i fraii ti nu inei seama de oboseal. Sunt protectorul vostru i v voi mbogi comunitatea pentru ca operele ei s fie nemuritoare. Ordonai, Maiestate, i noi o s facem. Vino cu mine, i voi arta unde vor fi amplasate cele dou antiere care vor fi deschise imediat. Dup ce carul regal porni pe drumul care ducea spre Valea Regilor, Mat-Hor fu cuprins de nelinite. Privelitea falezelor inundate de soare de unde viaa prea absent, i strnse inima. Smuls din luxul i confortul palatului, ea suferea ocul pietrei i al deertului. La intrarea n Valea Regilor, care era pzit zi i noapte, vreo aizeci de demnitari, de vrste diferite, l ateptau pe Ramses. Rai n cap, cu pieptul acoperit de coliere mari, mbrcai cu nite fuste lungi i plisate, ei ineau n mn cte o lance din lemn de sicomor care avea n vrf o pan de stru. Acetia sunt fiii regali, explic Ramses. Demnitarii ridicar lncile, dnd onorul, apoi l urmar pe monarh n procesiune. Ramses se opri nu departe de intrarea n propriul su mormnt. Aici, ordon el efului comunitii din Deir-el-Medineh,

vei spa un mormnt imens14, cu sli cu coloane i tot attea camere funerare ci fii regali. Alturi de Osiris, i voi proteja pentru totdeauna. Ramses i ddu maistrului planul pe care el nsui l fcuse pe un papirus. Lat aici lcaul pentru eternitate al marii soii regale Mat-Hor. Vei spa acest mormnt n Valea Reginelor, n apropierea celui al frumoasei Iset i departe de cel al lui Nefertari. Tnra hitit pli. Mormntul meu, dar Asta este tradiia noastr, preciz Ramses. Din momentul n care o fiin are ndatoriri nalte, trebuie s se gndeasc la lumea de dincolo. Moartea este cea mai bun sftuitoare, cci ea situeaz aciunile noastre la locul cuvenit i ne permite s distingem ntre ceea ce este esenial i ceea ce e mai puin important. Dar eu nu vreau s m nec n gnduri triste! Tu nu mai eti o femeie obinuit, Mat-Hor, nu mai eti o prines hitit preocupat doar de propria ei plcere, tu eti regina Egiptului. Deci, singurul lucru care conteaz este datoria ta. Pentru a o nelege, trebuie s-i ntlneti propria moarte. Refuz s fac asta! Privirea lui Ramses o fcu imediat pe Mat-Hor s regrete c a pronunat aceste cuvinte. Hitit czu n genunchi. Iertai-m, Maiestate. Ridic-te, Mat-Hor. Nu eti servitoarea mea, ci a lui Maat, regula universului care a creat Egiptul i care i va supravieui. Acum, s mergem ctre destinul tu. Mndr, n ciuda fricii care o stpnea, reuind s-i nfrneze nelinitea, tnra hitit descoperi Valea Reginelor
14

Acest mormnt din Valea Regilor, numerotat cu 5, a fost descoperit n 1820 de James Burton. Cercetrile au fost de curnd reluate de o echip american, uimit de amploarea monumentului. Este vorba de cel mai mare mormnt egiptean care se cunoate.

care, n pofida caracterului ei deertic, i se pru mai puin auster dect cea a Regilor. Cum locul nu era nchis ntre faleze nalte ci deschis ctre lumea celor vii pe care o simea foarte aproape, Mat-Hor fu preocupat de puritatea cerului i i aminti de frumuseea peisajelor din adevrata vale, cea a Nilului, unde avea de gnd s triasc nenumrate ore de bucurie i de plcere. Ramses se gndea la Nefertari care se odihnea acolo, n sala de aur a unui magnific lca de eternitate, renviind n fiecare clip sub forma unui phoenix, a unei raze de lumin sau a unei adieri de vnt care se ridica pn n naltul lumii. Nefertari care plutea ntr-o barc, pe fluviul celest, n inima luminii. Mat-Hor rmase tcut, nendrznind s ntrerup meditaia regelui. n ciuda gravitii locului i a momentului, ea fu tulburat pn n adncul fiinei de prestana i de puterea ei. Indiferent de probele pe care le va avea de trecut, hitit i va atinge scopul: l va seduce pe Ramses.

35

Serramanna ajunsese la captul rbdrii. Pentru c iretenia i blndeea nu ddeau niciun rezultat, gigantul sard se hotrse s revin la o metod mai direct. Dup ce gustase o coast de vit cu nut, el plec clare la atelierul lui Teon. De data asta, libianul va spune tot ce tie i, mai ales, numele asasinului lui Acha. Cnd puse piciorul pe pmnt, Serramanna fu surprins de aduntura de oameni din faa atelierului tbcarului. Femei, copii, btrni, muncitori trncneau vrute i nevrute. Dai-v la o parte, ordon sardul, i lsai-m s trec. Uriaul nu trebui s repete ordinul. Se ls tcerea. nuntru, mirosul era ngrozitor. Serramanna, care se obinuise s se parfumeze n stil egiptean, ezit s intre. Dar privelitea echipei de tbcari, nghesuii n apropierea pieilor srate de antilop, l fcu s se aventureze n acel loc dezgusttor. El ddu la o parte irurile de psti de acacia, bogate n acid tanic, merse pe un pod de pmnt galben i i puse enormele lui mini pe umerii a doi ucenici. Ce se ntmpl? Ucenicii se ddur la o parte. Serramanna vzu cadavrul lui Teon, cu capul bgat ntr-un bazin plin cu urin i blegar. Un accident, un teribil accident, explic eful atelierului, un libian bondoc. Cum s-a ntmplat?

Nimeni nu tie nimic Patronul trebuia s vin s lucreze dis-de-diminea i noi l-am gsit aa, cnd am ajuns. Niciun martor? Niciunul. Asta m mir Teon era un tehnician experimentat. Nu genul care s moar att de prostete. Nu, e o crim i cineva dintre voi tie ceva. V nelai, protest moale eful atelierului. O s verific chiar eu acest lucru, promise Serramanna amenintor. Se impune un interogatoriu serios. Cel mai tnr ucenic se fofil ca un ipar i iei din atelier, lund-o la sntoasa. Viaa bun nu-i nmuiase ns reflexele sardului care se repezi n urmrirea lui. Strduele cartierului muncitoresc n-aveau secrete pentru tnr, dar fora fizic a efului grzii personale a lui Ramses nu-i permise s-i piard urma. Cnd ucenicul ncerc s escaladeze un zid, mna grea a lui Serramanna l apuc de haine. Aruncat n aer, fugarul url i czu greu pe pmnt. alele mele Mi-am rupt alele! O s le ngrijeti dup ce-o s-mi spui adevrul. Nu pierde timpul, pramatie, altfel o s-i rup i minile. Terorizat, ucenicul ncepu s vorbeasc sacadat. Un libian l-a ucis pe patronul meu Un brbat cu ochi negri, cu fa ptrat i pr ondulat L-a fcut pe Teon trdtor Patronul a protestat, a jurat c nu v-a spus nimic Dar cellalt nu l-a crezut L-a sugrumat i l-a bgat cu capul n bazinul cu blegar Apoi s-a ntors spre noi i ne-a ameninat: Numele meu e Malfi i sunt stpnul Libiei, o s v ucid dac spunei ceva poliiei i acum, c v-am povestit tot, sunt mort! Nu vorbi prostii, biete, n-o s mai pui piciorul n atelier, vei lucra ca intendent la palat. Nu nu m trimitei la nchisoare?

mi plac putii curajoi. Hai, ridic-te! Mergnd ontc-ontc, ucenicul reui s-l urmeze pe uria care prea foarte contrariat. n ciuda a ceea ce sperase, aadar, nu Uri-Teub l omorse pe Teon. Uri-Teub, hititul trdtor, asociat cu Malfi, un libian uciga, duman din natere al Egiptului Da, iat ce se uneltea n umbr! Dar trebuia s-l conving i pe Ramses de asta. * Setau spla bolurile de aram, plotile i filtrele de diferite mrimi n timp ce Lotus cura etajerele laboratorului. Apoi specialistul n venin de arpe i scoase pielea de antilop, o nmuie n ap i o stoarse pentru a extrage soluiile medicinale de care era saturat. i revenea lui Lotus sarcina de a transforma din nou tunica n veritabil farmacie ambulant graie comorilor pe care le ofereau cobra neagr, vipera uiertoare, vipera cu coarne i semenele lor. Frumoasa nubian se aplec asupra lichidului brun i vscos. Diluat, va fi un remediu eficace mpotriva tulburrilor circulaiei sanguine i a slbiciunii inimii. Cnd Ramses intr n laborator, Lotus se nclin, dar Setau i vzu de treaba lui. Eti prost dispus, constat regele. Exact. Dezaprobi cstoria mea cu aceast prines hitit? ntocmai. Din ce motiv? O s-i poarte ghinion. Nu eti prea exagerat, Setau? Lotus i cu mine cunoatem bine erpii. Ca s descoperi viaa n veninul lor, trebuie s fii un specialist. i aceast viper hitit este n stare s atace aa cum nici cel mai bun specialist n-ar ti s prevad.

Oare nu mulumit ie sunt eu imun la reptile? Setau mormi. ntr-adevr, nc din adolescen, timp de muli ani, el i dduse lui Ramses s ia o poiune ce coninea doze infime de venin, pentru a supravieui oricrui tip de muctur. Eti prea ncreztor n puterea ta, Maiestate Lotus crede c eti aproape nemuritor, dar eu sunt convins c aceast hitit va ncerca s-i fac ru. Se aude c este foarte ndrgostit, susur nubiana. i atunci! exclam mblnzitorul de erpi. Cnd dragostea se transform n ur, este o arm terifiant. Aceast femeie va ncerca s-i rzbune pe ai si, este evident! N-are ea un cmp de btaie nesperat, palatul regal? Bineneles, Ramses nu m va asculta. Faraonul se ntoarse spre Lotus. Ce prere ai? Mat-Hor este frumoas, inteligent, ireat, ambiioas i hitit. Nu voi uita asta, promise Ramses. * Regele citi cu atenie raportul pe care i-l dduse Ameni. Cu faa palid, cu prul din ce n ce mai rar, secretarul particular al monarhului notase cu o mn sigur i precis declaraiile inflamate ale lui Serramanna. Uri-Teub, asasinul lui Acha i Malfi libianul, complicele lui Dar n-avem nicio dovad. Niciun tribunal n-o s-i condamne, recunoscu Ameni. Acest Malfi Ai auzit vorbindu-se despre el? Am consultat arhivele Ministerului Afacerilor externe, nsemnrile lui Acha i i-am interogat pe specialitii din Libia. Malfi este eful unui trib rzboinic, foarte rzbuntor la adresa noastr. Simpl band de nebuni sau pericol real?

Ameni se gndi un moment. Mi-ar plcea s-i dau un rspuns linititor, dar circul zvonul c Malfi ar fi reuit s federalizeze mai multe clanuri care, pn acum, s-ar fi sfiat ntre ele. Zvon sau certitudine? Poliia deertului n-a reuit s repereze locul n care i-a amplasat tabra. i totui, acest Malfi a intrat n Egipt, l-a asasinat pe unul din compatrioii si n propriul lui atelier i a plecat napoi fr s fie pedepsit! Ameni se temea de furia lui Ramses, cu att mai violent cu ct era rar. Nu tiam ct este de periculos, preciz scribul. Dac nu mai tim s recunoatem rul, cum vom guverna ara? Ramses se ridic i merse pn la fereastra mare din biroul su, de la care contempla soarele, direct n fa, fr a-i arde ochii. Soarele, astrul lui protector, i ddea n fiecare zi energia de a-i asuma sarcina, oricare ar fi fost dificultile. Malfi nu trebuie neglijat, declar regele. Libienii nu sunt n stare s ne atace! O mn de demoni poate semna nenorocire, Ameni; acest libian triete n deert, adun fore distrugtoare i viseaz s le foloseasc mpotriva noastr. Nu va fi vorba de un rzboi ca acela dus mpotriva hitiilor, ci de o altfel de nfruntare, mai viclean, dar nu mai puin violent. Simt ura lui Malfi. Crete, se apropie. Altdat, Nefertari era cea care i folosea talentul de prezictoare pentru a orienta aciunea regelui. De cnd strlucea pe cer, printre stele, Ramses avea sentimentul c spiritul ei tria n el i c ea continua s-l ghideze. Serramanna va face o anchet amnunit, spuse Ameni. Mai ai i alte griji, prietene?

Cam vreo sut de probleme, ca n fiecare zi, i toate foarte urgente. Inutil s-i cer s te odihneti un pic, presupun. n ziua n care nu voi mai avea nicio problem de rezolvat, m voi odihni.

36

Cu cenu i natron, amestec de carbonat i bicabornat de sodiu, cea mai abil dintre maseuzele palatului freca pielea lui Mat-Hor pentru a o cura de impuriti. Apoi o spuni pe tnra hitit cu un spun pe baz de scoar i fruct de balanit, arbore bogat n saponin, i o rug s se ntind pe dalele calde nainte de a o freciona. Pomada nmiresmat uura durerile, elimina tensiunile i parfuma corpul. Mat-Hor era n paradis. Niciodat, la curtea tatlui su, nu se ocupase cineva de ea cu atta grij i abilitate. Macheuzele, manichiuristele i pedichiuristele i practicau arta la perfecie i noua regin a Egiptului se simea mai frumoas din zi n zi. Nu era asta o condiie indispensabil pentru a-i cuceri inima lui Ramses? Strlucind de tineree i fericire, Mat-Hor se simea irezistibil. i acum, decise maseuza, pomada antirid. Hitit se revolt. La vrsta mea? Eti nebun! La vrsta asta trebuie s ncepei s luptai mpotriva mbtrnirii i nu cnd este prea trziu. Dar Avei ncredere, Maiestate, pentru mine, frumuseea unei regine a Egiptului este o afacere de Stat. nvins, Mat-Hor i abandon faa n minile maseuzei care i aplic o pomad costisitoare fcut din miere, natron rou, pudr de alabastru, semine de schinduf i lapte de mgri.

Senzaiei de rcoare i urm una de cldur plcut, care alunga urenia i btrneea. Mat-Hor mergea la banchete i recepii, era invitat acas la nobili i bogai, vizita haremurile unde nva arta esutului, a muzicii i a poeziei i se iniia n fiecare zi cu voluptate n modul de via egiptean. Totul era i mai frumos dect n visele ei! Nu se mai gndea la Hattua, trista i mohorta capital a copilriei ei, dedicat afirmrii pe plan militar. Aici, la Pi-Ramses, nu existau ziduri nalte, ci grdini, bazine cu ap i locuine mpodobite cu igle vopsite care fceau din capitala lui Ramses cetatea turcoazei i unde bucuria de a tri se amesteca cu cntecul psrilor. Prinesa hitit visase la Egipt i acum Egiptul i aparinea! Ea era regina lui, respectat de toi. Dar oare domnea cu adevrat? tia c Nefertari lucrase zilnic alturi de Ramses, luase cu adevrat parte la conducerea afacerilor statului i chiar fusese principalul furitor al tratatului de pace ncheiat cu hitiii. Pe cnd ea, Mat-Hor, i pierdea timpul n lux i plceri, dar l vedea att de puin pe Ramses! Desigur, cnd fceau dragoste, el era plin de dorin i tandree, dar rmnea ndeprtat i ea nu exercita nicio putere asupra regelui. i nu nvase nimic din secretele guvernrii. Acest eec nu era dect provizoriu. Dac Mat-Hor l-ar seduce pe Ramses, l-ar domina. Inteligena, frumuseea i viclenia erau cele trei arme ale ei. Btlia va fi lung i dificil, cci adversarul era de talie. Totui, tnra hitit nu se ndoia de succesul ei. Ceea ce-i dorise cu ardoare, obinuse ntotdeauna. i ce voia ea astzi era s devin o regin att de prestigioas nct s tearg pn i amintirea lui Nefertari. Maiestate, murmur camerista, cred c cred c faraonul se afl n grdin. Du-te i vezi i, dac este ntr-adevr el, vino imediat i

spune-mi! De ce n-o prevenise Ramses n legtur cu prezena lui? La ora aia, spre sfritul dimineii, monarhul n-avea obiceiul si acorde niciun moment de rgaz. Ce eveniment insolit justifica aceast excepie? Camerista se ntoarse nnebunit. E chiar Faraonul, Maiestate. i e singur? Da, singur. D-mi rochia cea mai lejer i mai simpl. N-o vrei pe cea din n fin, cu broderii roii i Grbete-te. Ce bijuterii dorii? Fr bijuterii. i peruca? Fr peruc. Ai de gnd s te grbeti? * Ramses se aezase ca un scrib la poalele unui sicomor cu coroana mare i frunziul strlucitor, ncrcat de fructe verzi i roii. Regele purta o perizoma tradiional aa cum purtau faraonii Vechiului Imperiu, n epoca n care se construiau piramide. La ncheieturi, dou brri de aur. Hitit l observ. Fr nicio ndoial, vorbea cu cineva. Ea se apropie, cu picioarele goale. O adiere de vnt fcu s tremure frunzele sicomorului al cror cnt te ungea pe suflet precum mierea. Stupefiat, tnra femeie descoperi interlocutorul monarhului: cinele su, Strjerul, care sttea tolnit pe spate! Maiestate Vino, Mat-Hor. tiai c sunt aici? Parfumul tu te trdeaz.

Ea se aez lng Ramses. Strjerul se ntoarse ntr-o parte i lu poziia sfinxului. Vorbeai cu vorbeai cu acest animal? Toate animalele vorbesc. Cnd ne sunt apropiate, cum era leul meu i cum este acest cine, motenitor al unei dinastii a Strjerilor, ei au chiar multe s ne spun, dac tim s le ascultm. Dar ce v povestete? mi vorbete despre fidelitate, ncredere i dreptate i mi descrie frumoasele drumuri de dincolo pe care m va conduce. Mat-Hor se strmb. Moartea De ce s vorbim despre aceast oroare? Numai oamenii comit orori. Moartea este o simpl lege fizic i lumea de dincolo de moarte poate deveni plenitudine, dac existena noastr a fost dreapt i n conformitate cu regula lui Maat. Mat-Hor se apropie i mai mult de Ramses i l privi cu superbii ei ochi migdalai. Nu i-e team c-i murdreti rochia? Nu sunt nc mbrcat, Maiestate. O hain auster, nicio bijuterie, nici peruc De ce atta simplitate? Maiestatea Voastr mi-o reproeaz? Tu ai un rang de purtat, Mat-Hor, i nu poi s te pori ca oricare alt femeie. Hitit se revolt. Am fcut-o vreodat? Sunt fiica unui mprat i, acum, soia faraonului Egiptului! Existena mea a fost supus exigenelor etichetei i puterii. Etichetei, asta e sigur, dar de ce vorbeti despre putere? Tu n-aveai nicio responsabilitate la curtea tatlui tu. Mat-Hor se simi prins n capcan. Eram prea tnr i Hatti este un stat militar n care femeile sunt considerate fiine inferioare. Aici, totul este

diferit! Regina Egiptului n-are ea datoria s-i serveasc ara? Tnra i rsfir prul i pletele ei atinser genunchii lui Ramses. Te simi tu ntr-adevr egiptean, Mat-Hor? Nu mai vreau s aud vorbindu-se de Hatti! i-ai renega tatl i mama? Nu, bineneles c nu Dar ei sunt att de departe! Treci printr-o ncercare grea. ncercare? Nici vorb, etot ce mi-am dorit ntotdeauna! Nu mai vreau s aud vorbindu-se de trecut. Cum s pregteti ziua de mine dac n-ai ptruns secretele celei de ieri? Eti tnr, Mat-Hor, i te zbai cu tndu-i echilibrul. Nu-i va fi uor s-l gseti. Viitorul meu este n ntregime conturat: sunt regina Egiptului! S domneti este o funcie care se nva zi de zi, nu este niciodat dobndit. Hitit pru nciudat: Nu nu neleg. Tu eti emblema vie a pcii dintre Egipt i Hatti, declar Ramses. Muli mori au jalonat drumul pn la sfritul acestui lung conflict. Mulumit ie, Mat-Hor, bucuria a nlocuit suferina. Nu sunt dect un simbol? Vei avea nevoie de muli ani pentru a ptrunde secretele Egiptului. nva s o slujeti pe Maat, zeia Adevrului i a Dreptii i existena ta va fi luminoas. Hitit se ridic i l privi n fa pe stpnul celor Dou ri. Vreau s domnesc alturi de Maiestatea Ta, Ramses. Nu eti dect o copil, Mat-Hor. Mai nti renun la capriciile tale, poart-i rangul i las timpul s-i desvreasc opera. Acum, las-m singur. Strjerul are multe s-mi mprteasc.

Vexat, hitit se ntoarse n fug n apartamentele ei. Ramses n-avea s-o vad cum plnge de furie.

37

n lunile care au urmat acestei ntrevederi cu Ramses, Mat-Hor fu orbitoare. mpodobit cu rochii somptuoase, ea strlucea de frumusee i farmec la seratele thebane, jucn du-i perfect rolul de regin dedicat mondenitilor. Urmnd sfaturile regelui, ea se familiariz cu obiceiurile de la curte i aprofund cunoaterea culturii vechiului Egipt, a crei profunzime o fascina. Mat-Hor nu ntmpin niciun fel de ostilitate, dar nu reui s-i ctige simpatia lui Ameni, despre care toi spuneau c este cel mai apropiat prieten al monarhului. Ct despre Setau, cellalt confident, acesta se ntorsese n Nubia n compania lui Lotus, pentru a recolta veninul scumpelor sale reptile i pentru a-i pune n aplicare ideile legate de dezvoltarea regiunii. Tnra hitit avea totul, dar nu poseda nimic. Att de aproape de ea, puterea i scpa i amrciunea ncepea s-i cuprind sufletul. Cuta zadarnic modalitatea de a-l cuceri pe Ramses i, pentru prima dat, se ndoia de ea-nsi. Dar nu i-ar fi dat regelui ocazia s observe asta. Aa c i cuta consolarea n petreceri i serbri a cror regin incontestabil era. n acea sear de toamn, Mat-Hor se simi obosit. Le ddu liber slujitorilor i se ntinse pe pat, cu ochii deschii, pentru a putea visa la Ramses, acest om atotputernic i de neptruns. O adiere de vnt ridic pnza de n pus n fereastr. Cel

puin aa crezu ea un moment, pn cnd apru un brbat cu prul lung, cu trupul impozant. Mat-Hor se ridic i i ncruci braele peste piept. Cine suntei? Un compatriot. Lumina lunii i permise reginei s disting mai bine trsturile neateptatului vizitator. Uri-Teub! i aminteti de mine, fetio? Ai ndrznit s ptrunzi n camera mea! N-a fost uor, te pndesc de cteva ore. Cum diavolul sta de Serramanna nu nceteaz s m supravegheze, am ateptat mult timp nainte de a m apropia de tine. Uri-Teub L-ai ucis pe mpratul Muwattalis i ai ncercat s-i suprimi pe tatl i pe mama mea! Toate astea au fost demult Astzi, noi suntem doi hitii exilai n Egipt. Uii cine sunt? O femeie frumoas condamnat s se amgeasc cu o lume artificial. Sunt regina lui Ramses i regina acestei ri! Uri-Teub se aez pe marginea patului. Nu mai visa, fetio! Chem paza! Ei bine, cheam-o. Uri-Teub i Mat-Hor se nfruntar din priviri. Tnra se ridic i lu o cup de ap rece. Nu eti dect un monstru i o brut! De ce-ar trebui s te-ascult pe tine, un general trdtor? Pentru c aparinem aceluiai popor care va fi ntotdeauna dumanul acestui Egipt blestemat! nceteaz s mai bai cmpii: tratatul de pace este semnat. nceteaz s te mai mbei cu iluzii, Mat-Hor. Pentru Ramses, tu nu eti dect o strin care va fi n curnd

nchis ntr-un harem. Te neli! i-a acordat el mcar o frm de putere? Tnra nu zise nimic. n ochii lui Ramses, tu nu exiti. Nu eti dect o hitit i o ostatec a acestei pci pe care faraonul o va rupe pentru a strivi un duman dezarmat. Ramses este viclean i crud, i-a ntins lui Hattuil o capcan subtil i el a czut n ea. i tu, tu ai fost sacrificat de propriul tu tat! Distreaz-te, MatHor, bucur-te de via, cci tinereea trece repede, mult mai repede dect i imaginezi. Regina i ntoarse spatele lui Uri-Teub. Ai terminat? Gndete-te la ceea ce i-am spus i vei constata veridicitatea propunerilor mele. Dac doreti s m mai vezi, d-mi de tire fr s-l alertezi pe Serramanna. Ce motiv a avea s te revd? Ii iubeti ara la fel de mult ca mine. i nu accepi nici nfrngerea, nici umilirea. Mat-Hor ezit mult timp nainte de a se ntoarce. O adiere uoar ridic perdeaua de n, Uri-Teub dispruse. Era doar un demon al nopii sau tocmai o trezise la realitate? * Cei ase brbai cntau ct i inea gura, micndu-i n caden picioarele ntr-o cuv mare, plin cu struguri. Veseli nevoie mare, clcau ciorchinii copi din care avea s ias un vin excelent. Pe jumtate bei, din cauza vaporilor care se ridicau din cuv, ei se ineau mai mult sau mai puin ezitani de ramurile butucului. Cel mai entuziasmat era Serramanna care le impunea ritmul tovarilor si. V caut cineva, i spuse un podgorean. Continuai, le ordon Serramanna oamenilor si, i nu

v nmuiai! Brbatul era un gradat aparinnd poliiei deertului. Cu faa ptrat, ridat, el nu se desprea niciodat de arcul, sgeile i sabia lui scurt. M-am prezentat la raport, i spuse el lui Serramanna. Patrulele noastre strbat, de mai multe luni, n lung i-n lat, deertul Libiei n cutarea lui Malfi i a rzvrtiilor a cror cpetenie este. L-ai localizat n sfrit? Din pcate, nu. Acest deert este imens i noi nu controlm dect zona din apropierea Egiptului. Este riscant s ne aventurm mai departe. Beduinii ne spioneaz i l previn pe Malfi de apropierea noastr. Pentru noi, el este ca o umbr insesizabil. Serramanna fu decepionat i contrariat. Competena poliitilor din deert era indiscutabil. Eecul lor dovedea c Malfi era un adversar redutabil. E sigur c Malfi a unit mai multe triburi? Nu sunt convins de asta, rspunse gradatul. Poate nu e dect un zvon, ca attea altele. Malfi s-a ludat c deine o dag de fier? N-am auzit nimic de asta. Las acolo dispozitivul de alert. La cel mai mic incident, avertizeaz palatul. Cum dorii dar de ce ne temem att de mult de libieni? Suntem siguri c Malfi va ncerca s ne fac ru ntr-un fel sau altul. i e suspectat de crim. * Ameni nu arunca niciun document. De-a lungul anilor, biroul lui din Pi-Ramses se umpluse de arhive, sub form de papirusuri sau tblie de lemn. Trei ncperi anexe adposteau vechile dosare. n mai multe rnduri,

subordonaii lui i recomandaser s se debaraseze de textele fr importan, dar Ameni voia s pstreze maximum de informaii, ca s nu fie constrns s apeleze la diverse administraii a cror lentoare l exaspera. Scribul lucra repede. Din punctul su de vedere, orice problem a crei soluie trena avea tendina de a se agrava. i de cele mai multe ori era mai bine s nu conteze dect pe el nsui fr s se mai gndeasc la nenumratele relaii gata s se destrame imediat ce greul prea de nedepit. Satisfcut de o enorm farfurie de carne fiart care n-avea s-l ngrae mai mult ca alte mese, Ameni lucra la lumina lmpilor cu ulei cnd Serramanna intr n biroul lui. Mereu citeti Trebuie s se ocupe cineva i de mruniuri n ara asta. O s-i prpdeti sntatea, Ameni. Mi-am prpdit-o demult. Pot s m-aez? Cu condiia s nu deranjezi nimic. Uriaul sard rmase n picioare. Nimic nou n legtur cu Malfi, se plnse el. Se ascunde n deertul Libiei. i Uri-Teub? Triete pe picior mare cu bogata fenician. Dac nu la cunoate, precum i cunoate un vntor vnatul, a jura c a devenit un respectabil bogtan fr alte ambiii dect fericirea conjugal i mncarea aleas. De ce nu, n fond? Ali strini au fost sedui de o existen linitit. Sigur Tonul sardului l intrig pe Ameni. Ce insinuezi? Tu eti un excelent scrib, dar timpul trece i nu mai eti tnr. Ameni ls pensula i i ncruci braele.

Am cunoscut o femeie fermectoare i foarte timid, mrturisi sardul. Cu toate astea, nu mi place. n schimb, tu ar trebui s-o apreciezi Vrei s m nsori? n ce m privete, eu simt adesea nevoia de schimbare Dar tu, tu i-ai fi credincios unei bune soii. Ameni se nfurie. Viaa mea nseamn acest birou i gestiunea afacerilor publice! i imaginezi o femeie aici? Ar aranja totul dup capul ei i ar semna dezordinea i haosul! M-am gndit Nu te mai gndi i ncearc mai degrab s-l identifici pe asasinul lui Acha.

