Sunteți pe pagina 1din 367

Dan Simmons Caderea lui Hyperion

Volumul - I Seria Nautilus SF

Traducere: Mihai Dan Pavelescu Editura Nemira Publishing House, 2009

Dan Simmons The Fall of Hyperion Doubleday Foundation, 1990


Winner of Locus Award for Best SF Novel 1991 Winner of Hugo Award for Best Novel 1991 Winner of British Science Fiction Award, SF Novel 1991

Versiune ebook: [1.0] hunyade

Poate oare intra Dumnezeu ntr-o competiie serioas cu creatura sa? Oare un creator, oricare ar fi el, poate intra ntr-o competiie serioas cu creaia sa? NORBERT WIENER Dumnezeu i Golem, S. A. ...Nu se poate oare ca unele fiine superioare s fie amuzate de vreo atitudine fermectoare, dei instinctiv, n care e posibil ca mintea mea s se manifeste, aa cum m distreaz pe mine vioiciunea unei Hermeline sau nelinitea unui Cerb? Dei o ceart pe Strad este un lucru detestabil, energiile ce se desfoar n ea sunt minunate... n faa unei fiine superioare, raionamentele noastre pot s aib acelai ton - dei eronate, ele pot fi minunate Acesta-i nsui faptul n care const Poezia. JOHN KEATS, ntr-o scrisoare ctre fratele su Imaginaia poate fi comparat cu visul lui Adam el s-a trezit i a vzut c era adevrul. JOHN KEATS, ntr-o scrisoare ctre un prieten

PARTEA NTI
1 n ziua n care armada a plecat la rzboi, n ultima zi a vieii aa cum am cunoscut-o noi, am fost invitat la o petrecere. n seara aceea se ineau petreceri peste tot, pe mai bine de o sut cincizeci de planete din Web, dar aceasta era unica important. Am anunat acceptarea prin intermediul datasferei, mi-am verificat starea de curenie a celei mai elegante inute oficiale, m-am mbiat i m-am brbierit pe ndelete, m-am mbrcat cu grij meticuloas i am utilizat diskeyul de unic folosin din cipul invitaiei pentru a m teleproiecta de pe Esperance pe Tau Ceti Central la ora precizat. n emisfera aceasta a lui TC2 se nsera i o lumin crepuscular bogat se revrsa peste dealurile i vile din Parcul Cprioarelor, turnurile cenuii ale Complexului Administrativ aflat ht spre sud, slciile plngtoare i ferigile-de-foc radiante ce mrgineau malurile fluviului Tethys, ca i peste colonadele albe ale Cldirii Guvernului. Mii de oaspei soseau, ns personalul de securitate ne ntmpina pe fiecare n parte, ne compara codurile invitaiilor cu abloanele ADN i ne indica barurile i bufetele prin gesturi pline de graie. Domnul Joseph Severa? m-a ntrebat politicos ghidul. Da, am minit. Era acum numele meu, totui nu avea s fie niciodat identitatea mea.

Directorul executiv Gladstone dorete s discute cu dumneavoastr n decursul serii. Vei fi anunat cnd este liber pentru a v primi. Perfect. Dac dorii ceva care nu figureaz n program, aperitive sau divertismente, este suficient s v rostii dorina cu glas tare i monitoarele de sol vor cuta s v-o satisfac. Am ncuviinat din cap, am zmbit i m-am ndeprtat. nainte de a fi parcurs o duzin de pai, ghidul se ntorsese deja spre urmtorii musafiri care coborau de pe platforma terminex. Din locul n care m aflam, pe o colin scund, puteam vedea mii de invitai acoperind o sut de hectare de peluz impecabil ntreinut; muli se plimbau prin pdurile de arbuti i tufe tunse ornamental. Deasupra poriunii de iarb pe care m gseam, a crei ntindere lat era deja cufundat n umbra lizierei ce se ntindea n lungul fluviului, erau grdinile propriu-zise, iar dincolo de ele se ridica structura impuntoare a Cldirii Guvernului. O formaie cnta pe patioul ndeprtat i difuzoare camuflate discret purtau muzica pn n colurile cele mai ndeprtate ale Parcului Cprioarelor. Un ir constant de VEM-uri spirala, cobornd din portalul teleproiector de deasupra. Cteva clipe am privit pasagerii lor colorat nvemntai, care debarcau pe platforma de lng terminexul pedestru. M fascina varietatea aparatelor de zbor; lumina serii sclipea nu numai pe carcasele Vikkenurilor, Altzurilor i Sumatso-urilor standard, ci i pe punile rococo ale barjelor levitaionale i pe fuzelajele metalice ale strvechilor forfecri care

fuseser pitoreti pe vremea cnd Vechiul Pmnt nc mai exista. Am cobort pe panta lung i lin ctre Tethys, pe lng docul unde un asortiment incredibil de ambarcaiuni i revrsa pasagerii. Tethys era unicul fluviu care strbtea Webul, curgnd prin portaluri teleproiectoare permanente i strbtnd seciuni de pe dou sute de planete i satelii, iar cei care locuiau pe malurile sale se numrau printre cei mai bogai oameni din Hegemonie. Ambarcaiunile dovedeau lucrul acesta: iahturi mree cu creneluri, veliere mici complet acoperite de pnze i barje cu cinci niveluri, multe echipate cu dispozitive levitaionale, ambarcaiuni-locuine complexe, dotate bineneles cu propriile lor teleproiectoare, insulie mobile importate de pe oceanele lui MauiLegmntul, submarine i alupe rapide de sport pre-Hegira, plus o sumedenie de VEM-uri nautice construite manual pe Renatere Vector i cteva iahturi contemporane cu acces-universal, cu contururile camuflate de suprafeele ovoidale reflectante i fr caracteristici ale cmpurilor restrictive. Musafirii care coborau din ele erau la fel de flamboaiani i impresionani ca i vehiculele lor; stilurile personale se ntindeau de la inutele de sear conservatoare pre-Hegira, purtate pe trupuri care n mod evident nu fuseser niciodat atinse de tratamente Poulsen, pn la ultima mod a acestei sptmni de pe TC2, drapate pe siluete modelate de cei mai faimoi ARN-iti din Web. Am trecut mai departe, oprindu-m lng o mas lung doar att ct s-mi umplu farfuria cu friptur la grtar, salat,

fileu de caracati-aerian, curry Parvati i pine proaspt coapt. Pn ce mi-am gsit un loc unde s m aez, n apropiere de grdini, strlucirea slab de pe cer plise n crepuscul i stelele rsreau. Luminile oraului din apropiere i ale Complexului Administrativ fuseser reduse, pentru ca armada s poat fi admirat pe bolta nopii, iar vzduhul lui Tau Ceti Central era mai limpede dect fusese de multe secole. O femeie m-a privit i a surs: - Sunt convins c ne-am mai ntlnit. I-am rspuns tot cu un zmbet, convins c nu ne mai ntlniserm. Era foarte atrgtoare, probabil de dou ori mai vrstnic dect mine, apropiindu-se de aizeci de ani standard, dar prnd mai tnr dect cei douzeci i ase de ani ai mei, graie banilor i tratamentelor Poulsen. Pielea i era att de deschis la culoare, nct prea aproape translucid. Prul i era coafat ntr-o coad mpletit. Snii, mai mult dezvluii dect ascuni de rochia vaporoas, erau perfeci. Ochii ei erau cruzi. Poate c da, am rostit, dei pare improbabil. M numesc Joseph Severn. Desigur, a aprobat ea. Eti pictor! Nu eram pictor. Eram... fusesem... Poet. ns identitatea Severn, pe care o ocupasem dup moartea adevratei mele personaliti i naterea din urm cu un an, afirma c eram pictor. Era consemnat n fiierul meu din Totalitate. Mi-am amintit, a rs femeia. Minea. i folosise costisitoarele implanturi comagend ca s acceseze datasfera. Eu nu trebuia s-o accesez... un termen greoi, redundant, pe care-l detestam n ciuda vechimii
6

sale. Am nchis ochii, mental, i eram n datasfer, lunecnd pe lng barierele superficiale ale Totalitii, lunecnd pe sub talazurile de date de la suprafa i urmnd firul strlucitor al cordonului ei ombilical de acces n adncurile ntunecate ale fluxului protejat de informaii. M numesc Diana Philomel, a spus ea. Soul meu este administrator de transport sectorial n Sol Draconi Septem. Am ncuviinat i am strns mna care mi se ntinsese. Femeia nu spusese nimic despre faptul c soul ei fusese eful sprgtorilor de greve ale sindicatului rnitorilor de zoaie de pe Poarta Raiului, nainte ca patronajul politic s-l fi promovat pe Sol Draconi... sau c ea nsi fusese cndva cunoscut ca oasa, fost tioalf, oficial, dar i pe cont propriu, pentru rezidenii conductelor-plmni din Smrcurile Decantoare... sau c fusese arestat de dou ori pentru abuz de Flashback, a doua oar rnind serios un medic din centrul de reabilitare... sau c-i otrvise fratele vitreg pe cnd avea nou ani, dup ce acesta o ameninase c-i va spune tatlui ei vitreg c se ntlnea cu un miner din Oraul Smrcurilor pe nume... ncntat de cunotin, lady Philomel, am rostit. Mna ei era cald. A strns-o pe a mea o clip prea mult. Nu-i ator? a murmurat. Ce anume? A fcut un gest larg, care includea noaptea, fosfogloburile care tocmai se aprindeau, grdinile i mulimea. Petrecerea... rzboiul... totul!

Am surs, am dat din cap i am gustat din friptur. Era n snge i destul de bun, totui se simea urma salin a cuvelor de donare de pe Lusus. Caracatia prea autentic. Aprur stewarzi, oferind ampanie, i am sorbit din a mea. Era de calitate inferioar. Vinul bun, scotchul i cafeaua fuseser cele trei luxuri ce nu putuser fi nlocuite dup moartea Vechiului Pmnt. Crezi c rzboiul este necesar? am ntrebat-o. Cum dracu' s nu fie? Diana Philomel deschisese gura, dar soul ei fusese cel care rspunsese. Apruse din spatele nostru i acum se aeza pe buteanul fals pe care mneam. Era un brbat voinic, cu aproape o jumtate de metru mai nalt dect mine. Adevrul ns este c eu simt scund. Memoria mi spune c odat am scris o epistol n care m ridiculizam ca ...domnul John Keats, nalt de cinci picioare, dei am cinci picioare i un inch, destul de puin pe vremea lui Napoleon i Wellington, iar nlimea medie pentru brbai era de cinci picioare i ase inchi, i ridicol de scund acum, cnd brbaii de pe planetele cu gravitaie mijlocie au ntre ase i apte picioare nlime 1. Nu dein musculatura sau conformaia care s-mi ngduie s pretind c vin de pe o planet cu gravitaie mare, aa c sunt pur i simplu scund pentru toi care m vd. (Raportez cele de mai sus n unitile n care gndesc... dintre toate schimbrile mentale de dup renaterea mea n Web, adaptarea la sistemul metric este de departe cea mai grea. Uneori refuz s ncerc s-o fac.) De ce este rzboiul necesar? l-am ntrebat pe Hermund Philomel, soul Dianei.
11,52 metri, 1,55 metri, 1,67 metri, respectiv 1,83-2,13 metri (n. tr.).

Fiindc - ce dracu' - ei au cerut-o! a mrit brbatul. Era genul care scrnete mereu din molari i zvcnete din muchii obrajilor. Aproape lipsit de gt, avea o barb subcutanat care sfida n mod evident depilarea, briciul i aparatul de ras. Minile i erau o dat i jumtate mai mari dect ale mele i mult, mult mai puternice. neleg, am rostit. Nemernicii de Expulzai au cerut-o, a repetat el subliniindu-mi argumentul principal al discursului. i-au btut joc de noi pe Bressia i-acum ncearc s o fac pe... cum dracu-i zice... Hyperion, a zis soia lui fr s-i desprind ochii de la mine. Aa, a fcut soul i stpnul ei, Hyperion. S-au pus cu noi i-acum trebuie s mergem acolo i s le-artm c Hegemonia nu-nghite aa ceva. Ai priceput? Memoria mi-a spus c n copilrie fusesem trimis la Academia lui John Clarke din Enfield i c acolo existaser destui glcevitori ca acesta, cu creiere mici i pumnii ct verzele. Cnd sosisem n coal, i evitam sau le cntam n strun. Dup moartea mamei, dup ce lumea se schimbase, m repezeam la ei innd pietre n pumnii mei mici i m ridicam de pe jos ca s lovesc iari, chiar i dup ce-mi nsngeraser nasul i-mi sprseser dinii cu loviturile lor. Am priceput, am ncuviinat ncet. Am ridicat ampania proast care-mi rmsese i am nchinat spre Diana Philomel. Trage-m, a zis ea. Poftim?
9

Trage-m-n poz, domnule Severn. Deseneaz-m! Eti pictor. M tem c n-am penel, am replicat fcnd un gest neajutorat din mna goal. Diana Philomel a scotocit n buzunarul tunicii soului ei i mi-a ntins un creion de lumin. Deseneaz-m. Te rog! Am desenat-o. Portretul se materializ n vzduhul dintre noi, cu liniile ridicndu-se i cobornd, apoi revenind peste ele nsele, aidoma srmelor de neon dintr-o sculptur filiform. Un grup mic s-a strns s priveasc. Aplauze ncete au ropotit, cnd am terminat. Desenul nu era chiar ru. Prinsesem curba lung i voluptuoas a gtului ei, cosia nalt ca o punte a prului, pomeii proemineni... ba pn i sclipirea vag i ambigu din ochi. Era pe ct de bun l puteam face dup ce medicaia ARN i leciile m pregtiser pentru acest personaj. Adevratul Joseph Severn ar fi putut desena mai bine... desenase mai bine. Mi-l aminteam cum m creiona, n timp ce eram ntins i muream. Lady Diana Philomel a radiat aprobator. Domnul Hermund Philomel s-a ncruntat. Uite-le! s-au auzit strigte. Mulimea a murmurat, a icnit i a amuit. Fosfogloburile i luminile din grdini s-au diminuat, dup care s-au stins complet. Mii de oaspei au ridicat ochii spre cer. Am ters desenul i am vrt creionul de lumin napoi n tunica lui Hermund. Armada, a rostit un brbat mai vrstnic cu aspect distins, care purta uniforma neagr a FOREI. A ridicat paharul pentru a arta ceva mai tinerei lui nsoitoare: Tocmai au deschis portalul. Mai nti vor iei cercetaii, dup aceea navele-tor de escort.
10

Portalul teleproiector militar al FOREI nu era vizibil din locul unde ne aflam noi; bnuiam c nici n spaiul cosmic n-ar fi aprut dect ca o aberaie dreptunghiular n cmpul stelar. Totui se distingeau limpede jeturile de fuziune ale navelor-cerceta; mai nti ca un roi de licurici sau funigei fosforesceni, apoi ca nite comete arztoare cnd s-au aprins propulsiile principale i au traversat regiunea de trafic cislunar a sistemului Tau Ceti. Alt icnet colectiv a reverberat cnd s-au materializat navele-tor, ale cror siaje de flcri erau de o sut de ori mai lungi dect ale cercetailor. Cerul nopii lui TC2 era brzdat de la zenit la orizont de dre rou-aurii. Aplauzele au izbucnit dintr-un focar i n cteva secunde peluzele, pajitile i grdinile oficiale din Parcul Cprioarelor al Cldirii Guvernului se umpluser de ovaii, aplauze i fluierturi, cnd mulimea bine mbrcat de miliardari, oficialiti guvernamentale i membri ai caselor nobile de pe o sut de planete a uitat de toate, cu excepia naionalismului i a unei patimi de rzboi deteptate dup mai bine de un secol i jumtate de stagnare. Eu n-am aplaudat. Ignorat de cei din jur, mi-am ncheiat toastul - nu ctre lady Philomel, ci ctre stupiditatea permanent a rasei mele - i am terminat ampania. Se rsuflase. Pe cer, navele cele mai importante ale flotilei translataser n interiorul sistemului. Dintr-o infim atingere a datasferei - acum suprafaa ei era agitat de talazuri informaionale, astfel c semna cu un ocean rscolit de furtun -, tiam c armada FOR:spaiu consta din peste o sut de nave-spin principale: portavioane de atac negru-mat, care
11

semnau cu nite sulii azvrlite, cu braele lansatoare pliate, nave de comand 3-C, minunate i greoaie ca meteori din cristal negru, distrugtoare bulbucate ce semnau cu nave-tor crescute excesiv, ceea ce i erau, de fapt, patrule de aprare a frontierelor, care erau mai mult energie dect materie i ale cror masive cmpuri restrictive erau acum setate pe reflexie total - oglinzi scnteietoare ce reflectau Tau Ceti i sutele de dre de foc din jurul lor, crucitoare iui, care se micau ca rechinii printre bancurile de nave mai lente, transportoare mthloase de trupe, n ale cror cale de 0 g se aflau mii de pucai marini i zeci de nave de susinere - fregate, vntori rapizi, RPB-uri de torpile, patrule de relee pentru sperlumice i NaveleSalt teleproiectoare n sine, dodecaedre masive cu imense reele de antene i sonde automate. De jur mprejurul flotei, meninute la o distan sigur de controlul traficului, fulgerau iahturile, velierele solare i navele private din interiorul sistemului, ale cror pnze capturau lumina soarelui i reflectau gloria armadei. Oaspeii de pe domeniul Cldirii Guvernului ovaionau i aplaudau. Domnul n uniforma neagr FOR plngea discret. n apropiere, videocamere camuflate i imaguri de band larg purtau momentele pe toate planetele din Web i - prin intermediul sperlumice- lor - pe zeci de planete ce nu fceau parte din Web. Am cltinat din cap i am rmas aezat. Domnul Severn? O membr a personalului de securitate se oprise lng mine.
12

Da? Ea a artat spre cldirea executivului. Directorul executiv Gladstone v ateapt. 2 Fiecare epoc asaltat de discordii i pericole pare s dea nscare unui conductor menit doar timpului aceluia, un uria politic a crui absen, retrospectiv privind, pare de neconceput cnd este scris istoria acelor vremuri. Meina Gladstone era tocmai un astfel de conductor pentru Vrsta noastr Final, dei pe atunci nimeni n-ar fi putut visa c nu voi mai rmne dect eu pentru a scrie adevrata poveste a lui Gladstone i a epocii ei. Meina fusese comparat de attea ori cu figura clasic a lui Abraham Lincoln, nct atunci cnd am fost condus finalmente n prezena ei n seara aceea a petrecerii ocazionate de armad, am fost pe jumtate surprins s n-o gsesc n redingot neagr i joben. Directorul executiv al Senatului i liderul unui guvern care slujea o sut treizeci de miliarde de oameni purta un costum gri de ln moale, pantaloni i tunic ornamentat simplu cu firet rou la manete i viputi. Nu mi s-a prut c seamn cu Abraham Lincoln... nici cu Alvarez-Temp, al doilea erou strvechi citat n mod obinuit de pres ca fiind sosia ei. Mie mi se prea c are nfiarea unei doamne n vrst. Meina Gladstone era nalt i subire, dar chipul i era mai acvilin dect al lui Lincoln, cu nas coroiat i bont, pomei ascuii, gur larg i expresiv, cu buze subiri, i pr sur care se ridica ntr-un val tuns grosolan ce semna ntr-adevr cu nite pene. ns, pentru mintea mea, aspectul cel mai memorabil al
13

Meinei Gladstone l reprezenta ochii ei: mari, cafenii i infinit de triti. Nu eram singuri. Fusesem condus ntr-o sal lung i slab iluminat, cu pereii acoperii de rafturi din lemn pe care se aflau sute de cri tiprite. Un holocadru lung care simula o fereastr oferea imaginea grdinii. O ntrunire era pe punctul de a se termina i o duzin de brbai i femei stteau n picioare sau aezai ntr-un semicerc aproximativ care avea drept focar biroul lui Gladstone. Directorul executiv s-a aplecat destins n fa, rezemndu-i greutatea pe birou, cu braele ncruciate. A ridicat ochii cnd am intrat. Domnul Severn? Da. Mulumesc c ai venit. Vocea mi era familiar dintr-o mie de dezbateri Totalitate, cu timbrul rguit de vrst i tonul fluid i catifelat ca un lichior scump. Accentul ei era faimos, contopind sintaxa precis cu o trgnare aproape uitat a englezei pre-Hegira, care se vorbea acum numai n regiunile deltei de pe planeta ei natal Patawpha. Doamnelor i domnilor, a rostit ea, permitei-mi s vi-l prezint pe domnul Joseph Severn. Civa din grup au ncuviinat din capete, evident derutai de motivul prezenei mele acolo. Gladstone n-a mai fcut alte prezentri, dar eu am atins datasfera ca s-i identific pe toi: trei membri de cabinet, printre care ministrul Aprrii, doi efi de stat-major FOR, doi consilieri ai lui Gladstone, patru senatori, printre care influentul Kolchev i proiecia unui consilier TehNucleu cunoscut sub numele Albedo.
14

Domnul Severn a fost invitat aici pentru a contribui la dezbateri cu punctul de vedere al unui artist, a spus directorul executiv Gladstone. Generalul FOR:sol Morpurgo a pufnit n rs. Punctul de vedere al unui artist? Cu tot respectul, doamn director executiv, ce dracu-nseamn asta? Gladstone a surs. n loc s-i rspund generalului, s-a ntors ctre mine. Ce crezi despre armad, domnule Severn? Este drgu, am rspuns. Generalul Morpurgo a emis alt sunet. Drgu? Asist la cea mai mare concentrare de putere de foc a forelor spaiale din istoria galaxiei i zice c-i drgu? S-a rsucit spre alt militar i a cltinat din cap. Zmbetul lui Gladstone nu tremurase. i despre rzboi? m-a ntrebat. Ai o opinie despre ncercarea noastr de a recupera Hyperion de la barbarii Expulzai? Este prosteasc, am spus. n sal s-a aternut tcerea. Sondajele curente n timp real din Totalitate artau aprobarea n proporie de 98% a deciziei directorului executiv Gladstone de a lupta, n loc de a ceda Expulzailor planeta-colonie Hyperion. Viitorul politic al lui Gladstone depindea de rezultatul pozitiv al conflictului. Brbaii i femeile din ncperea aceasta fuseser intermediari n formularea politicii, luarea deciziei i realizarea logisticii. Tcerea s-a prelungit. De ce este prosteasc? a ntrebat ncet Gladstone. Am schiat un gest din mna dreapt.

15

De la nfiinare, acum apte secole, Hegemonia n-a mai purtat rzboaie, am zis. Este prostesc ca stabilitatea ei de baz s fie testat n felul acesta. N-a mai purtat rzboaie?! a strigat generalul Morpurgo i i-a prins genunchii cu minile lui masive. Atunci cum dracu' numeti Rebeliunea Glen- non-Height? O rebeliune, am rspuns. O rscoal. O aciune poliieneasc. Senatorul Kolchev i-a artat dinii ntr-un zmbet deloc amuzat. Era de pe Lusus i prea mai mult o mas de muchi dect un om. Aciuni de flote, a rostit el, o jumtate de milion de mori, dou divizii FOR ncletate n lupt pentru mai bine de un an... Ce mai aciune poliieneasc, fiule... Nu am comentat. Leigh Hunt, un brbat mai vrstnic cu aspectul unui bolnav de tuberculoz, despre care se spunea c era consilierul cel mai apropiat al lui Gladstone, i-a dres glasul. Totui afirmaiile domnului Severn sunt interesante. Care i se pare diferena dintre acest... --... conflict i rzboaiele Glennon-Height, domnule Severn? Glennon-Height era un fost membru al FOREI, am zis contient de faptul c repetam un truism. Vreme de secole, Expulzaii constituie o necunoscut. Forele rebelilor erau cunoscute, potenialul lor era uor de evaluat, n timp ce dup Hegira roiurile Expulzailor au fost n exteriorul Webului. Glennon-Height a rmas n interiorul Protectoratului, efectund raiduri pe planete aflate la o datorie temporal de maximum dou luni fa
16

de Web, pe cnd Hyperion este la trei ani de Parvati, cea mai apropiat escal intermediar din Web. Crezi c noi nu ne-am gndit la toate astea? a ntrebat generalul Morpurgo. Dar Btlia pentru Bressia? Acolo am luptat cu Expulzaii? Aceea n-a fost... rebeliune. Linite, v rog, a spus Leigh Hunt. Continu, domnule Severn. Am ridicat din umeri, - Diferena principal este c n acest caz avem de-a face cu Hyperion. Senatoarea Richeau, una dintre femeile prezente, a ncuviinat ca i cum n felul acela m definisem complet. Te temi de Shrike, a vorbit ea. Aparii Bisericii Ispirii Finale? Nu, am rspuns. Nu simt membru al sectei Shrike. Atunci ce eti? s-a ncruntat Morpurgo. Un pictor, am minit. Leigh Hunt a zmbit i s-a ntors ctre Gladstone. Doamn director executiv, sunt de acord c aveam nevoie de acest punct de vedere pentru a ne pstra cumptarea, a spus el i art spre fereastr i holoimaginile mulimilor care continuau s aplaude, dar toate punctele enumerate de prietenul nostru pictor au fost trecute n revist i cntrite pe ndelete. Senatorul Kolchev i-a dres glasul. Detest s menionez evidena atunci cnd se pare c toi sunt decii s-o ignore, ns acest... domn... deine autorizaia de securitate corespunztoare pentru a fi prezent la o asemenea discuie?

17

Gladstone a fulgerat sursul scurt pe care att de muli caricaturiti ncercaser s-l captureze. Domnul Severn a fost mandatat de Ministerul Artelor s realizeze o serie de reprezentri ale mele n decursul urmtoarelor zile sau sptmni. Cred c Ministerul s-a gndit c acestea vor avea o importan istoric i ar putea duce la realizarea unui portret oficial. Oricum, domnului Severn i-a fost acordat o autorizaie de securitate de nivel Aur-T i putem discuta liber n faa lui. De asemenea, i apreciez candoarea. Poate c sosirea lui slujete la a sugera c ntlnirea noastr i-a atins finalul. Ne vom ntlni n sala Consiliului de Rzboi mine diminea la ora opt, nainte ca flota s translateze n spaiul Hyperion. Grupul s-a destrmat instantaneu. Cnd a plecat, generalul Morpurgo m-a fulgerat cu privirea. Senatorul Kolchev m-a privit curios, cnd a trecut pe lng mine. Consilierul Albedo s-a topit pur i simplu, disprnd. Leigh Hunt a fost singurul care a rmas cu noi. S-a instalat mai confortabil, trecndu-i un picior peste braul valorosului scaun pre-Hegira n care edea. Ia loc, a spus el. Am privit ctre directorul executiv. Se aezase n spatele biroului masiv i acum a aprobat din cap. Am luat loc pe scaunul cu sptar drept pe care-l ocupase generalul Morpurgo. Directorul executiv Gladstone a rostit: Crezi cu adevrat c aprarea lui Hyperion este o aciune prosteasc? Da. Gladstone i-a unit vrfurile degetelor i i-a ciocnit uor buza inferioar. ndrtul ei, fereastra
18

arta petrecerea armadei care continua n tumult silenios. Dac ai vreo speran de a fi reunit cu... --... perechea ta, a rostit ea, ar prea c ar fi n interesul tu ca noi s urmm campania Hyperion. N-am spus nimic. Imaginea de pe fereastr s-a modificat, artnd cerul nopii, iluminat n continuare de drele de fuziune. Ai adus cu tine materiale pentru desen? a ntrebat Gladstone. Am scos creionul i micul bloc pentru schie despre care i spusesem Dianei Philomel c nu le aveam. Atunci deseneaz-m n timp ce vorbim, a zis Meina. Am nceput s schiez, aproximnd postura relaxat, aproape grbovit, dup care am trecut la detaliile feei. Ochii m intrigau. Eram vag contient de faptul c Leigh Hunt m fixa cu privirea. Joseph Severn..., a rostit el. O alegere interesant de nume. Am folosit linii iui, apsate, pentru a reprezenta fruntea nalt i nasul puternic al lui Gladstone. Cunoti motivul pentru care oamenii nu au ncredere n cibrizi? a ntrebat Hunt. Da, am rspuns. Sindromul monstrului lui Frankenstein. Teama de orice care are form uman, dar nu este complet om. Bnuiesc c acesta este motivul real pentru care androizii au fost scoi n afara legii. Mda, a ncuviinat Hunt. Dar cibrizii sunt complet oameni, nu? Genetic, da, am zis.

19

M-am trezit gndindu-m la mama i mi-am amintit cum i citisem n timpul bolii ei. M-am gndit la fratele meu, Tom. n acelai timp ns ei fac parte din Nucleu, am continuat, i astfel se potrivesc descrierii nu complet oameni. Tu faci parte din Nucleu? a ntrebat Meina, ntorcndu-i chipul nspre mine. Am nceput o schi nou. Nu tocmai, am spus. Pot cltori liber prin regiunile n care Nucleul mi-o permite, totui seamn mai degrab cu accesarea datasferei de ctre un om, nu cu adevrata abilitate a unei personaliti din Nucleu. Chipul femeii fusese mai interesant din profil trei sferturi, dar ochii erau mai puternici din fa. Am lucrat pienjeniul de linii care radiau din ochii aceia, n mod vdit, Meina Gladstone nu-i ngduise niciodat tratamentele Poulsen. Dac ar fi posibil de ascuns secrete fa de Nucleu, a spus Gladstone, ar fi o nebunie s-i acordm acces liber la consiliile de guvernare. ns... A cobort braele i s-a sculat. Am trecut la alt fil. ns, a zis doamna director, tu ai informaii de care am nevoie. Este adevrat c poi citi mintea perechii tale, prima personalitate recuperat? Nu, am rspuns. Era greu s capturez interaciunea complicat a liniilor i muchilor din colurile gurii ei. Am schiat o tentativ, apoi am trecut la brbia puternic i am umbrit zona de sub buza inferioar.

20

Hunt s-a ncruntat i a privit spre directorul executiv. Doamna Gladstone i-a ridicat iari degetele mpreunate la vrfuri. Explic, a zis ea. Am nlat ochii de la desen. Eu visez, am spus. Coninutul visului pare s corespund cu evenimentele ce au loc n jurul persoanei care poart implantul anterioarei personaliti Keats. O femeie pe nume Brawne Lamia, a rostit Leigh Hunt. Da. Gladstone a aprobat din cap. Prin urmare personalitatea Keats original, cea despre care se credea c ar fi fost ucis pe Lusus, nc triete? Am fcut o pauz. nc este contient, am rspuns. tii c substratul personalitii primare a fost extras din Nucleu, probabil chiar de ctre cibrid, i implantat ntr-un biount bucl Schron purtat de doamna Lamia. Da, a zis Leigh Hunt, dar tu eti n contact cu personalitatea Keats i, prin intermediul ei, cu pelerinii Shrike. Trsturi iui, ntunecate au oferit un fundal umbrit, care s asigure mai mult profunzime schiei lui Gladstone. De fapt, nu sunt n contact, am precizat. Mesajele voastre sperlumice au confirmat c visele pe care le am n legtur cu Hyperion corespund evenimentelor din timp real. Nu pot s comunic cu personalitatea Keats pasiv, nici cu gazda ei i nici cu ceilali pelerini.
21

Directorul executiv Gladstone a clipit repede. De unde tii despre mesajele sperlumice? Consulul le-a spus celorlali pelerini despre capacitatea comagendei lui de a sluji ca releu pentru transmitorul sperlumic din nava sa. Le-a spus-o chiar nainte s coboare n vale. Tonul lui Gladstone sugera anii pe care-i petrecuse ca avocat nainte de a intra n politic. i cum au reacionat ceilali fa de aceast dezvluire? Mi-am pus creionul napoi n buzunar. Ei tiau despre existena unui spion n mijlocul lor. Le-ai spus-o fiecruia n parte. Gladstone s-a uitat la consilierul ei. Hunt i pstra chipul inexpresiv. Dac eti n contact cu ei, a rostit ea, atunci tii c n-am primit niciun mesaj nc dinainte s fi prsit Donjonul Cronos, pentru a cobor spre Criptele Timpului. Am cltinat din cap. Visul de ast noapte s-a ncheiat pe cnd ei se apropiau de vale. Meina Gladstone s-a sculat, s-a apropiat de fereastr, a ridicat o mn i imaginea s-a opacizat. Aadar nu tii dac mai triete vreunul? Nu. Care era starea lor ultima dat cnd ai... visat? Hunt m privea cu aceeai atenie ncordat. Meina Gladstone se uita la ecranul negru, stnd cu spatele la noi. Toi pelerinii erau vii, am rspuns, cu posibila excepie a lui Het Masteen, Adevratul Glas al Arborelui. A murit? a ntrebat Hunt.
22

A disprut de pe goeleta-eolian, pe Oceanul de Iarb, cu dou nopi n urm, la numai cteva ore dup ce cercetaii Expulzai distruseser nava-arbore Yggdrasill. ns cu puin timp nainte s coboare din Donjonul Cronos, pelerinii au vzut o siluet nvemntat n mantie care traversa nisipurile spre Cripte. Het Masteen? a ntrebat Gladstone. Ei aa presupuneau. Nu erau siguri. Spune-mi despre ceilali, a zis directorul executiv. Am inspirat adnc. tiam, din vise, c Gladstone cunoscuse cel puin dou persoane care participau la ultimul pelerinaj Shrike; tatl lui Brawne Lamia fusese senator i coleg cu ea, iar Consulul Hegemoniei fusese reprezentantul personal al lui Gladstone n negocierile secrete cu Expulzaii. Printele Hoyt are dureri teribile, am spus. A istorisit povestea cruciformului. Consulul a aflat c Hoyt poart de asemenea unul... mai exact dou cruciforme - al su i al printelui Dur. Aadar tot mai are parazitul nvierii? a ntrebat Gladstone. Da. l afecteaz mai mult pe msur ce s-a apropiat de brlogul lui Shrike? Aa cred. Continu... Poetul, Silenus, a fost beat n majoritatea timpului. Este convins c poemul lui neterminat a prezis i determin cursul evenimentelor. Pe Hyperion? a ntrebat Gladstone, rmnnd cu spatele la mine. Peste tot.
23

Hunt s-a uitat la directorul executiv, apoi a revenit cu privirea la mine. Silenus e nebun? I-am ntors uittura, dar am rmas tcut. Realitatea era c nu tiam rspunsul. Continu, a repetat Gladstone. Colonelul Kassad continu cu obsesiile sale ngemnate: gsirea femeii Moneta i uciderea lui Shrike. El nelege c este posibil ca Moneta i Shrike s fie unul i acelai. Este narmat? Glasul lui Gladstone se auzise foarte ncet. Da. Continu... Sol Weintraub, crturarul de pe Lumea lui Barnard, sper s intre n cripta numit Sfinxul, de ndat ce... Scuz-m, a ntrerupt Gladstone, dar fiica lui mai este cu el? Da. Ce vrst are Rachel acum? Cinci zile... cred. Am nchis ochii ca s-mi amintesc mai detaliat visul din noaptea trecut. Da, am aprobat, cinci zile. i continu s se deplaseze napoi prin timp? Da. Continu, domnule Severn. Spune-mi, te rog, despre Brawne Lamia i Consul. Doamna Lamia ndeplinete dorinele fostului ei client... i iubit, am spus. Personalitatea Keats considera c trebuia s se confrunte cu Shrike. Doamna Lamia acioneaz n numele su.

24

Domnule Severn, a nceput Leigh Hunt, te referi la personalitatea Keats, ca i cum n-ar avea nicio relevan sau conexiune cu tine... Leigh, mai trziu, te rog, a spus Meina Gladstone. S-a ntors i m-a privit. M intereseaz Consulul. El i-a povestit motivul pentru care s-a alturat pelerinajului? Da. Gladstone i Hunt au ateptat. Le-a povestit despre bunica lui, am urmat, femeia pe nume Siri care a declanat rebeliunea MauiLegmntul acum mai bine de o jumtate de secol. Le-a povestit despre moartea familiei sale n timpul Btliei pentru Bressia i a dezvluit ntlnirile lui secrete cu Expulzaii. Asta-i tot? a ntrebat Gladstone. Ochii ei cafenii erau extrem de inteni. Nu, am rspuns. Consulul le-a spus c el acionase un dispozitiv al Expulzailor care a grbit deschiderea Criptelor Timpului. Hunt s-a ndreptat i a cobort piciorul care spnzura peste braul scaunului. Femeia a inspirat adnc i vizibil. Asta-i tot? Da. Cum au rspuns ceilali la aceast dezvluire a... trdrii lui? a ntrebat ea. Am fcut o pauz, ncercnd s reconstruiesc imaginile visului ntr-o modalitate mai liniar dect cea asigurat de vis. Unii au fost scandalizai, am spus, totui n prezent niciunul nu simte o loialitate copleitoare fa de Hegemonie. Au decis s continue. Cred c

25

toi pelerinii consider c pedeapsa va fi mprit de Shrike, nu de mna oamenilor. Hunt a izbit cu pumnul n braul scaunului. Dac ar fi fost aici Consulul, s-a rstit el, ar fi descoperit rapid cu totul altceva! Termin, Leigh! Gladstone a revenit la biroul ei i a atins nite hrtii de acolo. Toate ledurile comunicatorului clipeau nerbdtor. Eram cu adevrat uimit c putea petrece att timp discutnd cu mine n asemenea momente. Mulumesc, domnule Severn, a zis ea. A vrea ca n urmtoarele zile s rmi alturi de noi. Vei fi condus n apartamentul tu din aripa rezidenial a Cldirii Guvernului. M-am sculat. M voi ntoarce pe Esperance, ca s-mi iau lucrurile, am spus. Nu este nevoie, a zis Meina. i-au fost aduse nainte s fi cobort de pe platforma terminexului. Leigh te va conduce. Am ncuviinat i l-am urmat pe brbatul nalt spre u. nc ceva, domnule Severn..., m-a oprit doamna Gladstone. Da. Directorul executiv a zmbit. i-am apreciat candoarea anterioar, a spus ea. De acum ncolo ns, vom presupune c eti un pictor de Curte i doar att, sans opinii, sans vizibilitate, sans comentarii. S-a neles? Am neles, doamn director executiv.

26

Gladstone a aprobat din cap, cu atenia deja ndreptat asupra ledurilor clipitoare de pe consola de comunicaii. Perfect. Te rog s-i aduci blocul de desen la reuniunea din sala Consiliului de Rzboi, la ora opt. Un paznic de securitate ne atepta n anticamer i a pornit mpreun cu mine ctre labirintul de coridoare i puncte de control. Hunt l-a strigat s se opreasc i a traversat holul larg, cu paii rsunndu-i pe gresie. Mi-a atins braul. Ai grij, mi-a spus. Noi tim... ea tie... cine eti, ce eti i pe cine reprezini. L-am privit n ochi i mi-am eliberat calm braul. Asta-i bine, am zis, fiindc n clipa aceasta sunt perfect sigur c eu nu tiu. 3 ase aduli i un prunc ntr-un peisaj ostil. Focul lor pare nensemnat pe lng noaptea ce se pogoar, Deasupra lor i n faa lor, dealurile vii se ridic aidoma unor ziduri, n vreme ce mai aproape, nvluite n bezna vii nsi, formele uriae ale Criptelor par s se furieze ca nite apariii de saurieni dintr-o epoc antediluvian. Brawne Lamia este obosit; o doare tot trupul i este foarte iritat. Plnsetele fetiei lui Sol Weintraub o scot realmente din srite. tie c ceilali sunt de asemenea obosii; n ultimele trei nopi, niciunul n-a dormit mai mult de cteva ore i ziua care tocmai s-a sfrit a fost plin de ncordare i terori nesoluionate. Arunc ultimul lemn n foc. Nu mai sunt lemne, se rstete Martin Silenus. Focul ilumineaz de jos n sus trsturile de satir ale poetului.
27

tiu, spune Brawne Lamia, prea vlguit ca s-i transmit prin tonul glasului enervarea sau orice alt sentiment. Lemnele provin dintr-un morman adus de grupurile de pelerini din anii anteriori. Cele trei corturi mici ale lor se gsesc n zona utilizat n mod tradiional de pelerini n ultima noapte dinaintea confruntrii cu Shrike. Ei au poposit n apropiere de Cripta Timpului numit Sfinxul i o parte din cer este acoperit de forma neagr a ceea ce poate fi o arip. Cnd se va stinge, vom folosi lanternele, rostete Consulul. Diplomatul pare chiar mai epuizat dect ceilali. Lumina plpitoare proiecteaz o nuan roiatic peste chipul su trist. Pentru ziua aceasta se mbrcase n vemintele oficiale cele mai bune, dar acum capa i tricornul arat la fel de murdare i pleotite ca brbatul nsui. Colonelul Kassad revine lng foc i ridic pe vrful ctii vizorul pentru vedere pe timp de noapte. Kassad poart echipament complet de lupt i polimerul cameleonic care a fost activat i arat doar faa, plutind la doi metri deasupra solului. Nimic, spune el. Nicio micare. Nicio amprent termic. Niciun sunet... n afar de vnt. Kassad reazem carabina FOR de asalt multifuncional de un bolovan i se aaz lng ceilali, iar fibrele armurii sale anti-impact se dezactiveaz n negru mat, nu mult mai vizibil dect anterior. Crezi c Shrike va veni n noaptea asta? ntreab printele Hoyt.

28

Preotul s-a nfurat strns n mantia neagr i pare o parte din noapte n aceeai msur ca i Kassad. Glasul lui este ncordat. Kassad se apleac n fa i rscolete focul cu bastonul. Nu se poate spune. Pentru orice eventualitate, voi sta de paz. Brusc toi ase ridic ochii, cnd cerul plin de stele zvcnete de culoare, cu muguri portocalii i roii nflorind silenios i ocultnd cmpul stelar. Se potoliser n ultimele ore, comenteaz Sol Weintraub legnndu-i pruncul. Rachel ncetase s mai plng i acum ncearc s prind barba scurt a tatlui ei. Weintraub i srut mnua. Testeaz din nou defensivele Hegemoniei, rspunde Kassad. Scntei se nal din focul aat i plutesc n vzduh, ca i cum ar ncerca s se alture flcrilor mai strlucitoare de acolo. Cine a nvins? ntreab Lamia, referindu-se la tcuta btlie spaial care acoperise bolta cu violen n noaptea trecut i mare parte din zi. Cui pizda m-sii i pas? pufnete Martin Silenus. Scotocete prin buzunarele hainei sale de blan, de parc ar putea gsi acolo o sticl plin. Nu gsete. Cui pizda m-sii i pas? repet el n oapt. Mie mi pas, spune Consulul obosit. Dac Expulzaii rzbat, ar putea distruge Hyperion nainte ca noi s-l gsim pe Shrike. Silenus rde batjocoritor. Vai, dar asta ar fi groaznic, nu? S murim nainte de a descoperi moartea! S fim ucii nainte de momentul programrii pentru ucidere! S murim
29

fulgertor i fr dureri, n loc s ne zbatem de-a pururi n epii lui Shrike! Vai, vai, ce gnd teribil! Gura, zice Brawne Lamia i glasul ei este lipsit de orice sentiment, ns de data aceasta nu mai exist tonul ameninrii. l privete pe Consul: Aadar, unde este Shrike? De ce nu l-am gsit? Diplomatul rmne cu ochii aintii asupra focului. Nu tiu. De ce ar trebui s tiu? Poate c Shrike a disprut, spune printele Hoyt. Poate c prin colapsul cmpurilor antientropice, l-ai eliberat pentru totdeauna. Poate c i-a dus urgia altundeva. Consulul clatin din cap i nu vorbete. Nu, zice Sol Weintraub. Pruncul doarme lipit de umrul lui. Va fi aici. l simt. Brawne Lamia ncuviineaz. i eu. Ateapt... Scoate cteva raii de mncare din rani i rupe sigiliile de autonclzire i distribuie raiile. tiu c deziluzia-i pivotul lumii, rostete Silenus, da-i de-a dreptul ridicol, bga-mi-a! Toi ne-am mbrcat elegant i n-avem unde mierli. Brawne Lamia clocotete, dar nu spune nimic i pentru o vreme toi mnnc n tcere. Vpile se diminueaz pe cer i stelele dese revin, ns scnteile continu s se nale, ca i cum ar cuta s evadeze. nfurat n dezordinea nceoat ca visul a gndurilor lui Brawne Lamia simite la mna a doua, ncerc s reasamblez evenimentele petrecute de cnd le-am visat pentru ultima oar vieile. Pelerinii coborser n vale nainte de revrsarea zorilor, cntnd, cu umbrele proiectate n fa de luminile btliei care se derula la un miliard de
30

kilometri deasupra lor. Toat ziua exploraser Criptele Timpului. n fiecare minut se ateptaser s moar. Dup cteva ore, cnd soarele se ridicase i frigul deertului nalt lsase loc ariei, teama i exaltarea li se estompaser. Ziua lung era tcut, cu excepia uieratului nisipului, strigtelor ocazionale i suspinului constant, aproape subliminal al vntului n jurul bolovanilor i criptelor. Att Kassad, ct i Consulul aduseser instrumente pentru msurarea intensitii cmpurilor antientropice, dar Lamia observase prima c acestea erau inutile, c fluxul i refluxul mareelor temporale puteau fi percepute ca o grea uoar, peste care se suprapunea o senzaie de dej-vu ce nu disprea. Cripta cea mai apropiat de intrarea n vale fusese Sfinxul, apoi urma Cripta de Jad, cu pereii translucizi doar dimineaa i n amurg; dup aceea, la mai puin de o sut de metri deprtare se ridica Obeliscul; poteca pelerinilor suia n continuare prin valea secat pn la cripta cea mai mare, amplasat central, Monolitul de Cristal, cu suprafaa lipsit de orice desen sau deschidere i cu acoperiul plat la acelai nivel cu versanii vii; apoi erau cele trei Cripte Grote, cu intrrile vizibile doar graie crrilor tocite ce duceau la ele; i n cele din urm - la un kilometru mai departe n vale - se afla aa-numitul Palat Shrike, cu protuberane ascuite i turlele amintind de ghimpii creaturii despre care se spunea c bntuia valea aceasta. Toat ziua, pelerinii trecuser de la o cript la alta, fr ca vreunul s se aventureze singur i ntregul grup se oprise nainte de a ptrunde n artefactele n care se putea intra. Sol Weintraub fusese realmente
31

copleit de emoie, cnd vzuse Sfinxul i pise n el, aceeai cript n care fata lui contractase maladia Merlin cu douzeci i ase de ani n urm. Instrumentele instalate de echipa Universitii erau tot pe trepiede n exteriorul criptei, dei nimeni din grup nu putea preciza dac ele mai funcionau i-i ndeplineau sarcinile de monitorizare. Pasajele din Sfinx erau pe att de strmte i labirintice pe ct sugeraser descrierile din comagenda lui Rachel; irurile de fosfogloburi i becuri electrice abandonate de echipele de cercetare erau acum ntunecate i descrcate. Pelerinii folosir lanterne i vizorul pentru vedere pe timp de noapte al lui Kassad, ca s exploreze interiorul. Nu exista nici urm a incintei n care se aflase Rachel cnd pereii se strnseser n jurul ei i ncepuse boala. Se depistau doar vestigii slabe ale mareelor temporale cndva puternice. Shrike nu se zrea nicieri. Fiecare cript oferise momentul ei de teroare, de anticipare plin de sperane i temeri, care fusese nlocuit, peste o or sau mai mult, de dezamgire, cnd slile prfoase i pustii apruser aa cum le vzuser turitii i pelerinii Shrike din secolele anterioare. Ziua se sfrise n decepie i oboseal, cu umbrele versantului estic al vii ntinzndu-se peste cripte i vale aidoma unei cortine trase la finalul unei piese fr succes. Aria zilei dispruse i frigul din deertul aflat la altitudine revenise iute, adus de vnt cu iz de zpad i piscuri dinspre Lanul Cpstrului, aflat la douzeci de kilometri spre sud-vest. Kassad propusese s ridice tabra. Consulul i condusese ctre locul tradiional unde pelerinii Shrike ateptau ultima noapte nainte de a
32

ntlni creatura cutat. Zona plat de lng Sfinx, cu gunoaie provenite de la grupurile de cercettori i de la pelerini deopotriv, l ncntase pe Sol Weintraub, care-i imaginase c fiica lui campase acolo. Nimeni nu-l contrazisese. Acum, n ntuneric deplin, cu ultimul lemn arznd, am simit c cei ase se apropiaser... nu doar de cldura focului, ci i unul de cellalt... trai de legturile fragile ns tangibile ale experienelor comune mprtite n timpul voiajului n amonte pe barja levitaional Benares i n cltoria spre Donjonul Cronos. Mai mult chiar, am simit o unitate mai palpabil dect legturile emoionale; am avut nevoie de un moment, dar mi-am dat seama iute c erau conectai ntr-o microsfer de date partajate i reea senzorial. Pe o planet ale crei relee primitive de date regionale fuseser distruse la primul conflict, acest grup conectase laolalt comagendele i biomonitoarele ca s partajeze informaii i s aib grij unul de cellalt pe ct puteau mai bine. Dei barierele intrrilor erau evidente i solide, nu am avut greuti s le depesc, lunecnd pe lng, prin i pe sub ele, culegnd indiciile numeroase, totui finite - puls, temperatura pielii, activitatea undelor corticale, cererile de acces, inventarele de date -, care mi-au ngduit s tiu ce gndea, simea i fcea fiecare pelerin. Kassad, Hoyt i Lamia aveau implanturi i fluxul gndurilor lor era cel mai uor de perceput, n secunda aceea, Brawne Lamia se ntreba dac nu fusese o greeal s plece n cutarea lui Shrike; ceva o scia, undeva n adnc, ceva neobosit n solicitarea de a fi ascultat. Ea

33

simea c ignorase un indiciu teribil de important, care era soluia la... la ce? Brawne Lamia detestase dintotdeauna misterele; acela fusese unul dintre motivele pentru care prsise o via de confort i tihn i devenise detectiv particular. Dar ce mister? Ea fusese ct pe-aci s soluioneze asasinarea cibridului care-i fusese client... i iubit... i venise pe Hyperion pentru a ndeplini lui ultima dorin. n acelai timp ns simea c aceast ndoial scitoare avea o legtur prea mic cu Shrike. Ce era de fapt? Lamia a scuturat din cap i a rscolit focul muribund. Avea trupul puternic, crescut pentru a rezista gravitaiei standard de 1,3 g de pe Lusus i antrenat pentru a dezvolta o for i mai mare, dar nu dormise de cteva zile i era foarte, foarte obosit. Vag a devenit contient c vorbea cineva. ... doar ca s facem un du i s lum nite mncare, zice Martin Silenus. Poate s folosim unitatea ta pentru comunicaii i conexiunea sperlumic pentru a vedea cine ctig rzboiul. Consulul clatin din cap. Nu nc. Nava este pentru urgene. Silenus gesticuleaz spre noapte, Sfinxul i vntul care sporete. Crezi c asta nu-i o urgen? Brawne Lamia nelege c ei vorbesc despre aducerea navei spaiale a Consulului din oraul Keats. Eti sigur c absena alcoolului nu-i urgena la care te referi? ntreab ea. Silenus o sfredelete cu privirea. Ar fi ceva ru n a bea ceva? Nu, rspunde Consulul, frecndu-se la ochi.
34

Lamia i d seama c i el este dependent de alcool i totui rspunsul legat de chemarea navei lui fusese negativ. Vom atepta pn va fi nevoie, spune el. Dar transmitorul sperlumic? spune Kassad. Consulul ncuviineaz i scoate comagenda antic din rania lui mic. Instrumentul aparinuse bunicii sale, Siri, i anterior bunicilor acesteia. Consulul atinge diskeyul. Cu el pot transmite oriunde, ns nu-mi permite s recepionez. Sol Weintraub i aezase pruncul adormit n deschiderea cortului cel mai apropiat. Acum se ntoarce ctre foc. Ultima dat cnd ai transmis un mesaj a fost la sosirea noastr n Donjon? Da. Tonul lui Martin Silenus este sarcastic. i ar trebui s credem asta... din partea unuia care i-a mrturisit trdarea? Da. Glasul Consulului este un distilat de oboseal pur. Chipul ngust al lui Kassad plutete n ntuneric. Trupul, picioarele i braele lui se discern doar ca pete negre pe fundalul deja negru. Va sluji s chemm nava dac va fi nevoie? Da. Printele Hoyt i nfoar mai strns mantia n jurul corpului, pentru a nu mai flfi n vntul puternic. Nisipul scrnete pe ln i pe estura cortului. Nu te temi c autoritile portuare sau FORA vor deplasa nava sau o vor afecta cumva? l ntreab el pe Consul.
35

Nu. Capul Consulului abia se clintete, de parc ar fi prea obosit pentru o micare mai ampl. Autorizaia noastr militar provine direct de la Gladstone. De asemenea, guvernatorul general mi este... mi-a fost... prieten. Ceilali l cunoscuser pe recent promovatul guvernator al Hegemoniei la scurt timp dup asolizare; pentru Brawne Lamia, Theo Lane pruse un individ catapultat n evenimente mult prea mari pentru capacitile sale. Vntul se nteete, zice Sol Weintraub n timp ce-i rsucete trupul ca s protejeze fetia de nisipul care zboar prin aer. Rmnnd cu privirea aintit n furtun, crturarul adaug: M ntreb dac Het Masteen este pe-aici... Am cutat peste tot, rostete printele Hoyt. Glasul i sun nbuit, fiindc i-a cobort capul n faldurile mantiei. Martin Silenus rde. Iart-m, printe, zice el, da' mnnci ccat. Poetul se ridic i merge pn la marginea cercului de lumin al focului muribund. Vntul i zbrlete blana hainei i-i smulge cuvintele, purtndu-le n noapte. n pereii de roc, zice Silenus, exist o mie de ascunztori. Monolitul de Cristal i ascunde intrarea fa de noi... dar fa de un Templier? n plus, ai vzut scara spre labirint din camera cea mai adnc a Criptei de Jad. Hoyt nal ochii, mijindu-i naintea nepturilor particulelor de nisip zburtoare. Crezi c-i acolo? n labirint? Silenus rde i ridic braele. Mtasea cmii sale largi unduiete i se nfoaie.

36

De unde pizda m-sii s tiu, Padre? tiu doar c Het Masteen ar putea fi acolo acum, privindu-ne, ateptnd s se-ntoarc i s-i cear bagajul napoi. Poetul gesticuleaz ctre cubul Mobius care se afl n centrul movilei scunde formate din bagajele lor: Sau poate c-i deja mort. Sau mai ru. Mai ru? repet Hoyt. Chipul preotului a mbtrnit n ultimele ore. Ochii lui sunt oglinzi de durere afundate, sursul e un rictus. Martin Silenus revine lng foc. Mai ru, spune el. Ar putea s se zbat pe copacul de oel al lui Shrike. Unde vom fi i noi n scurt... Brawne Lamia se scoal brusc i-l prinde pe poet de piepii cmii. l ridic de la pmnt, l scutur, l coboar pn ce faa lui este la acelai nivel cu a ei. O singur dat, rostete ea ncet, i-o s-i fac chestii foarte dureroase. N-o s te-omor, dar o s-i doreti s-o fi fcut. Poetul i etaleaz zmbetul de satir. Lamia i d drumul i-i ntoarce spatele. Kassad spune: Suntem obosii. Culcai-v toi. O s stau eu de veghe. Visele mele despre Lamia sunt amestecate cu visele lui Lamia. Nu este neplcut s mprteti visele unei femei, gndurile unei femei, nici chiar pe ale unei femei de care m desparte un hu de timp i cultur mult mai mare dect orice imaginat prpastie ntre sexe. n chip bizar i straniu de similar, ca n oglind, ea l visa pe iubitul ei mort, Johnny, cu nasul prea mic i maxilarul prea ferm, cu prul prea lung atrnnd n crlioni peste guler i ochii prea expresivi, prea destinuitori ce animau cu
37

prea mult uurin un chip care ar fi putut, cu excepia ochilor, s aparin oricruia dintre o mie de rani nscui la o zi deprtare de Londra. Chipul pe care ea l visa era al meu. Glasul pe care ea l auzea n visul acela era al meu. Dar dragostea carnal pe care o visa - pe care i-o amintea - nu era ceva ce eu s fi mprtit. Am cutat s scap din visul ei, mcar pentru a-l gsi pe al meu. Dac tot trebuia s fiu un voyeur, puteam s fiu n vlmagul de amintiri fabricate pe care le consider ca fiind visele mele. ns mie nu mi se ngduia s-mi visez propriile vise. Nu nc. Bnuiesc c am fost nscut - i renscut de pe patul de moarte - pur i simplu pentru a visa visele rposatului i ndeprtatului meu geamn. M-am resemnat, am ncetat strdaniile de a m detepta, i am visat. Un sunet sau o micare o trezesc pe Brawne Lamia, care se nfioar, dintr-un vis plcut. Pentru o secund foarte lung, este dezorientat; este ntuneric, se aude un zgomot - nu mecanic - mai puternic dect majoritatea sunetelor din Stupul Lusus unde triete ea; este ameit de oboseal, dar tie c s-a deteptat dup un somn foarte scurt; este singur ntr-un spaiu mic, limitat, n ceva ce seamn cu un sac foarte mare pentru cadavre. Crescut pe o planet unde locurile nchise nseamn protecie mpotriva aerului viciat, vnturilor i animalelor, unde muli oameni sufer de agorafobie cnd se confrunt cu spaiile deschise cu aer rarefiat, ns unde puini cunosc nelesul claustrofobiei, Brawne Lamia reacioneaz totui ca o claustrofob: se lupt pentru aer, mpinge n lturi
38

sacul de dormit i flapsurile cortului n disperarea de a scpa din micul cocon de fibroplastic, trndu-se, propulsndu-se nainte cu minile, antebraele i coatele, pn ce simte nisip sub palme i vede cerul deasupra capului. De fapt nu este cerul, nelege ea, zrindu-l i amintindu-i brusc unde se afl. Este nisip! O furtun de nisip care sufl, fichiuiete, rotete n vrtejuri particulele ce-i neap faa ca mii de ace. Focul s-a stins i este acoperit de nisip. Pe partea dinspre care sufl vntul, nisipul s-a depus pe toate trei corturile, ale cror prelate flutur i pocnesc ca nite focuri de arm n vijelie, iar n jurul taberei au crescut dune de nisip, lsnd fgae, viugi i canale ndrtul corturilor i echipamentelor. Din celelalte corturi nu se aude nici o micare. Adpostul pe care ea l mprea cu printele Hoyt este pe jumtate prbuit, ngropat sub dunele care cresc. Hoyt! Absena lui o trezise. Chiar i pe cnd visa, o parte a contiinei ei percepuse respiraia nceat i gemetele aproape neauzite ale preotului care dormea, chinuit de suferin. Cndva n decursul ultimei jumti de or, el plecase. Probabil cu numai cteva minute n urm; Brawne Lamia tia c n timp ce-l visase pe Johnny auzise un fit ca o lunecare, printre scrnetul nisipului i vuietul vntului. Femeia se ridic n picioare i-i ferete ochii de furtuna de nisip. Este foarte ntuneric, stelele sunt ocultate de norii nali i de furtuna de la suprafa, dar vzduhul este umplut de o radian slab, aproape electric, care se reflect din piatr i din
39

suprafeele dunelor. Lamia i d seama c este electric i c aerul este ncrcat cu electricitate static ce face ca buclele prului ei s se ridice i s se zbat n micri de rotaie ca pletele Meduzei. Sarcinile statice se trsc pe mnecile tunicii ei i plutesc peste suprafeele corturilor precum focul Sfntului Elmo. Pe msur ce ochii i se adapteaz la nivelul de lumin, Lamia observ c dunele mictoare strlucesc n vpi pale. La patruzeci de metri spre est, cripta numit Sfinxul este un contur care pulseaz i trosnete n noapte. Unde de curent se deplaseaz n lungul apendicelor extinse, numite frecvent aripi. Brawne Lamia privete n jur, nu vede nici o urm a printelui Hoyt i se ntreab dac nu ar trebui s cear ajutor. nelege c vocea nu-i va fi auzit peste mugetul furtunii. Se ntreab pentru o clip dac nu cumva preotul s-a dus pur i simplu la unul dintre celelalte corturi ori la latrina improvizat aflat la douzeci de metri spre vest, totui ceva i spune c lucrurile nu stau aa. Se uit la Sfinx i pentru o fraciune de secund - pare s disting silueta unui brbat, cu mantia neagr fluturnd ca o flamur cztoare, cu umerii grbovii naintea vntului, conturat pe strlucirea static a criptei. O mn coboar pe umrul ei. Brawne Lamia se rsucete, adopt o postur de lupt, cu pumnul stng ntins i mna dreapt rigid. l recunoate pe Kassad. Colonelul este o dat i jumtate mai nalt dect Lamia - i o dat i jumtate mai slab - i fulgere miniaturale joac peste forma lui subire, cnd se apleac pentru a-i striga n ureche:
40

S-a dus ntr-acolo! Braul lung i negru, de sperietoare, se ntinde ctre Sfinx. Lamia ncuviineaz i rcnete i ea, aproape fr s-i aud vocea n urletul vijeliei: S-i trezim pe ceilali? Uitase c omul rmsese de paz. Oare el nu dormea niciodat? Fedmahn Kassad scutur din cap. Vizoarele i sunt ridicate i casca este destructurat pentru a forma o glug pe spatele costumului blindat de lupt. Chipul lui pare foarte alb n strlucirea emanat de costum. Arat spre Sfinx. Carabina FOR multifuncional este cuibrit la ncheietura cotului stng. Grenade, binocluri i obiecte i mai misterioase atrn de carabiniere i centuri-plas pe armura de impact. Indic iari Sfinxul. Lamia se nclin spre el i strig: L-a luat Shrike? Kassad clatin din cap. l poi vedea? arat ea spre binoclu i vizorul pentru vedere pe timp de noapte. Nu, spune Kassad. Furtuna deformeaz amprentele termice. Femeia se ntoarce cu spatele la vnt i simte cum particulele i izbesc ceafa ca acele unei arme cu fleete. i interogheaz comagenda, dar aceasta i spune doar c Hoyt este viu i se afl n micare; nimic altceva nu este transmis pe banda comun. Avanseaz pn lng Kassad, astfel c spinrile lor formeaz un zid mpotriva furtunii. A l urmrim? strig ea.
41

Kassad neag. Nu putem lsa tabra nepzit. Am instalat semnalizatoare, dar... Face un semn n direcia furtunii de nisip. Brawne Lamia se repede napoi n cort, i trage cizmele i iese purtnd capa universal i pistolul automat al tatlui ei. O arm mai convenional, un paralizator sonic Gier, se afl n buzunarul de la piept al capei. Atunci m duc eu, spune femeia. La nceput crede c brbatul n-a auzit-o, dup care zrete ceva n ochii lui decolorai i tie c a neles. El bate cu degetul n comagenda militar pe care o poart pe ncheietur. Lamia aprob i se asigur c propriul ei implant i comagenda sunt setate pe limea cea mai mare de band. M-ntorc, spune ea i ncepe s suie duna care crete mereu. Pantalonii i scnteiaz de descrcri statice i nisipul pare viu de pulsaii alb-argintii de curent care gonesc peste suprafaa lui pestri. La douzeci de metri de tabr, n-o mai poate distinge. Dup ali zece metri, Sfinxul se ridic deasupra ei. Nu se vede nici urm de printele Hoyt; amprenta pailor nu supravieuiete zece secunde n furtun. Intrarea larg a Sfinxului este deschis; a fost deschis de cnd omenirea a cunoscut locul acesta. Acum este un dreptunghi negru ntr-un zid vag strlucitor. Logica sugereaz c Hoyt ar fi intrat acolo, fie numai pentru a se adposti de vijelie, ns ceva mai presus de logic i spune c nu aceasta este destinaia preotului.
42

Brawne Lamia trece de Sfinx, se odihnete cteva momente la adpostul lui i-i terge nisipul de pe fa, apoi pornete mai departe, urmnd o potec aproximativ de sol bttorit printre dune. n fa, Cripta de Jad sclipete verde-lptos n noapte; curbele i crestele ei line par acoperite cu o pelicul luminoas, de ru augur. Mijind ochii, Lamia privete din nou i, pentru o clipit, vede pe cineva sau ceva conturat pe lumina aceea. Dup aceea silueta dispare, fie n interiorul criptei, fie devenind invizibil pe semicercul negru al intrrii. Lamia las brbia n piept i nainteaz, mpins i mbrncit de vnt, care pare s-o grbeasc spre ceva important. 4 edina informativ militar se apropia de mijlocul dimineii. Bnuiesc c asemenea ntruniri au avut aceleai caliti - atmosfera alert totui monoton, ca un zumzet de fundal, gustul de prea mult cafea, aerul mbcsit de fum de igar, teancurile de hrtii i vertijul suprapunerii accesurilor corticale - de multe secole. Bnuiesc c era mai simplu pe cnd eram biat; Wellington i aduna oamenii, cei pe care impasibil i corect i numea drojdiile pmntului, nu le spunea nimic i-i trimitea s moar. Am revenit cu atenia asupra grupului. Ne aflam ntr-o sal mare, ai crei perei cenuii erau nviorai de dreptunghiuri albe de lumin, mochet cenuie, o mas n form de potcoav din metal cenuiu cu diskeyuri negre i ocazionala caraf cu ap. Directorul executiv Meina Gladstone sttea n
43

centrul arcului mesei, cu senatorii importani i minitrii Cabinetului lng ea, ofierii i ali factori secundari de decizie mai departe pe curba mesei. ndrtul tuturor, ns fr s stea la mas, erau inevitabilii ciorchini de consilieri, niciunul dintre cei din FOR nefiind sub gradul de colonel, iar n spatele lor - pe scaune ce preau mult mai puin confortabile - consilierii consilierilor. Eu nu aveam scaun. mpreun cu un plc de ali invitai, dar n mod evident lipsii de el, m-am aezat pe un taburet lng un col ndeprtat al slii, la douzeci de metri de directorul executiv i chiar mai departe de ofierul care fcea informarea: un colonel tnr cu un indicator n mn i cu glas lipsit de orice ezitare, n spatele colonelului se gsea placa sur-aurie a unui panou apelator, iar n faa lui o omnisfer uor ridicat din genul celor ce pot fi ntlnite n orice holoni. La rstimpuri, apelatorul se nceoa i nvia; alteori, aerul era tulburat de holograme complexe. Miniaturi ale diagramelor respective sclipeau pe toate plcile diskeyurilor i pluteau deasupra unor comagende. Am stat pe taburet, am privit-o pe Gladstone i ocazional am creionat. Trezindu-m n dimineaa aceea n camera de oaspei din Cldirea Guvernului, cu lumina puternic a lui Tau Ceti strecurndu-se printre draperiile de culoarea piersicii care se trseser automat la ora 6:30, programat pentru deteptarea mea, existase o secund n care m simisem pierdut, decalat, nc n urmrirea lui Lenar Hoyt i temndu-m de Shrike i Het Masteen. Apoi, ca i cum o putere mi-ar fi ndeplinit dorina de a-mi ngdui s-mi visez propriile vise, urmase un minut n care confuzia se
44

intensificase i eu m ridicasem n capul oaselor icnind, privind speriat n jur, ateptndu-m ca mocheta de culoarea lmii i lumina avnd nuana piersicii s se topeasc precum un vis cauzat de febr, lsnd doar durerea, flegma i hemoragiile teribile, snge pe oland, camera plin de lumin dizolvndu-se n umbrele apartamentului ntunecos din Piazza di Spagna i, acoperindu-le pe toate, chipul ngrijorat al lui Joseph Severn aplecndu-se nainte, deasupra, privind i ateptnd ca eu s mor. Mi-am fcut du de dou ori, mai nti cu ap i apoi cu sonice, m-am mbrcat ntr-un costum gri nou, care era aezat pe patul proaspt fcut cnd am ieit din baie i am pornit s caut curtea interioar estic, unde - m anunase un cartona amabil lsat lng hainele mele noi - se servea micul dejun pentru oaspeii Cldirii Guvernului. Sucul de portocale era proaspt stors. unca era bine rumenit i autentic. Ziarul anuna c directorul executiv Gladstone avea s se adreseze Webului prin intermediul Totalitii i mass-media la ora 10:30 Web standard. Paginile erau pline de tiri de rzboi. Fotografii bidimensionale ale armadei strluceau multicolor. Generalul Morpurgo privea ncruntat de pe pagina a treia; ziarul l numea eroul celei de-a Doua Rebeliuni Height. Diana Philomel m-a privit de la o mas din apropiere unde dejuna mpreun cu soul ei neanderthalian. n dimineaa aceasta rochia pe care o purta era mai sobr, albastru-nchis, i dezvluia mult mai puine, totui un li lateral fcea aluzie la spectacolul de asear. M-a intuit cu privirea n timp ce a ridicat o felie de unc cu unghiile lcuite i a mucat uor. Hermund

45

Philomel a grohit, citind ceva agreabil n paginile financiare. ...Grupul de migraie Expulzat... cunoscut n mod comun sub denumirea Roi... a fost detectat de echipamentele de percepere a distorsiunilor Hawking din sistemul Camn acum ceva mai mult de trei ani, spunea tnrul ofier de informare. Imediat dup detectare, Trupa de intervenii FOR 42, preconfigurat pentru evacuarea sistemului Hyperion, a pornit cu statut C-plus din Parvati, cu ordinul sigilat de a crea o capabilitate teleproiectoare n domeniul de aciune al portalului Hyperion. n acelai timp Trupa FOR 87,2 a fost expediat din Zona de ateptare Solkov-Tikata de pe orbita lui Camn III cu ordinul de a realiza jonciunea cu fora de evacuare din sistemul Hyperion, de a gsi grupul de migraie Expulzat, de a-l angaja n lupt i a-i distruge componentele militare... Imagini ale armadei au aprut pe panoul apelator i n faa tnrului colonel. El a gesticulat cu indicatorul i o linie de lumin rubinie a trecut prin holograma cea mai mare i a iluminat o nav 3-C din formaie. Trupa FOR 87,2 este comandat de amiralul Nashita, aflat la bordul HS Hebride... Da, da, a mormit generalul Morpurgo, toat lumea tie chestiile astea, Yani. Treci la lucrurile importante. Tnrul colonel a simulat un surs, a ncuviinat imperceptibil spre general i spre directorul executiv Gladstone i a continuat cu glas mai puin ncreztor:

46

Mesaje sperlumice codificate primite de la TF 42 n ultimele aptezeci i dou de ore standard raporteaz btlii intense ntre elementele cercetai ale forei de evacuare i elementele ariergrzii grupului de migraie Expulzat... Roiul, l-a ntrerupt Leigh Hunt. Da, a zis Yani. A revenit spre panoul apelator i cinci metri de sticl jivrat s-au animat arztor. Pentru mine, displayul era un labirint incomprehensibil de simboluri ezoterice, linii vectoriale colorate, coduri substrat i acronime FOR, care se contopeau ntr-un talme-balme absolut. Poate c nu avea sens nici pentru ofierii superiori i politicienii din sal, dar niciunul dintre ei nu s-a trdat n aceast privin. Am nceput o nou schi a lui Gladstone, cu profilul de buldog al lui Morpurgo pe fundal. Dei primele rapoarte sugerau n jur de patru mii de siaje de propulsii Hawking, numrul acesta este fals, a continuat colonelul Yani. (M-am ntrebat dac acela era numele sau prenumele lui.) Dup cum tii, grupurile... --... Roiurile pot fi alctuite din pn la zece mii de uniti de propulsie distincte, totui marea lor majoritate sunt mici i fie nenarmate, fie de importan militar neglijabil. Evaluarea amprentelor de microunde, sperlumice i alte emisii sugereaz... Scuz-m, a rostit Meina Gladstone i glasul ei rguit s-a auzit ca un contrast distinct fa de curgerea mieroas a ofierului de informare, ns ne poi spune cte dintre navele Expulzate sunt importante din punct de vedere militar? --..., a biguit colonelul i a privit ctre superiorii si.
47

Generalul Morpurgo i-a dres glasul. Noi credem c ase... maximum apte sute, a rspuns el. Nimic ngrijortor. Directorul executiv Gladstone a nlat o sprncean. i care este mrimea grupurilor noastre de btlie? Morpurgo a fcut semn tnrului colonel s ia pe loc repaus i a rspuns chiar el: Trupa FOR 42 are aizeci de nave, doamn director executiv. Trupa FOR... Trupa FOR 42 este grupul de evacuare? A spus Gladstone. Generalul Morpurgo a aprobat din cap i mi s-a prut c n zmbetul lui se distingea o urm de superioritate. Da, doamn. Trupa FOR 87,2, grupul de btlie, care a translatat n sistem acum o or, va... aizeci de nave sunt suficiente pentru a se nfrunta cu ase sau apte sute? a ntrebat Gladstone. Morpurgo a aruncat o privire spre unul dintre camarazii ofieri, parc solicitnd rbdare. Da, a zis el, mai mult dect suficiente. Doamn director executiv, trebuie s nelegei c ase sute de propulsii Hawking pot prea multe, dar ele nu sunt ngrijortoare cnd acioneaz navete, cercetai sau unul dintre aparatele de atac pentru cinci persoane pe care Expulzaii le numesc lncieri. Trupa FOR 42 const din aproape dou duzini de nave-spin de linie, printre care portavioanele Umbra lui Olympus i Staia Neptun. Fiecare dintre ele poate lansa peste o sut de vntori sau RPB-uri.

