Sunteți pe pagina 1din 313

Dan Brown

CONSPIRAIA
(Deception Point, 2001) Nota autorului Delta Force, National Reconnaissance Office i Space Frontier Foundation sunt or ani!a"ii reale# $oate te%nolo iile descrise &n acest ro'an e(ist) cu ade*)rat# +Dac) aceast) descoperire se confir'), ea *a oferi una dintre cele 'ai uluitoare perspecti*e de!*)luite *reodat) de tiin") despre uni*ersul nostru# ,'plica"iile acestei descoperiri sunt aproape i'posi-il de sta-ilit &n acest 'o'ent# .%iar dac) pro'ite s) ofere r)spunsuri la unele dintre cele 'ai *ec%i &ntre-)ri ale o'enirii, ea are darul de a ridica i alte &ntre-)ri, la fel de esen"iale#+ Preedintele Bill .linton, &n ti'pul unei conferin"e de pres) dup) anun"ul unei descoperiri -ote!ate /0123001, la data de 4 au ust 1554

Prolo 6n locul acesta uitat de Du'ne!eu, 'oartea putea lua nenu')rate for'e# 7eolo ul .%arles Brop%8 se confruntase cu splendoarea s)l-atic) a acestei !one *re'e de ani &ntre i, totui ni'ic nu9l putea pre )ti pentru o soart) at:t de necru")toare i de neo-inuit) ca aceea care &l atepta# .ei patru c:ini %us;8 tr) eau prin tundr) sania &n care se )sea ec%ipa'entul lui de cercetare, c:nd, deodat), &ncetinir) rit'ul i9i ridicar) capetele &nspre cer# < .e s9a &nt:'plat= &ntre-) Brop%8, co-or:nd din sanie# Dincolo de norii de furtun) care se adunau, se i*i un elicopter de transport cu dou) rotoare, 'ane*rat cu o e(traordinar) de(teritate printre piscurile de %ea")# +.e ciudat>+ &i !ise el# Nu *)!use niciodat) elicoptere &n aceast) !on) din e(tre'itatea nordic)# /paratul ateri!) la cinci!eci de 'etri dep)rtare, ridic:nd *:rte?uri &n"ep)toare de !)pad)# .:inii c%el)l)ir), speria"i# @ile elicopterului se desc%iser) i co-or:r) doi -)r-a"i &nar'a"i cu puti, &'-r)ca"i &n salopete al-e de iarn), care se &ndreptar) r)-i"i spre Brop%8# < Doctorul Brop%8= &l &ntre-) unul din ei# 7eolo ul era descu'p)nit# < De unde &'i ti"i nu'ele= .ine sunte"i= < Scoate"i9*) sta"ia radio, *) ro # < Pofti'= < Face"i ce *i se spune> @i'it, Brop%8 scoase sta"ia din %aina roas)# <$re-uie s) trans'ite"i un apel de ur en"a#Pune"i sta"ia pe frec9 *en"a de 100 A1!#

+100 A1!= se 'ir) Brop%8, ne&n"ele :nd ni'ic# Ni'eni nu poate s) recep"ione!e ce*a la o frec*en") at:t de ?oas)#+ < / fost *reun accident= .el de9al doilea -)r-at ridic) ar'a i o &ndrept) spre capul lui Brop%8# < Nu a*e' ti'p de e(plica"ii# Face"i ce *i s9a spus> $re'ur:nd, Brop%8 re l) sta"ia pe frec*en"a indicat)# Pri'ul -)r-at &i &n':n) un -ilet# < $rans'ite"i acest 'esa?# /cu'> Brop%8 pri*i -iletul# < Nu &n"ele # ,nfor'a"ia aceasta este incorect)# Nu a'### B)r-atul &i lipi ar'a de t:'pl)# Bocea lui Brop%8 tre'ura &n ti'p ce trans'itea -i!arul 'esa?# < Bine, !ise pri'ul -)r-at# /cu' urc)9te &'preun) cu c:inii &n elicopter> Su- a'enin"area cu ar'a, Brop%8 reui s)9i suie c:inii i sania &n elicopter, cu a?utorul unei ra'pe# ,'ediat ce opera"iunea fu &ndeplinit), aparatul decol), &ndrept:ndu9se spre *est# < .ine nai-a sunte"i= ceru Brop%8 s) afle, transpir:nd &n %aina roas)# +Ci ce sens a*ea 'esa?ul acela=>+ B)r-a"ii nu9i r)spunser)# B:ntul uiera &n)untru prin ua desc%is) a elicopterului &n ti'p ce acesta lua &n)l"i'e# .ei patru %us;8 ai lui Brop%8, &nc) le a"i la sania &nc)rcat), &ncepur) s) c%el)l)ie# < D)car &nc%ide"i uile, le ceru Brop%8# Nu *ede"i c) ani'alele sunt speriate= Din nou nu pri'i nici un r)spuns# .:nd elicopterul a?unse la o altitudine de 1 200 de 'etri, r)'ase suspendat deasupra unui lan" de pr)p)stii i cre*ase# Deodat), cei doi -)r-a"i se ridicar) i, f)r) un cu*:nt, apucar) sania &nc)rcat) i o &'9 pinser) prin ua desc%is)# Brop%8 pri*i &n ro!it cu' c:inii &ncearc) &n !adar s) se opun) reut)"ii enor'e care &i tr) ea dup) ea# 6ntr9o clip) ani'alele disp)rur), url:nd &n ti'p ce c)deau din elicopter# Brop%8 se ridicase &n picioare "ip:nd, c:nd -)r-a"ii &l &nf)car) i &l t:r:r) spre u)# Parali!at de roa!), Brop%8 lo*i cu pu'nii, &ncerc:nd s) se fereasc) de ':inile *i uroase care &l &'pin eau afar)# 6'potri*irea fu !adarnic)# .:te*a 'o'ente 'ai t:r!iu, se rosto olea spre a-isul de dedesu-t#

1 Restaurantul $oulos, care se afl) c%iar l:n ) .apitol 1ill, se laud) cu un 'eniu politically incorrect, care include *i"elu i carpaccio de cal, ceea ce &l transfor'), ca o ironie, &n locul cel 'ai c)utat de protipendada Eas%in tonului pentru luarea 'icului de?un# 6n aceast) di'inea"), $oulos era a lo'erat < o ade*)rat) lar') f)cut) de folosirea tac:'urilor din ar int, de 'ain)riile de f)cut cafea espresso i de con*ersa"iile purtate prin inter'ediul telefoanelor celulare# Ceful de sal) toc'ai lua o &n %i"itur) din Blood8 Dar89ul s)u pe care &l -ea de di'inea"), c:nd &i f)cu apari"ia o fe'eie# O'ul se &ntoarse spre ea afi:ndu9i un !:'-et pe care9l e(ersa de 'ult ti'p# < Bun) di'inea"a, rosti el# .u ce *) pot a?uta= 0a trei!eci i ce*a de ani, fe'eia era foarte atr) )toare# Purta pantaloni ri din -u'-ac, pantofi f)r) toc clasici i o -lu!) de fir') de

culoarea fildeului# St)tea drept, cu -)r-ia c%iar uor ridicat), nu ca un indiciu al aro an"ei, ci 'ai de ra-) ca un se'n al for"ei# P)rul ei era castaniu desc%is, coafat dup) canoanele celui 'ai popular stil &n Eas%in tonF +fe'eia9ancor)+ < adic) o coafur) -o at) &n *olu' i &ntoars) spre interior la ni*elul u'erilor### cu p)rul suficient de lun pentru a fi se(8, dar &n acelai ti'p suficient de scurt pentru a9i a'inti oric)rui interlocutor c) t:n)ra se socotea ce*a 'ai deteapt) dec:t acesta# < /' &nt:r!iat pu"in, rosti ea pe un ton indiferent# /' pro ra'at) o &nt:lnire la 'icul de?un cu senatorul Se(ton# Ceful de sal) se ener*) -rusc#+Senatorul Sed ewic; Se(ton#+Sena9 torul era un o-inuit al localului i unul dintre cei 'ai fai'oi oa'eni ai 'o'entului din &ntrea a "ar)# .u o s)pt)':n) &n ur'), dup) ce &n*insese la scor &n toate cele dou)spre!ece circu'scrip"ii repu-licane la aa9nu'ita Super Dar"ea Glectoral),senatorul &i asi urase practic spri?inul partidului la no'inali!area pentru ale erile la preedin"ia Statelor @nite# Dul"i credeau c) senatorul are o ans) foarte 'are de a9i fura fotoliul de la .asa /l-) actualului preedinte la ale erile din toa'n)# 6n ulti'a *re'e, c%ipul lui Se(ton p)rea s) se re )seasc) &n toate re*istele din "ar), al)turi de slo anul de ca'panie electoral) suprapus i'a inii /'ericiiF +Stop c%eltuielilor# Start refacerii+# < Senatorul Se(ton se afl) &n separeul do'niei sale, &i !ise eful de sal)# Ci du'nea*oastr) cine sunte"i= < Rac%el Se(ton# Fiica lui# +.e prostie a' f)cut+, &i spuse -)r-atul# /se')narea era frapant)# Fe'eia a*ea oc%ii p)trun!)tori ai senatorului i aceeai siluet) rafinat), acel aer lefuit al no-ili'ii *ec%i# Senatorul reuise &n 'od clar s) pase!e enera"iei ur')toare tr)s)turile sale fine, cu toate c) Rac%el Se(ton p)rea s) &i poarte fru'use"ea natural) cu o ra"ie i o 'odestie din care tat)l ei ar fi a*ut ce &n*)"a# < G o pl)cere s) *) a*e' printre noi, do'nioar) Se(ton# 6n ti'p ce o conducea pe fata senatorului c)tre 'asa tat)lui ei, eful de sal) se si'"i ruinat de 'ul"i'ea de pri*iri lasci*e care o ur')reau pe fe'eie### unele discrete, altele de9a dreptul neruinate# Pu"ine fe'ei luau 'asa la $oulos i doar c:te*a ar)tau la fel de -ine ca Rac%el Se(ton# < Dito trup, opti un 'esean# Se(ton i9a )sit de?a o ne*ast) nou)= < G fata lui, idiotule, &l apostrof) un altul# ,ndi*idul c%icotiF < /a cu' &l tiu eu pe Se(ton, pro-a-il c9ar re ula9o c%iar i pe ea# .:nd a?unse la 'asa tat)lui ei, Rac%el *)!u c) senatorul era prins &ntr9o discu"ie aprins) la telefonul s)u celular despre unul dintre succesele lui recente# Se uit) la Rac%el doar at:t ct s) -at) cu de etul &n ceasul .artier pe care9l a*ea la ':n), a'intindu9i astfel c) &nt:r!iase# +Ci 'ie 'i9a fost dor de tine+, &i r)spunse Rac%el &n :nd# Pri'ul dintre cele dou) prenu'e ale tat)lui ei era $%o'as, dei el alesese cu 'ult ti'p &n ur') s)9l foloseasc) pe cel de9al doilea# Rac%el -)nuia c) 'oti*ul fusese faptul c) lui &i pl)cea alitera"ia creat)# Senatorul Sed ewic; Se(ton# ,ndi*idul era un ani'al politic cu p)rul ar intiu i li'-a 'ieroas), &n!estrat cu aspectul unui 'edic din serialele de du!in), o &nf)"iare cu' nu se putea 'ai potri*it) dac) pri*i' lucrurile prin pris'a talentelor sale de actor# < Rac%el>

B)r-atul &i &nc%ise telefonul celular i se ridic) s) &i s)rute fata pe o-ra!# < Bun), tat), &l salut) ea, dar nu9i r)spunse la s)rut# < /r)"i epui!at)# +,ar &ncepe+, &i spuse# < /' pri'it 'esa?ul t)u# .e s9a &nt:'plat= < N9a' *oie s)9'i in*it fata &n ora la 'icul de?un= Rac%el &n*)"ase de 'ult c), de o-icei, tat)l ei *oia s) o &nt:lneasc) doar dac) ur')rea ce*a anu'e# Se(ton sor-i o ur) de cafeaF < Deci, cu' o 'ai duci= < Sunt ocupat)# B)d c) &"i 'er e ca'pania de 'inune# < O%, s) nu discut)' despre afaceri# Se(ton se aplec) peste 'as) i &i co-or& *oceaF < .u' e tipul )la de la Departa'entul de Stat cu care "i9a' f)cut cunotin")= Rac%el pufni, si'"ind de?a ne*oia i'perioas) de a se uita la ceas# < .%iar n9a' a*ut ti'p s)9l sun, tat)### Ci a *rea s) &ncete!i s) 'ai### < $re-uie s)9"i faci ti'p pentru lucrurile i'portante, Rac%el# Dac)9"i lipsete dra ostea, restul nu 'ai are nici un sens# 6n 'intea lui Rac%el se perindar) c:te*a replici, dar ea se %ot)r& s) nu &i r)spund)# .:nd era *or-a de tat)l ei, faptul c) era o persoan) 'ai &n *:rst) nu constituia un i'pedi'ent# < /i *rut s) ') *e!i, tat)= Spuneai c) e ce*a i'portant# < .%iar este# Pri*irea tat)lui ei o cerceta cu aten"ie# 6n fa"a lui, Rac%el si'"i cu' o parte a ar u'entelor create toc'ai pentru a se ap)ra dispar# 6i -leste') &n :nd for"a i puterea# Oc%ii erau darul cel 'ai de pre" al senatorului < Rac%el era aproape si ur) c) acest dar &l *a purta pe senator p:n) la .asa /l-)# Oc%ii lui se puteau u'ple de lacri'i la co'and), ca apoi, dup) doar o secund), s) se li'pe!easc) precu' o fereastr) desc%is) c)tre un suflet &nfl)c)rat, un le )':nt de &ncredere adresat tuturor# +$otul se re!u') la &ncredere+, &i spusese el &ntotdeauna# Senatorul pierduse cu 'ul"i ani &n ur') &ncrederea fiicei sale, dar o c:ti a acu', cu pai repe!i, pe cea a unei ")ri &ntre i# < Breau s)9"i fac o propunere, rosti senatorul Se(ton# < D)9'i *oie s) %icesc, *eni replica lui Rac%el, &ncerc:nd s) re*in) &n for")# Breun di*or"at de soi care9i caut) o ne*ast) t:n)r)= < Nu te a') i sin ur), dulcea")> Nu 'ai eti c%iar aa de t:n)r)> Rac%el ar fi *rut s) se fac) 'ic) de tot, sen!a"ie pe care o resi'"ea adesea c:nd se &nt:lnea cu tat)l ei# Breau s)9"i arunc un colac de sal*are> &i !ise el# < 1a-ar n9a*ea' c) ') duc la fund> < $u nu te duci> Preedintele, da> /r tre-ui s) sari &n alt) -arc) p:n) nu e prea t:r!iu# < N9a' 'ai discutat pe te'a asta= < 7:ndete9te la *iitorul t)u, Rac%el> /i putea s) *ii s) lucre!i pentru 'ine# < Sper c) nu de9asta '9ai in*itat la 'icul de?un> Bocea cal') a senatorului &ncepu s) dea uoare se'ne de ner)-dareF < Rac%el, tu nu &n"ele i c) faptul c) tu lucre!i pentru el are efecte ne ati*e asupra 'ea### Ci asupra ca'paniei 'ele# Rac%el oft)# Nu se &nt:'pla pentru pri'a dat)#

< $at), eu nu lucre! pentru preedinte# Nici ')car nu m-am ntlnit cu preedintele# Duncesc &n Fairfa(, pentru nu'ele lui Du'ne!eu> < Politica &nsea'n) i'a ine i percep"ie, Rac%el# $u dai impresia c) lucre!i pentru preedinte# Rac%el pufni, &ncerc:nd s)9i p)stre!e cal'ulF < /' 'uncit prea 'ult ca s) o-"in slu?-a asta, tat)> Nu renun" la ea> Senatorul &i 'i?i oc%ii i9o sfredeli cu pri*ireaF < Ctii, c:teodat) e ois'ul )sta al t)u c%iar c)### < Do'nul senator Se(ton= 0:n ) 'as) ap)ruse ca din senin un reporter# Dispo!i"ia lui Se(ton se sc%i'-) instantaneu# Rac%el oft) i lu) un corn din coul de pe 'as)# < Ralp% Sneeden, se reco'and) reporterul# Washington Post. Pot s) *) pun c:te*a &ntre-)ri= Senatorul &i !:'-i i &i terse ura cu un er*e"elF < .u 'ult) pl)cere, Ralp%# Dar s) nu dure!e 'ult# Nu9'i place s)9'i -eau cafeaua rece# Reporterul r:se ca la co'and)F < Bine&n"eles, do'nule# Scoase un 'inicasetofon i &l porniF < Do'nule senator, &n inter*en"iile du'nea*oastr) tele*i!ate face"i apel la o le isla"ie care s) asi ure salarii e ale pentru fe'ei### precu' i la reduceri de i'po!ite pentru fa'iliile tinere# Pute"i s) ne e(plica"i care e lo ica acestor afir'a"ii= < Desi ur# Pur i si'plu sunt un ad'irator &nfocat al fe'eilor i al fa'iliilor puternice# Rac%el era c:t pe ce s) se &nece cu o -ucat) de corn# < ,ar &n ceea ce pri*ete fa'iliile, continua reporterul, *or-i"i foarte 'ult despre educa"ie# /"i propus 'ai 'ulte reduceri de -u et care au st:rnit 'ari contro*erse &n efortul de a se aloca fonduri 'ai 'ari colilor din aceasta "ar)# < .red sincer c) tinerii sunt *iitorul acestei ")ri# 0ui Rac%el nu9i *enea s) cread) ca tat)l ei se co-or:se p:n) la a cita din te(tele c:ntecelor pop# < 6nc) o &ntre-are, do'nule, !ise reporterul# 6n ulti'ele s)pt)':ni a"i &nre istrat un salt uria &n sonda?e# Preedintele are de ce s)9i fac) ri?i# Ne pute"i &'p)rt)i :ndurile du'nea*oastr) le ate de aceste suc9 cese recente= < .red c) aici e *or-a de &ncredere# /'ericanii &ncep s) &n"elea ) c) preedintele nu se 'ai poate -ucura de spri?inul popula"iei &n deci!iile dure pe care tre-uie s) le ia# ,'ensele c%eltuieli pe care le face u*ernul &ndatorea!) aceast) "ar) tot 'ai 'ult, iar a'ericanii &ncep s) &n"elea ) c) a sosit ti'pul ca aceste c%eltuieli s) &ncete!e i s) &nceap) procesul de refacere# 6n acea clip), pa erul din eanta lui Rac%el &ncepu s) sune, de parc) ar fi *rut s) pun) cap)t discursului retoric al tat)lui ei# 6n 'od nor'al, sunetul electronic ascu"it ar fi *enit ca o &ntrerupere nepl)cut), &ns), &n acel 'o'ent, pentru ea aproape c) se')na cu o 'elodie# Senatorul se str:'-), indi nat c) fusese &ntrerupt# Rac%el pescui pa erul din eant) i ap)s) o sec*en") presta-ilit) de cinci -utoane, confir':nd astfel c) era &ntr9ade*)r persoana c)reia &i era destinat 'esa?ul# Sunetul se opri i 0.D9ul &ncepu s) clipeasc)# Gra se'nalul c) &n decurs de cincispre!ece secunde Rac%el ur'a s) pri'easc) un 'esa? securi!at# Sneeden &i !:'-i senatoruluiF

< Gste clar c) fata du'nea*oastr) este o fe'eie ocupat)# D) -ucur s) constat c) *) 'ai )si"i ti'p pentru a lua 'asa &'preun)> < .u' *9a' 'ai spus, fa'ilia e &ntotdeauna pe pri'ul plan> Sneeden &ncu*iin"), apoi &i arunc) o pri*ire 'ai t)ioas)# < Pot s) *) &ntre-, do'nule, cu' *) estiona"i, du'nea*oastr) i fata du'nea*oastr), conflictul de interese= < .onflict= Senatorul Se(ton &i &nclin) capul cu o e(presie de total) nedu'erireF < 0a ce conflict *) referi"i= Rac%el &i ridic) pri*irea, str:'-:ndu9se de teatrul pe care9l ?uca taic)9s)u# Ctia precis &ncotro se &ndrepta discu"ia# +0ua9i9ar nai-a pe reporteri+, &i !ise ea# Hu')tate dintre ei se )seau pe tatele de plat) ale partidelor politice# 6ntre-area reporterului era una dintre cele pe care ?urnalitii le nu'eau grapefruit, adic) o &ntre-are 'enit) a fi &n aparen") dur), dar care &n realitate &i ridica 'in ea la fileu senatorului < o 'in e pe care tat)l ei o putea folosi ca s) dea c:te*a lo*ituri decisi*e &n cele 'ai di*erse direc"ii# < P)i, do'nule###, tui reporterul, 'i':nd stin %ereala# .onflictul st) &n faptul c) fiica du'nea*oastr) lucrea!) pentru +ina'ic+# Senatorul Se(ton i!-ucni &ntr9un %o%ot de r:s, eli'in:nd i'ediat tensiunea creat)F < 6n pri'ul r:nd,Ralp%, preedintele i cu 'ine nu sunte' dumani. Pur i si'plu sunte' doi patrio"i care au idei diferite despre 'odul &n care tre-uie condus) "ara pe care o iu-esc# Reporterul radia de satisfac"ie# Nada fusese -ine aruncat)# < Ci &n al doilea r:nd= < 6n al doilea r:nd, fiica 'ea nu este an a?ata preedinteluiI ea este an a?ata Ser*iciilor de ,nfor'a"ii# .o'pilea!) rapoarte cu date i tri'ite re!ultatele la .asa /l-)# Gste o po!i"ie c:t se poate de ne&nse'nat)# F)cu o pau!) i se uit) la Rac%elF < De fapt, dra a 'ea, nu sunt nici ')car si ur c) l9ai ntlnit *reo9 dat) pe preedinte, nu9i aa= Rac%el se uit) fi( la tat)l ei, str)ful er:ndu9l cu pri*irea# Pa erul &ncepu s) scoat) nite ! o'ote i atrase aten"ia lui Rac%el asupra 'esa?ului care toc'ai ap)rea pe ecranF +RPR$ D,RNRO S$/$+ Rac%el descifr) instantaneu 'esa?ul i se &ncrunt)# Betile erau neateptate i, cu si uran"), proaste# /cu' c%iar a*ea un 'oti* s) plece de la &nt:lnireF < Do'nilor, rosti ea, ') doare sufletul, dar c%iar tre-uie s) plec# /' &nt:r!iat la lucru# < Do'nioara Se(ton, i9o rete!) scurt reporterul, &nainte de a pleca, ') &ntre-a' dac) pute"i co'enta !*onul confor' c)ruia du'nea*oastr) a"i cerut aceast) &nt:lnire la 'icul de?un pentru a discuta posi-ilitatea de a *) p)r)si actuala slu?-) ca s) *) al)tura"i ca'paniei tat)lui du'nea*oastr)# Rac%el se si'"i de parc) &i arunc) cine*a cafea fier-inte drept &n fa")# 6ntre-area o luase co'plet pe nepre )tite# Se uit) la tat)l ei i &n"elese din r:n?etul lui c) &ntre-area fusese pre )tit) dinainte# Bru s) se arunce peste 'as) i s)9l &n?un %ie pe senator cu furculi"a# Reporterul &i *:r& reportofonul su- nasF < Do'nioar) Se(ton=

Rac%el &l pri*i "int) pe reporterF < /scult), Ralp%, sau cu' nai-a te9o 'ai fi c%e':nd, s)9"i intre -ine &n cap un lucruF nu a' nici cea 'ai 'ic) inten"ie de a renun"a la slu?-a actual) ca s) lucre! pentru senatorul Se(ton, iar dac) pu-lici altce*a, o s) ai ne*oie de un clete 'are ca s)9"i sco"i reportofonul din fund> Se p)rea c) oc%ii reporterului 'ai a*eau pu"in i9i ieeau din or-ite# 6i &nc%ise reportofonul, st)p:nindu9i cu reu un r:n?etF < B) 'ul"u'esc a':ndurora> Dup) care se f)cu ne*)!ut# Rac%el re ret) i'ediat aceast) ieire#Dotenise te'pera'entul tat)lui ei i se ura pentru asta# +.u cal', Rac%el# .u foarte 'ult cal'#+ $aic)9s)u se uit) la ea de!apro-atorF < /i face -ine s) iei nite lec"ii de -un) purtare# ,'ediat Rac%el &ncepu s)9i str:n ) lucrurileF < 6nt:lnirea asta a luat sf:rit> Senatorul p)rea c) oricu' ter'inase cu ea# 6i scoase 'o-ilul ca s) dea un telefonF < 0a re*edere, dulcea")# $reci pe la -irou &ntr9o !i s) ne salu"i# Ci ')rit)9te odat), pentru nu'ele lui Du'ne!eu> /i trei!eci i trei de ani> < $rei!eci i patru, i9o &ntoarse ea# Secretara ta "i9a tri'is o &ntiin9 "are# Gl 'ur'ur) tristF < $rei!eci i patru> /proape o fat) -)tr:n)# Ctii, c:nd eu a?unsese' la trei!eci i patru de ani, de?a### < $e &nsurasei de?a cu 'a'a i o re ulai pe *ecina= .u*intele se au!ir) 'ai tare dec:t ar fi *rut Rac%el i acu' at:rnau aproape ireale &n spa"iul dintre ei# Oa'enii de la 'esele din apropiere &i &ntoarser) capetele# Senatorul Se(ton &ncre'eni# Oc%ii lui se transfor'aser) &n dou) s) e"i de %ea")# < /i ri?) cu' te por"i, t:n)r) do'ni")> Rac%el porni spre u)# +Nu, tu s) ai ri?), do'nule senator>+

2 .ei trei -)r-a"i st)teau t)cu"i &n cortul lor prote?ati &'potri*a fur9 tunii# B:ntul rece ca %ea"a le scutura ad)postul, a'enin":nd s)9l rup) din ancore# Nici unul dintre -)r-a"i nu p)rea c) ia &n sea') a'enin"areaI fiecare dintre ei a*usese parte de situa"ii 'ult 'ai rele# .ortul lor, de un al- i'aculat, st)tea ancorat &ntr9o depresiune pu"in ad:nc),ascuns *ederii#Ocupan"ii lui dispuneau de 'i?loace de co'unica9 re, ar'e i 'i?loace de transport de ulti') enera"ie# 0iderul rupului era cunoscut su- nu'ele de cod Delta One# Gra un indi*id 'usculos i !*elt, cu oc%ii la fel de lipsi"i de orice e(presie ca peisa?ul &n care se )seau# .rono raful 'ilitar de la &nc%eietura ':inii lui Delta One e'ise un sunet ascu"it# 6n aceeai frac"iune de secund), ceasurile celorlal"i doi -)r-a"i scoaser) acelai tip de sunet# $recur) astfel alte trei!eci de 'inute# Benise clipa# Din nou# Dintr9o sin ur) 'icare, Delta One &i p)r)si partenerii i iei &n &ntunericul i *:ntul tur-at de afar)# .ercet) ori!ontul lu'inat de ra!ele lunii cu a?utorul unui -inoclu cu infrarou# .a &ntotdeauna, se concentr)

asupra structurii# Se )sea la o 'ie de 'etri dep)rtare < un edificiu enor', cu o ar%itectur) atipic), care se ridica drept peste terenul ola# $recuser) !ece !ile de c:nd Delta One i to*ar)ii lui ur')reau edificiul < de c:nd fusese ter'inat) construc"ia lui# Nu e(ista nici un du-iu c) infor'a"iile care se aflau &n interiorul acelei construc"ii a*eau s) sc%i'-e lu'ea# Pentru prote?area lui, se pierduser) de?a *ie"i u'ane# Do'entan, totul p)rea linitit &n afara construc"iei# /de*)rata &ncercare &ns) o repre!enta ceea ce se petrecea &nuntru. Delta One intr) &napoi &n cort i li se adres) ca'ara!ilor lui de ar'eF < / sosit *re'ea pentru un 'ic !-or# .eilal"i doi &ncu*iin"ar)# .el 'ai &nalt dintre ei, Delta $wo, desc%ise un laptop i &l porni# Se po!i"ion) &n fa"a ecranului i apuc) un ?o8stic; i &l &'pinse uor# O 'ie de 'etri 'ai &ncolo, ascuns -ine su- construc"ie, un ro-ot de supra*e %ere de ')ri'ea unui ":n"ar pri'i se'nalul i se tre!i la *ia")# J Rac%el Se(ton &i conducea furioas) 'aina ei ,nte ra al-) str)-)9 t:nd 0ees-ur 1i %wa8# Pe dealurile Falls .%urc% se *edeau siluetele o9 lae ale ar"arilor pe fundalul cerului de 'artie, &ns) super-ul peisa? nu prea reuea s)9i &'-un)t)"easc) starea de spirit# Recentul salt &n sonda?e al tat)lui ei ar fi tre-uit s)9i ofere acestuia un pic de &ncredere i de ele an"a, dar sin urul care p)rea a fi crescut &n intensitate era propriul or oliu# De!a') irea pe care i9o pro*ocase era du-l), deoarece el repre!enta sin ura rud) apropiat) care9i 'ai r)')sese lui Rac%el# Da'a ei 'urise cu trei ani &n ur')I o pierdere de*astatoare, ale c)rei efecte, dei cicatri!ate, continuau s)9i pro*oace lui Rac%el str:n eri de ini')# Sin ura ':n :iere din sufletul fetei era aceea c) 'oartea o eli-erase, printr9un act de co'pasiune ironic), pe 'a'a ei din cu'plitele c%inuri ale unei c)s)torii nenorocite cu senatorul# Pa erul lui Rac%el scoase din nou un sunet, deter'in:nd9o s) se concentre!e i 'ai 'ult asupra dru'ului pe care &l parcur ea# Desa?ul era acelaiF +RPR$ D,RNRO S$/$+# +Raportea!) i'ediat directorului de statistici NRO#+ Rac%el oft)# +Bin, pentru nu'ele lui Du'ne!eu>+ Din ce &n ce 'ai nesi ur), Rac%el se &ndrept) spre dru'ul o-inuit de acces, coti pe aleea intr)rii pri*ate i se opri &n fa"a ca-inei santinelei &nar'ate# /dresa era 13 22K 0ees-ur 1i %wa8, una dintre cele 'ai secrete loca"ii din "ar)# 6n ti'p ce pa!nicul &i inspect) 'aina pentru a *erifica dac) nu e(ista 'icrofoane ascunse, Rac%el se uit) la construc"ia 'a'ut din dep)rtare# .o'ple(ul &ntins pe unspre!ece %ectare era a'plasat &ntr9o !on) &'p)durit) de peste trei!eci de %ectare, la 'ar inea Districtului .olu'-ia, &n Fairfa(, Bir inia# Fa"ada cl)dirii era un ade*)rat -astion de sticl) care reflecta, du-l:nd nu')rul prin refle(ie, 'ul"i'ea de antene de satelit i antene o-inuite, 'ontate pe terenul &ncon?ur)tor# Dup) dou) 'inute, Rac%el parc) 'aina i tra*ers) o -ucat) de teren -ine &n ri?it c)tre intrarea principal), pe care se *edea o inscrip"ie ra*at) &n ranitF

+N/$,ON/0 RG.ONN/,SS/N.G OFF,.G (NRO)1+# .ei doi pucai 'arini care p)!eau 'asi*a u) rotati*) -lindat) r)'aser) ne'ica"i atunci c:nd Rac%el trecu printre ei# 6'pin :nd ua, Rac%el resi'"i iar)i aceeai sen!a"ie pe care o a*ea &ntotdeaunaF c) intra &n p:ntecele unui i ant ador'it# Odat) a?uns) &n %ol, Rac%el sesi!) ecourile sla-e ale unor con*ersa"ii optite de ?ur &'pre?urul ei, ca i cu' cu*intele se strecurau cu'*a din -irourile de deasupra# Pe pardoseal), un 'o!aic enor' procla'a directi*a de func"ionare a NROF +6N$LR,RG/ S@PGR,OR,$LM,, ,NFORD/M,ON/0G /DGR,./NG, PG $,DP DG P/.G C, DG RLNBO,+# Pere"ii erau plini de foto rafii uriaeF lans)ri de rac%ete, -ote!)ri de su-'arine, instala"ii de intercep"ie < reali!)ri 'onu'entale care puteau fi cele-rate doar &ntre acei pere"i# .a &ntotdeauna, Rac%el si'"i cu' pro-le'ele lu'ii din afar) dispar# ,ntra &n uni*ersul u'-relor# /ici pro-le'ele ap)reau cu *ite!a i for"a unor tr)snete, iar solu"iile erau ela-orate &n cea 'ai 'are tain)# /propiindu9se de ulti'a poart) de control, Rac%el se &ntre-a ce fel de pro-le') f)cuse ca pa erul ei s) sune de dou) ori &ntr9o ?u')tate de or)# < Bun) di'inea"a, do'nioar) Se(ton> Pa!nicul &i !:'-i, &n *re'e ce ea se apropia de poarta de o"el# Rac%el &i r)spunse i ea printr9un !:'-et, &n *re'e ce pa!nicul &i &ntinse o cutiu") 'inuscul) cu peri# < Cti"i procedura, !ise el# Rac%el lu) cutiu"a &nc%is) er'etic i &ndep)rt) acoperitoarea de plastic# Dup) aceea &i introduse cutiu"a &n ur), ca pe un ter'o'etru, i o "inu dou) secunde su- li'-)# /poi se aplec) i &i per'ise pa!nicului s) o scoat)# Pa!nicul introduse cutiu"a u'e!it) &ntr9o fant) a unei 'ain)rii din spatele lui# Dain)riei &i tre-uir) patru secunde s) confir'e /DN9ul din sali*a lui Rac%el# ,'ediat dup) aceea un 'onitor se tre!i la *ia") i afi) po!a lui Rac%el i per'isiunea de a intra# Pa!nicul &i f)cu se'n cu oc%iulF < Se pare c) a"i r)'as aceeai> Scoase cutiu"a folosit) din 'ain)rie i o arunc) printr9o desc%i!)tu9 r) &ntr9un incinerator# < S) a*e"i o !i -un)> Dup) care ap)s) un -uton i 'asi*a poart) de o"el se desc%ise# .roindu9i dru' prin la-irintul de coridoare din spatele por"ii, Rac%el se tre!i surprins) c),dup) ase ani petrecu"i acolo,continua s) fie cople9 it) de di'ensiunile colosale ale opera"iunii# / en"ia includea ase instala"ii 'a?ore a'ericane, peste !ece 'ii de a en"i an a?a"i i a*ea costuri opera"ionale de peste 10 'iliarde de dolari pe an# 6ntr9un secret des)*:rit, NRO construise i 'en"inea un arsenal uluitor de te%nolo ii de spiona?F interceptoare electronice &n toat) lu'eaI 'icroprocesoare 'iniaturale i discrete &ncastrate &n produsele co'erciale de teleco'unica"iiI sateli"i de spiona?, -a c%iar i o re"ea na*al) de recunoatere la ni*el 'ondial cunoscut) su- nu'ele de Br)?itorul .lasic, o plas) secret) de 1 3KO de %idrofoane 'ontate pe
1

Biroul Na"ional de G(plorare

fundul ')rilor i al oceanelor din &ntrea a lu'e, capa-il) s) 'onitori!e!e 'ic)rile na*elor indiferent de locul lor pe lo-# $e%nolo iile NRO nu nu'ai c) a?utau Statele @nite s) c:ti e conflicte 'ilitare, dar ele furni!au date nepre"uite pe ti'p de pace unor a en"ii precu' .,/, NS/ i Departa'entul /p)r)rii, a?ut:ndu9le s) co'-at) teroris'ul, s) locali!e!e actele de a resiune &'potri*a 'ediului i s) le ofere factorilor politici de deci!ie datele necesare lu)rii di*erselor %ot)r:ri &ntr9un nu')r enor' de pro-le'e ar!)toare# Rac%el lucra acolo ca +punctator+# Punctarea sau reducerea datelor presupunea anali!area unor rapoarte e(tre' de co'ple(e i e(tra erea esen"ei sau +punctarea+ lor &n 'inute infor'a"ionale concise, lun i de 'a(i'u' o pa in)# Rac%el do*edise un talent deose-it pentru o ase'enea sarcin)# +Ci asta datorit) anilor &n care a' &n*)"at s) citesc printre toate prostiile pe care le9a de-itat tat)l 'eu+, &i !ise ea# Rac%el de"inea acu' po!i"ia de pri'9punctator &n NRO# Gra ofi"erul de le )tur) dintre ei i .asa /l-)# Sarcina sa era s) re!u'e rapoartele secrete !ilnice ale NRO, s) decid) care po*este a*ea &nse'n)tate pentru preedinte, s) reduc) rapoartele &n cau!) la rapoarte infor'a"ionale de o pa in) i apoi s) &nainte!e 'aterialele .onsilierului pe Pro-le'e de Securitate Na"ional) al preedintelui# Folosind li'-a?ul NRO, Rac%el Se(ton +fa-rica produsul finit i ser*ea clientul". Dei 'unca era dificil) i cerea ore &ndelun ate de lucru, slu?-a &nse'na pentru ea o insi n) de onoare, o cale de a9i c:ti a independen"a fa") de tat)l ei# Senatorul Se(ton se oferise de 'ulte ori s) o spri?ine pe Rac%el dac) ea ar fi *rut s) renun"e la acea slu?-), &ns) t:n)ra n9a*ea nici cea 'ai 'ic) inten"ie s) de*in) dependent) financiar de un indi*id precu' Sed ewic; Se(ton# Da'a ei repre!enta &nc) o ')rturie dureroas) a ceea ce se putea &nt:'pla c:nd un o' ca el a*ea prea 'ul"i ai &n ':nec)# Sunetul pa erului lui Rac%el produse un ecou &n %olul de 'ar'ur)# +Din nou=+ Rac%el nici ')car nu se 'ai deran?) s) &i *erifice 'esa?ul# 6ntre-:ndu9se ce nai-a se petrecea, se urc) &n lift, trecu &n ra-) cu de etul peste -utonul pentru eta?ul ei i ap)s) direct -utonul pentru eta?ul cel 'ai de sus#

3 / spune c) directorul NRO era un o' o-inuit constituia &n sine o e(a erare# Eillia' Pic;erin era un -)r-at ')run"el, cu pielea )l-uie, cu un c%ip ters, c%el i cu oc%i c)prui, care, trec:nd peste faptul c) a*eau acces la cele 'ai 'ari secrete ale ")rii, p)reau doar dou) )oace lipsite de *ia")# .u toate astea, pentru cei care lucraser) pentru el, Pic;erin era un 'onstru sacru# Personalitatea docil) i filo!ofiile lui de *ia") de*eniser) le endare &n NRO# .o'-inat) cu ardero-a care cuprindea &n 'a?oritate costu'e ne re si'ple, atitudinea discreta a o'ului &i adusese porecla +Pua;erul+2# @n strate str)lucit i un 'odel de eficien"), Pua;erul &i conducea 'icul lui uni*ers cu o li'pe!i'e f)r) e al#O'ul a*ea i o o-sesie a lui, e(pri'at) &ntr9un 'otoF +7)si"i ade*)rul# /c"iona"i confor' lui+# Pua;erii sunt 'e'-ri ai Ordinului Reli ios al Prietenilor, sect) reli ioas) care s9a transfor'at &n Statele @nite i apoi &n alte ")ri &n co'unit)"i de sine st)t)toare#
2

.:nd Rac%el a?unse &n -iroul directorului, acesta *or-ea la telefon# Rac%el era &ntotdeauna surprins) c:nd &l *edeaF Pic;erin nu se')na nici pe departe cu un o' care de"inea at:t de 'ult) putere &nc:t s)9l deran?e!e pe preedinte la orice or) din !i sau din noapte# Pic;erin &nc%ise i &i f)cu se'n lui Rac%el s) pofteasc) &n)untruF < ,a loc, a ent Se(ton# Bocea lui era *oit aspr)# < Dul"u'esc, do'nule> Rac%el se ae!)# .%iar dac) 'ult) lu'e era inti'idat) de felul direct de a fi al lui Eillia' Pic;erin , lui Rac%el o'ul &i pl)cuse &ntotdeauna# 6ntruc%ipa e(act opusul tat)lui ei### ')run"el de statur), f)r) nici un pic de c%aris'), indi*idul &i &ndeplinea &ndatoririle cu un patriotis' lipsit de orice ur') de e ois' i e*ita s) ias) &n e*iden") < spre deose-ire de tat)l ei, care adora s) fie &n centrul aten"iei# Pic;erin &i scoase oc%elarii i se uit) la eaF < / ent Se(ton, preedintele '9a sunat acu' o ?u')tate de or)# / f)cut o referire direct) la tine# Rac%el se foi uor pe scaun#Pic;erin era recunoscut pentru a-orda9 rea direct) a su-iectelor# +@n &nceput de discu"ie al nai-ii de interesant+, &i !ise ea &n :nd# < Sper c) nu e *reo pro-le') cu *reuna din infor')rile 'ele# < Din contr)# Di9a spus c) to"i cei de la .asa /l-) sunt i'presiona"i de 'unca ta# Rac%el &ncerc) s) nu par) i'presionat)F < Ci atunci ce a *rut= < O &nt:lnire cu tine# Fa") &n fa")# ,'ediat# Rac%el &ncepu s) fie nelinitit)F < O &ntre*edere= Despre ce? / nai-ii de -un) &ntre-area# N9a *rut s)9'i spun)# Rac%el era pierdut)# / ascunde infor'a"ii directorului NRO ec%i*ala cu a ascunde papei secretele Baticanului# 6n lu'ea Ser*iciilor Secrete u'-la *or-a c) nici un lucru nu se putea petrece dac) Eillia' Pic;erin n9a*ea %a-ar despre el# Pic;erin se ridic) i &ncepu s) se pli'-e prin fa"a ferestrei# < Di9a cerut sa te contacte! i'ediat i s) te tri'it la &nt:lnirea cu el# < .%iar acu'= < / tri'is i un 'i?loc de transport# $e ateapt) afar)# Rac%el se &ncrunt)# Dac) dorin"a preedintelui a*ea darul de a o neliniti, e(presia de concentrare de pe c%ipul lui Pic;erin o &n ri?ora de9a dreptul# < G clar c) a*e"i re!er*e# < G*ident> o repe!i Pic;erin , &ntr9una din rarele lui i!-ucniri# Do'entul ales de preedinte e de9a dreptul ilar de transparent# Gti fata candidatului care acu' &l conduce &n sonda?e, iar el cere o &nt:lnire pri*at) cu tine= .red c) este e(tre' de nepotri*it# Ci 'ai cred c) tat)l t)u ar fi de acord cu 'ine# Rac%el &i d)dea sea'a c) Pic;erin a*ea dreptate, c%iar dac) nu d)dea doi -ani pe ceea ce credea tat)l ei# < Nu a*e"i &ncredere &n 'oti*ele preedintelui= < Hur)':ntul pe care l9a' depus este de a furni!a infor'a"ii ad'inistra"iei de la .asa /l-), nu de a e'ite ?udec)"i de *aloare asupra politicii de acolo# +@n r)spuns tipic pentru Pic;erin +, &i !ise Rac%el# Eillia' Pic;erin nu9i ascunsese niciodat) p)rerile despre politicieni, pe care9i considera

nite persona?e tran!itorii ce tra*ersau te'porar ta-la de a% a *ie"ii ai c)rei ade*)ra"i ?uc)tori erau oa'enii precu' Pic;erin &nsui, +*ie"ai+ cu state de plat) suficient de lun i pentru a pri*i ?ocul dintr9o perspecti*) 'ai &ndep)rtat)# Pic;erin afir'a adesea c) dou) 'andate la .asa /l-) nu &nse'nau nici pe departe &ndea?uns de 'ult ca o persoan) s) priceap) co'ple(itatea real) a peisa?ului politic 'ondial# <Poate c) e o cerere ne*ino*at),su er) Rac%el, sper:nd ca preedintele s) &ncerce ce*a 'ai inteli ent dec:t un truc electoral ieftin# Poate c) are ne*oie de o sinte!) a unor date 'ai speciale# < Nu *reau s) par condescendent, a ent Se(ton, dar .asa /l-) are la dispo!i"ie o 'ul"i'e de an a?a"i califica"i &n sinte!a datelor, dac) este ne*oie de aa ce*a# Preedintele n9are ne*oie s) te contacte!e pe tine dac) e o trea-) intern) a .asei /l-e# ,ar dac) nu, atunci ar tre-ui s)9i dea sea'a ce face c:nd cere un acti* NRO, dup) care refu!) s) &'i spun) de ce are ne*oie de el# Pic;erin se referea &ntotdeauna la an a?a"ii s)i ca la nite acti*e, o 'anier) de adresare pe care 'ul"i o )seau deconcertant de dur)# < $at)l t)u urc) pe creasta *alului politic, continu) Pic;erin # Pe o creast) nalt. Situa"ia la .asa /l-) tre-uie s) fi de*enit pro-le'atic)# Oft)F < Politica este o afacere disperat)# Dac) preedintele cere o &nt:lnire pri*at) cu fata contracandidatului s)u, -)nuiesc c) la 'i?loc e ce*a 'ai 'ult dec:t o sinte!) a unor infor'a"ii secrete# Rac%el si'"i r)ceala din lasul lui#/lu!iile lui Pic;erin a*eau tendin9 "a constant) de a de*eni sentin"e care te conda'nau la 'oarte# < Ci *) te'e"i c) disperarea de la .asa /l-) a a?uns la ase'enea cote &nc:t s) ') a'estece pe mine &n ?ocurile politice= Pic;erin nu9i r)spunse i'ediatF < Nu eti toc'ai discret) &n pri*in"a senti'entelor pe care le nutreti fa") de tat)l t)u, iar eu sunt con*ins c) staff9ul care se ocup) de ca'pania preedintelui este contient de ruptura dintre *oi# Dai de ra-) &nclin s) cred c) s9ar putea s) *rea s) te foloseasc) &'potri*a lui cu'*a# < @nde tre-uie s) ') &nre istre!= &l &ntre-) Rac%el, pe ?u')tate &n lu')# Pic;erin nu p)ru i'presionat de ironia fetei# Se uit) la Rac%el cu o e(presie &'pietrit) pe c%ipF < $e a*erti!e!, a ent Se(ton# Dac) si'"i cu'*a c) pro-le'ele personale pe care le ai cu tat)l t)u te pot &'piedica s) ?udeci li'pede &n cadrul acestei &nt:lniri, te sf)tuiesc din ini') s) refu!i cererea preedintelui# < S) refu!= Rac%el c%icoti ner*oas)F < G clar c) nu9l pot refu!a toc'ai pe preedinte# < $u nu, !ise directorul# Gu &ns) o pot face# .u*intele lui r)'aser) suspendate &n aer, a'intindu9i lui Rac%el cel)lalt 'oti* pentru care Pic;erin era poreclit +Pua;erul+# .%iar dac) era un o' 'ic de statur), Eillia' Pic;erin putea pro*oca ade*)rate cutre'ure politice, dac) se trecea peste capul lui# < 6n ri?orarea 'ea are cau!e si'ple, continu) Pic;erin # 6n responsa-ilitatea 'ea intr) protec"ia oa'enilor care lucrea!) pentru 'ine, iar eu nu aprecie! c:tui de pu"in nici ')car o alu!ie la posi-ilitatea ca unul dintre ei s) fie folosit drept pion &ntr9un ?oc politic# < Ci ce &'i reco'anda"i s) fac= Pic;erin oft)F < 6"i su ere! s) te &nt:lneti cu el# Nu te an a?a la ni'ic# Sun)9') de &ndat) ce preedintele &"i de!*)luie ce nai-a are de :nd#.rede9')

c), dac) *oi suspecta c) &ncearc) s) te i'plice &n *reun ?oc politic, te scot de acolo at:t de repede c) indi*idul nici nu9i *a da sea'a ce l9a lo*it# < Dul"u'esc, do'nule> Rac%el si'"ea un soi de aur) protectoare care *enea dinspre director, o aur) pe care adesea i9ar fi dorit s) o si't) *enind dinspre tat)l ei# < Ci spune"i c) preedintele a tri'is de?a o 'ain)= < Nu c%iar# Pic;erin se &ncrunt) i f)cu se'n &nspre fereastr)# G!it:nd, Rac%el se duse &ntr9acolo i pri*i &n direc"ia pe care o indica de etul &ntins de Pic;erin # Pe pa?ite atepta r)-d)tor un elicopter D19O07 Pa*e1aw; cu -otul ca un nas c:rn# @nul din cele 'ai rapide elicoptere fa-ricate *reodat), acest Pa*e1aw; a*ea &nscrise &nse'nele .asei /l-e# Pilotul atepta l:n ) el, uit:ndu9se 'ai tot ti'pul la ceas# Rac%el se &ntoarse spre Pic;erin ne*enindu9i s)9i cread) oc%ilorF < .asa /l-) a tri'is un Pa e!a"# s) ') duc) trei!eci de ;ilo'etri p:n) &n D#.# < Se pare c) preedintele sper) s) fii i'presionat) sau inti'idat)# Pic;erin o pri*i cu aten"ie# 6"i su ere! s) nu te si'"i &n nici un fel> Rac%el d)du din cap# Gra i i'presionat), i inti'idat)# Patru 'inute 'ai t:r!iu, Rac%el Se(ton ieea din NRO i se urca &n elicopter# /paratul se ridic) &n !-or i &ncepu sur*olul peste p)durile din Bir inia c%iar &nainte ca ea s) apuce s)9i pun) centura de si uran")# Rac%el pri*i 'ul"i'ea de copaci de su- ea i si'"i cu' pulsul i9o ia ra!na# /r fi fost i 'ai e'o"ionat) dac) ar fi tiut c) acel elicopter nu a*ea s) a?un ) niciodat) la .asa /l-)# K B:ntul tur-at ! :l":ia cortul $%er'a$ec%, dar Delta One a-ia dac) o-ser*a acest lucru# Gl i cu Delta $%ree erau concentra"i asupra ca'aradului lor, care 'ane*ra ?o8stic;9ul cu o de(teritate ca de c%irur # Pe ecranul din fa"a lor se *edea o trans'isie &n direct a ca'erei 'inuscule 'ontate pe corpul 'icroro-otului# +.el 'ai nou instru'ent de spiona?+,&i !ise Delta One,uluit de fieca9 re dat) c:nd 'ain)riei i se d)dea dru'ul s) func"ione!e# 6n ulti'a *re'e, &n uni*ersul 'icro'ecanicii, faptele p)reau s) dep)easc) orice fic"iune# Dicro siste'ele electro'ecanice (DGDS), sau 'icro-o"ii, repre!entau cele 'ai noi instru'ente &n do'eniul spiona?ului hightech, sau al te%nolo iei de +!-or pe perete+ < cu' i se 'ai spunea# ,ar lucrurile se petreceau &ntoc'ai# Dei 'icroscopici, ro-o"ii controla"i de la distan") "ineau 'ai de ra-) de do'eniul science9fiction, dei ap)ruser) pe pia") &n anii Q50# 6n 'ai 1554, re*ista $isco ery pu-licase un articol detaliat despre 'icro-o"i, trec:nd &n re*ist) at:t 'odelele +!-ur)toare+, c:t i pe cele +&not)toare+# 6not)torii < nanosu-'arine de di'ensiunea r)un"elor de sare < puteau fi in?ecta"i &n *ene, e(act ca &n fil'ul %antastic &oyage. /cu', erau folosi"i &n clinicile 'edicale perfor'ante pentru a a?uta 'edicii s) na*i %e!e de la distan") prin arterele u'ane, s) o-ser*e trans'isii intra*enoase &n direct i s) locali!e!e -loca?ele arteriale f)r) a inter*eni cu -isturiul#

.onstruirea unui 'icro-ot '(urtor era o c%estiune i 'ai si'pl), c%iar dac) intui"ia &"i spunea altce*a# $e%nolo ia aerodina'ic) prin care o 'ain) putea fi f)cut) s) !-oare e(ista din ti'puri str)*ec%i, aa c) sin ura pro-le') care 'ai r)')sese de re!ol*at era aceea a 'iniaturi!)rii# Proiecta"i de N/S/ ca instru'ente auto'ate de e(plorare pentru *iitoarele 'isiuni pe Darte, pri'ii 'icro-o"i !-ur)tori a*eau c:"i*a centi'etri lun i'e# 6ntre ti'p, descoperirile din nanote%nolo ie, 'icro'ecanic) i te%nolo ia 'aterialelor uoare a-sor-ante de ener ie transfor'aser) 'icro-o"ii !-ur)tori &n realitate# /de*)rata re*olu"ie fusese pro*ocat) de descoperirea unui nou do'eniu < -io'i'ica, cu alte cu*inte copierea Da'ei Naturi# /a cu' se descoperise cu repe!iciune, 'odelele de !-or 'iniaturale care copiau 'usca9dra on repre!entau prototipul ideal din punctul de *edere al a ilit)"ii i al eficien"ei# Dodelul P12 pe care &l 'ane*ra acu' Delta $wo a*ea doar un centi'etru lun i'e < lun i'ea unui )n)ar < i dispunea de o perec%e du-l) de aripioare transparente, din siliciu, fapt care &i conferea o 'o-ilitate i o eficien") &n aer f)r) e al# Decanis'ul de ali'entare cu ener ie al 'icro-otului constituise o alt) re*olu"ie# Pri'ele prototipuri de 'icro-o"i &i puteau re&nc)rca uor celulele de stocare a ener iei doar dac) st)teau o *re'e su- lu'ina direct) a soarelui, ceea ce nu le per'itea folosirea &n ac"iuni suacoperire sau &n locuri &ntunecate# Prototipurile noi se puteau re&nc)rca 'ult 'ai uor, pur i si'plu oprindu9se c:te*a secunde l:n ) un c:'p 'a netic# ,deea *enise &n ur'a constat)rii c) &n societatea 'odern) c:'purile 'a netice se )seau pretutindeni i erau la &nde':n) &n cele 'ai di*erse locuri, pri!ele de curent, 'onitoarele de co'puter, 'otoarele electrice, -o(ele audio, telefoanele celulare, fapt care a*ea darul de a le transfor'a &n surse de ener ie uni*ersal *ala-ile# Odat) ce un 'icro-ot era introdus cu succes &ntr9o loca"ie, acesta putea trans'ite se'nale audio i *ideo, practic, pe o durat) neli'itat)# P129ul apar"in:nd Delta Force trans'itea de?a de peste o s)pt)':n) i nu p)rea s) fi o-osit deloc# .a o insect) care !-:rn:ia printr9un %a'-ar,'icro-otul at:rna par9 c) peste spa"iul din 'asi*a &nc)pere central) a construc"iei# .apt:nd i'a inea &ntre ului spa"iu de dedesu-t, 'icro-otul efectua t)cut cercuri deasupra ocupan"ilor &nc)perii te%nicieni, oa'eni de tiin"), specialiti &n nu'eroase do'enii de cercetare, nici unul dintre ei nefiind contient c) era spionat#6n *re'e ce P12 d)dea rotocoale &nc)perii, Delta One !)ri dou) fe"e cunoscute, prinse &ntr9o con*ersa"ie aprins)# .ei doi puteau oferi infor'a"ii pre"ioase# Delta One &i f)cu se'n cole ului s) co-oare i s) acti*e!e siste'ul audio# Dane*r:nd controalele,Delta $wo acti*) sen!orii de sunet ai ro-otu9 lui, orient) antena para-olic) a dispo!iti*ului i 'icor) &n)l"i'ea la care s) !-oare p:n) ce ro-otul a?unse la trei 'etri deasupra capetelor celor doi oa'eni de tiin")# $rans'isia nu era foarte clar), dar se putea au!i destul de -ineF < $ot nu9'i *ine s) cred, spunea unul dintre oa'enii de tiin")# G'o"ia din *ocea o'ului nu se di'inuase a-solut deloc de la sosirea lui &n ta-)r), petrecut) cu patru!eci i opt de ore &n ur')# ,nterlocutorul lui &i &'p)rt)ea, e*ident, entu!ias'ul# < Mi9a trecut prin 'inte *reodat)### c) *ei fi 'artor la aa ce*a= < Niciodat), r)spunse o'ul de tiin"), &nc:ntat la cul'e# G un *is 'inunat> Delta One au!ise destul#6n 'od clar,'ane*rele &n interior se petre9

ceau confor' atept)rilor# Delta $wo &ndep)rt) ro-otul de locul con*ersa"iei i &l 'ane*r) &napoi spre ascun!i# Post) dispo!iti*ul 'inuscul l:n ) cilindrul unui enerator electric# .elulele de curent ale lui P12 &ncepur) i'ediat s) se re&ncarce pentru ur')toarea 'isiune# O Rac%el Se(ton c)!use pe :nduri, din cau!a e*eni'entelor ciudate din acea di'inea"), &n *re'e ce Pa*e1aw;9ul &i *edea de !-or# Rac%el &i d)du sea'a c) se &ndrepta &ntr9o cu totul alt) direc"ie a-ia c:nd elicopterul trecu peste .%esapea;e Ba8# Nedu'erirea pe care o si'"ise c:nd o-ser*) acest lucru f)cu repede loc indi n)rii# < 1ei> stri ) ea c)tre pilot# .e faci= Bocea ei a-ia se au!ea pe fondul ! o'otului f)cut de 'otoare# < .redea' c) ') duci la .asa /l-)> Pilotul cl)tin) din capF < 6'i pare r)u, doaQn)> Preedintele nu e la .asa /l-) &n di'inea"a asta# Rac%el &ncerca s)9i a'inteasc) daca Pic;erin specificase .asa /l-) sau dac) nu cu'*a asta fusese doar o presupunere a ei# < Ci unde e preedintele= < B) &nt:lni"i cu el &n alta parte# +Nu !)u#+ < @nde &n alt) parte= < Nu 'ai a*e' 'ult# < Nu asta te9a' &ntre-at# < 6nc) *reo dou)!eci i cinci de ;ilo'etri# Rac%el se str:'-) la el# +$ipul )sta ar tre-ui s) se fac) politician#+ < G*i"i loan"ele la fel de -ine cu' e*i"i i &ntre-)rile= Dar pilotul nu &i r)spunse# Glicopterul a*u ne*oie de 'ai pu"in de apte 'inute ca s) tra*erse!e olful .%esapea;e# Dup) ce p)':ntul &ncepu s) se !)reasc) din nou, pilotul o lu) spre nord i sur*ol) o peninsul) &n ust), pe care Rac%el !)ri 'ai 'ulte piste de ateri!are i cl)diri care p)reau fi ale ar'atei# Pilotul &ncepu s) co-oare spre ele# Rac%el &i d)du sea'a de9 a-ia atunci &ncotro se &ndrepta i ce era acel loc# .ele ase turnuri &nne rite de lansare a rac%etelor repre!entau un indiciu -un,iar dac) asta nu era suficient,acoperiul uneia dintre cl)diri fusese pictat cu dou) cu*inte cu litere i'enseF +E/00OPS ,S0/ND+# ,nsula Eallops era una dintre cele 'ai *ec%i -a!e de lansare pe care le a*ea N/S/#6nc) folosit) pentru lansarea de sateli"i i testarea de aparate e(peri'entale de !-or, Eallops &nse'na i locul secret pe care N/S/ &l utili!a# +Preedintele este pe insula Eallops=+ N9a*ea nici un sens# Pilotul alinie traiectoria elicopterului de9a lun ul unei serii de trei pis9 te de ateri!are care str)-)teau insula &n lun # Glicopterul p)ru s) se &n9 drepte spre cap)tul pistei centrale# Pilotul &ncepu s) &ncetineasc)F < B) *e"i &nt:lni cu preedintele &n -iroul lui# Rac%el se &ntoarse pe scaun, &ntre-:ndu9se dac) tipul a*ea c%ef de lu'e# < Preedintele Statelor @nite are un -irou aici, pe insula Eallops= Pilotul p)rea e(tre' de seriosF < Preedintele Statelor @nite are un -irou oriunde dorete, doaQn)# /r)t) &nspre cap)tul pistei de ateri!are# Rac%el *)!u silueta i'ens) sclipind la distan") i ini'a aproape c) &i st)tu &n loc# Recunoscu, c%iar

dac) se afla la peste trei sute de 'etri, fu!ela?ul al-astru desc%is al aerona*ei Boein 434 'odificate# < D) &nt:lnesc cu el la -ordul### < Da, doaQn)# /sta e locuin"a lui c:nd e departe de cas)# Rac%el se %ol-) la uriaa aerona*)# ,ndicati*ul 'ilitar pentru acest a*ion cele-ru era B.92K9/, cu toate c) restul lu'ii &l cunotea su- un alt nu'eF /ir Force One# < Se pare c) &n di'inea"a asta *e"i urca &n cel nou, &i !ise pilotul ar)t:nd &nspre nu'erele de pe coada aerona*ei# Rac%el d)du a-sent) din cap# Pu"ini a'ericani tiau c) e(ist), de fapt, dou) aerona*e /ir Force One &n ser*iciu < o perec%e de 'odele 43492009Bs identice, 'odificate special, unul cu nu')rul 22 000 pe coad), cel)lalt cu nu')rul 25 000# /'-ele a*ioane puteau atin e o *ite!) de croa!ier) de 500 de ;ilo'etri pe or) i fuseser) 'odificate pentru ali'entare &n !-or, astfel c)p)t:nd practic autono'ie neli'itat) de !-or# 6n *re'e ce Pa*e1aw;9ul se ae!a pe pist) l:n ) aerona*a pre!iden"ial), Rac%el &ncepu s) &n"elea ) referirile la /ir Force One ca la +a*anta?ul de 'o-ilitate casnic)+ al co'andantului supre'# /*ionul constituia cu ade*)rat o pri*elite care te inti'ida# .:nd !-ura &n alte ")ri ca s) se &nt:lneasc) cu efi de state, preedintele cerea adesea, din ra"iuni de securitate, ca &nt:lnirea s) ai-) loc c%iar pe pist), la -ordul aerona*ei sale# .%iar dac) 'oti*ele erau le ate de securitate, un alt 'oti* a*ea le )tur) cu do-:ndirea unor a*anta?e preli'inarii &n ne ocieri prin si'pla inti'idare a partenerului de ne ociere# O *i!it) la -ordul /ir Force One te inti'ida cu 'ult 'ai 'ult dec:t orice c)l)torie la .asa /l-)#Pe fu!ela?ul a*ionului era scrisF+@N,$GD S$/$GS OF /DGR,./+, cu litere de doi 'etri# O doa'n) 'inistru &l acu!ase odat) pe preedintele Ni(on c) +&i le )na -)r-)"ia &n fa"a ei+ c:nd acesta &i ceruse s) urce la -ordul /ir Force One# @lterior, ec%ipa?ul poreclise &n lu') aerona*a +Scul) 'are+# < Do'nioara Se(ton= @n indi*id de la Ser*iciile Secrete &'-r)cat &ntr9un -la!er se i*i ca din senin l:n ) elicopter i &i desc%ise ua ca s9o a?ute s) co-oare# < Preedintele *) ateapt)# Rac%el co-or& i pri*i &n sus, dincolo de ra'pa de acces,c)tre fu!ela9 ?ul 'asi*# +,ntru &n falusul !-ur)tor#+ /u!ise odat) de la cine*a c) +Biroul O*al+ !-ur)tor dispunea de peste 3K0 de 'etri p)tra"i de spa"iu interior, inclu!:nd patru aparta'ente pri*ate pentru dor'it, ca-ine pentru un ec%ipa? de !-or de dou)!eci i ase de oa'eni i dou) ca'-u!e capa-ile de a furni!a %ran) pentru cinci!eci de oa'eni# 6n ti'p ce urca scara, Rac%el &l si'"i pe indi*idul de la Ser*iciile Secrete c%iar &n spatele ei, r)-ind9o s) urce 'ai repede# @nde*a sus, ua ca-inei st)tea desc%is) precu' o 'ic) ran) pe corpul unei -alene ar intii, de di'ensiuni fantastice# Rac%el se apropie de ua &ntunecoas) i si'"i cu' &ncrederea &n sine &ncepe s) i se clatine# +@urel, Rac%el# G doar un a*ion#+ /?uni pe palier, o'ul de la Ser*iciile Secrete o lu) politicos de -ra" i o pofti spre un coridor surprin!)tor de &n ust# O cotir) spre dreapta, parcurser) &nc) o 'ic) distan"), apoi intrar) &ntr9o ca-in) spa"ioas) i lu(oas)# Rac%el o recunoscu i'ediat dup) foto rafiile pe care le *)!use# < /tepta"i aici, rosti &nso"itorul ei, dup) care se f)cu ne*)!ut# Rac%el r)'ase sin ur) &n fai'oasa ca-in) &n la'-riu din /ir Force One# /ceasta era &nc)perea destinat) &nt:lnirilor, pentru distrarea de'nitarilor de stat i, posi-il, sperierea de 'oarte a pasa erilor care se aflau pentru pri'a dat) acolo# .a'era se &ntindea pe toat) l)"i'ea

aerona*ei, la fel ca toate co*oarele roase de pe podea# Do-ila era i'peca-il) din punctul de *edere al calit)"ii < fotolii din piele fin) &n ?urul unei 'ese rotunde din ar"ar folosite pentru &nt:lniri, la'pioane de podea l:n ) un di*an i'ens i sticl)rie de cristal fa-ricat 'anual pe te? %eaua unui -ar din 'a%on# Proiectan"ii Boein ului reali!aser) cu 'are aten"ie planul acestei ca-ine pentru a le oferi pasa erilor un senti'ent de +ordine i rela(are &n acelai ti'p+# Oricu', rela(area constituia ulti'ul senti'ent din lu'e pe care &l nutrea Rac%el acu'# Nu se putea :ndi dec:t la nu')rul de lideri care st)tuser) c%iar &n acea &nc)pere i luaser) deci!ii care influen"au cursul istoriei# $otul &n acea ca'er) *or-ea despre putere, de la *a a aro') de tutun fin de pip) la i'ensul si iliu pre!iden"ial# Bulturul care "inea &n %eare s) e"ile i ra'urile de ')slin era -rodat pe perne, era &ncastrat pe frapiera de %ea") i era c%iar i'pri'at pe tir-uoanele de pe -ar# Rac%el lu) un tir-uon i &l e(a'in)# < De?a fura"i su*enire= se au!i o *oce profund) &n spatele ei# @luit), Rac%el se r)suci pe c)lc:ie i sc)p) tir-uonul pe podea# 6n enunc%e st:n ace ca s) &l ridice# /puc:nd tir-uonul, se &ntoarse i &l *)!u pe preedintele Statelor @nite pri*ind9o cu !:'-etul pe -u!e# < Nu sunt un 'e'-ru al fa'iliei re ale, do'nioar) Se(ton# Nu era ne*oie s) &n enunc%ea"i>

4 Senatorul Sed ewic; Se(ton sa*ura inti'itatea li'u!inei 0incoln &n *re'e ce aceasta se strecura c)tre -irou prin traficul infernal de di'inea") din Eas%in ton# Pe -anc%eta din fa"a lui, 7a-rielle /s%e, asistenta personal) &n *:rst) de 23 de ani, &i citea pro ra'ul din acea !i# Se(ton a-ia dac) au!ea ce*a# +,u-esc Eas%in ton9ul+, &i !ise el, ad'ir:ndu9i for'ele perfecte ascunse su- pulo*erul de ca'ir# +Puterea este cel 'ai -un afrodi!iac din c:te e(ist)### i ea atra e fe'eile ca aceasta pe care o a' &n fa") &n D#.# precu' 'ierea#+ 7a-rielle era o new8or;e!) tipic), *is:nd s) de*in) ea &ns)i senator al Statelor @nite &ntr9o -un) !i# +Ci c%iar ar putea reui+, &i !ise Se(ton# /r)ta incredi-il de -ine i era ascu"it) la 'inte# Dai presus de toate, &n"ele ea perfect re ulile ?ocului# 7a-rielle /s%e era ne res), dar pielea ei a*ea 'ai de ra-) o culoare ar)'ie, &ntre scor"ioar) i 'a%on, acea conforta-il) nuan") inter'ediar) pe care Se(ton tia c) +al-ii+ fanatici o puteau accepta f)r) a a*ea sen!a"ia c) fac un co'pro'is# /'icilor lui, Se(ton o descria pe 7a-rielle ca pe un a'estec &ntre 1alle Berr8 ca &nf)"iare i 1illar8 .linton ca a'-i"ie i creier, dei uneori el &nsui credea c) o ase'enea descriere &nse'na o su-esti'are# De c:nd o pro'o*ase &n po!i"ia de asistent personal, cu trei luni &n ur'), 7a-rielle de*enise un -un de nepre"uit pentru ca'pania lui# Ci, colac peste pup)!), fe'eia lucra i pe ratis# R)splata pentru !ilele de lucru de aispre!ece ore o constituia &n*)"area tuturor ?ocurilor de culise de la un e(pert &ntr9ale politicii# +Bine&n"eles, &i a'inti Se(ton cu pl)cere, c) a' con*ins9o s) se ocupe i de altce*a, &n afar) de 'unc)#+ Dup) ce o pro'o*ase, Se(ton o in*itase la o +edin") de orientare+ noaptea t:r!iu &n -iroul lui# /a cu' era de ateptat, t:n)ra asistenta sosise ata s) se apuce de trea-) i

dornic) de a9i 'ul"u'i# .u o r)-dare lefuit) &n decenii de +practic)+, Se(ton &i +desf)ura+ 'a ia### consolid:nd astfel &ncrederea lui 7a-rielle, &ndep)rt:ndu9i cu ri?) in%i-i"iile, e(ercit:nd un control &nel)tor i, &n cele din ur'), seduc:nd9o c%iar acolo, &n -irou# Se(ton era con*ins c) &nt:lnirea fusese una dintre cele 'ai pl)cute e(perien"e se(uale din *ia"a tinerei fe'ei, cu toate c), a doua !i, 7a-rielle re retase escapada# Ruinat), &i depusese de'isia# Se(ton &ns) nu i9a acceptat9o# 7a-rielle r)')sese &n ec%ip), dar &i e(pri'ase foarte clar inten"iile# Din acel 'o'ent, rela"ia lor fusese strict una de afaceri# Bu!ele c)rnoase ale fetei continuau s) se 'iteF < ### N9a *rea s) *) duce"i co'plet nepre )tit la aceast) de!-atere de dup)9a'ia!) de la .NN# 6nc) nu ti' pe cine *a tri'ite .asa /l-)# Poate c) *re"i s) parcur e"i noti"ele pe care *i le9a' pre )tit# 6i &n':n) un dosar# Se(ton &l lu), sa*ur:nd aro'a parfu'ului ei a'estecat cu 'irosul scaunelor de piele# < Nu ') asculta"i, !ise ea# < Ba da# Se(ton &i !:'-iF < 0as) de!-aterea .NN# 6n cel 'ai r)u ca!, .asa /l-) &'i d) cu tifla tri'i":nd *reun p)l'a de ca'panie de doi -ani# 6n cel 'ai -un ca!, tri'it un 'a%)r, iar eu o s)9l ')n:nc de *iu# 7a-rielle se &ncrunt)F < Bine# /' inclus &ntre noti"e o list) cu cele 'ai ostile su-iecte cu putin")# < F)r) &ndoial) cele de?a cunoscute> < G i unul nou# .red c) a"i putea fi atacat de c)tre co'unitatea %o'ose(ualilor pentru co'entariile de a!i9noapte din e'isiunea lui 0arr8 Ain # Se(ton ridic) din u'eri, a-ia catadicsind s) o asculteF < Dda# .%estia cu c)s)toria &ntre aceleai se(e# 7a-rielle &l pri*i de!apro-atorF < *hiar a"i luat po!i"ie &'potri*a ei# +.)s)torie &ntre aceleai se(e, se :ndi Se(ton de! ustat# Dac) ar fi dup) 'ine, poponarii n9ar a*ea nici ')car drept de *ot#+ < Bine, o s9o las ce*a 'ai 'oale> < 6n re ul)# /"i ca' insistat pe astfel de su-iecte fier-in"i &n ulti'a *re'e# S) nu de*eni"i prea &ncre!ut# /le )torii &i pot 'odifica preferin"ele &ntr9o secund)# /cu' sunte"i &n c:ti i urca"i pe creasta *alului# R)':ne"i acolo# /!i nu e ca!ul s) *) a*entura"i prea 'ult# Dul"u'i"i9*) s) ?uca"i cu 'ult cal'# < Breo *este de la .asa /l-)= 7a-rielle p)ru surprins) pl)cutF < O t)cere continu)# /cu' a de*enit oficial < contracandidatul du'nea*oastr) s9a transfor'at &n +o'ul in*i!i-il+# 0ui Se(ton a-ia dac) &i *enea s) cread) c:t noroc a*usese &n ulti'a *re'e# 0uni de !ile preedintele lucrase din reu la pre )tirea ca'paniei proprii# /poi, -rusc, cu o s)pt)':n) &n ur'), se &nc%isese &n Biroul O*al i de atunci ni'eni nu &l 'ai *)!use sau nu 'ai au!ise de el# De parc), pur i si'plu, nu 'ai putea suporta creterea spri?inului electoral &nre istrat de Se(ton# 7a-rielle &i trecu o ':n) prin p)rul ei ne ru i dreptF < /' au!it c) personalul de ca'panie de la .asa /l-) e la fel de nedu'erit ca noi# Preedintele nu a oferit nici o e(plica"ie pentru dispari"ia sa i toat) lu'ea de acolo e furioas)#

< .e*a ipote!e= se interes) Se(ton# 7a-rielle &l pri*i peste ra'a oc%elarilor s)i de for') clasic)F < /!i9di'inea") a' pri'it nite date interesante de la un cunoscut de la .asa /l-)# Se(ton &i recunoscu pri*irea# 7a-rielle /s%e f)cuse rost din nou de nite infor'a"ii confiden"iale# Se(ton se &ntre-a dac), &n sc%i'-ul secretelor de ca'panie electorala, ea nu oferea cu'*a edin"e eneroase de fela"ie pe -anc%eta din spate a 'ainii *reunui asistent pre!iden"ial# Nu c) i9ar fi p)sat### c:t) *re'e infor'a"iile continuau s) cur )# < Se !*onete, &ncepu asistenta, co-or:ndu9i tonul *ocii, c) purtarea -i!ar) a preedintelui a &nceput s)pt)':na trecut) dup) o &nt:lnire pri*at) de ur en") cu directorul ad'inistrati* N/S/# Se pare c) preedintele a ieit destul de a'e"it# ,'ediat dup) aceea i9a anulat toate celelalte &nt:lniri i din acel 'o'ent a r)'as &n contact per'anent doar cu N/S/# 0ui Se(ton &i pl)cea cu' sun) infor'a"ia# < .re!i c) N/S/ i9ar fi putut li*ra alte *eti proaste= < Pare a fi o e(plica"ie lo ic), !ise 7a-rielle# Dei tre-uia ca lucrurile care s9au petrecut s) fie e(tre' de ra*e pentru ca preedintele s) lase totul -alt)# Se(ton se :ndi la posi-ilit)"i# G*ident, orice s9ar fi &nt:'plat &n le )tur) cu N/S/ tre-uia s) fie ce*a destul de serios# +/ltfel preedintele 'i9ar fi dat cu tifla c%iar &n fa")#+ 6n ulti'a *re'e, Se(ton &l atacase destul de dur pe preedinte &n le )tur) cu fondurile alocate pentru N/S/# Cirul recent de 'isiuni euate i dep)irile roteti de -u et ale N/S/ atr)seser) a en"iei onoarea &ndoielnic) de a de*eni portdrapelul neoficial al ca'paniei lui Se(ton contra i'enselor i ineficientelor c%eltuieli u*erna'entale# 6n 'od nor'al, atacarea N/S/, unul dintre cele 'ai proe'inente si'-oluri ale ':ndriei a'ericane, nu repre!enta o cale la care politicienii s) se :ndeasc) serios pentru a c:ti a *oturi, &ns) Se(ton dispunea de o ar') pe care pu"ini politicieni o a*eau < 7a-rielle /s%e i instinctele ei e(traordinare# $:n)ra cea istea") intrase &n aten"ia lui Se(ton cu c:te*a luni &n ur'), c:nd lucra pe po!i"ia de coordonator &n -iroul de ca'panie din Eas%in ton# B)!:nd c) Se(ton e situat destul de r)u &n pri'ele sonda?e i c) 'esa?ul lui referitor la c%eltuielile u*erna'entale e(a erate se lo*ete pretutindeni doar de urec%i astupate, 7a-rielle /s%e &ntoc'ise o not) intern) su er:nd un nou un %i de a-ordare, radical diferit de precedentul# 6i e(plicase senatorului c) ar fi tre-uit s) atace dep)irile e(or-itante de -u et ale N/S/ i per'anentele 'ane*re e*a!ioniste ale .asei /l-e ca pe un e(e'plu tipic pentru politica -u etar) ne li?ent) a preedintelui 1erne8# +N/S/ &i cost) pe a'ericani o a*ere+, &i scrisese 7a-rielle &n not), inclu!:nd o list) cu toate costurile opera"iunilor, 'isiuni euate i 'ane9 *re de esc%i*are# +/le )torii %a-ar n9au# Dac) ar ti, ar fi oripila"i# .red c) ar tre-ui s) face"i din N/S/ o c%estiune politic) de pri' ran #+ Se(ton r:sese de nai*itatea ei atunci c:nd citise nota# +Da, i dac) tot sar la :tul celor de la N/S/, a putea la fel de -ine s) ') opun inton)rii i'nului na"ional la 'eciurile de -ase-all+, &i !isese# 6n s)pt)':nile care ur'aser), 7a-rielle continuase s) &i tri'it) infor'a"ii despre N/S/# .u c:t citea 'ai 'ult, cu at:t senatorul Se(ton &i d)dea sea'a c) aceast) t:n)r) 7a-rielle /s%e tia ce*a# N/S/ era un sac f)r) fund, c%iar i dup) propriile standarde ale acestei a en"ii u*erna'entale < scu'p), ineficient) i, &n ulti'ii ani, de o inco'peten") cras)#

6ntr9o dup)9a'ia!), Se(ton era inter*ie*at &n direct &n le )tur) cu pro-le'e le ate de educa"ie# 7a!da e'isiunii insista s) afle de unde *a )si Se(ton fondurile necesare &ndeplinirii pro'isiunilor le ate de re*i!uirea siste'ului colar# .a r)spuns, Se(ton %ot)r:se s) teste!e teoria lui 7a-rielle le at) de N/S/, 'ai 'ult &n lu') dec:t &n serios# < Bani pentru educa"ie= f)cuse el pe 'iratul# Poate c) a reduce -u etul pro ra'ului spa"ial la ?u')tate# .red c) dac) N/S/ poate c%eltui cincispre!ece 'iliarde &n spa"iu &n fiecare an, atunci a putea i eu s) c%eltuiesc apte 'iliarde i ?u')tate pentru copiii de aici, de pe P)':nt> /fla"i &n ca-ina de trans'isie, 'ana erii de ca'panie ai lui Se(ton r)-ufnir) &n ro!i"i de afa acestuia# 6n definiti*, alte ca'panii fuseser) &n ropate pe *eci de c%estiuni 'ult 'ai pu"in periculoase dec:t o lo*itur) direct) &ndreptat) asupra su-iectului 'ult prea fier-inte pe care9 l repre!int) N/S/# 0iniile de telefon ale studioului de radio &ncepuser) i'ediat s) fie luate cu asalt# Dana erii de ca'panie ai lui Se(ton se f)cuser) 'iciI patrio"ii +spa"iali+ &ncepuser) s) &i dea t:rcoale pradei# Nu'ai c) se petrecuse ce*a neateptat# < .incispre!ece 'iliarde pe an= &ntre-ase pri'ul ascult)tor, care p)rea ocat# Diliarde= Bre"i s) spune"i c) la ora de 'ate'atic) a fiului 'eu clasa este supraa lo'erat) pentru c) colile nu9i pot per'ite destui profesori, &n *re'e ce N/S/ c%eltuiete cincispre!ece 'iliarde pe an ca s) foto rafie!e praful din spa"iu= < L)### ca' aa ce*a, r)spunsese, cu pruden"), Se(ton# < Dar e a-surd> Preedintele are puterea s) &ntreprind) ce*a &n acest sens= < .ate oric, &i confir') Se(ton, din ce &n ce 'ai &ncre!)tor# @n preedinte are drept de *eto asupra tuturor cererilor -u etare ale oric)rei a en"ii despre care el are i'presia c) are c%eltuieli e(a erate# < /tunci a*e"i *otul 'eu, do'nule senator Se(ton> .incispre!ece 'iliarde pentru cercetarea &n spa"iu, i copiii notri nu au profesori> Gste inad'isi-il> Noroc, do'nule> Sper s) 'er e"i p:n) la cap)t# @r'ase un al doilea ascult)tor pe firF < Do'nule senator, toc'ai a' citit c) Sta"ia Spa"ial) ,nterna"ional) lansat) de N/S/ a dep)it cu 'ult c%eltuielile esti'ate i c) preedintele se :ndete s) &i acorde a en"iei fonduri supli'entare pentru 'en"inerea &n func"iune a respecti*ului proiect# Gste ade*)rat= Se(ton profit) din plin de aceast) oca!ieF < G ade*)rat> 6ncepuse s) &i e(plice c) acea sta"ie or-ital) fusese conceput) ini"ial ca o reali!are co'un) interna"ional), dou)spre!ece ")ri ur':nd s) &'part) c%eltuielile# Nu'ai c), dup) &nceperea construc"iei, -u etul proiectului ieise de su- orice control, astfel &nc:t 'ulte ")ri renun"aser) de! ustate la participarea lor# 6n loc s) renun"e la proiect, preedintele %ot)r:se s) acopere toate costurile# < .%eltuielile noastre pentru proiectul ,SS, le de!*)lui Se(ton, au crescut de la cifra propus) de opt 'iliarde la uluitorul ni*el de o sut de miliarde de dolari> /scult)torul se9nfurieF < De ce nai-a nu oprete preedintele totul=== 0ui Se(ton &i *enea s) &l pupe pe indi*id# < / nai-ii de -un) &ntre-are> Din nefericire, o trei'e din ne*oile construc"iei sunt de?a pe or-it), iar preedintele a c%eltuit dolarii otri din ta(e ca s) le arunce acolo, astfel &nc:t oprirea lucr)rilor ar ec%i*ala cu a recunoate c) a f)cut o -oac)n) de 'ai 'ulte 'iliarde de dolari din -anii otri.