38

Templul pentru venicie al lui Ramses, de pe malul de vest al Thebei, se ntindea pe o suprafa de cinci hectare. Conform dorinelor faraonului, pilonii preau c se nal pn la cer, copacii umbreau bazinele cu ap curat, uile erau din bronz aurit, dalele din argint i statui animate de prezena /ca-ului erau amplasate n curile templului. n jurul sanctuarului, o bibliotec i antrepozite iar n inima edificiului, capelele dedicate lui Seti, tatl lui Ramses, Tuyei, mama lui, i lui Nefertari, marea lui soie regal. Stpnul Celor Dou ri mergea frecvent pe acest domeniu magic care aparinea divinitilor. Aici, el venera memoria acestor fiine scumpe, care vor tri pentru totdeauna n el. Dar de data asta, vizita avea un caracter excepional. Meritamon, fiica lui Ramses i a lui Nefertari, trebuia s ndeplineasc un ritual care s-l imortalizeze pe faraonul domnitor. Cnd o vzu, Ramses fu din nou frapat de asemnarea cu mama ei. n rochia ei mulat, ornat cu dou rozete n dreptul pieptului, Meritamon o ntruchipa pe Seat, zeia Scrierii. Faa ei fin, ncadrat de cercei n form de disc, era fragil i luminoas. Regele o mbri. Cum o duci, scumpa mea fiic? Mulumit ie, pot s meditez n acest templu i s cnt pentru zei. n fiecare clip simt prezena mamei mele.

La cererea ta am venit la Theba. Ce mister vrei s-mi dezvlui, tu care eti singura regin a Egiptului recunoscut de temple? Meritamon se nclin n faa suveranului. Maiestatea Sa s binevoiasc s m urmeze. Zeia pe care o ncarna l conduse pe Ramses pn la o capel unde l atepta un preot purtnd masca de ibis a zeului Thot. Sub privirea lui Ramses, Thot i Seat inscripionar cele cinci nume ale regelui pe frunzele unui copac mare gravat n relief n piatr. Astfel, spuse Meritamon, analele tale sunt scrise de milioane de ori, aa nct ele vor dinui pentru totdeauna. Ramses fu cuprins de o ciudat emoie. Nu era dect un om cruia destinul i ncredinase o sarcin grea, dar cuplul divin evoca o alt realitate, cea a Faraonului, al crui suflet trecea din rege n rege, de la nceputurile dinastiilor. Cei doi care celebrar ritul se retraser, lsndu-l pe Ramses s contemple copacul de milioane de ani n care tocmai i nscrisese nemurirea. * Meritamon se ntorcea pe domeniul muzicienilor templului cnd o femeie blond, somptuos mbrcat, i bar drumul. Eu sunt Mat-Hor, spuse ea cu agresivitate. Nu ne-am ntlnit niciodat, dar trebuia s-i vorbesc. Eti soia oficial a tatlui meu, n-avem nimic s ne spunem. Dar tu eti adevrata regin a Egiptului! Rolul meu este strict teologic. Altfel spus, esenial! Interpretezi faptele dup bunul tu plac, Mat-Hor. Pentru mine, nu va fi niciodat o alt mare soie regal n afar de Nefertari. Ea este moart i eu sunt vie! Din moment ce refuzi s

domneti, de ce m mpiedici pe mine s-o fac? Meritamon surse. Ai o imaginaie bogat. Eu triesc aici retras i nu m intereseaz treburile lumeti. Dar eti prezent n timpul riturilor de stat, n calitate de regin a Egiptului! Asta este voina faraonului. O conteti? Vorbete-i, convinge-l s-mi dea locul care mi se cuvine. Influena ta va fi determinant. Ce vrei, de fapt, Mat-Hor? Vreau dreptul de a domni, cstoria m autorizeaz s fac asta. Egiptul nu se cucerete prin for, ci prin iubire. Pe acest pmnt, dac neglijezi legea lui Maat uitnd ndatoririle tale, vei avea deziluzii penibile. Nu m intereseaz discursurile tale, Meritamon; eu i cer ajutorul. Eu nu renun la aceast lume. Ai mai mult curaj ca mine, i doresc noroc, Mat-Hor. * Ramses medit ndelung n imensa sal cu coloane a templului din Karnak pe care tatl su Seti o ncepuse i pe care, el, n calitatea sa de fiu i succesor, o terminase. Ptrunznd prin ferestrele de piatr a claustra, soarele lumina, rnd pe rnd, scenele sculptate i pictate n care se vedea faraonul aducnd ofrande divinitilor pentru ca ele s rmn pe pmnt. Amon, marele suflet al Egiptului care ddea suflu oricrei nri, rmnea ascuns, dar aciona peste tot. El se simte n vnt, spunea un imn, dar nu se vede. Noaptea este plin de prezena lui. Ceea ce este sus i ceea ce este jos este realizat de el. A ncerca s-l cunoti pe Amon, tiind c el va scpa mereu inteligenei umane, nu nsemna, cum o afirma Cartea ieirii la lumin, s ndeprtezi rul i tenebrele, s ptrunzi

viitorul i s organizezi ara astfel nct s fie asemntoare cerului? Brbatul care nainta spre Ramses avea o fa ptrat i dur pe care vrsta nu o mblnzise. Fost controlor al grajdurilor regale, el intrase n serviciul lui Amon de la Karnak i srise treptele ierarhiei pentru a deveni al doilea profet al zeului. Ras n cap, mbrcat cu o rob de n imaculat, Bakhen se opri la civa pai de monarh. Mare este bucuria de a v revedea, Maiestate. Mulumit ie, Karnak i Luxor sunt demne de divinitile care le locuiesc. Ce face Nebu? Marele preot nu mai iese din csua lui, de lng lacul sfnt, nu mai are vrsta potrivit, dar continu s dea ordine. Ramses aprecia fidelitatea lui Bakhen. Era una din acele fiine excepionale, lipsite de ambiie i al cror rol principal era s acioneze drept. Cel mai mare domeniu sacru al Egiptului era pe mini bune. Totui Bakhen prea mai puin calm dect de obicei. Probleme grave? ntreb Ramses. Tocmai am primit plngeri din partea unor mici sanctuare ale regiunii thebane. n curnd nu vor mai avea tmie i smirn, indispensabile n timpul practicilor cotidiene ale riturilor. Pentru moment, rezervele de la Karnak vor fi suficiente pentru a le veni n ajutor, dar i stocurile mele vor fi epuizate n dou sau trei luni. Templele nu trebuiau s fie aprovizionate la nceputul iernii? Desigur, Maiestate, dar ce cantitate vom primi? Ultimele recolte au fost att de slabe nct riscm s rmnem fr aceste substane eseniale. Dac ritualul nu mai este celebrat n mod satisfctor, ce se va ntmpla cu armonia rii?

* Chiar la ntoarcerea lui Ramses n capital, Ameni se prezent n biroul su cu braele ncrcate de papirusuri administrative. Toi se ntrebau cum un scrib att de firav avea energia necesar pentru a cra atta greutate. Maiestate, trebuie s intervenii ct se poate de repede! Taxa pe vapoarele de mrfuri este excesiv i Ameni se ntrerupse. Faa grav a lui Ramses l fcu s se rzgndeasc i s nu-l mai deranjeze cu amnunte. Care este situaia rezervelor noastre de oliban, tmie i smirn? Nu pot s-i spun pe loc, trebuie s verific Dar nu e nimic alarmant. Cum poi fi att de sigur? Pentru c am instituit un sistem de control. Dac stocurile ar fi sczut n mod semnificativ, a fi tiut. n regiunea theban, n curnd va fi penurie. S folosim rezervele antrepozitelor din Pi-Ramses i s sperm c viitoarele recolte vor fi bogate. Las sarcinile mai puin importante n grija altora i ocup-te imediat de aceast problem. * Ameni i convoc n biroul su pe directorul rezervelor Dublei Case Albe, pe eful Trezoreriei i pe superiorul Casei Pinului, nsrcinat cu verificarea livrrilor de mrfuri de provenien strin. Cei trei notabili atinseser linitii vrsta de cincizeci de ani. Am fost obligat s plec de la o reuniune important, se plnse eful Trezoreriei, i sper c nu ne-i deranjat degeaba. Suntei toi trei responsabili cu rezervele de oliban, tmie i smirn, le aminti Ameni. ntruct niciunul dintre voi nu m-a alertat, presupun c situaia nu e ngrijortoare.

Eu nu mai am aproape deloc oliban, mrturisi directorul rezervelor Dublei Case Albe, dar cu siguran c nu e i cazul colegilor mei. Eu nu mai am dect un stoc mic, preciz eful Trezoreriei, dar cota de alert nefiind nc atins, n-am considerat necesar s fac un raport scris ctre colegii mei. Situaia mea este identic, spuse directorul Casei Pinului. Dac stocurile mele ar fi continuat s scad n urmtoarele luni, n-a fi ezitat s iau msuri. Ameni era consternat. Cei trei nali funcionari sacrificaser spiritul legii n favoarea literei i, ca de obicei, nu comunicaser ntre ei. Vreau situaia exact a stocurilor voastre. Ameni calcul rapid: pn la primvara viitoare, n-ar mai rmne niciun grunte de tmie n Egipt, iar smirna i olibanul ar disprea i ele din laboratoare i din temple. i n ntreaga ar, va lua natere i se va amplifica un sentiment de revolt mpotriva lipsei de prevedere a lui Ramses.

39

Mereu la fel de frumoas ca o auror de primvar, medicul-ef Neferet termin de pregtit un amestec compus din rin de arbore de fistic, miere, bucele de aram i un pic de smirn, destinat s ngrijeasc un dinte al ilustrului su pacient. Niciun abces, i explic ea lui Ramses, dar avei gingiile fragile i o tendin tot mai pronunat spre artrit. Maiestatea Voastr s nu uite de cltirea gurii i de decoc turile cu scoar de salcie. Am pus s se planteze mii de slcii de-a lungul fluviului i pe marginea bazinelor de ap. Vei dispune n curnd de o mare cantitate de produse antiinflamatoare. Mulumesc, Maiestate. V mai prescriu i o coc de mestecat pe baz de mprteas, ienupr, fructe de sicomor i tmie. Pentru c am adus vorba de tmie i smirn a cror aciune asupra durerii este remarcabil, in s v informez c aceste produse ne vor lipsi n curnd. tiu, Neferet, tiu Cnd vor fi livrate medicilor i chirurgilor? Ct de repede posibil. Observnd ncurctura monarhului, Neferet nu-i mai puse ntrebrile care-i stteau pe buze. Problema trebuia s fie grav, dar ea avea ncredere n Ramses c va scoate ara din acest impas. *

Ramses meditase ndelung n faa statuii tatlui su Seti, a crui fa din piatr era intens animat, graie talentului sculptorului. n austerul birou cu perei albi, prezena lui Seti lega gndirea faraonului care domnea cu cea a predecesorului su. Cnd trebuia s ia decizii de care depindea viitorul regatului, Ramses nu uita niciodat s consulte sufletul monarhului care-l iniiase n funcie, cu preul unei educaii riguroase pe care puine fiine ar fi tolerat-o. Seti avusese dreptate. Dac Ramses suporta greutatea unei lungi domnii, asta se datora acestei formaii exigente pe care i-o datora. O dat cu maturitatea, focul care-l animase sczuse n intensitate, dar pasiunea tinereii se metamorfozase ntr-o dorin ardent de a-i conduce ara i poporul aa cum o fcuser strmoii si. Cnd privirea lui Ramses czu pe marea hart a Orientului Apropiat pe care o consulta adesea, faraonul se gndi la Moise, prietenul su din copilrie. i n el ardea un foc, adevratul su ghid prin deert, n cutarea Pmntului Fgduit. n mai multe rnduri, n ciuda prerii consilierilor militari, faraonul refuzase s intervin mpotriva lui Moise i a evreilor. Nu trebuiau ei s-i urmeze destinul pn la capt? Ramses i chem pe Ameni i pe Serramanna. Am luat mai multe decizii. Una dintre ele va fi pe placul tu, Serramanna. Ascultndu-l pe rege, uriaul sard simi o puternic bucurie. * Tanit, apetisanta fenician, nu se mai stura de trupul lui Uri-Teub. Dei hititul o trata cu brutalitate, ea i accepta toate toanele. Datorit lui, ea descoperea n fiecare zi

plcerile uniunii carnale i tria o nou tineree. Uri-Teub devenise zeul ei. Dup ce o srut slbatic, hititul se ridic i, n toat splendoarea nuditii lui, se ndeprt ca un animal. Eti o iap superb, Tanit! Din cnd n cnd o s m faci aproape s-mi uit ara. Tanit prsi la rndul ei patul i lsndu-se pe vine, mbri pulpele amantului ei. Suntem fericii, att de fericii! S nu ne mai gndim dect la noi i la plcerea noastr Mine plecm la vila ta din Fayum. Nu-mi place, dragule, prefer Pi-Ramses. Cum ajungem acolo, eu voi pleca i tu, tu i vei face pe toi s cread c suntem mpreun n acel cuib al iubirii. Tanit se ridic i i lipi snii mari de pieptul lui Uri-Teub pe care l mbri cu pasiune. Unde te duci i ct timp vei lipsi? N-ai nevoie s-o tii. La ntoarcerea mea, dac Serramanna te ia la ntrebri, nu trebuie s spui dect cteva cuvinte: nu ne-am prsit nicio secund. Ai ncredere, dragule, eu Hititul o plmui pe fenician care scoase un strigt de durere. Eti femeie i o femeie nu trebuie s se amestece n afacerile brbailor. Fii asculttoare i totul va merge bine. Uri-Teub pleca s se ntlneasc cu Malfi pentru ca s intercepteze convoiul de oliban, tmie i smirn i s distrug preioasele produse. Dup acest dezastru, popularitatea lui Ramses va fi grav afectat i tulburarea va pune stpnire pe ar, crend condiii propice pentru un atac surpriz al libienilor. n Hatti, gruparea ostil pcii cu Egiptul o s-l alunge pe Hattuil de pe tron i l vor aduce napoi pe Uri-Teub, singurul ef de rzboi capabil s nving armatele Faraonului. O servitoare nspimntat apru n ua camerei.

Stpn, a venit poliia! Un uria cu casc i narmat Scap de el, i ordon Tanit. Nu, interveni Uri-Teub, s vedem ce vrea de la noi prietenul nostru Serramanna. S atepte, o s venim. Refuz s stau de vorb cu acest bdran. Dimpotriv, frumoasa mea! Uii c suntem cuplul cel mai ndrgostit din ar? Pune-i o rochie care-i las snii goi i parfumeaz-te. * Puin vin, Serramanna? ntreb Uri-Teub, strngnd n brae o Tanit languroas. Sunt n misiune oficial. i n ce mod ne privete pe noi? ntreb feniciana. Ramses i-a acordat azil lui Uri-Teub n vremuri dificile i e ncntat acum de integrarea lui n societatea egiptean. De aceea regele v acord un privilegiu de care putei fi mndri. Tanit fu uimit. Despre ce e vorba? Regina ntreprinde o vizit n toate haremurile din Egipt unde, n onoarea ei, vor fi organizate numeroase festiviti. Am plcerea s v anun c v numrai printre invitai i c o vei nsoi pe tot parcursul cltoriei. Este Este minunat! exclam feniciana. Nu pari prea ncntat, Uri-Teub, remarc sardul. Bineneles c da Eu, un hitit Regina Mat-FHor nu este de origine hitit? i tu eti cstorit cu o fenician. Egiptul este foarte primitor, cnd i sunt respectate legile. E cazul tu, aa c eti considerat un autentic supus al Faraonului. De ce ai primit tu sarcina de a ne aduce aceast veste? Pentru c eu sunt responsabil cu securitatea oaspeilor de marc, rspunse sardul cu un zmbet larg. i nu te voi

pierde din ochi nicio clip. * Nu erau dect o sut, dar puternic narmai i perfect antrenai. Malfi formase un comando din care nu fceau parte dect cei mai buni oameni, rzboinici experimentai amestecai cu tineri lupttori cu o energie inepuizabil. Dup un ultim antrenament, n cursul cruia mai muriser vreo zece incapabili, comandoul prsise tabra secret din inima deertului libian pentru a o lua spre Nord n direcia fiei occidentale a deltei Egiptului. Cnd n barc, cnd pe drumuri noroioase, libienii vor traversa Delta de la vest la est, apoi se vor bifurca spre peninsula arabic pentru a ataca convoiul cu substane preioase. Cu Uri-Teub i partizanii lui se vor ntlni nainte de frontier i acesta leva da indicaii precise care le va permite s evite patrulele egiptene i s scape supravegherii pndarilor. Prima etap a aciunii de cucerire va fi un triumf. Libienii oprimai i vor recpta sperana i Malfi va deveni eroul unui popor rzbuntor, dornic s-i ia revana. Graie lui, Nilul se va transforma ntr-un fluviu de snge. Dar trebuia mai nti s loveasc Egiptul n valorile lui eseniale: celebrarea ritualurilor i a cultului destinat divinitilor, expresii ale respectrii regulii lui Maat. Fr tmie i smirn, preoii se vor simi abandonai i l vor acuza pe Ramses c a rupt pactul cu cerul. Cercetaul se ntoarse napoi. Nu putem s mergem mai departe, i spuse el lui Malfi. Ti-ai pierdut minile? Venii s vedei i singur, stpne. Culcat pe burt pe o movil de pmnt moale, ascuns printre spini, lui Malfi nu-i veni s-i cread ochilor. Armata egiptean se desfurase pe o suprafa mare de teren, ntre mare i mlatinile pe care le strbteau n lung

i-n lat brci mici n care se aflau arcai. Turnurile din lemn le permiteau arcailor s supravegheze un vast orizont. Erau acolo cteva mii de oameni, comandai de Merenptah, fiul mezinul lui Ramses. E imposibil de trecut, estim cercetaul, vom fi reperai i masacrai. Malfi nu putea s-i duc la moarte pe cei mai buni oameni ai si, viitoarele vrfuri de lance ale armatei libiene. S distrugi o caravan era uor, dar s ii piept unui numr att de mare de soldai egipteni era sinucidere. De furie, libianul apuc o tuf de spini i o strnse n pumn.

40

eful caravanelor care se ndreptau spre Egipt era uluit. El, un comerciant clit, un sirian de cincizeci i opt de ani care strbtuse n lung i-n lat toate drumurile Orientului Apropiat pentru a face nego, nu vzuse niciodat o asemenea comoar. i dduse ntlnire cu productorii n partea de nord-vest a peninsulei arabice, ntr-o regiune arid i pustie unde temperatura diurn era torid i cea nocturn adesea glacial, fr a mai pune la socoteal erpii i scorpionii. Dar locul era ideal pentru a adposti un antrepozit secret n care de trei ani, sirianul aduna bogiile furate tezaurului egiptean. Complicilor si, libianul Malfi i hititul Uri-Teub, le spusese cu convingere c stocurile de produse preioase, de altfel foarte mici din cauza recoltelor slabe, fuseser distruse. Malfi i Uri-Teub erau rzboinici, nu comerciani. Ei nu tiau c un bun negustor nu-i sacrific niciodat marfa. Cu plete negre i lipicioase ntinse pe capul rotund, cu faa vistoare, cu bustul mare, susinut de nite picioare scurte, sirianul minea i fura nc din adolescen, neuitnd s cumpere tcerea celor care ar fi putut s-l denune autoritilor. Prieten al unui alt sirian, Raia, spion n solda hitiilor, care murise n mod brutal, eful caravanelor strnsese, de-a lungul anilor, o frumuic avere ocult. Nu era ea ridicol de mic n comparaie cu incredibilul izvor de bogie care tocmai fusese depozitat n antrepozitul su?

nali de trei metri, n medie, arborii de tmie din Arabia dduser trei recolte att de abundente nct fusese nevoie s fie angajai de dou ori mai muli muncitori sezonieri dect de obicei. Frunzele de culoare verde nchis i florile aurii cu rou n mijloc nu erau dect ornamente alturi de superba coaj maronie. Cnd o rzuiai, izvorau picturi de rin care adunate i transformate de specialiti n cocoloae tari, rspndeau n timpul arderii un parfum minunat. i ce s mai spui de cantitatea incredibil de oliban! Rina lui alburie, lptoas i parfumat cursese cu o generozitate demn de vrsta de aur. Micile lacrimi n form de par, albe, gri sau galbene, l fcuser pe eful caravanelor s plng de bucurie. El cunotea numeroasele virtui ale acestui produs scump i cutat, antiseptic, antiinflamator i analgezic; ca unguent sau ca plasture, sub form de pudr sau chiar ca butur, medicii egipteni l foloseau pentru a lupta mpotriva tumorilor, ulcerelor, abceselor, bolilor de ochi i otitelor. Olibanul stopa hemoragiile i grbea cicatrizarea rnilor. Era folosit chiar ca antidot al otrvii. Neferet, celebrul medic-ef al Celor Dou ri, ar plti n aur pentru indispensabilul oliban. i rina verde de galbanum, i rina nchis la culoare de labdanum, i uleiul gros i rinos al arborelui de balsam, i smirna Sirianul era n pragul extazului. Ce comerciant ar fi crezut c poate avea ntr-o bun zi o asemenea avere? Sirianul nu uitase s pregteasc o momeal pentru aliaii si, trimind o caravan pe drumul unde l ateptau UriTeub i Malfi. Nu greise oare ncredinndu-i doar o ncrctur modest? Din pcate, vestea se rspndea deja: se vorbea de o recolt excepional i aceste zvonuri riscau s ajung prea repede la urechile hititului i ale libianului. Cum s ctige timp? n dou zile, sirianul i va primi pe negustorii greci, ciprioi i libanezi crora le va vinde coninutul antrepozitului nainte de a fugi n Creta unde va

duce o via fericit. Dou zile interminabile, n cursul crora se temea s nu-i vad venind pe aliaii si de temut. Un hitit dorete s v vorbeasc, l anun unul dintre servitori. Sirianului i se usc gura i ochii i ardeau. Catastrof! Nencreztor, Uri-Teub venea s-i cear socoteal. i dac l obliga s deschid antrepozitul Trebuia s fug sau s ncerce s-l conving pe ex-generalul ef al armatei hitite? nspimntat, sirianul fu incapabil s ia o decizie. Omul care veni spre el nu era Uri-Teub. Tu tu eti hitit? Da, sunt. i eti un prieten de-al Fr nume. Da, sunt un prieten al generalului, singurul om capabil s salveze Hatti de la dezonoare. Bine, bine Zeii fie de partea lui! Cnd l voi revedea? Va trebui s ai rbdare. Doar nu i s-a ntmplat ceva? Nu, linitete-te. Dar este reinut n Egipt de ceremonii oficiale i conteaz pe tine s respeci ntocmai termenii contractului vostru. S n-aib nicio grij! Contractul a fost pus n aplicare, totul s-a derulat aa cum a vrut. Deci pot s-l linitesc pe general. S-i vad de petreceri: dorinele lui au fost mplinite! Cnd voi sosi n Egipt, l voi contacta. Imediat dup plecarea hititului, patronul caravanelor ddu pe gt, fr s respire, trei cupe de lichior tare. Avea mai mult noroc dect sperase! Uri-Teub reinut n Egipt Cu siguran exista un zeu al hoilor! Mai rmnea Malfi, un nebun periculos, animat uneori de licriri de luciditate. De obicei, vederea sngelui era suficient ca s-l mbete. Omornd civa negustori, probabil c simise o plcere la fel de mare ca cea provocat de o femeie i uitase s examineze de aproape mrfurile. Dar dac

se artase bnuitor, atunci l va cuta pe eful caravanelor cu furia unui dement. Sirianul avea multe caliti, dar nu i curaj. S-l nfrunte pe Malfi era peste puterile sale. n deprtare, un nor de praf. Comerciantul nu atepta pe nimeni Nu putea fi vorba dect de libian i de comandoul su de ucigai. Copleit, sirianul czu lat pe o rogojin; norocul i se schimba. Malfi o s-i taie beregata cu delectare i o s-l lase s moar. Norul de praf se deplasa ncet. Cai? Nu, ar fi naintat mai repede. Mgari Da, erau mgari. O caravan, deci! Dar de unde venea? ncurajat, dar intrigat, negustorul se ridic i nu mai pierdu din vedere cortegiul de patrupede greu ncrcate care avansau n ritmul lor cu pai foarte siguri. i recunoscu nsoitorii caravanei: cei pe care i trimisese la moarte pe drumul unde i atepta Malfi! Nu era cumva victima unui miraj? Nu, iat-l pe eful convoiului, un compatriot mai n vrst dect el. A fost n regul cltoria, prietene? Nicio problem. Patronul caravanelor abia i ascunse stupefacia. Nici cel mai mic incident? Nici cel mai mic. Dar nu prea am avut timp s bem, s mncm, s ne splm i s dormim. Te ocupi tu de ncrctur? Bineneles, bineneles Du-te s te odihneti. Caravana teafr i nevtmat, ncrctura intact O singur explicaie posibil: Malfi i libienii fuseser oprii. Poate c nebunul la obsedat de rzboi fusese ucis de poliia deertului. Noroc i bogie Viaa l copleea pe sirian cu toate fericirile. Ce bine fcuse c i asumase riscul! Puin ameit, alerg pn la antrepozitul a crui cheie o

avea doar el. Zvorul de lemn era rupt. Livid, patronul caravanelor mpinse ua. n faa lui, lng un morman de bogii, un om ras n cap, mbrcat n piele de panter. Cine cine suntei? Kha, mare preot la Memphis i fiul mai mare al lui Ramses. Am venit s caut ceea ce aparine Egiptului. Sirianul i nclet mna pe dag. Fr gesturi stupide Faraonul te vede. Houl se ntoarse. Peste tot, ivindu-se din spatele ridic turilor de nisip, arcai egipteni. i, n lumina soarelui, Ramses cel Mare, purtnd coroana albastr, n picioare n carul su. Patronul caravanelor czu n genunchi. Iertare Nu sunt vinovat Am fost obligat Vei fi judecat, spuse Kha. Numai la gndul de a aprea n faa unui tribunal care s pronune pedeapsa suprem, sirianul i iei din mini. Cu daga ridicat, el se npusti asupra unui arca care se apropia de el ca s-i pun ctue de lemn i i-o nfipse n bra. Considernd c tovarul lor este n pericol de moarte, trei ali arcai nu ezitar s trag. Cu trupul strpuns de sgei, houl se prbui. n ciuda prerii defavorabile a lui Ameni, Ramses inu s treac el nsui n fruntea expediiei. Mulumit informaiilor furnizate de poliia deertului i a utilizrii baghetei lui radiestezice, regele localiz punctul de sosire clandestin al caravanelor deturnate. i n acelai timp observase i o alt anomalie pe care voia s-o verifice. Carul faraonului se avnt n deert, urmat de o cohort de vehicule militare. Cei doi cai ai lui Ramses erau att de rapizi c se distanar de restul escortei. Pn la orizont nu era dect nisip, pietre i dune.

De ce regele se pierde prin aceste singurti? l ntreb un locotenent pe arcaul cu care forma echipajul carului. Eu am participat la btlia de la Kadesh. Ramses nu acioneaz niciodat la ntmplare. Este cluzit de o for divin. Monarhul trecu peste o dun i se opri. Ct vedeai cu ochii, arbori minunai cu scoara galben i gri, cu lemnul alb i moale. O extraordinar plantaie de oliban avea s-i ofere Egiptului preioasa rin ani buni deacum nainte.

41

Nervii lui Uri-Teub erau pui la grea ncercare. Nici frumuseea grdinilor, nici calitatea bucatelor, nici farmecul concertelor nu-l puteau face s uite prezena obsedant a lui Serramanna i insuportabilul su rnjet. Tanit, dimpotriv, aprecia aceast vizit a haremurilor n compania unei regine fermectoare care i seducea pn i pe administratorii cei mai ursuzi. Mat-Hor prea ncntat de linguirile curtenilor dornici s-i intre n graii. Excelent veste, l anun Serramanna: Ramses tocmai a svrit un nou miracol. Faraonul a descoperit o enorm plantaie de oliban i caravanele au ajuns tefere i nevtmate la Pi-Ramses. Hititul strnse pumnii. De ce Malfi nu intervenise? Dac libianul fusese arestat sau ucis, Uri-Teub nu mai avea nicio ans s semene tulburare n Egipt. n timp ce Tanit discuta cu cteva femei de afaceri invitate de regin la haremul din Mer-Ur, chiar acela al crui administrator fusese Moise, Uri-Teub se aez la o parte, pe un zid jos de pietre uscate, pe malul unui lac de agrement. La ce te gndeti, scumpe compatriot? Ex-generalul ef al armatei hitite ridic ochii pentru a contempla o Mat-Hor nespus de frumoas. Sunt trist. Care este cauza acestei tristei? Tu, Mat-Hor. Eu? Te neli!

nc n-ai neles strategia lui Ramses? Arat-mi-o tu, Uri-Teub. Trieti ultimele tale clipe de vis. Ramses este plecat ntr-o expediie militar pentru a-i aservi i mai mult populaiile din colonii; trebuie s fii orb ca s nu vezi c se pregtete s atace Hatti? nainte de a lansa ofensiva, se va debarasa de dou personaje suprtoare: tu i eu. Eu voi fi intuit la reedina mea sub supravegherea poliiei i voi fi probabil victima unui accident. Tu vei fi nchis ntr-unul din aceste haremuri pe care le vizitezi cu atta plcere. Haremurile nu sunt nchisori! i se va ncredina o sarcin onorific i fictiv i nu-l vei mai vedea niciodat pe rege. Cci regele nu se gndete dect la rzboi. Cum poi s fii att de sigur de asta? Am reeaua mea de prieteni, Mat-Hor, care mi furnizeaz adevratele informaii, cele la care tu n-ai acces. Regina pru tulburat. Ce propui? Regele este un gurmand. i place n mod deosebit o reet creat de el, deliciul lui Ramses, o marinat cu usturoi dulce, ceap, vin rou de oaz, carne de vit i file de biban de Nil. Este o slbiciune pe care o hitit ar trebui s tie s-o exploateze. ndrzneti s-mi propui s? N-o face pe ingenua! La Hattua, ai nvat s umbli cu otrava. Eti un monstru! Dac nu-l suprimi pe Ramses, te va distruge. S nu-mi mai vorbeti niciodat, Uri-Teub. Hititul juca tare. Dac nu reuise s-i strecoare ndoiala i ngrijorarea n suflet, Mat-Hor l va denuna lui Serramanna. n caz contrar, el va fi realizat o bun parte din drum.