48

Morpurgo a scotocit prin buzunar, a scos un fumigen recombinat de mrimea unui trabuc, a prut s-i aminteasc faptul c Gladstone le dezaproba i l-a vrt napoi. S-a ncruntat. Cnd Trupa FOR 87,2 i va ncheia desfurarea, vom avea o putere de foc mai mult dect suficient pentru a ne ocupa de o duzin de Roiuri. Tot ncruntat, i-a semnalat lui Yani s continue. Colonelul i-a dres glasul i a artat cu indicatorul ctre panoul apelator. Aa cum se vede, Trupa FOR 42 n-a avut greuti n a cura volumul de spaiu necesar pentru a ncepe construirea teleproiectorului. Aceast construire a nceput acum ase sptmni, timp Web standard, i s-a ncheiat ieri la ora 16:24, standard. Iniial, hruielile Expulzailor au fost respinse fr pierderi pentru TF 42, iar n ultimele patruzeci i opt de ore s-a desfurat o btlie major ntre unitile avansate ale Trupei FOR i principalele fore Expulzate. Focarul acestei confruntri a fost aici..., Yani a fcut alt gest i o seciune a apelatorului a pulsat cu lumin albastr sub vrful indicatorului..., la douzeci i nou de grade deasupra planului eclipticii, la treizeci uniti astronomice de soarele lui Hyperion, aproximativ zero virgul treizeci i cinci uniti astronomice de marginea ipotetic a norului Oort al sistemului. Pierderi? a ntrebat Leigh Hunt. n limite destul de acceptabile pentru o btlie de asemenea durat, a spus tnrul colonel care prea c nu fusese niciodat la mai puin de un an-lumin de o btlie. Prul lui blond era pieptnat ngrijit cu crare ntr-o parte i sclipea sub strlucirea intens
49

a punctelor evideniate. Douzeci i ase de vntori rapizi de atac ai Hegemoniei au fost distrui sau dai disprui, dousprezece RPB-uri purttoare de torpile, trei nave-tor, transportorul de combustibil Mndria lui Asquith i crucitorul Draconi III. Ci oameni au murit? a ntrebat directorul executiv Gladstone. Glasul ei s-a auzit foarte ncet. Yani a privit scurt spre Morpurgo, totui a rspuns el nsui la ntrebare. n jur de dou mii trei sute. Se desfoar ns operaiuni de salvare i exist sperana gsirii unor supravieuitori din Draconi. i-a netezit tunica i a continuat iute: Cifra aceasta ar trebui s fie corelat cu distrugerile confirmate a minimum o sut cincizeci de nave Expulzate. Propriile noastre raiduri n grupul de mig... n Roi au dus la alte treizeci pn la aizeci de vehicule distruse, printre care ferme de comete, nave de procesare a minereurilor i cel puin un grup de comand. Meina Gladstone i-a frecat ntre ele degetele noduroase. Estimrile pierderilor - pierderile noastre - includ pasagerii i echipajul navei-arbore Yggdrasill, pe care o nchiriasem pentru evacuare? Nu, a rspuns Yani prompt. Dei la momentul respectiv se desfura ntr-adevr un raid al Expulzailor, analiza noastr arat c Yggdrasill nu a fost distrus n urma unei aciuni inamice. Gladstone a ridicat iari o sprncean. Ce a fost atunci?

50

Un sabotaj, din cte ne putem da seama deocamdat, a spus colonelul i a afiat pe apelator alt diagram a sistemului Hyperion. Generalul Morpurgo i-a privit comagenda i a rostit: Treci direct la defensivele de sol, Yani. Doamna director executiv trebuie s-i in discursul peste treizeci de minute. Am completat schia lui Gladstone i Morpurgo, m-am ntins, dezmorindu-m, i am privit n jur, cutnd alt subiect. Leigh Hunt prea o provocare, cu trsturile lui inexpresive, aproape zbrcite. Cnd am ridicat din nou ochii, holograma globului lui Hyperion ncetase s se mai roteasc i se derula ntr-o serie de proiecii bidimensionale: echirectangular oblice, Bonne, ortografice, Van der Grinten, Gore, homolozine Goode ntrerupte, gnomonice, sinusoidale, azimutale echidistante, policonice, Kuwatsi hipercorectate, escherizate de calculator, Briesemeister, Buckminster, cilindrice Miller, multicoligrafiate i satelit standard, nainte de a se contopi ntr-o hart Robinson-Baird standard a lui Hyperion. Am zmbit. Fusese lucrul cel mai plcut pe care-l vzusem de cnd ncepuse informarea. Civa dintre oamenii lui Gladstone se foiau nerbdtori. Doreau s discute cel puin zece minute cu directorul executiv nainte de nceperea transmisiunii. Dup cum tii, a nceput colonelul, Hyperion este o planet de tip Vechiul Pmnt standard, de valoare nou virgul optzeci i nou pe scara Thuron-Laumier de... Pentru Dumnezeu, a mormit Morpurgo, treci la amplasarea trupelor i termin odat!
51

Da, domnule. Yani a nghiit un nod i a ridicat indicatorul. Glasul nu-i mai era deloc ncreztor. Dup cum tii... vreau s spun... A artat continentul cel mai nordic, care semna cu desenul rudimentar al capului i grumazului unui cal, terminndu-se printr-o linie neregulat acolo unde ar fi trebuit s nceap pieptul i muchii greabnului. Acesta este Equus. Denumirea oficial este alta, dar toi l-au numit aa de cnd... acesta este Equus. Lanul de insule care se ntinde spre sud-est... aici i aici... se numete Pisica i Nou Cozi. De fapt, este un arhipelag cu peste o sut... Oricum, al doilea continent major este Aquila i poate c vedei c are oarecum forma unui vultur de pe Vechiul Pmnt, cu pliscul aici... pe coasta nord-vestic... i ghearele ntinse aici, spre sud-vest... i cel puin o arip ridicat aici, spre coasta nord-estic. Seciunea aceasta se numete Platoul Pinion i este aproape inaccesibil din cauza pdurilor-de-foc, ns aici... i aici... spre sud-vest, se afl principalele plantaii de fibroplastice... Amplasarea trupelor, a mrit Morpurgo. L-am schiat pe Yani. Am descoperit c era imposibil s reproduc broboanele de transpiraie cu ajutorul grafitului. Da, domnule. Al treilea continent este Ursus... seamn puin cu un urs... dar aici n-au asolizat trupe FOR, deoarece este sudul polar, aproape nelocuit, dei fora de autoaprare Hyperion menine aici un post de ascultare... Yani a prut s-i dea seama c btea cmpii. S-a ndreptat, i-a ters buza superioar cu dosul palmei i a continuat pe un ton mai stpn pe sine:
52

Principalele instalaii ale FOREI:sol se afl aici... aici... i aici. Indicatorul lui a luminat zone din apropierea capitalei Keats, aflat mai sus pe grumazul lui Equus. Unitile FOREI:spaiu dein controlul principalului astroport al capitalei i aeroporturile secundare de aici... i aici. A atins oraele Endymion i Port Romnce, ambele de pe continentul Aquila. Unitile FOREIrsol au pregtit instalaii defensive aici... S-au aprins dou duzini de lumini roii; majoritatea n zonele coamei i grumazului lui Equus, dar i cteva n regiunile Pliscului lui Aquila i Port Romnce. Acestea includ uniti de pucai marini, ns i defensive sol, cu componente sol-aer i sol-spaiu. Comandamentul Suprem se ateapt ca, spre deosebire de Bressia, s nu existe btlii pe planet n sine, totui n cazul n care Expulzaii ar ncerca o invazie, vom fi pregtii pentru ei. Meina Gladstone i-a controlat comagenda. Pn la discursul ei rmseser aptesprezece minute. Care sunt planurile de evacuare? Stpnirea de sine rectigat a lui Yani s-a nruit. A privit disperat ctre superiorii si. Nu va exista o evacuare, a rostit amiralul Singh. A fost un tertip, un iretlic pentru Expulzai. Gladstone i-a mpreunat vrfurile degetelor. Amirale, pe Hyperion se afl milioane de oameni. Da, a ncuviinat Singh, i i vom proteja, dar nu se pune problema s evacum nici mcar aizeci de mii de ceteni ai Hegemoniei. Dac le-am permite
53

tuturor celor trei milioane s intre n Web, ar urma haosul. n plus, aa ceva nu este posibil din motive de securitate. Shrike? a ntrebat Leigh Hunt. Motive de securitate, a spus din nou generalul Morpurgo. S-a ridicat i a luat indicatorul de la Yani. Tnrul a rmas locului o clip, indecis, nu a vzut nici un loc unde s se aeze ori s stea n picioare, dup care a venit n fundul slii lng mine, a luat poziia de repaus i a privit ceva din apropierea tavanului posibil sfritul carierei sale militare. Trupa FOR 87,2 se afl n sistem, a spus Morpurgo. Expulzaii s-au retras la centrul Roiului lor, la aizeci de uniti astronomice de Hyperion. Practic vorbind, sistemul este sigur. Hyperion se afl n siguran. Ne ateptm la un contraatac, totui tim c-l putem respinge. Din nou, teoretic vorbind, Hyperion face acum parte din Web. ntrebri? Nimeni n-a pus nicio ntrebare. Gladstone a plecat cu Leigh Hunt, un grup de senatori i consilierii ei. Ofierii s-au coagulat n plcuri, aparent n funcie de rang. Consilierii s-au mprtiat. Puinii reporteri care avuseser acces n sal s-au grbit la echipele lor de imaguri care ateptau afar. Tnrul colonel Yani a rmas n poziie de repaus, cu ochii nefocalizai, foarte palid. Am stat locului un moment, privind harta lui Hyperion de pe apelator. Asemnarea continentului Equus cu un cal era mai mare de la distana aceasta. Din locul unde m aflam, abia puteam distinge munii Lanul Cpstrului i pata galben-portocalie a deertului nalt de sub ochiul calului. La nord-est de muni nu erau figurate poziii
54

ale defensivelor FOR... absolut nici un simbol, cu excepia unei luminie roii care ar fi putut s fie abandonatul Ora al Poeilor. Criptele Timpului nu erau deloc reprezentate. Era ca i cum ele nu ar fi avut nici nsemntate militar, nici un rol n aciunile din ziua aceea. Cumva ns eu tiam mai bine. Cumva suspectam c ntregul rzboi, micrile a mii de oameni, soarta a milioane - poate miliarde depindeau de faptele a ase oameni din ntinderea aceea neetichetat de portocaliu i galben. Mi-am nchis blocul de desen, mi-am bgat creioanele n buzunar, am cutat o ieire, am gsit-o i am folosit-o. Leigh Hunt m-a ntlnit pe unul dintre holurile lungi care duceau la intrarea principal. Pleci? Am inspirat adnc. Am voie? Hunt a zmbit, dac puteam numi zmbet plierea n sus a buzelor subiri. Bineneles, domnule Severn. ns directorul executiv Gladstone mi-a cerut s te anun c dorete s discutai din nou, dup-amiaz. Cnd? Hunt a strns din umeri. Dup discursul ei, oricnd i convine. Am aprobat din cap. Milioane de indivizi gata de lobby, vntori de slujbe, biografi lateni, oameni de afaceri, fani ai directorului executiv i asasini poteniali ar fi fost gata s dea aproape orice ca s aib acces de un minut la cel mai vizibil conductor al Hegemoniei, cteva secunde cu directorul executiv Gladstone, iar eu o puteam vedea oricnd

55

mi convenea. Nimeni n-a spus vreodat c Universul era ntreg la minte. Am trecut pe lng Leigh Hunt, spre ua din fa. Conform unei vechi tradiii, Cldirea Guvernului nu avea portaluri teleproiectoare publice n interiorul su. Nu era ns mult de mers pe lng postul de securitate de la intrare i prin grdin, pn la cldirea alb i scund care slujea drept terminex i cartier general al presei. Reporterii se adunaser n jurul unei holonie centrale de vizionare, unde chipul i glasul familiare ale lui Lewellyn Drake, vocea Totalitii, prefaau discursul de o importan vital pentru Hegemonie al directorului executiv Gladstone. Am ncuviinat ntr-acolo, am cutat un portal nefolosit, mi-am prezentat crdul universal i am plecat s caut un bar. Grand Concourse era, o dat ce ajungeai acolo, singurul loc din Web prin care te puteai teleproiecta gratuit. Toate planetele din Web oferiser cel puin unul dintre cele mai frumoase cvartale urbane ale lor - TC2 contribuise cu douzeci i trei de cvartale pentru cumprturi, divertisment, restaurante excelente i baruri. Mai ales, baruri. Ca i fluviul Tethys, Grand Concourse se derula ntre portaluri teleproiectoare de dimensiuni militare, nalte de dou sute de metri. Graie efectului de continuitate circular, se obinea efectul unei strzi infinite, un tor de o sut de kilometri de delicii materiale. Puteai s stai, aa cum fceam eu n dimineaa asta, sub soarele sclipitor al lui Tau Ceti i s priveti pe Concourse spre noaptea de pe Deneb, aflat cam la jumtatea torului, animat de neoane i holograme, ntrezrind Mallul Central cu o sut de niveluri de pe Lusus, tiind n acelai timp c
56

dincolo de el se aflau buticurile mpestriate de umbre de pe Crngul lui Dumnezeu, cu spaiile sale largi i ascensoarele ctre Vrful-arborilor, localul cel mai scump din Web. Mie nu-mi psa ctui de puin de toate astea. Eu voiam doar s gsesc un bar discret. Barurile de pe TC2 erau prea ticsite de birocrai, reporteri i oameni de afaceri, aa c am luat una dintre navetele din Concourse i am cobort pe zona principal din Sol Draconi Septem. Gravitaia i descuraja pe muli - m-a descurajat i pe mine -, dar asta nsemna c barurile erau mai puin aglomerate, iar clienii lor veniser ca s bea. Locul pe care l-am ales era un bar la parter, aproape ascuns sub pilatrii de susinere i cile de acces la principala structur comercial, iar nuntru era ntuneric: perei negri, lemn negru, clieni negri pielea le era tot att de nchis la culoare, pe ct era a mea de alb. Era un local bun n care s bei i am fcut-o, ncepnd cu un scotch dublu i devenind tot mai serios, pe msur ce avansam. Nici acolo n-am scpat de Gladstone. n captul opus al localului, un televizor cu ecran plat arta chipul directorului executiv pe fundalul albastru-auriu pe care obinuia s-l foloseasc n comunicatele publice. Civa clieni se strnseser s-o priveasc. Am auzit fragmente din discurs: ...pentru a asigura securitatea cetenilor i... nu li se poate ngdui s pericliteze sigurana Webului sau a aliailor notri n... de aceea, am autorizat o ripost militar complet... D-l dracu' mai ncet! Am fost uluit s-mi dau seama c rcnetul mi aparinuse. Clienii m-au sfredelit cu priviri aruncate
57

peste umeri, totui au redus nivelul sonorului. Am privit buzele lui Gladstone micndu-se pentru cteva clipe, dup care i-am fcut semn barmanului s-mi mai aduc un scotch dublu. Dup o vreme, poate nite ore, am ridicat privirea de la pahar i mi-am dat seama c cineva sttea vizavi de mine n separeul ntunecat. Am avut nevoie de o secund, n care am clipit repede, ca s recunosc cine era n lumina slab. Pentru un moment, inima mi-a galopat cnd m-am gndit, Fanny, apoi am mai clipit o dat i am spus: Lady Philomel... Continua s poarte rochia bleumarin n care o vzusem la micul dejun. Cumva, acum prea mai decoltat. Faa i umerii ei strluceau n semintuneric. Domnule Severn, a spus ea aproape n oapt, am venit s-i ii promisiunea. Promisiunea? I-am fcut semn barmanului, dar nu mi-a rspuns. M-am ncruntat i am privit-o pe Diana Philomel. Ce promisiune? S m desenezi, desigur. Ai uitat ce ai promis la petrecere? Am pocnit din degete, ns barmanul insolent nu s-a sinchisit s priveasc spre mine. Te-am desenat, i-am spus. Da, a ncuviinat lady Philomel, dar nu n ntregime. Am suspinat i am sorbit ultimele picturi de scotch. Beam, i-am zis. Lady Philomel a zmbit. -Vd.

58

Am dat s m duc dup barman, dup aceea m-am rzgndit i m-am aezat ncetior pe lemnul tocit al banchetei. Armaghedon, am spus. Ei se joac cu Armaghedonul. Am privit-o cu atenie pe femeie, mijind uor ochii ca s-o pot focaliza. Cunoti cuvntul sta, lady? Nu cred c-i va mai servi alcool, a rspuns ea. Dac vrei de but, am la mine acas. Poi s bei ceva n timp ce m desenezi. Am mijit iari ochii, acum cu viclenie. Poate c ddusem pe gt mai multe pahare, ns ele nu-mi afectaser iueala minii. Soul? am ntrebat. Diana Philomel a surs din nou, la fel de radiant. Petrece cteva zile n Cldirea Guvernului, a rspuns de data aceasta realmente n oapt. Nu poate fi departe de sursa puterii n asemenea momente importante. Vino, vehiculul meu este afar. Nu-mi amintesc s fi pltit, dar presupun c am fcut-o. Sau a fcut-o lady Philomel. Nu-mi amintesc ca ea s m fi ajutat s ies, totui presupun c trebuie s-o fi fcut cineva. Poate un ofer... mi amintesc un brbat cu tunic i pantaloni gri, mi amintesc c m rezemam de el. VEM-ul avea calot curb, polarizat din exterior, ns transparent din locul de unde noi priveam afar, afundai n perne. Am numrat unul, dou portaluri, apoi am ieit de pe Concourse i ne-am nlat deasupra cmpurilor albastre sub un cer galben. Case complicate, cldite dintr-un lemn ca abanosul, se aflau pe coamele dealurilor, nconjurate de cmpuri de maci i lacuri de bronz.
59

Renatere Vector? Era un puzzle prea dificil de atacat atunci, aa c mi-am rezemat capul de calot i am decis s m odihnesc cteva clipe. Trebuia s fiu odihnit pentru portretul lui lady Philomel... hi, hi! 5 Peisajul rural a gonit dedesubt. Colonelul Fedmahn Kassad i urmrete pe Brawne Lamia i pe printele Hoyt prin furtuna de praf spre Cripta de Jad. O minise pe Lamia; vizorul i senzorii lui funcionau bine, n ciuda descrcrilor electrice care plpiau n jurul lor. Urmrirea celor doi prea ocazia cea mai bun de a-l gsi pe Shrike. Kassad i-a reamintit vntorile de lei de pe Hebron priponeai o capr de un ru i ateptai. Date de la senzorii pe care-i instalase n jurul taberei plpie pe displayul lui tactic i-i murmur prin implant. Este un risc calculat s-i prseasc pe Weintraub i fiica lui, pe Martin Silenus i Consul dormind aici, neprotejai cu excepia automatelor i a unei alarme. Pe de alt parte ns Kassad se ndoiete n mod serios c l-ar putea opri de fapt pe Shrike. Ei toi sunt capre priponite, care ateapt. nainte de a muri, Kassad este decis s-o gseasc pe femeie, fantoma numit Moneta. Vntul, cu intensitate sporit, url acum n jurul lui Kassad, reducnd vizibilitatea normal la zero i lovindu-i armura de impact. Dunele strlucesc sub descrcri i fulgere miniaturale trosnesc n jurul picioarelor i cizmelor sale, pe cnd se grbete s pstreze vizibil amprenta termic a lui Lamia. Informaiile se revars dinspre comagenda ei deschis. Canalele nchise ale lui Hoyt dezvluie doar c brbatul este viu i c se afl n micare.
60

Kassad trece pe sub aripa ntins a Sfinxului i simte greutatea invizibil n jurul lui, atrnnd acolo ca uriaul clci al unei cizme. Apoi ptrunde n vale i zrete Cripta de Jad ca pe o absen a cldurii n infrarou, un contur rece. Hoyt tocmai intr n deschiderea emisferic; Lamia se afl la douzeci de metri n urma lui. Nimic altceva nu se clintete n vale. Datele senzorilor din tabr, ascuni de noapte i de furtun ndrtul lui Kassad, arat c Sol i pruncul dorm, iar Consulul zace treaz, dar nemicat; n interiorul perimetrului nu exist altceva. Kassad ridic piedica armei i nainteaz iute, fcnd pai mari cu picioarele lui lungi. n clipa aceea, ar da orice s aib acces la un satelit de recunoatere, s aib complete canalele tactice, n loc s fie nevoit s se descurce cu aceast imagine parial a unei situaii fragmentate. Sub armura de impact, el strnge din umeri i continu s nainteze. Brawne Lamia aproape c nu mai reuete s parcurg ultimii cincisprezece metri ai cltoriei spre Cripta de Jad. Vntul depise fora unei furtuni, mbrncind-o, astfel c de dou ori alunecase i czuse cu faa n nisip. Fulgerele sunt reale acum, spintecnd cerul n rafale imense care ilumineaz cripta strlucitoare din fa. Ea ncearc n dou rnduri s-l strige pe Hoyt, pe Kassad sau pe ceilali, convins c nimeni din tabr nu poate s doarm n vacarmul acesta, dar comagenda i implanturile ei nu ofer dect parazii, benzile lor largi nregistreaz doar bolboroseli. Dup a doua cdere, Lamia se ridic n genunchi i privete nainte; n-a mai zrit nici o urm a lui Hoyt, din

61

secunda cnd a ntrezrit pe cineva avansnd ctre intrare. Lamia strnge pistolul automat al tatlui ei i se scoal, ngduind vntului s-o poarte pe ultimii metri. Se oprete naintea intrrii emisfer. Fie din cauza furtunii i a descrcrilor electrice, fie din alte motive, Cripta de Jad strlucete n verde fosforescent, biliar, care tivete dunele i face ca pielea ncheieturilor i minilor femeii s par ca ieit din mormnt. Lamia ncearc pentru ultima oar s apeleze pe cineva prin intermediul comagendei, apoi intr n cript. Printele Lenar Hoyt din Societatea lui Iisus veche de o mie dou sute de ani, rezident al Noului Vatican de pe Pacem i slujitor loial al Prea-sfinitului Pap Urban al XVI-lea, url obsceniti. Hoyt s-a rtcit i este ncercat de dureri teribile. Slile largi de lng intrarea n Cripta de Jad s-au ngustat, coridorul s-a ntors pe propriile sale urme de attea ori, nct acum printele Hoyt este pierdut ntr-o serie de catacombe, rtcind ntre perei de un verde strlucitor, ntr-un labirint pe care nu i-l reamintete din explorrile din timpul zilei sau din hrile pe care le-a lsat n tabr. Durerea durerea care-l nsoise atia ani, durerea care-i fusese tovar de cnd tribul bikura i implantase cele dou cruciforme, al su i al lui Paul Dur amenin s-l nnebuneasc cu noua sa intensitate. Coridorul se ngusteaz din nou. Lenar Hoyt url, nemaifiind contient c o face, nemaifiind contient de vorbele pe care le zbiar - vorbe pe care nu le mai folosise din copilrie. El i dorete eliberarea. Eliberarea de durere. Eliberarea de povara purtrii
62

ADN-ului printelui Dur, personalitii... sufletului lui Dur... n parazitul cu form de cruce de pe spinarea lui. i de purtarea teribilului blestem al propriei sale nvieri nelegiuite n cruciformul de pe piept. Dar chiar n timp ce zbiar, Hoyt tie c nu bikura, mori acum, l condamnaser la durerea aceasta; tribul pierdut de coloniti nviai de propriile lor cruciforme de attea ori, nct deveniser idioi, simple recipiente pentru propriul lor ADN i cel al paraziilor lor, fuseser de asemenea preoi... preoii lui Shrike. Printele Hoyt din Societatea lui Iisus adusese un flacon cu agheasm, binecuvntat de Prea-sfinitul, anafur sfinit ntr-o liturghie solemn i un exemplar al strvechiului ritual de exorcism al Bisericii. Toate astea sunt uitate acum, sigilate ntr-o folie de perspex dintr-un buzunar al mantiei sale. Hoyt se mpleticete, se lovete de un zid i rcnete nc o dat. Durerea este o for mai presus de descriere i fiola de ultramorf pe care i-o injectase cu numai cincisprezece minute n urm nu mai este de nici un folos. Printele Hoyt url i-i nfige degetele ca pe nite gheare n haine, sfiind mantia grea, tunica neagr i gulerul roman, pantalonii, cmaa i lenjeria, pn rmne n pielea goal, tremurnd de durere i de frig pe coridoarele strlucitoare ale Criptei de Jad, i zbiar obsceniti n noapte. Se mpleticete iari nainte, gsete o deschidere i intr ntr-o camer mai mare dect i amintete din cutrile fcute acolo n timpul zilei. Perei translucizi lipsii de orice caracteristici se nal la treizeci de metri pe toate laturile unui spaiu gol.
63

Hoyt cade n patru labe, privete n jos i-i d seama c podeaua a devenit de asemenea transparent. Se uit ntr-un pu aflat sub membrana subire a podelei; un pu care coboar un kilometru sau mai mult spre flcri. Odaia se umple cu pulsaia rou-portocaliu a focului din adncuri. Hoyt se rostogolete pe o parte i rde. Dac aceasta este o imagine a iadului apelat pentru el, atunci este un eec. Imaginea pe care Hoyt o are despre iad este de natur tactil; este durerea care l strbate aidoma unei srme ghimpate care i este tras prin vene i mruntaie. Iadul este de asemenea amintirea copiilor nfometai din mahalalele de pe Armaghast i zmbetul politicienilor care-i trimit pe tineri s moar n rzboaiele coloniale. Iadul este ideea Bisericii care moare n timpul vieii lui, n timpul vieii lui Dur, ultimii ei credincioi fiind o mn de brbai i femei aezai doar n stranele uriaelor catedrale de pe Pacem. Iadul este ipocrizia rostirii liturghiei de diminea n timp ce rul cruciformului pulseaz cald, obscen deasupra inimii. O pal de aer fierbinte rbufnete i Hoyt privete cum o seciune a podelei gliseaz, crend o trap ctre puul de dedesubt. Camera se umple cu duhoare de pucioas. Hoyt rde naintea clieului, ns n cteva clipe hohotele i se transform n icnete. Este n genunchi acum i zgrie cu unghii nsngerate cruciformele de piept i spinare. Rnile n form de cruce par s strluceasc n lumina roie. Hoyt poate s aud flcrile de jos. Hoyt! Continund s geam, se ntoarce i o vede pe femeie - Lamia - n cadrul uii. Ea privete pe lng
64

el, dincolo de el i ridic un pistol vechi. Ochii i sunt foarte larg deschii. Printele Hoyt simte dogoarea ndrtul su, aude vuietul ca un furnal ndeprtat, dar peste toate acestea aude brusc scrnetul i hritul metalului pe piatr. Pai... Fr s se opreasc din a-i zgria iritaiile nsngerate de pe piept, printele Hoyt se ntoarce, julindu-i pielea genunchilor pe stnca podelei. Mai nti vede umbra: zece metri de unghiuri ascuite, spini, lame... picioare ca nite conducte de oel cu o rozet de tiuri de iatagane la genunchi i glezne. Apoi, prin pulsaiile de lumin fierbinte i umbre negre, Hoyt vede ochii. O sut de faete... O mie... sclipind roii, o scnteiere de laser prin rubine gemene, deasupra gulerului din ghimpi de oel i pieptul de mercur care reflect vpile i umbrele... Brawne Lamia trage cu pistolul tatlui ei. Pocnetele mpucturilor rsun ascuit i sec, peste uruitul furnalului. Printele Lenar Hoyt se rsucete spre ea i ridic un bra. Nu, nu mai trage! url el. El ndeplinete o dorin! Vreau s... Shrike care era acolo - la cinci metri deprtare este brusc aici, la deprtare de un bra de Hoyt. Lamia nu mai trage. Hoyt nal ochii, i vede propria reflexie n cromul lustruit de foc al carapacei creaturii... n aceeai clip vede altceva n ochii lui Shrike... dup care acesta dispare, Shrike dispare i Hoyt ridic mna ncet, i atinge gtlejul aproape uluit, se holbeaz o secund la cascada roie care i acoper mna, pieptul, cruciformul, abdomenul...

65

Se ntoarce ctre u i o vede pe Lamia continund s se uite ngrozit i ocat, totui nu la Shrike, ci acum la el, la printele Lenar Hoyt din Societatea lui Iisus, i n momentul acela el constat c durerea a disprut i deschide gura ca s vorbeasc, dar se revars doar rou, mai mult, un gheizer rou. Hoyt coboar din nou ochii, observ pentru prima dat c este n pielea goal, vede sngele picurndu-i de pe brbie i piept, picurnd i iroind pe podeaua redevenit ntunecat, vede sngele debordnd de parc cineva ar fi rsturnat o gleat cu vopsea roie, iar dup aceea nu mai vede nimic, ci cade cu faa naintespre podeaua att de ndeprtat... att de foarte ndeprtat... de jos. 6 Trupul Dianei Philomel era pe ct de perfect l puteau face tiina cosmeticii i abilitatea unui ARNist. Dup ce m-am trezit, am rmas ntins n pat cteva minute i i-am admirat corpul ntors cu spatele la mine; curba clasic a spinrii, oldului i flancului ofereau o geometrie mai frumoas i mai puternic dect orice descoperise vreodat de Euclid, cu cele dou gropie vizibile pe ale, imediat deasupra lrgirii dttoare de frisoane a posteriorului alb ca laptele, unghiuri moi intersectndu-se cu partea din spate a coapselor cumva mai senzual i mai material dect ar putea spera s fie orice aspect al anatomiei masculine. Lady Diana dormea, sau aa prea. Hainele noastre erau mprtiate pe o suprafa ntins a mochetei verzi. Lumin dens, cu tonuri magenta i albastre, ptrundea prin ferestrele largi, prin care se zreau coroanele gri i aurii ale unor copaci. Foi
66

mari de hrtie erau risipite n jur, sub i peste vemintele pe care le lepdasem. M-am aplecat n stnga, am ridicat o coal i am vzut o schi grbit de sni, coapse, un bra refcut n prip i un chip lipsit de trsturi. Tentativa de a face un studiu de nud n timp ce eti beat i pe punctul de a fi sedus nu-i niciodat o formul pentru art de calitate. Am suspinat, m-am ntors pe spate i am studiat ornamentaia cu cartue sculptat pe plafon la patru metri deasupra mea. Dac femeia de alturi ar fi fost Fanny, nu mi-a fi dorit s m mai fi clintit vreodat. Aa ns, m-am strecurat de sub ptur, mi-am gsit comagenda, am observat c pe Tau Ceti Central era diminea - trecuser paisprezece ore de la ntlnirea pe care ar fi trebuit s o am cu directorul executiv - i m-am strecurat spre baie, n cutarea unei pastile antimahmureal. n dulapul cel mare de medicamente al lui lady Diana, puteai alege dintre mai multe sortimente. Pe lng obinuitele aspirine i endorfine, am vzut stimulente, tranchilizante, tuburi Flashback, derme pentru orgasm, unturi genetice, inhalatoare de canabis, igri de tutun nerecombinate i o sut de droguri mai puin identificabile. Am gsit un pahar i am nghiit nite pastile antimahmureal, simind cum greaa i durerea de cap se atenueaz n cteva secunde. Cnd am ieit, lady Diana era treaz i sttea n capul oaselor n pat, tot n pielea goal. Am dat s surd, apoi am zrit cei doi brbai de lng ua estic. Nici unul nu era soul ei, dei ambii erau la fel de masivi i preau de acelai soi - fr gt, cu pumni ct verzele i maxilare inferioare uor
67

ntunecate pe care-l perfecionase Hermund Philomel. n lungul alai al istoriei umane, sunt sigur c trebuie s fi existat un mascul care s fi putut sta, luat prin surprindere i n pielea goal, n faa a doi masculi strini, complet mbrcai i potenial rivali i ostili, fr s se fi grbovit, fr s fi simit imboldul de a-i acoperi organele genitale i fr s se fi simit total vulnerabil i n inferioritate... dar eu nu sunt masculul acela. M-am grbovit, mi-am acoperit zona inghinal, m-am retras ctre baie i am rostit: Ce... cine...? Am privit-o pe Diana Philomel, cutnd ajutor, i i-am zrit zmbetul... un zmbet pe msura cruzimii pe care o vzusem ntia dat n ochii ei. Prindei-l! Repede! a cerut amanta mea de anr. Am reuit s ajung la baie i m ntindeam spre comutatorul manual pentru a dilata ua nchis, cnd cel mai apropiat brbat a ajuns la mine, m-a prins, m-a mbrncit napoi n dormitor i m-a azvrlit ctre partenerul su. Ambii erau de pe Lusus, ori de pe alt planet cu gravitaie la fel de mare, sau poate c triau exclusiv pe baza unei diete de steroizi i celule Samson, pentru c m aruncau de la unul la altul fr efort. Nu conta ct de mari erau. Cu excepia carierei mele de scurt durat ca btu n curtea colii, viaa mea... memoriile vieii mele... Ofereau puine episoade de violen i chiar mai puine episoade n care s fi ieit nvingtor dintr-o ncierare. O privire aruncat spre cei doi care se distrau pe seama mea i am tiut c erau genul despre care citeti i nu prea
68

crezi c ar putea exista n realitate: indivizi care puteau rupe oase, turti nasuri sau fractura rotule fr mai multe scrupule dect a fi avut eu fa de aruncarea unui stilus defect. Repede! a uierat din nou Diana. Am apelat datasfera, memoria casei, ombilicul comagendei Dianei, conexiunea firav a celor dou gorile cu universul informaional... i cu toate c acum tiam unde m aflam: pe domeniul Philomel, la ase sute de kilometri de capitala lui Pirre n centura agricol a terraformatei Renatere Minor... i cine erau gorilele: Debin Farrus i Hemmit Gorma, personal de paz din sindicatul rnitorilor de zoaie de pe Poarta Raiului... nu aveam nici cea mai mic idee de ce unul se aezase pe mine, apsndu-m cu genunchiul ntre omoplai, n timp ce cellalt mi zdrobea comagenda sub clci i-mi strecura peste ncheietur, n sus pe bra, o manet osmotic... Am auzit uieratul i m-am destins. Cine eti? Joseph Severn. sta-i numele tu adevrat? Nu. Am simit efectele serului-adevrului i am tiut c puteam scpa de el, pur i simplu plecnd, revenind n datasfer sau retrgndu-m complet n Nucleu. Asta ar fi nsemnat ns s-mi las corpul la mila celui care punea ntrebrile. Am rmas locului. Aveam ochii nchii, dar am recunoscut glasul urmtor. Cine eti? a ntrebat Diana Philomel. Am oftat. La ntrebarea aceasta era greu s rspund onest. John Keats, am zis n cele din urm. Tcerea lor m-a anunat c numele nu nsemna nimic pentru ei.
69

i de ce ar nsemna? m-am ntrebat. Cndva prezisesem c va fi un nume scris n ap. Dei nu puteam nici s m clintesc, nici s deschid ochii, n-am ntmpinat greutate n a accesa datasfera i a le urmri vectorii de acces. Numele poetului figura printre cei opt sute de John Keats pe care le oferise fiierul public, totui ei nu preau interesai de cineva care murise de vreo nou sute de ani. Pentru cine lucrezi? Era vocea lui Hermund Philomel. Am fost uor surprins. Pentru nimeni. Dopplerul vag al vocilor s-a schimbat cnd discutar ntre ei. Poate rezista drogului? Nimeni nu-i poate rezista, a rspuns Diana. Oamenii pot muri cnd li se administreaz, dar nu i se pot mpotrivi. Atunci ce se-ntmpl? a ntrebat Hermund. De ce ar aduce Gladstone un nimeni n Consiliu n ajunul rzboiului? S tii c v poate auzi, a intervenit vocea altui brbat - una dintre gorile. Nu conteaz, a spus Diana. Oricum nu va mai tri dup interogatoriu. Glasul i s-a ndreptat iari n direcia mea: De ce te-a invitat directorul executiv la Consiliu... John? Nu sunt sigur. Probabil ca s aud despre pelerini. Care pelerini, John? Pelerinii Shrike. Altcineva a scos un sunet.

70

--t, a rostit Diana Philomel dup care mi s-a adresat: Este vorba despre pelerinii Shrike de pe Hyperion, John? Da. n clipa de fa se desfoar alt pelerinaj? Da. i de ce te ntreab Gladstone pe tine, John? Eu i visez. Se auzi un sunet de dezgust. Hermund a spus: E nebun! Chiar i cu serul-adevrului nu tie cine-i i-acum ne-arunc chestia asta. Haide s terminm i s... Taci, a spus lady Diana. Gladstone nu-i nebun. L-a invitat, ai uitat? John, cum adic i visezi? Visez impresiile primei personaliti recuperate Keats, am spus cu glas rguit de parc a fi vorbit n timpul somnului. El s-a hardcablat n unul dintre pelerini cnd i-au ucis corpul i acum bntuie prin microsfera lor. Cumva, percepiile lui sunt visele mele. Poate c aciunile mele sunt visele lui... nu tiu. Demen, a rostit Hermund. Nu, nu, a spus lady Diana cu voce ncordat, aproape ocat. John, eti un cibrid? Da. Hristoase i Allah, a zis lady Diana. Ce-i la cibrid? a ntrebat o goril. Avea glas subire i ascuit, feminin. Pentru o secund a domnit tcerea, apoi Diana a rostit: Idiotule, cibrizii au fost prelungiri umane create de Nucleu. Pn n secolul trecut, cnd au fost scoi n afara legii, civa fceau parte din Consiliul Consultativ.
71

Ca un fel de android? a ntrebat cealalt goril. Gura! a zis Hermund. Nu, a rspuns Diana. Cibrizii erau perfeci din punct de vedere genetic, recombinai din ADN existent pe Vechiul Pmnt. Nu-i trebuia dect un os... un fir de pr... John, m poi auzi? John? Da. John, tu eti un cibrid... tii care a fost modelul personalitii tale? John Keats. Am putut-o auzi trgnd aer adnc n piept. Cine este... cine-a fost... John Keats? Un poet. Cnd a trit el, John? Din 1795 pn n 1821, am rspuns. Dup ce calendar, John? Vechiul Pmnt, d.H., am spus. Pre-Hegira. Era modern... Glasul lui Hermund a intervenit agitat: John, tu eti... tu eti n contact cu TehNucleul n momentul de fa? Da. Poi... eti liber s comunici, n ciuda serului-adevrului? Da. Futu-i! a spus gorila cu voce subire. Trebuie s plecm imediat de-aici, a vorbit agitat Hermund. Doar un minut, a zis Diana. Trebuie s-aflm... Nu-l putem lua cu noi? a ntrebat gorila cu voce groas. Idiotule, s-a rstit Hermund, dac-i viu i e-n contact cu datasfera i Nucleul... ce dracu', el triete n Nucleu, mintea lui i-acolo... atunci o
72

poate anuna pe Gladstone, pe secretarul executiv, FORA, pe oricine! Taci, a zis lady Diana. l vom ucide imediat ce termin. Doar cteva ntrebri. John? Da. De ce trebuie Gladstone s tie ce se-ntmpl cu pelerinii Shrike? Are vreo legtur cu rzboiul cu Expulzaii? Nu sunt sigur. Ccat! a uierat Hermund. S-o tergem! Taci. John, de unde eti tu? n ultimele zece luni am trit pe Esperance. i nainte? aa nainte, pe Pmnt. Pe care Pmnt? a ntrebat Hermund. Pe Noul Pmnt? Pe Pmntul Doi? Oraul Pmnt? Care dintre ele? Pe Pmnt, am spus apoi mi-am amintit. Pe Vechiul Pmnt. Pe Vechiul Pmnt? a repetat o goril. Asta-i cu buleal. M-am crat. S-a auzit sfritul de slnin n tigaie al unei arme laser. Am simit un miros mai dulceag dect al slninii prjite, dup care s-a auzit un bufnet nfundat. Diana Philomel a spus: John, te referi la viaa modelului personalitii tale de pe Vechiul Pmnt? -Nu. Tu - cibridul care eti tu - ai fost pe Vechiul Pmnt? Da, am rspuns. Acolo m-am trezit din moarte. n aceeai ncpere din Piazza di Spagna n care am

73

murit. Severn nu era acolo, dar erau doctorul Clark i ali civa... E realmente nebun, a zis Hermund. Vechiul Pmnt a fost distrus cu mai bine de patru secole n urm... sau dac cibrizii pot tri mai mult de patru sute de ani...? Nu! s-a rstit lady Diana. Taci i las-m s termin! John, de ce te-a... adus napoi Nucleul? Nu tiu sigur. Are vreo legtur cu rzboiul civil dintre IA-uri? Poate, am spus. Probabil. Ea punea ntrebri interesante. Ce grup te-a creat? Esenialele, Stabilele sau Volatilele? Nu tiu. Am auzit un oftat de exasperare. I John, ai anunat pe cineva unde te afli i ce se-ntmpl cu tine? Nu, am spus. Un indiciu al inteligenei nu foarte impresionante a lui lady era faptul c ateptase att de mult pn s pun ntrebarea aceasta. Hermund a suspinat de asemenea prelung. Grozav, a zis el. Haide s-o tergem dracu' de-aici nainte s... John, a vorbit Diana, tii de ce Gladstone a pornit acest rzboi cu Expulzaii? Nu, am zis. Sau, mai precis, pot exista mai multe motive. Cel mai probabil este c ar fi un truc pentru negociere n relaia ei cu Nucleul. J De ce? 1 Elemente din conducerea ROM a Nucleului se tem de Hyperion, am spus. Hyperion este o variabil

74

necunoscut ntr-o galaxie n care au fost cuantificate toate variabilele. Cine se teme, John? Esenialele, Stabilele sau Volatilele? Care grup de IA-uri se teme de Hyperion? Toate trei, am rspuns. Ccat, a murmurat Hermund. Ascult... John... Criptele Timpului i Shrike au vreo legtur cu toate astea? Da, au o legtur foarte mare. n ce fel? a ntrebat Diana. Nu tiu. Nimeni nu tie. Hermund, sau altcineva, m-a lovit brutal, rutcios, n piept. Vrei s zici c rahatul de Consiliu Consultativ al Nucleului n-a prezis rezultatul rzboiului, al evenimentelor stora? a mrit Hermund. Te-atepi s cred c Gladstone i Senatul au plecat la rzboi fr nici o predicie probabilistic? Nu, am zis. A fost prezis de secole. Diana Philomel a scos un sunet precum un copil adus n faa unui morman de bomboane. Ce a fost prezis, John? Spune-ne totul. Gura mi se uscase. Serul-adevrului mi nghiise toat saliva. A prezis rzboiul, am spus. Identitatea celor pornii n pelerinajul Shrike... Trdarea Consulului Hegemoniei de activare a unui dispozitiv care va deschide - care a deschis - Criptele Timpului... Apariia calamitii Shrike... Rezultatul rzboiului i calamitatea... Care-i rezultatul, John? a optit femeia cu care fcusem dragoste cu cteva ore mai devreme.

75

Sfritul Hegemoniei, am rspuns. Distrugerea Worldwebului. Am ncercat s-mi umezesc buzele, dar limba mi era uscat. Sfritul rasei umane. Oh, Iisuse i Allah, a murmurat Diana. Exist vreo posibilitate ca predicia s fie greit? Nu, am zis. Mai precis, doar n privina efectului planetei Hyperion asupra rezultatului. Celelalte variabile sunt justificate. Ucide-l! a rcnit Hermund Philomel. Ucide-l... ca s putem pleca de-aici i s-o informm pe Harbrit i pe ceilali. Bine, a rostit lady Diana. Apoi, dup o secund: Nu, nu cu laserul, idiotule. O s-i injectm doza letal de alcool, aa cum am planificat. Ia, ine maneta osmotic, ca s-i prind perfuzia. Am simit o apsare pe braul drept. Dup alt clip, s-au auzit explozii, bubuituri, un strigt. Am simit miros de fum i aer ionizat. O femeie a ipat. Scoate-i maneta, a spus Leigh Hunt. L-am putut vedea, tot n costum cenuiu, conservator, nconjurat de membri de comando ai Securitii Executivului n armuri complete de impact i polimeri cameleonici. Un lupttor de dou ori mai nalt dect Hunt a ncuviinat din cap, i-a pus pe umr biciul-iadului i s-a grbit s-i execute ordinul. Pe unul dintre canalele tactice, cel pe care l monitorizasem de o vreme, am putut vedea imaginea care era transmis: eu dezbrcat i ntins pe pat, cu membrele rchirate, cu maneta osmotic pe bra i o vntaie care ncepuse s se extind pe cutia toracic. Diana Philomel, soul ei i o goril zceau lipsii de cunotin, ns vii, n cioburile i achiile ce acopereau podeaua. Cealalt
76

goril era ntins pe prag, cu jumtatea superioar a corpului avnd culoarea i textura unei fripturi uitate pe grill. Te simi bine, domnule Severn? a ntrebat Leigh Hunt, ridicndu-mi capul i aezndu-mi o masc de oxigen ca o membran peste ur i nas. Hrrmmmggh, am spus. Inrgl. Am notat spre suprafaa propriilor mele simuri, aidoma unui scufundtor care s-a ridicat prea iute din adncuri. M durea capul. Coastele m dureau ngrozitor. Ochii nc nu-mi funcionau perfect, totui prin canalul tactic l puteam vedea pe Leigh Hunt zvcnind uor din buzele subiri n gestul despre care tiam c nsemna un surs. O s te ajutm s te mbraci, a zis el. Pe zborul de ntoarcere, o s bei nite cafea. Apoi revenim la Cldirea Guvernului, domnule Severn. Ai ntrziat la ntlnirea cu directorul executiv. 7 n filme i holouri, btliile spaiale m-au plictisit dintotdeauna, dar vizionarea lor n realitate exercita o oarecare fascinaie; era ca i cum a fi asistat la transmiterea n direct a unei succesiuni de accidente de trafic. De fapt, costurile de producie ale realitii - aa cum, nendoios, fusese cazul de multe secole - erau mult mai mici dect cele ale unei holodrame de buget moderat. n ciuda energiilor imense implicate, reacia copleitoare pe care o aveai fa de o btlie spaial real era c spaiul cosmic era enorm, pe cnd flotele, navele, crucitoarele i alte vehicule ale omenirii erau minuscule.

77

Cel puin aa gndeam eu, stnd n Centrul de Informaii Tactice, aa numitul Consiliu de Rzboi, cu Gladstone i papagalii ei militari, i vedeam cum pereii deveneau deschideri de cte douzeci de metri spre infinit, cnd cele patru holocadre masive ne-au nconjurat cu imagini detaliate, iar difuzoarele au umplut sala cu transmisii sperlumice: discuii radio ntre lupttori, canale de comand tactice rpind, mesaje internave pe band larg, canale laser i sperlumice protejate, i toate zbieretele, ipetele, urletele i atrocitile btliei care au existat naintea oricror medii de transmisie alturi de aer i de vocea uman. Era dramatizarea unui haos total, o definiie funcional a confuziei, un balet lipsit de coregrafie de violen trist. Era rzboi. Gladstone i civa dintre oamenii ei stteau n mijlocul vlmagului aceluia de zgomot i lumin, cu Consiliul de Rzboi plutind ca un covor dreptunghiular sur printre stele i explozii; curbura lui Hyperion de o strlucire lapislazuli acoperea jumtate din holoperetele nordic i ipetele femeilor i brbailor care mureau rsunau pe toate canalele i n toate urechile. Eu eram unul din cei civa oameni ai lui Gladstone privilegiai i blestemai s fie aici. Directorul executiv s-a rotit n scaunul ei cu sptar nalt, i-a ciocnit buza inferioar cu vrfurile degetelor mpreunate i s-a ntors ctre grupul militar. Ce credei? Cei apte brbai acoperii de medalii s-au privit ntre ei, apoi ase din ei l-au privit pe generalul Morpurgo. Acesta mesteca un trabuc neaprins.
78

Nu merge bine, a spus el. Ii inem departe de locul teleproiectorului... defensivele noastre rezist bine acolo... ns au avansat prea mult n sistem. Amirale? a ntrebat Gladstone, nclinnd infinitezimal capul spre brbatul nalt i slab n uniform FOR:spaiu. Amiralul Singh i-a atins barba tuns scurt. Generalul Morpurgo are dreptate. Campania nu se desfoar aa cum a fost plnuit. A indicat din cap spre al patrulea perete, unde diagrame - n principal elipse, ovale i arce - erau suprapuse peste o imagine static a sistemului Hyperion. Pe cnd priveam, unele arce au crescut. Liniile albastru-strlucitor reprezentau traiectoriile Hegemoniei. Cele roii erau ale Expulzailor. Acestea din urm erau mult mai numeroase dect cele albastre. Ambele portavioane de atac alocate Trupei FOR 42 au fost scoase din lupt, a spus amiralul Singh. Umbra lui Olympus a fost distrus cu toi cei de la bord, iar Staia Neptun a fost serios avariat, dar revine n zona de andocare cislunar, escortat de cinci nave-tor. Directorul executiv Gladstone a ncuviinat ncet i buza ei a cobort i a atins vrfurile degetelor mpreunate. Amirale, ci oameni erau la bordul Umbrei lui Olympus? Ochii cprui ai lui Singh erau la fel de mari ca ai directorului executiv, totui nu sugerau aceleai profunzimi de tristee. I-a susinut privirea cteva secunde. Patru mii dou sute, a rspuns n cele din urm. N-am pus la socoteal detaamentul de ase sute
79

de pucai marini. Unii dintre ei au debarcat la staia teleproiectoare Hyperion, aa c nu avem informaii precise asupra numrului rmas la bord. Gladstone a aprobat i a revenit ctre generalul Morpurgo. De ce a aprut o dificultate neateptat, generale? Chipul lui Morpurgo era calm, dar aproape c retezase trabucul pe care-l inea ncletat ntre dini. Unitile de lupt sunt mai numeroase dect ne ateptasem, doamn director executiv, a spus el. n plus, lncierii lor... vehicule pentru cinci persoane, practic nite nave-tor miniaturale, sunt mai rapide i mai bine narmate dect vntorii notri de raz mare de aciune... sunt ca nite viespi ucigae. Am distrus sute, ns dac una singur rzbate poate s se infiltreze n defensivele flotei i s fac dezastru. A strns din umeri: Au rzbtut destule. Senatorul Kolchev se afla de cealalt parte a mesei alturi de opt colegi. Acum s-a rotit astfel ca s poat vedea harta tactic. Se pare c aproape au ajuns la Hyperion, a comentat el. Glasul faimos era rguit. Nu uitai scara de reprezentare, domnule senator, a rostit Singh. Noi continum s deinem majoritatea sistemului. Tot ce se gsete pe o raz de zece uniti astronomice de steaua lui Hyperion ne aparine. Btlia s-a dat dincolo de norul Oort i noi ne-am regrupat. Dar... petele acelea roii... de deasupra planului eclipticii? a ntrebat senatoarea Richeau. Ea nsi purta haine roii; fusese una dintre trsturile ei distinctive n Senat.
80

Singh a dat din cap. O stratagem interesant, a explicat el. Roiul a lansat un atac de aproximativ trei mii de lncieri pentru a ncheia o micare de clete asupra perimetrului electronic al Trupei FOR 87,2. A fost dejucat, totui trebuie admirat inteligena... Trei mii de lncieri? l-a ntrerupt ncetior Gladstone. Da, doamn director executiv. Gladstone a zmbit. M-am oprit din desenat i m-am gndit c eram fericit c nu fusesem beneficiarul acelui surs. Nu ni s-a spus ieri n informare c Expulzaii ar avea ase... apte sute de uniti de lupt, maximum,f Cuvintele i aparinuser lui Morpurgo. Directorul executiv Gladstone s-a rotit cu faa la general. Sprnceana ei dreapt s-a arcuit. Generalul Morpurgo a scos trabucul din gur, s-a ncruntat la el i a pescuit un fragment dintre dinii de jos. Aa ne-au spus serviciile de contrainformaii. Sau nelat. Gladstone a ncuviinat. Consiliul Consultativ IA a fost implicat n evaluarea respectiv? Toi ochii s-au ntors ctre consilierul Albedo. Era o proiecie perfect; sttea n scaunul su, printre ceilali, cu degetele uor curbate pe rezemtoarele pentru brae ntr-o postur relaxat i nu exista pcla sau fenomenul de transparen comune pentru proieciile mobile. Avea faa prelung, cu pomei nali i gur mobil care sugera o urm de

81

surs sardonic chiar i n momentele cele mai serioase. Acesta era un moment serios. Nu, a spus consilierul Albedo, Grupului Consultativ nu i s-a cerut evaluarea forei Expulzailor. Gladstone a dat ncet din cap. Am bnuit, a revenit ea spre Morpurgo, c la sosirea datelor de la contrainformaiile FOR, acestea au fost nglobate n prediciile Consiliului. Generalul FOR:sol l-a fulgerat cu privirea pe Albedo. Nu, a rspuns el. Deoarece Nucleul nu recunoate nici un contact cu Expulzaii, am considerat c prediciile sale nu ar fi mai bune dect ale noastre. Am utilizat totui reeaua combinat de IA-uri a RTLCO pentru a ne rula evalurile. A nfipt trabucul ciuntit napoi n gur. Brbia i-a ieit n afar. Cnd a vorbit, a fcut-o printre dini: Consiliul s-ar fi descurcat mai bine? Gladstone l-a privit pe Albedo. Consilierul a schiat o micare mrunt din degetele lungi ale minii sale drepte. Estimrile noastre... pentru acest Roi... sugerau patru pn la ase mii de uniti de lupt. Eti..., a nceput Morpurgo rou la fa. Nu ai menionat asta la informare, a spus directorul executiv Gladstone. Nici n timpul deliberrilor noastre anterioare. Consilierul Albedo a ridicat din umeri. Generalul are dreptate, a zis el. Noi nu avem nici un contact cu Expulzaii. Estimrile noastre nu sunt cu nimic mai demne de crezare dect ale FOREI, att doar c... se bazeaz pe premise diferite. Reeaua de Istorie a Tacticii din coala de Comand
82

Olympus face o treab foarte bun. Dac IA-urile ei ar fi avut cu un ordin de acuitate mai mult pe scara Turing-Demmler, le-am fi adus n Nucleu. A repetat gestul graios din mn. Aa ns premisele Consiliului ar putea fi utile pentru planificri viitoare. Desigur vom preda toate prediciile acestui grup n orice clip ne-ar fi cerute. F-o acum, a spus Gladstone. A revenit spre ecran, urmat de toi din sal. Percepnd linitea, monitoarele i-au mrit iari volumul difuzoarelor i am putut auzi din nou strigtele de victorie, rcnetele dup ajutor i niruirile calme de poziii, direcii pentru conducerea focului i comenzi. Peretele cel mai apropiat era o transmisie n timp real de la nava-tor HS N'Djamena, care cuta supravieuitori printre resturile rostogolitoare ale Grupului de Btlie B.5. Mrit de o mie de ori, nava-tor de care se apropia prea o rodie care explodase din interior, cu seminele i pulpa roie rotindu-se cu ncetinitorul, rostogolindu-se ntr-un nor de particule, gaze, substane volatile ngheate, un milion de piese microelectronice smulse din suporturile lor, raii alimentare, echipamente nclcite i - recognoscibile la rstimpuri din tumbele de marionete ale picioarelor i braelor - multe, multe corpuri. Proiectorul de cutare al lui N'Djamena, lat de zece metri dup saltul coerent de treizeci de mii de kilometri, trecea peste ruina ngheat i luminat de stele, focaliznd elemente, faete i fee individuale. n mod teribil, era aproape superb. Lumina reflectat fcea ca faa lui Gladstone s par mult mai btrn.

83

Amirale, a spus ea, se poate afirma c Roiul a ateptat pn ce Trupa FOR 87,2 a translatat n sistem? Singh i-a atins barba. Doamn director executiv, ntrebi dac a fost o curs? Da. Amiralul i-a privit colegii, apoi s-a uitat la Gladstone. Cred c nu. Noi credem... eu cred... c atunci cnd Expulzaii au vzut drzenia lupttorilor notri, au rspuns cu aceeai moned. Pe de alt parte ns, asta nseamn c ei sunt decii s captureze sistemul Hyperion. O pot face? a ntrebat Gladstone fr s-i desprind ochii de la resturile care se nvrteau deasupra ei. Trupul unui tnr, jumtate n costum spaial i jumtate dezbrcat, se apropia de videocamer. Ochii i plmnii explodai erau perfect vizibili. Nu, a rspuns amiralul Singh. Ne pot cauza pierderi masive. Pot chiar s ne mping pe un perimetru total defensiv n jurul planetei Hyperion. Dar nu ne pot nici nvinge, nici alunga. Dar s distrug teleproiectorul? Glasul senatoarei Richeau era ncordat. Nu pot nici s distrug teleproiectorul, a zis Singh. Are dreptate, l-a susinut generalul Morpurgo. Sunt gata s garantez pentru asta cu cariera mea. Gladstone a surs i s-a ridicat. Ceilali, inclusiv eu, s-au grbit s o imite. Accept garania, i-a optit directorul executiv lui Morpurgo. O accept. A privit n jur. Ne vom rentlni
84

aici cnd evenimentele o vor cere. Domnul Hunt va fi legtura mea cu voi. ntre timp, doamnelor i domnilor, guvernul i va continua activitatea. Bun ziua! M-am aezat napoi, lsndu-i pe ceilali s ias, pn am rmas singur n sal. Difuzoarele i-au sporit din nou volumul. Pe o frecven, un brbat plngea. Printre parazii rzbteau rsete demente. Deasupra mea, n spatele meu, de ambele pri, cmpul stelar se mica lent pe fundalul negru, iar razele stelelor sclipeau rece peste ruine i sfrmturi. Cldirea Guvernului era construit n forma Stelei lui David, iar n centrul stelei, protejat de ziduri scunde i arbori plantai strategic, exista o grdin: mai mic dect hectarele de flori din Parcul Cprioarelor, dar la fel de frumoas. M plimbam acolo la cderea serii, cu alb-albastrul scnteietor al lui Tau Ceti migrnd spre auriu-pal, cnd s-a apropiat Meina Gladstone. Pentru o vreme ne-am plimbat amndoi n tcere. Am observat c ea i schimbase costumul cu o rob lung din felul celor purtate de marile matroane de pe Patawpha; era larg i nfoiat, cu desene bleumarin i auriu complexe, care se potriveau cu cerul care se ntuneca. Vrte n buzunare ascunse, minile lui Gladstone nu erau vizibile, iar mnecile se micau uor n briz; poalele robei mturau dalele alb-lptos ale aleii. I-ai lsat s m interogheze, am spus. Sunt curios de ce ai procedat aa. Glasul femeii era obosit. Ei nu transmiteau. Nu exista nici un pericol ca informaiile s fie comunicate mai departe.
85

Am zmbit. I-ai lsat totui s-mi injecteze serul-adevrului i s m interogheze. Securitatea dorea s tie n ce msur aveau s-i dezvluie inteniile. Pe seama oricror... inconveniente... pentru mine, am spus. Da. i Securitatea tie pentru cine lucrau? Brbatul a menionat numele Harbrit, a zis directorul executiv. Sunt aproape siguri c este vorba despre Emlem Harbrit. Brokerul de materii prime de pe Asquith? Da. Ea i Diana Philomel au legturi cu vechile faciuni regaliste Glennon-Height. Erau amatori, am zis, gndindu-m c Hermund menionase numele lui Harbrit i amintindu-mi ordinea confuz a ntrebrilor Dianei. Bineneles. Regalitii au legturi cu vreun grup serios? Doar cu Biserica Shrike, a rspuns Gladstone. S-a oprit n locul unde poteca trecea un pode de piatr peste un pria. i-a strns roba i s-a aezat pe o banc din fier forjat. tii c nici unul dintre episcopi n-a ieit deocamdat din ascunztoare. Nici nu-i nvinuiesc dac ne gndim la rscoale i represalii, am a zis. Am rmas n picioare. Nu se zreau bodyguarzi sau monitoare, dar tiam c dac a fi ncercat orice micare amenintoare spre Gladstone, m-a fi trezit ntr-o celul SecEx. Deasupra noastr, norii i-au pierdut ultima tiveal aurie i au nceput s

86

strluceasc cu lumina argintie reflectat a nenumratelor orae-turnuri de pe TC2. Ce-a fcut Securitatea cu Diana i soul ei? am ntrebat. Au fost interogai n mod amnunit. Sunt... n detenie. Am ncuviinat din cap. Interogarea amnunit nsemna c n clipa de fa creierele lor pluteau n cuve de untare total. Trupurile aveau s fie stocate criogenic, pn ce un proces secret determina dac aciunile lor avuseser caracter de trdare. Dup proces, corpurile aveau s fie distruse, iar Diana i Hermund aveau s rmn n detenie, cu toate canalele senzoriale i de comunicaii decuplate. Hegemonia nu folosise de secole pedeapsa cu moartea, dar alternativa nu era plcut. M-am aezat pe banca lung, la doi metri de Gladstone. Mai scrii poezii? ntrebarea ei m-a surprins. Am privit n lungul aleii din grdin, acolo unde tocmai se aprinseser felinare japoneze i fosfogloburi camuflate. Nu tocmai, am rspuns. Uneori visez n versuri. Sau visam... Meina Gladstone i-a ncruciat minile n poal i le-a studiat. Dac ai scrie despre evenimentele care se deruleaz acum, a zis ea, ce fel de poem ai crea? Am izbucnit n rs. L-am nceput deja i l-am abandonat de dou ori... sau mai degrab, el l-a abandonat. Era despre moartea zeilor i dificultatea lor de a-i accepta nlocuirea. Era despre transformare, suferin i

87

nedreptate. i era despre poet... despre care el credea c sufer cel mai mult din cauza nedreptii. Gladstone m-a privit. Faa i era brzdat de linii i umbre n lumina tot mai slab. i cine sunt zeii ce sunt nlocuii de data aceasta, domnule Severn? Este omenirea sau falii zei pe care noi i-am creat ca s ne detroneze? De unde dracu' s tiu? m-am rstit i m-am ntors ca s privesc prul. Tu faci parte din ambele lumi, nu? Omenire i TehNucleu? Am rs iari. Nu fac parte din nici una. Sunt un monstru cibrid aici... un proiect de cercetare acolo. Da, ns a cui este cercetarea? i n ce scop? Am ridicat din umeri. Gladstone s-a ridicat i am urmat-o. Am trecut prul i am ascultat apa clipocind peste pietre. Poteca erpuia printre bolovani nali acoperii de licheni splendizi care strluceau n lumina felinarelor. Directorul executiv s-a oprit n vrful unui segment scurt de trepte din piatr. Domnule Severn, crezi c Esenialele din Nucleu vor reui s-i construiasc Inteligena Final? Dac l vor construi pe Dumnezeu? am spus. Exist IA-uri care nu doresc s-l construiasc pe Dumnezeu. Din experiena oamenilor, ele au nvat c a construi pasul urmtor n contiin este o invitaie pentru sclavie, dac nu chiar pentru extincie. Dar un Dumnezeu adevrat i-ar nimici creaturile?

88

n cazul Nucleului i al ipoteticei IF, am spus, Dumnezeu este creatura, nu creatorul. Poate c un zeu trebuie s creeze fpturile inferioare care sunt n contact cu el, pentru a simi vreo responsabilitate fa de ele. Se pare ns c, n secolele scurse de la Secesiunea IA-urilor, Nucleul i-a asumat responsabilitatea pentru fpturile omeneti, a spus Gladstone. M privea fix, de parc evalua ceva n funcie de expresia mea. M-am uitat ctre grdin. Poteca strlucea alburiu, aproape misterios n ntuneric. Nucleul acioneaz n propriile sale scopuri, am rostit tiind pe cnd vorbeam c nici un om nu cunotea asta mai bine dect directorul executiv Meina Gladstone. i tu simi c omenirea nu mai figureaz ca mijloc pentru scopurile acelea? Am schiat din mn un gest de ndeprtare. Sunt o creatur care nu aparine nici uneia dintre culturi, am repetat. Nu sunt nici binecuvntat de naivitatea creatorilor neintenionai, nici blestemat de teribila contiin a creaturilor lor. Din punct de vedere genetic, eti complet uman, a zis Gladstone. Nu era o ntrebare. N-am rspuns. Se spune c Iisus Hristos ar fi fost pe de-a ntregul om, a urmat ea. i de asemenea, pe de-a ntregul divin. Intersecia dintre Umanitate i Divinitate. Am fost surprins de referina la religia aceea strveche. Cretinismul fusese nlocuit mai nti de Cretinismul Zen, apoi de Gnosticismul Zen, apoi de
89

o sut de teologii i filozofii mai vitale. Planeta natal a lui Gladstone nu era un depozitar pentru credine abandonate i am presupus - i am sperat c nici directorul executiv. Dac el a fost pe de-a ntregul om i pe de-a ntregul divin, am rostit, atunci eu sunt imaginea lui antimaterie. Nu, a zis Gladstone. Bnuiesc c imaginea aceea este Shrike cu care se confrunt prietenii ti pelerini. M-am holbat. Era pentru prima dat cnd pomenise de Shrike de fa cu mine, n ciuda faptului c tiam - iar ea tia c eu tiam - c planul ei l determinase pe Consul s deschid Criptele Timpului i s elibereze creatura. Poate c ar fi trebuit s fi participat i tu la pelerinajul acela, domnule Severn, a spus directorul executiv. ntr-un fel, particip, am rspuns. Femeia a fcut un gest i ua spre apartamentul ei privat s-a deschis. Da, a zis ea, ntr-un fel, participi. Dar dac femeia care-i poart perechea va fi crucificat pe legendarul arbore de epe al lui Shrike, tu vei suferi pentru venicie n visele tale? Nu aveam un rspuns, aa c n-am spus nimic. Vom mai vorbi mine diminea, dup conferin, a zis Meina Gladstone. Noapte bun, domnule Severn. Vise plcute. 8 Martin Silenus, Sol Weintraub i Consulul urc cu greu dunele spre Sfinx, n timp ce Brawne Lamia i Fedmahn Kassad revin cu corpul printelui Hoyt.
90

Weintraub i strnge capa n jurul trupului, ncercnd s-i apere copila de furia nisipului purtat de furtun i de trosnetele fulgerelor. Privete cum Kassad coboar pe dun, cu picioarele lungi desenate negru pe fundalul nisipului electrizat, cum braele lui Hoyt se leagn, micndu-se uor la fiecare pas i alunecare. Silenus rcnete, dar vntul i destram cuvintele. Brawne Lamia gesticuleaz ctre singurul cort rmas ntreg; furtuna le-a drmat sau smuls pe celelalte. Se nghesuie toi n cortul lui Silenus, cu colonelul Kassad intrnd ultimul, purtnd cu blndee trupul. La interior, strigtele lor pot acoperi trosnetul nveliului de fibroplastice i priturile fulgerelor ce seamn cu sfierea unor coli uriae de hrtie. E mort? strig Consulul, dnd n lturi mantia pe care Kassad o nvluise n jurul corpului gol al lui Hoyt. Cruciformele strlucesc trandafiriu. Colonelul arat indicatoarele ce clipesc pe meditrusa militar fixat pe pieptul preotului. Ledurile sunt roii, cu excepia plpirii galbene a filamentelor i nodulilor de susinere a sistemelor. Capul lui Hoyt cade inert pe spate i Weintraub poate acum s zreasc multipedul sutur care ine laolalt marginile tieturii ce a retezat beregata. Sol Weintraub ncearc s localizeze manual pulsul; nu reuete. Se pleac nainte i-i lipete urechea de pieptul preotului. Nu se aude nici btaie de inim, ns forma reliefat de cruciformul de acolo este fierbinte sub obrazul lui Sol. Se uit la Brawne Lamia. Shrike?
91

Da... aa cred... nu tiu. Femeia arat pistolul antic cruia nu i-a dat drumul din mn. Am golit ncrctorul. Dousprezece focuri n... ceea ce a fost... L-ai vzut? l ntreab Consulul pe Kassad. Nu. Am intrat n ncpere la zece secunde dup Brawne, dar n-am zrit nimic. i ccaturile alea de jucrii pentru soldai? rostete Martin Silenus. St n fundul cortului, ghemuit aproape ca un fetus. Toate idioeniile alea ale FOREI au artat ceva? Nu. Un semnal scurt de alarm se aude dinspre meditrus i Kassad scoate alt cartu de plasm de la centur, l introduce n meditrus i se leagn pe clcie, coborndu-i vizorul pentru a privi ua cortului. Vocea i este distorsionat de difuzorul ctii. A pierdut mai mult snge dect putem noi compensa aici. A mai adus cineva cu el echipament de prim-ajutor? Weintraub scotocete prin rani. Eu am o trus de baz, dei nu-i suficient pentru aa ceva. Gtul i-a fost complet retezat. Shrike..., murmur Martin Silenus. Nu conteaz, spune Lamia strngndu-i umerii cu palmele pentru a-i potoli tremurturile. Trebuie s-i aducem ajutoare. Se uit la Consul. E mort, rostete Consulul. Nici chirurgia unei nave nu-l mai poate nvia. Trebuie sz-ncercm! strig Lamia i se ntinde, prinzndu-i pieptul tunicii. Nu-l putem lsa cu... chestiile alea.
92

Arat cruciformul care strlucete sub pielea de pe pieptul mortului. Consulul i freac ochii. Putem distruge trupul. Dac folosim carabina colonelului... O s murim dac nu ieim din nenorocita asta de furtun! url Silenus. Cortul vibreaz, iar fibroplasticele lovesc capul poetului i se deprteaz la fiecare rafal. Sunetul nisipului care lovete estura este ca al unei rachete care ar decola chiar lng cort. Cheam nava aia-n pizda m-sii. Cheam-o! Consulul i trage rania mai aproape, parc protejnd comagenda antic dinuntru. Pe obrajii i fruntea lui sclipesc broboane de transpiraie. Am putea atepta sfritul furtunii ntr-o Cript, propune Sol Weintraub. Poate n Sfinx. Ccat! exclam Martin Silenus. Crturarul se ntoarce n spaiul strmt i se uit la poet. Ai fcut tot drumul sta ca s-l gseti pe Shrike. Vrei s spui c te-ai rzgndit tocmai acum, cnd se pare c ar fi aprut? Ochii lui Silenus scnteiaz de sub bereta cobort mult pe frunte. Nu vreau s spun dect s-i aduc aici nava aia nenorocit i s-o fac acum! S-ar putea s fie o idee bun, zice colonelul Kassad. Consulul l privete. Dac exist vreo posibilitate de a salva viaa lui Hoyt, ar trebui s-o ncercm. Consulul sufer el nsui. Nu putem pleca, spune el. Nu putem pleca acum.
93

Nu, ncuviineaz Kassad. Nu vom folosi nava pentru a pleca. Dar chirurgia l-ar putea ajuta pe Hoyt. i n interiorul ei putem atepta s se potoleasc furtuna. Poate aflm i ce se-ntmpl acolo sus, zice Brawne Lamia artnd cu degetul mare spre tavanul cortului. Pruncul, Rachel, plnge ascuit. Weintraub leagn fetia, inndu-i cporul n palma lui lat. Sunt de acord, rostete el. Dac Shrike vrea s ne gseasc, ne poate gsi n nav la fel de uor ca aici. Vom avea grij s nu plece nimeni. Atinge pieptul lui Hoyt. Orict de oribil ar suna, informaiile pe care chirurgia ni le va da despre funcionarea acestui parazit pot fi inestimabile pentru Web. Bine, spune Consulul. Scoate din rani comagenda antic, pune mna pe diskey i optete cteva fraze. Vine? ntreab Martin Silenus. A confirmat primirea comenzii. Va trebui s ne adunm echipamentul pentru transfer. I-am spus s asolizeze deasupra intrrii n vale. Lamia constat cu surprindere c are lacrimi n colul ochilor. i terge obrajii i surde. Ce este att de amuzant? ntreab Consulul. n ciuda a tot ce se-ntmpl, rspunde ea, apsndu-i obrajii cu dosul palmei, eu nu m pot gndi dect ce grozav va fi s fac un du. S beau ceva, zice Silenus. S ne adpostim de furtun, spune Weintraub. Fetia bea lapte dintr-o trus de alptare. Kassad se apleac nainte, ieind cu capul i umerii din cort. Ridic arma i o despiedic.