/pelurile continuaser) pe acelai ton# /'ericanii p)reau s) priceap) de9a-ia acu' c) N/S/ constituia doar o op"iune i nu o c%estiune na"ional) i'ua-il)# 0a sf:ritul e'isiunii, cu e(cep"ia c:tor*a adep"i fanatici ai N/S/, care "inuser) pledoarii e'o"ionante despre lupta etern) a o'ului pentru cunoatere, consensul fusese sta-ilit# .a'pania lui Se(ton d)duse 'area lo*itur)I atinse punctul sla- al contracandidatului < o c%estiune contro*ersat) nede!*)luit) unei opinii pu-lice &nc) sensi-ile# 6n s)pt)':nile care au ur'at, Se(ton &i do-or:se contracandida"ii &n cinci dintre cele 'ai i'portante circu'scrip"ii electorale# O pre!entase pe 7a-rielle /s%e ca asistenta lui personal), l)ud:nd9o pentru intui"ia ei de a aduce c%estiunea N/S/ &n aten"ia ale )torilor# .u un si'plu est, Se(ton transfor'ase o t:n)r) afro9a'erican) &ntr9o stea &n ascensiune &n do'eniul politicii, astfel &nc:t opiniile lui rasiste i 'iso ine din trecut fuseser) i'ediat date uit)rii# /cu', &n *re'e ce st)teau &'preun) &n li'u!in), Se(ton &i d)du sea'a c) 7a-rielle &i de'onstrase din nou *aloarea# ,nfor'a"iile ei despre &nt:lnirea secret) care a a*ut loc s)pt)':na trecut) dintre directorul ad'inistrati* al N/S/ i preedinte indicau cu si uran") apari"ia altor pro-le'e referitoare la N/S/, poate &nc) o "ar) care se retr) ea din proiectul spa"iului or-ital# 6n *re'e ce li'u!ina trecea pe l:n ) Donu'entul Eas%in ton, senatorul Se(ton a*u -rusc senti'entul c) destinul l9a ales pe el#

2 .%iar dac) ascensiunea politic) &l adusese &n cea 'ai influent) po!i"ie din lu'e, preedintele Nac%ar8 1erne8 era un -)r-at de statur) 'edie, cu o constitu"ie fira*) i u'eri &n uti# /*ea o fa") pistruiat), oc%elari cu dioptrii 'ari i un p)r ne ru, foarte rar# Statura lui ')runt) *enea &n contrast fla rant cu afec"iunea pe care o'ul o st:rnea &n cei care &l cunoteau# Se spunea c), odat) ce l9ai &nt:lnit pe Nac% 1erne8, a?un eai s) 'er i p:n) la cap)tul p)':ntului pentru el# <D) -ucur c) ai putut *eni,&i !ise preedintele 1erne8, &ntin!:n9 du9se s) &i str:n ) ':na lui Rac%el# Str:n erea lui era puternic) i sincer)# Rac%el se lupta cu un nod pe care9l si'"ea &n :t# < Bine&n"eles, do'nule preedinte# G o onoare s) *) &nt:lnesc# Preedintele &i !:'-i cu -l:nde"e i Rac%el sesi!) din pri'a le endara a'a-ilitate a lui 1erne8# O'ul a*ea o uurin") fantastic) de a se e(teriori!a, lucru &ndr) it de caricaturiti, deoarece, indiferent care era te'a desenului, c)ldura i !:'-etul a'a-il al preedintelui nu puteau fi niciodat) confundate# Oc%ii lui tr)dau sinceritate i de'nitate# < Dac) ') *ei ur'a, !ise el cu *oce *esel), a' o ceac) de cafea pe care e scris nu'ele t)u# < B) 'ul"u'esc, do'nule> Preedintele ap)s) pe -utonul interfonului i ceru s) i se aduc) &n -iroul lui cafea# @r':ndu9i pe preedinte prin a*ion, Rac%el nu se putu a-"ine s) nu re'arce c) tipul p)rea e(tre' de fericit i de odi%nit pentru un candidat care st)tea destul de prost &n sonda?ele electorale# $otodat), era e(tre' de le?er &'-r)cat < -lu i, tricou cu ':neci i -ocanci 0#0# Bean de alpinis'# Rac%el &ncerc) s) &nceap) discu"iaF

< B)### c)")ra"i pe 'unte, do'nule preedinte= < Nicidecu'# .onsilierii 'ei de ca'panie au decis c) aceasta ar tre-ui s) fie noua 'ea &nf)"iare# $u ce cre!i= De dra ul lui, Rac%el spera ca o'ul s) nu *or-easc) serios# < G foarte### ))### (r(teasc, do'nule> 1erne8 nu reac"ion)F < Bine# Noi crede' c) ') *a a?uta s) lu)' &napoi o parte din *oturile fe'eilor care ar &nclina s) i le acorde tat)lui t)u# Dup) o clip), preedintele &i !:'-i lar F < / fost o glum, do'nioar) Se(ton# .red c) ti' a':ndoi c) a' ne*oie de 'ai 'ult dec:t un tricou i o perec%e de -lu i ca s) c:ti aceste ale eri# De!in*oltura i u'orul preedintelui reuir) s) &nl)ture repede orice tensiune pe care Rac%el o resi'"ise *enind acolo# Preedintele co'pensa din plin lipsa for"ei fi!ice cu talentul diplo'atic# Diplo'a"ia f)cea apel la talentele u'ane &nn)scute, iar Nac% 1erne8 a*ea acest dar# Rac%el &l ur') pe preedinte spre partea din spate a a*ionului# .u c:t &naintau 'ai 'ult, cu at:t interiorul se')na 'ai pu"in cu un a*ion %oluri cur-ate, pere"i tapeta"i, c%iar o sal) de sport co'plet ec%ipat) cu ec%ipa'ente de for")# .iudat, dar a*ionul p)rea co'plet pustiu# < .)l)tori"i sin ur, do'nule preedinte= Gl cl)tin) din capF < De fapt, a-ia a' ateri!at# Rac%el fu surprins)# +/teri!at, de unde=+ Rapoartele sale secrete din acea s)pt)':n) nu includeau ni'ic &n care s) se 'en"ione!e *reo c)l)torie pre!iden"ial)# Pro-a-il c) el folosea -a!a Eallops ,sland ca s) c)l)toreasc) c:t 'ai discretF <Gc%ipa 'ea a p)r)sit a*ionul c%iar &nainte de a sosi du'nea*oas9 tr), o la'uri preedintele# $re-uie s) ') &ntorc la .asa /l-a, dar a' "inut s) ') &nt:lnesc cu du'nea*oastr) aici, nu &n Biroul O*al# < 6ncerca"i s) ') inti'ida"i= < Di'potri*), o fac din respect pentru du'nea*oastr), do'nioar) Se(ton# .asa /l-) nu are ni'ic secret &n ea, iar tirea despre o &nt:lnire &ntre noi doi te9ar pune &ntr9o po!i"ie delicat) fa") de tat)l du'itale# < B) aprecie! ri?a, do'nule> < Se pare c) e*i"i cu ele an") o posi-il) situa"ie conflictual), iar eu nu a' nici un 'oti* s) distru acest ec%ili-ru# Rac%el &i a'inti de &nt:lnirea de di'inea") cu tat)l ei i se &ndoi c) o astfel de &nt:lnire se putea considera desf)urat) cu +ele an"a+# Nu era 'ai pu"in ade*)rat c) Nac% 1erne8 f)cea totul ca s) se desf)oare &ntr9o 'anier) decent), dei nu era o-li at la aa ce*a# < Pot s)9"i spun Rac%el= o &ntre-a 1erne8# < Bine&n"eles# +Pot s)9"i spun Nac%=+ < .a-inetul 'eu, o anun") preedintele, poftind9o printr9o u) din ar"ar sculptat# .u si uran") -iroul de la -ordul lui /ir Force One era 'ai inti' dec:t cel de la .asa /l-), &ns) 'o-ilierul 'ai p)stra totui un aer de austeritate# Biroul era &n ropat su- %:rtii, iar &n spatele lui at:rna un ta-lou pictat de un clasic al enului, o oelet) cu trei catar e na*i :nd cu toate p:n!ele sus, f)c:nd tot posi-ilul s) fac) fa") unei furtuni de!l)n"uite#$a-loul p)rea a fi 'etafora perfect) a preedin"iei lui Nac% 1erne8 din acel 'o'ent# Preedintele &i oferi lui Rac%el unul dintre cele trei scaune din fa"a -iroului# Fe'eia se ae!)# Rac%el se atepta ca el s) ia loc la -irou, &ns) preedintele &i trase un al doilea scaun i se ae!) l:n ) ea#

+.a s) ?uc)' de la acelai ni*el+, &n"elese ea 'esa?ul# +G(pertul &n diplo'a"ie#+ < Gi -ine, Rac%el, !ise 1erne8, oft:nd o-osit &n *re'e ce se ae!a# .red c) eti ca' nedu'erit) de *i!ita f)cut) aici, nu9i aa= Bl:nde"ea din *ocea lui &ndep)rt) orice re"inere pe care ar 'ai fi a*ut9o Rac%elF < De fapt, do'nule, sunt total de-usolat)# 1erne8 i!-ucni &n r:sF < Dinunat# Nu reuesc &n fiecare !i s) !)p)cesc pe cine*a de la NRO# < Nu &n fiecare !i cine*a de la NRO pri'ete in*ita"ia de a urca la -ordul /ir Force One ca s) fie &nt:'pinat de un preedinte &n -ocanci de alpinist# Preedintele r:se din nou# O -)taie discret) &n u) anun") sosirea cafelei# @na dintre 'e'-rele ec%ipa?ului intr) cu o cafetier) a-urind) i dou) ceti pe o ta*)# 0a se'nul preedintelui, fe'eia l)s) ta*a pe -irou i se f)cu ne*)!ut)# < Na%)r i fric)= &ntre-) preedintele, ridic:ndu9se ca s) toarne &n ceti# < Doar fric), *) ro # Rac%el sa*ur) aro'a &'-ietoare# +Preedintele Statelor @nite &'i ser*ete cafeaua=+ Nac% 1erne8 &i &ntinse o ceac)# < G Paul Re*ere autentic, rosti el# @nul dintre 'icile lu(uri pe care 'i le per'it# Rac%el sor-i o ur) de cafea# Gra cea 'ai -un) din c:te -)use ea *reodat)# < 6n fine, continu) preedintele, turn:ndu9i o ceac) i pentru el i ae!:ndu9se la loc pe scaun, ti'pul pe care9l pot petrece aici este destul de scurt, aa c) ar tre-ui s) trece' la trea-)# 6i puse un cu- de !a%)r &n cafea i &i ridic) pri*irea spre Rac%elF < 6'i i'a ine! c) Bill Pic;erin te9a a*erti!at c) sin urul 'oti* pentru care a fi *rut s) te *)d era acela de a te folosi &n a*anta?ul 'eu politic# < De fapt, do'nule, e+act aa 'i9a spus# Preedintele c%icotiF < 6ntotdeauna e un cinic# < Deci, s9a &nelat= < 7lu'eti=se 'ir) preedintele#Bill Pic;erin nu se &nal) nicioda9 t)# / ni'erit la fi(, ca de o-icei#

5 7a-rielle /s%e pri*ea a-senta pe fereastra li'u!inei senatorului Se(9 ton, &n *re'e ce aceasta se &ndrepta prin traficul de di'inea") c)tre cl)direa de -irouri a senatorului# Se &ntre-a cu' nai-a a?unsese &n acest punct al *ie"ii ei# /sistenta personal) a senatorului Sed ewic; Se(ton# 6n definiti*, doar asta fusese inten"ia ei, nu= +Sunt &ntr9o li'u!in),&'preun) cu *iitorul preedinte al ,tatelor @ni9 te ale /'ericii#+ 7a-rielle pri*i dincolo de interiorul lu(os al li'u!inei c)tre senator, care p)rea cufundat &n :nduri# 6i ad'ir) tr)s)turile -ine conturate i "inuta perfect)# .%iar ar)ta a preedinte#

7a-rielle &l *)!use pe Se(ton *or-ind cu trei ani &n ur'), pe *re'ea c:nd era &n anii ter'inali ai facult)"ii de Ctiin"e Politice de la @ni*ersitatea .ornell# Nu o s) uite niciodat) cu' scrutau oc%ii lui audien"a, ca i cu' ar fi trans'is un 'esa? direct spre ea < crede-m. Dup) discurs, 7a-rielle se ae!ase la coad) ca s) &i str:n ) ':na lui Se(ton# < 7a-rielle /s%e, &i !isese senatorul, citindu9i nu'ele de pe ecuson# @n nu'e 'inunat pentru o t:n)r) tot at:t de 'inunat)# Oc%ii &i &nt)reau spusele# < Dul"u'esc,do'nule,&i r)spunse 7a-rielle, si'"ind for"a -)r-atu9 lui &n *re'e ce &i str:n ea ':na# /' fost cu ade*)rat i'presionat) de discursul du'nea*oastr)# < D) -ucur s) aud asta> Se(ton &i *:r:se o carte de *i!it) &n ':n)F < Sunt per'anent &n c)utare de 'in"i tinere i str)lucite care &'i &'p)rt)esc *i!iunea# Dup) ce ter'ini coala, caut)9')# Oa'enii 'ei s9 ar putea s) ai-) o slu?-) pentru tine# 7a-rielle *ru s)9i 'ul"u'easc), dar senatorul trecuse de?a la ur')9 toarea persoan) din r:nd#.u toate astea, &n lunile care ur'aser), 7a-rielle se tre!ise c) ur')rete cariera lui Se(ton la tele*i!or# 6l ur')rea cu ad'ira"ie cu' se pronun") cate oric &'potri*a i'enselor c%eltuieli u*erna'entale procla':nd reducerile de -u et, &nde'n:nd Fiscul s) lucre!e 'ai eficient, atac:nd a en"iile i c%iar spri?inind anularea unor pro ra'e de ser*icii ci*ile redundante# /poi, c:nd so"ia senatorului 'urise pe neateptate &ntr9un accident de 'ain), 7a-rielle ur')rise uluit) cu' Se(ton transfor') ceea ce era ne ati* &n po!iti*# $recuse peste propria durere i declarase lu'ii &ntre i c) *a candida la preedin"ie i c) &i *a dedica restul ti'pului din ser*iciul pu-lic 'e'oriei so"iei disp)rute# 6n acel 'o'ent, 7a-rielle %ot)r:se f)r) nici o re'ucare c) *oia s) lucre!e cu ec%ipa de ca'panie a senatorului Se(ton# /cu' a?unsese &n po!i"ia cea 'ai influenta pe care i9o putuse dori# 7a-rielle &i a'inti de noaptea pe care o petrecuse cu Se(ton &n -iroul lui &'-r)cat cu plu i se str:'-), &ncerc:nd s) opreasc) i'a inile st:n?enitoare care &i *eneau &n 'inte# +Oare la ce ') :ndea'=+ Ctia c) ar fi tre-uit s) re!iste, dar cu'*a se tre!ise c) nu era &n stare# Sed ewic; Se(ton fusese idolul ei de at:ta ti'p### i c:nd se :ndise c) o dorea. 0i'u!ina trecu peste o deni*elare din asfalt, &ntrerup:ndu9i lui 7a9 -rielle irul a'intirilor# < $e si'"i -ine= se interes) Se(ton, care acu' o ur'area atent# 7a-rielle sc%i") un !:'-et *a F < Foarte -ine# < Doar nu te :ndeti iar la -luful )la, nu9i aa= Ga ridic) din u'eriF < 6nc) ') &n ri?orea!) un pic, recunosc# < 0as9o -alt)# Blufurile au fost cel 'ai -un lucru din ca'pania 'ea# 7a-rielle &n*)"ase pe propria piele c) -luful era ec%i*alentul politic al sc)p)rii de infor'a"ii tenden"ioase despre ri*al, cu' ar fi c) acesta toc'ai folosea un aparat de ')rire a penisului sau se a-onase la o re*ist) deoc%eat)# Bluful nu repre!enta o tactic) str)lucit), dar atunci c:nd d)dea re!ultate, acestea erau sen!a"ionale# .:nd &ns) i se r)spundea cu aceeai 'oned)### .)ci aa se i &nt:'plase# Din partea .asei /l-e# .u *reo lun) &n ur') personalul de ca'panie al preedintelui decisese, i'pulsionat de sonda?ele de opinie proaste, s) treac) la atac i lansase un !*on socotit

ade*)rat, cu' c) senatorul Se(ton a*ea o rela"ie a'oroas) cu asistenta lui personal), 7a-rielle /s%e# Din nefericire pentru .asa /l-), nu e(istau do*e!i# @n fer' adept al !icalei c) ap)rarea cea 'ai -un) e atacul de!l)n"uit, senatorul Se(ton prinsese din !-or oca!ia de a lansa un nou atac furi-und# .on*ocase o conferin") na"ional) de pres) &n cursul c)reia &i procla'ase ne*ino*)"ia i ':nia# +Nu pot s) cred, afir'ase el, pri*ind cu lacri'i de durere drept spre ca'erele de luat *ederi, c) preedintele de!onorea!) a'intirea so"iei 'ele prin astfel de 'inciuni r)u inten"ionate+ Rolul ?ucat de senatorul Se(ton &n fa"a ca'erelor de luat *ederi fusese at:t de con*in )tor, &nc:t aproape nici 7a-rielle nu 'ai tia si ur dac) &ntr9ade*)r se culcase cu el sau nu# B)!:nd &ns) c:t de uor putea 'in"i el, 7a-rielle &i d)duse repede sea'a c) senatorul Se(ton era cu ade*)rat un o' periculos# 6n ulti'a *re'e, c%iar dac) era con*ins) c) a?unsese s) spri?ine cel mai puternic cal din cursa pre!iden"ial), 7a-rielle &ncepuse s) se &ntre-e dac) &l spri?inea i pe cel mai (un. / lucra &n apropierea lui Se(ton &nse'9 nase o e(perien") dur) < ase')n)toare cu e(perien"a pe care ar fi &ncercat9o un copil care ar fi *)!ut ce &nsea'n) *ia"a dincolo de studiourile 1oll8wood9ului, unde 'a ia nu 'ai era ceea ce pretindea a fi# Dei credin"a lui 7a-rielle &n politica lui Se(ton r)')sese intact), fe'eia &ncepea s) ai-) serioase du-ii &n pri*in"a persoanei &n sine#

10 < .eea ce &"i *oi spune acu', Rac%el, &i !ise preedintele, este clasifi9 cat ca +@DBR/+# Gste cu 'ult dincolo de ni*elul t)u de securitate# Rac%el si'"i c) se sufoc) &ntre pere"ii fu!ela?ului# Preedintele o adusese cu a*ionul p:n) &n insula Eallops, o in*itase la -ordul acestuia, &i turnase cafea, &i spusese cu franc%e"e c) a*ea de :nd s) o foloseasc) drept capital politic &'potri*a tat)lui ei i acu' o anun"a c) are de :nd s) &i ofere ile al infor'a"ii secrete# Oric:t de afa-il p)rea Nac% 1erne8 la suprafa"), Rac%el Se(ton toc'ai &n*)"ase o lec"ie i'portant) despre elF o'ul prelua controlul cu rapiditate# < .u dou) s)pt)':ni &n ur'), continu) preedintele, uit:ndu9se drept &n oc%ii ei, N/S/ a f)cut o descoperire# Bor-ele r)'aser) suspendate o clip) &n aer &nainte ca Rac%el s) le poat) pricepe# +O descoperire N/S/=+ @lti'ele rapoarte de infor'a"ii nu indicau ni'ic neo-inuit le at de a en"ia spa"ial)# Bine&n"eles &ns) c) &n !ilele noastre o +descoperire N/S/+ &nse'na, de o-icei, faptul c) a en"ia contienti!ase c) su-e*aluase c%eltuielile unui proiect nou# < 6nainte de a continua aceast) discu"ie, relu) preedintele, a *rea s) aflu dac) &'p)rt)eti cinis'ul tat)lui t)u le at de e(plorarea spa"iu9 lui# Rac%el refu!) s) co'ente!eF < Sper c) nu '9a"i c%e'at aici ca s) &'i cere"i s) controle! ieirile tat)lui 'eu contra N/S/# Preedintele r:seF < 0a nai-a, nu# /' stat pe l:n ) Senat destul de 'ult ca s) aflu c) nimeni nu &l poate controla pe Sed ewic; Se(ton# < $ata e un oportunist, do'nule# /a sunt cei 'ai 'ul"i politicieni de succes# Din nefericire, N/S/ s9a transfor'at sin ur) &ntr9o astfel de "int)# Recentul ir de erori ale N/S/ de*enise at:t de nesuportat, &nc:t lu9

'ea nu putea dec:t s) r:d) sau s) pl:n ) < sateli"i care se de!inte rau pe or-it), sonde spa"iale care nu 'ai tri'iteau nici un se'nal acas), Sta"ia Spa"ial) ,nterna"ional) al c)rei -u et se u'flase de !ece ori, deter'in:nd statele 'e'-re s) dea -ir cu fu i"ii ca oarecii de pe un *as care toc'ai se scufund)# Se pierduser) 'iliarde de dolari, iar senatorul Se(ton profita la 'a(i'u' din asta conduc:nd *alul de proteste < un *al care p)rea predestinat a9l purta drept spre adresa 1 O00 Penns8l*ania /*enueJ# < Recunosc c) N/S/ s9a transfor'at &ntr9un de!astru &n ulti'a *re'e, !ise preedintele# Oriunde '9a uita &n a en"ie, nu *)d dec:t un nou 'oti* de a t)ia fonduri# Rac%el &ntre!)ri o oportunitate pentru ea i profit) i'ediatF < Ci totui, do'nule, n9a' citit c%iar s)pt)':na trecut) c) toc'ai i9a"i p)suit oferindu9le alte trei 'ilioane din fonduri de ur en") pentru a9i 'en"ine pe linia de plutire= Preedintele c%icotiF < $at)l t)u a fost e(tre' de 'ul"u'it de asta, nu= < .a i cu' i9a"i fi oferit securea c)l)ului# < 09ai au!it la -ightime? +Nac% 1erne8 este un dependent de spa"iu, iar pl)titorii de ta(e &i finan"ea!) *iciul#+ < Dar du'nea*oastr) nu face"i dec:t s)9i da"i dreptate, do'nule# 1erne8 &ncu*iin")F < Nu fac un secret din faptul c) sunt un fan al N/S/# /' fost dintotdeauna# /' fost un copil al cursei spa"iale < ,putni#, Ho%n 7lenn, .pollo // < i n9a' e!itat niciodat) s) &'i e(pri' ad'ira"ia i ':ndria pentru pro ra'ele noastre spa"iale# Pentru 'ine, -)r-a"ii i fe'eile din N/S/ repre!int) pionierii istoriei 'oderne# Gi &ncearc) i'posi-ilul, accept) eecurile, dup) care se &ntorc la plana de proiectare, &n *re'e ce noi, restul, st)' pe 'ar ine i &i critic)'# Rac%el r)'ase t)cut), si'"ind, dincolo de cal'ul pe care &l afia preedintele, furia de!l)n"uit) contra nesf:ritei retorici anti9N/S/ a tat)lui ei# Rac%el se tre!i &ntre-:ndu9se ce 'a'a nai-ii descoperise N/S/# Preedintelui &i pl)cea la ne-unie s) &nt:r!ie 'o'entul de!*)luirii# < /st)!i, !ise 1erne8, din ce &n ce 'ai p)ti'a, a' de :nd s) 'odific &n totalitate opinia ta despre N/S/# Rac%el &l pri*i nesi ur)F < /*e"i de?a *otul 'eu, do'nule> Poate c) ar fi 'ai -ine s) *) concentra"i asupra restului ")rii# < /sta i inten"ione!# 1erne8 'ai sor-i o ur) de cafea i &i !:'-iF < Ci o s) te ro pe tine s) ') a?u"i# F)cu o pau!), dup) care se aplec) spre eaF < 6ntr9un 'od cu totul neo-inuit# Rac%el si'"ea acu' cu' Nac% 1erne8 &i scrutea!) fiecare 'icare, ca un *:n)tor care e*alua dac) prada are de :nd s) fu ) sau r)':ne s) lupte# Din nefericire, Rac%el nu &ntre!)rea *reo porti"a de sal*are# < Presupun, continu) preedintele, reu'pl:nd cetile de cafea, c) ai idee despre un proiect N/S/ nu'it GOS= Rac%el d)du din capF < Gart% O-ser*ation S8ste'3# .red c) tat)l 'eu a 'en"ionat despre GOS o dat) sau de dou) ori# $entati*) nereuit) de sarcas' &l f)cu pe preedinte s) se &ncrunte# /de*)rul era c) tat)l lui Rac%el adusese *or-a despre Siste'ul de
J 3

/dresa .asei /l-e Siste' de O-ser*are a P)':ntului

O-ser*are a P)':ntului ori de c:te ori a*usese oca!ia# Gra unul dintre cele 'ai riscante, dar i 'ai contro*ersate proiecte de la N/S/ < o constela"ie de cinci sateli"i proiecta"i s) pri*easc) din spa"iu i s) anali!e!e 'ediul planetarF 'icorarea stratului de o!on, topirea calotelor polare, &nc)l!irea lo-al), defriarea p)durilor# ,nten"ia era de a le furni!a ecolo itilor date i infor'a"ii cu' nu 'ai e(istaser) p:n) atunci, astfel &nc:t acetia s) poat) &ntoc'i planuri 'ai e(acte i 'ai detaliate pentru *iitorul planetei# Din p)cate, proiectul GOS fusese sortit eecului# .a at:tea alte proiecte N/S/ din ulti'a *re'e, fusese 'arcat, &nc) din start, de dep)irea -u etului# ,ar Nac% 1erne8 fusese 'ereu cel &n*inuit# Se folosise de lo--89ul ecolo itilor pentru a trece proiectul &n *aloare de 1,3 'iliarde de dolari prin .on res# 6ns), &n loc s) furni!e!e preconi!atele contri-u"ii la cunoaterea planetei, GOS se transfor'ase cu repe!iciune &ntr9un co'ar costisitor, cu lans)ri euate, pro-le'e de func"ionare a calculatoarelor i conferin"e de pres) N/S/ c:t se poate de su'-re# Sin urul c%ip !:'-itor din ulti'a *re'e fusese cel al senatorului Se(ton, care le rea'intea cu o-stina"ie ale )torilor c)i (ani din ta(ele lor c%eltuise preedintele pe GOS i c:t de nese'nificati*e fuseser) profiturile# Preedintele &i puse un cu- de !a%)r &n ceaca de cafeaF < Oric:t de surprin!)tor ar p)rea, descoperirea N/S/ la care ') refer a fost f)cut) chiar de GOS# /cu' Rac%el se si'"ea pierdut)# .u si uran") c) N/S/ ar fi anun"at un succes al GOS de dat) recent), nu= $at)l ei crucificase GOS &n 'ass9 'edia, iar a en"ia spa"ial) ar fi a*ut ne*oie ca de aer de orice *eti -une# < Gu n9a' au!it ni'ic, &n )i') Rac%el, despre *reo descoperire GOS# < Ctiu# N/S/ a preferat s) p)stre!e o *re'e *etile -une pentru sine# Rac%el se &ndoiaF < Din e(perien"a 'ea, do'nule, c:nd e *or-a de N/S/, lipsa de tiri &nsea'n), &n eneral, *eti proaste# Dodestia nu repre!enta una dintre *irtu"ile Departa'entului de Rela9 "ii Pu-lice din N/S/# @lti'a lu') care circula prin NRO era c) N/S/ "inea o conferin") de pres) de fiecare dat) c:nd unul dintre sa*an"ii de acolo 'ai tr) ea c:te un *:nt# Preedintele se &ncrunt)F < /%, da# @it c) discut cu un discipol &n securitate al NRO9ului lui Pic;erin # Gl &nc) e'e i 'or')ie ener*at de ura spart) a celor de la N/S/= < Securitatea e *ia"a lui, do'nule> Ci o ia foarte &n serios# < /a i tre-uie# Pur i si'plu &'i *ine reu s) cred c) dou) a en"ii care au at:tea &n co'un )sesc per'anent un su-iect pe -a!a c)ruia s) se &ncaiere# Rac%el aflase destul de de*re'e, &n calitatea ei de su-altern) a lui Eillia' Pic;erin , c), dei a':ndou) erau a en"ii u*erna'entale le ate a':ndou) de pro-le'ele spa"iului cos'ic, N/S/ i NRO a*eau filo!ofii care se situau la poli opui# NRO era o a en"ie destinat) ap)r)rii i &i 'en"inea secrete acti*it)"ile le ate de spa"iul cos'ic, &n *re'e ce N/S/ era o a en"ie tiin"ific) i &i f)cea i'ediat cunoscute descoperirile &n &ntrea a lu'e, adesea, aa cu' sus"inea Eillia' Pic;erin , pun:nd &n pericol securitatea na"ional)# @nele dintre cele 'ai a*ansate te%nolo ii N/S/, cu' erau lentilele de &nalt) re!olu"ie pentru telescoapele

sateli"ilor, siste'ele de co'unica"ie la 'are distan"a sau dispo!iti*ele radio pentru codare i trans'itere co'ple() audio9*ideo, a*eau prostul o-icei de a ap)rea &n arsenalul secret al unor ")ri ostile i de a fi folosite apoi &n spiona?ul contra Statelor @nite# Bill Pic;erin -o'-)nea adesea c) oa'enii de tiin") de la N/S/ dispuneau de creiere uriae### i de uri i 'ai 'ari# 6n orice ca!, un 'oti* i 'ai e*ident de disput) &ntre a en"ii era repre!entat de faptul c) 'ulte dintre recentele eecuri N/S/ afectaser) NRO &n 'od direct, deoarece lans)rile de sateli"i NRO se efectuau prin inter'ediul N/S/# Nici un eec nu fusese 'ai dra'atic dec:t cel din 12 au ust 1552, c:nd o rac%et) purt)toare $itan 3 apar"in:nd N/S/ i For"elor /eriene ale S@/ e(plodase la patru!eci de secunde dup) lansare i pul*eri!ase &nc)rc)tura < un satelit NRO &n *aloare de 4,2 miliarde de dolari, a*:nd nu'ele de cod Borte( 2# Se p)rea c) Pic;erin &i aduce 'ereu a'inte doar de acel e*eni'ent# < /adar, de ce n9a ieit N/S/ la ra'p) cu acest succes= &l &ntre-) Rac%el# 0e9ar prinde tare -ine nite *eti -une> < N/S/ tace pentru c) aa a' cerut eu, &i r)spunse preedintele# Rac%el se &ntre-) dac) au!ise -ine# Dac) lucrurile st)teau aa, atunci preedintele co'isese un act de %arac%iri politic pe care ea nu9l &n"ele ea# /ceast) descoperire, continu) el, este### s) spune'### cel pu"in uluitoare prin i'plica"iile pe care le9ar putea a*ea# Rac%el si'"i un fior pe ira spin)rii# 6n lu'ea ser*iciilor secrete e(presia +i'plica"ii uluitoare+ rareori &nse'na o *este -un)#/?unse s) se &ntre-e dac) toat) acea at'osfer) conspirati*) le at) de GOS nu se datora cu'*a faptului c) siste'ul de sateli"i o-ser*ase un de!astru ecolo ic i'inent# < G *reo pro-le')= < Nici o pro-le')# Descoperirea GOS e de9a dreptul 'inunat)# Rac%el t)cu# < S) presupune', Rac%el, c) "i9a spune c) N/S/ toc'ai a f)cut o descoperire de o ase'enea &nse'n)tate tiin"ific)### ase'enea &nse'n)tate colosal)##6nc:t 'erit) fiecare cent pe care a'ericanii l9au c%eltuit *reodat) &n pro ra'ele spa"iale> Rac%el nu9i putea i'a ina aa ce*a# Preedintele se ridic)F < Brei s) ne pli'-)' pu"in= 11 Rac%el &l ur') pe preedintele 1erne8 c)tre pasarela de acces &n /ir Force One# .o-or:nd scara,si'"i cu' aerul r)coros de 'artie &i li'pe!ete :ndurile# Din nefericire, acu' cererile preedintelui de*enir) i 'ai ciudate &n 'intea ei# +N/S/ a f)cut o descoperire de o ase'enea i'portan") tiin"ific) &nc:t 'erit) fiecare cent c%eltuit de a'ericani pe pro ra'ele spa"iale=+ Rac%el &i i'a ina c) o descoperire de o ase'enea an*er ur) nu se putea -a!a dec:t pe un sin ur lucru < scopul sacru al N/S/, i anu'e contactul cu *ia"a e(traterestr)# Din p)cate, Rac%el tia suficiente lucruri despre acel scop ca s) &i dea sea'a c) era i'posi-il de atins# .a analist de date secrete, Rac%el a*ea de9a face &n per'anen") cu &ntre-)ri *enite din partea prietenilor, le ate de presupusele opera"iuni u*erna'entale de sta-ilire de contacte cu e(trateretrii# Gra copleit) de teoriile prietenilor ei +educa"i+ < farfurii !-ur)toare pr)-uite i

ascunse &n -unc)rele u*erna'entale secrete, cada*re de e(trateretri p)strate la %ea"), -a c%iar ci*ili ne*ino*a"i r)pi"i i folosi"i de e(trateretri pe post de co-ai# Bine&n"eles c) totul era o a-surditate# Nu e(istau e(trateretri# Nu e(istau opera"iuni ascunse prin care s) se &ncerce sta-ilirea unor le )turi cu ei# $oat) lu'ea din cadrul ser*iciilor secrete &n"ele ea c) 'a?oritatea *i!iunilor i r)pirilor repre!entau, pur i si'plu, produsul unor i'a ina"ii -o ate sau al unor f)c)turi eneratoare de -ani# /cele pro-e foto rafice ale ONN9urilor care e+istau cu ade*)rat se p)rea c) au fost surprinse doar &n apropierea aeroporturilor 'ilitare a'ericane unde se testau noi 'odele a*ansate de aerona*e# De e(e'plu, atunci c:nd co'pania 0oc;%eed &ncepuse testarea aerian) a unui nou supersonic re*olu"ionar -ote!at Stealt% Bo'-er, nu')rul de apari"ii a ONN9urilor din ?urul -a!ei aeriene Gdwards a crescut de cincispre!ece ori# < Pari destul de sceptic), &i !ise preedintele, pri*ind9o curios# 6ns) ceea ce o uluia pe Rac%el era *ocea lui# Pri*i &nspre el, netiind ce s) &i r)spund)# < P)i### e!it)# S) presupun, do'nule, c) nu *or-i' &n acest 'o'ent de na*e e(traterestre sau o'ule"i *er!i= Preedintele p)ru a'u!atF < Rac%el, cred c) *ei )si aceast) descoperire 'ult 'ai interesant) dec:t science9fiction9ul# Rac%el se si'"i uurat) c:nd au!i c) N/S/ nu a?unsese la un ase'e9 nea %al de disperare, &nc:t s) &ncerce s) &i ser*easc) preedintelui po*eti cu e(trateretri# .u toate acestea, co'entariul lui a*ea darul de a ad:nci 'isterul# < Gi -ine, !ise ea, orice ar fi descoperit N/S/, tre-uie s) spun c) 'o'entul este unul e(tre' de -ine ales# 1erne8 se opri pe scar)F < Bine ales= .u' adic)= +.u' adic)=+ Rac%el se opri i eaF < Do'nule preedinte, N/S/ este acu' an a?at) &ntr9o -)t)lie pe *ia") i pe 'oarte pentru a9i ?ustifica e(isten"a, iar du'nea*oastr) sun9 te"i per'anent atacat pentru c) &i aloca"i 'ereu fonduri# O descoperire N/S/ 'a?or) &n acest 'o'ent ar &nse'na o ade*)rat) 'an) cereasc), at:t pentru N/S/, c:t i pentru ca'pania du'nea*oastr) electoral)# .ri9 ticii du'nea*oastr) *or socoti, e*ident, c) 'o'entul ales este e(tre' de suspect# < /adar### ') socoteti un 'incinos sau un prost= Rac%el si'"i un nod &n :tF < N9a' inten"ionat s) *) ?i nesc, do'nule# Doar c)### < Stai linitit)# Pe -u!ele lui 1erne8 &nflori un !:'-et fira*, &n *re'e ce &ncepu s) co-oare iar sc)rileF < .:nd directorul ad'inistrati* al N/S/ 'i9a po*estit pri'a dat) despre descoperire, a' respins9o i a' catalo at9o ca fiind a-surd)# 09 a' acu!at c) pune la cale cea 'ai transparent) fars) politic) din istorie# Rac%el si'"i cu' &i dispare nodul din :t# 0a -a!a sc)rii, 1erne8 se opri i se uit) fi( la eaF < @nul dintre 'oti*ele pentru care a' cerut ca descoperirea s) r)9 ':n), deoca'dat), secret) a fost acela de a prote?a N/S/# Di'ensiunea acestei descoperiri &ntrece orice 'are reali!are pe care a en"ia a anun"at9o p:n) acu'# Ga are darul de a transfor'a ateri!area pe 0un) &ntr9un fapt -anal# Pentru c) o'enirea, i aici ') includ i pe 'ine, are enor' de c:ti at sau de pierdut, a' cre!ut c) ar fi prudent ca o

persoan) anu'e s) *erifice datele N/S/ &nainte de a ap)rea sulu'inile reflectoarelor cu un anun" oficial# Rac%el era n)ucit)F < .u si uran") c) nu *) referi"i la mine, do'nule= Preedintele r:seF < Nu, )sta nu e do'eniul t)u de e(perti!)# 6n plus, a' efectuat de?a *erific)ri pe c)i e(tra u*erna'entale# @urarea fetei f)cu loc unei noi nedu'eririF < G(tra u*erna'entale, do'nule= Bre"i s) spune"i c) a"i apelat la sectorul pri at? 6ntr9o c%estiune at:t de secret)= Preedintele d)du din cap cu con*in ereF < /' alc)tuit o ec%ip) de *erificare din e(terior, for'at) din patru oa'eni de tiin") ci*ili, personal din afara N/S/ cu nu'e 'ari &n -ran) i cu o serioas) reputa"ie de prote?at# /u folosit ec%ipa'entul propriu pentru a face o-ser*a"ii i pentru a a?un e la propriile conclu!ii# 6n ulti'ele patru!eci i opt de ore, aceti oa'eni de tiin") au confir'at descoperirea N/S/ dincolo de orice ur') de &ndoial)# /cu', Rac%el era i'presionat)# Preedintele se prote?ase cu un aplo'- tipic pentru 1erne8# /n a?:nd o ec%ip) for'at) din cei 'ai sceptici indi*i!i < outsideri care n9a*eau ni'ic de c:ti at din confir'area descoperirii N/S/ < 1erne8 &i crease antidotul contra suspiciunii c) nu era *or-a dec:t de un co'plot disperat N/S/ pentru ?ustificarea -u etului, reale erea preedintelui fan al a en"iei i pararea atacurilor senatorului Se(ton# < 6n seara asta la ora opt, !ise 1erne8, *oi con*oca o conferin") de pres) la .asa /l-) ca s) anun" lu'ii &ntre i aceast) descoperire# Rac%el se si'"i frustrat)# Practic, 1erne8 nu9i spusese ni'ic# < Ci 'ai e(act ce este aceast) descoperire= Preedintele !:'-iF < /st)!i *ei descoperi c) r)-darea e o *irtute# $re-uie s) *e!i aceast) descoperire cu oc%ii t)i# Breau s) &n"ele i situa"ia &n co'ple(itatea ei &nainte de a 'er e 'ai departe# Directorul ad'inistrati* al N/S/ te ateapt) s) te pun) la curent# Gl &"i *a spune tot ce tre-uie s) tii# Dup) aceea, *o' discuta care *a fi rolul t)u pe 'ai departe# Rac%el citi dra'atis' &n oc%ii preedintelui i &i a'inti c) Pic;erin si'"ise cu' .asa /l-) are un as &n ':nec)# Se p)rea c) eful ei a a*ut dreptate, ca de o-icei# 1erne8 &i f)cu se'n &nspre un %an ar din apropiere# < @r'ea!)9'), !ise el, &ndrept:ndu9se spre construc"ia acoperit)# Rac%el se lu), nedu'erit), dup) el# .l)direa din fa"a lor nu a*ea ferestre, iar uile enor'e p)reau &ncuiate# Sin ura cale de acces p)rea a fi o arcad) 'icu") &ntr9o parte a %an arului# @a era &ntredesc%is)# Preedintele o &ndru') pe Rac%el p:n) &n apropierea uii, dup) care se opri# < /ici dru'ul 'eu se ter'in), rosti el, ar)t:nd spre u)# ,ntri pe acolo> Rac%el e!it)F < Nu *eni"i= < $re-uie s) ') &ntorc la .asa /l-)# O s) 'ai *or-i' &n cur:nd# /i un telefon= < Bine&n"eles, do'nule> < D)9'i9l> Rac%el scoase telefonul i i9l d)du, presupun:nd c) el *rea s) intro9 duc) un nu')r pri*at &n 'e'orie# 6n loc de asta, preedintele strecur) telefonul &n propriul -u!unar#

< /cu' nu 'ai eti &n re"ea, !ise el# $oate responsa-ilit)"ile de la locul de 'unc) "i9au fost acoperite# /st)!i nu *ei 'ai discuta cu ni'eni f)r) per'isiunea 'ea sau a directorului ad'inistrati* N/S/# 6n"ele i= Rac%el se %ol-), uluit)# +Preedintele toc'ai 'i9a furat telefonul=+ < Dup) ce directorul ad'inistrati* te pune la curent cu descoperirea, o s) intri &n contact cu 'ine prin inter'ediul unei linii securi!ate# Bor-i' &n cur:nd# Noroc> Rac%el pri*i ua %an arului i si'"i cu' nelinitea o copleete# Preedintele 1erne8 &i l)s) ':na s) !)-o*easc) pu"in pe u')rul ei i f)cu se'n din cap &nspre u)F < $e asi ur, Rac%el, c) nu *ei re reta a?utorul pe care 'i9l dai &n aceast) pro-le')# F)r) a 'ai ad)u a *reo *or-), preedintele porni spre elicopterul care o adusese pe Rac%el acolo# Se urc) la -ord i decol)# Nu se uit) nici o secund) &n ur')#

12 Rac%el Se(ton st)tea sin ur) pe pra ul de acces &n %an arul i!olat de pe insula Eallops i &ncerca s) !)reasc) ce*a &n -e!na de dincolo# /*ea senti'entul c) se afl) la &ntret)ierea dintre dou) lu'i# Dinspre interiorul ca*ernos sufla o -ri!) r)coroas) i dens), ca i cu' cl)direa a*ea un suflu propriu# !ello? stri ) ea, cu *oce uor tre'ur:nd)# $)cere# P)i dincolo de pra , din ce &n ce 'ai nelinitit)# Pentru c:te*a frac"iuni de secund), i'a inea pe care o a*ea &n fa"a oc%ilor se &ntunec), fiindc) &ncerca s) se aco'ode!e cu &ntunericul# < Do'nioara Se(ton= se au!i *ocea unui -)r-at la doar c:"i*a pai 'ai &ncolo# Rac%el tres)ri -rusc i se &ntoarse &n direc"ia din care *enea sunetul# < Da, do'nule> Se apropie silueta nedesluit) a unui o'# Pe ')sur) ce *ederea i se li'pe!ea, Rac%el o-ser*) c) se afla l:n ) un t:n)r cu un c%ip col"uros, ec%ipat din cretet p:n) &n t)lpi cu costu' de !-or N/S/# ,ndi*idul a*ea un corp atletic, iar pe pieptul lui se *edeau nu'eroase decora"ii# < .o'andant Ea8ne 0oosi an, se reco'and) t:n)rul# D) ierta"i dac) *9a' speriat> G ca' &ntuneric pe aici# 6nc) n9a' apucat s) desc%id uile docului# 6nainte ca ea s) apuce s) &i r)spund), -)r-atul continu)F < Ba fi o onoare pentru 'ine s) fiu pilotul du'nea*oastr) &n aceast) di'inea")# < Pilot= Rac%el se %ol-) n)uc) la el# +$oc'ai a' a*ut o +&nt:lnireR cu un pilot#+ < Sunt aici ca s) ') &nt:lnesc cu directorul ad'inistrati*# < Da, doaQn)# /' pri'it ordin s) *) duc i'ediat la el# 6i lu) c:te*a secunde p:n) s) poat) &n"ele e ceea ce9i spusese# Dup) ce pricepu cu' st)teau lucrurile, Rac%el se si'"i foarte de!a') it)# .)l)toria ei nu p)rea s) fi luat sf:rit# < @nde este directorul ad'inistrati*= &l &ntre-) ea, de9a dreptul &n ri?orat)# < Nu de"in aceast) infor'a"ie, r)spunse pilotul# O s) pri'esc

coordonatele doar dup) ce decol)'# Rac%el &i d)du sea'a c) o'ul spunea ade*)rul# Se p)rea c) directorul Pic;erin i ea nu erau sin urele persoane c)rora nu li se d)deau prea 'ulte infor'a"ii &n acea di'inea")# Preedintele considera e(tre' de serioas) pro-le'a securit)"ii, iar uurin"a i rapiditatea cu care o i!olase pe Rac%el de restul lu'ii o f)cuser) pe fat) s) se si't) de9a dreptul ?enat)# +Sunt de o ?u')tate de or) pe teren i de?a nu 'ai a' nici un 'i?loc de co'unicare, iar eful 'eu %a-ar n9are unde sunt#+ St:nd &n fa"a t:n)rului pilot N/S/, n9a*ea nici o &ndoial) c) ?ocurile fuseser) de?a f)cute# /*ionul a*ea s) porneasc) la dru' cu ea la -ord, indiferent c) &i pl)cea sau nu# Sin ura &ntre-are era &ncotro se &ndrepta# Pilotul se duse spre perete i ap)s) pe un -uton# ,'ediat partea &ndep)rtat) a %an arului porni s) lise!e cu ! o'ot# 0u'ina n)*)li &n interior, l)s:nd s) se *ad) silueta unui o-iect i'ens, aflat &n 'i?locul &nc)perii# Rac%el f)cu oc%ii 'ari# +Du'ne!eu s) ') a?ute#+ O-iectul cu pricina era un a*ion de *:n)toare ne ru, cu un aspect &nfrico)tor# Gra aerona*a cu cea 'ai aerodina'ic) for') pe care ea o *)!use *reodat)# < 0lumeti, 'ai reui Rac%el s) &n ai'e# < G o reac"ie o-inuit), doaQn), dar s) ti"i c) F9l3 $o'cat Split9tail este un a*ion cu perfor'an"e e(celente# +G o rac%eta cu aripi#+ Pilotul o conduse spre aerona*)# 6i f)cu se'n &nspre carlin a cu dou) locuri# < Be"i sta &n spate# < N)u= &i r:n?i Rac%el# Ci eu care credea' c) *rei s) pilote!# Dup) ce &'-r)c) peste %aine un costu' de !-or prote?at ter'ic, Rac%el se tre!i, aproape f)r) *oie, urc:nd &n carlin )# Se ae!) cu reu pe scaunul &n ust# < G clar c) N/S/ nu dispune de pilo"i cu fundul 'are, !ise ea# Pilotul &i !:'-i i o a?ut) s) &i pun) centurile de si uran")# Dup) aceea, &i fi() o casc) de !-or# < O s) !-ur)' destul de sus, rosti el# O s) a*e"i ne*oie de o(i en# Nic:nd astea, scoase o 'asc) de o(i en dintr9un co'parti'ent lateral i *ru s) o atae!e de casca ei# < D) descurc, refu!) ea a?utorul, &ntin!:ndu9se i lu:nd o-iectul din ':na lui# < Bine&n"eles, doaQn)# Rac%el se lupt) pu"in cu 'asca p:n) ce reui s) o potri*easc) pe cas9 c)# Filtrul era surprin!)tor de inco'od# .o'andantul o pri*i c:te*a clipe, p)r:nd oarecu' a'u!atF < S9a &nt:'plat ce*a= &ntre-) ea# < Ni'ic, doaQn)# P)rea c) &ncearc) s) &i ascund) un !:'-et ironicF < Sacii pentru r)u de &n)l"i'e sunt su- scaun# .elor 'ai 'ul"i pasa eri li se face r)u c:nd !-oar) pri'a dat) cu un astfel de a*ion# < /r tre-ui s) n9a' ni'ic,&l asi ur) Rac%el,cu o *oce uor sc%i'-a9 t) din cau!a filtrului ')tii# Nu suf)r de r)u de &n)l"i'e# Pilotul ridic) din u'eriF < Dul"i pucai 'arini au !is acelai lucru i dup) aceea a tre-uit s) cur)" *o'a din carlin ) de pe ur'a lor# Rac%el d)du uor din cap# +Dinunat+# < Breo &ntre-are &nainte de a ne lua !-orul=

Ga e!it) o clip), dup) care -)tu uor &n filtrul care &i r)nea o-ra!ul# < D) sufoc)# .u' pute"i s) purta"i c%estiile astea &n !-orurile lun i= Pilotul &i !:'-i &n )duitorF < Gi -ine, doaQn), de o-icei noi nu le purt)' cu susul &n ?os# Parc) &nfipt) &n cap)tul pistei, cu 'otoarele duduind su- ea, Rac%el se si'"ea ca un lon" &ntr9o ar') care atepta doar un de et care s) apese pe tr) aci# .:nd pilotul &'pinse 'ana, 'otoarele e'ene 0oc;%eed J3K se tre!ir) la *ia")# P)rea c) &ntre ul uni*ers se ! uduie# Odat) fr:nele eli-erate, Rac%el se tre!i lipit) str:ns de sp)tarul scaunului# Supersonicul parcurse pista i decol) &n c:te*a secunde# Dincolo de %u-lou, p)':ntul &ncepu s) se &ndep)rte!e cu o *ite!) a'e"itoare# Rac%el &nc%ise oc%ii atunci c:nd aerona*a se ridic) &n 'are *ite!)# Se &ntre-) unde reise &n acea di'inea"a# /r fi tre-uit s) fie acu' la -iroul ei, sinteti!:nd i select:nd infor'a"ii# 6n loc de asta, +c)l)rea+ o torpil) &nc)rcat) cu testosteron i a-ia respira printr9o 'asc) de o(i en# 6ncepu s) si't) o uoar) stare de r)u, &nainte ca aerona*a s) a?un i la cincispre!ece 'ii de 'etri altitudine# 6ncerc) s) se :ndeasc) la altce*a# 6n ti'p ce ad'ira oceanul de su- ea, a*u -rusc senti'entul c) e departe de cas)# Pilotul *or-ea cu cine*a prin sta"ia radio# .:nd ter'ina con*ersa"ia, o'ul lu) un *ira? a-rupt spre st:n a# /*ionul se r)suci aproape la o sut) opt!eci de rade, f)c:nd9o pe Rac%el s) si't) c) i9a a?uns sto'acul drept &n :t# 6n cele din ur'), aerona*a re*eni &n plan ori!ontal# Fata e'uF < Dersi pentru a*ertis'ent, asule> < 6'i cer scu!e, doaQn), dar toc'ai a' pri'it coordonatele &nt:lnirii du'nea*oastr) cu directorul ad'inistrati*# < D)9'i *oie s) %icesc# .)tre nord= Pilotul p)ru nedu'eritF < De unde a"i tiut= Rac%el oft)# +,u-esc pilo"ii )tia care au f)cut practic) doar pe co'9 puter#+ < G ora nou) di'inea"a, a'ice, iar soarele e &n dreapta noastr)# /adar !-ura' spre nord# 6n carlin ), se l)s) un 'o'ent de t)cere# < Da, doaQn), &n di'inea"a asta !-ur)' spre nord> < Ci c:t de departe !-ura' spre nord= Pilotul *erific) &nc) o dat) coordonateleF < Breo 3 K00 de ;ilo'etri# Rac%el se ridica -rusc pe scaun# < .e=== 6ncerc) s)9i i'a ine!e o %art), dar nu putea nici ')car s)9i &nc%i9 puie unde nse'na acel nord# < Dar )sta e un !-or de patru ore> < 0a *ite!a asta, da, o apro-) pilotul# Mine"i9*) -ine, *) ro > 6nainte ca ea s) &i r)spund), -)r-atul retrase aripile aerona*ei F9l3# O clip) 'ai t:r!iu, Rac%el se si'"i iar)i lipit) de scaun, &n *re'e ce a*ionul ":ni, de parc) p:n) atunci st)tuse locului# 6n 'ai pu"in de un 'inut a?unser) la o *ite!) de croa!ier) de aproape 2J00 de ;ilo'etri pe or)# /cu' era a'e"it) de9a -inelea# B)!:nd cu' a*ionul spintec) cerul cu *ite!) n)ucitoare, Rac%el si'"i cu' i se face# 6n 'inte &i re*eni, ca un

ecou pierdut, *ocea preedinteluiF +$e asi ur, Rac%el, c) nu *ei re reta c) ') a?u"i &n aceast) c%estiune+# 7e':nd, Rac%el &ntinse ':na dup) pun a sal*atoare# +S) n9ai niciodat) &ncredere &ntr9un politician#+

1J Dei &l de! usta interiorul 'odest i 'urdar al ta(iurilor, senatorul Sed ewic; Se(ton &n*)"ase c), uneori, tre-uie s) suporte astfel de condi"ii &n ascensiunea sa c)tre lorie# Be%iculul ra-la it care toc'ai &l adusese la cel 'ai de ?os ni*el al parc)rii 1otelului Purdue &i oferea ce*a ce li'u!ina lui nu putea < anoni'atul# Senatorul constat) 'ul"u'it c) parcarea era pustie, cu e(cep"ia c:tor*a 'aini pr)fuite, r)t)cite prin 'ul"i'ea de st:lpi de ci'ent# $ra*ers:nd, Se(ton &i pri*i ceasul# +11#1K di'inea"a# Perfect+# ,ndi*idul cu care se &nt:lnea era un 'aniac al punctualit)"ii# /'intindu9i &ns) pe cine i ce repre!enta acel o', Se(ton &i spuse c) indi*idul putea fi un 'aniac la orice ar fi *rut el# N)ri du-i"a al-) Ford Eindstar parcat) e(act &n acelai loc &n care era parcat) de fiecare dat) c:nd se &nt:lneau acolo < &n col"ul de est al ara?ului, &n spatele unui ir de to'-eroane# Se(ton ar fi preferat ca &nt:lnirea s) se petreac) &ntr9unul dintre aparta'entele %otelului, dar &n"ele ea prea -ine ')surile de precau"ie# Prietenii indi*idului nu a?unseser) unde se aflau acu' dac) nu ar fi fost ri?ulii# 6ndrept:ndu9se c)tre du-i"), Se(ton si'"i acea nelinite fa'iliar) ce preceda &ntotdeauna astfel de &nt:lniri# For":ndu9se s) r)':n) cal', se urc) pe locul pasa erului din dreapta cu un se'n *ioi din ':n)# B)r-atul cu p)rul ne ru de pe locul oferului nu9i r)spunse la salutul *oios# O'ul a*ea aproape apte!eci de ani, &ns) c%ipul cernit inspira o duritate care se potri*ea perfect cu po!i"ia sa de e'isar al unei ar'ate de *i!ionari &ndr)!ne"i i &ntreprin!)tori, lipsi"i de scrupule# < 6nc%ide ua> rosti indi*idul cu *oce aspr)# Se(ton se supuse, toler:nd cu ra"ie 'oroc)neala o'ului# 6n definiti*, tipul repre!enta oa'eni care controlau su'e enor'e de -ani, din care o -un) parte fuseser) recent *irate &n spri?inul lans)rii senatorului Se(ton c)tre cea 'ai puternic) po!i"ie din lu'e# .u ti'pul, Se(ton pricepuse c) astfel de &nt:lniri &nse'nau 'ai pu"in nite lec"ii de strate ie i 'ai 'ult nite oca!ii de rea'intire a radului de &ndatorare al senatorului fa") de -inef)c)torii lui# /ceti oa'eni ateptau c:ti uri serioase de pe ur'a in*esti"iei lor# Dup) cu' tre-uia s) recunoasc) Se(ton, +c:ti ul+ &nse'na o cerere a nai-ii de &ndr)!nea")# .u toate astea i oric:t de incredi-il ar fi p)rut, era *or-a de ce*a aflat &n sfera de influen") a lui Se(ton, odat) ce acesta a*ea s) se instale!e &n Biroul O*al# Ctiind c) -)r-atului de la *olan &i pl)cea s) treac) repede la su-iect, Se(ton &i !iseF < Presupun c) a fost depus) o alt) su')= < Da# .a de o-icei, *ei folosi aceste fonduri doar pentru ca'panie# /' fost 'ul"u'i"i s) *ede' cu' urci &n sonda?e, ceea ce &nsea'n) c) 'ana erii t)i de ca'panie au c%eltuit eficient -anii notri# < .:ti )' repede teren# < /a cu' "i9a' spus la telefon, a' con*ins al"i ase i o s) *) &nt:lni"i la noapte#

< G(celent# 6n 'inte, Se(ton &i aran?ase de?a pro ra'ul# .elalalt &i &ntinse un dosar lui Se(ton# < /i aici infor'a"iile# Studia!)9le# Gi *or s) tie clar c) le &n"ele i foarte -ine preocup)rile# Bor s) tie c) le sus"ii cau!a# Mi9a su era s) te &nt:lneti cu ei la reedin"a ta# < /cas)= Dar de o-icei ') &nt:lnesc### < Senatorule, aceti ase do'ni conduc fir'e ce de"in resurse 'ult 'ai 'ari dec:t cele cu care ai a*ut de9a face p:n) acu'# Gi sunt petii cei 'ari i de aceea sunt &n ri?ora"i# /u 'ult de c:ti at i, prin ur'are, enor' de 'ult de pierdut# /' depus 'ulte eforturi ca s)9i con*in s) *) &nt:lni"i# Ba tre-ui s) te ocupi &n 'od special de ei# 6ntr9o not) personal)# Se(ton &ncu*iin") i'ediatF < .ate oric# Pot aran?a o &ntre*edere acas) la 'ine# < Bine&n"eles c) au ne*oie de discre"ie total)# < 0a fel ca 'ine# < Noroc, &i ur) -)tr:nul# Dac) &n seara asta totul iese cu' tre-uie, ar putea fi ulti'a noastr) &nt:lnire# /ceti oa'eni sin uri &"i pot furni!a ceea ce ai ne*oie ca s) transfor'i ca'pania Se(ton &ntr9un succes# 0ui Se(ton &i pl)cea cu' sun)# 6i !:'-i &ncre!)tor -)r-atului de l:n ) elF < .u pu"in noroc, prietene, la *re'ea ale erilor *o' putea s)r-)tori cu to"ii *ictoria# < Bictoria= ,ndi*idul se &ncrunt) i se aplec) spre Se(ton cu oc%i a'enin")toriF < ,nstalarea ta la .asa /l-) este doar primul pas c)tre *ictorie, senatorule> Presupun c) n9ai uitat asta#

13 .asa /l-) este una dintre cele 'ai 'ici reedin"e pre!iden"iale din lu'e# D)soar) doar cinci!eci i ase de 'etri &n lun i'e, dou)!eci i opt de 'etri &n l)"i'e i are o suprafa") de teren a'ena?at de doar apte %ectare# Proiectul, &ntoc'it de ar%itectul Ha'es 1o-an, pre!entase o structur) ase')n)toare unei cutii, cu un acoperi &n)l"at, -alustrada i o intrare cu nu'eroase coloaneI dei lipsit de ori inalitate, el fusese selectat &n cadrul unui concurs desc%is de c)tre ?ura"ii care &l apreciaser) ca fiind +atr) )tor, cu de'nitate i fle(i-il+# .%iar dac) st)tuse trei ani i ?u')tate la .asa /l-), preedintele Nac% 1erne8 se si'"ea rareori acas) acolo, &n acel la-irint de candela-re, antic%it)"i i pucai 'arini &nar'a"i p:n) &n din"i# Pe 'o'ent &ns), &n *re'e ce se &ndrepta spre aripa de *est, se si'"ea &n*iorat i ciudat de uurat# P)rea c) plutete peste co*oarele de plu# Dai 'ul"i 'e'-ri din personalul .asei /l-e &i ridicar) pri*irea &nspre preedintele care se apropia# 1erne8 le f)cu la to"i cu ':na i &i salut), pe fiecare pe r:nd# R)spunsurile oa'enilor, dei politicoase, tr)dau supunere i erau &nso"ite de !:'-ete for"ate# < Bun) di'inea"a, do'nule preedinte> < D) -ucur s) *) *)d, do'nule preedinte> < O !i -un), do'nule> 6n *re'e ce se &ndrepta spre -irou, 1erne8 sesi!) oaptele din ?urul ,ui# 6n .asa /l-) p)rea c) se pre )tete o insurec"ie# 6n ulti'ele s)pt)9 ':ni, de!a') irea celor din 1O00 Penns8l*ania /*enue crescuse p:n) &n punctul &n care 1erne8 &ncepuse s) se si't) precu' c)pitanul Bli % <

co'and:nd o na*) &n deri*), al c)rei ec%ipa? se pre )tea de re*olt)# Preedintele nu9i putea &n*inui oa'enii# Personalul lucrase 'ult peste orele de pro ra' ca s) &l spri?ine &n ale erile ce -)teau la u), iar acu', ca din senin, preedintele p)rea a9i fi pierdut interesul pentru *ictorie# +6n cur:nd *or &n"ele e, &i spuse 1erne8# 6n cur:nd *oi fi din nou eroul lor#+ Re reta c) &i 'en"inuse personalul departe de aceste infor'a"ii at:ta ti'p, dar confiden"ialitatea era strict necesar)# ,ar c:nd era *or-a de p)strarea secretelor, .asa /l-) a*ea renu'ele de locul &n care se cle*etea cel 'ai 'ult din tot Eas%in tonul# 1erne8 a?unse &n sala de ateptare de l:n ) Biroul O*al i &i f)cu *oios cu ':na secretarei# < /r)"i -ine &n di'inea"a asta, Dolores> < Ci du'nea*oastr), do'nule, &i r)spunse fe'eia, uit:ndu9se la "inuta lui cu de!apro-are f)"i)# 1erne8 &i co-or& *oceaF < Breau s) or ani!e!i o &nt:lnire# < .u cine, do'nule= < .u tot personalul din .asa /l-)> Secretara &i ridic) pri*ireaF < 1ot personalul, do'nule= /dic) to"i cei 13K de oa'eni= < .%iar aa# Fe'eia p)rea nedu'erit)F < Bine# S) fi(e! &nt:lnirea &n### Sala de Briefin = 1erne8 cl)tin) din capF < Nu# S) fie &n -iroul 'eu# /cu' secretara f)cu oc%ii 'ariF < Bre"i s) *) &nt:lni"i cu ntregul personal &n Biroul O*al= < G(act# < .u to"i &n acelai ti'p= < De ce nu= Fi(ea!9o pentru ora patru dup)9a'ia!)> Secretara d)du din cap, de parc) ar fi co'p)ti'it un -olna* 'intal# < Foarte -ine, do'nule# Ci &nt:lnirea se *a referi la###= < 6n seara asta *oi face un anun" i'portant c)tre poporul a'erican# Breau ca oa'enii 'ei s) fie pri'ii care &l aud# Pe c%ipul fe'eii se i*i -rusc o u'-r) de triste"e, ca i cu' s9ar fi te'ut de apropierea acestui 'o'ent# 6i co-or& lasulF < B) retra e"i din curs), do'nule= 1erne8 i!-ucni &n r:sF < 0a nai-a, nu, Dolores> D) pre )tesc de -)t)lie> Secretara se &ndoia de acest lucru# $oate anali!ele din pres) afir'au c) preedintele 1erne8 a*ea s) lase -alt) ale erile# Gl &i f)cu &ncura?ator cu oc%iulF < 6n aceti ulti'i ani ai lucrat e(celent pentru 'ine, Dolores, i o s) continui s) faci aceeai trea-) i &n ur')torii patru ani# O s) rmnem &n .asa /l-)# Hur# Fe'eia p)rea c) *rea s)9l cread) din tot sufletulF < Foarte -ine, do'nule> O s) anun" personalul# Patru dup)9a'ia!)# ,ntr:nd &n Biroul O*al, Nac% 1erne8 nu se putu a-"ine s) nu !:'-easc) c:nd &i i'a in) &ntre ul personal &n %esuit &n acea &nc)pere &n ro!itor de 'ic)# Dei acel ')re" -irou al puterii pri'ise 'ulte porecle &n decursul ti'pului < $oaleta, .ui-ul Sculei, Dor'itorul lui .linton <, porecla

fa*orit) a lui 1erne8 era +.apcana de 1o'ari+# P)rea 'ult 'ai potri*it)# Oricine intra pentru pri'a dat) acolo era i'ediat de!orientat# Si'etria ca'erei, pere"ii uor rotun?i"i la col"uri, uile 'ascate, toate contri-uiau la senti'entul n)ucitor pe care9l a*eau *i!itatoriiF c) fuseser) le a"i la oc%i i r)suci"i &n loc de 'ai 'ulte ori# Dup) ce a*usese o &ntre*edere cu preedintele &n Biroul O*al, se &nt:'pla adesea ca *reun de'nitar str)in s) se ridice, s) dea ':na cu preedintele i s) porneasc) drept spre o de-ara# 6n func"ie de re!ultatul &nt:lnirii, 1erne8 &l oprea pe oaspete la ti'p sau se a'u!a *)!:nd cu' acesta se face sin ur de r:s# 1erne8 cre!use &ntotdeauna c) lucrul care era cel 'ai i'pun)tor &n Biroul O*al era *ulturul a'erican "esut pe i'ensul co*or o*al din &nc)pe9 re# 7%eara st:n ) a *ulturului "inea ra'ura de ')slin, &n *re'e ce %eara dreapt) str:n ea un ')nunc%i de s) e"i# Foarte pu"ini erau cei din e(terior care tiau c), pe ti'p de pace, *ulturul pri*ea spre st:n a < c)tre ra'ura de ')slin# 6n ti'p de r)!-oi &ns), *ulturul se &ntorcea 'isterios spre dreapta < &nspre s) e"i# Decanis'ul care per'itea acest 'ic truc de*enise surs) de specula"ii &n r:ndul personalului de la .asa /l-), deoarece el era cunoscut nu'ai de preedinte i de eful ec%ipei de &ntre"inere# 1erne8, descoperind ade*)rul din spatele eni 'aticului *ultur, era de!a') it de c:t de -anal era de fapt# 6n una dintre de-aralele din su-sol ale .asei /l-e 'ai era un al doilea co*or o*al, iar eful ec%ipei de &ntre"inere nu f)cea dec:t s) sc%i'-e co*oarele &n cursul nop"ii# Pri*ind acu' spre *ulturul care se uita panic &nspre st:n a, 1erne8 se :ndi c) poate era ca!ul s) sc%i'-e co*oarele &n onoarea 'icului r)!-oi pe care a*ea s) &l lanse!e contra senatorului Sed ewic; Se(ton#

1K Delta Force este sin ura ec%ip) de asalt a'erican) ale c)rei ac"iuni se -ucur) de i'unitate pre!iden"ial) co'plet) fa") de le e# Ordinul Pre!iden"ial 2K (OP 2K) le acord) solda"ilor din Delta Force +li-ertate fa") de orice ac"iune le al)+, inclu!:nd aici e(cep"ia din Posse .o'itatus /ct, e'is &n 124O, o le e care i'punea pedepse penale tuturor celor care foloseau for"a 'ilitar) &n scopuri personale, i'punere a le ii interne sau efectuarea de opera"iuni su- acoperire# De'-rii ec%ipei Delta Force sunt alei pe spr:ncean) din cadrul .o'-at /pplications 7roupK (./7), o or ani!a"ie secret) ce acti*ea!) &n cadrul .entrului de Opera"iuni Speciale din Fort Bra , .arolina de Nord# Solda"ii Delta Force sunt, &n esen"), uci ai profesioniti < e(per"i &n opera"ii antitero, eli-er)ri de ostatici, asalturi i eli'inarea for"elor ina'ice secrete# Deoarece 'isiunile Delta Force i'plic), de o-icei, un rad sporit de confiden"ialitate, lan"ul clasic de co'and) pe 'ai 'ulte ni*eluri este adesea &nlocuit de aa9!isa co'and) +'onocaput+ < un sin ur 'ana er, care are autoritatea s) controle!e unitatea din su-ordine, dup) cu' &i con*ine# /cest 'ana er este, de o-icei, un 'ilitar sau un factor de deci!ie politic), cu un rad sau cu o influen") suficient de 'are &nc:t s) conduc) 'isiunea# ,ndiferent de identitatea 'ana erului, 'isiunile Delta Force sunt secreti!ate la cel 'ai &nalt ni*el, iar odat) ce 'isiunea ia sf:rit, solda"ii Delta Force nu o 'ai 'en"ionea!) niciodat) < nici &n discu"iile dintre ei i nici &n discu"iile cu ofi"erii din cadrul Opera"iunilor
K

7rupul de /plica"ii de 0upt)

Speciale# +N-oar)# 0upt)# @it)#+ Gc%ipa Delta care sta"iona acu' deasupra Paralelei 22 nu !-ura i nici nu se lupta# Doar o-ser*a# Delta One tre-uia s) recunoasc) faptul c) 'isiunea fusese cu totul neo-inuit) p:n) acu', dar &n*)"ase de 'ult s) nu se 'ai 'ire de ceea ce i se cerea s) e(ecute# 6n ulti'ii cinci ani, fusese i'plicat &n eli-er)ri de ostatici din Orientul Di?lociu, &n depistarea i eli'inarea celulelor teroriste care ac"ionau din interiorul Statelor @nite i c%iar &n supri'area discret) a unor persona?e periculoase, -)r-a"i i fe'ei, din di*erse !one ale lu'ii# .u nu'ai o lun) &n ur'), ec%ipa lui folosise un 'icro-ot !-ur)tor pentru a pro*oca un atac de cord care &i fusese fatal unui cap al lu'ii interlope din /'erica de Sud# Folosind un 'icro-ot ec%ipat cu un ac de titaniu, c:t un fir de p)r, ce con"inea o puternic) su-stan") *asoconstrictoare, Delta $wo introdusese dispo!iti*ul &n casa o'ului printr9o fereastr) desc%is) de la eta?ul doi, )sise dor'itorul, dup) care &l &n"epase pe indi*id &n u')r, &n ti'p ce acesta dor'ea# Dicro-otul !-urase &napoi pe fereastr), cu &nc)rc)tura olit), &nainte ca o'ul s) se tre!easc) i s) acu!e dureri atroce &n piept# .:nd ne*asta persona?ului &n cau!) c%e'a a'-ulan"a, ec%ipa Delta f)cea de?a dru' &ntors spre cas)# F)r) for"are de ui i scandal# Doarte sur*enit) din cau!e naturale# O ade*)rat) oper) de art)# Dai recent, un alt 'icro-ot sta"ionase &n interiorul -iroului unui senator de 'arc) pentru a 'onitori!a *oluptuoasele &nt:lniri a'oroase, discrete ale acestuia# Gc%ipa Delta f)cea &n lu') referire la acea 'isiune ca la +inserare &n spatele liniilor ina'ice+# /cu', dup) ce fusese prins cu opera"iunea de supra*e %ere &n acel cort 'i!er de !ece !ile, Delta One era ata s) pun) cap)t 'isiunii# +R)':i ascuns#+ +Supra*e %ea!) construc"ia < &n)untru i pe afar)#+ +Raportea!) controlorului orice e*eni'ent neateptat#+ Delta One fusese instruit s) nu si't) niciodat) e'o"ii, indiferent de sarcina pri'it)# 0a pri'ul instructa? le at de aceast) 'isiune &ns), lui i ec%ipei sale li se accelerase pulsul# 6nt:lnirea fusese +oar-)+ < fiecare fa!) a 'isiunii fiind e(plicat) prin inter'ediul unor canale electronice de co'unica"ii securi!ate# Delta One nu se &nt:lnise niciodat) fa") &n fa") cu 'ana erul responsa-il de aceasta 'isiune# $oc'ai pre )tea ce*a de ':ncare din conser*e de proteine des%idratate, c:nd ceasul lui scoase un sunet, la unison cu ceasurile celorlal"i doi# 6n c:te*a secunde, dispo!iti*ul .r8p$al; de co'unica"ii de l:n ) el &ncepu s) clipeasc) &n c%ip de alert)# Delta One se opri din ceea ce f)cea i apuc) ec%ipa'entul de co'unica"ii# .eilal"i doi &l pri*ir) &n t)cereF < Delta One, rosti el &n e'i")tor# /plica"ia software de recunoatere a a'prentei *ocale identific) instantaneu cele dou) cu*inte# /plica"ia atri-uia fiec)rui cu*:nt un nu')r referen"ial, care era apoi criptat i tri'is prin satelit celui aflat la cap)tul opus al con*or-irii# ,nterlocutorul dispunea de un dispo!iti* si'ilar, prin care nu'erele erau decriptate i traduse &napoi &n cu*inte prin folosirea unui dic"ionar anu'e# Dup) aceea cu*intele erau rostite tare de o *oce ro-oti!at)# 6nt:r!ierea total) a se'nalului nu dep)ea opt 'ilisecunde# < /ici controlorul, &i !ise persona?ul care conducea 'isiunea $onul de ro-ot al 'ain)riei era e(tre' de -i!ar < andro in i 'etalic# .u'

sta"i cu opera"iunea= < $otul decur e confor' planului, &i r)spunse Delta One# < G(celent# /' actuali!at sec*en"a de ti'p# ,nfor'a"ia de*ine pu-lic) la ora opt seara# Deridian estic# Delta One &i *erific) crono raful# +Doar opt ore au 'ai r)'as#+ Disiunea lui a*ea s) se sf:reasc) &n cur:nd# Gra un lucru &ncura?ator# <6nc) un a')nunt, rosti controlorul#6n aren) a intrat un nou ?uc)tor# <.e ?uc)tor= Delta One ascult)# +,nteresant ?oc de noroc#+ .ui*a &i pl)cea tare 'ult s) de"in) toate atuurile# < .rede"i c) se poate a*ea &ncredere &n ea= < $re-uie supra*e %eata &ndeaproape# < Ci dac) apar pro-le'e= < Ordinele r)':n *ala-ile, rosti *ocea f)r) nici un fel de e!itare#

1O Rac%el Se(ton !-ura spre nord de 'ai -ine de o or)# 6n afara c:tor*a i'a ini rapide ale Newfoundland9uluiO, nu !)rise dec:t ap) pe parcursul &ntre ii c)l)torii# +De ce tre-uia s) fie ap)=+ se &ntre-) ea, str:'-:ndu9se# .:nd a*ea apte ani, c)!use &n apa &n %e"at) a unui ia!, &n ti'p ce patina# 6n *re'e ce st)tea prins) su- %ea"), fusese fer' con*ins) c) *a 'uri# Doar for"a disperat) cu care 'a'a ei &i tr)sese la suprafa") trupul &'-i-at de ap) a sal*at9o# Dup) acele clipe de co'ar, Rac%el se luptase 'ereu cu sen!a"ia de %idrofo-ie < o sen!a"ie nepl)cut) de fric) la *ederea apelor &ntinse, 'ai ales a apelor reci# /cu', *)!:nd de ?ur &'pre?ur, p:n) la li'ita ori!ontului, doar apele /tlanticului de Nord, *ec%ea spai') &ncepea s) o cuprind) din nou# 6i d)du sea'a c:t de 'ult !-uraser) doar atunci c:nd pilotul *erific) po!i"ia a*ionului cu turnul de control al -a!ei aeriene $%ule din nordul 7roenlandei# +/' a?uns deasupra .ercului /rctic=+ Re*ela"ia &i spori tea'a# +@nde ') duc= .e a descoperit N/S/=+ 0a scurt ti'p, 'asa de ap) cenuiu9al-)strie de dedesu-t &ncepu s) fie pres)rat) cu 'ii de puncte al-e# +/is-er uri#+ Rac%el 'ai *)!use un ais-er doar o sin ur) dat) &n *ia"a ei, cu ase ani &n ur'),c:nd 'a'a ei o con*insese s) plece &'preun) &ntr9o croa!ier) prin /las;a# Rac%el su erase 'ai 'ulte destina"ii de *acan") aflate pe pmnt, &ns) 'a'a ei fusese deose-it de insistent)# < Rac%el, dra a 'ea, !isese ea, dou) trei'i din planeta asta sunt acoperite de ap)# Dai de*re'e sau 'ai t:r!iu, *a tre-ui s) &n*e"i s) "ii aceast) pro-le') su- control# Doa'na Se(ton fusese o fiic) a New Gn land9ului,%ot)r:t) s) creas9 c) o fat) puternic)# /cea croa!ier) fusese ulti'a c)l)torie pe care Rac%el o f)cuse &'preun) cu 'a'a ei# +Aat%erine Eentwort% Se(ton#+ Rac%el si'"i cu' ?un %iul sin ur)t)"ii o str)pun e# /'intirile re*enir), dureroase, sf:iind9o aa cu' a*ionul sf:ia aerul, st:rnind afar) urletele *:ntului# @lti'a lor con*ersa"ie fusese una telefonica# 6n di'inea"a Nilei Recunotin"ei# Peninsul) &n nord9estul Statelor @nite, &n apropiere de .ercul Polar de Nord#
O