* Kha era nelinitit. Totui, programul de restaurare pe care l concepuse pentru Saqqara se materializa deja n rezultate remarcabile. Piramida n trepte a lui Djeser, cea a lui Unas n interiorul creia fuseser nscrise primele Texte ale piramidelor care dezvluiau modalitile de resuscitare ale sufletului regal, monumentele lui Pepi I beneficiaser de ngrijirile sale atente. i marele preot din Memphis nu se oprise aici: el ceruse, de asemenea, echipelor de artizani i cioplitori n piatr s panseze rnile piramidelor i ale templelor faraonilor din a cincea dinastie, pe situl de la Abusir, n nordul Saqqarei. Chiar i la Memphis, Kha mrise templul lui Ptah care adpostea de acum nainte o capel n memoria lui Seti i va fi completat, ntr-un viitor apropiat, printr-un sanctuar dedicat gloriei lui Ramses. Cnd se simea foarte obosit, Kha se ducea n locul unde fuseser spate mormintele regilor primei dinastii, la marginea platoului deertic al Saqqarei, care domina livezile de palmieri i terenurile cultivate. Sepultura regelui Djet, evideniat de trei sute de capete de taur din pmnt ars, dispuse n relief pe margini i nzestrate cu coarne adevrate, i transmitea energia necesar pentru a consolida legturile dintre prezent i trecut. Kha nu descoperise cartea lui Thot i uneori se mpca cu ideea eecului. Acest lucru nu se datorase lipsei lui de vigilen i neglijenei fa de cultul taurului? Marele preot promitea s-i ndrepte greelile, dar trebuia mai nti s duc la bun sfrit programul de restaurare. Dar va reui? Pentru a treia oar de la nceputul anului, Kha conduse un car pn la piramida lui Mykerinos pe care, dup ce se va termina restaurarea, voia s graveze o inscripie comemorativ. i pentru a treia oar, antierul era gol, cu excepia unui

btrn cioplitor n piatr care mnca pine frecat cu usturoi. Unde-i sunt colegii? S-au ntors acas. Din nou fantoma! Da, fantoma a reaprut. Au vzut-o mai muli. inea erpi n mini i amenina c omoar pe oricine s-ar apropia. Atta vreme ct acest spectru nu va fi vnat, nimeni nu va accepta s lucreze aici, nici mcar n schimbul unui salariu mare. Acesta era dezastrul de care se temea Kha: s se afle n imposibilitatea de a repara monumentele de pe platoul Gizeh. i aceast fantom fcea s cad pietrele i provoca accidente. Toi tiau c era vorba despre un suflet nelinitit, ntors pe pmnt pentru a semna nenorocire printre cei vii. n ciuda nelepciunii sale, Kha nu reuise s-l mpiedice s fac ru. Cnd vzu apropiindu-se carul lui Ramses cruia i ceruse ajutorul, Kha i recpt sperana. Dar dac regele eua, trebuia s declare o parte a platoului Gizeh zon interzis i s se resemneze s vad operele de art degradndu-se. Situaia se nrutete, Maiestate. Nimeni nu mai vrea s mai lucreze aici. Ai spus rugminile obinuite? N-au avut efect. Ramses contempl piramida lui Mykerinos, cu fundaiile ei solide din granit. n fiecare an, faraonul venea la Gizeh pentru a cpta din energia constructorilor care ntruchipaser n piatr razele luminii unind pmntul cu cerul. tii unde se ascunde fantoma? Niciun artizan n-a ndrznit s-o urmeze. Regele l zri pe btrnul cioplitor n piatr care continua s mnnce i se apropie de el. Surprins, acesta din urm ls s-i cad bucata de pine i ngenunche, cu minile

ntinse n fa, cu fruntea n pmnt. De ce n-ai fugit i tu cu ceilali? Eu nu nu tiu, Maiestate! Cunoti locul unde se ascunde fantoma, nu-i aa? S-l mini pe rege, nsemna s te condamni pentru eternitate. Condu-ne. Tremurnd, btrnul l conduse pe rege pe potecile dintre mormintele unde se odihneau fidelii servitori ai lui Mykerinos care, n lumea de dincolo, continuau s formeze curtea regal. Vechi de mai bine de o mie de ani, cu siguran, ei aveau nevoie s fie refcui, dup cum nu ntrzie s remarce ochiul exersat al lui Kha. Cioplitorul n piatr intr ntr-o curticic al crei pmnt era acoperit cu rmie de calcar. ntr-un col, o stiv de blocuri mici de piatr. Aici este, dar nu mergei mai departe. Cine este aceast fantom? ntreb Kha. Un sculptor a crui memorie n-a fost onorat cum se cuvine i care se rzbun, agresndu-i colegii. Dup inscripiile hieroglifice, defunctul condusese o echip de constructori n epoca lui Mykerinos. S ridicm aceste blocuri, ordon Ramses. Maiestate Pune mna. Apru gura ptrat a unui pu. Kha arunc n el o piatr a crei cdere pru interminabil. Peste cincisprezece metri, conchise cioplitorul n piatr, cnd auzi zgomotul impactului pietrei cu fundul puului. Nu v aventurai n aceast gaur. O coard cu noduri atrna de-a lungul peretelui. Trebuie, totui, s coborm acolo, estim Ramses. n acest caz, mi asum eu riscul, hotr artizanul. Dac ntlneti spectrul, obiect Kha, vei ti s pronuni formulele care s-l mpiedice s fac ru?

Btrnul ls capul n jos. n calitate de mare preot al lui Ptah, spuse fiul mai mare al lui Ramses, mi revine mie obligaia de a ndeplini aceast sarcin. Nu-mi interzice acest lucru, tat. Kha se angaj ntr-o coborre care i se pru interminabil. Fundul puului nu era ntunecat: pereii de calcar emanau o lumin ciudat. Marele preot puse n sfrit piciorul pe solul denivelat i merse pe un culoar ngust care ducea la o u fals pe care erau reprezentat defunctul, nconjurat de coloane de hieroglife. Atunci Kha nelese. O fisur mare traversa piatra gravat n toat nlimea ei i-l desfigurau pe beneficiarul textelor de nviere. Neputnd s se ncarneze ntr-o imagine vie, spiritul ei se transformase ntr-o fantom agresiv, care le reproa oamenilor c-i dispreuiser memoria. Cnd Kha urc afar din pu, el era sfrit de oboseal, dar radios. n momentul n care falsa poart va fi restaurat i faa defunctului sculptat din nou cu dragoste, sortilegiul va disprea.

42

De la ntoarcerea lui la Pi-Ramses, Uri-Teub nu se mai linitea. Supravegheat fr ncetare de Serramanna n timpul unei cltorii interminabile, redus la inactivitate, privat de informaii, el avea chef s masacreze ntreg Egiptul, ncepnd cu Ramses. Mai trebuia s suporte i asalturile amoroase ale siropoasei Tanit care avea nevoie de raia ei cotidian de plcere. Ea apru din nou, pe jumtate goal, ntr-un nor de parfum Dragule hitiii! Ce-i cu hitiii? Sute sute de hitii au invadat centrul din Pi-Ramses! Uri-Teub o apuc pe fenician de umeri. Eti nebun? De la servitorii mei tiu! Hitiii au atacat, au lovit n inima regatului lui Ramses E fabulos, Tanit! Uri-Teub i ddu drumul soiei i se mbrc cu o tunic veche, scurt, cu dungi negre i roii. Exaltat, ca n vremurile lui bune, el sri n spatele unui cal, gata s se arunce n btlie. Hattuil fusese rsturnat, partizanii rzboiului pn la capt triumfaser, liniile de aprare egiptene fuseser strpunse n timpul unui atac surpriz i destinul Orientului Apropiat se schimba! Pe marea alee care ducea de la templul zeului Ptah spre

palat, o mulime n dezordine srbtorea. Nu se vedea niciun soldat, nici cea mai mic urm de lupt. Uluit, Uri-Teub se adres unui poliist blajin care lua parte la bucuria general. Se pare c hitiii au invadat Pi-Ramses! Este adevrat. Dar unde sunt? La palat. L-au ucis pe Ramses? Ce spunei? tia sunt primii hitii care vin s viziteze Egiptul i i-au adus cadouri suveranului nostru. Turiti Uluit, Uri-Teub se strecur prin mulime i se prezent la poarta cea mare a palatului. Pe tine te mai ateptau! clam vocea tuntoare a lui Serramanna. Vrei s asiti la ceremonie? Nuc, hititul se ls introdus de sard n sala de audien unde se aflau curtenii. n primul rnd, delegaii vizitatorilor, cu braele ncrcate de cadouri. Cnd Ramses apru, vorbria ncet. Unul cte unul, hitiii i prezentar faraonului lapislazuli, turcoaze, aram, fier, smaralde, ametist, cornalin i jad. Regele i opri privirea pe cteva superbe turcoaze. Ele nu puteau proveni dect din Sinai unde, n vremea tinereii, Ramses mersese mpreun cu Moise. i era imposibil s uite muntele rou i galben, stncile lui periculoase i rpele nebnuite. Tu care mi-aduci aceste minunii, i-ai ntlnit n drumul tu pe Moise i poporul evreu? Nu, Maiestate. Ai auzit vorbindu-se de exodul lor? Toi se tem de ei, fiindc le place s se lupte, dar Moise susine c ei vor ajunge n ara lor. Se pare c prietenul din copilrie al lui Ramses continua s-i urmeze visul. Gndindu-se la anii aceia ndeprtai

cnd li se hotrse destinele, monarhul nu acorda dect o atenie distrat acumulrii cadourilor. eful delegaiei fu ultimul care se nclin n faa lui Ramses. Suntem liberi s mergem prin tot Egiptul, Maiestate? Asta este consecina pcii. Vom putea s ne onorm zeii n capitala voastr? n partea de rsrit a oraului se ridic templul zeiei siriene Astarte, nsoitoarea zeului Seth i protectoarea carului i a cailor mei. Ei i-am cerut s vegheze asupra securitii portului Memphis. Zeul Furtunii i zeia Soarelui pe care i venerai la Hattua sunt binevenii i la PiRamses. Cnd delegaia hitit prsi sala de audien, Uri-Teub l abord pe unul din compatrioii si. M recunoti? Nu. Sunt Uri-Teub, fiul mpratului Muwattalis! Muwattalis a murit, Hattuil e cel care domnete acum. Aceast vizit este un iretlic, nu-i aa? Ce iretlic? Noi am venit s vizitm Egiptul i muli ali hitii ne vor urma exemplul. Rzboiul s-a sfrit, s-a sfrit cu adevrat. Minute n ir, Uri-Teub rmase nemicat n mijlocul marii alei din Pi-Ramses. * Directorul Trezoreriei care l nsoea pe Ameni ndrzni n cele din urm s se prezinte n faa lui Ramses. Pn atunci, el preferase s-i in gura, spernd c scandalul nu va izbucni i c raiunea va nvinge. Dar sosirea vizitatorilor hitii sau mai exact aducerea cadourilor, provocase asemenea excese nct naltul funcionar nu mai avea dreptul s tac. S-l nfrunte pe Ramses fiind mai presus de forele sale,

directorul Trezoreriei i se adresase lui Ameni care l ascultase fr s scoat niciun cuvnt. O dat explicaiile terminate, secretarul particular al monarhului i ceruse imediat audien acestuia, ordonndu-i demnitarului s repete acuzaiile cuvnt cu cuvnt, fr s omit nici cel mai mic detaliu. Tu n-ai nimic de adugat, Ameni? Mai folosete la ceva, Maiestate? Erai la curent cu tot? Vigilena mea a fost prins pe picior greit, recunosc, dar v avertizasem totui. Considerai i unul i cellalt c aceast problem este rezolvat. Uurat, directorul Trezoreriei evit privirea sever a regelui. Din fericire, acesta nu formulase nicio acuzaie mpotriva lui. Ct despre Ameni, el conta pe Ramses s restabileasc regula lui Maat n inima propriului su palat. * n sfrit, Maiestate! exclam Mat-Hor, czusem prad disperrii din dorina de a v revedea. De ce n-am fost alturi de Domnia Voastr cnd i-ai primit pe compatrioii mei? Ar fi fost ncntai s m admire. Superb n rochia ei roie mpodobit cu rozetedin argint, Mat-Hor fcea piruete n mijlocul unui balet al servitoarelor. Ca n fiecare zi, ele vnau i cel mai mic grunte de praf, aduceau noi bijuterii i haine somptuoase i schimbau sutele de flori care nmiresmau apartamentele reginei. D liber personalului tu, ordon Ramses. Regina se mpotrivi. Dar nu m plng de el. Nu un brbat ndrgostit avea Mat-Hor n faa ei, ci pe Faraonul Egiptului. Trebuie c avea privirea aia cnd contraatacase, la Kadesh, npustindu-se, singur, asupra

miilor de hitii. Plecai toate, ip regina, crai-v! Neobinuite s fie tratate astfel, servitoarele se retraser fr grab, abandonnd pe pavaj obiectele pe care le aveau n mini. Mat-Hor ncerc s zmbeasc. Ce se ntmpl, Maiestate? Crezi c purtarea ta este aceea a unei regine a Egiptului? mi port rangul, aa cum ai cerut! Dimpotriv, Mat-Hor, te compori ca un tiran ce are capricii inacceptabile. Ce mi se reproeaz? l sileti pe directorul Trezoreriei s scoat din rezervele lui bogii care aparin templelor i ieri ai ndrznit s dai un decret ca s-i nsueti metalele preioase oferite statului de compatrioii ti. Tnra femeie se revolt. Eu sunt regina, totul mi aparine! Te neli amarnic. Egiptul nu este guvernat prin lcomie i egoism, ci prin legea lui Maat. Acest pmnt este proprietatea zeilor. Ei l transmit faraonului a crui datorie este de a-l menine n sntate, prosperitate i fericire. Ceea ce ar fi trebuit s ari n toate mprejurrile, Mat-Hor, era spiritul de dreptate. Cnd un ef nu mai este un model, ara ntreag se ndreapt spre decaden i ruin. Acionnd astfel, tu atentezi la autoritatea Faraonului i la binele poporului su. Ramses nu ridicase vocea, dar cuvintele lui erau mai ascuite dect tiul unei sbii. Eu eu nu credeam c O regin a Egiptului nu trebuie s cread, ci s acioneze. i tu acionezi ru, Mat-Hor. Am anulat decretul tu nedrept i am dat dispoziii pentru a te mpiedica s faci ru. De acum nainte vei sta n haremul Mer-Ur i nu vei veni

la curte dect la ordinul meu. Nu vei duce lips de nimic, dar orice exces va fi de acum nainte nlturat. Ramses nu poi s-mi refuzi iubirea! ara Egiptului este soia mea, Mat-Hor, i tu eti incapabil s nelegi acest lucru.

43

Viceregele Nubiei nu mai suporta prezena i activitatea lui Setau, prietenul din copilrie al lui Ramses. Sftuit n mod eficace de soia sa, Lotus, o vrjitoare nubian, Setau se implicase att de mult n dezvoltarea economic a provinciei Marelui Sud nct reuise s pun toate triburile la munc fr s provoace conflicte ntre ele! O isprav pe care viceregele o credea de nerealizat. n plus, Setau era iubit de cioplitorii n piatr i acoperise regiunea de temple i capele ntru gloria faraonului i a zeilor si protectori. i tot Setau era cel care veghea la buna organizare a muncilor agricole, stabilea cadastrul i reintroducea impozitele! Viceregele trebuia s vad realitatea n fa: acest mblnzitor de erpi, pe care naltul funcionar l considerase un ciudat fr viitor, se dovedea a fi un administrator riguros. Dac Setau continua s obin rezultate la fel de remarcabile, poziia viceregelui va deveni foarte inconfortabil. Acuzat de incapacitate i lene, el i-ar pierde postul. S negociezi cu Setau era imposibil. ncpnat, refuznd s-i ia liber i s-i reduc programul de lucru, prietenul din copilrie al lui Ramses refuza orice compromis. Viceregele nu ncercase nici mcar s-l corup. n ciuda rangului lor, Setau i Lotus triau simplu, aveau relaii cu indigenii i nu manifestau niciun gust pentru lux. Nu mai rmnea dect o soluie: un accident mortal

organizat cu suficient grij pentru ca nicio ndoial s nu planeze asupra cauzelor decesului lui Setau. De aceea viceregele convocase la Abu Simbel un mercenar nubian recent ieit din nchisoare. Brbatul avea un trecut ncrcat i era lipsit de orice contiin moral. O sum frumuic lar convinge s acioneze fr ntrziere. * Noaptea era ntunecat. Reprezentnd faada marelui templu, cei patru coloi eznd ce ncarnau fea-ul lui Ramses priveau n deprtare, scrutnd timpuri i spaii pe care ochii oamenilor nu puteau s le vad. Nubianul atepta acolo. Avea fruntea ngust, pomeii proemineni, buzele groase i era narmat cu o suli. Eu sunt viceregele. Te cunosc. Te-am vzut n fortreaa n care eram nchis. Am nevoie de serviciile tale. Eu vnez pentru satul meu Acum, sunt un om linitit. Mini. Eti acuzat de furt, exist dovezi mpotriva ta. Furios, nubianul i nfipse sulia n pmnt. Cine m-acuz? Dac nu colaborezi cu mine, te vei ntoarce n nchisoare i nu vei mai iei de acolo. Dac te supui, vei fi bogat. Ce vrei de la mine? Cineva mi st n drum. Vreau s m scapi de el. Un nubian? Nu, un egiptean. Atunci va trebui s m plteti scump. Nu eti n situaia de a negocia, spuse sec viceregele. Pe cine trebuie s elimin? Pe Setau. Nubianul i lu sulia i o agit n aer, spre cer. Asta te cost o avere!

Vei fi pltit gras, cu condiia ca moartea lui Setau s par un accident. Se nelege. Ca beat, viceregele se cltin i czu n fund. Nubianul nici n-apuc s pufneasc n rs, c fu i el victima aceleiai panii. Cei doi ncercar s se ridice, dar, pierzndu-i echilibrul, czur din nou. Solul tremur, exclam nubianul, zeul Pmntului este furios. Colina scoase un bubuit, coloii se micar. nspimntai, viceregele i complicele su vzur cum se desprinde capul gigant al unuia dintre ei. Faa lui Ramses se precipit spre criminali i i strivi sub greutatea ei. * Doamna Tanit era disperat. De mai bine de o sptmn, Uri-Teub nu mai fcuse dragoste cu ea. El pleca foarte devreme dimineaa, galopa la ar toat ziua, se ntorcea sfrit de oboseal, mnca ct patru i adormea fr s scoat un cuvnt. Tanit nu reuise s-l interogheze dect o singur dat, cnd o lovise cu violen, fiind pe punctul de a o omor. Feniciana nu-i gsea consolarea dect alturi de pisicua ei tigrat i nu mai avea chef nici mcar s-i administreze patrimoniul. O nou zi se termina, insipid i lnced. Felina torcea pe genunchii lui Tanit. Tropitul unui cal Uri-Teub se ntorcea! Hititul i fcu apariia, nflcrat. Vino, frumoasa mea! Tanit se arunc n braele amantului ei care i smulse rochia i o rsturn peste perne.

Dragul meu Te regsesc! Furia ptima a amantului su o umplu de bucurie. UriTeub o devor. Ce grij te macin? M credeam abandonat Dar Malfi este n via i continu s uneasc triburile libiene! Unul dintre emisarii lui m-a contactat pentru a-mi spune s-mi pstrez ncrederea. Lupta continu, Tanit, Ramses nu este invulnerabil. Lart-m c i-o repet, dragule dar acest Malfi m nfricoeaz. Hitiii se complac n laitatea lor. Numai libienii i vor face s ias din amoreal i Malfi este omul potrivit n situaia de fa. Nu avem alt alternativ dect violena i lupta pn la capt i conteaz pe mine pentru a ctiga! * Tanit dormea, stul de plcere. Aezat pe un scaun de culoarea paiului, n grdin, Uri-Teub, cu mintea plin de vise sngeroase, contempla luna care se nla pe cer i i cerea ajutorul. Eu voi fi mai eficace dect acest astru, murmur n spatele lui o voce feminin. Hititul se ntoarse. Tu, Mat-Hor i asumi astfel de riscuri! Regina mai are nc dreptul de a merge unde vrea. Pari dezamgit Ramses te va repudia? Nu, bineneles c nu! Atunci de ce eti aici, n mare secret? Frumoasa hitit ridic privirea spre cerul nstelat. Aveai dreptate, Uri-Teub. Sunt o hitit i aa voi rmne Niciodat Ramses nu m va recunoate ca marea lui soie regal. Niciodat nu voi fi egala lui Nefertari. Mat-Hor nu-i putu reine cteva suspine. Uri-Teub vru so mbrieze, dar ea se feri.

Sunt stupid De ce s plng pentru un eec? Asta este atitudinea celor slabi! O prines hitit n-are dreptul s se nduioeze de destinul ei. Tu i eu suntem nscui pentru a nvinge. Ramses m-a umilit, mrturisi Mat-Hor, m-a tratat ca pe o servitoare!] l iubeam, eram gata s devin o mare regin, am fcut ce-a vrut, dar el m-a clcat n picioare cu dispre. Eti hotrt s te rzbuni? Nu tiu Nu mai tiu. Rmi lucid, Mat-Hor! S accepi umilirea fr s reacionezi ar fi o laitate nedemn de tine. i dac eti aici, e pentru c ai luat o decizie. Taci, Uri-Teub! Nu, n-am s tac! Hatti nu este nvins, nc mai poate s-i ridice capul. Am aliai puternici, Mat-Hor, i cu toii avem un duman comun: Ramses. Ramses este soul meu. Nu, e un tiran care te dispreuiete i care a uitat deja de existena ta! Acioneaz, Mat-Hor, acioneaz aa cum iam propus. Otrava e la dispoziia ta. S ucid visul ei Putea Mat-Hor s distrug viitorul pe care i-l dorea att, s pun capt zilelor omului pentru care ncercase o pasiune nebun, faraonul Egiptului? Hotrte-te, ordon Uri-Teub. Regina fugi n noapte. Cu zmbetul pe buze, rzboinicul hitit urc pe terasa vilei pentru a fi mai aproape de lun i pentru a-i mulumi. Cine-i n urma mea? Sunt eu, Tanit. Hititul o apuc pe fenician de gt. Ne spionai? Nu, eu Ai auzit totul, nu-i aa? Da, dar o s tac, i-o jur! Bineneles, drguo, n-ai s comii o eroare fatal.

Privete, frumoaso, privete! Din tunic, Uri-Teub scoase o dag de fier pe care o ridic nspre astrul nocturn. Privete bine aceast arm. Ea l-a ucis pe Acha, prietenul lui Ramses. i tot ea l va ucide pe faraon i i va strpunge gtul, dac m vei trda.

44

Pentru a-i srbtori aniversarea, Ramses i invitase la mas pe cei doi fii, Kha i Merenptah, ca i pe Ameni, cel mai fidel dintre toi, care avusese ideea de a-i cere buctarului palatului s pregteasc, pentru aceast ocazie, un deliciu al lui Ramses, servit cu un renumit vin din anul trei al domniei lui Seti. Din fericire pentru viitorul Egiptului, nu exista nicio disensiune ntre Kha i Merenptah. Fiul cel mare, teolog i ritualist, i continua cutarea cunoaterii, studiind vechile texte i monumente ale trecutului. Mezinul i exersa funcia de general ef i veghea la securitatea regatului. Niciun alt fiu regal nu ddea dovad de maturitatea, exigena i responsabilitatea lorn ceea ce privete statul. Cnd va considera c va sosi momentul, Ramses i va desemna succesorul cu inima mpcat. Dar cine s-ar fi gndit s-i succead lui Ramses cel Mare care la strlucita vrst de aizeci de ani atrgea privirile frumoaselor de la palat? nc de mult, faima monarhului depise frontierele Egiptului iar legenda sa era pe buzele povestitorilor din sudul Nubiei i pn n insula Creta. Nu era el suveranul cel mai puternic din lume, Fiul luminii i neobositul constructor? Niciodat zeii nu fcuser attea daruri unei fiine omeneti. S bem ntru gloria lui Ramses, propuse Ameni. Nu, obiect monarhul, s-o srbtorim mai degrab pe mama noastr, ara Egiptului, acest pmnt care este

oglinda cerului. Cei patru brbai i mprtir dragostea pentru o civilizaie i o ar care le ofereau attea minunii i crora le dedicau existena lor. De ce Meritamon nu este i ea alturi de noi? ntreb Kha. n acest moment, cnt pentru zei. Este dorina ei i o respect. N-ai poftit-o nici pe Mat-Hor, remarc Merenptah. Ea st de acum nainte n haremul de la Mer-Ur. Totui, se mir Ameni, m-am ntlnit cu ea n buctria palatului. Ar fi trebuit s prseasc deja palatul. ncepnd de mine, Ameni, s ai grij ca decizia mea s fie respectat. Merenptah, ai informaii referitoare la Libia? Nimic nou, Maiestate, se pare c Malfi e un nebun i c visul lui de cucerire nu e dect n creierul lui bolnav. Fantoma de la Gizeh a disprut, anun Kha, cioplitorii n piatr lucreaz acum nestingherii. Intendentul palatului i aduse regelui o misiv. Purtnd sigiliul lui Setau, ea avea meniunea urgent. Ramses rupse sigiliul, desfcu papirusul, citi repede mesajul prietenului su i se ridic de la mas. Plec imediat la Abu Simbel. Terminai cina fr mine. Nici Kha, nici Merenptah, nici Ameni nu mai avur chef s savureze marinata. Pentru o clip, buctarul fu tentat s guste, el i ajutoarele lui. Dar era vorba de cina regal. S se ating de ea ar fi fost o insult i o hoie n acelai timp. Dezolat, buctarul arunc cina de srbtoare n care MatHor pusese otrava procurat de Uri-Teub. nc o dat, Nubia l vrjea pe Ramses. Puritatea aerului, albastrul absolut al cerului, verdele ncnttor al palmierilor i al bordurii de iarb cultivat care se hrnea cu apele Nilului pentru a lupta mpotriva deertului, zborul pelicanilor, cocorii ncoronai, flamingo roz i ibiii, mirosul

mimozelor, magia de ocru a colinelor permiteau sufletului s comunice cu forele ascunse ale naturii. Ramses nu prsea prora vaporului rapid care l ducea spre Abu-Simbel. i redusese escorta la minimum i desemnase el nsui un echipaj neobosit, format din marinari de elit, obinuii cu riscurile navigaiei pe Nil. Nu departe de destinaie, n timp ce monarhul se odihnea n cabina lui, aezat pe un pat pliant ale crui picioare erau n form de capete de ra ncrustate cu filde, vaporul ncetini. Ramses l lu la ntrebri pe cpitan. Ce se ntmpl? Pe mal e o armat de crocodili, lungi de cel puin apte metri! i n ap, hipopotami. Deocamdat nu ne putem continua drumul. Chiar o sftuiesc pe Maiestatea Voastr s debarce. Animalele par nervoase, ar putea s se ia de noi. nainteaz fr team, cpitane. Maiestate, v asigur Nubia este pmntul miracolelor. Cu rsuflarea nbuit, marinarii reluar manevrele. Hipopotamii se agitar. Pe mal, un enorm crocodil i scutur coada, naint civa metri ca un fulger i rmase din nou nemicat. Ramses simise prezena aliatului su chiar nainte de a-l vedea. Dnd la o parte cu trompa ramurile joase ale unui acacia, un elefant uria scoase un muget care fcu sute de psri s-i ia zborul i-i nmrmuri pe marinari. Unii crocodili se refugiar ntr-o zon cu iarb. Alii se aruncar asupra hipopotamilor care se aprau cu putere. Lupta fu scurt i violent, apoi Nilul i regsi linitea. Elefantul scoase un al doilea muget pentru Ramses care i fcu semn cu mna. n urm cu muli ani, fiul lui Seti salvase un elefant rnit. Devenit adult, animalul cu urechi mari i coli grei intervenea n favoarea regelui de cte ori acesta avea nevoie de el.