94

Indicatoarele, rostete el. Ceva se mic napoia dunei. Vizorul se ntoarce spre ei, reflectnd un grup palid i strns laolalt, ca i trupul nc mai palid al lui Lenar Hoyt. M duc s verific. Ateptai aici pn sosete nava. Nu pleca, spune Silenus. E ca un ccat de-la antic de holouri horror, n care personajele mor unu' cte unu'... hei! Poetul amuete. Intrarea cortului este un triunghi de lumin i zgomot. Fedmahn Kassad a disprut. Cortul ncepe s se nruie, ruii i ancorele cedeaz pe msur ce nisipul se mic n jurul lor. Strni laolalt, rcnind pentru a se face auzii peste urletele vntului, Consulul i Lamia nvelesc corpul lui Hoyt n mantia sa. Ledurile meditrusei continu s clipeasc roii. Sngele a ncetat s curg din sutura grosolan a multipedului. Sol Weintraub i aaz fetia n vrst de patru zile n portbebe, pe piept, se nfoar n cap i se ghemuiete la intrare. Nu se vede nici urm de colonel! strig el. n timp ce privete, un trsnet lovete aripa ntins a Sfinxului. Brawne Lamia se apropie de intrare i ridic trupul preotului, este surprins ct este de uor. S-l ducem pe printele Hoyt la nav i n chirurgie. Dup aceea unii dintre noi ne vom ntoarce s-l cutm pe Kassad. Consulul i ndeas tricornul pe cap i-i ridic gulerul. Nava are radar de profunzime i senzori de micare. Ne va spune ncotro a plecat colonelul. i Shrike, completeaz Silenus. Nu ne putem uita gazda.
95

Haide, zice Lamia i se scoal n picioare. Trebuie s-i plece corpul mult nainte ca s nainteze mpotriva vntului. Falduri nelegate ale mantiei lui Hoyt flutur i plesnesc n jur i propria ei mantie i flfie n urm. Sub fulgerele intermitente, ea gsete poteca i nainteaz spre capul vii, uitndu-se napoi doar o singur dat pentru a vedea dac ceilali o urmeaz. Martin Silenus iese din cort, ridic cubul Mobius al lui Het Masteen i bereta purpurie i este smuls de vnt i purtat n nlimi. Silenus rmne locului i njur impresionant, oprindu-se doar dup ce gura i se umple cu nisip. Hai! strig Weintraub, punndu-i mna pe umr. Sol simte nisipul lovindu-i chipul, mbcsindu-i barba scurt. Cu cealalt mn i acoper pieptul, ca i cum ar proteja ceva infinit de valoros. Dac nu ne grbim, o pierdem din ochi pe Brawne. Cei doi se ajut reciproc s nainteze cu vntul n fa. Haina de blan a lui Silenus unduiete slbatic, cnd brbatul face un ocol pentru a-i recupera bereta din locul unde a poposit, la adpostul unei dune. Consulul pleac ultimul, purtnd att rania sa, ct i pe cea a lui Kassad. La un minut dup ce prsete adpostul micu, ruii cedeaz, estura se rupe i cortul zboar n noapte, nconjurat de un halo de electricitate static. Consulul se mpleticete pe cei trei sute de metri ai potecii, ntrezrindu-i ocazional pe cei doi brbai din fa, rtcind adesea crarea i descriind cercuri pn o regsete. Criptele Timpului sunt vizibile napoia lui cnd furtuna de nisip slbete puin i fulgerele se
96

succed rapid. Consulul vede Sfinxul, nc strlucind din cauza trsnetelor repetate, Cripta de Jad ndrtul lui, cu pereii luminesceni, iar dincolo de ele Obeliscul, unde nu se zrete nici lumin, ci este doar o form vertical de negru pur pe fundalul stncilor. Apoi Monolitul de Cristal. Kassad nu se vede nicieri, dei dunele ce se deplaseaz, nisipul purtat de vnt i sclipirile fulgerelor fac s par c n jurul lor se mic multe lucruri. Consulul ridic ochii i vede acum intrarea larg a vii i norii care gonesc jos deasupra ei; pe jumtate, se ateapt s zreasc lumina albastr de fuziune a navei sale cobornd printre ei. Furtuna este teribil, totui nava a asolizat i n condiii mai rele. Se ntreab dac nu cumva este deja pe sol i dac ceilali l ateapt lng baza ei. Dar cnd ajunge la aua dintre pereii de stnc de la deschiderea vii, vntul l asalteaz din nou i-i vede pe cei patru ghemuii la marginea cmpiei largi i netede, ns nici urm de nav. N-ar fi trebuit s fi sosit deja? strig Lamia cnd Consulul se apropie de grup. El ncuviineaz din cap i se ghemuiete, apoi scotocete prin rani n cutarea comagendei. Weintraub i Silenus se apleac peste el, pentru a-l proteja n oarecare msur de nisipul furios. Consulul scoate comagenda i se oprete, privind n jur. Furtuna face s par ca i cum ei s-ar gsi ntr-o incint dement, n care pereii i plafonul se modific de la o clip la alta, apropiindu-se de ei pn la numai civa metri, pentru ca n clipa urmtoare s se piard n deprtare, cu tavanul plutind n sus ca n scena n care camera i bradul

97

de Crciun se mresc pentru Clara n Sprgtorul de nuci de Ceaikovski. Consulul pune palma pe diskey, se apleac i optete n ptrelul vocal. Instrumentul antic i murmur un rspuns; cuvintele abia sunt audibile peste uieratul nisipului. El se ndreapt i se uit la ceilali. Navei nu i s-a permis s decoleze. Protestele se amestec ntr-un vacarm. Cum adic nu i s-a permis? ntreab Lamia cnd ceilali amuesc. Consulul strnge din umeri i privete ctre cer, ca i cnd un jet albastru de flcri ar putea totui anuna sosirea navei. N-a cptat aprobarea astroportului din Keats. N-ai zis, bga-mi-a..., c-aveai aprobarea direct de la regin? url Martin Silenus. De la baba Gladiola? Autorizaia lui Gladstone se afla n memoria navei, spune Consulul. Att FORA, ct i autoritile portuare tiau asta. Atunci ce dracu' s-a-ntmplat? Lamia i terge faa. Lacrimile pe care le vrsase n cort lsaser priae de noroi n nveliul de nisip care-i acoper obrajii. Consulul ridic din umeri. Gladstone a anulat autorizaia iniial. Am primit un mesaj de la ea. Vrei s-l auzii? Pentru un minut, nimeni nu-i rspunde. Dup sptmna de cltorie, ideea contactului cu cineva din exteriorul grupului este att de absurd, nct nu este perceput imediat; lumea dinafara pelerinajului parc ar fi ncetat s mai existe, cu excepia exploziilor de pe cerul nopii.
98

Da, rostete Sol Weintraub, s-l auzim. O neateptat ncetare a vntului face ca vorbele lui s se aud foarte tare. Se adun i se ghemuiesc pe vine lng comagenda veche, cu printele Hoyt n centrul cercului. n minutul ct a stat nesupravegheat, o dun micu ncepuse s se formeze n jurul corpului. Toate ledurile sunt roii, cu excepia monitoarelor pentru msuri extreme, care strlucesc chihlimbariu. Lamia monteaz alt cartu cu plasm i se asigur c masca osmotic este fixat bine pe gura i nasul lui Hoyt, filtrnd oxigen pur i mpiedicnd ptrunderea nisipului. Gata, anun ea. Consulul acioneaz diskeyul. Mesajul este o arhivare sperlumic, nregistrat de nav acum zece minute. Aerul se nceoeaz cu coloanele de date i coloidul de imagini sferice care caracterizeaz comagendele vechi de pe timpul Hegirei. Imaginea lui Gladstone tremur, cu faa deformndu-se bizar i aproape comic, cnd este sfrtecat de milioane de fire de nisip purtate de vnt. Chiar i la volum maxim, glasul i se pierde n furtun. mi pare ru, rostete imaginea familiar, dar nc nu pot ngdui vehiculului tu spaial s se apropie de Cripte. Ispita de a pleca ar fi prea mare i importana misiunii voastre trebuie s fie mai presus de orice factori. Te rog s nelegi c soarta planetelor poate depinde de voi. Te rog s fii sigur c speranele i rugciunile mele sunt alturi de voi. Gladstone, terminat. Imaginea se pliaz n sine i dispare. Consulul, Weintraub i Lamia continu s priveasc n gol,
99

tcui. Martin Silenus se ridic n picioare, arunc un pumn de nisip n locul gol unde chipul lui Gladstone fusese cu cteva secunde n urm i rcnete: Futu-i morii m-tii de curv politician paraplegic care te tvleti cu tac-tu! Lovete cu piciorul n nisip, ridicndu-l n vzduh. Ceilali i ndreapt ochii spre el. Asta a fost chiar de mare ajutor, spune Brawne Lamia ncet. Silenus flutur dezgustat din brae i se ndeprteaz, continund s trag uturi n nisip. Mai este i altceva? l ntreab Weintraub pe Consul. Nu. Brawne Lamia i ncrucieaz braele i se ncrunt la comagend. Am uitat cum ai spus c funcioneaz chestia asta. Cum treci prin interferene? Cu un fascicul ngust ctre un minisatelit de comunicaii pe care l-am lansat cnd am plecat din Yggdrasill, spune Consulul. Lamia ncuviineaz. Aadar atunci cnd raportai, expediai mesaje scurte navei, care la rndul ei trimitea mesaje sperlumice lui Gladstone... i contactelor tale din rndul Expulzailor. Da. Nava nu poate s decoleze fr aprobri? ntreab Weintraub. St ghemuit cu genunchii la piept i braele trecute peste ei ntr-o poziie clasic de oboseal pur. Vocea i este de asemenea istovit. Nu poate trece pur i simplu peste interdicia lui Gladstone?

100

Nu, rspunde Consulul. Cnd Gladstone a spus nu, FORA a activat un cmp restrictiv de clasa a treia peste puul antioc n care am cobort-o la venire. Ia legtura cu ea, spune Brawne Lamia. Explic-i situaia. Am ncercat. Consulul ia comagenda i o pune napoi n rani. Nu mi-a rspuns. n transmisia iniial, eu menionasem c Hoyt era grav rnit i c aveam nevoie de asisten medical. Doream chirurgia navei s fie pregtit s-l preia. Rnit, repet Martin Silenus revenind la ei. Ccat! Prietenul nostru pop e mort ca i cinele lui Glennon-Height. Arat cu degetul mare spre trupul nvelit n mantie; toate afiajele monitoarelor sunt roii. Brawne Lamia se apropie i atinge obrazul lui Hoyt. Este rece. Att biomonitorul comagendei sale, ct i meditrusa ncep s piuie, avertiznd moartea cerebral. Masca osmotic i pompeaz n continuare oxigen pur n plmni, iar stimulatorii meditrusei i mic ntruna plmnii i inima, dar piuiturile se ridic la nivelul unui ipt, dup care coboar la un ton egal, monoton i teribil. A pierdut prea mult snge, rostete Sol Weintraub. Atinge chipul preotului mort i pleac fruntea, nchiznd ochii. Grozav, zice Silenus. Minunat n morii m-sii! Acum potrivit povetii lui, Hoyt se va descompune i recompune, mulumit blestemiei leia de cruciform... dou blestemii, gagiu-i dotat cu destule asigurri de nviere... i dup-aia o s revin

101

ca o variant handicapat mental a fantomei tticului lui Hamlet. Atunci ce-o s facem? Taci, spune Brawne Lamia. nvelete trupul lui Hoyt ntr-o bucat de prelat pe care o adusese din cort. Ba s taci tu! zbiar Silenus. Avem deja un monstru pe-aici. Mo Grendel nsui bntuie pe-undeva, ascuindu-i unghiile pentru urmtoarea cin. Chiar vrei ca Hoyt zombie s se alture grupului nostru vesel? Mai inei minte cum i-a descris pe bikura? ia lsaser cruciformele s-i nvie secole la rnd i cnd vorbeai cu unul parc-o fceai cu un burete ambulant. Vrei cu adevrat s ne-nsoeasc leul lui Hoyt? Dou, rostete Consulul. Ce? Martin Silenus se rotete, se dezechilibreaz i aterizeaz n genunchi lng corp. Se ntinde spre btrnul crturar. Ce-ai zis? Sunt dou cruciforme, spune Consulul. Al lui i al printelui Paul Dur. Dac povestea lui despre bikura a fost adevrat, atunci amndoi vor fi... nviai. Bga-mi-a..., mormie Silenus i se aaz pe nisip. Brawne Lamia a terminat de nvelit corpul preotului. Se uit la el. mi amintesc despre bikura numit Alfa n povestea printelui Dur, rostete ea, ns tot nu-neleg. Ar trebui s acioneze legea conservrii masei. O s fie zombie pitici, zice Martin Silenus. i strnge mai mult haina de blan n jurul trupului i izbete cu pumnul n nisip.

102

Dac ar fi venit nava, am fi putut afla multe, spune Consulul. Autodiagnozele ar fi putut... Se oprete i ridic mna: ia fii ateni! n aer este mai puin nisip. Poate c furtuna... Fulger, apoi ncepe s plou i picturile reci le lovesc feele cu mai mult furie dect artase furtuna de nisip. Martin Silenus ncepe s hohoteasc. I-un deert n pizda m-sii! zbiar el ctre cer. Probabil c-o s ne-necm ntr-un potop! Trebuie s ieim de aici, zice Sol Weintraub. Chipul fetiei lui este vizibil prin interstiiile mantiei saale. Rachel plnge i este foarte roie la fa. Pare cu adevrat abia nscut. Donjonul Cronos? ntreab Lamia. E la dou ore... Prea departe; rspunde Consulul. Haidei s ne adpostim ntr-o cript. Silenus hohotete din nou. Declam: Au cine-s cei ce vin i jertf cer? O, crui verde-altar i duci ofrande Ciudat prelat, juninci mugind spre cer, Pe mtsoase coaste cu ghirlande? Asta-nseamn da? ntreab Lamia. Asta-nseamn de ce nu? n pizda m-sii, rde Silenus. De ce s-ngreunm cutarea muzei noastre ngheate? n timp ce ateptm, putem privi cum se descompune amicul nostru. Ct zicea povestea lui Dur c-i trebuia unui bikura s se realture turmei dup ce moartea i ntrerupsese pscutul? Trei zile, rspunde Consulul. Martin Silenus se lovete n frunte cu podul palmei. Normal! Cum de-am putut uita? Ce potriveal minunat, exact ca-n Noul Testament! ntre timp poate c lupul-Shrike va mai lua cteva mioare din
103

turma lui. Credei c padre s-ar supra dac i-a mprumuta un cruciform, pentru orice eventualitate? Ce dracu', are unu-n plus... Haide, spune Consulul. Ploaia i se revars de pe tricorn ntr-un uvoi continuu. Pn mine diminea vom sta n Sfinx. Eu o s duc bagajul lui Kassad i cubul Mobius. Brawne, tu ia lucrurile lui Hoyt i rania lui Sol. Sol, ai grij s pstrezi fetia uscat i la cldur. i padre? ntreab poetul, artnd cu degetul mare n direcia corpului. Pe printele Hoyt o s-l duci tu, rostete ncet Brawne Lamia ntorcndu-se. Martin Silenus deschide gura, vede pistolul din mna lui Lamia, strnge din umeri i se apleac s ridice trupul pe umr. Cine-o s-l duc pe Kassad cnd o s-l gsim? ntreab el. Bineneles, s-ar putea s fie n destule buci ca s putem toi s... Te rog s taci, zice Brawne Lamia pe un ton epuizat. Dac va trebui s te-mpuc, o s mai avem de crat ceva. D-i drumul i taci. Cu Consulul n frunte, Weintraub urmndu-l ndeaproape, Martin Silenus cltinndu-se la civa metri napoi i Brawne Lamia n ariergard, grupul coboar din nou prin trectoarea joas n Valea Criptelor. 9 n dimineaa aceea, programul directorului executiv Gladstone era ncrcat. Tau Ceti Central are ziua de 23 de ore, motiv pentru care guvernului i convine s lucreze dup Timpul Standard al Hegemoniei fr s distrug complet ritmurile
104

diurne locale. La ora 5:45, Gladstone s-a ntlnit cu consilierii ei militari. La 6:30, a dejunat cu dou duzini dintre cei mai importani senatori i cu reprezentanii Totalitii i ai TehNucleului. La 7:15, s-a teleproiectat pe Renatere Vector, unde era sear, pentru a inaugura Centrul Medical Hermes din Cadua. La 7:40, s-a teleproiectat napoi la Cldirea Guvernului pentru o edin cu principalii ei consilieri, inclusiv Leigh Hunt, cu care a examinat discursul pe care urma s-l in n faa Senatului i Totalitii la ora 10:00. La 8:30, s-a ntlnit iari cu generalul Morpurgo i amiralul Singh pentru o actualizare a situaiei din sistemul Hyperion. La 8:45, s-a ntlnit cu mine. Bun dimineaa, domnul Severn, m-a salutat directorul executiv. Sttea la biroul ei, n cabinetul n care o ntlnisem pentru prima oar cu trei seri n urm. A indicat din mn spre bufetul de lng perete, unde se afla cafea fierbinte, ceai i caffta n recipiente din argint veritabil. Am scuturat din cap i m-am aezat. Trei ferestre holografice artau lumin alb, dar cea din stnga mea oferea harta tridimensional a sistemului Hyperion pe care ncercasem s-o decodific n Consiliul de Rzboi. Mi se prea c acum roul Expulzailor se infiltrase n sistem aidoma unei vopsele purpurii care se dizolv i se amestec treptat ntr-o soluie albastr. Vreau s-i aud visele, a spus directorul executiv Gladstone. Vreau s aud de ce i-ai abandonat, am replicat sec. De ce l-ai lsat pe printele Hoyt s moar?

105

Gladstone nu putea s fi fost obinuit cu tonul acela, n nici un caz dup patruzeci i opt de ani petrecui n Senat i dup un deceniu i jumtate ca director executiv, totui unica ei reacie a fost s-i ridice o sprncean cu civa milimetri. Deci visezi cu adevrat evenimentele reale. Te ndoisei? Ea a lsat tableta de lucru pe care o inea, a deconectat-o i a cltinat din cap. Nu tocmai, totui este un oc s aud despre ceva de care nu mai are habar nimeni din Web. De ce le-ai refuzat posibilitatea de a folosi nava Consulului? Gladstone s-a rotit i a privit fereastra pe care afiajul tactic se schimba, pe msur ce actualizrile modificau fluxul de rou, retragerea de albastru, micarea planetelor i sateliilor, dar dac situaia militar fcea parte din explicaia ei, a abandonat abordarea respectiv. A revenit ctre mine. De ce ar trebui s-i explic vreo decizie executiv, domnule Severn? Pe cine reprezini? Ii reprezint pe cei cinci oameni i pruncul pe care i-ai abandonat pe Hyperion, am rspuns. Hoyt ar fi putut s fie salvat. Gladstone i-a strns mna n pumn i a atins uor buza inferioar cu arttorul curbat. Poate, a zis ea. i poate c el era deja mort. ns nu acesta era subiectul, nu? M-am lsat pe spate n scaun. Nu m sinchisisem s aduc cu mine blocul de desen i degetele m furnicau acum s in ceva. Care este atunci subiectul?

106

Mai ii minte povestea printelui Hoyt... cea pe care a spus-o n timpul cltoriei lor spre cripte? m-a ntrebat Gladstone. Da. Fiecare pelerin are dreptul s-i cear lui Shrike o favoare. Tradiia spune c Shrike ndeplinete o singur dorin, iar pe celelalte le refuz i-i ucide pe pelerinii care le-au formulat. Mai ii minte care era dorina lui Hoyt? Am tcut. Amintirea evenimentelor din trecutul pelerinilor semna cu ncercarea de a-mi aminti detalii ale viselor de acum o sptmn. Dorea s-i fie nlturate cruciformele, am zis. Dorea eliberare pentru printele Dur... sufletul lui, ADN-ul, indiferent despre ce ar fi fost vorba... i pentru sine. Nu tocmai, a spus Gladstone. Printele Hoyt voia s moar. M-am ridicat, aproape rsturnndu-mi scaunul i m-am apropiat de harta pulsatorie. sta-i rahat curat, am rostit. Chiar dac asta-i dorea, ceilali aveau obligaia de a-l salva... ca i tine, de altfel. L-ai lsat s moar. Da. Tot aa cum i vei lsa i pe restul s moar? Nu neaprat, a spus directorul executiv Meina Gladstone. Aceasta este dorina lor... i a lui Shrike, dac o asemenea creatur exist cu adevrat. Tot ce tiu n momentul de fa este c pelerinajul lor e prea important ca s le ngdui un mijloc de... retragere... n clipa deciziei. A cui decizie? A lor? n ce fel vieile a ase sau apte persoane... i a unui prunc... pot afecta

107

destinul unei societi de o sut cincizeci de miliarde de oameni? Desigur, tiam rspunsul la ntrebarea aceea. Consiliul Consultativ IA i profeii mai puin omniscieni ai Hegemoniei i aleseser cu mult grij pe pelerini. Dar n ce scop? Pentru imprevizibilitatea lor? Ei erau necunoscute n enigma final a ntregii ecuaii Hyperion. Gladstone tia asta, ori tia numai ce-i spuseser consilierul Albedo i propriii ei spioni? Am oftat i am revenit n scaun. Visul tu i-a spus care a fost soarta colonelului Kassad? a ntrebat directorul executiv. Nu. M-am trezit nainte ca ei s fi revenit n Sfinx pentru a se adposti de furtun. Gladstone a surs uor. Domnule Severn, i dai seama c pentru scopurile noastre ar fi mult mai convenabil s te sedm, s te injectm cu acelai ser-al-adevrului pe care l-au utilizat amicii lui Philomel i s te conectm la subvocalizatoare, pentru un raport permanent al evenimentelor de pe Hyperion? I-am rspuns zmbetului. Da, am spus, ar fi mult mai convenabil. n acelai timp ns ar fi mult mai puin convenabil pentru voi dac a trece n Nucleu prin intermediul datasferei, lsndu-mi corpul n urm. i exact asta voi face dac a mai fi supus aplicrii forei. Bineneles, a aprobat Gladstone. Exact asta a face i eu, n asemenea circumstane. Spune-mi, domnule Severn, cum este n Nucleu? Cum este n locul acela ndeprtat, unde triete de fapt contiina ta? Ticsit, i-am rspuns. Doreai s m vezi pentru altceva, azi?
108

Gladstone a zmbit iari i am simit c era un zmbet adevrat, nu arma politicianului pe care o folosea att de bine. Da, a zis ea. M gndisem la altceva. Ai vrea s mergi pe Hyperion? Pe adevrata planet Hyperion? Pe adevrata Hyperion? am repetat prostete. Am simit cum degetele de la mini i picioare m furnic i m-a cuprins o aare stranie. Poate c adevrata mea contiin tria n Nucleu, dar trupul i creierul mi erau prea omeneti, prea sensibile la adrenalin i alte substane chimice aleatorii. Gladstone a ncuviinat din cap. Milioane de oameni vor s mearg acolo... S se teleproiecteze ntr-un loc nou... S priveasc rzboiul de aproape.... A oftat i a mpins tableta de lucru. Idioii! A ridicat privirea spre mine i ochii ei cprui erau serioi. Vreau ns ca un om s mearg acolo i s-mi raporteze personal. n dimineaa asta Leigh va folosi unul dintre noile terminale militare teleproiectoare i m-am gndit c ai putea dori s i te alturi. Poate c nu vei avea timp s cobori chiar pe Hyperion, dar vei fi n sistem. M-am gndit la cteva ntrebri i am fost stnjenit de prima care mi-a ieit de pe buze. Va fi periculos? Nici expresia, nici tonul lui Gladstone nu s-au schimbat. Posibil. Dei vei fi mult n spatele liniilor i Leigh a primit instruciuni explicite s nu se expun... sau s te expun pe tine... Oricrui risc evident. Risc evident, mi-am spus. Dar cte riscuri mai puin evidente existau acolo, ntr-o zon de rzboi, lng o planet pe care o creatur ca Shrike bntuia dup voie?
109

A Da, am spus, voi merge. ns mai este ceva... Da? Trebuie s tiu de ce vrei s merg. Dac m doreti exclusiv pentru legtura mea cu pelerinii, i asumi un risc inutil trimindu-m departe. Domnule Severn, este adevrat c legtura ta cu A pelerinii... dei oarecum fragil... m intereseaz. n acelai timp ns m intereseaz observaiile i evalurile tale. Ale tale. Eu nu nsemn totui nimic pentru tine, i-am zis. Nu tii cui altuia i-a putea raporta, deliberat sau nu. Sunt o creatur a TehNucleului. Da, a spus Gladstone, dar n acelai timp este posibil ca n clipa de fa s fii persoana cel mai puin afiliat cuiva de pe Tau Ceti Central sau poate din tot Webul. De asemenea, observaiile tale sunt cele ale unui poet instruit, ale unui om al crui geniu l respect. Am ltrat un rs. El a fost un geniu, am precizat. Eu sunt un simulacru. Un trntor. O caricatur. Eti att de sigur? a ntrebat Meina Gladstone. Am ridicat spre ea palmele deschise. n cele zece luni de cnd sunt viu i contient n aceast ciudat via de apoi, n-am scris nici mcar un rnd de poezie, i-am spus. Nu gndesc n poezie. Nu-i o dovad suficient c acest proiect de recuperare al Nucleului este un fals? Pn i numele meu este o insult la adresa unui om infinit mai talentat dect voi fi eu vreodat... Joseph Severn a fost o umbr prin comparaie cu adevratul Keats, dar eu i pngresc numele folosindu-l.
110

S-ar putea s fie adevrat, a rostit Gladstone, sau nu. Indiferent ns cum ar sta lucrurile, am solicitat s-l nsoeti pe domnul Hunt n aceast scurt cltorie ctre Hyperion. A fcut o pauz. Nu ai nici o... Obligaie s te duci. Din mai multe puncte de vedere, nu eti nici mcar cetean al Hegemoniei. A aprecia ns dac te-ai duce. O s merg, am repetat auzindu-mi propria voce ca din deprtare. Perfect. Vei avea nevoie de haine clduroase. S nu pori nimic ce s-ar putea desprinde sau care ar putea cauza probleme n imponderabilitate, dei exist o probabilitate redus c vei avea parte de aa ceva. Te vei ntlni cu domnul Hunt n nodul teleproiector primar al Cldirii Guvernului peste... i-a privit comagenda....dousprezece minute. Am aprobat i m-am rsucit ca s plec. Ah, domnule Severn... M-am oprit lng u. Brusc, femeia btrn dinapoia biroului a prut micu i foarte obosit. Mulumesc, domnule Severn, a spus ea. Era adevrat c milioane de oameni doreau s se teleproiecteze n zona de rzboi. Totalitatea insista cu petiii i argumente pentru a-i lsa pe civili s se teleproiecteze pe Hyperion, cereri din partea companiilor de croaziere s organizeze excursii scurte i solicitri din partea politicienilor planetari i a reprezentanilor Hegemoniei de a li se ngdui tururi prin sistem, n misiuni de descoperire a datelor. Toate cererile acelea fuseser respinse. Cetenii Webului - mai ales cei cu putere i influen - nu erau obinuii s li se refuze accesul la experiene noi, iar pentru Hegemonie rzboiul

111

general rmnea una dintre puinele experiene nc nencercate. ns biroul directorului executiv i autoritile FOR rmneau nenduplecate: nici o teleproiectare civil sau neautorizat n sistemul Hyperion, nici o transmisiune necenzurat de tiri. ntr-o epoc n care nici o informaie nu era inaccesibil i nici o cltorie nu era refuzat, o asemenea excluziune era iritant i n acelai timp ispititoare. M-am ntlnit cu domnul Hunt la nodul teleproiector executiv dup ce mi-am prezentat permisul la o grmad de posturi de control. Hunt purta veminte negre din ln, fr ornamente, care evocau uniformele FOR prezente peste tot n aceast seciune din Cldirea Guvernului. Eu avusesem la dispoziie puin timp pentru a m schimba; revenisem n apartament doar pentru a nha o vest larg cu multe buzunare, n care s-mi pun materialele pentru desenat i un imag de 35 mm. Gata? a ntrebat Hunt. Faa lui de baset nu prea ncntat s m vad. Ducea o valiz neagr, simpl. Am ncuviinat din cap. Hunt a fcut un gest spre un tehnician de transport FOR i un portal de unic existen s-a materializat plpind. tiam c era acordat dup amprentele noastre ADN i c n-avea s admit pe nimeni altcineva. Hunt a tras aer n piept i a pit prin el. Am vzut cum suprafaa ca de mercur a portalului a unduit dup trecerea lui aidoma unei ape care redevine calm dup o adiere uoar de vnt, dup care am trecut i eu.
112

Se spune c prototipul original al teleproiectorului nu oferea nicio senzaie n timpul tranziiei i c IA i designerii oameni modificaser mainriile pentru a aduga furnictura aceea slab, cu iz de ozon, care s dea cltorilor sentimentul cltoriei. Indiferent care ar fi fost adevrul n aceast privin, pielea continua s-mi fie parc vie de ncordare, cnd m-am ndeprtat cu un pas de portal, m-am oprit i am privit n jur. n mod straniu dar adevrat, navele spaiale destinate btliilor fuseser descrise n ficiune, filme, holo-uri i simstimuri de mai bine de opt sute de ani. Chiar nainte ca omenirea s fi prsit Vechiul Pmnt n altceva dect avioane atmosferice transformate, filmele bidimensionale prezentaser btlii spaiale epice, gigantice crucitoare interstelare cu arsenale incredibile npustindu-se prin spaiu aidoma unor orae aerodinamice. Pn i potopul de holouri de rzboi ce urmase Btliei pentru Bressia artase flote uriae nfruntndu-se de la distane pe care doi soldai pedetri le-ar fi considerat dttoare de claustrofobie, cu nave izbindu-se, trgnd i arznd ca triremele greceti nghesuite n strmtoarea Artemisium. Nu-i de mirare c inima mi bubuia i palmele mi erau uor umede, cnd am pit n nava-amiral a flotei, ateptndu-m s ies pe puntea vast a unei nave de rzboi desprins din holouri, cu ecrane gigantice pe care s fie reprezentate navele inamice, cu sirene rcnind i comandani aspri aplecai peste panourile de comenzi tactice, pe cnd nava se nclina mai nti n dreapta, apoi n stnga.

113

Hunt i cu mine stteam ntr-un coridor ngust care putea la fel de bine s fi aparinut unei centrale energetice. Conducte codificate colorat se rsuceau peste tot; ocazionalele mnere i chepenguri etane dispuse la intervale regulate sugerau c ne gseam ntr-adevr ntr-un vehicul spaial, diskeyurile ultramoderne i panourile pentru interactivitate dovedeau c holul avea alt scop dect accesul undeva, ns efectul general era de claustrofobie i tehnologie primitiv. Pe jumtate, m ateptam s vd cabluri plecnd din nodurile circuitelor. Un pu vertical ne intersecta coridorul; ci strmte i ticsite erau vizibile prin alte chepenguri. Hunt m-a privit i a strns uor din umeri. M-am ntrebat dac ar fi fost posibil s ne fi teleproiectat la destinaia greit. nainte ca vreunul dintre noi s fi scos vreun cuvnt, un tnr stegar FOR:spaiu n uniform neagr de lupt a aprut de pe un coridor lateral, l-a salutat pe Hunt i a rostit: Bun sosit la bordul lui HS Hebride, domnilor! Amiralul Nashita m-a rugat s v transmit complimentele sale i s v invit n centrul de comand. V rog s m urmai. Dup aceea, s-a ntors, s-a ntins ctre o treapt i s-a tras ntr-un pu vertical ngust. L-am urmat pe ct de bine am putut, cu Hunt strduindu-se s nu-i scape valiza i eu ncercnd s nu-mi prind minile sub clciele lui, n timp ce suiam. Dup numai civa metri mi-am dat seama c fora gravitaional era mai mic de 1 g standard; de fapt, nu era deloc gravitaie, ci se simea mai degrab sub forma unei mulimi de mini micue dar insistente, care m apsau n
114

jos. tiam c navele spaiale utilizau un cmp restrictiv de clas 1, pentru simularea gravitaiei, totui aceasta era prima mea experien direct cu aa ceva. Nu era o senzaie tocmai plcut; presiunea constant aducea mai degrab cu apsarea mpotriva vntului, iar efectul sporea claustrofobia declanat de coridoarele nguste, chepengurile mici i pereii ticsii de echipamente. Hebride era o nav 3-C, Comunicaii-ControlComand, iar centrul de comand era inima i creierul ei... ns nu o inim i un creier foarte impresionante. Tnrul stegar ne-a trecut prin trei trape pneumatice etane, ne-a condus pe un ultim coridor pe lng pucaii marini care pzeau acolo i ne-a lsat ntr-o ncpere de vreo douzeci de metri ptrai, dar att de aglomerat de hrmlaie, personal i echipamente, nct primul impuls era de a iei n afara trapei pentru a respira aer curat. Nu existau ecrane gigantice, dar zeci de tineri ofieri FOR:spaiu aplecai peste displayuri criptice erau prini n aparatele simstim ca ntr-o plas, ori stteau n picioare n faa unor apelatoare pulsatorii ce preau s se extind din toi cei ase perei ai incintei. Brbai i femei erau fixai n scaunele lor i n cadre senzoriale, cu excepia ctorva ofieri - majoritatea semnnd mai degrab cu nite birocrai tracasai dect cu soldai aspri -, care se plimbau prin spaiile nguste de trecere, btnd subordonaii pe spate, cernd ltrat mai multe informaii i conec- tndu-se la console cu propriile lor jacuri implantate. Unul dintre ei s-a apropiat grbit, ne-a privit pe amndoi, m-a salutat pe mine i a ntrebat: Domnul Hunt?
115

Am artat spre tovarul meu. Domnule Hunt, a rostit tnrul comandor supraponderal, amiralul Nashita v ateapt. Comandantul tuturor forelor Hegemoniei din sistemul Hyperion era un brbat scund, cu pr alb, scurt, piele mult mai neted dect sugera vrsta lui i o ncrunttur aprig care prea dltuit pe chip. Amiralul Nashita purta uniform neagr cu guler nalt, fr semne de rang, cu excepia micuului soare rou de pe guler. Avea mini cu degete boante i aspect puternic, ns unghiile fuseser lcuite recent. edea pe un postament mic, nconjurat de echipamente i apelatoare mute. Agitaia i nebunia eficient preau s curg n jurul lui ca un curent rapid n jurul unui bolovan insensibil. Tu eti mesagerul lui Gladstone, i s-a adresat lui Hunt. El cine este? Consilierul meu, a rspuns Leigh Hunt. Am rezistat impulsului de a ridica o sprncean. Ce vrei? a ntrebat Nashita. Dup cum poi vedea, suntem ocupai. Leigh Hunt a aprobat din cap i a privit n jur. Am nite materiale pentru dumneata, domnule amiral. Putem discuta n vreun loc privat? Amiralul Nashita a mrit, a trecut palma peste un reosenzor i aerul dinapoia mea i-a crescut densitatea, coagulndu-se ntr-o pcl semisolid cnd s-a materializat cmpul restrictiv. Vacarmul din centrul de comand a disprut. Ne gseam ntr-un mic iglu de tcere. Rapid, a spus amiralul. Hunt a descuiat valiza i a scos un plic mic care avea pe spate simbolul Cldirii Guvernului.
116

Un mesaj privat de la eful Executivului, a zis el. l poi citi cnd doreti, domnule amiral. Nashita a mormit i a pus plicul deoparte. Hunt a aezat pe biroul lui un plic mai mare. Iar aceasta este o copie fizic a moiunii Senatului privind continuarea acestei... --... aciuni militare. Aa cum tii, Senatul dorete ca aceasta s fie o aplicare rapid a forei n vederea atingerii de obiective limitate, cu ct mai puine pierderi omeneti cu putin, urmat de oferta standard de ajutor i protecie a noului nostru... activ colonial. Grimasa lui Nashita a zvcnit uor. N-a schiat nici un gest pentru a atinge sau citi mesajul care coninea voina Senatului. Asta-i tot? Hunt nu s-a grbit s rspund. Asta-i tot, dac nu doreti s trimii prin mine un mesaj personal pentru directorul executiv, domnule amiral. Nashita l-a privit. n ochii lui mici i negri nu exista o ostilitate activ, ci doar o nerbdare despre care bnuiam c n-avea s se potoleasc dect cnd ochii aceia aveau s fie nceoai de moarte. Am acces sperlumic privat cu eful Executivului, a rostit el. Mulumesc foarte mult, domnule Hunt. De data aceasta nu am nici un mesaj de rspuns. Acum te rog s revii la nodul teleproiector de la mijlocul navei i s m lai s continui aceast aciune militar. Cmpul restrictiv a colapsat n jurul nostru i zgomotul a ptruns ca apa peste un zgaz de ghea care se topete.

117

Mai este ceva, a spus Leigh Hunt i glasul lui ncet aproape c s-a pierdut sub bolboroselile tehnice din centrul de comand. Amiralul Nashita i-a rotit scaunul i a ateptat. Am dori transport spre planet, a spus Hunt. Spre Hyperion. ncrunttura lui Nashita a prut s sporeasc. Oamenii directorului executiv Gladstone n-au spus nimic despre vreo navet de asolizare. Hunt nici n-a clipit. Guvernatorul-general Lane tie c am putea sosi. Nashita a privit un apelator, a pocnit din degete i a ltrat ceva la un maior de Marin, care s-a apropiat iute. Va trebui s v grbii, i s-a adresat amiralul lui Hunt. Un curier tocmai se pregtete s plece de la portul douzeci. Maiorul Inverness v va conduce. Vei fi readui la NavaSalt primar. Hebride va prsi poziia aceasta peste douzeci i trei de minute. Hunt a dat din cap i s-a ntors dup maior. L-am urmat. Glasul amiralului ne-a oprit. Domnule Hunt, a zis el, spune-i te rog directorului executiv Gladstone c nava-amiral va fi prea ocupat de acum nainte pentru alte vizite politice. Nashita a revenit ctre apelatoarele ce plpiau i un ir de subordonai care ateptau. Am plecat dup Hunt i maior prin labirint. Ar trebui s existe ferestre. Poftim? M gndisem la ceva, nefiind atent la el. Leigh Hunt i-a ntors capul ctre mine. N-am mai fost niciodat ntr-o navet de asolizare fr ferestre sau videcrane. Este ciudat...
118

Am ncuviinat i m-am uitat n jur, observnd pentru prima dat interiorul strmt i aglomerat. ntr-adevr, n cabina pentru pasageri existau doar perei integrali, maldre de echipamente i provizii i un locotenent tnr. Prea n conformitate cu ambiana de claustrofobie din nava de comand. Mi-am ndeprtat privirea, revenind la gndurile care m preocupaser de cnd ne desprisem de Nashita. Urmndu-i pe ceilali doi spre portul 20, mi ddusem brusc seama c nu-mi lipsea ceva de care m ateptasem s scap. O parte din nelinitea mea legat de aceast cltorie constase n ideea de a prsi datasfera; eram aidoma unui pete confruntat cu posibilitatea prsirii oceanului. O parte din contientul meu zcea scufundat undeva n oceanul acela, oceanul de date i conexiuni de comunicaii de pe dou sute de planete i Nucleu, toate legate laolalt n mediul invizibil numit cndva dataplan i cunoscut acum doar ca megasfer. Cnd l prsisem pe Nashita m surprinsese c tot mai puteam auzi pulsaiile acelui ocean ndeprtate, totui constante, ca sunetul surfului la un kilometru de rm - i m cznisem s neleg despre ce era vorba n timp ce ne grbiserm ctre naveta de asolizare, ne fixaserm centurile de siguran i ne desprinseserm de nav, ca i n timpul sprintului cislunar de zece minute spre periferia atmosferei lui Hyperion. FORA se mndrea cu faptul c-i utiliza propriile inteligene artificiale, propriile datasfere i surse de calcul. Motivul aparent era necesitatea de a opera n spaiile uriae dintre planetele Webului, locurile ntunecate i tcute dintre stele i aflate dincolo de megasfera Web, dar mare parte din adevratul
119

motiv era nevoia acut de independen pe care FORA o dovedise de multe secole fa de TehNucleu. Cu toate acestea, ntr-o nav FOR din centrul unei armade FOR aflat ntr-un sistem ce nu fcea parte nici din Web i nici din Protectorat, eram conectat la acelai linititor fundal bolborositor de date i energie pe care l-a fi gsit oriunde n Web. Interesant... M-am gndit la conexiunile pe care teleproiectorul le adusese n sistemul Hyperion: nu doar la NavaSalt i sfera restrictiv a teleproiectorului care plutea n punctul L3 al lui Hyperion ca un satelit nou i strlucitor, ci la milele de cabluri de fibre optice gigacanal care erpuiau prin portaluri teleproiectoare permanente din NavaSalt, repetoare de microunde ce pendulau mecanic cei civa inchi pentru a-i repeta mesajele aproape n timp real,cu IA-urile mblnzite ale navei de comand solicitnd i primind - conexiuni noi cu Comandamentul Suprem Olympus de pe Marte i cu alte locuri. Undeva datasfera se furiase nuntru, poate netiut de mainile FOR, de operatorii i de aliaii lor. IAurile Nucleu tiau tot ce se ntmpla aici n sistemul Hyperion. Dac trupul meu ar fi murit acum, a fi beneficiat de aceeai cale de scpare ca ntotdeauna, fugind pe legturile pulsatorii ce duceau aidoma unor pasaje secrete dincolo de Web, dincolo de orice vestigii ale dataplanului aa cum l cunoscuse omenirea, cobornd prin tunelurile conexiuni de date spre TehNucleu n sine. Nu tocmai Nucleul, mi-am spus, fiindc Nucleul nconjur, nvluie restul, ca un ocean n care exist cureni separai, imeni Gulfstream care se consider ca fiind mri distincte.
120

Regret c nu exist nici o fereastr, a murmurat Leigh Hunt. Da, am spus. i eu regret. Naveta de asolizare a vibrat i a tresltat cnd am ptruns n atmosfera superioar a lui Hyperion. Hyperion, am gndit. Shrike. Cmaa mea groas i vesta preau transpirate i lipicioase. Un susur vag din afar anuna c brzdam cerurile lapislazuli cu o vitez de cteva ori mai mare dect cea a sunetului. Tnrul locotenent s-a aplecat spre noi pe culoarul dintre fotolii. Prima voastr asolizare, domnilor? Hunt a ncuviinat din cap. Locotenentul mesteca gum, artnd ct de relaxat era. Suntei tehnicieni civili din Hebride? Da, tocmai am venit de acolo, a rspuns Hunt. M gndisem eu, a rnjit locotenentul. Eu sunt curier - duc un pachet la baza Marinei de lng Keats. E a cincea mea coborre. Un fior uor m-a strbtut, cnd mi-a reamintit numele capitalei; Hyperion fusese repopulat de Tristul Rege Billy i colonia lui de poei, pictori i ali inadaptabili care fugiser din faa invaziei planetei lor natale de ctre Horace Glennon-Height - o invazie care nu se produsese niciodat. Cu aproape dou secole n urm, poetul din actualul pelerinaj Shrike, Martin Silenus, l sftuise pe Regele Billy n privina botezrii capitalei. Keats. Localnicii numeau Jacktown partea veche a oraului. N-o s v vin s credei ce-i acolo, a zis locotenentul. E realmente captul anal al Universului. Vreau s zic c nu exist datasfer, VEM-uri, teleproiectoare, baruri simstim, nu exist
121

nimic! Nu-i de mirare c mii de indigeni binoi s-au strns n jurul astroportului, gata s rup gardurile ca s-o tearg de pe planet. Atac ntr-adevr astroportul? a ntrebat Hunt. N, a fcut locotenentul i a pocnit din guma de mestecat. Dar sunt gata s-o fac, dac-nelegei ce vreau s spun. De-aia batalionul doi de pucai marini a nconjurat zona i pzete drumul de acces n ora. n plus, rnoii cred c-o s instalm teleproiectoare dintr-o clip n alta i-o s-i lsm s ias din ccatu' n care s-au bgat singuri. Ei s-au bgat? am rostit. Locotenentul a strns din umeri. Trebuie s fi fcut ceva ca Expulzaii s se ucreasc pe ei, nu? Noi suntem aici ca s le scoatem stridiile din foc. Castanele, a spus Leigh Hunt. Guma de mestecat a pocnit. M rog, cum o fi... Susurul aerului a crescut la nivelul unui uierat, clar audibil prin carcas. Naveta s-a zglit de dou ori, apoi a lunecat lin - amenintor de lin - ca i cum ar fi ntlnit un tobogan de ghea la zece mile deasupra solului. Era bine s fi avut o fereastr, a optit Leigh Hunt. n navet era cald i nbuitor. n mod straniu, scuturturile erau relaxante, aa cum ai simi ntr-o corbioar care se ridic i coboar pe valuri molcome. Am nchis ochii pentru cteva minute. 10 Sol, Brawne, Martin Silenus i Consulul car bagaje, cubul Mobius al lui Het Masteen i trupul lui Lenar
122

Hoyt, cobornd panta lung ctre intrarea n Sfinx. Fulgii cad iute acum, nvolburndu-se pe suprafeele deja zvrcolitoare ale dunelor ntr-un dans complex de particule purtate de vnt. n ciuda afirmaiei comagendelor lor c noaptea se apropie de sfrit, spre est nu se ntrezrete crpatul zorilor. Apelurile repetate pe legtura radio a comagendelor nu au adus nici un rspuns din partea colonelului Kassad. Sol Weintraub se oprete naintea intrrii n Cripta Timpului care a fost numit Sfinxul. El simte prezena fiicei sale ca pe o cldur lng piept, sub cap, simte inspiraia i expiraia cald a pruncului pe gtul su. Ridic o mn, atinge mogldeaa de acolo i ncearc s i-o imagineze pe Rachel ca pe o femeie tnr de douzeci i ase de ani, o cercettoare care se oprete exact n faa acestei intrri nainte de a ptrunde pentru a testa misterele antientropice ale Criptei Timpului. Sol clatin din cap. Din clipa aceea au trecut douzeci i ase de ani lungi i o via ntreag. Peste patru zile va fi ziua de natere a fiicei sale. Dac Sol nu face ceva, dac nu-l gsete pe Shrike, dac nu cade la o nelegere cu creatura, dac nu face ceva, peste patru zile Rachel va muri. Vii, Sol? strig Brawne Lamia. Ceilali au depozitat bagajele n prima camer, la cinci metri mai departe pe coridorul ngust spat n stnc. Vin, rspunde el i intr n cript. Fosfogloburi i becuri electrice se ntind prin tunel, dar sunt stinse i acoperite de praf. Doar felinarul lui Sol i strlucirea uneia dintre lanternele mici ale lui Kassad lumineaz drumul.

123

Prima camer este mic, doar patru metri pe ase. Ceilali trei pelerini au pus bagajele lng peretele din spate i au ntins prelate i pturi n mijlocul podelei reci. Dou felinare sfrie i proiecteaz o lumin rece. Sol se oprete i privete n jur. Trupul printelui Hoyt este n camera urmtoare, spune Brawne Lamia rspunznd la ntrebarea lui nerostit. Acolo este mai rece. Sol se aaz lng ceilali. Chiar i n adncul criptei, tot poate s aud rpitul nisipului i zpezii care lovesc stnca. Consulul o s ncerce comagenda mai trziu, zice Brawne. O s-o anune pe Gladstone care-i situaia. Martin Silenus rde. Degeaba. Degeaba, bga-mi-a! Ea tie ce face i n-o s ne lase niciodat s plecm de-aici. Voi ncerca imediat dup rsrit, rostete Consulul. Vocea lui este foarte obosit. Stau eu de veghe, spune Sol. Rachel se foiete i scncete slab. Oricum trebuie s-i dau de mncare fetiei. Ceilali par prea istovii ca s-i rspund. Brawne se reazem de o rani, nchide ochii i n cteva secunde respir regulat i adnc. Consulul i coboar tricornul peste ochi. Martin Silenus ncrucieaz braele i privete intrarea, ateptnd. Sol Weintraub se chinuie s desfac o trus de alptare; degetele lui ngheate i artritice au probleme cu sigiliul termic. Se uit n geant i vede c mai are doar zece truse i o mn de scutece. Pruncul bea lapte i Sol moie, gata s adoarm, cnd un sunet i trezete pe toi.

124

Ce-i? strig Brawne, bjbind dup pistolul tatlui ei. --! se rstete poetul, ridicnd mna i cernd tcere. De undeva de dincolo de cript, zgomotul se repet. Este sec i limpede, acoperind vntul i scrnetele nisipului. Carabina lui Kassad, spune Brawne Lamia. Sau a altcuiva, optete Martin Silenus. Rmn tcui i ciulesc urechile. Pentru un timp, care li se pare lung, nu se mai aude absolut nici un sunet. Apoi, ntr-o clipit, noaptea erupe n vacarm... zgomote ce-i fac pe toi s se ghemuiasc i s-i acopere urechile. Rachel plnge speriat, dar ipetele ei nu pot fi auzite peste exploziile i tumultul din afara criptei. 11 M-am trezit exact n clipa n care naveta asoliza. Hyperion, m-am gndit, abia separndu-mi gndurile de fiile visului. Tnrul locotenent ne-a urat noroc i a ieit primul, cnd ua s-a dilatat ca un iris i aerul rece i rarefiat a nlocuit atmosfera nbuitoare, presurizat, din cabin. L-am urmat pe Hunt afar, am cobort pe rampa standard de andocare, am trecut prin zidul protector i am pit pe beton. Era noapte i habar nu aveam care era ora local, dac terminatorul tocmai trecuse de punctul acesta de pe planet sau abia se apropia de el, dar exista senzaia i mirosul de or trzie din noapte. Ploua ncet, o bur uoar purtnd izul srat al oceanului i o urm vag de vegetaie ud. Reflectoarele cmpului de asolizare strluceau puternic pe
125

perimetrul ndeprtat i duzin de turnuri iluminate proiectau halouri pe norii joi. ase tineri n uniforme de pucai marini descrcau grbii naveta i l-am zrit pe tnrul nostru locotenent vorbind militros cu un ofier, la treizeci de yarzi n dreapta. Micul astroport prea desprins dintr-un manual de istorie, un port colonial din primele zile ale Hegirei. Puuri antioc primitive i ptrate de asolizare ntinse pe o mil sau mai mult spre o ngrmdire ntunecat de dealuri n nord, macarale i turnuri de serviciu dedicate pentru ngrijirea a douzeci de navete militare i mici aparate de lupt, zone de asolizare ncercuite de cldiri militare modulare, din care se nlau reele de antene, cmpuri restrictive violete i o sumedenie de forfecri i avionete. Am urmrit privirea lui Hunt i am vzut un forfecar ce venea ctre noi. Simbolul geodezic albastru i auriu al Hegemoniei de pe unul dintre orurile evazate strlucea sub luminile lui de navigaie; ploaia izbea n cupolele frontale i se rsfira din pale ntr-o perdea violent de stropi ca o cea. Forfecarul a aterizat, o cupol din perspex s-a desfcut i s-a pliat i dinuntru a cobort un brbat care a pornit grbit spre noi. I-a ntins mna lui Hunt. Domnul Hunt? Sunt Theo Lane. Hunt i-a strns mna i a ncuviinat din cap ctre mine. AA ncantat de cunotin, domnule guvernator-general. Dnsul este Joseph Severn. Am strns mna lui Lane i atingerea a fost nsoit de un oc de recunoatere. Mi l-am reamintit pe Theo Lane prin pclele dej-vu ale memoriei
126

Consulului, amintindu-mi anii n care tnrul fusese viceconsul; de asemenea, dintr-o scurt ntlnire cu o sptmn n urm, cnd i ntmpinase pe toi pelerinii nainte ca ei s plece n amonte pe barja levitaional Benares. Prea mbtrnit fa de acum numai ase zile. Totui uvia dezordonat de pr de pe frunte era aceeai, ca i ochelarii arhaici pe care-i purta i strngerea de mn scurt i ferm. Sunt ncntat c v-ai putut gsi timp s asolizai pe planet, i s-a adresat lui Hunt. Sunt cteva lucruri pe care trebuie s le transmit directorului executiv. De aceea suntem aici, a replicat Hunt. A mijit ochii n sus, spre ploaie. Avem la dispoziie cam o or. Exist un loc unde ne-am putea usca? Guvernatorul-general a afiat un surs tineresc. Astroportul este o cas de nebuni, chiar i la ora cinci i douzeci, iar consulatul este asediat. tiu ns un loc... A indicat forfecarul. Cnd am decolat, am zrit cei doi forfecri ai Marinei care ne escortau, totui m surprindea c guvernatorul-general al unei planete Protectorat i pilota singur aparatul i nu avea bodyguarzi permaneni. Apoi mi-am amintit ce le spusese Consulul celorlali pelerini despre Theo Lane despre eficiena i modestia tnrului - i mi-am dat seama c discreia aceea fcea parte din stilul diplomatului. Soarele a rsrit cnd am decolat de pe astroport i am virat ctre ora. Norii joi strluceau puternic, iluminai de dedesubt, dealurile din nord scnteiau n culori vii, verde, violet i roiatic, iar fia de cer
127

de sub nori, spre est, era copleitor de frumoas, n verde i lapislazuli pe care mi le aminteam din vise. Hyperion, am gndit i am simit cum ncordarea i aarea mi-au adus un nod n gt. Mi-am rezemat capul de cupola care iroia de ploaie i am neles c o parte din ameeala i confuzia pe care le ncercam n clipa aceea proveneau din rarefierea contactului de fundal cu datasfera. Conexiunea continua s existe, purtat n principal de microunde i canale sperlumice, dar era mult mai firav dect o percepusem vreodat - dac datasfera ar fi fost oceanul n care notam, acum m aflam n ape puin adnci, ba poate c bltoaca rmas dup reflux ar fi fost o metafor mai bun, iar apa era tot mai puin adnc pe msur ce prseam spaiul astroportului i al microsferei sale grosolane. M-am silit s fiu atent la ce discutau Hunt i guvernatorul-general Lane. Putei vedea colibele i cocioabele, a spus tnrul, aplecnd uor aparatul pe o arip, astfel ca s putem zri mai bine dealurile i vile ce separau astroportul de suburbiile capitalei. Colibe i cocioabe era o descriere prea politicoas pentru aduntura mizerabil de panouri de fibroplastic, prelate, maldre de cutii i cioburi de plastic spongios ce acopereau colinele i canioanele adnci. Fostul drum pitoresc de apte-opt mile ntre astroport i ora, printre dealuri mpdurite, arta ca un teren care fusese despuiat de toi copacii, tiai pentru lemne de foc i adpost, pajitile fuseser clcate n picioare pn deveniser ntinderi sterpe de noroi, i oraul de apte-opt sute de mii de locuitori se lbra pe toate peticele de sol plan care se puteau distinge. Fumul de la o mie de focuri de
128

gtit plutea spre nori i vedeam micare peste tot: copii alergnd desculi, femei aducnd ap din praie probabil extrem de poluate, brbai stnd pe vine n cmp deschis i ateptnd la coad la latrine improvizate. Am observat c de ambele pri ale oselei fuseser instalate garduri nalte de srm ghimpat i bariere violete de cmpuri restrictive, iar puncte de control militar erau vizibile la fiecare jumtate de mil. Pe osea se deplasau n ambele direcii linii lungi de vehicule de sol FOR vopsite n culori de camuflaj i forfecri. ...majoritatea refugiailor sunt indigeni, spunea guvernatorul-general Lane, dei sunt i mii de proprietari de terenuri strmutai din oraele sudice i de pe plantaiile mari de fibroplastice de pe Aquila. Au venit aici deoarece cred c Expulzaii vor invada? a ntrebat Hunt. Theo Lane l-a privit pe consilierul lui Gladstone. Iniial panica a fost declanat de ideea deschiderii Criptelor Timpului, a rspuns el. Oamenii erau convini c Shrike va veni dup ei. Aa a fost? am ntrebat eu. Tnrul s-a ntors n scaun ca s se uite la mine. A Treia Legiune a Forei de Autoaprare a plecat n nord acum apte luni, a spus el. Nu a mai revenit. Ai zis c iniial fugeau de Shrike, a spus Hunt. Ceilali de ce au venit? Ateptau s fie evacuai, a zis Lane. Toi tiau ce au fcut Expulzaii... i trupele Hegemoniei... pe Bressia. Nu vor s fie aici cnd se va ntmpla la fel cu Hyperion.

129

i dai seama c FORA consider evacuarea o soluie la care nu se va recurge dect n caz excepional? a rostit Hunt. Da, ns noi nu i-am anunat asta pe refugiai. Au fost deja revolte de proporii. Templul Shrike a fost distrus... O gloat l-a asediat i cineva a folosit ncrcturi de plasm furate din exploatrile miniere de pe Ursus. Sptmna trecut au fost atacuri asupra consulatului i a astroportului, plus revolte n Jacktown cauzate de lipsa hranei. Hunt a ncuviinat i a privit oraul care se apropia. Cldirile erau scunde; puine depeau cinci etaje, iar pereii lor albi i pastelai strluceau bogat n razele piezie ale luminii matinale. M-am uitat peste umrul lui Hunt i am vzut muntele puin nalt cu chipul sculptat al Tristului Rege Billy uitndu-se peste vale. Rul Hoolie erpuia prin centrul oraului vechi, devenind rectiliniu nainte de a se ndrepta ctre nord-vest spre nevzutul Lan al Cpstrului, disprnd n mlatinile de stranilemn din sud-est, unde tiam c se lea n delta lui din lungul Coamei de Sus. Dup confuzia trist a mahalalelor de refugiai, oraul prea neaglomerat i panic, dar chiar cnd am nceput s coborm spre ru, am observat traficul militar, tancurile, TAB-urile i VSAurile de la intersecii i din parcuri, cu polimerii de camuflaj dezactivai n mod intenionat pentru ca s par i mai amenintoare. Apoi i-am vzut i pe refugiaii din ora: corturi improvizate n piee i fundturi, mii de siluete ce dormeau pe trotuare, ca tot attea baloturi de rufe murdare de culori nchise care ateptau s fie ridicate. Acum doi ani, Keats avea o populaie de dou sute de mii de locuitori, a spus guvernatorul-general
130

Lane. n prezent, dac includem i suburbiile de cocioabe, ne apropiem de trei milioane i jumtate. Crezusem c pe toat planeta nu erau nici cinci milioane de oameni, a observat Hunt. Incluzndu-i pe indigeni. Cifra este corect, a spus Lane. Acum nelegei de ce se distruge totul. Celelalte dou orae mari, Port Romnce i Endymion, conin majoritatea restului refugiailor. Plantaiile de fibroplastic de pe Aquila sunt pustii, iar jungla i pdurile-de-foc le cotropesc treptat, centurile agricole din jurul Coamei i celor Nou Cozi nu produc... sau dac produc, nu-i pot aduce marfa pe pia din cauza destrmrii sistemului de transport civil. Hunt s-a uitat cum rul se ridica spre noi. Ce face guvernul? Theo Lane a zmbit. Vrei s ntrebi ce fac eu? Criza asta mocnea de aproape trei ani. Primul pas a fost dizolvarea Consiliului Autoguvernrii i nglobarea oficial a lui Hyperion n Protectorat. Dup ce am deinut puteri executive, am trecut la naionalizarea companiilor de tranzit i liniilor de dirijabile care mai rmseser - acum, numai militarii se mai deplaseaz aici cu forfecrii - i la desfiinarea Forei de Autoaprare. Desfiinarea? a repetat Hunt. Crezusem c ai fi vrut s-o foloseti. Guvernatorul-general Lane a cltinat din cap. A atins omnicontrolerul cu un gest uor, dar sigur i forfecarul a spiralat n jos spre centrul vechiului Keats. Era mai ru dect inutil, a zis el, era periculoas. Nu am regretat prea mult cnd Legiunea a Treia Lupttorii a disprut pur i simplu n nord. Imediat
131

dup ce au asolizat trupele FOR:sol i pucaii marini, i-am dezarmat pe restul golanilor din FAA. Ei erau autorii celor mai multe jafuri. Uitai, aici putem lua micul dejun i sta de vorb. Forfecarul a cobort mult deasupra rului, a dat un ultim ocol i a cobort uor n curtea interioar a unei structuri vechi construite din piatr i lemn, avnd ferestre cu un design interesant: Cicero's. Chiar nainte ca Lane s-i fi identificat localul lui Leigh Hunt, l-am recunoscut din cltoria pelerinilor; anticul restaurant/pub/han se afla n centrul lui Jacktown i se ntindea prin patru cldiri i pe nou niveluri, cu balcoanele, cheiurile i pasarelele din stranilemn nnegrit atrnnd de o parte peste Hoolie care curgea lent, iar de cealalt parte peste strduele i aleile din Jacktown. Cicero's era mai vechi chiar dect faa de piatr a Tristului Rege Billy, iar separeurile ntunecoase i beciurile adnci de vinuri fuseser adevrata cas a Consulului n anii si de exil. Stan Leweski ne atepta n poart. nalt i masiv, cu chipul la fel de nnegrit i brzdat de vrst ca i pereii din piatr ai hanului, Leweski era Cicero's, aa cum fuseser tatl, bunicul i strbunicul lui naintea sa. S dea dracii! a exclamat uriaul i l-a pocnit pe umr pe guvernatorul-general/dictator de facto al planetei cu atta putere nct Theo s-a cltinat. Te-ai sculat i tu devreme o dat? i-ai adus prietenii la micul dejun? Bun venit n Cicero's! Mna imens a lui Stan Leweski a nghiit mna lui Hunt i apoi pe a mea ntr-un salut care m-a fcut s-mi controlez degetele i ncheieturile dup aceea.

132

Sau este prea trziu - dup timpul Webului pentru voi? a rcnit el. Poate c preferai ceva de but... sau s cinai? Leigh Hunt a mijit ochii la proprietarul pubului. De unde tiai c suntem din Web? Leweski a emis o rafal de hohote care a pus n micare moritile de vnt de pe acoperi. Ha! Crezi c-i greu de dedus? Vii cu Theo la rsritul soarelui - crezi c-i plimb pe toi din ora? - i ai haine de ln, dei noi n-avem nici picior de oaie. Nu suntei din FOR i nici barosani de pe plantaiile de fibroplastic... pe-ia i tiu pe toi. Ipso facto toto, v-ai teleproiectat n nave din Web i-ai cobort aici pentru mncarea bun. Ia zicei - vrei micul dejun sau butur pn' la loc comanda? Theo Lane a suspinat. F-ne rost de un colior linitit, Stan. Pentru mine, unc, ou i somon afumat. Domnii? Doar cafea, a spus Hunt. Da, am ncuviinat. L-am urmat pe proprietar prin coridoare, am suit scri scurte i am cobort rampe cu balustrade din fier forjat, dup care am strbtut alte coridoare. Locul era mai jalnic, mai ntunecos, mai plin de fum i mai fascinant dect mi aminteam din vise. Civa clieni au ridicat ochii spre noi pe cnd treceam, totui localul era mult mai puin aglomerat dect mi aminteam. Desigur, Lane trimisese trupe ca s-i alunge pe ultimii barbari FAA care ocupaser stabilimentul. Am trecut de o fereastr nalt i ngust i ipoteza aceea mi-a fost verificat, zrind un TAB al FOREI:sol staionat pe strad, cu soldai pe el i n apropierea lui, purtnd arme evident ncrcate.
133

Aici, a spus Leweski fcndu-ne semn ctre un balcona suspendat deasupra lui Hoolie de pe care se vedeau acoperiurile uguiate i turnurile de piatr din Jacktown. Dommy o s vin-n dou minute cu micul dejun i cafelele. A disprut iute... pentru un gigant. Hunt i-a privit comagenda. Mai avem patruzeci i cinci de minute nainte ca naveta s decoleze. S discutm. Lane a aprobat din cap, i-a scos ochelarii i s-a frecat la ochi. Mi-am dat seama c sttuse treaz toat noaptea... poate cteva nopi la rnd. Perfect, a spus el aezndu-i ochelarii napoi pe nas. Ce dorete directorul executiv Gladstone s tie? Hunt a tcut n timp ce un brbat foarte scund, cu piele ca pergamentul i ochi galbeni, ne-a adus cafeaua n cni nalte i groase i a aezat pe mas un platou cu mncarea lui Lane. Directorul executiv dorete s tie care crezi c v sunt prioritile, a rostit Hunt. i trebuie s tie dac putei rezista n eventualitatea n care luptele vor fi prelungite. Lane a nceput s mnnce, fr s rspund. A sorbit pe ndelete din cafea i l-a fixat cu privirea pe Hunt. Dup gust, era cafea adevrat, mai bun dect majoritatea soiurilor cultivate n Web. O s ncep cu ultima ntrebare, a zis el. Definete prelungite. Sptmni. Nite sptmni probabil c vom putea rezista. Luni - n nici un caz! Guvernatorul-general a testat somonul. Ai vzut care-i starea economiei noastre. Dac n-ar fi fost proviziile aduse de FOR, am fi
134

avut zilnic, nu sptmnal, revolte cauzate de foamete. Din cauza carantinei, nu mai exist export. Jumtate din refugiai vor s-i gseasc pe preoii templului Shrike i s-i ucid, cealalt jumtate vrea s se converteasc nainte ca Shrike s ajung la ei. I-ai gsit pe preoi? a ntrebat Hunt. Nu. Suntem siguri c au scpat din explozia templului, ns autoritile nu-i pot localiza. Se zvonete c ar fi plecat spre nord, spre Donjonul Cronos, un castel de piatr aflat la marginea stepei nalte unde sunt Criptele Timpului. Eu tiam mai multe. tiam cel puin c pelerinii nu vzuser nici un preot al templului lui Shrike n decursul scurtei lor ederi n Donjon. Dar c acolo existau urmele unui mcel. Ct despre prioriti, spunea Theo Lane, prima este evacuarea. A doua este eliminarea ameninrii Expulzailor. A treia este ajutor mpotriva sperietorii Shrike. Leigh Hunt s-a lsat pe spate, rezemndu-se de lemnul lustruit. Aburi se nlau din cana grea pe care o inea n mini. A n clipa de fa, evacuarea nu este o posibilitate... De ce? a venit ntrebarea lui Lane precum trsnetul unui bici-al-iadului. Directorul executiv Gladstone nu deine... n prezent... puterea politic pentru a convinge Senatul i Totalitatea c Webul poate s accepte cinci milioane de refugiai... Rahat, a spus guvernatorul-general. n primul su an de Protectorat, Maui-Legmntul a fost invadat de un numr de dou ori mai mare de turiti. Ceea ce a distrus o ecologie planetar unic. Punei-ne pe
135

Armaghast sau pe vreo planet-deert pn trece spaima rzboiului. Hunt a cltinat din cap. Ochii lui de baset preau mai triti ca de obicei. Nu-i vorba doar de logistic, a zis el. Ori despre problema politic. Este... Shrike, a rostit Lane i a tiat felia de unc. Adevratul motiv este Shrike. Da. Ca i temerea vizavi de o infiltrare a Expulzailor n Web. Guvernatorul-general a izbucnit n rs. V temei aadar c dac instalai aici portaluri teleproiectoare i ne lsai s scpm, nite Expulzai de trei metri vor asoliza i se vor aeza la coad fr s fie bgai de seam? Hunt a sorbit din cafea. Nu, a rspuns el, totui exist posibilitatea real a unei invazii. Orice portal teleproiector este o deschidere ctre Web. Consiliul Consultativ se opune. Bine, a aprobat brbatul mai tnr vorbind cu gura pe jumtate plin. Atunci evacuai-ne cu nave. Nu de aceea a sosit prima trup de intervenii? Acela a fost motivul aparent, a rspuns Hunt. Obiectivul nostru real este de a-i nfrnge pe Expulzai i de a readuce apoi Hyperion n Web. Cum rmne atunci treaba cu ameninarea Shrike? Va fi... neutralizat, a spus Hunt. A tcut, n vreme ce un grup mic de brbai i femei a trecut pe lng balconaul nostru. Am ridicat ochii, am dat s revin cu atenia asupra mesei, pentru ca dup aceea s-mi ntorc iute capul. Grupul dispruse mai departe pe hol.
136

Acela nu era Melio Arundez? am ntrebat, ntrerupndu-l pe guvernatorul-general Lane. Poftim? Ah, doctorul Arundez... Da. l cunoti, domnule Severn? Leigh Hunt m-a sfredelit cu privirea, ns l-am ignorat. Da, i-am spus lui Lane dei de fapt nu-l ntlnisem niciodat pe Arundez. Ce face pe Hyperion? Echipa lui a asolizat acum mai bine de ase luni locale, cu o propunere de proiect din partea Universitii Reichs de pe Freeholm, pentru cercetri suplimentare asupra Criptelor Timpului. Dar Criptele erau nchise pentru cercetri i turiti, am observat. Da, ns instrumentele lor - am trimis sptmnal datele prin transmitorul sperlumic al consulatului artaser deja modificarea din cmpurile antientropice care nconjoar Criptele. Universitatea Reichs tia c se deschideau Criptele... dac ntr-adevr acesta este nelesul schimbrii... i i-a trimis cei mai buni cercettori din Web ca s le studieze. Dar nu le-ai acordat permisiunea? am ntrebat. Theo Lane a surs fr cldur. Directorul executiv Gladstone nu le-a acordat permisiunea respectiv. Interzicerea accesului la Cripte este un ordin direct de pe TC2. Dac ar fi fost dup mine, a fi refuzat pelerinii i a fi permis accesul prioritar al echipei lui Arundez. A revenit spre Hunt. Scuzai-m, am rostit i am ieit din separeu. L-am gsit pe Arundez i pe oamenii lui - trei femei i patru brbai, ale cror mbrcminte i constituii fizice sugerau planete diverse din Web - cu dou
137

balconae mai departe. Erau aplecai peste mic dejunurile i comagendele lor tiinifice, discutnd n termeni tehnici att de absconi, nct ar fi strnit invidia unui crturar talmudic. Domnul Arundez? am ntrebat. Da? A ridicat ochii. Era cu dou decenii mai vrstnic dect mi aminteam, apropiindu-se de vrsta mijlocie, abia trecut de aizeci de ani. Profilul remarcabil de chipe rmsese ns neschimbat i-i pstrase pielea bronzat, maxilarul ferm, prul ondulat i negru, care abia se nspica la tmple i ochi castanii sfredelitori. Am neles de ce se ndrgostise de el o proaspt absolvent de facultate. M numesc Joseph Severn, am rostit. Nu m cunoti, dar eu cunosc o prieten a ta... Rachel Weintraub. Arundez s-a ridicat ntr-o clip, scuzndu-se fa de ceilali, m-a prins de cot i m-a condus pn am gsit un separeu neocupat ntr-o ni, sub o fereastr rotund prin care se zreau acoperiuri de igl roie. Mi-a dat drumul i m-a examinat cu atenie, observnd hainele din Web. Mi-a rsucit ncheieturile, cutnd urmele vineii trdtoare ale tratamentelor Poulsen. Eti prea tnr, a spus. Nu puteai s-o fi cunoscut pe Rachel dect ca feti. De fapt, am precizat, l cunosc mai bine pe tatl ei. Arundez a lsat s-i scape un suspin i a ncuviinat.

138

Desigur, a zis el. Unde este Sol? De luni de zile ncerc s-i dau de urm prin intermediul consulatului. Autoritile de pe Hebron nu vor s spun dect c s-a mutat. Mi-a aruncat din nou cuttura cercettoare. tii despre... boala lui Rachel? Da, am spus. Maladia lui Merlin care cauza regresarea vrstei fetei, nsoit de pierderea amintirilor cu fiecare zi i or trecut. Melio Arundez fusese una dintre amintirile acelea. tiu c n urm cu cincisprezece ani standard ai fost pe Lumea lui Barnard, ca s-o vezi. Arundez a fcut o grimas. A fost o greeal, a murmurat el. Crezusem c-o s vorbesc cu Sol i Sarai. Cnd am vzut-o... A cltinat din cap. Cine eti? tii unde sunt acum Sol i Rachel? Mai sunt trei zile pn la ziua ei de natere. Prima i ultima ei zi de natere, am aprobat i am privit n jur. Holul era tcut i pustiu, cu excepia unui murmur ndeprtat de rsete de la un nivel inferior. M aflu aici ntr-o tentativ de culegere de date pentru cabinetul directorului executiv. Am informaii c Sol Weintraub i fiica lui au cltorit la Criptele Timpului. Arundez pru c ar fi primit o lovitur n plexul solar. Aici? Pe Hyperion? A rmas pentru o secund cu ochii pironii asupra acoperiurilor. Ar fi trebuit s-mi fi dat seama... dei Sol a refuzat mereu s revin aici... dar dup moartea lui Sarai... M-a privit. Eti n contact cu el? Ea... ei sunt sntoi? Am scuturat din cap.