< 6'i pare aa de r)u, 'a'), &i spusese Rac%el, telefon:nd acas) din aeroportul OQ1are, pe o *re'e &n care !)pada cur ea &n *aluri din cer# Ctiu c) fa'ilia noastr) n9a petrecut niciodat) Niua Recunotin"ei separat)# Se pare c) ast)!i *a fi pri'a dat)# Da'a ei p)ruse puternic afectat) de acest lucruF < /-ia atepta' s) te *)d# < Ci eu, 'a')# 7:ndete9te la 'ine cu' ')n:nc ce*a &n aeroport, &n *re'e ce tu i tata *) osp)ta"i cu 'inunatul curcan# @r'ase o pau!) pe fir# < Rac%el, n9a*ea' de :nd s) &"i spun dec:t atunci c:nd ai fi a?uns aici, dar tat)l t)u sus"ine c) are prea 'ult de lucru ca s) *in) acas) &n acest an# Spune c) o s) petreac) wee;end9ul &n aparta'entul lui din D#.# < .e=== Surprins), Rac%el se &nfuriase i'ediatF < G Niua Recunotin"ei# Senatul nu e &n sesiune> G la 'ai pu"in de dou) ore distan") de tine# /r tre-ui s) fie acolo> < Ctiu# Spune c) e epui!at i c) nu se si'te &n stare s) conduc)# / decis s) &i petreac) wee;end9ul &n pat &'preun) cu lucr)rile lui# +0ucr)ri=+ Rac%el de*eni -rusc sceptic)# Dai pro-a-il era c) senatorul Se(ton s) petreac) &n pat cu alt) fe'eie# Dei co'ise cu discre"ie, infidelit)"ile lui durau de ani de !ile# Doa'na Se(ton nu era proast), dar afacerile e(tracon?u ale ale so"ului ei fuseser) &ntotdeauna &nso"ite de ali-iuri puternice i indi n)ri ultra iate la si'pla alu!ie c) el ar putea s) &i fie necredincios# 6n cele din ur'), doa'na Se(ton nu *)!use alt) solu"ie dec:t s) &i &n)-ue durerea pref)c:ndu9se c) nu o-ser*) ni'ic# Dei Rac%el o &nde'nase &n repetate r:nduri s) di*or"e!e, Aat%erine Eentwort% Se(ton era o fe'eie de cu*:nt# < P:n) ce 'oartea ne *a desp)r"i, &i spusese ea lui Rac%el# $at)l t)u '9a -inecu*:ntat cu tine, o fat) 'inunat), i pentru asta &i 'ul"u'esc# Pentru celelalte ac"iuni ale lui *a tre-ui s) r)spund) c:nd*a &n fa"a unei instan"e superioare 'ie# 6n ti'p ce st)tea &n aeroport, Rac%el si'"i cu' crete furia &n eaF < Dar asta &nsea'n) c) *ei fi sin ur) toc'ai ast)!i> , se f)cea r)u de la sto'ac# Faptul c)9i p)r)sise fa'ilia &ntr9o ase'enea !i repre!enta o alt) ?osnicie din partea senatorului# < Gi -ine###, rostise doa'na Se(ton cu *oce de!a') it), dar decis), este clar c) nu pot l)sa toat) ':ncarea asta s) se strice# O s) ') duc la ')tua /nn# Ne9a in*itat &ntotdeauna la ea pentru a s)r-)tori &'preun)# O s9o sun c%iar acu'# Rac%el se si'"ise doar pu"in a-sol*it) de *in)# < Bine# O s) a?un acas) c:t de repede pot# $e iu-esc, 'a')> < N-or lin, dra a 'ea> 6n acea noapte, ceasul ar)ta !ece i ?u')tate c:nd ta(iul reuise, &n sf:rit, s) coteasc) pe aleea lun ) de acces c)tre lu(oasa reedin") a fa'iliei Se(ton# Rac%el &i d)duse i'ediat sea'a c) se &nt:'plase ce*a r)u# Pe alee, se )seau trei 'aini ale poli"iei i c:te*a du-i"e ale unor ec%ipe de tiri# $oate lu'inile din cas) erau aprinse# Rac%el co-or:se &n fu ) din ta(i, cu ini'a -)t:ndu9i ne-unete# 0a u) fusese &nt:'pinat) de un poli"ist care purta unifor'a statului Bir inia, cu o fa") 'o%or:t)# Nu fusese ne*oie s) scoat) nici o *or-)# Ra9 c%el tia# / a*ut loc un accident# < Dru'ul dou)!eci i cinci era alunecos din pricina poleiului, infor9 'ase ofi"erul# Da'a du'nea*oastr) a ieit de pe osea i s9a i!-it de nite copaci# 6'i pare r)u# / 'urit instantaneu &n ur'a i'pactului# Rac%el &n')r'urise# 6ntors acas) i'ediat ce aflase *estea, tat)l ei

se )sea de?a &n li*in i "inea o conferin") de pres) ad9%oc, anun":nd cu stoicis' lu'ii &ntre i c) so"ia lui decedase &n ur'a unui accident de 'ain), &n *re'e ce se &ntorcea de la o petrecere de Niua Recunotin"ei &'preun) cu fa'ilia# Fiica lui r)')sese ascuns) pe durata &ntre ului e*eni'ent, pl:n :nd pe &nfundate# < $ot ce 'i9a fi dorit, declarase tat)l ei presei, cu oc%ii &not:nd &n lacri'i, ar fi fost s) stau acas) doar de dra ul ei &n acest wee;end# Nu s9 ar fi &nt:'plat aceast) tra edie# +/r fi tre-uit s) te :ndeti la asta de ani de !ile+ &i r)spunse Rac%el &n t)cere, ura fa") de tat)l ei cresc:nd cu fiecare secund) care trecea# Din acel 'o'ent, Rac%el se +desp)r"ise+ de tat)l ei, aa cu' doa'na Se(ton n9a*usese puterea s9o fac) niciodat)# Senatorul nu p)ruse a acorda *reo aten"ie faptului# Brusc, de*enise foarte ocupat s) c%eltuiasc) a*erea str:ns) de ne*asta lui pentru a do-:ndi no'inali!area partidului s)u la candidatura pentru preedin"ie# Boturile aduse din si'patie pentru tra edia pe care a tr)it9o n9a*eau cu' s)9i fac) r:u# .a o cru!i'e ne'eritat), c%iar i la o distan") de trei ani, senatorul continua s) o fac) pe Rac%el s) se si't) sin ur)# .ursa lui pentru .asa /l-) a':nase pe o perioad) nedefinit) *isele ei de a cunoate un -)r-at ade*)rat, cu care s) &i &nte'eie!e o fa'ilie# 6i fusese 'ult 'ai uor s) se i!ole!e co'plet fa") de lu'e dec:t s) ai-) de9a face cu irul nesf:rit de pretenden"i laco'i de putere din Eas%in ton, fiecare sper:nd s) pun) la-a pe &ndurerata i poten"iala +pri') fiic) a /'ericii+# 0u'ina !ilei &ncepea s) p)leasc)# 6n /rctica era perioada sf:ritului de iarn) < *re'ea &ntunericului continuu# Rac%el &i d)du sea'a c) se &ndrepta spre "inutul nop"ii eterne# .ur:nd soarele disp)ru &n &ntre i'e, ascun!:ndu9se *ederii su- linia ori!ontului# Gi &i continuar) !-orul spre nord# 0a ori!ont, se i*i o lun) str)lucitoare, pe trei sferturi plin), at:rn:nd al-) &n aerul cristalin i rece# @nde*a ?os, departe, *alurile oceanului lic)reau, &n *re'e ce ais-er urile p)reau dia'ante cusute pe o p:n!) &ntunecat)# 6ntr9un t:r!iu, Rac%el !)ri linia ce"oas) a p)':ntului# 6ns) nu era ce atepta ea# 6n fa"a a*ionului, se i*ea drept din ocean linia a'enin")toare a unui lan" 'untos acoperit de !)pad)# < Dun"i= se 'ir) Rac%el# Sunt 'un"i la nord de 7roenlanda= < /a se pare, !ise pilotul, care p)rea la fel de surprins# 6n *re'e ce -otul aerona*ei se &nclin) &n ?os, Rac%el se si'"i ciudat, de parc) era lipsita de reutate# 6n tot ! o'otul din ?ur au!ea un sunet electronic repetat &n carlin )# Pilotul p)rea s) se fi cuplat pe un soi de fascicul direc"ional i acu' &l ur'a# /?un :nd su- o 'ie de 'etri &n)l"i'e, Rac%el se uit) cu aten"ie la terenul lu'inat de lun) de su- ei# 0a -a!a lan"ului 'untos se &ntindea o c:'pie uria),acoperit) cu !)pad)#Platoul se &ntindea ra"ios pe o distan") de *reo cincispre!ece ;ilo'etri, p:n) ce se ter'ina -rusc &ntr9o creast) de %ea") ce c)dea *ertical &n ocean# /-ia atunci Rac%el *)!u# O pri*elite cu' nu este alta pe fa"a p)':ntului# 0a &nceput cre!u c) ra!ele lunii &i ?oac) feste# 6i 'i?i oc%ii &nspre c:'pul de !)pad), incapa-il) s) &n"elea ) e(act la ce anu'e se uita# ,'a inea de*enea tot 'ai clar), pe ')sur) ce a*ionul co-ora# +.e e asta, pentru nu'ele lui Du'ne!eu=+ Platoul de su- ei era defriat### ca i cu' cine*a ar fi pictat pe !)pad) trei dun i i'ense de *opsea ar intie# Pan licile sclipitoare cur eau paralel cu creasta# ,lu!ia optic) fusese desluit) a-ia c:nd a*ionul a?unse su- dou) sute de 'etri &n)l"i'e# .ele trei pan lici

ar intii erau nite an"uri ad:nci, fiecare a*:nd o l)"i'e de circa trei!eci de 'etri# Can"urile fuseser) u'plute cu ap), care &n %e"ase i for'ase canale lar i i ar intii care se &ntindeau &n paralel pe toat) lun i'ea platoului# Nonele al-e dintre ele nu erau altce*a dec:t d:'-uri al-e de !)pad)# 6n ti'p ce co-ora spre platou, a*ionul &ncepu s) se ! :l":ie din cau!a tur-ulen"elor intense# Rac%el au!i trenul de ateri!are co-or:nd cu un -ufnet reu, &ns) tot nu *edea nici o pist) de ateri!are# 6n *re'e ce pilotul se lupta s) 'en"in) aerona*a su- control, ea se ! :i afar) i !)ri dou) iruri de lu'ini inter'itente care str)pun eau %ea"a de dedesu-t# 6n ro!it), &n"elese ceea ce a*ea pilotul de :nd s) fac)# < /teri!)' pe ghea)? *oi ea, uluit), s) afle# Pilotul nu &i r)spunse# Se concentra s) ateri!e!e contra *:ntului tur9 -at# Rac%el si'"i cu' sto'acul i se face %e' &n ti'p ce a*ionul &nceti9 nea, co-or:nd drept spre canalul de %ea")# Ridic)turile de !)pad) se &n)l"au de o parte i de alta a a*ionului, deter'in:nd9o pe Rac%el s) &i "in) r)suflarea# Orice calcul reit al ateri!)rii ar fi &nse'nat 'oarte si ur)# /*ionul co-or& i 'ai 'ult &ntre d:'-uri, astfel &nc:t tur-ulen"ele disp)rur) -rusc# /stfel ad)postit de *:nt, a*ionul atinse %ea"a lin i f)r) pro-le'e# Dotoarele $o'cat9ului e'ur), &ncetinind aerona*a# Rac%el respir) uurat)# Supersonicul opri la o sut) de 'etri 'ai &ncolo, &n dreptul unei linii roii *opsite drept pe pan lica de %ea")# 6n dreapta nu se *edea dec:t un perete de !)pad) &n lu'ina lunii < 'ar inea unui d:'-# 0a st:n a pri*elitea era identic)# .e*a, ce*a se putea !)ri doar &nainte, prin -otul a*ionului### o &ntindere nesf:rit) de %ea")# Rac%el a*ea senti'entul c) toc'ai ateri!ase pe o planet) 'oart)# Dincolo de liniile trasate eo'etric pe %ea"), nu e(ista nici o ur') de *ia")# De9a-ia atunci Rac%el au!i# @nde*a, &n dep)rtare, se desluea un ! o'ot de 'otor# @n ! o'ot ascu"it# Sunetul se intensific)# O 'ain) se i*i cur:nd# Gra un tractor de !)pad), pe enile, care str)-)tea canalul de %ea") spre ei# P)rea o insect) futurist) &nalt), care *enea spre ei pe picioare rotati*e *orace ca nite tentacule# Sus pe asiu se )sea o ca-in) de ple(i las, &n fa"a c)reia un ir de faruri puternice lu'inau dru'ul# Dain)ria se opri c%iar l:n ) aerona*a F9l3# @a ca-inei de ple(i las se desc%ise, iar din)untru, o siluet) co-or& o scar) de acces drept pe %ea")# Silueta era &'-r)cat) din cap p:n) &n picioare cu un costu' ali pufos, care p)rea o &'-r)c)'inte onfla-il)# +Dad Da( se &nt:lnete cu Pills-ur8 Dou % Bo8+, &i !ise Rac%el uurat) s) *ad) c) aceasta planet) stranie era, totui, locuit)# O'ul &i f)cu se'n pilotului s) desc%id) carlin a# Pilotul se supuse# Balul de aer &n %e"at care p)trunse &n carlin ) o f)cu pe Rac%el s) si't) fri ul p:n) &n ')du*a spin)rii# +6nc%ide capacul )la -leste'at>+ < Do'nioara Se(ton= a stri at silueta# O'ul a*ea accent de a'erican# < B) ure! -un *enit &n nu'ele N/S/> Rac%el tre'ura# +Dul"u'esc 'ult#+ < B) ro s) *) desprinde"i centurile de !-or, s) *) l)sa"i casca &n a*ion i s) co-or:"i folosind )urile pentru picioare din fu!ela?# /*e"i &ntre-)ri= < Da, i9o rete!) scurt Rac%el# @nde 'a'a nai-ii ') aflu=

14 Dar?orie $enc%, principalul consilier al preedintelui, era o creatur) deirat) i sc%eletic)# .orpul ei, de aproape doi 'etri, se')na cu un turn de &nc%eieturi i de 'e'-re# Deasupra corpului sc%eletic trona un c%ip p)':ntiu, cu o piele ase')n)toare unui per a'ent str)puns de doi oc%i lipsi"i de orice e(presie# 0a cinci!eci i unu de ani, fe'eia ar)ta de parc) ar fi a*ut apte!eci# 6n Eas%in ton,$enc% era pri*it) ca o !ei") a arenei politice# Se spu9 nea despre ea c) e at:t de talentat) la anali!) &nc:t se apropie de clar*i!iune# .ei !ece ani de c:nd conducea Biroul de ,nfor'a"ii i .ercetare al Departa'entului de Stat o a?utaser) s)9i lefuiasc) o inteli en") e(traordinar de ascu"it) i de critic)# Din nefericire, e(perti!a ei politic) era &nso"it) de un te'pera'ent de %ea") pe care pu"ini &l puteau &ndura 'ai 'ult de c:te*a 'inute# Dar?orie $enc% fusese -inecu*:ntat) cu creierul unui superco'puter, dar i cu c)ldura specific) unei astfel de 'ain)rii# .u toate astea, preedintele Nac% 1erne8 nu a*ea pro-le'e cu tolerarea acestei fe'eiI intelectul i capacitatea ei de 'unc) fuseser) aproape sin urele responsa-ile de aducerea lui 1erne8 &n fotoliul de preedinte de la .asa /l-)# < Dar?orie, &i !ise preedintele, ridic:ndu9se s) o &nt:'pine &n Biroul O*al# .u ce pot s) te a?ut= Nu9i oferi i un scaun# Ospitalitatea nu se aplica i &n ca!ul fe'eilor ca Dar?orie $enc%# Dac) *oia un scaun, $enc% n9a*ea dec:t s)9i ia unul# < /' *)!ut c) a"i fi(at &nt:lnirea cu personalul pentru ora patru, rosti ea, cu *oce r) uit) de la at:ta fu'at# Dinunat# $enc% &ncepu s) se pli'-e, f)c:ndu9l pe 1erne8 s) se &ntre-e ce :nduri &i treceau prin 'intea ei co'plicat)# Preedintele &i era recunosc)tor# $enc% era una dintre pu"inele persoane din statul pre!iden"ial pe deplin contiente de i'plica"iile descoperirii N/S/, iar e(perti!a ei politic) &l a?uta foarte 'ult &n ela-orarea unei strate ii# < De!-aterea asta de la .NN de la ora unu, continu) ea, tuind# Pe cine tri'ite' s) se -at) cu Se(ton= 1erne8 !:'-iF < @n purt)tor de cu*:nt cu ran inferior# $actica folosit) &n politic), de frustrare a +*:n)torului+ prin lipsirea lui de o confruntare cu un ad*ersar pe ')sur), era *ec%e, de c:nd e(istau dispute pe lu'ea asta# < /' o idee 'ai -un), !ise $enc%, &ncerc:nd s) se uite drept &n oc%ii lui 1erne8# 0)sa"i9') s) ') duc eu acolo# Nac% 1erne8 &i ridic), surprins, pri*ireaF < $u= +Oare ce nai-a pune la cale=+ Dar?orie, tu nu participi la de!-ateri &n pres)# 6n plus, este e'isiunea din ti'pul pr:n!ului trans'is) prin ca-lu# .e 'esa? a trans'ite dac) &'i tri'it principalul consilier= O s) ne cread) cuprini de panic)# < G(act# 1erne8 o ')sur) cu pri*irea# Orice strate ie co'plicat) ar fi conceput $enc%, n9a*ea s)9i per'it), pentru ni'ic &n lu'e, s) apar) la .NN#Oricine o *)!use *reodat) pe Dar?orie $enc% &i d)dea sea'a c) e(ista un 'oti* pentru care ea lucra &n spatele scenei# Gra o fe'eie cu un aspect &nfrico)tor < &n orice ca! nu enul de fa") care s) +li*re!e+ un 'esa? de la .asa /l-)# < D) duc la de!-aterea .NN, &i repet) ea, pe un ton i'perati*# < Dar?orie, &ncerc) preedintele o 'ane*r), si'"indu9se oarecu' nelinitit, oa'enii de ca'panie ai lui Se(ton *or pretinde cu si uran") c)

pre!en"a ta la .NN do*edete tea'a .asei /l-e# $ri'iterea ar'elor noastre rele at:t de de*re'e ne face s) p)re' dispera"i# Fe'eia &ncu*iin") &n t)cere i &i aprinse o "i ar)F < .u c:t p)re' 'ai dispera"i, cu at:t 'ai -ine# 6n ur')toarele ai!eci de secunde, Dar?orie $enc% &i descrise pe lar de ce preedintele tre-uia s) o tri'it) la de!-aterea .NN pe ea &n locul unui purt)tor de cu*:nt# .:nd ter'in), 1erne8 nu putu dec:t s) o pri*easc) uluit# Dar?orie $enc% se do*edise &nc) o dat) un eniu politic#

12 Banc%i!a de %ea") Dilne este cel 'ai 'are sloi de %ea") din e'isfera nordic)# Situat) deasupra paralelei 22, pe coasta nordic) a insulei Glles'ere, partea de nord a Oceanului /rctic, -anc%i!a Dilne are o l)"i'e de ase ;ilo'etri i o rosi'e a stratului de %ea") de peste o sut) de 'etri# .:nd se urca &n ca-ina de ple(i las 'ontat) pe tractorul de %ea"), Rac%el era recunosc)toare pentru %ainele roase i ')nuile care o ateptau pe scaun, precu' i pentru c)ldura care *enea &n *aluri prin siste'ul de *entila"ie al 'ainii# /far), pe pista de %ea"), 'otoarele aerona*ei F9l3 e'ur) cu putere, apoi a*ionul &ncepu s) se &ndep)rte!e# Rac%el &i ridic), alar'at), pri*ireaF < Pleac)= Noua ei a!d) se urc) &n tractor i d)du din capF < 6n acest loc au *oie s) stea doar 'e'-rii ec%ipei de tiin") i personalul de &ntre"inere N/S/# B)!:nd cu' aerona*a decolea!) c)tre cerul &ntunecat, Rac%el a*u un senti'ent de depri'are# < De aici lu)' ,ceRo*er9ul,!ise &nso"itorul ei# Directorul ad'inistra9 ti* *) ateapt)# Rac%el pri*i calea ar intie de %ea") din fa"a lor i &ncerc) s) &i &nc%ipuie ce nai-a c)uta ad'inistratorul N/S/ &ntr9un ase'enea loc# < Mine"i9*) -ine, &i stri ) o'ul de la N/S/, &n ti'p ce ':nuia nite 'ani*ele# .u un %uruit, 'ain)ria se roti cu nou)!eci de rade pe loc, ca un tanc reu# /cu' se afla cu fa"a &nspre un perete &nalt for'at de !)pada &n %e"at)# Rac%el se uit) la panta a-rupt) i -rusc i se f)cu pielea ca de )in) de tea')# +Doar nu are de :nd s)### + < Roc;9and9roll> O'ul -) ) &n *ite!) i acceler) tractorul direct spre perete# Rac%el &i &n)-ui un "ip)t i se "inu -ine# .:nd atinser) peretele, picioarele 'ain)riei se &nfipser) &n !)pad) i insecta uria) &ncepu s) urce# Rac%el era fer' con*ins) c) a*eau s) se r)stoarne, &ns) ca-ina r)'ase, surprin!)tor, la un ni*el ori!ontal# .:nd a?unser) pe creasta d:'-ului, conduc)torul ei o opri i se &ntoarse *esel spre pasa era ale c)rei &nc%eieturi se al-iser) de roa!)F < 6ncerca"i asta cu un S@B4> /' luat proiectul siste'ului de protec9 "ie la oc de la 'odulul Dars Pat%finder i l9a' 'ontat pe -e-eluul )sta> Der e ca uns> Rac%el d)du uor din capF
4

/uto'o-il de teren cu trac"iune inte ral)

< Fru'os# /flat) acu' pe *:rful peretelui de !)pad) &n %e"at),Rac%el &i &n )9 dui s) ad'ire pri*elitea, care, &n alt conte(t, ar fi fost reu de i'a inat# 6n fa"a lor se afla un alt d:'- 'are, dup) care ondula"iile se opreau a-rupt# Dincolo de ele, %ea"a se nete!ea &ntr9o &ntindere lucitoare, cu o pant) de &nclinare e(tre' de lin)# Platoul lu'inat de ra!ele lunii se &ntindea p:n) departe, dup) care se &n usta i se oprea &n coastele 'un"ilor# < 7%e"arul Dilne, rosti conduc)torul, ar)t:ndu9i oaspetelui 'un"ii din dep)rtare# 6ncepe de acolo i co-oar) c)tre aceast) delt) lar ), unde ne afl)' noi# O'ul porni iar)i 'otorul# Rac%el se prinse din nou -ine de -are, &n *re'e ce tractorul acceler) &n ?osul d:'-ului# /?un :nd la poale, tra*er9 sar) un nou r:u de %ea"), dup) care urcar) panta d:'-ului ur')tor# 6n cele din ur') a?unser) pe por"iunea neted) de %ea") i &ncepur) s) tra*erse!e %e"arul# < .:t 'ai a*e'= Rac%el nu *edea altce*a dec:t %ea") de ?ur &'pre?ur# < .irca trei ;ilo'etri, drept &nainte> 0ui Rac%el distan"a i se p)ru i'ens)# B:ntul de afar) i!-ea tractorul &n rafale necontenite, ! uduind ca-ina de ple(i las, de parc) ar fi *rut s)9i arunce pe a':ndoi &napoi &n 'are# < /a e *:ntul polar, &i stri ) conduc)torul tractorului# /r fi -ine s) *) o-inui"i> Printre rafale &i spuse c) acea !on) era -)tut) &n per'anen") de o -ri!) puternic)F #ata(atic ter'enul recesc pentru cur erea &n ?os de9 a lun ul unei pante# /cea -ri!) necontenit) p)rea a fi re!ultatul unor u*oaie de aer rece care +cur ea+ pe pere"ii %e"arului precu' un r:u n)*alnic de 'unte# < G sin urul loc de pe planet), ad)u ) -)r-atul r:!:nd, unde iadul este &n %e"at -ocn)> .:te*a 'inute 'ai t:r!iu, Rac%el &ntre!)ri o for') ce"oas) la distan") &n fa"a lor < silueta unui do' al- enor' care se &n)l"a drept din %ea")# Se frec) la oc%i# +.e Du'ne!eu 'ai e i###=+ < .a' mari esc%i'oii pe aici, nu= lu'i &nso"itorul ei# Rac%el &ncerc) s) descifre!e ce*a din acea structur)# P)rea un 'odel la scar) redus) al astrodo'ului din 1ouston# < N/S/ l9a construit cu *reo s)pt)':n) i ?u')tate &n ur'), !ise -)r-atul# G f)cut din ple(ipol8sor-at 'ultistrat onfla-il# Piesele se u'fl), se conectea!) &ntre ele, apoi totul se prinde de !)pad) cu s:r'e i pitoni# Pare un cort i'ens &nc%is, dar este, de fapt, prototipul N/S/ pentru %a-itatul 'o-il pe care sper)' s)9l folosi' &ntr9o !i pe Darte# Noi &l denu'i' +%a-isfer)+# < 1a-isfer)= < Dda, *9a"i prins=Pentru c) nu e o sfer) ntreag,e doar o ha(i sfer)# Rac%el !:'-i i se %ol-) la -i!ara construc"ie de care se apropiau *i!i-il peste c:'pia de %ea")# < Ci pentru c) N/S/ n9a a?uns &nc) pe Darte, *oi a"i decis &n sc%i's) tra e"i un pui !dra*)n de so'n aici= O'ul r:seF < De fapt, a fi preferat $a%iti, dar soarta a %ot)r:t altfel# Rac%el se uit) iar)i, nedu'erit), la construc"ie# .arcasa al-) p)rea doar un contur fanto'atic, decupat pe fundalul unui cer &ntunecat# 6n ti'p ce se apropia de edificiu, ,ceRo*er9ul se opri &n dreptul unei ui 'ici care toc'ai se desc%idea# 0u'ina din)untru se re*)rs) peste !)pad)# 6n

cadrul uii ap)ru o siluet)# @n i ant &'-r)cat cu un pulo*er de flanel) ce &i a'plifica di'ensiunile i &l f)cea s) se'ene cu un urs fioros# O'ul se &ndrept) spre ,ceRo*er# Rac%el n9a*u nici un du-iu asupra identit)"ii uriauluiF 0awrence G;stro', directorul ad'inistrati* al N/S/# .onduc)torul tractorului &i !:'-i &ncerc:nd s9o console!eF < S) nu *) l)sa"i p)c)lit) de di'ensiunile lui# $ipul e o pisicu")# +Dai de ra-) un ti ru+, &i r)spunse Rac%el &n :nd, cunosc:nd prea -ine reputa"ia lui G;stro' de a +rete!a+ capetele celor care st)teau &n calea &ndeplinirii *iselor lui# B:ntul aproape o do-or& atunci c:nd co-or& din *e%icul# 6i str:nse %aina 'ai -ine i porni spre do'# Directorul ad'inistrati* al N/S/ o &nt:'pin) la ?u')tatea dru'ului i &i &ntinse o i'ens) la-) &n')nuat)F < Do'nioara Se(ton> B) 'ul"u'esc c) a"i *enit> Rac%el d)du nesi ur) din cap i &i stri ) peste urletul rafalelor de *:ntF < S) fiu sincer), do'nule, nu prea cred c) a' a*ut de ales> S 0a o 'ie de 'etri distan"), &n susul %e"arului, Delta One se uita prin -inoclul cu infraroii i ur')rea cu' G;stro' o conducea pe Rac%el Se(ton &n do'#

15 0awrence G;stro', directorul ad'inistrati* al N/S/, era un 'unte de o', rou &n o-ra?i i reoi la *or-), ca un !eu furios al *i;in ilor# P)rul -lond i "epos era tuns 'ilit)rete deasupra unor spr:ncene roase, &n *re'e ce nasul -orc)nat era &'pestri"at de *ene de s:n e# ,n acel 'o'ent, oc%ii duri st)teau s) se &nc%id) din pricina o-oselii acu'ulate &n nenu')ratele nop"i nedor'ite# Strate aerospa"ial cu influen") i consilier pe pro-le'e opera"ionale al Penta onului &nainte de nu'irea la N/S/, G;stro' a*ea reputa"ia unei &nd)r)tnicii e alate doar de incontesta-ila dedicare fa") de 'isiunile pe care le a*ea de re!ol*at# @r':ndu9l &n %a-isfer), Rac%el se tre!i pli'-:ndu9se printr9un la-i9 rint -i!ar i translucid de coridoare# Re"eaua la-irintic) p)rea s) fi fost 'odelat) prin at:rnarea unor foi opace de plastic peste plase de s:r') -ine &ntinse# Podeaua la-irintului nu e(ista practic, fiind constituit) de %ea") peste care se 'ontaser) -en!i de cauciuc care s) a?ute la sta-ili9 tate# $recur) printr9o !on) rudi'entar) de locuit, plin) cu paturi de ca'panie i toalete c%i'ice# Din fericire, aerul din %a-isfer) era c)ldu", c%iar dac) &nc)rcat de a'estecurile de 'irosuri specifice spa"iilor str:'te# @nde*a, -:!:ia un enerator electric, pro-a-il sursa de electricitate care ali'enta -ecurile cu incandescen") care at:rnau de ca-lurile sp:n!urate &n %ol# < Do'nioar) Se(ton, rosti G;stro', cu *oce aspr), %id:nd9o destul de -rutal c)tre o destina"ie necunoscut), d)9'i *oie s)9"i spun cu' stau lucrurile c%iar de la -un &nceput# $onul lui e(pri'a orice altce*a, &n afara pl)cerii de a o a*ea pe Rac%el ca oaspete# < Gti aici pentru c) preedintele *rea asta# Nac% 1erne8 &'i este un -un prieten i 'ai este un fan &nr)it al N/S/# 6l respect, &i sunt dator

i a' &ncredere &n el# Nu9i pun la &ndoial) ordinele directe, nici ')car atunci c:nd nu &'i plac deloc# .a s) nu e(iste nici un fel de confu!ie, s) &"i fie clar c) personal nu &'p)rt)esc entu!ias'ul preedintelui de a te i'plica &n aceast) c%estiune# Rac%el nu putea face altce*a dec:t s) se uite "int) la -)r-atul de l:n ) ea# +/' !-urat cinci 'ii de ;ilo'etri ca s) a' parte de o ase'enea ospitalitate=+ 6n fond, indi*idul nu era un st)p:n a-solut pe 'oia proprie# Se %ot)r& s) &i dea o replic) pe ')sur)F <.u tot respectul,*) spun c) i eu ') aflu su- ordinele preedinte9 lui# Nu 'i s9a co'unicat care e scopul pre!en"ei 'ele aici# /' efectuat aceast) c)l)torie cu cele 'ai -une inten"ii# < Bine, !ise G;stro'# /tunci *) *oi *or-i pe leau# < .%iar a"i &nceput s) face"i asta> Replica dur) p)ru s) &l &nt)r:te i 'ai 'ult pe directorul ad'inistra9 ti*# ,ndi*idul &ncetini rit'ul o clip), ca s) &i studie!e 'ai &ndeaproape 'usafira# /poi, ca un arpe care &i desface inelele, scoase un oftat din r)runc%i i ')ri la loc pasulF < 6n"ele e -ine, relu) el discursul, c) te afli aici, &n locul unde se desf)oar) un proiect secret al N/S/, &'potri*a *oin"ei 'ele# Nu nu'ai c) repre!in"i NRO, o a en"ie al c)rei director se -ucur) s) desconsidere an a?a"ii N/S/ socotindu9l nite copii %andicapa"i, dar 'ai eti i fata o'ului care i9a f)urit un stindard personal de lupt) din distru erea a en"iei 'ele# /cesta ar tre-ui s) fie 'o'entul de triu'f al N/S/I personalul din su-ordinea 'ea a fost &ndelun criticat &n ulti'a *re'e, aa c) 'erit) acest 'o'ent de lorie# Oricu', datorit) unui *al de scepticis' al c)rui creast) e repre!entat) de tat)l tu, N/S/ se )sete &n situa"ia politic) &n care oa'enii 'ei dedica"i sunt o-li a"i s) &'part) lu'ina reflectoarelor cu o ':n) de oa'eni de tiin") ci*ili i cu fata o'ului care &ncearc) s) ne distru )# +Gu nu sunt tata+, *ru Rac%el s) "ipe, &ns) acu' nu era 'o'entul s) "in) o de!-atere pe te'e politice cu eful N/S/# < N9a' *enit aici ca s) ') aflu &n lu'ina reflectoarelor, do'nule> G;stro' o pri*i &ncruntatF < S9ar putea s) nu ai de ales# .o'entariul o lu) prin surprindere# Dei preedintele 1erne8 nu specificase ni'ic despre *reun a?utor acordat de ea &n 'od +pu-lic+, Eillia' Pic;erin d)duse las -)nuielii c) Rac%el ar putea fi folosit) drept pion politic# < / *rea s) tiu ce a' de f)cut aici, ceru ea s) afle# < Ci eu# Nu de"in o ase'enea infor'a"ie# < Pardon= < Preedintele 'i9a cerut s) te infor'e! co'plet asupra descoperirii noastre &n clipa &n care a?un i aici# .e anu'e *rea s) faci este o c%estiune care *) pri*ete doar pe *oi doi# < Di9a po*estit c) Siste'ul *ostru de O-ser*are a P)':ntului a descoperit ce*a# G;stro' se uit) la ea pie!iF < .:t de -ine cunoti proiectul GOS= < GOS repre!int) o constela"ie de cinci sateli"i care scrutea!) suprafa"a solului terestru &n 'oduri diferite, prin carto rafiere oceanic), prin anali!a erorilor eolo ice, prin o-ser*area topirii calotei polare, prin locali!area re!er*elor fosile### < Bine, o &ntrerupse G;stro', care nu p)rea deloc i'presionat# Deci tii ce*a de ulti'ul adaos la constela"ia GOS= Se nu'ete PODS 2#
2

$%e Polar Or-itin Densit8 Scanner, Scanerul de Densitate a Or-itei

Rac%el &ncu*iin")# PODS fusese proiectat s) a?ute la ')surarea efectelor &nc)l!irii lo-ale# < Din c:te a' &n"eles, PODS ')soar) rosi'ea i duritatea calotei polare de %ea")= < .a' aa ce*a# Folosete te%nolo ia -en!ilor spectrale pentru scan)ri de densit)"i co'po!ite ale unor !one 'ari i pentru a )si ano'alii de duritate &n %ea"), cu' ar fi topiri interne, fisuri 'ari, !one apoase, toate acestea indic:nd o &nc)l!ire lo-al)# Rac%el cunotea procedeul de scanare a densit)"ilor co'po!ite# Se')na cu un ultrasunet su-teran# Sateli"ii NRO folosiser) o te%nolo ie si'ilar) pentru a cerceta *aria"iile de densitate ale su-solului &n Guropa de Gst i pentru a locali!a ropile co'une, preedintele o-"in:nd astfel confir'area epur)rilor etnice# < .u dou) s)pt)':ni &n ur'), !ise G;stro', PODS a trecut peste -anc%i!a de %ea") i a depistat o ano'alie de densitate care p)rea total diferit) de ceea ce ne9a' fi ateptat noi s) *ede'# 0a ai!eci de 'etri ad:nci'e su- suprafa"), perfect &'-inat) &ntr9o 'atrice de %ea") solid), PODS a descoperit ceea ce p)rea o lo-ul) i'ens) cu dia'etrul de circa trei 'etri# < @n -u!unar de ap)= < Nu# Nu era lic%id)# .iudat, dar aceast) ano'alie era mai dur dec:t %ea"a# Rac%el f)cu o pau!)F < Deci### este un -olo*an sau ce*a de enul )sta= G;stro' &ncu*iin")F < 6n esen"), da# Rac%el atept) e(plo!ia, dar aceasta nu *eni# +D) aflu aici pentru c) N/S/ a )sit o -ucat) de st:nc) &n %ea")=+ < Ne9a' e'o"ionat a-ia c:nd PODS a calculat densitatea acestui -olo*an# /' tri'is i'ediat o ec%ip) aici s) anali!e!e piatra# S9a do*edit c) roca din %ea"a de su- noi este se'nificati* mai dens dec:t oricare alt) roc) )sit) pe insula Glles'ere# Ga este, de fapt, 'ai dens) dec:t orice en de roc) de pe o ra!) de ase sute de ;ilo'etri# Rac%el se uit) la %ea"a de su- picioare, i'a in:ndu9i acel -olo*an uria acolo ?os, unde*a# < Bre"i s) spune"i c) cine*a a mutat roca aici= G;stro' p)ru a'u!at de nai*itatea &ntre-)rii eiF < Piatra aia c:nt)rete peste opt sute de tone# Gste &nc%is) &ntr9o carapace de ai'eci de 'etri ad:nci'e de %ea") solid), ceea ce &nsea'n) c) este aici, neatins), de peste trei sute de ani# Rac%el se si'"ea de?a o-osit)# 6l ur') pe directorul ad'inistrati* spre cap)tul unui coridor lun i &n ust, trec:nd printre doi an a?a"i N/S/ &nar'a"i care st)teau de pa!)# Se uit) la G;stro'# < Presupun c) e(ist) o e(plica"ie lo ic) pentru pre!en"a acestei pietre aici### i pentru tot secretul )sta>=> < .ate oric c) da,r)spunse,destul de sec,G;stro'# Piatra descope9 rit) de PODS este un 'eteorit# Rac%el se opri la intrarea &n coridor i f)cu oc%ii 'ariF < @n meteorit? O &ncerc) instantaneu de!a') irea# @n 'eteorit nu p)rea un lucru at:t de i'portant &nc:t s) e(plice entu!ias'ul de nedescris al preedin9 telui# +Ba ?ustifica aceast) descoperire, doar ea sin ur), c%eltuielile i eecurile N/S/ din trecut=+ 0a ce se :ndise 1erne8= /de*)rat, 'eteori"ii erau rarit)"i pe P)':nt, dar N/S/ f)cuse astfel de descoperiri Polare

tot ti'pul# < /cest 'eteorit e unul dintre cei 'ai 'ari care s9au descoperit *reodat), &i e(plic) G;stro', st:nd "eap)n &n fa"a ei# Noi crede' c) un fra 'ent dintr9un 'eteorit 'ai 'are despre care se tie c) a c)!ut &n Oceanul /rctic, &n anii 1400# .el 'ai pro-a-il, aceast) piatr) a fost aruncat) ca un rest &n ur'a i'pactului cu oceanul, a ateri!at pe %e"arul Dilne i a fost treptat &n ropat) de !)pada c)!ut) &n ulti'ii trei sute de ani# Rac%el se &ncrunt)# Descoperirea nu sc%i'-a ni'ic# /*ea tot 'ai acut senti'entul c) era 'artor) la o cascadorie pu-licitar) supraesti'ata pl)nuit) de .asa /l-) i de o a en"ie N/S/ disperat) dou) entit)"i suferinde care &ncercau s) aduc) o descoperire oarecare la ni*elul unei *ictorii N/S/ de*astatoare# < Nu pari prea i'presionat), o-ser*) G;stro'# < .red c) ') atepta'### la altce*a# Oc%ii directorului ad'inistrati* se &n ustar)# < @n 'eteorit de o ase'enea ')ri'e este o descoperire foarte rar), do'nioar) Se(ton# 6n lu'e sunt doar c:"i*a 'ai 'ari# < 6n"ele ### < Dar nu mrimea 'eteoritului ne incit)# Rac%el se uit) &n sus# < Dac) ') lai s) ter'in, continu) el, *ei afla c) acest 'eteorit are unele caracteristici care n9au 'ai fost o-ser*ate la altul# ,ndiferent c) e 'ic sau 'are# 6i f)cu se'n s) 'ear ) 'ai departe pe coridor# Ci acu', dac) ') *ei ur'a, &"i *oi pre!enta pe cine*a 'ai calificat dec:t 'ine s) discute despre aceast) descoperire# Rac%el era nedu'erit)F < .ine*a 'ai calificat dec:t directorul ad'inistrati* al N/S/= G;stro' o "intui cu pri*ireaF < Dai calificat, do'nioar) Se(ton, &n ceea ce pri*ete lucrurile prin perspecti*a faptului c) e un ci*il# Pentru c) eti un analist profesionist de date,a' presupus c) preferi s) o-"ii aceste date dintr9o surs) neparti'an. "1ouch2." Rac%el -)tu &n retra ere# 6l ur') pe directorul ad'inistrati* de9a lun ul coridorului &n ust, p:n) ce acesta se &nfund) &n dreptul unei p:n!e ne re, rele# Dincolo de para*an se au!ea ecoul 'ur'urului unei 'ul"i'i de *oci, de parc) aces9 tea s9ar fi )sit &ntr9un uria spa"iu desc%is# F)r) a scoate *reo *or-), G;stro' &ntinse ':na i trase draperia9 para*an deoparte# O lu'in) puternic) o or-i instantaneu pe Rac%el# G!it:nd, p)i &nainte, 'i?indu9i oc%ii# /?ust:ndu9i pri*irea la intensitatea lu'inoas), Rac%el inspect) repede &nc)perea 'asi*) din fa"a ei i scoase un icnet de ui'ire# < Doa'ne, opti ea# +.e este cu acest loc=+

20 Studioul .NN de l:n ) Eas%in ton, D#.#, este unul dintre cele 212 r)sp:ndite &n &ntrea a lu'e i conectate prin satelit cu sediul eneral al $urner Broadcastin S8ste' din /tlanta# 0a ora 1J#3K li'u!ina senatorului Sed ewic; Se(ton fusese parcat)

&n spa"iul special# 6n ti'p ce co-ora din *e%icul i se &ndrepta &n pas *ioi c)tre intrare, Se(ton se si'"ea e(tre' de ':ndru# Gl i 7a-rielle fur) &nt:'pina"i de un produc)tor .NN cu o -urt) i'ens), care a*ea fa"a toat) l)"it) &ntr9un !:'-et# < Do'nule senator Se(ton, rosti produc)torul# Bine a"i *enit> /' tiri i'portante# $oc'ai a' aflat pe cine tri'ite .asa /l-) s) *) fie ad*ersar &n aceast) 'isiune# O'ul r:n?i iarF < Sper c) sunte"i &ntr9o dispo!i"ie de !ile 'ari# F)cu se'n prin ea'ul desp)r"itor c)tre studio# Se(ton pri*i prin ea' i fu c:t p9aci s) leine# Dintr9un nor de fu' pro*enind de la "i ar) se %ol-a la el cel 'ai ur:t c%ip din politica a'eri9 can)F < Dar?orie $enc%= i!-ucni 7a-rielle# .e nai-a caut) ea aici= Se(ton n9a*ea nici cea 'ai *a ) idee, &ns), indiferent de 'oti*, pre9 !en"a ei aici repre!enta o *este e(traordinar), un indiciu clar al disper)rii preedintelui# Din ce alt 'oti* i9ar fi tri'is preedintele principalul consilier &n pri'a linie a -)t)liei= .asa /l-) trecuse la atacul cu ar'ele rele, iar Se(ton nu putea dec:t s) se -ucure de aceast) oportunitate# +.u c:t 'ai sus e du'anul, cu at:t 'ai a'ar) &i e c)derea#+ Se(ton nu se &ndoia c) $enc% e un oponent *iclean, &ns), pri*ind9o pe acea fe'eie, nu se putea :ndi la altce*a dec:t la faptul c) preedintele co'isese o ra*) eroare de ?udecat)# Dar?orie $enc% ar)ta &nfior)tor# /a cu' st)tea tol)nit) pe fotoliu, cu "i ara &n ur), cu -ra"ul drept 'ic:ndu9se lent &nainte i &napoi c)tre -u!ele su-"iri, se')na cu o i'ens) c)lu )ri") care al)pta# +,suse, &i spuse Se(ton, uite un e(e'plu clar de persoan) care ar tre-ui s) ias) &n pu-lic doar la e'isiuni radio#+ De c:te*a ori Sed ewic; Se(ton o !)rise pe consiliera principal) a .asei /l-e &n re*iste, i de fiecare dat) nu9i *enise s)9i cread) oc%ilor c) aceea era una din cele 'ai puternice persoane din Eas%in ton# < Nu9'i place c%estia asta, &i opti 7a-rielle# Se(ton a-ia dac) o au!i# .u c:t se :ndea 'ai 'ult la oca!ie, cu at:t &i pl)cea 'ai 'ult# Dai i'portant) dec:t c%ipul respin )tor din 'ass9'edia al lui Dar?orie era reputa"ia ei le at) de un aspect9c%eieF Dar?orie $enc% era e(tre' de *e%e'ent) c:nd *or-ea despre rolul conduc)torului /'ericii &n *iitor < acesta nu putea fi asi urat dec:t prin superioritate te%nolo ic)# Gra o suporter) &nfocat) a pro ra'elor de cercetare9de!*oltare u*erna'entale din sectorul de &nalt) te%nolo ie i, 'ai i'portant, al N/S/# Dul"i credeau c) toc'ai presiunea din spatele uilor &nc%ise e(ercitat) de $enc% fusese in redientul care &l deter'inase pe preedinte s) sus"in) at:t de puternic a en"ia spa"ial) aflat) &n de rin olad)# Se(ton se &ntre-) dac) nu cu'*a preedintele nu o pedepsea acu' pe $enc% pentru toate sfaturile proaste pe care i le9a dat pentru spri?inirea N/S/# +Oare s) fi %ot)r:t el s)9i arunce principalul consilier &n ura lupilor=+ 7a-rielle /s%e o studie pe Dar?orie $enc% prin ea' i se si'"i din ce &n ce 'ai nelinitit)# Fe'eia era din cale afar) de deteapt) i &nse'na o lo*itur) neateptat)# .ele dou) fapte a*eau darul de a9i alerta toate si'"urile# Dac) se lua &n considera"ie po!i"ia ei fa") de N/S/, tri'iterea la -)taie contra senatorului Se(ton p)rea o reeal)# 6ns) era clar c) preedintele nu era un prost# .e*a &i spunea lui 7a-rielle c) acea confruntare a*ea s) se sf:reasc) r)u pentru ei#

O-ser*ase de?a cu' senatorului &i sticliser) oc%ii de -ucurie, un fapt care nu &i di'inua nicicu' &n ri?orarea# Se(ton a*ea o-iceiul de a dep)i li'itele c:nd se si'"ea prea si ur de sine# Pro-le'a N/S/ adusese un -ine *enit salt &n sonda?e, dar Se(ton &'pinsese prea 'ult c%estiunea c)tre li'ite &n ulti'a *re'e# Dulte ca'panii fuseser) pierdute de candida"ii care *oiau un ;noc;out, c:nd tot ce le9ar fi tre-uit ar fi fost s) ter'ine runda# Produc)torul p)rea ner)-d)tor s) ur')reasc) *)rsarea de s:n eF < 1aide"i s) *) pre )ti', do'nule senator> .:nd Se(ton trecu pe l:n ) ea, &ndrept:ndu9se c)tre studio, 7a-rielle &l prinse de ':nec)# < Ctiu la ce *) :ndi"i, opti ea# Fi"i 'ai inteli ent dec:t ea, dar nu &ntrece"i ')sura# < S) &ntrec ')sura= Gu= Se(ton !:'-iF < /'inti"i9*) c) aceast) fe'eie e foarte priceput) &n ceea ce face# Senatorul &i r:n?i cu su-&n"elesF < Ci eu#

21 .a'era principal) care a*ea un aspect de peter) a %a-isferei N/S/ ar fi constituit o pri*elite stranie, &n orice loc de pe fa"a p)':ntului, &ns) faptul c) ea e(ista pe o insul) de %ea") din /rctica era cu at:t 'ai reu de &n"eles pentru Rac%el# Pri*ind &n sus, &n do'ul futurist construit din panouri al-e triun %iu9 lare &ntrep)trunse, si'"i c) intrase &ntr9un sanatoriu de di'ensiuni colo9 sale# Pere"ii se arcuiau &n ?os c)tre o podea din %ea"), pe care o ade*)rat) ar'at) de l)'pi %alo ene st)teau ca nite santinele &'pr)tiate peste tot, arunc:nd o lu'in) or-itoare &n ?urul lor i oferind &ntre ii &nc)peri o lu'ino!itate spectral)# Pe podeaua de %ea") erpuiau -en!i din spu') ri id) nea r) pe post de tra*erse prin la-irintul de sta"ii tiin"ifice de lucru# 6n 'i?locul ec%ipa'entelor electronice, trei!eci sau patru!eci de an a?a"i N/S/, &'-r)ca"i &n al- din cap i p:n) &n picioare, 'unceau din reu i discutau &ntre ei e'o"iona"i# Rac%el si'"i i'ediat tensiunea din &nc)pere# Gra e'o"ia unei noi descoperiri# Parcur :nd &'preun) cu G;stro' cercul e(terior al do'ului, Rac%el o-ser*) pri*irile nepl)cut surprinse ale celor care o recunoteau# Coaptele lor re*er-erau clar &n spa"iul ca*ernos# +Nu e fata senatorului Se(ton= .e nai-a caut) ea aici= Nu9'i *ine s) cred c) directorul ad'inistrati* poate s) stea de *or-) cu ea>+ Rac%el aproape c) se atepta s) !)reasc) p)pui oodoo ale tat)lui ei sp:n!urate pretutindeni# /ni'o!itatea din ?ur nu repre!enta, &n orice ca!, sin ura surs) de tensiune din at'osfer)# Se putea sesi!a clar o anu'it) &ncredere ne')surat) < ca i cu' N/S/ tia prea -ine cine a*ea s) r:d) la ur')# Directorul ad'inistrati* o conduse pe Rac%el c)tre un ir de 'ese unde un -)r-at st)tea sin ur &n fa"a unui co'puter# O'ul era &'-r)cat cu un co'-ine!on flauat ne ru, cu lu ) i &nc)l"at cu -ocanci rei de na*i ator, o &'-r)c)'inte total diferit) de %ainele de *re'e rea pe care ceilal"i an a?a"i N/S/ le purtau# St)tea cu spatele la to"i cei de acolo#

G;stro' &i ceru lui Rac%el s) atepte, &n *re'e ce el se duse s) stea de *or-) cu str)inul# Dup) o clip), indi*idul &n co'-ine!on d)du din cap i d)du o co'and) pentru a &nc%ide co'puterul la care lucra# Directorul ad'inistrati* se &ntoarse# < De aici,te preia do'nul $olland,&i !ise el# G un alt persona? recru9 tat de preedinte, aa c) *oi doi ar tre-ui s) *) &n"ele e"i de 'inune# Bin i eu l:n ) *oi 'ai t:r!iu# < Dul"u'esc# < Presupun c) ai au!it de Dic%ael $olland> Rac%el ridic) din u'eri# Dintea ei continua s) se concentre!e asupra lucrurilor e(traordinare care o &ncon?urau i i se p)rea cu totul e(traordinar# < Nu'ele nu9'i spune ni'ic# ,ndi*idul &n co'-ine!on a?unse l:n ) ei i le !:'-iF < Nu *) spune ni'ic= /*ea o *oce puternic) i prietenoas)# < G cea 'ai -un) *este din aceast) !i# Di se p)rea c) nu *oi 'ai a*ea niciodat) oca!ia s) fac o pri') i'presie -un)# .:nd se uit) la indi*id,Rac%el a*u sen!a"ia c) r)':ne pironit) locu9 lui# Recunoscu instantaneu fa"a ar)toas) a -)r-atului# 0a fel ca toat) /'erica, de altfel# < O%, &n )i') ea, roind &n *re'e ce -)r-atul &i str:n ea ':na# Sunte"i acel Dic%ael $olland# .:nd preedintele &i spusese c) recrutase specialiti ci*ili, de *:rf, ca s) certifice descoperirea N/S/, Rac%el &i i'a inase un rup de 'aniaci cu 'in"i str)lucite i cu propriile calculatoare personali!ate# Dic%ael $olland era e(act opusul unei ase'enea i'a ini# @na dintre cele 'ai cunoscute +cele-rit)"i ale tiin"ei+ din /'erica !ilelor noastre, $olland era produc)torul unui docu'entar intitulat .ma'ing ,eas3, &n ti'pul c)ruia punea telespectatorii fa") &n fa") cu feno'ene oceanice ui'itoare < *ulcani su-ac*atici, *ier'i 'arini lun i de trei 'etri, *aluri su-ac*atice uci ae# Dass9'edia &l caracteri!a pe $olland ca un a'estec de HacTues .ousteau i .arl Sa an, credit:nd entu!ias'ul lui de cunosc)tor nepreten"ios i ustul pentru a*entur) ca pe o for'ul) care aruncase e'isiunea &n *:rful tuturor audien"elor# 6n acelai ti'p, criticii tre-uiau s) ad'it) c) &nf)"iarea lui, dar i c%aris'a sa contri-uiau &n -un) ')sur) la audien"a pe care o a*ea# < Do'nule $olland###, &ncepu Rac%el, c)ut:ndu9i cu*intele# Gu sunt Rac%el Se(ton# $olland &i !:'-i &nc:ntat dar ascun!:ndu9i o uoar) ri'as)F < Bun), Rac%el# Spune9'i Di;e> Rac%el se tre!i dintr9odat) incapa-il) s) scoat) *reun sunet# G*eni9 'entele din ulti'a !i &i spuneau cu*:ntul### %a-isfera, 'eteoritul, secre9 tele, tre!irea fa") &n fa") cu o *edet) de tele*i!iune# < Sunt surprins) s) te &nt:lnesc aici, rosti ea, &ncerc:nd s)9i re*in)# .:nd preedintele 'i9a spus c) a recrutat ci*ili pentru certificarea unei descoperiri N/S/, cred c) ') atepta' s) *)d### G!it)## < Oa'eni de tiin") ade ra)i? Rac%el se &'-u?or), &n ro!it)F < Nu asta a' *rut s) spun# < Nu9"i face ri?i, o liniti $olland# Nu'ai de asta a' a*ut parte de c:nd a' a?uns aici# Directorul ad'inistrati* se scu!), pro'i":nd s) re*in) 'ai t:r!iu#
5

+@luitoarele Oceane+

$olland se &ntoarse spre Rac%el cu o e(presie de curio!itate pe c%ip# < G;stro' 'i9a spus c) tat)l t)u e senatorul Se(ton> Rac%el &ncu*iin")# +Din nefericire>+ <@n spion Se(ton &n spatele liniilor ina'ice= <0iniile frontului nu sunt &ntotdeauna trasate acolo unde se a9 teapt) lu'ea# $)cere# Spune9'i, continu) repede Rac%el, ce caut) un oceano raf de renu'e 'ondial pe un %e"ar &'preun) cu o r)'ad) de oa'eni de tiin") N/S/= $olland c%icotiF < P)i, un indi*id care se')na 'ult cu preedintele '9a ru at s)9i fac o fa*oare# /' desc%is ura *r:nd s)9i spunF +Du9te dracului+, dar tot ce a ieit a fost unF +Da, do'nule+# Rac%el i!-ucni &n r:s, pentru pri'a dat) &n acea di'inea")F < Bine ai *enit &n clu-> Dei cele 'ai 'ulte *edete p)reau 'ici de statur), Rac%el a*ea senti'entul c) Dic%ael $olland p)rea 'ai &nalt# Oc%ii lui c)prui erau la fel de iscoditori i de pasiona"i ca pe 'icul ecran, iar *ocea purta &n ea, cu 'odestie, aceeai c)ldur) i acelai entu!ias'# .u aspectul unui -)r-at de patru!eci i cinci de ani atletic i c)lit de *re'e, Dic%ael $olland a*ea un p)r ne ru -o at care &i c)dea 'ereu ca un !uluf peste frunte# /*ea o atitudine de o' ':ndru i lipsit de ri?i care tr)da o &ncredere i si uran") de sine# .:nd &i str:nsese ':na, asperit)"ile din pal') &i a'intiser) lui Rac%el c) nu era o personalitate +'oale+ tipic) tele*i!iunii, ci 'ai de ra-) un o' &ncercat al ')rii i un cercet)tor al nai-ii de &nclinat spre practic)# < .a s) fiu sincer, recunoscu $olland, destul de sfios, cred c) a' fost recrutat 'ai 'ult pentru cele-ritatea 'ea dec:t pentru e(perien"a tiin"ific) pe care o a'# Preedintele 'i9a cerut s) *in i s) reali!e! un docu'entar pentru el# < @n docu'entar= Despre un meteorit? Dar tu eti oceano raf# < G(act asta i9a' spus i eu> 6ns) 'i9a r)spuns c) el nu tie de e(isten"a *reunui docu'entarist speciali!at pe 'eteori"i# Di9a e(plicat c) i'plicarea 'ea ar aduce o i'ens) credi-ilitate acestei descoperiri# Se pare c) are de :nd s) trans'it) docu'entarul 'eu ca parte a 'arii conferin"e de pres) din noaptea asta, c:nd *a anun"a descoperirea# +@n purt)tor de cu*:nt cele-ru#+ Rac%el &n"elese pe deplin 'ane*rele politice iscusite ale lui Nac% 1erne8# N/S/ era adesea acu!at) c) folosete un li'-a? de ne&n"eles pentru 'arele pu-lic# Nu i &n noaptea aceasta# .asa /l-) adusese un 'aestru al co'unic)rii tiin"ifice, un c%ip pe care a'ericanii &l cunoteau de?a i &n care a*eau &ncredere c:nd *enea *or-a despre tiin")# $olland ar)t) cu ':na c)tre un col" &ndep)rtat al do'ului, unde se 'onta un decor pentru pres)# Pe %ea") fusese pus un co*or al-astru, ca'ere de tele*i!iune, reflectoare de studio i o 'as) lun ), cu 'ai 'ulte 'icrofoane# .ine*a toc'ai at:rna ca decor un poster cu un i'ens drapel a'erican# </stea sunt pre )tirile pentru aceast) noapte, &i e(plic) el# Directo9 rul ad'inistrati* al N/S/ i o parte din oa'enii de tiin") de *:rf ai lui *or fi conecta"i li e prin satelit cu .asa /l-), astfel &nc:t s) participe la trans'isiunea &n direct de la ora opt# +.on*ena-il+, &i !ise Rac%el, 'ul"u'it) s) afle c) Nac% 1erne8 nu inten"ionase s) o-litere!e co'plet N/S/ din scenariul 'arelui anun"# < /adar, rosti Rac%el oft:nd, are de :nd cine*a s) &'i spun), &n sf:rit, i 'ie ce e at:t de ne'aipo'enit la 'eteoritul )sta= $olland se &ncrunt) i &i !:'-i 'isteriosF < De fapt, ceea ce e ne'aipo'enit la acest 'eteorit tre-uie 'ut,

nu e(plicat# 6i f)cu se'n s) &l ur'e!e c)tre !ona &n*ecinat) de lucru# < $ipul care st) aici are o 'ul"i'e de 'ostre pe care "i le poate ar)ta# < Dostre= .%iar a*e"i mostre ale 'eteoritului= < .ate oric# /' f)cut ce*a fora?e# De fapt c%iar pri'ele 'ostre au fost cele care au alertat N/S/ a*erti!:nd9o despre i'portan"a descoperirii# Netiind ce o atepta, Rac%el &l ur') pe $olland &n !ona de lucru# 0ocul p)rea pustiu# O ceac) de cafea se odi%nea pe un -irou plin de 'ostre de roc), u-lere i alte dispo!iti*e de ')sur) i dia nosticare# Din cafea ieeau a-uri# < Darlinson> stri ) $olland, c)ut:ndu9l cu pri*irea# Nici un r)spuns# Scoase un oftat de frustrare i se &ntoarse spre Rac%elF < Pro-a-il c) s9a r)t)cit c)ut:nd fric) pentru cafea# 6"i spun, a' f)cut postuni*ersitara la Princeton cu tipul )sta i a*ea -unul o-icei de a se pierde &n propriul dor'itor# /cu' e de"in)tor al Dedaliei Na"ionale pentru Ctiin") &n /strofi!ic)# ,'a inea!)9"i> Rac%el o lu) pe %iciteF < Darlinson= Nu cu'*a te referi la fai'osul .or;8 Darlinson= $olland r:seF < Gl &n persoan)# Rac%el era uluit)F < .or;8 Darlinson e aici? $eoriile lui Darlinson despre c:'purile ra*ita"ionale erau de?a le ende printre in inerii de sateli"i ai NRO# < Darlinson e unul dintre recru"ii ci*ili ai preedintelui= < Dda, unul dintre oa'enii de tiin") ade ra)i. +/a e, ade*)ra"i+, &i !ise Rac%el# .or;8 Darlinson era un tip str)lucit i foarte respectat# < ,ncredi-ilul parado( al lui .or;8, &i !ise $olland, este c) &"i poate da distan"a p:n) la /lp%a .entauri &n 'ili'etri, dar nu9i poate face nod la propria cra*at)# < Port cra*ate cu nod prefa-ricat> l)tr) o *oce &nfundat), profund), &n apropierea lor#Gficien"a &naintea stilului,Di;e>Boi, )tia de la 1oll89 wood, nu &n"ele e"i aa ce*a> Rac%el i $olland se &ntoarser) c)tre o'ul care acu' ieea din spatele unui perete 'are de ec%ipa'ente electronice# Gra un tip scund i rotund, se')n:nd cu un c:ine -o(er cu oc%i -ul-uca"i i o piept)n)tur) dat) peste cap# ,ndi*idul se opri -rusc !)rindu9i pe cei doi &'preun)# < ,suse 1ristoase, Di;e> Sunte' la -leste'atul )sta de Pol Nord i tu c%iar i aici reueti s) te &nt:lneti cu fe'ei super-e# Ctia' eu c) ar fi tre-uit s) ') fac o' de tele*i!iune> Dic%ael $olland era *i!i-il st:n?enitF < Do'nioar) Se(ton, *) ro s) &l scu!a"i pe doctorul Darlinson# .eea ce &i lipsete din tact se co'pensea!) 'ai 'ult dec:t suficient cu -i"i total inutili de infor'a"ie despre uni*ersul nostru# .or;8 se apropieF < G o ade*)rat) pl)cere, doaQn)# Nu *9a' re"inut nu'ele> < Rac%el, se reco'and) ea# Rac%el Se(ton# < Se(ton= .or;8 scoase un soi de icnet ?uc)uF < Sper c) nu e *reo le )tur) cu senatorul )la o-tu! i depra*at> $olland se str:'-)F

< De fapt, .or;8, senatorul Se(ton este tat)l lui Rac%el# .or;8 se opri din r:s i f)cu o ri'as)F < Ctii, Di;e, c%iar c) nu e de 'irare c) n9a' a*ut niciodat) noroc la fe'ei# 22 .or;8 Darlinson &i pofti pe cei doi &n spa"iul lui de lucru i &ncepu s) caute printre unelte i 'ostre de roc)# Se 'ica precu' un arc &ntins care era pe punctul de a se rupe# < 7ata, rosti el, tre'ur:nd de e'o"ie# Do'nioar) Se(ton, sunte"i pe punctul de a pri'i cea de9a trei!eci i doua lec"ie introducti*) despre 'eteorit a lui .or;8 Darlinson# $olland &i f)cu lui Rac%el se'n cu oc%iul s) ai-) r)-dareF < Suport)9l# O'ul c%iar a *rut s) fie actor> < Dda, i Di;e a *rut s) fie un o' de tiin") respecta-il# .or;8 pi*ot) pe loc, scoase la i*eal) trei 'ostre 'ici de roc) i le alinie pe -irouF < /cestea sunt cele trei clase principale de 'eteori"i de pe planet)# Rac%el se uit) la pietre# $oate p)reau nite sferoide -i!are de ')ri'ea unei 'in i de olf# Fiecare fusese despicat la ?u')tate pentru a i se *edea sec"iunea trans*ersal)# < $o"i 'eteori"ii, continu) .or;8, sunt alc)tui"i din cantit)"i *aria-ile de alia? nic%el9fier, silica"i i sulfa"i# Noi le clasific)' pe -a!a rapoartelor dintre cantit)"ile de 'etale i cele de silica"i# Rac%el a*ea de?a senti'entul c) lec"ia introducti*) a lui .or;8 Darlinson a*ea s) dure!e 'ai 'ult de trei!eci de secunde# < Pri'a 'ostr) de aici, relu) .or;8, ar)t:nd &nspre o piatr) lucitoare i nea r) ca s'oala, este un 'eteorit pe -a!) de fier# Foarte reu# /'icul )sta pr)p)dit a ateri!at &n /ntarctica acu' c:"i*a ani# Rac%el studie 'eteoritul# .u si uran") ar)ta ca pro*enind din alt) lu'e < un -ul )re de fier reoi, cenuiu, a c)rui crust) e(terioar) era ars) i &nne rit)# < .%estia aia &nne rit) se nu'ete crust) de fu!iune, e(plic) .or;8# Gste re!ultatul unei &nc)l!iri e(tre'e care se produce atunci c:nd 'eteoritul tra*ersea!) at'osfera noastr)# $o"i 'eteori"ii pre!int) o ase'enea ne real)# Se &ndrept) repede spre ur')toarea 'ostr)F < /cesta este ceea ce noi denu'i' un 'eteorit roc)9fier# Rac%el pri*i cu aten"ie 'ostra, o-ser*:nd c) i aceasta era &nne rit) prin e(terior# Oricu', 'ostra a*ea o nuan") uor *er!uie, iar sec"iunea trans*ersal) ar)ta ca un un cola? de fra 'ente colorate, ascu"ite, ase')n)tor unui pu!!le de tip caleidoscop# < Dr) u", !ise Rac%el# < 7lu'i"i, e de9a dreptul minunat4 .or;8 &i e(plic) pre" de un 'inut despre con"inutul ridicat de oli*i9 10 n) , 'ineralul care oferea acea nuan") *er!uie, apoi se &ntinse si'ul:nd dra'atis'ul c)tre a treia i ulti'a 'ostr), pe care i9o d)du lui Rac%el# /ceasta "inu ulti'ul 'eteorit &n pal')# Roca a*ea o culoare ri9'a9 ronie i se')na cu ranitul# P)rea 'ai rea dec:t o roc) terestr), dar nu cu 'ult# Sin urul indiciu al faptului c) &nse'na altce*a dec:t o roc) nor9 'al) era dat de crusta de fu!iune < suprafa"a e(terioar) ars)# < /cesta, rosti .or;8 cu e'fa!), este un 'eteorit pietros# Gste cea
10

Silicat co'ple( de 'a ne!iu i fier

'ai -anal) clas) de 'eteori"i# Peste nou)!eci la sut) din rocile e(traterestre )site pe planet) fac parte din aceast) cate orie# Rac%el era surprins)# 6ntotdeauna &i i'a inase c) 'eteori"ii ar)tau precu' cel din pri'a cate orie < nite -ul )ri 'etalici cu aspect e(traterestru# Roca din ':na ei ar)ta c:t se poate de p)':ntean)# Dincolo de e(teriorul &nne rit, p)rea 'ai de ra-) o piatr) desprins) de pe o pla?)# Oc%ii lui .or;8 se f)cuser) 'ari de e'o"ie# < Deteoritul &n ropat &n %ea") aici, &n Dilne, este un 'eteorit pietros < sea')n) 'ult cu cel din pal'a du'nea*oastr)# Deteori"ii pietroi par aproape identici cu sordidele noastre pietre p)':ntene, ceea ce &i face dificil de o-ser*at# De o-icei sunt un a'estec de silica"i uori < feldspar, oli*in), piro(en)# Ni'ic prea interesant# +Die9'i spui+, :ndi Rac%el, d:ndu9i 'ostra &napoi# < Lsta arat) ca o piatr) pe care cine*a a uitat9o &n foc# .or;8 i!-ucni &n r:sF < @n foc al nai(ii de 'are> Nici ')car cel 'ai 'are furnal construit *reodat) de ':na o'ului nu se apropie de c)ldura si'"it) de un 'eteorit care tra*ersea!) at'osfera# Sunt pur i si'plu de*asta"i> $olland &i oferi lui Rac%el un !:'-et de si'patieF < /sta este partea -un)# < ,'a ina"i9*), relu) .or;8, lu:nd 'ostra de 'eteorit de la Rac%el# S) ne &nc%ipui' c) 'icu"ul )sta dr) u" este de ')ri'ea unei case# Ridic) 'ostra sus deasupra capuluiF < Bine### este &n spa"iu### plutind &n ?urul siste'ului nostru solar###, &'-)iat &n fri ul spa"ial de 'inus o sut) de rade .elsius# $olland c%icotea &n sinea lui, p)r:nd a 'ai fi fost 'artor la scena prin care .or;8 de'onstra cu' a a?uns 'eteoritul pe insula Glles'ere# .or;8 &ncepu s) co-oare piatra# < Deteoritul nostru se &ndreapt) spre P)':nt### i se apropie foarte 'ult### e prins de for"a noastr) ra*ita"ional)### accelerea!)### accelerea!)### Rac%el pri*i cu' .or;8 ')rete *ite!a cu care co-ora 'eteoritul, 'i':nd accelera"ia ra*ita"ional)# < /cu' se 'ic) repede, e(cla') .or;8# Peste cincispre!ece ;ilo9 'etri pe secund) < ai!eci de 'ii de ;ilo'etri pe or)> 0a 1JK de ;ilo'etri deasupra suprafe"ei P)':ntului,'eteoritul &ncepe s) se frece de at'osfera terestr)# .or;8 scutur) *iolent 'ostra, &n *re'e ce o co-ora spre %ea")F < .:nd a?un e la su- o sut) de ;ilo'etri &ncepe s) lu'ine!e> /cu' densitatea at'osferic) e &n cretere, iar frecarea este incredi-il)> /erul din ?urul 'eteoritului de*ine incandescent i 'aterialul de la suprafa") &ncepe s) se topeasc) din cau!a c)ldurii# .or;8 &ncepu s) scoat) tot soiul de uier)turi i de sf:r:ituri# /cu' trece de -orna de opt!eci de ;ilo'etri, iar e(teriorul se &nc)l!ete la peste o 'ie opt sute de rade .elsius> Rac%el &l pri*i, ne*enindu9i s)9i cread) oc%ilor cu' astrofi!icianul c:ti )tor al unui pre'iu pre!iden"ial scutur) 'eteoritul cu 'ai 'ult) furie, sco":nd tot felul de sunete copil)reti# < Cai!eci de ;ilo'etri> /cu' .or;8 "ipa# Deteoritul nostru &nt:lnete !idul at'osferic# /erul e prea dens> &ncetinete *iolent, cu o for") de decelera"ie care are de peste trei sute de ori for"a ra*ita"ional)> .or;8 scoase un sunet ascu"it ca de fr:ne i &i &ncetini -rusc 'ica9 rea ':inii# < Deteoritul se r)cete instantaneu i &ncetea!) s) 'ai lu'ine!e#

/' a?uns la !-orul ne ru> Suprafa"a 'eteoritului se &nt)rete de la starea topit) la starea de crust) de fu!iune &nne rit)# Rac%el &l au!i pe $olland cu' %o%otea &ncet, &n *re'e ce .or;8 &n e9 nunc%e pe %ea") pentru a pre )ti lo*itura de ra"ie < i'pactul cu solul terestru# < /cu', relu) .or;8, i'ensul nostru 'eteorit tra*ersea!) stratul inferior al at'osferei### 6n enunc%i, co-or& 'eteoritul spre sol cu o 'icare de arc a ':inii# Se &ndreapt) spre Oceanul /rctic### 6n plan o-lic### cade### pare c) *a rata oceanul### cade### i### 0o*ete 'ostra de sol# B@D> Rac%el tres)ri# < ,'pactul e cataclis'ic> Deteoritul e(plodea!)# Fra 'entele lui !-oar) peste tot, &'pr)tiindu9se peste ocean# .or;8 trecu la 'ic)ri &n9 cete, &n*:rtind 'ostra peste oceanul in*i!i-il spre piciorul lui Rac%el# O -ucat) continu) s) se &n*:rteasc), rotindu9se c)tre insula Glles'ere### /duse piatra &n dreptul c)lc:iului ei# Ratea!) oceanul, se lo*i de p)':nt### Dic) piatra &n sus i peste li'-a pantofului ei, apoi o opri &n dreptul le!nei# 6n cele din ur') a?unse pe %e"arul Dilne, unde !)pada i %ea"a &l acoperir) &n ra-), prote?:ndu9l astfel de ero!iunea at'osferic)# .or;8 se ridic) !:'-ind# Rac%el r)')sese cu ura c)scat)# ,'presionat), i!-ucni &n r:s# < Gi -ine, doctore Darlinson, e(plica"ia asta a fost e(traordinar de### < 0ucid)= &i su er) .or;8# < Lsta e cu*:ntul# .or;8 &i d)du 'ostra &napoiF < @ita"i9*) la sec"iunea trans*ersal)> Rac%el studie interiorul rocii pentru o clip), dar nu *)!u ni'ic# < Pune9o &n lu'in), o sf)tui $olland cu *ocea lui cald) i a'a-il)# Ci pri*ete9o &ndeaproape> Rac%el &i apropie piatra de oc%i i o roti &nspre puternicele -ecuri cu %alo en de deasupra# /cu' *)!u < 'ici lo-ule 'etalice care sclipeau &n piatr)# Neci de astfel de lo-ule erau &'pr)tiate de9a lun ul sec"iunii trans*ersale, ca nite pic)turi 'inuscule de 'ercur, fiecare dintre ele a*:nd un dia'etru 'ili'etric# < /ceste -ule 'ici se nu'esc +condrule+, &i 'ai e(plic) .or;8# Ci ele se )sesc numai n 'eteori"i# Rac%el se ! :i la acele -o-i"eF < .u certitudine n9a' *)!ut niciodat) ce*a si'ilar &ntr9o roc) terestr)# < Ci nici nu *e"i 'ai *edea> &n confir') .or;8# .ondrulele sunt structuri eolo ice care nu e(ist) pe $erra# @nele condrule sunt foarte, foarte *ec%i < poate f)cute din unele dintre cele 'ai ti'purii 'ateriale din uni*ers# /lte condrule sunt 'ult 'ai tinere, precu' cele din pal'a du'nea*oastr)# .ondrulele din acel 'eteorit sunt *ec%i de doar 150 de 'ilioane de ani# < O sut) nou)!eci de 'ilioane de ani &nsea'n) tinere? 0a nai-a, da> 6n ter'eni cos'olo ici asta &nsea'n) ieri# .el 'ai i'portant lucru &n acest 'o'ent este c) aceast) 'ostr) con"ine condrule < o do*ad) concludent) a naturii 'eteoritice# < Bine, inter*eni Rac%el# .ondrulele sunt concludente# /' priceput# < Ci, &n cele din ur'), continu) .or;8, oft:nd, dac) crusta de fu!iu9 ne i condrulele nu *) con*in , noi, astrono'ii, dispune' de o 'etod) infaili-il) de a confir'a ori inea 'eteoritic)# < /nu'e= .or;8 ridic) din u'eriF

< Pur i si'plu folosi' un 'icroscop cu polari!are petro rafic), un spectro'etru cu fluorescen") &n ra!e U, un anali!or cu acti*are prin neu9 troni sau un spectro'etru cu plas') de induc"ie prin cuplare ca s) ')sur)' rapoartele fero'a netice# $olland oft)F < /cu' se d) &n spectacol>.e *rea .or;8 s) spun) e c) pute' do*edi c) o roc) e 'eteorit pur i si'plu anali!:ndu9i co'po!i"ia c%i'ic)# < 1ei, -)ie"a de ocean> s)ri .or;8# 1ai s) l)s)' tiin"a pe ':na oa'enilor de tiin"), -ine= Se &ntoarse i'ediat spre Rac%elF < 6n rocile terestre, ele'entul 'ineral nic%el apare fie &n procenta?e e(tre' de ridicate, fie &n procenta?e e(tre' de co-or:teI nicidecu' &n a'a de 'i?loc# .u toate astea, &n 'eteori"i, con"inutul de nic%el cade &n a'a 'edie de *alori# .a atare, dac) anali!)' o 'ostr) i descoperi' c) nic%elul se afl), ase'enea con"inutului, &n a'a 'edie, pute' aranta f)r) nici o ur') de &ndoial) c) acea 'ostr) este un 'eteorit# Rac%el era de?a e(asperat)F < /' &n"eles, do'nilor, cu' st) trea-a cu crustele de fu!iune, con9 drulele, con"inutul de nic%el &n a'a 'edie, toate acestea do*edind c) pro*ine din spa"iu# /' priceput totul# Puse 'ostra &napoi pe 'asa lui .or;8F < Dar, la ur'a ur'ei, de ce sunt eu aici= .or;8 oft) din r)runc%i# < Bre"i s) *ede"i o 'ostr) din 'eteoritul pe care N/S/ l9a descoperit &n %ea"a de su- noi= +6nainte de a 'uri aici, *) ro #+ De aceast) dat) .or;8 &i introduse ':na &n -u!unarul de la piept i scoase o piatr) 'ic), &n for') de disc# Felia de roc) se')na cu un .DI a*ea o rosi'e de circa un centi'etru i p)rea si'ilar &n co'po!i"ie cu 'eteoritul pietros pe care toc'ai &l studiase 'ai &nainte# < Gste o felie dintr9o 'ostr) de 'ie! pe care a' forat9o ieri# .or;8 &i d)du 'ostra lui Rac%el# /spectul cu si uran") nu era spectaculos# Gra o piatr) rea, al-)9portocalie# Dar inea era par"ial &nne rit), pro-a-il un se 'ent al suprafe"ei e(terioare a 'eteoritului# < B)d crusta de fu!iune, rosti ea# .or;8 d)du din capF < Dda, aceast) 'ostr) a fost luat) din apropierea 'ar inii e(terioare a 'eteoritului, aa c) 'ai are &nc) pu"in) crust) pe ea# Rac%el ridic) discul &n lu'in) i !)ri lo-ulele 'etalice 'inusculeF < Ci 'ai *)d i condrulele# < Bine, o apro-) .or;8, cu *ocea plin) de e'o"ie# ,ar eu pot ad)u a c) nic%elul are con"inut &n a'a 'edie, pentru c) a' *erificat cu un 'icroscop cu polari!are petro rafic) < deci nici o ase')nare cu o roc) terestr)# Felicit)ri, toc'ai a"i confir'at c) roca pe care o "ine"i &n ':n) pro*ine din spa"iul cos'ic# Rac%el &i ridic) pri*irea, nedu'erit)F < Doctore Darlinson, e un 'eteorit# ,e presupune c) pro*ine din spa"iul cos'ic# Oare &'i scap) ce*a aici= .or;8 i $olland sc%i'-ar) pri*iri cu su-&n"eles# $olland &i ae!) ':na pe u')rul lui Rac%el i o &nde'n)F < R)sucete9o> Rac%el se confor'), astfel &nc:t s) *ad) cealalt) parte a discului# 6i tre-ui doar o secund) ca s) priceap) &ntru totul ceea ce *edea# /tunci ade*)rul o i!-i ca un tren &n 'are *ite!)F

V,'posi-il>+, *oi ea s) e(cla'e# .u toate astea, &n ti'p ce pri*ea aten"ie piatra, &i d)du sea'a c) defini"ia pe care ea o d)duse +i'posi-ilului+ toc'ai se sc%i'-ase pentru totdeauna# 6ncastrat) &n piatr) se *edea o for') care &ntr9o roc) terestr) ar fi fost socotit) -anal), dar care &ntr9un 'eteorit ar fi fost de neconceput# < Gste###, &ncepu Rac%el, aproape incapa-il) s) continue# Gste### o insect4 Deteoritul )sta con"ine fosila unei insecte> .or;8 i $olland radiau a':ndoi de satisfac"ieF < Bine a"i *enit la -ord, !ise .or;8# Rac%el a'u"i pe 'o'ent,din cau!a torentului de e'o"ii care o &n9 cercau# .u toat) uluiala &ns), *edea clar, dincolo de orice &ndoial), c) acea fosil) fusese odinioar) un or anis' -iolo ic *iu# For'a pietrificat) a*ea ca' apte centi'etri lun i'e i p)rea a fi o ra'ur) pri'iti*) a unui c)r)-u uria sau a unei insecte t:r:toare# Capte perec%i de piciorue st)teau %e'uite su- o carapace e(terioar) protecti*), iar aceasta p)rea la r:ndul ei se 'entat) &n pl)ci, ca &n ca!ul unui arici# Si'"ea cu' o apuc) a'e"ealaF < O insect) din spa"iu### < Gste un i!opod,o corect) .or;8#,nsectele au trei perec%i de picioare, nu apte# Rac%el nici ')car nu9l au!i# .apul i se &n*:rtea tot 'ai tare, pe ')9 sur) ce studia fosila din fa"a ei# < Se poate *edea clar, continu) .or;8, cu' carapacea dorsal) este se 'entat) &n pl)ci, aa cu' sunt :nd)ceii teretri, i totui cele dou) apendice proe'inente ase')n)toare unei co!i aduc fosila 'ai aproape de cea a unui p)duc%e# Rac%el de?a nu9l 'ai au!ea pe .or;8#.lasificarea speciilor era co'9 plet irele*ant)# Piesele pu!!le9ului &ncepeau s) se potri*easc) &ntr9un 'od n)ucitor < secreto'ania preedintelui, e'o"ia celor de la N/S/### +G o fosil) &n 'eteoritul )sta> Nu doar un soi de -acterie, ci o for') de *ia") a*ansat)> Do*ada c) e(ist) *ia") i altunde*a &n uni*ers>+