N-ar trebui s capturm acest monstru i s-l ducem n Egipt? suger cpitanul. Venereaz libertatea i ferete-te s-o mpiedici. * Dou coline proeminente, un golf, nisip aurit, o vlcea separnd cele dou coline de munte, arbori de acacia al cror parfum mblsma aerul uor, frumuseea ncnttoare a gresiei nubiene Privelitea aezrii Abu Simbel i strnse inima lui Ramses. Acolo, el crease dou temple care ntruchipau uniunea cuplului regal pe care el l forma pentru totdeauna cu Nefertari. Aa cum se temea regele, scrisoarea lui Setau nu coninea nicio exagerare: aezarea fusese victima unui cutremur de pmnt. Faa i torsul unuia dintre cei patru coloi eznd se sprseser. Setau i Lotus l primir pe monarh. Rnii? ntreb Ramses. Doi mori: viceregele Nubiei i un recidivist. Ce fceau mpreun? Nu tiu. Stricciuni, n interiorul templului? Constat tu nsui. Ramses ptrunse n sanctuar. Cioplitorii n piatr erau deja la lucru. Ei proptiser pilonii stricai ai marii sli i i redresaser pe cei care ameninau s se prbueasc. Edificiul dedicat lui Nefertari a suferit i el? Nu, Maiestate. Zeii fie ludai, Setau. Lucrrile vor fi prompt fcute i orice urm a dezastrului va fi tears. Pentru colos, acest lucru va fi mai greu. Am s-i supun ateniei mai multe planuri. Nu ncerca s-l repari. N-o s lai faada n starea asta, nu?

Acest cutremur de pmnt este un mesaj de la zeul Pmntului. ntruct el a remodelat aceast faad, s nu fim mpotriva voinei sale. * Decizia faraonului l ocase pe Setau, dar Ramses se artase inflexibil. Numai trei coloi vor perpetua prezena A: a-ului regal. Mutilat, cel de-al patrulea va rmne mrturie a uzurii i imperfeciunii inerente oricrei opere omeneti. Sfrmarea gigantului de piatr, departe de a duna mreiei ansamblului, fcea s ias n eviden fora celor trei camarazi ai si. Regele, Setau i Lotus cinar la umbra unui palmier, mblnzitorul de erpi nu-i ceruse monarhului s se ung cu assa foetida, rin de ferul15 de Persia, al crei miros ngrozitor punea reptilele pe fug, dar i oferise fructele roii ale unui arbust16 care conineau un antidot mpotriva veninului. Ai mrit cantitatea de ofrande divine, i spuse Ramses lui Setau, ai strns produsul recoltelor n grnarele regale, ai restabilit pacea n aceast provincie turbulent, ai construit sanctuare n toat Nubia i ai preferat ntotdeauna adevrul n locul minciunii. Ce-ai zice s devii, aici, reprezentantul justiiei lui Maat? Dar acesta este privilegiul viceregelui! N-am uitat asta, prietene. Nu eti tu noul vicerege al Nubiei numit printr-un decret datnd din anul treizeci i opt al domniei mele? Setau i cuta cuvintele pentru a protesta, dar Ramses
ferula assa foetida - plant aromatizant, nalt de 2-3 metri, ca un mrar uria. Ferula comun are flori galbene, cea persian flori albe. Din rdcina ei se extrage o rin cu un miros puternic, asemntor usturoiului. Romanii o foloseau pe post de condiment pentru carnea fript, aa cum este folosit, de altfel, i astzi, (n.trad.) 16 caparris decidua (n. a.)
15

nu-i ls destul timp. S refuzi i este imposibil. i pentru tine acest cutremur de pmnt este un semn. Existena ta capt astzi o alt dimensiune. Tu tii ct de mult iubesc acest inut. Ai grij mare de el, Setau. mblnzitorul de erpi se ndeprt n noaptea parfumat. Avea nevoie s fie singur pentru a se obinui cu decizia care fcea din el unul dintre primele personaje ale statului. mi dai voie, Maiestate, s v pun o ntrebare insolent? ntreb Lotus. Nu e o sear de excepie? De ce ai ateptat att de mult pn s-l numii pe Setau vicerege al Nubiei? Trebuia s nvee s administreze Nubia fr s se gndeasc la asta. Acum el i triete vocaia i rspunde unei chemri care l-a cuprins ncetul cu ncetul. Nimeni n-a reuit s-l corup nici s-l njoseasc, pentru c voina de a servi aceast provincie i anim fiecare gest. i i trebuia timp pentru a deveni contient de acest lucru.

45

Ramses intr singur n marele templu de la Abu-Simbel pentru a celebra ritul zorilor. Monarhul urm drumul luminii care ducea la naos, cuprinznd mai nti statuile eznd ale lui Amon, apoi cele ale ka-lui regal i ale lui Ra. Faraonul, i nu omul nsrcinat s ndeplineasc aceast funcie pe pmnt, era asociat cu zeul ascuns i cu lumina divin, cu cei doi mari zei creatori care, reunii sub numele Amon-Ra, formau o fiin desvrit. A patra statuie, cea a zeului Ptah, rmnea n penumbr. Ca fiu al lui Ptah, Ramses era furitorul regatului i al poporului su; el era, de asemenea, cel care transmitea Verbul graie cruia toate lucrurile deveneau reale. Regele se gndi la fiul su Kha, mare preot al lui Ptah, care alesese s urmeze calea acestui mister. Cnd monarhul iei din marele templu, o lumin blnd sclda esplanada presrat cu arbori i fcea s vibreze culoarea cald a gresiei nubiene al crei aur mineral evoca carnea zeilor. Ramses se ndrepta spre templul dedicat lui Nefertari, cea pentru care rsrea soarele. i acest soare, tat hrnitor al Egiptului, va rsri pn la sfritul timpurilor pentru marea soie regal care luminase Cele Dou ri cu frumuseea i nelepciunea ei. Regina, imortalizat de sculptori i pictori, i provoc lui Ramses dorina de a trece n lumea de dincolo i de a o ntlni n sfrit. El o implora s-l ia de mn, s neasc din aceste ziduri n care tria, pururea tnr i frumoas, n

compania frailor ei, zeii, i a surorilor ei, zeiele, ea care fcea lumea s nverzeasc i Nilul s scnteieze. Dar, plutind n barca soarelui, Nefertari se mulumi s-i zmbeasc lui Ramses. Sarcina regelui nu era terminat. Un faraon, oricare sunt suferinele lui omeneti, se supunea puterilor celeste i poporului su. Stea nepieritoare, Nefertari cea cu faa blnd i cu vorba neleapt va continua s ghideze paii lui Ramses pentru ca ara s rmn pe drumul lui Maat, pn cnd aceasta din urm i va acorda odihna. Ziua era pe sfrite cnd magia lui Nefertari l fcu pe rege s-i rentoarc faa spre lumea exterioar, spre aceast lume n care n-avea dreptul s fie slab. Pe esplanad, sute de nubieni n costume de gal. Purtnd peruci rocate, cercei din aur, robe albe, lungi pn la glezne, i earfe cu motive florale, efii de trib i demnitarii lor aveau braele ncrcate cu cadouri: piei de panter, inele de aur, filde, lemn de abanos, pene i ou de stru, saci plini de pietre preioase, evantaie. Alturi de Setau, decanul adunrii naint spre Ramses. Omagiu Fiului luminii. Omagiu fiilor Nubiei care au ales pacea, spuse Ramses. Fie ca aceste dou temple de la Abu-Simbel, att de scumpe sufletului meu, s fie simbolul uniunii voastre cu Egiptul. Maiestate, ntreaga Nubie tie deja c l-ai numit pe Setau vicerege. O linitea grea se ls peste adunare. Dac efii de trib dezaprobau aceast decizie, dezordinea va renate. Dar Ramses n-ar tgdui alegerea lui Setau. El tia c prietenul lui era nscut pentru a administra acest loc i c l va face fericit. Decanul se ntoarse spre Setau, care era mbrcat cu tunica lui din piele de antilop. i mulumim lui Ramses cel Mare c a ales omul care tie s salveze viei, s vorbeasc cu inima lui i s o

cucereasc pe a noastr. Emoionat pn la lacrimi, Setau se nclin n faa lui Ramses. i ceea ce vzu l ngrozi: o viper cu corn se apropia de piciorul regelui, unduindu-se pe sub nisip. Setau vru s strige i s l alerteze pe monarh, dar fu salutat i luat pe sus de nubieni, ntr-o mare de aclamaii, iar avertismentele lui se necar n vacarmul bucuriei generale. Cnd vipera se ridic s loveasc, un ibis alb cobort din vzduh i nfipse ciocul n capul reptilei dup care i relu zborul, lundu-i prada cu el. Cei care vzuser scena nu mai aveau nicio ndoial: cel care salvase viaa monarhului era zeul Thot, sub forma unui ibis. i fiindc Thot se manifestase astfel, nsemna c modalitatea de a guverna a lui Setau va fi dreapt i neleapt. Smulgndu-se din mulimea partizanilor si, acesta putu n sfrit s se apropie de rege. S-ar zice c aceast viper De ce te temeai, Setau, din moment ce m-ai fcut imun? Trebuie s am ncredere n tine, prietene. * De dou ori mai ru, dac nu de trei sau de zece! Da, era mai ru dect i imaginase Setau. De la numirea lui, era copleit de munc i trebuia s primeasc n audien o mie i unu de solicitani ale cror cereri erau unele mai urgente dect altele. n cteva zile i ddu seama c oamenii nu aveau pic de pudoare cnd era vorba s-i apere propriile interese, fie i n detrimentul intereselor altora. n ciuda dorinei lui de a se supune regelui i de a-i ndeplini misiunea care i-a fost ncredinat, Setau avu tentaia de a renuna. S captureze reptile periculoase era mai uor dect s rezolve conflictele dintre faciuni rivale.

Dar noul vicerege al Nubiei beneficie de dou ajutoare nesperate. Primul fu acela al lui Lotus a crui metamorfoz l surprinse. Ea, ndrgostita cu iniiative delicioase, liana nubian care tia s descopere plcerea ncnttoare n trupul amantului su, vrjitoarea capabil s vorbeasc limba erpilor, l asista cu rceala unei femei obinuit s conduc. Frumuseea ei, intact, n ciuda anilor, fu un avantaj preios n timpul discuiilor cu demnitarii triburilor care, dnd uitrii certurile dintre ei i unele din cererile lor, contemplau formele ncnttoare ale soiei viceregelui. Pe scurt, ea vrjea alte reptile. Al doilea aliat fu i mai surprinztor: Ramses nsui. Prezena monarhului, n timpul primelor discuii ale lui Setau cu ofierii superiori ai fortreelor egiptene, fu determinant, n ciuda minii lor mai degrab nguste, gradaii neleser c Setau nu era o fanto i c avea sprijinul regelui. Ramses nu scoase niciun cuvnt, lsndui prietenul s vorbeasc i s-i dovedeasc valoarea. Dup ceremonia de instalare a viceregelui n fortreaa Buhen, Setau i Ramses se plimbar pe metereze. N-am tiut niciodat s mulumesc, mrturisi Setau, dar Nimeni n-ar fi putut s te mpiedice s te impui. Eu team ajutat s ctigi puin timp, nimic mai mult. Mi-ai dat din magia ta, Ramses, i aceast for este de nenlocuit. Dragostea de ar i-a cluzit existena i ai acceptat realitatea pentru c eti un rzboinic autentic, nflcrat i sincer precum acest pmnt. Un rzboinic cruia tu i ceri s consolideze pacea! Nu este ea hrana cea mai suav? O s pleci n curnd, nu-i aa? Eti vicerege, soia ta este remarcabil, de voi depinde ca Nubia s prospere. O s mai vii pe aici, Maiestate?

Nu tiu. Totui, i tu iubeti aceast ar. Dac a tri aici, m-a aeza sub un palmier, pe malul Nilului, n faa deertului i a contempla drumul soarelui, visnd la Nefertari fr s m mai gndesc la treburile Statului. Astzi, abia astzi, ncep s resimt puin din greutatea care apas pe umerii ti. Pentru c nu-i mai aparii, Setau. Eu nu am puterea ta, Maiestate. Aceast sarcin nu va fi prea grea pentru mine? Mulumit erpilor, tu ai nvins frica. Graie Nubiei, vei ti ce nseamn puterea fr a fi sclavul ei. * Serramanna boxa, lovind un manechin de crp, trgea cu arcul, alerga i nota. Acest exces de exerciii fizice nu-i epuiza totui trupul plin de ur mpotriva lui Uri-Teub. Contrar speranelor lui, hititul nici nu-i pierduse sngele rece, nici nu comisese greeala care i-ar fi permis sardului s-l aresteze. i cuplarea lui grotesc cu Tanit lua forma unui mariaj respectabil cu care familiile de vaz din PiRamses se obinuiau. n timp ce eful grzii personale al lui Ramses i ddea liber unei superbe dansatoare nubiene a crei vesel senzualitate l calmase un pic, unul dintre subordonaii si intr fr s bat la u. Ai mncat, biete? Pi Biban de Nil, rinichi n sos, porumbel umplut, legume proaspete i convine? Chiar prea mult, efu. Cnd mi-e foame, am urechile nfundate. S mncm, o s vorbim dup aia.

O dat masa terminat, Serramanna se ntinse pe perne. Ce te aduce, biete? Aa cum mi-ai cerut, efu, am instalat discret paza n faa vilei doamnei Tanit, n timpul absenei ei. Un brbat cu prul ondulat i cu o rob multicolor s-a prezentat de trei ori n faa portarului. L-ai urmrit? Nu astea erau instruciunile voastre, efu. Deci, nu-i pot reproa nimic. Exact A treia oar, l-am filat i m ntrebam dac nam comis o prostie. Serramanna se ridic i cu mna lui enorm l btu pe umr pe mercenar. Bravo, micuule! Uneori, trebuie s tii s nu ii seama de ordine. Care e rezultatul filrii tale? tiu unde locuiete.

46

Serramanna ezitase ndelung. Trebuia s dezlnuie o aciune brutal i s-l fac pe acest suspect s vorbeasc sau era mai bine s-l consulte mai nti pe Ameni? Altdat, n-ar fi tergiversat lucrurile, dar fostul pirat devenise egiptean i respectul justiiei i se prea acum o valoare care permitea oamenilor s coabiteze fr prea multe lovituri i fr s-i insulte pe zei. Astfel, eful grzii personale a lui Ramses intr n biroul lui Ameni la ora cnd secretarul particular i purttorul de sandale al monarhului lucra singur, la lumina lmpilor cu ulei. n timp ce citea tbliele de lemn, Ameni devora un terci de bob, pine proaspt i prjituri cu miere. i miracolul continua: niciun aliment nu-l ngra. Dac m vizitezi aa trziu, i spuse el lui Serramanna, nu e semn bun. Te neli. E posibil s am o pist interesant, dar deocamdat n-am ntreprins nimic. Ameni fu surprins. Zeul Thot te-o fi luat sub aripa protectoare a ibisului su pentru a-i insufla un pic de nelepciune? Ai fcut bine, Serramanna. Vizirul nu glumete cnd e vorba de respectul datorat aproapelui. E vorba de un fenician bogat, Nari, care locuiete ntr-o vil mare. S-a dus de mai multe ori la doamna Tanit. Vizite de politee, ca ntre compatrioi. Nari nu tia c Tanit i Uri-Teub erau plecai n

cltorie oficial, n compania reginei. De cnd s-au ntors, el n-a venit dect o singur dat, n timpul nopii. Ai pus s fie supravegheat locuina lui Tanit fr autorizaie? Deloc, Ameni, am aceste informaii de la un paznic nsrcinat cu securitatea cartierului. Nu numai c m iei drept un imbecil, dar o faci i pe diplomatul! lat un nou Serramanna Scribul se opri din mncat. mi tai pofta de mncare. Am comis o eroare grav? se neliniti sardul. Nu, modul n care prezini faptele este viclean i convenabil Numele lui Nari m nelinitete. Este un om bogat i fr ndoial influent, dar de ce s scape justiiei? Este mai influent dect crezi! Nari este un comerciant din oraul Tyr, nsrcinat s pregteasc, mpreun cu ministrul Afacerilor externe, vizita regelui n Fenicia. Sardul se nfierbnt: Este o capcan! Nari este n legtur cu Uri-Teub. Face afaceri cu compatrioata lui, doamna Tanit, ea nsi comerciant bogat. Nimic nu dovedete c ar complota cu hititul. S nu fim orbi, Ameni. M aflu ntr-o situaie dificil. Dup mai multe luni petrecute n Nubia pentru a impune autoritatea lui Setau, Ramses a reluat dosarul protectoratelor noastre din Nord i ale partenerilor notri comerciali. Legturile cu Fenicia slbind un pic, el a decis s le strng printr-o cltorie oficial. l cunoti pe rege: riscul unui atentat nu-l va face s dea napoi. Trebuie s continum ancheta i s dovedim c acest Nari este complicele lui Uri-Teub! Credeai c o s stm cu minile ncruciate?

* Apele Nilului reflectau soarele care apunea. n casele celor bogai, ca i n ale sracilor, se pregtea cina. Sufletele morilor, dup ce plutiser n compania astrului zilei i se hrniser din energia lui, se ntorceau n locaurile lor pentru eternitate ca s se regenereze printr-o alt form de energie, linitea. Totui, n seara aceea, cinii nsrcinai s pzeasc imensa necropol vor rmne n gard cci aezarea primea doi vizitatori de marc, Ramses cel Mare i fiul su Kha, prad unei exaltri neobinuite. Ct de fericit sunt s te primesc la Saqqara, Maiestate! Ai dus la bun sfrit lucrrile i ai descoperit cartea lui Thot? Majoritatea vechilor monumente sunt restaurate, am ajuns la finisare. Ct despre cartea lui Thot, sunt probabil pe cale s o reconstitui pagin cu pagin i mi-ar plcea s-i art una din ele. n timpul ndelungatului tu sejur n Nubia, sculptorii i artizanii zeului Ptah au lucrat fr ncetare. Bucuria fiului su l umplea pe Ramses de ncntare: rareori l vzuse att de fericit. Pe ntinsul domeniu al Saqqarei trona mama-piramid al lui Djeser i Imhotep, prima construcie n piatr tiat ale crei trepte formau o scar spre cer. Dar nu spre extraordinarul monument i conduse Kha tatl. El urm un drum necunoscut, care erpuia prin partea de nord-vest a piramidei. O capel cu coloane supraetajate, al crei fundament era ornat cu stele dedicate divinitilor de personajele de vaz ale statului, marca intrarea ntr-o ncpere subteran pzit de preoi nzestrai cu tore. La vemntul de ceremonie al Faraonului, aminti Kha, este agat o coad de taur, cci el este puterea prin excelen. i aceast putere este a taurului Apis care i

permite stpnului Celor Dou ri s treac peste toate obstacolele. El, boul Apis, duce n spate mumia lui Osirisca s-l resusciteze prin cursa sa celest. Am jurat s construiesc pentru taurii Apis un sanctuar pe msura grandorii dinastiei lor; aceast oper este acum desvrit. Condui de purttorii de tore, monarhul i fiul su cel mare ptrunser n templul subteran al taurilor Apis. De-a lungul generaiilor, sufletul zeului trecuse din animal n animal fr ca transmiterea forei sale supranaturale s fi fost ntrerupt. Fiecare dintre ei se odihnea ntr-un enorm sarcofag depus ntr-o capel. Mumificai, precum oamenii, taurii Apis erau nhumai cu comorile domniei lor, bijuterii, vase preioase i chiar mici figurine cu cap de taur care se animau n chip magic n lumea de dincolo pentru a-i scuti de orice oboseal. Constructorii spaser i amenajaser galerii impresionante legnd ntre ele capele n care taurii mumificai i dormeau linitii somnul. n fiecare zi, preciz Kha, preoi specializai vor aduce ofrande n fiecare capel pentru ca marele suflet al lui Apis s-i dea faraonului fora de care el are nevoie. Am pus de asemenea s se construiasc un sanatoriu n care bolnavii vor fi inui n camere cu perei acoperii cu ipsos alb i vor face cure de somn. Medicul ef Neferet nu va fi ncntat? Opera ta este magnific, fiule, ea va rmne peste secole17. Apis se ntoarce spre tine, Maiestate. Ieind din tenebre, un colosal taur negru naint ncet spre faraon. Apis, cel care domnea acum, avea alura unui monarh pacifist. Ramses se gndi la momentul nspimnttor cnd, la Abydos, tatl su Seti l confruntase cu un taur slbatic. Atia ani se scurseser de la acel episod care i hotrse destinul Fiului luminii. Taurul se apropie, Ramses rmase nemicat.
n 1850, egiptologul francez Mariette a descoperit locul capelelor funerare ale taurilor Apis - cunoscut sub numele de Serapeum.
17

Vino n pace spre mine, frate. Ramses atinse cornul taurului care, cu limba lui aspr, linse mna monarhului. * nalii funcionari ai ministerului Afacerilor externe aprobaser, cu laude puternice, proiectul lui Ramses, felicitndu-l pe faraon pentru iniiativa lui remarcabil i apreciat de toate principatele aflate sub protecia Egiptului i a Regatului hitit. Nimeni nu emisese nici cea mai mic critic, nici chiar o sugestie. Gndirea lui Ramses cel Mare nu era ea divin? Cnd Ameni intr n biroul monarhului, observ imediat suprarea monarhului. S-o chem pe Neferet, Maiestate? Sufr de un ru pe care nu va putea s-l trateze. Las-m s ghicesc: nu mai supori lingueala. De aproape treizeci i nou de ani de domnie, curteni fr vlag i ipocrii, notabili care m tmiaz n loc s gndeasc singuri, aa-zii responsabili care nu exist dect prin deciziile mele Pot s m bucur? Trebuia s treci de aizeci de ani, ca s-i dai seama de adevrata natur a curtenilor? Acest moment de slbiciune nu i se potrivete, Maiestate. i pe mine, drept cine m iei? Zeii nu mi-au dat nlimea i lrgimea vederii tale, dar eu mi exprim totui opinia. Ramses zmbi. i nu aprobi cltoria mea oficial n Fenicia. Dup Serramanna, ai putea fi victima unui atentat. Este riscul inerent oricrei deplasri n aceast regiune. Dac magia mea este eficient, de ce m-a teme? Cum e sigur c Maiestatea Ta nu va renuna la planul su, voi ntri dispozitivul de securitate pe ct de mult posibil. Dar este ntr-adevr indispensabil s mergi la Tyr?

Agenii notri comerciali sunt n stare s rezolve multe din probleme. Subestimezi importana interveniei mele? Ai deci o intenie ascuns. Inteligena este o virtute reconfortant, Ameni.

47

Uri-Teub se scul trziu i lu prnzul n grdin, la soare. Unde este soia mea? Doamna Tanit are afaceri de rezolvat n ora. Hititul nu prea aprecie asta. De ce feniciana nu-i spusese de acest demers? Cnd se ntoarse o apostrof. De unde vii? Din cnd n cnd trebuie s m ocup i de bunurile mele. Cu cine te-ai ntlnit? Cu un compatriot bogat. Numele lui? Eti gelos, dragul meu? Uri-Teub o plmui. Nu te amuza sfidndu-m i rspunde-mi cnd te ntreb. M-ai lovit! Numele lui! Nari. Vrea s-i dezvolte comerul cu Egiptul i este chiar intermediar n viitoarea cltorie a lui Ramses n Fenicia. Uri-Teub o srut pe fenician pe buze. Pasionant, micua mea prepeli Uite ce trebuie s-mi spui imediat, fr a m provoca n mod stupid. Cnd trebuie s-l revezi pe Nari? Am ncheiat un trg i

Gsete o nou idee ca s lucrezi cu el i afl maximum de informaii n legtur cu aceast cltorie. Cu puterea ta de seducie, vei reui fr greutate. Tanit ncerc s protesteze, dar Uri-Teub se ntinse peste ea. Subjugat, frumoasa fenician se abandon n braele lui. S lupte mpotriva dorinei amantului ei i era imposibil. Toate banchetele sunt anulate, l anun Tanit pe UriTeub, care i ncredinase minile unei manichiuriste. Din ce motiv? Taurul Apis a murit. n timpul perioadei de doliu, nicio festivitate nu este autorizat. Ce obicei ridicol! Nu i pentru egipteni. Tanit i fcu semn manichiuristei s plece. E chiar puterea Faraonului n joc, preciz feniciana. Trebuie s gseasc taurul n corpul cruia se va ntrupa Apis. Dac nu, prestigiul lui va avea de suferit. Ramses nu va avea nicio dificultate. Sarcina nu este simpl, cci animalul trebuie s aib anumite caracteristici. Care? Trebuie s ntreb un preot specializat n cultul lui Apis. F n aa fel, ca s fim invitai la funeralii. * Trupul nensufleit al btrnului taur Apis, mort n arcul su de la templul din Memphis, fusese depus pe patul funerar, n camera pur unde, asemenea lui Osiris, avusese parte de onorurile unui priveghi la care asistau Ramses i Kha. Fuseser recitate pentru defunct formule de resuscitare. Apis, puterea magic a lui Ptah, zeul constructorilor, trebuia s fie tratat cu atenia cuvenit funciei sale. O dat mumificarea terminat, Apis fusese depus pe o sanie solid de lemn i transportat pn la vaporul regal cu

care traversase Nilul. Apoi se organizase o procesiune spre necropola de la Saqqara i spre sepultura subteran a taurilor. Ramses deschisese gura, ochii i urechile taurului resuscitat n locuina de aur. Nici Uri-Teub, nici Tanit nu fuseser admii s fie de fa la aceste ritualuri misterioase, dar ei reuir s fac s vorbeasc un preot cu gura mare, mulumit s-i etaleze tiina. Pentru a deveni un Apis, un taur trebuie s aib prul negru presrat cu pete albe, un triunghi alb pe frunte, o semilun pe piept i alta ntr-o parte, i perii cozii alternativi negri i albi. Sunt multe animale care corespund acestor criterii? ntreb hititul. Nu, exist doar un singur taur fcut aa de zei. i dac Faraonul nu-l va gsi? i va pierde ntreaga vigoare i numeroase nenorociri se vor abate asupra rii. Dar Ramses nu-i va rata sarcina. Cu toii suntem convini de asta. Uri-Teub i Tanit se ndeprtar. Dac acest animal exist, spuse hititul, s-l dibuim naintea lui Ramses i s-l ucidem. * Faa lui Ameni era nelinitit i obosit. Obosit, cum ar fi putut fi altfel? Ramses nsui nu-l convinsese niciodat pe prietenul su ca, n ciuda multiplelor sale dureri, s-i ncetineasc ritmul de lucru. Numeroase veti bune, Maiestate! De exemplu ncepe cu cea proast, Ameni. Cine te-a pus la curent? Tu n-ai tiut niciodat s-i disimulezi sentimentele. Cum vrei mpratul Hattuil i-a scris. Diplomaii notri corespondeaz n mod regulat, ce e

att de anormal? Ti se adreseaz ie, fratele lui, pentru c Mat-Hor s-a plns de soarta pe care i-ai rezervat-o. Hattuil se mir i cere explicaii. Privirea lui Ramses scpr. Fr ndoial c aceast femeie te-a calomniat ca s provoace mnia tatlui su i ca s reaprind discordia dintre cele dou popoare ale noastre. S-i rspundem cum se cuvine fratelui meu Hattuil. M-am inspirat din textele redactate de Acha i i-am propus o misiv care ar trebui s-l liniteasc pe mpratul din Hatti. Ameni i art regelui o ciorn, o tbli de lemn uzat, tears i rzuit de sute de ori. Frumos stil diplomatic, aprecie Ramses, faci mereu progrese. Pot s ncredinez redactarea definitiv unui scrib cu mn perfect? Nu, Ameni. Dar de ce? Pentru c vreau s redactez eu nsumi rspunsul. Lart-m, Maiestate, dar m tem c i-e team de adevr? M voi mulumi s-i explic lui Hattuil c fiica sa este incapabil s-i asume funcia de mare soie regal i c ea va petrece de acum nainte zile linitite ntr-o retragere ndestulat, n timp ce Meritamon va fi alturi de mine la ceremoniile oficiale. Ameni era palid. Hattuil este poate fratele tu, dar este un monarh foarte susceptibil Un rspuns att de brutal risc s-i provoace o reacie care nu va fi o nimica toat. Nimeni n-ar trebui s fie ofensat de adevr. Maiestate Intoarce-te la urgenele tale, Ameni, scrisoarea mea va pleca mine spre Hatti.