139

n prezent, i-am spus, nu exist legturi radio sau datasfer cu ei. tiu c au ajuns cu bine. ntrebarea este ce tii tu? Echipa ta? Informaiile despre ceea ce se ntmpl la Criptele Timpului pot fi foarte importante pentru supravieuirea lor. Melio Arundez i-a trecut mna prin pr. Dac ne-ar fi lsat s mergem acolo! Miopia idioat i stupid a birocrailor... Spuneai c eti din cabinetul lui Gladstone. Le poi explica de ce-i att de important pentru noi s ajungem acolo? Eu nu sunt dect un mesager, am zis. Spune-mi ns de ce este att de important i voi ncerca s transmit informaia cuiva. Palmele mari ale lui Arundez au cuprins o form invizibil din aer. ncordarea i mnia lui erau palpabile. Timp de trei ani, datele au sosit prin intermediul telemetriei n mesajele arhivate pe care consulatul le permitea o dat pe sptmn prin preiosul lui transmitor sperlumic. Ele artau o degradare lent, dar implacabil a nveliului antientropic mareele temporale - n Cripte i n jurul lor. Era aleatoriu, ilogic, ns constant. La scurt timp dup nceperea degradrii echipa noastr a primit autorizaia de a veni. Am sosit acum ase luni i am vzut datele care sugerau c Criptele se deschideau... intrau n faz c\xprezentul... dar la patru zile dup ce am ajuns, instrumentele au ncetat s mai transmit. Toate! L-am implorat pe nenorocitul la de Lane s ne lase doar s ne ducem i s le recalibrm, s instalm senzori noi, dac nu ne ngduia s investigm personal. Nimic! Nici o autorizaie de tranzit. Nici o comunicaie cu Universitatea... dei asta ar fi fost mai simplu dup
140

sosirea navelor FOR. Am ncercat s plecm noi nine n amonte pe ru, fr permisiune, dar gorilele de pucai marini ai lui Lane ne-au interceptat la ecluzele Karla i ne-au adus napoi cu ctue la mini. Am stat patru sptmni n nchisoare. Acum ni s-a ngduit s ne plimbm prin Keats, ns vom fi nchii pe termen nelimitat dac mai prsim oraul. Arundez s-a aplecat spre mine. Poi s ne ajui? Nu tiu, am rspuns. Vreau s-i ajut pe Weintraubi. Poate c ar fi mai bine dac i-ai putea duce echipa acolo. tii cnd se vor deschide Criptele? Fizicianul temporal a schiat un gest furios. Dac am avea date noi! A oftat. Nu, nu tim. Se poate s s se fi deschis deja, ori s-ar putea deschide peste alte ase luni. Cnd spui s se deschid, am ntrebat, te referi la o deschidere fizic? Nu, bineneles c nu. Din punct de vedere fizic, Criptele Timpului au fost deschise pentru cercetri din momentul cnd au fost descoperite, n urm cu patru secole standard. Cnd spun deschise, m refer la dispariia perdelelor temporale ce ascund pri din ele, astfel nct s aduc ntregul complex n faz cu fluxul temporal local. Prin local, nelegi... M refer desigur la Universul acesta. i eti sigur c ele se deplaseaz napoi prin timp... venind din viitorul nostru? am ntrebat. Da, se deplaseaz napoi prin timp, dar nu pot preciza dac vin din viitorul nostru. Nu suntem nici mcar siguri ce nseamn viitor n termeni
141

fizico-temporali. Ar putea fi vorba despre o serie de probabiliti sinusoidale sau de un megaunivers ramificaie decizional, sau chiar... Indiferent ns despre ce ar fi vorba, l-am ntrerupt, Criptele Timpului i Shrike vin de acolo? Criptele Timpului n mod sigur, a spus fizicianul. Nu tiu nimic despre Shrike. Propria mea bnuial este c-i o legend alimentat de aceeai dorin pentru adevruri superstiioase care propulseaz alte religii. Nu crezi n Shrike nici dup cele ce i s-au ntmplat lui Rachel? Melio Arundez m-a fulgerat cu privirea. Rachel s-a mbolnvit de maladia lui Merlin, a spus el. Este o boal de mbtrnire antientropic, ctui de puin un monstru mitic. Muctura timpului n-a fost niciodat mitic, am rostit surprinzndu-m pe mine nsumi cu filozofia aceea ieftin. ntrebarea este: Shrike, sau orice alt putere care locuiete n Criptele Timpului, o va readuce pe Rachel la fluxul temporal local? Arundez a ncuviinat din cap i a revenit cu privirea spre acoperiuri. Soarele intrase n nori i dimineaa era cenuie, cu iglele roii uor decolorate. Rencepuse s plou. i ntrebarea este, am continuat surprinzndu-m din nou, dac o mai iubeti? Fizicianul a ntors capul ncet, fixndu-m cu o uittur mnioas. Am simit cum replica - posibil de natur fizic - crete, ajunge la apogeu, apoi descrete. S-a scotocit n buzunar i mi-a artat holoinstantaneul unei femei frumoase cu pr sur alturi de care se aflau doi adolesceni.

142

Soia i copiii mei, a zis Melio Arundez. Ateapt pe Renatere Vector. A ndreptat un deget bont ctre mine. Dac Rachel ar fi... ar fi vindecat azi, eu a avea optzeci i doi de ani standard pn ce ea ar ajunge iari la vrsta la care ne-am cunoscut. A cobort degetul i a pus holoul napoi n buzunar. ns rspunsul este afirmativ - nc o mai iubesc. Gata? Glasul a rupt tcerea de o clip. Am ridicat capul i i-am vzut n u pe Hunt i Theo Lane. Naveta decoleaz n zece minute, a anunat Hunt. M-am ridicat i i-am strns mna lui Melio Arundez. O s ncerc, am spus. Guvernatorul-general Lane a trimis un forfecar din escorta lui ca s ne transporte la astroport, iar el s-a ntors la consulat. Forfecarul militar nu era mai confortabil dect cel consular, dar era mai rapid. Abia dup ce ne fixaserm centurile de siguran la bordul navetei, Hunt a ntrebat: Ce-a fost cu fizicianul la? Am rennoit o legtur veche cu un strin, i-am rspuns. Hunt s-a ncruntat. Ce i-ai promis c vei ncerca? Am simit cum naveta a uruit, a vibrat, dup care a nit, cnd grila catapultatoare ne-a lansat spre cer. I-am spus c voi ncerca s-l ajut s viziteze un prieten bolnav. Hunt a continuat s se ncrunte, dar eu mi-am scos blocul de desen i am mzglit imagini din Cicero's pn ce am andocat la NavaSalt, dup cincisprezece minute.
143

A fost un oc s trec prin portalul teleproiector n nodul executiv din Cldirea Guvernului. Alt pas ne-a dus n galeria Senatului, unde Meina Gladstone continua s se adreseze unei sli pline. Imagurile i microfoanele i transmiteau discursul n Totalitate i ctre o sut de miliarde de ceteni. Mi-am privit cronometrul. Era 10:38. Lipsisem doar nouzeci de minute. 12 Cldirea care gzduia Senatul Hegemoniei Omului fusese construit mai degrab dup modelul Senatului Statelor Unite de acum opt sute de ani, dect dup cel al structurilor mai imperiale ale Republicii Nord-Americane sau Primului Consiliu Planetar. Sala principal era uria, mrginit de galerii i ndeajuns de cuprinztoare pentru cei peste trei sute de senatori de pe planetele Webului i aptezeci de reprezentani fr drept de vot din coloniile Protectorat. Covoarele aveau culoarea rou-bogat a vinului i radiau de la podiumul central unde stteau Preedintele Pro Tem, liderul majoritii Totalitii i, astzi, directorul executiv al Hegemoniei. Msuele senatorilor erau din muirlemn, donat de Templierii de pe Crngul lui Dumnezeu, pentru care asemenea produse erau sacre, iar strlucirea i aroma lemnului lustruit umpleau sala, chiar cnd era aglomerat ca acum. Leigh Hunt i eu am intrat tocmai cnd Gladstone i termina discursul. Am tastat o afiare rapid pe comagend. Ca majoritatea discursurilor ei, fusese scurt, relativ simplu, fr condescenden sau bombasticitate, totui avnd un ritm foarte puternic al frazelor i imaginilor. Gladstone trecuse n revist
144

incidentele i conflictele care duseser la actuala stare de beligeran cu Expulzaii, proclamase dorina de pace onorat de trecerea timpului, care continua s joace un rol primordial n politica Hegemoniei, i ceruse unitate n Web i Protectorat pn la trecerea crizei curente. I-am ascultat ncheierea. ...aa s-a ajuns, conceteni, ca dup mai bine de un secol de pace s fim din nou angajai n lupta pentru a menine acele drepturi crora li s-a dedicat societatea noastr nc dinaintea Mamei Pmnt. Dup mai bine de un secol de pace, trebuie s apucm - orict nu am dori-o, orict ne-ar fi de greu - scutul i sabia, care ne-au pstrat dintotdeauna dreptul prin natere i ne-au garantat binele comun, pentru ca pacea s poat prevala iari. Nu trebuie i nu ne vom lsa amgii de sunetul trmbielor sau de fiorul de bucurie pe care-l produce n mod inevitabil chemarea la arme. Cei care ignor leciile oferite de istorie prin nebunia final a rzboiului sunt silii la mai mult dect la simpla lor retrire... ei pot s moar din cauza rzboiului. Sacrificii mari ne pot atepta pe toi. Suferine mari ne pot atepta pe unii dintre noi. Indiferent ns care vor fi inevitabilele succese sau piedici, v spun c nu trebuie s uitm dou lucruri: Mai nti, c luptm pentru pace i tim c rzboiul nu trebuie s fie niciodat o stare, ci, mai degrab, o calamitate temporar, pe care s-o suferim tot aa cum un copil sufer de febr, tiind c sntatea va urma nopii lungi de durere i c pacea nseamn sntate. n al doilea rnd, c nu ne vom preda niciodat... nu ne vom preda, nu vom ovi i nu ne vom nclina niciodat naintea unor glasuri inferioare
145

sau unor imbolduri spre confort... nu vom ovi pn ce victoria nu va fi a noastr, agresiunea va fi stvilit i pacea va fi ctigat. V mulumesc! Leigh Hunt s-a aplecat nainte i s-a uitat atent cum majoritatea senatorilor s-au ridicat i au ovaionat-o pe Gladstone, ntr-un vacarm ce a reverberat din plafonul nalt i s-a revrsat n valuri asupra noastr n galerie. Majoritatea senatorilor. Lam vzut pe Hunt numrndu-i pe cei care rmseser aezai, unii cu braele ncruciate, muli cu ncruntturi vizibile. Rzboiul nu ncepuse de nici dou zile i opoziia apruse deja... mai nti din partea planetelor-colonii temtoare pentru propria lor securitate, ct timp FORA se concentra asupra lui Hyperion, apoi din partea oponenilor lui Gladstone - care erau destui, fiindc nimeni nu rmne la putere att de mult ct rmsese ea fr s-i atrag dumani, i, n cele din urm, din partea propriei ei coaliii care considera rzboiul o distrugere prosteasc a prosperitii fr precedent. Am privit-o prsind podiumul, strngnd minile btrnului Preedinte i tnrului lider al majoritii, dup aceea ieind pe culoarul central; atingnd i vorbind cu muli, artndu-le zmbetul ei familiar. Imagurile Totalitii au urmat-o i am putut percepe creterea apsrii dezbaterilor din reea, pe msur ce miliarde de oameni i exprimau opiniile pe nivelurile de interaciune ale megasferei. Acum trebuie s stau de vorb cu ea, a spus Hunt. tii c disear eti invitat la un dineu oficial n Vrful-arborilor? Da.

146

Hunt a cltinat uor din cap, parc incapabil s neleag de ce directorul executiv m dorea n jurul ei. Se va termina trziu i va fi urmat de o ntlnire cu FORA:comand. Ea dorete s participi la ambele. Voi fi disponibil, am spus. Hunt s-a oprit n u. Ai ceva de fcut n Cldirea Guvernului pn la dineu? I-am surs. O s lucrez la schiele de portret, am rspuns. Dup aceea probabil c m voi plimba prin Parcul Cprioarelor. Iar apoi... nu tiu... s-ar putea s trag un pui de somn. A scuturat din nou din cap i a ieit. 13 Primul foc l rateaz pe Fedmahn Kassad cu mai puin de un metru, sprgnd un bolovan, iar brbatul reacioneaz nainte ca explozia s-l loveasc; se rostogolete ca s ajung la adpost, cu polimerul de camuflaj complet activat, cu armura de impact rigid, cu carabina de asalt pregtit, cu vizorul n mod de intire total. Rmne ntins acolo cteva clipe, simind cum inima i bubuie, i cerceteaz dealurile, valea i Criptele n cutarea celei mai mici amprente termice sau micri. Nimic. ncepe s rnjeasc ndrtul oglinzii negre a vizorului. Cei care au tras n el l-au ratat n mod intenionat, este sigur n privina asta. Au folosit o salv impuls standard, cu cartu de 18 mm, i cu excepia cazului

147

n care trgtorul se afla la peste zece kilometri deprtare... era imposibil s nu-l nimereasc. Kassad se ridic, pregtindu-se s alerge spre adpostul Criptei de Jad, i al doilea foc l izbete n piept, aruncndu-l ndrt. De data aceasta el icnete i se rostogolete ntr-o parte, mergnd n patru labe spre intrarea n Cripta de Jad, cu toi senzorii activai. Al doilea foc a fost un glon de carabin. Cel care se joac cu el folosete o arm FOR de asalt multifuncional similar cu a sa. Bnuiete c atacatorul tie c el poart armur corporal, tie c glonul carabinei ar fi ineficient de la orice distan. ns armele multifuncionale au i alte setri, iar dac urmtorul nivel al jocului implic un laser ucigtor, Kassad este ca i mort. El se propulseaz prin ua criptei. n continuare senzorii nu nregistreaz amprente termice sau de micare, cu excepia urmelor rou-galben, ce se rcesc rapid, ale pailor tovarilor si pelerini care au intrat n Sfinx acum cteva minute. Kassad utilizeaz implanturile tactice pentru a comuta displayurile i ruleaz iute prin canale VHF i optice de comunicaii. Nimic. Amplific de o sut de ori valea, introduce n calcule factorii de vnt i nisip i activeaz un indicator de inte mictoare. Nimic mai mare dect o insect nu se clintete. Emite impulsuri radar i sonar, ademenindu-l pe inta s se orienteze dup ele. Nimic. Apeleaz displayuri tactice ale primelor dou focuri; trasee balistice albastre nvie. Primul foc a venit dinspre Oraul Poeilor, situat la peste patru kilometri ctre sud-vest. Al doilea foc, care a urmat la mai puin de zece secunde, a venit
148

dinspre Monolitul de Cristal, aflat la aproape un kilometru n vale, spre nord-est. Logica dicteaz c trebuie s fi fost doi lunetiti. Kassad este convins c nu-i dect unul. Redefinete scara displayului. Al doilea foc a fost tras de pe Monolit, de la cel puin treizeci de metri n sus pe faa vertical. Colonelul iese afar, mrete amplificarea i privete prin noapte i ultimele vestigii ale furtunii de nisip i zpad ctre structura uria. Nimic. Nici o fereastr, nici o ambrazur, nici o deschidere de vreun fel. Doar miliardele de particule coloidale lsate n aer de furtun ngduie laserului s fie vizibil pentru o fraciune de secund. Kassad zrete raza verde dup ce l izbete n piept. Se rostogolete napoi n intrarea Criptei de Jad i se ntreab dac pereii verzi vor ajuta s opreasc o suli de lumin verde, n timp ce supraconductoarele din armura lui de lupt radiaz cldur n toate direciile i vizorul tactic l anun ceea ce tie deja: s-a tras de sus de pe Monolitul de Cristal. Kassad simte durere neptoare n piept i coboar ochii la timp pentru a vedea pe podea un cerc de cinci centimetri de fibre topite din armura invulnerabil. Doar ultimul strat l-a salvat. Aa ns corpul lui este scldat n sudoare n interiorul costumului i vede cum pereii criptei strlucesc literalmente de cldura pe care a radiat-o armura. Biomonitoarele ip, solicitndu-i atenia, dar nu ofer nouti serioase, senzorii costumului raporteaz unele avarii ale circuitelor, ns nu descriu nimic ce nu poate fi nlocuit i arma i rmne ncrcat i operativ.

149

Kassad se gndete. Toate Criptele sunt comori arheologice inestimabile, pstrate de secole ca un cadou pentru generaiile viitoare, chiar dac se deplaseaz napoi prin timp. Ar fi o crim la scar interplanetar dac Fedmahn Kassad i-ar pune viaa mai presus de pstrarea acestor artefacte preioase. Mai d-le-n pizda m-sii, optete Kassad i se rostogolete n poziie de tragere. mproac cu laser faada Monolitului, pn ce cristalul se topete i curge. Pompeaz salve de impulsuri explozive n el, la intervale de zece metri, ncepnd de sus. Mii de cioburi din materialul-oglind zboar n noapte, rostogolindu-se n ralanti spre fundul vii, lsnd goluri hde, ca ale unor dini lips, n faada cldirii. Kassad comut napoi la fasciculul larg de lumin coerent i baleiaz interiorul prin guri, rnjind n spatele vizorului cnd ceva izbucnete n flcri la cteva etaje. Kassad trage feeri - fascicule de electroni de energie ridicat -, care strpung Monolitul i perforeaz tunele perfect cilindrice largi de paisprezece centimetri i lungi de o jumtate de kilometru prin roca peretelui vii. Lanseaz grenade-rapnel, care explodeaz n zeci de mii de fleete ascuite ca acele dup ce trec prin faada de cristal a Monolitului. Declaneaz baleieri aleatorii de impulsuri laser, care vor orbi pe oricine sau orice se uit n direcia lui dinspre structur. Trimite proiectile cuttoare de surse termice n toate orificiile pe care i le ofer structura asaltat. Kassad se rostogolete napoi n ua Criptei de Jad i-i ridic vizorul. Flcrile din turnul care arde sunt reflectate n mii de cioburi de cristal mprtiate prin
150

toat valea. Fumul se ridic n noaptea lipsit brusc de vnt. Dune vermillon sclipesc sub vpi. Pe neateptate vzduhul este umplut de sunetul de clopoei eolieni, cnd mai multe buci de cristal se desprind i cad, unele atrnnd la captul firelor lungi de sticl topit. Kassad ejecteaz ncrctoarele golite i benzile de muniie, le nlocuiete cu altele luate de la centur i se rsucete pe spate, inspirnd aerul rcoros care ptrunde prin ua deschis. Nu-i face iluzii c ar fi ucis lunetistul. Moneta, optete Fedmahn Kassad. nchide ochii pentru un moment nainte de a continua. Moneta venise prima dat la Kassad la Agincourt, ntr-o diminea de la sfritul lui octombrie, n 1415 d.H. Cmpurile fuseser presrate de leuri ale francezilor i englezilor, pdurea nviase prin ameninarea unui singur duman, ns dumanul acela ar fi ieit victorios, dac n-ar fi fost ajutorul femeii nalte cu pr scurt i ochi pe care Kassad n-avea s-i uite niciodat. Dup victoria lor comun, nc mprocai de sngele cavalerului pe care-l uciseser, Kassad i femeia fcuser dragoste n pdure. Reeaua de Istorie a Tacticii din coala de Comand Olympus era o experien simstim mai apropiat de realitate dect orice ar fi putut percepe vreodat civilii, dar amanta fantom Moneta nu era un artefact al simstimului. De-a lungul anilor, pe cnd Kassad era cadet al colii de Comand Olympus FOR, dar i mai trziu, n visele post-cathartice de oboseal profund care urmau n mod inevitabil luptelor, ea venise la el.
151

Fedmahn Kassad i umbra Moneta fcuser dragoste prin cotloanele tcute ale cmpurilor de btlie de la Antieram pn la Qom-Riyadh. Netiut de nimeni, nevzut de ali cdei simstim, Moneta venise la el cnd era de planton n nopi tropicale i cnd era asediat n zile ngheate n stepele ruse. Ei i murmuraser pasiunea n visele lui Kassad dup nopile de victorii reale pe cmpurile de lupt ale insulelor de pe Maui-Legmntul i n decursul agoniei reconstruciei fizice dup ce trecuse pe lng moarte pe Bressia de Sud. i ntotdeauna Moneta fusese unica lui iubire - o pasiune copleitoare amestecat cu iz de snge i praf de puc, gust de napalm, buze moi i carne ionizat. Apoi venise Hyperion. Nava-spital n care se gsea colonelul Fedmahn Kassad fusese atacat de navele-tor ale Expulzailor, n vreme ce revenea din sistemul Bressia. Numai Kassad supravieuise, furnd o navet Expulzat i asoliznd forat pe Hyperion. Pe continentul Equus. n deerturile nalte i pustiurile sterpe ale inuturilor de dincolo de Lanul Cpstrului. n valea Criptelor Timpului. Pe trmul lui Shrike. i Moneta l ateptase. Fcuser dragoste... iar cnd Expulzaii asolizaser pentru a-i gsi prizonierul, Kassad, Moneta i prezena pe jumtate perceput a lui Shrike devastaser navele Expulzate, le nimiciser i mcelriser trupele debarcate. Pentru scurt timp, colonelul Fedmahn Kassad din mahalalele Tharsis, copil, nepot i strnepot de refugiai, cetean al planetei Marte din toate punctele de vedere, cunoscuse extazul pur de a folosi timpul ca pe o arm, de a te deplasa
152

nevzut printre inamici, de a fi un zeu al distrugerii n ci nevisate de lupttorii muritori. Dup care ns, chiar n timp ce fceau dragoste dup carnajul btliei, Moneta se transformase. Devenise un monstru. Sau Shrike o nlocuise... Kassad nu-i putea reaminti detaliile; nu dorea, s i le reaminteasc dac nu era nevoit s-o fac pentru a supravieui. El tia ns c se ntorsese ca s-l gseasc pe Shrike i s-l ucid. S-o gseasc pe Moneta i s-o ucid. S-o ucid? Nu tia. Colonelul Fedmahn Kassad tia doar c toate marile pasiuni ale unei viei ptimae l aduseser n acest loc i n acest moment, iar dac moartea l atepta aici, atunci aa avea s fie. Iar dac l ateptau dragostea i gloria i o victorie care ar fi cutremurat Valhalla, atunci aa avea s fie. Kassad i coboar vizorul, se ridic n picioare i iese n goan din Cripta de Jad, urlnd. Arma sa lanseaz grenade fumigene i panglici antiradar spre Monolit, dar acestea i ofer puin acoperire pentru distana pe care trebuie s-o strbat. Cineva este nc viu i trage din turn; gloane i ncrcturi pulsatorii explodeaz n lungul cii sale, iar el se ferete i plonjeaz de la o dun la alta, de la un morman de nruituri la altul. Fleete i lovesc casca i picioarele. Vizorul i crap i ncep s plpie leduri de avertizare. Kassad dezactiveaz displayurile tactice, lsnd doar ajutoarele pentru vedere pe timp de noapte. Proiectile solide de mare vitez l lovesc n umr i genunchi. Kassad cade, este dobort. Armura de impact se rigidizeaz, apoi se destinde i el se ridic i alearg din nou, simind cum se formeaz deja
153

vnti profunde. Polimerul cameleonic se strduiete cu disperare s imite zona pe care o traverseaz: noapte, flcri, nisip, cristal topit i piatr ce arde. Mai are cincizeci de metri pn la Monolit i panglici de lumin izbesc n stnga i dreapta lui, transformnd nisipul n sticl printr-o atingere, ntinzndu-se ctre el cu o vitez pe care nimic i nimeni n-o poate evita. Laserele ucigae nceteaz s se mai joace cu el i lovesc n plin, mpungndu-i casca, inima i vintrele cu arsura stelelor. Armura de lupt devine oglind strlucitoare, schimbndu-i frecvenele n microsecunde pentru a corespunde culorilor atacatoare ce fluctueaz. Un nimb de aer supranclzit l nconjoar. Microcircuitele zbiar sub suprasarcin, radiind cldura i strduindu-se s realizeze un cmp de for subire de un micrometru, care s-o in departe de carne i de oase. Kassad se strduiete din greu pe ultimii douzeci de metri, folosind asistena de amplificare a forei pentru a sri peste bariere de cristal topit i solidificat. Explozii erup n toate prile, doborndu-l i dup aceea ridicndu-l iari. Costumul este absolut rigid; el nu este dect o marionet aruncat ntre mini de flcri. Bombardamentul nceteaz. Kassad se scoal n genunchi i apoi n picioare. Ridic ochii spre faada Monolitului de Cristal i vede vpile, fisurile i nimic altceva. Vizorul i este fisurat i mort. Kassad l ridic, simte fumul i aerul ionizat i ptrunde n cript.

154

Implanturile l anun c ceilali pelerini l apeleaz pe toate canalele de comunicaii. Le nchide, i scoate casca i pete n ntuneric. Este o singur sal, mare, ptrat i ntunecoas. Un pu s-a deschis n mijloc i el privete n sus o sut de metri, pn la un luminator distrus. O siluet ateapt la nivelul zece, la aizeci de metri deasupra, conturat pe fundalul flcrilor. Kassad i pune arma pe un umr, strnge casca sub bra, gsete scara spiralat mare din centrul puului i ncepe s suie. 14 i-ai tras puiul de somn? a ntrebat Leigh Hunt cnd am pit n zona de recepie a teleproiectorului de la Vrful-arborilor. Da. Vise plcute, sper, a rostit el fr s se strduiasc s-i ascund sarcasmul sau opinia despre cei care dorm n timp ce oamenii influeni din guvern trudesc. Nu tocmai, am rspuns i am privit n jur pe cnd suiam pe scara larg spre nivelurile dineului. ntr-un Web n care orice ora din orice provincie din orice ar de pe orice continent pare s se fleasc cu un restaurant de patru stele, unde adevraii experi gastronomici sunt de ordinul zecilor de milioane, iar vlul palatin a fost educat de feluri exotice de pe dou sute de planete, chiar i ntr-un Web att de ornat de triumfuri culinare i localuri de succes, Vrful-arborilor rmne un unicat. Amplasat n cretetul unuia dintre cei mai nali doisprezece arbori de pe planeta pdurilor gigante,
155

Vrful-arborilor ocupa civa acri de ramuri superioare, la jumtate de mil deasupra solului. Scara pe care suiam eu i Hunt, lat aici de patru metri, era pierdut prin imensitatea de crci de mrimea unor bulevarde, frunze ct velele corbiilor i un trunchi principal - iluminat de spoturi i doar ntrezrit prin interstiiile frunziului - mai masiv i impuntor dect muli versani muntoi. Vrful-arborilor avea pe ramurile sale de sus o duzin de platforme pentru dineuri, cresctoare ca rang, privilegii, bogie i putere. Mai ales, putere. ntr-o societate n care miliardarii erau aproape banali, unde un prnz n Vrful-arborilor putea s coste o mie de mrci i s fie la ndemn a milioane de oameni, arbitrul suprem al poziiei i privilegiilor era puterea - o valut mereu la mod. Cina din seara aceasta avea s fie pe puntea cea mai de sus, o platform larg i curb de stranilemn (pentru c pe muirlemn nu se poate clca), cu vedere ctre cerul de lmie care se ntuneca ncet, o infinitate de vrfuri de arbori mai scunzi ntinzndu-se spre orizontul ndeprtat i luminile portocalii dulci ale caselor arboricole i lcaurilor de cult ale Templierilor sclipind prin pereii ndeprtai verzi, ocru i chihlimbar de frunze ce foneau ncetior. La dineu participau vreo aizeci de persoane; l-am recunoscut pe senatorul Kolchev, cu prul alb scnteind sub lam- pioanele japoneze, pe consilierul Albedo, generalul Morpurgo, amiralul Singh, Preedintele Pro Tem Denzel-Hiat-Amin, liderul majoritii Totalitii Gibbons, alt duzin de senatori ai unor planete puternice n Web ca Sol Draconi Septem, Deneb Drei, Nordholm, Fuji, ambele Renateri, Metaxas, Maui156

Legmntul, Hebron, Noul Pmnt i Ixion, ca i un grup de politicieni mai mruni. Era prezent i Spenser Reynolds, artistul de aciune, strlucitor ntr-o tunic protocolar de catifea maro, dar n-am vzut i ali artiti. De cealalt parte a punii aglomerate am zrit-o ns pe Tyrena Wingreen-Feif; filantroapa devenit editor continua s ias n eviden n rochia ei fcut din mii de petale de piele subire ca mtasea, cu prul negru-albastru ridicndu-se mult ntr-un val sculptat, dar rochia era un Tedekai original, machiajul era spectaculos, totui non-interactiv i comportamentul ei era mult mai discret dect ar fi fost cu numai cinci sau ase decenii n urm. Am pornit ctre ea peste platforma ticsit, n vreme ce musafirii se nghesuiau pe penultima punte, vizitnd barurile numeroase i ateptnd s fie invitai la mas. Joseph, dragule! a strigat Wingreen-Feif cnd strbteam ultimii yarzi. Cum naiba ai fost invitat la o asemenea plictiseal groaznic? Am surs i i-am oferit o cup de ampanie. Regina-mam a modei literare m cunotea doar mulumit vizitei de o sptmn pe care o fcusem n urm cu un an la festivalul artelor de pe Esperance i graie prieteniei mele cu nume de clas ale Webului, ca Salmud Brevy III, Milion De Havre i Rithmet Corber. Tyrena era un dinozaur care refuza s dispar de pe faa Pmntului - dac n-ar fi existat machiajul, ncheieturile, palmele i gtul ei ar fi strlucit vineiu n urma repetatelor tratamente Poulsen. i ea petrecuse decenii n croaziere interstelare cu salturi scurte sau n somnuri criogenice incredibil de scumpe, n baze de tratament prea exclusiviste ca s aib un nume;
157

drept rezultat, Tyrena Wingreen-Feif inea scena monden ntr-o strnsoare de fier de peste trei secole i nu ddea vreun semn c ar fi slbit-o. Cu fiecare somn de douzeci de ani, averea ei cretea i legenda sporea. Mai locuieti pe planeta aceea mic i groaznic pe care am vizitat-o anul trecut? m-a ntrebat. Esperance, am spus tiind c ea tia precis unde triau toi artitii importani de pe planeta aceea lipsit de importan. Nu, se pare c deocamdat mi-am mutat domiciliul pe TC2. Lady Wingreen-Feif a fcut o grimas. Eram vag contient c un grup de opt-nou gur-casc priveau cu atenie, ntrebndu-se cine era tnrul acesta ndrzne care intrase pe orbita ei interioar. Ce groaznic pentru tine, a spus Tyrena, s fii silit s locuieti pe o planet de oameni de afaceri i birocrai guvernamentali. Sper c-i vor da drumul s evadezi n scurt timp! Am ridicat cupa spre ea, toastnd. Doream s te ntreb, am rostit, tu ai fost editorul lui Martin Silenus, nu? Regina-mam i-a cobort cupa i m-a fixat cu o cuttur rece. Pentru o clip mi le-am nchipuit pe Meina Gladstone i femeia aceasta ncletate ntr-un duel al voinelor; m-am nfiorat i i-am ateptat rspunsul. Dragul meu biat, a zis ea, asta-i o poveste foarte veche. De ce s-i bai tu cporul drgu cu asemenea fleacuri preistorice? M intereseaz Silenus, am rspuns. Poezia lui. Eram pur i simplu curios dac mai ii legtura cu el.

158

Joseph, Joseph, Joseph..., a it lady WingreenFeif, nimeni n-a mai auzit de decenii de bietul Martin! Pi, srmanul de el trebuie s fie o relicv! Nu i-am atras atenia c, pe cnd fusese editorul lui Silenus, poetul fusese mult mai tnr dect ea. Ciudat c pomeneti de el, a continuat WingreenFeif. Recent, vechea mea firm, Transline, spunea c se gndete s lanseze pe pia nite lucrri ale lui Martin. Nu tiu dac i-au contactat pe motenitori. Pmntul muribund? am ntrebat, gndindu-m la volumele nostalgice despre Vechiul Pmnt, care se vnduser att de bine cu mult timp n urm. n mod straniu, nu. Cred c se gndeau s-i tipreasc Cnturile. Tyrena a rs i a ridicat un beior de canabis nfipt ntr-un igaret lung de abanos. Cineva din alaiul ei s-a grbit s-l aprind. Ce alegere ciudat, a spus ea, innd seama de faptul c nimeni n-a citit Cnturile cnd bietul Martin tria. Asta-i, ntotdeauna spun c puin moarte i obscuritate ajut cel mai bine cariera unui artist. A chicotit - sunete scurte i ascuite, aidoma unei dli metalice cioplind piatr. Vreo ase dintre curtenii ei au imitat-o, hohotind. N-ar fi ru s te asiguri c Silenus a murit, am zis. Dac ar fi complete, Cnturile ar fi nelese mai bine. Tyrena Wingreen-Feif m-a privit straniu i zurgli au sunat printre frunze, anunnd cina. Spenser Reynolds i-a oferit braul lui grande dame i toi au nceput s urce ultima scar ctre stele; mi-am terminat ampania, am lsat cupa goal pe o balustrad i am suit pentru a m altura turmei. Directorul executiv i anturajul ei au sosit la puin timp dup ce ne aezaserm, i Gladstone a inut un
159

discurs scurt, probabil al douzecilea din ziua asta, excluzndu-l pe cel de diminea pentru Senat i Web. Motivul iniial pentru acest dineu fusese demararea unui efort de colectare de fonduri pentru Fundaia de Ajutorare pentru Armaghast, dar n scurt timp discursul lui Gladstone a abordat rzboiul i necesitatea continurii sale cu vigoare i eficien, n timp ce lideri din toate prile Webului promovau unitatea. Pe cnd vorbea, eu priveam peste balustrad. Cerul de lmie se dizolvase n ofran pal, apoi lsase loc iute unui amurg tropical att de bogat, nct se vedea ca i cum o cortin albastr groas fusese tras peste cer. Crngul lui Dumnezeu avea ase satelii naturali mici, dintre care cinci erau vizibili de la latitudinea aceasta i patru goneau peste bolt chiar n vreme ce m uitam cum rsar stelele. Aerul era aici bogat n oxigen, aproape ameitor, i purta un parfum greu de vegetaie umed care-mi reamintea de vizita de diminea pe Hyperion. Pe Crngul lui Dumnezeu nu erau ns ngduite niciun fel de VEM-uri, forfecri sau alte maini zburtoare - emisiile petrochimice sau siajele celulelor de fuziune nu poluaser niciodat cerurile acestea - i absena oraelor, autostrzilor i iluminatului electric fcea ca stelele s par ndeajuns de strlucitoare pentru a concura cu lampioanele japoneze i fosfogloburile ce atrnau de pe ramuri i suporturi. Briza revenise dup apusul soarelui i acum ntregul copac se legna ncetior; platforma larg se mica la fel de lin ca o nav pe o mare calm, cu suporturile i montanii din stranilemn i muirlemn trosnind uor n rafalele blnde. Puteam vedea
160

lumini sclipind printre copaci ndeprtai i tiam c multe dintre ele veneau din odile - cteva dintre miile nchiriate de Templieri - pe care i le puteai aduga unei reedine multiplanetare conectate prin teleproiectoare, dac te aflai n posesia sumei de un milion de mrci pentru o asemenea extravagan. Templierii nu se mnjeau cu operaiunile de zi cu zi ale Vrfului-arborilor sau ale ageniilor de nchirieri, ci se mulumeau doar s stabileasc condiii ecologice stricte i inviolabile pentru orice astfel de aciuni, dar beneficiau de sutele de milioane de mrci aduse de ele. M-am gndit la nava lor de croaziere interstelare Yggdrasill, un Arbore lung de un kilometru din cea mai sacr pdure a planetei, acionat de generatoarele de singularitate ale propulsiei Hawking i protejat de cele mai complexe scuturi de for i cmpuri de for Erg ce puteau fi transportate. Cumva, inexplicabil, Templierii acceptaser s trimit Yggdrasill ntr-o misiune de evacuare, care nu era dect o camuflare a invaziei trupei de intervenii FOR. i, aa cum tinde s se ntmple atunci cnd obiecte inestimabile sunt aduse n calea rului, Yggdrasill fusese distrus pe orbita lui Hyperion, indiferent dac n urma atacului Expulzailor sau a altei fore nc nedeterminate. Cum reacionaser Templierii? Ce el posibil i putuse determina s rite una dintre cele patru nave-arbore existente? i de ce cpitanul navei-arbore, Het Masteen, fusese ales ca unul dintre cei apte pelerini Shrike i apoi dispruse nainte ca goeleta-eolian s ajung la Lanul Cpstrului pe rmurile Oceanului de Iarb? Erau al naibii de multe ntrebri i rzboiul abia ncepuse.
161

Meina Gladstone a terminat de vorbit i le-a urat tuturor s se bucure de cina minunat. Am aplaudat politicos i am fcut semn unui steward s-mi umple paharul cu vin. Primul fel a fost o salat clasic la perioada imperial i am atacat-o cu entuziasm. Mi-am dat seama c toat ziua nu mncasem dect micul dejun. nfignd furculia ntr-o foaie de mcri, mi l-am reamintit pe guvernatorul-general Theo Lane mncnd ou, unc i somon afumat n timp ce ploaia cdea blnd din cerul lapislazuli al lui Hyperion. Acela fusese un vis? Ce prere ai despre rzboi, domnule Severn? a ntrebat Reynolds, artistul de aciune. Se afla cu cteva locuri mai departe i vizavi de mine la masa larg, dar vocea i se auzea perfect. Am vzut-o pe Tyrena ridicnd o sprncean din locul unde sttea, la trei scaune n dreapta mea. Ce prere poate s aib cineva despre rzboi? am replicat, gustnd din nou vinul. Era destul de bun, dei nimic din Web nu se putea compara cu amintirea mea despre Bordeauxul francez. Rzboiul nu necesit aprecieri, am continuat, ci doar supravieuire. Dimpotriv, a spus Reynolds, ca multe alte lucruri pe care omenirea le-a redefinit dup Hegira, rzboiul se afl pe punctul de a deveni o form de art. O form de art, a suspinat o femeie cu pr castaniu, tuns scurt. Datasfera mi-a spus c era Sudette Chier, soia senatorului Gabriel Fiodor Kolchev i ea nsi o redutabil for politic. Doamna Chier purta o rochie de lame albastru-auriu i o expresie de interes captivat.
162

Rzboiul ca form de art, domnule Reynolds! Ce concept fascinant! Spenser Reynolds era puin mai scund, dar i mult mai chipe dect media brbailor n Web. Prul i era cre, ns tuns scurt, pielea i prea bronzat de un soare binevoitor i uor poleit cu subtile vopsele corporale, hainele i ARN-istica erau costisitor flamboaiante fr a fi neconvenionale i ntreaga lui inut proclama o ncredere destins la care viseaz toi brbaii i pe care o obin foarte puini. Spiritul lui era evident, atenia fa de alii sincer, iar simul umorului legendar. M-am pomenit detestndu-l imediat pe nemernic. Totul este o form de art, doamn Chier i domnule Severn. Reynolds a zmbit. Sau trebuie s devin. Noi ne aflm dincolo de punctul n care rzboiul poate fi doar impunerea cras a politicii prin alte mijloace. Diplomaia, a rostit generalul Morpurgo din stnga sa. Pardon, domnule general? Diplomaia, a repetat Morpurgo. i este extindere, nu impunere. Spenser Reynolds a schiat o plecciune i a rotit uor din mn. Sudette Chier i Tyrena au rs ncetior. Imaginea consilierului Albedo s-a aplecat din stnga mea i a spus: Von Clausewitz, mi se pare. L-am privit. O unitate proiectoare, nu mai mare dect funigeii radiani ce neau printre crengi, plutea la doi metri deasupra i n spatele lui. Iluzia nu era la fel de perfect ca n Cldirea Guvernului, dar mult mai bun dect orice holo privat pe care o vzusem vreodat.
163

Generalul Morpurgo a ncuviinat spre reprezentantul Nucleului. Nu conteaz, a spus Chier. Ideea rzboiului ca art este sclipitoare. Am terminat salata i un chelner uman a luat castronul, nlocuindu-l cu o sup de culoare nchis pe care n-am recunoscut-o. Avea iz de fum, scorioar i ocean, i era delicioas. Rzboiul este un mediu perfect pentru un artist, a nceput Reynolds ridicnd ca pe o baghet ustensila cu care mnca salata. i nu numai pentru acei... meteugari care au studiat aa-zisa tiin a rzboiului. A surs ctre Morpurgo i alt ofier FOR din dreapta generalului, excluzndu-i pe amndoi din definiia respectiv. Doar cineva care este dispus s priveasc dincolo de limitele birocratice ale tacticii, strategiei i dorinei perimate de a nvinge poate mnui cu adevrat tua unui artist ntr-un mediu att de dificil pe ct este rzboiul n epoca modern. Dorina perimat de a nvinge? a repetat ofierul FOR. Datasfera a optit c era comandorul William Ajunta Lee, un erou naval al conflictului MauiLegmntul. Prea tnr - probabil, n jur de cincizeci i cinci de ani - i rangul lui sugera c tinereea i se datora anilor de cltorii interstelare, nu tratamentului Poulsen. Bineneles c perimat, a hohotit Reynolds. Crezi c un sculptor dorete s nving lutul? Un pictor se npustete asupra pnzei? Sau, mpingnd lucrurile mai departe, un vultur ori un oim Thomas atac cerul?

164

Vulturii nu mai exist, a mormit Morpurgo. Poate c ei ar fi trebuit s atace cerul. I-a trdat. Reynolds a revenit spre mine. Chelnerii i-au ndeprtat salata abandonat i i-au adus supa pe care eu o terminam. Domnule Severn, eti artist... un ilustrator, a zis el. Ajut-m s le explic oamenilor acestora ce vreau s spun. Nu tiu ce vrei s spui. Pe cnd ateptam urmtorul fel de mncare, am ciocnit cu degetul n paharul de vin. Mi-a fost umplut imediat. Din capul mesei, la treizeci de picioare deprtare, i-am auzit rznd pe Gladstone, Hunt i civa dintre preedinii fundaiei de ajutor. Spenser Reynolds n-a prut surprins de ignorana mea. Pentru ca rasa noastr s ating adevrata satori, pentru ca noi s trecem la urmtorul nivel al contiinei i evoluiei pe care l proclam atia dintre filozofii notri, toate faetele activitilor umane trebuie s devin strdanii contiente pentru art. Generalul Morpurgo a sorbit prelung din pahar i a mrit: Bnuiesc c se includ i funcii ale corpului ca hrnirea, reproducerea i eliminarea reziduurilor. Mai ales acele funcii! a exclamat Reynolds. A deschis braele, cuprinznd masa lung i numeroasele ei delicii. Ceea ce se vede aici este cerina animal a transformrii componentelor organice moarte n energie, baza devorrii altor viei, dar Vrful-arborilor a preschimbat-o n art1 Reproducerea a nlocuit de mult vreme grosolanele ei origini animale cu esena dansului pentru fiinele
165

umane civilizate. Eliminarea trebuie s devin poezie pur! O s in minte chestia asta data viitoare cnd o s m cac, a spus Morpurgo. Tyrena Wingreen-Feif a rs i s-a ntors la brbatul n negru i rou de lng ea. Monseniore, biserica voastr... catolic, timpuriu cretin, nu?... nu are o delicios de veche doctrin despre omenire care tinde spre o stare evolutiv exaltat? L-am privit toi pe brbatul micu i tcut n rob neagr, care purta o cap mic i stranie. Monseniorul Edouard, un reprezentant al sectei timpuriu cretine aproape uitate, limitat n prezent la planeta Pacem i cteva planete coloniale, se afla pe lista invitailor din cauza implicrii sale n proiectul de ajutor pentru Armaghast i pn acum se ocupase discret de supa sa. A ridicat capul cu o expresie de uoar surprindere pe chipul brzdat de decenii de expunere la vreme i griji. Ba da, a aprobat el, nvturile Sfntului Teilhard discut o evoluie ctre Punctul Omega. Punctul Omega este similar ideii noastre Gnostice Zen despre satori practic? a ntrebat Sudette Chier. Monseniorul Edouard i-a privit necjit supa, ca i cum ar fi fost mai important dect conversaia din momentul acela. De fapt nu-i tocmai similar, a rspuns el. Sfntul Teilhard considera c toate formele de via, toate nivelurile de contiin organic fac parte dintr-o evoluie planificat spre contopirea final cu Divinitatea. S-a ncruntat uor. Teoria lui a fost mult modificat n ultimele opt secole, dar a rmas ideea c noi l considerm pe Iisus Hristos un exemplu
166

ntrupat a ceea ce ar putea fi contiina final pe plan uman. Mi-am dres glasul. Nu cumva iezuitul Paul Dur a scris lucrri extinse despre teoria Teilhard? Monseniorul Edouard s-a aplecat n fa ca s priveasc pe lng Tyrena i s-a uitat direct la mine. Pe faa aceea interesant se citea surprinderea. Ba da, a zis el, ns m surprinde c eti familiarizat cu lucrrile printelui Dur. Am ntors uittura brbatului care fusese prietenul lui Dur, chiar n timp ce-l exila pe Hyperion pentru apostazie. M-am gndit la alt refugiat de pe Noul Vatican, la tnrul Lenar Hoyt care zcea mort ntr-o Cript a Timpului, pe cnd paraziii cruciformi care purtau ADN-ul mutant al su i al lui Dur i ndeplineau obiectivul ndrjit al nvierii. Cum se potrivea abominaia cruciformului n teoria lui Teilhard i Dur despre inevitabila i prielnica evoluie spre Divinitate? n mod vdit, pentru Spenser Reynolds conversaia se abtuse prea mult vreme din arena lui. Ideea este, a spus el, i glasul su profund a acoperit celelalte discuii pe jumtate din mas, c rzboiul, ca i religia sau orice alte ntreprinderi umane care folosesc i organizeaz energiile umane la asemenea scar, trebuie s-i abandoneze preocuparea infantil de a interpreta n mod literal Ding an sichx - 1 Lucrul n sine, noumenon (n. tr.). exprimat de obicei prin fascinaia servil fa de eluri - i s se delecteze n dimensiunea artistic a propriei sale opere. Cel mai recent proiect al meu...

167

i care este elul sectei voastre, monseniore Edouard? a ntrebat Tyrena Wingreen-Feif, ntrerupnd verva lui Reynolds fr a-i ridica glasul sau a-i abate privirea de la cleric. De a ajuta omenirea s-l cunoasc i slujeasc pe Dumnezeu, a rspuns el i a terminat supa cu o sorbitur zgomotoas. Micuul preot s-a uitat n lungul mesei la proiecia consilierului Albedo. Consiliere, am auzit zvonuri c TehNucleul urmrete un el straniu de asemntor. Este adevrat c ncercai s v construii propriul Dumnezeu? Zmbetul lui Albedo era perfect calculat pentru a fi prietenos fr vreun semn de superioritate. Nu este un secret faptul c elemente ale Nucleului lucreaz de secole pentru a crea cel puin un model teoretic al aa-zisei inteligene artificiale care depete cu mult bietele noastre intelecte. A schiat un gest depreciativ. Nu este nici pe departe tentativa de creare a Dumnezeului, monseniore, ci mai degrab un proiect de cercetare ce exploreaz posibilitile ai cror pionieri au fost Sfntul Teilhard i printele Dur. Crezi totui c este posibil s v orchestrai propria evoluie ctre o asemenea contiin superioar? a ntrebat comandorul Lee, eroul naval care ascultase cu mult atenie. S proiectai o inteligen final n acelai fel n care, cndva, noi v-am proiectat strmoii din siliciu i microcipuri? Albedo a rs. M tem c nu este ceva att de simplu sau de grandios. i, domnule comandor, nu uita, te rog, c eu nu sunt dect o personalitate ntr-un ansamblu de inteligene la fel de divers ca oamenii de pe
168

aceast planet... ba chiar, din ntregul Web. Nucleul nu este un monolit. Exist multe tabere de filozofii, credine, teorii - religii, dac doreti - aa cum vor exista n orice comunitate de diversiti. i-a ncruciat braele i a surs ca i cum s-ar fi bucurat de o glum numai de el tiut. Dei prefer s m gndesc la cutarea Inteligenei Finale ca fiind mai degrab un hobby dect o religie. Asemntoare, cumva, construirii de corbioare ntr-o sticl, domnule comandor, sau discuiilor despre ci ngeri pot sta pe gmlia unui ac, monseniore. Cei din grup au rs politicos, cu excepia lui Reynolds, care se ncruntase fr s-i dea seama, ntrebndu-se fr ndoial cum s rectige controlul asupra conversaiei. i ce este cu zvonul potrivit cruia Nucleul a construit o replic perfect a Vechiului Pmnt n cutarea Inteligenei Finale? am ntrebat, surprinzndu-m cu ntrebarea aceea. Sursul lui Albedo n-a tremurat, privirea lui prietenoas nu s-a abtut, dar a existat o nanosecund de ceva transmis prin proiecie. Ce anume? oc? Furie? Amuzament? Nu am tiut. Albedo ar fi putut s comunice cu mine n mod privat n decursul acelei secunde eterne, transmind cantiti imense de date prin intermediul propriului meu cordon ombilical cu Nucleul sau prin nevzutele coridoare pe care le rezervasem pentru noi n labirintica datasfer pe care oamenii o concepuser att de simpl. Sau ar fi putut s m ucid, nfruntndu-se cu necunoscutele zeiti ale Nucleului care controlau mediul pentru o contiin ca mine; ar fi fost la fel de simplu ca
169

ordinul dat de directorul unui institut pentru anestezierea definitiv a unui oarece de laborator enervant. Toi cei aflai la mas i ntrerupseser orice conversaie. Pn i Meina Gladstone i plcul ei de ultra-VIP-uri s-au uitat n direcia noastr. Consilierul Albedo a zmbit i mai larg. Ce zvon delicios de straniu! Spune-mi, domnule Severn, cum ar putea cineva... mai ales un organism ca Nucleul, pe care propriii votri comentatori l-au numit un vlmag dematerializat de creiere, programe dezertoare care au fugit din circuitele lor i-i petrec majoritatea timpului extrgnd scame intelectuale din ombilicurile lor inexistente... cum ar putea oricine construi o replic perfect a Vechiului Pmnt? M-am uitat la proiecie, prin proiecie, nelegnd pentru prima dat c farfuriile i cina lui Albedo erau de asemenea proiectate; el mncase n timp ce noi vorbeam. i, a continuat el evident foarte amuzat, s-au gndit rspnditorii acestui zvon c o replic perfect a Vechiului Pmnt ar fi chiar Vechiul Pmnt din toate punctele de vedere? Ce bine posibil ar aduce un astfel de efort n explorarea posibilitilor teoretice ale unei matrice amplificate de inteligen artificial? Nu am rspuns i o tcere stnjenitoare s-a aternut peste toat partea median a mesei. Monseniorul Edouard i-a dres glasul. S-ar prea, a zis el, c orice... --... societate care poate s produc o replic perfect a oricrei lumi - ns mai cu seam a unei planete care a fost

170

distrus de patru secole - nu ar avea nevoie s-l caute pe Dumnezeu; ar fi Dumnezeu. Exact! a rs consilierul Albedo. Este un zvon nebunesc, dar delicios... absolut delicios. Rsete uurate au umplut vidul tcerii. Spenser Reynolds a nceput s povesteasc despre urmtorul lui proiect - ncercarea de a-i face pe mai muli sinucigai s-i coordoneze sriturile de pe poduri pe o duzin de planete, sub privirea Totalitii - i Tyrena Wingreen-Feif a captat atenia general, punndu-i braul n jurul monseniorului Edouard i invitndu-l la petrecerea de mbiat n pielea goal pe care o organiza dup cin la proprietatea ei plutitoare de pe Mare Infinitus. L-am vzut pe consilierul Albedo privindu-m fix, m-am ntors la timp pentru a zri o cuttur ntrebtoare din partea lui Leigh Hunt i a directorului executiv i m-am rotit ca s-i privesc pe chelnerii ce aduceau antreurile pe platouri de argint. Cina era excelent. 15 Nu m-am dus la petrecerea de mbiat n pielea goal organizat de Tyrena. Nici Spenser Reynolds, pe care l-am vzut ultima dat vorbind grav cu Sudette Chier. Nu tiu dac monseniorul Edouard a cedat ispitelor Tyrenei. Cina nu se terminase nc, membrii fundaiei de ajutor ineau discursuri scurte i muli dintre senatorii mai importani ncepuser deja s se agite, cnd Leigh Hunt mi-a optit c grupul directorului executiv se pregtea de plecare i c prezena mea era cerut.

171

Era aproape ora 23:00 Web standard i presupusesem c grupul va reveni n Cldirea Guvernului, dar cnd am trecut prin portalul de unic folosin - am fost ultimul din grup, cu excepia bodyguarzilor pretorieni care formau ariergarda -, am fost ocat s privesc printr-un coridor cu perei de piatr i ferestre nalte prin care se zrea un rsrit de soare marian. Din punct de vedere teoretic, Marte nu face parte din Web; n mod deliberat, este greu de ajuns pe cea mai veche colonie extraterestr a omenirii. Pelerinii Gnostici Zen care cltoreau spre Stnca Maestrului din Bazinul Hellas trebuiau s se teleproiecteze n Staia Sistemului Natal i s ia navete de la Ganymede sau Europa ctre Marte. Este o inconvenien de numai cteva ore, ns pentru o societate unde literalmente totul se afl la maximum zece pai deprtare, confer senzaia sacrificiului i aventurii. Cu excepia istoricilor i experilor n agricultura cactuilor pentru brandy, puini gsesc motive profesionale pentru a fi atrai spre Marte. n urma declinului treptat al Gnosticismului Zen din ultimele secole, pn i fluxul de pelerini ntr-acolo s-a redus. Marte nu mai intereseaz pe nimeni. Cu excepia FOREI. Dei birourile administrative FOR sunt pe TC2 i bazele sunt risipite prin tot Webul i Protectoratul, Marte rmne adevratul cmin al organizaiei militare care are n centru coala de Comand Olympus. Un grup mic de VIP-uri militare atepta s primeasc grupul mic de VIP-uri politice i n timp ce plcurile se nvolburau aidoma unor galaxii intrate n

172

coliziune, m-am apropiat de o fereastr i am privit afar. Coridorul fcea parte dintr-un complex spat n buza superioar a lui Mons Olympus, iar din locul unde ne aflam noi, la vreo zece mile nlime, prea ca i cum ai putea cuprinde jumtate de planet dintr-o singur privire. Din punctul acesta, planeta prea s fie exclusiv strvechiul vulcan, iar iluzia optic a distanelor reducea drumurile de acces, oraul vechi din lungul pereilor de stnc i mahalalele i pdurile de pe Platoul Tharsis la simple mzgleli ntr-un peisaj rou, aparent neschimbat din epoca n care primul om pise pe planeta aceasta, o revendicase n numele unei naiuni numite Japonia i fcuse o fotografie. Priveam un soare micu rsrind i m gndeam Acesta este Soarele nostru, bucurndu-m de incredibilul joc de lumini peste norii care ieeau treptat din bezn, tot mai sus pe versantul muntos interminabil, cnd Leigh Hunt s-a apropiat de mine. Directorul executiv te va primi dup conferin. Mi-a ntins dou blocuri de desen pe care un consilier le adusese din Cldirea Guvernului. Sper c-i dai seama c tot ce auzi i vezi n conferina aceasta este strict secret. Nu am privit cuvintele lui ca fiind o ntrebare. Ui largi de bronz s-au deschis n pereii de piatr i s-au aprins lumini indicatoare, artnd rampa mochetat i scara ce ducea la masa Consiliului de Rzboi din centrul unui loc negru i vast care putea fi un amfiteatru imens cufundat ntr-o bezn absolut, cu excepia unicei insulie de lumin. Consilierii s-au grbit s arate drumul i s trag scaune, apoi s-au contopit iari cu umbrele.
173

ovielnic, am ntors spatele rsritului i am urmat grupul n sal. Generalul Morpurgo i o troic de lideri ai FOREI au condus n mod direct informarea. Reprezentrile grafice erau la ani-lumin de apelatoarele i holourile grosolane ale informrii din Cldirea Guvernului; aici ne gseam ntr-un spaiu vast, ndeajuns de mare pentru a-i cuprinde, dac era nevoie, pe toi cei opt mii de cdei i personalul de ntreinere, dar acum majoritatea beznei care ne nconjura era umplut cu holouri i diagrame de calitate omega, de dimensiunile unor terenuri de freebol. Cumva, era nspimnttor. La fel ca i coninutul informrii. Pierdem btlia din sistemul Hyperion, a concluzionat Morpurgo. n cel mai fericit caz vom obine o remiz, innd Roiul Expulzat dincolo de perimetru, la cincisprezece uniti astronomice de sfera singularitii teleproiectoare, cu hruieli ale navelor lor mici care vor fi o surs constant de uzur. n cel mai ru caz, va trebui s ne retragem pe poziii defensive, n timp ce evacum flota i cetenii Hegemoniei, ngduind ca Hyperion s cad n minile Expulzailor. Ce s-a ntmplat cu lovitura de baros ce ne-a fost promis? a ntrebat senatorul Kolchev din locul su n apropierea capului mesei n form de romb. Ce s-a ntmplat cu atacurile decisive asupra Roiului? Morpurgo i-a dres glasul, dar a privit spre amiralul Nashita, care s-a ridicat. Uniforma neagr a comandantului FOREI:spaiu ddea iluzia c numai chipul su exista acolo, plutind dezgustat n ntuneric. Am simit un fior de dej-vu la gndul imaginii, ns m-am uitat la Meina Gladstone,
174

luminat acum de hrile de rzboi i culorile ce pluteau peste noi ca o versiune holospectral a faimoasei sbii a lui Damocles, i am renceput s desenez. Pusesem deoparte blocul de schie i mi-am folosit stilusul de lumin pe o fil apelatoare flexibil. n primul rnd, a nceput Nashita, informaiile noastre despre Roiuri au fost n mod firesc limitate. Sondele de recunoatere i cercetaii pe distane mari nu ne-au putut comunica natura complet a tuturor unitilor din flota de migraie Expulzat. Rezultatul a fost o evident i serioas subestimare a puterii reale de lupt a acestui Roi specific. Eforturile noastre de a strpunge defensivele Roiului folosind exclusiv vntori cu raz mare de aciune i nave-tor nu au nregistrat succesul pe care-l sperasem. n al doilea rnd, cerina meninerii n sistemul Hyperion a unui perimetru defensiv de asemenea magnitudine a impus solicitri att de mari asupra celor dou trupe operative de intervenie ale noastre, nct n prezent este imposibil s dedicm suficiente nave pentru o ofensiv. Domnule amiral, l-a ntrerupt Kolchev, te aud spunnd c ai prea puine nave ca s ndeplineti misiunea de a distruge sau respinge acest atac al Expulzailor asupra sistemului Hyperion. Este corect? Nashita l-a sfredelit cu privirea pe senator, reamintindu-mi picturile unor samurai n secundele dinainte ca sabia uciga s fi fost tras din teac. Este corect, domnule senator. Cu toate acestea, n informri ale cabinetului, nu mai trziu de acum o sptmn standard, ne-ai
175

asigurat c cele dou trupe de intervenie sunt suficiente pentru a proteja Hyperion de invazie sau distrugere i de a aplica o lovitur de baros acestui Roi Expulzat. Ce s-a ntmplat, domnule amiral? Nashita i-a ndreptat inuta - era mai nalt dect Morpurgo, totui sub media Webului - i s-a ntors spre Gladstone. Doamn director executiv, am explicat variabilele care necesit o modificare a planului nostru de btlie. Este necesar s rencep aceast informare? Meina Gladstone sttea cu cotul pe mas, iar mna ei dreapt i sprijinea capul, cu dou degete rezemate de obraz, dou sub brbie i degetul mare n lungul maxilarului, ntr-o postur de atenie obosit. Domnule amiral, a rostit ea ncet, dei cred c ntrebarea senatorului Kolchev este absolut pertinent, apreciez c situaia pe care ai schiat-o n aceast informare i cele anterioare de azi i rspunde. S-a rsucit ctre Kolchev: Gabriel, am evaluat greit. Cu aceast concentrare de trupe, obinem n cazul cel mai fericit o remiz. Expulzaii sunt mai ri, mai duri i mult mai numeroi dect crezuserm. A revenit cu privirea ei obosit asupra lui Nashita. Domnule amiral, de cte nave vei mai avea nevoie? Nashita a inspirat adnc, surprins n mod evident c ntrebarea aceasta i fusese adresat att de devreme n informare. S-a uitat la Morpurgo i la ceilali efi de stat-major, apoi i-a ncruciat minile n faa vintrelor cu aerul unui director de servicii funerare. Dou sute de nave de rzboi, a spus el. Cel puin dou sute. Este o cerin minim.
176

n sal s-au auzit murmure. Am ridicat ochii de la desenul meu. Toi opteau sau se foiau, cu excepia lui Gladstone. Am avut nevoie de o secund ca s neleg. ntreaga flot FOR:spaiu de nave de rzboi nu cuprindea nici ase sute de nave. Bineneles, toate erau teribil de costisitoare; puine economii planetare i puteau permite s construiasc mai mult de una sau dou din navele acelea interstelare, iar cinci nave-tor echipate cu propulsii Hawking puteau ruina o planet colonial. i toate erau teribil de puternice: un portavion de atac putea distruge o planet, o escadr de crucitoare i distrugtoare nave-spin putea distruge o stea. Se presupunea c navele Hegemoniei masate deja n sistemul Hyperion ar fi putut - dac erau dirijate prin uriaa matrice teleproiectoare de tranzit a FOREI distruge majoritatea sistemelor stelare din Web. Cu un secol n urm, pentru distrugerea flotei GlennonHeight i nbuirea definitiv a Rebeliunii, fuseser necesare nici cincizeci de nave din tipul solicitat de Nashita. ns adevrata problema dinapoia cererii amiralului era aducerea simultan a dou treimi din flota Hegemoniei n sistemul Hyperion. Puteam simi nelinitea pulsnd ca un curent electric printre politicieni i factorii de decizie politic. Doamna senator Richeau de pe Renatere Vector i-a dres glasul. Domnule amiral, nu am mai concentrat niciodat asemenea fore ale flotei, nu? Capul lui Nashita a pivotat lin, ca i cum ar fi fost pe rulmeni. Grimasa n-a disprut.

177

Doamn senator, nu am mai desfurat niciodat o aciune a flotei de asemenea importan pentru viitorul Hegemoniei. Da, neleg asta, a ncuviinat Richeau, dar ntrebarea mea se referea la impactul pe care l-ar avea aceast concentrare de trupe asupra defensivelor Webului din alt parte. Nu este un risc imens? Nashita a mrit i desenele din spaiul vast dinapoia sa s-au nvolburat, s-au nceoat i s-au coagulat sub forma unei panorame a Cii Lactee vzut de deasupra planului eclipticii; unghiul s-a schimbat i noi am prut c ne npustim cu vitez ameitoare spre un bra spiral, pn a devenit vizibil reeaua albastr a teleproiectoarelor i Hegemonia ca un nucleu auriu neregulat cu spirale i pseudopode extinzndu-se n nimbul verde al Protectoratului. Webul prea aleatoriu ca design i minuscul fa de dimensiunile uriae ale galaxiei... iar ambele impresii erau reflectri precise ale realitii. Brusc desenul s-a schimbat i planetele din Web i cele coloniale au devenit ntregul Univers, cu excepia ctorva sute de stele presrate printre ele pentru a oferi perspectiv. Acestea sunt poziiile actuale ale elementelor flotei noastre, a indicat amiralul Nashita. Printre i dincolo de petele aurii i verzui, s-au ivit cteva sute de punctulee portocaliu-intens; concentrarea cea mai mare era n jurul unei ndeprtate stele Protectorat pe care am recunoscut-o cu ntrziere ca fiind Hyperion. Iar acestea sunt poziiile cele mai recente ale Roiurilor Expulzate.
178

Au aprut o duzin de linii roii nsoite de etichete vectoriale i siaje schimbndu-i frecvena ctre albastru, pentru a indica direcia deplasrii. Chiar i la scara aceasta, nici un vector Roi nu prea s intersecteze spaiul Hegemoniei, cu excepia Roiului mare care ptrundea n sistemul Hyperion dup o linie curb. Am observat c desfurrile FORELspaiu reproduceau n general vectorii Roiului, cu excepia aglomerrilor de lng bazele i planetele cu probleme, ca Maui-Legmntul, Bressia i QomRiyadh. Domnule amiral, a rostit Gladstone prentmpinnd orice descrieri ale respectivelor desfurri, bnuiesc c ai inut seama de timpul de rspuns al flotei n eventualitatea unei ameninri ndreptate asupra altui punct de pe frontiera noastr. Grimasa lui Nashita a zvcnit n ceva ce ar fi putut s fie un zmbet. Glasul lui purta o urm de superioritate. Da, doamn director executiv. Dac observai Roiurile cele mai apropiate, exceptndu-l pe cel de lng Hyperion... Imaginea a transfocat la vectorii roii de deasupra unui nor auriu, care mbria sistemele stelare despre care eram convins c includeau Poarta Raiului, Crngul lui Dumnezeu i Mare Infinitus. La scara aceasta, ameninarea Expulzailor prea cu adevrat foarte ndeprtat. Noi trasm migraiile Roiurilor, n funcie de siajele propulsiilor Hawking detectate de posturile de monitorizare din Web i dinafara lui. n plus,

179

sondele noastre cu raz mare de aciune verific n mod frecvent mrimile i direciile Roiurilor. Ct de frecvent, domnule amiral? ntreb senatorul Kolchev. Cel puin o dat la civa ani, s-a rstit amiralul. Trebuie neles c zborurile dureaz multe luni, chiar la vitezele navelor-spin, i c din punctul nostru de vedere datoria temporal poate ajunge pn la doisprezece ani pentru un asemenea tranzit. Deoarece ntre observri exist lacune de civa ani, a insistat senatorul, de unde tii unde se afl Roiurile n orice clip? Propulsiile Hawking nu mint, domnule senator. Glasul lui Nashita era perfect sec. Siajul Hawking de distorsiune este imposibil de simulat. Ceea ce vedem acum este poziia n timp real a sute... sau n cazul Roiurilor mai mari, a mii... de singulariti de propulsii aflate n micare. Ca i n cazul mesajelor sperlumice, transmisia efectului Hawking nu are datorie temporal. Dar dac Roiurile, a rostit Kolchev cu vocea la fel de seac i rece ca a amiralului, se deplaseaz cu viteze mai mici dect ale navelor-spin? Nashita a zmbit cu adevrat de data aceasta. Sub vitezele superluminice, domnule senator? Da. L-am vzut pe Morpurgo i ali civa militari cltinnd din capete sau ascunzndu-i sursurile. Numai tnrul comandor FOR:marin William Ajunta Lee se aplecase nainte, atent, cu o expresie de seriozitate. La viteze subluminice, a rspuns inexpresiv amiralul Nashita, poate c str-strnepoii notri ar

180

trebui s se ntrebe dac s-i avertizeze nepoii despre posibilitatea unei invazii. Kolchev nu ceda. S-a ridicat i a indicat locul unde Roiul cel mai apropiat se curba, ndeprtndu-se de Hegemonie, deasupra Porii Raiului. Dac Roiul acesta s-ar apropia fr s foloseasc propulsii Hawking? Nashita a suspinat, iritat n mod vdit de faptul c esena ntrunirii era deviat de fleacuri. Domnule senator, te asigur c dac Roiul acela i-ar deconecta propulsiile imediat i s-ar ntoarce spre Web imediat, atunci ar trece - ochii lui Nashita au clipit, cnd i-a consultat implanturile i legturile de comunicaii - dou sute treizeci de ani standard nainte de a se apropia de frontierele noastre. Nu constituie un factor n aceast decizie. Meina Gladstone s-a aplecat nainte i toi ochii s-au ndreptat ctre ea. Mi-am stocat schia anterioar n apelator i am nceput una nou. Domnule amiral, mi se pare c principala ngrijorare n cazul acesta este att natura fr precedent a acestei concentrri de fore lng Hyperion, ct i faptul c mizm totul pe singur carte - cum se mai zice, punem toate oule ntr-un singur co. n jurul mesei s-au auzit murmure de amuzament. Gladstone era faimoas pentru aforisme, parabole i cliee att de vechi i de uitate, nct preau nou-noue. Acesta putea s fie unul dintre ele. Punem toate oule ntr-un singur co? a continuat ea. Nashita a fcut un pas n fa i a pus minile pe mas, cu degetele lungi extinse, apsnd cu putere tblia. Intensitatea aceea era pe potriva puterii
181

personalitii omuleului; era unul dintre acei rari indivizi, care mobilizeaz fr efort atenia celorlali. Nu, doamn director executiv, nu le punem. Fr s se ntoarc, a gesticulat spre displayul de deasupra i din spatele su. Roiurile cele mai apropiate nu s-ar putea apropia de spaiul Hegemoniei fr un timp de avertizare de dou luni n propulsie Hawking... asta nseamn trei ani din timpul nostru. Unitile noastre din sistemul Hyperion - chiar presupunnd c ar fi larg desfurate i n situaie de lupt - nu ar avea nevoie de nici cinci ore ca s revin i s se translateze oriunde n Web. Asta nu include unitile flotei dinafara Webului, a zis senatoarea Richeau. Coloniile nu pot fi lsate neprotejate. Nashita a mai fcut un gest. Cele dou sute de nave de rzboi pe care le vom chema pentru a pune capt campaniei Hyperion se afl deja n Web sau au la bord capaciti teleproiectoare NavSalt. Nu va fi afectat nici una dintre unitile independente ale flotei care a fost alocat coloniilor. Gladstone a ncuviinat din cap. Dar dac portalul Hyperion ar fi avariat sau capturat de Expulzai? Din foielile, aprobrile i expiraiile civililor din jurul mesei, am bnuit c atacase ngrijorarea principal. Nashita a dat la rndul su din cap i a revenit pe podiumul mic, ca i cum aceea ar fi fost ntrebarea pe care o anticipase i era satisfcut c se terminase cu chestiunile irelevante. O ntrebare excelent, a spus el. A fost menionat n informrile anterioare, ns voi
182

prezenta detaliat aceast posibilitate. n primul rnd, avem redundan n capacitatea noastr de teleproiectare; n sistem se afl deja dou NaveSalt i plnuim s mai aducem trei, cnd vor sosi forele de ntrire. Probabilitatea ca toate aceste cinci nave s fie distruse este foarte, foarte mic... aproape nesemnificativ, dac inem seama de capacitile noastre defensive sporite cu forele de ntrire. n al doilea rnd, probabilitatea ca Expulzaii s captureze un teleproiector militar intact i s-l utilizeze pentru invadarea Webului este egal cu zero. Fiecare nav... fiecare individ... care tranziteaz un portal FOR trebuie identificat prin microtranspondere codificate i imposibil de modificat, care sunt actualizate zilnic... Expulzaii n-ar putea sparge codurile respective... i s le introduc pe ale lor? a ntrebat senatorul Kolchev. Este imposibil. Nashita se plimba nainte i napoi pe podiumul mic, cu minile ncletate la spate. Actualizarea codurilor se face zilnic prin intermediul mesajelor sperlumice unicat din sediul FOR din Web... M scuzai, am vorbit surprins s-mi aud propriul glas aici, totui azi diminea am fcut o scurt vizit n sistemul Hyperion i nu am sesizat nici o identificare. Capetele s-au ntors ctre mine. Amiralul Nashita a executat din nou reproducerea cu succes a unui uliu ce-i rsucete capul pe rulmeni fr frecare. Cu toate acestea, domnule Severn, mi-a rspuns, tu i domnul Hunt ai fost identificai, discret i fr durere, de lasere infrarou la ambele capete ale tranzitului teleproiector.
183

Am ncuviinat, uluit pentru o secund c amiralul i amintise numele meu, pn ce mi-am dat seama c i el avea implanturi. n al treilea rnd, a continuat Nashita de parc eu nu a fi vorbit, dac s-ar ntmpla imposibilul i forele Expulzailor ne-ar coplei defensivele, ne-ar captura intacte teleproiectoarele, ar pcli sistemele de identificare pentru tranzit i ar activa o tehnologie cu care nu sunt familiarizai i pe care le-am refuzat-o pentru mai bine de patru secole... atunci eforturile lor tot ar fi zadarnice, fiindc ntregul trafic militar este dirijat spre Hyperion prin baza de la Madhya. De unde? a rsunat un cor de voci. Eu auzisem de Madhya doar prin intermediul povetii lui Brawne Lamia despre moartea clientului ei. Madhya, a repetat amiralul Nashita surznd acum realmente; era un surs neateptat de copilros. Nu v interogai comagendele, domnilor i doamnelor. Madhya este un sistem negru, care nu poate fi gsit n nici un inventar sau hart civil de teleproiectoare. L-am rezervat exact pentru asemenea scopuri. Avnd numai o planet locuibil, potrivit doar pentru minerit i bazele noastre, Madhya reprezint poziia final de retragere. Dac navele de rzboi Expulzate ar reui imposibilul i ne-ar strpunge defensivele i portalurile n Hyperion, unicul loc n care vor putea ajunge ele este Madhya, unde volume apreciabile de putere de foc sunt direcionate ctre orice i oricine ar aprea. Dac imposibilul ar fi depit i flota lor ar supravieui tranzitului n sistemul Madhya, conexiunile teleproiectoare de ieire s-ar
184

autodistruge n mod automat, iar navele lor ar rmne euate la ani de zile de Web. Da, a spus senatoarea Richeau, dar la fel s-ar ntmpla i cu navele noastre. Dou treimi din flota noastr ar rmne n sistemul Hyperion. Nashita a luat poziie de repaus. Este adevrat, a spus el, i cu siguran efii de stat-major ai armelor reunite i cu mine am cntrit de multe ori consecinele acestui eveniment ndeprtat... s-ar putea spune chiar imposibil din punct de vedere statistic. Apreciem c riscurile sunt acceptabile. Dac s-ar ntmpla imposibilul, noi tot am dispune de o rezerv de peste dou sute de nave de rzboi, care s apere Webul. n cel mai ru caz, am pierde sistemul Hyperion, dup ce am fi aplicat o lovitur teribil Expulzailor... una care, n sine, ar mpiedica aproape cu certitudine orice agresiune viitoare. ns nu acesta este rezultatul pe care l anticipm. Dac dou sute de nave de rzboi vor fi transferate rapid - n urmtoarele opt ore standard -, prediciile noastre i ale Consiliului Consultativ IA vd o probabilitate de nouzeci i nou la sut pentru nfrngerea total a Roiului Expulzat agresiv, cu pierderi nensemnate n rndul forelor noastre. Meina Gladstone s-a rsucit spre consilierul Albedo. n lumina slab, proiecia se vedea perfect. Domnule consilier, nu am tiut c Grupului Consultativ i-a fost pus aceast ntrebare. Probabilitatea de nouzeci i nou la sut este demn de ncredere? Albedo a surs. A

185

n mare msur, doamn director executiv. Iar factorul de probabilitate a fost 99,962794 la sut. Zmbetul i s-a lrgit. Destul de sigur pentru a pune toate oule ntr-un singur co pentru scurt timp. Gladstone nu i-a rspuns zmbetului. Domnule amiral, dup primirea ntririlor ct timp apreciezi c vor mai dura luptele? O sptmn standard, doamn director executiv. Maximum. Sprnceana stng a lui Gladstone s-a arcuit uor. Aa puin? Da, doamn director executiv. Domnule general Morpurgo? Opinia FOREIrsol? Suntem de acord, doamn director executiv. ntririle sunt necesare, i ct mai rapid. Transportoarele vor aduce aproximativ o sut de mii de pucai marini i trupe de sol pentru a termina cu resturile Roiului. n apte zile standard sau mai puin? Da, doamn director executiv. Domnule amiral Singh? Este absolut necesar, doamn director executiv. Domnule general Van Zeidt? Pe rnd, Gladstone i-a ntrebat pe efii de stat-major ai armelor reunite i pe principalii ofieri superiori de acolo, ba chiar i pe comandantul colii de Comand Olympus, care s-a mpunat mndru c a fost consultat. Pe rnd, ea a primit sfaturile lor lipsite de echivoc de a convoca ntririle. Domnule comandor Lee? Toate privirile s-au ntors asupra tnrului ofier naval. Am sesizat rigiditatea trupurilor i strmbturile militarilor vrstnici i am neles brusc c Lee se afla acolo la invitaia directorului executiv,
186

nu ca o bunvoin din partea superiorilor si. Mi-am amintit c Gladstone fusese citat ca afirmnd despre tnrul comandor Lee c dovedea genul de iniiativ i inteligen care lipsise uneori FOREI. Am bnuit c viitorul n carier al brbatului era n pericol din cauza participrii la aceast ntrunire. Comandorul William Ajunta Lee s-a foit inconfortabil n scaunul su confortabil. Cu tot respectul, doamn director executiv, sunt un simplu ofier naval junior i nu sunt calificat s-mi ofer opinia n chestiuni de asemenea importan strategic. Gladstone nu a zmbit. ncuviinarea ei a fost aproape imperceptibil. i apreciez remarca, domnule comandor. Sunt sigur c i-o apreciaz i superiorii ti prezeni aici. n acelai timp ns, n cazul de fa a dori s-mi faci plcerea i s comentezi cum vezi situaia. Lee i-a ndreptat inuta i pentru o clip n ochii lui s-a citit att condamnarea, ct i disperarea unui mic animal ncolit. Doamn director executiv, dac trebuie ntr-adevr s comentez, trebuie s spun c propriile mele instincte - i ele sunt, repet, simple instincte, ntruct sunt complet ignorant n privina tacticilor interstelare - m-ar sftui mpotriva acestei ntriri. Lee a inspirat profund. Este o apreciere pur militar, doamn director executiv. Nu tiu nimic despre ramificaiile politice ale aprrii sistemului Hyperion. Gladstone s-a aplecat nainte. Atunci, pe baze pur militare, domnule comandor, de ce te opui ntririlor?
187

Din locul unde m aflam, la o jumtate de mas deprtare, puteam simi impactul privirilor efilor FOREI ca pe un fascicul laser de o sut de milioane de jouli, dintre cele utilizate pentru aprinderea bilelor deuteriu-tritiu n strvechile reactoare de fuziune ineriale restrictive. Am fost uimit c Lee n-a colapsat, n-a implodat, n-a luat foc i nu s-a topit sub ochii notri. Pe baz militar, a rspuns Lee cu ochi lipsii de sperane, dar cu glas constant, cele mai mari greeli pe care le poate comite cineva este s-i divid forele i... aa cum ai spus, doamn director executiv... s pun toate oule ntr-un singur co. Iar n cazul acesta, coul nici mcar n-a fost fcut de ctre noi. Gladstone a dat din cap i s-a lsat pe spate, unind vrfurile degetelor sub buza inferioar. Domnule comandor, a rostit generalul Morpurgo i am descoperit c unele cuvinte puteau fi ntr-adevr scuipate, acum dup ce am beneficiat de... sfatul tu... pot s te ntreb dac ai fost vreodat implicat ntr-o btlie spaial? Nu am fost, domnule general. Ai fost vreodat instruit, pentru o btlie spaial, domnule comandor? Cu excepia minimumului cerut n CO, rezumat la cteva cursuri de istorie, nu, domnule general, nu am fost instruit pentru btliile spaiale. Ai fost vreodat implicat n orice tip de planificare strategic mai sus de nivelul... cte nave maritime ai comandat pe Maui-Legmntul, domnule comandor? Una, domnule general.