2J 6nainte cu !ece 'inute de de-utul de!-aterii de la .NN, senatorul Se(ton se &ntre-a cu' de fusese at:t de fraier &nc:t s)9i fac) *reo ri?)# .a oponent, Dar?orie $enc% fusese clar supraesti'at)# 6n ciuda reputa"iei de *iclenie ne'iloas) a principalului consilier pre!iden"ial, fe'eia se do*edea a fi 'ai de ra-) o oaie de sacrificiu dec:t un ad*ersar *aloros# .ate oric, la &nceputul con*ersa"iei $enc% adoptase o tactic) a resi*) atac:nd platfor'a electoral) a senatorului ca fiind &ndreptat) &'potri*a fe'eilor, &ns), e(act atunci c:nd p)ruse a str:n e 'ai -ine uru-ul, $enc% co'isese o reeal) din ne li?en")# 6n *re'e ce &ntre-a cu' se atepta senatorul s) finan"e!e &'-un)t)"irile siste'ului de educa"ie f)r) a crete ta(ele, fe'eia f)cuse o alu!ie perfid) la o-sesia lui Se(ton le at) de N/S/# Dei N/S/ constituia un su-iect pe care Se(ton inten"iona oricu' s) &l a-orde!e c)tre sf:ritul de!-aterii, Dar?orie $enc% desc%isese cutia Pandorei 'ai de*re'e# +,dioata>+ < Dac) tot a"i po'enit despre N/S/, profit) Se(ton de oca!ie, pute"i co'enta !*onurile pe care le tot aud le ate de faptul c) N/S/ a suferit recent un nou eec= Dar?orie $enc% nici ')car nu clipiF

< D) te' c) eu nu a' au!it acel !*on# Bocea ei spart), de fu')toare, era aspr) precu' laspapirul# < /adar, nici un co'entariu= < D) te' c) nu# Se(ton nu9i 'ai &nc)pea &n pene# 6n uni*ersul 'ass9'edia, e(presia +nici un co'entariu+ se traducea uor prin +*ino*at+# < 6n"ele , relu) Se(ton# Ci ce &'i pute"i spune despre !*onul referitor la o &nt:lnire secret) de ur en") dintre preedinte i directorul ad'inistrati* al N/S/= De aceast) dat), $enc% p)ru surprins)F < Nu prea tiu la care dintre &nt:lniri *) referi"i# Preedintele are destul de 'ulte# < Bine&n"eles c) are# Se(ton decise s) atace directF < Do'nioar) $enc%, sunte"i o persoan) care spri?in) din tot sufletul a en"ia spa"ial), nu= $enc% oft), p)r:nd s)tul) de o-sesia senatoruluiF < .red &n i'portan"a p)str)rii a*anta?ului te%nolo ic a'erican < indiferent dac) acesta "ine de resortul 'ilitar, industrial, al Ser*iciilor Secrete sau al teleco'unica"iilor# N/S/ face cu si uran") parte din aceast) *i!iune# Da# Se(ton o !)rea pe 7a-rielle &n ca-ina de produc"ie cu' &i face se'n din oc%i s) o lase 'ai 'oale, dar senatorul adul'ecase de?a 'irosul s:n eluiF < D) face"i curios, sti'at) do'nioar)# ,nfluen"a dumnea oastr este cea care &l deter'in) pe preedinte s) acorde 'ereu a?utor acestei a en"ii aflate &n suferin")= $enc% cl)tin) din capF < Nu# Preedintele este i el un adept fer*ent al N/S/# ,a deci!iile de unul sin ur# Se(ton nu9i putea crede urec%ilor# $oc'ai &i oferise lui Dar?orie $enc% o oca!ie de a9l scu!a par"ial pe preedinte prin acceptarea responsa-ilit)"ii ei personale pentru o parte din finan"area N/S/# 6n loc de a profita de oca!ie, $enc% aruncase totul &n c:rca preedintelui# +Preedintele ia sin ur deci!iile#+ P)rea c) $enc% &ncerca de?a s) se distan"e!e de o ca'panie electoral) de!astruoas)# Nici o surpri!)# 6n definiti*, dup) ce praful se *a fi ae!at, Dar?orie $enc% a*ea s) fie &n c)utarea unei slu?-e# 6n ur')toarele 'inute, cei doi &i parar) reciproc lo*iturile# $enc% &ncerc) 'ai 'ulte tentati*e patetice de a sc%i'-a su-iectul, &ns) Se(ton insista asupra -u etului alocat N/S/# < Do'nule senator, &ncerc) s) ar u'ente!e $enc%, *re"i s) t)ia"i -u etul N/S/, &ns) a*e"i idee c:te slu?-e din do'eniul %i %9tec% se *or pierde= Se(ton aproape c) &i r:se fe'eii &n fa")# +F)tuca asta c%iar este con9 siderat) cea 'ai sclipitoare 'inte din Eas%in ton=+ $enc% 'ai a*ea &n 'od clar de &n*)"at c:te ce*a despre de'o rafia a'erican)# Slu?-ele din sectorul %i %9tec% erau irele*ante &n raport cu nu')rul uria de ulere al-astre din "ar)# Se(ton atac)F < Bor-i' de econo'ii de miliarde aici, Dar?orie, iar dac) re!ultatul este acela c) o ':n) de oa'eni de tiin") de la N/S/ tre-uie s) se urce &n BDE9urile lor i s) &i pun) talentele la dispo!i"ie &n alt) parte, atunci asta e# Gu sunt %ot)r:t s) fiu foarte atent cu c%eltuielile> Dar?orie $enc% t)cu,de parc) &ncerca s)9i re*in) de pe ur'a lo*itu9 rii#

7a!da .NN inter*eniF < Do'nioar) $enc%, *reo reac"ie= Fe'eia &i drese lasul, &ntr9un t:r!iu, i *or-iF < .red c) sunt doar surprins) s) aflu c) do'nul Se(ton ia o po!i"ie anti9N/S/ at:t de cate oric)# Se(ton &i 'i?i oc%ii# +Fru'oas) &ncercare, cucoan)#+ < Gu nu sunt anti9N/S/ i respin orice acu!a"ie &n acest sens# Pur i si'plu spun c) -u etul N/S/ este concludent pentru a ilustra enul de risip) pe care o pro'o*ea!) preedintele du'itale# N/S/ a declarat c) poate construi na*eta spa"ial) cu un pre" de cinci 'iliardeI a costat, de fapt, dou)spre!ece 'iliarde# / 'ai spus c) poate construi sta"ia spa"ial) cu un pre" de opt 'iliardeI acu' a a?uns la o sut) de 'iliarde# < /'ericanii sunt lideri, contraatac) $enc%, pentru c) noi ne fi()' o-iecti*e a'-i"ioase i nu renun")' nici ')car &n *re'uri rele# < .%estia asta cu ':ndria na"ional) nu ') i'presionea!) deloc, Dar e# N/S/ i9a dep)it -u etul de trei ori &n ulti'ii doi ani i s9a &ndreptat spre preedinte cu coada &ntre picioare, cer:nd al"i -ani ca s)9 i repare reelile# Poate fi *or-a, &n acest conte(t, de ':ndrie na"ional)= Dac) *rei s) discu"i despre aa ce*a, atunci %ai s) *or-i' despre coli puternice# S) *or-i' despre siste'ul de s)n)tate# S) *or-i' despre copiii detep"i care cresc &ntr9o "ar) a tuturor posi-ilit)"ilor# .sta este ':ndria na"ional)> $enc% r)-ufniF < Pot s) *) pun o &ntre-are direct), do'nule senator= Se(ton nu9i r)spunse# /tepta# Fe'eia &i adres) o &ntre-are atent ela-orat), d:nd totui i'presia c) e ce*a spontanF < Do'nule senator, dac) *9a spune c) nu pute' e(plora spa"iul cos'ic cu 'ai pu"ini -ani dec:t c%eltuiete N/S/, a"i &nc%ide a en"ia spa"ial)= 6ntre-area se pr)*)li ca un -olo*an peste Se(ton# Poate c) $enc% nu era c%iar at:t de nai*)# $oc'ai &l prinsese pe Se(ton cu un + ard+ < o &ntre-are de tip daWnu -ine :ndit), astfel &nc:t oponentul s) fie for"at s) alea ) o parte a -aricadei i s) &i clarifice, o dat) pentru totdeauna, po!i"ia# ,nstincti*, Se(ton &ncerc) s) fente!e capcanaF N9a' nici o &ndoial) c), dispun:nd de un 'ana e'ent eficient, N/S/ poate e(plora spa"iul cos'ic cu c%eltuieli 'ult 'ai reduse dec:t ceea ce &n 'od curent### < Do'nule senator, r)spunde"i la &ntre-are# G(plorarea spa"iului cos'ic este o opera"iune periculoas) i costisitoare# Gste ase')n)toare construc"iei unui a*ion de pasa eri# Fie o face' cum tre(uie fie n9o face' deloc# Riscurile sunt prea 'ari# 6ntre-area 'ea r)':neF dac) a?un e"i preedinte i *) tre!i"i confruntat cu deci!ia de a continua finan"area N/S/ la actualul ni*el sau de a anula &ntre ul pro ra' spa"ial a'erican, ce ale e"i= +Ra%at#+ Se(ton se uit) la 7a-rielle prin ea'ul de sticl)# G(presia de pe c%ipul ei e(pri'a ceea ce Se(ton tia de?a# ",unte)i atacat. %i)i direct. %r nflorituri." Se(ton &i ridic) uor -)r-ia# < Da# / transfera actualul -u et N/S/ direct &n siste'ul nostru de &n*)")':nt, dac) a fi confruntat cu o ase'enea deci!ie# / *ota pentru copiii notri &n dauna spa"iului cos'ic# Pe c%ipul lui Dar?orie $enc% se putea citi o e(presie de consternare a-solutaF < Sunt ocat)# B9a' au!it -ine= .a preedinte, a"i ac"iona pentru a(olirea pro ra'ului spa"ial al acestei na"iuni=

Se(ton si'"i cu' &l cuprinde ':nia# /cu' $enc% &i atri-uia e(presii care nu9i apar"ineau# 6ncerc) s) pare!e, dar $enc% era &n plin) ofensi*)F < Bas)!ic), du'nea*oastr) spune"i &n 'od oficial, do'nule senator, c) a"i renun"a la a en"ia care a dus o'ul pe 0un)= < Gu afir' doar c) 'inunata curs) spa"ial) s9a ter'inat> Bre'urile s9au sc%i'-at# N/S/ nu 'ai ?oac) un rol esen"ial &n *ia"a de !i cu !i a a'ericanilor i totui noi continu)' finan"area ei, ca i cu' acest rol ar 'ai fi &nc) *ala-il# < Deci nu crede"i c) spa"iul repre!int) *iitorul= < G*ident c) spa"iul repre!int) *iitorul, dar N/S/ este un dino!aur> S) l)s)' sectorul pri*at s) e(plore!e spa"iul cos'ic# .ontri-ua-ilii a'ericani n9ar tre-ui s) fie o-li a"i s) &i desc%id) portofelele de fiecare dat) c:nd un in iner din Eas%in ton *rea s) ia o foto rafie &n *aloare de un 'iliard de dolari a lui Hupiter# /'ericanii au o-osit s) *:nd) *iitorul copiilor lor pentru a da -ani unei a en"ii dep)ite care furni!ea!) at:t de pu"ine infor'a"ii &n sc%i'-ul costurilor sale &n ro!itor de uriae> $enc% oft) cu dra'atis'F < /t:t de pu"in= Poate cu e(cep"ia pro ra'ului SG$,, N/S/ a a*ut re!ultate i'presionate# Se(ton era uluit c) de pe -u!ele lui $enc% a putut s) ias) *reo 'en"iune despre SG$,11# O af) de propor"ii# +Dersi c) 'i9ai a'intit#+ SG$, fusese cea 'ai 'are aur) nea r) financiar) pro*ocat) *reodat) de N/S/# Dei a en"ia c)utase s)9i dea o nou) fa") re-ote!:nd proiectul 5rigini i sc%i'-:nd c:te*a dintre o-iecti*e, pierderea e(ista &n continuare# < Dar?orie, &i !ise Se(ton, o s) *or-esc despre SG$, doar fiindc) tu ai adus acest su-iect &n discu"ie# Parado(al, $enc% p)rea c) a-ia ateapt) s) aud)# Se(ton &i drese lasulF < .ei 'ai 'ul"i oa'eni nu sunt contien"i c) N/S/ caut) ur'e de inteli en") e(traterestr) de *reo trei!eci de ani# Ci este o *:n)toare de co'ori e(tre' de costisitoare < iruri de antene satelit, transcei ere uriae, 'ilioane de dolari &n salariile unor oa'eni care stau &n &ntuneric i ascult) -en!i oale# Gste o risip) st:n?enitoare de resurse# < Ci spune"i c) nu e ni'ic acolo sus= < Spun c) dac) oricare alt) a en"ie u*erna'ental) ar fi c%eltuit patru!eci i cinci de 'ilioane de dolari &n peste trei!eci i cinci de ani f)r) s) ai-) reun re!ultat, ar fi fost decapitat) de 'ult# Se(ton f)cu o pau!) ca lu'ea s) priceap) -ine *or-ele lui# Dup) trei!eci i cinci de ani, eu cred c) e destul de clar c) nu *o' descoperi *ia") e(traterestr)# < Ci dac) *) &nela"i= Se(ton &i ridic) oc%ii &n ta*an, e(asperatF < Pentru nu'ele lui Du'ne!eu, do'nioar) $enc%, dac) ') &nel o s)9'i ')n:nc p)l)ria# Dar?orie $enc% &l fi() cu pri*irea pe senatorF < Nu o s) uit acest lucru, do'nule senator, i &i !:'-i pentru pri'a dat)# .red c) noi to)i ne *o' aduce a'inte# 0a !ece ;ilo'etri distan"), &n Biroul O*al, preedintele Nac% 1erne8 &i &nc%ise tele*i!orul i &i turn) ce*a de -)ut# /a cu' Dar?orie $enc% pro'isese, senatorul Se(ton 'ucase 'o'eala < i &n %i"ise undi"a cu tot cu c:rli i ut)# .)utarea ,nteli en"ei G(traterestre

11

23 Dic%ael $olland si'"i un *al de si'patie c:nd o !)ri pe Rac%el Se(ton cu' casc), t)cut), ura de ui'ire *)!:nd 'eteoritul fosili!at din ':n)# Fru'use"ea c%ipului fe'eii p)rea acu' s) se di!ol*e &ntr9o e(presie de &nc:ntare nai*) < ca o feti") care toc'ai &l descoperise pe Do .r)ciun# +Ctiu e(act cu' te si'"i+, &i spuse el &n :nd# $olland se si'"ise la fel cu dou) !ile &n ur')# Ci pe el &l redusese la t)cere# .%iar i acu', i'plica"iile tiin"ifice i filo!ofice ale acelui 'eteorit &i d)deau fiori, for":ndu9l s) re :ndeasc) tot ceea ce cre!use el despre natur)# Descoperirile oceano rafice ale lui $olland includeau c:te*a specii de ap) ad:nc) necunoscute p:n) acu', i totui aceast) +insect) spa"ial)+ &nse'na un cu totul alt en de re*olu"ie tiin"ific)# 6n ciuda o-stina"iei cu care 1oll8woodul pre!enta e(trateretrii ca pe nite o'ule"i *er!i, astro-iolo ii i adep"ii tiin"ei c)deau &n unani'itate de acord c), date fiind nu')rul i'ens de insecte terestre i capacitatea de adaptare a acestora, *ia"a e(traterestr) a*ea s) fie cel 'ai pro-a-il descoperit) su- for') de insect)# ,nsectele f)ceau parte din ra'ura Phylum arthropoda < creaturi cu e(osc%elete dure i picioare articulate# Nu')r:nd peste 1,2K 'ilioane de specii cunoscute i circa cinci sute de 'ii de specii &nc) neclasificate, insectele terestre dep)eau &n nu')r toate celelalte for'e de *ia") din re nul ani'al# .onstituiau 5KX din toate speciile planetei i un ui'itor ni*el de 30X din &ntrea a -io'as) a P)':ntului# ,'presiona nu at:t a-unden"a de insecte, c:t capacitatea lor de adaptare# De la c)r)-uul de %ea") din /ntarctica i p:n) la scorpionul solar din Balea Dor"ii, insectele tr)iau &n cele 'ai *ariate !one de te'peratur), u'iditate i c%iar presiune# $otodat), ele nu a*eau nici o pro-le') &n a se e(pune la cea 'ai letal) for") cunoscut) &n uni*ers < radia"ia# .a ur'are a unui test nuclear &n 153K, ofi"erii din for"a aerian) &'-r)caser) costu'ele antiradia"ie i e(a'inau locul e(plo!iei, unde au descoperit :ndaci i furnici care nu fuseser) deloc afecta"i de radia"ii# /strono'ii &i d)duser) sea'a c) e(osc%eletul protector al artropodelor repre!enta un candidat ideal pentru 'odul de *ia") al nenu')ratelor planete in*adate de radia"ii i unde nu 'ai e(ista alt) for') de *ia")# +Pare c) astro-iolo ii au a*ut dreptate, :ndi $olland# G$ este o insect)#+ Rac%el si'"i cu' i se &n'oaie picioarele# < Nu pot### s) cred, rosti ea, &ntorc:nd fosila pe toate p)r"ile# N9a' cre!ut niciodat)### < Nu te r)-i, o opri $olland, !:'-ind# /teapt) pu"in> Die 'i9au tre-uit dou)!eci i patru de ore ca s) &'i re*in# < O-ser* un nou9*enit printre noi, se au!i *ocea unui -)r-at, un asiatic neo-inuit de &nalt, care se &ndrepta spre ei# .or;8 i $olland p)rur) s) se de!u'fle de &ndat) ce !)rir) intrusul# Do'entul de *ra?) p)rea spul-erat pentru totdeauna# < Doctor Eailee Din , se pre!ent) indi*idul# Ceful paleontolo iei de la @.0/12# $ipul a*ea "inuta de o ri iditate po'poas) ce se')na cu cea a
12

@ni*ersit8 of .alifornia 0os /n eles

aristocra"iei din *re'ea Renaterii i &i ':n :ia per'anent papionul pe care &l purta pe su- %aina din p)r de c)'il), lun ) p:n) la enunc%i# Eailee Din p)rea enul de o' care nu se las) influen"at su- nici o for') i nu &i sc%i'-) nicicu' atitudinea ri id) i for'alist)# < Gu sunt Rac%el Se(ton# D:na ei continu) s) tre'ure, &n *re'e ce str:n ea pal'a fin) a lui Din # 6n 'od clar, asiaticul era un alt recrut al preedintelui# < /r fi pl)cerea 'ea, do'nioar) Se(ton, !ise paleontolo ul, s) *) po*estesc tot ce *re"i s) ti"i despre aceste fosile# < Ci 'ulte dintre cele pe care nu re)i s) le ti"i, -o'-)ni .or;8# Din &i ':n :ie papionulF < Specialitatea 'ea &n paleontolo ie sunt artropodele disp)rute i specia 6ygalomorphae. G*ident, cea 'ai i'presionant) caracteristic) a acestui or anis' este### < Gste c) pro*ine de pe o alt) planet)> inter*eni .or;8# Din &ncrunt) din spr:ncene i &i drese lasulF < .ea 'ai i'presionant) caracteristic) a acestui or anis' este c) se potri*ete perfect cu siste'ul nostru darwinist de ta(ono'ie i de clasificare terestr)# Rac%el &i ridic) pri*irea# +Se poate clasifica c%estia asta=+ < B) referi"i la re nuri, ra'uri, specii, c%estii de enul )sta= < G(act,o apro-) Din #Specia asta, dac) ar fi descoperit) pe P)9 ':nt, ar fi clasificat) drept i!opod) ordinar) i ar intra &n aceeai clas) cu *reo dou) 'ii de specii de p)duc%i# Pduchi? se 'ir) ea# Dar e o insect) uria)> < $a(ono'ia nu se clasific) &n func"ie de di'ensiuni# Pisicile de cas) i ti rii sunt rude# .lasificarea se refer) la fi!iolo ie# Specia asta este clar un p)duc%e> /re un corp aplati!at, apte perec%i de picioare i un -u!unar reproduc)tor identic din punct de *edere structural cu cel al p)duc%ilor de le'n i al c)puelor# .elelalte fosile arat) &n 'od clar o speciali!are### < .elelalte fosile= Din sc%i'-) o pri*ire cu .or;8 i cu $olland# < Nu tie= $olland cl)tin) din cap# .%ipul lui Din se &nsenin) instantaneuF < Do'nioar) Se(ton, &nsea'n) c) &nc) n9a"i au!it partea cea 'ai interesant)# < Sunt i alte fosile, inter*eni .or;8, &ncerc:nd &n 'od clar s) dea lo*itura de ra"ie# 6ult 'ai 'ulte# .or;8 scoase dintr9un plic 'are o foaie &'p)turit) de %:rtie de 'ari di'ensiuni# 6ntinse foaia pe -irou &n fa"a lui Rac%elF < Dup) ce a' f)cut c:te*a fora?e, a' co-or:t o ca'er) cu ra!e U# /ceasta este o repre!entare rafic) a sec"iunii trans*ersale# Rac%el se uit) la radio rafia de pe 'as) i si'"i i'ediat c) tre-uie s) se ae!e# Sec"iunea trans*ersal) a 'eteoritului era plin) de insecte fosili!ate# < Do*e!ile paleolitice, continu) Din , se )sesc de o-icei &n concentra"ii 'ari# /desea se &nt:'pl) ca noroaiele s) deplase!e 'ase &ntre i de or anis'e prinse &n capcan), acoperind cui-uri sau co'unit)"i &ntre i# .or;8 !:'-iF < Noi crede' c) aceast) colec"ie din 'eteorit repre!int) un cui-# /r)t) spre una din insectele din radio rafieF < ,ar acolo e ')'ica> Rac%el pri*i speci'enul indicat i &i c)!u fa"a de ui'ire# ,nsecta

p)rea a a*ea aproape ai!eci de centi'etri &n lun i'e# < @n p)duc%e al nai-ii de ras, nu= !ise .or;8# Rac%el d)du din cap, n)uc), &nc%ipuindu9i p)duc%i de ')ri'ea unei p:ini care %)l)duiau pe o planet) &ndep)rtat)# < Pe P)':nt, relu) Din , insectele r)':n relati* 'ici datorit) ra*it)"ii care le 'en"ine su- control# Nu pot crete 'ai 'ari dec:t le suport) e(osc%eletele lor# Pe o planet) cu ra*ita"ie 'ai 'ic), insectele pot e*olua spre di'ensiuni 'ult 'ai 'ari# < ,'a ina"i9*) nite ":n"ari de ')ri'ea unor *ulturi, &ncerc) .or;8 s) lu'easc), lu:nd 'ostra de 'eteorit de la Rac%el i pun:nd9o &napoi &n -u!unar# Din se &ncrunt)F < /r fi -ine s) nu furi aia> < .al'ea!)9te, &l liniti .or;8# Dai e(ist) &nc) opt tone de astfel de 'aterial# Rac%el &ncepu s) anali!e!e datele a-ia pri'iteF < Dar cu' poate *ia"a din spa"iu s) fie at:t de ase')n)toare cu cea de pe P)':nt= /dic), doar a"i spus c) insecta asta se potri ete cu clasificarea f)cut) de Darwin, nu= < 6ntru totul, &i r)spunse .or;8# .rede"i sau nu, 'ul"i astrono'i au pre!is c) *ia"a e(traterestr) este foarte ase')n)toare cu cea de aici# < Dar de ce= insista ea# Specia asta pro*ine dintr9un 'ediu co'plet diferit# < Pansper'ie, rosti .or;8, !:'-ind cu toat) ura# < Pofti'= < Pansper'ia este teoria care sus"ine c) *ia"a terestr) a e(istat 'ai &nt:i pe o alt) planet) i apoi a fost +adus)+ aici# Rac%el se ridic) &n picioareF < /cu' sunt dep)it)> .or;8 se &ntoarse spre $ollandF < Di;e, tu eti tipul oceanelor> $olland p)rea fericit s) preia tafetaF < Rac%el, P)':ntul a fost odinioar) o planet) lipsit) de *ia")# /poi, -rusc, ca din senin, *ia"a a erupt# Dul"i -iolo i cred c) e(plo!ia de *ia") a fost re!ultatul 'a ic al unui a'estec ideal de ele'ente &n oceanele de de'ult# Noi &ns) n9a' fost niciodat) capa-ili s) cre)' astfel de condi"ii &n la-orator, astfel &nc:t %a-otnicii reli iei au sus"inut c) eecul pe care l9a' &nre istrat este do*ada e(isten"ei lui Du'ne!eu, &n sensul &n care *ia"a nu putea e(ista f)r) ca Du'ne!eu s) atin ) acele oceane i s) le insufle cu *ia")# < 6ns) noi, astrono'ii, prelu) .or;8 tafeta, a' *enit cu o alt) e(plica"ie pentru e(plo!ia din senin a *ie"ii terestre# < Pansper'ie, rosti Rac%el, &n"ele :nd acu' despre ce se discuta acolo# /u!ise acea teorie i &nainte, dar nu tia c) aa se nu'ete# G teoria care spune c) un 'eteorit s9a f)cut -uc)"i &n apele de odinioar), aduc:nd pri'ele se'in"e de *ia") 'icro-ian) pe P)':nt# < Bin o> e(cla') .or;8# Odat) a?unse acolo, s9au &'pr)tiat i au e(plodat &n for'e de *ia")# < ,ar dac) asta e ade*)rat, !ise Rac%el, atunci str)'oii for'elor de *ia") terestre ar fi identici cu cei ai for'elor de *ia") e(traterestre# < De dou) ori -in o> +Pansper'ia+, se :ndi Rac%el, &nc) incapa-il) s) anticipe!e toate i'plica"iile# < /adar, nu nu'ai c) aceast) fosil) confir') e(isten"a for'elor de *ia") &n alt) parte a @ni*ersului, dar ea practic do edete

pansper'ia### anu'e c) *ia"a terestr) s9a n)scut din se'in"e pro*ele din alt) parte a @ni*ersului# < De trei ori -in o> e(cla') iar)i .or;8, d:nd entu!iast din cap# $e%nic *or-ind, s9ar putea ca noi to)i s) fi' e(trateretri# 6i puse de etele deasupra capului ca dou) antene, &i &ncruci) oc%ii i &i 'ic) li'-a de parc) ar fi fost un soi de insect) uria)# $olland se uit) la Rac%el cu un !:'-et co'p)ti'itorF < ,ar tipul )sta este punctul cul'inant al e*olu"iei noastre>

2K Rac%el se si'"ea cuprins) de un *is, &n *re'e ce tra*ersa %a-isfera &nso"it) de Dic%ael $olland# .or;8 i Din &i ur'au &ndeaproape# < $e si'"i -ine= o &ntre-a $olland, fi(:nd9o cu pri*irea# Rac%el &l pri*i peste u')r i sc%i") un !:'-etF < Dersi# Doar c)### e at:t de copleitor totul# 6i *eni &n 'inte +?enanta+ descoperire din Q5OF /0123001 < un 'ete9 orit de pe Darte despre care N/S/ pretinsese c) are &n co'ponen") ur'e fosile ale *ie"ii -acteriene# Din nefericire, la doar c:te*a s)pt)':ni dup) conferin"a de pres) triu'f)toare "inut) de a en"ie, 'ai 'ul"i oa'eni de tiin") ci*ili ieiser) la &naintare cu do*e!i c) aa9nu'itele +se'ne de *ia")+ ale rocii nu erau, de fapt, dec:t ;ero en produs prin conta'inare terestr)# Dup) acea af), credi-ilitatea N/S/ suferise enor'# .otidianul -e" 7or# 1imes folosise oca!ia pentru a redefini &n 'od sarcastic acroni'ul a en"ieiF N/S/ < NO$ /0E/YS S.,GN$,F,./00Y /..@R/$G1J# 6n aceeai edi"ie a cotidianului, paleo-iolo ul Step%en Ha8 7ould re!u'ase pro-le'ele cu /0123001 prin e*iden"ierea faptului c) aa9 !isele pro-e de 'eteorit erau 'ai de ra-) de natur) c%i'ic) i circu'stan"iale dec:t +solide+, cu' ar fi fost ca!ul cu un sc%elet sau o carapace i'posi-il de pus la &ndoial)# /cu', Rac%el &i d)dea sea'a c) N/S/ descoperise, &n sf:rit do*ada irefuta-il)# Nici un o' de tiin"), oric:t de pesi'ist ar fi fost, nu 'ai putea pune la &ndoial) astfel de fosile# N/S/ nu 'ai pre!enta foto rafii ')rite i neconcludente ale unor presupuse -acterii 'icroscopice < acu' oferea 'ostre ade*)rate 'eteoritice, unde -ioor anis'ele *i!i-ile cu oc%iul li-er !)ceau &ncastrate &n piatr)# +P)duc%i lun i de ?u')tate de 'etru>+ 0ui Rac%el &i *eni s) r:d) c:nd &i a'inti c), &n copil)rie, &i pl)cuse la ne-unie un c:ntec de9ale lui Da*id Bowie care se referea la +p)ian?enii de pe Darte+# Pu"ini ar fi %icit atunci c:t de aproape se aflase contro*ersata *edet) pop -ritanic) de pre*i!iunea celui 'ai i'portant 'o'ent din istoria astro-iolo iei# 6n *re'e ce acordurile &ndep)rtate &n ti'p ale c:ntecului r)sunar) iar)i &n 'intea lui Rac%el, .or;8 iu"i pasul &n ur'a eiF < S9a l)udat Di;e cu docu'entarul lui= < Nu, dar 'i9ar pl)cea s) aflu, &i r)spunse Rac%el# .or;8 &l -)tu prietenete pe $olland pe spateF < D)9i dru'ul, 'aestre> Spune9i de ce preedintele a decis c) 'o9 'entul cel 'ai i'portant din istorie tre-uie +coordonat+ de o *edet) $B care respir) o(i en prin tu- r)t)cind prin apele planetei# $olland e'uF
1J

+N/S/ < N@ 6N$O$DG/@N/ C$,,NM,F,. PRG.,SL+, apro(#

< .or;8, nu fi ') ar> < Bine, *oi e(plica eu, replic) .or;8, f)c:ndu9i loc &ntre cei doi# /a cu' pro-a-il ti"i, do'nioar) Se(ton, preedintele *a "ine o conferin") de pres) &n noaptea asta ca s) po*esteasc) lu'ii &ntre i despre 'eteorit# Pentru c) 'a?oritatea planetei este for'at) din se'ianalfa-e"i, preedintele l9a ru at pe Di;e s) *in) i s) traduc) totul pe &n"elesul lor# < Dul"u'esc, .or;8, !ise $olland# Foarte dr) u"> Pri*i &nspre Rac%elF < .e &ncearc) .or;8 s) spun) este c), deoarece sunt at:t de 'ulte date tiin"ifice de e(plicat, preedintele a cre!ut c) un scurt docu'entar &n care s) se pre!inte i'a ini ale 'eteoritului ar a?uta la accesul infor'a"iilor c)tre 'area 'as) a a'ericanilor, din r:ndul c)rora foarte 'ul"i nu de"in, &n 'od ciudat, un rad ridicat de cunotin"e de astrofi!ic)# < Ctia"i, &l &ntrerupse .or;8, adres:ndu9i9se lui Rac%el, c) toc'ai a' aflat c) preedintele na"iunii noastre este un fan &nr)it al e'isiunii .ma'ing ,eas? .l)tin) din cap *oind s) par) de! ustatF < Nac% 1erne8, conduc)torul lu'ii li-ere, &i pune secretara s) &i &nre istre!e e'isiunea lui Di;e, astfel &nc:t s) se poat) destinde ur')rind9o dup) o !i lun )# $olland ridic) din u'eriF < O'ul are usturi alese, ce pot s) 'ai spun> Rac%el &ncepea acu' s) priceap) c:t de inteli ent &i concepuse preedintele planul# Politica era un ?oc 'ass9'edia, iar Rac%el &i putea i'a ina de?a entu!ias'ul i credi-ilitatea tiin"ific) induse de c%ipul lui Dic%ael $olland pe ecranul $B &n ti'pul conferin"ei de pres)# Nac% 1erne8 recrutase o'ul ideal pentru a declana +'ica+ lui lo*itur) N/S/# Scepticilor a*ea s) le *in) e(tre' de reu s) conteste datele preedintelui dac) acestea erau pre!entate de unul dintre cele 'ai cele-re *edete de tele*i!iune, dar care e totodat) i o' de tiin"), i de al"i c:"i*a oa'eni de tiin") ci*ili respecta"i# .or;8 re*eniF < Di;e a luat de?a inter*iuri de la to"i ci*ilii pentru docu'entarul lui, precu' i de la cei 'ai 'ul"i specialiti de *:rf din N/S/# Ci pot s) pun pariu pe Dedalia 'ea Na"ional) c) dumnea oastr urma)i la r:nd# Rac%el se &ntoarse i &l pri*iF < Gu= .e *re"i s) spune"i= Gu n9a' nici un fel de reco'and)ri de f)cut# Sunt doar un ele'ent de le )tur) &n pri*in"a interpret)rii datelor# < /tunci de ce *9a tri'is preedintele toc'ai p:n) aici= < 6nc) nu 'i9a spus# Pe -u!ele lui .or;8 flutur) un !:'-et a'u!atF < Sunte"i un ele'ent de le )tur) al .asei /l-e care are de9a face cu clarificarea i autentificarea datelor, nu= < /a e, dar 'unca 'ea n9are ni'ic tiin"ific &n ea> < 8i sunte"i fiica o'ului care i9a cl)dit toat) ca'pania electoral) &n ?urul -anilor pe care N/S/ i9a irosit &n spa"iul cos'ic= Rac%el aproape c) au!i cu' se apropie lo*itura de ra"ie# < $re-uie s) recunoate"i, do'nioar) Se(ton, se a'estec) repede Din , c) o depo!i"ie din partea du'nea*oastr) ar conferi credi-ilitate acestui docu'entar# Dac) preedintele *9a tri'is aici, atunci &nsea'n) c) *rea s) participa"i cu'*a# Rac%el &i a'inti iar)i -rusc &n ri?orarea lui Eillia' Pic;erin &n le )tur) cu rolul pe care a*ea s)9l ?oace ea# $olland se uit) din nou la ceasF

< Pro-a-il c) ar tre-ui s) ne &ndrept)' &ntr9acolo, rosti el, f)c:nd se'n &nspre centrul %a-isferei# /r tre-uie s) se apropie# < S) se apropie de ce anu'e= se interes) Rac%el# < De 'o'entul e(tra erii# N/S/ aduce 'eteoritul la suprafa")# /r tre-ui s) a?un ) sus din clip) &n clip)# Rac%el era uluit)F < Boi c%iar scoate)i o roc) de opt tone de su- ai!eci de 'etri de %ea") solid)= .or;8 radia de fericireF < Doar nu credea"i c) N/S/ are de :nd s) lase o descoperire ca aceasta s) !ac) &n ropat) &n %ea")> < Nu, dar#### Rac%el nu !)rise nic)ieri se'nele *reunei e(ca*a"ii de 'ari di'ensiuni &n interiorul %a-isferei# .u' nai-a are N/S/ de :nd s) scoat) 'eteoritul la suprafa")= .or;8 pufniF < Nici o pro-le')# B) afla"i &ntr9o &nc)pere -urduit) cu e(per"i &n rac%ete> < Prostii, se -) ) Din # Doctorului Darlinson &i place s) se ?oace cu ner*ii oa'enilor# /de*)rul este c) to"i cei de aici s9au &ntre-at cu' o s) scoat) 'eteoritul# Doctorul 6angor a fost cel care a propus o solu"ie *ala-il)# < Nu l9a' cunoscut pe doctorul Dan or# < Gste laciolo ul de la @ni*ersitatea New 1a'ps%ire, &i e(plic) $olland# Gste al patrulea i ulti'ul o' de tiin") ci*il recrutat de preedinte# ,ar Din are dreptate, Dan or a fost cel care a dat solu"ia# < Bine, rosti Rac%el# Ci ce a propus tipul )sta= < $ipa, o corect) Din pe un ton superior# Doctorul Dan or este femeie. < Discuta-il, 'or')i .or;8, pri*ind spre Rac%el# /propo, doctorul Dan or are s) te urasc. $olland &i arunc) lui .or;8 o pri*ire furioas)# < P)i c%iar o *a face> se ap)r) .or;8# @r)te co'peti"ia> Rac%el nu 'ai pricepea ni'icF < Pardon, care co'peti"ie= < Nu9i da aten"ie, o sf)tui $olland# Din p)cate, .o'itetului National de Ctiin") i9a sc)pat co'plet din *edere faptul c) do'nul de aici este un %andicapat 'intal# $u i doctorul Dan or *) *e"i &n"ele e de 'inune# Gste o profesionist)# Gste considerat) unul dintre cei 'ai i'portan"i laciolo i din lu'e# De fapt, ea c%iar a locuit c:"i*a ani &n /ntarctica pentru a studia 'icarea %e"arilor# < .iudat, inter*eni .or;8# Gu a' au!it c) @N113 a pri'it o dona"ie i a tri'is9o acolo astfel &nc:t s) se instaure!e pacea i linitea &n ca'pusul uni*ersitar# < Nu *) da"i sea'a c) doctorul Dan or a fost c:t pe9aci s) 'oar) acolo> i!-ucni Din , p)r:nd a fi luat co'entariul la 'odul personal# S9a r)t)cit &ntr9o furtun) i a supra*ie"uit ':nc:nd r)si'e de foc) ti'p de cinci s)pt)':ni &nainte de a o )si cine*a# .or;8 se apleca i &i opti lui Rac%el la urec%eF < /' au!it ca n9a c)utat9o ni'eni>

2O @ni*ersitatea New 1a'ps%ire

13

7a-rielle /s%e a*ea senti'entul c) dru'ul &napoi de la studiourile .NN c)tre -iroul lui Se(ton dura prea 'ult# Senatorul st)tea *i!a*i de ea i pri*ea pe fereastr), e*ident &nc:ntat de de!-atere# < /u tri'is9o pe $enc% la un s%ow de dup)9a'ia!), rosti el, &ntor9 c:ndu9se spre ea cu un !:'-et satisf)cut# .asa /l-) e din ce &n ce 'ai a itat)# 7a-rielle d)du a-sent) din cap# Sesi!ase o e(presie de satisfac"ie ne')surat) pe fa"a lui $enc%, &n ti'p ce aceasta ieea din studioul &n care a a*ut loc de!-aterea# Faptul )sta a*ea darul de a o neliniti# 6n acea clip), sun) telefonul celular al lui Se(ton, iar senatorul &l scoase din -u!unar# Precu' cei 'ai 'ul"i politicieni, Se(ton dispunea de o r)'ad) de nu'ere de telefon la care putea fi contactat &n func"ie de i'portan"a apelantului# Oricine &l suna acu' se )sea pe lista restr:ns)# /pelul *enea pe linia pri*at) a senatorului, pe un nu')r pe care nici ')car 7a-rielle nu &ndr)!nise s) i9l cear)# < Senatorul Sed ewic; Se(ton, r)spunse el, sco":nd &n e*iden") 'u!icalitatea nu'elui# 7a-rielle nu9l putea au!i pe cel care &l sunase &n ! o'otul de fond al li'u!inei, dar o-ser*) c) Se(ton asculta atent i &i r)spundea cu entu!i9 as'F < Fantastic# D) -ucur tare 'ult c) a"i sunat# Gu !ic la ora ase> Super# /' un aparta'ent aici &n D#.# Pri*at# .onforta-il# /*e"i adresa, da= Bine# /-ia atept s) *) &nt:lnesc# /tunci ne *ede' disear)> Se(ton &nc%ise, p)r:nd foarte &nc:ntatF < @n nou fan Se(ton= se interes) 7a-rielle# < Sunt tot 'ai 'ul"i, r)spunse el# $ipul )sta e un 'are 'a%)r# < .%iar c) e# S) *) &nt:lni"i cu el &n aparta'entul personal= Se(ton ap)ra de o-icei sanctitatea inti'it)"ii aparta'entului s)u ca un leu care &i prote?a i ulti'ul ascun!i care i9a 'ai r)'as# Se(ton ridic) din u'eriF < Dda# Di9a' !is s) &i dau &nt:lnirii un aer personal# $ipul )sta ar putea a*ea o 'are influen") &n anu'ite cercuri# $re-uie s) &'i fac astfel de cone(iuni personale, s) tii# $otul se reduce p:n) la ur') la &ncredere# 7a-rielle &ncu*iin") i scoase a enda de lucru a senatoruluiF < Bre"i s) *i9l trec &n a end)= < Nu9i ne*oie# Oricu' pl)nuia' s) stau o noapte acas)# 7a-rielle )si pa ina acelei !ile i o-ser*) c) era de?a ocupat) cu literele P#G# 'ari i &n roate, scrise personal de c)tre senator# P#G# repre!enta prescurtarea folosit) de senator pentru e*eni'ent personal, sear) pri*at) sau +la nai-a cu to"i+I ni'eni nu tia cu e(actitate care dintre acestea ur'a# Din c:nd &n c:nd, senatorul &i pro ra'a o noapte P#G# 6n care se ascundea &n aparta'ent, &nc%idea toate telefoanele i f)cea ce9i pl)cea 'ai 'ult < -ea coniac cu *ec%i prieteni, pretin!:nd c) uit) pentru o sear) de politic)# 7a-rielle &l pri*i surprins)F < Deci l)sa"i afacerile s) inter*in) peste 'o'entele P#G# pl)nuite din ti'p= Sunt i'presionat)# < S9a &nt:'plat ca tipul )sta s) ') prind) &ntr9o sear) c:nd 'ai a' ce*a ti'p la dispo!i"ie# Doar stau de *or-) pu"in cu el, s) *)d ce are de spus# 7a-rielle *ru s) &ntre-e cine era acest indi*id 'isterios, dar Se(ton inten"ionase s) cree!e aceast) stare de a'-i uitate# 7a-rielle &n*)"ase c) nu tre-uie s) se a'estece prea 'ult# 6n ti'p ce p)r)seau autostrada i se &ndreptau c)tre -iroul lui Se(ton, 7a-rielle pri*i iar)i pa ina cu pro ra'area P#G# i a*u strania

sen!a"ie c) senatorul Se(ton tia c) acel apel ur'a s) *in)#

24 7%ea"a din 'i?locul %a-isferei N/S/ era do'inat) de un eafoda? co'po!it cu trei picioare, &nalt de ase 'etri, care ar)ta ca o &ncruciare &ntre o sond) de petrol i o copie 'ai ciudat) a $urnului Giffel# Rac%el studie dispo!iti*ul, incapa-il) s) priceap) cu' putea fi folosit acesta la e(tra erea i'ensului 'eteorit# Su- turn, 'ai 'ulte *inciuri fuseser) 'ontate &n pl)ci de o"el fi(ate de %ea") cu -uloane 'ari# $rec:nd prin *inciuri, ca-lurile 'etalice urcau spre 'ai 'ul"i scripe"i 'onta"i deasupra turnului# De acolo, ca-lurile plon?au *ertical &n ?os, &n )uri &n uste forate &n %ea")# Dai 'ul"i -)r-a"i -ine f)cu"i de la N/S/ str:n eau cu r:ndul *inciurile# .u fiecare nou) str:n ere, ca-lurile se ridicau c:"i*a centi'etri prin )uri, ca i cu' acei -)r-a"i ar fi ridicat o ancor)# +G clar c) &'i scap) ce*a+, &i !ise Rac%el, apropiindu9se odat) cu ceilal"i de locul e(trac"iei# B)r-a"ii aceia p)reau a ridica 'eteoritul direct prin %ea")# < $GNS,@NG G7/0L> 0/ N/,B/> le stri ) o fe'eie &n apropiere, cu o *oce care a*ea sua*itatea unei dru?-e# Rac%el &i &ndrept) pri*irea &n direc"ia *ocii i *)!u o fe'eiuc) &'-r)cat) cu un costu' de iarn), de un al-en str)lucitor, plin cu pete de unsoare# Fe'eia st)tea cu spatele, dar c%iar i aa Rac%el o identific) i'ediat ca fiind cea care era responsa-il) de coordonarea &ntre ii ac"iuni# 6nse'n:nd ce*a pe o t)-li") porta-il), fe'eia se le )na &nainte i &napoi, precu' un ef de ec%ip) de! ustat# < S) nu9'i spune"i, do'nioarelor, c) a"i o-osit de?a>>> .or;8 o stri )F < 1ei, Nora%, nu 'ai face pe efa cu -ie"ii -)ie"i de la N/S/ i *ino s) flirte!i cu 'ine# Fe'eia nici ')car nu catadicsi s) se &ntoarc)F < $u eti, Darlinson= / recunoate oriunde *ocea aia pi"i )iat)# 6ntoarce9te c:nd a?un i la pu-ertate> .or;8 se &ntoarse spre Rac%elF < Nora% ne "ine de cald cu far'ecul ei# < $e9a' au!it, -)ie"a spa"ial, i9o &ntoarse doctorul Dan or, conti9 nu:nd s) fac) &nse'n)ri# ,ar dac) &'i studie!i fundul, s) tii c) pantalonii de iarn) ') fac 'ai ras) cu cincispre!ece ;ile# < Nu9"i face ri?i, &i r)spunse .or;8# Nu -ucile tale &'-r)cate cu l:n) ') scot din 'in"i, ci firea ta de &n*in )tor# < S) ') lin i, tii tu unde> .or;8 i!-ucni &n r:sF < /' nite tiri e(celente, Nora%# Se pare c) nu eti sin ura fe'eie pe care a recrutat9o preedintele# < Nu !)u> $e9a recrutat i pe tine4 $olland se si'"i dator s) inter*in)F < Nora%= /i o clip) li-er) ca s)9"i pre!int pe cine*a= /u!indu9i *ocea lui $olland, Nora% se opri i'ediat i se r)suci pe c)lc:ie# Se &n'uie instantaneuF < Di;e> Porni &n ra-) spre ei, &nc:ntat) la cul'eF < Nu te9a' *)!ut de c:te*a ore# < Redacta' docu'entarul#

< .u' e -uc)"ica 'ea= < /r)"i 'inunat i &nc:nt)tor# < / folosit efecte speciale, strecur) .or;8 o r)utate# Nora% i nor) re'arca, pri*ind9o acu' pe Rac%el cu un !:'-et politicos, dar destul de re"inut# Se uit) iar)i la $olland# < Sper c) nu ') &neli, Di;e> .%ipul col"uros al -)r-atului se &'-u?or) uor, &n *re'e ce &ncepu s) fac) pre!ent)rileF < Nora%, *reau s) o cunoti pe Rac%el Se(ton# Do'nioara Se(ton lucrea!) &n sfera infor'a"iilor i a *enit aici la cererea preedintelui# $at)l ei este senatorul Sed ewic; Se(ton# Pre!entarea d)du natere unei e(presii de nedu'erire pe c%ipul lui Nora%# < Nici n9o s) ') prefac c) &n"ele , rosti ea, &ntin!:nd ':na, de pe care nu9i scoase ')nua, ca s) str:n ) cu ?u')tate de ini') ':na lui Rac%el# Bine a"i *enit pe acoperiul lu'ii> Rac%el !:'-iF < Dersi> Gra surprins) s) constate c) Nora% Dan or,&n ciuda durit)"ii din *o9 ce, a*ea un c%ip pl)cut# P)rul tuns scurt era castaniu, dar a*ea i c:te*a fire cenuii, iar oc%ii &i sclipeau de a ilitate i de inteli en") < ca dou) cristale de %ea")# Fe'eia inspira o &ncredere de o"el i asta &i pl)cea lui Rac%el# < Nora%, relu) $olland# /i un 'inut s)9i &'p)rt)eti i lui Rac%el cu ce te ocupi tu= Nora% ridic) din spr:nceneF < Boi doi *) spune"i de?a pe nu'ele 'ic= D)i s) fie> .or;8 e'uF < Mi9a' spus eu, Di;e> Nora% Dan or o conduse pe Rac%el &n ?urul -a!ei turnului, &n *re'e ce $olland i ceilal"i le ur'ar), discut:nd &ntre ei# < Bede"i )urile alea din %ea"), su- tripod= o &ntre-) Nora%, ar)t:ndu9i9le cu ':na# Bocea i se &n'uiase acu' i e(pri'a entu!ias'ul fa") de ceea ce f)cea# Rac%el d)du din cap, pri*ind )urile# Fiecare dintre ele a*ea ca' trei!eci de centi'etri &n dia'etru i prin fiecare trecea un ca-lu de o"el# < 7)urile alea au r)'as de c:nd a' forat dup) 'ostre din 'ie! i a' luat radio rafii ale 'eteoritului# /cu' le folosi' ca puncte de intrare prin care a' co-or:t -uloane rele de prindere prin pu"urile oale, pe care le9a' prins de 'eteorit# Dup) aceea, a' l)sat *reo sut) de 'etri de ca-lu torsadat prin fiecare aur), pe care l9a' prins de urec%ile -uloanelor cu c:rli e industriale i acu' pur i si'plu le ridic)' cu a?utorul *inciurilor# Do'nioarelor )stora le tre-uie ore &ntre i s) &l aduc) la suprafa"), dar &l *or aduce &n cele din ur')# < Nu sunt con*ins) c) &n"ele , !ise Rac%el# Deteoritul se )sete su- 'ii de tone de %ea")# .u' &l ridica"i= Nora% ar)t) &nspre *:rful eafoda?ului, de unde un fascicul &n ust de lu'in) roie co-ora *ertical spre %ea"a de su- tripod# Rac%el !)rise ciu9 d)"enia 'ai &nainte i presupusese c) e doar un soi de indicator *i!ual < ca un se'n care de'arca locul &n care era &n ropat o-iectul# < Gste un laser din se'iconductor aliu9arseniu, e(plic) Nora%# Rac%el pri*i 'ai &ndeaproape fasciculul de lu'in) i o-ser*) c) acesta topise o 'ic) aur) &n %ea") i disp)rea unde*a &n profun!i'i# < G un fascicul foarte fier-inte, !ise Nora%# 6nc)l!i' 'eteoritul pe ')sur) ce &l ridic)'#

Rac%el fu i'presionat) de c:t de inteli ent era planul fe'eii# Nora% pur i si'plu "intise fasciculul laser &n ?os, topind %ea"a p:n) la contactul cu 'eteoritul# Fiind prea dens) pentru a fi topit) de laser, piatra a-sor-ea c)ldura fasciculului i &n cele din ur') se &nc)l!ea suficient de 'ult ca s) topeasc) %ea"a din ?urul ei# 6n *re'e ce oa'enii N/S/ tr) eau de 'eteorit, roca &nc)l!it), &n co'-ina"ie cu presiunea de sus, topea %ea"a &ncon?ur)toare, astfel cre:ndu9se un spa"iu prin care putea fi tras la suprafa")# /pa topit) care se acu'ula deasupra 'eteoritului se scur ea pe l:n ) 'ar inile rocii pentru a reu'ple pu"ul# +.a un cu"it fier-inte t)ind o -ucat) &n %e"at) de unt#+ Nora% f)cu se'n &nspre oa'enii N/S/ de la *inciuriF < 7eneratoarele nu fac fa") la astfel de tensiuni &n ca-luri, aa c) folosesc for"a 'anual) pentru a ridica# < /sta e o porc)rie> inter*eni unul dintre 'uncitori# Folosete 'unca 'anual) pentru c) &i place s) ne *ad) cu' asud)'> < Fii cal', &l a*erti!) Nora%# Boi, feti"elor, *9a"i pl:ns dou) !ile c) *) e fri # /' a*ut ri?) de asta> /cu' tra e"i> Duncitorii i!-ucnir) &n r:s# < Pentru ce sunt pilonii= se interes) Rac%el, ar)t:nd &nspre c:te*a conuri portocalii po!i"ionate &n ?urul turnului &n locuri ce p)reau alese la &nt:'plare# Rac%el !)rise conuri si'ilare dispersate &n ?urul do'ului# < Sunt unelte laciolo ice periculoase, e(plic) Nora%# Noi le nu'i' O/R79uri# /sta e o prescurtare de la +oprete aici i rupe9"i le!na+# /puc) unul dintre piloni, pentru a de!*)lui o aur) circular), ce plon?a ca un pu" f)r) fund &n ad:nci'ile %e"arului# < G r)u pentru cine calc) aici# Puse pilonul la locF < /' forat )uri prin tot %e"arul pentru a face *erific)ri de continuitate structural)# 0a fel ca &n ar%eolo ia clasic), nu')rul de ani c:t a stat un o-iect &n ropat este dat de adncimea fa") de suprafa") la care e )sit# .u c:t e )sit 'ai ?os, cu at:t a stat 'ai 'ult acolo# /adar, atunci c:nd se )sete un o-iect su- %ea"), pute' data sosirea o-iectului acolo dup) acu'ularea de %ea") de deasupra lui# .a s) ne asi ur)' c) ')surarea 'ie!ului este corect), *erifica' 'ai 'ulte !one ale platfor'ei de %ea"), pentru a confir'a c) acea platfor') este o -ucat) solid) i o'o en), ne! uduit) de *reun cutre'ur, fisur), a*alan) sau altce*a# < Ci cu' arat) acest %e"ar= < ,reproa-il, !ise Nora%# Gste o -ucat) perfect) i solid)# F)r) fisuri sau catastrofe laciare# Deteoritul )sta repre!int) ceea ce noi nu'i' o +c)dere static)+# / stat &n %ea"), neatins i neafectat, de c:nd a ateri!at aici, &n 141O# Rac%el r)'ase cu ura c)scat)F < .unoate"i anul precis &n care a c)!ut= Nora% p)ru surprins) de &ntre-areF < 0a nai-a, da# De9asta '9au c%e'at pe 'ine# Gu citesc &n %ea")# Porni spre o r)')?oar) de tu-uri de %ea") care se aflau &n apropi9 ere# Fiecare tu- ar)ta ca un receptor de telefon translucid i era 'arcat cu o etic%et) portocalie str)lucitoareF < /cele 'ostre de %ea") sunt do*e!i eolo ice &n %e"ate# O conduse pe Rac%el p:n) la tu-uriF < Dac) *) uita"i &ndeaproape, pute"i *edea erele &ncrustate &n %ea")# Rac%el se l)s) pe *ine i putu !)ri, &ntr9ade*)r, c) tu-ul era confec"ionat din ceea ce p)reau a fi straturi de %ea") foarte uor

diferite &n lu'ino!itate i claritate# Straturile *ariau ca rosi'e &ntre o foaie de %:rtie i aproape un centi'etru# < Fiecare iarn) aduce un rad *ariat de ninsoare pe -anc%i!a de %ea"), &i e(plic) Nora%, i fiecare pri')*ar) aduce o topire par"ial)# /a c) aici se pot o-ser*a straturi diferite de co'presie corespun!)toare fiec)rui se!on# 6ncepe' de la *:rf < cea 'ai recenta iarn) < i nu')r)' &napoi# < .a i cu' s9ar nu')ra inelele pe un copac# < Nu e c%iar at:t de si'plu, do'nioar) Se(ton# /'inti"i9*) c) ')sur)' sute de 'etri de stratific)ri# /*e' ne*oie s) citi' repere cli'atolo ice ca s) ne pute' standardi!a 'unca < &nre istr)ri istorice ale precipita"iilor, poluan"i din aer, c%estii de enul )sta# $olland i ceilal"i li se al)turaser) &ntre ti'p# $olland &i !:'-i lui Rac%elF < Ctie o roa!) de lucruri despre %ea"), nu= Rac%el se si'"i ciudat de fericit) s) &l *ad)F < Dda, e ui'itoare# < Ci ca s) preci!e!, continu) $olland, data de 141O pus) de doctorul Dan or este corect)# N/S/ a ')surat aceeai dat) de i'pact cu 'ult &nainte ca noi s) a?un e' aici# Doctorul Dan or i9a forat propriile 'ostre, a rulat propriile teste i a confir'at 'unca depus) de N/S/# Rac%el era i'presionat)# < .a o coinciden"), inter*eni Nora%, 141O este e(act anul &n care pri'ii e(ploratori au pretins c) au !)rit o 'in e de foc str)lucitoare pe cer deasupra nordului .anadei# Deteorul a de*enit cunoscut drept .)derea lui Hun ersoll, dup) nu'ele conduc)torului e(pedi"iei# < /adar, ad)u ) .or;8, faptul c) 'ostra de 'ie! a fost datat) i &nre istr)rile istorice se potri*esc repre!int) o do*ad) *irtual) a faptului c) noi ne uit)' acu' la un fra 'ent din acelai 'eteorit pe care Hun ersoll a sus"inut c) l9a *)!ut &n 141O# < Doctore Dan or> stri ) unul dintre 'uncitorii N/S/# 6ncep s) apar) capetele -uloanelor> <$urul s9a &nc%eiat,oa'eni -uni, rosti Nora%#/ sosit clipa ade*)ru9 lui# /puc) un scaun pliant, se urc) pe el i stri ) din r)sputeriF < /ten"iune, iese la suprafa") &n cinci 'inute>> De ?ur &'pre?urul do'ului, ca nite c:ini r)spun!:nd pa*lo*ian c%e9 ')rii la 'as), oa'enii de tiin") l)sar) -alt) totul i se r)-ir) spre !ona de e(trac"ie# Nora% Dan or &i puse ':inile &n olduri i inspect) cu pri*irea re a9 tul ei# < 6n re ul), s) aduce' 1itanicul la suprafa")#

22 < Da"i9*) la o parte> "ip) Nora%, &ndrept:ndu9se spre 'ul"i'ea care se aduna# Duncitorii se &'pr)tiar)# Nora% prelu) controlul, f)c:nd un ade*)rat spectacol din *erificarea tensiunilor &n ca-luri i a alinia'entelor# < $ra e"i> stri ) unul dintre oa'enii N/S/# B)r-a"ii &i &nt)rir) str:nsoarea pe *inciuriI ca re!ultat, ca-lurile se ridicar) &nc) *reo dou)!eci de centi'etri prin )uri#

6n *re'e ce ca-lurile continuau s) urce &ncet, Rac%el si'"i 'ul"i'ea care se apropia, anticip:nd 'o'entul cul'inant# .or;8 i $olland se )seau &n apropiereI ar)tau ca nite copii care se 'inunau &n fa"a po'ului de .r)ciun# De cealalt) parte a )urii, se i*i silueta 'asi*) a ad'inistratorului N/S/, 0awrence G;stro'# O'ul ocup) i el o po!i"ie din care s) poat) ur')ri e(trac"ia# < Buloane> stri ) un alt o' N/S/# Se i*esc capetele> .a-lurile de o"el care urcau prin )uri se sc%i'-ar) din ar intiu &n al-en# < 6nc) doi 'etri> Mine"i9l -ine> 7rupul din ?urul eafoda?ului t)cu, ca o 'ul"i'e 'artor) la apari"ia unui spectru di*in < fiecare &ntindea :tul ca s) *ad) pri'ul# /tunci Rac%el *)!u# For'a ce"oas) a 'eteoritului &ncepu s) se *ad), ieind prin %ea"a al c)rei strat se su-"ia *i!i-il# @'-ra era lun uia") i &ntunecat)I de*enea tot 'ai clar) pe ')sur) ce topea %ea"a de deasupra ei# < Dai tare> stri ) un te%nician# Oa'enii str:nser) 'ai tare, deter'in:nd eafoda?ul s) reac"ione!e printr9un sc:r":it roa!nic# < 6nc) un 'etru i ?u')tate> P)stra"i tensiunea e al)> Rac%el *edea acu' %ea"a de deasupra pietrei &ncep:nd s) se u'fle, ca o s)l-)ticiune uria) care se apropia de clipa naterii# 6ncon?ur:nd punctul de intrare al laserului, deasupra u'fl)turii, un cerc 'ic din %ea"a de suprafa") &ncepu s) cede!e, topindu9se i di!ol*:ndu9 se &ntr9o aur) tot 'ai lar )# < .er*i(9ul se dilat)> "ip) cine*a# Nou) sute de centi'etri> @n r:set &ncordat sparse t)cereaF < Bine, opri"i laserul> .ine*a ap)s) un &ntrerup)tor i fasciculul 'uri# /tunci se &nt:'pl)# Precu' apari"ia &nsp)i':nt)toare a unui !eu din paleolitic, roca i'ens) sparse suprafa"a cu un uierat de a-uri# For'a uria) iei din %ea") &n 'i?locul unei ce"i &n*ol-urate# Oa'enii de la *inciuri traser) i 'ai tare, p:n) ce &ntrea a roc) se eli-er) din &nc%isoarea &n %e"at) i ":ni, fier-inte, deasupra unui pu" desc%is, plin cu ap) care sf:r:ia# Rac%el se si'"i de parc) ar fi fost transportat) &n alt uni*ers# /t:rn:nd &n ca-luri i l)s:nd pic)turile de ap) s) cad) de pe ea, su9 prafa"a ru oas), &nne rit) i ondulat) a 'eteoritului sclipea &n lu'ina fluorescent), p)r:nd o i'ens) prun) pietrificat)# 0a un cap)t, roca era neted) i rotun?it)# P)rea a fi sec"iunea lo*it) cel 'ai tare de frecarea cu at'osfera# Pri*ind crusta de fu!iune &nne rit), Rac%el &i i'a in) 'eteoritul co-or:nd *i?elios c)tre solul terestru &n*elit &ntr9o furioas) 'in e de foc# ,ncredi-il, dar acest lucru se petrecuse cu secole &n ur')# /cu', -estia capturat) at:rna acolo, prins) &n ca-luri, cu apa scur :ndu9i9se de pe trup# B:n)toarea luase sf:rit# /-ia acu' Rac%el resi'"i din plin i'portan"a e*eni'entului# O-iectul pe care9l a*ea &n fa") pro*enea din alt) lu'e, aflat) la 'ilioane de ;ilo'etri dep)rtare# ,ar ascuns) &n p:ntecele lui se )sea pro-a < nu, do ada < faptului c) o'ul nu era sin ur &n @ni*ers# Guforia acelui 'o'ent p)ru s) &i cuprind) pe to"i &n aceeai secund), c)ci 'ul"i'ea i!-ucni &n c%iote i aplau!e spontane# .%iar i ad'inistratorul p)rea cuprins de ea# 6i -)tea pe spate -)r-a"ii i fe'eile din su-ordine, felicit:ndu9i# 6n ti'p ce &i pri*ea, Rac%el se -ucur) din tot sufletul pentru cei de la N/S/# / en"ia a*usese destul %inion &n

trecut# 6n sf:rit, lucrurile se sc%i'-au# Oa'enii 'eritau acea clip) de entu!ias'# 7aura c)scat) &n %ea") se')na acu' cu un 'ic -a!in de &not &n 'i?locul %a-isferei# Suprafa"a -a!inului ad:nc de ai!eci de 'etri de %ea") topit) se 'ic) o *re'e i!-indu9se de pere"ii de %ea") ai pu"ului, dup) care se cal')# 0inia apei se )sea la circa un 'etru i trei!eci de centi'etri su- ni*elul %e"arului, diferen"a fiind creat) at:t de e(tra erea 'asei 'eteoritului, c:t i de proprietatea %e"ii de a se restr:n e &n *olu' odat) cu topirea# Nora% Dan or ae!) i'ediat piloni O/R7 de ?ur &'pre?urul )urii# Dei aceasta era clar *i!i-il), orice curios care s9ar fi a*enturat prea aproape i ar fi alunecat din reeal) s9ar fi )sit &ntr9un pericol deose-it# Pere"ii pu"ului erau din %ea") solid), f)r) )uri de prindere, astfel &nc:t c)")rarea f)r) a?utor din e(terior era a-solut i'posi-il)# Spre ei se &ndrept) 0awrence G;stro', 'er :nd tiptil pe %ea")# O'ul se duse drept spre Nora% Dan or i &i str:nse ':na cu t)rie# < Bine lucrat, doctore Dan or> < D) atept la o 'ul"i'e de laude &n scris, r)spunse Nora%# < O s) le pri'i"i# /d'inistratorul se &ntoarse spre Rac%el# P)rea uurat i fericitF < /adar, do'nioar) Se(ton, a fost con*ins) profesionista sceptic) din tine= Rac%el nu se putu a-"ine s) nu !:'-easc)F < Dai de ra-) uluit)# < Bine# /tunci ur'ea!)9')> Rac%el &l ur') pe directorul ad'inistrati* &n cealalt) parte a %a-is9 ferei, c)tre o cutie 'are de 'etal care se')na cu un container industrial de transport pe *apor# .utia era pictat) &n culori 'ilitare de ca'ufla? i a*ea inscrip"ionat) pe ea literele PS.1KF < De aici &l *ei suna pe preedinte, &i spuse G;stro'# +PS.+, &i !ise Rac%el# /cele ca-ine 'o-ile de co'unica"ii repre!entau instala"ii standard pe c:'pul de r)!-oi, dei Rac%el nu s9ar fi ateptat niciodat) s) *ad) *reuna folosit) &n cadrul unei 'isiuni de pace N/S/# Ci totui ad'inistratorul G;stro' pro*enea din Penta on, aa c) a*ea cu si uran") acces la astfel de ?uc)rii# @it:ndu9se la c%ipurile i'o-ile ale celor doi pa!nici &nar'a"i care p)!eau ca-ina, Rac%el a*u senti'entul clar c) orice dialo cu lu'ea din e(terior era per'is doar cu acordul e(pres al ad'inistratorului G;stro'# +Se pare c) eu nu sunt sin ura rupt) de restul lu'ii+# G;stro' rosti c:te*a cu*inte c)tre unul dintre pa!nici, apoi se &ntoar9 se spre Rac%el# < Noroc, &i ur) el, dup) care plec) de acolo# @n pa!nic -)tu &n ua ca-inei 'o-ile, iar aceasta se desc%ise# 6n u) se i*i un te%nician care &i f)cu se'n lui Rac%el s) intre# /ceasta se confor')# ,nteriorul ca-inei de co'unica"ii era &ntunecat i a lo'erat# 0a lu'ina al-)struie a ecranului unui co'puter, Rac%el putu !)ri sti*e de ec%ipa'ent telefonic, sta"ii radio i dispo!iti*e de co'unica"ii prin satelit# Si'"ea de?a o sen!a"ie de claustrofo-ie# /erul din)untru era a')rui, ca &ntr9o pi*ni") iarna# < 0ua"i loc aici, *) ro , do'nioar) Se(ton# $e%nicianul scoase un scaun pe ro"i i o puse pe Rac%el &n fa"a unui
1K

Porta-le Secure .o'', +.o'unica"ii Porta-ile Securi!ate+

'onitor cu ecran plat# 6i aran?) un 'icrofon &n fa"a urii i &i puse o perec%e de c)ti 'asi*e /A7 pe urec%i# Berific:nd un ?urnal cu parole, te%nicianul tast) o serie lun ) de -utoane pe un dispo!iti* al)turat# Pe ecranul din fa"a lui Rac%el se i*i un crono'etruF +O0 SG.@NDG+# B)r-atul d)du satisf)cut din cap, &n *re'e ce crono'etrul &ncepu nu')r)toarea in*ers)# < @n 'inut p:n) la conectare, anun") el# Se &ntoarse i plec), tr:ntind ua &n ur'a lui# Rac%el au!i cu' ua este &ncuiat) pe dinafar)# +Dinunat#+ /tept:nd &n &ntuneric i ur')rind crono'etrul, &i d)du sea'a c) acela era pri'ul 'o'ent de inti'itate de care se -ucura din !orii acelei di'ine"i# 6n acea !i se tre!ise f)r) a9i &nc%ipui ni'ic din ceea ce o atepta# +Bia") e(traterestr)#+ Din acea !i, cel 'ai popular 'it din toate ti'purile &nceta s) 'ai fie un 'it# Rac%el a-ia &ncepea s) priceap) c:t de de*astator *a fi 'eteoritul pentru ca'pania electoral) a tat)lui ei# Dei finan"area N/S/ nu putea fi pus) pe acelai plan cu dreptul la a*ort, s)n)tatea popula"iei i -un)sta9 rea cet)"enilor, tat)l ei o transformase &ntr9o c%estiune esen"ial)# /cu' po*estea a*ea s)9i e(plode!e drept &n fa")# 6n c:te*a ore, a'ericanii *or s) resi'"i fiorul triu'fului N/S/# Bis)9 torilor li se *or u'ple oc%ii de lacri'i# Oa'enilor de tiin") sceptici o s) le cad) falca# ,'a ina"ia copiilor o s) o ia ra!na# .%estiunile le ate de c%eltuirea dolarilor i a cen"ilor se *or pierde &n deri!oriu, puse definiti* &n u'-r) de acest 'o'ent e(cep"ional# Preedintele *a re*eni ca pas)rea P%oeni(, transfor':ndu9se &n erou, &n *re'e ce, &n 'ie!ul s)r-)torii, senatorul afacerist *a ap)rea dintr9odat) ca &n ust la 'inte, un ! :rie9-r:n!) lipsit de senti'entul a'erican al a*enturii# .o'puterul scoase un sunet, f)c:nd9o pe Rac%el s) pri*easc) &n susF +K SG.@NDG+# Brusc, ecranul din fa"a ei se tre!i la *ia"), l)s:nd s) se *ad) o i'a ine neclar) a si iliului .asei /l-e# Dup) o clip), i'a inea se cristali!) &n c%ipul fa'iliar al preedintelui 1erne8# < Bun), Rac%el, !ise el cu o e(presie de *iclenie &n oc%i# .red c) ai petrecut o dup)9a'ia!) interesant), nu=

25 Biroul senatorului Sed ewic; Se(ton se )sea &n cl)direa de -irouri senatoriale P%ilip /# 1art, pe .# Street, &n nord9estul .apitoliului# .l)direa era o re"ea &n stil neo'ode'ist de dreptun %iuri al-e, despre care criticii sus"ineau c) sea')n) 'ai 'ult a &nc%isoare dec:t a sediu de -irouri# Dul"i dintre cei care lucrau acolo a*eau acelai senti'ent# 0a eta?ul trei, 7a-rielle /s%e se a ita, f:":indu9se prin ca'er)# Pe ecran se *edea un nou e9'ail# 7a-rielle nu prea tia ce s) priceap) din el# Pri'ele dou) r:nduri spuneauF

+/P/R,M,/ 0@, SGD7GE,.A / FOS$ ,DPRGS,ON/N$L 0/ .NN# /D D/, D@0$G ,NFORD/M,, PGN$R@ $,NG+# 6n ulti'ele s)pt)':ni, 7a-rielle pri'ise 'ai 'ulte 'esa?e de acest en#/dresa e(peditorului era o fars), dei ea fusese capa-il) de a o depista &ntr9o adres) de tip +casa9al-a# o*+# Se p)rea c) infor'atorul 'isterios f)cea parte din personalul .asei /l-e# Oricine ar fi fost, de*enise sursa lui 7a-rielle pentru tot felul de infor'a"ii politice pre"ioase de dat) recent), inclu!:nd aici i *estea unei &nt:lniri conspirati*e dintre preedinte i directorul ad'inistrati* al N/S/# 7a-rielle pri*ise 'esa?ele cu circu'spec"ie la &nceput# 6ns), dup) ce *erificase ponturile pri'ite, descoperise cu surprindere c) infor'a"iile erau e(tre' de corecte i de utile < infor'a"ii confiden"iale despre c%eltuielile e(or-itante ale N/S/, 'isiuni costisitoare care ur'au s) fie lansate, date care do*edeau c:t de suprafinan"ate i de neproducti*e erau c)ut)rile le ate de *ia"a e(traterestr), c%iar i despre sonda?e interne de opinie care a*erti!au c) N/S/ repre!enta c%estiunea fier-inte care &i &ndep)rta 'asi* pe ale )tori de preedinte# .a s)9i &nt)reasc) po!i"ia i s) se fac) indispensa-ili senatorului, 7a-rielle nu &l infor'ase c) pri'ea a?utor nesolicitat prin e9'ail din interiorul .asei /l-e# 6n loc de asta, &i po*estise c) pri'ea infor'a"iile de la +una dintre sursele ei+# Se(ton o aprecia &ntotdeauna i p)rea 'ult prea e(pert &n arta diplo'a"iei ca s) &ntre-e cine era acea surs)# 7a-rielle era con*ins) c) el o -)nuia de acordarea de fa*oruri se(uale &n sc%i'-ul ponturilor# ,ar c%estia asta ridica un se'n de &ntre-are, c)ci el nu p)rea deloc deran?at de o ase'enea posi-ilitate# 7a-rielle se opri din pli'-at i se uit) iar)i le 'esa?ul a-ia sosit# .onota"iile tuturor 'esa?elor erau clareF cine*a din interiorul .asei /l-e dorea ca senatorul Se(ton s) c:ti e ale erile i &l a?uta prin direc"ionarea atacurilor &'potri*a N/S/# Dar cine= Ci de ce= +@n o-olan care fu e din cora-ia care toc'ai se scufund)+, decise 7a-rielle# 6n Eas%in ton nu era deloc ieit din co'un ca un an a?at, care se te'ea c) preedintele era pe punctul de a fi e*acuat din -irou, s) ofere anu'ite fa*oruri discrete succesorului cel 'ai pro-a-il, &n speran"a de a9i 'en"ine locul de 'unc) dup) sc%i'-area politic)# Se p)rea c) cine*a adul'ecase *ictoria lui Se(ton i &i cu'p)ra, din ti'p, credit# Desa?ul de pe ecranul co'puterului o nelinitea# Nu se')na cu cele pe care le pri'ise p:n) acu'# Nu pri'ele dou) r:nduri o &n ri?orau, ci ulti'ele dou)F +G/S$ /PPO,N$DGN$ 7/$G, 3#J0 P#D# B,NO S,N7@RL+# ,nfor'atorul nu9i ceruse niciodat) p:n) atunci o &nt:lnire fa") &n fa")# .%iar i aa, 7a-rielle s9ar fi ateptat la o loca"ie ce*a 'ai discret)# +Gast /ppoint'ent 7ate=+ 6n Eas%in ton e(ista un sin ur ase'enea loc, din c:te tia ea# +6n afara .asei /l-e= G cu'*a *reo lu')=+ 7a-rielle tia c) nu &i poate r)spunde prin e9'ailI 'esa?ele &i fuseser) &ntotdeauna tri'ise &napoi necitite# .orespondentul ei dispunea de o adres) anoni')# Nici o surpri!) &n asta# +S) ') sf)tuiesc cu Se(ton=+ 1ot)r& pe loc s) nu o fac)# Senatorul era &ntr9o &nt:lnire# 6n plus, dac) i9ar fi po'enit despre 'esa?, ar fi tre-uit s)9i po*esteasc) despre celelalte# .a atare, &i spuse c) propunerea infor'atorului de a se &nt:lni &ntr9un loc pu-lic la lu'ina !ilei fusese f)cut) pentru protec"ia ei# 0a ur'a ur'ei, acea persoan) o a?utase &n

ulti'ele dou) s)pt)':ni# Gl sau ea &i era, cu si uran"), un prieten# .itind 'esa?ul pentru ulti'a dat), 7a-rielle se uit) la ceas# Dai a*ea o or) la dispo!i"ie#

J0 Directorul ad'inistrati* al N/S/ se si'"ea 'ai pu"in &ncordat acu', c) 'eteoritul fusese scos cu succes din %ea")# +$oate piesele &ncep s) se ae!e la locul lor, &i !ise el, tra*ers:nd do'ul c)tre !ona de lucru a lui Dic%ael $olland# /cu' ni'ic nu ne 'ai poate opri#+ < .u' iese= se interes) G;stro', duc:ndu9se &n spatele o'ului de tele*i!iune# $olland &i lu) pri*irea de pe ecranul co'puterului# P)rea o-osit, dar entu!iast# < Redactarea e aproape ter'inat)# /cu' suprapun c:te*a dintre instantaneele luate de oa'enii du'nea*oastr) &n ti'pul e(trac"iei# /r tre-ui s) fie ata din clip) &n clip)# < Bine# Preedintele &i ceruse lui G;stro' s) tri'it) docu'entarul lui $olland c)tre .asa /l-) c:t 'ai cur:nd posi-il# Dei G;stro' fusese cinic c:nd au!ise de dorin"a preedintelui de a9 l i'plica pe Dic%ael $olland &n acest proiect, :ndurile lui se sc%i'-aser) de &ndat) ce *)!use 'aterialele -rute ale docu'entarului# .o'entariul narati* al *edetei de tele*i!iune, co'-inat cu inter*ie*area oa'enilor de tiin") ci*ili, transfor'ase totul &n cincispre!ece 'inute de pro ra' tiin"ific inteli i-il i e'o"ionant# $olland do-:ndise f)r) efort ceea ce N/S/ euase de at:tea ori s) o-"in) < s) descrie la ni*elul a'ericanului o-inuit o descoperire tiin"ific), f)r) s) par) c) o face cu superioritate# < Dup) ce ter'ina"i redactarea, !ise G;stro', aduce"i produsul finit &n !ona de pres)# O s) pun pe cine*a s) trans'it) o copie di ital) la .asa /l-)# < Da, do'nule> $olland se &ntoarse la lucru# G;stro' plec) 'ai departe# .:nd a?unse &n dreptul peretelui nordic, descoperi -ucuros c) +!ona de pres)+ a %a-isferei fusese dr) u" a'ena?at)# Pe %ea") fusese desf)urat un i'ens co*or al-astru# 6n 'i?locul co*orului fusese pus) o 'as) lun ) din acelea care se folosesc la si'po!ioane, cu c:te*a 'icrofoane pe ea, un stea N/S/ i un i'ens drapel a'erican drept fundal# Pentru co'pletarea dra'atis'ului cadrului *i!ual, 'eteoritul fusese transportat pe un -o(9palet i ocupa po!i"ia de onoare, c%iar &n fa"a 'esei de si'po!ion# G;stro' era 'ul"u'it s) constate c) dispo!i"ia oa'enilor din !ona presei era una de s)r-)toare# O 'are parte a an a?a"ilor se &n r)')deau &n ?urul 'eteoritului, &ntin!:nd ':inile c)tre 'asa cald) precu' turitii &n ?urul unui foc de ta-)r)# G;stro' decise c), &n sf:rit, sosise clipa# Se &ndrept) spre c:te*a cutii care se odi%neau pe %ea"), dincolo de !ona presei# D)duse dispo!i"ia ca acele cutii s)9i fie aduse din 7roenlanda c%iar &n acea di'inea")# < B)utura e din partea 'ea> anun") el cu las tare, &ntin!:nd cutii cu -ere personalului# < 1ei, efuQ> "ip) cine*a# Dersi> G c%iar rece> G;stro' !:'-i, lucru care nu se &nt:'pla prea desF

< 0e9a' p)strat la %ea")# $oat) lu'ea r:se# < Sta"i aa> stri ) altcine*a, uit:ndu9se ur:t la cutia lui# .%estia asta e canadian)> @nde e patriotis'ul= < /*e' un -u et li'itat, oa'eni -uni# G cea 'ai ieftin) -ere pe care a' )sit9o> /lte r:sete# < /ten"iune, cu'p)r)tori> stri ) &ntr9o porta*oce un 'e'-ru al ec%ipei N/S/ care se ocup) de trans'isia &n direct# Sunte' pe punctul de a trece la lu'ina de studio# S9ar putea s) fi"i te'porar or-i"i# < Ci f)r) pup)turi &n &ntuneric, inter*eni cine*a# /sta e o e'isiune care se difu!ea!) &n ti'pul !ilei> G;stro' c%icoti, -ucur:ndu9se de replicile aruncate, &n *re'e ce ec%ipa de trans'isie efectua ulti'ele a?ust)ri reflectoarelor de studio i lu'inilor# < $rece' la lu'in) de studio &n cinci, patru, trei, doi### 0u'ina din interiorul do'ului sc)!u rapid &n intensitate, pe ')sur) ce -ecurile cu %alo en se stin eau# 6n c:te*a secunde, toate lu'inile se stinser)# Do'ul se cufund) &ntr9un &ntuneric de 'or':nt# .ine*a "ip), &n lu')# < .ine '9a ciupit de fund= stri ) altcine*a, i!-ucnind &n r:s# Be!na total) dur) doar c:te*a frac"iuni de secund), dup) care reflectoarele de studio se aprinser) i &ncepur) s) arunce o lu'in) intens)# $oat) lu'ea &i 'i?i oc%ii# $ransfor'area era acu' co'plet)I cadranul nordic al %a-isferei N/S/ de*enise un studio de tele*i!iune# Restul do'ului se')na cu un %a'-ar &n noapte# Sin urele lu'ini &n celelalte !one pro*eneau de la reflec"iile lu'inilor de studio &n ta*anul arcuit de deasupra, reflec"ii care aruncau u'-re lun i peste posturile de lucru acu' pustii# G;stro' se retrase &n &ntuneric, 'ul"u'it s)9i *ad) oa'enii aduna"i &n ?urul 'eteoritului lu'inat# Se si'"ea ca un tat) de .r)ciun care o-ser*) cu' se -ucur) copiii &n ?urul -radului# +Du'ne!eu e 'artor c) 'erit) o ase'enea clip)+, &i !ise el, ne-)9 nuind de!astrul care &l p:ndea#