* Uri-Teub i alesese bine nevasta. Frumoas, senzual, ndrgostit, admis n nalta societate i bogat, foarte bogat. Graie averii doamnei Tanit, hititul putuse s angajeze un numr considerabil de persoane care aveau sarcina s-l informeze n ce localiti triau tauri aduli, cu pielea neagr cu pete albe. Cum Ramses nu ncepuse nc nicio cercetare, Uri-Teub spera s profite de avansul pe care-l avea. n mod oficial, feniciana voia s cumpere turme i i fcuse socoteala s achiziioneze reproductori sntoi nainte de a se lansa n creterea animalelor. Cutrile ncepuser n jurul Pi-Ramses-ului, apoi se extinser n provinciile care se aflau ntre capital i Memphis. Ce face Ramses? o ntreb Uri-Teub pe Tanit care se ntorcea de la palat unde sttuse de vorb cu funcionarii Dublei Case Albe, nsrcinai cu aplicarea politicii economice a suveranului. i petrece cea mai mare parte a timpului n compania lui Kha. Tatl i fiul refac vechiul ritual de renscunare a noului Apis. Acest taur blestemat a fost descoperit? Faraonul i numai faraonul singur trebuie s-l identifice. n acest caz, de ce nu face nimic? Perioada de doliu nu s-a terminat nc. Dac am putea s depunem la intrarea n templul subteran cadavrul noului Apis renumitul Ramses ar fi distrus! Intendentul meu are un mesaj pentru tine. Arat-l, repede! Uri-Teub smulse un ciob de calcar din minile lui Tanit. Potrivit unui hita, taurul care rspundea criteriilor cerute

fusese reperat ntr-un orel situat la nord de Memphis. Proprietarul lui cerea un pre exorbitant. Plec imediat, anun Uri-Teub.

48

n acea dup-amiaz nsorit, oraul somnola. Lng puuri, sub nite palmieri, dou fetie se jucau cu ppuile. Nu departe, mama lor repara nite couri de rchit. Cnd calul lui Uri-Teub nvli n aceast lume linitit, cele dou fetie, nfricoate, se refugiar lng mama lor, ea nsi ngrozit de violena care emana din clreul cu prul lung. Tu, femeie, spune-mi unde locuiete proprietarul unui taur negru, viguros. Mama se ddu napoi, strngndu-i copiii lng ea. Vorbete sau vei face cunotin cu pumnii mei! La captul de sud al satului, o ferm cu un arc Calul zvcni n direcia indicat. Dup cteva minute de galop, UriTeub zri arcul. Un taur splendid, negru cu pete albe, rumega nemicat. Hititul sri din a i l examin de aproape: avea toate semnele distinctive ale unui Apis! Uri-Teub alerg spre cldirea principal a fermei unde lucrtorii duceau nutreul. Unde este patronul? Sub pergol18. Uri-Teub i atingea scopul. Va plti ct i se cere, fr s discute.
pergol - construcie uoar ntr-o grdin, format dintr-o reea de grinzi susinute de stlpi pe care se ntind plante agtoare, decorative, (n. trad.)
18

ntins pe o rogojin, patronul deschise ochii. Ai cltorit bine? Hititul ncremeni. Tu Serramanna se ridic ncet, etalndu-i trupul mthlos. Te intereseaz creterea animalelor, Uri-Teub? I Xeelent idee! E unul din punctele forte ale Egiptului. Dar tu nu eti Proprietarul acestei ferme? Bineneles c da! O frumoas proprietate pe care am putut s mi-o permit datorit generozitii lui Ramses. Voi petrece aici o btrnee linitit. Nu doreti s achiziionezi cel mai frumos taur al meu? Nu, te neli, eu Cnd Ameni i cu mine am constatat c te agitai, secretarul particular al regelui a avut o idee amuzant: s pictm pe pielea acestui animal simbolurile caracteristice taurului Apis. I arsa asta va rmne ntre noi, nu-i aa? * Perioada de doliu avea s se termine n curnd i ritualitii ncepeau s se ngrijoreze: de ce regele nu mergea n cutarea noului Apis? Dup ce vizitase n mai multe rnduri templul subteran al tauiilor mumificai i lucrase zile ntregi la ritualul primei dinastii care le permitea taurilor Apis s fie renviai, Ramses l asculta pe fiul su, marele preot al lui Ptah, care i vorbea de munca nencetat a zeului constructorilor la opera sa din spaiile celeste ca i din stupi sau din pntecele munilor. Verbul < ic. Itor al lui Ptah se revela n inim i se formula prin limba, (ci orice gndire vie trebuia s se ncarneze ntr-o loimA dreapt i frumoas. Cu o sptmna nainte de data fatidic, nici Kha nsui nu-i mai ascunse nelinitea. Maiestate, doliul...

tiu, fiule. Succesorul defunctului Apis exist, nu fi ngrijorat. Dac este departe de aici, cltoria va cere timp. n noaptea asta, voi dormi n templul subteran i le voi cere zeilor i lui Nefertari s-mi arate drumul. La cderea serii, regele rmase singur cu dinastia taurilor Apis. El i cunotea pe fiecare dup nume i fcu apel la sufletul unic care i lega unul de cellalt. ntins pe patul modest dintr-o celul de preot, Ramses i ncredin spiritul somnului. Nu doar simplei odihne a corpului i simurilor, ci visului capabil s cltoreasc asemenea unei psri neobosite. Ca i cum sufletul su fusese dintr-o dat nzestrat cu aripi, regele prsi pmntul, se ridic spre cer i cltori. Cltori prin Egiptul de Sus i prin cel de Jos, prin provincii, orae i sate, prin temple mari i mici sanctuare, pe deasupra Nilului i a canalelor de irigaii, pe deasupra deertului i a terenurilor cultivate. * Un vnt puternic din nord mpingea nspre Abydos vaporul cu dou pnze albe. La pror, Ramses gusta plcerea, niciodat potolit, de a-i admira ara de-a lungul apei. Cu autoritatea cu care fusese nvestit, Kha le aduse la cunotin ritualitilor i curii c pleac mpreun cu tatl su s caute taurul Apis i s-l aduc la Saqqara. Cunoscnd consecinele dramatice ale unui eec, marele preot refuza s-l ia n consideraie. Ajungem, i spuse el monarhului. Cltoria asta mi s-a prut att de scurt Cnd atta frumusee te cuprinde, timpul este abolit. ntregul cler de la Abydos l ntmpin pe rege la debarcader. Marele preot l salut pe Kha. Maiestatea sa vine s pregteasc misterele lui Osiris?

Nu, rspunse Kha. Ramses este convins c noua ncarnare a taurului Apis se afl aici. Dac era aa, am fi prevenit-o pe Maiestatea Sa! Pe ce informaii se bazeaz? Numai el singur tie. Marele preot de la Abydos fu consternat. Ai fost tentat s-i dai dreptate tatlui dumneavoastr? Doar e Ramses. Toi se ateptau ca monarhul s exploreze aezrile din apropierea oraului. Dar el se ndrept fr ezitare spre deert, nspre mormintele faraonilor din prima dinastie. La Saqqara se odihneau mumiile lor, la Abydos dura venic fiina lor luminoas. Sepulturile erau umbrite de tamarici. Sub frunziul lor, Ramses l vzu. Un minunat taur negru al crui bot se ridic pentru a se ndrepta ctre omul care venea spre el. Era chiar scena pe care faraonul o vzuse n visul druit de comunitatea taurilor Apis. Patrupedul nu se art agresiv. Ai fi jurat c regsea un vechi prieten dup o lung desprire. Pe fruntea taurului, un triunghi alb; pe piept i pe flanc, o semilun, iar perii din coada lui erau, alternativ, negri i albi. Vino, Apis, te duc la locuina ta. * Cnd vaporul regal acost la cheiul principal al portului din Memphis, oraul ntreg era deja n srbtoare. Demnitarii din Pi-Ramses prsiser capitala pentru a-l admira pe noul Apis, a crui for i permitea faraonului s mai domneasc nc muli ani. Pn i Ameni efectuase deplasarea, dar nu cu intenia de a participa la festiviti, ci pentru c era purttorul unor veti proaste. Aclamai, taurul i regele, unul lng altul, coborr de pe vapor i merser spre templul lui Ptah unde, ntr-un imens

arc, n apropierea sanctuarului, avea s triasc de acum nainte ncarnarea lui Apis, nconjurat de vaci, unele mai ncnttoare dect altele. n faa uii incintei se desfura un ritual strvechi: o femeie de calitate, onorabil, care se bucura de o excelent reputaie, iei naintea taurului. Ea i ridic rochia deasupra pntecului i i art sexul. Astfel, n mijlocul rsetelor mulimii, preoteasa lui Hathor l ntmpina pe cel care va fecunda vacile, animalele sacre ale zeiei, i va asigura descendena taurilor Apis. n primul rnd al spectatorilor, Uri-Teub nu mai tia la ce s se uite. La scena asta insolit, la femeia lipsit de pudoare care rdea i ea n hohote, la taurul impasibil sau la poporul czut n veneraie n faa lui Ramses Acest Ramses care prea indestructibil! Oricine altcineva ar fi renunat, dar Uri-Teub era un hitit, un ef de armat iar Ramses i furase tronul. Niciodat nu-i va ierta faptul de a fi redus naiunea hitit, altdat cuceritoare i victorioas, la o aduntur de fricoi plecndui capul n faa adversarului de ieri. Marea poart dubl a templului se nchise la loc. n timp ce populaia dansa, cnta, mnca i bea pe cheltuiala Faraonului, Ramses, Kha i un colegiu de ritualiti celebrar ritualul nscunrii noului Apis, al crui punct culminant era cursa taurului purtnd pe spatele lui mumia lui Osiris, trupul rentregit i rensufleit al zeului nvingtor al morii. * Cum e posibil s-i plac cltoriile n asemenea hal? bombni Ameni. i n acest timp, problemele i urgenele se adun pe biroul meu! Dac te-ai deplasat, observ Ramses, n-ai fcut-o fr un motiv important. O s m acuzi pe deasupra i c i-am tulburat o

perioad de festiviti. Ti-am adresat eu vreun repro serios? Purttorul de sandale al regelui blmji un rspuns nedesluit. mpratul Hattuil a rspuns cu o rapiditate surprinztoare, spuse el. E suficient s citeti printre rnduri ca s-i dai seama de furia lui. El dezaprob atitudinea ta i ameninrile sunt cu greu mascate. Ramses pstr ndelung tcerea. Pentru c argumentele mele nu l-au convins, vom folosi o strategie diferit, la un papirus nou, Ameni, i cea mai bun pensul. Propunerile mele vor trebui s-l surprind pe fratele Hattuil.

49

Negocierile s-au ncheiat, l inform Tanit pe Uri-Teub, i negustorul Nari s-a ntors la Tyr ca s-l ntmpine pe Ramses mpreun cu primarul oraului i cu personalitile locale. Hititul strnse mnerul dgii de fier de care nu se desprea niciodat. N-ai aflat informaiile cele mai confideniale? Itinerariul nu este secret, iar monarhul va fi nsoit de fiul su Merenptah, general ef al armatei egiptene, care se va afla n fruntea a dou regimente de elit. Orice atac mpotriva lor ar fi sortit eecului. Uri-Teub turba de furie. Malfi nu avea nc destui oameni pentru a da o btlie de o asemenea amploare. Este totui curios, adug feniciana, nalii funcionari ai Dublei Case Albe n-au manifestat nicio exigen deosebit, ca i cum faraonul nu era deloc preocupat de problemele economice. Totui exist puncte de litigiu pe care Egiptul nare obiceiul s le treac sub tcere. Ce concluzie tragi din asta? Ramses ascunde adevratul scop al cltoriei sale. Uri-Teub rmase perplex. Ai probabil dreptate Ei, bine, afl-le. Cum? Du-te la palat, f-i s vorbeasc pe curteni, fur documente Descurc-te, Tanit! Dar, dragul meu

Nu comenta. Trebuie s tiu. * Lat i sigur, poteca urma piciorul muntelui Crmei i cobora n pant domoal spre mare. Marea O privelite ciudat pentru numeroi soldai, o incredibil cmpie de ap fr limite. Veteranii i puneau n gard pe cei mai tineri: dac s pui piciorul n spuma valurilor nu reprezenta niciun pericol, n schimb, nu trebuia s noi pn departe, pentru c vei fi tras la fund de un geniu malefic. Ramses mergea n fruntea armatei sale, chiar n spatele lui Merenptah i a cercetailor. Fiul cel mic al regelui nu ncetase, de-a lungul ntregii cltorii, s verifice dispozitivul de securitate. Monarhul ns nu dduse niciun semn de nelinite. Dac vei domni, i spuse el lui Merenptah, nu uita s te duci n protectoratele noastre la intervale regulate. Iar dac va fi fratele tu, amintete-i tu acest lucru. Cnd Faraonul e prea departe i prea absent, revolta ncearc s distrug armonia; cnd el este aproape, inimile se potolesc. n ciuda cuvintelor ncurajatoare ale veteranilor, tinerii recrui erau nelinitii. O suit de valuri violente, sprgnduse de pintenii stncoi care naintau n mare, i fcur s regrete malurile Nilului. Cmpia li se pru mai puin respingtoare: cmpuri cultivate, livezi i plantaii de mslini dovedeau bogia agricol a regiunii. Dar vechea cetate a Tyr-ului era orientat spre larg. Un bra al mrii forma un soi de an de netrecut, aprtoare mpotriva atacului unei flote inamice. Noul Tyr fusese construit pe trei insulie separate de canale puin adnci de-a lungul crora se aflau bazinele. Din naltul turnurilor de observaie, tyrienii i vzur pe Faraon i soldaii lui. O delegaie condus de Nari iei n ntmpinarea stpnului Egiptului. Saluturile fur

clduroase i entuziasmate, Nari l conduse pe Ramses pe strduele cetii sale. Merenptah rmase cu ochii aintii pe acoperiuri de unde, n orice clip, putea s apar pericolul. Oraul Tyr era dedicat comerului. Se vindeau aici sticlrie, vase de aur i argint, esturi colorate n purpuriu i multe alte mrfuri care tranzitau prin port. nalte, cu patru sau cinci etaje, casele erau aezate unele lng altele. Prieten apropiat al lui Nari, primarul i oferise lui Ramses, ca reedin, luxoasa lui vil. Construit n cel mai nalt punct al oraului, ea domina marea. Terasa plin de flori era o minunie i proprietarul locului mersese cu rafinamentul pn la mobilarea imensei sale locuine n stil egiptean, pentru ca faraonul s nu se simt nstrinat. Sper c vei fi satisfcut, Maiestate, spuse Nari. Vizita Domniei Voastre este o mare onoare. Chiar n aceast sear vei prezida un banchet care va rmne nscris n analele noastre. Putem spera c relaiile comerciale cu Egiptul se vor dezvolta? Nu sunt ostil acestui lucru, dar cu o condiie. Scderea beneficiilor noastre Bnuiam c despre astai vorba. Nu suntem mpotriv, numai s ctigm din volumul schimburilor. M gndeam la o alt condiie. n ciuda aerului cald, comerciantul fenician simi cum i nghea sngele n vine. n urma tratatului de pace, Egiptul fusese de acord ca regiunea s fie sub control hitit chiar dac, n realitate, ea beneficia de o real independen. Nu cumva o dezastruoas dorin de putere l mpingea pe Ramses s pun mna pe Fenicia, cu riscul de a nclca tratatul de pace i de a provoca un conflict? Care sunt preteniile voastre, Maiestate? S mergem n port, Merenptah ne va nsoi. La ordinul regelui, mezinul fu nevoit s se mulumeasc cu o escort redus. La extremitatea occidental a portului, vreo sut de

oameni de vrste i origini diverse, goi i n lanuri. Unii dintre ei ncercau s pstreze o aparen de demnitate, alii priveau n gol. Tyrieni cu prul ondulat discutau despre preuri, fie pe individ, fie pe lot. Ei sperau s obin importante beneficii din vnzarea acestor sclavi sntoi. Rivalitatea oratoric i financiar se anuna dur. Vreau ca aceti oameni s fie eliberai, ceru Ramses. Nari fu amuzat. Valoreaz mult Permitei oraului Tyr s vi-i fac cadou, Maiestate. Lat adevratul motiv al cltoriei mele: niciun tyrian care vrea s fac comer cu Egiptul nu va trebui s fie negustor de sclavi. ocat, fenicianul trebui s fac apel la tot sngele lui rece pentru a nu protesta cu putere. Maiestate Sclavia este o lege natural, societile negustoreti o practic dintotdeauna! n Egipt nu exist sclavie, spuse Ramses, fiinele umane sunt turma Zeului, niciun individ n-are dreptul de a-l trata pe altul ca pe un obiect fr suflet sau ca pe o marf. Niciodat fenicianul nu mai auzise un discurs att de aberant. Dac interlocutorul lui n-ar fi fost faraonul Egiptului, l-ar fi considerat nebun. Prizonierii votri de rzboi, Maiestate, n-au fost transformai n sclavi? n funcie de gravitatea faptelor de care au fost acuzai, ei au fost supui la perioade de corvoad mai mult sau mai puin lungi. O dat ce i-au rectigat libertatea, ei au fcut cum au crezut de cuviin. Majoritatea au rmas n Egipt, muli dintre ei i-au ntemeiat acolo o familie. Sclavii sunt indispensabili pentru munc! Legea lui Maat cere ncheierea unui contract ntre cel care ordon lucrul i cel care l realizeaz. Dac nu, bucuria nu poate exista nici n opera cea mai sublim, nici n munca

cea mai uoar. i acest contract se bazeaz pe cuvntul dat de o parte i de alta. Crezi c piramidele i templele ar fi putut fi construite de cohorte de sclavi? Maiestate, nu putem schimba obiceiuri att de vechi Nu sunt naiv i tiu c majoritatea rilor vor continua s practice sclavia. Dar tu cunoti acum preteniile mele. Egiptul risc s piard piee importante. Esenialul este c el i pstreaz sufletul. Faraonul nu este patronul negustorilor ci reprezentantul lui Maat pe pmnt i servitorul poporului su. Cuvintele lui Ramses se ntiprir n inima lui Merenptah. Pentru el, cltoria la Tyr va rmne o etap major din via. * Uri-Teub era att de enervat nct, pentru a se calma, tiase cu toporul un sicomor centenar care umbrea un bazin de ap n care le plcea raelor s se zbenguie. nspimntat, grdinarul doamnei Tanit se refugiase n caban unde i aranja uneltele. Iat-te, n sfrit! exclam hititul cnd soia lui trecu pragul domeniului. Tanit contempl dezolantul spectacol. Ce te-a Sunt la mine acas i fac ce-mi place! Ce ai aflat la palat? Las-m s m aez, sunt obosit. Pisoiul tigrat sri pe genunchii stpnei lui. Ea l mngie mecanic pe frunte i el ncepu s toarc. Vorbete, Tanit! O s fii dezamgit: adevratul scop al cltoriei lui Ramses era lupta mpotriva sclaviei care nu nceteaz s ia proporii la Tyr i n regiune. Uri-Teub o plmui violent pe Tanit.

nceteaz s-i mai bai joc de mine! Vrnd s-i apere stpna, pisoiul l zgrie pe hitit. Acesta l nh de gt i cu tiul dgii de fier i tie beregata. Stropit de snge, ngrozit, Tanit se refugie n camera ei.

50

Ameni rsufla uurat, Serramanna era chinuit de gnduri sumbre. Ramses s-a ntors teafr i nevtmat din Fenicia, m simt mai bine, mrturisi secretarul particular al regelui. De ce eti att de prost dispus, Serramanna? Pentru c pista cu Nari se termin ntr-o fundtur. Ce sperai? S am dovada c acest fenician fcea afaceri suspecte cu doamna Tanit. A fi putut s-o amenin c va fi acuzat dac ea nu mi-ar fi spus adevrul n legtur cu Uri-Teub. Hititul sta te obsedeaz! Pn la urm o s te nnebuneasc. Uii c este asasinul lui Acha? Ne lipsete dovada. Din nefericire, ai dreptate, Ameni. Sardul se simea btrn. El, s respecte legea! Trebuia s se resemneze i s-i accepte eecul: Uri-Teub se dovedise destul de viclean pentru a scpa de justiia egiptean. M duc acas. O nou cucerire? Nici mcar, Ameni. Sunt obosit i o s m culc.

* V ateapt o doamn, l anun intendentul pe Serramanna. N-am chemat nicio fat! Nu e vorba de o fat, ci de o doamn respectabil. Am rugat-o s ia loc n sala de oaspei. Intrigat, Serramanna travers camera de primire cu pai mari. Tanit! Frumoasa fenician se ridic i, cu ochii n lacrimi, se arunc n braele uriaului. Era necoafat i obrajii ei purtau urmele loviturilor. Protejai-m, v implor! O fac, dar de ce anume de cine? De monstrul care a fcut din mine sclava lui! Serramanna se abinu s-i manifeste satisfacia. Dac dorii s acionez n mod oficial, trebuie s facei plngere, doamn Tanit. Uri-Teub mi-a omort pisica, a tiat un sicomor din grdina mea i nu nceteaz s m brutalizeze. Acestea sunt delicte pentru care va fi condamnat la plata unei amenzi, ba chiar la corvoad. Dar nu sunt de ajuns pentru a-l mpiedica s fac ru. Oamenii dumneavoastr vor veghea asupra mea? Mercenarii mei formeaz garda personal a regelui i nar interveni ntr-o afacere privat Nu nainte ca ea s devin o afacere de stat. Oprindu-se din plns, Tanit se ndeprt de uria i l privi drept n ochi. Uri-Teub vrea s-l asasineze pe Ramses. Aliatul lui este libianul Malfi cu care a ncheiat o nelegere n propria mea cas. Uri-Teub este cel care l-a ucis pe Acha cu o dag de fier de care nu se desparte niciodat. i tot cu aceeai dag vrea s-l ucid pe rege. Acum este o afacere de stat?

* Un efectiv de o sut de oameni se desfurar n jurul vilei doamnei Tanit. Arcaii se urcar unii n copacii ce ddeau spre grdina fenicienei, alii pe acoperiurile caselor vecine. Uri-Teub era singur sau cu libienii? Va lua servitori ca ostateci, dac i va da seama c este ncercuit? Serramanna le ceruse oamenilor s se apropie n linite deplin, tiind c cel mai mic incident l-ar alerta pe hitit. i puin a lipsit s nu se ntmple asta. Escaladnd zidul incintei, un mercenar nu se inu bine i czu ntr-un boschet. Cnd o cucuvea ip, oamenii lui Serramana ncremenir. Dup cteva minute de nemicare, sardul le ordon s nainteze. Uri-Teub nu mai avea nicio ans s fug, dar nu se va lsa prins fr s lupte. Serramanna spera s-l captureze viu i s-l duc n faa tribunalului vizirului. n camera lui Tanit, o lumin. Serramanna i vreo zece mercenari setrr pe pmntul umed de rou, ajunser la dalele din jurul locuinei i se npustir n interior. Servitoarea scoase un strigt de spaim i scp din mn lampa cu ulei din lut ars care se sparse cnd se lovi de pmnt. Pentru cteva clipe, domni confuzia. Mercenarii se luptar cu adversari invizibili i stricar mobilele cu lovituri de sabie. Linite! url Serramanna. Lumin, repede! Se aprinser alte lmpi. Tremurnd, servitoarea era prizoniera a doi soldai care o ameninau cu sbiile. Unde e Uri-Teub? ntreb Serramanna. Cnd a vzut c stpna a disprut, a srit pe cel mai bun cal i a plecat la galop. De ciud, sardul fcu ndri, cu pumnul, un vas cretan. Instinctul de rzboinic al hititului, i dictase ce s fac;

simindu-se n pericol, fugise. * Pentru Serramanna, s fie admis n austerul birou al lui Ramses nsemna s ptrund n inima sanctuarului cel mai secret al rii. Erau de fa Ameni i Merenptah. Doamna Tanit s-a ntors n Fenicia dup ce a depus mrturie n faa vizirului, spuse Serramanna. Conform spuselor mai multor martori, Uri-Teub s-a ndreptat spre Libia. S-a ntlnit deci cu aliatul su Malfi. E doar o simpl ipotez, estim Ameni. Nu, e o certitudine! Uri-Teub nu mai are alt refugiu i nu va renuna niciodat s lupte mpotriva Egiptului. Din nefericire, se plnse Merenptah, n-am reuit s-i localizm tabra. Acest libian se deplaseaz fr ncetare. Dac ne gndim bine la asta, eecul nostru este linititor: el dovedete c Malfi nu reuete s-i strng o armat adevrat. Vigilena noastr s nu scad, ordon Ramses. Aliana celor dou fiine malefice i violente constituie un pericol deloc neglijabil. Serramanna fcu o figur grav. Maiestate, am o cerere s v prezint. Te ascult. Sunt convins c ne vom lovi din nou de acest monstru de Uri-Teub. V solicit privilegiul de a m lupta cu el, n sperana c-l voi ucide cu mna mea. i-l acord. Mulumesc, Maiestate. Oricare va fi viitorul, graie Domniei Voastre, am avut o via frumoas. Sardul se retrase. Pari contrariat, i spuse Ramses lui Merenptah. Dup interminabile drumuri prin regiuni mai mult sau

mai puin ostile, Moise i evreii se apropie de Canaan, pe care-l consider Pmntul Fgduit. Ct de fericit trebuie s fie Moise Nu este cazul triburilor din regiune care se tem de prezena acestui popor rzboinic. De aceea, solicit nc o dat, autorizaia de a interveni cu armat i de a nbui n fa acest pericol. Moise va merge pn la capt i va crea o ar n care cei credincioi lui vor tri dup placul lor. E bine aa, fiule, i nu vom interveni. Mine vom dialoga cu acest nou stat i vom fi poate aliaii lui. i dac devine dumanul nostru? Moise nu va fi dumanul rii lui natale. Preocup-te de libieni, Merenptah, nu de evrei. Fiul cel mic al lui Ramses nu insist. Dei nu fu convins de argumentaia tatlui su, se conform datoriei sale de a se supune. Am primit veti de la fratele tu Hattuil, anun Ameni. Bune sau proaste? mpratul din Hatti chibzuiete. * Chiar dac soarele ardea, lui Hattuil i era frig. n interiorul citadelei sale cu ziduri groase din piatr, nu mai reuea s se nclzeasc. Aezat lng focul de lemne care trosnea ntr-un emineu mare, el reciti pentru soia lui Putuhepa propunerile faraonului Egiptului. Tupeul lui Ramses este incredibil! i adresez o scrisoare de mustrare i iat ce ndrznete s-mi rspund: s-i trimit o alt prines hitit pentru a pecetlui o nou cstorie diplomatic i pentru a consolida pacea. Mai mult, mi cere s m duc eu-nsumi n Egipt! Minunat idee, estim mprteasa Putuhepa. Vizita ta oficial va demonstra, n mod strlucit, c pacea ncheiat

ntre cele dou popoare ale noastre este ireversibil. Nici s nu te gndeti! Eu, mpratul hitiilor s m art supusul Faraonului! Nimeni nu-i cere s te umileti. Asigur-te c vom fi primii cu toate onorurile cuvenite rangului nostru. Scrisoarea prin care-i dai acordul este redactat. Nu mai trebuie dect s-i pui pecetea. Trebuie s chibzuim nainte i s ncepem tratative. Timpul palavrelor a trecut. S ne pregtim s plecm n Egipt. Ai trecut n fruntea diplomaiei hitite? Sora mea Nefertari i eu-nsmi am furit pacea, mpratul Regatului hitit s-o consolideze. Putuhepa i adres un gnd nflcrat omului cel mai seductor pe care l cunoscuse vreodat, Acha, prietenul din copilrie al lui Ramses, care tria astzi n paradisul celor drepi. Pentru el, aceast zi era una de bucurie.

51

Cnd Mat-Hor afl vestea care tulbura ntreg Egiptul, anunarea vizitei oficiale a prinilor si, ea sper c va reveni n graii. Desigur, se bucura de o existen ndestulat n haremul de la Mer-Ur i gusta, fr reineri, din nenumratele plceri ale condiiei sale. Dar nu domnea i nu era dect o soie diplomatic, privat de orice putere. Hitit i scrise o lung scrisoare lui Ameni, secretarul particular al monarhului. n termeni viruleni, ea cerea s ocupe funcia de mare soie regal pentru a-i primi pe mpratul i mprteasa din Hatti i poruncea s i se pun la dispoziie o escort care s-o aduc la palatul din PiRamses. Semnat de Ramses, rspunsul fu usturtor: Mat-Hor nu va asista la ceremonii i va rmne la haremul din Mer-Ur. Dup o violent criz de furie, hitit chibzui: n ce fel ar putea s-i fac ru faraonului, dac nu mpiedicnd venirea lui Hattuil? Obsedat de aceast idee, ea hotr s se ntlneasc cu un preot al zeului crocodil, care avea reputaie de ritualist. n Hatti, i spuse ea, noi consultm adesea ghicitori pentru a cunoate viitorul. Acetia citesc n mruntaiele animalelor. Nu e un pic cam greos? Aici utilizai alte metode? Faraonul este cel care tie s vad ziua de mine. Dar voi, preoii, deinei secretul anumitor tehnici.