188

Una, a ncuviinat Morpurgo. O nav mare, domnule comandor? Nu, domnule general. i-a fost atribuit comanda acestei nave, domnule comandor? Ai ctigat-o? Sau i-a revenit n urma vicisitudinilor rzboiului? Cpitanul nostru a fost ucis, domnule general. Am preluat comanda n mod automat. Era aciunea naval final din campania Maui-Legmntul i... Asta-i tot, domnule comandor. Morpurgo i-a ntors spatele eroului de rzboi i s-a adresat directorului executiv: Dorii s ne consultai din nou, doamn director executiv? Gladstone a negat din cap. Senatorul Kolchev i-a dres glasul. Poate c ar trebui s inem o edin restrns de cabinet n Cldirea Guvernului. Nu este necesar, a zis Meina Gladstone. Am decis. Domnule amiral Singh, eti autorizat s direcionezi spre sistemul Hyperion attea uniti ale flotei cte vei considera necesar mpreun cu efii de stat-major ai armelor reunite. Da, doamn director executiv. Domnule amiral Nashita, m atept la ncheierea cu succes a ostilitilor n termen de o sptmn standard dup ce ai primit ntririle adecvate. S-a uitat n jurul mesei. Doamnelor i domnilor, nu v pot accentua ndeajuns importana pstrrii lui Hyperion i nimicirii o dat pentru totdeauna a ameninrilor Expulzailor. S-a ridicat i a pornit ctre piciorul rampei care suia i disprea n bezn. Bun seara, doamnelor i domnilor! Era aproape ora 4:00 n Web i pe Tau Ceti Central, cnd Hunt a ciocnit la ua mea. M luptasem cu
189

somnul n cele trei ore de cnd ne teleproiectasem napoi. Tocmai decisesem c Gladstone uitase de mine i ncepusem s picotesc, cnd a btut la u. n grdin, a spus Leigh Hunt, i pentru numele lui Dumnezeu bag-i cmaa n pantaloni! Cizmele mele abia se auzeau pe pietriul fin al aleii, cnd rtceam pe potecile ntunecate. Felinarele i fosfogloburile abia emiteau lumin. Stelele nu erau vizibile deasupra curii interioare, din cauza strlucirii interminabilelor orae de pe TC2, dar luminile mictoare ale habitatelor orbitale se deplasau pe bolt ca un inel nesfrit de licurici. Gladstone sttea pe banca de fier de lng pode. Mulumesc pentru c mi te-ai alturat, domnule A Severn, a rostit ea cu voce sczut. mi cer scuze pentru ntrziere. Reuniunea de cabinet abia s-a terminat. Nu am spus nimic i am rmas n picioare. Doream s te ntreb despre vizita de azi diminea pe Hyperion. A chicotit n bezn. De ieri diminea... Ai rmas cu vreo impresie? M-am ntrebat ce voia s spun. Bnuiala mea era c femeia avea un apetit insaiabil pentru date, indiferent ct ar fi prut ele de irelevante. M-am ntlnit cu cineva, am rspuns. Da? Cu Melio Arundez. El a fost... este... ...un prieten al fiicei domnului Weintraub, a terminat Gladstone n locul meu. Fetia care mbtrnete invers. Ai vreo actualizare privind starea ei? Nu tocmai. Azi am dormit pentru scurt timp, ns visele au fost fragmentate.
190

i ce rezultat a avut ntlnirea cu domnul Arundez? Mi-am frecat brbia cu degete devenite brusc reci. Echipa lui de cercettori a ateptat luni de zile n capital, am zis. S-ar putea ca ei s fie unica noastr speran pentru a nelege ce se ntmpl cu Criptele. i cu Shrike... Predictorii notri afirm c este important ca pelerinii s fie lsai n pace pn i termin rolurile, s-a auzit glasul lui Gladstone n ntuneric. Prea s fie cu capul ntors ntr-o parte, spre pru. Pe neateptate m-am simit cuprins de un val inexplicabil i implacabil de furie. Printele Hoyt i l-a terminat deja, am rostit mai tios dect intenionasem. Ei l-ar fi putut salva, dac navei i s-ar fi ngduit s fac jonciunea cu pelerinii. Arundez i oamenii lui ar putea salva pruncul - pe Rachel -, chiar dac au mai rmas doar cteva zile. Mai puin de trei zile. A mai fost altceva? Vreo impresie despre planet ori despre nava de comand a amiralului Nashita care s i se fi prut... interesant? Pumnii mi s-au ncletat, apoi s-au relaxat. Nu-i vei ngdui lui Arundez s zboare la Cripte. Nu acum, nu. Dar evacuarea civililor de pe Hyperion? Cel puin a cetenilor Hegemoniei? n clipa de fa aceasta nu este o posibilitate. Am dat s spun ceva i m-am abinut. Am privit ctre sunetul apei care curgea pe sub pode. Nici o alt impresie, domnule Severn? Nu.

191

Atunci i urez noapte bun i vise plcute. Mine s-ar putea s fie o zi foarte agitat, ns la un moment dat a dori s vorbesc cu tine despre visele acelea. Noapte bun, am rostit, m-am rsucit pe clcie i m-am ntors grbit n aripa din Cldirea Guvernului unde eram cazat. n bezna odii mele, am apelat o sonat de Mozart i am luat trei trisecobarbitale. Probabil c aveau s m arunce ntr-un vis drogat, fr vise, n care fantoma mortului Johnny Keats i pelerinii lui nc i mai spectrali nu m puteau gsi. nsemna s-o dezamgesc pe Meina Gladstone, iar asta nu m nspimnta ctui de puin. M -am gndit la Gulliver, marinarul lui Swift, i la dezgustul lui fa de oameni dup ce revenise din ara cailor inteligeni - Houyhnhnm -, un dezgust fa de propria sa specie care ajunsese s-l fac s doarm n grajd, alturi de cai, doar pentru a fi linitit de mirosul i de prezena lor. Ultimul meu gnd nainte de a adormi a fost S-o ia dracu'pe Meina Gladstone, s-l ia dracu' de rzboi i s-l ia dracu' de Web! i s le ia dracu' de vise!

192

PARTEA A DOUA
16 Brawne Lamia dormi nentoars pn nainte de rsritul zorilor i visele ei fur pline de imagini i sunete de altundeva - conversaii pe jumtate auzite i prea puin nelese cu Meina Gladstone, o ncpere ce prea s pluteasc n spaiu, deplasri de brbai i femei pe coridoare unde pereii opteau ca un receptor sperlumic prost reglat... iar ndrtul viselor febrile i al imaginilor aleatorii exista senzaia nnebunitoare c Johnny - Johnny al ei - era foarte aproape, foarte aproape. Lamia ip n somn, dar sunetul se pierdu n ecourile aleatorii ale pietrelor Sfinxului ce se rceau i ale nisipurilor mictoare. Lamia se trezi brusc, devenind complet contient cu iueala unui instrument cu semiconductori care a fost activat. Sol Weintraub ar fi trebuit s stea de veghe, ns dormea lng intrarea scund a camerei n care se adpostise grupul. Fiica lui, Rachel, dormea ntre pturi pe podea, alturi de el; avea funduleul ridicat i obrazul apsat de ptur, cu o bicu de saliv pe buze. Lamia privi n jur. n iluminatul provenit de la un fosfoglob de putere redus i de la lumina slab a zilei care se reflecta pe patru metri de coridor, numai un pelerin era vizibil ca o grmjoar ntunecat pe podeaua din stnc. Martin Silenus sforia. Lamia ncerc un fior de team, ca i cum ar fi fost abandonat n timpul somnului. Silenus, Sol, pruncul... i ddu seama c lipsea doar Consulul.
193

Distrugerea rosese grupul de pelerinaj format din apte aduli i un copil: Het Masteen dispruse de pe goeleta-eolian n timp ce traversau Oceanul de Iarb, Lenar Hoyt fusese ucis n noaptea trecut, Kassad dispruse ceva mai trziu n aceeai noapte... Consulul... unde era Consulul? Femeia privi din nou n jur, se asigur c odaia ntunecoas nu coninea dect ranie, suluri de pturi, poetul, crturarul i pruncul care dormeau, apoi se ridic, gsi pistolul automat al tatlui ei prin vlmagul de pturi, i cut n rani paralizatorul sonic, dup care se furi pe lng Weintraub i copil, pe coridor. Era diminea i afar era att de luminos, nct Lamia fu nevoit s-i duc mna pavz la ochi, cnd cobor treptele de piatr ale Sfinxului pe poteca de pmnt bttorit care ducea n vale. Furtuna trecuse. Cerurile lui Hyperion ofereau un lapislazuli profund, cristalin, strbtut de vinioare verzi. Steaua lui Hyperion, o surs punctiform strlucitor de alb, abia se ridica deasupra pereilor de piatr din est. Umbrele stncilor se contopeau cu siluetele Criptelor Timpului pe fundul vii. Cripta de Jad scnteia. Lamia distingea dune i bancuri noi depuse de furtun, nisipuri albe i vermillon care se uneau n curbe senzuale i striaii n jurul bolovanilor. Nu se mai zreau urme ale taberei lor din noaptea anterioar. Consulul sttea pe o piatr la zece metri mai jos pe deal. Privea n vale i fumul spirala n sus din pipa lui. Strecurnd pistolul n buzunarul cu paralizatorul, Lamia cobor spre el. Nici urm de colonelul Kassad, zise Consulul la apropierea femeii. Nu se ntoarse ctre ea.
194

Lamia privi n lungul vii spre locul unde se ridica Monolitul de Cristal. Suprafaa cndva strlucitoare era ciuruit i sfredelit, douzeci sau treizeci de metri preau s lipseasc din partea superioar i sfrmturile continuau s fumege la baza lui. Cei cinci sute de metri dintre Sfinx i Monolit erau prjolii i presrai de cratere. Se pare c n-a plecat fr s lupte, coment ea. Consulul mormi ceva. Fumul pipei i trezi apetitul femeii. Am cutat pn la Palatul Shrike, la doi kilometri mai departe n vale, rosti Consulul. Centrul schimbului de focuri pare s fi fost Monolitul. La nivelul solului nu se vede nici un fel de deschidere n structur, ns sus exist destule guri ca s poi observa modelul de fagure pe care l-a artat ntotdeauna radarul de profunzime. Dar nici un semn de la Kassad? Nu. Snge? Oase calcinate? Un bilet prin care s anune c se ntoarce dup ce-i duce rufele la spltorie? Nimic. Brawne Lamia oft i se aez pe un bolovan lng Consul. Soarele i nclzea pielea. Femeia miji ochii la deschiderea vii. La dracu', rosti ea, ce facem n continuare? Consulul lu pipa din gur, se ncrunt la ea i cltin din cap. Azi diminea am ncercat iari releul comagendei, dar nava continu s fie consemnat la sol. Scutur scrumul din pip. Am ncercat i pe frecvenele de urgen, ns este evident c nu putem stabili legtura. Fie c nava nu funcioneaz
195

ca releu, fie c oamenii au primit ordin s nu rspund. Tu ai pleca ntr-adevr? Consulul strnse din umeri. Schimbase inuta diplomatic din ziua anterioar cu o tunic de ln grosolan, pantaloni de velur sur i cizme nalte. Prezena navei ne-ar oferi - v-ar oferi - opiunea plecrii. A dori ca restul s se gndeasc serios la plecare. La urma urmelor, Masteen lipsete, Hoyt i Kassad nu mai sunt... i eu nu tiu ce ar trebui s fac n continuare. Am putea ncerca s pregtim micul dejun, rosti un glas baritonal. Lamia se ntoarse i-l vzu pe Sol cobornd pe potec. Rachel se afla n portbebeul de pe pieptul crturarului. Lumina soarelui sclipea pe craniul pleuv al btrnului. Nu-i o idee rea, spuse ea. Ne-au mai rmas destule provizii? Destule pentru micul dejun, rspunse Weintraub. Mai sunt cteva raii reci din rania suplimentar de provizii a colonelului, dup care vom gusta gndcei sau ne vom mnca unul pe cellalt. Consulul se strdui s surd i puse pipa napoi n buzunarul tunicii. V propun s ne ntoarcem n Donjonul Cronos nainte de a ajunge n punctul acela. Am terminat hrana deshidratat din Benares, dar n Donjon existau cmri. Eu a fi fericit s..., ncepu Lamia ns fu ntrerupt de un strigt din interiorul Sfinxului. Ajunse prima acolo i avea pistolul automat n mn nainte s fi ptruns nuntru. Coridorul era ntunecos, odaia-dormitor chiar mai ntunecat i
196

avu nevoie de o secund ca s-i dea seama c acolo nu era nimeni. Brawne Lamia se ghemui i roti pistolul spre curba neagr a coridorului exact n clipa n care glasul lui Silenus strig din nou de undeva din afara razei ei vizuale: Hei! Venii aici! Femeia privi peste umr cnd Consulul apru prin intrare. Stai! zise ea i avans iute pe coridor, rmnnd lng perete, cu pistolul ntins, cu ncrctura propulsiv armat, cu piedica ridicat. Se opri n pragul trecerii spre odia n care zcea corpul lui Hoyt, se ghemui i se roti ctre interior, baleind cu pistolul. Martin Silenus ridic ochii din locul unde sttea pe vine lng preot. Folia de fibroplastic pe care o folosiser pentru a-l acoperi era boit n mna sa. O privi pe Lamia, se uit fr interes la pistol i reveni la corpul printelui Hoyt. Poi s crezi aa ceva? ntreb ncetior. Lamia cobor arma i se apropie. n spatele lor, Consulul privi nuntru. Brawne l auzea pe Sol Weintraub pe coridor; pruncul scncea. Dumnezeule! rosti Brawne Lamia i se ghemui lng corpul printelui Lenar Hoyt. Trsturile schimonosite de durere ale tnrului preot fuseser resculptate n faa unui brbat care se apropia de aptezeci de ani: frunte nalt, nas lung i aristocratic, buze subiri cu colurile ntoarse plcut n sus, pomei proemineni, urechi prelungi sub smocuri de pr sur, ochi mari dedesubtul pleoapelor alburii i subiri ca foaia de pergament. Consulul se aplec alturi de ei.

197

Am vzut holouri. Acesta este printele Paul Dur. Privii! spuse Martin Silenus. Trase mai jos folia, fcu o pauz, apoi ntoarse corpul pe o parte. Pe pieptul brbatului dou cruciforme pulsau trandafiriu, exact ca ale lui Hoyt, ns spinarea sa era curat. Sol rmase n preajma uii, linitind scncetele lui Rachel cu legnri line i silabe optite. Cnd fetia tcu, el vorbi: Crezusem c bikura aveau nevoie de trei zile s... se regenereze. Martin Silenus suspin. Paraziii cruciformi i nviau pe bikura de peste dou secole standard. Poate c prima dat e mai uor. Este..., ncepu Lamia. Dac-i viu? Silenus o prinse de mn. Atinge-l! Pieptul brbatului se ridica i cobora foarte lent. Pielea era cald la atingere. Cldura emanat de cruciformele de sub derm era palpabil. Brawne Lamia i trase brusc mna ndrt. Ceea ce cu ase ore n urm fusese cadavrul printelui Lenar Hoyt deschise ochii. Printele Dur? ntreb Sol, fcnd un pas nainte. Brbatul ntoarse capul. Clipi, ca i cum lumina slab i rnea ochii, apoi scoase un sunet ininteligibil. Ap, zise Consulul i vr mna n buzunarul tunicii dup sticlua mic de plastic pe care o purta. Martin Silenus susinu capul brbatului, n timp ce Consulul l ajut s bea. Sol se apropie, se ls

198

ntr-un genunchi i-i atinse antebraul. Pn i ochii negri ai lui Rachel preau curioi. Dac nu poi vorbi, spuse Sol, clipete de dou ori pentru da i o dat pentru nu. Eti Dur? Capul brbatului se roti spre crturar. Da, rspunse el ncet cu glas baritonal i ton cultivat. Sunt printele Paul Dur. Micul dejun consta din ultima doz de cafea, bucele de carne fript peste unitatea de nclzire depliat, un terci de cereale amestecat cu lapte praf i ultima lor pine, rupt n cinci buci. Lui Lamia i se pru delicios. Stteau la marginea umbrei proiectate de aripa ntins a Sfinxului i foloseau drept mas un bolovan scund, cu suprafaa plat. Soarele suia ctre mijlocul dimineii i cerul rmnea senin. Nu se auzea nici un sunet, doar ocazionalele clinchete ale unei furculie sau linguri i tonurile sczute ale conversaiei lor. i aminteti... dinainte? ntreb Sol. Preotul purta nite haine cu care Consulul umbla n nav: o salopet cenuie, cu emblema Hegemoniei n partea stng a pieptului. Hainele i erau cam mici. Dur inea ceaca de cafea cu ambele palme, de parc s-ar fi pregtit s-o ridice pentru sfinire. nl privirea i ochii lui sugerau n egal msur profunzimi de inteligen i tristee. Dinainte s fi murit? rosti el. Buzele patriciene schiar un zmbet. Da, mi amintesc. mi amintesc exilul, bikura... Cobor fruntea. Pn i arborele tesla. Hoyt ne-a povestit despre arbore, spuse Brawne Lamia.
199

Preotul se autointuise pe un arbore tesla activ n pdurile-de-foc, suferind ani de agonie, moarte, nviere i din nou moarte, numai pentru a nu ceda naintea simbiozei simple a vieii conduse de cruciform. Dur cltin din cap. Crezusem... n acele ultime secunde... c l-am nvins. L-ai nvins, rspunse Consulul. Te-au gsit printele Hoyt i ceilali. Alungasei cruciformul din corpul tu. Dup aceea bikura au implantat cruciformul tu n Lenar Hoyt. Dur aprob ncet. i nu-i nici o urm a lui? Martin Silenus indic pieptul brbatului. n mod clar, ccatul sta nu poate sfida legile conservrii masei. Durerea lui Hoyt fusese att de mare de atta timp - el nu voia s se ntoarc acolo unde dorea s-l aduc cruciformul -, nct n-a atins niciodat greutatea necesar pentru... cum dracu' i-ai spune? O dubl nviere. Nu conteaz, zise Dur i sursul lui era trist. Parazitul ADN din cruciform are rbdare infinit. Dac este nevoie, va reconstitui o gazd timp de generaii. Mai devreme sau mai trziu, ambii parazii vor avea un cmin. i mai aminteti ceva de dup arborele tesla? ntreb ncetior Sol. Dur sorbi ultimele picturi de cafea. Despre moarte? Despre rai sau iad? Zmbetul lui era autentic. Nu, doamn i domnilor, regret c nu pot spune asta. mi amintesc durerea... eterniti de durere... apoi eliberarea. Iar dup aceea, bezn. n

200

cele din urm, trezirea aici. Ci ani spunei c au trecut? Aproape doisprezece, rspunse Consulul. ns numai jumtate pentru printele Hoyt. El a petrecut un timp n tranzit. Printele Dur se ridic, i ntinse membrele i se plimb nainte i napoi. Era un brbat nalt, slab, dar degajnd senzaia de for, i Brawne Lamia se trezi impresionat de prezena lui, de acea charism stranie i inexplicabil care a blestemat i a acordat putere ctorva indivizi din timpuri imemoriale. Se sili s-i aminteasc faptul c, n primul rnd, Dur era preotul unui cult care cerea celibatul clericilor si i, n al doilea rnd, cu o or n urm fusese un le. Lamia l privi mergnd nainte i napoi, cu micri elegante i relaxate ca ale unei feline, i-i ddu seama c ambele observaii erau adevrate, ns n acelai timp nu puteau contracara magnetismul personal radiat de preot. Se ntreb dac ceilali brbai l simeau. Dur se aez pe un bolovan, i ntinse picioarele n fa i-i frec coapsele, de parc ar fi ncercat s scape de o cramp. Mi-ai spus cte ceva, rosti el, despre cine suntei voi... i de ce suntei aici. mi putei spune mai multe? Pelerinii schimbar priviri. Dur ncuviin din cap. Credei c eu nsumi sunt un monstru? Un intermediar al lui Shrike? Nu v-a putea nvinui dac o credei. Nu credem asta, vorbi Brawne Lamia. Shrike nu are nevoie de intermediari ca s acioneze i n plus te cunoatem din povestea printelui Hoyt despre
201

tine i din jurnalele tale. Se uit ctre ceilali. Ne-a fost... greu... s povestim de ce am venit pe Hyperion. Ar fi realmente imposibil s repetm istorisirile acelea. Am fcut nite nsemnri n comagend, zise Consulul. Sunt foarte condensate, totui pot oferi o idee despre noi... i despre istoria Hegemoniei din ultimul deceniu. De ce este Webul n rzboi cu Expulzaii... Lucruri de felul acesta... Dac doreti, le poi accesa. N-ar trebui s dureze mai mult de o or. M-ar interesa, aprob printele Dur i-l urm pe Consul napoi n Sfinx. Brawne, Lamia, Sol i Silenus merser spre capul vii. Din aua aflat ntre stncile scunde, puteau vedea dunele i pustiul ntinzndu-se ctre munii din Lanul Cpstrului, la mai puin de zece kilometri spre sud-vest. Globurile sparte, turlele i galeriile transformate n cioburi ale rposatului Ora al Poeilor se distingeau la numai doi-trei kilometri n dreapta lor, n lungul unei coame late pe care deertul o invada tcut. M ntorc n Donjon s caut nite raii, anun Lamia. Nu-mi place s destram grupul, zise Sol. Ne-am putea ntoarce toi. Martin Silenus ncruci braele pe piept. Cineva ar trebui s rmn aici, n caz c reapare colonelul. nainte de a pleca n alte direcii, vorbi Sol, cred c ar trebui s cercetm restul vii. n dimineaa asta, Consulul n-a ajuns cu mult dincolo de Monolit. Sunt de acord, zise Lamia. Haidei s-i dm drumul pn nu se face prea trziu. Vreau s lum

202

proviziile din Donjon i s ne ntoarcem nainte s se lase noaptea. Coborau spre Sfinx, cnd aprur Consulul i Dur. Preotul inea ntr-o mn comagenda suplimentar a Consulului. Lamia explic planul pentru o cercetare i cei doi brbai acceptar s li se alture. Intrar din nou n holurile din Sfinx i razele lanternelor i laserelor iluminar piatra acoperit de condens i unghiurile bizare ale pereilor. Ieir n lumina solar a amiezii i parcurser cei trei sute de metri pn la Cripta de Jad. Lamia ncepu s tremure cnd intrar n ncperea unde Shrike apruse n noaptea trecut. Sngele lui Hoyt lsase o pat ruginiu-cafenie pe pardoseala din ceramic verde. Nu se zrea nici urm a deschiderii transparente ctre labirintul de dedesubt. Nu se zrea nici urm de Shrike. Obeliscul nu avea camere, ci doar un pu central n care o ramp spiral, prea abrupt pentru confortul uman, se rsucea n sus ntre perei de culoarea abanosului. Pn i oaptele reverberau cu intensitate, iar grupul pstra conversaiile la minimum. Nu existau ferestre, din vrful rampei, la cincizeci de metri deasupra podelei de piatr, nu se vedea nimic n exterior i fasciculele lanternelor lor dezvluiau doar bezn spre plafonul care se curba peste ei. Frnghiile i lanurile fixate de-a lungul a dou secole de turism le ngduir s coboare fr teama c vor luneca i cdea spre moartea cert de jos. Cnd se oprir la intrare, Martin Silenus strig pentru ultima oar numele lui Kassad i ecourile i urmar n razele soarelui.

203

Petrecur o jumtate de or sau mai mult cercetnd distrugerile de lng Monolitul de Cristal. Petice de nisip transformate n bli de sticl, largi de cinci pn la zece metri, reflectau lumina amiezii ca nite prisme i abteau cldura n feele pelerinilor. Faada spart a Monolitului, ciuruit acum de guri i fuioare de cristal topit care nc atrnau, prea inta unui act de vandalism lipsit de minte, dar toi tiau c Fedmahn Kassad trebuie s se fi luptat pentru a-i apra viaa. Nu exista nici o u, nici o deschidere ctre labirintul fagure dinuntru. Instrumentele i anunau c interiorul era pustiu i neconectat aa cum fusese dintotdeauna. Plecar ovitor, suind potecile abrupte spre baza stncilor nordice, unde Criptele Grote se niruiau la mai puin de o sut de metri una de cealalt. Primii arheologi au considerat c erau Criptele cele mai vechi din cauza aspectului lor rudimentar, zise Sol cnd intrar n prima grot i razele lanternelor jucar peste piatra cioplit ntr-o mie de desene indescifrabile. Nici o grot nu era mai adnc de treizeci-patruzeci de metri. Toate se terminau prin perei de roc i nici un fel de examinri sau investigaii radar nu descoperise vreo extensie a lor. Dup ce ieir din a treia Cript Grot, se oprir n puina umbr pe care o putur gsi i mprir apa i biscuiii cu proteine din raiile de lupt suplimentare ale lui Kassad. Vntul se nteise i acum suspina i murmura printre stncile canelate aflate mult deasupra lor. N-o s-l gsim, spuse Martin Silenus. L-a luat nenorocitu' la de Shrike.

204

Sol hrnea pruncul cu una dintre ultimele truse de alptare. Cretetul cporului fetiei cptase o culoare roz, n ciuda eforturilor lui Sol de a o proteja cnd mergeau n exterior. Ar putea s fie chiar ntr-o Cript prin care noi am trecut, zise el, dac exist seciuni defazate temporal fa de noi. Asta-i teoria lui Arundez. El consider Criptele construcii n patru dimensiuni, cu plieri complexe n continuumul spaio-temporal. Grozav! fcu Lamia. Prin urmare, chiar dac Fedmahn Kassad ar fi acolo, noi nu l-am vedea. Haidei cel puin s ne facem datoria, rosti Consulul oftnd i se ridic n picioare. A mai rmas o cript. Palatul Shrike se afla la un kilometru mai departe n vale, mai jos dect celelalte i ascuns de un cot al pereilor de piatr. Structura nu era mare, ci mai mic dect Cripta de Jad, dar construcia ei complex - flane, turle, contraforturi i coloane de susinere arcuite i arcuindu-se n haos controlat lsa impresia c este mai mare dect n realitate. Interiorul era o sal rsuntoare cu podea neregulat alctuit din mii de segmente curbe i articulate, ce-i reaminteau lui Lamia de coastele i vertebrele unei creaturi fosilizate. La cincisprezece metri deasupra, domul era strbtut de zeci de lame de crom ncruciate, care continuau prin ziduri i unele prin altele, artnd ca nite ghimpi cu vrfuri de oel deasupra structurii. Materialul domului n sine era uor opac, conferind spaiului boltit o nuan lptoas, bogat. Lamia, Silenus, Consulul, Weintraub i Dur ncepur s strige toi numele lui Kassad, ns vocile lor rsunar i strnir zadarnic ecouri.
205

Nici urm de Kassad sau Het Masteen, vorbi Consulul dup ce ieir. Poate c acesta va fi ablonul... vom disprea pe rnd, pn va rmne numai unul. Iar acelui ultim rmas i se va mplini dorina, aa cum prezic legendele sectei Shrike? ntreb Brawne Lamia. Se aez pe muchia stncoas de pe care se ridica Palatul Shrike i-i legn n aer picioarele scurte. Paul Dur i nl faa ctre cer. Nu pot s cred c dorina printelui Hoyt a fost ca el s moar pentru ca eu s triesc din nou. Martin Silenus miji ochii spre el. i dorina ta, care ar fi, padre? Dur nu ovi. A dori... m-a ruga... ca Dumnezeu s ndeprteze o dat pentru totdeauna calamitatea acestor atrociti gemene: rzboiul i Shrike. Se ls tcere; se auzeau numai oftaturile i gemetele ndeprtate ale vntului nceputului de dup-amiaz. ntre timp, spuse Brawne Lamia, trebuie s facem rost de ceva mncare, ori s nvm cum s subzistm pe baz de aer. Dur ncuviin din cap. De ce ai adus aa puine cu voi? Martin Silenus hohoti i rspunse cu glas tare: Nici cd-i psa de vin dar putea s i fie, Nici c-i psa de pete sau de carnea de vnat, Iar sosurile i preau nimicuri, ba chiar o prostie. Binevoia s duc ceata de scroafe la trocul de-adpat, i nici nu se lsa lasciv, de pofte ruinoase aat, Nici nu sta n scaunul zeflemistului cu gnd de sfidare Ci dup ape-ntinse, sufletul acestui Pelerin umblat, Tnjea
206

din greu i doar aerul pdurii i era mncare Dei adesea se-ospta i cu mixandre rare. Dur surse, evident nc derutat. Toi ne-am ateptat ca n prima noapte s triumfm, ori s murim, rspunse Consulul. Nu anticipasem o edere ndelungat aici. Brawne Lamia se scul i-i scutur pantalonii. Plec, anun ea. Ar trebui s pot aduce mncare pentru patru-cinci zile, dac sunt raii militare. Vin i eu, zise Martin Silenus. Se fcu linite. n sptmna pelerinajului lor, poetul i Lamia fuseser ct pe-aci s se ia la btaie de cinci-ase ori. O dat ea ameninase s-l ucid pe brbat. Acum Lamia l privi prelung. Bine, spuse ea n cele din urm. S ne oprim la Sfinx, ca s ne lum raniele i sticlele de ap. Grupul porni prin vale cnd umbrele ncepuser s se prelungeasc dinspre pereii vestici. 17 Cu dousprezece ore mai devreme, colonelul Fedmahn Kassad pi de pe scara n spiral pe nivelul cel mai de sus care rmsese ntreg n Monolitul de Cristal. Flcri se nlau n toate prile. Prin gurile pe care le fcuse n suprafaa de cristal a structurii, Kassad putea zri noaptea. Furtuna sufl praf vermillon prin orificii, pn umplu aerul ca o pulbere de snge. Colonelul i puse casca. La zece pai n faa lui, Moneta atepta. Era goal sub costumul epidermic energetic i efectul era de argint viu turnat direct pe piele. Kassad putea zri vpile reflectate n curbele snilor i coapselor, razele de lumin ce se curbau
207

n adnciturile de la baza gtului i n ombilic. Gtul ei era prelung, chipul crom sculptat n netezime perfect. Ochii ei conineau reflexii identice ale umbrei lui Fedmahn Kassad. Brbatul ridic arma de asalt i trecu selectorul manual pe foc pe spectru total. n interiorul armurii sale de impact activate, corpul i se ncorda n anticiparea atacului. Moneta fcu o micare din mn i costumul epidermic dispru din cretetul capului pn la gt. Acum era vulnerabil. Kassad simea c tia fiecare faet a chipului aceluia, fiecare por i folicul. Prul ei castaniu era tuns scurt, curbndu-se uor peste fa n stnga. Ochii erau aceiai: mari, curioi, surprinztori n adncurile lor verzi. Gura mic cu buza inferioar plin nc ezita, naintea unui surs. Brbatul observ arcuirea uoar, ntrebtoare a unei sprncene, urechile mici pe care le srutase i n care optise de attea ori. Gtul moale pe care-i culcase obrazul pentru a-i asculta pulsul. Kassad nl carabina i o inti. Cine eti? ntreb ea. Glasul i era dulce i senzual aa cum i reamintea, cu accentul slab i la fel de evaziv. Cu degetul pe trgaci, Kassad ovi. Fcuser dragoste de zeci de ori, se cunoscuser unul pe cellalt de muli ani n visele lui i n peisajele simulrilor militare. Dar dac ea se deplasa cu adevrat napoi prin timp... tiu, rosti ea cu voce calm, aparent fr s-i dea seama de presiunea pe care brbatul ncepuse deja s-o exercite pe trgaci. Tu eti cel pe care l-a fgduit Stpnul Durerii.

208

Colonelul gfia, ncercnd s-i recapete suflul. Cnd vorbi, glasul i era rguit i foarte ncordat. Nu m ii minte? Nu. Ea i ls capul pe un umr i-l privi ntrebtor. ns Stpnul Durerii a fgduit un rzboinic. Noi am fost sortii s ne-ntlnim. Ne-am ntlnit cu mult timp n urm, izbuti Kassad s murmure. n mod automat, carabina intea faa, schimbnd lungimile de und i frecvenele n fiecare microsecund, pn ce aprrile costumului epidermic erau nfrnte. Alturi de biciul-iadului i fasciculele laser, fleetele i salvele de impulsuri urmau s fie trase dup o secund. Nu am amintiri de mult timp n urm, zise ea. Noi ne deplasm n direcii opuse prin fluxul general al timpului. Sub ce nume m cunoti n viitorul meu, n trecutul tu? Moneta, uier Kassad silindu-i mna i degetul ncordate s trag. Ea surse i ncuviin din cap. Moneta... Fiica Memoriei... Ce crud ironie! Kassad i aminti trdarea ei, transformarea n timp ce fceau dragoste acea ultim dat n nisipurile de deasupra rposatului Ora al Poeilor. Ea fie c devenise Shrike, fie c-i ngduise lui Shrike s-i ia locul. Preschimbase un act de iubire ntr-o atrocitate. Colonelul Kassad aps trgaciul. Moneta clipi. Aici nu va funciona. Nu funcioneaz n Monolitul de Cristal. De ce vrei s m ucizi?

209

Kassad mri, azvrli arma inutil peste balustrad, direcion energie n mnuile armurii i se npusti. Moneta nu schi nici o micare de evitare. l privi repezindu-se peste cei zece pai care-i despreau; cu capul lsat n piept, cu armura de impact gemnd, pe cnd schimba alinierea de cristal a polimerilor, i rcnind. Ea cobor braele, pentru a-i recepta atacul. Viteza i masa lui Kassad o doborr i-i trimise pe amndoi pe jos, cu colonelul strduindu-se s o prind de gt cu mnuile amplificate energetic i cu Moneta inndu-i ncheieturile ntr-o strnsoare de menghin n vreme ce se rostogolir peste palier pn la marginea platformei. Kassad reui s ajung deasupra ei i ncerc s lase gravitaia s suplimenteze fora atacului su, cu braele ntinse, mnuile rigidizate, degetele curbate ntr-o prindere uciga. Piciorul lui stng atrna peste muchia platformei, spre podeaua ntunecat aflat la aizeci de metri mai jos. De ce vrei s m ucizi? opti Moneta i-l rsturn pe o parte, astfel c amndoi se prbuir de pe platform. Kassad url i-i cobor vizorul dintr-un gest scurt al capului. Se rsucir prin vzduh, cu picioarele ncletate unul n jurul celuilalt n strnsori slbatice de foarfece, cu minile lui Kassad inute la deprtare de fora uluitoare cu care ea i prinsese ncheieturile. Timpul pru s decelereze, pn ce czur n ralanti, cu aerul micndu-se peste brbat aidoma unei pturi care-i era tras ncet peste fa. Dup aceea timpul rencepu s accelereze i deveni normal: czur pe ultimii zece metri. Kassad rcni i
210

vizualiz simbolul corespunztor pentru ca armura de impact s se rigidizeze, dup care urm un oc teribil. De la o deprtare scldat n rou sngeriu, Fedmahn Kassad se lupt ctre suprafaa contiinei, tiind c trecuser doar o clip sau dou de cnd izbiser solul. Se ridic, cltinndu-se. Moneta se scula de asemenea ncet, rezemndu-se ntr-un genunchi i privind locul n care pardoseala ceramic fusese fcut ndri de cderea lor. Kassad trimise energie spre servomecanismele din piciorul costumului su i ut cu toat puterea ctre capul femeii. Moneta eschiv, i prinse piciorul, l rsuci i-l azvrli n ptratul de cristal de trei metri, sprgndu-l, trntindu-l pe colonel n nisip i n noapte. Moneta i atinse gtul, faa ei fu acoperit de un val de argint viu i apoi pi dup el. Kassad i ridic vizorul spart i-i scoase casca. Vntul i rvi prul negru, scurt, i nisipul i nep obrajii. Se scul n genunchi, apoi n picioare. Ledurile indicatoare din displayul montat n gulerul costumului clipeau rou, anunnd scurgerea ultimelor rezerve energetice. Le ignor; avea s beneficieze de suficient for pentru urmtoarele cteva secunde... i asta ar fi fost tot ce mai conta. Indiferent ce s-a ntmplat n viitorul meu... n trecutul tu, spuse Moneta, nu eu m-am transformat. Eu nu sunt Stpnul Durerii. El... Kassad sri pe distana de trei metri care-i desprea, ateriz ndrtul Monetei i purt mnua uciga a minii drepte ntr-un arc care sparse bariera sunetului, cu muchia palmei pe ct

211

de rigid i ascuit o puteau face filamentele piezoelectrice de carbon-carbon. Moneta nu eschiv i nici nu ncerc s blocheze atacul. Mnua lui Kassad i atinse baza gtului ntr-o lovitur care ar fi retezat un copac, care ar fi ptruns printr-o jumtate de metru de stnc. Pe Bressia, n lupte corp la corp n capitala Buckminster, Kassad ucisese un colonel Expulzat att de iute - mnua lui trecuse fr cea mai mic ntrerupere prin armura de impact, casc, cmpul de for personal, carne i os -, nct capul brbatului clipise spre propriul su trup timp de douzeci de secunde nainte ca moartea s-l revendice. Lovitura lui Kassad avu direcia, viteza i precizia necesare, dar se opri la suprafaa costumului epidermic de argint viu. Moneta nu se cltin i nu reacion. Kassad simi cum energia costumului su piere n acelai moment n care braul i amori, cu muchii umrului smulgndu-se n agonie. Se mpletici ndrt, cu braul drept mort pe lng corp, energia costumului scurgndu-se ca sngele dintr-un rnit. Nu asculi, rosti Moneta. Fcu un pas nainte, l prinse de pieptul costumului de lupt i-l azvrli douzeci de metri ctre Cripta de Jad. El ateriz violent i armura de impact se rigidiz, absorbind ns doar parial coliziunea, cnd rezervele energetice ddur gre. Braul stng i protej faa i gtul, apoi armura se bloc i braul rmase ndoit inutil sub trup. Moneta sri cei douzeci de metri, se ghemui lng el, l ridic n aer cu o mn, prinse n pumnul
212

cellalt armura de impact i-i sfie costumul de lupt n fa, rupnd dou sute de straturi de microfilamente i polimeri de estur-omega. l plmui uor, aproape cu indiferen. Capul lui Kassad fu smucit i brbatul fu ct pe-aci s-i piard cunotina. Vntul i nisipul biciuiau pielea dezvelit a pieptului i abdomenului. Moneta sfrtec i restul costumului, rupnd biosenzori i fire de feedback. l ridic de antebrae pe brbatul rmas n pielea goal i-l zgli. Kassad simi gustul sngelui n gur i n faa ochilor i jucar puncte roii. Nu trebuie s fim inamici, spuse ea ncet. Ai... tras... n... mine. Ca s-i testez reaciile, nu ca s te omor. Gura ei se mica firesc sub nveliul de argint viu. l plmui nc o dat i Kassad zbur doi metri prin aer i czu pe o dun, dup care se rostogoli la vale n nisipul rece. Vzduhul era plin cu un milion de punctulee - zpad, praf, discuri rotitoare de lumin colorat. Se ntoarse, se chinui s se salte n genunchi i prinse nisipul mictor al dunei cu degete transformate n gheare nesimitoare. Kassad, opti Moneta. El se rsuci pe spate i atept. Ea i dezactivase costumul epidermic. Pielea arta cald i vulnerabil, att de alburie, nct era aproape translucid. Vinioare albstrui erau vizibile n partea de sus a snilor perfeci. Picioarele preau puternice i atent dltuite, cu coapsele uor ndeprtate acolo unde i ntlneau corpul. Ochii ei erau verde-nchis. Tu iubeti rzboiul, Kassad, murmur Moneta cnd se ls peste el.
213

Brbatul se zbtu, ncerc s se rsuceasc ntr-o parte, ridic braele pentru a o lovi. Moneta i fix braele deasupra capului cu o singur mn. Corpul i radia cldur, cnd i atinse snii de pieptul lui, legnndu-i nainte i napoi, dup care se cobor ntre picioarele lui deprtate. Kassad simi curba lin a pntecelui ei mngindu-i abdomenul. nelese atunci c acesta era un viol, c s-ar fi putut mpotrivi pur i simplu prin lipsa de reacie, refuznd-o. Nu avu succes. Aerul prea fluid n jurul lor, furtuna de nisip era ceva ndeprtat, nisipul nsui atrna n aer ca o perdea de dantel purtat pe brizele constante. Moneta se mic nainte i napoi deasupra lui, pe el. Kassad simea lenta nviere a excitrii sale. Se lupt cu ea, se zbtu, lovi din picioare i se chinui s-i elibereze braele. Ea era mult mai puternic. Se folosi de genunchiul drept pentru a mpinge piciorul lui ntr-o parte. Sfrcurile ei se frecar peste pieptul lui ca nite pietricele calde; cldura pntecului i vintrelor ei fcur carnea lui s reacioneze aidoma unei flori care se rsucete spre lumin. Nu! rcni Fedmahn Kassad, dar fu amuit cnd Moneta i cobor gura peste a lui. Cu mna stng, ea continua s-i fixeze braele deasupra capului, iar cu mna dreapt cobor mai jos, l gsi, l cluzi. Kassad i muc buza cnd cldura l nvlui. Strdaniile lui l aduser mai aproape, l trimiser mai adnc n ea. ncerc s se destind i Moneta se ls peste el pn ce spinarea i fu apsat pe nisip. Kassad i aminti alte rnduri n care fcuser dragoste, gsind echilibrul mintal unul n cldura
214

celuilalt, n vreme ce rzboiul bntuia dincolo de cercul pasiunii lor. nchise ochii i arcui gtul napoi, pentru a amna agonia de plcere care se prbuea peste el ca un talaz. Simi gust de snge pe buze, ns nu tiu dac era al lui sau al Monetei. Dup un minut, cu ei doi continund s se mite n acelai ritm, Kassad i ddu seama c ea i eliberase braele. Fr s ezite, i cobor ambele brae, n jos, n jurul Monetei, cu degetele rchirate pe spinarea ei i o trase brutal ctre el, apoi lunec o mn n sus, pentru a-i cuprinde ceafa cu apsare blnd. Vntul reveni, zgomotele reaprur, nisipul fu purtat de pe marginile dunelor n jerbe nvolburate. Kassad i Moneta lunecar mai jos pe versantul uor curbat de nisip, se rostogolir mpreun pe talazul cald spre locul unde acesta avea s se sparg, fr s mai tie de noapte, de furtun, de btlia uitat i de tot, cu excepia clipei i cu excepia lor. Mai trziu, mergnd mpreun prin frumuseea nruit a Monolitului de Cristal, ea l atinse o dat cu o vergea de aur, apoi nc o dat cu un toroid albastru. n ciobul unui panou de cristal, el vzu cum reflexia sa devine schia n argint viu a unui brbat, perfect pn la detaliile sexului i a liniilor unde coastele i se zreau pe trunchiul zvelt. i acum? ntreb Kassad prin mediul care nu era nici telepatie, nici sunet. Stpnul Durerii ateapt. Tu eti slujitoarea lui} Niciodat. Ii sunt consoart i rzbuntoare. Sunt custodele lui. Ai venit din viitor odat cu el?
215

Nu. Am fost luat din timpul meu pentru a cltori napoi prin timp cu el. Atunci cine ai fost nainte... ntrebarea lui Kassad fu ntrerupt de apariia brusc. Nu, gndi el, de prezena brusc, nu de apariia... lui Shrike. Creatufa era aa cum i-o reamintea din prima lor ntlnire, cu ani n urm. Kassad observ luciul de argint viu peste crom, att de similar cu al propriilor lor costume epidermice, ns tiu intuitiv c sub carapacea aceea nu erau carne i oase obinuite. Era nalt de cel puin trei metri, cele patru brae preau fireti pe trunchiul elegant i prea o mas sculptat de spini, epi, articulaii i straturi de srm ghimpat ascuit ca briciul. Ochii cu o mie de faete ardeau cu o lumin ce putea s fi fost fcut de un laser cu rubin. Maxilarul prelung i irurile de dini erau desprinse din comar. Kassad se pregti. n cazul n care costumul epidermic i asigura aceeai putere i mobilitate ca Monetei, atunci cel puin ar fi putut muri luptnd. Nu avu timp pentru aa ceva. Stpnul Durerii sttea la cinci metri pe gresia neagr, pentru ca n clipa imediat urmtoare s fie lng el, prinznd antebraul colonelului ntr-o strnsoare de menghin de oel, care se afund prin cmpul costumului epidermic i-i snger bicepsul. Kassad se ncord, ateptnd lovitura i decis s loveasc la rndul lui, dei a face asta nsemna s se trag singur n ascuiul lamelor, spinilor i srmei ghimpate. Shrike ridic mna dreapt i cmpul unui portal dreptunghiular nalt de patru metri se materializ. Era similar cu cel pentru teleproiectare, cu excepia
216

strlucirii violete care umplea interiorul Monolitului cu lumin dens. Moneta ddu din cap i trecu prin el. Shrike pi nainte, cu lamele degetelor crestnd doar uor antebraul lui Kassad. Colonelul se gndi s se trag ndrt, dar curiozitatea lui era mai puternic dect imboldul spre moarte i trecu prin portal cu Shrike. 18 Directorul executiv Meina Gladstone nu putea dormi. Se scul, se mbrc iute n apartamentul ei cufundat n bezn din adncul Cldirii Guvernului i fcu ceea ce fcea adesea cnd somnul nu dorea s vin: se plimb pe planete. Portalul ei teleproiector privat se materializ. Gladstone i ls n anticamer bodyguarzii, lund numai una dintre microsonde. N-ar fi luat nici una, dac i-ar fi ngduit-o legile Hegemoniei i regula TehNucleului. Acestea nu ngduiau. Pe TC2 trecuse cu mult de miezul nopii, dar ea tia c pe destule planete este timpul zilei, aa c purta o cap lung cu guler Renatere de claustraie. Pantalonii i cizmele nu-i dezvluiau nici sexul, nici clasa social, dei calitatea capei n sine ar fi putut atrage atenia asupra ei n unele locuri. Directorul executiv Gladstone trecu prin portalul de unic existen, simind, mai degrab dect vznd sau auzind, microsonda care bzia ndrtul ei i suia pentru altitudine i invizibilitate, cnd pi n piaa San Pietro din Noul Vatican de pe Pacem. Pentru o secund, Gladstone nu tiu de ce-i codificase implantul pentru destinaia aceea - s fi fost de vin prezena desuetului monsenior de la
217

dineul de pe Crngul lui Dumnezeu? ns nelese apoi c se gndise la pelerini, pe cnd zcea treaz, se gndise la cei apte care plecaser n urm cu trei ani pentru a-i cuta destinul pe Hyperion. Pacem fusese cminul printelui Lenar Hoyt... i a celuilalt preot dinaintea lui - Dur. Gladstone se zgribuli sub cap i travers piaa. Vizitarea planetelor natale ale pelerinilor era un traseu la fel de bun ca oricare altul pentru plimbarea ei; n majoritatea nopilor de nesomn, ea cutreierase o sumedenie de planete, revenind pe Tau Ceti Central cu puin naintea zorilor i a primelor edine. Cel puin acum n-aveau s fie dect apte planete. Aici era devreme. Cerurile lui Pacem erau galbene, tivite cu nori verzui i domnea un iz de amoniac care-i asalt sinusurile i-i nlcrim ochii. n aer exista mirosul chimic, vag i neplcut al unei planete care nici nu fusese complet terraformat, nici nu era complet ostil omului. Gladstone se opri i privi n jur. Piaa San Pietro se afla pe culmea unei coline i era mbriat de un semicerc de coloane, care avea n vrf o bazilic uria. n dreapta ei, acolo unde pilatrii se deschideau ctre o scar ce cobora mai mult de un kilometru spre sud, se ntrezrea un orel cu case scunde i rudimentare cuibrite ntre arbori albi ca osemintele unor creaturi incomplet dezvoltate care muriser de mult. Doar civa oameni puteau fi zrii, grbindu-se peste pia sau suind scara, ca i cum ar fi ntrziat la liturghie. De sub cupola mare a catedralei, clopotele ncepur s rsune, dar aerul rarefiat diminua sunetul autoritii.
218

Gladstone descrise semicercul de pilatri, cu capul plecat, ignornd privirile curioase ale clericilor i echipei de mturtori de strad, care clreau un animal asemntor unui arici de o jumtate de ton. n Web existau zeci de planete marginale ca Pacem, mai multe nc n Protectorat i n apropiata Pustietate - prea srace pentru a atrage nite ceteni infinit de mobili, prea asemntoare cu Pmntul pentru a fi ignorate n zilele ntunecate ale Hegirei. Pacem fusese potrivit pentru un grup mic, aa cum erau catolicii, care veniser aici cutnd resurgena credinei. Gladstone tia c pe atunci fuseser milioane. Acum numrul lor nu putea depi cteva zeci de mii. nchise ochii i reapel holodosarele printelui Paul Dur. Gladstone iubea Webul. Iubea oamenii din Web; n ciuda superficialitii, egoismului i incapacitii lor de a se schimba, ei erau esena umanitii. Gladstone iubea Webul. l iubea ndeajuns de mult pentru a ti c trebuia s ajute la distrugerea lui. Reveni la micul terminex cu trei portaluri, i materializ propriul nod teleproiector printr-o simpl comand prioritar adresat datasferei i pi prin el, ptrunznd n lumina soarelui i izul mrii. Maui-Legmntul. Gladstone tia cu exactitate unde se afla. Sttea pe colina de deasupra Primului-sit, acolo unde mormntul lui Siri continua s marcheze locul n care cu aproape un secol n urm ncepuse rebeliunea de scurt durat. Pe atunci Primul-sit era un sat cu cteva mii de locuitori i n fiecare sptmn a Festivalului, flautitii salutau insuliele motrice care erau mnate spre nord, ctre terenurile de hrnire din Arhipelagul Ecuatorial. Acum Primul-sit se ntindea peste insul,
219

pierzndu-se din vedere, cu arc-orae i stupi rezideniali nlndu-se cte o jumtate de kilometru n toate direciile, ridicndu-se peste dealul care oferise cndva panorama cea mai minunat peste planeta marin Maui-Legmntul. ns mormntul rmsese. Trupul bunicii Consulului nu mai era acolo... de fapt, niciodat nu fusese cu adevrat acolo... dar ca att de multe lucruri simbolice de pe aceast planet, mausoleul pustiu impunea reveren, ba chiar veneraie. Gladstone privi printre turnuri, pe lng digul vechi, acolo unde lagunele albastre deveniser cafenii, peste platformele de foraj i barjele turistice, unde ncepea oceanul. Acum nu mai existau insule motrice care s se deplaseze n plcuri uriae pe oceane, cu frunzele-vele umflndu-se n brizele sudului, cu pstorii lor delfini brzdnd apa n V-uri albe de spum. Acum insulele erau mblnzite i populate de cetenii Webului. Delfinii erau mori: unii ucii n uriaele btlii cu FORA, cei mai muli punndu-i capt vieii n inexplicabila Sinucidere n Mas din Marea Sudului, ultimul mister al unei rase nvluite n mister. Gladstone se aez pe o banc joas de lng marginea stncii i gsi un fir de iarb pe care-l putu cura i mesteca. Ce se ntmpla cu o planet cnd trecea de la statutul de cmin a o sut de mii de oameni, n echilibru delicat cu o ecologie delicat, la cel de teren de joac pentru patru sute de milioane de oameni n primul deceniu standard de cetenie n Hegemonie? Rspuns: planeta murea. Sau sufletul ei murea, dei ecosfera continua s funcioneze, cumva.
220

Ecologii planetari i specialitii n terraformare menineau carcasa n via, opreau mrile s se nbue complet sub inevitabilele gunoaie, deeuri de canalizare i revrsri de petrol, acionau pentru a minimiza sau camufla poluarea sonor i o mie de alte lucruri pe care le adusese progresul. Dar MauiLegmntul pe care o cunoscuse Consulul n copilrie, cu mai puin de un secol n urm, suind chiar dealul acesta spre locul de veci al bunicii sale, pierise pentru totdeauna. Pe cer zbura o formaiune de covorae-oim, cu turitii de pe ele rznd i ipnd. Ht deasupra lor, o excursie masiv VEM ocult soarele pentru un moment. n umbra ei, Gladstone arunc pe jos firul de iarb i-i sprijini antebraele pe genunchi. Se gndi la trdarea Consulului. Ea se bazase pe trdarea lui, mizase totul pe faptul c omul crescut pe Maui-Legmntul, descendentul lui Siri, se va altura Expulzailor n inevitabila btlie pentru Hyperion. Nu fusese exclusiv planul ei; Leigh Hunt jucase un rol decisiv n deceniile de plnuire, n chirurgia delicat a plasrii individului cel mai potrivit n contact cu Expulzaii, ntr-o poziie din care ar fi putut trda ambele tabere prin activarea dispozitivului Expulzat pentru a colapsa mareele temporale pe Hyperion. i o fcuse. Consulul, un brbat care-i dedicase patru decenii din via, plus soia i copilul, slujirii Hegemoniei, explodase n cele din urm n rzbunare ca o bomb care fusese latent vreme de o jumtate de secol. Gladstone nu era foarte ncntat de trdare. Consulul i vnduse sufletul i avea s plteasc un pre teribil - n istorie i n propria sa minte -, totui
221

trdarea lui nu nsemna absolut nimic pe lng trdarea pentru care era ea pregtit s sufere. n calitate de director executiv al Hegemoniei, Gladstone era liderul simbolic a o sut cincizeci de miliarde de oameni. Era pregtit s-i trdeze, pe toi, pentru a salva omenirea. Se scul, simi vrsta i reumatismul n oase, i pi ncet ctre terminex. Se opri o clip lng portalul care zumzia uor, i privi peste umr pentru o ultim imagine a lui Maui-Legmntul. Briza sufla dinspre ocean, dar purta duhoarea sttut a deversrilor de petrol i rafinriilor de gaze i Gladstone i feri chipul. Greutatea lui Lusus czu aidoma unor lanuri de fier pe umerii acoperii de cap. n Concourse era ora de vrf i mii de navetiti, clieni i turiti ticseau toate nivelurile de pasarele, umpleau escalatoarele lungi de cte un kilometru cu oameni de toate culorile i confereau aerului o apsare de respiraii reciclate, care se combina cu izul de unsoare i ozon al unui sistem etan. Gladstone ignor nivelurile comerciale scumpe i lu un disc de transport personal pe distana celor zece kilometri pn la principalul templu Shrike. Cmpuri restrictive i interdictive de poliie strluceau violet i verde dincolo de baza scrii largi. Templul era nchis i afundat n ntuneric; multe dintre vitraliile nalte i nguste ce ddeau spre Concourse fuseser sparte. Gladstone i reamintea rapoartele despre revolte din urm cu cteva luni i tia c Episcopul i acoliii si fugiser. Se apropie de cmpul restrictiv i privi prin ceaa violet mictoare ctre scara pe care Brawne Lamia l purtase pe clientul i iubitul ei muribund,
222

cibridul original al lui Keats, spre preoii Shrike care ateptau. Gladstone l cunoscuse bine pe tatl lui Brawne; petrecuser mpreun primii lor ani n Senat. Senatorul Byron Lamia fusese un brbat scnteietor - cu mult nainte ca mama lui Brawne s fi revenit pe scena monden din provincia ei de la captul lumii de pe Freeholm, Gladstone se ntrebase dac s se mrite cu el iar cnd murise, o parte din tinereea lui Gladstone fusese ngropat odat cu el. Byron Lamia fusese obsedat de TehNucleu, mcinat de misiunea de a scoate omenirea de sub dependena pe care IA-urile o impuseser de cinci secole i pe o mie de ani-lumin. Tatl lui Brawne Lamia o fcuse pe Gladstone contient asupra pericolului, o condusese ctre devotamentul ce avea s duc la cea mai teribil trdare din istoria omului. Iar sinuciderea senatorului Brawne Lamia o nvase la deceniile de pruden. Gladstone nu tia dac agenii Nucleului orchestraser moartea senatorului, poate c fuseser elemente din ierarhia Hegemoniei care-i protejau propriile interese, dar ea tia c Byron Lamia nu i-ar fi luat niciodat viaa, nu i-ar fi abandonat niciodat n felul acela soia neajutorat i fiica ncpnat. Ultima aciune n Senat a lui Lamia fusese de a prezenta, n calitate de coautor, propunerea statutului de Protectorat pentru Hyperion, o micare ce ar fi adus planeta n Web cu douzeci de ani standard mai devreme dect evenimentele ce se derulau n prezent. Dup moartea lui, cellalt coautor - nou influenta Meina Gladstone - retrsese propunerea. Gladstone gsi un pu descendent i cobor pe lng niveluri comerciale i rezideniale, de
223

producie i service, de tratare a deeurilor i reactoare. Att comagenda ei, ct i difuzorul puului ncepur s-o avertizeze c ptrundea n zone neliceniate i nesigure aflate mult sub Stup. Programul puului ncerc s-i stopeze coborrea. Ea trecu pe prioritate i amui avertismentele. Continu s coboare pe lng niveluri lipsite de panouri sau lumini, printr-un vlmag de fibre optice, conducte de nclzire i ventilaie i roc goal. n cele din urm se opri. Iei pe un coridor iluminat doar de fosfogloburi ndeprtate i vopsea-licurici unsuroas. Apa picura dintr-o mie de fisuri din plafoane i perei i se acumula n bltoace toxice. Aburi se nlau din aperturi ale pereilor ce puteau fi alte coridoare sau cubiculumuri personale, sau pur i simplu guri. Undeva n deprtare se auzea iptul ultrasonic al metalului care tia metal; ceva mai aproape, scriturile electronice ale muzicii nihil. Undeva un brbat url i o femeie rse, cu vocea reverbernd metalic prin puuri i conducte. Se auzi tuea unei puti cu fleete. Stupul Drojdiilor. Gladstone ajunse la o intersecie de coridoare-grote i se opri s priveasc n jur. Microsonda ei pic i descrise cercuri mai strnse, insistent ca o insect nfuriat. Cerea ntriri de securitate. Numai comanda persistent de prioritate a lui Gladstone mpiedic strigtul ei s fie auzit. Stupul Drojdiilor. Aici se ascunseser Brawne Lamia i iubitul ei cibrid n ultimele ore dinaintea ncercrii de a ajunge la templul Shrike. Acesta era unul dintre nenumratele locuri interlope din Web unde piaa neagr putea asigura orice, de la Flashback, pn la arme de nivel FOR, de la
224

androizi ilegali la tratamente clandestine Poulsen, care puteau la fel de bine s te ucid ori s-ti aduc alti douzeci de ani de tineree. Gladstone coti la dreapta, pe coridorul cel mai ntunecos. Ceva de dimensiunile unui obolan, ns cu multe picioare, dispru grbit ntr-un tub de ventilaie spart. Gladstone simi miros de canalizare, sudoare, ozonul deckurilor de dataplanuri suprautilizate, aroma dulceag de fluid pentru arme de mn, vom i duhoare de feromoni de grad inferior care suferiser mutaii n toxine. Merse pe coridoare, gndindu-se la sptmnile i lunile ce aveau s urmeze, la preul teribil pe care planetele aveau s-l plteasc pentru deciziile ei, pentru obsesiile ei. Cinci tineri, modificai de ARN-iti clandestini n asemenea msur nct erau mai degrab animale dect oameni, ieir pe coridor n faa ei. Gladstone se opri. Microsonda cobor naintea ei i-i neutraliz polimerii de camuflaj. Creaturile dinaintea femeii hohotir, zrind doar o mainrie de mrimea unei viespi care se legna i mica brusc prin aer. Era perfect posibil ca s fi fost att de pierdui n mutaiile ARN, nct s nici nu recunoasc dispozitivul. Doi fichiuir, deschiznd vibrolame. Unul ntinse gheare de oel lungi de zece centimetri. Unul ridic piedica unui pistol cu fleete, cu butoia rotativ. Gladstone nu dorea o lupt. Ea tia, chiar dac aceste capete-moarte din Stupul Drojdiilor nu aveau habar, c microsonda o putea apra de ei cinci i de nc o sut. Nu vrea totui s moar cineva, doar pentru c ea alesese locul acela pentru a se plimba. Plecai, le spuse.
225

Tinerii o privir, ochi galbeni, ochi negri bulbucai, fante semiacoperite i benzi abdominale fotoreceptoare. La unison, ns desfcndu-se n semicerc, ei avansar doi pai. Meina Gladstone i ndrept inuta, i strnse capa n jurul corpului i cobor gulerul de claustraie, att ct s-i poat vedea ochii. Plecai, repet ea. Tinerii se oprir. Pene i solzi vibrar sub brize nevzute. Pe doi dintre ei, antene oscilar i mii de firicele senzoriale pulsar. Plecar. Dispariia lor fu la fel de silenioas i rapid ca apariia. Peste o secund nu se auzir dect picturile de ap i rsete ndeprtate. Gladstone cltin din cap, i apel portalul personal i trecu prin el. Sol Weintraub i fiica lui veniser de pe Lumea lui Barnard. Gladstone se translat la un terminex minor din oraul lor natal Crawford. Era sear. Casele albe, scunde, amplasate pe peluze impecabile reflectau sensibilitile Renaterii Republicii Canadiene i firile practice ale fermierilor. Copacii erau nali, cu crengi groase i uimitor de credincioi motenirii Vechiului Pmnt. Meina se feri de fluxul pietonilor, care n majoritate se grbeau ctre cas dup o zi de munc petrecut altundeva n Web, i se trezi plimbndu-se pe alei din crmid, pe lng cldiri din crmid dispuse n jurul unui rond de iarb. Spre stnga, ntrezri loturi agricole, dincolo de un ir de case. Plante nalte i verzi, posibil porumb, creteau n rnduri ce murmurau molcom, ntinzndu-se ctre orizontul ndeprtat unde apunea ultimul arc al unui soare rou uria.
226

Femeia merse prin campus, ntrebndu-se dac acesta fusese colegiul la care predase Sol, totui nu ntr-att de curioas nct s interogheze datasfera. Felinare cu gaz se aprindeau automat sub bolile de frunze i primele stele deveneau vizibile n interstiiile unde cerul trecea din azur n chihlimbar i dup aceea n abanos. Gladstone citise cartea lui Weintraub, Dilema lui Avraam, n care crturarul analizase relaia dintre un Dumnezeu care cerea sacrificarea unui fiu i rasa uman care era de acord cu aceasta. Weintraub raionase c Iehova din Vechiul Testament nu-l testase pur i simplu pe Avraam, ci comunicase n unicul limbaj al loialitii, obedienei, sacrificiului i ordinelor pe care omenirea l putea nelege n punctul acela al relaiei lor. Weintraub considerase c mesajul Noului Testament era prezicerea unei noi etape n relaia respectiv - o etap n care omenirea nu avea s-i mai sacrifice copiii nici unei diviniti, pentru nici un motiv, dar n care prinii... rase ntregi de prini... aveau s se ofere pe ei nii pentru sacrificare. Aa apruser Holocausturile Secolului XX, Conflictul Limitat, rzboaiele tripartite, secolele de nepsare i poate chiar Marea Greeal din '38. n cele din urm Weintraub ajunsese la concluzia refuzrii oricror sacrificii, a oricror relaii cu Dumnezeu, cu excepia celei de respect reciproc i de tentative oneste spre o nelegere reciproc. El scrisese despre multiplele mori ale lui Dumnezeu i despre necesitatea unei resurecii divine acum cnd omenirea i construise propriii zei i i eliberase n Univers.

227

Gladstone travers un pod graios de piatr care se arcuia peste un pru pierdut n umbre, a crui existen era indicat doar de sunetele ce se auzeau n ntuneric. O lumin galben, blnd, cobora pe balustrade de piatr. Undeva pe lng campus, un cine ltr i cineva l potoli. Lumini ardeau la nivelul al treilea al unei cldiri vechi, o structur din crmid cocovit i acoperit cu ardezie care data probabil dinainte de Hegira. Se gndi la Sol Weintraub, la soia lui Sarai i la frumoasa lor fiic de douzeci i ase de ani, care se ntorsese dup un an de cercetri arheologice pe Hyperion fr s fi descoperit nimic, doar blestemul lui Shrike: maladia Merlin. Sol i Sarai priviser cum ea mbtrnea n mod invers, pn la copilrie, apoi la stadiul de prunc. Iar apoi tatl rmase singur, dup ce Sarai murise ntr-un accident VEM stupid i lipsit de sens, cnd plecase s-i viziteze sora. Rachel Weintraub, a crei prim i ultim zi de natere, avea s soseasc n mai puin de trei zile standard. Gladstone izbi cu pumnul n piatr, i apel portalul i merse altundeva. Pe Marte soarele era la amiaz. Mahalalele Tharsisului rmseser neschimbate de peste ase secole. Cerul era trandafiriu, aerul prea rarefiat i prea rece pentru Gladstone, chiar strns nfurat n cap, iar colbul era omniprezent. Ea strbtu uliele nguste i cile spate n stnc ale Oraului de Relocare, fr s gseasc niciodat un loc ndeajuns de deschis pentru a vedea ceva dincolo de urmtorul plc de cocioabe sau turnuri de filtrare ce picurau.