J1 Bre'ea se sc%i'-a# .a un *estitor &ndurerat al unui conflict 'a?or, *:ntul scoase un urlet pl:n )re" i i!-i puternic &n ad)postul ec%ipei Delta Force# Delta One ter'in) de fi(at copertina de protec"ie contra furtunii i duse &n)untru, al)tur:ndu9se celor doi parteneri ai s)i# Dai trecuser) prin aa ce*a i &nainte# Furtuna a*ea s) &ncete!e cur:nd# Delta $wo pri*ea i'a inile *ideo pri'ite de la 'icro-ot# < Dai -ine te9ai uita aici, rosti el# Delta One *eni l:n ) el# ,nteriorul %a-isferei era co'plet &n &ntuneric, cu e(cep"ia !onei e(tre' de lu'inate din nordul do'ului# Restul %a-isferei p)rea doar o carcas) a-ia conturat)# < Nu9i ni'ic, !ise el# $estea!) lu'inile de studio pentru disear)# < Nu lu'ina e pro-le'a# Delta $wo ar)t) spre pata &ntunecat) din 'i?locul %e"ii < aura plin) cu ap) prin care fusese e(tras 'eteoritulF < .ia e pro-le'a# Delta One pri*i aura# .ontinua s) fie &ncon?urat) de piloni, iar su9

prafa"a apei p)rea cal')# < Nu *)d ni'ic# < Dai uit)9te odat) cu aten"ie> Dane*r) ?o8stic;9ul astfel &nc:t 'icro-otul co-or& &n spiral) c)tre suprafa"a )urii# Studiind 'ai &ndeaproape -a!inul &ntunecat cu %ea") topit), Delta One !)ri ce*a ce &l f)cu s) tresar)# < .e nai-a###= Delta $%ree *eni i el s) *ad)# Ci el p)rea ocatF < Doa'ne> Lla e pu"ul de e(trac"ie= G nor'al ca apa s) fac) aa= < Nu, r)spunse Delta One# .u si uran") c) nu#

J2 Dei se )sea &n interiorul unei cutii 'etalice i'ense, la cinci 'ii de ;ilo'etri distan") de Eas%in ton D#.#, Rac%el si'"ea aceeai presiune de parc) ar fi fost c%e'at) la .asa /l-)# Donitorul de *ideofon dinaintea ei afia o i'a ine li'pede precu' cristalul a preedintelui Nac% 1erne8 ae!at &n ca'era de co'unica"ii a .asei /l-e, &n fa"a si iliului pre!iden"ial# .one(iunea audio di ital) era f)r) cusur# Dac) nu ar fi e(istat o &nt:r!iere aproape i'percepti-il) a se'nalului, s9ar fi putut spune c) preedintele se )sea &n ca'era de al)turi# .on*ersa"ia lu) i'ediat o turnur) direct), la su-iect# Preedintele p)rea 'ul"u'it i nu prea surprins de aprecierea fa*ora-il) f)cut) de Rac%el la adresa descoperirii pe care o reali!ase N/S/ i la adresa ini"iati*ei lui de a9l folosi pe Dic%ael $olland pe post de purt)tor de cu*:nt# Gra &ntr9o dispo!i"ie -un) i destul de opti'ist# < /a cu' sunt con*ins c) *ei fi de acord, !ise 1erne8, pe un ton 'ai serios, i'plica"iile acestei descoperiri ar fi de natur) pur tiin"ific) &ntr9o lu'e perfect)# F)cu o pau!) i se aplec), fa"a lui ocup:nd tot ecranulF < Din nefericire, nu tr)i' &ntr9o lu'e perfect), iar acest triu'f N/S/ se *a transfor'a &ntr9o 'in e politic) din clipa &n care &l *oi anun"a &ntre ii lu'i# < 0u:nd &n considera"ie do*e!ile concludente i persoanele pe care le9a"i recrutat pentru autentificare, nu9'i pot i'a ina cu' pu-licul sau oricare dintre contracandida"ii du'nea*oastr) ar fi &n stare de 'ai 'ult dec:t de a accepta aceast) descoperire ca pe un fapt do*edit# 1erne8 scoase un c%icotit aproape tristF < Oponen"ii 'ei politici *or crede ceea ce *or *edea, Rac%el# Preocuparea 'ea este c) nu le a plcea ce *or *edea# Rac%el o-ser*) cu c:t) aten"ie e*ita preedintele s) se refere la tat)l ei# Bor-ea doar &n ter'eni de +opo!i"ie+ sau +contracandida"i+# < Ci du'nea*oastr) crede"i c) opo!i"ia *a stri a +conspira"ie doar din 'oti*e politice= &ntre-) ea# < Lsta e ?ocul# N9au ne*oie dec:t de o u'-r) de &ndoial), prin care aceast) descoperire s) fie socotit) un soi de fraud) politic) pl)nuit) de N/S/ i de .asa /l-), pentru ca, dintr9odat), s) ') tre!esc cu o anc%et) pe cap# Niarele uit) c) N/S/ a descoperit do*e!i ale *ie"ii e(traterestre i *a prefera s) se ocupe de )sirea de do*e!i ale unei conspira"ii# G trist, dar orice insinuare le at) de *reo conspira"ie la adresa acestei descoperiri *a aduce 'ult r)u tiin"ei, .asei /l-e, a en"iei i, ca s) fiu sincer, &ntre ii ")ri# < De aceea a"i a':nat anun"ul p:n) la deplina confir'are i la

autentificarea co'plet) *enit) din partea unor ci*ili de &nalt) reputa"ie# < Melul 'eu este s) pre!int datele &ntr9o 'anier) at:t de cate oric), &nc:t orice cinis' s) fie &n)-uit &nc) din fa)# Breau ca aceast) descoperire s) fie s)r-)torit) cu de'nitate i onoare# N/S/ 'erit) din plin acest lucru# Rac%el &i punea tot felul de &ntre-)ri# +Ci ce *rea de la 'ine=+ < G*ident, continu) el, tu de"ii o po!i"ie unic) din care ') po"i a?uta# G(perien"a ta de analist, precu' i le )tura dintre tine i principalul 'eu contracandidat &"i confer) o uria) credi-ilitate &n ceea ce pri*ete aceast) descoperire# Rac%el era din ce &n ce 'ai de!ilu!ionat)# +Brea s) ') foloseasc)### e(act aa cu' a pre*)!ut Pic;erin >+ < /cestea fiind spuse, relu) 1erne8, a *rea s) &"i cer s) autentifici personal aceast) descoperire, oficial, &n calitate de persona? care se ocup) cu securitatea infor'a"iilor la .asa /l-)### i de fiic) a contracandidatului 'eu# ,at)# $oate c)r"ile erau pe 'as)# +1erne8 *rea ca eu s) certific#+ Rac%el cre!use cu ade*)rat c) Nac% 1erne8 se ridica deasupra unor astfel de 'esc%in)rii politice# O certificare pu-lic) care ar fi *enit din partea lui Rac%el ar fi transfor'at instantaneu 'eteoritul &ntr9o c%estiune personal pentru tat)l ei, pun:ndu9l pe senator &n i'posi-ilitatea de a ataca credi-ilitatea descoperirii f)r) a9i ataca propria fiic) < o sentin") catastrofal) pentru un candidat care a*ea drept 'oto +fa'ilia pe pri'ul plan+# < .a s) fiu sincer), do'nule, rosti Rac%el, fi(:ndu9i pri*irea pe 'onitor, sunt ocat) c) &'i pute"i cere aa ce*a# Preedintele p)ru surprinsF < /' cre!ut c) te *ei -ucura s) fii de a?utor# < S) ') -ucur= 0)s:nd deoparte diferendele cu tat)l 'eu, do'nule, aceast) cerere ') pune &ntr9o situa"ie i'posi-il)# /' i aa destule pro-le'e cu tata f)r) a ') lua la tr:nt) cu el &ntr9un soi de 'eci pu-lic, pe *ia") i pe 'oarte# .%iar dac) &'i displace o'ul &n sine, el este totui tat)l 'eu i as'u"irea 'ea &'potri*a lui &n cadrul unui foru' pu-lic, *) spun sincer, pare un lucru su- de'nitatea du'nea*oastr)# < Stai aa> 1erne8 d)du din ':ini &n se'n de predareF < .ine a spus ce*a despre un foru' pu-lic= Rac%el f)cu o pau!)F < Presupun c) *9ar pl)cea s) ') al)tur directorului ad'inistrati* al N/S/ pe podiu' la conferin"a de pres) de la ora opt# 1o%otul de r:s al preedintelui -u-ui &n difu!oareF < .e fel de o' ') cre!i, Rac%el= .%iar cre!i c) i9a putea cere cui*a s)9i &n?un %ie tat)l pe la spate &n direct la tele*i!iunea na"ional)= < Dar, a"i spus### < Ci 'ai cre!i c) l9a l)sa pe directorul ad'inistrati* al N/S/ s) &'9 part) lu'ina reflectoarelor cu fiica du'anului s)u de 'oarte= Nu *reau s)9"i !druncin &ncrederea &n tine, Rac%el, dar aceast) conferin") de pres) este o pre!entare tiin)ific. Nu sunt con*ins c) tot ce tii tu despre 'eteori"i, fosile sau structuri de %ea") ar da e*eni'entului o prea 'are credi-ilitate# Rac%el si'"i c) ia focF < Dar, atunci### la ce fel de autentificare *) :ndi"i= < @na 'ai potri*it) po!i"iei tale# < Do'nule=

< Gti ofi"erul 'eu de infor'a"ii de la .asa /l-)# $u pui la curent personalul 'eu cu c%estiunile de i'portan") na"ional)# < Bre"i s) autentific asta pentru personalul du'nea*oastr)= 1erne8 continua s) par) a'u!at de ne&n"ele erea creat)F < Da, asta *reau# Scepticis'ul cu care ') *oi confrunta &n afara .asei /l-e este floare la urec%e &n co'para"ie cu ceea ce tre-uie s) &ndur acu' de la personalul 'eu# /ici ne afl)' &n 'ie!ul unei re*olte 'a?ore# .redi-ilitatea 'ea intern) s9a dus nai-ii# Personalul '9a i'plorat s) reduc finan"area N/S/# ,9a' i norat, i asta &nsea'n) sinucidere politic)# < P:n) acu'# < G(act# /a cu' discuta' de di'inea"), 'o'entul ales pentru aceast) descoperire *a p)rea suspect &n oc%ii ad*ersarilor politici i &n acest 'o'ent ni'eni nu e 'ai cinic dec:t personalul 'eu# De aceea, c:nd *or au!i aceast) infor'a"ie pentru pri'a oar), *reau ca ea s) *in) de la### < Personalul nu tie ni'ic despre 'eteorit= < Ctiu doar c:"i*a consilieri# P)strarea secretului asupra acestei descoperiri a fost socotit) a-solut necesar)# Rac%el era uluit)# +Nu9i de 'irare c) se confrunt) cu o re*olt)#+ < Dar asta nu e !ona 'ea de e(perti!)# @n 'eteorit cu reu poate fi considerat un su-iect de -riefin informa)ional. < Nu &n sens clasic, dar e(ist) toate ele'entele 'uncii tale o-inuite < date co'ple(e care tre-uie rafinate, ra'ifica"ii politice su-stan"iale### < Gu nu sunt specialist) &n 'eteori"i, do'nule# N9ar fi 'ai -ine ca directorul ad'inistrati* al N/S/ s) fac) acest lucru= < 7lu'eti= $oat) lu'ea de aici &l ur)te# Din punctul de *edere al personalului 'eu, G;stro' este *:n!)torul *iclean ca un arpe care '9a ade'enit s) fac t:r prost dup) t:r prost# Rac%el &n"ele ea 'oti*a"iaF < .e !ice"i de .or;8 Darlinson= Dedalia Na"ional) &n /strofi!ic)= /re 'ult 'ai 'ult) credi-ilitate dec:t a' eu# < Personalul 'eu e for'at din politicieni, Rac%el, nu din oa'eni de tiin")# 09ai cunoscut pe doctorul Darlinson# .red c) e ne'aipo'enit, dar dac) las un astrofi!ician s) &i *or-easc) ec%ipei 'ele de politicieni de st:n a care :ndesc dup) tipare ri ide, ') te' c) *oi sf:ri cu o tur') de n)uci# /' ne*oie de cine*a care s) le *or-easc) pe li'-a lor# $u eti acea persoan), Rac%el# Oa'enii 'ei &"i cunosc 'unca i, lu:nd &n considera"ie nu'ele t)u de fa'ilie, eti cea 'ai nep)rtinitoare fiin") de la care ei ar putea spera s) aud) ce*a de -ine# Rac%el se si'"i atras) de stilul curtenitor al preedinteluiF < .el pu"in recunoate"i c) rudenia 'ea cu oponentul du'nea*oastr) are le )tur) cu cererea pe care a"i f)cut9o# Preedintele scoase un c%icotit sfiosF < Bine&n"eles c) are# Dar, aa cu' lesne &"i po"i i'a ina, personalul 'eu *a fi infor'at, pe o cale sau alta, indiferent ce deci!ie *ei lua tu# Nu tu eti eroul aici, Rac%el, ci doar 'esa erul> Gti persoana cea 'ai calificat) pentru a opera aceast) infor'are i totodat), din &nt:'plare, eti rud) foarte apropiat) cu o'ul care *rea s)9'i dea afar) personalul din .asa /l-) &n ur')torul 'andat# Dispui de du-l) credi-ilitate# < /r tre-ui s) *) ocupa"i de *:n!)ri# < De fapt, c%iar asta fac# 0a fel ca tat)l t)u# Ci, ca s) fiu sincer, a *rea s) &nc%ei o +afacere+ cu tine# Preedintele &i scoase oc%elarii i se uit) drept &n oc%ii lui Rac%el# Se putea citi &n el acelai en de for") ca la tat)l ei#

< Mi9o cer ca pe o fa*oare, Rac%el, i pentru c) eu cred c) face parte din datoria ta# Deci cu' r)':ne= Da sau nu= Bei infor'a personalul 'eu despre aceast) c%estiune= Rac%el se si'"i ca prins) &n capcan) &n interiorul ca-inei# +Ni'ic nu sea')n) cu o *:n!are ne ociat) la s:n e#+ Si'"ea, c%iar i de la cinci 'ii de ;ilo'etri dep)rtare, puterea *oin"ei lui prin ecranul *ideo# Ctia i c) era o cerere foarte re!ona-il), indiferent c)9i pl)cea sau nu# < / a*ea nite condi"ii, !ise ea# 1erne8 ridic) din spr:nceneF < Ci anu'e= < D) &nt:lnesc cu personalul du'nea*oastr) &n particular# F)r) reporteri# Gste o infor'are pri*at), nu o autentificare pu-lic)# < /i cu*:ntul 'eu# 6nt:lnirea ta este de?a pro ra'at) &ntr9o loca"ie retras) i personal)# Rac%el oft)F < Bine, atunci# Preedintele se lu'in) la fa")F < G(celent> Rac%el se uit) la ceas i constat) cu surprindere c) ar)ta de?a pu"in peste ora patru# < Sta"i aa, !ise ea nedu'erit)# N9a*e' ti'p, dac) *re"i s) fi"i &n direct la ora opt seara# Nici cu rac%eta aia 'onstruoas) cu care '9a"i tri'is aici nu '9a putea &ntoarce la .asa /l-) dec:t &n c:te*a ore# /r tre-ui s) ') pre )tesc i### Preedintele cl)tin) din capF < D) te' c) nu '9a' e(pri'at foarte clar# Bei face infor'area de unde te afli, prin inter'ediul unei *ideo9conferin"e# < /%a> Rac%el e!it)F < 0a ce or) *9a"i :ndit= < De fapt, rosti 1erne8, !:'-ind, ce9ai !ice s) o "ii c%iar acu'= $oat) lu'ea e de?a pre!ent) i se uit) acu' la un ecran ne ru de tele*i!or# $e ateapt) pe tine# .orpul lui Rac%el se &ncord)F < Dar sunt co'plet nepre )tit), do'nule# G i'posi-il s)### < Spune9le doar ade*)rul# .:t de reu poate fi= < Dar### < Rac%el, o cal') 1erne8, aplec:ndu9se spre ecran# /'intete9"i c) profesia ta are ca -a!) co'pilarea i co'pararea datelor# .u asta te ocupi> Bor-ete9le despre ceea ce se petrece acolo# Se &ntinse s) apese pe un co'utator de pe ecranul *ideo, dar se opri la 'i?locul dru'uluiF < S) nu uit, cred c) *ei fi 'ul"u'it) s) descoperi c) te9a' pus &ntr9 o po!i"ie pri*ile iat)# Rac%el nu &n"elese la ce f)cea el referire, dar era prea t:r!iu ca s) 'ai &ntre-e# Preedintele ap)sase pe co'utator# Gcranul din fa"a lui Rac%el de*eni ne ru pentru o clip)# .:nd re*eni la *ia"), Rac%el se tre!i &n fa"a uneia dintre cele 'ai tul-ur)toare i'a ini pe care le *)!use *reodat)# .%iar &n fa"a oc%ilor ei se )sea Biroul O*al din .asa /l-)# 6nc)perea era plin) oc%i cu oa'eni# $o"i st)teau &n picioare# P)rea c) &ntre ul personal al .asei /l-e se )sea acolo# Ci fiecare dintre ei se %ol-a la ea# Rac%el &i d)dea acu' sea'a c) i'a inea ei se *edea &n sal) c%iar de pe -iroul preedintelui# +Bor-esc dintr9o po!i"ie pri*ile iat)#+ Rac%el &ncepuse de?a s) trans9 pire# Din e(presia c%ipurilor celor afla"i &n Biroul O*al, lu'ea de acolo era

surprins) s) o *ad) pe Rac%el, la fel de surprins) ca i ea# < Do'nioar) Se(ton= o apel) o *oce r) uit)# Rac%el inspect) 'area de c%ipuri i descoperi cine &i *or-ise# Gra o fe'eie deirat), care toc'ai se ae!a &n pri'ul r:ndF Dar?orie $enc%# 6nf)"iarea fe'eii nu putea fi confundat) nici ')car &ntr9o ase'enea 'ul"i'e de oa'eni# < B) 'ul"u'i' c) *9a"i al)turat nou), do'nioar) Se(ton, rosti ea# Preedintele ne9a infor'at c) a*e"i ce*a *eti pentru noi#

JJ Bucur:ndu9se de &ntuneric, paleontolo ul Eailee Din st)tea sin ur i 'edita &n !ona lui pri*at) de lucru# Fiecare -uc)"ic) din corpul lui atepta e*eni'entul din acea sear)# +6n cur:nd a' s) fiu cel 'ai fai'os paleontolo din lu'e#+ Spera doar c) Dic%ael $olland fusese eneros i incluse co'entariile lui personale &n docu'entar# Sa*ur:nd de?a cele-ritatea care &l atepta, Din tres)ri &n ur'a unei *i-ra"ii uoare care scutur) %ea"a su- picioarele lui# ,nstinctul de protec"ie &'potri*a cutre'urelor pe care i9l de!*oltase tr)ind &n 0os /n eles &l f)cea %ipersensi-il la cele 'ai sla-e 'ic)ri ale solului# ,'ediat, Din se ruin) d:ndu9i sea'a c) *i-ra"ia fusese una perfect nor'al)# +G doar %ea"a care se topete+, &i spuse el, r)sufl:nd uurat# 6nc) nu se o-inuise# 0a fiecare c:te*a ore, o e(plo!ie &ndep)rtat) -u-uia &n noapte, re!ultat al *reunui -loc i'ens de %ea") care se rupea unde*a de -anc%i!) i c)dea &n 'are# Nora% Dan or for'ulase foarte plastic feno'enulF +Noi ais-er uri care se nasc###+ St:nd &n picioare, Din &i &ntinse -ra"ele# Pri*i prin %a-isfer)# 0a ce*a dep)rtare, dincolo de str)lucirea reflectoarelor de tele*i!iune, se pre )tea o s)r-)toare# Din nu era un fan al petrecerilor, aa c) porni s) tra*erse!e %a-isfera &n direc"ie opus)# 0a-irintul !onelor de lucru, pustii acu', se')na cu un ora9 fanto')# 6ntre ul do' p)rea c)!ut prad) spiritelor# ,'ensul spa"iu p)rea 'ai r)coros, aa c) Din &i &nc%ise -ine %aina lun ) din p)r de c)'il)# @nde*a &nainte, !)ri pu"ul de e(trac"ie < locul din care fuseser) scoase cele 'ai i'portante fosile din istoria u'anit)"ii# 7i anticul tripod de 'etal fusese &ndep)rtat, astfel &nc:t -a!inul st)tea sin uratic &ncon?urat de piloni, ca un soi de roap) -leste'at) &ntr9o *ast) parcare de %ea")# Din se a*entur) p:n) la pu" i se opri la o distan") si ur), ! :indu9se &n -a!inul cu ap) care 'ai a*ea pu"in i &n %e"a, ad:nc) de ai!eci de 'etri# 6n cur:nd, apa a*ea s) &n %e"e de tot, ter :nd orice ur') a pre!en"ei cui*a acolo# Din &i spuse c) acel -a!in cu ap) era o pri*elite 'inunat)# .%iar i &n &ntuneric# +Dai ales &n &ntuneric#+ Din a*u o e!itare# /poi &i d)du sea'a# +.e*a nu e &n re ul)#+ .:nd se apropie 'ai 'ult de ap), Din si'"i cu' starea de 'ul"u'ire pe care o si'"ise face loc unui fior -rusc de nedu'erire# 6i &nc%ise oc%ii, se %ol-) din nou, apoi &i &ntoarse repede pri*irea &n cealalt) parte a do'ului### la cinci!eci de 'etri dep)rtare, &nspre 'asa de oa'eni care s)r-)toreau &n !ona alocat) presei# Ctia c) nu &l puteau *edea &n &ntuneric la o ase'enea dep)rtare# +/r tre-ui s) po*estesc cui*a despre asta, nu=+ Din pri*i din nou apa, &ntre-:ndu9se ce anu'e s) le spun)# Oare

a*ea parte de o ilu!ie optic)= De *reun efect ciudat de reflec"ie= Nesi ur, Din p)i dincolo de piloni i se apropie cu pruden") de 'ar inea pu"ului# Ni*elul apei era cu un 'etru i trei!eci de centi'etri su- cel al %e"ii, aa c) se aplec) s) *ad) 'ai -ine# Da, ce*a foarte ciudat se petrecea# Gra i'posi-il de ratat, i totui nu de*enise *i!i-il dec:t dup) stin erea lu'inilor din do'# Din se &ndrept)# .ine*a tre-uia &n 'od clar s) afle despre asta# Porni &napoi, r)-it, spre !ona de pres)# Dup) nu'ai c:"i*a pai, Din se opri# +Doa'ne Du'ne!eule>+ Se &ntoarse spre roap), cu oc%ii iei"i din or-ite, c:nd, &n sf:rit, &n"elesese ce se &nt:'pl)# 6l lo*ise ca un tr)snet# < ,'posi-il> e(cla') el cu *oce tare# Ci totui Din pricepea c) era sin ura e(plica"ie posi-il)# +7:ndete cu 'a(i') precau"ie, se aten"ion) sin ur &n :nd# $re-uie s) e(iste o e(plica"ie 'ai ra"ional)#+ Ci totui, cu c:t reflecta 'ai intens, cu at:t era 'ai con*ins de ceea ce *edea# +Nu e(ist) alt) e(plica"ie>+ Nu9i *enea s) cread) c) a en"iei i lui .or;8 Darlinson le sc)pase din *edere ce*a at:t de incredi-il, dar Din n9a*ea de ce s) se pl:n )# +De9acu', descoperirea &i apar"ine lui Eailee Din >+ $re'ur:nd de e'o"ie, Din aler ) spre o !on) de lucru apropiat) i )si o epru-et) cu ura lar )# /cu' nu 'ai a*ea ne*oie dec:t de o 'ostr) de ap)# Ni'eni n9a*ea s) cread) aa ce*a>

J3 < 6n calitatea 'ea de ofi"er de le )tur) a .asei /l-e, &ncepu Rac%el Se(ton, &ncerc:nd s) &i "in) *ocea su- control &n *re'e ce se adresa 'ul"i'ii de pe ecran, datoria 'ea include deplasarea &n !one politice fier-in"i de pe 'apa'ond, anali!area situa"iilor insta-ile i raportarea c)tre preedinte i c)tre personalul .asei /l-e# Dai 'ulte -ro-oane de sudoare &i ap)ruser) pe frunte# Rac%el i le terse cu pal'a, &n?ur:ndu9l &n t)cere pe preedinte pentru c) l)sase in9 for'area &n sarcina ei, f)r) nici un fel de a*ertis'ent# < .)l)toriile 'ele nu '9au dus niciodat) p:n) acu' &ntr9un loc at:t de e(otic# Rac%el ar)t) cu ':na &nspre ca-ina 'etalic) din ?urul eiF < D) crede"i sau nu, *) *or-esc c%iar acu' din dreptul .ercului /rctic, st:nd pe o felie de %ea") roas) de peste o sut) de 'etri# Rac%el !)ri e'o"ia anticip)rii pe c%ipurile de pe ecran# Gra clar c) oa'enii &i d)deau sea'a c) fuseser) &n %esui"i &n Biroul O*al cu un 'oti* special, dar ni'eni nu &i i'a ina c) acel 'oti* ar fi a*ut *reo le )tur) cu un e*eni'ent petrecut la .ercul Polar de Nord# Sudoarea &i cur ea din nou pe frunte# +.al'ea!)9te, Rac%el> 0a ur'a ur'ei, cu asta te ocupi#+ < D) aflu &n fa"a du'nea*oastr), &n seara asta, cu 'are onoare, ':ndrie i### 'ai presus de toate, e'o"ie# Pri*iri pierdute# +0a nai-a+, &i !ise ea, ter :ndu9i sudoarea aproape cu furie# +Nu '9a' an a?at pentru o c%estie ca asta#+ Rac%el tia ce ar fi spus 'a'a ei dac) s9ar fi aflat acoloF +Dac) ai du-ii, eli-erea!)9te de tot ce tii>+ Bec%iul pro*er- 8an;eu sus"inea una dintre cele 'ai puternice credin"e ale 'a'ei ei < c) toate cu'penele din *ia") pot fi dep)ite spun:nd ade*)rul, indiferent su- ce for') este acesta rostit# ,nspir:nd ad:nc, Rac%el se ridic) pu"in pe scaun i pri*i drept spre ca'era *ideo#

< 6'i cer scu!e, oa'eni -uni> Dac) *) &ntre-a"i cu' de transpir &n dreptul .ercului /rctic### e pentru c) sunt un pic ner*oas)# .%ipurile de pe ecran p)rur) s) tresar) pre" de o clip)# .:te*a r:sete ner*oase# < 6n plus, continu) Rac%el, eful du'nea*oastr) '9a pus &n te') cu circa !ece secunde &nainte de a9'i spune c) *oi da oc%ii cu &ntre ul personal# 7enul )sta de -ote! prin foc nu intra &n *ederile 'ele pentru o pri') *i!it) &n Biroul O*al# Dai 'ulte r:sete de aceast) dat)# < Ci, continu) ea, pri*ind &n ?osul ecranului, cu si uran") nu 'i9a' i'a inat c) *oi sta la -iroul preedintelui### cu at:t 'ai pu"in pe el> R:sete din toat) ini'a i 'ai 'ulte !:'-ete lar i# Rac%el si'"i cu' &ncep s) i se rela(e!e 'uc%ii# +D)9le infor'a"ia direct#+ < @ita"i cu' st) situa"ia> Bocea lui Rac%el re*enise la nor'al# 0i'pede i fer')F < Preedintele 1erne8 a lipsit din 'ass9'adia &n ulti'a *re'e nu pentru c) nu ar fi interesat de ca'pania politic), ci pentru c) a fost i'plicat puternic &n alt) c%estiune# O c%estiune pe care el a socotit9o 'ult 'ai i'portant)# Rac%el se opri i &i fi() pri*irea asupra audien"eiF < / a*ut loc o descoperire tiin"ific) &ntr9un loc nu'it Banc%i!a de 7%ea") Dilne, &n e(tre'itatea /rcticii# Preedintele *a infor'a &ntrea a lu'e despre acest e*eni'ent &n cadrul unei conferin"e de pres), disear), la ora opt# Descoperirea a fost f)cut) de un rup de a'ericani dedica"i, care au a*ut parte de 'ulte %inioane &n ulti'a *re'e i care 'erit) o pau!)# D) refer la N/S/# B) pute"i si'"i ':ndri s) afla"i c) preedintele du'nea*oastr), 'anifest:nd o &ncredere aproape clar*)!)toare, a sus"inut din r)sputeri N/S/ &n ulti'a *re'e, i la -ine, i la r)u# /cu' se pare c) aceast) loialitate &i *a fi r)spl)tit)# Rac%el &n"elese a-ia &n acea clip) prin ce 'o'ente istorice trecea# 6n :t si'"ea un nod pe care ea se c%inui din reu s)9l &n %it)F < .a ofi"er de infor'a"ii speciali!at &n anali!a i *erificarea datelor, ') nu')r printre cei c:"i*a oa'eni pe care preedintele i9a c%e'at s) e(a'ine!e datele oferite de N/S/# 0e9a' e(a'inat personal i a' a*ut &ntre*ederi cu 'ai 'ul"i specialiti, at:t u*erna'entali c:t i ci*ili, -)r-a"i i fe'ei ale c)ror referin"e sunt 'ai presus de orice repro i a c)ror po!i"ie este cu 'ult deasupra oric)rei influen"e politice# Opinia 'ea profesional) este aceea c) datele pe care *i le *oi pre!enta sunt faptice &n ori inea lor i nep)rtinitoare &n pre!entare# Dai 'ult, este p)rerea 'ea personal) c) preedintele, ani'at de -una9credin") fa") de 'andatul s)u i fa") de poporul a'erican, a do*edit o ri?) i o r)-dare ad'ira-ile &n a':narea unui anun" despre care tiu c) ar fi *rut din toat) ini'a s) &l fac) s)pt)':na trecut)# Rac%el ur')ri cu' oa'enii de pe ecran sc%i'-au pri*iri nedu'erite# Se &ntoarser) cu to"ii spre ea i atunci &i d)du sea'a c) le capti*ase co'plet aten"ia# < Doa'nelor i do'nilor, *e"i au!i acu' ceea ce eu personal sunt con*ins) c) *e"i considera a fi una dintre cele 'ai e'o"ionante infor'a"ii de!*)luite *reodat) &n acest -irou>

JK ,'a inea trans'is) c)tre Delta Force de 'icro-otul care se 'ica &n cercuri &n interiorul %a-isferei ar fi c:ti at cu si uran") un concurs de

fil' de a*an ard) < lu'inile sla-e, aura de e(trac"ie lucind i asiaticul -ine &'-r)cat &ntins pe %ea"), cu %aina din p)r de c)'il) &'pr)tiat) &n ?urul lui ca o perec%e de aripi i'ense# < $re-uie s)9l opri', !ise Delta $%ree# Delta One &ncu*iin")# Pe %e"arul Dilne e(istau secrete pe care ec%ipa lui era autori!at) s) le prote?e!e folosind for"a# < .u' &l opri'= &ntre-) Delta $wo, continu:nd s) 'ane*re!e ?o89 stic;9ul# Dicro-o"ii )tia nu sunt ec%ipa"i pentru aa ce*a# Delta One se &ncrunt)# Dicro-otul care se &n*:rtea prin %a-isfer) era un 'odel de recunoatere, olit de alte ec%ipa'ente, i nu a*ea autono'ie de !-or 'ai &ndelun at)# Gra la fel de periculos ca o 'usc)# < /r tre-ui s) &l infor')' pe controlor, afir') Delta $%ree# Delta One pri*i intens i'a inea sin uraticului Din , &ntins precar pe 'ar inea pu"ului de e(trac"ie# Ni'eni nu se )sea &n apropierea lui < iar apa rece ca %ea"a dispunea de ciudata capacitate de a a'orti!a orice stri )te de a?utor# < D)9'i controalele, !ise el cu %ot)r:re# < .e *rei s) faci= se interes) soldatul cu ?o8stic;9ul# < .eea ce a' fost n )at s) fac, &i r)spunse Delta One, prelu:nd unealta# S) i'pro*i!e!#

JO Eailee Din !)cea &ntins pe -urt) l:n ) aura de e(trac"ie, cu -ra"ul drept &ntins peste 'ar ine &n &ncercarea de a o-"ine o 'ostr) de ap)# .u si uran") oc%ii nu &i ?ucaser) festeI aflat cu fa"a la 'ai pu"in de un 'etru de o linda apei, putea *edea totul perfect acu'# +Gste incredi-il>+ 6ntin!:ndu9se i 'ai 'ult, Din &i potri*i epru-eta &ntre de ete, &n9 cerc:nd s) atin ) suprafa"a apei# Nu 'ai a*ea ne*oie dec:t de *reo !ece centi'etri# ,ncapa-il s) &i &ntind) -ra"ul 'ai 'ult, Din se 'ic) pu"in i a?un9 se 'ai aproape de pu"# 6i ap)s) *:rfurile -ocancilor de %ea") i &ncerc) s) &i fi(e!e 'ai -ine ':na st:n ) de 'ar ine# 6ntinse din nou -ra"ul drept c:t putu de 'ult# +/proape a' a?uns#+ Se apropie i 'ai 'ult# +Da>+ Dar inea epru-etei atinse suprafa"a apei# 6n *re'e ce apa &ncepea s) cur ) &n recipient, Din se uita i nu &i *enea s)9i cread) oc%ilor# /tunci, f)r) nici un fel de a*ertis'ent, se &nt:'pl) ce*a cu totul ine(plica-il# O ac%ie de 'etal se i*i !-ur:nd din -e!n), ca un lon" sc)pat dintr9o ar')# Din 'ai a*u ti'p s) o !)reasc) o frac"iune de secund), &nainte ca acesta s) &i intre &n oc%iul drept# Din tres)ri *iolent# ,nstinctul de conser*are fusese 'ai puternic dec:t 'intea, cea care &l a*erti!a c) orice 'icare -rusc) &i poate distru e ec%ili-rul precar# O tres)rire cau!at) 'ai 'ult de surpri!) dec:t o reac"ie &n fa"a durerii# D:na st:n ), cea 'ai apropiat) de fa"), se duse instincti* &n a?utorul oc%iului lo*it# Din &i d)du sea'a c) f)cuse o reeal) c%iar din clipa &n care ':na &i !-ur) prin aer# .u toat) reutatea corpului l)sat) &n fa"), i lipsit de spri?inul de p:n) atunci, Eailee Din &ncepu s) alunece# 6i re*eni prea t:r!iu# 0)s:nd epru-eta &n plata Do'nului i &ncerc:nd s) se prind) cu'*a de %ea"a dur) pentru+ a &'piedica plon?onul, Din alunec) < i c)!u cu totul &n aura &ntunecat)# Nu se scufund) 'ai 'ult de un 'etru i ce*a# .u toate astea, c:nd atinse apa rece, 'ai &nt:i cu capul, Din a*u sen!a"ia c) se lo*ise cu

fa"a de un asfalt dur cu o *ite!) a'e"itoare# 0ic%idul care &i &ncon?ur) c%ipul era at:t de rece &nc:t p)rea acid coro!i*# Din si'"i instantaneu un ?un %i de panic)# .u fa"a &n ?os, &n -e!n), Din fu pe 'o'ent de!orientat, netiind &n9 cotro s) o ia spre suprafa")# 1aina din p)r de c)'il) "inea fri ul departe de trup < dar nu'ai pentru c:te*a secunde# Reui &n cele din ur') s) se &ndrepte i iei la suprafa") c)ut:nd aerul cu disperare, c%iar &n clipa &n care apa )si calea de a9i ataca spatele i pieptul, cuprin!:ndu9i &ntre ul trup &ntr9un *al de %ea")# < /???uutoor, icni el# 6ns) Din a-ia reuise s) tra ) &n pl)':ni suficient aer c:t s) scoat) un sc:ncet# Se si'"ea de parc) tot corpul &i fusese olit co'plet de su-stan")# < /?utooorr> Gra incapa-il s)9i aud) propriile "ipete# Din se trase c)tre 'ar inea pu"ului de e(trac"ie i &ncerc) s) se ca"ere afar)# Nu'ai c) peretele din fa"a lui era for'at din %ea")# Nu se putea prinde de ni'ic# Su- ap), -ocancii i!-ir) peretele, c)ut:nd o )uric) &n care s) se prind)# Ni'ic# Se &ntinse c:t putu &n sus, c)ut:nd 'ar inea# Gra la doar trei!eci de centi'etri distan")# De?a 'uc%ii nu 'ai r)spundeau la co'en!ile date de creier# 0o*i 'ai tare din picioare, &ncerc:nd s) se ridice pe perete suficient de sus ca s) prind) 'ar inea cu de etele# 6i si'"ea corpul ca de plu'-, iar pl)':nii p)reau oli"i co'plet, ca i cu' ar fi fost stri*i"i de un piton uria# 1aina roas) de protec"ie se &n reuna cu fiecare secund) i &l tr) ea &n ?os# Din &ncerc) s) se descotoroseasc) de ea, dar "es)tura rea era 'ult prea &'-i-at) cu ap)# < /?uta"i9')> Frica &l copleea &n aceste 'o'ente# Din citise odat) c) 'oartea prin &nec era cea 'ai &n ro!itoare cu putin")# Nu9i i'a inase niciodat) c) a*ea s) e(peri'ente!e aa ce*a# Duc%ii refu!au de?a s) 'ai coopere!e cu 'intea# /?unsese s) se lupte doar ca s)9i 'en"in) capul deasupra apei# 1ainele rele &l tr) eau &n ?os, &n *re'e ce de etele a'or"ite ! :riau &nfri urate 'ar inea pu"ului# De9acu' "ipetele lui se petreceau doar &n :nd# Ci atunci, se &nt:'pl)# Din se scufund)# Nu9i &nc%ipuise niciodat) c) *a trece prin roa!a cu'plit) de a contienti!a 'oartea, i'inen"a ei# Ci totui, el era acolo### se scufunda &ncet de9a lun ul peretelui de %ea") &ntr9o aur) ad:nc) de ai!eci de 'etri# Prin fa"a oc%ilor &i trecur) o 'ul"i'e de i'a ini# Do'ente din copil)rie# .ariera# Se &ntre-) dac) a*ea s)9l descopere cine*a acolo, ?os# Sau se *a scufunda, pur i si'plu, p:n) la fund i *a &n %e"a### &ncastrat &n %e"ar pentru *enicie# Pl)':nii &i urlau dup) o(i en# 6i "inu respira"ia, &ncerc:nd &n conti9 nuare s) &ncerce s) a?un ) la suprafa")# +Respir)>+ Se lupt) cu estul re9 fle(, lipindu9i -u!ele una de alta# +Respir)>+ 6ncerc) &n !adar s) &noate ca s) se ridice la suprafa")# +Respir)>+ 6n aceeai clip), &ntr9o -)t)lie 'ortal) a refle(elor contra ra"iunii, instinctul &ntrecu a-ilitatea lui Din de a9i 'en"ine -u!ele lipite# Eailee Din in%al)# /pa care &i intr) &n pl)':ni &i atac) "esutul in a cu for"a uleiului &ncins# /*ea sen!a"ia c) arde, din e(terior spre interior# .a o cru!i'e, apa nu ucide i'ediat# Din petrecu apte secunde roa!nice in%al:nd apa rece, fiecare in%alare 'ai dureroas) dec:t precedenta, nici una dintre ele neoferindu9i &ns) trupului lucrul de care a*ea at:t de 'are ne*oie#

6n cele din ur'), &n *re'e ce continua s) alunece spre fundul ropii, Din de*eni aproape incontient# Binecu*:nt) sc)parea din c%inuri# De ?ur &'pre?urul lui, &n ap), *)!u 'ici sc:ntei de lu'in)# Gra cel 'ai fru'os lucru pe care &l *)!use *reodat)#

J4 Poarta Gast /ppoint'ent de la .asa /l-) este situat) pe Gast G(ecuti*e /*enue, &ntre $reasure Departa'ent i Gast 0awn# 7ardurile &nt)rite i pilonii de ci'ent instala"i dup) atacul pucailor 'arini din Beirut &i confer) acestei intr)ri un aer de orice natur), nu'ai de -un *enit nu# 6n fa"a por"ii, 7a-rielle /s%e se uit) din nou la ceas, si'"indu9se tot 'ai ner*oas)# Gra 3#3K P#D# i ni'eni nu *enise &nc) s) o contacte!e# +G/S$ /PPO,N$DGN$ 7/$G, 3#J0 P#D# B,NO S,N7@RL#+ +@ite9'), &i !ise ea# $u unde eti=+ 7a-rielle cercet) c%ipurile turitilor din ?ur, c)ut:nd pe cine*a care s) se uite la ea# .:"i*a -)r-a"i o pri*ir), dup) care &i *)!ur) de dru'# 7a-rielle &ncepu s) se &ntre-e dac) aceasta fusese o 'icare deteapt)# 6i d)du sea'a c) indi*idul de la Ser*iciile Secrete care st)tea de pa!) o oc%ise de?a# 7a-rielle &i spuse c) infor'atorului ei i se f)cuse fric)# Pri*ind pentru ulti'a dat) prin ard spre .asa /l-), oft) i se &ntoarse, *r:nd s) plece# < 7a-rielle /s%e= &ntre-) indi*idul de la Ser*iciile Secrete cu *oce tare# 7a-rielle se r)suci pe c)lc:ie, cu ini'a c:t un puriceF < Da>=> O'ul din ca-ina de pa!) &i f)cu se'n cu ':na# Gra un tip su-"irel, cu o fa") lipsit) de orice e(presie i f)r) pic de u'orF < ,nterlocutorul du'nea*oastr) e ata s) *) *ad) acu'# $ipul &i desc%ise poarta principal) i &i f)cu se'n s) intre# Picioarele fetei refu!ar) s) se 'iteF < $re-uie s) intru= Pa!nicul &ncu*iin")F < Di s9a spus s) *) cer scu!e ca a"i fost l)sat) s) atepta"i# 7a-rielle pri*i poarta desc%is), dar &nc) &i si'"ea picioarele de plu'-# +.e nai-a se petrece=+ Nu se ateptase deloc la aa ce*a# < Sunte"i 7a-rielle /s%e sau nu= insist) pa!nicul, p)r:nd de9acu' ner)-d)tor# < Da, do'nule, dar### < /tunci *) sf)tuiesc cu c)ldur) s) ') ur'a"i# Picioarele i se puser) &n 'icare# Dup) ce trecu, e!itind, de pra , poarta se &nc%ise cu ! o'ot &n ur'a ei#

J2 Dou) !ile &n care nu *)!use lu'ina soarelui &i 'odificaser) ceasul -iolo ic lui Dic%ael $olland# Dei ceasul de la ':n) ar)ta ora unei dup)9 a'ie!e t:r!ii, corpul &i spunea c) era 'ie!ul nop"ii# $er'in:nd ulti'ele retuuri la docu'entar, $olland desc)rcase &ntre ul fiier *ideo pe un .D i &i croia dru' prin !ona &ntunecat) a do'ului# /?un :nd &n !ona lu'i9 nat) a presei, li*r) .D9ul te%nicianului N/S/ care se ocupa cu trans'isi9

ile 'edia i care r)spundea de pre!entare# < Dersi, Di;e, rosti o'ul, f)c:ndu9i cu oc%iul &n *re'e ce lua .D9ul# Sc%i'-) din te'elii defini"ia tele*i!iunii, nu= $olland replic) o-ositF < Sper s)9i plac) i preedintelui# < F)r) &ndoial)# 6n orice ca!, 'unca ta s9a &nc%eiat# Stai ?os unde*a i -ucur)9te de spectacol> < Dersi# $olland r)'ase &n !ona intens lu'inat) a presei i cercet) cu pri*irea an a?a"ii N/S/ care toastau ferici"i cu -ere &n cinstea 'eteoritului# .%iar dac) ar fi *rut i el s) s)r-)toreasc), $olland se si'"ea epui!at i stors e'o"ional# Se uit) &n ?ur dup) Rac%el Se(ton, &ns) ea p)rea &nc) prins) &n discu"ie cu preedintele# +Brea ca ea s) *or-easc) &n direct+, &i !ise el# Nu c) i9ar fi &nnuit de ce*aI Rac%el ar fi fost un surplus perfect la a'a i aa lar ) de *or-itori despre 'eteorit# 6n afar) de aspectul atr) )tor, Rac%el 'ai a*ea nite atuuriF inspira &ncredere &n propriile for"e i p)rea accesi-il) < calit)"i pe care $olland rareori le )sea la fe'eile cu care se &nt:lnea# Ci totui, cele 'ai 'ulte fe'ei pe care le cunoscuse $olland f)ceau parte din lu'ea tele*i!iunii < i erau fie de"in)toare ne'iloase de po!i"ii de putere, fie super-e *edete c)rora toc'ai personalitatea le lipsea# 6n ti'p ce se &ndep)rta de 'ul"i'ea )l) ioas) a an a?a"ilor de la N/S/, $olland &i croi dru' aiurea prin do', &ntre-:ndu9se unde disp)ru9 ser) ceilal"i oa'eni de tiin") ci*ili# Dac) i ei se si'"eau doar pe ?u')tate la fel de stori de puteri pe c:t se si'"ea el, pro-a-il c) se )seau &n !ona de ca'pare, tr) :nd un pui de so'n &nainte de 'arele 'o'ent# 6n fa"a lui, la distan"), $olland *)!u cercul de piloni O/R7 &n ?urul pu"ului de e(trac"ie acu' pustiu# Spa"iul ol de deasupra p)rea s) se afle &n re!onan") cu *ocile sla-e ale unor a'intiri &ndep)rtate# $olland &ncerc) s) nu se :ndeasc) la asta# +@it) fanto'ele+, &i i'puse# /desea, :ndurile &l -:ntuiau &n astfel de 'o'ente, c:nd era o-osit sau sin ur < clipe de triu'f sau de s)r-)toare# +/r tre-ui ca ea s) fie cu tine acu'+, opti *ocea din str)fundul 'in"ii# Sin ur &n &ntuneric, si'"i cu' alunec) &napoi &nspre *re'urile pe care &ncerca s) le uite# .elia Birc% fusese iu-ita lui &nc) din coala eneral)# 6ntr9o !i de Sf:ntul Balentin, $olland o dusese la restaurantul ei fa*orit# .:nd c%elne9 rul le aduse desertul, .elia *)!use c) era *or-a de un sin ur trandafir i de un inel cu dia'ant# .u lacri'i &n oc%i, rostise sin urul cu*:nt care &l f)cea pe Dic%ael $olland 'ai fericit dec:t orice pe lu'ea astaF < Da# Plini de speran"e, cu'p)raser) o c)su") l:n ) Pasadena, unde .elia o-"inuse o slu?-) de profesoar) de tiin"e# Dei salariul era 'odest, era, totui, un &nceput# $otodat), loca"ia se )sea &n apropierea ,nstitutului de Oceano rafie Scripps din San Die o, unde $olland &i )sise slu?-a pe care o *isase 'ereu, la -ordul unei na*e de cercetare eolo ic)# Dunca lui presupunea plecarea &n perioade de trei sau patru !ile, consecuti*e, &ns) re&nt:lnirile cu .elia erau &ntotdeauna pline de pasiune i de e'o"ie# 6n *re'e ce se )sea pe apele ')rilor, $olland &ncepu s) fil'e!e c:te*a dintre a*enturi pentru .elia, 'inidocu'entare ale 'uncii de la -ordul *asului# 0a sf:ritul unei c)l)torii se &ntorsese cu un fil'ule" pe care &l reali!ase de la fereastra unui su-'ersi-il de ap) ad:nc) < pri'ele i'a ini luate *reodat) unei -i!are 'olute c%e'otropice despre care ni'eni n9a*ea %a-ar c) ar e(ista# 6n *re'e ce &nso"ea i'a inile cu un co'entariu, $olland practic p)rea ata s) se arunce din su-'arin de entu!ias'#

+6n aceste ad:ncuri tr)iesc ne&ndoielnic 'ii de specii &nc) nedescoperite>, co'entase el n)*alnic# Noi a-ia dac) a' ! :riat suprafa"a> /ici ?os e(ist) 'istere pe care nici unul dintre noi nu i le poate i'a ina>+ .elia fusese copleit) de entu!ias'ul so"ului i de e(plica"iile lui ti9 in"ifice concise# Dintr9o toan), ar)tase caseta la clasa ei de tiin"e naturale, i aceasta de*eni instantaneu un punct de atrac"ie# /l"i profesori &i e(pri'aser) dorin"a de a o &'pru'uta# P)rin"ii *oiau s) o copie!e# P)rea c) toat) lu'ea ateapt) cu ner)-dare ur')toarea lo*itura a lui Dic%ael# .elia o sunase pe o prieten) care lucra pentru re"eaua NB. i &i tri'isese caseta# Dou) luni 'ai t:r!iu, Dic%ael $olland *enise la so"ia lui i o ru ase s) &l &nso"easc) &ntr9o pli'-are p:n) la Ain 'an Beac%# Gra locul lor, unde &i &'p)rt)iser) dintotdeauna speran"ele i *isele# < Breau s)9"i spun ce*a, &i !isese el# .elia se oprise i &l luase de ':n) pe so"ul ei, &n *re'e ce apa le iroia la picioare# < .e e= $olland e(plodaseF < /' pri'it un telefon de la re"eaua de tele*i!iune NB. s)pt)':na trecut)# Gi cred c) a putea fi a!da unei serii de docu'entare despre *ia"a oceanic)# G perfect# Bor s) fac un episod pilot anul *iitor> 6"i *ine s) cre!i= .elia &l s)rutase, e(tre' de &nc:ntat)F < $e cred# Bei fi ne'aipo'enit> Case luni 'ai t:r!iu, .elia i $olland na*i au &n apropiere de .atali9 na, c:nd ea &ncepu s) se pl:n ) de dureri &ntr9o parte# , norar) durerile c:te*a s)pt)':ni, &ns) acestea de*enir) &ntr9un t:r!iu prea c%inuitoare# .elia se dusese la doctor# 6ntr9o clip), *ia"a de *is pe care o ducea $olland se transfor'ase &n9 tr9un co'ar# .elia era -olna*)# 7ra* -olna*)# < G un li'fo' &n stare a*ansat), le e(plicaser) doctorii# Se 'anifest) rar la oa'enii de *:rsta ei, dar cu si uran") nu e -oal) total necunoscut)# .elia i $olland se pre!entaser) la nenu')rate clinici i spitale con9 sult:ndu9se cu tot felul de specialiti# R)spunsul fusese peste tot acelaiF +Boal) incura-il)+# +Nu *oi accepta aa ce*a>+, se &nc)p)":nase el# 6i d)duse i'ediat de'isia de la ,nstitutul Scripps, l)sase -alt) docu'entarul NB. i &i con9 centrase &ntrea a ener ie i dra oste asupra efortului de a o face -ine pe .elia# Ci ea se luptase cu &nd:r?ire, purt:nd durerea cu o ra"ie care &l f)cea pe el s9o iu-easc) i 'ai 'ult# O lu) &n pli'-)ri lun i pe pla?a lor, &i )ti 'ese s)n)toase i &i spuse tot felul de po*eti despre lucrurile pe care a*eau s) le fac) &'preun) dup) &ns)n)toire# N9a fost s) fie# $recuser) doar apte luni c:nd Dic%ael $olland se tre!i st:nd pe un pat de spital l:n ) so"ia lui 'uri-und)# Nu9i 'ai recunotea c%ipul# .ru!i'ea cancerului nu era ec%i*alat) dec:t de -rutalitatea c%e'oterapiei# Din ea nu r)')sese dec:t un sc%elet c%inuit# @lti'ele ore au fost i cele 'ai rele# < Dic%ael, rostise ea, cu *oce r) uit)# G ti'pul s) plec# < Nu pot s) te las> Oc%ii &i erau sc)lda"i de lacri'i# < Gti un supra*ie"uitor, &l &ncura?ase ea# $re-uie s) fii# Pro'ite9'i c) &"i *ei )si o alt) iu-ire# < Nu *oi *rea niciodat) alta>

$olland rostise *or-ele %ot)r:t s) se "in) de ?ur)':nt# < Ba tre-ui s) &n*e"i# .elia 'urise &n di'inea"a unei du'inici de iunie, senin) precu' cletarul# $olland se si'"i ca un *as rupt de c%ei i aruncat &n lar ul unei ')ri furi-unde i f)r) nici o -usol)# S)pt)':ni de !ile se &n*:rtise &n loc, rupt de realitate# Prietenii &ncercaser) s) &l a?ute, dar era prea ':ndru ca s) le accepte 'ila# +$re-uie s) ale i, &i spusese el &ntr9un t:r!iu# $re-uie s) 'unceti sau 'ori#+ /le :nd &n cele din ur'), $olland se aruncase or-ete &n docu'entarul .ma'ing ,eas. Pro ra'ul &i sal*ase, la propriu, *ia"a# 6n cei patru ani care ur'aser), e'isiunea lui $olland a?unsese pe cul'i# 6n ciuda eforturilor de pe"itori ale prietenilor lui, $olland se dusese doar la c:te*a dintre &nt:lnirile fi(ate# $oate fuseser) eecuri sau de!a') iri reciproce, astfel &nc:t $olland renun"ase &n cele din ur') i )sise ca scu!) pentru lipsa de *ia") social) pro ra'ul de c)l)torii &nc)rcat# Prietenii lui cei 'ai -uni tiau &ns) foarte -ine care era cau!aI Dic%ael $olland pur i si'plu nu era pre )tit pentru aa ce*a# Pu"ul de e(trac"ie al 'eteoritului se )sea acu' c%iar &n fa"a lui $ol9 land, tre!indu9l din dureroasa lui re*erie# Se scutur) de fiorul a'intirilor i se apropie de desc%i!)tur)# 6n do'ul &ntunecat, %ea"a topit) c)p)tase o fru'use"e 'a ic), aproape ireal)# Suprafa"a -a!inului sclipea ca un ia! lu'inat de ra!ele lunii# Pri*irea lui $olland fu atras) de lic)ririle lu'inoase din stratul de sus al apei, ca i cu' cine*a ar fi &'pr)tiat nite sc:ntei *er!ui9al-)strii pe suprafa")# Pri*i lun lic)ririle# .e*a de acolo p)rea cu totul deose-it# 0a pri'a i'presie, cre!u c) apa lucitoare pur i si'plu reflecta lic)rul lu'inilor din cealalt) parte a do'ului, dar apoi &i d)du sea'a c) nu putea fi *or-a de aa ce*a# 0ic)ririle a*eau o nuan") *er!uie i p)reau s) pulse!e &ntr9un anu'it rit', de parc) suprafa"a apei era *ie i se lu'ina din interior# Nelinitit, $olland p)i &n spatele pilonilor pentru a pri*i 'ai &ndea9 proape# 6n partea opus) a %a-isferei, Rac%el Se(ton iei din ca-ina 'o-il) de trans'isie, direct &n &ntuneric# Se opri o clip), de!orientat) de u'-rele i'ense care o &ncon?urau# 1a-isfera se')na acu' cu o peter) i'ens), lu'inat) doar de ra!ele e'ise la distan") de reflectoarele de tele*i!iune de l:n ) peretele nordic# Descu'p)nit) de -e!na din ?ur, porni instincti* spre !ona lu'inat)# Se si'"ea 'ul"u'it) de re!ultatul infor')rii ei asupra personalului .asei /l-e# Dup) ce &i re*enise din surpri!a pro*ocat) de noutatea aflat), trans'isese 'ai departe tot ceea ce tia despre 'eteorit# Pe ')sur) ce *or-ea, ur')rise cu' e(presiile de pe c%ipurile oa'enilor din stafful preedintelui trec de la oc la credin") i speran") i, &n cele din ur'), la acceptare ui'it)# < Bia") e(traterestr)= au!ise ea o *oce e(cla':nd# Cti"i ce &nsea'n) asta= < Da, &i r)spunse alt) *oce# 6nsea'n) c) o s) c:ti )' aceste ale eri# 6n ti'p ce se apropia de !ona presei, Rac%el &i i'a in) anun"ul ocant al preedintelui i nu se putu a-"ine s) nu se &ntre-e dac) tat)l ei c%iar 'erita co'plotul pre!iden"ial care a*ea s) se &ndrepte asupra lui, spul-er:ndu9i &ntrea a ca'panie electoral) dintr9o sin ur) lo*itur)# R)spunsul era, -ine&n"eles, da# Oric:nd o &ncercau senti'ente 'ai -une fa") de tat)l ei, nu tre-uia dec:t s) i9o a'inteasc) pe 'a'a ei# Aat%erine Se(ton# Durerea i

ruinea pe care Sed ewic; Se(ton i le pro*ocase erau de neiertat### *enirea acas) t:r!iu &n fiecare noapte, felul &n care &i *or-ea &ntotdeauna, pe un ton superior, i 'irosul de parfu'# G*la*ia 'i'at) de el < &n ti'p ce 'in"ea i &nela, tiind prea -ine c) pe el Aat%erine n9a*ea s)9l p)r)seasc) niciodat)# +Da, &i spuse ea, senatorul Se(ton e pe punctul de a pri'i e(act ceea ce 'erit)+# Dul"i'ea din !ona re!er*at) presei ?u-ila# $o"i toastau cu -ere# Ra9 c%el str)-)tu acea 'ul"i'e si'"indu9se ca un intrus la o petrecere de fa9 'ilie# Se &ntre-) unde disp)ruse Dic%ael $olland# 0:n ) ea se i*i .or;8 DarlinsonF < 6l c)uta"i pe Di;e= Rac%el e!it)F < P)i### nu### ca' aa ce*a# .or;8 cl)tin) din cap de! ustatF < Ctia' eu# Di;e toc'ai a plecat# .red c) s9a dus s) &nface nite *inciuri# .or;8 &i 'i?i oc%ii &nspre do'ul &ntunecat# Dei se pare c) &l pu9 te"i a?un e &nc) din ur')# 6i !:'-i i ar)t) cu de etul &ntr9o anu'it) di9 rec"ie# Di;e e *r)?it de fiecare dat) c:nd *ede ap)# Rac%el se uit) &n direc"ia indicat), c)tre 'i?locul do'ului, unde se *edea silueta lui Dic%ael $olland, care st)tea &n picioare i pri*ea apa din pu"ul de e(trac"ie# < .e face= &ntre-) ea# G ca' periculos pe acolo> .or;8 !:'-iF < Poate c) se uurea!)# 1aide"i s) 'er e' s)9i d)' un %iont# Rac%el i .or;8 str)-)tur) do'ul &ntunecat, c)tre pu"ul de e(trac"ie# 6n ti'p ce se apropiau de $olland, .or;8 stri )F < 1ei, o'ule9pete> Mi9ai uitat costu'ul de -aie= $olland se r)suci pe c)lc:ie# .%iar i &n lu'ina sla-), Rac%el *)!u c) e(presia de pe c%ipul lui era una neo-inuit de su'-r)# Fa"a &i p)rea ilu9 'inat) &ntr9un 'od foarte ciudat, de parc) lu'ina *enea de unde*a, de dedesu-t# < G totul &n re ul), Di;e= &l &ntre-) ea# < Nu c%iar, &i r)spunse $olland, ar)t:nd &nspre ap)# .or;8 p)i peste piloni i i se al)tur) lui $olland la 'ar inea pu"ului# Ci dispo!i"ia lui p)ru s) se sc%i'-e instantaneu atunci c:nd pri*i &n ?os# Rac%el li se al)tur), p)ind i ea peste piloni, p:n) la 'ar inea -a!inului# Pri*ind &n aur), !)ri surprins) sc:ntei *er!i9al-)strii care lic)reau la suprafa"a apei# .a nite particule de neon care pluteau &n ap)# P)reau a pulsa &n nuan"e de *erde# Gfectul era splendid# $olland prinse o -ucat) de %ea") de pe podea i o arunc) &n ap)# /ceasta de*eni fosforescent) &n 'o'entul i'pactului, arunc:nd -rusc s) e"i *er!i &n ?ur# < Di;e, rosti .or;8, p)r:nd tul-urat, spune9'i, te ro , ce tii tu c) e c%estia asta= $olland se &ncrunt)F < Ctiu e(act ce este# 6ntre-area 'ea este ce nai-a caut) aici?

J5 < Sunt fla elate, !ise $olland, pri*ind spre apa lu'iniscent)# < B:nturi= .or;8 f)cu o ri'as)F < Bor-ete doar &n nu'ele t)u#

Rac%el &i d)du sea'a c) Dic%ael $olland nu a*ea c%ef de lu'e# < 1a-ar n9a' cu' se putea &nt:'pla, continu) $olland, dar cu'*a aceast) ap) con"ine dinofla elate -iolu'iniscente# < Biolu'iniscente i 'ai cu'=== s)ri Rac%el# +Bor-ete en le!ete#+ < Plancton 'onocelular capa-il de a o(ida un catali!ator lu'iniscent denu'it luceferin)# +/sta e &n en le!)=+ $olland pufni i se &ntoarse spre prietenul luiF < .or;8, e(ist) *reo ans) ca 'eteoritul pe care l9a' scos din aura aia s) fi a*ut or anis'e *ii pe suprafa"a lui= .or;8 i!-ucni &n r:sF < Fii serios, Di;e> < Dar sunt serios# < Nici o ans), Di;e> .rede9'), dac) N/S/ ar fi a*ut c%iar i cel 'ai 'ic du-iu c) pe roca aia tr)iesc 'icroor anis'e *ii, po"i s) fii al nai-ii de si ur c) n9ar fi scos9o niciodat) &n aer li-er# $olland p)ru doar pe ?u')tate satisf)cut, uurarea fiindu9i u'-rit) &n aparen"), de de!le area unei eni 'e profunde# < Nu pot ti si ur f)r) un 'icroscop, !ise el, dar 'ie 'i se pare c) )sta este plancton -iolu'iniscent din specia Phylum Phyrrophyta. Nu'ele &nsea'n) +plant) de foc+# Oceanul /rctic e plin de aa ce*a# .or;8 ridic) din u'eriF < Ci atunci de ce ai &ntre-at dac) pro*in din spa"iul cos'ic= < Deoarece 'eteoritul a fost &n ropat &n %ea") laciar) < ap) proaspt din ninsori# /pa din aura aia pro*ine din topirea %e"ii i a fost &n %e"at) ti'p de trei secole# .u' puteau a?un e aceste creaturi din ocean &n ea= /r u'entul lui $olland aduse t)cerea# Rac%el st)tea la 'ar inea -a!inului i &ncerca s) se concentre!e asupra a ceea ce a*ea &n fa"a oc%ilor# +Plancton -iolu'iniscent &n pu"ul de e(trac"ie# .e 'ai &nsea'n) i asta=+ < @nde*a, dedesu-t, tre-uie s) e(iste o sp)rtur), relu) $olland# G sin ura e(plica"ie# Pro-a-il c) planctonul a intrat &n pu" printr9o fisur) a %e"ii care a per'is infiltrarea apei oceanului# Rac%el nu pricepea# < ,nfiltrare= De unde= 6i a'inti de lun a ei c)l)torie cu ,ceRo*er9ul pe platoul de %ea")F < .oasta e la peste trei ;ilo'etri de aici# .or;8 i $olland se uitar) ciudat la ea# < De fapt, rosti .or;8, oceanul e c%iar su( noi# Banc%i!a asta plu9 tete# Rac%el se %ol-) la cei doi -)r-a"i# Gra perple()# < Plutete= Dar### noi sunte' pe %e"ar# < Da, sunte' pe un %e"ar, confir') $olland, dar nu sunte' i pe p)':nt# @neori %e"arii trec de sol i se &ntind peste ape# Deoarece %ea"a este 'ai uoar) dec:t apa, %e"arul continu) pur i si'plu s) cur ), plutind peste ocean ca o plut) i'ens) de %ea")# /sta este i defini"ia unei (anchi'e... *arianta plutitoare a unui %e"ar# F)cu o pau!)# /cu' ne afl)', de fapt, la un ;ilo'etru i ?u')tate &n lar ul oceanului# Cocat), Rac%el de*eni -rusc &n ri?orat)# Potri*indu9i i'a inea din 'inte cu &'pre?uri'ile, :ndul c) st)tea deasupra Oceanului /rctic &i pro*oc) un senti'ent de fric) intens)# $olland p)ru s) sesise!e tul-urarea ei# Boc)ni cu piciorul &n %ea"a de dedesu-t#

< Nu9"i face ri?i> 7%ea"a asta are o sut) de 'etri rosi'e, i ai!eci de 'etri din aceast) sut) plutesc su- ap) ca un cu- de %ea") &ntr9un pa%ar# /stfel -anc%i!ele sunt foarte sta-ile# Pe c%estia asta se poate construi i un ! :rie9nori# Rac%el d)du a-sent) din cap, nefiind prea con*ins)# 0)s:nd nepotri9 *irile deoparte, acu' &n"ele ea teoria lui $olland despre ori inea planctonului# +.rede c) aici e o sp)rtur) care co-oar) p:n) la ocean, per'i"ind planctonului s) urce prin ea &n pu"#+ Gra plau!i-il i totui i'plica un parado( care o irita# Nora% Dan or fusese foarte e(plicit) &n le )tur) cu inte ritatea %e"arului, dup) ce f)cuse !eci de fora?e9test pentru confir'area solidit)"ii# Se uit) la $ollandF < .redea' c) perfec"iunea %e"arului este funda'entul tuturor &nre istr)rilor de date stratificate# Nu a afir'at doctorul Dan or c) acest %e"ar nu are sp)rturi sau fisuri= .or;8 se &ncrunt)F < Se pare c) Re ina 7%e"ii a dat9o &n -ar)> +Nu 'ai spune asta cu las at:t de tare, &l sf)tui Rac%el &n :nd, sau te tre!eti cu un "ur"ure &nfipt &n spate#+ $olland &i ':n :ie -)r-ia, &n *re'e ce ur')rea creaturile fosfores9 centeF < .%iar nu e(ist) alt) e(plica"ie# 1re(uie s) fie *reo sp)rtur)> Dasa %e"arului pe suprafa"a oceanului &'pin e pro-a-il apa de 'are -o at) &n plancton &n sus, prin pu"# +O sp)rtur) a nai-ii de 'are+, socoti Rac%el# Dac) %ea"a a*ea acolo o sut) de 'etri rosi'e i aura a*ea ai!eci de 'etri ad:nci'e, atunci aceast) sp)rtur) ipotetic) tre-uia s) treac) prin patru!eci de 'etri de %ea") solid)# +,ar testele lui Nora% Dan or nu indic) nici o sp)rtur)#+ < F)9'i un ser*iciu, &i !ise $olland lui .or;8# Du9te i )sete9o pe Nora%> S) sper)' c) tie ea despre %e"arul )sta ce*a ce noi nu ti'# Ci )sete9i i pe Din , poate ne spune el ce sunt -estiile astea 'ici i lu'inoase> .or;8 o lu) din loc# < /i face -ine s) te r)-eti, stri ) $olland &n ur'a lui, pri*ind din nou &n pu"# / putea s) ?ur c) -iolu'iniscen"a se di'inuea!)# Rac%el se uit) la aur)# 6n 'od clar *erdele nu 'ai era la fel de str)lucitor# $olland &i scoase %aina i se ae!) pe %ea") l:n ) aur)# Rac%el &l pri*i, nedu'erit)F < Di;e= < Breau s) aflu dac) e(ist) ap) s)rat) aici# < 6ntin!:ndu9te pe %ea") f)r) %ain)= < Da# $olland se t:r& pe -urt) p:n) la 'ar inea )urii# Min:nd o ':nec) a %ainei peste 'ar ine, l)s) cealalt) ':nec) s) at:rne li-er &n pu", p:n) ce 'aterialul atinse apa# Gste un test foarte precis de salinitate folosit de oceano rafii din &ntrea a lu'e# Se nu'ete +lin erea unei %aine ude+# Dai &ncolo pe -anc%i!), Delta One se lupta cu teleco'anda, &ncerc:nd s) p)stre!e 'icro-otul a*ariat &n !-or peste rupul de oa'eni str:ni &n ?urul pu"ului de e(ca*a"ie# Din sunetele con*ersa"iei, &i d)du sea'a c) lucrurile e*oluau rapid# < Sun) re*i!orul, !ise el# /*e' o pro-le') serioas)#

30 7a-rielle /s%e f)cuse turul .asei /l-e de 'ulte ori &n tinere"e, *is:nd cu oc%ii desc%ii c) &ntr9o !i a*ea s) lucre!e &n interiorul acelei reedin"e i s) de*in) parte a ec%ipei de elit) care se ocupa de *iitorul ")rii# 6n acest 'o'ent &ns) ar fi preferat s) se afle &n orice alt loc de pe fa"a p)':ntului# 6n *re'e ce o'ul de la Ser*iciul Secret o conduse &ntr9un foaier plin cu tot felul de orna'ente, 7a-rielle se &ntre-) ce 'a'a nai-ii &ncerca in9 for'atorul ei s) de'onstre!e# / o in*ita pe 7a-rielle c%iar &n .asa /l-) era curat) ne-unie# +Dac) sunt *)!ut)=+ 6n ulti'a *re'e, 7a-rielle se f)cuse destul de re'arcat) de pres) ca fiind ':na dreapt) a senatorului Se(ton# .u si uran") cine*a a*ea s9o recunoasc)# < Do'nioar) /s%e= 7a-rielle &i ridic) pri*irea# Din foaier un pa!nic cu fa"a prietenoas) o &nt:'pin) cu un !:'-et de -un *enit# < Pri*i"i &ntr9acolo, *) ro , rosti el, &nso"ind *or-ele cu un est al ':inii# 7a-rielle pri*i &n direc"ia indicat) i se tre!i or-it) de un -li"# < B) 'ul"u'esc# Pa!nicul o conduse p:n) la un -irou i &i d)du un pi(F < B) ro s) se'na"i &n re istrul de intr)ri# 6'pinse o a end) rea, le at) &n piele, c%iar su- oc%ii ei# 7a-rielle pri*i re istrul# Pa ina pe care o pri*ea era oal)# 6i a'inti c) au!ise odat) c) to"i *i!itatorii .asei /l-e se'nau &n propria pa in) oal), astfel &nc:t s) se p)stre!e confiden"ialitatea *i!itei# 6i se'n) nu'ele# +S9a dus nai-ii secretul &nt:lnirii#+ $recu printr9un detector de 'etale, dup) care pa!nicul o inspect) de sus p:n) ?os cu detectorul 'o-il# O'ul &i !:'-iF < Bucura"i9*) de *i!it), do'nioar) /s%e# 7a-rielle &l ur') pe o'ul de la Ser*iciul Secret *reo dou)!eci de 'etri de9a lun ul unui coridor, p:n) &n dreptul unui al doilea -irou de *erificare# @n alt pa!nic toc'ai confec"iona un per'is de *i!itator i &l trecea printr9o 'ain) de la'inat plastic# O'ul d)du o aur) &n per'is, &i ata) un cordon, apoi &l petrecu peste capul lui 7a-rielle# Plasticul era &nc) fier-inte# Foto rafia de pe per'is era c%iar instantaneul luat cu cincispre!ece secunde &n ur') la cap)tul coridorului# 7a-rielle era i'presionat)# +.ine spunea c) u*ernul este ineficient=+ 6i continuar) dru'ul, cu o'ul de la Ser*iciul Secret care o conducea 'ai departe &n .asa /l-)# .u fiecare pas, 7a-rielle se si'"ea tot 'ai nelinitit)# Oricine o in*itase acolo nu se prea preocupase de confiden"ialitate# 7a-rielle pri'ise un per'is oficial, se'nase &n re istrul de *i!itatori i acu' era condus) &n *)!ul tuturor de9a lun ul pri'ului eta? al .asei /l-e, acolo unde se adunau turitii# < ,ar asta e .a'era de Por"elan, rostea un %id &n fa"a unui rup de turiti, c)'inul seturilor de por"elan cu dun ) roie de 5K2 de dolari -ucata, aduse de Nanc8 Rea an, por"elanuri care au iscat o &ntrea ) de!-atere asupra consu'urilor e(a erate ale ad'inistra"iei &n 1521# 6nso"itorul lui 7a-rielle o conduse dincolo de rupul de turiti, c)tre o scar) interioar) i'ens) din 'ar'ur), unde alt rup urca treptele# < Sunte"i pe punctul de a intra &n .a'era de Gst, i'ensa &nc)pere

de JK0 de 'etri p)tra"i unde /-i ail /da's at:rna pe *re'uri len?eria lui Ho%n /da's, e(plica un alt %id# Dup) aceea *o' trece &n .a'era Roie, unde Dolle8 Dadison le oferea de -)ut efilor de state afla"i &n *i!it), &nainte ca Ha'es Dadison s) ne ocie!e cu ei# $uritii i!-ucnir) &n r:s# 7a-rielle trecu de scar), printr9o serie de fr:n %ii i de -aricade, c)tre o sec"iune pri*at) a cl)dirii# /ici intrar) &ntr9o &nc)pere pe care ea o 'ai *)!use doar prin c)r"i i la tele*i!or# /*u senti'entul c) i se taie respira"ia# +Doa'ne, asta este .a'era 1)r"ilor>+ Bi!itatorii nu puteau a?un e p:n) aici# Pere"ii &nc)perii se puteau ridica, de!*)luind strat dup) strat de %)r"i ale lu'ii# /cela era locul unde Roose*elt trasase cursul celui de al Doilea R)!-oi Dondial# .a un a')nunt tul-ur)tor, tot acela era locul de unde .linton recunoscuse rela"ia a*ut) cu Donica 0ewins;8# Dai i'portant, .a'era 1)r"ilor era un loc de trecere c)tre aripa de *est < !ona din .asa /l-) unde lucrau ade*)ra"ii factori de putere# Gra ulti'ul loc &n care 7a-rielle se :ndea s) a?un )# 6i i'a inase c) 'esa?ele fuseser) tri'ise de *reun intern &ntreprin!)tor sau de *reo secretar), lucr:nd &ntr9unul dintre -irourile sordide ale co'ple(ului# Se p)rea c) lucrurile st)teau cu totul altfel# +Der &n aripa de *est###+ 6nso"itorul o duse p:n) &n cap)tul unui coridor 'oc%etat i se opri &n dreptul unei ui f)r) &nse'ne# .ioc)ni# 7a-rielle si'"i c) ini'a &i sare din piept# < G desc%is, rosti cine*a din interiorul &nc)perii# B)r-atul desc%ise ua i &i f)cu se'n lui 7a-rielle s) intre# 7a-rielle trecu pra ul# Halu!elele erau trase, astfel &nc:t &nc)perea era practic &n penu'-r)# N)ri conturul *a al unei persoane e!:nd la un -irou# < Do'nioara /s%e= Bocea se au!i din spatele unui nor de fu'# < Bine ai *enit> O-inuindu9se cu se'i:ntunericul, 7a-rielle &ncepu s) deslueasc) un c%ip nelinititor de fa'iliar, iar 'uc%ii &i &n"epenir) de surprindere# +/S$/ &'i tri'ite 'ie 'esa?e prin e9'ail=+ < 6"i 'ul"u'esc c) ai *enit, !ise Dar?orie $enc% pe un ton distant# < Do'nioar)### $enc%= &n )i') 7a-rielle, -rusc incapa-il) s) respire# < Spune9'i Dar?orie> 1idoasa fe'eie se ridic), sco":nd fu' pe n)ri ca un -alaurF < $u i cu 'ine o s) de*eni' foarte -une prietene>

31 Nora% Dan or st)tea &n dreptul pu"ului de e(trac"ie, l:n ) $olland, Rac%el i .or;8, i pri*ea aura l)sat) de 'eteorit, nea r) ca s'oala# < Di;e, rosti ea, eti tu dr) u", dar ai luat9o ra!na# Nu *)d nici un fel de -iolu'iniscen") aici# $olland &i dorea acu' s) fi fil'at scenaI c:t) *re'e .or;8 se dusese dup) Nora% i dup) Din , -iolu'iniscen"a &ncepuse s) se esto'pe!e repede# 6n decurs de c:te*a 'inute, toate lu'ini"ele disp)ruser)# $olland arunc) o alt) -ucat) de %ea") &n ap), &ns) nu se &nt:'pl) ni'ic# Nici un fel de fosforescen") *erdeF

< @nde au disp)rut= se 'ir) .or;8# $olland a*ea c:t de c:t idee de ce se &nt:'plase# Biolu'iniscen"a, unul dintre cele 'ai in enioase 'ecanis'e de ap)rare ale naturii, repre!enta un r)spuns natural al planctonului atacat# Sesi!:nd c) e pe cale s) fie consu'at de or anis'e 'ai 'ari, planctonul &ncepea s) e'it) lu'in) &n speran"a atra erii unor pr)d)tori 'ult 'ai 'ari, care ar fi speriat atacatorul ini"ial# 6n ca!ul de fa"), planctonul, dup) ce intrase &n pu" printr9o sp)rtur), se tre!ise -rusc &ntr9un 'ediu de ap) dulce i &ncepuse s) e'it) cu disperare lu'in), deoarece apa dulce &l o'ora &ncet# < .red c) au 'urit# < /u fost ucii, rosti Nora% &n -)taie de ?oc# / intrat iepuraul &n -a!in i i9a p)pat# .or;8 se uit) ur:t la eaF < Ci eu a' *)!ut 'asa -iolu'iniscent), Nora%# < 6nainte sau dup) ce "i9ai luat do!a de 0SD= < De ce a' 'in"i &n pri*in"a asta= &ntre-) .or;8, disperat# < B)r-a"ii sunt 'incinoi din fire# < Dda, c:nd se culc) cu alte fe'ei, dar nu i c:nd e &n ?oc un plancton -iolu'iniscent# $olland oft)F < Nora%, cu si uran") tii c) planctonul triete &n oceane su%ea")# < Di;e, &i r)spunse ea, str)ful er:ndu9l cu pri*irea, te ro s) nu9'i dai tu 'ie lec"ii# Pentru tiin"a *oastr), e(ist) peste dou) sute de specii de diato'ee1O care !-urd) pe su- -anc%i!ele de %ea") din /rctica# Paispre!ece specii de nanofla elate autotrofe, dou)!eci de fla elate %eterotrofe, patru!eci de dinofla elate %eterotrofe i c:te*a specii de 'eta!oare, inclu!:nd aici poli%ete, a'fipode, copepode, eufauside i peti# Breo &ntre-are= $olland se &ncrunt)F < G clar c) tii 'ai 'ulte despre fauna arctic) dec:t 'ine i 'ai eti i de acord c) *ia"a a-und) su- noi# .a atare, de ce eti at:t de sceptic) &n pri*in"a faptului c) a' *)!ut plancton -iolu'iniscent= < Deoarece acest pu" este sigilat, Di;e# Gste un 'ediu de ap) dulce &nc%is# Nici un fel de plancton oceanic nu putea a?un e aici> < /' depistat sare &n ap), insist) $olland# Foarte sla-, dar era acolo# /pa s)rat) intr) aici cu'*a# < .orect, &l apostrof) cu scepticis' Nora%# /i ustat sare# Mi9ai lins ':neca unei *ec%i %aine &'-i-ate de sudoare i acu' ai %ot)r:t c) scan)rile de densitate ale sateli"ilor i cele cincispre!ece 'ostre de %ea") luate nu sunt corecte# $olland &i &ntinse ':neca ud) a %ainei drept do*ad)# < Di;e, eu nu9"i lin -leste'ata de %ain)# Nora% pri*i &n aur)F < / putea s) &ntre- de ce presupusul acela de plancton s9a %ot)r:t s) treac) prin acea presupus) sp)rtur)= < S) fie din pricina c)ldurii= &i su er) $olland# Dulte creaturi 'arine sunt atrase de c)ldur)# /' &nc)l!it 'eteoritul atunci c:nd l9a' e(tras# Planctonul putea fi atras instincti* c)tre 'ediul te'porar 'ai cald din pu"# Diato'ee, clas) de al e 'icroscopice 'onocelulare -rune9 )l-ui, care au corp+ &nc%is &ntre dou) *al*e silicioase, de for'a unui capac de cutie#
1O

.or;8 d)du din capF < Sun) lo ic# < 0o ic= Nora% &i d)du oc%ii peste capF < S) ti"i c) pentru un fi!ician pre'iat i un oceano raf de talie 'ondial) face"i un cuplu de speci'ene ciudate#B9a trecut *reo clip) prin 'inte :ndul c) este i'posi-il, din punct de *edere fi!ic,ca &n acest pu) s) a?un ) ap) de 'are, c%iar dac) ar e(ista *reo sp)rtur), ceea ce *) asi ur eu c) nu e ca!ul= Se uit) la a':ndoi co'p)ti'indu9i a'arnicF < Dar, Nora%###, &ncepu .or;8# < Do'nilor> /cu' ne afl)' deasupra ni*elului ')rii# Nora% -)tu piciorul &n %ea")# /lo= Foaia asta de %ea") se ridic) la trei!eci de 'etri deasupra apei# Poate *) a'inti"i creasta 'are de la cap)tul acestui %e9 "ar= Sunte' 'ai sus dec:t ni*elul oceanului# Dac) ar fi e(istat *reo fisur) &n acest pu", apa ar fi tre-uit s) cur ) din %e"ar, nu &n el# G o c%estie care se nu'ete ra*ita"ie> $olland i .or;8 se uitar) unul la altulF < Ra%at, e(cla') cel de9al doilea# 0a asta nu '9a' :ndit# Nora% ar)t) &nspre pu"ul plin cu ap)F < Poate c) a"i o-ser*at i c) ni*elul apei nu se sc%i'-)>=> $olland se si'"ea ca un idiot# Nora% a*ea dreptate &ntru totul# Dac) e(ista *reo sp)rtur), apa tre-uia s) cur ) &n afar, nu &n)untru# $olland r)'ase t)cut o *re'e, &ntre-:ndu9se ce ur'a# < Bine, oft) el# Se pare c) teoria fisurii nu are nici un sens# Dar a' *)!ut -iolu'iniscen") &n ap)# Sin ura conclu!ie este c) acesta nu este deloc un 'ediu &nc%is# 6'i dau sea'a c) 'ulte dintre datele tale despre %ea") sunt construite pe pre'isa c) acest %e"ar este un -loc solid de %ea"), dar### < Pre'isa= Nora% era din ce &n ce 'ai a itat)F < /'intete9"i c) n9au fost nu'ai datele mele, Di;e# N/S/ a a?uns la aceleai conclu!ii# *u to)ii a' confir'at c) acest %e"ar e solid# F)r) fisuri# $olland pri*i dincolo de do', c)tre 'ul"i'ea str:ns) &n !ona presei# < Orice se &nt:'pl), cred c), prin pris'a -unei9credin"e, ar tre-ui s) &l infor')' pe directorul ad'inistrati* i### < Ra%at> s:s:i Nora%# 6"i spun c) acest -loc de %ea") este pur# Nu o s) las ca datele 'ele s) fie puse la &ndoial) de un lins cu li'-a i de nite %alucina"ii a-surde# Porni &n oan) c)tre o !on) &n*ecinat) de apro*i!ionare i &ncepu s) str:n ) c:te*a unelteF < O s) iau o 'ostr) ca lu'ea de ap) i o s) *) ar)t c) aceast) ap) nu con"ine nici un fel de plancton < *iu sau 'ort> Rac%el i ceilal"i *)!ur) cu' Nora% folosete o pipet) steril), le at) de o sfoar), ca s) culea ) o pro-) de ap) din -a!inul cu %ea") topit)# Nora% puse c:te*a pic)turi pe un dispo!iti* 'inuscul care se')na cu un 'icroscop &n 'iniatur)# Dup) aceea se ! :i prin ocular, &ndrept:nd dispo!iti*ul c)tre lu'ina pro*enind din cealalt) parte a do'ului# 6n c:te*a secunde, &ncepu s) &n?ure# < ,suse 1ristoase> Nora% scutur) dispo!iti*ul i pri*i din nou prin ocular# < 0a nai-a> .e*a nu e &n re ul) cu acest refracto'etru> < /p) s)rat)= o ironi!a .or;8# Nora% se &ncrunt)F < 6n parte# 6nre istrea!) trei procente clorur) < ceea ce este de9a

dreptul i'posi-il# 7%e"arul )sta este !)pad) la pac%et# /p) dulce pur)# /r tre-ui s) nu fie nici un fel de sare# Nora% duse 'ostra la un 'icroscop 'ai 'are din apropiere i o e(a'in)# 7e'u# < Plancton= o &ntre-) $olland# < 0. polyhedra, &i r)spunse ea, cu *ocea e(tre' de cal')# Gste una dintre speciile de plancton pe care noi, laciolo ii, le *ede' des &n oceane su- -anc%i!ele de %ea")# Pri*i &nspre $ollandF < Sunt 'or"i acu'# G*ident, n9au supra*ie"uit prea 'ult &ntr9un 'ediu cu ap) s)rat) &n procent de doar trei la sut)# $o"i patru r)'aser) t)cu"i l:n ) pu"ul ad:nc# Rac%el se &ntre-) care era influen"a acestui parado( asupra descoperirii de ansa'-lu# Dile'a p)rea 'inor) &n co'para"ie cu tot ceea ce era le at de 'eteorit, dar, ca analist de infor'a"ii, ea fusese 'artor) la colapsul unor &ntre i teorii pornind de la c%estiuni 'ai ')runte dec:t aceasta# < .e se petrece aici= Bocea se')na cu un 'or')it fioros# $oat) lu'ea &i ridic) pri*irea# Din &ntuneric, se i*i for'a ca de urs a directorului ad'inistrati* al N/S/# < O disput) 'inor) le at) de apa din pu", &i r)spunse $olland# 6ncerc)' s) o re!ol*)'# .or;8 p)rea aproape -ucurosF < Datele lui Nora% despre %ea") sunt eronate# < S) ') lin i de dou) ori, opti Nora%# Directorul ad'inistrati* se apropie, cu spr:ncenele &ncruntateF < .are9i pro-le'a cu datele despre %ea")= $olland oft) e!it:ndF < G(ist) ap) s)rat) &n procent de trei la sut) &n pu"ul 'eteoritului, ceea ce contra!ice raportul laciolo ic, &n care se spune c) 'eteoritul era prins &ntr9un %e"ar pur de ap) dulce# F)cu o pau!)F < Dai e pre!ent i plancton# G;stro' p)rea aproape furiosF < G clar c) aa ce*a este i'posi-il> 6n %e"arul )sta nu e(ist) fisuri> Scan)rile din satelit o confir')# Deteoritul a fost si ilat &ntr9o 'atrice solid) de %ea")# Rac%el tia c) G;stro' a*ea dreptate# 6n confor'itate cu scan)rile de densitate ale N/S/, foaia de %ea") era solid) ca o st:nc)# Neci de 'etri de %e"ar &ncon?urau 'eteoritul din toate p)r"ile# F)r) fisuri# Ci totui, c:nd &i i'a in) cu' fuseser) efectuate acele scan)ri de densitate, un :nd -i!ar &i trecu prin 'inte### < 6n plus, continu) G;stro', 'ostrele de %ea") ale doctorului Dan9 or confir') soliditatea %e"arului# < .%iar aa> e(cla') Nora%, pun:nd refracto'etrul pe un -irou# G o du-l) corelare# Nici un fel de linii de fractur) &n %ea")# .eea ce ne las) f)r) nici un fel de e(plica"ie pentru apa s)rat) i pentru plancton# < De fapt, inter*eni Rac%el, cu o fer'itate &n *oce care o surprinse c%iar i pe ea, mai e+ist o posi-ilitate# ,deea &i *enise &n ti'p ce prin 'inte i se &n*)l')eau a'intiri cu totul ciudate# O pri*ir) to"i, cu e*idente e(presii de scepticis' pe c%ipuri# Rac%el !:'-iF < G(ist) o e(plica"ie perfect lo ic) pentru pre!en"a planctonului i a apei s)rate#

6i arunc) o pri*ire %oa") lui $ollandF < Ci c%iar ') &ntre-, Di;e, cu' de nu te9ai :ndit tu &nt:i la asta=

32 < Plancton nghe)at &n %e"ar= .or;8 Darlinson nu p)rea deloc con*ins de e(plica"ia lui Rac%elF < Nu *reau s)9"i stric -ucuria, dar fiin"ele au -unul o-icei s) 'oar) atunci c:nd &n %ea")# 7:nd)ceii )tia ne f)ceau se'ne lu'inoase, &"i a'inteti= < De fapt, inter*eni $olland, uit:ndu9se i'presionat la Rac%el, s9ar putea ca ea s) ai-) o oarecare dreptate# G(ist) unele specii care intr) &ntr9un soi de %i-ernare c:nd 'ediul &n care tr)iesc le9o i'pune# Odat), a' f)cut un episod pe te'a acestui feno'en# Rac%el &ncu*iin")F < /i ar)tat cu' tiuca nordic) &n %ea") &n lacuri, atept:nd anoti'9 pul cald &n care %ea"a se topete ca s) poat) &nota din nou# $ot tu ai *or-it despre nite 'icroor anis'e nu'ite +uri de ap)+ care se des%idratea!) co'plet &n deert, r)':n:nd aa *re'e &ndelun at), i re*in la di'en9siunile nor'ale c:nd &ncep ploile# $olland c%icotiF < /adar chiar &'i ur')reti serialul= Rac%el ridic) din u'eri, uor stin %erit)# < @nde *re"i s) a?un e"i, do'nioar) Se(ton= o &ntre-) Nora%# < .e *rea ea s) spun), inter*eni $olland, este un lucru care ar fi tre-uit s) &'i *in) &n 'inte ce*a 'ai de*re'e, i anu'e c) una dintre speciile 'en"ionate de 'ine &n serial era un fel de plancton care &n %ea") la latitudinile polare &n fiecare iarn), %i-ernea!) &n interiorul %e"ii i apoi re*ine la *ia") &n fiecare *ar), odat) cu su-"ierea stratului de %ea")# F)cu o pau!)# < G*ident, speciile pe care le9a' pre!entat &n serial nu fac parte din r:ndul celor -iolu'iniscente *)!ute aici, dar e posi-il s) se fi &nt:'plat acelai feno'en# < Planctonul &n %e"at, re*eni Rac%el, &ncura?at) s) &l *ad) at:t de entu!ias'at pe Dic%ael $olland, ar putea e(plica tot ce a' *)!ut noi aici# .:nd*a &n trecut, e posi-il ca 'ai 'ulte fisuri s) fi ap)rut &n acest %e"ar, s) se fi u'plut cu ap) s)rat) -o at) &n plancton, dup) care s) &n %e"e la loc# Dac) e(ist) -u!unare cu ap) srat nghe)at &n acest %e"ar= /p) s)rat) care con"ine plancton &n %e"at= ,'a ina"i9*) c), &n *re'e ce se ridica prin stratul de %ea"), 'eteoritul &nc)l!it a trecut printr9un astfel de -u!unar cu ap) s)rat)# 7%ea"a care *enea din apa s)rat) s9ar fi topit, eli-er:nd planctonul din %i-ernare i oferindu9ne un 'ic procent de sare &n apa dulce# < O%, pentru nu'ele lui Du'ne!eu> i!-ucni Nora% cu ostilitate# Dintr9odat), to"i a"i de*enit e(per"i &n laciolo ie> .or;8 p)rea i el scepticF < Dar atunci n9ar fi depistat sateli"ii orice -u!unare de %ea") diferit) odat) cu scanarea densit)"ii= 6n definiti*, %ea"a s)rat) i %ea"a dulce au densit)"i diferite# %oarte pu)in diferite, 'ai ad)u ) Rac%el# < Patru procente repre!int) o diferen") su-stan"ial), i9o rete!) repede Nora%# < Da, &n la(orator poate, o corect) Rac%el# Dar sateli"ii efectuea!)