Exist un corp de magicieni de stat, Maiestate, dar formarea lor este ndelungat i exigent. Nu interogai zeii? n anumite circumstane, marele preot al lui Amon chestioneaz puterea creatoare, cu autorizarea regelui, i zeul rspunde prin intermediul oracolului su. i fiecare respect decizia lui, presupun. Cine ar ndrzni s se ridice mpotriva voinei lui Amon? Simind reticena preotului, Mat-Hor nu insit mai mult. n aceeai zi, dup ce ordonase personalului s nu vorbeasc despre absena ei, ea plec spre Theba. * Moartea cu surs blnd i amintise n cele din urm de vrsta venerabilului Nebu, marele preot al lui Amon, care se stinsese n modesta sa locuin din apropierea lacului sfnt de la Karnak cu certitudinea c a slujit bine zeul ascuns, principiu al vieii, i pe faraonul Ramses, reprezentantul lui pe pmnt. Bakhen, al doilea profet al lui Amon, l anunase imediat pe rege. i acesta venise s-i aduc omagiu lui Nebu, unul din acei oameni integri mulumit crora tradiia egiptean se perpetua, oricare ar fi fost atacurile forelor rului. Linitea de doliu apsa asupra imensului templu din Karnak. Dup ce celebrase ritualul zorilor, Ramses se ntlni cu Bakhen lng scarabeul uria, situat n partea de nordvest a lacului sfnt, care simboliza renaterea soarelui dup victoria asupra tenebrelor. A venit timpul, Bakhen. De la ndeprtata noastr nfruntare, ai parcurs un drum lung fr s te gndeti niciodat la tine-nsui. Dac templele din Theba sunt splendide, i-o datoreaz n mare parte ie. Gestionarea ta este ireproabil i toate apreciaz autoritatea ta. Da, a venit timpul s te numesc mare preot de Karnak i profet al lui

Amon. Vocea grav i aspr a fostului ef de grajduri tremura de emoie. Maiestate, nu cred c Nebu Nebu te propunea ca succesor de mult, i el tia s judece oamenii. i nmnez bastonul i inelul de aur, nsemne ale noii tale demniti. Vei guverna acest ora sfnt i vei veghea ca el s nu se abat de la funcia lui. Deja Bakhen i revenea. Ramses simi c se aga pe moment de numeroasele sarcini, fr a se gndi la prestigiul pe care i-l conferea un titlu att de invidiat. Inima mea nu poate rmne mut, Maiestate. Aici, n Sud, anumite notabiliti sunt ocate de decizia Domniei Voastre. Te referi la cltoria oficial a mpratului i a mprtesei din Hatti? Exact. Mai multe notabiliti din Nord le mprtesc prerea, dar aceast vizit va avea loc, cci ea va consolida pacea. Numeroi clugri doresc intervenia oracolului. Dac zeul Amon v d acordul, orice protest va nceta. Pregtete ceremonia oracolului, Bakhen. * Sftuit de un administrator al haremului de la Mer-Ur, Mat-Hor btuse la ua potrivit: aceea a unui bogat comerciant sirian cruia nu-i scpa niciun eveniment al vieii thebane. Avea o somptuoas proprietate pe malul estic, nu departe de templul de la Karnak, i o primi pe regin ntr-o sal cu dou coloane, decorat cu picturi reprezentnd albstrele i irii. Ce onoare, Maiestate, pentru un modest negustor! Aceast conversaie n-a avut loc i noi nu ne-am ntlnit niciodat: e clar?

Hitit i oferi un colier de aur sirianului care se nclin surznd. Dac mi dai ajutorul de care am nevoie, voi fi foarte generoas. Ce dorii? M intereseaz oracolul lui Amon. Zvonul este confirmat: Ramses o s-l consulte precis. Pentru care motiv? i va cere zeului s aprobe venirea n Egipt a prinilor Domniei Voastre. ansa era de partea lui Mat-Hor. ntruct destinul fcuse cea mai mare parte a lucrului, ei nu-i mai rmnea dect s-l duc la bun sfrit. i dac Amon refuz? ntreb ea. Ramses va fi obligat s se supun i nici nu ndrznesc s-mi imaginez reacia mpratului din Hatti! Dar faraonul nu este el fratele zeilor? Rspunsul oracolului n-ar putea fi negativ. Eu cer ca el s fie. Cum? i-o repet: ajut-m i vei deveni foarte bogat. Cum i rspunde zeul? Preoii poart barca lui Amon i primul profet l ntreab pe zeu. Dac barca nainteaz, rspunsul lui este da, dac ea d napoi, nu. Cumpr-i pe purttorii brcii i f ca Amon s resping propunerea lui Ramses. Este imposibil. Aranjeaz s fie nlocuii cei mai reticeni prin oameni siguri, folosete poiuni care s-i mbolnveasc pe incoruptibili Dac reueti, te voi acoperi cu aur. Riscurile Nu mai ai de ales, negustorule: acum eti complicele meu. Nu renuna i nu m trda; dac nu, voi fi nemiloas. Rmas singur n faa sculeelor cu pepite de aur i pietre

preioase pe care i le oferea hitit ca avans la viitoarea sa avere, sirianul chibzui ndelung. Unii spuneau c Mat-Hor nu va rectiga niciodat ncrederea regelui, alii erau convini de contrariu. Iar civa preoi de la Karnak, geloi pe ascensiunea lui Bakhen, erau gata s-i joace o fest urt. S-i nimeti pe toi purttorii brcii sacre era irealizabil, dar era suficient s mituiasc braele cele mai robuste. Zeul va ezita, cnd nainte, cnd napoi, apoi i va manifesta clar refuzul. Partida era jucat i bogia att de tentant! * Theba era n fierbere. La sate ca i n cartierele oraului, se tia c urma s fie celebrat frumoasa serbare a audienei divine n cursul creia Amon i Ramses vor demonstra, nc o dat, comuniunea lor. n curtea templului unde se desfura ritualul, nicio personalitate din marele ora din sud nu lipsea. Primarul, administratorii, stpnii domeniului nu voiau cu niciun pre s lipseasc de la acest eveniment excepional. Cnd barca lui Amon iei din templul acoperit pentru a aprea n plin lumin, toi i inur rsuflarea. n centrul brcii din lemn aurit, naosul coninnd statuia divin, ascuns privirilor omeneti. Totui ea, efigia vie, era cea care urma s ia decizia. Mergnd pe podeaua de argint, purttorii naintau cu lentoare. Noul mare preot al lui Amon, Bakhen, remarc mai multe figuri noi. Dar nu i se spusese de o indispoziie alimentar care i mpiedicase pe unii dintre titulari s participe la ceremonie? Barca se opri n faa faraonului i Bakhen lu cuvntul. Eu, servitorul zeului Amon, l ntreb n numele lui Ramses, Fiul luminii. Faraonul Egiptului are motiv s-l

cheme pe acest pmnt pe mpratul i mprteasa din Hatti? Chiar i rndunelele se opriser din cursa lor nebuneasc pe cerul albastru. n momentul cnd zeul va rspunde afirmativ, piepturile se vor elibera pentru a-l aclama pe Ramses. Mituii de negustorul sirian, purttorii cei mai robuti se consultar din priviri i ncercar s fac un pas napoi. Zadarnic. Ei crezur c i colegii lor, hotri s mearg nainte, vor opune o rezisten de scurt durat; astfel c depuser un efort care trebuia s fie decisiv. Dar o for ciudat i oblig s nainteze. Orbii de o lumin care venea din naos, ei renunar s lupte. Zeul Amon aprobase hotrrea fiului su Ramses, srbtoarea putea ncepe.

52

Era chiar el. Uor ncovoiat, cu prul grizonat, dar cu ochii la fel de aspri, avea, la prima vedere alura unui om mai degrab obinuit care-i inspira ncredere. El, Hattuil, mpratul din Hatti, ncotomnat ntr-o manta groas de ln, luptnd mpotriva senzaiei de frig care, iarna ca i vara, nu-l prsea niciodat. El, eful unei naiuni rzboinice i cuceritoare, comandantul suprem al trupelor hitite la Kadesh, dar i negociatorul tratatului de pace. El, Hattuil, stpnul incontestabil al unei ri aspre n care nimicise orice opoziie. i Hattuil tocmai punea piciorul pe pmntul Egiptului, nsoit de dou femei frumoase, soia lui, Putuhepa, i o tnr prines hitit speriat. Este imposibil, murmur mpratul hitit, de-a dreptul imposibil Nu, acesta nu este Egiptul. Totui, n-avea vedenii: era chiar Ramses cel Mare cel care se ndrepta spre vechiul su duman pentru a-l mbria. Ce mai face fratele meu Hattuil? mbtrnesc, frate Ramses. Fuga lui Uri-Teub, de acum nainte duman al Egiptului, ca i al Regatului hitit, i cutat pentru crim, nlturase orice obstacol din calea vizitei oficiale a lui Hattuil. Nefertari ar fi apreciat acest moment extraordinar, i spuse Ramses Putuhepei, superb n rochia ei lung roie i purtnd bijuterii egiptene din aur pe care le primise n dar de

la faraon. n timpul cltoriei, n-am ncetat nicio clip s m gndesc la ea, mrturisi mprteasa; oricare ar fi durata domniei tale, ea va rmne singura soie regal. Declaraiile Putuhepei aplanau orice dificultate diplomatic. n lumina unei veri arztoare, Pi-Ramses era n srbtoare. Strlucind prin toate focurile, cetatea turcoazei primise mii de demnitari venii din toate oraele Egiptului pentru a asista la sosirea suveranilor din Hatti i la numeroasele ceremonii pregtite n onoarea lor. Frumuseea i bogia capitalei uimi cuplul imperial. tiind c zeul Amon i dduse acordul lui Ramses, populaia le fcu o primire entuziast ilutrilor vizitatori. n picioare, lng faraon, n carul su tras de doi cai mpopoonai, Hattuil trecea dintr-o surpriz n alta. Fratele meu nu beneficiaz de nicio protecie? Garda mea personal vegheaz, rspunse Ramses. Dar aceti oameni, att de aproape de noi Securitatea noastr nu este asigurat! Uit-te la privirea poporului meu, Hattuil: nu conine nici ur, nici agresivitate. Astzi, ne mulumete c am cldit pacea i ne mprtim reciproc bucuria. O populaie care nu este guvernat prin teroare Ciudat! i cum a reuit Ramses s ridice o armat capabil s reziste forelor hitite? Egiptenii i iubesc ara aa cum o iubesc i zeii. Tu, Ramses, m-ai mpiedicat s nving. Tu i nimeni altcineva. De cteva clipe, nici mcar nu mai regret acest lucru. mpratul hitit i scoase mantaua de ln; nu-i mai era frig. Clima mi convine, constat el. Pcat Mi-ar fi plcut s triesc aici. Dat la palatul din Pi-Ramses, prima recepie fu grandioas. Erau attea platouri delicioase nct Hattuil i

Putuhepa nu putur dect s ciuguleasc, n timp ce-i tot nmuiau buzele n cupe umplute cu un vin excepional. Cntree ncnttoare, cu snii goi, le fermecar urechile i ochii, iar mprteasa admir elegana rochiilor purtate de nobilele doamne. Mi-ar plcea ca aceast serbare s-i fie dedicat lui Acha, suger Putuhepa. El i-a dat viaa pentru pace, pentru aceast fericire de care se bucur n prezent popoarele noastre. mpratul aprob, dar prea contrariat. Fiica noastr nu este prezent, regret Hattuil. Nu voi reveni asupra deciziei mele, declar Ramses. Dei Mat-Hor a comis greeli grave, ea va rmne simbolul pcii i, n aceast calitate, va fi onorat aa cum merit. E nevoie s v dau mai multe amnunte? Inutil, frate Ramses, uneori e bine s ignori anumite detalii. Ramses evit deci s menioneze arestarea negustorului sirian care-o denunase pe Mat-Hor, creznd astfel c se dezvinovete dac rspndete calomnii pe seama reginei. Faraonul dorete s stea de vorb cu viitoarea soie? Nu va fi necesar, Hattuil. Vom celebra cu fast acest al doilea mariaj diplomatic i popoarele noastre ne vor fi recunosctoare. Dar vremea sentimentelor i a dorinelor a trecut. Nefertari este ntr-adevr de neuitat i e bine aa. Nu cred c prinesa pe care am ales-o, drgu, dar prea puin inteligent, poate s poarte o conversaie cu Ramses cel Mare. Ea va descoperi plcerea de a tri n stil egiptean i nu va nceta s se bucure. Ct despre Mat-Hor, creia nu-i plcea Hatti, ea va aprecia cu fiecare zi tot mai mult ara ei de adopie unde i dorea att de mult s locuiasc. Cu vrsta, se va cumini. Hattuil tocmai pecetluise destinul celor dou prinese hitite. n acest al patruzecilea an al domniei lui Ramses, nu

mai exista niciun motiv de nenelegere ntre Hatti i Egipt. De aceea, ochii cprui ai mprtesei Putuhepa se luminaser, exprimnd o bucurie intens. * Pilonii, obeliscurile, coloii, marile curi sub cerul liber, colonadele, scenele de ofrande, podelele de argint l fascinar pe Hattuil care se arta, de asemenea, interesat de Casa Vieii, de locaul crilor, de antrepozite, staule, buctrii i birourile n care lucrau scribii. Din ntrevederile cu vizirul i minitrii si, mpratul hitit iei foarte impresionat. Arhitectura societii egiptene era la fel de grandioas precum cea a templelor sale. Ramses l invit pe Hattuil s ard tmie pentru a rscoli mirosul divinitilor i pentru a le atrage spre locuina pe care le-o construise oamenii. mprteasa particip la ritualul linitirii forelor periculoase, condus de Kha cu rigoarea sa obinuit. Urm apoi vizitarea templelor din PiRamses, mai ales a sanctuarelor dedicate zeilor strini. Dup care mpratul gust fr reinere un moment de repaos n grdina palatului. Ar fi fost regretabil ca armata hitit s distrug un ora att de drgu, i spuse el lui Ramses. mprteasa este ncntat de sejurul ei. Fiindc suntem pe timp de pace, fratele meu mi permite s-i cer o favoare? Relativa pasivitate a lui Hattuil ncepea s-l intrige pe Ramses. Luptndu-se s nu se lase vrjit de Egipt, strategul relu: mprteasa i cu mine suntem uimii de attea minunii, dar uneori trebuie s te gndeti i la realiti mai puin plcute, continu Hattuil. Am semnat un acord de asisten mutual n caz de agresiune mpotriva rilor noastre i mi-ar plcea s vd n ce stare e armata egiptean. M autorizeaz faraonul s vizitez cazarma principal din Pi-

Ramses? Dac faraonul rspundea secret militar sau l orienta pe mprat spre o cazarm secundar, Hattuil ar fi tiut c acesta pregtea o lovitur urt. Era momentul adevrului pentru care acceptase s fac aceast cltorie. Merenptah, fiul meu mai mic, este generalul ef al armatei egiptene. El i va arta mpratului din Hatti cazarma principal din Pi-Ramses. * La sfritul banchetului organizat n onoarea mprtesei Putuhepa, Hattuil i Ramses fcur civa pai de-a lungul bazinului plin cu lotui albatri i albi. M ncearc un sentiment care-mi era necunoscut pn acum, mrturisi Hattuil: ncrederea. Numai Egiptul tie s creeze fiine de dimensiunea ta, frate Ramses S reueti s nchegi o prietenie ntre doi suverani, altdat gata s se distrug reciproc, e un miracol. Dar noi mbtrnim, i tu i eu, i trebuie s ne gndim la succesiune Pe cine ai ales dintre nenumraii ti fii regali? Kha este un om de tiin, nelept, ponderat, capabil s liniteasc spiritele n orice mprejurri i s conving fr a lovi. El va ti s pstreze unitatea regatului i s-i chibzuiasc deciziile. Merenptah este curajos, tie s comande i s administreze, este iubit de casta militarilor i temut de cea a nalilor funcionari. i unul i cellalt sunt api s domneasc. Altfel spus, nc mai ezii. Destinul i va trimite un semn. Cu astfel de oameni, nu sunt nelinitit n privina viitorului Egiptului. Ei vor ti s-i continue opera. Dar succesiunea ta? Va fi asigurat de un mediocru ales dintre mediocri. Hatti decade, ca i cum pacea i-ar fi tiat virilitatea i l-ar fi lipsit de orice ambiie. Dar n-am niciun regret, fiindc oricum

n-avea alt alegere. Cel puin am avut civa ani linitii n care i-am oferit poporului meu o fericire pe care n-a cunoscut-o niciodat nainte. Din nefericire, ara mea nu va ti s evolueze i va pieri. Ah mai vreau s-i cer ceva. n capitala mea, nu obinuiesc s merg att de mult i m dor picioarele. Am neles c medicul ef al regatului e foarte competent i c, pe deasupra, e vorba de o femeie foarte frumoas. Neferet prsi marea sal de recepii a palatului, unde conversa cu Putuhepa, pentru a se ocupa de degetele picioarelor imperiale. E o boal pe care o cunosc i pe care o pot trata, spuse ea dup examinare. Mai nti o s v aplic o pomad pe baz de ocru rou, miere i cnep. Mine diminea voi folosi un alt remediu pe baz de frunze de acacia i iuiuba, prafdemalahiti interior de scoic, totul strivit i transformat n pudr. Aceast a doua pomad o s v dea senzaia plcut de rcoare, dar va trebui s mergei cu gleznele bandajate. Dac v ofer o avere, Neferet, ai accepta s venii cu mine n Hatti i s fii medicul meu personal? tii bine c nu, Maiestate. Nu voi fi aadar niciodat cuceritorul Egiptului, spuse Hattuil cu un surs uor.

53

Coapse-Frumoase fluiera ncetior un cntec care-l slvea pe Ramses, n timp ce mergea, cu mgarul su ncrcat cu vase de lut, n direcia frontierei de nord-vest a Deltei. Nu departe de coasta roas de valurile Mediteranei, negustorul ambulant o lu pe crrile sinuoase pentru a ajunge ntr-un stuc de pescari unde era sigur c o s-i vnd repede marfa. Coapse-Frumoase era mndru de numele pe care i-l dduser fetele care asistaser la cursele de vitez dintre brbai pe nisipul umed, la malul mrii. De mai bine de doi ani, niciun concurent nu reuise s-l nving. i admiratoarele apreciau efortul atleilor goi, folosindu-i energia pentru a-i seduce. Graie coapselor lui, alergtorul cel mai rapid din vestul Deltei nu mai inea socoteala cuceririlor. Succesul su n-avea dect pri bune, cci acestor domnioare le plceau pariurile iar Coapse-Frumoase trebuia s fac multe afaceri bune pentru a rmne la nlimea reputaiei sale de campion superb i generos. Aa c btea drumurile cu nflcrare pentru a obine maximum de profit din comer. Nite cocori trecur pe deasupra lui, anunnd nori negri mpini de vnt. Observnd poziia soarelui, CoapseFrumoase nelese c nu va ajunge unde voia nainte de cderea nopii. Era mai bine s fac halt ntr-una din cabanele de trestie

care jalonau pista. Era mai bine cci, n timp ce tenebrele vor cuprinde zona de coast, creaturi periculoase vor iei din vizuin i-i vor ataca pe cei imprudeni. Coapse-Frumoase i descrc mgarul, i ddu de mncare, apoi aprinse un foc folosindu-se de silex i de un baston special. Mnc doi peti fripi i bu ap proaspt pstrat ntr-un ulcior. Apoi se ntinse pe rogojin i adormi. n timp ce visa urmtoarea lui ntrecere i noul su triumf, un zgomot neobinuit l trezi. Mgarul rcia pmntul cu copita din fa. ntre el i stpnul lui, acesta era un semnal fr echivoc: pericol. Coapse-Frumoase se ridic, stinse focul i se ascunse n spatele unui boschet de spini. i prinse bine, cci vreo treizeci de oameni narmai, purtnd caschete i platoe, aprur din ntuneric. Luna plin din noaptea aceea i permise s-l vad bine pe omul care i comanda. Mergea cu capul descoperit, avea plete lungi i pieptul i era acoperit de pr rocat. Era un spion aici i a fugit! zise Uri-Teub nfigndu-i lancea n rogojin. Nu cred, obiect un libian. Privete vasele astea din lut i acest mgar: e un negustor ambulant care a oprit aici s se odihneasc. Toate satele din vestul acestei zone sunt sub controlul nostru. Trebuie s gsim acest spion i s-l ucidem. S ne desfurm. * Patru ani se scurser de la vizita mpratului Hattuil i a mprtesei Putuhepa. Relaiile dintre Egipt i Hatti rmneau la fel de frumoase i spectrul rzboiului dispruse. Un flux regulat de vizitatori hitii veneau s admire peisajele i cetile din Delt. Cele dou soii hitite ale lui Ramses se nelegeau de minune. Ambiiile lui Mat-Hor se dizolvaser sub efectul unei

existene luxoase n timp ce compatrioata ei savura cu lcomie cotidianul. mpreun, i fr regrete, ele admiseser c Ramses cel Mare, n vrst de aizeci i ase de ani devenise o legend vie fr influena lor. Iar faraonul, vznd c focul distrugtor nu mai bntuia sufletul celor dou regine, fusese de acord cu prezena lor n timpul anumitor ceremonii oficiale. n anul 43 al domniei sale, la cererea presant a lui Kha, Ramses celebrase a cincea serbare de regenerare, n prezena zeilor i a zeielor care veniser n capital sub forma unor statui animate de ka. De acum nainte, faraonul ar trebui s recurg n mod frecvent la acest proces ritualic pentru a putea suporta greutatea vrstei din ce n ce mai apstoare. Ramses mai trebuia, de asemenea, s se lase consultat n mod regulat de medicul-ef Neferet. Ignornd proasta dispoziie a ilustrului su pacient care, uneori, suporta greu btrneea, ea l scutea de durerile de dini i frna evoluia artrozei. Datorit tratamentelor ei, vitalitatea monarhului rmnea intact i el nu i ncetinea ritmul de lucru. Dup ce deteptase puterea divin n sanctuarul su i celebrase ritualul zorilor, Ramses se ntreinea cu vizirul, Ameni i Merenptah. El lsa pe seama acestui trio punerea n aplicare a directivele lui. Dup-amiaza, studia mpreun cu Kha ritualurile importante ale statului i le ddea noi forme. Regele se detaa ncet-ncet de administrarea rii, pe care o lsa pe mini excelente. El se ducea adesea la Theba pentru a o vedea pe fiica lui, Meritamon, i pentru a se reculege n templul su pentru venicie. n timp ce Ramses se ntorcea de la Karnak unde marele preot Bakhen se achita, spre satisfacia general, de sarcina ce-i revenea, el fu ntmpinat n portul din Pi-Ramses de Merenptah care era ngrijorat. Un raport nelinititor, Maiestate. Generalul ef al armatei egiptene conduse el nsui carul regal care se avnt n direcia palatului.

Dac faptele se adeveresc, Maiestate, m fac vinovat de neglijen. Explic-te, Merenptah. Se spune c oaza Siwa, n apropiere de frontiera libian, ar fi fost atacat de o band narmat aflat la ordinele lui Malfi. De cnd dateaz aceast informaie? De vreo zece zile, dar eu de-abia acum am fost anunat. De ce o pui la ndoial? Pentru c identificarea ofierului nsrcinat cu securitatea oazei nu este corect. Dar probabil c repeziciunea i focul aciunii sunt cauzele acestei erori. Dac oaza a fost ntr-adevr atacat, trebuie s reacionm. i dac e vorba chiar de Malfi, trebuie s nbuim n fa revolta lui! De ce te consideri responsabil, fiule? Pentru c n-am fost vigilent, Maiestate. Pacea cu Hatti m-a fcut s uit c rzboiul putea s izbucneasc la vest. i blestematul de Uri-Teub este tot n libertate Permite-mi s plec la Siwa cu un regiment i s-i strivesc pe aceti rzvrtii. n pofida celor treizeci i opt de ani ai ti, Merenptah, ai nc nflcrarea tinereii! Un ofier cu experien se va achita de aceast misiune. Ct despre tine, pune forele noastre armate n stare de alert. * Vjurcerau bandii libieni! i repeta Coapse-Frumoase gardianului de frontier somnoros. Spui prostii, putiule. Nu e niciun libian pe-aici. Am alergat cu sufletul la gur, voiau s m ucid! Dac nu eram un campion, m-ar fi ajuns din urm. Cti, platoe, sbii, lnci O armat adevrat! Dup o serie de cscturi, gardianul de frontier l privi pe

tnr cu suspiciune. Berea tare i-a tulburat mintea Nu mai bea! Beivii o sfresc ru. Cum era lun plin, insist Coapse-Frumoase, l-am vzut chiar i pe eful lor, nainte de a fugi! Un colos cu plete lungi i cu pieptul acoperit de pr rocat. Aceste detalii l trezir pe funcionar. Ca toi gradaii din armat, poliie i de la grani, el primise un desen nfi ndu-l pe criminalul Uri-Teub, cu promisiunea unei prime grase pentru cel care va contribui la arestarea hititului. Gardianul de frontier flutur portretul pe sub ochii lui Coapse-F ru moae. El este? Da, e chiar eful lor! * De-a lungul fiei deertice occidentale a Deltei, ntre teritoriul egiptean i mare, administraia militar construise forturi mici pe lng care se dezvoltaser ctune. Ele erau situate unul fa de altul la o distan de o zi de mers cu carul sau de dou zile de mar rapid iar garnizoanele aveau ordin s-i informeze pe generalii din Pi-Ramses i Memphis despre cea mai nensemnat micare suspect a libienilor. Dac exista o regiune pe care naltul comandament o considera n mod riguros supravegheat, atunci aceea era. Cnd guvernatorul militar al zonei de frontier primi un raport alarmist fondat pe declaraiile unui negustor ambulant, el se feri s-l trimit superiorilor si, de fric s nu par ridicol. Eventualitatea capturrii lui Uri-Teub l fcu totui s trimit o patrul n apropierea locului unde hititul fusese reperat. Acesta era motivul pentru care Nakti i oamenii lui, smuli din linitea lor, naintau n mar forat printr-o regiune neospitalier, infestat cu nari, avnd un singur gnd: s

termine ct mai repede cu aceast misiune penibil. Nakti bombnea la fiecare pas. Cnd avea s fie mutat i el la Pi-Ramses, ntr-o cazarm confortabil, n loc s urmreasc dumani inexisteni? Se vede un fort, efu. Gardienii de frontier ne vor lua probabil drept imbecili, gndi Nakti, dar cel puin ne vor oferi ceva de but i de mncare, i vom pleca napoi chiar mine diminea. Atenie, efu! Un soldat l trase pe Nakti napoi. Pe crare, un enorm scorpion negru, n poziie de atac. Dac ofierul, pierdut n gnduri, ar fi continuat s mearg, ar fi fost nepat. Ucide-l, i ordon gradatul salvatorului su. Soldatul nu mai avu timp s-i ntind arcul. Zeci de sgei trase de pe crenelurile fortului se nfipser n trupurile egiptenilor. Datorit preciziei arcailor antrenai, libienii comandai de Uri-Teub i doborr la pmnt pe toi membrii patrulei lui Nakti. Cu daga sa de fier, hititul tie el nsui gtul rniilor.

54

Ca n fiecare diminea, guvernatorul militar al zonei de frontier cu Libia intr n biroul su pentru a consulta rapoartele trimise de forturi. De obicei, aceast sarcin era expediat rapid cci, pe tbliele de lemn, figura o singur meniune: Nimic de semnalat. n dimineaa aceea, niciun raport. Era inutil s caute prea departe vinovatul: soldatul nsrcinat cu distribuirea curierului oficial uitase s se trezeasc. Furios, guvernatorul militar promise s-l demit din funcie i s-l numeasc spltor. n curtea fortului, un soldat ddea fr chef cu mtura, doi tineri pedestrai exersau mnuirea sbiei scurte. Guvernatorul merse cu pai repezi pn la cartierul potailor i al cercetailor. Pe rogojini, nimeni. Stupefiat, guvernatorul se ntreb care sunt motivele unei asemenea anomalii; nici rapoarte, nici soldai nsrcinai cu transmiterea lor Care era cauza acestei incredibile dezordini? Gradatul rmase cu gura cscat cnd, deodat, poarta fortului ced sub loviturile unei grinzi mnuite de libieni dezlnuii, cu cte o pan prins n pr. Cu lovituri de bard, ei l masacrar pe mturtor i pe cei doi pedestrai, dup care i despicar easta guvernatorului ncremenit, care nu ncercase nici mcar s fug. Uri-Teub scuip peste cadavru.