228

Aici creteau puine plante; pdurile mari ale Inverzirii fuseser tiate pentru a fi folosite drept lemne de foc sau muriser i fuseser acoperite de dune roii. Doar civa cactui-brandy ilegali i petice micue de licheni-pianjeni parazii se distingeau ntre potecile al cror pmnt fusese bttorit, ajungnd tare ca piatra, de douzeci de generaii de tlpi descule. Gladstone gsi un bolovan scund i se odihni, cobornd capul i masndu-i genunchii. Cete de copii, toi dezbrcai cu excepia unor zdrene i a jacurilor de untare ce se legnau, o nconjurar, cerir bani, apoi fugir chicotind cnd ea nu le rspunse. Soarele era sus pe bolt. Mons Olympus i frumuseea arid a academiei FOR a lui Fedmahn Kassad nu se vedeau de aici. Gladstone privi n jur. Acesta era locul de unde venise brbatul cel mndru. Acestea erau locurile pe unde el alergase cu gtile de tineri nainte de a fi condamnat la ordine, echilibru mental i onoare militar. Meina gsi un loc ferit i trecu prin portalul ei. Crngul lui Dumnezeu era cum fusese dintotdeauna: parfumat de aromele unui milion de milioane de arbori, tcut cu excepia sunetelor blnde ale fonetelor frunzelor i vntului, colorat n semitonuri i pasteluri, cu rsritul aprinznd acoperiul acesta al planetei odat ce oceanul de vrfuri de copaci reflecta lumina, cu toate frunzele scnteind n briz, sclipind de rou i ploi matinale, cu briza sporind i purtnd izul ploii i vegetaiei ude pn la Gladstone, pe platforma ei de deasupra lumii cufundat nc n somn i bezn aflat la o jumtate de kilometru mai jos.
229

Un Templier se apropie, zri sclipirea brrii de acces a lui Gladstone cnd ea i mic mna, i se retrase - o siluet nalt, n rob, contopindu-se cu labirintul de frunze i liane. Templierii reprezentau una dintre variabilele cele mai nesigure din jocul lui Gladstone. Sacrificarea navei-arbore Yggdrasill de ctre ei fusese un act unic, fr precedent, inexplicabil i ngrijortor. Dintre toi potenialii ei aliai n rzboiul ce avea s urmeze, nici unul nu era mai necesar i mai de neptruns ca Templierii. Dedicat vieii i devotat lui Muir, Fria Arborelui era o for mic, dar potent din Web - un simbol al contiinei ecologice ntr-o societate dedat autodistrugerii i irosirii, totui care nu dorea s-i admit excesele. Unde era Het Masteen? De ce i lsase cubul Mobius cu ceilali pelerini? Gladstone privi soarele rsrind. Cerul se umplu cu montgolfieri orfani salvai de la mcel pe Moric, ale cror corpuri multinuanate pluteau n sus ca nite meduze. Funigei radiani i ntinser aripile solare de grosimea unei membrane pentru a colecta razele astrului. Un stol de corbi apru brusc i se nl n spiral, oferind prin croncniturile lor un contrapunct rguit la briza lin i susurul ploii care se apropia de Gladstone dinspre vest. Rpiturile picturilor pe frunze i reamintir de propria ei cas, n deltele lui Patawpha, de Musonul de o Sut de Zile, care o trimisese pe ea i pe fraii ei prin smrcuri s caute broate-zburtoare, bendii i erpi-de-ananas, pe care s-i duc la coal n borcane. Pentru a suta mia oar, Gladstone nelese c nc A
230

mai era vreme s opreasc totul. n momentul acesta rzboiul universal nu era inevitabil. Expulzaii nc nu contraatacaser ntr-un mod pe care Hegemonia s nu-l poat ignora. Shrike nu era liber. Nu nc... Tot ce trebuia ea s fac pentru a salva o sut de miliarde de viei era s revin n faa Senatului i s dezvluie trei decenii de amgiri i dupliciti, s-i dezvluie temerile i nesiguranele... Nu. Avea s continue aa cum fusese plnuit, pn ce avea s treac de orice planuri. n imprevizibil. n apele slbatice ale haosului, acolo unde pn i predictorii TehNucleului, cei care vd totul, ar fi orbi. Gladstone merse pe platformele, turnurile, rampele i podurile mobile ale oraului arboricol al Templierilor. Animale de pe douzeci de planete i cimpanzei ARN-izai chicotir spre ea i apoi fugir, balansndu-se cu graie pe liane fragile la trei sute de metri deasupra solului. Dinspre zone nchise turitilor i vizitatorilor privilegiai, Gladstone simi mireasm de tmie i auzi limpede incantaiile gregoriene ale slujbei de rsrit a Templierilor. Dedesubt nivelurile inferioare se animau cu lumin i micare. Ploile scurte trecuser mai departe i Gladstone reveni la nivelurile superioare, bucurndu-se de privelite, traversnd un pod din lemn suspendat, lung de aizeci de metri, care fcea legtura ntre copacul ei i altul chiar mai mare, unde ase baloane cu aer cald - unicul mod de transport pe care Templierii l ngduiau pe Crngul lui Dumnezeu - atrnau amarate i aparent nerbdtoare s plece, cu nacelele pentru pasageri legnndu-se ca nite ou grele i cafenii, cu
231

nveliurile baloanelor vopsite cu dragoste n desenele unor creaturi vii - montgolfieri, fluturi Monarch, oimi Thomas, funigei radiani, zepleni acum disprui, caracatie aeriene, moliile-lunii, vulturi - att de venerai n legend, nct nu fuseser nicicnd recuperai sau ARN-izai - i multe altele. Toate acestea ar putea fi distruse, dac voi continua. Vor fi distruse. Se opri la marginea unei platforme circulare i strnse att de puternic balustrada n pumni, nct petele cauzate de vrst pe minile ei ieir brusc n eviden pe pielea brusc albit. Se gndi la crile vechi pe care le citise, pre-Hegira, pre-epoca zborurilor spaiale, cnd oamenii din naiunile embrionare de pe continentul Europa transportaser oameni cu piele mai ntunecat - africani - departe de trmurile lor natale, ctre o via de sclavie n Vestul colonial. Oare sclavii aceia, legai cu lanuri i nctuai, goi i ghemuii n pntecele fetid al unei corbii... Oare sclavii aceia ar fi ovit s se rscoale, s-i doboare pe cei care-i ineau n captivitate, dac asta ar fi nsemnat s distrug frumuseea corbiei... a Europei nsi? Dar ei aveau Africa unde s revin. Meina Gladstone scoase un sunet care era pe jumtate geamt i pe jumtate suspin. ntoarse spatele rsritului glorios, incantaiilor ce salutau o nou zi, ascensiunii aerostatelor - vii i artificiale pe cerul nou-nscut i cobor n ntunericul relativ pentru a-i apela teleproiectorul. Nu putea s mearg n locul de unde venise ultimul pelerin, Martin Silenus. Acesta se afla la vrsta senectuii de numai o sut i cincizeci de ani, pe
232

jumtate vineiu n urma tratamentelor Poulsen, cu celulele sale amintindu-i frigul intens provocat de amnezii criogenice lungi i stocrile nc i mai ngheate, dar el dinuia de peste patru veacuri. Fusese nscut pe Vechiul Pmnt n ultimele zile ale planetei, mama lui fcuse parte din una dintre cele mai nobile familii, tinereea lui fusese o pasti de decaden i elegan, frumusee i iz dulceag al descompunerii. Mama i rmsese pe Pmntul care murea, iar el fusese trimis n spaiul cosmic, astfel nct cineva s poat achita datoriile familiei, chiar dac asta ar fi nsemnat... i nsemnase... ani de slugrnicie ca muncitor manual legat pe via pe una dintre cele mai napoiate i groaznice planete din Web. Meina nu putea s mearg pe Vechiul Pmnt, aa c merse pe Poarta Raiului. Capitala era Oraul Smrcurilor i Gladstone pi pe strzile pietruite de acolo, admirnd casele mari ce atrnau deasupra canalelor strmte, spate n piatr, care se ncruciau n sus pe versantul muntelui artificial ca desprinse dintr-o litografie de Escher. Copaci elegani i ferigi coada-calului nc mai mari dect ei ncununau coamele dealurilor, mrgineau bulevardele largi i albe i dispreau n deprtare dup curbele graioase ale plajelor cu nisip alb. Fluxul lene aducea valuri violete care se reflectau ca printr-o prism ntr-o duzin de culori nainte de a muri pe plajele perfecte. Gladstone se opri ntr-un parc cu vedere spre Promenada Smrcurilor, unde zeci de perechi i turiti mbrcai elegant inspirau aerul serii sub felinarele cu gaz i n umbrele frunzoase, i-i imagin cum fusese Poarta Raiului cu mai bine de
233

trei secole n urm, cnd era o planet Protectorat primitiv, neterraformat deocamdat, iar tnrul Martin Silenus, nc suferind de pe urma dislocrii culturale, a pierderii averii sale i a leziunilor cerebrale datorate ocului Criogenie n lunga cltorie prin spaiul cosmic, lucrase aici ca sclav. Staia de Generare Atmosferic de atunci asigura cteva sute de kilometri ptrai de aer respirabil i teren abia locuibil. Tsunami-urile purtau cu aceeai nepsare orae, proiecte de recuperare a terenurilor i muncitori. Muncitorii legai pe via, ca Silenus, spau canalele cu acizi, curau bacteriile din labirinturile conductelor-plmn de sub mocirle i dragau lamul i cadavrele de pe cmpiile de noroaie dup inundaii. Am nregistrat un oarecare progres, gndi Gladstone, n ciuda ineriei la care ne-a silit Nucleul i a faptului c tiina aproape c a murit. n ciuda dependenei noastre fatale de jucriile ce ne-au fost druite de propriile noastre creaii. Era nemulumit. nainte s fi nceput aceast plimbare pe planete, dorise s viziteze toate cminele pelerinilor de pe Hyperion, orict de inutil tia c ar fi fost gestul acela. Poarta Raiului era locul unde Silenus nvase s scrie adevrata poezie, chiar n vreme ce mintea sa temporar vtmat nu mai tia ce nsemna limbajul, ns planeta aceasta nu era cminul lui. Meina ignor muzica plcut a concertului de pe Promenad, ignor zborurile VEM-urilor care fceau naveta pe cer aidoma unor psri migratoare, ignor aerul plcut i lumina blnd, i apel portalul i-i comand teleproiectare pe Luna Pmntului. Luna.
234

n loc s activeze translaia, comagenda o avertiz asupra pericolului de a merge acolo. O anul printr-o comand prioritar. Microsonda se materializ cu un zumzet i glsciorul ei din implantul lui Gladstone suger c nu era o idee bun ca eful Executivului s cltoreasc ntr-un loc att de instabil. O reduse la tcere. Portalul teleproiectorului ncepu s-i conteste opiunea, pn ce i utiliz crdul universal ca s-l programeze manual. Ua teleproiectoare se materializ ca o pcl i femeia trecu prin ea. Singura zon nc locuibil de pe satelitul natural al Vechiului Pmnt era zona Mare pstrat pentru ceremonia Masada FOR i aici iei Gladstone. Tribunele pentru spectatori i terenul de parad erau pustii. Cmpuri restrictive de clasa X nceoau stelele i pereii ndeprtai ai craterului, dar Gladstone putea s vad c munii ndeprtai fuseser topii de cldura intern cauzat de teribilele maree gravitaionale, care-i fcuse s curg n noi mri de roc. Pi peste o cmpie de nisip cenuiu i simi gravitaia redus ca pe o invitaie la zbor. Se imagin ca fiind un balon al Templierilor, uor ancorat, ns dornic s plece. Rezist impulsului de a sri, de a opi n salturi gigantice, totui pasul i era uor i colbul zbura n configuraii improbabile n urma ei. Aerul era foarte rarefiat sub domul cmpului restrictiv i Gladstone se pomeni tremurnd, n ciuda elementelor termice din cap. Cteva momente sttu nemicat n centrul cmpiei
235

monotone i se strdui s-i nchipuie doar Luna primul pas al omenirii n lungul ei mers cltinat din leagn. ns tribunele i barcile de echipament FOR o distrgeau, fceau zadarnice asemenea exerciii de imaginaie i n cele din urm ea ridic ochii ca s vad obiectul pentru care venise de fapt. Vechiul Pmnt atrna pe cerul negru. Nu ns Vechiul Pmnt, desigur, ci doar discul de acreie pulsator i norul globular de sfrmturi care fusese cndva Vechiul Pmnt. Era foarte strlucitor, mai strlucitor dect oricare stea vzut de pe Patawpha chiar i n cea mai senin noapte, totui strlucirea lui era n mod straniu amenintoare i proiecta o lumin bolnvicioas peste cmpia sur ca noroiul. Gladstone sttu nemicat i privi. Nu mai fusese niciodat aici, se silise s nu vin, iar acum cnd venise dorea cu disperare s simt ceva, s aud ceva, ca i cum un glas al prudenei sau inspiraiei sau poate doar al comptimirii i s-ar fi putut releva. Nu auzi nimic. Rmase locului, fr s gndeasc la prea multe, simind cum nasul i urechile ncepeau s-i nghee nainte de a decide s plece. Pe TC2 se apropia crpatul zorilor. Gladstone activase portalul i se uita pentru ultima oar mprejur, cnd alt u de teleproiector portabil se materializ nceoat la mai puin de zece metri deprtare. Ea se opri. n tot Webul nu existau cinci oameni care s aib acces individual pe Luna Pmntului. Microsonda zumzi i cobor, plutind ntre ea i silueta care iei prin portal.

236

Leigh Hunt apru, privi n jur, se nfior de frig i porni iute ctre ea. Glasul lui se auzi subire, aproape amuzant de copilros n aerul rarefiat. Doamn director executiv, trebuie s te ntorci imediat. Expulzaii au reuit un contraatac uluitor. Gladstone oft. tiuse c acesta avea s fie pasul urmtor. Am neles, rosti ea. Hyperion a fost cucerit? Ne putem evacua forele de acolo? Hunt cltin din cap. Buzele i erau vineii de frig. N-ai neles, se auzi vocea diminuat a consilierului ei. Nu-i vorba doar despre Hyperion. Expulzaii atac ntr-o grmad de puncte. Invadeaz Webul! Amorit brusc i ngheat pn n miezul fiinei, mai degrab din cauza ocului dect de frigul selenar, Meina Gladstone ncuviin, i strnse capa n jurul trupului i pi napoi prin portal spre o lume care n-avea s mai fie niciodat aceeai. 19 Se adunar n capul vii Criptelor Timpului: Brawne Lamia i Martin Silenus mpovrai cu ct de multe ranie era posibil, Sol Weintraub, Consulul i printele Dur nemicai ca un tribunal de patriarhi. Primele umbre ale dup-amiezii ncepeau s se alungeasc peste vale dinspre est, ntinzndu-se aidoma unor degete de bezn asupra Criptelor ce strluceau uor. Tot nu sunt sigur c-i o idee bun s ne desprim n felul acesta, rosti Consulul frecndu-i brbia. Era foarte cald. Transpiraia i se aduna pe obrajii nerai, prelingndu-i-se pe gt.
237

Lamia strnse din umeri. tiam c fiecare dintre noi se va confrunta singur cu Shrike. Conteaz faptul c vom fi separai cteva ore? Avem nevoie de mncare. Dac dorii, putei veni i voi trei. Consulul i Sol privir spre printele Dur. n mod evident, preotul era epuizat. Cutarea lui Kassad sectuise rezervele de energie pe care brbatul le pstrase dup ordalia prin care trecuse. Cineva ar trebui s atepte aici pentru eventualitatea n care se ntoarce colonelul, rosti Sol. Pruncul prea foarte mic n braele lui. Lamia aprob. i aranj curelele ranielor pe umeri i pe dup grumaz. Bine. Probabil c drumul pn la Donjon va dura vreo dou ore. La ntors, vom veni mai ncet. Probabil c o or vom sta acolo ca s ncrcm provizii, dar oricum asta nseamn c ne vom napoia nainte de lsarea ntunericului. n preajma cinei. Consulul i Dur i strnser mna lui Silenus. Sol o mbri pe Brawne. S te ntorci cu bine, i opti. Ea atinse obrazul btrnului brbos, ls palma pentru o clip pe cretetul fetiei, dup care se ntoarse i porni prin vale cu pas energic. Hei, ateapt, nenorocito, s te-ajung! strig Martin Silenus, iar sticlele de ap i canistrele zngnir pe cnd alerga. Ajunser mpreun la aua dintre stnci. Silenus privi ndrt i-i vzu n deprtare pe ceilali trei brbai, aidoma unor beioare colorate printre bolovanii i dunele din apropierea Sfinxului.
238

Planul de acas nu se prea potrivete cu cel din trg, nu-i aa? ntreb el. Nu tiu, rspunse Lamia. Pentru expediia asta se schimbase, punndu-i un ort, i muchii picioarelor ei scurte i puternice strluceau sub o pelicul de transpiraie. i ce plan avusesei tu? Planul meu fusese s termin cel mai mre poem din istoria Universului i apoi s revin acas, zise Silenus. Trase o duc din ultima sticl cu ap. Fir-ar a dracu', de ce n-om fi adus mai mult vin, ca s ne-ajung? Eu n-am avut un plan, vorbi Lamia pe jumtate pentru sine. Buclele scurte, nclite de sudoare, i se lipiser de ceafa lat. Martin Silenus pufni scurt. N-ai fi aici dac n-ar fi fost gagicu' la ciborg... Client! se rsti ea. Cum vrei s-i spui. Personalitatea recuperat a lui John Keats considera c era important s ajung aici. Aa c l-ai dus cu tine pn la capt... mai pori bucla Schron, nu? Lamia i atinse cu un gest absent minusculul unt neural dinapoia urechii stngi. O membran subire de polimer osmotic mpiedica ptrunderea nisipului i prafului n mufele conectoare de mrimea foliculelor. Da. Silenus rse din nou. La ce pizda m-sii te-ajut, dac nu-i o datasfer cu care s interacionezi? La fel de bine puteai s-o fi lsat pe Lusus sau altundeva. Se opri pentru o secund ca s-i aranjeze curelele raniei.
239

Ia zi, i poi accesa personalitatea de una singur? Lamia i aminti visele din noaptea trecut. Prezena lor o percepuse ca fiind Johnny... dar imaginile fuseser din Web. Amintiri? Nu, rspunse ea, de una singur nu pot accesa o bucl Schron. Conine mai multe date dect ar putea manipula o sut de implanturi simple. Acum mai bine taci i bag vitez! Mri pasul i-l ls n urm. Cerul era senin, verzui i sugernd profunzimi de lapislazuli. Cmpia de bolovani din fa se ntindea ctre sud-vest pn la ntinderea de piatr goal care dup aceea lsa loc cmpurilor de dune. Cei doi merser n tcere timp de treizeci de minute, separai de cinci metri i de gndurile lor. Soarele lui Hyperion atrna mic i strlucitor n dreapta. Dunele sunt mai abrupte, rosti Lamia dup ce se chinuir s ajung pe alt creast i apoi se lsar s lunece la vale pe partea opus. Suprafaa era fierbinte i nclrile i se umpleau deja cu nisip. Silenus ncuviin, se opri i-i terse faa cu o batist de mtase. Bereta purpurie i larg i cobora mult peste frunte i urechea stng, dar nu-i oferea umbr. Ar fi fost mai uor dac am fi mers pe nlimile din nord. n apropiere de oraul mort. Brawne Lamia duse mna pavz la ochi i privi n direcia aceea. Dac o lum pe-acolo, pierdem minimum o jumtate de or. O s pierdem i mai mult dac mergem pe aici. Silenus se aez pe dune i sorbi din sticla lui cu ap. i scoase capa, o mpturi i o ndes n rania cea mai ncptoare.
240

Ce duci acolo? ntreb Lamia. Rania aia pare cam plin. Nu-i treaba ta, femeie. Ea cltin din cap, i frec obrajii i simi arsurile soarelui. Nu era obinuit s petreac attea zile sub lumina solar i atmosfera lui Hyperion bloca prea puin ultravioletele. Scotoci prin buzunar dup tubul cu ecran solar i-i aplic puin. Bine, rosti ea. O s ocolim pe-acolo. Mergem n lungul coamei pn trecem de dunele cele mai rele, apoi revenim n linie dreapt spre Donjon. Munii de la orizont nu preau deloc s se apropie. Piscurile ncununate de omt o ademeneau cu promisiuni de brize rcoroase i ap proaspt. napoia lor, valea Criptelor Timpului era invizibil, ocultat de dune i de cmpul de bolovani. Lamia i aranj mai bine raniele, se ntoarse ctre dreapta i pe jumtate mergnd, pe jumtate lunecnd, cobor duna instabil. Dup ce ieir de pe nisip pe mrcinii i iarba ascuit ca acele ale coamei, Martin Silenus nu-i putu desprinde ochii de la ruinele Oraului Poeilor. Lamia o luase pe la stnga, ocolindu-l, evitnd totul, mai puin pietrele oselelor pe jumtate ngropate din jurul aezrii; alte drumuri duceau n pustiu pn dispreau sub dune. Silenus rmase tot mai n urm, mergnd tot mai ncet, pn ce se opri i se aez pe o coloan nruit, care fusese cndva un portal prin care muncitorii androizi treceau n fiecare sear dup ce munceau pe cmpuri. Cmpurile acelea dispruser acum. Apeductele, canalele i oselele erau doar sugerate de pietre czute, adncituri n nisip sau cioturi de copaci scrijelite de nisip, acolo unde
241

atrnaser cndva deasupra unei ci acvatice sau umbriser o alee plcut. Martin Silenus i folosi bereta pentru a-i terge faa i rmase privind ruinele. Oraul era tot alb... la fel de alb ca osemintele descoperite de nisipurile mictoare, la fel de alb ca dinii dintr-un craniu brun ca pmntul. Din locul unde sttea, putea s vad c multe cldiri erau aa cum le vzuse cu mai bine de un secol i jumtate n urm. Amfiteatrul Poeilor zcea pe jumtate terminat, dar regal, n ruinele sale, un Coliseum roman alb i din alt lume, peste care crescuser blriile deertului. Atriul uria era deschis spre cer i galeriile erau distruse nu de trecerea timpului, Silenus o tia, ci de sondele, laserele i ncrcturile explozive ale inutilului personal de securitate al Tristului Rege Billy n deceniile ce urmaser evacurii oraului. Intenionaser s-l ucid pe Shrike. Intenionaser s foloseasc aparatur electronic i raze furioase de lumin coerent pentru a-l ucide pe Grendel dup ce acesta distrusese Palatul Cerbului. Martin Silenus chicoti i se aplec n fa, simindu-se pe neateptate ameit de cldur i epuizare. Putea zri domul cel mare al slii de mese, unde el mncase, iniial alturi de alte sute de camarazi artiti, apoi separat i tcut cu puinii care rmseser, pentru propriile lor motive enigmatice i neconsemnate, dup plecarea lui Billy n Keats, iar dup aceea singur. Absolut singur. Odat scpase un pocal i ecoul rsunase o jumtate de minut sub domul peste care se ntreeseau liane.

242

Singur cu Morlocii, gndi Silenus. Dar nici mcar pe Morloci nu i-am avut tovari n cele din urm. Ci doar pe muza mea. O explozie sonor se auzi brusc i o duzin de porumbei albi rbufni dintr-o ni din maldrul de turnuri drmate care fusese palatul Tristului Rege Billy. Silenus i privi rotindu-se pe cerul incredibil de fierbinte i se minun cum putuser supravieui attea secole aici, la marginea neantului. Dac eu am putut, de ce n-ar putea i ei? n ora se zreau umbre, pete ntinse de umbr dulce. Silenus se ntreb dac fntnile mai erau nc funcionabile, uriaele rezervoare subterane de ap potabil, ngropate nainte de sosirea navelor-seminale. Se ntreb dac masa lui de lucru din lemn, o antichitate de pe Vechiul Pmnt, se mai afla n odia n care scrisese mare parte din Cnturi. Ce s-a-ntmplat? Brawne Lamia se ntorsese i sttea lng el. Nimic. Miji ochii n sus, ctre ea. Femeia prea un copac scund i gros, o mas de trunchi ntunecat, scoar ars de soare i energie ncremenit. Se strdui s i-o imagineze epuizat... i efortul l obosi pe el. Acum mi-am dat seama, i spuse. Pierdem timpul ntorcndu-ne tocmai pn la Donjon. n ora sunt fntni. E posibil s existe i depozite de provizii. Nu, cltin Lamia din cap. Consulul i cu mine ne-am gndit la asta i am discutat posibilitatea respectiv. Oraul Mort a fost jefuit de generaii. Pelerinii Shrike trebuie s fi curat depozitele n urm cu aptezeci-optzeci de ani. Nu ne putem bizui

243

pe fntni... acviferul s-a deplasat i rezervoarele sunt contaminate. Mergem n Donjon. Silenus simi cum i crete mnia fa de arogana insuportabil a femeii, fa de presupunerea ei instantanee c ar fi putut prelua comanda n orice situaie. O s explorez, o anun. Ne-ar putea economisi ore de cltorie. Lamia pi ntre el i soare. Buclele ei negre strluceau cu corona eclipsei. Nu. Dac pierdem vremea aici, nu ne vom mai ntoarce nainte de lsarea ntunericului. Du-te tu, atunci! se rsti poetul surprins de propriile lui cuvinte. Sunt obosit. M duc s verific magaziile din spatele slii de mese. S-ar putea s-mi reamintesc locuri de depozitare pe care pelerinii s nu le fi gsit. Vzu cum corpul femeii se ncord, cnd ea se gndi dac s-l ridice cu fora n picioare i s-l mping napoi pe dune. Parcurseser abia o treime din drumul pn la poalele dealurilor, acolo unde ncepea lunga ascensiune spre scara Donjonului. Muchii ei se relaxar. Martin, i spuse, ceilali depind de noi. Te rog, nu strica totul. El izbucni n rs i se rezem cu spinarea de pilastrul rsturnat. M doare-n cur, i replic. Eu sunt obosit. tii c oricum tu o s asiguri optzeci i cinci la sut din transport. Sunt btrn, femeie. Mai btrn dect i poi imagina. Las-m s rmn i s m odihnesc un timp. Poate c-o s gsesc nite mncare. Poate c-o s scriu ceva. Lamia se ghemui lng el i-i atinse rania.
244

Asta duceai cu tine, nu? Paginile poemului tu. Cnturile. Bineneles. Continui s crezi c apropierea de Shrike i va ngdui s-l termini? Silenus ridic din umeri, iar cldura i ameeala se nvolburar n jurul lui. Creatura aia-i un uciga n pizda m-sii, un Grendel din metal creat n cuptoarele iadului. Dar este muza mea. Lamia suspin, miji ochii spre soarele care cobora deja ctre muni, dup care privi n direcia din care veniser. Du-te napoi, spuse ea ncetior. n vale. ovi o clip. O s vin cu tine i apoi m ntorc. Silenus surse cu buze crpate. De ce s m-ntorc? S joc cri cu ali trei moi, pn cnd apare fiara noastr s ne fac felul? Nu, mersi, mai bine m-odihnesc aici i lucrez niel. D-i drumul, femeie! Tu poi duce mai mult dect ar face-o trei poei. i desfcu curelele ranielor i sticlelor goale i i le ntinse. Lamia inu mnunchiul de curele ntr-un pumn scurt i dur precum capul unui ciocan de metal. Eti sigur? Am putea merge mai ncet. El se chinui s se ridice n picioare, alimentat de un moment de furie pur fa de mila i condescendena ei. Du-te-n m-ta, tu i cine te-a fcut, lususeano! n caz c-ai uitat, scopul pelerinajului era s-ajungem aici i s-i dm bun ziua lui Shrike. Amicul Hoyt n-a uitat asta. Kassad a-neles jocul. Probabil c bestia de Shrike i ronie chiar acum oasele de soldat
245

prost. Nu m-ar mira dac cei trei pe care i-am lsat n vale n-ar mai avea deja nevoie de mncare sau ap. D-i bice! Car-te dracului! M-am sturat de tovria ta. Brawne Lamia mai rmase o clip pe vine, privindu-l cum gesticula deasupra ei. Dup aceea se scul, i atinse umrul pentru o secund, i puse raniele i sticlele n spate i se ndeprt, mergnd mai iute dect ar fi putut-o face brbatul n tineree. O s m-ntorc tot pe-aici peste cteva ore! strig ea fr s-l priveasc. S iei la marginea oraului. Vom reveni mpreun la Cripte. Martin Silenus nu rosti nimic, ci o privi micorndu-se i apoi disprnd n relieful accidentat din sud-vest. Liniile munilor tremurau n ari. Cobor ochii i vzu c femeia i lsase sticla de ap. Scuip, lu sticla i ptrunse n umbra oraului care atepta. 20 Dur lein pe cnd prnzeau din ultimele dou raii de alimente; Sol i Consulul l purtar pe scara lat a Sfinxului i-l aduser la umbr. Chipul preotului era la fel de alb ca prul su. Se strdui s surd cnd Sol i duse la buze o sticl cu ap. Voi toi acceptai cu uurin realitatea nvierii mele, rosti el tergndu-i colurile gurii cu un deget. Consulul se rezem cu spinarea de piatra Sfinxului. Am vzut cruciformele pe Hoyt. Aceleai pe care acum le pori tu. i eu i-am crezut povestea... povestea ta, zise Sol.
246

ntinse apa Consulului. Dur i pipi fruntea. Am ascultat nregistrrile din comagend. Istoriile, inclusiv a mea, sunt... incredibile. Te ndoieti de vreuna dintre ele? ntreb Consulul. Nu. Problema este de a le gsi nelesul. De a gsi elementul comun... firul care le leag. Sol o ridic pe Rachel la piept i o legn uor, susinndu-i ceafa cu o palm. Trebuie s existe o legtur? Alta dect Shrike? Oh, da, ncuviin Dur. Culoarea i revenea n obraji. Pelerinajul acesta n-a fost accidental. i nici alegerea voastr n-a fost accidental. Mai multe elemente au avut un cuvnt de spus n privina participanilor la pelerinaj, interveni Consulul. Grupul Consultativ IA, Senatul Hegemoniei, ba chiar i Biserica Shrike. Dur cltin din cap. Da, prieteni, ns napoia acestei alegeri a stat o singur inteligen cluzitoare. Sol se aplec mai mult spre el. Dumnezeu? Poate i asta, zmbi Dur, dar eu m gndeam la Nucleu... la inteligenele artificiale care s-au comportat att de misterios pe ntreaga succesiune a evenimentelor. Fetia scoase sunete slabe, aidoma unor miorlituri. Sol cut suzeta i-i set comagenda de pe ncheietura minii la ritmul btilor de inim. Pruncul i strnse imediat mnuele n pumni i se relax pe umrul su. Povestea lui Brawne sugereaz c elemente din Nucleu ncearc s destabilizeze statu-quo-ul... ngduie omenirii o ans pentru supravieuire i n
247

acelai timp urmeaz propriul lor proiect pentru obinerea Inteligenei Finale. Consulul gesticul ctre cerul fr nori. Tot ce s-a-ntmplat... pelerinajul nostru, ba chiar i acest rzboi... se datoreaz politicii interne a Nucleului. i ce tim noi despre Nucleu? ntreb ncetior Dur. Nimic, rspunse Consulul i azvrli o pietricic spre piatra sculptat din stnga scrii Sfinxului. Dac tragem linie i facem totalul, nu tim nimic. Dur sttea n capul oaselor i-i masa faa cu o batist uor umezit. Totui elul Nucleului este straniu de similar cu al nostru. i care anume ar fi? ntreb Sol legnnd pruncul. S-l cunoasc pe Dumnezeu, spuse preotul. Sau, n cazul n care eueaz n aceast privin, s-L creeze. Miji ochii i privi prin valea lung. Umbrele avansau acum dinspre pereii sud-vestici, ncepnd s ating i s cuprind Criptele. Eu am ajutat la promovarea unei asemenea idei n interiorul Bisericii... i-am citit lucrrile despre Sfntul Teilhard, zise Sol. Ai reuit s susii n mod excepional necesitatea evoluiei ctre Punctul Omega - natura divin a Sfintei Treimi - fr s te poticneti n Erezia Socinian. n ce anume? ntreb Consulul. Printele Dur surse uor. Acest Socinus a fost un eretic italian din secolul al XVI-lea d.H. Credina lui... pentru care a fost excomunicat... era c Dumnezeu este o entitate
248

limitat, capabil s nvee i s creasc pe msur ce lumea... Universul... devine mai complex. Totui s tii c m-am poticnit n Erezia Socinian, Sol. Acela a fost primul dintre pcatele mele. Crturarul l privi inexpresiv. i care este ultimul tu pcat? n afar de mndrie? Cel mai mare pcat al meu a fost falsificarea datelor obinute n urma unor excavaii care au durat apte ani pe Armaghast. Am ncercat s dovedesc o conexiune ntre dispruii Furitori ai Arcelor de acolo i o form de proto-cretinism. Conexiunea aceea nu exista i eu am manipulat datele. Ca o ironie a sorii, cel mai mare pcat al meu, cel puin n ochii Bisericii, a fost violarea metodei tiinifice. n ultimele ei zile, Biserica poate accepta erezia teologic, dar nu i falsificarea protocoalelor tiinei. Armaghast semna cu locul acesta? ntreb Sol i fcu din bra un gest care cuprindea valea, Criptele i deertul nconjurtor. Dur privi n jur i pentru o clip ochii i se nsufleir. n privina prafului, pietrei i sentimentului de apropiere a morii - da. ns locul acesta este infinit mai amenintor. Ceva de aici nu a cedat nc n faa morii atunci cnd ar fi trebuit s-o fac. Consulul izbucni n rs. S sperm c noi facem parte din categoria respectiv. O s merg cu comagenda pn sus, n a, i-o s mai ncerc o dat s stabilesc o legtur releu cu nava. Vin i eu, spuse Sol. i eu, zise printele Dur.

249

Se ridic n picioare, se cltin doar pentru o secund i refuz oferta braului lui Weintraub. Nava nu rspunse apelurilor. Fr nav nu putea s existe un releu sperlumic cu Expulzaii, Webul sau cu oricine altcineva dinafara lui Hyperion. Frecvenele comune pentru comunicaii erau inaccesibile. Este posibil ca nava s fi fost distrus? l ntreb Sol pe Consul. Nu. Mesajul este receptat, dar nu i se rspunde. Gladstone menine nava n carantin. Sol miji ochii peste ntinderea stearp, spre munii care tremurau n pcla ariei. La civa kilometri mai aproape, ruinele Oraului Poeilor se ridicau neregulat pe cer. Nu-i nimic, coment el. i aa avem prea multe deus ex macbina. Paul Dur ncepu s rd, un sunet profund i sincer, i se opri doar atunci cnd l apuc tuea i fu nevoit s bea o nghiitur de ap. Ce este? ntreb Consulul. Deus ex machina... Exact ce vorbeam mai devreme. Bnuiesc c acesta este i motivul prezenei fiecruia dintre noi aici. Srmanul Lenar, cu deus n machina a cruciformului su. Brawne, cu poetul ei recuperat, prins ntr-o bucl Schron, cutnd machina care s-i elibereze deus- ul personal. Tu, Sol, ateptnd ntunecatul deus ca s rezolve teribila problem a fiicei tale. Nucleul, vlstarul de machina, cutnd s construiasc propriul su deus. Consulul i potrivi ochelarii de soare. i tu, printe? Dur cltin din cap.
250

Eu atept cea mai mare machina dintre toate pentru a produce deus al ei: Universul. Ct anume din slava pe care am adus-o Sfntului Teilhard a rezultat din simplul fapt c nu gsisem n lumea contemporan nici un semn al unui Creator n via? Aidoma inteligenelor TehNucleului, eu caut s construiesc ceea ce nu pot gsi altundeva. Sol ridic ochii ctre cer. Ce deus caut Expulzaii? Obsesia lor fa de Hyperion, rspunse Consulul, este real. Ei cred c planeta aceasta va fi locul de natere al unei noi sperane pentru omenire. Ar fi bine s coborm, spuse Sol ferind-o pe Rachel de soare. Brawne i Martin ar trebui s fie aici nainte de cin. Cei doi nu se ntoarser ns nainte de cin. Pn la apus, nu se vzu nici un semn al lor. Din or n or, Consulul mergea la intrarea n vale, suia pe un bolovan i privea cu atenie, cutnd s ntrezreasc vreo micare printre dune i pe cmpul presrat de pietroaie. Nu vzu nimic. Consulul regret c Fedmahn Kassad nu lsase un binoclu amplificat. Chiar nainte ca bolta cereasc s se fi ntunecat n amurg, rafalele de lumin de peste zenitul ei anunar continuarea btliei spaiale. Cei trei brbai ezur pe treapta cea mai nalt a scrii Sfinxului i privir spectacolul de lumini, explozii lente de alb pur, flori rou-nchis i dre brute verzi i portocalii care lsau postimagini pe retine. Cine credei c nvinge? ntreb Sol. Consulul nu ridic ochii.

251

Nu conteaz. Credei c n noaptea asta ar trebui s dormim altundeva dect n Sfinx? S ateptm n alt Cript? Eu nu pot prsi Sfinxul, rspunse Sol. Voi putei pleca. Dur atinse obrjorul fetiei. Ea sugea de zor din suzet i pielea i se mic sub degetul brbatului. Ce vrst are acum, Sol? Dou zile. Aproximativ dou zile. S-a nscut cam la cincisprezece minute dup apusul soarelui la latitudinea aceasta, dup ora de pe Hyperion. M duc s m uit pentru ultima dat, anun Consulul. Dup aceea va trebui s facem un foc mare sau altceva care s-i ajute s gseasc drumul de ntoarcere la noi. Coborse jumtate din treptele potecii, cnd Sol se ridic n picioare i art cu braul. Nu ctre intrarea vii, care strlucea n ultimele raze de soare, ci n direcie opus, n umbrele acesteia. Consulul se opri i ceilali doi brbai i se alturar. Consulul strecur mna n buzunar i scoase micul paralizator sonic neural pe care Kassad i-l dduse cu cteva zile n urm. Fr Lamia i Kassad, era singura arm pe care o aveau. Vedei? opti Sol. Silueta se mica n penumbre, dincolo de sclipirea slab a Criptei de Jad. Nu prea ndeajuns de mare i nici nu se deplasa destul de rapid ca s fie Shrike; naintarea ei era stranie... lent, oprindu-se la rstimpuri cte o secund, cltinndu-se. Printele Dur privi peste umr spre intrarea n vale, apoi ndrt. Exist vreo posibilitate ca Martin Silenus s fi intrat n vale din direcia aceea?
252

Numai dac ar fi srit peste pereii de stnc, opti Consulul. Sau dac a ocolit opt kilometri ctre nord-est. n plus, este prea nalt ca s fie Silenus. Silueta se opri iari, se mpletici, dup care czu. De la mai bine de o sut de metri deprtare, prea pur i simplu un alt bolovan de pe fundul vii. Haidei, rosti Consulul. Nu alergar. Consulul porni primul pe scar, cu paralizatorul ntins i setat pentru douzeci de metri, dei tia c efectul neural era minim la raza respectiv de aciune. Printele Dur l urma ndeaproape, innd fetia lui Sol, n vreme ce crturarul cuta o piatr potrivit cu care s se narmeze. David i Goliat? ntreb Dur cnd Sol veni cu o piatr de mrimea palmei, pe care o aez ntr-o pratie din fibroplastic pe care o tiase n dup-amiaza aceea din ambalajul unei cutii. Deasupra brbii, faa ars de soare a crturarului se nvpie, devenind mai ntunecat. Aa ceva. ine, o iau napoi pe Rachel. mi face plcere s-o duc. Iar dac se va ajunge la o lupt, ar fi mai bine ca voi doi s avei minile libere. Sol ncuviin i mri pasul, ajungnd lng Consul, urmai la civa pai de preotul cu pruncul. De la numai cincisprezece metri, deveni clar c silueta prbuit era un brbat - un brbat foarte nalt - care purta o rob grosolan i zcea cu faa n nisip. Rmnei pe loc, spuse Consulul i porni n fug. Ceilali vzur cum el ntoarse trupul, vr paralizatorul n buzunar i scoase de la centur o sticl de ap.
253

Sol ncepu s alerge uor, simindu-i epuizarea ca pe un fel de ameeal plcut. Dur l urm, mult mai ncet. Cnd preotul ajunse n lumina proiectat de lanterna Consulului, vzu c gluga brbatului czut fusese dat pe spate, dezvluind un chip vag asiatic, care prea straniu, aproape distorsionat, de prelung. Este un Templier, rosti el uluit s gseasc aici un discipol al lui Muir. Este Adevratul Glas al Arborelui, rspunse Consulul. Primul dintre pelerinii care au disprut... Het Masteen. 21 Martin Silenus muncise toat dup-amiaza la poemul su epic i numai venirea ntunericului l determinase s-i opreasc eforturile. i gsise vechea odaie de lucru devastat; masa antic dispruse. Palatul Tristului Rege Billy suferise cele mai teribile insulte ale timpului, cu toate ferestrele sparte, dune miniaturale de nisip purtate de vnt peste covoarele decolorate care cndva valoraser averi, i oareci i micui ipari de roc locuind acum printre pietrele czute. Turnurile apartamentului erau gazd pentru porumbeii i oimii de vntoare care se slbticiser. n cele din urm poetul revenise n sala de mese, sub giganticul dom geodezic, unde se aezase la o mas joas i scrisese. Praf i sfrmturi acopereau podeaua de ceramic, iar tonurile stacojii ale iederii de deert mascau aproape complet panourile sparte de

254

deasupra, ns Silenus ignor toate aspectele acelea irelevante i lucr la Cnturile sale. Poemul trata moartea i alungarea Titanilor de ctre vlstarele lor, zeii elenici. Povestea btlia olimpian care urmase refuzului Titanilor de a se lsa alungai: fierberea mrilor cnd Oceanus se luptase cu Neptun, uzurpatorul lui, stingerea sorilor, cnd Hyperion se luptase cu Apollo pentru a stpni lumina, i cutremuratul Universului n sine, cnd Saturn se luptase cu Zeus pentru tronul zeilor. Miza nu era simpla nlocuire a unor zeiti de ctre altele, ci sfritul unei epoci de aur i nceputul vremurilor ntunecate care aveau s nsemne pierirea tuturor creaturilor muritoare. Cnturile Hyperion nu ascundeau multiplele identiti ale acestor zei: se nelegea cu uurin c Titanii erau eroii scurtei istorii a omenirii n galaxie, uzurpatorii olimpieni erau IA-urile TehNucleului, iar cmpul lor de btlie se ntindea peste continentele, oceanele i cerurile familiare ale tuturor planetelor din Web. n mijlocul lor, monstrul Dis, fiul lui Saturn, doritor s moteneasc mpria cu Zeus, i urmrea prada, ucignd deopotriv zei i muritori. Cnturile se refereau de asemenea la relaia dintre creaturi i creatorii lor, iubirea dintre printe i copii, artiti i arta lor, toi creatorii i creaiile lor. Poemul glorifica dragostea i loialitatea, dar oscila pe muchia nihilismului prin omniprezenta corupie datorat dragostei de putere, ambiie omeneasc i veleiti intelectuale. Martin Silenus lucra de peste dou secole standard la Cnturile sale. Munca lui cea mai valoroas fusese reuit n mediul acesta: oraul abandonat, vnturile deertului jelind pe fundal ca un terifiant
255

cor grecesc, permanenta ameninare a unei ntreruperi neateptate cauzat de Shrike. Salvndu-i viaa prin faptul c plecase, Silenus i abandonase muza i-i condamnase condeiul la tcere. Rencepnd s scrie, urmnd poteca aceea sigur, circuitul perfect pe care doar scriitorul inspirat l-a simit, Martin Silenus se simea revenind la via... venele i se deschideau mai larg, plmnii i se umpleau mai adnc, savurnd lumina bogat i aerul pur fr a fi contient de ele, bucurndu-se de fiecare linie tras de tocul antic pe pergament, teancurile de pagini stivuite de jur mprejur pe masa rotund, bucile de zidrie ce slujeau drept prespapier, povestea ce curgea liber din nou, nemurirea care ademenea prin fiecare strof i vers. Ajunsese la partea cea mai dificil i mai incitant a poemului - scenele n care conflictul se dezlnuise peste o mie de peisaje, civilizaii ntregi fuseser nimicite, iar reprezentanii Titanilor ceruser un armistiiu pentru a se ntlni i negocia cu eroii lipsii de umor ai olimpienilor. Pe aceast vast scen a imaginaiei sale defilau Saturn, Hyperion, Cottus, Japet, Oceanus, Briareu, Mimas, Porphyrion, Encelad, Rhoetus i alii - surorile lor titanide Tethys, Phoebe, Theea i Clymena - iar vizavi de ei chipurile lugubre ale lui Zeus, Apollo i cei din tagma lor. Silenus nu tia finalul acestui poem, prin excelen epic. El tria acum doar pentru a termina povestea... fcuse aa de decenii. Pierite erau visurile tinereii sale de glorie i bogie din ucenicia Cuvntului - ctigase glorie i bogie mai presus de orice msur i acestea aproape c-l uciseser, de fapt i uciseser arta - i dei Cnturile erau cea mai de seam oper liter a epocii sale, era
256

contient de asta, dorea numai s-o termine, s tie el nsui finalul i s pun fiecare strof, fiecare vers, fiecare cuvnt n cea mai minunat, clar i frumoas form posibil. Acum scria cu nverunare, nnebunit de dorina de a termina ceea ce mult vreme crezuse c nu se va putea termina. Cuvintele i frazele zburau din tocul su antic pe hrtia antic, strofele se materializau fr efort, cnturile i gseau propriul glas i se terminau fr a fi nevoie de nici o revizuire, nici pauz pentru inspiraie. Poemul cretea cu o vitez ocant, revelaii uluitoare, frumusee paralizant, att n cuvinte, ct i n imagini. Sub stindardul armistiiului lor, Saturn i uzurpatorul su, Zeus, se nfruntau deasupra unei mese croite dintr-o lespede masiv tiat din marmur. Dialogul lor era simultan simplu i epic; argumentele lor pentru existen i logica lor pentru justificarea rzboiului crea cea mai desvrit dezbatere de la Dialogul melian al lui Tucidide. Pe neateptate, n poem ptrunse ceva nou, ceva cu totul neplanificat de Martin Silenus n lungile ore n care meditase fr muz. Amndoi regii zeilor i exprimau teama de un al treilea uzurpator, o teribil for exterioar care amenina stabilitatea ambelor lor domnii. Silenus privi uluit cum personajele pe care le crease prin mii de ore de eforturi i sfidar voina i-i strnser minile peste lespedea de marmur, pecetluind o alian mpotriva... mpotriva cui? Poetul fcu o pauz, tocul se opri, i-i ddu seama c abia putea s mai vad pagina. Scrisese ceva timp n semintuneric, dar bezna se lsase deplin.

257

Silenus reveni n propria-i piele i prin procesul acela ngdui lumii s nvleasc iari asupra sa, ceva care aducea n mare parte cu ntoarcerea la simuri dup un orgasm. Att doar c revenirea scriitorului n lume era mult mai dureroas; ea lsa n urm dre de nori glorioi care se destrmau iute n fluxul lumesc al banalitilor senzoriale. Silenus privi n jur. Uriaa sal de mese era complet ntunecat, exceptnd strlucirea neregulat a luminii stelare i a exploziilor ndeprtate prin panourile i iedera de deasupra. Mesele din jur erau simple umbre, pereii, care se ntindeau cte treizeci de metri n toate direciile, umbre i mai ntunecate, dantelate cu crceii iederii deertului. n afara slii de mese, vntul de sear crescuse i vocile i erau mai intense acum, solourile de contralto i sopran fiind cntate de crpturile din cpriorii zimai i gurile din domul de deasupra. Poetul suspin. Nu avea nici o lantern n rucsac. Nu adusese dect ap i Cnturile. Simi cum stomacul i se zgrcete de foame. Unde era nenorocita de Brawne Lamia? ndat ns ce se gndi la ea, i ddu seama c era ncntat c femeia nu se ntorsese dup el. Avusese nevoie s stea n solitudine pentru a termina poemul... cu viteza aceea nu i-ar fi trebuit mai mult de o zi, poate i noaptea urmtoare. Cteva ore i avea s ncheie munca vieii lui, avea s fie pregtit s se odihneasc un timp i s aprecieze flecuteele zilnice, banalitatea intrinsec a existenei care vreme de decenii fusese doar o ntrerupere a muncii pe care n-o putea sfri.

258

Oft din nou i ncepu s pun paginile manuscrisului n rani. Avea s gseasc pe undeva o surs de lumin... avea s fac un foc, chiar dac pentru asta ar fi trebuit s utilizeze vechile tapiserii ale Tristului Rege Billy. La nevoie, avea s scrie afar, la lumina btliei spaiale. Lu n mn tocul i ultimele pagini ale poemului i se ntoarse, ca s caute ieirea. Ceva sttea n ntunericul slii. Lamia, gndi brbatul i simi cum uurarea i dezamgirea se rzboiesc ntre ele. Nu era ns Brawne Lamia. Silenus observ distorsiunea, volumul masiv din partea de sus i picioarele prea lungi de dedesubt, jocul razelor stelelor pe carapace i epi, umbrele de brae dedesubtul braelor i mai cu seam strlucirea rubinie a cristalului cu lumini de iad din locul unde ar fi trebuit s se afle ochii. Silenus ls s-i scape un geamt i se aez. Nu acum! rcni el. Dispari, fi-i-ar ochii ai dracului! Umbra nalt avans cu pai neauzii pe ceramica rece. Cerul undui de energie roie ca sngele i poetul putu s vad spinii, lamele i nveliurile de srm ghimpat. Nu! strig Martin Silenus. Refuz! Las-m-n pace! Shrike se apropie mai mult. Mna lui Silenus zvcni, ridic nc o dat tocul i scrise pe marginea inferioar, goal, a ultimei sale pagini. ESTE TIMPUL, MARTIN. Se holb la ceea ce scrisese, nbuindu-i impulsul de a chicoti prostete. Dup tiina lui, Shrike nu vorbise niciodat... nu comunicase niciodat... cu

259

nimeni. O fcuse exclusiv prin intermediul mediului-pereche de durere i moarte. Nu! url el din nou. Am treab de fcut! Ia pe altcineva, fir-ai al dracu'! Shrike naint alt pas. Cerul puls de explozii silenioase de plasm i culori galbene i roii gonir n jos pe pieptul i braele de argint viu ale creaturii, aidoma unor vopsele vrsate. Mna lui Martin Silenus zvcni i scrise peste mesajul lui anterior: ACUM ESTE TIMPUL, MARTIN. Silenus strnse manuscrisul n brae, ridicnd ultimele pagini de pe mas, astfel ca s nu mai poat scrie. Dinii i se dezvelir ntr-un rictus teribil i uier spre apariia din umbre. ERAI GATA S SCHIMBI LOCUL CU PROTECTORUL TU, scrise mna lui chiar pe tblia mesei. Nu! zbier poetul. Billy-i mort! Las-m doar s termin. Te rog! Martin Silenus nu implorase niciodat n viaa lui foarte lung. Implor acum: Te rog, te rog mult... Te rog, las-m s termin. Shrike fcu alt pas nainte. Era att de aproape, nct diformul su trunchi superior oculta lumina stelelor, adumbrindu-l pe poet. NU, scrise mna lui Martin Silenus, apoi tocul czu cnd Shrike ntinse brae infinit de lungi, iar degete infinit de ascuite strpunser braele poetului pn n mduv. Martin Silenus url, cnd fu smuls de sub domul slii de mese. Url, cnd vzu dunele pe sub el, auzi lunecatul nisipului printre propriile sale ipete i vzu arborele ridicndu-se din vale. Arborele era mai mare dect valea, mai nalt dect munii pe care-i traversaser pelerinii; ramurile sale
260

superioare preau s ajung n spaiu. Arborele era din oel i crom, iar crengile lui erau spini i ghimpi. Oameni se zbteau i se zvrcoleau pe spinii aceia mii i zeci de mii. n lumina roie a cerului muribund, Silenus se concentr dincolo de durerea sa i-i ddu seama c recunotea unele dintre formele acelea. Erau corpuri, nu suflete sau alte abstracii i n mod vdit sufereau agonia existenei distruse de chin. ESTE NECESAR, scrise mna lui Silenus pe rceala dur a pieptului lui Shrike. Sngele picur pe argint viu i nisip. Nu! rcni poetul. Lovi cu pumnii n tiurile de scalpele i srm ghimpat ca briciul. Se trase ndrt, se zbtu i se rsuci, n timp ce creatura l strngea tot mai mult, nfigndu-l n lamele sale ca i cum ar fi fost un fluture ntr-un insectar, un specimen fixat cu acul. Nu durerea incredibil fu cea care-l mpinse pe Martin Silenus dincolo de pragul nebuniei, ci sentimentul de pierdere irecuperabil. Aproape c terminase poemul. Aproape c-l terminase! Nu! strig el, zvrcolindu-se tot mai slbatic pn ce o jerb de snge i obsceniti zbierate umplur vzduhul. Shrike l purt spre arborele care atepta. n oraul mort, ipetele mai rsunar un minut, diminundu-se i ndeprtndu-se. Apoi fu doar linitea, ntrerupt de porumbeii care se ntorceau la cuiburile lor, cobornd n domurile i turnurile nruite n flfit slab de aripi. Vntul se ntei, zngnind panouri slbite de perspex i zidrie, alergnd frunze casante peste fntnile secate, gsindu-i intrri prin panouri
261

sparte ale domului i ridicnd paginile manuscrisului ntr-un vrtej blnd, iar unele pagini evadar i fur suflate peste curile tcute, pasarelele pustii i apeductele prbuite. Dup o vreme vntul muri i atunci nimic nu se mai clinti n Oraul Poeilor. 22 Brawne Lamia constat c drumul ei de patru ore se transforma ntr-un comar de zece ceasuri. Mai nti fusese ocolul prin oraul mort i opiunea dificil de a-l lsa pe Silenus n urm. Ea nu dorea ca poetul s rmn acolo singur; nu dorea nici s-l sileasc s continue ori s piard vremea cu ntoarcerea la Cripte. Ocolul n lungul coamei stncoase o costase deja o or din timpul de cltorie. Traversarea ultimelor dune i a pustiului de bolovani era epuizant i monoton. Pn ce ajunsese la poalele dealurilor, se fcuse dup-amiaza trziu i Donjonul era n umbre. Cu patruzeci de ore n urm, fusese uor s coboare cele ase sute aizeci i una de trepte. Ascensiunea era ns o ncercare chiar i pentru muchii ei crescui pe Lusus. Pe msur ce sui, aerul deveni mai rece i panorama mai spectaculoas, pn ce, la patru sute de metri deasupra poalelor, Brawne Lamia nu mi transpira, iar valea Criptelor Timpului redevenise vizibil. Din unghiul acesta se distingea numai vrful Monolitului de Cristal, sub forma unui licr neregulat i a unui fulger de lumin. Femeia se opri o dat ca s se asigure dac nu cumva era un mesaj, dar plpirile erau aleatorii,

262

pur i simplu un panou de cristal care se legna de Monolitul spart, reflectnd lumin. nainte de ultima sut de trepte, Lamia i ncerc din nou comagenda. Canalele de comunicaii priau cu obinuitele interferene i mesaje nenelese, distorsionate probabil de mareele temporale care distrugeau comunicaiile electromagnetice cu excepia celor pe distane foarte mici. Un laser pentru comunicaii ar fi funcionat... pruse s funcioneze cu releul comagend antic al Consulului... dar cu excepia acelui singur aparat, ei nu mai aveau lasere pentru comunicaii dup dispariia lui Kassad. Lamia strnse din umeri i urc ultimele trepte. Donjonul Cronos fusese construit de androizii Tristului Rege Billy; nu jucase niciodat rolul unui adevrat donjon, ci fusese gndit ca loc de popas pentru cltori, han turistic i refugiu estival pentru artiti. Dup evacuarea Oraului Poeilor, rmsese pustiu pentru mai bine de un secol, fiind vizitat doar de cei mai ndrznei aventurieri. Dup ce ameninarea Shrike se diminuase treptat, turitii i pelerinii ncepuser s-l foloseasc i n cele din urm Biserica Shrike l redeschisese ca escal necesar n anualul Pelerinaj Shrike. Despre unele dintre odile sale, cel mai afund spate n munte sau n vrful turnurilor cel mai puin accesibile, se spunea c ar fi fost locul unor ritualuri ezoterice i sacrificii complicate aduse creaturii pe care sectanii Shrike o numeau Avatarul. Din cauza iminentei deschideri a Criptelor, neregularitilor violente ale mareelor temporale i evacurii inuturilor nordice, Donjonul Cronos

263

redevenise tcut. Aa era i la ntoarcerea lui Brawne Lamia. Deertul i oraul mort continuau s fie luminate de soare, ins Donjonul se gsea n amurg cnd Lamia ajunse pe terasa cea mai de jos, se odihni o clip, i scoase lanterna din rania mic i ptrunse n labirint. Coridoarele erau ntunecate. n decursul ederii lor acolo, cu dou zile n urm, Kassad le explorase i anunase c toate sursele energetice erau definitiv compromise - convertoarele solare erau distruse, acumulatorii de fuziune fuseser spari, ba chiar i generatoarele de avarie erau sfrmate i risipite prin beciuri. Lamia se gndise la asta de multe ori, n vreme ce suia cele ase sute aizeci i una de trepte, ncruntndu-se ctre nacelele ascensoarelor ncremenite pe inele lor verticale ruginite. Slile mari, destinate dineurilor i ntrunirilor, erau exact aa cum le lsaser ei... presrate de rmiele deshidratate ale unor banchete abandonate i cu semne de panic. Nu existau trupuri, totui drele maronii de pe pereii de piatr i tapiserii sugerau o orgie violent cu doar puine sptmni n urm. Lamia ignor haosul, ignor vestitorii - psrile hoitar mari i negre, cu chipuri obscen de umane care decolar din sala de mese central i ignor propria ei oboseal, suind nivel dup nivel spre magazia de depozitare n care campaser. Scrile devenir inexplicabil de strmte, iar lumina palid ptruns prin vitraliile colorate proiecta nuane bolnvicioase. Acolo unde panourile lipseau sau fuseser sparte, garguie se holbau nuntru, parc ncremenite cnd erau pe punctul s intre. Un vnt
264

rece sufla dinspre nlimile nzpezite ale Lanului Cpstrului i-i nfior femeii pielea ars de soare. Bagajele lor suplimentare erau acolo unde le abandonaser, n micua magazie de provizii aflat mult deasupra slii centrale. Lamia verific dac lzile i cutiile de acolo conineau alimente inalterabile, apoi iei pe balconaul de pe care Lenar Hoyt cntase la balalaic n urm cu puine ore... O venicie. Umbrele piscurilor nalte se ntindeau kilometri peste nisip, aproape pn la oraul mort. Valea Criptelor Timpului i pustiurile nvlmite de dincolo de ea erau nc rsfate de lumina serii, cu bolovanii i formaiunile scunde de roci aruncnd un vlmag de umbre. De aici Lamia nu putea deslui Criptele, dei cte o scnteie ocazional licrea dinspre Monolit. Femeia i cercet comagenda nc o dat, o blestem cnd i oferi doar parazii de fundal i distorsiuni sonore i se ntoarse ca s aleag provizii i s le ncarce. Lu patru pachete de baz nvelite n plastic spongios i fibroplastic conturat. n Donjon exista ap - jgheaburile ce purtau zpada topit de ht deasupra erau o tehnologie care nu se putea defecta - i ea umplu toate sticlele pe care le adusese i cut altele. Apa era problema lor cea mai serioas. l njur pe Silenus c n-o nsoise; btrnul ar fi putut transporta mcar ase sticle cu ap. Era pe punctul de plecare cnd auzi zgomotul. Ceva se afla n Sala Mare, ntre ea i scar. Lamia i puse n spate ultimul pachet, scoase de la bru pistolul automat al tatlui ei i cobor silenios scara.

265

Sala era goal; vestitorii nu se ntorseser. Tapiserii grele, micate de vnt, fluturau aidoma unor stindarde putrezite peste podeaua acoperit cu tacmuri i resturi de mncare. Lng peretele opus, o uria sculptur flotant a chipului lui Shrike, realizat din crom i oel, se roti n curentul de aer. Lamia travers spaiul acela, rsucindu-se la fiecare cteva secunde, astfel c spatele s nu-i rmn niciodat aintit prea mult timp ctre un col ntunecat. Pe neateptate, un zbieret o ncremeni. Nu era un ipt omenesc. Vaietele se prelungir trecnd n ultrasonic i mai departe, fcnd-o pe Lamia s scrneasc din dini i albindu-i ncheieturile degetelor pe patul pistolului. Zbieretul se sfri brusc, de parc raza unui player ar fi fost ridicat de pe disc. Lamia vzu de unde provenise iptul. Dincolo de masa de ospee, dincolo de sculptur, sub cele ase vitralii mari unde lumina muribund sngera culori stinse, exista o ui. Strigtul reverberase dintr-acolo, ca i cum ar fi scpat dintr-o temni sau celul aflat mult mai jos. A Brawne Lamia era curioas din fire. ntreaga ei via nsemnase un conflict cu spiritul iscoditor care depea mult standardul, culminnd n alegerea profesiunii, desuete i uneori amuzante, de detectiv privat. n repetate rnduri, curiozitatea o adusese n situaii stnjenitoare ori periculoase, sau amndou. i nu de puine ori curiozitatea aceea fusese rspltit prin cunotine pe care alii nu le deineau. Nu i acum.
266

Lamia venise aici pentru a gsi mncarea i apa att de necesare. Nici unul dintre ceilali pelerini n-ar fi venit... cei trei brbai mai vrstnici n-ar fi putut s fie mai rapizi dect ea, n ciuda ocolului prin oraul mort... iar altceva sau altcineva nu erau grija ei. Kassad? se ntreb, ns alung ideea aceea. Sunetul pe care-l auzise nu provenise din gtlejul unui colonel FOR. Se retrase din faa uii, innd pistolul la ndemn, gsi treptele spre nivelurile principale i cobor cu grij, furindu-se ct mai precaut prin fiecare ncpere i transportnd n acelai timp aptezeci de kilograme de provizii i peste o duzin de sticle cu ap. Se ntrezri ntr-o sticl opac de la nivelul cel mai de jos: trup ndesat i ncordat, pistol ridicat i rotindu-se, o povar imens de pachete ngrmdite pe spate i legnndu-se, curele late, sticle i canistre ciocnindu-se ntre ele i clincnind. Nu i se pru deloc amuzant. Expir uurat cnd iei pe terasa inferioar, revenind n aerul rece i rarefiat, i se pregti s coboare din nou. nc nu avea nevoie de lantern; cerul serii acoperit brusc cu nori joi arunca peste lume o lumin roz-chihlimbarie, iluminnd pn i Donjonul i poalele munilor de jos n strlucirea ei bogat. Cobor treptele cte dou o dat i simi cum muchii puternici ai picioarelor o dureau nainte s fi ajuns la jumtatea scrii. Nu-i vr pistolul la centur, ci-l pstr la ndemn, pentru cazul n care ceva ar fi venit de sus sau ar fi aprut dintr-o deschidere n stnc. Cnd ajunse jos, se ndeprt cu un pas de scar i privi n sus, ctre turnurile i terasele aflate la o jumtate de kilometru.
267

Spre ea cdeau pietre. Mai mult dect pietre, i ddu seama - garguiele fuseser doborte de pe postamentele lor strvechi i acum se rostogoleau odat cu bolovanii, cu feele demonice luminate de sclipirea crepusculului. Lamia porni n fug, cu pachetele i sticlele blngnindu-se, i ddu seama c nu avea timp s ajung la o distan sigur nainte de sosirea sfrmturilor i se arunc ntre dou stnci joase, rezemate una de cealalt. Pachetele din spate o mpiedicar s intre complet sub ele, iar ea se zbtu ca s slbeasc curelele i auzi zgomotele incredibile cnd prima piatr lovi ndrtul ei i rico deasupra. Lamia se trase i se mpinse cu un efort care-i sfie hainele, rupse fibroplasticul i ajunse sub stnci, trgnd pachetele i sticlele la adpost, decis s nu mai fie nevoit s revin n Donjon. Bolovani de mrimea capului i pumnilor ei rpiau prin vzduh de jur mprejur. Capul rupt al unui spiridu de piatr se rostogoli pe lng ea, sprgnd un pietroi mai mic, aflat la nici trei metri deprtare. Pentru o clip vzduhul fu umplut de proiectile, pietre mai mari se sparser de stncile de deasupra capului femeii, apoi avalana lu sfrit i se auzi doar rpitul pietricelelor dislocate n urma torentului principal. Lamia se aplec s-i trag mai n siguran rania i o piatr de mrimea comagendei rico din suprafaa stncii de afar, zbur aproape orizontal ctre ascunztoarea ei, rico de dou ori n grota micu n care se ghemuise, dup care o lovi n tmpl. Lamia se detept, gemnd ca un btrn. Capul o durea. Afar era noapte deplin i pulsaiile dinspre
268

btliile ndeprtate i luminau n strfulgerri interiorul adpostului prin crpturile de deasupra. i duse degetele la tmpl i gsi snge nchegat pe obraz i pe gt. Se trase afar din grot, strduindu-se s-i fac loc printre pietrele recent czute i rmase un moment cu capul plecat, mpotrivindu-se senzaiei de vom. Pachetele i erau intacte i doar o singur sticl cu ap fusese spart. i gsi pistolul acolo unde-l aruncase, n spaiul mic neacoperit de bolovani sfrmai. Aflorimentul pe care se afla fusese brzdat i ciuruit de violena scurtei avalane. i interog comagenda. Trecuse o or. Nimic nu coborse din nlimi pentru a o captura sau a-i reteza beregata n timp ce zcuse incontient. Se uit pentru ultima dat spre metereze i balcoane, acum invizibile ht deasupra ei, i trase poverile afar i porni de dou ori mai grbit pe poteca viclean de stnc. Martin Silenus nu se afla la marginea oraului mort, atunci cnd ea trecu pe acolo. Cumva nici nu se ateptase s-l gseasc, dei spera c el se plictisise pur i simplu s mai atepte i strbtuse singur cei civa kilometri pn n vale. Ispita de a-i scoate pachetele din spate, de a lsa sticlele pe sol i de a se odihni puin era foarte puternic. Lamia i se mpotrivi. innd n mn micul pistol automat, strbtu strzile oraului. Exploziile luminoase de pe bolt i ajungeau ca s se descurce. Poetul nu rspunse la strigtele ei ce reverberar n ecouri, dei sute de psri mici pe care Lamia nu le putu identifica nir n zbor, cu aripile
269

ntrevzndu-se albe n bezn. Femeia parcurse nivelurile inferioare ale vechiului palat regal, strignd n sus pe scri, ba chiar trase o dat cu pistolul, dar nu era nici urm de Silenus. Merse prin curile interioare dindrtul zidurilor ncrcate de liane i iederi trtoare, rcnindu-i numele, cutnd orice semn al trecerii lui pe acolo. La un moment dat vzu o fntn care-i reaminti povestea poetului despre noaptea n care Tristul Rege Billy dispruse purtat de Shrike, ns existau i alte fntni i ea nu putea fi sigur c tocmai aceasta era cea din istorioar. Trecu prin sala de mese central de sub domul distrus, dar locul era ntunecat de umbre. Se auzi un sunet i ea se roti, cu pistolul pregtit, ns nu fusese dect o frunz ori o foaie veche de hrtie purtat de curent peste pardoseal. Femeia suspin i prsi oraul, mergnd cu uurin n ciuda oboselii ei dup zile de nesomn. Interogrile comagendei nu oferiser nici un rspuns, dei simea atracia dej-vu a mareelor temporale i nu era surprins. Vnturile serii terseser orice urme pe care Martin le-ar fi putut lsa la ntoarcere. Chiar nainte s fi ajuns la aua lat de la intrarea n vale, Lamia vzu Criptele strlucind din nou. Nu era o strlucire puternic - nu se compara nici pe departe cu exploziile silenioase de lumin de pe bolt -, totui Criptele aflate deasupra solului preau s emane o lumin palid, ca i cum ar fi eliberat energie stocat n timpul zilei lungi. Lamia se opri n capul vii i strig, avertizndu-i pe Sol i ceilali c revenea. Nu ar fi refuzat oferta de a fi ajutat cu pachetele pe ultima sut de metri,
270

i simea spinarea ca pe o ran deschis i cmaa i era mbibat cu snge n locurile unde curelele tiaser n carne. Strigtele ei nu primir nici un rspuns. Femeia resimi puternic epuizarea cnd sui ncet treptele Sfinxului, trnti bagajele pe platforma lat de piatr de la intrare i bjbi n cutarea lanternei. Interiorul era ntunecat. Aternuturi i ranie zceau risipite n slia n care dormiser. Lamia strig, atept ecourile s se sting, apoi plimb iari raza lanternei prin camer. Totul era la fel. Ba nu, stai, ceva diferea. nchise ochii i-i aminti ncperea aa cum fusese diminea. Lipsea cubul Mobius. Ciudata cutie sigilat energetic pe care Het Masteen o lsase n urm pe goeleta-eolian nu se mai gsea la locul ei, n col. Lamia strnse din umeri i iei. Shrike atepta. Sttea imediat n afara uii. Era mai nalt dect i nchipuise, ridicndu-se uria peste ea. Lamia iei, dar se retrase imediat, stpnindu-i impulsul de a urla ctre creatur. Pistolul prea mic i inutil n mna ei. Lanterna czu pe piatr, nebgat n seam. Fptura ls uor capul pe un umr i o privi. Lumin roie pulsa dinapoia ochilor multifaetai. Unghiurile corpului i lamelor sale reflectau lumina venit de sus. Nenorocitule, rosti Lamia cu glas sacadat. Unde sunt? Ce-ai fcut cu Sol i cu fetia? Unde-s ceilali? Creatura i nclin capul pe cellalt umr. Chipul su era ndeajuns de strin pentru ca Lamia s nu poat disting nici o expresie pe el. Limbajul corpului su comunica doar ameninare. Degetele
271

de oel clincnir i se deschiser ca nite scalpele retractabile. Lamia l mpuc de patru ori n fa i gloanele de calibru greu de 16 mm lovir violent i iuir, pierzndu-se n noapte. N-am venit aici ca s mor, futu-i morii m-tii de robot! spuse Lamia i inti, trgnd de o duzin de ori, iar fiecare glon i atinse inta. nir scntei. Shrike i ndrept brusc capul, ca i cum ar fi auzit un sunet ndeprtat. Dispru. Lamia icni, se ghemui i se roti. Nimic. Fundul vii strlucea sub lumina stelelor; cerul devenise linitit. Umbrele erau negre ca tuul, ns ndeprtate. Pn i vntul se oprise. Brawne Lamia se mpletici pn la pachetele ei i se aez pe cel mai mare, strduindu-se s-i potoleasc btile inimii. Constat cu interes c nu-i fusese fric... nu tocmai... dar nu putea s nege fluxul de adrenalin care-i gonea prin trup. Fr s dea drumul pistolului, avnd ase gloane n magazie i cu explozivul propulsiv nc la valoare suficient, ea ridic o sticl de ap i bu adnc. Shrike apru lng ea, n lateral. Se materializ instantaneu i silenios. Lamia ddu drumul sticlei i ncerc s ndrepte pistolul ntr-acolo i simultan s se rsuceasc ntr-o parte. Ar fi putut la fel de bine s se fi micat cu ncetinitorul. Shrike ntinse braul drept, lamele degetelor lungi ct nite andrele de tricotat scnteiar n lumin i un vrf trecu prin spatele urechii ei, i gsi craniul i lunec n el fr frecare,

272

fr durere, cu excepia unei senzaii ngheate de penetrare. 23 Colonelul Fedmahn Kassad pise printr-un portal, ateptndu-se la tot ce putea fi mai straniu; n loc de aa ceva, el descoperi demena coregrafiat a rzboiului. Moneta l precedase. Shrike l escortase, cu lamele degetelor afundate n antebraul lui. Cnd Kassad i termin pasul prin perdeaua de energie pictoare, Moneta atepta, iar Shrike dispruse. Kassad tiu imediat unde se aflau. Panorama era de pe vrful muntelui puin nalt n care Tristul Rege Billy poruncise s-i fie spat efigia cu aproape dou secole n urm. Zona plat din vrf era goal, cu excepia resturilor unei baterii de rachet antispaiu, care nc fumegau. Din luciul granitului i metalul topit care nc mai bolborosea, Kassad bnui c bateria fusese lovit cu laserele orbitale. Moneta se apropie de marginea stncii la cincizeci de metri deasupra masivei sprncene a Tristului Rege Billy i brbatul i se altur. Imaginile vii rului, oraului i nlimilor astroportului la zece kilometri spre vest spuneau totul. Capitala lui Hyperion ardea. Partea veche a oraului, Jacktown, era o furtun de foc miniatural, iar o sut de incendii mai mici presrau suburbiile i se niruiau n lungul autostrzii ctre aeroport, aidoma unor focuri pentru semnalizare atent ntreinute. Pn i rul Hoolie ardea, fiindc un incendiu petrolier se lise pe sub docurile i antrepozitele strvechi. Kassad distingea turla unei biserici vechi care se ridica deasupra vpilor. Cut

273

Cicero's, ns localul era ascuns de fumul i flcrile din amonte. Dealurile i valea erau un covor mictor, de parc un muuroi ar fi fost lovit i nruit de nite cizme gigantice. Kassad vzu oselele, ticsite cu un fluviu de omenire care nainta mai lent dect adevratul ru, pe msur ce zeci de mii de oameni fugeau dinaintea conflictului. Fulgerele de artilerie cu proiectile solide i arme energetice se ntindeau pn la orizont i luminau norii joi de deasupra. La fiecare cteva minute, un aparat de zbor - forfecar militar sau navet de asolizare - se ridica din fumul din apropierea aeroportului sau din dealurile mpdurite din nord i sud, vzduhul se umplea cu sulie de lumin coerent venite de sus i de jos, iar vehiculul se prbuea, lsnd n urm o dr de fum negru i flcri portocalii. Vehicule pe pern de aer se repezeau peste ru ca nite insecte acvatice, strecurndu-se printre sfrmturile incendiate de brci, barje sau alte perne de aer. Kassad observ c singurul pod al autostrzii fusese distrus i ardeau pn i pilonii si de piatr i beton. Lasere de lupt i fascicule de biciul-iadului strpungeau fumul; proiectile antipersonale erau vizibile ca pete albe ce se micau mai repede dect le putea urmri ochiul, lsnd n urm dre de aer supranclzit, unduitor. O explozie produs n apropierea aeroportului ridic n vzduh un nor de foc de forma unei ciuperci. Nu este nuclear, gndi el. Nu. Costumul epidermic care-i acoperea ochii aciona ca un vizor FOR mbuntit i Kassad utiliz capacitatea respectiv pentru a transfoca pe un
274

deal aflat la cinci kilometri spre nord-vest, dincolo de ru. Pucai marini din FOR alergau ctre vrf, unii dintre ei deja aruncndu-se pe jos i folosindu-i ncrcturile modelate pentru excavare ca s sape lcauri individuale de lupt. Costumele le erau activate, polimerii de camuflaj perfeci, amprentele termice minime, dar Kassad nu avea nici o dificultate n a-i vedea. Dac ar fi dorit, le putea zri i chipurile. Canale de comand tactic i pe fascicul ngust i opteau n urechi. Recunoscu discuiile aate i obscenitile neglijente ce fuseser semnul distinctiv al luptei pentru att de multe generaii de oameni. Mii de soldai se dispersaser din astroport i zonele lor de adunare i spau lcauri individuale pe un cerc situat la douzeci de kilometri de ora, ale crui spie erau cmpuri de foc i vectori de distrugere total atent calculate. Se ateapt la o invazie, comunic brbatul simind efortul ca fiind mai mult dect subvocalizare, ns n acelai timp mai puin dect telepatie. Moneta ridic un bra de argint viu i art spre cer. Plafonul de nori era destul de sus, la cel puin dou mii de metri i colonelul simi un oc, cnd l vzu strpuns mai nti de un vehicul bont, apoi de nc o duzin i, peste cteva secunde, de o sut de aparate ce coborau. Majoritatea erau ascunse de polimeri de camuflaj i cmpuri restrictive codificate pe fundal, totui nici acum Kassad nu avu dificulti n a le distinge. Dedesubtul polimerilor, nveliurile cenuii ca bronzul purtau nsemne slabe ntr-o caligrafie subtil pe care o recunoscu ca aparinnd
275

Expulzailor. Unele aparate mai mari erau n mod evident navete de asolizare, cu jeturile albastre de plasm ale duzelor destul de vizibile, ns restul coborau lent sub aerul tremurtor al cmpurilor suspensoare i Kassad vzu formele neregulate i mari ale canistrelor de invazie ale Expulzailor, unele transportnd nendoios provizii i artilerie, multe cu certitudine goale, momeli pentru aprrile de sol. Peste o clip plafonul de nori fu spart din nou i mii de puncte se revrsar ca grindina: infanteria Expulzailor cobornd pe lng canistre i navetele de asolizare, ateptnd pn n ultimul moment posibil s-i deschid cmpurile suspensoare i deltaplanele. Necunoscutul comandant FOR de pe Hyperion era un tip disciplinat - att cu propria sa persoan, ct i cu oamenii si. Bateriile de sol i miile de pucai marini desfurai n jurul oraului ignorar intele uoare ale navetelor de asolizare i canistrelor i ateptar ca dispozitivele de frnare ale parautitilor s se desfac... unele cu puin nainte s ating vrfurile copacilor. n secunda aceea vzduhul se umplu cu mii de vibraii i dre de fum, cnd laserele licrir i proiectilele explodar. La prima vedere, cauzaser pierderi devastatoare, mai mult ca suficiente pentru a mpiedica orice atac, dar o scanare rapid i spuse lui Kassad c minimum patruzeci la sut din Expulzai asolizaser - suficient pentru primul val al oricrui asalt planetar. Un grup de cinci deltaplanoriti se ndrept ctre muntele unde stteau el i Moneta. Raze dinspre poale i doborr pe doi n flcri, unul czu n vrie,
276

strduindu-se panicat s evite alte lasere, iar ultimii doi prinser o briz estic, care-i trimise n spiral n pdurea de dedesubt. Toate simurile lui Kassad erau acum angajate; percepea izul de aer ionizat, cordit i carburant solid; fumul i acreala amoritoare a exploziilor de plasm i dilatau nrile; undeva n ora, sirenele se tnguiau, n timp ce trosnetele focurilor de arme mici i al copacilor incendiai soseau la el pe vntul slab; canale radio i pe fascicul ngust interceptate vorbeau ca ntr-un Turn Babei; flcrile luminau valea i suliele laserelor se jucau aidoma unor proiectoare prin nori. La o jumtate de kilometru sub ei, acolo unde pdurea se topea n iarba de la poalele dealurilor, escadroane de pucai marini ai Hegemoniei angajau parautiti Expulzai n lupte corp la corp. Urletele erau audibile. Fedmahn Kassad privi cu fascinaia pe care o ncercase cndva fa de experiena simstim a unei arje de cavalerie la Agincourt. Asta nu este o simulare? Nu, rspunse Moneta. Se ntmpl chiar acum? Forma argintie de lng el ls capul pe un umr. Cnd este acum? Contiguu cu... ntlnirea noastr... n valea Criptelor Timpului. Nu. Atunci n viitor? Da. Dar n viitorul apropiat? Da. Dup cinci zile din momentul n care tu i prietenii ti ai sosit n aceast vale.