')sur)torile de la dou) sute de ;ilo'etri altitudine, &n spa"iul cos'ic# .o'puterele lor au fost proiectate s) fac) diferen"e &ntre c%estii rosiere < %ea") de !loat), ranit de calcar# Se &ntoarse spre directorul ad'inistrati*F < /' dreptate afir':nd c) atunci c:nd ')soar) densit)"i din spa"iul cos'ic, sateli"ilor le lipsete re!olu"ia necesar) pentru a deose-i %ea"a s)rat) de %ea"a dulce= Directorul &ncu*iin")F < .orect# O diferen") de patru procente este su- pra ul de toleran") la detecta-ilitatea sateli"ilor# /cetia ar socoti %ea"a s)rat) i cea dulce ca identice# $olland p)rea intri atF < /sta ar e(plica i ni*elul sta"ionar al apei din pu"# Se uit) la Nora%F < Spuneai c) specia de plancton pe care ai *)!ut9o &n pu"ul de e(trac"ie se nu'ea### < 0. polyhedra, declar) senten"ios Nora%# Ci acu' te &ntre-i dac) 0. polyhedra poate %i-erna &n interiorul %e"ii= O s) fii +&nc:ntat+ s) afli c) r)spunsul este unul afir'ati*# .ate oric# 0. polyhedra se )sete &n -ancuri &n ?urul -anc%i!elor de %ea"), are -iolu'iniscen") i poate %i-erna &n interiorul %e"ii# /lte &ntre-)ri= Se uitar) unii la al"ii# Din tonul lui Nora% era e*ident c) ur'a un +dar+, i totui se p)rea c) ea toc'ai confir'ase teoria lui Rac%el# < /adar, se a*entur) $olland, spui c) e posi-il# /sta &nsea'n) c) e i corect= G lo ic) teoria asta= < /-solut, dac) sunte"i co'plet retarda"i# Rac%el se &nfurieF < *e a"i spus= Nora% Dan or se uit) fi( la Rac%elF < 6'i &nc%ipui c) &n profesia du'itale cunotin"ele li'itate sunt periculoase= Gi -ine, crede"i9') dac) *) spun c) acelai lucru este *ala-il i &n laciolo ie# Nora% &i pri*i pe to"i patru, pe r:ndF < S) l)'uresc c%estiunea asta o dat) pentru totdeauna# Bu!unarele de %ea") s)rat) po'enite de do'nioara Se(ton apar cu ade*)rat# Gle sunt ceea ce laciolo ii nu'esc intersti"ii# 6n orice ca! &ns), intersti"iile nu se for'ea!) ca -u!unare de ap) s)rat), ci 'ai de ra-) ca re"ele de filoane de %ea") s)rat), de rosi'i ec%i*alente firului de p)r# Deteoritul )la ar fi tre-uit s) treac) printr9o serie a nai-ii de deas) de intersti"ii ca s) eli-ere!e suficient) ap) s)rat) &nc:t s) cree!e un a'estec de trei procente &ntr9un -a!in at:t de ad:nc# G;stro' se str:'-)F < /adar este posi-il sau nu= < Niciodat), r)spunse Nora% sec# G co'plet i'posi-il# / fi dat de -u!unare de %ea") s)rat) &n 'ostrele 'ele# < Dostrele sunt luate prin fora?e efectuate &n principiu la &nt:'plare, nu= &ntre-) Rac%el# G(ist) *reo ans) ca &n aceste fora?e s) fi sc)pat, din &nt:'plare, *reo -ucat) de %ea") 'arin)= < /' forat drept &n ?os deasupra 'eteoritului# Dup) aceea a' forat de 'ai 'ulte ori la doar c:"i*a 'etri &n lateral pe fiecare parte# Dai aproape nu se putea# < 6ntre-a' i eu# < Discuta' ca s) ne afl)' &n trea-), !ise Nora%# ,ntersti"iile apar nu'ai &n ca!ul %e"ii se'oniere < %ea"a care se for'ea!) i se topete &ntr9un sin ur se!on# 7%e"arul Dilne este for'at din %ea") statornic < %ea") care se for'ea!) &n 'un"i i se 'en"ine p:n) 'i rea!: &n !onele

de rani") i cade &n 'are# Oric:t ar fi planctonul &n %e"at de con*ena-il pentru e(plicarea acestui 'ic feno'en 'isterios, pot s) arante! c) &n acest %e"ar nu e(ist) re"ele ascunse de plancton &n %e"at# 7rupul t)cu din nou# 6n ciuda anul)rii teoriei planctonului &n %e"at, Rac%el refu!a s) accepte aceast) teorie, toc'ai datorit) profesiunii sale de anali!are siste'atic) a datelor# Ctia din instinct c) pre!en"a planctonului &n %e"at &n %e"arul de su- ei repre!enta cea 'ai si'pl) solu"ie a aradei# +0e ea Parci'oniei+, &i spuse ea# ,nstructorii de la NRO aproape c) i9o introduseser) &n su-contient# +/tunci c:nd e(ist) e(plica"ii 'ultiple, cea 'ai si'pl) este, de o-icei, cea corect)#+ Gra clar c) Nora% Dan or a*ea 'ulte de pierdut dac) datele sale despre ais-er erau incorecte# Rac%el se &ntre-) dac) nu cu'*a fe'eia *)!use planctonul, &i d)duse sea'a c) reise i acu' &ncerca s) &i acopere ur'ele# < $ot ce tiu, !ise ea, este c) toc'ai a' infor'at &ntre ul personal al .asei /l-e c) acest 'eteorit a fost descoperit &ntr9o 'atrice de %ea") pur) i a fost si ilat acolo, neatins de influen"e e(terioare, din 141O, c:nd s9a separat dintr9un 'eteorit 'ai 'are i fai'os, denu'it Hun ersol# Faptele astea par a fi acu' &ndoielnice# Directorul ad'inistrati* al N/S/ t)cea, dar e(presia ra*) de pe c%ipul lui spunea totul# $olland &i drese lasulF < $re-uie s) fiu de acord cu Rac%el# 6n -a!in se )sete ap) s)rat) i plancton# Oricare ar fi e(plica"ia, pu"ul )la nu este &n 'od clar un 'ediu &nc%is# Pur i si'plu nu pute' afir'a aa ce*a# .or;8 p)rea cu'*a st:n?enit de ce*aF < L), oa'eni -uni, nu *reau s) fac pe astrofi!icianul aici, dar &n !ona 'ea de e(perti!), c:nd se co'it reeli,face' erori de miliarde de ani# Oare po*estea asta cu apa s)rat) i planctonul este c%iar at:t de i'portant)= Breau s) spun c) perfec"iunea %e"ii din ?urul 'eteoritului nu afectea!) &n nici un fel 'eteoritul &n sine, nu= /*e' fosilele# Ni'eni nu pune la &ndoial) autenticitatea lor. Dac) se do*edete c) s9au co'is reeli cu 'ostrele de %ea"), ni')nui nu9i *a p)sa cu ade*)rat# $ot ce *a conta *a fi c) a' )sit do*ada *ie"ii pe alte planete# < 6'i pare r)u, doctore Darlinson, &l contra!ise Rac%el, dar tre-uie s) ') opun, ca o persoan) care tr)iete din anali!a datelor# Orice sc)pare din datele pre!entate &n seara asta de N/S/ are darul de a arunca &ndoiala asupra credi-ilit)"ii &ntre ii descoperiri# ,nclusi* asupra autenticit)"ii fosilelor# 0ui .or;8 &i c)!u fa"aF < .e *re"i s) spune"i= /cele fosile sunt deasupra oric)rei -)nuieli> < Gu tiu asta# Du'nea*oastr) ti"i asta# Dar dac) 'arele pu-lic prinde de *este c) N/S/ a pre!entat &n cunotin") de cau!) date &ndoielnice despre 'ostre, crede"i9') c) *a &ncepe i'ediat s) se &ntre-e ce alte 'inciuni a 'ai lansat N/S/# Nora% f)cu un pas &nainte# Oc%ii &i sc)p)rauF < ,nfor'a"iile 'ele despre 'ostrele de %ea") nu pot fi puse la &ndoial)# Se &ntoarse c)tre directorul ad'inistrati*F < B) pot do edi, &n 'od cate oric, c) nu e(ist) nici o pun ) de %ea") s)rat) prins) &n %e"arul )sta> Directorul ad'inistrati* se uit) lun la ea# < .u'= Nora% &i detalie planul# Dup) ce ter'in), Rac%el tre-ui s) ad'it) c) ideea p)rea destul de re!ona-il)#

Directorul ad'inistrati* nu p)rea prea con*insF < Ci re!ultatele *or fi definiti*e= < B) pot confir'a sut) la sut), &l asi ur) Nora%# Dac) e(ist) *reun r)unte -leste'at de %ea") s)rat) oriunde &n apropierea acelui pu" de 'eteorit, *e"i *edea cu propriii oc%i# .%iar i nu'ai c:te*a pic)turi *or aprinde ec%ipa'entul 'eu ca un foc &n $i'es STuare# Fruntea ad'inistratorului se &ncre"i su- tunsoarea 'ilit)reasc)# < N9a*e' prea 'ult ti'p la dispo!i"ie# .onferin"a de pres) &ncepe peste c:te*a ore# < Pot *eni &napoi &n dou)!eci de 'inute# < .:t de departe pe %e"ar !ici c) tre-uie s) te duci= < Nu foarte# Dou) sute de 'etri sunt de a?uns# G;stro' d)du din capF < Gti con*ins) c) nu e(ist) riscuri= < O s) iau f)clii, r)spunse Nora%# ,ar Di;e *a 'er e cu 'ine# $olland &i ridic) pri*ireaF < Der i eu= < .ate oric da, Di;e> Bo' fi ancora"i# / aprecia o perec%e de -ra"e puternice acolo afar), dac) *:ntul se &nte"ete# < Dar### < /re dreptate, inter*eni ad'inistratorul, &ntorc:ndu9se spre $olland# Nu se poate duce sin ur)# / tri'ite c:"i*a oa'eni de9ai 'ei cu ea, dar, ca s) fiu sincer, a "ine c%estiunea asta cu planctonul 'ai de ra-) pentru noi, p:n) ce ne l)'uri' dac) e(ist) &ntr9ade*)r sau nu# $olland &ncu*iin") e!it:nd# < / *rea i eu s) 'er , se oferi Rac%el# Nora% s)ri ca o co-r)F < Pe nai-a *rei> < De fapt, inter*eni directorul, de parc) toc'ai &i picase fisa, cred c) '9a si'"i 'ai -ine dac) a' folosi for'ula de ancorare standard &n ec%ip)# Dac) 'er e"i &n doi i Di;e alunec), n9o s)9l po"i sus"ine# Patru oa'eni &nsea'n) 'ult 'ai 'ult) si uran") dec:t doi# Se opri, uit:ndu9se la .or;8F < /sta &nsea'n) du'neata sau doctorul Din # Pri*i &n ?ur prin %a-isfer)F < /propo, unde este doctorul Din = < Nu l9a' *)!ut de ce*a *re'e, !ise $olland# Poate c) tra e un pui de so'n# G;stro' se &ntoarse spre .or;8F < Doctore Darlinson, nu9"i pot cere s) iei afar) cu ei, dar dac)### < .e 'a'a nai-ii= r)spunse .or;8# O s) a' ri?) ca ni'eni s) nu p)"easc) ni'ic# < Nu> se opuse cate oric Nora%#Patru persoane &nsea'n) &ncetineal)# Gu i Di;e 'er e' sin uri# -u 'er e"i sin uri> $onul lui G;stro' nu ad'itea replic)# < G(ist) un 'oti* pentru care ancorele sunt proiectate pentru ec%ipe de patru, i noi o s) proced)' &n cel 'ai si ur 'od cu putin")# @lti'ul lucru de care a' ne*oie este un accident cu c:te*a ore &nainte de cea 'ai i'portant) conferin") de pres) din istoria N/S/#

3J 7a-rielle /s%e se si'"i ciudat de nesi ur) &n at'osfera &nc)rcat) de

fu' din -iroul lui Dar?orie $enc%# +.e nai-a ar putea *rea aceast) fe'eie de la 'ine=+ 6n spatele unicului -irou din &nc)pere, $enc% se l)s) pe spate &n scaun# P)rea s) se -ucure din plin de disconfortul lui 7a-rielle# < $e deran?ea!) fu'ul= &ntre-) ea, sco":ndu9i o alt) "i ar) din pac%et# < Nu, 'in"i 7a-rielle# $enc% i9o aprinsese oricu'F < $u i candidatul t)u *9a"i luat r)u de tot de N/S/ &n ti'pul acestei ca'panii# < /de*)rat, r)-ufni 7a-rielle, f)r) a se osteni s)9i ascund) ':nia ra"ie unor &ncura?)ri creatoare# / *rea o e(plica"ie# $enc% o pri*i cu inocen")F < Brei s) tii de ce te9a' ali'entat cu e9'ail9uri pentru atacurile tale contra N/S/= < ,nfor'a"iile pe care 'i le9a"i tri'is &i d)unau preedintelui# < Pe ter'en scurt, da# $onul a'enin")tor al *ocii lui $enc% o nelinitea pe 7a-rielle i 'ai 'ult# < /sta ce 'ai &nsea'n)= < .al'ea!)9te, 7a-rielle# Desa?ele 'ele n9au sc%i'-at prea tare starea de lucruri# Senatorul Se(ton se luase de N/S/ cu 'ult &nainte de inter*en"ia 'ea# Pur i si'plu l9a' a?utat s)9i clarifice discursul# S)9i &nt)reasc) po!i"ia# < S)9i consolide!e po!i"ia= < .%iar aa# $enc% !:'-i, sco":ndu9i la *edere din"ii p)ta"i# < .%estie de care, tre-uie s) o spun, a profitat din plin &n aceast) dup)9a'ia!) la .NN# 7a-rielle &i a'inti reac"ia senatorului la &ntre-area9capcan) a lui $enc%# +Da, *oi ac"iona pentru a-olirea N/S/#+ Se(ton se -) ase sin ur &n col", dar ieise din clenci printr9o 'utare de for")# Fusese 'utarea corect)# Nu9i aa= Dup) pri*irea satisf)cut) a lui $enc%, 7a-rielle si'"i c) &i lipseau nite infor'a"ii esen"iale# .onsilierul preedintelui se ridic) -rusc# Statura ei deirat) do'ina &ntrea a &nc)pere# .u "i ara at:rn:ndu9i de -u!e, se &ndrept) spre un seif ascuns &n perete, de unde scoase un plic ros, apoi se &ntoarse la -irou i se reae!)# 7a-rielle pri*i plicul *olu'inos# $enc% !:'-i i ascunse plicul &n poal) ca un ?uc)tor de poc%er care ascunde o c%int) roial)# .u *:rfurile &n )l-enite ale de etelor &ncepu s) -at) dara-ana pe col"ul -iroului,sco":nd o sc:r":ial) repetat), sup)r)toare, de parc) ar fi sa*urat din plin 'o'entele care ur'au# 7a-rielle tia c) de *in) era doar contiin"a ei &nc)rcat), &ns) cel 'ai 'ult se te'ea de faptul c) plicul putea con"ine do*e!i despre a*entura pe care o a*use cu senatorul# +G ridicol+, &ncerc) ea s) se liniteasc)# 6nt:lnirea a*usese loc dup) orele de pro ra', &n -iroul senatorial i!olat# /sta ca s) nu se 'ai ia &n calcul faptul c) astfel de do*e!i, poten"ial de"inute de .asa /l-), ar fi fost f)cute de?a pu-lice# +S9ar putea s) ai-) oarece -)nuieli, &i !ise ea, dar n9au nici un fel de do*ad)#+ $enc% &i stri*i "i ara &n scru'ier)F < Do'nioar) /s%e, c%iar dac) c) eti contient) sau nu, eti prins) &n 'i?locul unei -)t)lii care a &nceput s) fac) ra*a ii &n Eas%in ton, departe de oc%ii pu-licului, &nc) din 155O# Dutarea de desc%idere o lu) prin surprindere pe 7a-rielleF

< Pardon= $enc% &i aprinse alt) "i ar)# Bu!ele su-"iri traser) cu sete din ea, astfel &nc:t *:rful se &nroi puternicF < .e tii despre o le e intitulat) /ctul de Pro'o*are a .o'erciali!)rii Spa"iului= 7a-rielle nu au!ise niciodat) de aa ce*a# Ridic), de!orientat), din u'eri# < N)u= se 'ir) $enc%# D) surprinde# /sta dac) iau &n considera"ie platfor'a candidatului t)u# 0e ea a fost propus) &n 155O de senatorul Eal;er# 6n esen"), acest docu'ent se referea la eecul N/S/ de a 'ai &ntreprinde *reo ac"iune sau descoperire i'portant) dup) pri'a e(pedi"ie pe care a f)cut9o o'ul pe 0un)# 0e ea pre*ede pri*ati!area i'ediat) a N/S/ prin *:n!area necondi"ionat) a acti*elor a en"iei c)tre co'panii aerospa"iale pri*ate i per'iterea siste'ului concuren"ial al pie"ei s) e(plore!e spa"iul cos'ic 'ai eficient, eli-er:nd astfel pl)titorii de ta(e de po*ara pe care o suport) acu' prin &ntre"inerea N/S/# 7a-rielle &i au!ise pe criticii N/S/ su er:nd pri*ati!area ca solu"ie pentru pro-le'ele N/S/, dar %a-ar n9a*ea c) acea idee se concreti!ase &ntr9un proiect de le e# < Docu'entul )sta, relu) $enc%, a fost pre!entat .on resului de patru ori p:n) acu'# Gste si'ilar cu le ile prin care s9au pri*ati!at cu succes industrii u*erna'entale precu' produc"ia de uraniu# .on resul a adoptat docu'entul de fiecare dat) c:nd i9a fost pre!entat spre apro-are# Din fericire, .asa /l-) i9a e(ercitat dreptul de *eto &n toate cele patru oca!ii# Nac%ar8 1erne8 de?a i9a e(ercitat acest drept de dou) ori# < Ci care e pro-le'a= < Pro-le'a e c) senatorul Se(ton *a sus"ine cu si uran") aceast) le e dac) *a fi ales preedinte# /' 'oti*ele 'ele s) cred c) Se(ton nu *a a*ea nici un fel de re'uc)ri s) *:nd) N/S/ ofertan"ilor pri*a"i cu pri'a oca!ie# Pe scurt, candidatul t)u *a spri?ini pri*ati!area &n dauna folosirii dolarilor a'ericani din ta(e pentru finan"area e(plor)rii spa"iului cos'ic# < Din c:te tiu eu, senatorul n9a f)cut pu-lic nici un co'entariu le at de po!i"ia personal) &n pri*in"a acestei le i# < /a e# .u toate astea, cunosc:ndu9i ?ocul politic, presupun c) n9ai fi surprins) dac) l9ai au!i spri?inind acest docu'ent# < Siste'ele de pia") concuren"ial) aduc cu ele eficien"a# < /' s) iau asta drept un r)spuns afir'ati*, rosti $enc%, uit:ndu9 se drept &n oc%ii interlocutoarei# G trist, dar pri*ati!area N/S/ este o idee conda'na-il), iar din acest punct de *edere e(ist) nenu')rate 'oti*e pentru care ad'inistra"iile de la .asa /l-) au respins o ase'enea le e c%iar din 'o'entul conceperii ei# < /' au!it ar u'entele &'potri*a pri*ati!)rii a en"iei spa"iale,replic) 7a-rielle, i *) &n"ele preocup)rile# < .%iar aa= $enc% se aplec) spre eaF < .e ar u'ente ai au!it= 7a-rielle &i sc%i'-) po!i"ia, st:n?enit)F < Gi -ine, cel 'ai 'ult se te' cei din 'ediul uni*ersitar < cea 'ai frec*ent) opinie fiind aceea c), dac) N/S/ se pri*ati!ea!), cursa noastr) actual) de do-:ndire a cunotin"elor tiin"ifice despre spa"iul cos'ic *a fi a-andonat) &n fa*oarea unor afaceri profita-ile# < /de*)rat# Ctiin"a spa"ial) ar &nceta instantaneu s) 'ai e(iste# 6n de a c%eltui -ani pentru studierea uni*ersului, co'paniile spa"iale pri*ate ar oli asteroi!ii de resurse 'inerale, ar construi %oteluri turistice

&n spa"iu i ar oferi ser*icii de lansare a sateli"ilor co'erciali# De ce s9ar deran?a co'paniile pri*ate s) studie!e ori inile uni*ersului nostru, c:nd po*estea asta i9ar costa 'iliarde de dolari, f)r) nici un fel de profit= < Gle n9ar face9o, contraatac) 7a-rielle# 6ns) cu si uran") c) un Fond Na"ional pentru Ctiin"a Spa"ial) ar putea fi finan"at pentru lansarea de 'isiuni acade'ice# < /cest siste' e(ist) de?a# Se nu'ete N/S/# 7a-rielle t)cu# < /-andonarea tiin"ei &n fa*oarea profiturilor este doar un aspect al pro-le'ei, continu) $enc%# Nici ')car nu e rele*ant prin co'para"ie cu %aosul cu'plit care ar re!ulta din per'isiunea acordat) sectorului pri*at de a aler a dup) -unul plac prin spa"iu# /' renate Bestul S)l-atic# /' *edea pionieri e'i":nd preten"ii asupra 0unii i asteroi!ilor, i prote?:ndu9i aceste preten"ii prin for")# /' au!it de?a despre cereri ale unor co'panii care *or s) construiasc) panouri pu-licitare cu neon pe care s) le lanse!e pe cerul &n ti'pul nop"ii# /' *)!ut cereri de %oteluri &n spa"iu i parcuri turistice, printre ale c)ror opera"iuni se nu')r) e?ectarea unoaielor &n *idul spa"ial i crearea unor traiectorii or-itale nu'ai pentru de?ec"ii# De fapt, c%iar ieri a' citit o propunere din partea unei co'panii prin care se pre*ede transfor'area spa"iului &n 'ausoleu, prin lansarea 'or"ilor pe or-it)# 6"i po"i i'a ina sateli"ii notri de co'unica"ii intr:nd &n coli!iune cu sicrie plutitoare= S)pt)':na trecut), &n -iroul 'eu a *enit eful 'ulti'iliardar al unei co'panii, cer:ndu9'i s) lanse! o 'isiune c)tre un asteroid apropiat de $erra, pe care s) &l atra 'ai aproape de P)':nt, ur':nd ca el s) &nfiin"e!e acolo 'ine de e(ploatare a unor 'inerale pre"ioase# / tre-uit c%iar s)9i rea'intesc acestui indi*id c) atra erea de asteroi!i &n apropierea or-itei terestre i'plic) riscuri 'a?ore, put:nd pro*oca o catastrof)> Do'nioar) /s%e, te pot asi ura c), dac) aceast) le e de*ine oficial), aca de &ntreprin!)tori pri*a"i care se *a arunca fl)':nd) asupra spa"iului cos'ic nu *a fi for'at) din oa'eni de tiin")# Bor fi &ntreprin!)tori cu -u!unare ad:nci i 'in"i &n uste# < .on*in )toare ar u'ente, co'ent) 7a-rielle, iar eu sunt si ur) c) senatorul *a c:nt)ri foarte serios aceste aspecte dac) se *a tre!i &n postura de a apro-a o ase'enea le e# Pot s) &ntre- ce le )tur) au toate astea cu 'ine= Pri*irea lui $enc% se fi() asupra "i )riiF < Dul"i oa'eni *or s) fac) -ani &n spa"iul cos'ic, iar rup)rile de lo--8 politic se or ani!ea!) &n sensul &ndep)rt)rii tuturor restric"iilor i desc%iderii -aierelor pun ii# Puterea de *eto a -iroului pre!iden"ial r)':ne sin ura -arier) &n calea pri*ati!)rii### &'potri*a co'pletei anar%ii &n spa"iul cos'ic# < /tunci &l sf)tuiesc pe Nac% 1erne8 s) &i e(ercite dreptul de *eto din nou# < Gu ') te' c) senatorul t)u nu *a fi la fel de prudent dac) *a fi ales# < Din nou, presupun c) senatorul *a c:nt)ri cu aten"ie toate aspec9 tele dac) se *a afla &n po!i"ia de a e'ite ?udec)"i asupra acestei le i# $enc% nu p)rea pe deplin con*ins)F < /i idee c:t c%eltuiete senatorul Se(ton pe pu-licitate &n 'ass9 'edia= 6ntre-area nu o lu) prin surprindere# < .ifrele sunt de do'eniul pu-lic# < Dai 'ult de trei 'ilioane de dolari pe lun)# 7a-rielle ridic) din u'eriF < Dac) aa spune"i du'nea*oastr)#

.ifra era apropiat) de realitate# < Sunt o roa!) de -ani c%eltui"i# < .%iar are 'ul"i -ani de c%eltuit# < Da, i9a f)cut planurile -ine# Sau, 'ai de ra-), s9a mritat -ine# $enc% se opri ca s) scoat) un nor de fu' pe n)riF < .e tra edie cu ne*asta lui, Aat%erine> Doartea ei l9a afectat pro9 fund# Scoase un oftat tra ic, e*ident 'i'atF < / 'urit nu cu 'ult ti'p &n ur'), nu= < B) ro s) trece"i la su-iect sau eu plec> $enc% tui din str)fundul pl)':nilor i se &ntinse s) ia plicul *olu'i9 nos# Scoase o sti*) 'ic) de %:rtii prinse cu capse i i9o &n':n) lui 7a-rielle# < Situa"ia financiar) a lui Se(ton# 7a-rielle studie, uluit), docu'entele, care cuprindeau infor'a"ii din ur'a cu c:"i*a ani# Dei nu cunotea a')nunte despre finan"ele lui Se(9 ton, 7a-rielle nu se &ndoia c) datele erau autentice <conturi -ancare, conturi de carduri de credit, &'pru'uturi, acti*e 'o-iliare, acti*e i'o-iliare, datorii, c:ti uri de capital i pierderi# < /cestea sunt infor'a"ii confiden"iale# De unde le a*e"i= < Nu e trea-a ta care e sursa# Dar dac) *ei !)-o*i ce*a ti'p s) studie!i aceste cifre, *ei *edea li'pede c) senatorul Se(ton nu de"ine su'ele de -ani pe care le c%eltuiete &n 'od curent# Dup) 'oartea so"iei sale, a distrus cea 'ai 'are parte a 'otenirii ei pe in*esti"ii proaste, confort personal i cu'p)rarea *ictoriei &n ale erile pri'are# .u ase luni &n ur'), candidatul t)u era falit# 7a-rielle sesi!) c) a*ea de9a face cu o caceal'a# Dac) Se(ton era falit, cu si uran") nu se co'porta ca atare# 6n fiecare s)pt)':n) cu'p)ra spa"ii pu-licitare tot 'ai 'ari# < .andidatul t)u, continu) $enc%, c%eltuiete acu' de patru ori 'ai 'ult dec:t preedintele# Ci n9are nici un fel de a*ere personal)# < Pri'i' 'ulte dona"ii# < Da, unele dintre ele le ale# 7a-rielle &i ridic) pri*ireaF < *e-a)i spus= $enc% se aplec) peste -irou, astfel &nc:t 7a-rielle &i 'irosi respira"ia &nc)rcat) de nicotin)F < 7a-rielle /s%e, &"i *oi pune o &ntre-are i "i9a su era s) te :ndeti foarte -ine &nainte de a9'i r)spunde# De r)spunsul t)u depinde dac) &"i *ei petrece ur')torii c:"i*a ani &n &nc%isoare sau nu# Ctii ce*a despre faptul c) senatorul Se(ton accept) 'it) electoral) enor') din partea co'paniilor aerospa"iale care au 'iliarde de dolari de c:ti at din pri*ati!area N/S/= 7a-rielle se uit) fi( la eaF < Gste o acu!a"ie a-surd)> < Brei s) spui c) n9ai %a-ar de o ase'enea acti*itate= < .red c) a ti dac) senatorul accept) o 'it) const:nd &n su'ele i'ense pe care le *e%icula"i# $enc% &i !:'-i lacialF < 7a-rielle, &n"ele c) senatorul Se(ton "i9a &'p)rt)it multe, dar te asi ur c) sunt i 'ai 'ulte lucruri pe care nu le cunoti despre el# 7a-rielle se ridic)F < 6nt:lnirea asta a luat sf:rit> < Din contr), replic) $enc%, sco":nd ce 'ai r)')sese din dosar i &'pr)tiind con"inutul pe -irou# 6nt:lnirea asta de9a-ia acu' &ncepe#

33 6n)untrul +ca'erei de pre )tire+ a %a-isferei, Rac%el Se(ton se si'"ea ca un astronaut, &n ti'p ce se strecura &ntr9unui dintre costu'ele N/S/ de supra*ie"uire &n orice cli'at# .ostu'ul ne ru, alc)tuit dintr9o sin ur) pies), cu lu ), se')na cu unul onfla-il de scafandru# Daterialul du-lu, confec"ionat din spu') inteli ent), era pre*)!ut cu 'ici canale prin care se putea po'pa un el dens, cu proprietatea de a re la te'peratura corpului at:t &n 'edii fier-in"i, c:t i &n cele foarte reci# 6n ti'p ce &i tr) ea lu a pe cap, Rac%el se uit) la directorul ad'inistrati* al N/S/# /r)ta ca un pa!nic t)cut la u), &n 'od clar ne'ul"u'it de necesitatea acestei ne&nse'nate 'isiuni# Nora% Dan or -o'-)nea tot felul de o-scenit)"i, &n *re'e ce se &n ri?ea ca toat) lu'ea s) fie -ine ec%ipat)F < @ite unul e(tra:ndesat, !ise ea, arunc:ndu9i lui .or;8 costu'ul potri*it# $olland se &'-r)case de?a pe ?u')tate cu ec%ipa'entul lui# De &ndat) ce Rac%el se ec%ip) co'plet, Nora% )si *al*a dintr9o parte i o conect) pe Rac%el la un tu- care ieea dintr9o canistr) ar intie se')n:nd cu un tu- 'are de o(i en pentru scafandri# < ,n%alea!), !ise Nora%, desc%i!:nd *al*a# Rac%el au!i un uierat i si'"i elul in?ectat &n costu'# Spu'a inteli9 ent) se &ntinse, iar costu'ul se str:nse &n ?urul trupului, ap)s:nd pe %ainele interioare# Sen!a"ia &i a'intea de 'o'entele c:nd &i introducea su- ap) ':na pe care purta o ')nu) de cauciuc# .:nd se u'fl) &n ?urul capului, lu a &i ap)s) pe urec%i, esto'p:nd orice sunete din e(terior# +Parc) sunt &ntr9un cocon#+ < .el 'ai -un lucru la costu'ul Dar; ,U, !ise Nora%, este a'orti!a9 rea# Po"i s) ca!i drept &n fund i nu si'"i ni'ic# Rac%el era de acord# Se si'"ea de parc) ar fi fost &ncastrat) &ntr9o saltea# Nora% &i d)du o serie de unelte < un topor de %ea") i cle'e de prindere, pe care le ata) de centura prins) de 'i?locul ei# < $oate astea= &ntre-) Rac%el, pri*ind ec%ipa'entele# .a s) 'er e' dou) sute de 'etri= Oc%ii lui Nora% se &n ustar)F < Bre"i s) *eni"i sau nu= $olland &i f)cu &ncura?ator din cap lui Rac%elF < Nora% este doar foarte ri?ulie# .or;8 se conect) la tu-ul cu el i &i u'fl) costu'ul, p)r:nd a'u9 !at# < D) si't ca i cu' a purta un pre!er*ati* uria# Nora% e'u, de! ustat)F < .a i cu' ai tii ce e )la, nef### $olland se ae!) c%iar l:n ) Rac%el# 6i !:'-i, &n *re'e ce ea &i punea ci!'ele rele i cra'poaneleF < Gti si ur) c) *rei s) *ii= 6n oc%ii lui se citea o &n ri?orare care o 'ica# Rac%el sper) ca &ncu*iin"area ener ic) din cap o s)9i ascund) tea'a care sporea &n fiecare clip)# +Dou) sute de 'etri### nu e deloc departe#+ < Ci tu care credeai c) po"i )si e'o"ii doar &n ad:ncurile apelor# $olland c%icoti i &i ata) propriile cra'poaneF

< /' %ot)r:t c) &'i place 'ult 'ai 'ult apa lic%id) dec:t c%estia asta &n %e"at)# < Die nu9'i place nici una, nici cealalt), &i r)spunse Rac%el# .:nd era' copil a' c)!ut &ntr9o copc) f)cut) &n %ea")# De atunci 'i9e fric) de ap)# $olland o pri*i cu si'patieF < 6'i pare r)u s) aud aa ce*a# Dup) ce ter'in)' aici, *a tre-ui s)9'i faci o *i!it) pe 0oya. O s)9"i sc%i'- p)rerea &n le )tur) cu apa# 6"i pro'it# ,n*ita"ia o surprinse# 0oya era na*a de cercetare a lui $olland, renu9 'it) at:t pentru rolul pe care &l a*ea &n .ma'ing ,eas, c:t i pentru reputa"ia de a fi una dintre na*ele cu cel 'ai -i!ar aspect# Rac%el tia c) &i *a fi reu s) refu!e o ase'enea in*ita"ie, dei o nelinitea profund# < /cu' e ancorat) la dou)!eci de ;ilo'etri de New Herse8, continu) $olland, lupt:ndu9se cu cra'poanele# < Pare un loc nepl)cut# < Nicidecu'# /tlanticul e un loc incredi-il# $oc'ai ne pre )tea' s) fil')' un nou docu'entar c:nd a' fost &ntrerupt &ntr9un 'od at:t de -rutal de preedinte# Rac%el i!-ucni &n r:sF < S) fil'e!i un docu'entar despre ce= < ,phyma mo#arran i 'e afisuri oceanice# Rac%el se str:'-)F < D) -ucur c) a' &ntre-at# $olland ispr)*i de 'ontat cra'poanele i &i ridic) pri*ireaF < Serios, *oi fil'a &n !on) c:te*a s)pt)':ni# Eas%in tonul nu e foarte departe de coasta din Herse8# Bino c:nd te &ntorci acas)# N9are rost s) te te'i de ap) pentru tot restul *ie"ii# Gc%ipa?ul 'eu o s) &ntind) co*orul rou pentru tine# 6l &ntrerupse *ocea ':nioas) a lui Nora% Dan orF < Der e' afar) sau ') duc s) *) aduc *ou) nite lu':n)ri i a'panie=

3K 7a-rielle /s%e %a-ar n9a*ea ce sens a*eau docu'entele &'pr)tiate acu' pe -iroul lui Dar?orie $enc%# Sti*a includea fotocopii ale unor scrisori, fa(uri, transcrieri ale unor con*or-iri telefonice, i toate p)reau s) sus"in) acu!a"ia c) senatorul Se(ton purta tratati*e secrete cu di*erse co'panii aerospa"iale pri*ate# $enc% &i &'pinse c:te*a foto rafii al-9ne ru c)tre 7a-rielleF < Presupun c) &"i sunt necunoscute> 7a-rielle se uit) la po!e# Pri'ul instantaneu &l ar)ta pe senator co-or:nd dintr9un ta(i &ntr9un soi de ara? su-teran# +Se(ton nu 'er e niciodat) cu ta(iul#+ /l doilea instantaneu era luat de la 'are distan") i &l pre!enta pe Se(ton urc:nd &ntr9o du-) al-), parcat)# 6n du-) p)rea s)9 l atepte un -)r-at &n *:rst)# < .ine e= se interes) 7a-rielle, -)nuind c) foto rafiile sunt contraf)cute# < @n tip tare de la SFF# 7a-rielle p)rea oarecu' &n cu'p)n)F < $%e Space Frontier Foundation14=
14

Funda"ia pentru Frontiera Spa"ial)

SFF era un soi de sindicat al co'paniilor aerospa"iale pri*ate# Repre!enta interesele antreprenorilor aerospa"iali, ale &ntreprin!)torilor i ale fondurilor de in*esti"ii cu capital de risc < practic orice entitate pri*at) care *oia s) ias) &n spa"iu# $o"i adoptaser) atitudini critice fa") de N/S/, ar u'ent:nd c) pro ra'ul spa"ial a'erican i'plica practici de afaceri necinstite pentru a &'piedica fir'ele pri*ate de la lansarea propriilor 'isiuni &n spa"iu# < SFF, continu) $enc%, repre!int) acu' peste o sut) de corpora"ii i'portante, unele foarte -o ate, care ateapt) ner)-d)toare ratificarea /ctului de Pro'o*are a .o'erciali!)rii Spa"iului# 7a-rielle 'edit) la cele aflate# Din ra"iuni e*idente, SFF era un spri?initor puternic al ca'paniei lui Se(ton, dei senatorul a*usese ri?) s) nu stea prea aproape de ei, din pricina tacticilor du-ioase de lo--8 pro'o*ate de acetia# SFF pu-licase recent un protest e(plo!i*, &n care spunea c) N/S/ era, de fapt, un +'onopol ile al+, a c)rui capacitate de a opera &n pierdere i de a continua s) r)':n &n afaceri repre!enta o co'peti"ie incorect) fa") de fir'ele pri*ate# 6n confor'itate cu SFF, oric:nd /$ Z $ a*ea ne*oie de lansarea unui satelit de teleco'unica"ii, 'ai 'ulte co'panii aerospa"iale pri*ate puteau oferi ser*iciul la un pre" re!ona-il de K0 de 'ilioane de dolari# Din nefericire, N/S/ inter*enea &ntotdeauna i se oferea s) lanse!e satelitul pentru doar 2K de 'ilioane de dolari, c%iar dac) toate costurile ser*iciului erau de cinci ori 'ai 'ari> +Operarea cu pierderi este o cale prin care N/S/ &i 'en"ine 'onopolul asupra spa"iului, acu!au a*oca"ii SFF# ,ar pl)titorii de ta(e r)':n s) tra ) ponoasele#+ < /ceast) po!) de!*)luie faptul c) senatorul are &nt:lniri secrete cu o or ani!a"ie care repre!int) &ntreprinderile spa"iale pri*ate, continu) $enc%, f)c:nd se'n &nspre alte docu'ente de pe -irou# Noi de"ine' i 'e'o9uri interne SFF prin care se face apel la str:n erea de su'e 'ari de -ani de la co'paniile 'e'-re, su'e aproape e ale cu *aloarea lor de pia"), care s) fie transferate &n conturi controlate de senatorul Se(ton# De fapt, aceste a en"ii spa"iale pri*ate se ralia!) pentru a9l instala pe Se(ton la .asa /l-)# Pot doar s) presupun c) el a fost de acord s) pro'ul e le ea i s) pri*ati!e!e N/S/ &n ca! c) e ales# 7a-rielle pri*i teancul de %:rtii# .ontinua s) e!iteF < B) atepta"i ca eu s) cred c) e(ist) do*e!i la .asa /l-) care s) de'onstre!e c) principalul ei contracandidat este i'plicat &n finan")ri ile ale de ca'panii electorale i c), din cine tie ce 'oti*, du'nea*oastr) "ine"i totul secret= < Dar ce cre!i= 7a-rielle se uit) &nfuriat) la interlocutoareF < .a s) fiu sincer), .unosc:ndu9*) talentul pe care &l a*e"i &n opera"iuni de 'anipulare, 'i se pare 'ai lo ic s) &ncerca"i s) ') duce"i de nas cu docu'ente contraf)cute i cu foto rafii create de un te%nician priceput de la .asa /l-) i de co'puterul lui ultraperfor'ant# < /r fi posi-il, recunosc# Dar nu e ade*)rat# < Nu= /tunci cu' a"i o-"inut toate aceste docu'ente interne ale co'paniilor= Resursele necesare pentru furtul acestor pro-e de la at:tea co'panii dep)esc c%iar i posi-ilit)"ile .asei /l-e# < /i dreptate# ,nfor'a"iile au *enit aici su- for'a unui cadou nesolicitat# 7a-rielle era acu' co'plet pierdut)# < O%, da, continu) $enc%, a*e' o 'ul"i'e de astfel de infor'a"ii# Preedintele are 'ul"i alia"i politici puternici, care ar *rea s)9l *ad) &n continuare la .asa /l-)# /'intete9"i c) senatorul t)u *rea reduceri &n toate locurile < 'ulte dintre ele c%iar aici, &n Eas%in ton# Senatorul

Se(ton n9are nici un fel de scrupule &n citarea -u etului &nc)rcat al FB,9 ului ca e(e'plu de dep)ire a c%eltuielilor -u etare# / &ndreptat c:te*a atacuri i &'potri*a ,RS12# Poate c) cine*a din aceste dou) or anis'e s9a sup)rat# 7a-rielle pricepu alu!ia# Oa'enii din FB, i din ,RS a*eau 'i?loace de a o-"ine astfel de infor'a"ii, pe care le puteau tri'ite apoi c)tre .asa /l-) ca un cadou de spri?inire a reale erii preedintelui# .e nu putea s) cread) 7a-rielle &ns) era c) senatorul Se(ton s9ar fi an a?at &n finan")ri ile ale# < Dac) aceste date sunt corecte, !ise ea, fapt de care ') &ndoiesc puternic, de ce nu le9a"i f)cut pu-lice= < $u de ce cre!i= < Pentru c) sunt o-"inute ile al# < N9are i'portan") cu' le9a' o-"inut# < Bine&n"eles c) are i'portan")# Sunt pro-e de nead'is la o audiere# < .e audiere= G &ndea?uns s) tri'ite' infor'a"iile unui !iar care o s) pu-lice po*estea din surse credi-ile, cu foto rafii i copii ale docu'entelor ataate# Se(ton *a fi socotit *ino*at p:n) la pro-area ne*ino*)"iei# ,ar 'ult procla'ata lui po!i"ie anti9N/S/ *a constitui do*ada *irtual) c) ia 'it)# 7a-rielle &i d)du sea'a c) a*ea dreptate# < Bine, accept) ea, atunci de ce nu *9a"i dus cu po*estea la !iare= < Pentru c) e o atitudine ne ati*)# Preedintele a pro'is s) nu fie ne ati* &n ca'panie i *rea s) se "in) de aceast) pro'isiune c:t de 'ult ti'p *a putea# +Da, asta s)9i spui cui *rei tu>+ < /dic) preedintele este at:t de 'oral, &nc:t refu!) s) ias) &n pu-lic cu astfel de do*e!i pentru c) popula"ia ar putea considera asta o atitudine ne ati*)= < Gste o atitudine ne ati*) pentru "ar)# ,'plic) !eci de co'panii pri*ate, dintre care 'ulte sunt constituite din oa'eni cinsti"i# /tac) institu"ia Senatului a'erican i d) prost pentru 'oralul acestei ")ri# Politicienii necinsti"i le fac r)u tuturor politicienilor# /'ericanii au ne*oie s) se &ncread) &n conduc)torii lor# O astfel de scur ere de infor'a"ii ar enera o in*esti a"ie ur:t) i ar tri'ite 'ai 'ult ca si ur un senator al Statelor @nite i 'ai 'ul"i oa'eni afaceri proe'inen"i dup) ratii# Dei cele spuse de $enc% a*eau sens, 7a-rielle continua s) &ndoiasc) de acu!a"iiF < Ci ce au toate acestea de9a face cu 'ine= < .a s)9"i e(plic pe scurt, do'nioar) /s%e, dac) eli-er)' aceste docu'ente, senatorul t)u *a fi conda'nat pentru finan"are ile al) a ca'paniei, &i *a pierde locul &n Senat i 'ai 'ult ca si ur *a 'er e la &nc%isoare# Doar dac) nu### 7a-rielle !)ri o lucire *iclean) &n oc%ii consilierului pre!iden"ialF < Doar dac) nu### ce? $enc% trase ad:nc din "i ar)F < Doar dac) nu te deci!i s) ne a?u"i s) e*it)' toate acestea# Peste &nc)pere se l)s) o t)cere &ncordat)# $enc% tui din r)runc%iF < 7a-rielle, ascult), a' %ot)r:t s)9"i &'p)rt)esc aceste infor'a"ii nepl)cute din trei 'oti*e# Dai &nt:i, ca s)9"i ar)t c) Nac% 1erne8 este un o' decent care consider) -inele u*ernului ca pe un c:ti personal# /poi, ca s) te infor'e! c) senatorul t)u nu e c%iar at:t de de'n de
12

Fiscul a'erican

&ncredere cu' ai putea crede# 6n al treilea r:nd, ca s) te con*in s) accep"i oferta pe care sunt pe cale s) "i9o fac# < Ci care e###= < / *rea s)9"i dau oca!ia s) faci ceea ce este -ine# S) faci un lucru patriotic. .) tii sau nu, eti &n po!i"ia unic) de a scuti Eas%in tonul de tot felul de scandaluri nepl)cute# Dac) *ei face tot ce a' s)9"i cer, poate c)9"i *ei c:ti a c%iar i un loc &n ec%ipa pre!iden"ial)# +@n loc &n ec%ipa pre!iden"ial)=+ 7a-rielle nu9i putea crede urec%i9 lorF < Do'nioar) $enc%, orice a"i a*ea de :nd, nu9'i place deloc s) fiu anta?at), str:ns) cu ua sau for"at)# 0ucre! pentru ca'pania senatorului deoarece cred &n politica lui# ,ar dac) acesta este un indiciu al 'odului &n care Nac% 1erne8 &i e(ercit) influen"a politic), nici n9a' nici un c%ef s) fiu asociat) cu el>Dac) &l a*e"i cu ce*a la ':n) pe senatorul Se(ton, atunci *) su ere! din toat) ini'a s) *) adresa"i presei# Sincer, cred c) toat) po*estea asta este o 'ascarad)# $enc% oft) din reuF < 7a-rielle, finan"area ile al) a senatorului t)u este un fapt# 6'i pare r)u,tiu c) ai &ncredere &n el,!ise ea co-or:ndu9i *ocea#@ite care e poanta# Preedintele i cu 'ine *o' iei la ra'p) cu po*estea le at) de finan"are dac) *a fi ne*oie, dar c%estia *a de*eni e(tre' de ur:t) pe scar) 'are# Scandalul i'plic) 'ai 'ulte corpora"ii a'ericane i'portante care &ncalc) le ea# Dul"i oa'eni ne*ino*a"i *or pl)ti pentru oalele sparte# ,nspir) ad:nc i apoi e(pir) cu putereF <Preedintele i cu 'ine sper)' c)###e(ist) o alt cale de a discredita etica senatorului# O cale 'ai discret)### una prin care s) nu fie i'plicat nici un o' ne*ino*at# 6i l)s) "i ara ?os i &i &ncruci) ':inileF < Dai pe leau, a' *rea ca tu s) iei &n pu-lic i s) recunoti c) ai a*ut o le )tur) inti') cu senatorul# 7a-rielle si'"i c) &n"epenete# $enc% p)rea a nai-ii de si ur) pe ea# +G i'posi-il+, &ncerc) ea s) se asi ure# Nu e(ist) nici o do*ad)# .%estia cu se(ul se petrecuse o sin ur) dat), &n spatele uilor &nc%ise ale -iroului senatorial al lui Se(ton# +$enc% nu are ni'ic# Der e la plesneal)#+ Se lupt) s)9i 'en"in) *ocea cal')F < Presupune"i ca' 'ulte, do'nioar) $enc%> < .e anu'e=.) ai a*ut o le )tur)=Sau c) &"i *ei l)sa -alt) candida9 tul= < /':ndou)# $enc% !:'-i scurt i se ridic)F < Gi -ine, %ai s) l)'uri' una din aceste fapte c%iar acu', -ine= Se duse iar)i la seiful din perete i se &ntoarse cu un dosar rou# Gra ta'pilat cu si iliul .asei /l-e# Desf)cu cla'a de prindere, trase de &nc%i!)toarea plicului din)untru i *)rs) con"inutul pe -irou, &n fa"a lui 7a-rielle# 6n ti'p ce !eci de foto rafii color se re*)rsau pe -irou, 7a-rielle *)!u cu' &ntrea a ei carier) se duce de r:p) &ntr9o sin ur) clip)#

3O B:ntul ;ata-atic care urla &n afara %a-isferei nu se')na deloc cu *:nturile oceanice cu care era o-inuit $olland# 6n lar ul oceanului, *:ntul era un re!ultat al *alurilor i al fronturilor de presiune i *enea &n

perioade de aflu( i de reflu(# B:ntul ;ata-atic era supus doar le ilor fi!icii < un u*oi de aer rece i dens care co-ora pe panta %e"arului# Gra cea 'ai %ot)r:t) for") a naturii pe care o &nt:lnise# Dac) aerul ar fi *enit cu dou)!eci de noduri pe or), ar fi fost *isul oric)rui 'arinar, &ns), la *ite!a curent) de opt!eci de noduri, putea de*eni uor un co'ar c%iar i pentru cei afla"i pe teren solid# $olland descoperi repede c), dac) se oprea i se apleca spre spate, rafalele constante &l ridicau i'ediat la *ertical)# Dai iritant) dec:t u*oiul puternic de aer rece era uoara pant) descendent) a %e"arului# 7%ea"a co-ora cu un un %i e(tre' de lin spre ocean, aflat la trei ;ilo'etri dep)rtare# 6n ciuda col"ilor ascu"i"i ai cra'poanelor 'ontate pe ci!'e, $olland a*ea senti'entul nelinititor c) orice pas reit &l putea arunca &n -ra"ele unei rafale i de acolo &n ?osul pantei# ,nstruc"ia e(tre' de scurt) f)cut) de Nora% Dan or &nainte de plecare p)rea acu' periculos de insuficient)# < $oporic) Piran%a de %ea"), spusese Nora%, prin!:nd de fiecare din centurile lor o unealt) uoar) &n for') de $, &n *re'e ce se pre )teau &n %a-isfer)# 0a') standard, la') &nco*oiat), la') se'itu-ular), ciocan i coas)# Nu tre-uie s) "ine"i 'inte dec:t c), &n ca! c) cine*a alunec) sau e prins &ntr9o rafal) de *:nt, tot ce tre-uie este s) &nf)ca"i toporul de cap cu o ':n) i cu cealalt) de coad), s) &nfi e"i la'a &nco*oiat) &n %ea") i s) *) spri?ini"i de ea, a?ut:ndu9*) de cra'poane# .u aceste cu*inte &n c%ip de asi urare, Nora% Dan or ataase fr:n9 %ii de fiecare dintre ei# 6i puseser) cu to"ii oc%elari de protec"ie i porniser) &n -e!na dup)9a'ie!ei# .ei patru oa'eni &i croiau acu' dru' &n ?osul %e"arului, &n ir in9 dian, desp)r"i"i unii de al"ii de !ece 'etri de fr:n %ie# Nora% desc%idea irul, ur'at) fiind de .or;8, apoi de Rac%el i, &n fine, de $olland pe post de arier ard)# 6n ti'p ce se &ndep)rta de %a-isfer), $olland si'"i o nelinite tot 'ai 'are# .%iar dac) &i "inea de cald, costu'ul u'flat &l f)cea s) se si't) ca un astronaut pierdut &n spa"iu &n c)utarea unei planete &ndep)rtate# 0una disp)ruse ascuns) de nori roi i a'enin")tori de furtun), arunc:nd -anc%i!a de %ea") &ntr9o -e!n) de nep)truns# B:ntul ;ata-atic p)rea tot 'ai puternic cu fiecare 'inut i e(ercita o presiune constant) asupra spatelui s)u# Str)duindu9se s) !)reasc) prin oc%elarii de protec"ie ce*a din pustietatea i'ens) din ?urul lui, &ncepu s) si't) un pericol real &n acel loc# ,ndiferent de precau"iile enun"ate de N/S/, $olland era surprins c) directorul ad'inistrati* se ar)tase dispus s) rite patru *ie"i &n loc de dou)# Dai ales c:nd dou) dintre aceste *ie"i le apar"ineau fiicei unui senator i unui astrofi!ician de talie 'ondial)# $olland nu era &ns) deloc surprins c) se :ndete cu afec"iune la Rac%el i la .or;8# .a o persoan) care fusese la co'anda unui *as, era o-inuit s) se si't) responsa-il pentru cei din ec%ipa lui# < Stai &n spatele 'eu, &i stri ) Nora%, lupt:ndu9se s) fie au!it) &n dauna *:ntului# 0as) sania s) ne arate dru'ul# Sania de alu'iniu pe care Nora% &i transporta ec%ipa'entele de testare se')na cu un -alon supradi'ensionat# .orpul saniei era plin la refu! cu dispo!iti*ele de dia nosticare i cu accesoriile de si uran") pe care ea le tot folosise &n ulti'ele !ile# $oat) 'arfa < inclu!:nd un set de -aterii, f)clii de si uran") i un reflector 'o-il puternic < era asi urat) su- o copertin) de plastic -ine str:ns)# 6n ciuda &nc)rc)turii rele, sania aluneca f)r) efort pe t)lpicile ei lun i i drepte# .%iar i pe pantele cele 'ai pu"in &nclinate, sania 'er ea &n ?os parc) prin *oin") proprie# Nora% se 'ul"u'ea s) o "in) &nfr:nat) c:nd era ca!ul, ca i cu' ar fi per'is

o-iectului s) &i conduc)# Sesi!:nd distan"a cresc:nd) dintre rup i %a-isfer), $olland pri*i peste u')r# 0a nu'ai cinci!eci de 'etri distan"), silueta *a ) a do'ului aproape disp)ruse &n &ntunericul &n*ol-urat# < Nu sunte"i &n ri?ora"i c) nu o s) 'ai )si' dru'ul &napoi= stri ) el# 1a-isfera este aproape in*i!i### .u*intele &i fur) -rusc reduse la t)cere de uieratul ascu"it al unei f)clii care se aprindea &n ':na lui Nora%# Sclipirea al-9roiatic) lu'ina %ea"a pe o ra!) de !ece 'etri de ?ur &'pre?ur# Nora% &i folosi c)lc:iul pentru a s)pa o ropi") &n !)pada de suprafa"), apoi ridic) un fel de 'ic di protector pe partea ropi"ei e(puse la *:nt# Dup) aceea &nfipse f)clia &n sco-itur)F < Firi'ituri de p:ine high-tech, le stri ) Nora%# < Firi'ituri de p:ine= se 'ir) Rac%el, prote?:ndu9i oc%ii de i!-uc9 nirea -rusc) de lu'in)# < Din 1ansel i 7retel, &i r)spunse Nora%# F)cliile astea *or dura o or) < suficient ca s) )si' dru'ul &napoi# .u aceasta, Nora% porni 'ai departe, conduc:ndu9i &n ?osul %e"a9 rului < din nou &n &ntuneric#

34 7a-rielle /s%e iei *al*:rte? din -iroul lui Dar?orie $enc% i reui &n ulti'a clip) s) e*ite s) se ciocneasc) de o secretar)# 6n ro!it), 7a-rielle nu *edea &n fa"a oc%ilor dec:t po!ele < i'a inile < -ra"elor i ale picioarelor &n e')nate# .%ipuri lor e(ta!iate# 1a-ar n9a*ea cu' f)cuser) acele foto rafii, dar tia prea -ine c) erau reale# Fuseser) f)cute &n -iroul senatorului Se(ton, de unde*a de deasupra, pro-a-il cu o ca'er) ascuns)# +Du'ne!eu s) ') a?ute>+ @na dintre foto rafii &i pre!enta pe 7a-rielle i pe Se(ton f)c:nd se( c%iar pe -iroul senatorului, corpurile lor stri*ind o serie de docu'ente ce p)reau oficiale# Dar?orie $enc% o a?unse din ur') &n dreptul .a'erei 1)r"ilor# $enc% ducea cu ea dosarul rou cu foto rafii# < Dup) reac"ia ta presupun c) eti con*ins) de autenticitatea acestor po!e> .onsilierul principal al preedintelui p)rea c) e pe deplin satisf)cut)F < Sper c) ele te *or con*in e c) i celelalte date sunt corecte# Pro*in de la aceeai surs)# 7a-rielle &i si'"ea tot corpul &n fl)c)ri, &n *re'e ce parcur ea &n *ite!) %olul# +@nde nai-a e ieirea=+ .u picioarele ei lun i, $enc% n9a*ea nici o pro-le') s) "in) pasul# < Senatorul Se(ton a ?urat &n fa"a &ntre ii lu'i c) rela"ia *oastr) este una platonic) i p)rea e(tre' de con*in )tor# $enc% ar)t) cu ':na peste u')rF < De fapt, &n -irou a' o &nre istrare *ideo, dac) si'"i ne*oia s) &"i &'prosp)te!i 'e'oria> 7a-rielle n9a*ea ne*oie de aa ce*a# 6i a'intea prea -ine acea conferin") de pres)# Pe c:t de *e%e'ent), pe at:t de de!a') itoare fusese atitudinea lui# < Din p)cate, continu) $enc%, cu o *oce care e(pri'a orice altce*a &n afar) de de!a') ire, senatorul Se(ton a 'in"it cu neruinare poporul a'erican# Pu-licul are dreptul s) tie# Ci *a ti. O s) a' eu personal ri?)

de asta# Sin ura &ntre-are este cu' *a afla pu-licul# Noi crede' c) cel 'ai -ine e s) *in) de la tine# 7a-rielle era &n stare de ocF < .%iar crede"i c) *) *oi a?uta s)9'i lina"i candidatul= Pri*irea lui $enc% se &n)spriF < 6ncerc s) re!ol* o pro-le'), 7a-rielle# 6"i ofer posi-ilitatea s) scuteti pe toat) lu'ea de ?en) ridic:ndu9"i capul drept &n sus i spun:nd ade*)rul# Nu a' ne*oie dec:t de o declara"ie se'nat) prin care s) recunoti c) ai a*ut o le )tur) inti') cu senatorul# 7a-rielle se opri -ruscF < .e=== < Foarte si'plu# O declara"ie se'nat) de tine ne ofer) posi-ilitatea de a trata discret cu senatorul, scutind o "ar) &ntrea ) de un scandal ur:t# Oferta 'ea e si'pl)F se'nea!) o declara"ie pentru 'ine, i acele foto rafii *or r)':ne &ncuiate pentru totdeauna# < Bre"i o declara"ie= < Din punct de *edere te%nic, a a*ea ne*oie de o declara"ie su?ur)':nt, dar fiindc) dispune' de un notar aici, &n cl)dire, care poate### < /"i &nne-unit de9a -inelea> 7a-rielle iu"i pasul din nou# $enc% 'er ea &n dreptul ei# P)rea 'ai iritat) acu'F < Senatorul Se(ton se duce la fund oricu', 7a-rielle, iar eu &"i ofer o ans) de a iei din 'i!eria asta f)r) a9"i *edea fundul &n !iarele de di'inea")> Preedintele este un o' de -un9si'" i nu rea ca aceste po!e s) fie pu-lice# Dac) &'i dai o declara"ie su- ?ur)':nt i *or-eti despre le )tura inti') cu propriile tale cu*inte, *o' putea cu to"ii s) re!ol*)' pro-le'a cu de'nitate> < Gu nu sunt de *:n!are# < Gi -ine, senatorul t)u este cu si uran")> Gste un o' periculos i &ncalc) le ea# 9l ncalc) le ea= Boi sunte"i cei care da"i -u!na &n -irouri i face"i po!e ile al> /"i au!it *reodat) de Eater ate= < N9a' a*ut ni'ic de9a face cu o-"inerea porc)riilor )stora# Po!ele pro*in din aceeai surs) ca docu'entele care au le )tur) cu finan"area ca'paniei de c)tre SFF# .ine*a *9a supra*e %eat pe *oi doi &ndeaproape# 7a-rielle trecu &n oan) de -iroul de *erificare unde &i pri'ise per'isul de acces# 6i scoase cu furie per'isul de la :t i &l arunc) pa!nicului uluit# $enc% continua s) se "in) pe ur'ele ei# < Ba tre-ui s) iei repede o %ot)r:re, do'nioar) /s%e, rosti $enc% &n *re'e ce se apropiau de ieire# Fie &'i aduci o declara"ie su?ur)':nt &n care recunoti c) te9ai culcat cu senatorul, fie, la ora opt disear), preedintele *a fi o-li at s) pre!inte pu-licului toate acestea < afacerile 'urdare ale lui Se(ton, foto rafiile cu tine, totul# .rede9'), c:nd pu-licul *a *edea c) n9ai f)cut ni'ic i l9ai l)sat pe Se(ton s) 'int) &n le )tur) cu rela"ia *oastr), *ei arde pe ru c%iar l:n ) el# 7a-rielle *)!u ua i se &ndrept) spre ea# < Pe -iroul 'eu, p:n) la ora opt disear), 7a-rielle> Fii fat) deteapt)> $enc% &i d)du dosarul cu foto rafiileF < P)strea!)9le, dulcea")> Noi 'ai a*e' 'ulte copii#

32

Rac%el Se(ton si'"ea tot 'ai 'ul"i fiori pe ')sur) ce co-ora %e"arul &n noaptea care se ad:ncea foarte repede# Prin 'inte i se perindau i'a ini nelinititoareF 'eteoritul, planctonul fosforescent, consecin"ele unei e*entuale reeli a lui Nora% Dan or &n ceea ce pri*ete 'ostrele de %ea")# +O 'atrice solid) de %ea") din ap) dulce+, !isese Nora%, a'intin9 du9le tuturor c) forase dup) 'ostre peste tot, inclusi* deasupra 'eteori9 tului# /r fi o-ser*at dac) %e"arul con"inea intersti"ii de ap) s)rat) pline cu plancton# Sau nu= .u toate astea, intui"ia o &nde'na pe Rac%el s) r)':n) &n continuare concentrat) asupra solu"iilor celor 'ai si'ple# +6n acest %e"ar e(ist) plancton &n %e"at#+ Nece 'inute 'ai t:r!iu, cu patru f)clii l)sate drept se'n de recu9 noatere, Rac%el i ceilal"i se )seau la apro(i'ati* 2K0 de 'etri de %a-isfer)# Nora% se opri -rusc, f)r) nici un fel de a*ertis'ent# < Lsta e locul, !ise ea, se')n:nd cu un c)ut)tor de ap) care &i fo9 losise -e"ele pentru a descoperi ca prin 'a ie locul perfect pentru forat# Rac%el se &ntoarse i pri*i panta din spatele lor# 1a-isfera disp)ruse de 'ult &n noaptea noroas), &ns) irul de f)clii era perfect *i!i-il, ulti'a dintre acestea p:lp:ind precu' o stea &ndep)rtat)# F)cliile erau perfect aliniate, ca o pist) de ateri!are atent construit)# Rac%el era i'presionat) de priceperea lui Nora%# < G un alt 'oti* pentru care a' l)sat sania s) co-oare &n fa"), &i !ise cu *oce tare Nora%, *)!:nd9o pe Rac%el cu' ad'ir) alinia'entul f)cliilor# .o-or:ul se face drept# Dac) l)s)' ra*itatea s) conduc) sania i nu ne a'estec)' deloc, *a re!ulta arantat o linie dreapt)# < Dr) u") 'ec%erie, &i stri ) $olland# / *rea s) e(iste ce*a ase')n)tor i &n lar ul oceanelor# +Dar aici GS$G lar ul oceanului+, &i !ise Rac%el, i'a in:ndu9i apa de dedesu-tul ei# Pre" de o frac"iune de secund) aten"ia &i fu atras) de cea 'ai &ndep)rtat) f)clie# /ceasta de*enise -rusc in*i!i-il), ca i cu' lu'ina fusese -locat) de o for') &n trecere# O clip) 'ai t:r!iu &ns), lu'ina reap)ru# Rac%el si'"i -rusc un fior de nelinite# < Nora%, stri ) ea ca s) acopere uierul *:ntului, spuneai c) pe aici sunt uri polari= 7laciolo ul pre )tea o ulti') f)clie# Fie nu o au!i, fie se decise s) o i nore# < @rii polari, &i r)spunse $olland "ip:nd, ')n:nc) foci# /tac) oa'e9nii doar atunci c:nd le in*adea!) teritoriul# < Dar sunte' &n "ara urilor polari, nu= Rac%el nu 'ai "inea 'inte care pol a*ea uri i care pin uini# < Da, &i r)spunse $olland# De fapt, de la urii polari *ine nu'ele /rcticii# .r#tos &nsea'n) +urs+ &n reac)# +Dinunat#+ Rac%el se ! :i ner*oas) &n -e!n)# < /ntarctica nu are uri polari, continu) $olland# /a c) i s9a spus .nti-ar#tos. < Dersi, Di;e, stri ) Rac%el# /?un e c:t a' discutat despre uri polari# Gl r:seF < /i dreptate# Scu!e# Nora% fi() o ulti') f)clie &n !)pad)# 0a fel ca 'ai de*re'e, cei patru se tre!ir) &ncon?ura"i de o lu'in) roiatic)# P)reau nite -alene &n costu'ele ne re de protec"ie# Dincolo de cercul lu'inos e'is de f)clie, restul lu'ii de*eni co'plet in*i!i-il# 6i &ncon?ura un cerc de -e!n)# 6n *re'e ce Rac%el i cei doi -)r-a"i asistau, Nora% &i &nfipse picioa9 rele -ine &n !)pad) i se folosi de 'ic)ri prudente pentru a tra e sania

c:"i*a 'etri &n susul pantei, p:n) &n locul &n care st)teau cu to"ii# Dup) aceea, "in:nd -ine de fr:n %ie, &n enunc%e i acti*) 'anual pilonii de fr:n) ai saniei < patru "epue &n un %i care se &nfipser) &n %ea") pentru a 'en"ine sania fi() pe loc# .u aceasta, Nora% se ridic) i se &ndep)rt) pu"in, d:nd dru'ul fr:n %iei# < 6n re ul), "ip) ea# G *re'ea s) trece' la lucru> F)cu un cerc p:n) &n partea de ?os a saniei i &ncepu s) desfac) le )turile care "ineau p:n!a de protec"ie peste ec%ipa'ente# /*:nd senti'entul c) fusese pu"in prea dur) cu Nora%, Rac%el se duse s) o a?ute s) desfac) partea din spate a p:n!ei# < ,suse, N@> "ip) Nora%, ridic:ndu9i iute capul# Nu face"i niciodat asta> Rac%el se trase &napoi, nedu'erit)F < Nu desface"i niciodat) partea dinspre *:nt> &i e(plic) Nora%# Be"i crea un i'puls eolian> Sania ar fi ":nit din loc ca o u'-rel) &ntr9un tunel aerodina'ic> Rac%el se d)du &napoiF < 6'i pare r)u, eu### Nora% o pri*i furioas)F < Du'neata i cu -)iatul spa"ial n9a*e"i ce c)uta aici> +Nici unul dintre noi n9are +, &i !ise Rac%el# +/'atori+, -o'-)ni Nora% &n :nd, &n?ur:ndu9l pe directorul ad'inistrati* c) insistase s) &i tri'it) pe Rac%el i pe .or;8# +.lo*nii )tia o s) pro*oace 'oartea cui*a pe9aici#+ @lti'ul lucru de care Nora% a*ea ne*oie acu' era s) o fac) pe d)daca# < Di;e, !ise ea, a' ne*oie de tine ca s) ridic 7PR9ul de pe sanie# $olland o a?ut) s) desfac) dispo!iti*ul i s) &l po!i"ione!e pe %ea")# ,nstru'entul se')na cu trei la'e de plu de !)pad) &n 'iniatur) ataate &n paralel unui cadru de alu'iniu# 6ntrea a structur) nu era 'ai lun ) de un 'etru i era conectat) prin ca-luri la un sta-ili!ator de curent i la o -aterie de acu'ulatori de pe sanie# < Lsta e un radar= &ntre-) .or;8, stri :nd contra *:ntului# Nora% &ncu*iin") &n t)cere# $%e 7round Penetratin Radar15 (7PR) era 'ult 'ai -ine ec%ipat s) descopere straturi de %ea") s)rat) dec:t sateli"ii# $rans'i")torul 7PR tri'itea pulsuri de ener ie electro'a netic) prin %ea"), iar pulsurile se &ntorceau &n 'od diferit &n func"ie de structura cristalelor din sol# /pa dulce pur) &n %e"a &ntr9un sin ur strat drept# /pa s)rat), &n sc%i'-, &n %e"a 'ai de ra-) su- for') de r)tar despicat datorit) con"inutului de sodiu care deter'ina pulsurile 7PR s) se &ntoarc) la &nt:'plare, di'inu:nd sensi-il nu')rul de reflec"ii# Nora% &i d)du dru'ul 'ainii# < ,au un soi de i'a ine prin sec"iune, pe -a!) de locali!are a ecoului, a foii de %ea") din ?urul pu"ului de e(trac"ie, stri ) ea &nspre ceilal"i# /plica"iile software ale 'ainii *or desena o sec"iune a %e"arului, pe care apoi o *or i'pri'a# Orice %ea") 'arin) se *a &nre istra ca o u'-r)# < ,'pri'a= $olland p)rea surprinsF < Po"i s) imprimi aici= Nora% ar)t) &nspre un ca-lu care ieea din 7PR i conducea c)tre un dispo!iti* aflat &nc) su- protec"ia p:n!ei de pe sanie# < N9a*e' alt) ans) dec:t s) i'pri')'# Gcranele de co'puter folosesc prea 'ult) ener ie pre"ioas) de -aterie, aa c) laciolo ii din teren tip)resc datele pe i'pri'ante cu transfer de c)ldur)# .ulorile nu
15