* Oaza Siwa n-a fost atacat, i comunic ofierul superior lui Merenptah. Am fost victimele unei informaii false. Nicio victim? Nici victim, nici rzvrtire. M-am dus acolo degeaba. Rmas singur, Merenptah czu prad angoasei; dac i se distrsese atenia n felul acesta, nu era pentru a ataca mai bine n alt parte? Numai Ramses ar ti s aprecieze amploarea pericolului. n momentul n care Merenptah urca n car, aghiotantul su alerga spre el. Generale, un mesaj de la o garnizoan din apropierea frontierei libiene Un atac n mas mpotriva forturilor noastre! Majoritatea au czut deja iar guvernatorul zonei se pare c ar fi fost ucis! Niciodat caii lui Merenptah nu galopaser cu o asemenea vitez. Srind din mers din carul su, fiul cel mic al regelui urc alergnd scrile palatului. Cu sprijinul lui Serramanna, el ntrerupse audiena pe care faraonul o acorda. efilor de provincii. Faa descompus a lui Merenptah fu suficient pentru ca Ramses s neleag c se ntmplase ceva grav. Astfel c regele i concedie oaspeii, promindu-le o viitoare ntrevedere. Maiestate, anun generalul ef, libienii au invadat probabil nord-vestul Deltei. Amploarea dezastrului mi este necunoscut. Uri-Teub i Malfi! exclam Serramanna. Hititul este efectiv menionat n raportul incoerent pe care l-am primit. Iar Malfi a reuit s uneasc clanurile libiene care se sfiau ntre ele! Reacia noastr trebuie s fie violent i rapid Numai s nu fie vorba de o nou capcan, precum cea de la Siwa. Dac grosul trupelor plecau spre nord-vestul Deltei i era

vorba de o momeal, Malfi ar ataca Theba i n-ar ntmpina nicio rezisten. Ar trece cetatea sfnt a zeului Amon prin foc i sabie. De hotrrea lui Ramses depindea viitorul Egiptului. Maiestate, spuse Serramanna timid, mi-ai promis N-am uitat: vei veni cu mine. * Cu ochii negri i cruzi, cu faa ptrat, Malfi era considerat de oamenii si ncarnarea unui demon al deertului, capabil s vad i n spatele lui i s sfie orice adversar cu degetele-i tioase ca lama. Majoritatea triburilor libiene intraser sub comanda lui pentru c el tiuse, prin lungi discursuri, s le ae vechea ur mpotriva Egiptului. n faa ferocitii rzboinicilor libieni, egiptenii, slbii de o ndelungat obinuin cu pacea, o vor lua la fug. Iar prezena hititului Uri-Teub, a crui reputaie de bravur nu mai era pus la ndoial, i nsufleea pe cuceritori. Acolo jos, la mai puin de dou ore de mers, zise UriTeub ntinznd braul drept, sunt primele sate din Delt. n curnd, vom pune stpnire pe ele. Apoi, vom distruge PiRamses ale cror fore de aprare vor fi reduse la minimum. Tu vei fi proclamat faraon, Malfi, i ceea ce va mai rmne din armata egiptean va fi sub suveranitatea ta. Strategia ta este infailibil, Uri-Teub? Este, cci l cunosc bine pe Ramses. Diversiunea de la Siwa l va fi tulburat i convins c am hotrt s deschidem mai multe fronturi. Prioritatea lui va fi s protejeze Theba i templele ei. De aceea va trimite spre sud dou regimente, fr ndoial sub comanda lui Merenptah. Un al treilea va asigura aprarea Memphisului. i cum Ramses are vanitatea de a se crede invincibil, va prelua comanda celui de-al patrulea pentru a ne nimici. Nu vom avea dect cteva mii de oameni n faa noastr, Malfi, i-i vom nvinge cu uurin.

Nu-i cer dect o singur favoare: las-m s-l ucid eu pe Ramses cu daga mea. Libianul ddu din cap afirmativ. El ar fi preferat s aib mai mult timp la dispoziie pentru a-i mai cli trupele, dar alerta dat de un negustor ambulant l obligase s grbeasc asaltul. Un singur regiment nu-l nspimnta pe Malfi. Libienii erau dornici s se bat. Mult mai puternic din cauza drogurilor, nflcrarea lor va constitui un avantaj n faa egiptenilor timorai. N-avea de dat dect un ordin: fr cruare. Iat-i, anun Uri-Teub. Ochii lui Malfi strlucir de dorin. n sfrit, o s rzbune onoarea Libiei, batjocorit de faraoni de attea secole, o s distrug satele opulente i o s ard recoltele. Pe supravieuitori o s-i transforme n sclavi. Ramses merge n fruntea trupelor sale, constat hititul exaltat. Cine este la dreapta lui? Faa lui Uri-Teub se ntunec. Fiul su cel mic, Merenptah. Nu trebuia s comande trupele masate la Theba? Vom ucide i tatl i fiul. i omul din stnga regelui? Serramanna, eful grzii lui personale Destinul ne este favorabil, Malfi! Pe la, o s-l jupoi de viu. Pedestrai, arcai i care se desfurau la orizont ntr-o ordine perfect. Nu e doar un singur regiment, estim Malfi. Consternat, Uri-Teub nu ndrzni s rspund. Cu fiecare minut, vasta cmpie se acoperea de soldai egipteni. Libianul i hititul cedar n faa evidenei: Ramses i asumase riscul de a veni la ntlnirea cu ei cu cele patru regimente ale zeilor Amon, Ra, Ptah i Seth. Era toat fora de lupt egiptean care, acum, se pregtea s se npusteasc

asupra dumanilor. Malfi strnse pumnii. Credeai c-l cunoti bine pe Ramses, Uri-Teub! Strategia lui este aberant Cum ndrznete s-i asume attea riscuri? Libianul constat c retragerea era imposibil. Arcaii nubieni, comandai de viceregele Setau, le bara drumul. Un libian face cel puin ct patru egipteni, url Malfi ctre oamenii lui. La atac! n timp ce Ramses rmnea impasibil n carul su, libienii se npustir asupra primei linii egiptene. Pedestraii ngenunchear ca s le faciliteze intirea arcailor al cror tir decim adversarul. Arcaii libieni ripostar, dar cu mai puin eficacitate. Al doilea val de asalt, mult prea dezordonat, se sparse i el la ciocnirea cu pedestraii regimentului lui Seth. Surveni contraatacul carelor: la ordinul lui Merenptah, ele se nfipser n revoltai care, n ciuda invectivelor lui Malfi, ncepur s se mprtie. Fugarii se lovir de nubienii lui Setau ale cror sgei i lnci fur devastatoare. Din acest moment, nu mai era nicio ndoial n privina rezultatului luptei. Majoritatea libie nilor, zdrobii numeric, depuser armele. Beat de furie, Malfi i strnse n jurul lui ultimii partizani. Uri-Teub dispruse. Nemaigndindu-se la laul care-l abandonase, libianul nu mai avea dect un singur gnd: s omoare ci mai muli egipteni. i prima lui victim nu va fi altul dect Merenptah, aflat la distan de o lance. n cea mai mare nvlmeal, privirile celor doi brbai se ncruciar. n ciuda distanei care i separa, fiul cel mic al lui Ramses simi ura libianului. n aceeai clip, cele dou lnci spintecar aerul. Cea a lui Malfi atinse uor umrul lui Merenptah, cea a generalului ef se nfipse n fruntea libianului. Malfi rmase nepenit cteva clipe, apoi se cltin i se

prbui. * Serramanna petrecea o zi agreabil. Mnuind sabia lui grea cu dou tiuri cu o dexteritate remarcabil, el nu mai inea socoteala numrului de libieni pe care-i tiase n buci. Moartea lui Malfi i descuraj pe ultimii si partizani i uriaul sard putu s fac o pauz. ntorcndu-se spre Ramses, ceea ce vzu l ngrozi. Protejat de o casc i de o plato care i ascundea claia de pr rocat, Uri-Teub reuise s se infiltreze n rndurile egiptene i se apropia de carul regal prin spate. Hititul avea s-l asasineze pe Ramses. Dup o curs nebun, rsturnndu-i pe fiii regali, Serramanna reui s se interpun ntre car i Uri-Teub, dar nu putu s evite lovitura violent dat de hitit. Daga de fier se nfipse n pieptul uriaului sard. Rnit de moarte, Serramanna mai avu destul for ca s-l apuce de gt pe dumanul su declarat, sugrumndu-l, cu minile lui enorme. Ai euat, Uri-Teub, eti un nvins! Sardul nu-i ddu drumul din strnsoare dect n momentul n care hititul ncet s mai respire. Atunci, asemenea unui animal simind cum l cuprinde moartea, el se culc pe o parte. Ramses i susinu capul omului care tocmai l salvase. Ai obinut o mare victorie, Maiestate i mulumit Domniei Voastre, ce via frumoas am avut Mndru de ultima lui isprav, sardul plec spre lumea de dincolo, dndu-i sufletul n braele lui Ramses.

55

Vase i ceainice din argint masiv, cu margini de aur, cntrind n jur de cincisprezece kilograme, mese pentru ofrande din aur i argint de mai mult de trei chintale, o barc din lemn de pin de Liban, mbrcat n aur i lung de aizeci i cinci de metri, plci de aur destinate ornrii coloanelor, patru sute de kilograme de lapislazuli, opt sute de turcoaz, acestea erau, printre altele, comorile pe care Ramses le oferise templelor din Theba i Pi-Ramses pentru a le mulumi divinitilor c i-au acordat victoria asupra libienilor i au salvat Egiptul de invazia lor. i acest al patruzeci i cincilea an al domniei lui vzuse naterea unui nou templu al lui Ptah n Nubia, la Gerf Hussein, unde o veche grot sacr fusese transformat n sanctuar de Setau. Regele inaugurase acest mic Abu Simbel, i el spat ntr-un munte de gresie. Acolo, la fel ca n numeroase alte locuri, fuseser nlate statui colosale ale monarhului nfiat ca Osiris. O dat festivitile ncheiate, Ramses i Setau contem plar apusul soarelui pe Nil. Vei deveni un constructor neobosit, Setau? Exemplul vine de sus, Maiestate: focul Nubiei este att de arztor nct trebuie canalizat n pietrele templelor. Nu vor fi ele vocea ta pentru posteritate? i apoi, vom avea destul timp s ne odihnim n eternitate! Scurta noastr existen nseamn efort i numai el ne va acorda longevitatea. ntmpini dificulti n noile tale funcii?

Nimic serios. n timpul domniei tale, Ramses, ai nimicit rzboiul. Pacea cu Hatti, pacea n Nubia, pacea impus Libiei Aceast oper are frumuseea unui edificiu grandios i ea se va numra printre cele mai frumoase creaii ale tale. Ct de fericit trebuie s fie Acha acolo unde se afl! Eu m gndesc adesea la Serramanna. i-a dat viaa ca s m salveze. Toi apropiaii ti ar fi fcut ca el, Maiestate. i cum ar putea fi altfel, nu eti tu purttorul nostru de cuvnt n faa lumii de dincolo? * Plantat n anul 1 al domniei lui Ramses, n grdina palatului din Theba, sicomorul devenise un copac magnific, rspndind o umbr binefctoare. Sub frunziul lui, Ramses o ascultase pe fiica lui cntnd din lut, acompaniat de cntecul piigoilor. Ca n fiecare zi, n toate templele din Egipt, preoii se purificaser cu apa din lacurile sacre i celebraser riturile n numele Faraonului. Ca n fiecare zi, bucatele fuseser aduse n sanctuare, fie ele mari sau mici, pentru a fi oferite divinitilor nainte de a fi redistribuite oamenilor. Ca n fiecare zi, puterea divin fusese deteptat i zeia Maat putuse s-i spun regelui: Tu trieti din mine, parfumul rozei mele te nsufleete, ochii ti sunt Maat. Fiica lui Ramses i a lui Nefertari puse luta la piciorul sicomorului. Tu eti regina Egiptului, Meritamon. Dac mi vorbeti aa. Maiestate, nseamn c te pregteti s-mi tulburi linitea. Btrneea m asalteaz, Meritamon. Bakhen vegheaz asupra prosperitii de la Karnak i zilele lui numr mai multe sarcini dect ore. Tu, fiica mea, fii gardianul templului meu pentru venicie. Datorit magiei lui, mama ta i cu mine

am nvins nenorocirea. F n aa fel ca riturile i srbtorile s fie celebrate la momentul potrivit, astfel ca energia Ramesseumului s continue s strluceasc. Meritamon srut mna regelui. Tat tii bine c nu ne vei prsi niciodat. Din fericire, niciun om nu scap de moarte. Faraonii n-au triumfat asupra ei? Dei i-a dat lovituri foarte grele, tu i-ai rezistat i cred chiar c ai mblnzit-o. Ea va avea ultimul cuvnt, Meritamon. Nu, Maiestate, a lsat s-i scape ocazia de a te anean tiza. Astzi, numele tu este prezent pe toate monumentele Egiptului iar renumele tu a depit frontierele noastre. Ramses nu mai poate muri. * Revolta libienilor fusese nbuit, pacea domnea, prestigiul lui Ramses nu nceta s creasc, dar dosarele spinoase continuau s se ngrmdeasc pe biroul lui Ameni, care era din ce n ce mai urcios. i de data asta nici generalul ef Merenptah, nici marele preot Kha nu aveau o soluie la problema aproape de nerezolvat cu care secretarul particular al regelui se confrunta. Chiar i vizirul se declarase incompetent. Spre cine s se ntoarc, dac nu spre Ramses? Nu-i reproez Maiestii Tale c face cltorii, declar Ameni; dar, cnd eti departe de capital, necazurile au tendina s se adune. Prosperitatea noastr e n pericol? Continui s cred c ntr-o arhitectur monumental, cel mai mic defect poate ruina totul. Eu nu m ocup de grandios, ci de dificultile cotidiene. M scuteti de discursul acesta lung? Am primit o plngere de la primarul oraului Sumenu din Egiptul de Sus. Puul sacru care alimenteaz localitatea

seac i clerul local se dovedete incapabil s mpiedice aceast catastrof. Ai trimis specialiti la faa locului? Ai s m acuzi c nu-mi ndeplinesc cum trebuie funcia? O armat ntreag de tehnicieni a euat. i am rmas tot cu acest pu recalcitrant i cu o populaie ngrijorat! * Mai multe gospodine se strnseser pe malul unuia din canalele care irigau cmpurile cetii Sumenu. n toiul dupamiezii ele veneau s spele vesela, departe de spltorii de rufe crora le era rezervat o alt poriune a canalului. Se sporovia, se schimbau confidene, se brfea i nimeni nu se ddea n lturi de a critica pe cutare sau cutare. Limba cea mai ascuit din ora era cea a Brunetei, frumoasa soie a unui tmplar. Dac puul a secat, spuse ea, va trebui s prsim oraul. Imposibil! protest o servitoare; familia mea locuiete aici de mai multe generaii i nu vreau s-mi cresc copiii n alt parte dect la Sumenu. Fr apa puului, cum te vei descurca? Preoii trebuie s intervin! Au dat gre. Chiar i cel mai savant dintre ei este incapabil s alunge aceast calamitate. Orb i chiop, un btrn se apropie de grupul de femei. Mi-e sete Dai-mi s beau, v rog. Bruneta interveni cu for. Nu ne mai deranja, codaule! Ctig-i pine i o s ai de but. Norocul m-a prsit, boala m-a copleit i Am auzit de prea multe ori povestea asta. Car-te sau o s te gonim cu pietre!

Orbul btu n retragere, conversaiile se reluar. Dar mie o s-mi dai ap? Femeile se ntoarser atrase de vocea sexagenarului care le ntrebase. Dup prestana lui, era uor s recunoti n el un personaj important. Stpne, spuse Bruneta, suntem gata s v satisfacem dorina! De ce l-ai respins pe acest nefericit? Pentru c nu e dect o pacoste i se ine scai de noi mereu! Amintii-v legea lui Maat: Nu v batei joc de orbi, nu-i luai n zeflemea pe pitici, nu facei ru chiopilor, cci, sntoi sau infirmi, cu toii suntem n mna Zeului. Nimeni s nu rmn abandonat sau fr ajutor. Ruinate, stpnele lsar ochii n jos, dar Bruneta se revolt. Cine suntei, ca s ne vorbii pe tonul acesta? Faraonul Egiptului. nmrmurit, Bruneta se ascunse dup fustele tovarelor ei. Un blestem apas asupra puului principal din Sumenu din cauza atitudinii voastre dispreuitoare i demne de dispre fa de acest nefericit: iat concluzia la care am ajuns dup ce mi-am petrecut mai multe zile aici. Bruneta se prostern n faa lui Ramses. Dac ne schimbm atitudinea va fi suficient pentru ca puul s fie salvat? L-ai mniat pe zeul care slluiete n el i trebuie s-l linitesc. * Cnd statuia monumental a zeului Sobek, omul cu cap de crocodil aezat pe un tron, fu scoas din atelierul sculptorilor de la Casa Vieii din Sumenu, locuitorii cetii se

grbir s-o vad. Tras de o echip de cioplitori n piatr care o fcur s alunece pe nite butuci dispui pe pmntul nmuiat, efigia naint uor pn la puul principal unde o atepta Ramses, care recita el-nsui litaniile, rugndu-l pe Sobek s aduc din Nun, oceanul primordial care nconjura pmntul, apa indispensabil supravieuirii oamenilor. Apoi regele le ddu ordin artizanilor s coboare zeul n fundul puului ca s-i ndeplineasc opera de via. ncepnd de a doua zi, puul din Sumenu i druia din nou preiosul lichid locuitorilor cetii care organizar un banchet n timpul cruia orbul sttu alturi de nevasta tmplarului.

56

Nscut dintr-un tat egiptean i dintr-o mam fenician, Hefat fcuse o carier strlucit. colar studios, student remarcabil la universitatea din Memphis unde talentul lui la matematic i uimise pe profesorii cei mai exigeni, el ezitase mult timp ntre mai multe posturi nainte de a intra n serviciul central de hidrologie care administra apele Nilului, de la previziunile creterii nivelului pn la metodele de irigare. De-a lungul anilor, Hefat devenise interlocutorul obligatoriu al vizirului, al minitrilor i al efilor de provincie. Abilitatea cu care i trata superiorii i permisese s avanseze n mod regulat n ierarhie, fcnd s se uite c modelul su fusese enar, fratele mai mare al faraonului. enar, trdtor de patrie, dar curtean i politician cu o ambiie fascinant. Din fericire, Hefat se artase prudent, evitnd s fie pe fa de partea lui enar care avusese un sfrit tragic. Dinamic la cei cincizeci de ani ai lui, cstorit i tat a doi copii, Hefat prea un notabil bine instalat n vrful unei ierarhii administrative creia i controla cu o mn de fier fiecare roti. Cine ar fi putut presupune c el era ultimul membru important al unei reele de influen puse la punct de enar, n strategia sa de cucerire a tronului? Aceste amintiri ndeprtate ar fi trebuit s rmn ngropate n pmnt, dac naltul funcionar nu l-ar fi ntlnit pe negustorul fenician Nari a crui avere i luase ochii. Hefat i ddu seama c un om de calibrul lui,

folosindu-se de competenele pe care le avea, putea i el s devin foarte bogat. Lund masa cu fenicianul, Hefat deschise bine ochii. Ramses va ajunge n curnd septuagenar i va lsa guvernarea rii pe mna unor oameni convenionali, incapabili de iniiative. Fiul su mai mare, Kha, era un mistic strin de cerinele administraiei, Merenptah se supunea orbete tatlui su i va fi dezorientat dup dispariia acestuia, iar Ameni, scribul mbtrnit, va fi nlturat. Dac te gndeai bine, puterea actual era mult mai fragil dect prea. Obligat s recurg la magia serbrilor de regenerare i la ngrijirile medicului ef Neferet, Ramses decdea. Nu venise oare momentul s dea o lovitur decisiv i s realizeze visul lui enar? * Merenptah l conduse pe ambasadorul din Hatti n marea sal de audien a palatului din Pi-Ramses. Diplomatul era singur, fr cohorta obinuit de purttori de cadouri. El se nclin n faa lui Ramses. Maiestate, v aduc o veste trist: fratele vostru, mpratul din Hatti, a murit. De la btlia de la Kadesh pn la vizita n Egipt a mpratului hitit, numeroase amintiri nir din memoria faraonului. Hattuil fusese un redutabil adversar nainte de a deveni un aliat loial. mpreun cu el, Ramses cldise o lume mai bun. A fost desemnat succesorul lui? Da, Maiestate. Este hotrt s respecte tratatul de pace? Merenptah i inu rsuflarea. Hotrrile mpratului defunct sunt obligatorii pentru succesorii si, rspunse ambasadorul. Nici mcar o singur

clauz a tratatului nu va fi repus n discuie. Transmite-i condoleane i gndurile mele afectuoase mprtesei Putuhepa. Din pcate, Maiestate, mprteasa era suferind i decesul mpratului Hattuil i-a grbit sfritul. Asigur-l pe noul conductor al rii de prietenia i bunvoina mea. S tie c ajutorul Egiptului nu-i va lipsi. Dup plecarea ambasadorului, Ramses i se adres fiului su. Contacteaz-i imediat pe informatorii notri i spune-le s-mi trimit, n cel mai scurt timp, un raport detaliat asupra situaiei din Hatti. * Egipteanul Hefat l primi pe fenicianul Nari n frumoasa sa vil din Pi-Ramses. L-o prezent pe soia lui i pe cei doi copii, se lud cu excelenta lor educaie i cu viitorul frumos care le era rezervat. Dup un dejun agreabil n timpul cruia schimbar numai banaliti, eful serviciului de hidrologie i comerciantul strin se retraser sub un chioc din lemn de sicomor, cu colonete minuios cizelate. Invitaia dumneavoastr m onoreaz, spuse fenicianul, dar iertai-m c sunt direct: care este adevratul motiv? Eu fac nego, dumneavoastr suntei un tehnician superior Navem nimic n comun. Am auzit c politica comercial a lui Ramses nu v convine. Ridicola lui punere n discuie a legitimitii sclaviei ne aduce prejudicii, cu siguran, dar Egiptul va nelege n cele din urm c este izolat i c poziia sa nu poate fi meninut. Asta ar putea dura ani muli i nou, dumneavoastr, ca i mie, ne-ar plcea s ne mbogim fr ntrziere. Fenicianul fu intrigat. Nu neleg unde vrei s ajungei, Hefat.

Astzi, Ramses domnete fr a mpri puterea cu nimeni, dar n-a fost mereu aa. i aceast putere absolut ascunde o grav slbiciune: vrsta lui. Ca s nu mai vorbesc despre lipsa de talent a celor favorii pentru succesiune, Kha i Merenptah. Nu m amestec n politic i cu att mai puin n cea a Egiptului. Dar credei n atotputernicia profitului, nu-i aa? Nu acesta este viitorul umanitii? S grbim acest viitor! Din motive diferite, amndoi avem s ne lum o revan asupra lui Ramses, un rege btrn, incapabil de acum nainte s mai riposteze. Dar nu n asta const esenialul. Putem profita de degenerescena puterii centrale pentru a realiza o fantastic operaiune comercial. De ce ordin? S triplm, pe puin, bogia Feniciei. i, cu siguran, sunt departe de adevr. Inutil s mai spun c n calitate de iniiator al acestui fericit eveniment, dumneata, Nari, vei fi ridicat n slvi. i dumneata, Hefat? Deocamdat, prefer s rmn n umbr. Care v e planul? nainte de a-l divulga, trebuie s fiu sigur de tcerea dumneavoastr. Comerciantul surse. Dragul meu Hefat, cuvntul dat n-are valoare dect n Egipt. Dac v lansai n afaceri, trebuie s abandonai ct mai repede aceast moral arhaic. naltul funcionar ezita s fac pasul. Dac fenicianul l trda, avea s-i sfreasc zilele n nchisoare. Bineneles, Nari, o s v explic totul. Pe msur ce Hefat vorbea, fenicianul se ntreba cum fusese posibil ca o asemenea nebunie s-i treac prin cap unui supus al faraonului. Dar el, Nari, nu risca nimic, iar

egipteanul avea dreptate: dac operaiunea reuea, ei se alegeau cu o avere fenomenal iar domnia lui Ramses se sfrea printr-un dezastru. * Merenptah nu reuea s-i scoat din minte episodul libian. El, generalul-ef nsrcinat cu securitatea teritoriului, nu tiuse s dejoace manevra lui Malfi. Fr clarviziunea i ndrzneala lui Ramses, rzvrtiii ar fi invadat Delta, ar fi prdat capitala i ar fi ucis mii de egipteni. Trgnd nvminte din aceast experien, Merenptah inspectase el nsui forturile care aveau sarcina s observe deplasrile triburilor libiene i s dea alerta n caz de pericol. Mezinul regelui fcuse schimbri indispensabile, ntrise disciplina i insistase asupra misiunii vitale pe care o ndeplineau militarii alei pentru aceast sarcin ingrat. Merenptah nu credea n nfrngerea definitiv a libienilor. Desigur, Malfi dispruse, dar ali rzbuntori, la fel de dumnoi ca el, i luau locul i propovduiau rzboiul pn la capt mpotriva Egiptului. Astfel c generalul-ef hotrse s ntreasc protecia flancului de nord-vest al Deltei, avnd deplinul acord al lui Ramses. Dar cum va evolua situaia n Hatti? Moartea lui Hattuil, suveranul inteligent i realist, nu marca ea nceputul unei crize interne pe care ambasadorul ncercase s-o mascheze prin declaraii linititoare? La hitii, se punea cu plcere mna pe tron, folosindu-se otrava sau pumnalul. i poate fostul mprat se nelase, creznd c nimicise orice form de opoziie. Nerbdtor s obin veti sigure din Hatti, Merenptah i meninea regimentele pe picior de rzboi.

* Dei nu dispreuia petele, Strjerul avea o preferin special pentru carnea roie. Cu ochii la fel de vioi ca i precedenii reprezentani ai dinastiei lui, cinele lui Ramses aprecia conversaiile cu stpnul su. O mas lipsit de vorbe frumoase n-avea acelai gust. Regele i Strjerul i terminau ntre patru ochi dejunul, cnd Merenptah sosi la palat. Maiestate, am citit toate rapoartele informatorilor i am stat ndelung de vorb cu eful agenilor notri de la Hattua. Ramses turn vin ntr-o cup de argint pe care i-o oferi fiului su. Nu-mi ascunde nimic, Merenptah, vreau s cunosc adevrul exact. Ambasadorul hitit nu ne-a minit: succesorul lui Hattuil este ferm decis s respecte tratatul de pace i s ntrein relaii excelente cu Egiptul.

57

Revrsarea Nilului Un miracol rennoit n fiecare an, un dar al zeilor care declana fervoarea populaiei i recunotina ei fa de faraon, singurul capabil s fac s creasc apele fluviului pentru a fecunda pmntul. i creterea din anul acela era remarcabil: unsprezece metri! De la nceputul domniei lui Ramses, niciodat nu lipsise apa dttoare de via, nind din adncurile oceanului celest. O dat confirmat pacea cu Hatti, vara se anuna bogat n serbri i n plimbri dintr-o aglomeraie n alta, graie multor brci reparate n timpul iernii. Ca toi compatrioii si, naltul funcionar Hefat admira spectacolul grandios pe care-l oferea Nilul, transformat ntr-un lac din care rsreau movilele pe care fuseser construite satele. Familia era plecat la Theba pentru a petrece cteva sptmni de vacan la prinii lui i el avea mn liber s fac ce vrea. n timp ce ranii se odihneau, responsabilii cu irigaia munceau fr ncetare. Dar Hefat privea creterea cu ali ochi. n timp ce bazinele de rezerv se umpleau, separate ntre ele prin diguri de pmnt care se vor rupe pe msur ce va fi nevoie, Hefat se felicita pentru ideea genial care va face din el un om mai bogat i mai puternic dect Ramses cel Mare. nalii responsabili ai administraiei egiptene i solicitaser audien lui Ramses pentru a-i supune ateniei o propunere pe care ei o considerau rezonabil. Fr a fi dinainte nelei,

i unii i alii ajunseser la aceeai concluzie. Monarhul i ascultase cu atenie. Fr a le opune un refuz categoric, el nu-i sftuise s ntreprind demersul nfiat, dar le dorea totui succes. Interpretnd cuvintele lui Ramses ca pe o ncurajare, directorul Trezoreriei, dnd dovad de un curaj apreciat de colegii si, se dusese, n aceeai sear, n biroul lui Ameni, dup ce secretarul particular al faraonului i trimisese personalul acas. Apropiindu-se de aptezeci de ani, Ameni era asemntor studentului care-i jurase fidelitate lui Ramses nainte ca destinul acestuia s fie cel al unui faraon: cu tenul palid, firav, mereu la fel de slab i la fel de nfometat, n ciuda cantitii de mncare pe care o nfuleca, suferind frecvent de dureri de spate, dar capabil s reziste oboselii care ar fi dobort orice colos, muncitor nverunat, precis i meticulos, nedormind dect cteva ore pe noapte i recitind el nsui toate dosarele. Un necaz? l ntreb el pe directorul Trezoreriei. Nu chiar. Atunci, ce? Am de lucru. Noi ne-am ntrunit sub conducerea vizirului i Care noi? Ei bine directorul Dublei Case Albe, ministrul Agriculturii Vd. i care este motivul acestei ntruniri? De fapt, erau dou. S-l vedem mai nti pe primul. Pentru serviciile aduse Egiptului, colegii dumneavoastr din nalta administraie doresc s v ofere o vil n localitatea pe care o dorii. Ameni i puse deoparte pensula. Interesant i al doilea motiv? Ai muncit mult, Ameni, mai mult dect o cerea administraia. Fr ndoial, din cauza devotamentului dumneavoastr, nu v-ai gndit la acest lucru Dar n-a

venit vremea s ieii la pensie? O pensie linitit ntr-o cas confortabil, fr a uita de stima general. Ce credei? Tcerea lui Ameni pru de bun augur. tiam c vei asculta de vocea raiunii, conchise ncntat directorul Trezoreriei. Colegii mei vor primi cu satisfacie decizia dumneavoastr. Nu sunt att de sigur de asta. Cum? Nu voi iei niciodat la pensie, declar Ameni cu nflcrare, i nimeni, cu excepia Faraonului, n-o s m fac s prsesc acest birou. Atta timp ct el n-o s-mi cear smi dau demisia, voi continua s muncesc n ritmul meu i dup metodele mele. E clar? Noi ne gndeam c n interesul dumneavoastr Nu v mai gndii la asta. * Hefat i fenicianul Nari se revzur acas la egiptean n timpul unei clduroase zile de var. Comerciantul aprecie berea rece, uoar i digestiv care-i era servit. Nu vreau s m art pretenios, spuse Nari, dar cred c am fcut o treab excelent: negustorii fenicieni sunt gata s cumpere Egiptul. Dar tu, Hefat, eti gata s-l vinzi? Nu mi-am schimbat prerea. Data precis? Mi-e imposibil s violez legile naturii, dar nu mai avem mult timp de ateptat. Niciun obstacol serios? Hefat i afi ncrederea. Graie poziiei mele administrative, niciunul. Sigiliul marelui preot din Memphis nu i va fi indispensabil? Ba da, dar acest mare preot este Kha, pierdut n cutarea sa spiritual i n dragostea pentru pietrele vechi.