277

Kassad cltin uimit din cap. Dac vorbele Monetei puteau fi crezute, atunci el cltorise nainte prin timp. Faa ei reflect flcri i multiple nuane, cnd se roti ctre brbat. Vrei s participi la lupt? S m lupt cu Expulzaii? ncruci braele i privi cu o intensitate nou. Primise o previzualizare a abilitilor de lupt ale acestui straniu costum epidermic. Era destul de probabil c ar fi putut rsturna direcia btliei de unul singur... ar fi ucis cei civa mii de soldai Expulzai aflai deja pe sol. Nu, i transmise, nu acum. Nu n aceast clip. Stpnul Durerii crede c eti un rzboinic. Kassad se ntoarse s-o priveasc. Era uor curios s tie de ce i ddea lui Shrike titlul acela greoi. Stpnul Durerii poate s m pupe-n cur, transmise el. Asta dac nu vrea s se lupte cu mine. Moneta rmase nemicat un minut prelung, ca o statuie de argint viu pe un pisc btut de vnturi. Te-ai lupta realmente cu elf l ntreb n cele din urm. Am venit pe Hyperion ca s-l ucid. i ca s te ucid pe tine. M voi lupta oricnd cu unul dintre voi sau cu ambii, dac veifi de acord. Continui s crezi c sunt inamicul tu? Kassad i reaminti asaltul asupra lui de la Cripte i tiu c fusese mai puin un viol, ct o mplinire a propriei sale dorine subvocalizate de a face iari dragoste cu aceast femeie improbabil. Nu tiu ce eti.

278

La nceput am fost o victim, ca multe altele, transmise Moneta i privirea i reveni asupra vii. Apoi, foarte departe n viitorul nostru, am vzut motivul pentru care Stpnul Puterii a fost furit... a trebuit sfie furit... i dup aceea i-am devenit att nsoitoare, ct i custode. Custode? Am monitorizat mareele temporale, am reparat mainriile i am avut grij ca Stpnul Durerii s nu se trezeasc naintea vremii sale. Atunci l poi controla? Pulsul lui Kassad se iui la gndul acela. Nu. Dar cine sau ce l poate controla? Numai acela care l nvinge n lupt direct. Cine l-a nvins? Nimeni, transmise Moneta. Nici din viitorul tu, nici din trecutul tu. Au ncercat muli? Milioane. i au murit toi? Sau mai ru. Kassad inspir adnc. tii dac mi se va permite s m lupt cu el? i se va permite. Kassad expir. Nimeni nu-l nvinsese. Viitorul lui era trecutul ei... ea trise acolo... ea ntrezrise ca i el teribilul arbore de spini, vznd chipuri familiare acolo, aa cum i el l vzuse pe Martin Silenus zvrcolindu-se, tras n eap, cu ani nainte s-l fi ntlnit pe brbat. Kassad se ntoarse cu spatele la luptele din valea de jos. Putem merge acum la el? l provoc la duel personal.
279

Moneta l privi n ochi n tcere. Kassad i putea vedea propria imagine de argint viu reflectat acolo. Fr s rspund, ea se rsuci, atinse aerul i materializ portalul. Kassad pi nainte i trecu primul prin el. 24 Gladstone se translat direct n Cldirea Guvernului i intr rapid n Centrul de Comand Tactic urmat de Leigh Hunt i ali ase consilieri. ncperea era ticsit: Morpurgo, Singh, Van Zeidt i o duzin de alte persoane care i reprezentau pe militari, dei Gladstone observ c tnrul erou naval, comandorul Lee, lipsea; majoritatea minitrilor din Cabinet erau prezeni, inclusiv Allan Imoto de la Aprare, Garion Persov de la Diplomaie i Barbre Dan-Gyddis de la Economie; senatorii soseau chiar odat cu Gladstone i unii dintre ei preau c abia s-ar fi trezit din somn. Curba puterii de la masa oval din ncpere i coninea pe senatorii Kolchev de pe Lusus, Richeau de pe Renatere Vector, Roanquist de pe Nordholm, Kakinuma de pe Fuji, Sabenstorafem de pe Sol Draconi Septem i Peters de pe Deneb Drei; preedintele Pro Tem Denzel-Hiat-Amin sttea cu o expresie nedumerit i easta sa cheal sclipea n lumina proiectat de spoturile de deasupra, n vreme ce complementul su mai tnr, Gibbons, liderul majoritii din Totalitate, sttea pe marginea scaunului, cu palmele pe genunchi, cu ntreaga postur ca un crochiu al energiei abia stvilite. Proiecia consilierului Albedo se afla n faa scaunului gol al lui Gladstone. Toi se ridicar cnd

280

Gladstone ptrunse ca o vijelie, se aez i le fcu semn s-i ocupe locurile. Explicaii, rosti ea. Generalul Morpurgo se scul, fcu semn din cap spre un subordonat i luminile se reduser, n timp ce hologramele se nceoar. Las vizualizrile! se rsti Meina Gladstone. Spune-ne! Hologramele plir i luminile se reaprinser. Morpurgo pru stupefiat i privi n gol. Cobor ochii la indicatorul su luminos, se ncrunt la el i-l strecur ntr-un buzunar. Doamn director executiv, domnilor senatori, domnilor minitri, domnule Preedinte i domnule lider al majoritii, stimai..., Morpurgo i drese glasul,...Expulzaii au reuit un atac-surpriz devastator. Roiurile lor atac ase planete Web. Vacarmul din sal i acoperi cuvintele. Planete din Web?! rcnir diverse voci. Se auzir strigte dinspre politicieni, minitri i funcionari din aparatul executiv. Linite, porunci Gladstone i se fcu tcere. Domnule general, ne-ai asigurat c orice fore ostile se afl la minimum cinci ani de Web. Cum i de ce s-a modificat situaia aceasta? Generalul o privi drept n ochi. Doamn director executiv, din cte ne putem da seama, siajele propulsiilor Hawking au fost false... nite momeli. Roiurile i-au dezactivat propulsiile cu decenii n urm i au naintat ctre obiectivele lor cu viteze subluminice... Bolboroseli agitate l acoperir din nou. Continu, domnule general, spuse Gladstone i hrmlaia ncet iari.
281

La viteze subluminice... unele Roiuri trebuie s fi cltorit aa de minimum cincizeci de ani... nu aveam cum s le fi detectat. Pur i simplu n-a fost vina... Ce planete se afl n pericol, domnule general? ntreb Gladstone. Glasul ei se auzea foarte ncet, egal. Morpurgo privi spre aerul gol de deasupra mesei, de parc ar fi cutat imaginile acolo, dup care reveni cu ochii la directorul executiv. Minile i se ncletar n pumni. La momentul actual, informaiile noastre, bazate pe observrile de propulsii de fuziune urmate de comutarea pe propulsii Hawking atunci cnd au fost descoperite, sugereaz c primul val va sosi la Poarta Raiului, Crngul lui Dumnezeu, Mare Infinitus, Asquith, Ixion, Tsingtao-Hsishuang Panna, Acteon, Lumea lui Barnard i Tempe n urmtoarele cincisprezece pn la aptezeci i dou de ore. De data aceasta tumultul nu mai fu redus la tcere. Gladstone ls strigtele i exclamaiile s continue pentru cteva minute, nainte s ridice braul i s readuc grupul sub control. Senatorul Kolchev era n picioare. Cum dracu' s-a ntmplat asta, generale? Asigurrile tale au fost absolute! Morpurgo i pstr calmul. n glasul lui nu exista nici urm de reacie furioas sau iritat. Da, domnule senator, i s-au bazat de asemenea pe date eronate. Am greit. Ipotezele noastre au fost greite. Doamna director executiv va primi demisia mea n mai puin de o or... efii de stat-major ai armelor reunite mi se vor altura.

282

S-o ia dracu' de demisie! rcni Kolchev. Este posibil ca pn se termin chestia asta, toi s fim spnzurai de stlpii teleproiectoarelor. ntrebarea este - ce dracu' faci n privina acestei invazii? Gabriel, vorbi ncet Gladstone, ia loc, te rog. Aceasta era urmtoarea mea ntrebare. Domnule general? Domnule amiral? Presupun c ai expediat deja ordine n privina aprrii acestor planete, da? Amiralul Singh se ridic i veni lng Morpurgo. Doamn director executiv, am fcut tot ce am putut. Din nefericire, dintre toate planetele ameninate de acest prim val numai Asquith are un contingent FOR local. La restul se poate ajunge cu flota toate navele dein capaciti de teleproiectare -, dar flota nu se poate rarefia n asemenea msur nct s le protejeze pe toate. i, din nefericire... Singh tcu o clip, apoi i ridic vocea pentru a se face auzit peste tumultul accentuat: i, din nefericire, desfurarea de rezerve strategice pentru consolidarea campaniei Hyperion fusese deja iniiat. Aproximativ aizeci la sut din cele dou sute de uniti ale flotei pe care le dedicasem acestei redirijri fie s-au teleproiectat spre sistemul Hyperion, fie au fost translatate ctre zone de adunare aflate departe de poziiile lor defensive avansate de la periferia Webului. Meina Gladstone i frec obrazul. i ddu seama c nc purta capa, dei gulerul de claustraie fusese cobort, aa c o descheie i o ls s cad pe sptarul scaunului. Domnule amiral, cu alte cuvinte spui c planetele acestea sunt neprotejate i c nu exist nici o modalitate ca s ne ntoarcem forele i s ajungem la timp cu ele. Corect?
283

Singh rmase n poziia de drepi, la fel de rigid ca un om aflat n faa plutonului de execuie. Corect, doamn director executiv. Ce poate fi fcut? ntreb ea peste strigtele ce rencepur. Morpurgo naint un pas. Folosim matricea de teleproiectoare civile pentru a translata pe planetele ameninate ct mai muli infanteriti din FOR:sol i pucai marini, alturi de artilerie uoar i defensive aer/spaiu cosmic. Imoto, ministrul Aprrii, i drese glasul. ns fr defensivele flotei toate acestea nu vor conta prea mult. Gladstone l privi pe Morpurgo. Este adevrat, ncuviin generalul. n cel mai bun caz, forele noastre vor asigura o aciune de ariergard, n timp ce se ntreprinde o tentativ de evacuare... Senatoarea Richeau sri n picioare. O tentativ de evacuare! Generale, ieri ne-ai spus c evacuarea a dou sau trei milioane de civili de pe Hyperion nu este posibil din punct de vedere practic. Acum spui c putem evacua cu succes fcu o pauz de o secund pentru a-i consulta implantul comagend - apte miliarde de oameni nainte ca s atace fora de invazie a Expulzailor? Nu, rspunse Morpurgo. Putem sacrifica trupe ca s salvm civa... cteva oficialiti, Prime Familii, lideri comunitari i industriali necesari pentru continuarea eforturilor de rzboi. Domnule general, spuse Gladstone, ieri acest grup a autorizat transferul imediat al trupelor FOR la flota de consolidare care translata spre Hyperion.

284

Reprezint aceasta o problem n noua redesfurare? Generalul Van Zeidt al Marinei se ridic n picioare. Da, doamn director executiv. Trupele au fost teleproiectate la transportoarele care ateptau, la nici o or de la decizia luat de acest organism. Aproape dou treimi din cei o sut de mii de soldai desemnai au translatat n sistemul Hyperion la - i privi cronometrul antic - ora cinci i treizeci standard. n urm cu aproximativ douzeci de minute. Pentru ca aceste transportoare s poat reveni n zonele de adunare din sistemul Hyperion i s fie readuse n Web vor fi necesare minimum opt pn la cincisprezece ore. i cte trupe FOR sunt disponibile n tot Webul? ntreb Gladstone. i atinse buza inferioar cu falanga unui deget. Morpurgo inspir adnc. Aproximativ treizeci de mii, doamn director executiv. Senatorul Kolchev lovi cu palma n mas. Aadar, am despuiat Webul nu numai de navele de lupt, ci i de majoritatea trupelor FOR! Nu fusese o ntrebare i Morpurgo nu rspunse. Senatoarea Feldstein de pe Lumea lui Barnard se ridic n picioare. Doamn director executiv, planeta mea... toate planetele menionate trebuie avertizate. Dac nu eti pregtit s faci un anun imediat, va trebui s-o fac eu. Gladstone ncuviin din cap. Voi anuna invazia imediat dup terminarea acestei ntruniri, Dorothy. V vom facilita contactul

285

cu alegtorii prin intermediul tuturor mijloacelor de comunicare. S le ia dracu' de mijloace, rosti femeia scund cu pr negru. Eu m teleproiectez acas imediat ce terminm aici. Indiferent care va fi soarta Lumii lui Barnard, destinul meu este s o mprtesc. Doamnelor i domnilor, dac tirea se adeverete, toi ar trebui s fim spnzurai. Feldstein se aez printre murmure i oapte. Liderul majoritii Gibbon se ridic i atept s se fac linite. Glasul i era ncordat. Domnule general, ai vorbit despre primul val... acesta este jargon militar prudent sau deii informaii c vor urma i alte valuri? Iar n cazul acesta, ce alte planete din Web i Protectorat ar putea fi afectate? Pumnii lui Morpurgo se ncletar i se descletar. Privi n gol, dup care se ntoarse la Gladstone. Doamn director executiv, pot folosi o imagine grafic? Gladstone aprob fr un cuvnt. Holograma era aceeai pe care militarii o folosiser n informarea de pe Olympus - Hegemonia era reprezentat n auriu, stelele Protectoratului erau verzi, iar vectorii Roiurilor Expulzailor erau linii roii cu cozi ce se deplasau ctre albastru; desfurrile flotei Hegemoniei erau portocalii... i imediat fu clar c vectorii roii se abtuser mult de la vechile lor cursuri, ptrunznd n spaiul Hegemoniei ca nite lnci cu vrfuri nsngerate. Tciunii portocalii erau acum masiv concentrai n sistemul Hyperion, cu ceilali nirai ca mrgelele pe o a n lungul rutelor teleproiectoarelor.

286

Unii senatori cu experien militar icnir, vznd situaia. tim c exist o duzin de Roiuri, vorbi Morpurgo cu acelai glas linitit, i se pare c toate sunt dedicate invadrii Webului. Cteva s-au divizat n mai multe grupuri de atac. Al doilea val, prevzut s ajung la intele sale dup o sut pn la dou sute cincizeci de ore de la asaltul celui dinti, este reprezentat aici. n sal nu se mai auzi nici un sunet. Gladstone se ntreb dac i ceilali i inuser rsuflarea. intele de asalt ale celui de-al doilea val includ: Hebron, peste o sut de ore, Renatere Vector, peste o sut zece ore, Renatere Minor, o sut dousprezece ore, Nordholm, o sut douzeci i apte de ore, Maui-Legmntul, o sut treizeci de ore, Thalia, o sut patruzeci i trei de ore, Deneb Drei i Vier, o sut cincizeci de ore, Sol Draconi Septem, o sut aizeci i nou de ore, Freeholm, o sut aptezeci de ore, Noul Pmnt, o sut nouzeci i trei de ore, Fuji, dou sute patru ore, Noua Mecca, dou sute cinci ore, Pacem, Armaghast i Svoboda, dou sute douzeci i una de ore, Lusus, dou sute treizeci de ore i Tau Ceti Central, dou sute cincizeci de ore. Holograma dispru. Tcerea se prelungi. Generalul Morpurgo spuse: Presupunem c Roiurile din primul val vor avea inte secundare dup invaziile iniiale, dar timpii de tranzit cu propulsii Hawking vor fi datorii temporale standard de cltorie prin Web, cu valori ntre nou sptmni i trei ani. Fcu un pas napoi i rmase n poziie de repaus.

287

Iisuse Hristoase..., opti cineva ndrtul lui Gladstone. Directorul executiv i frec buza inferioar. Pentru a salva omenirea de la ceea ce ea considera o eternitate de sclavie... sau, mai ru, de la extincie... fusese pregtit s deschid ua casei i s lase lupul s intre, n timp ce majoritatea familiei se ascunsese la etaj, n siguran napoia uilor ncuiate. Att doar c ziua cu pricina sosise i lupii nvleau pe toate uile i ferestrele. Aproape c zmbi fa de justiia actului acesta, fa de nebunia ei incredibil de a fi crezut c ar fi putut desctua haosul pentru ca dup aceea s-l controleze. Mai nti, vorbi ea, nu vor exista demisii i nici autonvinuiri pn nu le voi autoriza. Este perfect posibil ca guvernul acesta s cad... ca, ntr-adevr, membri ai acestui Cabinet, printre care m voi numra i eu... s fie, aa cum sugestiv a spus Gabriel, spnzurai de stlpi. Pn atunci ns noi suntem guvernul Hegemoniei i trebuie s acionm n aceast calitate. n al doilea rnd, peste o or m voi ntlni cu acest organism i cu reprezentanii comitetelor Senatului, pentru a examina discursul pe care-l voi adresa Webului la ora opt standard. Toate sugestiile voastre le voi aprecia la momentul acela. n al treilea rnd, autorizez i mputernicesc autoritile FOREI aflate aici s fac tot ce le st n putere n tot spaiul Hegemoniei pentru a pstra i proteja cetenii i bunurile Webului i Protectoratului, folosind orice msuri excepionale ar implica aceasta. Domnule general, domnule amiral, doresc ca n urmtoarele zece ore trupele s

288

fie translatate napoi pe planetele Web ameninate. Nu-mi pas cum vei face asta, dar o vei face. n al patrulea rnd, dup discursul meu voi convoca o sesiune extraordinar a Senatului i Totalitii. Atunci voi declara c ntre Hegemonia Omului i naiunile Expulzate exist o stare de rzboi. Gabriel, Dorothy, Tom, Eiko... toi... vei fi foarte ocupai n urmtoarele ore. Pregtii-v discursurile pentru planetele natale, ns obinei-le voturile. Doresc susinerea unanim a Senatului. Lider al majoritii Gibbons, nu pot dect s te rog s m ajui n conducerea dezbaterii din Totalitate. Este esenial ca pn azi la ora dousprezece s avem votul Totalitii ntrunite. Nu pot exista surprize. n al cincilea rnd, vom evacua cetenii planetelor ameninate de primul val. Gladstone ridic braul i opri obieciile i explicaiile experilor. Vom evacua ct se poate de muli n timpul de care dispunem. Minitrii Persov, Imoto, Dan-Gyddis i Crunnens de la Ministerul Tranzit Web vor crea i conduce Consiliul de Coordonare a Evacurii i pn azi la ora treisprezece mi vor prezenta un raport i programul detaliat. FORA i Biroul pentru Securitatea Webului se vor ocupa de controlul mulimilor i de protecia accesului la teleproiectoare. n cele din urm, doresc s discut cu consilierul Albedo, senatorul Kolchev i liderul majoritii Gibbons peste trei minute n apartamentul meu. Exist ntrebri? Chipuri tcute o privir, stupefiate. Gladstone se ridic.

289

Mult noroc, spuse ea, i lucrai rapid. Nu ntreprindei nimic care poate rspndi panic inutil. Dumnezeu s salveze Hegemonia! Se ntoarse i prsi sala. Gladstone sttea aezat la birou. Kolchev, Gibbons i Albedo luaser loc n faa ei. Tensiunea din aer, simit din activitile pe jumtate percepute dincolo de ui, sporea la un grad aproape nnebunitor din cauza ntrzierii prelungite a lui Gladstone. Ea nu-i desprindea ochii de la consilierul Albedo. Tu ne-ai trdat, rosti ea n cele din urm. Semisursul sofisticat al proieciei nu se schimb. Niciodat, doamn director executiv. Atunci ai la dispoziie un singur minut pentru a explica de ce TehNucleul i mai precis Consiliul Consultativ AI nu a prezis aceast invazie. Am nevoie de un singur cuvnt ca s explic, doamn director executiv, spuse Albedo. Hyperion. Hyperion, ccat! strig Gladstone i izbi palma de biroul antic ntr-o explozie temperamental care nu-i era ctui de puin specific. Albedo, m-am sturat i m-am plictisit s aud despre variabile ce nu pot fi descompuse n factori i despre Hyperion care este gaura neagr a predictorilor! Ori Nucleul ne poate ajuta s nelegem probabilitile, ori ne minte de cinci secole. Care-i adevrul? Consiliul a prezis rzboiul, doamn director executiv, zise imaginea cu pr sur. Sfaturile noastre confideniale adresate ie i grupului autorizat au explicat incertitudinea evenimentelor dup ce va fi implicat Hyperion.

290

Astea-s rahaturi! se rsti Kolchev. Predictorii votri ar trebui s fie infailibili n tendinele generale. Atacul acesta a fost plnuit cu decenii n urm. Poate chiar cu secole n urm. Albedo ridic din umeri. Da, domnule senator, dar este perfect posibil ca numai fermitatea acestei administraii de a declana un rzboi n sistemul Hyperion s-i fi mpins pe Expulzai s-i pun planul n aplicare. V-am sftuit mpotriva oricror aciuni n privina lui Hyperion. Liderul majoritii Gibbons se aplec nainte. Ne-ai oferit numele indivizilor necesari pentru aa-numitul Pelerinaj Shrike. Albedo nu mai strnse din umeri, iar proiecia posturii sale era relaxat, ncreztoare n sine. Ne-ai cerut s v dm numele indivizilor din Web ale cror cereri adresate lui Shrike ar schimba rezultatul rzboiului pe care l prezisesem. Gladstone i alipi vrfurile degetelor de la cele dou mini i-i ciocni uor brbia. i ai determinat pn acum n ce fel aceste cereri ar schimba rezultatul acelui rzboi... al acestui rzboi? Nu, rspunse Albedo. Consiliere, spuse directorul executiv Meina Gladstone, te rog s iei la cunotin c din clipa aceasta, n funcie de cele ce se vor ntmpla n urmtoarele cteva zile, guvernul Hegemoniei Omului se gndete n mod serios s declare existena unei stri de rzboi ntre noi i entitatea cunoscut ca TehNucleu. n calitate de ambasador de facto al acelei entiti, vei transmite acest lucru. Albedo zmbi i deschise braele.
291

Doamn director executiv, ocul vetii teribile v-a mpins probabil spre o asemenea glum proast. Declararea rzboiului mpotriva Nucleului ar fi ca i cnd... ca i cnd un pete ar declara rzboi apei, ca i cnd un pilot i-ar ataca VEM-ul ca urmare a tirii tulburtoare a unui accident produs altundeva. Gladstone nu-i rspunse sursului. Pe Patawpha, rosti ea lent i accentul i se ngro vizibil, unul dintre bunicii mei a tras odat ase gloane cu o carabin cu impulsuri n VEM-ul familiei, care nu mai pornise dimineaa. Poi s pleci, consiliere. Albedo clipi i dispru. Plecarea brusc era fie o nclcare deliberat a etichetei - de obicei, proiecia prsea odaia sau i lsa pe ceilali s plece nainte de a se topi -, fie un semn al faptului c inteligena controloare din Nucleu fusese zguduit de schimbul de cuvinte. Gladstone ncuviin ctre Kolchev i Gibbons. N-o s v mai rein, domnilor, zise ea. V repet ns c m atept la susinerea voastr complet peste cinci ore, cnd voi anuna rzboiul. O vei avea, spuse Gibbons. Cei doi brbai plecar. Consilierii aprur prin ui i panouri secrete, punnd ntrebri i chestionnd comagendele pentru instruciuni. Gladstone ridic un deget. Unde-i Severn? ntreb ea. La vederea chipurilor inexpresive, preciz: Poetul... pictorul, vreau s spun. Cel care-mi face portretul. Civa consilieri schimbar priviri de parc efa lor i pierduse minile.

292

nc doarme, rspunse Leigh Hunt. A luat nite pastile pentru somn i nimeni nu s-a gndit s-l trezeasc pentru ntrunire. l vreau aici n douzeci de minute, rosti Gladstone, i pn atunci s fie informat. Unde-i comandorul Lee? Ii rspunse Niki Cardon, care asigura interfaa cu forele militare: Asear, Morpurgo i eful de sector al FOREI:marin l-au realocat la patrularea perimetrului asear. Va trece de pe o planet-ocean j>e alta, vreme de douzeci de ani din timpul nostru. n clipa de fa este... tocmai s-a translatat la FORA:CENCOMMARIN de pe Bressia, ateptnd transport extraplanetar. Adu-l napoi, spuse Gladstone. Vreau s fie promovat la rangul de contraamiral, sau care dracu-i rangul necesar, dup care s fie repartizat la mine, nu la Cldirea Guvernului sau la Executiv. Dac va fi necesar, el poate s fie omul cu nuclearele. Tcu apoi, privind peretele gol. Se gndi la planetele pe care trecuse n cursul nopii; Lumea lui Barnard, lumina felinarelor printre frunze, cldirile vechi, din crmid, ale colegiului; Crngul lui Dumnezeu cu baloanele ancorate i zeplenii ce pluteau salutnd zorii; Poarta Raiului, cu Promenada... toate acelea erau inte ale primului val. Cltin din cap. Leigh, tu, Tarra i Brindenath s ntocmii primele ciorne ale ambelor discursuri - cel general i declaraia de rzboi - i s mi le aducei n patruzeci i cinci de minute. Scurte. Fr echivocuri. Consultai fiierele Churchill i Strudensky. Realiste, dar provocatoare, optimiste, ns temperate de
293

hotrre ndrjit. Niki, vreau monitorizare n timp real a tuturor micrilor ntreprinse de efii de stat-major ai armelor reunite. Vreau propriile mele displayuri de comand - trimise prin implantul meu. Exclusiv pentru directorul executiv! Barbre, tu vei fi extensia mea diplomatic n Senat. Mergi acolo i transmite mesaje, trage sforile, antajeaz, convinge i n general f-i s neleag c ar fi mai recomandabil s ieim i s ne luptm cu Expulzaii chiar acum, dect s m dea jos n urmtoarele trei sau patru votri. Are cineva ntrebri? Gladstone atept trei secunde, apoi pocni din palme: Gata, s-i dm drumul, oameni buni! n scurtul interval de pauz pn la urmtorul val de senatori, minitri i consilieri, Gladstone se roti cu scaunul spre peretele gol, ridic degetul ctre tavan i-l scutur. Se ntoarse la timp pentru a primi urmtorul grup de VIP-uri. 25 Sol, Consulul, printele Dur i Het Masteen lipsit de cunotin se aflau n prima Cript Grot, cnd auzir mpucturile. Consulul iei singur, ncet, precaut, testnd furtuna de maree temporale care-i alungase mai adnc n vale. E-n regul! strig el peste umr. Razele slabe ale lanternei lui Sol luminau fundul grotei, dezvluind trei chipuri palide i maldrul nvemntat care era Templierul. Mareele s-au diminuat, adug Consulul. Sol se ridic n picioare. Faa fiicei sale era un oval alburiu, mai jos de al su.

294

Eti sigur c mpucturile proveneau din arma lui Brawne? Consulul indic bezna de afar. Nimeni altul dintre noi nu avea un propulsor de proiectile. M duc s verific. Stai, spuse Sol. Vin cu tine. Printele Dur rmase ngenuncheat lng Het Masteen. Dai-i drumul. Rmn eu cu el. n cteva minute unul dintre noi se va ntoarce s-i spun despre ce-i vorba, zise Consulul. Valea sclipea sub lumina slab a Criptelor Timpului. Vntul mugea dinspre sud, dar curentul de aer se afla mai sus n noaptea aceasta, deasupra pereilor de stnc, astfel c dunele de pe fundul vii nu erau afectate. Sol l urm pe Consul, care cobor cu grij pe crarea neregulat i apoi porni spre intrarea n vale. Smuciturile uoare de dej-vu i reamintir lui Sol de violena mareelor temporale din urm cu o or, ns acum dispreau pn i rmiele bizarei furtuni. Dup ce poteca se lrgi pe fundul vii, Sol i Consulul merser unul lng cellalt, trecur de cmpul de btlie prjolit al Monolitului de Cristal structura nalt radia o sclipire lptoas, reflectat de nenumratele cioburi presrate pe sol -, apoi suir pe lng Cripta de Jad cu fosforescena ei pal-verzuie. Dup aceea cotir din nou i urmar serpentinele line ce urcau ctre Sfinx. Dumnezeule! opti Sol i se repezi nainte, strduindu-se s nu zglie pruncul adormit n portbebe. ngenunche lng silueta ntunecat de pe treapta cea mai de sus.
295

Brawne? ntreb Consulul, oprindu-se la doi pai n urma lui i gfind dup ascensiunea grbit. Da. Sol ddu s-i ridice capul, apoi tresri i-i retrase brusc mna cnd atinse ceva neted i rece care ieea din easta femeii. E moart? Crturarul lipi capul fiicei sale de pieptul lui i se aplec s verifice pulsul pe gtul lui Brawne. Nu, rspunse el i inspir adnc. Este vie, dar... incontient. D-mi lanterna ta. Lu lanterna i plimb raza peste forma czut a femeii, urmnd funia argintie - tentacul era o descriere era mai potrivit, deoarece avea o mas i textur crnoas care ducea cu gndul la origini organice - care pornea din soclul untului neural din craniu, trecea peste treptele superioare late ale Sfinxului i intra prin portalul deschis. Sfinxul nsui strlucea cel mai puternic dintre Cripte, dar intrarea era foarte ntunecat. Consulul se apropie mai mult. Ce este? ntinse mna ca s ating cablul argintiu, dup care o retrase la fel de iute ca Sol. Dumnezeule, e cald! Pare a fi viu, ncuviin Sol. Frecase palmele lui Brawne, iar acum o plmui uor, ncercnd s-o trezeasc. Ea nu se clinti. Crturarul se ntoarse i ndrept raza lanternei spre cablu, urmndu-l pn disprea prin coridorul de la intrare. Nu cred c ar fi ceva de care ea s se fi ataat n mod voluntar. Shrike, rosti Consulul i se aplec pentru a citi afirile de biomonitorizare ale comagendei de pe
296

ncheietura lui Brawne. Totul pare normal, cu excepia undelor cerebrale. Ele ce indic? C este moart. Cel puin din punct de vedere cerebral. Nu exist absolut nici o funcie superioar. Sol oft i se legn pe clcie. Trebuie s vedem unde duce cablul sta. Nu-l putem pur i simplu deconecta de la soclul untului? Privete, zise Sol i ainti lumina lanternei pe ceafa lui Brawne, apoi ridic o mas de zulufi ntunecai. untul neural, care n mod normal era un disc plastorganic cu limea de civa milimetri cu un soclu de zece micrometri, prea s se fi topit... pielea se ridica ntr-o iritaie nroit, conectndu-se cu microfirele cablului metalic. Pentru a ndeprta asta ar fi nevoie de o operaie chirurgical, murmur Consulul. Atinse iritaia cu aspect urt. Brawne nu schi nici un gest. Consulul i recuper lanterna i se ridic n picioare. Stai cu ea. M duc nuntru dup cablu. Folosete canalele de comunicaii, spuse Sol tiind ct de inutile fuseser n timpul creterii i descreterii mareelor temporale. Consulul ncuviin din cap i porni iute, nainte ca teama s-l fac s ovie. Cablul de crom erpuia prin coridorul principal i disprea din vedere dincolo de ncperea n care pelerinii dormiser n noaptea trecut. Brbatul privi n odaia respectiv i raza lanternei lumin pturile i bagajele pe care le abandonaser n grab.

297

Urm cablul dup cotitura din coridor; prin portalul central, unde holul se ramifica n trei mai nguste; n sus pe o ramp i prin pasajul strmt pe care-l botezaser oseaua regelui Tut n decursul explorrilor anterioare; dup care n jos pe o ramp; printr-un tunel scund, unde trebui s se trasc, punndu-i palmele i genunchii cu grij, ca s nu ating tentaculul metalic cald precum carnea; n sus pe o pant att de piepti, nct fu nevoit s-o escaladeze ca pe un horn; n jos pe un coridor mai larg de care nu-i amintea, n care pietrele erau nclinate spre interior, ctre plafon, i unde picura ap; dup aceea n jos, pe alt pant abrupt, ncetinindu-i coborrea doar prin julirea palmelor i genunchilor, i trndu-se n cele din urm pe o poriune care prea mai lung dect toat limea Sfinxului. Consulul se rtcise complet i spera doar s se poat cluzi tot dup cablu la ieire. Sol, vorbi el n cele din urm, fr s cread nici o clip c ar putea comunica prin stnc i mareele temporale. Aici sunt, se auzi vocea crturarului ca o oapt. Am intrat al dracului de mult, murmur Consulul n comagend. Sunt pe un coridor de care nu-mi mai amintesc s-l fi vzut. Pare foarte adnc. Ai gsit captul cablului? Da, opti Consulul i se aez n capul oaselor, tergndu-i cu o batist transpiraia de pe fa. Un nod? ntreb Sol referindu-se la unul dintre nenumratele noduri terminale prin intermediul crora cetenii Webului se puteau conecta la datasfer. Nu. Chestia pare s intre direct n piatra podelei. i coridorul se termin tot aici. Am ncercat s mic
298

cablul, ns conexiunea este similar cu fuziunea dintre untul ei neural i craniu. Pur i simplu face parte din roc. Iei de acolo, se auzi glasul lui Sol printre uieratul electricitii statice. O s-ncercm s i-l retezm. n umezeala i ntunericul tunelului, Consulul simi claustrofobia real cuprinzndu-l pentru prima dat n via. i venea greu s respire. Era convins c ceva se afla ndrtul lui n bezn, nchizndu-i singura cale de retragere i tindu-i aerul. Bubuiturile inimii i erau aproape audibile n pasajul strmt de piatr. Inspir ncet, se terse din nou pe fa i-i alung panica. Asta ar putea s-o ucid, rosti el ntre dou gfieli lente dup aer. Nu primi rspuns. Consulul l apel iari pe Sol, dar ceva le retezase legtura firav. Ies, vorbi el n instrumentul tcut i se ntoarse, luminnd cu lanterna prin tunelul scund. Cablul-tentacul a zvcnit sau n-a fost dect o iluzie optic? Consulul ncepu s se trasc pe acelai drum pe care venise. l gsiser pe Het Masteen la apus, cu numai cteva minute nainte s izbucneasc furtuna temporal. Templierul se mpleticea cnd Consulul, Sol i Dur l zriser prima dat, iar pn ce ajunseser la silueta lui prbuit, Masteen i pierduse cunotina. S-l ducem la Sfinx, spusese Sol. n clipa aceea, parc puse n scen de soarele care apunea, mareele temporale se revrsaser peste ei
299

ca un talaz de grea i dej-vu. Cei trei brbai czuser n genunchi. Rachel se trezise i plnsese cu vigoarea nou-nscutului nfricoat. Spre intrarea n vale, icnise Consulul ridicndu-se cu Het Masteen pe umr. Trebuie s... ieim... din vale. Cei trei porniser ctre captul vii i trecuser de prima cript, Sfinxul, ns mareele temporale se nrutiser, lovindu-i ca un vnt teribil de ameeal. Dup nc treizeci de metri nu mai putuser nainta. Czuser n patru labe i Het Masteen se rostogolise pe pmntul bttorit al potecii. Rachel ncetase s mai plng i se zvrcolise agitat. napoi, horcise printele Dur. napoi n vale. Era... mai bine... dedesubt. Reveniser pe acelai drum, mpleticindu-se pe crare aidoma unor beivi, fiecare purtnd o povar prea valoroas pentru a fi scpat. Sub Sfinx se opriser cteva secunde, cu spinrile rezemate de un bolovan, n vreme ce estura spaiului i timpului prea s se schimbe i s zvcneasc n jurul lor. Era ca i cum ntreaga lume ar fi fost suprafaa unui drapel pe care cineva l derulase printr-o zvcnitur brusc i furioas. Realitatea prea s se dilate i s se comprime, pentru ca apoi s se prbueasc ceva mai departe, ndoindu-se ca un val care se nla deasupra lor. Consulul l lsase pe Templier rezemat de stnc i czuse n patru labe, gfind, vrndu-i panicat degetele n sol. Cubul Mobius..., rostise Templierul micndu-se, dar rmnnd cu ochii nchii. Ne trebuie cubul Mobius...

300

La dracu', mormise Consulul i-l scuturase violent pe Het Masteen. De ce ne trebuie? Masteen, de ce ne trebuie? Capul Templierului se blngnise inert, nainte i napoi. i pierduse din nou cunotina. l aduc eu, spusese Dur. Preotul arta btrn i bolnav, cu faa i buzele palide. Consulul aprobase din cap, l ridicase pe Het Masteen pe umrul su, l ajutase pe Sol s se scoale i se mpleticise mai departe prin vale, simind curenii puternici de cmpuri antientropice diminundu-se pe msur ce se ndeprtau de Sfinx. Printele Dur suise poteca, urcase scara lung i se cltinase ctre intrarea Sfinxului, prinzndu-se de pietrele grosolane de acolo aa cum un corbier s-ar ine de o parm pe o mare agitat. Sfinxul pruse s se clatine deasupra lui, aplecndu-se mai nti cu treizeci de grade ntr-o parte, dup aceea cu cincizeci de grade n partea opus. Dur tia c nu era dect distorsionarea simurilor sale de violena mareelor temporale, totui fusese ndeajuns ca s-l sileasc s ngenuncheze i s vomite pe roc. Mareele se opriser un moment, ca un surf violent care se odihnete ntre asalturi teribile de talazuri, i Dur se sculase, se tersese la gur cu dosul palmei i ptrunsese n cripta ntunecat. Nu luase cu el o lantern; mpiedicndu-se, i pipise drumul prin coridor, ngrozit de gndurile gemene de a atinge ceva rece i neted n bezn, ori de a ptrunde n odaia n care renscuse i a-i descoperi acolo propriul le, mucegit din mormnt. Zbierase, dar sunetul se pierduse n mugetul de

301

tornad al propriului su puls, cnd mareele temporale reveniser n for. Camera n care dormiser era cufundat n ntuneric, bezna aceea teribil care nseamn absena total a luminii, ns ochii lui Dur se adaptaser i vzuse cum cubul Mobius strlucea uor, cu ledurile clipind. Se cltinase prin ncperea presrat de obiecte i nhase cubul, ridicnd obiectul greu cu ajutorul unei doze brute de adrenalin. Benzile rezumative ale Consulului menionaser acest artefact misteriosul bagaj al lui Masteen pe durata pelerinajului -, ca i faptul c se credea c ar fi coninut un erg, una dintre creaturile extraterestre alctuite din cmpuri de for care erau folosite la alimentarea navelor-arbore Templiere. Dur nu tia de ce era important ergul acum, totui strnsese cutia la piept, cnd pornise napoi pe coridor, ieise i coborse treptele, ptrunznd mai mult n vale. Aici! strigase Consulul din prima Cript Grot, la baza zidului de stnc. Aici e mai bine. Dur se mpleticise pe crare, aproape scpnd cubul n deruta i brusca lui sectuire de energie; Consulul l ajutase pe ultimele treizeci de trepte n cript. nuntru era mai bine. Dur putea simi fluxul i refluxul mareelor temporale imediat dup intrare, ns n fundul grotei, unde fosfogloburi dezvluiau sculpturi complexe sub luminile lor reci, era normal. Preotul se prbuise alturi de Sol Weintraub i aezase cubul Mobius lng silueta tcut, dar treaz acum, a lui Het Masteen. S-a trezit la apropierea ta, optise Sol.

302

Ochii pruncului erau larg deschii i foarte ntunecai n lumina slab. Consulul se aezase lng Templier. De ce avem nevoie de cub? Masteen, de ce avem nevoie de el? Privirea lui Het Masteen nu se clintise; nici mcar nu clipise. Aliatul nostru..., murmurase el. Singurul nostru aliat mpotriva Stpnului Durerii... Silabele fuseser apsate i rostite cu accentul distinctiv al planetei Templiere. n ce fel este aliatul nostru? ntrebase Sol, prinzndu-i roba n ambii pumni. Cum l folosim? Cnd? Privirea Templierului era pierdut n deprtarea infinit. Noi ne-am luptat pentru onoare, optise el cu glas rguit. Adevratul Glas al lui Sequoia Sempervirens a fost primul care a contactat cibridul recuperat al lui Keats... dar eu am fost cel onorat de lumina lui Muir. Yggdrasill... Yggdrasill al meu a fost oferit ca ispire pentru pcatele noastre mpotriva lui Muir. Templierul nchisese ochii. Sursul lui slab pruse nelalocul su pe chipul cu trsturi severe. Consulul privise spre Dur i Sol. Pare mai degrab terminologia sectei Shrike, dect dogma Templier. Poate c este din amndou, murmurase Dur. A_7 n istoria teologiei au existat aliane i mai stranii. Sol ridicase palma ctre fruntea Templierului. Brbatul nalt ardea de febr. Crturarul scotocise prin singura lor meditrus, n cutarea unei derme
303

analgezice sau a unui plasture febrifug. Gsise unul, dup care ovise. Nu tiu dac Templierii se ncadreaz n normele medicale standard. N-a vrea s-l omoare vreo alergie. Consulul luase plasturele febrifug i-l aplicase pe antebraul slbnog al Templierului. Se ncadreaz. Se aplecase mai mult. Masteen, ce s-a-ntmplat pe goeleta-eolian? Ochii Templierului se deschiseser, dar rmseser nefocalizai. Goeleta-eolian? Nu-neleg, optise printele Dur. Sol l trsese ntr-o parte. Masteen n-a apucat s ne spun povestea lui n timpul pelerinajului, i explicase cu glas sczut. El a disprut n prima noastr noapte petrecut pe goeleta-eolian. n urma lui a rmas doar snge foarte mult snge - bagajul lui i cubul Mobius. ns Masteen a disprut. Ce s-a-ntmplat pe goeleta-eolian? repetase Consulul i-l scuturase uor pe Templier pentru a-i cpta atenia. Gndete-te, Adevrat Glas al Arborelui Het Masteen! Faa brbatului nalt se schimbase, ochii i se focalizaser i trsturile vag asiatice se compuseser n linii familiare, sobre. Am eliberat spiritul naturii din temnia sa... Ergul, murmurase Sol spre preotul buimcit. ...i l-am nlnuit cu disciplina mental pe care o nvasem n Ramurile nalte. Apoi ns, fr nici un avertisment, Stpnul Durerii a sosit la noi. Shrike, vorbise Sol mai degrab pentru sine, dect pentru preot.
304

Sngele tu a fost cel vrsat acolo? ntrebase Consulul. Snge? Masteen i trsese gluga n fa pentru a-i ascunde deruta. Nu, n-a fost sngele meu. Stpnul Durerii inea un... adorator. Brbatul s-a luptat. A ncercat s scape de spinii ispirii... Ce este cu ergul? insistase Consulul. Ce este cu spiritul naturii? Ce te ateptai s fac pentru tine?... S te protejeze de Shrike? Templierul se ncruntase i dusese o mn tremurtoare la frunte. N-a... n-a fost pregtit. Eu n-am fost pregtit. Lam readus n temnia lui. Stpnul Durerii m-a atins pe umr. Am fost... mulumit... c ispirea mea va fi simultan cu sacrificiul navei-arbore. Sol se aplecase ctre Dur. Nava-arbore Yggdrasill a fost distrus pe orbit n aceeai noapte, optise el. Het Masteen nchisese ochii. Sunt obosit, rostise cu glas pierdut. Consulul l scuturase nc o dat. Cum ai ajuns aici? Masteen, cum ai ajuns aici de la Oceanul de Iarb? M-am trezit printre Cripte, murmurase Templierul fr s deschid ochii. M-am trezit printre Cripte... Sunt obosit... Trebuie s dorm. Las-l s se odihneasc, spusese printele Dur. Consulul aprobase din cap i-l lsase pe sol pe brbatul nvemntat n rob. Nimic nu are sens, vorbise n oapt Sol, cnd cei trei brbai i un prunc stteau n lumina palid i simeau fluxul i refluxul mareelor temporale de afar.

305

Am pierdut un pelerin, am ctigat unul, reflectase Consulul. Este ca i cum am fi piesele unui joc bizar. Dup o or auziser mpucturile rsunnd prin vale. Sol i Consulul se ghemuir lng forma inert a lui Brawne Lamia. Am avea nevoie de un laser ca s tiem cordonul sta, zise Sol. Fr Kassad, nu mai avem nici arme. Consulul atinse ncheietura tinerei. Tierea lui ar putea s-o ucid. Potrivit biomonitorului, este deja moart. Consulul cltin din cap. Nu. Se ntmpl altceva. Este posibil s fie o accesare la personalitatea cibridului Keats pe care o poart ea. Poate c dup ce va termina, ne-o va restitui pe Brawne. Sol i ridic n dreptul umrului fiica n vrst de trei zile i privi peste valea care strlucea uor. Ce nebunie! Nimic nu se desfoar aa cum am fi crezut. Dac-ar fi fost aici nava ta... ea ar fi avut instrumentele necesare pentru a o elibera pe Brawne de... de chestia asta... ea i Masteen ar fi putut avea o ans de supravieuire n clinica de chirurgie. Consulul rmase ngenuncheat, privind n gol. Dup o clip vorbi: Ateptai, v rog. Se ridic i dispru n gtlejul ntunecat al intrrii Sfinxului. Reveni dup cinci minute cu propria sa geant mare de voiaj. Scoase de pe fundul ei un covora rulat i-l desfur pe piatra treptei superioare a Sfinxului.

306

Era o carpet veche, ceva mai scurt de doi metri i lat de peste un metru. estura complex se decolorase de-a lungul secolelor, dar firele monofilament de pilotare continuau s sclipeasc precum aurul n lumina slab. Fire subiri duceau de la covora la o singur unitate energetic, pe care Consulul o deta. Dumnezeule, murmur Sol. i aminti povestea Consulului despre tragica poveste de iubire a bunicii sale Siri cu Matrozul Hegemoniei Merin Aspic. Fusese o iubire ce declanase rebeliunea mpotriva Hegemoniei i aruncase Maui-Legmntul n ani de rzboi. Merin Aspic zburase spre Primul-sit pe covoraul-oim al unui prieten. I-a aparinut lui Mike Osho, prietenul bunicului Merin, spuse Consulul. Siri l-a lsat n mormntul ei, ca s-l gseasc Merin. El mi l-a druit pe cnd eram copil... nainte de Btlia Arhipelagului, cnd el i visul de libertate au murit. Sol i trecu palma peste artefactul vechi de secole. Pcat c nu poate funciona aici. Consulul ridic ochii. De ce? Cmpul magnetic al lui Hyperion este sub nivelul critic pentru vehiculele EM, rspunse Sol. De aceea exist mai degrab dirijabile i forfecri, dect VEMuri, i tot de aceea Benares nu mai era o barj levitaional. Se opri, simindu-se stingherit c explica lucrurile acelea unui om care fusese Consul al Hegemoniei pe Hyperion timp de unsprezece ani locali. Sau greesc? Consulul zmbi.

307

Ai dreptate n privina faptului c aici nu te poi baza pe VEM-urile standard. Masa ce trebuie ridicat este prea mare. ns covoraul-oim este numai portan i aproape c nu are mas. L-am testat pe timpul cnd am locuit n capital. Nu este un zbor lin... dar ar trebui s funcioneze pentru o persoan. Sol privi n lungul vii, pe lng formele strlucitoare ale Criptei de Jad, Obeliscului i Monolitului de Cristal, ctre locul unde umbrele zidului de stnc ascundeau intrarea n Criptele Grote. Se ntreb dac printele Dur i Het Masteen mai erau singuri... dac mai erau n via. Te gndeti s pleci n cutare de ajutor? M gndesc ca unul dintre noi s plece dup ajutor. S aduc nava. Sau cel puin s-o elibereze i s-o expedieze napoi, fr oameni la bord. Am putea trage la sori ca s vedem cine s plece. Fu rndul lui Sol s zmbeasc. Gndete-te, prietene. Dur nu este capabil s cltoreasc i oricum nu cunoate drumul. Eu... (O ridic pe Rachel pn ce cretetul fetiei i atinse obrazul.)-Cltoria poate s dureze cteva zile. Eu... noi nu dispunem de cteva zile. Dac se poate face ceva pentru ea, trebuie s rmnem aici i s ne ncercm norocul. Tu eti cel care trebuie s plece. Consulul suspin, totui nu-l contrazise. n plus, urm Sol, este nava ta. Dac cineva o poate elibera de interdicia lui Gladstone, tu eti acela. De asemenea, l cunoti bine pe guvernatorul-general. Consulul se uit nspre vest. M ntreb dac Theo mai este la conducere...

308

S ne ntoarcem i s-i spunem printelui Dur planul nostru, propuse Sol. De altfel am lsat trusele de alptare n grot i Rachel este flmnd. Consulul rul covoraul, l strecur n rani i cobor ochii la Brawne Lamia i cablul cu aspect organic obscen care erpuia, pierzndu-se n bezn. Ea nu va pi nimic? O s-l rog pe Paul s se ntoarc cu o ptur i s stea cu ea, pn ce noi doi l aducem aici pe cellalt invalid al nostru. Vrei s pleci chiar acum sau s atepi rsritul? Consulul i frec obosit obrajii. Nu-mi place ideea de a traversa munii n timpul nopii, dar nu avem timp de pierdut. O s plec imediat ce-mi strng nite lucruri. Sol aprob i privi spre intrarea n vale. Pcat c Brawne nu ne poate spune unde a plecat Silenus. O s m uit dup el n timpul zborului, promise Consulul i se uit ctre stele. Bnuiesc c-n treizeci i ase-patruzeci de ore ar trebui s ajung la Keats. O s am nevoie de alte cteva ore pn eliberez nava. n dou zile standard, ar trebui s fiu napoi. Sol ncuviin i legn pruncul care plngea. Expresia lui obosit ns amabil nu-i ascundea ndoiala. Puse mna pe umrul Consulului. Este bine s ncercm, prietene. Haide s vorbim cu printele Dur, s vedem dac cellalt tovar de cltorie s-a trezit i s mncm. Se pare c Brawne a adus destule provizii pentru a ne ngdui un ultim osp.

309

26 n copilria lui Brawne Lamia, cnd tatl ei fusese senator i ei i mutaser reedina, chiar dac numai pentru foarte scurt timp, de pe Lusus n minunile mpdurite ale Complexului Administrativ de pe Tau Ceti Central, ea vizionase strvechiul film bidimensional de animaie Peter Pan produs de Walt Disney. Dup aceea citise i cartea i ambele o fascinaser. Luni de zile, fetia de cinci ani ateptase ca Peter Pan s apar ntr-o noapte i s-o poarte cu el. Sub lucarna din acoperiul de igl, pusese notie cu indicaii ctre dormitorul ei. Prsise casa n timp ce prinii dormeau i se ntinsese pe iarba moale a pajitilor din Parcul Cprioarelor, ca s priveasc bolta nopii lptos-cenuie a lui TC2 i s viseze la biatul din Trmul de Nicieri, care ntr-o noapte, ct de curnd, avea s-o ia i s zboare spre a doua stea din dreapta, ntruna pn diminea. Ea urma s fie tovara lui, mama bieilor rtcii, camarad de lupt mpotriva ticlosului Hook i, mai presus de toate, noua Wendy a lui Peter... noua prieten-copil a copilului care nu mbtrnea. Iar acum, dup douzeci de ani, Peter venise n cele din urm dup ea. Lamia nu simise nici o durere, doar micarea brusc, curentul de aer ngheat cnd gheara de oel a lui Shrike ptrunsese n untul neural dinapoia urechii ei. Apoi pornise n zbor. Se mai deplasase i pn atunci prin dataplanuri i datasfer. Doar cu sptmni n urm, potrivit timpului ei, Lamia ptrunsese n matricea TehNucleului cu cibervoma ei favorit, prostovanul
310

de BB Surbringer, pentru a-l ajuta pe Johnny s-i fure cibridul personalitate recuperat. Ei intraser la periferie i terpeliser personalitatea, ns fusese declanat o alarm i BB murise. Lamia nu mai dorise s reintre vreodat n datasfer. Iar acum se afla acolo. Experiena actual nu semna cu nimic din ceea ce cunoscuse anterior cu conectorii comagendei sau cu nodurile. Era ca un simstim integral: ca i cum ar fi fost ntr-o holodram cu culori naturale i multistereo, ca i cum ar fi fost acolo. Peter venise n cele din urm s o ia. Lamia se ridic deasupra curburii planetei Hyperion i vzu canalele rudimentare de flux de date prin microunde i conexiunile de comunicaii prin fascicule nguste care echivalau aici cu o datasfer embrionar. Nu se opri s-o acceseze, deoarece urmrea un cordon ombilical portocaliu n sus, ctre adevratele bulevarde i autostrzi ale dataplanurilor. Spaiul Hyperion fusese invadat de FOR i de Roiul Expulzat i ambele tabere aduseser cu ele reelele i faldurile complexe ale datasferei. Cu ochi noi, Lamia putea s vad miile de niveluri ale fluxului de date FOR, un ocean informaional verde, turbulent, strbtut de venele roii ale canalelor securizate i de sferele violete, rotitoare, cu clreii lor fagi negri care erau IA-urile FOREI. Acest pseudopod al mreei megadatasfere Web se revrsa din spaiul normal prin plnii ntunecate de teleproiectoare aflate la bordul navelor, n lungul unor fronturi de und aflate n extindere, care se suprapuneau, unduiri instantanee pe care Lamia le

311

recunoscu ca fiind rafale continue din douzeci de transmitoare sperlumice. Se opri, brusc nesigur ncotro s apuce, pe ce drum s porneasc. Parc ar fi zburat i incertitudinea aceasta primejduia magia... ameninnd s-o izbeasc de solul aflat la muli kilometri dedesubt. Apoi Peter o prinse de mn i o trase n sus. Johnny! Salut, Brawne. Imaginea propriului ei corp se materializ n aceeai clip n care ea o zri i o simi pe a lui. Era Johnny aa cum l vzuse ultima dat - clientul i amantul ei -, Johnny cu pomei ascuii, ochi ca aluna, nas mic i maxilar ferm. Crlionii rocat-castanii i cdeau tot peste guler i faa lui rmnea un-studiu n energie decis. Sursul lui o fcea i acum s simt c se lichefiaz la interior. Johnny! l strnse n brae i simi mbriarea, simi minile lui puternice pe spatele ei n vreme ce pluteau deasupra tuturor, i simi snii turtindu-se de pieptul lui, cnd i rspunse la mbriare cu o putere surprinztoare pentru trupul su micu. Se srutar i nu se putea nega c srutul fusese real. Lamia plutea la deprtarea braelor, cu minile pe umerii lui. Ambele lor chipuri erau iluminate de strlucirea verde i violet a uriaului ocean al datasferei de deasupra. Asta-i real? i auzi propriul glas, dei tia c doar gndise ntrebarea. Da. Real n msura n care poate fi real orice parte a matricei dataplanurilor. Ne aflm la marginea megasferei, n spaiul Hyperion. Vocea lui

312

pstra acelai accent evaziv, pe care Lamia l considera att de fascinant i nnebunitor. Ce s-a-ntmplat? Odat cu cuvintele acelea, i transmise imagini ale apariiei lui Shrike, brusca i teribila penetrare a degetului-ti. Da, gndi Johnny strngnd-o n brae. Cumva, m-a eliberat de bucla Schron i ne-a conectat direct n datasfer. Sunt moart, Johnny? Chipul lui Johnny Keats i zmbi. O scutur uor de umeri, o srut cu blndee i o roti, astfel ca amndoi s poat privi spectacolul de deasupra i de dedesubt. Nu, nu eti moart, Brawne, dei este posibil s fii conectat la un sistem mai neobinuit de meninere a funciilor vitale, n timp ce analogul tu din data- planuri rtcete pe aici mpreun cu mine. Tu eti mort? El i zmbi iari. Nu mai sunt mort, dei viaa ntr-o bucl Schron nu-i tocmai ce ar fi trebuit sfie. Este ca i cnd ai visa visele altcuiva. Eu am visat despre tine. Johnny ncuviin din cap. Nu cred c acela eram eu. Am visat aceleai vise... conversaii cu Meina Gladstone, imagini ale consiliilor de guvernare ale Hegemoniei... Da! El i strnse mna. Bnuiesc c au reactivat alt cibrid Keats. Cumva, noi doi ne-am putut conecta peste anii-lumin. Alt cibrid? Cum? Ai distrus ablonul din Nucleu, ai eliberat personalitatea...
313

Iubitul ei ridic din umeri. Purta o cma mototolit i o vest din mtase al crui stil de croial nu-l mai vzuse pn atunci. Fluxul de date prin bulevardele de deasupra lor i zugrvea pe amndoi n pulsaii de neon, pe cnd pluteau. Bnuisem c s-ar fi putut s existe mai multe copii de siguran dect BB i cu mine puteam gsi ntr-o penetrare att de superficial a periferiei Nucleului. Nu conteaz, Brawne. Dac exist alt copie, atunci el este eu i nu pot crede c el va fi un inamic. Haide, hai s explorm! Lamia se mpotrivi pentru o secund, cnd el o trase n sus. Ce s explorm? Asta-i ocazia noastr de a vedea ce se-ntmpl, Brawne. Ocazia de a ajunge la sursa multor mistere. Ea auzi sfiala necaracteristic n propriul ei glas/ gnd. Nu sunt sigur c vreau s-o fac, Johnny. El se roti s-o priveasc. Asta s fie detectiva pe care o cunosc? Ce s-a ntmplat cu femeia care nu putea suporta secretele? Femeia aceea a trecut prin nite momente grele, Johnny. Am putut s privesc n urm i s neleg c am devenit detectiv ca reacie - n mare parte - la sinuciderea tatei. nc ncerc s-i soluionez detaliile morA ii. ntre timp, n viaa real foarte muli oameni au murit. Inclusiv tu, iubitul meu. i ai soluionat? Ce? Moartea tatlui tu. Lamia se ncrunt.
314

Nu tiu. Nu cred. Johnny indic masa fluid a datasferei care tlzuia i curgea deasupra lor. Acolo sus ateapt multe rspunsuri, Brawne. Dac avem curajul s pornim n cutarea lor... Ea i prinse din nou mna. Am putea muri acolo. Da. Lamia tcu i privi n jos, spre Hyperion. Planeta era o curb ntunecat, cu cteva petice izolate de fluxuri de date care strluceau aidoma unor focuri de tabr n noapte. Oceanul uria de deasupra lor fierbea i pulsa de lumina i zgomotul fluxului de date... i Brawne tia c era doar o mrunt extensie a megasferei aflat dincolo de el. Ea tia... simea... c analoagele lor renscute n dataplanuri puteau merge acum n locuri la care nici nu visase vreodat un cowboy cibervom. Cu Johnny n calitate de cluz, Brawne tia c megasfera i TehNucleul erau penetrabile la adncimi neexplorate niciodat de om. i era nfricoat. Dar era cu Peter Pan, n cele din urm. i Trmul de Nicieri i chema. n regul, Johnny. Ce mai ateptm? Se ridicar mpreun ctre megasfer. 27 Colonelul Fedmahn Kassad o urm pe Moneta prin portal i se trezi pe o vast cmpie lunar, unde un teribil arbore cu spini se nla cinci kilometri spre un cer rou ca sngele. Siluete omeneti se zvrcoleau pe nenumratele ramuri i ghimpi: formele aflate cel mai aproape erau clar umane i n
315

suferin, cele mai ndeprtate se micorau pn semnau cu ciorchini de struguri albicioi. Kassad clipi i inspir sub suprafaa costumului su epidermic de argint viu. Privi n jur, pe lng silueta tcut a Monetei, ndeprtndu-i ochii de la atrocitatea arborelui. Ceea ce crezuse c era o cmpie lunar era suprafaa lui Hyperion la intrarea n valea Criptelor Timpului, dar o planet Hyperion teribil de schimbat. Dunele erau ncremenite i distorsionate, ca i cnd ar fi fost mturate de explozii i topite n sticl; bolovanii i feele stncilor se topiser de asemenea i se solidificaser aidoma unor gheari de roc alb. Nu exista atmosfer cerul era negru, cu limpezimea nemiloas a sateliilor naturali fr atmosfer de pretutindeni. Soarele nu era al lui Hyperion; lumina nu era una cunoscut oamenilor. Kassad ridic ochii i filtrele vizuale ale costumului epidermic polarizar pentru a face fa energiilor teribile ce umplur cerul cu benzi de rou sngeriu i flori de lumin alb orbitoare. Sub el, valea prea s vibreze, ca i cum ar fi fost scuturat de nite seisme necunoscute. Criptele Timpului strluceau de propriile lor energii interioare, pulsaii de lumin rece proiectate la muli metri pe fundul vii din fiecare intrare, portal i orificiu. Criptele artau noi, lustruite i sclipitoare. Kassad nelese c doar costumul epidermic i permitea s respire i-i proteja corpul de gerul lunar care nlocuise cldura deertului. Se rsuci ctre Moneta, ncerc s formuleze o ntrebare inteligent, eu i ridic iari ochii spre arborele incredibil.
316

Copacul cu epe prea fcut din acelai oel, crom i cartilaje ca Shrike nsui; era n mod evident artificial i n acelai timp oribil de organic. Trunchiul era gros de dou-trei sute de metri la baz, cu ramurile de jos aproape la fel de largi, ns crengile mai mici i spinii se ascueau repede ca tiurile de stilet, rchirndu-se ctre cer cu obscenele fructe umane trase n eap. Era imposibil ca oamenii astfel strpuni s poat supravieui; de dou ori mai imposibil s poat supravieui n vidul acestui loc aflat n afara timpului i spaiului. Cu toate acestea, triau i sufereau. Kassad i privi zvrcolindu-se. Toi erau vii. i toi se chinuiau. Brbatul contientiz suferina ca pe un zgomot intens mai presus de limitele auzului, o gigantic i permanent siren de cea, ca i cum mii de degete neantrenate ar fi apsat pe mii de clape care cntau la o uria org de durere. Suferina era att de palpabil, nct el cercet bolta arztoare, de parc arborele ar fi fost un rug sau un far imens, cu unde de chinuri clar vizibile. Vzu doar lumina ptrunztoare i nemicarea lunar. Mri amplificarea lentilelor de vizualizare ale costumului epidermic i privi de la o ramur la alta, de la o eap la alta. Oamenii care se zbteau pe ele erau de ambele sexe i de toate vrstele. Purtau o uria varietate de veminte sfiate care se ntindeau pe multe decenii, dac nu chiar secole. Multe stiluri nu-i erau familiare lui Kassad i el bnui c erau victime din viitorul su. Acolo erau mii... zeci de mii de victime. Toate erau vii. Toate sufereau.

317

Se opri i focaliz pe o creang aflat la patru sute de metri de baz, apoi pe un grup de spini i corpuri situate departe de trunchi, pe un singur ghimpe lung de pe care flutura o cap purpurie familiar. Silueta de acolo se zbtu, se rsuci i se ntoarse ctre Fedmahn Kassad. Colonelul privea corpul tras n eap al lui Martin Silenus. Kassad njur i-i nclet pumnii att de strns, nct l durur oasele minilor. Privi n jur, cutndu-i armele, amplificnd vederea pentru a se uita n Monolitul de Cristal. Acolo nu exista nimic. Cltin din cap. Costumul epidermic era o arm mai bun dect oricare alta adusese el pe Hyperion i porni spre arbore. Nu tia cum avea s-l escaladeze, ns avea s gseasc o cale. Nu tia cum avea s-l dea jos pe Silenus viu - cum avea s dea jos toate victimele -, dar avea s-o fac, ori s moar ncercnd. Fcu zece pai, dup care se opri pe o curb de dun ngheat. Shrike sttea ntre el i copac. i ddu seama c rnjea slbatic sub cmpul de for ca de crom al costumului epidermic. Acesta era momentul pe care-l ateptase de atia ani. Aceasta era lupta cinstit pentru care-i pusese chezae viaa i onoarea cu douzeci de ani n urm, n Ceremonia Masada FOR. Duelul individual ntre rzboinici. O nfruntare menit a-i proteja pe inoceni. Kassad zmbi larg, turti muchia minii drepte, preschimbnd-o ntr-o lam i pi nainte. Kassad!

318

Privi n urm, auzind strigtul Monetei. Lumina se revrs n cascad pe suprafaa de argint viu a trupului ei gol, cnd indic spre vale. Un al doilea Shrike ieea din cripta numit Sfinxul. Mai departe n vale, un Shrike pi din intrarea n Cripta de Jad. Sclipiri orbitoare licrir din epi i srm ghimpat, cnd altul apru din Obelisc, aflat la jumtate de kilometru mai departe. Kassad i ignor i se ntoarse ctre arbore i protectorul acestuia. O sut de Shrike stteau ntre Kassad i arbore. Colonelul clipi i nc o sut se ivir n stnga lui. Se uit napoia sa i o mulime de Shrike stteau nemicai, aidoma unor statui, pe dunele reci i bolovanii topii ai deertului. Kassad se lovi cu pumnul n genunchi. La dracu'! Moneta se apropie de el pn ce braele li se atinser. Costumele epidermice se contopir i el simi pielea cald a antebraului ei. Sttea cu coapsele lipite de ale lui. Te iubesc, Kassad. El i privi trsturile perfecte ale feei, ignor vlmagul de reflexii i culori de acolo i ncerc s-i aminteasc acea prim clip cnd o ntlnise, n pdurea din apropiere de Agincourt. i aminti ochii ei uluitor de verzi i prul castaniu, scurt. Buza inferioar plin i gustul ei de lacrimi srate, atunci cnd, accidental, o mucase. Ridic un bra i-i atinse obrazul, simind cldura pielii sub costumul epidermic. Dac m iubeti, transmise el, rmi aici. Dup aceea colonelul Fedmahn Kassad se ntoarse i scoase un urlet pe care numai el l putea auzi n tcerea lunar - un urlet n parte rcnet rebel din
319

ndeprtatul trecut uman, n parte strigt de cadet FOR absolvent, n parte zbieret de karateka i n parte sfidare pur. Porni n goan peste dune spre arborele cu epe i Shrike aflat direct n faa lui. n vi i pe dealuri erau acum mii de Shrike. Gheare clicir deschizndu-se la unison; lumina scnteie pe zeci de mii de lame i ghimpi ascuii ca bisturiul. Kassad i ignor pe ceilali i alerg ctre acel Shrike despre care credea c era primul pe care-l vzuse. Deasupra creaturii, forme omeneti se zbteau n solitudinea durerii lor. Shrike spre care alerga i deschise braele, de parc i-ar fi oferit o mbriare. Lame curbe de pe ncheieturi, articulaii i piept prur s se extind din teci ascunse. Kassad url i se apropie n goan. 28 N-ar trebui s plec, rosti Consulul. El i Sol l purtaser pe Het Masteen nc incontient din Cripta Grot spre Sfinx, n timp ce printele Dur o supraveghea pe Brawne Lamia. Era aproape miezul nopii i valea strlucea n lumina reflectat dinspre Cripte. Aripile Sfinxului tiau arce din poriunea de cer vizibil pentru ei ntre stncile pereilor. Brawne zcea nemicat, cu cablul dezgusttor erpuind n bezna criptei. Sol atinse umrul Consulului. Am discutat deja despre asta. Trebuie s te duci. Consulul scutur din cap i mngie cu un gest neatent strvechiul covora-oim.