Radarul de Penetrare a Solului

sunt ne'aipo'enite, dar tonerul de laser se &nt)rete la te'peraturi 'ai 'ici de 'inus dou)!eci de rade# /' &n*)"at asta pe propria9'i piele &n /las;a# Nora% le ceru tuturor s) se ae!e &n ?osul radarului# Se pre )ti s) ali9 nie!e trans'i")torul astfel &nc:t s) scane!e &ntrea a !on) a )urii de 'eteorit, aflat) la *reo trei stadioane de fot-al distan")# Pri*ind &ns) prin noapte &n direc"ia din care *eniser), Nora% nu *)!u ni'icF < Di;e, tre-uie s) alinie! trans'i")torul 7PR &n dreptul 'eteoritului, dar f)clia asta '9a or-it# O s) ') duc &n susul pantei suficient de 'ult ca s) ies din ra!a lu'inii# O s)9'i ridic -ra"ele &n linie cu f)cliile, iar tu o s) a?uste!i alinia'entul radarului# $olland d)du din cap i &n enunc%e l:n ) 7PR# Nora% &i &nfipse cra'poanele &n %ea") i se aplec) &nainte &'potri*a *:ntului ca s) poat) urca panta &nspre %a-isfer)# B:ntul ;ata-atic era 'ult 'ai puternic dec:t &i &nc%ipuise ea# Pro-a-il c) se apropia o furtun)# Nu 'ai conta# /*eau s) ter'ine trea-a &n c:te*a 'inute# +O s) *ad) ei c) a' dreptate#+ Reui s) parcur ) dou)!eci de 'etri &nspre %a-isfer)# /?unse la 'ar inea &ntunericului e(act &n clipa &n care fr:n %ia de la 'i?loc se &ntinse la 'a(i'u'# Pri*i &n sus, spre %e"ar# 6n *re'e ce oc%ii i se o-inuiau cu &ntuneri9 cul, linia f)cliilor &ncepu treptat s) se fac) *)!ut) la c:te*a rade &nclinare spre st:n a ei# Nora% &i 'odific) po!i"ia p:n) ce se alinie perfect cu f)cliile# Dup) aceea &i ridic) -ra"ele precu' un co'pas, r)sucindu9i corpul ca s) indice *ectorul e(act de aliniere# < /cu' sunt &n linie cu ele> stri ) ea# $olland potri*i dispo!iti*ul 7PR i &i f)cu se'n cu ':naF < $otul e potri*it> Nora% se 'ai uit) o dat) la pant), recunosc)toare pentru calea lu'inat) de &ntoarcere# .e*a -i!ar se petrecu &ns)# Pentru o clip), una dintre f)cliile cele 'ai apropiate &i disp)ru din ra!a *i!ual)# .%iar &n clipa &n care Nora% se :ndi c) f)clia se stinse, lu'ina reap)ru# Dac) n9ar fi tiut cu' st)teau lucrurile, Nora% ar fi putut crede c) &ntre f)clie i ea se interpusese ce*a# .u si uran") c) nu se afla ni'eni acolo### asta -ine&n"eles dac) nu cu'*a directorul ad'inistrati* se si'"ise *ino*at i tri'isese o ec%ip) N/S/ dup) ea, Nora% se &ndoia &ns) de acest lucru# P:n) la ur') &i spuse c) nu fusese, pro-a-il, ni'ic# O pal) de *:nt adu'-rise o clip) f)clia# Nora% se &ntoarse spre radar# < $oate sunt aliniate= $olland ridic) din u'eriF < .red c) da# Nora% se duse la dispo!iti*ul de control de pe sanie i ap)s) pe un -uton# Radarul &ncepu s) e'it) un -:!:it ascu"it, dup) care se opri# < Bine, !ise ea# /' ter'inat> < /sta a fost tot= &ntre-) .or;8# < $oat) dificultatea const) &n aran?a'ent# Procesul propriu9!is de &nre istrare durea!) o secund)# Pe sanie, i'pri'anta cu transfer de c)ldur) &ncepuse de?a s) e'it) ! o'ote# Gra &nc%is) -ine cu un capac de plastic i scotea &ncet o foaie de %:rtie su- for') de -ucl)# Nora% atept) p:n) ce dispo!iti*ul ter'in) de i'pri'at, apoi desf)cu capacul de plastic i scoase %:rtia# +O s) *ad) ei, &i !ise ea, duc:nd %:rtia i'pri'at) spre lu'in) ca toat) lu'ea s) *ad) ce era pe ea# Nu *a iei nici un fel de ap) s)rat)#+ $oat) lu'ea se str:nse &n ?urul lui Nora%, care "inea -ine %:rtia &n ')nui# Nora% inspir) ad:nc i nete!i foaia ca s) e(a'ine!e datele# ,'a inea re!ultat) o f)cu s) tresar) de roa!)F

< O%, Doa'ne> Nora% se %ol-), incapa-il) s) cread) ceea ce *edea# /a cu' era de ateptat, %:rtia l)sa s) se *ad) o sec"iune clar) prin pu"ul plin cu ap) al 'eteoritului# 6ns) fe'eia nu s9ar fi ateptat niciodat) s) !)reasc) acolo for'a cenuie a unui corp u'an care plutea la ?u')tatea ad:nci'ii pu"ului# Si'"i cu' &i &n %ea") s:n ele &n *ineF < O%, Doa'ne### e un cada*ru &n pu"ul de e(trac"ie# .eilal"i o pri*ir) ui'i"i &n t)cere# Silueta fanto'atic) plutea cu capul &n ?os &n pu"ul &n ust# 6n ?urul corpului se *edea un soi de pelerin), ca o aur) -i!ar) ase')n)toare unui lin"oliu# Nora% &i d)du sea'a ce era cu acea aur)# Radarul &nre istrase o ur') a %ainei *icti'ei, care nu putea fi dec:t una cunoscut) ei, lun ), din p)r de c)'il)# < Gste### Din , rosti &n oapt)# Pro-a-il c) a alunecat### Nora% nu i9ar fi &nc%ipuit c) i'a inea cada*rului lui Din &n pu"ul de e(trac"ie *a constitui cel 'ai pu"in i'portant dintre cele dou) ocuri pe care i le re!er*a acea foaie de %:rtie# 6n ti'p ce parcur ea foaia cu sec"iunea din ?osul pu"ului, Nora% !)ri altce*a# +7%ea"a de su- pu"ul de e(trac"ie###+ Nora% se %ol-)# 6n pri'a clip) cre!u c) se &nt:'plase ce*a cu scanerul# .:nd studie &ns) i'a inea 'ai &ndeaproape, Nora% si'"i o nelinite tot 'ai profund), precu' furtuna care st)tea s) i!-ucneasc) &n ?urul lor# Dar inile %:rtiei fluturar) ca ne-une &n *:nt, &n *re'e ce Nora% se &ntoarse i se uit) 'ai atent) la &nre istrare# +Dar### e i'posi-il>+ Brusc, ade*)rul o i!-i drept &n fa")# 6n"elese ce se &nt:'pla i &i d)du sea'a c) *or fi &n ropa"i de *ii &n %ea")# @it) cu totul de Din # Nora% &n"ele ea acu'# +/pa s)rat) din pu">+ .)!u &n enunc%i, &n !)pada de l:n ) f)clie# /-ia putea respira# .ontinu:nd s) "in) str:ns %:rtia &n ':ini, &ncepu s) tre'ure &n ro!itor# +Doa'ne### nici ')car nu 'i9a trecut prin 'inte#+ .uprins) de un acces -rusc de furie, &ntoarse capul &n direc"ia %a-i9 sferei N/S/# < $ic)loilor> url) ea, stri )tul ei fiind &n %i"it de *:nt# 1icloi nenoroci"i> 6n &ntuneric, la doar cinci!eci de 'etri dep)rtare, Delta One &i duse dispo!iti*ul de co'unica"ii la ur) i rosti doar dou) *or-e c)tre controlorF < /u aflat#

35 Nora% Dan or r)'ase &n continuare &n enunc%i pe %ea") c:nd Di9 c%ael $olland trase, uluit, %:rtia i'pri'at) din ':inile ei care tre'urau# N uduit de pri*elitea cada*rului plutitor al lui Din , $olland &ncerc) s)9i adune :ndurile i s) descifre!e i'a inea pe care o a*ea &n fa"a oc%ilor# B)!u sec"iunea trans*ersal) a pu"ului co-or:nd de la suprafa") ai9 !eci de 'etri &n %ea")# B)!u trupul lui Din care plutea# Pri*irea lui $ol9 land se duse 'ai ?os# Sesi!) c) ce*a nu era &n re ul)# O coloan) &ntune9 cat) de %ea") 'arin) se &ntindea &n ?os, c)tre ad:ncul desc%is al oceanului de dedesu-t, c%iar su( pu"ul de e(trac"ie# Pilonul *ertical de %ea") s)rat) era 'asi* < a*:nd acelai dia'etru ca al pu"ului#

< Doa'ne> stri ) Rac%el, pri*ind peste u')rul lui $olland# Pare c) pu"ul 'eteoritului continu) prin p)tura de %ea") p:n) la ocean> $olland se uita transpus# .reierul lui refu!a s) accepte unica e(plica"ie lo ic)# .or;8 p)rea la fel de alar'at# Nora% "ip)F < .ine*a a forat su- -anc%i!)> Gra at:t de furioas), c) oc%ii 'ai a*eau pu"in i &i s)reau din or-iteF < .ine*a a plantat inten"ionat acea roc) de su- -anc%i!a de %ea")> Dei idealistul din $olland *oia s) respin ) conclu!ia lui Nora%, o'ul de tiin") din el tia c) s9ar putea ca ea s) ai-) dreptate# 7%e"arul Dilne plutea pe ocean, l)s:nd suficient loc dedesu-t unui su-'arin# Deoarece totul c:nt)rea 'ult 'ai pu"in &n 'ediu su-'arin, c%iar i un su-'ersi-il de 'ici di'ensiuni, ase')n)tor cu 'odelul 'onopilot $riton folosit de $olland &n cercet)rile lui, era capa-il s) transporte cu uurin") 'eteoritul &ntre -ra"ele sale 'etalice# Su-'arinul s9ar fi putut apropia dinspre ocean, s9ar fi scufundat su- -anc%i!a de %ea") i ar fi forat &n %ea") drept &n sus# /poi ar fi putut folosi un -ra" de e(tensie sau -aloane onfla-ile ca s) &'pin ) 'eteoritul &n pu"# Odat) ce 'eteoritul ar fi fost pus la locul lui, a9pa s)rat) care ar fi urcat &n pu" &n spatele 'eteoritului ar fi &nceput s) &n %e"e# ,'ediat ce pu"ul s9ar fi &nc%is suficient de 'ult ca s) "in) 'eteoritul pe loc, su-'arinul i9ar fi putut retra e -ra"ul i ar fi putut disp)rea, l)s:nd Da'a Natur) s) si ile!e restul tunelul i s) tear ) toate ur'ele fra9udei# < Dar de ce? *ru Rac%el s) afle, lu:nd %:rtia de la $olland i studiind9o# De ce ar face cine*a aa ce*a= Sunte"i si uri c) radarul 'er e -ine= < Bine&n"eles c) sunt si ur)> ,ar %:rtia asta e(plic) perfect pre!en"a -acteriilor fosforescente &n ap)> $olland tre-uia s) ad'it) c) lo ica lui Nora% era &nfrico)tor de precis)# Dinofla elatele fosforescente i9ar fi ur'at instinctul i ar fi &notat &n sus, &n pu", fiind prinse &n capcan) c%iar su- 'eteorit i &ncre'enind &n %ea")# @lterior, c:nd Nora% &nc)l!ise 'eteoritul, %ea"a din i'ediata apropiere s9ar fi topit, i ar fi eli-erat planctonul# /cesta ar fi &notat din nou &n sus, de aceast) dat) ar fi atins suprafa"a &n interiorul %a-isferei, unde, &n cele din ur'), ar fi 'urit din lips) de ap) s)rat)# < G o ne-unie> "ip) .or;8# N/S/ dispune de un 'eteorit cu fosile e(traterestre &n el# De ce i9ar p)sa unde a fost )sit= De ce s)9i fi dat osteneala s)9l &n roape su- o -anc%i!) de %ea")= < .ine dracu s) tie, ripost) Nora%, &ns) &nre istr)rile 7PR nu 'int# /' fost &nela"i# Deteoritul )la nu are nici o le )tur) cu feno'enul Hun9 ersol# / fost plantat recent &n %ea")# De 'ai pu"in de un an de !ile, altfel planctonul ar fi 'urit> 6ncepuse de?a s) &'pac%ete!e ec%ipa'entul 7PR pe sanie i s) &l asi ureF < $re-uie s) ne &ntoarce' i s) spune' cui*a> Preedintele se *a pre!enta &n fa"a pu-licului cu date eronate> N/S/ l9a dus de nas> < Stai o clip)> &i stri ) Rac%el# .a s) fi' si uri, ar tre-ui ')car s) 'ai face' o dat) testul# Ni'ic din ce a' *)!ut nu are sens# .ine ne *a crede= < $oat) lu'ea, r)spunse Nora%, pre )tind sania# .:nd *oi intra &n %a-isfer) i *oi e(tra e o alt) 'ostr) de la fundul pu"ului de 'eteorit care *a ar)ta e(isten"a apei s)rate, *) arante! c) toat lumea *a crede asta> Nora% retrase fr:nele saniei, &ndrept) *e%iculul c)tre %a-isfer) i &n9

cepu s) urce panta, &nfi :ndu9i cra'poanele &n ap) i tr) :nd sania cu o uurin") surprin!)toare# Gra o fe'eie %ot)r:t) s)9i duc) 'isiunea la -un sf:rit# < S) 'er e'> le stri ) ea, tr) :nd rupul dup) ea c)tre 'ar inea cercului de lu'in) al f)cliei# Nu tiu ce a &ncercat N/S/ aici, dar &n 'od si ur nu &'i place s) fiu folosit) ca un pion &n### 6n acea frac"iune de secund), capul ei se d)du -rusc pe spate, de parc) Nora% ar fi fost lo*it) drept &n frunte de o for") in*i!i-il)# Scoase un icnet utural de durere, se cl)tin), apoi c)!u pe spate pe %ea")# /proape &n aceeai secund), .or;8 scoase un "ip)t i se r)suci pe loc, ca i cu' u')rul i9ar fi fost &'pins cu putere &napoi# .)!u i el pe %ea"), !*:rcolindu9se de durere# Rac%el uit) i'ediat de %:rtia pe care o "inea &n ':n), de Din , de 'eteorit i de -i!arul tunel de su- %ea")# Si'"i un proiectil 'ic care &i trecu ra!ant pe l:n ) urec%e, aproape atin :nd9i t:'pla# Din instinct, se l)s) &n enunc%i i &l trase pe $olland dup) ea# < .e nai-a se petrece=== r)cni $olland# Rac%el nu9i putea &nc%ipui dec:t c) &ncepuse o furtun) cu rindin) < 'in i de %ea") care co-orau cu 'are *ite!) pe panta %e"arului < i totui, dup) for"a cu care toc'ai fuseser) lo*i"i Nora% i .or;8, rindina ar fi tre-uit s) cad) cu o *ite!) de c:te*a sute de ;ilo'etri pe or)# .iudat, dar tirul -rusc de o-iecte de di'ensiunea 'ar'urei p)ru s) se concentre!e acu' asupra ei i a lui $olland# 7%ea"a &n ?urul lor s)rea, tri'i":nd &n aer s) e"i dure# Rac%el se rosto oli pe -urt), &i &nfipse col"ii cra'poanelor &n %ea") i se &ndrept) c:t putu de repede spre sin ura protec"ie e(istent)# Sania# $olland o a?unse din ur') o clip) 'ai t:r!iu i se %e'ui l:n ) ea# B)r-atul se uit) la .or;8 i la Nora%, care !)ceau pe %ea"), lipsi"i de orice ap)rare# < $ra e9i cu fr:n %ia> stri ) el, apuc:nd de fr:n %ie i &ncerc:nd s) tra )# 6ns) fr:n %ia era &nf)urat) &n ?urul saniei# Rac%el 'ototoli %:rtia i'pri'at) &n -u!unarul costu'ului i porni &n patru la-e spre sanie, &ncerc:nd s) desc:lceasc) fr:n %iile din t)lpicile *e%iculului# $olland o ur'a &ndeaproape# 7rindina for') i'ediat un -ara? al- &'potri*a saniei, de parc) -rusc Da'a Natur) i9ar fi a-andonat pe .or;8 i pe Nora% i i9ar fi &ndreptat +aten"ia+ asupra lui Rac%el i a lui $olland# @nul din proiectile se &nfipse &n p:n!a care acoperea sania, se desf)cu par"ial, apoi se -alans) i c)!u drept pe ':neca dreapt) a costu'ului lui Rac%el# Fata &n %e") c:nd *)!u despre ce era *or-a# 6ntr9o frac"iune de secund), ui'irea care puse st)p:nire pe ea se transfor') &n roa!)# +7rindina+ era fa-ricat) de o'# Din ea de %ea") de pe ':neca ei nu era altce*a dec:t un sferoid perfect 'odelat, de ')ri'ea unei ciree 'ari# Suprafa"a era lustruit) i neted), p)tat) doar de o linie &n ?urul circu'ferin"ei, precu' de'odatele proiectile de 'usc%et) din plu'-, stan"ate &n prese# /cele alice sferice erau, f)r) &ndoial), fa-ricate de ':na o'ului# +7loan"e de %ea")###+ /*:nd acces la e(peri'entele 'ilitare, Rac%el cunotea -ine noile ar'e e(peri'entale ,'pro*ised Dunitions (,D) < 'uni"ie &'-un)t)"it) <, puti de !)pad) care co'pactau !)pada &n alice de %ea"), puti de deert care topeau nisipul &n proiectile de sticl), puti de ap) care tr) eau pulsuri de ap) lic%id) cu o ase'enea for") &nc:t puteau rupe

oase# /r'a'entul cu 'uni"ie &'-un)t)"it) dispunea de un a*anta? enor' fa") de cel con*en"ional pentru c) folosea resursele &n func"ie de 'ediul local de lupt) i fa-ricau literal'ente 'uni"ie pe loc, furni!:ndu9 le solda"ilor un nu')r neli'itat de cartue f)r) ca acetia s) fie o-li a"i s) 'ai care *ec%ile lor cartuiere rele# Rac%el tia c) alicele de %ea") cu care se tr) ea acu' &n ei erau co'pri'ate +la cerere+ din !)pad) &nc)rcat) &n patul putii# /a cu' se &nt:'pla adesea &n uni*ersul ser*iciilor secrete, cu c:t cine*a tia 'ai 'ulte, cu at:t 'ai &nfrico)toare de*eneau scenariile posi-ile# /cest 'o'ent nu f)cea e(cep"ie# Rac%el ar fi preferat acu' i noran"a, &ns) cunotin"ele ei despre acest ar'a'ent o conduceau c)tre o sin ur) conclu!ie &nfior)toareF erau ataca"i de un soi de unitate a'erican) de opera"iuni speciale, sin ura for") ar'at) din "ar) care dispunea &n 'od curent de per'isiunea de a folosi aceste ar'e pe teren# Pre!en"a unei unit)"i 'ilitare de elit) &nse'na un al doilea lucru, i 'ai &nfior)tor dec:t pri'ulF pro-a-ilitatea de a supra*ie"ui atacului era aproape nul)# 7:ndul 'or-id &i fu -rusc &ntrerupt c:nd una dintre alicele de %ea") )si o desc%i!)tur) &n p:n!a saniei i tra*ers) uier:nd scutul, lo*ind9o pe Rac%el c%iar &n sto'ac# /ceasta a*u sen!a"ia c) o i!-ete un pu'n drept &n *intre, dei era prote?at) de costu'ul Dar; ,U# B)!u stele *er!i# Rac%el se d)du &napoi, dar reui s) se prind) de sanie ca s) nu9i piard) ec%ili-rul# Dic%ael $olland l)s) -alt) fr:n %ia lui Nora% i se &ntinse s) o prind) pe Rac%el, dar a?unse prea t:r!iu# Rac%el c)!u pe spate, tr) :nd odat) cu ea o sti*) de ec%ipa'ente# 6ncepu, &'preun) cu $olland s) se rosto oleasc) &n ?os pe %ea") &n 'i?locul dispo!iti*elor electronice sc)pate de su- control# < Sunt### loan"e###, icni ea, r)'as) 'o'entan f)r) suflu# Fu i>

K0 Detroul care p)r)sea sta"ia Federal $rian le nu se putea &ndep)rta suficient de repede pentru 7a-rielle /s%e# Fe'eia st)tea &n"epenit) &ntr9 un col" pustiu din tren, &n *re'e ce siluete &ntunecate treceau pe l:n ) ea ca &ntr9o cea")# 6n poal), i se odi%nea dosarul rou pe care i9l d)duse Dar?orie $enc%# O ap)sa de parc) ar fi a*ut !ece tone# +$re-uie s) stau de *or-) cu Se(ton>+, &i spuse ea# $renul 'er ea oricu' &n direc"ia -iroului senatorului# +.%iar acu'>+ 6n lu'ina sla-) i p:lp:itoare din tren, 7a-rielle se si'"ea ca i cu' tre-uia s) &ndure o c)l)torie su- efectul %alucino enelor# 0u'ini t)cute se i*eau i disp)reau deasupra capului ei ca nite efecte stro-oscopice date cu &ncetinitorul# $unelul o &ncon?ura din toate p)r"ile ca un canion ad:nc# +S)9'i spun) cine*a c) toate astea nu sunt reale>+ Pri*i dosarul din -ra"e# 6i desf)cu cle'a, -) ) uor ':na i scoase la i*eal) o foto rafie# 0u'inile trenului clipir) o secund), ti'p &n care ea apuc) s) !)reasc) o i'a ine ocant) < Sed ewic; Se(ton ol i &ntins pe -irou, cu fa"a satisf)cut) &ntoars) e(act spre ca'era de luat *ederi, &n *re'e ce for'a ne ricioas) a trupului ei se odi%nea oal) l:n ) el# 7a-rielle se scutur) &nfiorat), -) ) po!a la loc &n dosar i se lupt) s) &nc%id) cle'a la loc# +S9a ter'inat#+ ,'ediat ce trenul iei din tunel i se c)")r) pe una din inele

supraterane din apropierea 0QGnfant Pia!a, 7a-rielle &i scoase telefonul celular i apel) nu')rul personal al senatorului# 6i r)spunse *ocea lui &nre istrat) pe ser*iciul de 'esa erie# Nedu'erit), sun) la -iroul lui# 6i r)spunse secretara# < 7a-rielle, se reco'and) ea# Gste &n)untru= Secretara p)rea a itat)F < @nde ai fost= $e9a c)utat> < /' a*ut o &nt:lnire care s9a prelun it# $re-uie s) *or-esc i'ediat cu el# < Ba tre-ui s) atep"i p:n) ':ine di'inea")# Gste &n Eest-roo;e# Eest-roo;e Place 0u(ur8 /part'ents era casa din D#.# a senatorului# < Nu r)spunde la nu')rul lui personal, continu) 7a-rielle# < Ci9a anulat tot pro ra'ul, &n a end) e scris P#G#, &i a'inti secreta9 ra# / plecat de*re'e# 7a-rielle se &ncrunt)# +Personal G*ent < e*eni'ent personal#+ .u toate e'o"iile tr)ite, uitase c) Se(ton &i pro ra'ase o noapte de unul sin ur, acas)# Refu!a cate oric s) fie deran?at &n astfel de oca!ii# +S) -a"i la u) doar dac) cl)direa arde, ar fi spus el# Orice altce*a poate atepta p:n) a doua !i#+ 7a-rielle decise c) aparta'entul lui Se(ton c%iar luase foc# < $re-uie s) dai de el pentru 'ine# < ,'posi-il# < G o c%estiune serioas), c%iar c)### < Nu, este a(solut i'posi-il# Ci9a l)sat pa erul pe -iroul 'eu c:nd a plecat i 'i9a spus s) nu fie deran?at toat) seara# / fost cate oric# Secretara f)cu o pau!)F < Dai %ot)r:t ca de o-icei# +0a nai-a#+ < Bine, 'ul"u'esc# 7a-rielle &nc%ise# < 0QGnfant Pia!a, anun") o *oce &nre istrat) &n difu!oarele trenului# .one(iune cu toate sta"iile# 6nc%i!:ndu9i oc%ii, 7a-rielle &ncerc) s)9i li'pe!easc) :ndurile, &ns) i'a ini de*astatoare continuau s) i se perinde prin 'inte### po!ele erotice ale ei cu senatorul### sti*a de docu'ente care9l acu!au pe senator c) lua 'it)# 7a-rielle continua s) aud) *ocea r) uit) a lui $enc%F +F) ce tre-uie# Se'nea!) declara"ia su- ?ur)':nt# Recunoate le )tura+# 6n *re'e ce trenul se oprea sc:r":ind &n sta"ie, 7a-rielle &ncerc) s)9 i i'a ine!e ce ar fi f)cut senatorul dac) foto rafiile ar fi a?uns &n pres)# Pri'ul lucru care &i *eni &n :nd o oc) i o ruin)# +Se(ton *a 'in"i#+ Oare c%iar credea asta despre senator= +Da# Ba 'in"i###+ Dac) foto rafiile a?un eau &n pres) f)r) ca 7a-rielle s) recunoasc) le )tura, senatorul a*ea pur i si'plu s) pretind) c) acele po!e erau o f)c)tur) ordinar)# Gra epoca foto rafiei di italeF oricine care a*usese *reodat) acces la ,nternet putuse *edea foto rafii retuate ireproa-il cu fe"ele diferitelor cele-rit)"i trucate di ital pe corpurile altor oa'eni, adesea ale unor *edete porno i'plicate &n acte o-scene# 7a-rielle fusese de?a 'artor) a a-ilit)"ii senatorului de a pri*i &ntr9o ca'er) de tele*i!iune i de a 'in"i con*in )tor &n le )tur) cu rela"ia lorI n9a*ea nici o &ndoial) c) el putea con*in e &ntrea a lu'e c) acele foto rafii repre!entau doar o tentati*) ?osnic) de a9i duce cariera de r:p)# Se(ton a*ea s) se lanse!e &ntr9o diatri-) furtunoas), poate c%iar s) insinue!e c)

&nsui preedintele ordonase falsurile# +Nu9i de 'irare c) ad'inistra"ia de la .asa /l-) nu a ieit la ra'p)#+ 7a-rielle &i d)dea sea'a c) po!ele erau o ar') cu du-lu t)i# Oric:t de ocante, ele erau totui co'plet neconcludente# 7a-rielle si'"i -rusc un fior de speran")# +.asa /l-) nu poate do*edi c) ar fi *reuna real)>+ De'onstra"ia de for") a lui $enc% fa") de 7a-rielle fusese ne'iloas) prin si'plitateF recunoate le )tura a'oroas) sau uit)9te Se(ton cu' a?un e la &nc%isoare# Brusc totul c)p)ta un sens# .asa /l-) a ea ne oie ca 7a-rielle s) recunoasc) le )tura, altfel po!ele erau lipsite de *aloare# @n lic)r de &ncredere &ncepu s) o &nsenine!e# 6n *re'e ce trenul se opri i uile se desc%iser), o alt) u) &ndep)rtat) p)ru s) se desc%id) &n 'intea 7a-riellei, sco":nd la i*eal) o posi-ilitate ocant)F +Poate c) tot ce 'i9a spus $enc% despre 'it) e o 'inciun)# 6n definiti*, ce *)!use 7a-rielle cu ade*)rat= Ni'ic concludent < c:te*a e(trase -ancare fotocopiate, o foto rafie cenuie a lui Se(ton &ntr9un ara?# $oate acestea pot fi foarte -ine i contraf)cute# $enc% ar fi putut s)9i arate cu *iclenie &nre istr)ri financiare trucate &n acelai loc cu po!ele cu ei doi, sper:nd ca 7a-rielle s) accepte ntregul pac%et ca ade*)rat# Gra un procedeu intitulat +autentificare prin asociere+ i politicienii &l foloseau tot ti'pul pentru a *inde concepte du-ioase# +Se(ton e ne*ino*at+, &i spuse 7a-rielle# .asa /l-) era disperat) i decisese s) rite totul deter'in:nd9o pe 7a-rielle s) fac) pu-lic) le )tura inti')# /*eau ne*oie ca 7a-rielle s)9l p)r)seasc) pe Se(ton &n 'od pu-lic i scandalos# +Fu i c:t 'ai po"i, &i spusese $enc%# /i ti'p p:n) disear) la opt#+ @lti'ul resort de presiune &n *:n!)ri# +$otul se potri*ete+, :ndi ea# +.u e(cep"ia unui lucru###+ Sin ura pies) neclar) din acest pu!!le erau 'esa?ele contra N/S/ pe care $enc% i le tri'isese lui 7a-rielle# /cest fapt su era c) N/S/ c%iar oia ca Se(ton s) &i consolide!e po!i"ia anti9N/S/, astfel &nc:t s) se poat) folosi de acest lucru &'potri*a lui# Sau nu *oia= 7a-rielle &i d)du sea'a c) p:n) i 'esa?elor le putea )si o e(plica"ie perfect lo ic)# +Ci dac) 'esa?ele nu *eneau de la $enc%=+ Poate c) $enc% prinsese un tr)d)tor din interior care &i tri'itea infor'a"ii lui 7a-rielle, &l concediase, apoi inter*enise i tri'isese ea &ns)i ulti'ul 'esa?, c%e':nd9o la &nt:lnire# +$enc% putea s) fi pretins c) l)sase s) se scur ) inten"ionat toate infor'a"iile despre N/S/ < ca s) ') prind) pe 'ine &n curs)#+ Decanis'ele %idraulice ale 'etroului uierar) &n 0QGnfant Pia!a, se'n uile erau pe punctul de a se &nc%ide# 7a-rielle pri*i peronul# Dintea &i lucra cu fe-rilitate# 1a-ar n9a*ea dac) -)nuielile ei a*eau sens sau dac) repre!entau doar o dorin"), dar orice s9ar fi &nt:'plat tre-uia s) *or-easc) cu senatorul i'ediat indiferent c) era o sear) P#G# Min:nd str:ns &n -ra"e dosarul cu foto rafii, 7a-rielle co-or& din tren e(act &n clipa &n care se &nc%iser) uile# /*ea o nou) destina"ie c)tre care s) se &ndrepteF Eest-roo;e Place /part'ents#

K1 0upt) sau fu i#

.a -iolo , $olland tia c) &ntr9un or anis' care sesi!a pericole se petreceau sc%i'-)ri fi!iolo ice# /drenalina inunda corte(ul cere-ral, ')rind rit'ul -)t)ilor ini'ii i co'and:nd creierului s) ia cea 'ai *ec%e i 'ai instincti*) deci!ie -ilo ic: < s) accepte -)t)lia sau s) se fac) ne*)!ut# ,nstinctul &i co'anda lui $olland s) dispar), &ns) ra"iunea &l a*erti!a c) era &nc) le at cu o coard) de Nora% Dan or# Oricu', nu putea fu i ni9 c)ieri# Pe o ra!) de ;ilo'etri &ntre i sin urul ad)post era %a-isfera, iar a9 tacatorii, oricine nai-a 'ai erau i ei, se po!i"ionaser) sus pe %e"ar, anul:nd aceast) op"iune# 6n spate, platoul lar desc%is de %ea") se *)rsa &ntr9o c:'pie lun ) de trei ;ilo'etri care se ter'ina &ntr9o c)dere a-rupt) &n 'are# / fu i &n acea direc"ie &nse'na 'oarte prin e(punere# Ci c%iar dac) nu ar fi e(istat aceste o-stacole practice, $olland tia c) nu9i putea p)r)si pe ceilal"i# Nora% i .or;8 se aflau &nc) &n spa"iu desc%is, le a"i de Rac%el i de el# $olland r)'ase la p)':nt l:n ) Rac%el, &n *re'e ce proiectilele de %ea") continuau s) i!-easc) sania &n partea &nc)rcat) cu ec%ipa'ente# .ercet) cu pri*irea con"inutul saniei, c)ut:nd o ar'), un pistol de se'nali!are, o sta"ie radio### ce*a, orice# < Fu i> &i stri ) Rac%el, continu:nd s) :f:ie# 6n acel 'o'ent, ca prin 'inune, rindina de proiectile se opri# Noaptea de*eni -rusc cal'), &n ciuda *:ntului n)ucitor### ca o furtun) care s9ar fi potolit pe neateptate# @it:ndu9se cu pruden") pe l:n ) 'ar inea saniei, $olland !)ri atunci una dintre cele 'ai &nfior)toare pri*eliti din *ia"a lui# Din &ntuneric se i*ir) &n peri'etrul lu'inat de f)clie trei siluete fanto'atice, alunec:nd lin pe sc%iuri i f)r) a scoate *reo *or-)# Siluetele erau &'-r)cate &n costu'e al-e de sc%i# Pe post de -ete, &n -ra"e purtau nite puti 'ari, cu' $olland nu 'ai *)!use niciodat)# .%iar i sc%iurile erau -i!are, aa scurte i futuriste cu' se pre!entau# Se')nau 'ai de ra-) a patine alun ite dec:t a sc%iuri# .u cal', ca i c:nd ar fi tiut c) &n*inseser) de?a, siluetele f)cur) o oprire l:n ) *icti'a cea 'ai apropiat) < Nora% Dan or# $olland se ridic), tre'ur:nd, &n enunc%i i se ! :i peste sanie la atacatori# /cetia &l pri*ir) prin inter'ediul unor oc%elari electronici -i!ari# P)reau neinteresa"i de el# .el pu"in pentru 'o'ent# Delta One nu si'"ea nici un fel de re'ucare c:nd se uita la fe'eia care !)cea incontient) pe %ea")# Fusese instruit s) &i duc) ordinele la -un sf:rit, f)r) s) pun) la &ndoial) 'oti*ele# Fe'eia purta un costu' ter'al ne ru i ros, i a*ea o *:n)taie pe partea lateral) a fe"ei# Respira cu 'are reutate# @na dintre puti &i )sise "inta i o redusese la incontien")# /cu' sosise *re'ea s) ter'ine 'isiunea# 6n *re'e ce Delta One &n enunc%e l:n ) *icti'a incontient), cole ii lui luar) la oc%i celelalte "inte < unul oc%i -)r-atul scund i incontient care !)cea pe %ea") &n apropiere, cel)lalt "inti sania r)sturnat), &n spatele c)reia se ascundeau celelalte dou) *icti'e# Dei cei doi solda"i puteau ter'ina cu uurin") 'isiunea sin uri, n9a*ea de ce s) se r)-easc), c)ci *icti'ele erau ne&nar'ate i nu a*eau unde s) fu )# 7ra-a &n acest ca! ar fi &nse'nat ne li?en")# +Niciodat) s) nu9"i pier!i concentrarea dec:t dac) este a-solut necesar# Ocup)9te de ina'ici, unul c:te unul#+ Proced:nd ca la carte, ec%ipa Delta Force a*ea s) ucid) *icti'ele pe r:nd# .el 'ai i'portant &ns) era faptul c) n9a*eau

s) e(iste nici un fel de ur'e care s) ateste 'odul &n care *icti'ele decedaser)# 7%e'uit l:n ) fe'eia incontient), Delta One &i scoase ')nuile ter'ice i culese o ':n) de !)pad)# F)cu !)pada -ul )re, desc%ise ura fe'eii i &ncepu s)9i &ndese -ul )rele pe :t# 6i u'plu toat) ura, &'pin9 :nd !)pada c:t de ad:nc putu# Fe'eia a*ea s) 'oar) &n 'ai pu"in de trei 'inute# ,n*entat) de 'afia ruseasc), te%nica era cunoscut) su- nu'ele de (ielaia smert < 'oartea al-)# Bicti'a se sufoca cu 'ult &nainte ca !)pada din :tul ei s) se topeasc)# Dup) 'oarte, corpul *icti'ei r)':nea cald su9ficient de 'ult ti'p ca !)pada s) se topeasc)# .%iar dac) cine*a suspecta un asasinat, ar'a cri'ei sau do*e!i de *iolen") nu e(istau# 6n cele din ur') ar fi fost posi-il ca cine*a s) &i dea sea'a, &ns) p:n) atunci a*ea s) treac) 'ult ti'p# 7loan"ele de %ea") a*eau s) dispar) &n 'ediul al-, &n ropate &n !)pad), iar *:n)taia de pe capul fe'eii a*ea s) arate ca i cu' ar fi pro*enit de la o c)!)tur) dur) pe %ea") < de altfel un accident deloc surprin!)tor cu un ase'enea *:nt &n prea?')# .elelalte trei *icti'e *or fi o'or:te ca' &n acelai 'od# Dup) aceea, Delta One le *a &nc)rca trupurile pe sanie, le *a tra e la c:te*a sute de 'etri &n afara ur'elor, le *a reataa cor!ile de si uran") i *a aran?a cada*rele# Dup) trecerea c:tor*a ore, cei patru *or fi )si"i &n %e"a"i &n !)pad), practic nite *icti'e ale suprae(punerii la &n %e" i ale %ipoter'iei# Descoperitorii lor *or fi nedu'eri"i ce c)utaser) *icti'ele la o ase'enea distan") de traseu, dar ni'eni nu *a fi surprins de 'oartea lor# 6n definiti*, cu f)cliile stinse i cu *re'ea *i?elioas) din ?ur, r)t)cirea pe &ntinsul %e"ar Dilne nu putea a*ea dec:t un sin ur de!nod)':ntF o 'oarte rapid)# Delta One ter'in) de &ndesat !)pad) pe :tul fe'eii# 6nainte de a9i &ndrepta aten"ia c)tre ceilal"i, desf)cu uor coarda de si uran") de la centura *icti'ei# O putea reconecta 'ai t:r!iu, &ns), pe 'o'ent, nu a*ea c%ef ca indi*i!ilor )lora doi de dup) sanie s) le *in) ideea s) tra ) *icti'a la ad)post# Dic%ael $olland toc'ai fusese 'artor la un asasinat 'ai ciudat dec:t i9ar fi putut i'a ina c%iar &n cele 'ai su'-re co'aruri# Dup) ce o eli-erar) pe Nora% Dan or de coarda de si uran"), cei trei &i &ndreptar) aten"ia c)tre .or;8# +$re-uie s) fac ce*a>+ .or;8 &i re*enise i e'ea, &ncerc:nd s) se ridice &n capul oaselor, &ns) unul dintre solda"i &l &'pinse la loc pe spate, se urc) pe el i &l "intui de %ea") pun:ndu9i enunc%ii pe -ra"ele lui# .or;8 scoase un urlet de durere, instantaneu redus la t)cere de *:ntul de!l)n"uit# .uprins de o roa!) *ecin) cu ne-unia, $olland se apuc) s) scoto9 ceasc) prin con"inutul &'pr)tiat al saniei r)sturnate# +$re-uie s) fie ce*a aici> O ar')> .e*a>+ Nu !)ri dec:t ec%ipa'ente de dia nosticare, cele 'ai 'ulte co'plet distruse de alicele de %ea")# 0:n ) el, Rac%el &ncerc) s) se ridice a'e"it) &n capul oaselor, folosindu9se de toporul de %ea") ca spri?in# < Fu i### Di;e### $olland se uit) la toporul le at de &nc%eietura ':inii lui Rac%el# Putea fi o ar')# O aa9!is) ar')# $olland se &ntre-) care &i erau ansele de a ataca trei oa'eni &nar'a"i cu un topora 'inuscul# Sinucidere curat)# .:nd Rac%el reui s) se ridice, $olland !)ri ce*a &n spatele ei# @n

rucsac de *inil -urduit# Ru :ndu9se &n :nd ca acesta s) con"in) un pistol de se'nali!are sau o sta"ie radio, $olland se repe!i pe l:n ) Rac%el i &nf)c) sacul# 6n)untru )si o foaie 'are i fru'os &'p)turit) de 'aterial etan# F)r) *aloare# $olland dispunea de ce*a si'ilar pe *asul lui de cercetare# 6n fapt, foaia repre!enta un 'ic -alon 'eteorolo ic, proiectat s) care ec%ipa'ente de o-ser*are a *re'ii nu cu 'ult 'ai rele dec:t un co'puter personal# Balonul lui Nora% nu putea fi de a?utor, 'ai ales f)r) -a!inetul cu %eliu adiacent# /u!ind stri )tele disperate de lupt) ale lui .or;8, $olland a*u un senti'ent cu'plit de nea?utorare# Disperare total)# Pierdere co'plet)# .a un clieu al clipelor de *ia") re'e'orate &naintea 'or"ii, 'intea lui $olland redescoperi i'a ini ale copil)riei de 'ult uitate# Pentru c:te*a clipe na*i ) &n San Pedro, &n*)":nd arta 'arin)reasc) de a conduce o -arc) at:rn:nd de o fr:n %ie &nnodat), deasupra oceanului, plon?:nd -ucuros &n ap), &n)l":ndu9se i c)!:nd precu' un copil care at:rn) de coada unui !'eu, soarta lui at:rn:nd de o *el) i de toanele -ri!ei oceanice# Pri*irea lui $olland se &ntoarse la -ucata de 'aterial din ':n), &n"ele :nd &ntr9o frac"iune de secund) c) 'intea lui nu renun"ase, ci c)uta s)9i a'inteasc), de fapt, de o solu"ie posi-il)> +N-orul cu *ela+# .or;8 continua s) se lupte cu atacatorul lui c:nd $olland desf)cu sacul protector din ?urul -alonului# Nu credea c) &ncercarea a*ea prea 'ul"i sor"i de i!-:nd), &ns) r)':nerea lor acolo f)r) a &ntreprinde ni'ic repre!enta o 'oarte si ur)# Str:nse &n -ra"e -alonul &'p)turit# .le'a ataat) a*erti!aF +/$GNM,G> / N@ SG FO0OS, 0/ B[N$ D/, P@$GRN,. DG NG.G NOD@R,+# +0a nai-a cu a*ertis'entul>+ Min:nd -alonul str:ns ca acesta s) nu se desfac), $olland se t:r& p:n) la Rac%el, care st)tea proptit) &ntr9o parte# 6i !)ri nedu'erirea din oc%i &n *re'e ce se cui-)ri l:n ) ea, stri :ndF < Mine asta -ine> 6i d)du 'aterialul &'p)turit i apoi &i folosi ':inile eli-erate ca s) prind) cle'a de protec"ie a -alonului de centura propriului costu'# Dup) aceea, rosto olindu9se pe o parte, prinse cle'a i de centura lui Rac%el# $olland i Rac%el erau acu' una i aceeai persoan)# +@nite la old#+ 6ntre ei, coarda de asi urare erpuia prin !)pad) p:n) &n locul &n care se !-)tea .or;8### i apoi !ece 'etri 'ai departe, p:n) la cle'a desprins) de pe centura lui Nora% Dan or# +Nora% s9a dus de?a, se liniti $olland# Nu 'ai e ni'ic de f)cut#+ /tacatorii st)teau %e'ui"i &n ?urul corpului care tres)lta al lui .or;8# F)ceau -ul ari de !)pad) pe care se pre )teau s)9i &ndese pe :tul *icti'ei# $olland &i d)du sea'a c) st)teau prost cu ti'pul# 0u) -alonul &'p)turit de la Rac%el# Daterialul era la fel de uor ca un er*e"el din %:rtie i practic indestructi-il, +De aici nu iese ni'ic#+ < Mine9te -ine> < Di;e= .e### $olland a!*:rli -ucata de 'aterial &n aer# B:ntul de!l)n"uit o prinse i o desf)ur) ca pe o paraut) prins) de un ura an# Balonul se u'plu i'ediat, desf)c:ndu9se cu un pocnet sec# $olland si'"i cu' e tras &n sus de centur)# ,nstantaneu &i d)du sea9 'a c) su-esti'ase for"a *:ntului ;ata-atic# 6n c:te*a frac"iuni de secund) el i Rac%el se )seau pe ?u')tate &n aer i erau trai &n ?os pe suprafa"a %e"arului# O clip) 'ai t:r!iu, $olland si'"i o nou) s'ucitur) c:nd coarda de asi urare se &ntinse i &ncepu s) tra ) de .or;8

Darlinson# 0a dou)!eci de 'etri dep)rtare, prietenul lui &n ro!it fu -rusc s'uls de su- atacatorii ului"i, tri'i":ndu9l pe unul dintre ei de9a -er-eleacul pe spate# .or;8 scoase un urlet &nfior)tor, &n *re'e ce era t:r:t cu *ite!) pe %ea")# G*it) sania r)sturnat), apoi reui s) se redrese!e# 0:n ) el at:rna f)r) *la ) o fr:n %ie li-er)### fr:n %ia care fusese ataat) de Nora% Dan or# +Nu 'ai e ni'ic de f)cut+, &i spuse din nou $olland# .a un ir de 'arionete, cele trei trupuri alunecar) de9a lun ul %e"arului# Pe l:n ) ele &ncepur) s) !-oare din nou alice de %ea"), dar $olland tia c) atacatorii rataser) oca!ia# 6n spatele lui, solda"ii &'-r)ca"i &n al- se pierdeau cu repe!iciune &n cercul de lu'in) roiatic) al ulti'ei f)clii# $olland si'"ea acu' %ea"a f::ind su- costu'ul onfla-il cu *ite!) tot 'ai 'are, i uurarea c) sc)pase cu *ia") se stinse cu repe!iciune# .%iar &n fa"a lor, la 'ai pu"in de trei ;ilo'etri, %e"arul Dilne se ter'ina a-rupt &ntr9o creast) &nalt)### dincolo de care &i atepta o pr)pastie de ai!eci de 'etri p:n) &n apele reci ale Oceanului /rctic care &nse'nau, cate oric, 'oartea#

K2 Dar?orie $enc% !:'-ea &n *re'e ce co-ora sc)rile c)tre Biroul de .o'unica"ii al .asei /l-e, &nc)perea co'puteri!at) unde se dise'inau co'unicatele de pres) concepute la eta?, &n Sala de .o'unica"ii# 6nt:lnirea cu 7a-rielle /s%e decursese -ine# Nu era si ur c) fe'eia fusese suficient de &nsp)i':ntat) ca s) fac) o declara"ie su- ?ur)':nt prin care recunotea le )tura inti'), dar &ncercarea 'erite cu prisosin") efortul# +7a-rielle ar fi deteapt) dac) s9ar descotorosi de el+, &i !ise $enc%# Biata fat) %a-ar n9a*ea c:t de dur a*ea s) fie lo*it Se(ton# 6n c:te*a ore, conferin"a de pres) a preedintelui le at) de 'eteorit a*ea s)9l &n enunc%e!e definiti* pe Se(ton# /sta era de?a o lo*itur) calculat)# Dac) a*ea s) coopere!e, 7a-rielle /s%e *a furni!a lo*itura capital) prin care Se(ton a*ea s) fie definiti* redus la t)cere# / doua !i, $enc% &i putea da presei ?ur)':ntul 7a-riellei, &'preun) cu declara"ia lui Se(ton prin care ne a totul# @n croeu st:n a9dreapta# 6n definiti*, politica nu &nse'na doar c:ti area ale erilor, ci c:ti9 area lor &n 'od decisi*, prin ducerea la -un sf:rit a *i!iunii cui*a# Din punct de *edere istoric, preedin"ii care se strecuraser) la putere c:ti :nd cu c:te*a procente diferen") o-"inuser) foarte pu"in &n ti'pul 'andatuluiI un astfel de o' era sl)-it din start, iar .on resul nu l)sa niciodat) o astfel de prad) din %eare# 0a 'odul ideal, distru erea ca'paniei senatorului Se(ton a*ea s) fie consistent) < un atac din dou) p)r"i care &l distru ea i politic i etic# .unoscut) &n Eas%in ton su- denu'irea de +sus9?os+, strate ia fusese &'pru'utat) din arta r)!-oiului# +For"ea!) ina'icul s) se -at) pe dou) fronturi#+ .:nd un candidat de"inea o infor'a"ie ne ati*) despre ad*ersarul s)u, adesea atepta p:n) pri'ea o a doua infor'a"ie i ieea &n pu-lic si'ultan cu a':ndou)# @n atac din dou) p)r"i era &ntotdeauna 'ai eficient dec:t o &'puc)tur) i!olat), 'ai ales c:nd acel atac dual i'plica aspecte diferite ale ca'paniei <pri'ul &'potri*a politicii duse, cel)lalt &'potri*a caracterului o'ului# Respin erea unui atac politic f)cea apel la lo ic), &n *re'e ce respin erea unui atac etic necesita

pasiuneI respin erea si'ultan) a a':ndurora repre!enta o ac"iune aproape i'posi-il)# 6n seara asta, senatorul Se(ton a*ea s) &nt:'pine dificult)"i enor'e ca s) ias) cu fa"a curat) din co'arul politic al uluitorului triu'f N/S/I de!astrul a*ea s) fie considera-il 'ai 'are dac) el *a fi for"at s)9i apere po!i"ia anti9N/S/, &n reme ce era f)cut 'incinos de o fe'eie din ec%ipa sa# /?un :nd la ua Biroului de .o'unica"ii, $enc% si'"ea fiorul -)t)liei cur :ndu9i prin *ene# Politica &nse'na r)!-oi# ,nspir) ad:nc i se uit) la ceasF O#1K P#D# @r'a s) tra ) pri'ul foc# ,ntr)# Biroul de .o'unica"ii era 'ic, dar nu din lips) de spa"iu, ci din lipsa ne*oii# Gra una dintre cele 'ai eficiente sta"ii de co'unica"ii din lu'e i era deser*it) de un personal alc)tuit din doar cinci an a?a"i# 6n acel 'o9 'ent, to"i cei cinci st)teau la 'esele lor cu ec%ipa'ent electronic, ar)t:nd ca nite &not)tori ata de start# +Sunt pre )ti"i+, &i !ise $enc%, o-ser*:ndu9le pri*irile &nfo'etate# O uluia 'ereu faptul c) un -irou at:t de 'ic putea, cu o pre )tire de doar dou) ore, s) contacte!e 'ai 'ult de o treime din popula"ia lu'ii ci*ili!ate# Dispun:nd de cone(iuni electronice la !eci de 'ii de surse lo-ale de tiri < de la cele 'ai 'ari con lo'erate de tele*i!iune la cele 'ai 'ici !iare de pro*incie <, Biroul de .o'unica"ii al .asei /l-e era capa-il s) a?un ) la &ntrea a o'enire prin doar c:te*a ap)s)ri de -uton# .o'puterele folosite ca 'aini9fa( aruncau co'unicatele de pres) c)tre cutiile potale electronice ale celor 'ai diferite 'i?loace de co'unicare, radiouri, tele*i!iuni, !iare etc, din Daine i p:n) &n Dosco*a# G9'ail9urile acopereau ser*iciile de tiri online# Daini de for'are auto'at) a nu'erelor de telefon apelau 'ii de 'ana eri 'edia, pun:ndu9le la urec%e anun"uri *ocale pre:nre istrate# O pa in) we- cu tiri de ulti') or) actuali!a constant con"inutul tirilor &ntr9un cadru prefor'atat# Sursele de tiri capa-ile de a tri'ite ec%ipe pe teren &n orice condi"ii, cu' erau canalele 'edia .NN, NB., /B., .BS sau sindicatele 'edia str)ine, erau asaltate din toate p)r"ile i li se pro'iteau trans'isii de tele*i!iune ratuite i &n direct# Drept re!ultat, &ntotdeauna c:nd se f)cea un apel de ur en") pre!iden"ial, orice altce*a difu!a &n acel 'o'ent 'ass9'edia disp)rea# +Penetrare co'plet)#+ .a un eneral care &i inspecta trupele, $enc% parcurse &n t)cere distan"a p:n) la -iroul de redactare i ridic) %:rtia care con"inea +co'unicatul de pres)+ ce fusese de?a &nc)rcat &n 'e'oria tuturor aparatelor de trans'isie, ca un cartu 'ultiplicat &n 'ai 'ulte ar'e ata de tra ere# Dup) ce &l citi, lui $enc% &i *eni s) r:d)# 6n 'od o-inuit, co'unicatele care ur'au s) fie trans'ise erau &n preala-il 'inu"ios ela-orate, astfel &nc:t sunau 'ai de ra-) a recla') dec:t a anun", &ns) preedintele ordonase acu' ca orice +peria?+ s) fie l)sat deoparte# Re!ultatul era un te(t perfect < -o at &n cu*inte9c%eie i uor de &n"eles# O co'-ina"ie 'ortal)# .%iar i ser*iciile de tiri care foloseau pro ra'e software de depistare a cu*intelor9c%eie pentru a sorta e9'ailurile a*eau s) fie e(tre' de alertate &n pri*in"a acestui 'esa?F De laF Biroul de .o'unica"ii al .asei /l-eI Su-iectF /dresa Pre!iden"ial) @r ent)# Preedintele Statelor @nite *a "ine o conferin") de pres) important

n seara asta la ora opt, Gastern Standard $i'e, din ca'era de infor')ri a .asei /l-e# Su-iectul anun"ului este deoca'dat) confiden)ial. $rans'isiile &n direct *or fi per'ise prin 'etodele o-inuite# Pun:nd %:rtia &napoi pe -irou, $enc% pri*i prin Biroul de .o'unica"ii i d)du i'presionat) din cap &n direc"ia personalului# /cetia p)rur) recunosc)tori# 6i aprinse o "i ar), trase din ea c:te*a secunde i l)s) tensiunea s) creasc)# 6n cele din ur') !:'-iF < Doa'nelor i do'nilor, da"i dru'ul la 'otoare>

KJ Din 'intea lui Rac%el Se(ton disp)ruse orice ra"iona'ent lo ic# Nu se 'ai putea :ndi deloc la 'eteorit, la %:rtia 'isterioas) din -u!unar, la Din , la ori-ilul atac de pe platfor'a de %ea")# O preocupa o sin ur) c%estiune# +Supra*ie"uirea#+ 7%ea"a aluneca fanto'atic su- ea, ca o autostrad) lucioas) i nesf:rit)# 1a-ar n9a*ea dac) trupul &i era a'or"it de fric) sau doar prote?at de costu', dar nu si'"ea nici o durere# Nu si'"ea ni'ic# 6nc)# Pe o parte, lipit) de $olland &n dreptul 'i?locului, Rac%el st)tea cu fa"a &nspre el, ca &ntr9un fel de &'-r)"iare ciudat)# @nde*a, &n fa"a lor, -alonul onea, u'flat de *:nt, ca o paraut) &n spatele unei 'aini de curse# .or;8 *enea t:r: &n spate, tot rosto olindu9se, o re'orc) de tractor sc)pat) de su- control# F)clia care 'arca locul unde fuseser) ataca"i se f)cuse de?a ne*)!ut) &n dep)rtare# F::itul costu'elor Dar; ,U la contactul cu %ea"a de*eni tot 'ai puternic, pe ')sur) ce accelerau# Rac%el %a-ar n9a*ea c:t de repede alunecau, dar *:ntul sufla cu cel pu"in o sut) de ;ilo'etri la or), iar autostrada lunecoas) de su- ei p)rea s) oneasc) tot 'ai 'ult cu fiecare secund) care trecea# Balonul i'per'ea-il nu d)dea nici un se'n c) s9ar rupe sau c) i9ar sl)-i for"a cu care &i tr) ea# +$re-uie s) ne d)' dru'ul+, &i spuse ea# Fu eau de un ina'ic fatal < drept &n -ra"ele altuia# +Pro-a-il c) oceanul e la 'ai pu"in de un ;ilo'etru acu'>+ 7:ndul contactului cu apa e(tre' de rece &i pro*oca a'intiri &n ro!itoare# B:ntul sufla tot 'ai tare, astfel &nc:t *ite!a lor crescu# @nde*a, &n spatele lor, .or;8 scoase un urlet de roa!)# 0a *ite!a asta, le 'ai r)')seser) doar c:te*a 'inute p:n) ce a*eau s) fie arunca"i peste creast), direct &n ocean# $olland p)rea c) se :ndete la acelai lucru, pentru c) &ncepu s) se lupte cu cle'a prins) de corpurile lor# < Nu pot desface c%estia asta> stri ) el# G prea tare &ntins)> Rac%el spera ca o linitire 'o'entan) a *:ntului s)9i ofere lui $olland un r) a!, &ns) u*oiul de aer continua s)9i tra ) cu o constan") de ne!druncinat# 6ncerc:nd s) &i fie de a?utor, Rac%el &i r)suci corpul i &ncerc) s)9i &nfi ) cra'poanele unui c)lc:i &n %ea"), tri'i":nd un u*oi de ac%ii de %ea") &n aer# Bite!a se do'oli un pic# < /cu'> "ip) ea, ridic:ndu9i piciorul# Pentru o frac"iune de secund), coarda care &i "inea le a"i de -alon &i sl)-i str:nsoarea# $olland se l)s) &n ?os, &ncerc:nd s) profite de 'o'ent pentru a desface cle'a, dar nu reui#

< Din nou> &i stri ) el# De aceast) dat), se &ntoarser) a':ndoi &n direc"ii opuse i &i &nfip9 ser) c)lc:iele &n %ea"), tri'i":nd o ?er-) du-l) de ac%ii &n aer# Gfortul aduse o &ncetinire 'ai 'are# < /cu'> 0a se'nul lui $olland, se ridicar) a':ndoi# 6n *re'e ce -alonul plon?a din nou &nainte, $olland &i introduse de etul 'are &n &nc%i!)toarea cle'ei i r)suci piedica, &ncerc:nd s) eli-ere!e cle'a# .%iar dac) fusese 'ai aproape de reuit), a*ea ne*oie de 'ai 'ult spa"iu de 'ane*r)# /a cu' se l)udase Nora%, cle'ele de prindere erau de pri'a ':n), special construite cu o -ucl) supli'entar) de 'etal, astfel &nc:t s) nu se desfac) niciodat) dac) si'"eau o c:t de 'ic) tensiune# +O'or:"i de cle'ele de si uran")+, &i !ise Rac%el, )sind ironia de9 a dreptul tra ic)# < 6nc) o dat)> &i stri ) $olland# Pun:ndu9i la -)taie toat) ener ia i toat) speran"a, Rac%el se r)suci c:t de 'ult putu i &i &nfipse a'-ele c)lc:ie &n %ea")# /rcuindu9 i spatele, &ncerc) s) &i lase toat) reutatea corpului la ni*elul c)lc:ielor# $olland o i'it), p:n) ce a?unser) a':ndoi contorsiona"i# 0e )tura din dreptul 'i?locului le &n reuna efortul# $olland &i &nfipse i el c)lc:iele, &n *re'e ce Rac%el se arcui 'ai tare# Bi-ra"iile tri'iteau unde de oc de9a lun ul picioarelor# /*ea sen!a"ia c) i se rupeau le!nele# < Mine aa### "ine aa### $olland se contorsion) 'ai tare ca s) desprind) cle'a, &n *re'e ce *ite!a sc)!u si'"itor# < /proape### .ra'poanele lui Rac%el cedar)# Buc)"ile de 'etal se rupser) de pe talpa ci!'elor ei i !-urar) &napoi &n noapte, trec:nd peste .or;8# Balonul !*:cni i'ediat &nainte, tri'i":ndu9i pe Rac%el i pe $olland &'preun) &ntr-o parte# $olland sc)p) cle'a din ':n)# < 0a dracu> .a i cu' s9ar fi &nfuriat c) fusese pentru 'o'ent &ncetinit, -alonul porni i 'ai *i?elios &nainte, tr) :ndu9i i 'ai a-itir c)tre ocean# Rac%el tia c) se apropiau cu repe!iciune de creast), dei pericolele &i p:ndeau c%iar i &nainte de pr)pastie# 6n calea lor se &n)l"au trei ridicaturi enor'e de !)pad)# .%iar prote?at) fiind de un costu' Dar; ,U, 'o'entul lans)rii cu 'are *ite!) peste 'o*ilele de !)pad) o u'plea de roa!)# 0upt:ndu9se disperat) cu %arnaa'entul, Rac%el &ncerc) s) )seasc) o cale de a eli-era -alonul# /-ia atunci au!i pocnetul rit'at < ")c)nitul rapid al 'etalului uor care se i!-ete de platfor'a de %ea")# $oporul# .uprins) de panic), uitase co'plet de toporul de %ea") prins de centur)# @nealta uoar) de alu'iniu se -)l)n )nea pe l:n ) picior# Rac%el &i ridic) pri*irea &nspre cle'a de prindere de pe -alon# Nailon ros, de sarcin) rea# Se &ntinse, &ncerc:nd disperat) s) apuce toporul# Prinse ':nerul i &l trase &nspre ea, &ntin!:nd de coarda elastic) de prindere# .ontinu:nd s) stea &ntr9o parte, Rac%el &ncerc) s)9i ridice -ra"ele deasupra capului, ap)s:nd cu 'uc%ia ascu"it) a toporului pe coarda roas)# St:n ace, &ncepe s) taie coarda, de parc) ar fi folosit un fer)str)u# < Da> stri ) $olland, c)ut:nd acu' i el toporul pe care9l a*ea le at la picior# /lunec:nd pe o parte, Rac%el se &ntinse c:t putu de 'ult# Daterialul cor!ii era unul e(tre' de re!istent, iar f:iile de nailon cedau cu 'are reutate# $olland apuc) toporul lui, se r)suci, &ntinse -ra"ele deasupra

capului i &ncerc) s) taie de dedesu-t, e(act &n acelai loc# 0a'ele &nco*oiate se &n e')nar)# .oarda &ncepu s) se su-"ie!e acu' din dou) p)r"i# +O s) reui', &i !ise Rac%el# .%estia asta o s) se rup)>+ Pe neateptate, 'in ea ar intie a -alonului din fa"a lor !*:cni &n sus ca i cu' ar fi atins o platfor') de lansare# Spre roa!a ei, Rac%el &i d)du sea'a c) -alonul ur')rea pur i si'plu conturul solului# /?unseser)# Ridic)turile de !)pad)# Nidul al- se i*i cu doar o secund) &nainte de a9l atin e# 0o*itura si'"it) &n coaste o f)cu pe Rac%el s) se !-at), fiindc) r)')sese f)r) suflu, i toporul &i c)!u din ':ini# .a un sc%ior pe ap) care e tras pe o platfor') de lansare, Rac%el &i si'"i corpul t:r:t spre cul'ea d:'-ului i aruncat &n aer# Ga i $olland se tre!ir) -rusc catapulta"i &ntr9o *:ltoare a'e"itoare de aer# .analul dintre d:'-uri se &ntindea unde*a, departe su- ei, &ns) ca-lul de re'orcare continua s) se "in) puternic, tr) :ndu9le corpurile cu *ite!) &n sus i purt:ndu9i cu si uran") dincolo de pri'ul canal# Pentru o clip), Rac%el !)ri ce &i atepta &n fa")# 6nc) dou) ridic)turi, un platou scurt, apoi pr)pastia c)tre ocean# .a i cu' ar fi si'"it teroarea din sufletul lui Rac%el, urletul ascu"it al lui .or;8 Darlinson sf:ie aerul# @nde*a, &n spatele lor, .or;8 se tre!ise aruncat peste pri'ul d:'-# $o"i trei pluteau acu' &n aer, -alonul tr) :ndu9i &n sus ca un ani'al s)l-atic &nne-unit care *rea s) scape de capcana *:n)torilor# Brusc, &n noapte se au!i un ! o'ot f)cut de o plesnitur), ca un foc de ar')# .oarda su-"iat) ced) din pricina reut)"ii celor trei, iar cap)tul ei rupt o plesni pe Rac%el drept &n fa")# 6ntr9o frac"iune de secund), se tre!ir) c)!:nd de la &n)l"i'e# @nde*a, deasupra capului lor, -alonul ":ni sc)pat de su- orice control### n)pustindu9se c)tre apele oceanului# Prini &n cara-iniere i %arnaa'ente, $olland i Rac%el se pr)*)lir) &napoi spre sol# Pe ')sur) ce *:rful al- al celui de9al doilea d:'- se apropia cu repe!iciune, Rac%el se pre )ti pentru a &nt:'pina i'pactul# Rat:nd pe pu"in *:rful celui de9al doilea d:'-, se pr)-uir) pe panta descendent)# ,'pactul fu atenuat de costu'e i de panta d:'-ului# 6n *re'e ce uni*ersul din ?ur se transfor'a &ntr9o 'as) nedefinit) de -ra"e, picioare i %ea"), Rac%el si'"i cu' !-oar) de9a lun ul pantei c)tre canalul central de %ea")# Din instinct, &i &ntinse -ra"ele i picioarele pentru a &ncetini &nainte de a atin e ur')torul d:'-# Si'"i cu' &ncetinesc, &ns) prea lent# 6n c:te*a secunde, ea i $olland se rosto oleau pe panta ascendent) a celui de9al treilea d:'-# 6n *:rf &i atept) un alt 'o'ent de i'pondera-ilitate# Dup) aceea, cuprins) de panic), Rac%el si'"i cu' alunec) din nou &n ?os de cealalt) parte a d:'-ului, c)tre platoul final### ulti'ii dou)!eci i cinci de 'etri ai %e"arului Dilne# /lunec:nd spre creast), Rac%el si'"ea cu' .or;8 tra e de coard)# Ctia c) *ite!a lor se reduce# 6ns) 'ai tia i c) era un pic prea t:r!iu# .a9 p)tul %e"arului aler a acu' &nspre ei# Rac%el "ip) &n ro!it)# Ci atunci se &nt:'pl)# Dar inea %e"arului alunec) de su- ei# @lti'ul lucru pe care i9l a'inti Rac%el era c) se pr)-uea#

K3 Eest-roo;e Place /part'ents sunt situate la adresa 2201 N Street

NE i sunt cunoscute ca fiind una dintre pu"inele adrese e(tre' de corecte din Eas%in ton# 7a-rielle trecu r)-it) prin ua rotati*) i &ntr) &n %olul de 'ar'ur), unde se au!ea ! o'otul unei cascade &n 'iniatur)# Portarul cl)dirii p)ru surprins s) o *ad)# < Do'nioar) /s%e= Nu tia' c) trece"i pe aici &n seara asta> < /' &nt:r!iat> 7a-rielle se r)-i s) se'ne!e &n re istrul de *i!itatori# .easul 'are de deasupra -iroului ar)ta O#22 P#D# Portarul se sc)rpin) &n cretetF < Senatorul 'i9a dat o list), dar du'nea*oastr) nu sunte"i### < 6ntotdeauna uit) oa'enii care &l a?ut) cel 'ai 'ult# Sc%i") un !:'-et fu ar i porni repede spre lift# Portarul p)rea stin %eritF < Dai -ine a suna# < Dersi, &i r)spunse ea, urc:ndu9se &n lift# +$elefonul senatorului e scos din pri!)#+ Dup) ce a?unse la eta?ul nou), 7a-rielle iei iute i porni de9a lun ul %olului ele ant# .:nd a?unse &n cap)t, *)!u c) ua senatorului Se(ton era p)!it) de un *:n?os &nso"itor de escort) < eufe'istic -ote!at (odyguard. $ipul p)rea plictisit# Dac) 7a-rielle era surprins) c) &l *ede la datorie, tipul p)ru de9a dreptul uluit de *i!ita ei# S)ri &n picioare i'ediat ce o *)!u# < Ctiu, !ise 7a-rielle, apropiindu9se din ce &n ce 'ai 'ult# G o sear) P#G# Nu *rea s) fie deran?at# Pa!nicul d)du din capF < Di9a dat ordine foarte stricte ca nici un *i!itator### < G o ur en")> B)r-atul &i post) i'ensul lui trup &n dreptul uiiF < /re o &nt:lnire pri*at)# < N)u= 7a-rielle ridic) dosarul rou de su- -ra" i &i flutur) si iliul .asei /l-e prin fa"a oc%ilorF < $oc'ai *in din Biroul O*al# $re-uie s) &i dau senatorului aceast) infor'a"ie# /'icii lui de petrecere *or tre-ui s) se lipseasc) de el c:te*a 'inute# /cu', las)9') s) intru> Pa!nicul p)ru c) se &n'oaie c:nd *)!u si iliul .asei /l-e pe dosar# +Nu ') face s) &l desc%id+, se ru ) 7a-rielle &n :nd# < 0)sa"i dosarul, !ise el# ,9l duc eu> < ,9l duci tu pe nai-a> /' ordin direct de la .asa /l-) s) &i &n':ne! personal acest dosar# Dac) nu *or-esc i'ediat cu el, ':ine di'inea") ne pute' c)uta cu to"ii de lucru# 6n"ele i= Pa!nicul st)tea &n cu'p)n)# 7a-rielle &i d)du sea'a c) senatorul fusese neo-inuit de cate oric &n pri*in"a inti'it)"ii &n seara asta# P)i %ot)r:t) &nainte# Min:nd dosarul cu si iliul drept &n oc%ii lui, 7a-rielle &i co-or& *ocea p:n) la ni*elul unei oapte i &i spuse cu*intele de care se te'eau toate persoanele an a?ate &n securitate din Eas%in tonF < -u &n"ele i situa"ia> Personalul care se ocupa cu pa!a politicienilor nu &n"ele ea niciodat situa"ia, un fapt ur:t de to"i# Grau, la ur'a ur'ei, doar nite purt)tori &nc%iria"i de ar'e, "inu"i &n necunotin") de cau!) i niciodat) si uri dac) s) respecte ordinele cu fer'itate sau s) rite pierderea slu?-ei datorit) i nor)rii prosteti a unei cri!e e*idente# Pa!nicul &n %i"i &n sec, uit:ndu9se din nou la plicul cu si iliuF < Bine, dar &i spun senatorului c) a"i cerut imperios s) fi"i l)sat) &n)untru# Descuie ua i 7a-rielle trecu &n oan) pe l:n ) el, &nainte ca o'ul

s) se r)! :ndeasc)# ,ntr) &n aparta'ent i &nc%ise &n t)cere ua dup) ea, apoi o &ncuie# /cu' 7a-rielle au!i *oci &ncete &n -iroul lui Se(ton din cap)tul %olu9 lui < *oci de -)r-a"i# 7enul de &nt:lnire P#G# pe care o a*ea &n seara asta nu se')na deloc cu ceea ce su erase Se(ton 'ai de*re'e# 6n ti'p ce parcur ea %olul ca s) a?un ) &nspre -irou, 7a-rielle trecu pe l:n ) o de-ara desc%is), &n)untrul c)reia se *edeau o ?u')tate de du!in) de %aine -)r-)teti scu'pe < nu'ai l:n) i tweed# 6n aparen"), &nt:lnirea nu era una de lucru# 7a-rielle ar fi trecut 'ai departe i pe l:n ) en"ile diplo'at l)sate acolo, dac) una dintre ele nu i9ar fi atras aten"ia# Gtic%eta cu nu'ele de pe ea a*ea un lo o de co'panie cu totul aparte# O rac%et) roie str)lucitoare# Se opri, i se ae!) &n enunc%i ca s) citeasc)F +SP/.G /DGR,./, ,N.#+ Nedu'erit), cercet) i celelalte en"i# +BG/0 /GROSP/.G# D,.RO.OSD, ,N.# RO$/RY RO.AG$ .ODP/NY# A,S$0GR /GROSP/.G#+ 6i r)sun) &n 'inte *ocea r) uit) a lui Dar?orie $enc%# +Ctii c) Se(ton pri'ete 'it) de la co'panii aerospa"iale pri*ate=+ 7a-rielle si'"i cu' &i accelerea!) pulsul pri*ind &nspre arcada &ntu9 necoas) care ducea &n -iroul senatorului# Ctia c) putea *or-i cu las tare, &i putea anun"a pre!en"a, i totui *oia 'ult s) &nainte!e &n t)cere# Se apropie p:n) la o distan"a de c:te*a !eci de centi'etri de arcad) i r)'ase ascuns) &n u'-r)### ascult:nd con*ersa"ia din spa"iul &n*ecinat# KK 6n *re'e ce Delta $%ree r)'ase &n ur') ca s) aran?e!e cada*rul lui Nora% Dan or i sania, ceilal"i doi solda"i pornir) &n fu ) &n ?osul %e"aru9 lui dup) prada lor# 6n picioare a*eau sc%iuri 'otori!ate Gle;tro$reads# Proiectate dup) 'odelul de sc%iuri Fast $ra( destinat 'arelui pu-lic, sc%iurile secrete Gle;tro$reads erau &n esen") nite *e%icule de !)pad) ce a*eau ataate de t)lpici nite 'inip)itoare < ca nite snow'o-ile pentru picior# Bite!a era controlat) prin unirea inde(ului cu de etul 'are# /stfel se uneau dou) 'inipl)ci de presiune ascunse &n ')nua ':inii drepte# 6n ?urul piciorului era &nf)urat) o -aterie puternic) pe -a!) de el, du-lu i!olat), care le per'itea sc%iurilor s) alunece f)r) ! o'ot# 6n 'od in enios, ener ia cinetic) enerat) de ra*itate i de p)itoarele care se roteau pe ')sur) ce sc%iorul aluneca &n :osul unei pante era auto'at folosit) pentru re&nc)rcarea -ateriei &n scopul urc)rii pantei ur')toare# St:nd cu spatele drept &n calea *:ntului, Delta One co-or& panta %e'uit, inspect:nd cu pri*irea suprafa"a dinaintea lui# Siste'ul de *edere pe ti'p de noapte era un ur'a 'ult 'oderni!at al 'odelului Patriot folosit de pucaii 'arini# Delta One pri*ea acu' printr9un *i!or alc)tuit din lentile din ase ele'ente 30 ( 50 '', un 'a nificator cu trei ele'ente i un dispo!iti* cu infrarou de re!olu"ie 'are# $otul &n ?urul lor ap)rea 'ai de ra-) colorat &ntr9o nuan") translucid) de al-astru rece dec:t *erdele o-inuit pentru -inoclurile cu infrarou < tiparul de

culoare special proiectat pentru !one cu refle(ie e(tre') precu' /rctica# 6n ti'p ce se apropia de pri'a ridic)tur), Delta One !)ri prin *i!or 'ai 'ulte dun i de !)pad) proasp)t r)scolit), care se ridicau pe panta d:'-ului ca o s) eat) de neon &n noapte# .elor trei fu ari fie nu le9a tre9 cut prin 'inte s) se desprind) de %arnaa'ent, fie nu au 'ai fost &n stare de aa ce*a# 6n orice ca!, dac) nu reuiser) s) se eli-ere!e &nainte de ulti'a ridic)tur) de !)pad), acu' se )seau unde*a, &n apele oceanului# Delta One tia c) &'-r)c)'intea protectoare a*ea s) le prelun easc) durata de supra*ie"uire &n ap), &ns) curen"ii puternici a*eau s) &i tra ) &n lar ul oceanului# 6necul nu putea fi e*itat# 6n ciuda &ncrederii pe care o si'"ea, Delta One fusese instruit s) 'ear ) &ntotdeauna la si ur# $re-uia s) *ad) cada*rele# 7%e'uindu9se i 'ai 'ult, &i str:nse pu'nii i urc) &n *ite!) pri'a pant)# S Dic%ael $olland !)cea ne'icat# 6i cerceta r)nile# Gra lo*it destul de puternic, dar oasele p)reau a9i fi r)'as &ntre i# F)r) nici o &ndoial) fusese sal*at de costu'ul de protec"ie# 6i desc%ise oc%ii# Nu putea s) se concentre!e# $otul p)rea 'ai linitit aici### 'ai t)cut# B:ntul continua s) urle, dar cu 'ai pu"in) ferocitate# +/' trecut dincolo de 'ar ine, nu=+ Reui, &n sf:rit, s) se adune i apoi descoperi c) !)cea &ntins pe %ea"), aproape &n un %i drept fa") de Rac%el Se(ton i peste ea# .le'ele lor de protec"ie &n e')nate erau co'plet r)sucite# O si'"ea respir:nd su- el, dar nu9i putea !)ri c%ipul# Se rosto oli de pe ea# Duc%ii a-ia 'ai catadicseau s) r)spund) co'en!ilor creierului# < Rac%el###= $olland nu era prea si ur dac) -u!ele lui scoseser) *reun sunet sau nu# 6i a'inti ulti'ele secunde ale c)l)toriei lor n)ucitoareF trasul &n sus al -alonului, coarda de prindere care plesnea, corpurile lor pr)-uindu9se pe panta d:'-ului, alunecarea peste ulti'ul d:'- i fr:narea &n ulti'ul 'o'ent &n apropierea li'itei %e"arului < &n apropierea crestei# $olland i Rac%el c)!user), &ns) c)derea fusese ciudat de scurt)# 6n loc s) plon?e!e &n 'are, aa cu' ar fi fost de ateptat, c)!user) doar *reo trei 'etri &nainte de a atin e alt -loc de %ea") i de a se opri, a*:ndu9l drept contra reutate pe .or;8# Ridic:ndu9i capul, $olland pri*i spre 'are# 7%ea"a se ter'ina nu prea departe, &ntr9o creast), dincolo de care se au!eau *uietul oceanului# Pri*ind &napoi spre %e"ar, $olland se ! :i s) !)reasc) ce*a &n noapte# 0a circa ase 'etri dep)rtare, pri*irea lui &nt:lni un perete &nalt de %ea") care p)rea s) at:rne deasupra lor# De9a-ia &n acea clip) pricepu ce se &n9 t:'plase# .u'*a, alunecaser) dincolo de %e"arul principal, pe o teras) de %ea") 'ai ?oas)# $erasa era plat), lat) c:t un teren de %oc%ei, i se pr)-uise par"ial < ata s) se desprind) i s) cad) &n ocean &n orice clip)# +/is-er &n for'are+, &i spuse $olland, &n ti'p ce pri*ea platfor'a insta-il) de %ea") pe care !)cea# Gra o -ucat) lat) i p)trat) care at:rna lipit) de %e"ar ca un -alcon i'ens, &ncon?urat din trei p)r"i de *)i a-rupte de %ea") care d)deau spre ocean# Bucata de %ea") era ataat) de %e"ar doar &n partea din spate, iar $olland putea s) *ad) acu' c:t de precar) era aceast) le )tur)# 1otarul dintre teras) i %e"arul Dilne era trasat de o fisur) care ')sura de?a peste un 'etru l)"i'e i continua s) se l)r easc)# For"a ra*ita"ional) a*ea s) influen"e!e sf:ritul acestei -)t)lii#