Nici nu va fi atent la documentul pe care-l va semna. M preocup un amnunt, mrturisi fenicianul, de ce v trdai ara? Graie aranjamentului nostru, Egiptul nu va suferi deloc i se va deschide n sfrit ctre lumea exterioar care-i va mtura vechile superstiii i obiceiuri desuete, aa cum dorea i cel care mi-a fost model, enar. El voia s-l ucid pe Ramses iar acum eu sunt cel care-l va dobor pe acest tiran. Hitiii, libienii, magicienii au euat i Ramses nu se mai teme: dar eu, Hefat, voi nvinge. * Rspunsul este nu, i spuse Ameni efului provinciei celor Doi oimi, un vljgan cu brbia voluntar. Din ce motiv? Pentru c nicio provincie nu va beneficia de privilegii particulare n detrimentul altora. Am primit totui ncurajri din partea administraiei centrale! Posibil, dar nicio administraie nu este autorizat s fac legea! Dac m-a fi luat dup nalii funcionari n orice situaie, Egiptul ar fi ruinat. Refuzul dumneavoastr este definitiv? Sistemul de irigaie nu va fi modificat i apa din bazinele de rezerv va fi folosit n perioada obinuit i nu mai nainte. n acest caz, cer s-l vd pe rege! O s v primeasc, dar nu-l facei s-i piard timpul. Dezavantajat de avizul nefavorabil al lui Ameni, eful provinciei n-avea nicio ans s obin adeziunea lui Ramses. Nu-i mai rmnea dect s se ntoarc n capitala de provincie. Ameni era intrigat. Fie prin curier, fie n timpul ntrevederilor directe, ase efi

ai provinciilor importante ceruser aprobarea deciziei luate de serviciile de hidrologie de la Memphis: de a da drumul foarte repede apei din bazinele de rezerv n scopul mririi suprafeei cultivabile. Dubl greeal, dup Ameni, cci, pe de o parte, nu se impunea o asemenea dezvoltare agricol, i, pe de alt parte, irigarea trebuia asigurat n mod progresiv, nu brusc. Din fericire, tehnicienii nu tiau c majoritatea efilor de provincie, dnd dovad de o discreie exemplar, l consultau ntotdeauna pe secretarul particular al regelui nainte de a se aventura pe un teren alunecos. Dac n-ar fi avut attea probleme de rezolvat, Ameni ar fi fcut cu plcere o anchet pentru a-l identifica pe responsabilul acestor aberaii. Scribul ncepu s studieze un raport cu privire la plantaiile de slcii din Egiptul de Mijloc dar, incapabil s se concentreze, i ntrerupse lectura. Cu siguran, incidentul acesta era prea grav pentru a fi neglijat. * Ramses i Kha trecur de pilonul de acces din templul lui Thot de la Hermopolis, traversar o curte inundat de soare i fur ntmpinai, pe pragul templului acoperit, de marele preot al zeului. Regele i fiul admirar slile unde nu ptrundeau dect servitorii lui Thot, patronul scribilor i al savanilor, i se reculeser n sanctuarul su. Aici se ncheie cutarea mea, declar Kha. Ai descoperit cartea lui Thot? Am crezut mult timp c este vorba de o scriere foarte veche, ascuns n biblioteca vreunui templu. Dar am neles n cele din urm c fiecare din pietrele sanctuarelor noastre era una din literele acestei cri, redactat de zeul Cunoaterii pentru a da un sens vieii noastre. Thot i-a transmis mesajul prin fiecare sculptur i prin fiecare

hieroglif i spiritului nostru i revine sarcina s asambleze aceste frnturi, tot aa cum Isis a reunit bucile mprtiate ale trupului lui Osiris. ntreaga noastr ar, tat, este un templu asemntor cerului. i e datoria faraonului s in aceast carte deschis pentru ca ochii inimii s o poat descifra. Niciun poet, nici chiar Homer, n-ar fi gsit cuvintele potrivite pentru a descrie bucuria i mndria care l ncercau pe Ramses n timp ce asculta cuvintele neleptului.

58

Dei simpl, ideea tehnicianului Hefat era de o eficacitate redutabil: s scoat nainte de termen rezervele de ap acumulate n bazinele de irigaie i s fac responsabil de aceast greeal administraia i n primul rnd pe Kha, fiul cel mare al lui Ramses, care avea sarcina s-i pun pecetea pe documentul care-i dovedea, teoretic, autoritatea de supervizor al canalelor. Linitii de studiile falsificate pe care Hefat avusese grij s le expedieze, efii de provincie czuser n capcan i credeau c vor putea dispune de rezerve suplimentare pentru a-i dezvolta culturile i a-i mbogi regiunea. Cnd i vor da seama de acumularea greelilor, va fi prea trziu. Nu va mai fi destul ap pentru asigurarea irigaiei i sperana de recolte va fi redus la zero. Dincolo de Kha, Ramses va fi cel acuzat. Atunci vor interveni Nari i comercianii fenicieni care vor oferi, la un pre exorbitant, produsele de care Egiptul va avea nevoie. Trezoreria va fi constrns s le accepte condiiile i btrnul faraon va fi cuprins de zbucium, n timp ce Hefat va culege enormele beneficii ale tranzaciei. Dac circumstanele erau favorabile, el l va vna pe vizir pentru a-i lua locul. Dac nu, cu averea fcut, se va instala n Fenicia. Ultima formalitate de realizat: s-i cear lui Kha s-i pun pecetea. Hefat nu va avea nevoie nici mcar s-l ntlneasc pe marele preot care-i va ordona secretarului su s se achite de aceast sarcin.

Acesta din urm l primi clduros pe tehnician. Avei noroc, marele preot este aici i v va primi bucuros. Nu va fi necesar, protest Hefat, n-a vrea s-l deranjez. Urmai-m, v rog. Nervos, naltul funcionar fu introdus ntr-o bibliotec unde Kha, mbrcat cu o tunic care ai fi zis c e fcut din piele de panter, studia nite papirusuri. Sunt fericit s v ntlnesc, Hefat. Este o mare onoare pentru mine, prine, dar nu doream s v ntrerup din cercetrile Domniei Voastre. Cum a putea s v fiu de ajutor? O simpl regularizare administrativ Artai-mi documentul. Vocea lui Kha era grav, tonul su autoritar. Marele preot nu corespundea vistorului pe care i-l imaginase Hefat. Este o propunere insolit care necesit un examen atent, estim Kha. Tehnicianului i nghe sngele n vene. Nu, prine, este o metod banal pentru a facilita irigaia, nimic mai mult. Suntei prea modest! Cum sunt incapabil s dau un aviz, voi transmite acest document unei persoane competente. Un alt specialist, gndi Hefat linitit; nu-i va fi greu s-l conving, folosindu-se de poziia sa superioar n ierarhie. Lat-l pe cel care v va judeca, anun Kha. mbrcat cu o rob de n fin cu mneci largi, Ramses purta la ncheieturi cele dou faimoase brri din aur al cror motiv central, din lapislazuli, reprezenta o ra slbatic. Privirea faraonului l strpunse pn-n suflet pe Hefat i l oblig s se dea napoi pn se lovi de etajerele ncrcate de papirusuri. Ai comis o grav greeal, declar Ramses, creznd c tiina ta i va fi suficient pentru a-i ruina ara. Nu tii c

lcomia este o boal incurabil care te face orb i surd? Pentru un tehnician, ai fost destul de superficial considernd c incapabilii guverneaz Egiptul. Maiestate, v implor Nu face risip de cuvinte, Hefat, nu eti demn s le foloseti. Disting n comportamentul tu stilul lui enar, slbiciunea care-l face pe un om s se distrug, trdnd-o pe Maat. Viitorul tu este acum n minile judectorilor. Ameni era cel care, printr-o anchet riguroas, salvase ara de la un pericol real. Regelui i-ar fi plcut s-l recompenseze, dar cum s-o fac fr s-l ofensesze? ntre cei doi brbai, o simpl privire complice fusese de ajuns. i Ameni se cufund din nou n munca lui. Anotimpurile i zilele se scurser, simple i fericite, pn n primvara celui de-al cincizeci i patrulea an al domniei lui Ramses cel Mare care, dup ce-l consultase pe medicul ef Neferet, luase o decizie mpotriva sfatului su. Revigorat prin celebrarea celei de-a noua serbri de regenerare, monarhul dorea s viziteze satele egiptene. Luna mai nsemna revenirea cldurilor puternice, binefctoare pentru reumatismul regelui. Era vremea recoltelor. ranii naintau mnuind o secer cu mner de lemn i tiau foarte lungi tijele de gru copt. Apoi spicele erau adunate n snopi i purtate pe arie de mgari neobosii. Construirea cpielor de paie cerea mini de experi, capabili s ridice piramide trunchiate care trebuiau s rmn n picioare o bun parte a anului. Cnd faraonul intra ntr-un sat, notabilii l ntmpinau cu o mas de ofrande ncrcat cu spice i flori. Apoi monarhul se aeza sub un chioc i le asculta doleanele. Scribii luau note i i le transmiteau lui Ameni care ceruse s citeasc toate rapoartele redactate n timpul cltoriei. Regele constat c, n ansamblu, agricultura sttea bine i c nu existau probleme fr rezolvare, dei perfeciunea ieea din discuie. Cei care pledau pentru cauza lor nu se artar

prea agresivi, cu excepia unui ran din Beni Hassan a crui vehemen i oc pe cei din anturajul faraonului. mi petrec zilele pe cmp, se plnse el, nopile mi repar uneltele, alerg dup animalele care nu nceteaz s fug, iar inspectorul cu impozitele m atac i m jefuiete! Cu armata lui de rpitori, el m trateaz ca pe un ho, m cotonogete pentru c nu sunt n stare s-i pltesc i mi arunc n nchisoare femeia i copiii! Cum a putea fi fericit? Toi se temeau de o reacie violent din partea lui Ramses, dar acesta rmase impasibil. Mai vrei s formulezi i alte critici? ranul fu uimit. Nu, Maiestate, nu Unul din apropiaii ti e scrib, nu-i aa? Brbatul nu reui s-i disimuleze jena. Da, dar Te-a nvat un text clasic studiat n toate colile de scribi care exalt meseria lor pentru a le denigra mai bine pe celelalte i tu l-ai recitat destul de bine. Dar suferi tu ntradevr de toate relele pe care mi le-ai prezentat? Sunt totui animale care fug i trec de pe un cmp pe altul i acest lucru provoac suprri. Dac nu ajungi s te nelegi prietenete cu vecinii ti, f apel la judectorul satului. i nu accepta niciodat nedreptatea, orict de infim ar fi. n acest fel, l vei ajuta pe Faraon s guverneze. * Ramses vizit numeroase depozite de cereale i le ordon celor care msurau grunele s mnuiasc oborocul cu atenie. Apoi inaugur, la Karnak, serbarea recoltei, ncepnd s umple unul din cele mai mari hambare de pe domeniul lui Amon. Preoi i demnitari observar c, n ciuda vrstei, stpnul Celor Dou ri avea nc mna puternic i gestul

sigur. Bakhen, marele preot, l nsoi pe ilustrul oaspete pe un drum care traversa cmpurile luxuriante din apropierea templului, nainte de a ajunge la ambarcader. Obosit, Ramses acceptase s fie transportat cu lectica. Bakhen fu primul care l zri pe leneul care n loc s munceasc alturi de camarazii lui, dormita sub o salcie. El spera ca regele s nu-i vad, dar ochiul lui Ramses era nc ager. Aceast greeal va fi pedepsit, promise marele preot. Mcar o dat, fii indulgent. Nu eu am pus s fie plantate slcii n tot Egiptul? Acest om nu va ti niciodat ct de mult v datoreaz, Maiestate. i eu am avut cteodat tentaia, ca i el, s adorm sub un arbore i s uit greutatea funciei mele. Nu departe de ambarcader, Ramses le ordon celor care-l purtau s-l lase jos. Maiestate, se neliniti Bakhen, de ce s mergei pe jos? Privete aceast micu capel, acolo jos Este n ruin. Un modest sanctuar al zeiei Recoltelor, o cobra femel, suferise din cauza timpului i a indiferenei. Printre pietrele deprtate creteau ierburi otrvitoare. Lat o greeal adevrat, estim Ramses. Restaureaz i mrete aceast capel, Bakhen, nzestreaz-o cu o u din piatr i s fie instalat n interiorul ei o statuie a zeiei, realizat de sculptorii de la Karnak. Divinitile sunt cele care au creat Egiptul. S nu le neglijm, chiar n aspectele lor cele mai nensemnate. Stpnul Celor Dou ri i marele preot al lui Amon depuser flori de cmp la piciorul sanctuarului, ca un omagiu adus Ara-ului zeiei. n naltul cerului, un oim plana descriind cercuri.

59

Pe drumul de ntoarcere spre capital, Ramses se opri la Memphis pentru a sta de vorb cu fiul su Kha care tocmai terminase programul de restaurare a monumentelor Vechiului Imperiu i de nfrumuseare, pe deasupra, a templului subteran al taurilor Apis. La debarcader, medicul ef Neferet, la fel de frumoas i elegant ca ntotdeauna, l ntmpin pe rege. Cum v simii, Maiestate? Puin slbiciune, dureri dorsale, dar trupul se ine bine. Pari nelinitit, Neferet. Kha este foarte bolnav. Doar nu vrei s spui c? E o boal pe care o cunosc, dar pe care nu pot s-o tratez. Inima fiului Domniei Voastre este obosit, remediile nu mai au efect. Unde este? n biblioteca templului lui Ptah, n mijlocul textelor pe care le-a studiat att. Regele se duse imediat la Kha. n pragul vrstei de aizeci de ani, faa aspr i sever a marelui preot devenise senin. n ochii de un albastru nchis se instalase pacea interioar a unei fiine care toat viaa se pregtise pentru ntlnirea cu lumea de dincolo. Nicio team nu-i deforma trsturile. Maiestate, mi doream att de mult s v revd nainte de plecarea mea

Faraonul i lu mna fiului su. Faraonul s-i permit umilului su servitor s se odihneasc n muntele vieii ca un prieten util stpnului su, cci el nu mai este att de fericit Permite-mi s atept frumosul Apus i s rmn unul din apropiaii ti. Am ncercat s-o respect pe Maat, i-am executat ordinele, ndeplinind misiunile pe care mi le-ai ncredinat Vocea grav a lui Kha se stinse uor i Ramses o primi n sufletul lui ca pe o comoar inalterabil. * Kha fusese nhumat n templul subteran al taurilor Apis alturi de acele fiine dragi a cror form animal ascundea expresia puterii divine. Ramses pusese pe faa mumiei o masc de aur i alese piese de mobilier funerar, mobile, vase i bijuterii, precum i opere de art create de artizanii templului lui Ptah i destinate s nsoeasc sufletul lui Kha pe frumoasele drumuri ale eternitii. Btrnul rege condusese ceremonia funeraliilor cu o trie surprinztoare, stpnindu-i emoian timp ce-i deschidea ochii i gura fiului su pentru ca acesta s plece viu n lumea cealalt. n fiecare clip, Merenptah era gata s-i sar tatlui su n ajutor, dar Ramses nu manifest niciun fel de slbiciune. Totui, Ameni simea c prietenul su din copilrie cuta n strfundul fiinei lui fora necesar pentru a da dovad de o demnitate exemplar n faa noii tragediei care l lovise. Peste sarcofagul lui Kha fu pus capacul, mormntul fu sigilat. i cnd nu mai simi privirile curtenilor asupra lui, Ramses izbucni n plns. Era una din acele diminei calde i nsorite, cum i plceau lui Ramses. Lsase n grija unui mare preot s celebreze n locul lui ritualul zorilor i amn ntrevederea cu vizirul spre

sfritul dimineii. Pentru a ncerca s uite suferina, regele avea de gnd s munceasc aa cum era obinuit, dei energia de pn acum i lipsea. Dar picioarele i rmaser paralizate i el nu reui s se ridice. Cu o voce imperioas, i strig majordomul. Cteva minute mai trziu, Neferet era la cptiul monarhului. De data asta, Maiestate, va trebui s m ascultai i s v supunei. mi ceri prea mult, Neferet. Dac mai aveai vreun dubiu, s tii c tinereea Domniei Voastre este definitiv pierdut i trebuie s v schimbai comportamentul. Suntei adversarul cel mai redutabil pe care l-am avut de nfruntat. Nu eu, Maiestate, ci btrneea. Vreau s tiu diagnosticul i mai ales, s nu-mi ascunzi nimic! O s mergei din nou de mine, dar sprijinindu-v ntrun baston, i o s chioptai un pic din cauza artrozei de la oldul drept. M voi strdui s atenuez durerea, dar odihna este indispensabil i va trebui de acum nainte s v economisii eforturile. S nu v mire dac suntei uneori anchilozat i avei senzaia de paralizie. Nu va fi dect pasager, dac acceptai mai multe masaje pe zi. n unele nopi, o s v fie greu s v ntindei. O s v ajute nite pomezi calmante. i tratamentul medicamentos va fi completat de frecvente bi de nmol de la Fayum. Medicamente n fiecare zi? M consideri un btrn fr putere! V-am spus deja, Maiestate, nu mai suntei tnr i n-o s v mai conducei singur carul. Dar, dac devenii un pacient docil, o s evitai o degradare rapid a strii de sntate. Exerciii zilnice, ca mersul pe jos sau notul, o s v pstreze mobilitatea, cu condiia s nu facei excese. Pentru

un om care a uitat toat viaa s se odihneasc, starea dumneavoastr general este mai degrab satisfctoare. Sursul lui Neferet l consol pe Ramses. Niciun duman nu reuise s-l nving, n afara acestei blestemate btrnei de care se plngea autorul preferat al lui Nefertari, neleptul Ptah-hotep. Dar el atinsese o sut zece ani cnd i redactase Maximele! Blestemat btrnee al crei unic avantaj era acela de a-l apropia de fiinele dragi pe care i dorea att de mult s le ntlneasc pe cmpiile fertile din lumea cealalt unde nu exista oboseala. Punctul cel mai fragil al Maiestii Voastre, adug medicul-ef, sunt dinii. Dar o s am mare grij pentru a evita orice risc de infecie. Ramses se supuse cerinelor lui Neferet. n cteva sptmni i recpt o parte din fore, dar nelesese c trupul su, obosit de prea multe btlii i ncercri, nu mai era dect o unealt mbtrnit, pe punctul de a se strica. S accepte acest adevr fu ultima lui victorie. n linitea i ntunericul templului lui Seth, formidabil putere a cosmosului, Ramses cel Mare lu ultima lui decizie. nainte de a o oficializa sub forma unui decret care urma s aib putere de lege, stpnul Celor Dou ri i convoc pe vizir, pe minitri, pe nalii funcionari i pe toi demnitarii care ocupau un post de rspundere, cu excepia fiului su Merenptah cruia i ncredin sarcina de a face bilanul economiei Deltei. Regele se ntreinu ndelung cu brbaii i femeile care, zi de zi, continuau s cldeasc Egiptul. De-a lungul acestor ntrevederi, Ramses fu secondat de Ameni ale crui numeroase note se dovedir preioase. N-ai comis multe greeli, i spuse el secretarului su particular. Ai reperat vreuna, Maiestate? n acest caz, semnalai mi-o! Nu era dect o formul gata fcut pentru a-i dovedi

mulumirea mea. S admitem c aa e, bombni Ameni, dar de ce ai ncredinat o misiune extravagant generalului ef? Vrei s m faci s cred c n-ai ghicit? * Sprijinindu-se n baston, Ramses mergea ncet pe o alee umbrit, n compania lui Merenptah. Care sunt rezultatele investigaiilor tale, fiule? Impozitele din regiunea Deltei pe care mi-ai cerut s le controlez au fost stabilite pe baza a 8760 de contribuabili. Fiecare proprietar de vite are n grij cinci sute de animale i am fcut recensmntul a 13.080 de cprari, 22.430 cresctori de psri i 3920 ngrijitori care se ocup de mai multe mii de mgari. Recoltele au fost excelente, delapidatorii puin numeroi. Cum se ntmpl cel mai adesea, administraia s-a dovedit superficial, dar am vorbit foarte ferm cu efii locali s nu-i mpiedice pe oamenii cinstii i s se preocupe mai mult de cei pui pe neltorii. Cunoti bine Delta, fiule. Aceast misiune m-a nvat multe. Vorbind cu ranii, am simit cum bate inima rii. L-ai uita pe preoi, scribi i militari? Pe acetia i-am cunoscut bine. mi lipsea un contact direct i prelungit cu brbaii i femeile care muncesc pmntul. Ce prere ai de acest decret? Ramses i ntinse lui Merenptah un papirus scris de mna lui. Fiul lui l citi cu voce tare. Eu, Ramses, faraon al Egiptului, l ridic pe prinul Merenptah, scrib regal, gardian al peceii, general ef al armatei, la rangul de suveran al Dublei ri. Merenptah l privi pe tatl su, sprijinit n baston. Maiestate

Nu tiu ci ani de via o s-mi mai acorde destinul, Merenptah, dar a venit momentul s te asociez la tron. Fac aa cum a fcut i tatl meu, Seti. Eu sunt un btrn, tu eti un om matur care tocmai a trecut ultimul obstacol pe care i l-am impus. tii s guvernezi, s administrezi, s te bai. Asum-i rspunderea pentru viitorul Egiptului, fiule.

60

Trecuser doisprezece ani i Ramses, n vrst de optzeci i nou, domnea de aizeci i apte de ani peste Egipt. Potrivit decretului su, el i lsa lui Merenptah grija de a guverna. Dar fiul cel mic al regelui l consulta frecvent pe tatl lui care pentru locuitorii Celor Dou ri rmnea faraonul domnitor. Monarhul locuia o parte a anului la Pi-Ramses iar cealalt la Theba, mereu n compania credinciosului su Ameni. n ciuda vrstei naintate i a durerilor de tot felul, secretarul particular al regelui continua s lucreze dup metodele lui. Era la nceputul verii. Dup ce ascultase melodiile pe care fiica sa Meritamon le compusese, Ramses i fcea plimbarea zilnic pe cmpia din apropierea templului su pentru venicie unde i stabilise reedina. Bastonul i era acum cel mai bun aliat, cci fiecare pas devenea tot mai dificil. Dup cea de-a paisprezecea serbare de regenerare, celebrat cu un an n urm, Ramses i petrecuse o noapte ntreag stnd de vorb cu Setau i Lotus care fcuser din Nubia o provincie bogat i fericit. Robustul mblnzitor de erpi devenise i el un btrn i chiar drglaa Lotus cedase n faa vrstei naintate. Cte amintiri evocaser! Cte ore fericite triser! i nimeni nu adusese vorba de un viitor pe care niciunul dintre ei nu-l mai putea controla. Pe marginea drumului, o btrn cocea pine ntr-un cuptor. Mirosul plcut l atrase pe rege.

mi dai i mie o plcint? Din cauza vederii slabe, stpna casei nu-l recunoscu pe rege. Am o munc ingrat. Care merit pltit, bineneles Acest inel de aur e de ajuns? Btrna se uit cu jind la bijuteria pe care o fcu s strluceasc, frecnd-o cu poala fustei. Cu asta, a putea s-mi cumpr o cas frumoas! Pstreaz-i inelul i mnnc din pinea mea Dar cine eti tu de ai asemenea minunii? Pinea se rumenise ndeajuns. Gustul ei i aminti de savorile copilriei, tergnd pentru o clip tulburrile btrneii. Pstreaz acest inel, tii s faci pine mai bine ca oricine. * Ramses i petrecea bucuros o or sau dou n compania unui olar. i plcea s-i vad minile modelnd argila pentru a-i da forma unui ulcior care avea s serveasc la pstrarea apei sau a hranei solide. Oare zeul cu cap de berbec nu crea i el lumea i umanitatea, n fiecare clip, pe roata lui de olar? Regele i artizanul nu schimbau niciun cuvnt. Ascultau mpreun muzica roii, triau n linite misterul transformrii unei materii informe ntr-un obiect util i armonios. Vara ncepea i Ramses se gndea s plece n capital unde cldura era mai puin istovitoare. Ameni nu mai ieea din biroul lui bine aerisit de ferestre nalte i n ziua aceea regele fu surprins s nu-l gseasc la masa lui de lucru. Pentru prima dat n ndelungata sa carier, secretarul particular al lui Ramses nu numai c-i acordase un moment de repaus n plin zi, dar se i expunea la soare cu riscul de

a-i arde pielea foarte palid. Moise a murit, spuse Ameni tulburat. A reuit? Da, Maiestate, a gsit Pmntul Fgduit unde poporul su va tri de acum nainte liber. Prietenul nostru a mers pn la capt n lunga sa cutare, focul care ardea n el s-a transformat ntr-un inut n care apa va fi destul i mierea din belug. Moise Unul din arhitecii capitalei Pi-Ramses, omul a crui credin triumfase dup numeroi ani de rtcire, profetul cu un entuziasm indestructibil! Moise, fiul Egiptului i fratele spiritual al lui Ramses, Moise al crui vis devenise realitate. * Bagajele regelui i ale secretarului su particular erau gata. nainte de prnz, aveau s se mbarce pentru a pleca spre nord. nsoete-m, i ceru faraonul lui Ameni. Unde vrei s mergi? Nu e splendid aceast zi? Mi-ar plcea s m odihnesc la umbra arborelui de acacia de la templul meu pentru venicie, la umbra acestui copac plantat n anul doi al domniei mele. Tonul vocii monarhului l fcu pe Ameni s se nfioare. Suntem pe punctul de a pleca, Maiestate. Vino, Ameni. Marele acacia de la templul pentru venicie strlucea n soare i frunzele lui verzi foneau n btaia uoar a vntului. Oare ci acacia, tamarici, smochini, avocado, grenadieri, slcii i ali reprezentani ai acestui popor de arbori care i plceau att de mult pusese Ramses s fie plantai? Strjerul, btrnul cine motenitor al unei dinastii de

credincioi tovari ai regelui, uitase de durerile lui pentru al nsoi pe Ramses. Nici el, nici stpnul lui nu se speriar de baletul zgomotos al albinelor care, neobosite, recoltau nectarul din somptuosul acacia n floare al crui parfum subtil atrgea mirosul animalului ca i pe cel al omului. Ramses se aez rezemat de trunchiul copacului iar Strjerul se ncolci la picioarele lui. i aminteti, Ameni, cuvintele pe care le spune zeia arborelui de acacia cnd ntmpin sufletele n lumea de dincolo? Primete aceast ap proaspt, pentru ca sufletul tu s fie linitit graie ei, graie acestei ape divine care provine din bazinul ritualic al necropolei; primete aceast ofrand, pentru ca sufletul tu s se odihneasc la umbra mea. Mama noastr celest este cea care ne druiete viaa, aminti Ramses, i tot ea aaz spiritele faraonilor printre stelele neobosite i nepieritoare. Poate i este sete, Maiestate. M duc s caut Rmi, Ameni. Sunt obosit, prietene, o oboseal de moarte m cuprinde. i aminteti cnd vorbeam despre adevrata putere? Dup tine, numai Faraonul era n msur s o exercite i aveai dreptate, cu condiia ca el s respecte regula lui Maat, luptnd fr ncetare mpotriva tenebrelor. Dac puterea aceea slbete, solidaritatea dintre cer i pmnt dispare i umanitatea cade prad violenei i injustiiei. O domnie trebuie s fie asemenea unei serbri, spunea tatl meu att omul srman ct i cel nsemnat trebuie s primeasc de la Faraon mijloacele de trai, niciunul nu trebuie s fie neglijat n detrimentul celuilalt. Astzi femeile pleac i vin dup bunul lor plac, copiii rd, btrnii se odihnesc la umbra copacilor. Graie lui Seti, graie lui Nefertari, graie celor apropiai i credincioilor care au lucrat la grandoarea i strlucirea civilizaiei noastre, am ncercat s fac aceast ar fericit i s acionez n spiritul dreptii. Acum, s m judece zeii. Nu, Maiestate, nu pleca!

Strjerul suspin. Un suspin intens, adnc precum oceanul primordial, linitit precum un apus de soare pe Nil. i ultimul reprezentant al dinastiei Strjerilor se stinse la picioarele stpnului su. Vara ncepea i Ramses cel Mare intra n eternitate, la umbra arborelui de acacia. Ameni fcu un gest pe care nu ndrznise niciodat s-l fac n timpul celor optzeci de ani de prietenie de neclintit: lu minile faraonului ntr-ale lui i le srut cu ardoare. Apoi, purttorul de sandale i secretarul particular al Faronului se aez n poziie de scrib i, cu o pensul nou, tras hieroglife pe o tbli din lemn de acacia. mi voi consacra restul vieii scrierii istoriei tale, promise el. n lumea aceasta i n cealalt, nimeni nu-l va da uitrii pe Fiul luminii.