320

S-ar putea s reueasc s transporte dou persoane. Tu i Dur ai putea ajunge n locul unde este amarat Benares. Sol inu cporul fiicei sale n palm i o legn uor. Rachel are vrsta de dou zile. n plus, aici este locul unde trebuie s fim. Consulul privi n jur. Ochii lui i trdau durerea. Aici ar trebui s fiu eu. Shrike... Dur se aplec nainte. Luminescena criptei dinapoia lor i proiecta umbre i lumini pe fruntea nalt i pomeii proemineni. Fiul meu, dac rmi aici, nu poi avea alt motiv dect sinuciderea. Dac ncerci s aduci nava napoi pentru doamna Lamia i Templier, i vei ajuta pe alii. Consulul i frec obrazul. Era foarte obosit. Printe, pe covora este loc i pentru tine. Dur surse. Indiferent care-mi poate fi soarta, simt c sunt menit s-o ntlnesc aici. i voi atepta ntoarcerea. Consulul cltin iari din cap i naint, se aez turcete pe covora i trase ctre el geanta grea de voiaj. Numr raiile de provizii i sticlele de ap pe care i le pregtise Sol. Sunt prea multe. Vei avea nevoie de mai multe pentru voi. Mulumit doamnei Lamia, avem destule alimente i ap pentru patru zile, chicoti Dur. Iar dac dup aceea va trebui s postim, nu va fi prima dat pentru mine. i dac se vor ntoarce Silenus i Kassad? Putem mpri apa, rspunse Sol. Dac ceilali se vor ntoarce, putem face alt drum pn la Donjon.
321

Bine, oft Consulul. Atinse desenele cuvenite de pilotare i carpeta de doi metri se rigidiz i se ridic zece centimetri deasupra rocii. Dac n cmpurile magnetice nesigure existau oscilaii, nu erau perceptibile. Vei avea nevoie de oxigen pentru traversarea munilor, spuse Sol. Consulul i art masca osmotic din geant. Sol i ntinse pistolul automat al lui Lamia. Nu pot... Pe noi nu ne va ajuta cu Shrike, zise Sol. i s-ar putea s constituie diferena dintre a ajunge sau nu n Keats. Consulul ncuviin i puse arma n geant. Ddu mna cu preotul, apoi cu btrnul crturar. Degeelele lui Rachel i atinser antebraul. Mult noroc, spuse Dur. Domnul s fie cu tine! Consulul aps desenele de zbor i se aplec n fa cnd covoraul-oim se ridic cinci metri, se cltin foarte uor i dup aceea lunec nainte, de parc ar fi glisat pe ine invizibile din vzduh. Consulul vir spre dreapta, ctre intrarea n vale, trecu la zece metri peste dunele de acolo, dup care coti la stnga n direcia pustietii. Se uit ndrt o singur dat. Cele patru siluete de pe treapta de sus a Sfinxului, doi brbai care stteau n picioare i dou forme aezate, preau ntr-adevr foarte mici. Nu putea distinge pruncul din braele lui Sol. Aa cum czuser de acord, Consulul ndrept covoraul-oim spre vest, pentru a survola Oraul Poeilor cu sperana de a-l gsi pe Martin Silenus. Intuiia i spunea c poetul irascibil ar fi putut face un ocol pe acolo. Cerul era relativ lipsit de luminile btliei spaiale i Consulul trebui s cerceteze
322

umbre nedestrmate de lumina stelelor, cnd trecu la douzeci de metri peste turlele i domurile nruite ale oraului. Poetul nu se zrea nicieri. Dac Brawne i Silenus veniser pe aici, pn i urmele pailor lor n nisip fuseser terse de vnturile nopii, care acum zbrleau prul rar al Consulului i-i flfiau faldurile hainelor. La altitudinea aceasta, era frig. Consulul putea simi vibraiile i tremurturile covoraului-oim care i gsea drumul n lungul inconstantelor linii de for. Din cauza cmpului magnetic nesigur al lui Hyperion i vechimii firelor EM pentru zbor, tia c exista o posibilitate real ca s se prbueasc din vzduh, cu mult nainte de a ajunge la capitala Keats. Consulul strig de cteva ori numele lui Martin Silenus, dar nu cpt nici un rspuns, cu excepia exploziei unui stol de porumbei care se nl din cuiburile sale din domul spart al unei galerii. El cltin din cap i vir spre nord, ctre Lanul Cpstrului. Consulul aflase istoria covoraului de la bunicul su, Merin. Fusese unul dintre primele asemenea obiecte de divertisment lucrate manual de Vladimir olokov, lepidopterologul faimos n tot Webul i inginer de sisteme EM, i era posibil s fi fost chiar cel pe care-l druise nepoatei sale adolescente. Dragostea lui olokov pentru fat devenise legendar, ca i faptul c ea refuzase covoraul zburtor. Alii ns ndrgiser ideea i dei covoraele-oim fuseser interzise pe planetele cu control raional al traficului aerian, ele continuaser s apar pe planetele coloniale. Acesta i ngduise bunicului
323

Consulului s-o ntlneasc pe bunica sa, Siri, pe Maui-Legmntul. Consulul ridic ochii la apropierea lanului muntos. Zece minute de zbor echivalaser cu drumul de dou ore peste pustietate. Ceilali l sftuiser s nu se opreasc la Donjonul Cronos pentru a-l cuta pe Silenus; destinul necunoscut care se abtuse asupra poetului putea s-l revendice i pe Consul, nainte s fi nceput realmente cltoria. Se mulumi s pluteasc staionar dincolo de ferestre, la dou sute de metri nlime lng peretele de stnc, la o lungime de bra de terasa de pe care priviser spre vale cu trei zile n urm, i s strige numele poetului. Doar ecourile i rspunser din ntunecatele sli de banchet i coridoare ale Donjonului. Consulul se inu strns de marginile covoraului, simindu-se expus i percepnd acut nlimea din apropierea pereilor verticali de piatr. Fu uurat cnd ndeprt covoraul de Donjon, mri altitudinea i porni ctre trectorile montane unde zpada strlucea sub lumina stelelor. Urm cablurile telecabinei ce traversau trectoarea i conectau ntre ele piscurile nalte de nou mii de metri, pe toat lungimea lanului muntos. La altitudinea aceasta era foarte frig i Consulul fu recunosctor pentru capa termic suplimentar a lui Kassad, strngndu-se sub ea i avnd grij s nu-i expun pielea minilor sau obrajilor. Gelul mtii osmotice i se ntindea pe fa ca un simbiot flmnd, nfulecnd puinul oxigen care putea fi gsit. Era totui suficient. Consulul rsufla lent i profund, zburnd la zece metri deasupra cablurilor acoperite
324

cu teci de ghea. Nici una dintre telecabinele presurizate nu funciona i izolarea de deasupra ghearilor, piscurilor ascuite i vilor nvluite n umbre i oprea inima n loc. Consulul era fericit de cltoria acesta, fie i pentru simplul motiv de a mai vedea frumuseea lui Hyperion pentru ultima dat, nepngrit de teribila ameninare a lui Shrike sau de invazia Expulzailor. Telecabina avusese nevoie de dousprezece ore ca s-i transporte din sud n nord. n ciuda faptului c viteza covoraului-oim nu depea douzeci de kilometri pe or, Consulul reui traversarea n ase ore. Rsritul soarelui l prinse tot deasupra vrfurilor nalte. Tresri brusc, nelegnd ocat c visase n vreme ce covoraul se ndreptase direct spre o culme care se nla cu cinci metri peste altitudinea lui de zbor. Putea distinge bolovanii i ptura de nea la cincizeci de metri sub el. O pasre neagr cu anvergura aripilor de trei metri - una dintre cele pe care localnicii le numeau vestitori decol din cuibul ei de ghea i pluti prin vzduhul rarefiat, privindu-l pe brbat cu ochi negri ca mrgelele, iar el coti brusc la stnga, simi cum ceva cedeaz n mecanismul de zbor al covoraului i pic treizeci de metri nainte ca firele de pilotare s gseasc energie i s redreseze aparatul. Consulul strngea marginile covoraului cu degete ale cror ncheieturi se nlbiser. i legase cureaua genii de voiaj de centur, altfel aceasta ar fi czut ctre ghearul care se ntindea ht dedesubt. Nu se zrea nici urm de telecabin. Cumva, Consulul dormise att de mult, nct ngduise covoraului-oim s se abat de la curs. Pentru o clip intr n panic, smucind covoraul ntr-o parte
325

i n alta, cutnd disperat o cale printre piscurile ce-l nconjurau ca nite dini. Apoi zri lumina aurie a soarelui dimineii pe pantele din faa i din dreapta lui, cu umbrele ntinzndu-se peste gheari i tundra nalt din spate i stnga, i tiu c se gsea tot pe drumul bun. Dincolo de aceast creast final de vrfuri semee se ntindeau mai scunzii muni sudici. Iar dup ei... Covoraul-oim pru s ovie, cnd Consulul aps desenele de zbor i-l impulsion s se ridice, totui o fcu, n etape ezitante, pn ce depi ultimul vrf de nou mii de metri i el putu s vad munii ce urmau i care se micorau pn la doar trei mii de metri deasupra nivelului mrii. Cobor recunosctor. Gsi cablurile instalaiei telefericului strlucind n lumina soarelui, la opt kilometri sud de locul n care prsise Lanul Cpstrului. Telecabinele atrnau tcute n jurul staiei terminal vest. Mai jos, cldirile rare din Popasul Pelerinilor preau la fel de abandonate precum fuseser cu cteva zile n urm. Goeleta-eolian nu se mai zrea acolo unde o lsaser, la pontonul scund ce se extindea n Oceanul de Iarb puin adnc. Consulul cobor lng ponton, dezactiv covoraul, i dezmori picioarele, simindu-le furnicate de ace, dup care rul covoraul i cut o toalet ntr-o cldire din apropierea cheiului. Cnd iei de acolo, soarele dimineii se tra pe poalele munilor i strivea ultimele umbre de acolo. Ct putea s vad cu ochii spre sud i vest se ntindea Oceanul de Iarb, a crui suprafa neted ca tblia unei mese era ncreit de brizele ocazionale ce trimiteau unde peste vastitatea verde, dezvluind fugar tulpinile
326

rou-cafenii i ultramarin ntr-o micare att de asemntoare cu a valurilor, nct te ateptai s vezi coame nspumeate i peti srind. n Oceanul de Iarb nu existau peti, ci doar erpi-de-iarb lungi de douzeci de metri, iar n cazul n care covoraul-oim al Consulului l-ar fi trdat tocmai aici, nici chiar o asolizare lin nu l-ar fi meninut mult timp n via. Consulul derul covoraul, i aez geanta n spate i activ desenele de zbor. Rmase relativ jos, la douzeci i cinci de metri deasupra suprafeei, dar nu ntr-att de jos, nct vreun arpe-de-iarb s-l poat confunda cu vreo prad zburtoare aflat la mic nlime. Goeleta-eolian avusese nevoie de mai puin de o zi ca s traverseze Oceanul, ns cu vnturile ce suflau frecvent dinspre nord-est, asta implicase o sumedenie de volte. Consulul ar fi fost gata s pun prinsoare c el putea traversa n mai puin de cincisprezece ore partea cea mai ngust a Oceanului. Aps desenul frontal de zbor i covoraul-oim i spori viteza. Peste douzeci de minute, munii rmseser n urm i poalele lor se pierduser n pcla deprtrii. Dup o or, piscurile ncepur s se micoreze, deoarece curbura planetei le ascundea baza. Dup dou ore de zbor, Consulul putea s disting doar cel mai nalt vrf, sub forma unei umbre neclare, zimuite, care se nla din ceuri. i dup aceea Oceanul de Iarb se ntinse pn la toate orizonturile, neschimbtor, cu excepia unduirilor senzuale i fgaelor cauzate de cte o briz ocazional. Aici era mult mai cald dect pe podiul nalt de la nord de Lanul Cpstrului. Consulul i scoase mantia termic, apoi haina, apoi
327

puloverul. Soarele ardea cu o intensitate surprinztoare pentru latitudini att de ridicate. Consulul scotoci prin geant, gsi tricornul cutat i mototolit pe care-l purtase cu atta aplomb cu numai dou zile n urm i-l ndes pe cap, ca s-i ofere puin umbr. Fruntea i easta pe care prul ncepuse s se rreasc erau deja arse de soare. Dup vreo patru ore de zbor, lu prima mas din cltorie, mestecnd fiile insipide de protein din pachetul de raii, de parc ar fi fost filet mignon. Apa fu partea cea mai delicioas a mesei i Consulul trebui s se lupte cu pornirea de a goli toate sticlele dintr-o singur sorbire. Oceanul de Iarb se ntindea dedesubt, n spate i n fa. Consulul moi, deteptndu-se brusc de fiecare dat, ncercat de senzaia unei cderi, cu minile ncletndu-se de marginile covoraului-oim rigid. i ddu seama c ar fi trebuit s se fi legat cu singura frnghie pe care o adusese n geant, dar acum nu mai voia s asolizeze - iarba era tioas i mai nalt de un stat de om. Dei nu zrise nici unul dintre siajele n form de V care anunau erpii-de-iarb, nu putea fi sigur dac acetia nu stteau nemicai, ateptnd, dedesubt. Se ntreb ntr-o doar unde ar fi putut s fie goeleta-eolian. Vehiculul fusese complet automatizat i probabil preprogramat de Biserica Shrike, ntruct tot ea sponsorizase i pelerinajul. Ce alte ndatoriri putea s mai fi avut goeleta? Consulul cltin din cap, i ndrept spatele i se ciupi de obraji. Moise i visase chiar n vreme ce se gndise la goeleta-eolian. Cincisprezece ore pruser un timp destul de scurt, atunci cnd l
328

estimase n valea Criptelor Timpului, i privi comagenda; trecuser doar cinci ore. Se ridic la dou sute de metri, privi cu atenie dup orice indicii de erpi, apoi cobor covoraul i-l meninu n plutire staionar la cinci metri deasupra ierbii. Extrase cu grij frnghia din geant, fcu un la, trecu n partea din fa a covoraului i nfur frnghia de cteva ori n jurul acestuia, lsnd-o ndeajuns de moale pentru a se putea strecura sub ea, dup care strnse laul. n cazul n care covoraul ar fi czut, legtura ar fi fost mai mult dect inutil, totui buclele de funie ce-l apsau pe spate i conferir o senzaie de securitate cnd se ntinse nainte ca s apese din nou desenele de zbor. nl covoraul la patruzeci de metri i dup aceea i aez obrazul pe estura cald. Lumina soarelui i se filtra prin degete i nelese c antebraele lui dezgolite aveau s sufere teribil de arsuri solare. Era mult prea obosit ca s se scoale i s-i coboare mnecile suflecate. Porni o briz. Consulul auzi dedesubt un fonet i un lunecat, fie cauzate de firele de iarb culcate de vnt, fie de ceva mare care erpuia prin Ocean. Era prea ostenit ca s-i mai pese. nchise ochii i adormi n mai puin de treizeci de secunde. Consulul vis cminul lui - adevratul lui cmin - de pe Maui-Legmntul i visul era plin de culori: cerul albastru, infinit de adnc, ntinderea larg a Mrii de Sud, cu ultramarinul trecnd n verde acolo unde ncepeau Bancurile Ecuatoriale, verdele, galbenul i roul de orhidee ale insulielor motrice, care erau mnate ctre nord de delfini... disprui acum, dup invazia Hegemoniei din copilria Consulului, ns vii
329

n visul su, sprgnd suprafaa apei n salturi uriae, care trimiteau o mie de prisme de lumin s danseze n aerul pur. n visul lui, Consulul era din nou copil i sttea la nivelul cel mai de sus al unei case arboricole pe insula lor de Prim Familie. Bunica Siri era lng el; nu doamna maiestuoas pe care o tiuse el, ci tnra frumoas pe care o cunoscuse bunicul su i de care se ndrgostise. Arborii-catarg flfiau cnd aprur sudicii, deplasnd crdul de insulie motrice n formaiune precis prin canalele albastre din Bancuri. Pe orizontul nordic, primele insule din Arhipelagul Ecuatorial se ridicau verzi pe fundalul cerului de sear. Siri l atinse pe umr i art spre vest. Insulele ardeau, scufundndu-se, i rdcinile-chile se zvrcoleau n durere zadarnic. Delfinii pstorii nu mai existau. Din cer se revrsa foc. Consulul recunoscu fasciculele laser de un miliard de voli care prjolir vzduhul i-i lsar pe retine postimagini albastru-cenuii. Explozii subacvatice luminar oceanele i trimiser mii de peti i fragile creaturi marine s se legene la suprafa n zvrcoliri de moarte. De ce? ntreb bunica Siri, dar glasul ei era oapta blnd a unei adolescente. Consulul ncerc s-i rspund, ns nu putu. Lacrimile l orbir. Se ntinse ctre mna ei, ns Siri nu mai era acolo i sentimentul c ea dispruse, c el n-avea s-i poat compensa niciodat pcatele, l afect n asemenea msur, nct simi c nu mai poate s respire. Gtlejul i era sufocat de emoie. Dup aceea nelese c era fumul care-i ardea ochii i-i umplea plmnii; insula Familiei luase foc.
330

Copilul care era Consulul se mpletici nainte prin bezna albastru-neagr, bjbind orbete dup cineva care s-l in de mn, care s-l liniteasc. O mn i prinse mna. Nu era ns mna lui Siri. Mna era incredibil de puternic, atunci cnd l strnse. Degetele erau lame. Consulul se detept, icnind. Era ntuneric. Dormise cel puin apte ore. Luptndu-se cu frnghiile, se scul n capul oaselor i se holb la displayul luminos al comagendei. Dousprezece ore. Dormise dousprezece ore! Toi muchii corpului l durur, cnd se aplec i privi peste margine. Covoraul-oim meninea altitudinea constant de patruzeci de metri, dar brbatul habar nu avea unde se gsea. Dedesubt se ridicau i coborau coline joase. Covoraul zburase probabil cu numai doi-trei metri peste unele dintre ele; iarba portocalie i lichenii creteau n smocuri umede. Undeva, cndva n ultimele ore, el trecuse peste rmul sudic al Oceanului de Iarb, ratnd micul port Margine i docurile de pe rul Hoolie, unde fusese amarat barja levitaional Benares. Consulul nu avea o busol - busolele erau inutile pe Hyperion - i comagenda nu fusese programat ca detector direcional inerial. El plnuise s-i gseasc drumul napoi spre Keats, urmnd Hoolie ctre sud i vest, refcnd n sens invers calea laborioas a pelerinajului lor n amonte, mai puin coturile i meandrele rului. Acum se rtcise. Cobor pe culmea unui deal scund, pi pe terenul solid cu un geamt de durere i colaps covoraul-oim. tia c energia din desenele de zbor
331

trebuia s se fi descrcat n proporie de treizeci la sut... poate mai mult. Nu tia ct pierdea covoraul n timp. Dealurile preau a fi din inutul accidentat aflat n sud-vestul Oceanului de Iarb, dar nu se zrea nici urm de ru. Comagenda l anun c ntunericul coborse numai de o or sau dou, totui Consulul nu distingea apusul, care i-ar fi indicat vestul. Cerul era acoperit de nori, ocultnd att lumina stelelor, ct i a oricror btlii spaiale. La dracu', murmur brbatul. Merse n cerc pn ce restabili circulaia sngelui prin membre, urin la marginea unei pante abrupte i reveni la covora, ca s bea dintr-o sticl cu ap. Gndete! Pusese covoraul pe un curs sud-vest, care ar fi trebuit s ias din Oceanul de Iarb n apropierea portului Margine, dac nu chiar n port. Dac n timpul somnului ar fi trecut pur i simplu peste acesta i peste ru, rul ar fi trebuit s se afle n sudul su, aadar n stnga. ns dac l orientase necorespunztor cnd plecase din Popasul Pelerinilor, abtndu-l cu numai cteva grade spre stnga, atunci rul ar fi erpuit n nord-est, undeva n dreapta lui. Chiar dac ar fi apucat ntr-o direcie greit, n cele din urm ar fi gsit un punct de referin - coasta Coamei, n cel mai ru caz -, dar ntrzierea l putea costa o zi ntreag. Consulul lovi cu piciorul ntr-o piatr i ncruci braele pe piept. Dup cldura de peste zi, aerul era foarte rece. Un fior l fcu s neleag c era posibil s fi fcut insolaie. i atinse delicat scalpul i-i reA trase degetele cu o njurtur. ncotro?

332

Vntul fluiera printre licheni spongioi i salvie scund. Consulul se simi foarte departe de Criptele Timpului i de ameninarea lui Shrike, dar i simea pe Sol, Dur, Het Masteen i Brawne, ca i pe dispruii Silenus i Kassad aidoma unei poveri insistente pe umeri. Consulul se alturase pelerinajului ca act final de nihilism, o sinucidere inutil care s pun capt propriei sale dureri, durerea pierderii pn i a amintirii soiei i copilului, ucii n timpul mainaiunilor Hegemoniei de pe Bressia, i durerea tiinei teribilei sale trdri: trdarea guvernului pe care-l slujise vreme de patru decenii i trdarea Expulzailor care avuseser ncredere n el. Se aez pe o piatr i simi cum ura inutil de sine se destrma cnd se gndea la Sol i la fetia lui care ateptau n valea Criptelor Timpului. Se gndi la Brawne, femeia aceea brav, ntruparea energiei, care zcea neajutorat cu extensia ca o cpu a rului lui Shrike crescndu-i din east. Se aez pe covora, l activ i se ridic la opt sute de metri, att de aproape de plafonul norilor, nct ar fi putut s ridice braul i s-i ating. O sprtur de o clip n acoperiul de abur din stnga art strlucirea unei unde. Hoolie se gsea la cinci kilometri ctre sud. Consulul i nclin violent vehiculul de zbor la stnga, simind cum cmpul restrictiv obosit ncearc s-l apese de covora, dar simindu-se mai sigur sub legturile funiilor. Peste zece minute se afla deasupra apei, survolnd-o pentru a se asigura c era Hoolie cel larg i nu vreun afluent. Era Hoolie. Funigei radiani sclipeau n zonele mltinoase ntinse din lungul malurilor. Turnurile
333

nalte i crenelate ale furnicilor-arhitect proiectau siluete fantomatice pe un cer doar puin mai ntunecat dect solul. Consulul se ridic la douzeci de metri, bu o nghiitur de ap din sticl i porni n aval cu vitez maxim. Rsritul soarelui l gsi mai jos de satul Crngul lui Doukhobor, aproape de ecluzele Karla, unde Canalul de Transport Regal tia spre vest, ctre aezrile urbane din nord i Coama. tia c de aici pn n capital erau mai puin de o sut cincizeci de kilometri... ceea ce nsemna totui apte ore nnebunitoare la viteza lent a covoraului-oim. Acesta era punctul din cltorie unde sperase s gseasc un forfecar militar n patrulare, unul dintre dirijabilele de pasageri din Crngul lui Naiad, sau chiar vreo alup rapid pe care s le rechiziioneze. Pe malurile lui Hoolie nu se ntrezrea ns nici un semn de via, exceptnd ocazionala cas ce ardea sau opaiele cu seu din ferestre ndeprtate. La docuri nu exista absolut nici o ambarcaiune. Adposturile pentru calcanii-dracului de deasupra ecluzelor erau goale, porile mari fuseser deschise, lsnd s ptrund curentul i nici o barj de transport nu se zrea mai jos, acolo unde rul ajungea la o lime de dou ori mai mare dect cea din amonte. Consulul njur i zbur mai departe. Era o diminea superb, iar rsritul ilumina norii joi i fcea ca toate tufiurile i toi copacii s se contureze perfect n razele orizontale. Consulul avea impresia c trecuser luni de zile de cnd nu mai vzuse vegetaie real. Arbori de stranilemn i semistejar se ridicau la nlimi maiestuoase pe
334

promontorii ndeprtate, n timp ce pe lunca inundabil lumina bogat se reflecta din mugurii verzi ai unui milion de lujeri de fasole-periscop de pe loturile indigenilor. Rdcini de womangrove i ferigi-de-foc strjuiau malurile, iar toate rmurelele i crenguele se distingeau n lumina puternic a rsritului. Norii nghiir soarele. ncepu s plou. Consulul i nfund pe cap tricornul ponosit, se ghemui sub mantia suplimentar a lui Kassad i continu s zboare spre sud, la altitudinea de o sut de metri. Consulul ncerc s-i aminteasc. Ct mai avea Rachel? n ciuda somnului prelung din ziua anterioar, mintea i era nceoat de toxinele oboselii. Rachel avusese patru zile, cnd ajunseser n vale. Asta fusese... cu patru zile n urm. i frec obrazul, se ntinse dup o sticl de ap i constat c toate erau goale. Ar fi putut cu uurin s coboare i s le umple din ru, dar nu voia s mai iroseasc timp. Arsurile de soare l dureau i-l fceau s tremure, iar ploaia i se scurgea de pe tricorn. Sol a spus c atta vreme ct m ntorc pn la cderea nopii va fi bine. Rachel s-a nscut dup ora douzeci i dou, translatat la timpul Hyperion. Dac este corect, dac nu exist nici o eroare, mai are de trit pn disear la ora opt. Consulul i terse apa de pe obraji i frunte. S zicem c mai am apte ore pn la Keats. O or sau dou pn eliberez nava. Theo m va ajuta... acum este guvernator-general. l pot convinge c-i n interesul Hegemoniei s contramandeze ordinele lui Gladstone de inere a navei n carantin. Dac va fi
335

necesar, i voi spune c ea mi-a ordonat s conspir cu Expulzaii i s trdez Webul. S zicem zece ore, plus cincisprezece minute de zbor cu nava. Ar trebui s nsemne minimum o or nainte de apus. Rachel arfi n vrst de numai cteva minute, dar... ce? Ce putem ncerca n afar de cuvele de amnezie criogenic? Nimic. Asta trebuie s fie. A fost de altfel oricum ultima speran a lui Sol, n ciuda avertismentelor medicilor c amnezia criogenic ar putea duce la moartea fetiei. Ce facem ns cu Brawne? Consulul era nsetat. i trase n lturi mantia, dar ploaia se redusese la nivelul unei bure fine, ndeajuns ct s-i umezeasc buzele i limba, sporindu-i setea. lestem ncetior i ncepu s coboare lent. Poate c ar fi reuit s pluteasc staionar deasupra rului timp suficient pentru a-i umple sticla. Covoraul ncet s mai zboare la treizeci de metri deasupra apei. Cu o clip n urm coborse treptat, lin ca o bucat de estur pe o pant blnd de sticl, pentru ca n clipa urmtoare s se rostogoleasc, scpat de sub control, o simpl carpet de doi metri i un brbat ngrozit azvrlii pe fereastra unei cldiri cu zece etaje. 29 Consulul url i ncerc s sar, eliberndu-se, ns frnghia care-l lega de covora i cureaua genii de voiaj legat la centur l nclcir n masa flfitoare a covoraului-oim i brbatul czu mpreun cu acesta, rsucindu-se i nvrtindu-se, pe ultimii douzeci de metri spre suprafaa dur a rului Hoolie care-i atepta.
336

Sol Weintraub avea sperane mari n noaptea plecrii Consulului. Dup foarte mult timp, fceau ceva. Sau ncercau s fac. Sol nu-i punea mari sperane n cuvele de amnezie criogenic din nava Consulului. Nu sta era rspunsul pentru salvarea lui Rachel - experii medicali de pe Renatere Vector sublimaser pericolul extrem al procedurii respective -, dar era bine s aib o alternativ, orice alternativ. Iar Sol considera c ei fuseser pasivi prea mult timp, ateptndu-l pe Shrike ca nite criminali condamnai la moarte ce ateapt ghilotina. Interiorul Sfinxului prea prea periculos n noaptea aceea i Sol duse bunurile lor pe platforma lat din granit a criptei, unde el i Dur ncercar s-i fac pe Masteen i Brawne comozi, acoperindu-i cu pturi i mantii i folosind ranie drept perne. Monitoarele medicale ale lui Brawne continuau s nu arate nici un semn de activitate cerebral, n timp ce corpul femeii se odihnea confortabil. Masteen se foia i se zvrcolea n ghearele febrei. Ce crezi c are Templierul? ntreb Dur. O boal? Este posibil s fie vorba pur i simplu despre expunerea la elementele naturii, zise Sol. Dup ce a fost rpit de pe goeleta-eolian, s-a trezit rtcind prin pustietate i apoi aici, n valea Criptelor Timpului. A mncat zpad pentru a-i ostoi setea i n-a avut nici un fel de mncare. Dur ncuviin i control mederma FOR pe care o ataaser de interiorul braului lui Masteen. Ledurile indicau picuratul constant de soluie intravenoas.

337

Pare s fie totui altceva, spuse iezuitul. Ca o demen... Templierii au o conexiune aproape telepatic cu navele-arbore, rosti Sol. Este posibil ca Glasul Arborelui Masteen s se fi apropiat periculos de mult de nebunie cnd a privit distrugerea lui Yggdrasill. Mai ales dac el tia, cunva, c distrugerea aceea era necesar. Dur aprob i continu s tearg fruntea ca de cear a Templierului. Trecuse de miezul nopii i vntul se nteise, deplasnd nisipul vermillon n spirale lenee i suspintoare n jurul aripilor i muchiilor ascuite ale Sfinxului. Criptele strlucir puternic, apoi plir, nti una, dup aceea alta, fr vreo ordine sau succesiune aparent. Ocazional, smuciturile mareelor temporale i asaltau pe ambii brbai, fcndu-i s icneasc i s se ncleteze de stnc, dar valul de dej-vu i ameeal disprea dup o clip. Pentru c Brawne Lamia era ataat de Sfinx prin intermediul cablului sudat de craniul ei, nu puteau pleca de aici. nainte de zori, norii se ndeprtar i bolta deveni vizibil, cu roiurile dese de stele orbitoare n claritatea lor. Pentru o vreme unicele semne ale uriaelor flote care se rzboiau acolo fur siajele de fuziune ocazionale, zgrieturi subiri de diamant pe geamul nopii, dup care mugurii exploziilor ndeprtate ncepur s nfloreasc din nou i ntr-o or strlucirea Criptelor fu acoperit de violenele de deasupra. Cine crezi c va nvinge? ntreb printele Dur. Cei doi brbai stteau cu spatele la peretele de piatr al Sfinxului, cu feele ridicate ctre sectorul

338

de cer dezvluit ntre aripile curbate spre nainte ale criptei. Sol o masa pe spinare pe Rachel, care dormea pe burt, cu funduleul ridicat sub pturile subiri. Din spusele celorlali, pare predestinat ca Webul s sufere de pe urma unui rzboi teribil. Aadar crezi n prediciile Consiliului Consultativ IA? Sol ridic din umeri n ntuneric. S fiu sincer, nu tiu nimic despre politic... Ori despre acurateea Nucleului n prezicerea evenimentelor. Sunt un crturar mrunt dintr-un colegiu mic de pe o planet puin cunoscut. Am ns senzaia c ne ateapt ceva teribil... c o fiar cumplit mthiete spre Betleem pentru a fi nscut. Dur zmbi. Da, spuse el, apoi sursul pli. Bnuiesc c locul acesta este noul Betleem. Privi prin vale spre criptele strlucitoare. Mi-am petrecut viaa prednd teoriile Sfntului Teilhard despre evoluia ctre Punctul Omega. n locul ei, avem asta. Nebunie uman pe ceruri i un Antihrist teribil care ateapt s moteneasc restul. Crezi c Shrike este Antihristul? Printele Dur i puse coatele pe genunchii ridicai i ncruci degetele. Dac nu-i aa, atunci am dat toi de bucluc. Rse amar. N-a trecut prea mult de cnd a fi fost ncntat s descopr un Antihrist... pn i prezena unei puteri antidivine ar fi slujit s susin credina mea tot mai ubred n orice form de divinitate. i acum? ntreb Sol ncetior. Dur rchir degetele.
339

i eu am fost crucificat. Sol se gndi la imaginile din istorisirea lui Lenar Hoyt despre Dur; btrnul iezuit autorstignindu-se pe un arbore tesla, prefernd s sufere anii de durere i renatere dect s se predea parazitului ADN cruciform care se ngropase n carnea pieptului su. Dur cobor ochii de la stele. Tatl ceresc nu m-a primit cu braele deschise, rosti el n oapt. N-a existat nici o ncurajare c durerea i sacrificiul ar fi meritat ceva. Doar suferin. Suferin i bezn, apoi iari suferin. Mna lui Sol se opri pe spinarea pruncului. i asta te-a fcut s-i pierzi credina? Dur i arunc o privire. Dimpotriv, m-a fcut s simt c adevrata credin este cu att mai important. Suferina i bezna ne-au fost destinul de la Cderea Omului. Trebuie totui s existe o speran c ne putem ridica la un nivel superior... iar contiina poate s evolueze la un plan mai generos dect contrapunctul su - un Univers cablat pentru indiferen. Sol aprob ncet din cap. n timpul lungii btlii a lui Rachel cu maladia lui Merlin, am avut un vis... soia mea, Sarai, a visat acelai lucru... c eram chemat s-mi sacrific unica fiic. Da, zise Dur. Am ascultat rezumatul Consulului. Atunci cunoti rspunsul meu. Mai nti, calea ctre supunere a lui Avraam nu mai poate fi urmat, chiar dac exist un Dumnezeu care cere aceast supunere. n al doilea rnd, noi am adus sacrificii lui

340

Dumnezeu vreme de prea multe generaii... tributurile de suferin trebuie s nceteze. Te afli totui aici, spuse Dur artnd spre vale, spre Cripte, spre noapte. Sunt aici, zise Sol, dar nu pentru a m umili. Sunt aici mai degrab pentru vedea ce rspund aceste puteri fa de decizia mea. Atinse din nou spatele fiicei sale. Rachel este acum n vrst de o zi i jumtate i ntinerete cu fiecare secund. Dac Shrike este arhitectul acestei cruzimi, vreau s dau ochii cu el, chiar dac este Antihristul tu. Dac exist un Dumnezeu i el a fcut asta, i voi arta acelai dispre. Poate c noi toi am artat deja prea mult dispre, reflect Dur. Sol ridic ochii cnd o duzin de punctulee de lumin orbitoare se extinser n undele i valurile de oc ale exploziilor de plasm n adncurile spaiului cosmic. A mi doresc s fi avut tehnologia pentru a ne lupta cu Dumnezeu de pe picior de egalitate, vorbi el cu glas sczut i ncordat. S ne fi confruntat cu el n vizuina lui. S-i fi replicat pentru toate nedreptile ce au mpovrat omenirea. S-i fi ngduit ori s-i schimbe arogana ngmfat, ori s zboare n iad. Printele Dur nl dintr-o sprncean, apoi surse uor. Cunosc mnia pe care o simi. Atinse cu blndee cporul lui Rachel. Haide s ncercm s dormim niel nainte de a rsri soarele, de acord? Sol ncuviin, se ntinse lng fetia lui i trase ptura pn lng obraz. l auzi pe Dur murmurnd

341

ceva care putuse fi un noapte bun ncetior sau poate o rugciune. i atinse fiica, nchise ochii i adormi. Shrike nu veni n noaptea aceea. Nu veni nici a doua zi diminea, cnd lumina soarelui color stncile sud-vestice i atinse vrful Monolitului de Cristal. Sol se trezi cnd razele naintau pe furi prin vale; Dur dormea lng el, Masteen i Brawne erau tot lipsii de cunotin. Rachel se foia i scncea. Plnsetele ei erau ale unui nou-nscut flmnd. Sol o hrni cu una dintre ultimele truse de alptare, rupnd sigiliul termic i ateptnd o clip ca laptele s ajung la temperatura corpului. Peste noapte, frigul coborse n vale i chiciura sclipea pe treptele ce duceau la Sfinx Rachel mnc lacom, scond mieunturile ncete i sunetele de supt pe care Sol i le reamintea din urm cu mai bine de cincizeci de ani, cnd o alptase Sarai. Dup ce termin, brbatul o aez pe umrul su, btnd-o uor pe spinare ca s-i evacueze aerul nghiit odat cu laptele, i o legn nainte i napoi. Mai rmsese o zi i jumtate. Sol era foarte obosit. mbtrnea, n ciuda singurului tratament Poulsen pe care-l primise cu un deceniu n urm. La vrsta cnd el i Sarai ar fi trebuit n mod firesc s fie eliberai de obligaiile printeti - unicul lor copil terminase facultatea i plecase pe un antier arheologic n Pustietate -, Rachel czuse prad maladiei lui Merlin i ndatoririle de prini pogorser n scurt timp asupra lor. Sarcinile acelea deveniser tot mai grele, pe msur ce Sol i Sarai mbtrniser... apoi Sol rmsese singur dup accidentul aerian de pe
342

Lumea lui Barnard... i acum se simea foarte, foarte vlguit. Cu toate acestea, n ciuda tuturor celor petrecute, Sol constata cu interes c nu regreta nici mcar o singur zi din cele devotate ngrijirii fiicei sale. Mai rmsese o zi i jumtate. Printele Dur se detept dup o vreme i cei doi brbai pregtir micul dejun din conservele pe care Brawne le adusese din Donjon. Het Masteen nu se trezise, dar Dur i aplic penultima meditrus i Templierul ncepu s primeasc fluide i substane nutritive intravenos. Crezi c ar trebui s rezervm ultima meditrus pentru doamna Lamia? ntreb Dur. Sol oft i-i mai verific o dat monitorizrile comagendei. Nu cred asta, Paul. Din ce vd, nivelul de zahr din snge este ridicat... nivelurile de substane nutritive arat ca i cum tocmai ar fi mncat un prnz acceptabil... Totui cum e posibil? Crturarul cltin din cap. Poate c blestemia asta-i un fel de cordon ombilical. Gesticula ctre cablul ataat de craniul femeii n locul unde avusese soclul de unt neural. Ce facem azi? Sol privi cerul care plea, cupola verde i lapislazuli cu care se obinuiser pe Hyperion. Ateptm, rspunse el. Het Masteen se trezi n toiul ariei zilei, cu puin nainte ca soarele s fi ajuns la zenit. Templierul se ridic n capul oaselor i rosti: Arborele!
343

Dur sui iute treptele, din locul pe unde se plimba nainte i napoi. Sol o ridic pe Rachel aflat la umbra unui perete i veni spre Masteen. Ochii Templierului erau focalizai ctre ceva aflat deasupra nivelului stncilor. Sol privi i el ntr-acolo, dar nu zri dect cerul decolorat. Arborele! strig din nou Templierul i nl o mn nsprit. Dur l inu n loc. Halucineaz. Crede c o vede pe Yggdrasill, nava lui arbore. Het Masteen i se zbtu sub mini. Nu, nu Yggdrasill! uier el printre buze scorojite, Arborele! Arborele Final. Arborele Suferinei! Ceilali doi nlar ochii, ns cerul era senin, cu excepia unor fuioare de nori purtate de vnt dinspre sud-vest. n clipa imediat urmtoare se simi un talaz de maree temporale, iar Sol i preotul i plecar capetele naintea ameelii brute. Aceasta trecu. Het Masteen se cznea s se ridice n picioare. Ochii Templierului continuau s fie focalizai pe ceva ndeprtat. Pielea lui era att de fierbinte, nct ardea sub palmele lui Sol. Adu ultima trus, vorbi iute crturarul. Programeaz ultramorfina i agentul antifebril. Dur se grbi s-i dea ascultare. Arborele Suferinei! repet Het Masteen. Eu eram menit s fiu Glasul lui! Ergul este menit s-l poarte prin spaiu i timp! Episcopul i Glasul Marelui Arbore m aleseser pe mine! Nu-i pot dezamgi... Se zbtu o secund n braele lui Sol, dup care colaps pe platforma de piatr. Eu sunt Adevratul Ales, opti el cu energia prsindu-l precum aerul
344

dintr-un balon dezumflat. Eu trebuie s cluzesc Arborele Suferinei prin vremea Ispirii! nchise ochii. Dur ata ultima meditrus, set monitorul pentru particularitile Templiere de metabolism i chimie organic, apoi declan adrenalina i calmantele. Sol se ghemui peste forma nvemntat n rob. Asta nu este terminologie sau teologie Templier, spuse Dur. Folosete limbajul sectei Shrike. Sol ntoarse capul spre el i preotul continu: Asta ar explica o parte din mister... mai ales din povestea lui Brawne. Dintr-un motiv necunoscut, Templierii au avut o nelegere secret cu Biserica Ispirii Finale... cu secta Shrike. Sol aprob, i scoase propria comagend i o puse pe ncheietura lui Masteen, ajustndu-i monitorul. Arborele Suferinei trebuie s fie legendarul arbore cu epe al lui Shrike, murmur Dur privind cerul pustiu la care se holbase Masteen. Dar ce nseamn c el i ergul au fost alei pentru a-l cluzi prin spaiu i timp? Crede oare cu adevrat c poate s piloteze arborele lui Shrike, aa cum Templierii fac cu navele-arbore? i de ce? Va trebui s-l ntrebi n urmtoarea via, rosti Sol obosit. Este mort. Dur verific monitoarele i adug la reea comagenda lui Lenar Hoyt. Folosir stimulatoarele din meditrus, resuscitarea cardiac i respiraia gur la gur. Indicaiile monitoarelor nu oscilar. Templierul Het Masteen, Adevrat Glas al Arborelui i pelerin Shrike, murise cu adevrat. Ateptar o or, suspicioi fa de orice se putea petrece n valea lui Shrike, dar cnd monitoarele
345

ncepur s arate descompunerea rapid a leului, l ngropar pe Masteen ntr-un mormnt puin adnc, lng potec, la cincizeci de metri ctre intrarea n vale. Kassad lsase n urm un hrle pliant i brbaii lucrar pe rnd, n vreme ce unul le pzea pe Rachel i Brawne Lamia. Cei doi, unul innd n brae un prunc, sttur n umbra unei stnci, n timp ce Dur spuse cteva cuvinte nainte s arunce pmnt peste linoliul improvizat dintr-o folie de fibroplastice. Nu l-am cunoscut cu adevrat pe domnul Masteen, rosti preotul. Nu am fost de aceeai credin. Dar am avut aceeai profesiune; Glasul Arborelui Masteen a petrecut mare parte din viaa sa fcnd ceea ce el nelegea a fi lucrarea Domnului, urmnd voia Domnului n scrierile lui Muir i n frumuseile naturii. Credina lui a fost adevrat: pus la ncercare de dificulti, temperat de supunere i, n cele din urm, pecetluit de sacrificiu. Dur tcu i miji ochii la cerul cu strlucirea orbitoare a bronzului. Rogu-te, Doamne, primete-l pe robul tu. Primete-l n braele tale, tot aa cum, ntr-o bun zi, ne vei primi i pe noi, ceilali cuttori ai ti care i-au rtcit calea. n numele Tatlui i al Fiului i al Sfntului Duh, amin! Rachel ncepu s plng. Sol se plimb, legnnd-o, iar Dur arunc pmnt peste balotul de fibroplastic n form de om. Revenir pe platforma Sfinxului i o mutar cu grij pe Brawne n puina umbr care mai rmsese. Era imposibil s-o protejeze de soarele dup-amiezii

346

trzii, numai dac ar fi dus-o chiar n cript, ns nici unul nu voia s fac asta. De acum, Consulul trebuie s fi parcurs mai mult de jumtate din drumul pn la nav, vorbi preotul dup ce bu pe ndelete din ap. Fruntea i era ars de soare i acoperit cu picturi de transpiraie. Da, ncuviin Sol. Mine pe la ora asta, ar trebui s fie napoi. Vom folosi laserele tietoare ca s-o eliberm pe Brawne, apoi o s-o ducem n clinica de chirurgie a navei. Poate c inversarea mbtrnirii lui Rachel poate fi stopat de criogenie, n ciuda afirmaiilor medicilor. Da. Dur cobor sticla de ap i se uit la Sol. Crezi c aa va fi? Sol i ntoarse privirea. Nu. Umbre se ntindeau dinspre pereii de stnc sud-vestici. Aria zilei se coagul n ceva solid, apoi se disip uor. Nori aprur dinspre sud. Rachel dormea n umbra de lng intrare. Sol se apropie de locul unde Paul Dur privea n vale i puse o mn pe umrul preotului. La ce te gndeti, prietene? Dur nu se ntoarse. M gndeam c dac n-a fi crezut cu adevrat c sinuciderea este un pcat de moarte, a fi sfrit lucrurile, pentru a-i ngdui tnrului Hoyt o ans la via. ntoarse capul ctre Sol i surse slab. Dar poate fi vorba despre sinucidere, cnd parazitul acesta din pieptul meu... din pieptul lui, atunci... m va tr ntr-o bun zi, n ciuda zbieretelor i zvrcolelilor mele, spre propria-mi nviere?
347

Ar fi un dar pentru Hoyt, ntreb Sol ncetior, s-l readuci la aa ceva? Dur rmase tcut o vreme. Dup aceea l prinse pe Sol de bra. Cred c ar trebui s fac o plimbare. Unde? Sol miji ochii ctre cldura dens a dup-amiezii din deert. n ciuda plafonului jos al norilor, valea era un cuptor. Preotul schi un gest vag. Prin vale... O s m-ntorc n scurt timp. Ai grij, spuse Sol. i nu uita - dac Consulul d peste un forfecar de patrulare deasupra lui Hoolie, s-ar putea s fie napoi chiar n dup-amiaza aceasta. Dur aprob din cap, merse s ia o sticl cu ap i s-o mngie cu blndee pe Rachel, apoi cobor scara lung a Sfinxului, pind ncet i grijuliu, ca un om btrn, btrn de tot. Sol l privi cum deveni o siluet tot mai mic, distorsionat de valurile de cldur i de distan. Dup aceea oft i se aez lng fiica lui. Paul Dur se strdui s se menin n umbre, dar cldura era oprimant pn i acolo, apsndu-l ca un jug greu pe umeri. Trecu de Cripta de Jad i urm poteca spre stncile nordice i Obelisc. Umbra subire a criptei aceleia zugrvea n negru roca trandafirie i praful de pe fundul vii. Cobornd iari, Dur se strecur prin sfrmturile care nconjurau Monolitul de Cristal i ridic ochii cnd un vnt lene mic panouri sparte i uier prin fisurile aflate sus de tot pe faa criptei. i vzu reflexia pe suprafeele inferioare i-i aminti cntecul de org al vntului de sear care se ridica
348

din Falie, atunci cnd i gsise pe bikura pe Platoul Pinion. Prea cu multe viei n urm. Fusese cu multe viei n urm. Dur simea leziunile pe care reconstrucia cruciformului le adusese minii i memoriei sale. Erau descurajante - echivalentul suferirii unui accident cerebral fr nici o speran de recuperare. Raionamente care odinioar ar fi fost pentru el o simpl joac de copil necesitau acum concentrare extrem sau erau chiar mai presus de capacitile sale. Cuvintele i scpau. Emoiile trgeau de el cu aceeai violen brusc cu care o fceau mareele temporale. n cteva rnduri fusese nevoit s plece de lng ceilali pelerini i plnsese n solitudine, din motive pe care nu le putuse nelege. Ceilali pelerini... Mai rmseser doar Sol i pruncul. Printele Dur i-ar fi dat cu bucurie viaa pentru ca acetia doi s poat fi cruai. Este oare un pcat, se ntreb el, s cazi la nelegere cu Antihristul? Avansase mult n vale de acum, aproape pn n locul n care aceasta se curba ctre est, n fundtura larg unde Palatul Shrike i arunca labirintul de umbre peste pietre. Trecnd pe lng Criptele Grote, poteca se apropia mult de zidul nord-vestic. Dur simi aerul rcoros dinspre prima Cript i fu ispitit s intre doar pentru a-i reveni de cldur, pentru a nchide ochii i a moi. Continu s mearg. Intrarea n a doua Cript avea sculpturi baroce n roc i Dur i reaminti de bazilica veche pe care o descoperise n Falie: crucea uria i altarul unde venerau bikura retardai. Ei veneraser nemurirea dezgusttoare a cruciformului, nu posibilitatea
349

adevratei nvieri fgduit de Cruce. Dar care era diferena? Dur scutur din cap, ncercnd s alunge ceaa i cinismul care-i nnegurau toate gndurile. Poteca erpuia mai sus aici, pe lng a treia Cript Grot, cea mai scurt i mai puin impresionant dintre toate, n a treia Cript Grot se vedea o lumin. Dur se opri, trase aer adnc n piept i privi napoi n vale. Sfinxul era destul de vizibil la un kilometru deprtare, totui nu-l putea distinge pe Sol n umbre. Pentru o clip iezuitul se ntreb dac n a treia Cript se adpostiser ei noaptea trecut... dac nu cumva vreunul lsase o lantern acolo. Nu fusese a treia Cript. Exceptnd cutarea lui Kassad, de trei zile nimeni nu intrase acolo. Printele Dur tia c ar fi trebuit s ignore lumina, s se ntoarc la Sol, s stea de veghe alturi de brbat i de fiica lui. ns Shrike a venit la toi ceilali individual. De ce ar trebui s-i refuz chemarea? Simi umezeal pe obraz i-i ddu seama c plngea n tcere, incontient. i terse cu brutalitate lacrimile cu dosul palmei i rmase locului, ncletnd pumnii. Intelectul meu a fost trufia mea cea mai mare. Eu am fost iezuitul intelectual, sigur pe sine n tradiia lui Teilhard i Prassard. Pn i teologia pe care o impuneam Bisericii, seminaritilor i puinilor credincioi care nc mai ascultau pusese accentul pe minte, pe minunatul Punct Omega al contiinei. Dumnezeu vzut ca un algoritm inteligent. Ei bine, Paul, unele lucruri sunt mai presus de intelect! Dur ptrunse n a treia Cript Grot.
350

Sol se detept speriat, convins c se furia cineva spre el. Sri n picioare i privi n jur. Rachel scotea scncete slabe, trezindu-se din somn odat cu tatl ei. Brawne Lamia zcea nemicat acolo unde o lsase; ledurile medicale continuau s strluceasc verde, n vreme ce afiajul activitii cerebrale era o linie dreapt, roie. Dormise cel puin o or; umbrele se trser peste fundul vii i doar vrful Sfinxului mai era luminat de soare cnd acesta rzbtea printr-o sprtur a norilor. Fascicule de lumin ca nite stlpi ptrundeau piezi prin intrarea vii i iluminau pereii de stnc de vizavi. Vntul se nteea. n vale nu se mica ns nimic. Sol o ridic pe Rachel, care plngea, legnd-o uor, i cobor grbit treptele privind n spatele Sfinxului i ctre celelalte Cripte. Paul! Vocea lui trezi ecouri din piatr. Vntul strni colbul dincolo de Cripta de Jad, ns nimic altceva nu se clinti. Sol continua s aib senzaia c se furia ceva spre el, c era supravegheat. Rachel i se zbtu n brae i ip cu glsciorul ascuit i subire al nou-nscuilor. Sol i privi comagenda. Peste o or, avea s fie n vrst de o zi. Cercet cerul, cutnd nava Consulului, se blestem ncetior n barb i reveni la intrarea n Sfinx, schimb scutecele fetiei, se uit la Brawne, lu o trus de alptare din geant, apoi o mantie. Cldura se disipa iute dup dispariia soarelui. n jumtatea de or de amurg ce mai rmsese, Sol merse grbit prin vale, strignd numele lui Dur i privind n Cripte fr s intre. Trecu de Cripta de
351

Jad unde fusese ucis Hoyt, ale crei laturi ncepuser deja s strluceasc verde lptos. Trecu de Obeliscul negru, cu umbra proiectat pn sus pe peretele stncos sud-estic. Trecu de Monolitul de Cristal, ale crui niveluri superioare strluceau n ultimele raze ale zilei, ntunecndu-se pe msur ce soarele apunea undeva ndrtul Oraului Poeilor. n rcoarea brusc i linitea serii, trecnd pe lng Criptele Grote, Sol strig n fiecare i simi pe fa aerul umed dinuntru ca o rsuflare rece dintr-o gur deschis. Nici un rspuns. n ultimele clipe ale nserrii, parcurse cotul vii i ajunse la spectaculosul Palat Shrike, o combinaie de plane ascuite i metereze, ntunecat i amenintor n crepuscul. Se opri la intrare, strduindu-se s neleag ceva din umbrele negre ca tuul, turle, cpriori i piloni, strig n interiorul cufundat n bezn, dar nu-i rspunse dect ecoul. Rachel ncepu s plng din nou. Tremurnd, simind un fior rece pe ceaf, rsucindu-se ntruna pentru a-l surprinde pe nevzutul urmritor, i vznd doar umbre ce se adnceau i primele stele ale nopii printre norii de pe bolt, Sol se grbi napoi prin vale, ctre Sfinx, mergnd la nceput repede, apoi aproape alergnd pe lng Cripta de Jad, pe cnd vntul serii spori cu sunetul unui copil care ip. La dracu'! icni el cnd ajunse n captul treptelor Sfinxului. Brawne Lamia dispruse. Nu se zrea nici corpul femeii, nici cordonul ombilical metalic. njurnd i innd-o strns pe Rachel, Sol bjbi prin rani, cutndu-i lanterna.
352

Dup ce parcurse zece metri prin coridorul central, crturarul gsi ptura n care fusese nvelit Brawne. Mai departe... nimic. Coridoarele se ramificau i se ntortocheau, cnd lindu-se, cnd ngustndu-se, cu plafoanele cobornd att de mult, nct Sol trebuia s se trasc, innd fetia n braul drept, astfel c obrjorul ei era lipit de al su. Detesta s fie n cripta aceasta. Inima i bubuia att de slbatic, nct se atepta dintr-un moment n altul s aib un infarct. Ultimul coridor se strmt i se opri. Acolo unde cablul metalic ptrunsese n piatr, acum nu se mai zrea dect roca. Sol inu lanterna ntre dini i lovi cu palma n stnc, se mpinse n bolovani de mrimea unei case, de parc ar fi putut deschide o u secret care s dezvluie tunele. Nimic. O strnse i mai tare pe Rachel n brae i porni spre ieire, greind de cteva ori drumul i simind cum inima i galopeaz i mai slbatic, creznd c s-a rtcit. Ajunse apoi ntr-un coridor pe care-l recunoscu, dup aceea n coridorul principal, i iei. i purt fetia pn la piciorul treptelor, ct mai departe de Sfinx. Cnd ajunse la intrarea n vale, se opri, se aez pe un bolovan scund i gfi din greu, regsindu-i treptat suflul. Obrazul lui Rachel continua s fie lipit de gtul lui, iar pruncul nu scotea nici un scncet, nu fcea nici o micare, ci doar i ncrligase uor degeelele moi n barba lui. Vntul sufla dinspre pustietatea din spatele brbatului. Pe cer, norii se deschiser, dup care se nchiser, ascunznd stelele, astfel c unica lumin
353

provenea de la strlucirea bolnvicioas a Criptelor Timpului. Sol se temea c btile slbatice ale inimii sale i vor speria fiica, totui Rachel continua s se pstreze lipit de el, calm, i cldura ei constituia o linitire tactil. La naiba, murmur Sol. inuse la Brawne Lamia. inuse la toi pelerinii i acum ei dispruser. Deceniile peivcutc de Sol n nvmnt l condiionaser s caute abloane n evenimente, un grunte moral n depunerea aluvionar a experienei, ns evenimentele de pe Hyperion nu avuseser nici un ablon - erau doar confuzie i moarte. i legn fetia i privi ctre pustietate, ntrebndu-se dac ar fi trebuit s prseasc imediat locul acesta... s mearg spre oraul mort sau Donjonul Cronos... spre nord-vest, ctre litoral, ori ctre sud-est, acolo unde Lanul Cpstrului intersecta oceanul. Duse la fa o mn tremurtoare i-i frec obrazul; slbticia pustietii nu avea s nsemne salvare. Plecarea din vale nu-l salvase pe Martin Silenus. Apariiile lui Shrike fuseser raportate mult la sud de Lanul Cpstrului - ajungnd pn la Endymion i celelalte orae sudice - i chiar dac monstrul i-ar fi cruat, foamea i setea n-ar fi fcut-o. Sol ar fi putut supravieui cu plante, carnea roztoarelor i zpad topit de pe creste... dar rezerva de lapte a lui Rachel era limitat, chiar i cu proviziile aduse de Brawne din Donjon. Apoi i ddu seama c problema rezervelor de lapte era lipsit de importan... n mai puin de o zi voi fi singur. Sol i nbui un geamt, la gndul acela. Determinarea lui de a-i
354

salva copilul ii purtase prin dou decenii i jumtate i de o sut de ori mai muli ani-lumin. Hotrrea de a readuce viaa i sntatea lui Rachel era o for aproape palpabil, o energie slbatic pe care el i Sarai o mprtiser i pe care el meninuse la fel cum preotul unui templu menine flacra sacr. Nu, pentru Dumnezeu!, exista un ablon al evenimentelor, o temelie moral a acestei platforme de evenimente aparent aleatorii, iar Sol Weintraub avea s mizeze viaa lui i a fiicei sale pe credina aceea. Se ridic, porni ncet pe poteca spre Sfinx, sui treptele, gsi o mantie termic i pturi i aternu un culcu pentru ei pe treapta cea mai de sus, n vreme ce vnturile lui Hyperion urlau i Criptele Timpului sclipeau i mai intens. Rachel i sttea pe piept i abdomen, cu obrazul pe umrul lui, iar degeelele ei se ncletau i se descletau, dup cum lsa lumea pentru trmul odihnei pruncilor. Sol o auzi respirnd ncetior, pe msur ce se afunda mai mult n somn, auzi sunetele slabe ale bicuelor de saliv care se sprgeau pe buzele ei. Dup un timp, renun el nsui s se mai agae de lumea material i i se altur n somn. 30 Sol vis ceea ce visase din ziua n care Rachel contractase maladia lui Merlin. Mergea printr-o sal vast, unde coloane de grosimea arborilor sequoia se ridicau n penumbre i lumina stacojie cdea n stlpi solizi de undeva de sus. Se auzea zgomotul unei conflagraii gigantice,

355

planete ntregi care ardeau. n faa lui strluceau dou ovale de un rou foarte nchis. Cunotea locul. tia c mai departe avea s gseasc un altar, cu Rachel pe el - Rachel la douzeci de ani i incontient -, dup care avea s se aud Glasul, solicitator. Se opri pe balconul scund i privi n jos spre scena familiar. Fiica lui, femeia de la care el i Sarai i luaser rmas-bun cnd ea plecase pentru a lucra pe ndeprtata Hyperion dup absolvirea facultii, zcea dezbrcat pe o lespede mare de piatr. Deasupra ei pluteau globurile roii, gemene, ale privirii lui Shrike. Tot pe altar se afla un cuit lung i curbat din os ascuit. Glasul se auzi chiar atunci: Sol! Ia-o pe fiica ta, pe unica ta fiic Rachel, pe care o iubeti, du-te pe planeta Hyperion i jertfete-o acolo ca ofrand pe rug ntr-unui dintre locurile despre care i voi spune. Braele lui Sol tremurau de mnie i de durere, i smulse prul din cap i rcni n bezn, repetnd ceea ce-i mai spusese glasului acela: Nu vor mai exista ofrande, nici ale copiilor, nici ale prinilor. Nu vor mai exista sacrificii. Timpul supunerii i ispirii s-a ncheiat. Fie ne ajui ca un prieten, fie pleac! n visele anterioare, urmase zgomotul vntului i izolarea, pai teribil ndeprtndu-se n ntuneric. Acum ns visul continu, altarul plpi i rmase pe neateptate gol, cu excepia cuitului din os. Cele dou globuri roii pluteau n nlimi, rubine umplute cu foc de mrimea unor planete. Ascult, Sol, vorbi Glasul modulat, astfel c nu bubuia din nlimi, ci aproape c-i optea n ureche,
356

viitorul omenirii depinde de alegerea ta. O poi jertfi pe Rachel din dragoste, dac nu din supunere? Sol auzi rspunsul n minte, chiar pe cnd bjbia n cutarea cuvintelor. Nu aveau s mai existe jertfe. Nici azi i nici n alt zi. Omenirea suferise destul din dragostea pentru zeii ei, pentru ndelungata ei cutare a lui Dumnezeu. Se gndi la multele secole n care poporul lui, evreii, se trguiser cu Dumnezeu, plngndu-se, ciorovindu-se, criticnd nedreptatea lucrurilor, dar revenind mereu... mereu... la supunere, indiferent care ar fi fost preul. Generaii muriser n cuptoarele urii. Generaii ulterioare fuseser cicatrizate de focurile reci ale radiaiilor i urii rennoite. Nu i acum. De fapt, niciodat de acum ncolo. Spune da, tati. Sol tresri, simind atingerea unei mini pe mna sa. Fiica lui, Rachel, sttea lng el, nici prunc, nici adult, ci putoaica de opt ani pe care o cunoscuse de dou ori - trecnd nainte i napoi prin vrsta aceea -, Rachel cu prul aten-deschis strns la spate ntr-o coad simpl, cu silueta scund n rochi de joac din material de blugi decolorat de attea splturi i pantofiori. Sol o prinse de mn i o strnse ct putu de tare fr s-o rneasc, simind cum i se rspunde printr-o strnsoare la fel de apsat. Aceasta nu era o iluzie, nu era o cruzime final a lui Shrike. Aceasta era fiica lui. Spune da, tati. Sol rezolvase problema supunerii lui Avraam fa de un Dumnezeu care devenise crud. Supunerea nu mai putea fi de importan capital n relaiile dintre
357

omenire i divinitatea ei. ns ce se ntmpla atunci cnd copilul ales ca jertf cerea supunere fa de capriciul acelui Dumnezeu? Sol se ls ntr-un genunchi lng fiica lui i deschise braele. Rachel... Ea l mbri cu energia pe care btrnul i-o reamintea din nenumratele asemenea strngeri n brae, cu brbia pe umrul lui i braele aprige n intensitatea iubirii. Te rog, tati, i opti n ureche, trebuie s spunem da. Sol continu s-o in la piept, simindu-i braele subiri n jurul su i cldura obrazului lipit de al lui. Plngea n tcere, simind umezeala pe obraji i n barba sa scurt, totui nu dorea s-i dea drumul nici mcar pentru secunda necesar ca s-i tearg lacrimile. Te iubesc tati, murmur Rachel. El se ridic atunci, i terse faa cu dosul palmei i, innd ferm mna stng a lui Rachel n mna lui, ncepu lunga coborre ctre altarul de dedesubt. Sol se detept cu o senzaie de cdere i prinse instinctiv pruncul. Acesta i adormise pe piept, cu pumniorul strns i degetul mare n gur, dar cnd el tresri, fetia se trezi cu plnsul i reflexul de arcuire al unui nou-nscut speriat. Sol se ridic n picioare, lsnd pturile i mantia s cad n jurul su, i o strnse pe Rachel cu putere la piept. Era zi. Probabil, spre sfritul dimineii. Dormiser ntreaga noapte i razele soarelui se trser n vale i peste Cripte. Sfinxul se ghemuia deasupra lor ca un animal de prad, cu puternicele picioare

358

anterioare de ambele pri ale scrii pe care aipiser. Rachel plngea, cu faa contorsionat de ocul deteptrii, foamei i spaimei pe care o simea n tatl ei. Sol rmase sub razele ptrunztoare de soare i o legn. Sui pe treapta cea mai de sus a Sfinxului, i schimb scutecele, nclzi una dintre ultimele truse de alptare, i-o ddu fetiei pn ce scncetele se preschimbar n sunete slabe de supt, o btu pe spate ca s eructeze i o plimb, pn ce ea aipi iari. Rmseser mai puin de zece ore pn la ziua ei de natere. Mai puin de zece ore pn la apus i ultimele minute din viaa fiicei sale. Nu pentru prima dat, Sol i dori ca aceste Cripte ale Timpului s fi fost o uria cldire din sticl, simboliznd Cosmosul i zeitatea care-l conducea. Ar fi aruncat pietre n construcia aceea, pn i-ar fi spart toate geamurile. Se strdui s-i reaminteasc detaliile visului, ns cldura i asigurarea pe care le emanaser se destrmar n lumina nemiloas a soarelui lui Hyperion. i amintea numai rugmintea optit a lui Rachel. Gndul de a o oferi lui Shrike strngea mruntaiele lui Sol ca ntr-un pumn. Gata, gata.., i opti el cnd fetia se foi i scnci, lunecnd din nou ctre limanul amgitor al somnului. Gata, putoaico... Nava Consulului va sosi n curnd. Dintr-o clip n alta... Nava Consulului nu sosi pn la amiaz. Nava Consulului nu sosi pn dup-amiaz. Sol mergea pe fundul vii, strigndu-i pe pelerinii disprui, cntnd cntece pe jumtate uitate cnd Rachel se trezea, murmurnd cntecele de leagn cnd ea adormea iari. Fata lui era att de micu i de
359

uoar: 3 kilograme i 85 de grame i 45 de centimetri la natere, i reaminti el, surznd fa de anticele uniti de msur ale vechiului su cmin, Lumea lui Barnard. Ctre sfritul dup-amiezii, se detept, tresrind, din picoteala de la umbra labei extinse a Sfinxului, unde sttea n brae cu Rachel, care se trezea, cnd o nav spaial descrise un arc de cerc pe cupola cerului lapislazuli. A venit! strig el i Rachel se foi i se zbtu, parc rspunzndu-i. O linie albastr de fuziune strlucea cu intensitatea aceea a luminii zilei rezervat pentru navele spaiale ce ptrund n atmosfer. Sol opi pe loc, cuprins de uurare dup multe zile. Strig i sri, pn ce Rachel ncepu s scnceasc i s plng, speriat. Brbatul se opri i o ridic, tiind c pruncul nc nu-i putea focaliza privirea, dar dorind ca ea s vad frumuseea navei care cobora pe o traiectorie arcuit peste munii ndeprtai, venind spre deertul de pe podi. A reuit! strig Sol. Vine! Nava o s... Trei detunturi puternice izbir valea aproape simultan; primele dou erau bubuiturile sonice gemene ale amprentei navei care goneau naintea ei cnd decelera. A treia era sunetul distrugerii ei. Sol se holb la punctuleul sclipitor din apexul lungii cozi de fuziune, care deveni brusc la fel de strlucitor ca soarele, se extinse ntr-un nor de flcri i gaze clocotitoare, apoi se rostogoli ctre deertul ndeprtat n zece mii de fragmente arztoare. Clipi din ochi, alungnd ecourile de pe retine, iar Rachel continu s plng. Dumnezeule..., opti Sol. Dumnezeule...
360

Era imposibil s nege distrugerea complet a navei. Explozii secundare sfrtecar vzduhul la treizeci de kilometri deprtare i buci czur, lsnd n urm dre de fum i flcri spre deert, spre muni i spre Oceanul de Iarb de dincolo de acetia. Dumnezeule... Sol se aez pe nisipul cald. Era prea epuizat ca s plng, prea sectuit pentru a face orice altceva dect s-i legene fetia, pn ce scncetele ei ncetar. Peste zece minute, brbatul ridic ochii cnd alte dou siaje de fuziune arser cerul, ndreptndu-se ctre sud de la zenit. Unul dintre ele explod, prea departe pentru ca sunetul s ajung pn la el. Al doilea dispru din vedere, dup stncile sudice, dincolo de Lanul Cpstrului. Poate c n-a fost Consulul, murmur el. S-ar putea s fie invazia Expulzailor. Poate c nava Consulului va veni totui dup noi. Dar nava nu veni pn la sfritul dup-amiezii. Nu veni nici pan ce lumina micului soare al lui Hyperion sclipi pe peretele de stnc i umbrele se ntinser ctre Sol, pe treapta cea mai de sus a Sfinxului. Nu veni nici cnd valea fu scufundat n umbre. Rachel se nscuse la mai puin de treizeci de minute de clipa aceea. Sol i control scutecele, l gsi uscat i o hrni cu ultima trus de alptare. n timp ce mnca, ea l privea cu ochi mari i negri, parc cercetndu-i chipul. Sol i aminti primele minute cnd o inuse n brae, n vreme ce Sarai sttea sub ptur; ochii pruncului l strpunseser

361

cu aceleai ntrebri i surprindere la gsirea unei asemenea lumi. Vntul serii aduse nori care acoperir iute valea. Uruiturile dinspre sud-vest se auzir mai nti sub forma unor tunete ndeprtate, apoi cu nspimnttoarea regularitate a artileriei - cel mai probabil erau explozii nucleare sau de plasm la vreo cinci sute de kilometri spre sud. Sol scan cerul printre norii joi i ntrezri dre de meteori arztori arcuindu-se pe bolt: probabil proiectile balistice sau navete de asolizare. Indiferent care ar fi fost explicaia, nu putea s nsemne dect moarte pentru Hyperion. Sol le ignor. i cnt ncetior lui Rachel, pe cnd ea termin laptele. El se dusese pn la intrarea n vale, dar acum revenea fr grab ctre Sfinx. Criptele strluceau ca niciodat, unduind cu lumina orbitoare a gazelor nobile excitate de electroni. Deasupra, ultimele raze ale soarelui care apunea preschimbau norii ntr-un plafon de flcri pastelate. Rmseser mai puin de trei minute pn la celebrarea final a naterii lui Rachel. Sol tia c, chiar dac nava Consulului ar fi sosit n secunda aceea, el n-ar fi avut timp s ajung la bordul ei, ori s-i duc fiica ntr-un compartiment criogenic. Nu dorea asta. Sui ncet treptele spre Sfinx, dndu-i seama c Rachel parcursese acelai drum cu douzeci i ase de ani n urm, fr s fi bnuit vreodat soarta care o atepta n mormntul ntunecat. Se opri pe treapta de sus i inspir adnc. Lumina soarelui era material, umplnd cerul i nflcrnd aripile i trunchiul superior al Sfinxului. Cripta n sine prea c elibereaz lumina pe care o stocase,
362

aidoma bolovanilor din deertul de pe Hebron, acolo unde Sol rtcise prin pustietate cu ani n urm, cutnd iluminare i gsind numai ntristare. Vzduhul plpia de lumin i vntul continua s se nteeasc, suflnd nisip peste fundul vii i dup aceea slbind n intensitate. Sol se ls ntr-un genunchi pe treapta cea mai de sus i ndeprt pturica lui Rachel, lsnd pruncul doar n hinuele din bumbac moale ale nou-nscuilor. Scutece... Rachel se zbtu n minile sale. Faa ei era purpurie i lucioas, minile micue i roii de efortul ncletrii i descletrii. Sol i-o reamintea exact aa, atunci cnd medicul i ntinsese pruncul, atunci cnd el i privise fiica nou-nscut; o privise atunci la fel cum o privea acum, dup care o aezase pe abdomenul lui Sarai, pentru ca s-o poat vedea i mama ei. Dumnezeule, icni el i cobor i cellalt genunchi. ntreaga vale vibr, parc strbtut de un seism. Vag, Sol putea auzi exploziile continund departe n sud, ns grija lui mult mai imediat era lumina teribil dinspre Sfinx. Umbra brbatului se lungi brusc cincizeci de metri ndrtul su, pe scar i peste fundul vii, cnd cripta puls i vibr de lumin. Cu coada ochiului, Sol putea vedea i celelalte cripte strlucind la fel de intens - reactoare uriae, baroce, n ultimele secunde dinaintea topirii lor. Intrarea Sfinxului puls albastru, apoi violet, dup aceea alb orbitor. napoia Sfinxului, pe peretele platoului de deasupra vii Criptelor Timpului, un arbore imposibil plpi i se materializ, cu trunchi uria i ramuri din oel ascuit ridicndu-se n norii
363

sclipitori i mai sus. Sol privi iute, vzu spinii lungi de trei metri i fructele groaznice pe care le purtau, dup care reveni cu ochii ctre intrarea Sfinxului. Undeva, vntul url i tunetul hurui. Undeva, nisip vermillon zbura precum cortine de snge uscat n lumina nfricotoare radiat de Cripte. Undeva, glasuri ipar i un cor zbier. Sol ignor toate acestea. El avea ochi doar pentru chipul fiicei sale i, dincolo de ea, pentru umbra care umplea acum intrarea strlucitoare a mormntului. Shrike iei. Creatura trebui s se aplece pentru ca trupul nalt de trei metri din lame de oel s nu ating pragul de sus al uii. Pi pe platforma superioar a Sfinxului i naint, parial organic, parial statuie, mergnd cu ncetineala ngrozitoare a comarurilor. Lumina muribund de deasupra undui pe carapacea sa, se revrs n cascad pe platoa curb a pieptarului spre ghimpii din oel de acolo, scprnd pe tiurile degetelor i pe scalpelele care se ridicau din toate articulaiile. Sol o strnse pe Rachel la piept i intui cu privirea furnalele multifaetate roii care jucau rolul de ochi ai lui Shrike. Amurgul pli n sclipirea sngerie a visului recurent al lui Sol. Capul lui Shrike se ntoarse puin, pivotnd fr frecare, rotindu-se cu nouzeci de grade la dreapta, nouzeci de grade la stnga, ca i cum i-ar fi inspectat domeniul. Creatura naint trei pai, oprindu-se la mai puin de doi metri de brbat. Cele patru brae ale ei se rsucir i se nlar, iar lamele degetelor se descletar.

364

Sol o strnse puternic pe Rachel. Pielea fetiei era umed, chipul vineiu i ptat de eforturile naterii. Mai rmsese puin. Ochii ei, micndu-se separat, preau c se focalizeaz asupra tatlui ei. Spune da, tati. Sol i aminti visul. Capul lui Shrike se plec, pn ce ochii rubinii din gluga nfricotoare nu priveau nimic altceva dect pe btrn i pe pruncul su. Maxilarele de argint viu se ntredeschiser puin, dezvluind straturi i niveluri de dini din oel. Patru mini se ntinser, cu palmele metalice n sus, oprindu-se la o jumtate de metru de faa lui Sol. Spune da, tati. i aminti visul, i aminti mbriarea fiicei sale i nelese c, n cele din urm - cnd totul e rn -, putem purta cu noi n mormnt doar loialitatea fa de cei pe care-i iubim. Credina - adevrata credin - nsemna s te bizui pe iubirea aceea. Sol i ridic fetia nou-nscut i murind, n vrst de cteva secunde, ipnd cu prima i ultima ei rsuflare, i o nmn lui Shrike. Absena greutii ei aproape nensemnate l lovi pe brbat cu o ameeal neateptat. Shrike o ridic pe Rachel, se retrase un pas i fu nvluit n lumin. n spatele Sfinxului, arborele de epe ncet s mai plpie, comut n faz cu clipa prezent, i se focaliz hidos. Crturarul pi nainte, cu brae imploratoare, cnd Shrike pi ndrt n radian i dispru. Explozii cutremurar norii i-l trntir pe Sol n genunchi cu ocul undelor de presiune. ndrtul su, n jurul su, Criptele Timpului se deschideau.
365

Contents PARTEA NTI...........................................................3 1...........................................................................3 2.........................................................................13 3.........................................................................27 4.........................................................................43 5.........................................................................60 6.........................................................................66 7.........................................................................77 8.........................................................................90 9.......................................................................104 10.....................................................................122 11.....................................................................125 12.....................................................................144 13.....................................................................147 14.....................................................................155 15.....................................................................171 PARTEA A DOUA..................................................193 16.....................................................................193 17.....................................................................207 18.....................................................................217 19.....................................................................237 20.....................................................................246
366

21.....................................................................254 22.....................................................................262 23.....................................................................273 24.....................................................................280 25.....................................................................294 26.....................................................................310 27.....................................................................315 28.....................................................................320 29.....................................................................336 30.....................................................................355

367