Dai &nsp)i':nt)toare dec:t fisura era &ns) i'a inea corpului ne'i9 cat al lui .or;8 Darlinson, care st)tea %e'uit pe %ea")# .or;8 !)cea la !ece 'etri dep)rtare, le at &n continuare de ei cu acea coard) de si uran")# $olland &ncerc) s) se ridice &n picioare, dar &l &'piedica faptul c) era le at de Rac%el# 6i sc%i'-) po!i"ia i &ncepu s) desfac) le )turile dintre ei# 6n ti'p ce &ncerca s) se ridice i ea &n capul oaselor, Rac%el p)rea e(tre' de sl)-it)F < N9a'### trecut dincolo de 'ar ine= 6n *oce i se citea uluirea# < /' c)!ut pe un -loc de %ea") aflat la un ni*el 'ai ?os, &i r)spunse $olland, reuind, &n sf:rit, s) se detae!e co'plet# $re-uie s)9 l a?ut pe .or;8> .%inuit de dureri, $olland *oi s) se ridice, dar &i si'"i picioarele nesi ure# /puc) de coard) i trase# .or;8 &ncepu s) alunece pe %ea") &nspre ei# Dup) 'ai 'ulte opinteli, a?unse doar la c:"i*a !eci de centi'etri dep)rtare# .ole ul lor ar)ta de parc) ar fi fost -)tut ')r# 6i pierduse oc%elarii, pe un o-ra! i se *edea o t)ietur) ur:t) i &i cur ea s:n e din nas# $ea'a lui $olland ca o'ul s) nu fi 'urit se spul-er) &n clipa &n care .or;8 se r)9 suci i se uit) la el cu o pri*ire ur:t)# < ,suse, &n )i') el# .e nai-a a 'ai fost i 'ec%eria aia? $olland se si'"i copleit de un *al de uurare# Rac%el reuise &ntre ti'p s) se ridice i acu' se str:'-a din cau!a durerii# Pri*i &n prea?')F < $re-uie s)### plec)' de aici# Blocul )sta de %ea") e pe punctul de a se pr)-ui# $olland era total de acord# Sin ura &ntre-are era cu'# Nu a*eau ti'p s) se :ndeasc) la o solu"ie# Deasupra lor, pe %e"ar, &ncepea s) se aud) un f::it ascu"it care le era cunoscut# $olland se uit) &n sus i !)ri dou) siluete &'-r)cate &n al-, care a?unseser) la 'ar inea %e"arului i se opriser) &n acelai ti'p# .ei doi oa'eni r)'aser) pironi"i locului pre" de o clip), ! :indu9se la prada lor ca nite 'ari 'aetri de a% sa*ur:nd clipa dinainte de 'utarea final)# Delta One era surprins s) *ad) c) cei trei fu ari tr)iesc# Ctia c) lucrurile nu a*eau s) r)':n) aa pentru 'ult ti'p# Bicti'ele c)!user) pe o por"iune a %e"arului care &i &ncepuse de?a plon?onul ine*ita-il spre ocean# .ei trei puteau fi neutrali!a"i i lic%ida"i &n acelai fel ca fe'eia care !)cea acu' 'oart), &ns) toc'ai se i*ise o solu"ie 'ult 'ai +curat)+# O solu"ie prin care cada*rele nu a*eau s) fie descoperite niciodat)# .:nd pri*i dincolo de 'ar inea -u!ei de %ea"), Delta One se concentr) asupra cre*asei cresc:nde, ce &ncepuse s) se &ntind) precu' un arpe &ntre %e"ar i puiul de %ea")# Bucata pe care st)teau fu arii era &ntr9o po!i"ie e(tre' de nesi ur)### ata s) se rup) i s) cad) &n ocean &n orice !i# +De ce acea !i n9ar fi toc'ai ast)!i###=+ Pe %e"ar, noaptea erau ! udui"i &n per'anen") la c:te*a ore distan") de -u-uituri asur!itoare < sunetele -uc)"ilor de %ea") care se desprindeau de %e"arul9'a') i plon?au &n ocean# .ine ar fi o-ser*at= .uprins de fiorul de adrenalin) o-inuit &n prea?'a unui nou asasi9 nat, Delta One &i introduse ':na &n rucsacul cu pro*i!ii i scoase de acolo un o-iect reu, de for'a unei l)':i# @n articol standard pentru

ec%ipele 'ilitare de asalt, o-iectul era -ote!at +flas%9-an +, fiind, de fapt, o renad) de i'pact neletal), ce de!orienta te'porar ina'icul prin enerarea unei lu'ini or-itoare i a unui ! o'ot asur!itor &n ur'a e(plo!iei# 6n noaptea asta &ns), a*ea cu si uran") s) se do*edeasc) a fi 'ortal)# Se post) &n apropierea 'ar inii, &ntre-:ndu9se c:t de ad:nc) era cre*asa desp)r"itoare# Case 'etri= .incispre!ece 'etri= Oricu' nu 'ai conta# Planul lui func"iona indiferent de ad:nci'e# .u un cal' e(ersat de9a lun ul a nenu')rate e(ecu"ii cu s:n e rece, Delta One fi() o &nt:r!iere de !ece secunde pe 'inipanoul de co'and) al renadei, scoase cuiul de si uran") i arunc) renada &n desp)r"itur)# Dini-o'-a plon?) &n &ntuneric i se f)cu ne*)!ut)# Dup) aceea, Delta One i ca'aradul lui onir) &nspre cul'ea ulti'ului d:'- i ateptar)# /*ea s) fie o i'a ine de neuitat# .%iar dac) era aproape incontient), Rac%el Se(ton &i i'a ina cu destul) e(actitate ce anu'e aruncaser) atacatorii &n cre*as)# F)r) a9i da e(act sea'a dac) Dic%ael $olland pricepuse ce se &nt:'pl) sau citise roa!a din oc%ii ei, Rac%el &l *)!u c) se al-ete la fa") i c) &i &ndreapt) iute pri*irea &nfricoat) &n ?osul -uc)"ii de %ea") pe care st)teau, &n"ele9 :nd clar c) ine*ita-ilul ur'a s) se produc)# .a un nor de furtun) ilu'inat de un ful er din interior, %ea"a de su- Rac%el e'ise o lu'in) din)untru# .iudata lu'in) al-) tri'ise ra!e &n toate direc"iile# 7%e"arul luci pe o distan") de o sut) de 'etri# /poi se au!i -u-uitura# Nu %uruitul unui cutre'ur, ci o und) de oc asur!itoare, cu o for") &nfior)toare# Rac%el si'"i i'pactul sonor &n toate fi-rele trupului# 6n aceeai frac"iune de secund), ca i cu' s9ar fi s)pat un an" &ntre %e"ar i -locul de ap), creasta &ncepu s) se desprind) cu un ! o'ot &n9 ro!itor# Rac%el sc%i'-) o pri*ire &n ro!it) cu $olland# 0:n ) ei, .or;8 scoase un urlet# Fundul -uc)"ii se desprinse# Rac%el se si'"i pentru o clip) i'pondera-il), plutind deasupra -locului de 'ilioane de tone de %ea")# /poi se tre!ir) cu to"ii co-or:nd odat) cu ais-er ul < plon?:nd &n apa uci )toare#

KO Scr:netul asur!itor al frec)rii unei -uc)"i de %ea") de alta o asur!i pe Rac%el, &n *re'e ce ais-er ul alunec) de9a lun ul fa"adei %e"arului Dilne, tri'i"ind &n aer 'ilioane de ac%ii de %ea")# Pe ')sur) ce ais-er9 ul co-ora, *ite!a lui se 'icor), astfel &nc:t Rac%el i ceilal"i se pr)-uir) cu putere pe el# 6n *re'e ce -locul de %ea") &i continua plon?onul spre 'are, Rac%el *)!u spu'a oceanului cu' se apropie tot 'ai repede, ca solul apropiindu9se de un s)ritor cu coarda, a c)rui unealt) elastic) ar fi fost cu *reo c:"i*a !eci de centi'etri prea lun )# Spu'a se &n)l"a### se &n)l"a### i deodat) a?unse la ei# Re*enise co'arul din copil)rie# +7%ea"a### apa### 6ntunericul#+ 7roa!) des)*:rit)# B:rful ais-er ului alunec) su- ap), astfel &nc:t apele Oceanului /rc9 tic se re*)rsar) peste 'ar inile %e"ii ca un torent# Rac%el se si'"i tras) su- ap)# .:nd apa s)rat) &i atinse pielea neprote?at) a fe"ei, a*u senti'entul c) o arde cu un fier &ncins# Solul de %ea") disp)ru su- ea# Rac%el se lupt) s) re*in) la suprafa"), a?utat) de elul din costu'# 6n %i"i o ur) !dra*)n) de ap) de 'are, dar reui s) &i re*in)# 6i !)ri pe

ceilal"i plutind &n apropiere, to"i trei &nf)ura"i &n cor!ile de si uran")# .:nd reui s) se ec%ili-re!e, $olland &i stri )F < Re*ine la suprafa")> 6n clipa &n care &n"elese *or-ele lui, Rac%el si'"i un *:rte? ciudat ur9 c:nd de su- ea# .a o loco'oti*) uria) care &i in*ersase sensul de 'icare, -locul de %ea") se oprise din scufundare unde*a, su- ap), i acu' &i &ncepuse ascensiunea c%iar su- ei# @n %uruit fanto'atic, de ?oas) frec*en"), se au!i cu putere prin ap) &n 'o'entul &n care -locul scufundat a?unse aproape de suprafa")# Blocul urc) repede, acceler:ndu9i urcuul i i*indu9se ca o fanto') din ad:ncurile &ntunecate# Rac%el se si'"i ridicat) &n aer# .:nd %ea"a &i atinse trupul, apa oceanului &ncepu s) se &n*:rte?easc)# Rac%el &ncerca !adarnic s) &i )seasc) ec%ili-rul, &n ti'p ce %ea"a o propulsa &n sus &'preun) cu 'ilioane de litri de ap) s)rat)# Blocul i'ens se i*i &n sf:rit la suprafa"), e':nd i r)sucindu9se pe toate p)r"ile, c)ut:ndu9i un centru de ra*itate# Rac%el se tre!i rosto olindu9se prin apa ad:nc) p:n) la 'i?loc# 6n *re'e ce apa &ncepu s) iroiasc) de pe suprafa"a al-), u*oiul o &n %i"i pe Rac%el i o trase c)tre 'ar ine# .)!:nd &ntins) pe -urt), Rac%el !)ri 'ar inea care se apropia a'enin")tor# +Mine9te -ine>+ /u!ea *ocea 'a'ei ei stri :ndu9i ca atunci c:nd era doar o copil) i plutea pe su- %ea"a ia!ului# +Mine9te -ine> Nu te scufun9 da>+ 1arnaa'entul str:ns o &'piedica s) respire# Rac%el se opri la doar c:"i*a 'etri de 'ar ine# Dicarea o r)sucise pe loc# 6l *)!u, la !ece 'etri dep)rtare, pe .or;8, care !)cea ne'icat, le at &n continuare de ea prin coard)# /lunecaser) pe suprafa"a -locului &n direc"ii diferite, i acest fapt &i oprise pe a':ndoi de la c)derea peste 'ar inea ais-er ului# 6n *re'e ce apa se scur ea i de*enea tot 'ai pu"in ad:nc), o alt) siluet) &ntunecat) ap)ru l:n ) .or;8# O'ul era &n patru la-e# /puc) de coarda lui .or;8 i scuip) ap) de 'are# Dic%ael $olland# 6n *re'e ce ulti'ele u*oaie de ap) se scurser) pe l:n ) ea, l)s:nd -locul de %ea") uscat, Rac%el r)'ase &ntins), &ntr9o t)cere &n ro!it), as9 cult:nd *uietul oceanului# /poi, si'"ind cu' i se face tot 'ai fri , se ridi9 c) &n patru la-e# /is-er ul continua s) se -alanse!e &nainte i &napoi, ca un cu- uria de %ea")# N)ucit) i c%inuit) de dureri cu'plite, Rac%el se t:r& &napoi c)tre ceilal"i# Dult deasupra lor, pe %e"ar, Delta One se ! :i prin *i!orul de noapte la apa care se &n*ol-ura &n ?urul celui 'ai proasp)t ais-er din Oceanul /rctic# Nu era surprins c) nu *edea trupuri &n ap)# Oceanul era &ntunecat, iar costu'ele *icti'elor lui erau ne re# .ercet) cu pri*irea suprafa"a i'ensului -loc de %ea") plutitoare, reuind cu reu s) se concentre!e# 7%ea"a pornise cu repe!iciune &n lar , tras) de puternicii curen"i din apropierea %e"arului# $oc'ai *ru s) &i &ntoarc) pri*irea spre apele oceanului, c:nd !)ri ce*a neateptat# $rei puncte ne re pe %ea")# +S) fie acelea cada*rele=+ 6ncerc) s) le aduc) 'ai aproape prin *i!or# < Be!i ce*a= &ntre-) Delta $wo# Delta One nu &i r)spunse, concentrat s) re le!e lupa *i!orului# Gra uluit s) *ad), pe suprafa"a al-) a ais-er ului, trei for'e u'ane care !)ceau ne'icate# 1a-ar n9a*ea dac) cei trei tr)iau sau erau de?a 'or"i# Nu 'ai conta acu'# Dac) tr)iau, c%iar i &'-r)ca"i cu acele costu'e de protec"ie, a*eau s) 'oar) &n 'ai pu"in de o or)F erau u!i, furtuna se apropia i erau purta"i &n deri*) &n lar ul unuia dintre cele 'ai periculoase oceane de pe planet)# .orpurile lor n9a*eau s) fie )site niciodat)#

< Doar u'-re, !ise el, &ntorc:ndu9se cu spatele la creast)# 1ai s) ne &ntoarce' la -a!)#

K4 Senatorul Sed ewic; Se(ton &i ae!) sonda cu .our*oisier pe te?9 %eaua c)'inului din aparta'ent i &nte"i focul c:te*a clipe, adun:ndu9 i :ndurile# .ei ase oa'eni din -irou st)teau acu' t)cu"i### ateptau# Discu"iile de co'ple!en") luaser) sf:rit# Sosise *re'ea ca senatorul Se(ton s) alea )# Gi o tiau# O tia i el# Politica &nse'na *:n!are# +F)9i s) ai-) &ncredere> /rat)9le c) le &n"ele i pro-le'ele>+ < /a cu' poate ti"i de?a, rosti Se(ton, &ntorc:ndu9se spre oaspe"i, &n ulti'ele luni '9a' &nt:lnit cu 'ul"i oa'eni afla"i &n po!i"ii si'ilare cu cele pe care le de"ine"i du'nea*oastr)# N:'-i i se ae!), ca s) fie la acelai ni*el cu ei# < 6ns) du'nea*oastr) sunte"i sin urii pe care i9a' in*itat *reodat) la 'ine acas)# Sunte"i nite oa'eni e(traordinari i sunt onorat s) *) &n9 t:lnesc# Se(ton &i &ncruci) -ra"ele i &i roti pri*irea prin &nc)pere, lu:nd contact personal cu fiecare dintre oaspe"i# /poi se concentr) asupra pri'ei "inte < -)r-atul *oinic cu p)l)rie de cow-o8# < Space ,ndustries din 1ouston, continu) Se(ton# D) -ucur c) a"i *enit> $e(anul se &ncrunt)F < @r)sc oraul )sta# < Nu *) &n*inuiesc# Eas%in tonul a fost nedrept cu du'nea*oastr)# $e(anul se uit) pe su- -orul p)l)riei, dar nu scoase nici o *or-)# < /cu' doispre!ece ani, relu) Se(ton, i9a"i f)cut o ofert) u*ernului a'erican# /"i propus construirea unei sta"ii spa"iale a'ericane pentru doar cinci 'iliarde de dolari# < Dda, aa a fost# Dai a' i acu' proiectul# < Ci totui N/S/ a con*ins u*ernul c) o sta"ie spa"ial) a'erican) tre-uie s) fie un proiect -.,.. < .orect# N/S/ a &nceput construc"ia cu un deceniu &n ur')# < @n deceniu# Ci nu nu'ai c) sta"ia N/S/ nu este &nc) opera"ional), dar proiectul ei a costat p:n) acu' de dou'eci de ori 'ai 'ult dec:t proiectul du'nea*oastr)# 6n calitate de cet)"ean care9i pl)tete i'po!itul, 'i se face r)u> @n 'or')it eneral de apro-are r)sun) &n &nc)pere# Se(ton &i 'ut) pri*irea de la unul la altul, p)str:nd le )tura cu &ntre ul rup# < Sunt perfect contient, rosti el, adres:ndu9se tuturor de aceast) dat), c) 'ai 'ul"i dintre du'nea*oastr) s9au oferit s) lanse!e na*ete spa"iale pri*ate pentru o su') de doar cinci!eci de 'ilioane de dolari per !-or# /lte &ncu*iin")ri# < Ci totui N/S/ *) sap) pretin!:nd doar trei!eci i opt de 'ilioane de dolari pe !-or### c%iar dac) tariful lor real pentru fiecare !-or este de peste o sut) i cinci!eci de 'ilioane de dolari> < G 'odul lor de a ne "ine departe de spa"iul cos'ic, rosti unul din9 tre 'usafiri# Sectorul pri*at nu are cu' s) intre &n co'peti"ie cu o co'panie care &i per'ite !-oruri cu na*eta spa"ial) a*:nd pierderi de patru sute la sut) i continu:nd s) r)':n) &n afacere# < Nici n9ar tre(ui, accentu) Se(ton#

6ncu*iin")ri din toate p)r"ile# Se(ton se &ntoarse acu' spre &ntreprin!)torul cu aspect se*er de l:n ) el, un o' al c)rui dosar &l citise cu interes# 0a fel ca 'ul"i &ntreprin!)tori care &i finan"au ca'pania, o'ul era un fost in iner 'ilitar care de*enise e(tre' de de!a') it de salariile 'ici i de -irocra"ia u*erna'ental) i &i a-andonase func"ia pentru a9i c)uta norocul &n industria aerospa"ial)# < Aistler /erospace, rosti Se(ton, cl)tin:nd din cap de!n)d)?duit# .o'pania du'nea*oastr) a proiectat i a produs o rac%et) capa-il) s) lanse!e &nc)rc)turi cu doar patru 'ii de dolari pe ;ilo ra', &n *re'e ce la N/S/ cost) dou'eci de mii de dolari pe ;ilo ra'# F)cu o pau!) pentru a spori efectul dra'atic# Ci totui nu a*e"i clien"i=> < .u' a putea a ea *reun client= &i r)spunse o'ul# /nul trecut N/S/ ne9a s)pat ta(:nd Dotorola cu doar o 'ie ase sute dou)!eci i patru de dolari pe ;ilo ra' pentru lansarea unui satelit de teleco'unica"ii# 7u*ernul a lansat acel satelit cu o pierdere de nou) sute la sut)> Se(ton d)du din cap# .ontri-ua-ilii su-*en"ionau f)r) *oia lor a a9 en"ie de !ece ori 'ai ineficient) dec:t concuren"a din sectorul pri*at# < / de*enit dureros de e*ident, !ise el, c) N/S/ face tot posi-ilul s) pun) c)lu posi-ilei co'peti"ii &n spa"iul cos'ic# 0o*ete &n afacerile aerospa"iale pri*ate prin tarifarea ser*iciilor cu 'ult su- *aloarea celor de pe pia")# < Gste un Eal9Dart al spa"iului, inter*eni te(anul# +O analo ie a nai-ii de -un), &i spuse Se(ton# Ba tre-ui s) o "in 'inte#+ 0an"ul de 'a a!ine Eal9Dart era fai'os pentru 'ut)rile &n teritorii noi, *:n!area produselor su- pre"ul pie"ei i &nl)turarea &ntre ii co'peti"ii locale# < D9a' s)turat al dracului de tare i a' o-osit, continu) te(anul, s) pl)tesc 'ilioane de dolari &n ta(e i i'po!ite doar ca @nc%iul Sa' s) foloseasc) aceti -ani ca s) &'i fure clien"ii> < B9a' au!it, &i !ise Se(ton# 6n"ele # < 0ipsa sponsori!)rilor corporatiste o'oar) Rotar8 Roc;et, inter*eni un -)r-at &'-r)cat ele ant# 0e ile &'potri*a sponsori!)rii sunt de9a dreptul cri'inale> < Sunt &ntru totul de acord# Se(ton aflase cu ui'ire c) o alt) cale prin care N/S/ &i accentua 'onopolul asupra spa"iului cos'ic era aceea de a deter'ina trecerea unor ordonan"e federale prin care se inter!iceau recla'ele pe *e%iculele spa"iale# 6n loc s) le per'it) co'paniilor pri*ate s) &i asi ure finan")ri prin inter'ediul sponsori!)rilor corporatiste i al lo o9urilor pu-licitare < &n 'odul &n care se desf)urau lucrurile, de pild), &n cursele profesioniste de 'aini < *e%iculele spa"iale puteau afia doar cu*intele @S/ i nu'ele co'paniei# 6ntr9o "ar) &n care se c%eltuiau 12K de 'iliarde de dolari pe pu-licitate, nici un dolar din recla') nu &i )sea dru'ul c)tre sipetele co'paniilor aerospa"iale pri*ate# < G ?af la dru'ul 'are> co'ent) un alt 'usafir# .o'pania 'ea sper) s) r)':n) &n afaceri suficient de 'ult ca s) lanse!e, &n 'ai, anul *iitor, pri'ul prototip al unei na*ete spa"iale turistice# Ne atept)' la un i'pact e(traordinar# .orpora"ia Ni;e toc'ai ne9a oferit apte 'ilioane de dolari su- for') de sponsori!are pentru a picta e'-le'a Ni;e i lo o9ul ;ust do it4 pe partea lateral) a na*etei# Pepsi ne9a oferit de dou) ori 'ai 'ult pentru Pepsi< 1he choice of a ne" generation. Nu'ai c), &n confor'itate cu le ea federala, dac) pe na*eta noastr) apar recla'e, ni se inter!ice s) o lans)'> < /*e"i dreptate, rosti Se(ton# ,ar dac) *oi fi ales, *oi face tot ce

&'i st) &n puteri pentru a-olirea le isla"iei antisponsori!are# /sta este o pro'isiune# Spa"iul cos'ic ar tre-ui desc%is recla'elor la fel ca fiecare centi'etru de sol terestru# Se(ton &i sor-i din pri*iri audien"a# Bocea &i de*eni sole'n)F < .u to"ii tre-uie s) fi' &ns) contien"i c) o-stacolul cel 'ai 'are &n calea pri*ati!)rii N/S/ nu e dat de le e, ci de percep"ia pu-lic)# .ei 'ai 'ul"i a'ericani au &nc) o i'a ine ro'an"at) a pro ra'ului spa"ial a'erican# Gi continu) s) cread) c) N/S/ este o a en"ie u*erna'ental) necesar. < De *in) sunt -leste'atele alea de fil'e %oll8woodiene> rosti cu n)duf un alt 'usafir# .:te fil'e de enul N/S/9sal*ea!)9o'enirea9de9 un9asteroid9uci a poate crea 1oll8wood9ul, pentru nu'ele lui Du'ne!eu= G propa and) pur)> Se(ton tia c) 'ul"i'ea de fil'e despre N/S/ produse de 1oll8wood a*eau un su-strat pur econo'ic# @r':nd 'oda enerat) de popularul fil' 1op 0un < un lun 9'etra? de ac"iune, cu un superpilot interpretat de $o' .ruise, care fusese reali!at ca o recla') lun ) de dou) ore pentru Darina Statelor @nite <, N/S/ &i d)duse sea'a de ade*)ratul poten"ial al 1oll8wood9ului ca unealt) folosit) &n rela"iile pu-lice# .u discre"ie, N/S/ &ncepuse s) le ofere caselor de produc"ie acces gratuit pentru fil'are i toate facilit)"ile secrete ale a en"iei < turnuri de lansare, spa"ii de control al 'isiunilor, !one de antrena'ent# O-inui"i s) pl)teasc) su'e e(or-itante de licen") atunci c:nd fil'au &n alte locuri si'ilare, produc)torii s)riser) i'ediat c:nd aflaser) de posi-ilitatea de a econo'isi 'ilioane de dolari din -u etul unui fil' prin 'ontarea unor fil'e de suspans despre N/S/ &n loca"iile + ratuite+ ale acesteia# Bine&n"eles, respecti*ele case de produc"ie pri'eau accesul nu'ai dac) a en"ia apro-a scenariul# < /stfel se spal) creierul pu-licului, se pl:nse un 'usafir care p)rea s) fie %ispanic# Fil'ele nu sunt nici pe ?u')tate la fel de proaste precu' recla'ele# S) tri'i"i un cet)"ean de frunte &n spa"iu= ,ar acu' N/S/ are de :nd s) tri'it) o na*et) cu ec%ipa? co'plet fe'inin= $oate astea pentru pu-licitate> Se(ton oft) i *ocea &i de*eni tra ic)F < G ade*)rat, i tiu c) nu tre-uie s) *) 'ai a'intesc ce s9a &nt:'9 plat &n anii opt!eci, c:nd Departa'entul de Gduca"ie a fali'entat i a citat N/S/ ca irosind 'ilioane de dolari ce puteau fi folosi"i &n educa"ie# /tunci N/S/ a &ncropit o cascadorie de rela"ii pu-lice prin care s) de'onstre!e c) e prietena siste'ului educa"ional# /u tri'is un profesor de coal) pu-lic) &n spa"iu# F)cu o pau!)F < B9o a'inti"i cu to"ii pe .%rista Dc/uliffe# 6n &nc)pere se l)s) t)cereaF < Do'nilor, relu) Se(ton, oprindu9se dra'atic &n fa"a focului din c)'in# .red c) a sosit *re'ea ca a'ericanii s) afle ade*)rul, pentru -inele tuturor# Gste *re'ea ca a'ericanii s) &n"elea ) c) N/S/ nu ne conduce spre cer, ci 'ai de ra-) &'piedic) e(plorarea spa"iului cos'ic# Spa"iul cos'ic este la fel ca orice alt) industrie, iar 'en"inerea sectorului pri*at la p)':nt este un act *ecin cu cri'a# 7:ndi"i9*) la industria co'puterelor, unde sunte' 'artorii unei e(plo!ii c)reia cu reu &i pute' face fa") de la o s)pt)':n) la alta> De ce= Pentru c) aceast) industrie este un siste' de pia") li-er)# Reco'pensea!) eficien"a i *i!ionaris'ul cu profituri. .e9ar fi fost dac) industria co'puterelor ar fi fost condus) de u*ern= /' continua s) ne !-ate' &n G*ul Dediu# 6n spa"iul cos'ic -ate' pasul pe loc# /r tre-ui s) &ncredin")' e(plorarea spa"iului cos'ic &n ':inile celor din sectorul

pri*at# /'ericanii ar fi ului"i de cretere, de slu?-ele create i de *isele &ndeplinite# Gu cred c) ar tre-ui s) l)s)' siste'ul de pia") li-er) s) ne conduc) spre noi cul'i spa"iale# Dac) *oi fi ales, *oi transfor'a lupta de desc%idere lar ) a uilor c)tre ulti'a frontier) &ntr9o 'isiune personal)# Se(ton &i ridic) pa%arul pentru a toastaF < Prieteni, &n seara asta a"i *enit aici ca s) *) %ot)r:"i dac) 'erit &ncrederea *oastr)# Sper c) sunt pe cale s) *9o c:ti # ,n*estitorii tre-uie s) construiasc) un preedinte la fel cu' construiesc o co'panie# /a cu' ac"ionarii se ateapt) la *enituri din in*esti"ii, la fel in*estitorii politici ateapt) profituri# Desa?ul 'eu din seara asta c)tre du'nea*oastr) este unul si'pluF in*esti"i &n 'ine i nu *) *oi uita niciodat)# Niciodat)# Disiunile noastre sunt a-solut identice# Se(ton &ntinse pa%arul c)tre 'usafiri &ntr9un est de toastare# < .u a?utorul du'nea*oastr), prieteni, &n cur:nd *oi fi la .asa /l9 -)### i *oi *) *e"i putea +lansa+ *isele# 0a doar c:"i*a 'etri 'ai &ncolo, 7a-rielle /s%e &n"epenise &n &ntune9 ric# Din -irou r)suna clinc%etul ar'onios al pa%arelor de cristal i trosne9 tul le'nelor &n foc#

K2 .uprins de panic), t:n)rul te%nician N/S/ onea prin %a-isfer)# +S9 a &nt:'plat ce*a roa!nic>+ 6l )si pe directorul G;stro' st:nd sin ur &n apropiere de !ona presei# < Do'nule, icni te%nicianul, a a*ut loc un accident> G;stro' se &ntoarse# P)rea distant, ca i cu' era cufundat &n re!ol*area altor pro-le'eF < .e ai spus= @n accident= @nde= < 6n pu"ul de e(trac"ie# $oc'ai a ap)rut un corp u'an la suprafa")# Doctorul Eailee Din # G;stro' se f)cu al- la fa")F < Doctorul Din = Dar### < 09a' tras afar), dar era prea t:r!iu# G 'ort# < Pentru nu'ele lui Du'ne!eu# De c:t) *re'e e acolo= < Noi crede' c) de *reo or)# Se pare c) a c)!ut, s9a scufundat p:n) a a?uns la fund, iar c:nd trupul s9a u'flat a re*enit la suprafa")# Pielea roiatic) a lui G;stro' de*eni staco?ie# < Fir9ar al dracului> .ine 'ai tie de asta= < Ni'eni, do'nule# Nu'ai eu i &nc) un cole # 09a' pescuit din pu", dar a' cre!ut c) e 'ai -ine s) *) spune' du'nea*oastr) 'ai &nt:i### < /i procedat -ine# G;stro' oft) reuF < /scunde i'ediat trupul doctorului Din # Nu spune ni'ic# $e%nicianul r)'ase perple(F < Dar, do'nule, eu### G;stro' &i l)s) ':na 'are pe u')rul o'uluiF < /scult)9') cu aten"ie# Gste un accident tra ic, pe care &l re ret din tot sufletul# Bine&n"eles c) ') *oi ocupa de el cu' se cu*ine c:nd *oi a*ea ti'p# 6ns) acu' nu e 'o'entul potri*it# < Bre"i s) ascund corpul lui= G;stro' &l sfredeli pe indi*id cu pri*ireaF < ,a :ndete9te pu"in> /' putea s) le spune' tuturor, dar ce9a' o-"ine= Dai a*e' o ?u')tate de or) p:n) la conferin"a de pres)# Dac) a9

nun")' c) a' a*ut un accident fatal, *o' arunca o pat) asupra descoperirii i *o' o-"ine un efect de*astator asupra 'oralului pu-licului# Doctorul Din a f)cut o reeal) din ne li?en")I eu n9a' de :nd ca N/S/ s) pl)teasc) pentru ea# Oa'enii )tia de tiin") ci*ili au a*ut parte destul de lu'ina reflectoarelor ca una din erorile lor t:'pite s) arunce o u'-r) asupra 'o'entului nostru de lorie# /ccidentul doctorului Din r)':ne secret p:n) la sf:ritul conferin"ei de pres)# /i &n"eles= O'ul d)du, palid, din capF < O s)9i ascund trupul#

K5 Dic%ael $olland petrecuse destul ti'p pe 'are ca s) tie c) apa f)cea *icti'e f)r) e!itare sau re'uc)ri# 6n ti'p ce !)cea *l) uit pe &ntinderea ais-er ului a-ia 'ai putea !)ri silueta fanto'atic) a %e"arului Dilne care disp)rea &ncetul cu &ncetul# Ctia c) puternicul curent /rctic care &ncon?ura insulele eli!a-etane se r)sucea &ntr9o -ucl) enor') &n ?urul .ercului /rctic, dup) care atin ea, &n sf:rit, p)':ntul unde*a &n nordul Rusiei# Nu 'ai conta# /cest fapt a*ea s) se &nt:'ple de9acu' &n c:te*a luni# +Dai a*e' poate trei!eci de 'inute### 'a(i'u' patru!eci i cinci#+ F)r) protec"ia costu'elor i!olate cu el ar fi fost 'or"i de?a# Din fericire, ec%ipa'entele Dar; ,U &i "inuser) usca"i < cel 'ai critic aspect al supra*ie"uirii &n 'edii reci# 7elul ter'al din ?urul corpurilor nu nu'ai c) le a'orti!ase c)derile repetate, dar acu' le a?uta trupurile s) re"in) c:t 'ai 'ult ulti'ele ur'e de c)ldur) intern)# 6n cur:nd, a*ea s) se instale!e %ipoter'ia# /ceasta a*ea s) de-ute!e cu o *a ) a'or"eal) a 'e'-relor pe ')sur) ce s:n ele a*ea s) se retra ) spre centrul or anis'ului pentru a prote?a or anele considerate *itale# /*eau s) ur'e!e %alucina"iile, pe ')sur) ce pulsul i rit'ul respira"iei &ncetineau, lipsind creierul de o(i en# /poi corpul a*ea s) fac) un ulti' efort de a conser*a r)')i"ele de c)ldur) oprind toate acti*it)"ile cu e(cep"ia ini'ii i a respira"iei# @r'a incontien"a# 6n cele din ur'), centrele care coordonau ini'a i respira"ia din creier a*eau s) se opreasc) si'ultan din func"ionare# $olland &i &ntoarse pri*irea spre Rac%el, dorindu9i s) poat) face ce*a ca s) o sal*e!e# /'or"eala care &i in*ada corpul lui Rac%el Se(ton era 'ai pu"in dureroas) dec:t &i i'a ina ea# /proape ca un aneste!ic -inecu*:ntat# +Dorfina naturii#+ 6n ocul c)derii &i pierduse oc%elarii, aa c) acu' a-ia putea &ntredesc%ide oc%ii din pricina erului# 6i !)ri pe $olland i pe .or;8 &n apropiere pe -locul de %ea") < $ol9 land o pri*ea re ret:nd a'arnic tot ce se &nt:'plase# .or;8 se 'ica, dar cu si uran") a*ea dureri 'ari# O-ra!ul drept &i era !dro-it i s:n era# Rac%el tre'ura din tot corpul &ncerc:nd s) )seasc) r)spunsuri &n 'inte# +.ine= De ce=+ 7:ndurile &i erau &n reunate de o ap)sare cresc:nd) care *enea din interiorul corpului# Ni'ic nu a*ea sens# /*ea sen!a"ia c) trupul ei &i &ncetea!) treptat acti*itatea, ade'enit spre so'n de o for") fantastic)# Se lupt) cu aceast) sen!a"ie# 6n interiorul ei p:lp:i tot 'ai intens flac)ra ':niei, i asta o f)cu s) uite de so'n# +/u &ncercat s) ne ucid)>+ Se uit) la 'area a'enin")toare i &i

d)du sea'a c) atacatorii, de fapt, reuiser)# +Sunte' de?a 'or"i#+ .%iar i aa, tiind c) pro-a-il nu *a supra*ie"ui ca s) afle tot ade*)rul despre ?ocul fatal ?ucat pe %e"arul Dilne, Rac%el -)nuia de?a cine era *ino*atul# Directorul G;stro' a*ea cel 'ai 'ult de c:ti at# Gl &i tri'isese pe %ea")# /*ea le )turi la Penta on i la trupele speciale# +Dar ce a*ea G;9 stro' de c:ti at din inserarea 'eteoritului &n stratul de %ea")= .e a*ea oricine de c:ti at din asta=+ 7:ndurile lui Rac%el &i !-urar) la Nac% 1erne8# Se &ntre-) dac) preedintele conspirase i el sau doar ?ucase rolul unui pion nai*> +1erne8 nu tie ni'ic# G ne*ino*at#+ Preedintele fusese dus de nas de c)tre N/S/# /cu' 1erne8 era la doar o or) de anun"area 'arii descoperiri# /*ea s) fac) anun"ul &nar'at cu un docu'entar *ideo care con"inea ')rturii de autentificare din partea a patru oa'eni de tiin") ci*ili# Patru oa'eni de tiin") ci*ili mor)i. Rac%el nu 'ai putea face ni'ic pentru a opri conferin"a de pres), dar &i ?ur) c) nu &i *a l)sa pe cei *ino*a"i s) scape ne*)t)'a"i# /dun:ndu9i ulti'ele pic)turi de putere, Rac%el &ncerc) s) se ridice &n capul oaselor# 6i si'"ea picioarele ca de piatr) i toate &nc%eieturile e'ur) de durere c:nd &i &ntinse -ra"ele i picioarele# /?unse &ncet &n enunc%i, c%inuindu9se s) &i p)stre!e ec%ili-rul pe %ea")# .apul i se &n*:rtea# De ?ur &'pre?ur oceanul fier-ea# $olland !)cea &n apropiere i o pri*ea cu oc%i &ntre-)tori# Rac%el &i !ise c) el o credea &n enunc%eat) &n ru )ciune# Nici *or-) de aa ce*a, dei ru )ciunea ar fi adus pro-a-il la fel de 'ulte anse de sal*are precu' ceea ce *oia ea s) &ntreprind)# Rac%el &i duse o ':n) &n dreptul 'i?locului i )si toporul &nc) prins de centur)# /puc) ':nerul cu de etele &n"epenite# ,n*ers) toporul, po!i"ion:ndu9l ca un $ &ntors# /poi, cu toat) ener ia, se apuc) s) -at) cu talpa &n %ea")# 1hud. Din nou# 1hud. S:n ele &i cur ea precu' 'elasa rece prin *ene# 1hud. $olland o pri*i foarte nedu'erit# Rac%el co-or& toporul din nou# 1hud. $olland &ncerc) s) se ridice &ntr9un cot# < Rac%el= Nu9i r)spunse# /*ea ne*oie de toat) ener ia disponi-il)# 1hud. 1hud. < Nu cred###, !ise $olland, c) la aceast) latitudine nordic)### c) S//### ar putea au!i### Rac%el se &ntoarse, surprins)# @itase c) $olland era un oceano raf i ar fi putut s)9i &nc%ipuie ce a*ea ea de :nd# +Bun) idee### dar eu nu c%e' S//#+ .ontinu) s) -at)# S// &nse'na Su-oceanic /coustic /rra8, o relic*) a R)!-oiului Rece folosit) de oceano rafii din &ntrea a lu'e pentru a asculta sunetele -alenelor# Deoarece sunetele puteau parcur e sute de ;ilo'etri su- ap), re"eaua su-ac*atic) S// de cinci!eci i nou) de 'icrofoane a'plasate &n ?urul lu'ii putea asculta un procenta? surprin!)tor de 'are din apele oceanice ale planetei# Din p)cate, acea !on) &ndep)rtat) a /rcticii nu f)cea parte din procenta?, &ns) Rac%el tia c) i al"ii ascultau oceanele < al"ii de a c)ror e(isten") a*eau %a-ar pu"ini oa'eni pe p)':nt# Rac%el continu) s) -at)# Desa?ul era si'plu i clarF $1@D# $1@D# $1@D# $1@D### $1@D### $1@D### $1@D# $1@D# $1@D# Nu9i f)cea ilu!ii c) ac"iunea ei a*ea s) le sal*e!e *ie"ileI de?a

si'"ea o str:nsoare rece &n ?urul trupului# Se &ndoia c) 'ai a*ea de tr)it o ?u')tate de or)# Sal*area lor se )sea dincolo de do'eniul posi-ilului &n acest 'o'ent# Dar aici nu era *or-a despre sal*are# $1@D# $1@D# $1@D# $1@D### $1@D### $1@D### $1@D# $1@D# $1@D# < Nu 'ai e### ti'p###, &n )i') $olland# +Nu e *or-a### de noi, :ndi Rac%el# G *or-a de infor'a"iile din -u!u9 narul 'eu#+ Rac%el &i i'a in) %:rtia SPR incri'inatoare din interiorul -u!unarului costu'ului# +$re-uie s) duc %:rtia asta la NRO### c:t 'ai cu9 r:nd#+ .%iar i &n starea de delir care o cuprindea, Rac%el era con*ins) c) 'esa?ul a*ea s) a?un ) la destina"ie# 0a 'i?locul anilor opt!eci NRO &nlo9 cuise S// cu un ir de dispo!iti*e de trei!eci de ori 'ai puternice# /coperirea la ni*el 'ondial era total) i repre!enta urec%ea NRO &n *aloare de 12 'ilioane de dolari a"intit) spre fundul oceanic# 6n ur')toarele ore, superco'puterele .ra8 ale postului de ascultare NROWNS/ din Denwit% 1ill, /n lia, a*eau s) se'nali!e!e o sec*en") audio anor'al) la un %idrofon din /rctica, s) descifre!e se'nalul ca un SOS, s) trian ule!e coordonatele i s) detae!e un a*ion de sal*are de la -a!a aerian) $%ule din 7roenlanda# /*ionul a*ea s) )seasc) trei cada*re pe un ais-er # 6n %e"ate# @nul i9ar fi apar"inut unui an a?at NRO### i ar fi purtat o -ucat) stranie de %:rtie ter'al) &ntr9un -u!unar# +O i'pri'at) SPR#+ +Dotenirea lui Nora% Dan or#+ 0a studierea %:rtiei i'pri'ate, 'isteriosul tunel inserat su'eteorit a*ea s) de*in) e*ident# Din acel 'o'ent, Rac%el %a-ar n9a*ea ce se *a 'ai &nt:'pla, dar cel pu"in secretul nu *a 'uri odat) cu ei, acolo pe %ea")#

O0 Dutarea fiec)rui preedinte la .asa /l-) i'plic) un tur particular al unui nu')r de trei depo!ite stranic p)!ite, &n care se afl) colec"ii nepre"uite de 'o-ilier trecut prin .asa /l-)F -irouri, ar int)rie, paturi, -udoare i alte articole folosite &n decursul istoriei de preedin"ii de p:n) la 7eor e Eas%in ton# Pe parcursul turului, preedintele care ur'ea!) a se instala la putere este in*itat s) alea ) orice o-iect &i place i s) &l foloseasc) drept 'o-ilier &n interiorul .asei /l-e pe durata 'andatului s)u# Doar patul din dor'itorul 0incoln constituie o 'o-il) per'anent) a reedin"ei pre!iden"iale# .a o ironie, 0incoln n9a dor'it niciodat) &n el# Biroul &n spatele c)ruia st)tea Nac% 1erne8 &n interiorul Biroului O*al &i apar"inuse odinioar) idolului s)u, 1arr8 $ru'an# Dei 'ic, dac) lu)' &n considera"ie standardele 'oderne, -iroul ser*ea drept re'e'orare !ilnic) a faptului c) +-)nu"ul+ se oprea cu ade*)rat acolo i c) 1erne8 era &n ulti') instan") responsa-il de orice pro-le'e ale ad'inistra"iei sale# 1erne8 acceptase responsa-ilitatea cu un senti'ent de onoare i f)cuse tot ce9i st)tea &n putere s) induc) &n r:ndul personalului 'oti*a"iile necesare pentru a9i duce trea-a la -un sf:rit# < Do'nule preedinte= &i stri ) secretara, ! :indu9se &n &nc)pere# /pelul du'nea*oastr) toc'ai a fost trans'is# 1erne8 f)cu un se'n cu ':naF

< Dul"u'esc# Se &ntinse dup) telefon# /r fi preferat 'ai 'ult) inti'itate pentru acel apel, dar 'ai 'ult ca si ur c) acu' nu a*ea cu' s) ai-) parte de aa ce*a# Doi specialiti &n 'ac%ia? &i d)deau t:rcoale, ocup:ndu9se cu fa"a i cu p)rul lui# .%iar &n fa"a -iroului, o ec%ip) de tele*i!iune &i instala ec%ipa'entele, iar de ?ur &'pre?urul &nc)perii roiau consilierii i oa'enii de la Rela"ii Pu-lice, discut:nd e'o"iona"i c%estiuni strate ice &ntre ei# +$ 'inus o or)###+ 1erne8 ap)s) -utonul lu'inat de pe telefonul lui personal# < 0awrence= Gti acolo= < Sunt aici# Bocea directorului ad'inistrati* al N/S/ p)rea epui!at) i distant)# < $otul e &n re ul), acolo= < Furtuna se apropie &n continuare, dar oa'enii 'ei '9au asi urat c) le )tura prin satelit nu *a fi afectat)# Sunte' ata de e'isie# 6nc) o or) i ata# < G(celent# Doralul e ridicat, sper> < Foarte ridicat# Personalul 'eu este e(tre' de e'o"ionat# De fapt, toc'ai a' -)ut nite -eri# 1erne8 r:seF < D) -ucur s) aud asta# /scult)# /' *rut s) te sun i s) &"i 'ul"u9 'esc &nainte de e'isie# Noaptea asta *a fi una a nai-ii de rea# G;stro' f)cu o pau!), p)r:nd neo-inuit de nesi urF < /a *a fi, do'nule# /' ateptat 'o'entul )sta 'ult) *re'e> 1erne8 e!it)F < Pari e(tenuat# < /' ne*oie de lu'ina soarelui i de un pat ca lu'ea# < 6nc) o or)# N:'-ete ca'erelor de luat *ederi, -ucur)9te de 'o9 'ent i dup) aceea o s) tri'ite' un a*ion ca s) te aduce' acas) &n D#.# < /-ia atept# O'ul t)cu iar# @n ne ociator talentat, 1erne8 fusese &n*)"at s) asculte i s) aud) ceea ce se spunea printre cu*inte# .e*a din *ocea directorului ad'inistrati* nu9i d)dea paceF < Gti con*ins c) totul e &n re ul)= < .ate oric# $otul 'er e ca pe roate# G;stro' p)ru prea dornic s) sc%i'-e su-iectulF < /"i *)!ut ulti'ele sec*en"e ale docu'entarului lui $olland= < $oc'ai l9a' ter'inat# / f)cut o trea-) fantastic)# < Da# /"i procedat -ine c:nd a"i %ot)r:t s)9l aduce"i aici# < Dai eti sup)rat pe 'ine c) a' i'plicat ci*ili= < 0a nai-a, da> Directorul ':r:i cu *ocea lui o-inuit)# /sta &l liniti pe 1erne8# +G;stro' n9are ni'ic, &i !ise el# G doar pu"in o-osit#+ < Bine, ne re*ede' peste o or) prin satelit# O s) oferi' lu'ii ce*a despre care s) *or-easc) 'ult ti'p de acu' &ncolo# < .orect# < 1ei, 0awrence= Bocea lui 1erne8 co-or& i de*eni sole'n)F < /i f)cut o trea-) a nai-ii de ro!a*) acolo> Nu *oi uita niciodat) asta>

6n afara %a-isferei, ! :l":it de *:nt, Delta $%ree se lupta s) pun) la loc i s) &'pac%ete!e ec%ipa'entul de pe sania lui Nora% Dan or# Dup) ce reui, fi() le )turile de protec"ie peste p:n!) i puse cada*rul lui Nora% Dan or deasupra, le :ndu9l de sanie# 6n *re'e ce se pre )tea s) tra ) sania &n afara traseului pe care au *enit, ca'ara!ii lui ap)rur) alunec:nd pe %e"ar drept spre el# < S9au sc%i'-at datele pro-le'ei, stri ) Delta One pe deasupra urletelor *:ntului# .eilal"i trei s9au pr)-uit peste 'ar ine# Delta $%ree nu era deloc surprins# Ctia ce &nse'na asta# Planul Delta Force de a &nscena un accident prin aran?area a patru cada*re pe suprafa"a %e"arului nu 'ai repre!enta o op"iune *ia-il)# P)r)sirea unui sin ur cada*ru ar fi enerat 'ai 'ulte &ntre-)ri dec:t r)spunsuri# < Face' cur)"enie= &ntre-) el# Delta One d)du din capF < Gu recupere! f)cliile i *oi *) descotorosi"i de sanie# 6n *re'e ce Delta One, foarte atent, parcurse &n sens in*ers traseul oa'enilor de tiin"), str:n :nd orice indiciu al trecerii cui*a prin acele locuri, Delta $%ree i ca'aradul lui co-or:r) pe %e"ar duc:nd cu ei sania# Dup) ce trecur) de ridic)turile de %ea"), a?unser) la 'ar inea %e"arului Dilne# /colo f)cur) *:nt saniei, astfel &nc:t Nora% Dan or trecu &n t)cere peste 'ar ine, &'preun) cu ec%ipa'entele ei, i plon?) &n apele Oceanului /rctic# +.ur)"ire co'plet)+, &i !ise Delta $%ree# 6ntorc:ndu9se spre -a!), Delta $%ree fu 'ul"u'it s) o-ser*e c) *:ntul ter ea ur'ele pe care le l)sau sc%iurile pe !)pad)#

Ol Su-'arinul nuclear *harlotte sta"iona &n ad:ncurile Oceanului /rctic de cinci !ile# Pre!en"a lui acolo era strict secret)# Su-'arin din clasa 0os /n eles, *harlotte, fusese proiectat s) +asculte i s) nu fie au!it+# .:nt)rind patru!eci i dou) de tone, 'otoarele lui cu tur-in) erau suspendate pe arcuri pentru a &n)-ui orice *i-ra"ie pe care o puteau enera# 6n ciuda ne*oii de a nu fi *)!ut, su-'arinul dispunea de una dintre cele 'ai 'ari a'prente &n ap)# 6ntin!:ndu9se pe o lun i'e de peste 120 de 'etri de la pro*a la pupa, carena ar fi !dro-it, dac) ar fi fost plasat) pe un teren de fot-al a'erican, a'-ele -uturi de &ncercare i ar 'ai fi dat i pe afar)# /*:nd de apte ori lun i'ea unui su-'arin din clasa 1olland din dotarea Darinei a'ericane, *harlotte dispersa O 524 de tone de ap) &n i'ersiune co'plet) i putea atin e *ite!a uluitoare de trei!eci de noduri# /d:nci'ea nor'al) de na*i are a *asului se )sea i'ediat su- ter9 'oclin), un radient natural de te'peratur) care distorsiona undele radar de deasupra i f)cea su-'arinul in*i!i-il radarelor de suprafa")# .u un ec%ipa? de 132 de oa'eni i o ad:nci'e 'a(i') de i'ersiune de peste cinci 'ii de 'etri, *asul repre!enta ulti'ul r)cnet &n 'aterie de su-'ersi-ile i era na*a de lucru a Darinei Statelor @nite# Siste'ul de aerisire prin electroli!) e*aporati*), cele dou) reactoare nucleare i pro*i!iile 'odificate prin in inerie enetic) &i per'iteau s) &ncon?oare planeta de dou)!eci i unu de ori f)r) s) ias) la suprafa")# De?ec"iile u'ane ale ec%ipa?ului, la fel ca &n cele 'ai 'ulte ca!uri de na*e su-'ersi-ile, erau co'pri'ate &n -locuri de trei!eci de ;ilo ra'e i e?ectate &n ocean < c)r)'i!i uriae de 'aterii fecale care erau -ote!ate &n lu') +c)c)re!e de -alen)+#

$e%nicianul aflat &n fa"a ecranului oscilator din ca'era sonarului era unul dintre cei 'ai -uni specialiti &n do'eniu# Dintea lui era un dic"ionar a'-ulant de sunete i for'e de und)# O'ul putea distin e &ntre sunetele 'ai 'ultor !eci de tipuri de propulsoare ruseti de su-'arin, sute de ani'ale 'arine i c%iar *ulcani su-ac*atice aflate la 'are distan"), cu' erau cele din Haponia# Pe 'o'ent &ns), asculta un ecou repetat i &nfundat# Dei uor de identificat, sunetul ap)ruse &n c%ip cu totul neateptatF < Nu o s) cre!i ce se'nal pri'esc acu' &n c)ti, &i !ise el asisten9 tului, d:ndu9i c)tile# /sistentul &i 'ont) c)tile i o e(presie de ne&ncredere i se aternu pe c%ipF < Doa'ne> G li'pede ca lu'ina !ilei# .e face'= O'ul de la sonar ridicase de?a interfonul s) &l anun"e pe c)pitan# .:nd acesta a?unse &n ca'era sonarului, te%nicianul co'ut) se'nalul pe difu!oare, astfel ca toat) lu'ea s) &l aud) clar# .)pitanul ascult), f)r) nici o e(presie pe c%ipF $1@D# $1@D# $1@D# $1@D### $1@D### $1@D### Dai &ncet# $ot 'ai &ncet# $iparul sonor se pierdea# Din ce &n ce 'ai sla-# < .are sunt coordonatele= ceru c)pitanul s) afle# $e%nicianul &i drese lasulF < De fapt, do'nule, *ine de la suprafa"), la circa cinci ;ilo'etri de tri-ord#

O2 7a-rielle /s%e tre'ura ca piftia &n %olul &ntunecos de l:n ) -iroul senatorului Se(ton# Picioarele &i tre'urau &n ro!itor# Ci asta nu pentru c) st)tuse prea 'ult ne'icat), ci din cau!a de!a') irii pro*ocate de cele au!ite# 6nt:lnirea din &nc)perea al)turat) continua, &ns) 7a-rielle nu 'ai a*ea ne*oie s) aud) i alte cu*inte# /de*)rul ieise la i*eal) &ntr9un 'od c:t se poate de dureros# +Senatorul Se(ton ia 'it) de la a en"ii spa"iale pri*ate#+ Dar?orie $enc% &i spusese ade*)rul# 7a-rielle si'"ea cu' o in*adea!) repulsia n)scut) din tr)dare# .re9 !use &n Se(ton# 0uptase pentru el# +.u' poate face aa ce*a=+ 7a-rielle &l 'ai *)!use pe senator 'in"ind din c:nd &n c:nd pentru a9i prote?a *ia"a pri*at), &ns) era *or-a de politic)# .sta c%iar &nse'na &nc)lcarea le ii# +Nici ')car n9a fost ales i de?a s9a apucat s) *:nd) .asa /l-)>+ 7a-rielle tia c) nu9l 'ai poate suporta pe senator# Pro'isiunea de a pro'ul a le ea de pri*ati!are a a en"iei spa"iale putea fi f)cut) doar dispre"uind total le ea i siste'ul de'ocratic# .%iar dac) senatorul credea c) ')sura ar fi fost &n interesul pu-lic, a *inde o ase'enea deci!ie pe fa"), &n a*ans, &nse'na tr:ntirea uii &n nas tuturor *erific)rilor i -alan"elor financiare u*erna'entale i i norarea e*entualelor ar u'ente lo ice ale .on resului, ale consilierilor, ale *otan"ilor i ale celor care fac lo--8# .el 'ai i'portant, prin arantarea pri*ati!)rii N/S/, Se(ton pa*ase calea unor nenu')rate a-u!uri din partea celor care a*eau cunotin"e oculte < *:n!area din interior fiind cel 'ai -anal procedeu &n acest ca!, fa*ori!:nd plasarea de 'ite su-stan"iale &n detri'entul in*estitorilor pu-lici oneti#

Si'"ind c) i se face r)u de la sto'ac, 7a-rielle se &ntre-) ce a*ea de f)cut# @n telefon sun) strident c%iar &n spatele ei, sp)r :nd linitea din %ol# @luit), 7a-rielle se r)suci pe c)lc:ie# Sunetul *enea din de-araua din *esti-ul < un telefon celular &n -u!unarul %ainei unui oaspete# < ,erta"i9'), prieteni, se au!i o *or-) t)r) )nat) cu accent te(an# G penQ 'ine# 7a-rielle au!i cu' o'ul se ridic)# +Bine &ncoace>+ 6ntorc:ndu9se, fata porni &n oan) &napoi pe dru'ul pe care *enise# .:nd a?unse la ?u')tatea %olului, o coti la st:n a i se ascunse &n -uc)t)ria &ntunecat) e(act c:nd te(anul iei din -irou i porni pe %ol# 7a-rielle &ncre'eni &n u'-r)# $e(anul trecu pe l:n ) ea f)r) s) o o-ser*e# Dincolo de ! o'otele puternice ale propriei ini'i, 7a-rielle &l au!i repe!indu9se la de-ara# 6n cele din ur'), o'ul r)spunse la telefonF < Dda=### .:nd=### Nu !)u= O s)9l porni'# Dersi# ,ndi*idul &nc%ise i porni &napoi spre -irou, stri :nd de pe dru'F < 1ei> Da"i dru'ul la tele*i!or> Se pare c) Nac% 1erne8 *a "ine o conferin") de pres) de ur en") &n seara asta# 0a ora opt# Pe toate canalele# Fie *a declara r)!-oi .%inei, fie Sta"ia Spa"ial) ,nterna"ional) toc'ai s9a pr)-uit &n ocean# < P)i asta c%iar 'erit) s)r-)torit> &i r)spunse cine*a din)untru# $oat) lu'ea i!-ucni &n r:s# 7a-rielle si'"i c) -uc)t)ria se &n*:rtete cu tot cu ea# +O conferin") de pres) la ora opt=+ $enc% p)rea s) nu fi ?ucat deloc la caceal'a# 6i d)duse ti'p lui 7a-rielle p:n) la ora opt ca s) aduc) o declara"ie su?ur)':nt prin care s) recunoasc) le )tura a'oroas)# +6ndep)rtea!)9te de senator p:n) nu e prea t:r!iu+, o a*erti!ase $enc%# 7a-rielle presupusese c) ter'enul li'it) fusese astfel sta-ilit &nc:t .asa /l-) s) poat) strecura infor'a"ia !iarelor de a doua !i, &ns) acu' se p)rea c) ad'inistra"ia de la Eas%in ton *oia s) ias) ea &ns)i &n pu-lic cu aceste infor'a"ii# O conferin") de pres) ur ent)=+ .u c:t 'ai 'ult se :ndea la asta, cu at:t totul i se p)rea 'ai ciudat# +1erne8 iese la ra'p) cu porc)ria asta= Gl &n persoan)=+ 6n -irou cine*a desc%ise tele*i!orul# Bocea pre!entatorului de tiri era &nc)rcat) de e'o"ieF < .asa /l-) nu a oferit nici un indiciu asupra su-iectului surprin!)9 toarei conferin"e de pres) din aceast) sear), aa c) specula"iile a-und)# @nii analiti politici cred acu' c), din cau!a a-sen"elor repetate din 'ass9'edia ale preedintelui din ulti'a *re'e, Nac% 1erne8 ar putea anun"a c) nu *a candida pentru un al doilea 'andat# .%iote de -ucurie se au!ir) din -irou# +/-surd+, &i spuse 7a-rielle# .u toate 'i!eriile pe care .asa /l-) le a*ea acu' &'potri*a lui Se(ton, era i'posi-il ca preedintele s) arunce prosopul &n seara asta# +.onferin"a asta de pres) se *a referi la altce*a+# 7a-rielle a*ea senti'entul tul-ur)tor c) ea fusese de?a a*erti!at) &n acest sens# Se uit) la ceas# Dai pu"in de o or)# $re-uia s) ia o deci!ie, i tia e(act cu cine tre-uia s) discute# Str:n :nd su- -ra" dosarul cu foto rafii, iei &n linite din aparta'ent# Pa!nicul de pe coridor r)sufl) uurat c:nd o *)!u# < /' au!it nite urale de -ucurie &n)untru# Se pare c) a"i dat lo*itura# Fata &i !:'-i scurt i se &ndrept) spre lift# /far), pe strad), noaptea care se l)sa p)rea &n ri?or)tor de rea#

7a-rielle &i f)cu se'n unui ta(i, se urc) &n el i &ncerc) s) se asi ure c) tia e(act ce face# < Studiourile de tele*i!iune /B., &i spuse ea oferului# 7r)-ete9te>

OJ St:nd &ntins pe o parte, pe %ea"), Dic%ael $olland &i odi%nea capul pe un -ra" &ntins pe care de?a nu &l 'ai si'"ea# .%iar dac) pleoapele erau din ce &n ce 'ai rele, $olland se c%inuia s) i le "in) desc%ise# Din punctul lui de *edere, se uita acu' la ulti'ele i'a ini pe care le a*ea din aceast) lu'e < ap) i %ea") <, &ntr9un soi de *edere periferic) ciudat)# Finalul potri*it al unei !ile &n care ni'ic nu fusese ceea ce p)rea# Peste -locul de %ea") &ncepuse s) se atearn) o linite ciudat)# Ra9 c%el i .or;8 t)cuser) a':ndoi, iar -)t)ile se opriser)# .u c:t se &ndep)rtau de %e"ar, *:ntul de*enea tot 'ai cal'# $olland au!ea i propriul trup cu' e redus la t)cere# .u lu a str:ns) &n ?urul urec%ilor, &i au!ea propria respira"ie a'plificat) &n cutia de re!onan") a craniului# De*enea tot 'ai rar)### i 'ai superficial)# $rupul nu 'ai era capa-il s) se lupte cu sen!a"ia de co'pri'are care &nso"ea fu a s:n elui din e(tre'it)"i &nspre or anele *itale, &ntr9un ulti' efort de a 'en"ine creierul contient# O -)t)lie pierdut), tia foarte -ine# .iudat, dar durerile disp)ruser)# $recuse prin acea stare# /cu' si'9 "ea c) se u'flase# /'or"eal)# Plutire# .:nd nu 'ai fu capa-il s) clipeasc), *ederea i se &nce"o)# @'oarea apoas) dintre cornee i cristalin &ncepea s) &n %e"e# $olland pri*i &napoi spre fanto'a %e"arului Dilne, acu' doar o for') al-), *a ) &n lu'ina ce"oas) a lunii# 6i si'"ea sufletul &'p)cat cu &nfr:n erea# Oscil:nd pe pra ul dintre pre!en") i a-sen"), pri*i &nspre *alurile oceanului# B:ntul spul-era totul &n ?ur# 6n acel 'o'ent, $olland &ncepu s) delire!e# .iudat, dar, &n ulti'ele secunde &nainte de a de*eni incontient, delirul lui nu a*ea nici o le )tur) cu sal*area# Nu a*u :nduri %alucinante despre c)ldur) i confort# Delirul final era terifiant# @n ani'al i'ens r)s)rea din ap) l:n ) ais-er , sp)r :nd suprafa"a apei cu un uierat &nsp)i':nt)tor# Beni spre el ca un 'onstru 'arin 'itic < !*elt, ne ru i 'ortal, cu apa -ol-orosind &nspu'at) &n ?urul lui# $olland se for") s) clipeasc)# Bederea i se li'pe!i pu"in# Bestia era aproape, lo*ind &n %ea") ca un rec%in i'ens care atac) o -)rcu")# Dasi*, ani'alul se &n)l") deasupra lui, cu pielea ud) i lucind# Dup) ce i'a inea ce"oas) se &nne ri, nu 'ai r)'aser) dec:t sunetele# Detal pe 'etal# Din"i s'ul :nd din %ea")# Benind 'ai aproape# $r) :ndu9le corpurile de la locul lor# +Rac%el###+ $olland se si'"i &nf)cat cu -rutalitate# /poi totul se &ntunec) &n ?urul lui#

O3 7a-rielle /s%e o lu) la oan) i'ediat ce intr) &n ca'era de produc"ie de la eta?ul trei al canalului /B. News# .%iar i aa, se 'ica

'ai &ncet dec:t to"i ceilal"i oa'eni din &nc)pere# Produc"ia se desf)ura cu intensitate 'a(i') dou)!eci i patru de ore pe !i, dar &n acel 'o'ent spa"iul de lucru din fa"a ei era 'ai a lo'erat ca oric:nd# Redactorii cu oc%ii iei"i din or-ite stri au unii la al"ii peste pere"ii co'parti'entelor lor, reporterii cu fa(uri &n ':ini oneau de la post de lucru la post de lucru co'par:nd noti"ele, iar curierii 'ucau dintr9un -aton de Snic;ers i luau o ur) de Dountain Dew &ntre dou) sarcini# 7a-rielle *enise la studiourile /B. ca s9o *ad) pe Yolanda .ole# De o-icei, Yolanda putea fi )sit) &n !ona cea 'ai linitit) din redac"ie < -irourile pri*ate cu pere"i de sticl) re!er*ate celor care luau deci!ii i care a*eau ne*oie de ce*a linite pentru a :ndi# 6n seara asta &ns), Yolanda se afla c%iar &n 'i?locul 'ul"i'ii -e!'etice# .:nd o !)ri pe 7a-rielle, fe'eia scoase un c%iot de e(u-eran")# < 7a-s> Yolanda purta o roc%ie str:ns) pe corp i oc%elari &n for') de -roasc) "estoas)# .a &ntotdeauna, de ea at:rnau c:te*a ;ilo ra'e de -i?uterii# Se &ndrept) spre 7a-rielle, f)c:ndu9i se'n cu ':naF < $e &'-r)"ie!> Yolanda .ole era redactor al canalului /B. News din Eas%in ton de aispre!ece ani# De ori ine polone!), pistruiat), Yolanda era o fe'eie scund), cu p)rul foarte rar, c)reia toat) lu'ea i se adresa &n se'n de a9 fec"iune cu +Da'i+# Spiritul ei de 'atroan) i u'orul ascundeau o iscu9 sin") i o perse*eren") ieite din co'un &n a o-"ine articolele dorite# 7a-rielle o cunoscuse pe Yolanda la un se'inar +Fe'eile &n politic)+, la care participase la scurt ti'p dup) sosirea ei &n Eas%in ton# Discutaser) despre trecutul lui 7a-rielle, despre pro*ocarea de a fi fe'eie &n D#.# i &n cele din ur') despre Gl*is Presle8 < o pasiune pe care descoperiser) cu surprindere c) o &'p)rt)esc# Yolanda o luase pe 7a-rielle su- aripa ei i o a?utase s) &i fac) rela"ii# De atunci, 7a-rielle trecea la o lun) i ce*a pe la ea ca s9o salute# 7a-rielle o &'-r)"i)# Gntu!ias'ul Yolandei &i ridica de?a 'oralul# Yolanda se d)du &napoi i se uit) la 7a-rielle cu aten"ieF < Parc) ai &'-)tr:nit cu o sut) de ani, feti"o> .e "i s9a &nt:'plat= 7a-rielle &i co-or& *oceaF < /' pro-le'e, Yolanda> < N*onurile nu spun asta# O'ul t)u e &n ascensiune# < Pute' discuta unde*a, &ntre patru oc%i= < Mi9ai ales prost 'o'entul, scu'po# Preedintele *a "ine o conferin") de pres) ca' &ntr9o ?u')tate de or) i noi tot n9a*e' %a-ar despre ce *a fi *or-a# $re-uie s) fac rost de co'entarii de la e(per"i i ') !-at ca petele pe uscat# < Ctiu eu care e su-iectul conferin"ei# Yolanda &i co-or& oc%elarii pe nas# P)rea sceptic)F < 7a-rielle, corespondentul nostru din interiorul .asei /l-e %a-ar n9are despre ce e *or-a# Brei s) spui c) Se(ton are 'ai 'ulte infor'a"ii= < Nu, spun doar c) eu de"in 'ai 'ulte infor'a"ii# /cord)9'i cinci 'inute i &"i po*estesc tot# Yolanda pri*i dosarul cu si iliul .asei /l-e din ':na lui 7a-rielle# < Lla e un docu'ent intern al .asei /l-e# De unde ai f)cut rost de el= < Dintr9o &nt:lnire pri*at) cu Dar?orie $enc% pe care a' a*ut9o &n dup)9a'ia!a aceasta# Yolanda o pri*i lun pre" de c:te*a clipeF < Bino dup) 'ine> 0a ad)postul confiden"ialit)"ii -iroului de lucru al Yolandei, 7a-rielle &i ')rturisi prietenei sale le )tura de o noapte cu Se(ton i faptul c)

$enc% de"inea do*e!i foto# Yolanda &i !:'-i lar i i!-ucni &n r:s# 0ucra de at:ta *re'e &n 'ass9'edia din Eas%in ton &nc:t ni'ic nu o 'ai oca# < O%, 7a-s, -)nuia' eu c) tu i Se(ton *9a"i pus9o# Nici o surpri!)> Gl are reputa"ie, iar tu eti o fat) dr) u")# P)cat de foto rafii# Gu nu 'i9 a face ri?i# +S) nu9'i fac ri?i=+ 7a-rielle &i po*esti c) $enc% &l acu!ase pe Se(ton de luarea de 'it) ile al) din partea co'paniilor aerospa"iale i c) ea toc'ai fusese 'artora unei &nt:lniri SFF secrete care confir'a acele acu!a"ii> G(presia Yolandei r)'ase din nou i'pasi-il) < p:n) ce 7a-rielle &i po*esti ce a*ea de :nd s) &ntreprind) &n le )tur) cu asta# Yolanda p)rea acu' nelinitit)F < 7a-rielle, este trea-a ta dac) *rei s) predai un docu'ent le al prin care declari c) te9ai culcat cu un senator a'erican i l9ai sus"inut &n *re'e ce el 'in"ea &n aceasta pri*in")# Dar faci o 'utare foarte proast), "i9o spun eu# $re-uie s) te :ndeti 'ult la ce repercusiuni poate a*ea acest est asupra ta# < Nu ') ascul"i# Nu a' at:ta ti'p la dispo!i"ie> < Ba te ascult. Dra a 'ea, indiferent c) ti'pul te presea!) sau nu, unele lucruri nu se fac, pur i si'plu# De e(e'plu, nu in'i un senator al Statelor @nite &n cadrul unui scandal se(ual# G sinucidere curat)# /scult)9 ') -ine, f)tuco> Dac) do-ori un candidat pre!iden"ial, ar fi 'ai -ine s) te urci &n 'ain) i s) fu i c:t 'ai departe de D#.# Bei fi o fe'eie distrus) pentru toat) *ia"a# O 'ul"i'e de oa'eni c%eltuiesc o 'ul"i'e de -ani ca s) aduc) un candidat pe creasta *alului# Sunt &n ?oc o r)'ad) de -ani i 'ult) putere < enul acela de putere pentru care oa'enii ucid# 7a-rielle t)cu# < .a o p)rere personal), continu) Yolanda, eu cred c) $enc% te9a a'enin"at &n speran"a c) te *ei speria i *ei face o prostie < cu' ar fi s)9"i cau"i sc)parea i s) ')rturiseti le )tura a*ut) cu senatorul# Yolanda ar)t) &nspre dosarul rou din ':inile lui 7a-rielle# Po!ele alea cu tine i cu Se(ton nu &nsea'n) ni'ic dac) tu sau Se(ton recunoate"i c) sunt ade*)rate# .asa /l-) tie prea -ine c), dac) pu-lic) acele foto rafii, Se(ton *a pretinde c) sunt trucate i i le *a arunca preedintelui drept &n fa")# < D9a' :ndit i eu la asta, dar c%estiunea cu finan"area ile al) a ca'paniei este### < ,u-ito, ia :ndete9te pu"in# Dac) nu au ieit &n pu-lic cu acu!a"ii de luare de 'it) p:n) acu', pro-a-il c) nici nu o *or 'ai face# Preedin9 tele este foarte serios &n pri*in"a c%estiei )steia cu ca'pania ne ati*)# Gu cred c) a %ot)r:t s) scuteasc) pe toat) lu'ea de un scandal &n industria aerospa"ial) i a tri'is9o pe $enc% dup) tine cu o caceal'a, sper:nd c) ar putea s) te sperie cu &ncurc)tura asta se(ual)# S) te fac) s)9"i &n?un %ii candidatul pe la spate# 7a-rielle se :ndi pu"in la cele au!ite# Dei a*eau sens cu*intele Yolandei, totui ce*a p)rea -i!ar# 7a-rielle ar)t) prin ea' spre a ita"ia din studioul de tiriF < Yolanda, *oi *) pre )ti"i pentru o i'portant) conferin") de pres) a preedintelui# Dac) nu *a iei &n pu-lic cu pro-le'e despre 'it) sau se(, atunci pentru ce at:ta ta'9ta'= Yolanda p)rea uluit)F < Stai aa> $u cre!i c) aceast) conferin") de pres) are *reo le )tur) cu tine i cu Se(ton= < Sau cu 'ita# Sau cu a':ndou)# $enc% 'i9a !is c) a' ti'p la dis9

po!i"ie p:n) disear) la opt pentru a se'na o declara"ie, altfel preedintele *a anun"a#### R:sul Yolandei ! udui &ntrea a &nc)pere cu pere"ii ei de sticl)F < O%, te ro > N)u aa> D) ter'ini> 7a-rielle n9a*ea deloc c%ef de lu')# < .e=== < /scult), 7a-s, reui Yolanda s) &i 'ai spun), printre r:sete, ai &n9 credere &n 'ine &n pri*in"a asta# /' de9a face cu oa'enii de la .asa /l-) de aispre!ece ani# Nici nu poate fi *or-a ca Nac% 1erne8 s) fi con*ocat presa din ntreaga lume ca s) le spun) !iaritilor c) -)nuiete pe senatorul Se(ton de acceptarea unor finan")ri &ndoielnice i c) s9a re ulat cu tine# 7enul )sta de infor'a"ii se strecoar. Preedin"ii nu &i c:ti ) popularitatea prin &ntreruperea pro ra'elor 'edia pentru a -:rfi despre se( sau presupuse infrac"iuni o-scure co'ise &'potri*a le ilor de finan"are a ca'paniilor electorale# < O-scure= ripost) 7a-rielle# B:n!area pe leau a propriei deci!ii &n pri*in"a unei le i referitoare la spa"iu &n sc%i'-ul 'ilioanelor dolari din pu-licitate cu reu poate fi intitulat) o c%estiune o-scur)= < Gti con ins c) asta face el= $onul Yolandei se &n)spriF < Gti suficient de si ur) ca s)9"i ridici poalele &n cap &n fa"a tele*i!i9 unilor na"ionale= Dai :ndete9te un pic> 6n !iua de ast)!i este ne*oie de o 'ul"i'e de alian"e ca s) reali!e!i ce*a, iar finan"area ca'paniilor electorale repre!int) o c%estiune co'ple()# Poate c) &nt:lnirea pe care a a*ut9o Se(ton a fost una perfect le al)# < 6ncalc) le ea, insist) 7a-rielle# +Nu9i aa=+ < Sau aa a *rut Dar?orie $enc% s) te fac) s) cre!i# .andida"ii accept) 'ereu dona"ii &n spatele uilor &nc%ise din partea 'arilor corpora"ii# Poate c) nu e ele ant, dar nu este neap)rat i ile al# Pe fapt, cele 'ai 'ulte aspecte le ale au de9a face nu cu pro*enien"a -anilor, ci cu modul &n care candida"ii ale s) c%eltuiasc) aceti -ani# 7a-rielle e!it), si'"indu9se destul de nesi ur)# < 7a-s, .asa /l-) te9a ?ucat cu' a *rut &n dup)9a'ia!a asta# / &n9 cercat s) te &ntoarc) &'potri*a candidatului sus"inut de tine, iar p:n) &n acest 'o'ent tu le9ai f)cut ?ocul# Dac) a a*ea ne*oie de cine*a de &ncredere, cred c) a r)':ne cu Se(ton &nainte de a s)ri &n -arca unei persoane precu' Dar?orie $enc%# 6n acea clip), sun) telefonul Yolandei# Fe'eia r)spunse, d)du din cap i &i not) ce*a# < ,nteresant, rosti ea &n cele din ur')# Bin c%iar acu'# Dul"u'esc# 6i &nc%ise telefonul i se &ntoarse spre 7a-rielle cu spr:ncenele arcuiteF < 7a-s, se pare c) ai sc)pat# G(act aa cu' a' pre*)!ut# < .e se &nt:'pl)= < Nu a' infor'a"ii e(acte &nc), dar &"i pot spune c) e*eni'entul or9 ani!at de preedinte n9are ni'ic de9a face cu scandaluri se(uale sau cu finan"area ca'paniilor# 7a-rielle si'"i o ra!) de speran") i &ncerc) din toat) ini'a s)9i cread) prietenaF < De unde tii= < .ine*a din interior toc'ai 'i9a dat de tire c) aceast) conferin") de pres) are le )tur) cu N/S/# 7a-rielle se ridic) -ruscF < N/S/= Yolanda &i f)cu cu oc%iulF < S9ar putea ca asta s) fie noaptea ta norocoas)# Pun pariu c)

preedintele 1erne8 si'te o presiune at:t de 'are din partea senatorului Se(ton, &nc:t a %ot)r:t c) nu are alt) ans) dec:t s) suspende finan"area Sta"iei Spa"iale# /sta ar e(plica aceast) con*ocare a &ntre ii prese 'ondiale# +O conferin") de pres) prin care s) se anun"e &ncetarea finan")rii sta"iei spa"iale=+ Nu tia de ce, dar lui 7a-rielle &i *enea reu s) cread) acest lucru# Yolanda se ridic)F < /tacul lui $enc% de dup)9a'ia!)= Pro-a-il c) a fost doar un ulti' efort disperat ca s) se a a"e cu ce*a de Se(ton &nainte ca preedintele s) ias) &n pu-lic cu *etile proaste# Ni'ic nu ar fi fost 'ai -un dec:t un scandal se(ual ca s) se distra ) aten"ia de la un alt eec pre!iden"ial# Oricu', 7a-s, acu' a' de lucru> Sfatul 'eu < ia9"i o ceac) de cafea, stai ?os c%iar aici, d) dru'ul la tele*i!or i ur')rete po*estea asta la fel ca noi to"i ceilal"i# Dai a*e' dou)!eci de 'inute p:n) &ncepe spectacolul i &"i repet c) preedintele nu are cu' s) se lanse!e &n specula"ii &n seara asta# 6l ur')rete &ntrea a o'enire# Orice are de !is este foarte i'portant# 6i f)cu din nou cu oc%iulF < Ci9acu' d)9'i dosarul acela> < .e= Yolanda &i &ntinse ':na cu fer'itateF < Po!ele astea r)':n &ncuiate &n -iroul 'eu p:n) ce po*estea asta *a lua sf:rit# Breau s) fiu si ur) c) nu *ei face *reo t:'penie# G!it:nd, 7a-rielle &i d)du dosarul# Yolanda &ncuie foto rafiile &ntr9un sertar al -iroului i ascunse c%eile# < O s)9'i 'ul"u'eti, 7a-s> Mi9o ?ur# .:nd trecu pe l:n ) ea, o ':n :ie pe cretet pe 7a-rielleF < F)9te co'od)# .red c) ur'ea!) *etile -une# 7a-rielle r:'ase sin ur) &n -iroul de sticl) i &ncerc) s) se lase con9 *ins) de atitudinea po!iti*) a Yolandei# .u toate astea, nu se putea :ndi dec:t la r:n?etul de satisfac"ie de pe c%ipul lui Dar?orie $enc% din acea dup)9a'ia!)# 7a-rielle %a-ar n9a*ea ce ur'a s) declare preedintele S#@#/# lu'ii &ntre i, dar, cu si uran"), *etile nu a*eau s) fie deloc -une pentru senatorul Se(ton#

OK Rac%el Se(ton se si'"ea de parc) era ars) de *ie# +Plou) cu foc>+ 6ncerc) s) &i desc%id) oc%ii, dar nu reui s) !)reasc) dec:t nite for'e nedesluite, &n cea"), i nite lu'ini or-itoare# Ploua de ?ur &'pre?urul ei# O ploaie fier-inte care o op)rea# 6i ardea pielea oal)# St)tea &ntins) pe o parte, si'"ind c)r)'i!ile fier-in"i su- trup# Se &nco*ri ) 'ai tare, &n po!i"ia de fetus, &ncerc:nd s) se fereasc) de lic%idul fier-inte care c)dea de sus# Dirosea a c%i'icale# Poate a clor# 6ncerc) s) se t:rasc) de acolo, &ns) nu putu# D:ini puternice &i ap)sau pe u'eri, "intuind9o de podea# +Da"i9'i dru'ul> /rd toat)>+ Se lupt) din instinct ca s) scape, &n !adar, c)ci aceleai ':ini puter9 nice o str:n eau tot 'ai tare# < Stai acolo> rosti *ocea unui -)r-at# /ccentul era a'erican, de profesionist# < Se *a ter'ina &n cur:nd>

+.e se *a ter'ina= se &ntre-) Rac%el# Durerea=+ 6ncerc) s) &i concentre!e *ederea# 0u'inile din locul )sta erau e(tre' de puternice# Sesi!) c) &nc)perea era 'ic)# 6n %esuit)# $otul i se p)rea cu susul &n ?os# < /rd> @rletul lui Rac%el a-ia dac) se au!i ca o oapt)# < N9a*e"i ni'ic, !ise *ocea# /pa e c)ldu")# /*e"i &ncredere &n 'ine# Rac%el &i d)du sea'a c) era practic de!-r)cat)# /*ea pe ea doar len?eria &'-i-at) cu ap)# Nu &i era ruineI 'intea &i era prea ocupat) cu alte &ntre-)ri# /'intirile re*enir) ca un u*oi tu'ultos# 7%e"arul# Radarul /tacul# +.ine= @nde sunt=+ 6ncerc) s) pun) lucrurile cap la cap &ns) &i si'"ea creierul ador'it, de parc) ar fi fost &'piedicat de ce*a s) :ndeasc)# Din toat) confu!ia reiei o sin ur) idee li'pedeF +Dic%ael i .or;8### unde sunt=+ 6ncerc) din nou s)9i concentre!e pri*irea, dar nu !)ri dec:t -)r-a"ii de deasupra ei# $o"i erau &'-r)ca"i &n acelai fel de costu' al-astru ca de scafandru# Boi s) *or-easc), dar ura nu era capa-il) s) scoat) nici ')car o sin ur) sila-)# Sen!a"ia de arsur) din piele l)sa acu' loc unor *aluri -rute i profunde de durere, care &i atacau 'uc%ii precu' nite unde seis'ice# < Nu *) 'ai opune"i, rosti -)r-atul de deasupra# S:n ele tre-uie s) *) re*in) &n 'uc%i> Rostea cu*intele de parc) ar fi fost un doctor# < 6ncerca"i s) 'ica"i 'e'-rele c:t de 'ult pute"i# Rac%el si'"ea durerea ca i cu' fiecare 'uc%i &i era lo*it de un ciocan# R)'ase &ntins) pe podea, a-ia respir:nd# < Dica"i9*) -ra"ele i picioarele> insist) -)r-atul, c%iar dac) *) doare cu'plit# Rac%el &ncerc) s) se confor'e!e# Fiecare 'icare p)rea un cu"it &nfipt &n articula"ii# Heturile de ap) se &nfier-:ntar) iar)i# Re*enea op)reala# Durerea era tot 'ai accentuat)# 0a un 'o'ent dat, cre!u c) nu *a 'ai re!ista nici o secund)# 6n aceeai clip), cine*a &i f)cu o in?ec"ie# Durerea se do'oli cu repe!iciune# Bi-ra"iile sl)-ir) din intensitate# Rac%el si'"i c) respir) din nou# O nou) sen!a"ie &i in*ada trupul# O serie -i!ar) de ace i de ciupituri# 0e si'"ea &n tot corpul i o &n"epau, din ce &n ce 'ai ascu"it# Dilioane de puncte 'inuscule c:t *:rful de ac, care se intensificau ori de c:te ori se 'ica &ncerc) s) r)':n) ne'icat), dar ?eturile de ap) continuau s) o lo*easc)# B)r-atul de deasupra &i "inea -ra"ele i i le 'ica# +Doa'ne, ce ') doare>+ Rac%el era prea sl)-it) ca s) se &'potri*easc)# Pe fa") &i cur eau lacri'i de durere i de epui!are# 6i &nc%ise oc%ii str:ns, f)c:nd s) dispar) lu'ea e(terioar)# 6ntr9un t:r!iu, acele i pic)turile disp)rur)# Ploaia de deasupra &ncet)# .:nd &i desc%ise oc%ii, *ederea &i era 'ai li'pede# /tunci &i *)!u# .or;8 i $olland !)ceau &n apropiere, tre'ur:nd pe ?u')tate de!-r)ca"i i 'ura"i -ine# Dup) e(presiile de disperare de pe fe"ele lor, Rac%el &i d)du sea'a c) trecuser) prin aceleai c%inuri# Oc%ii c)prui ai lui Dic%ael $olland erau sticloi i in?ecta"i de s:n e# .:nd o !)ri pe Rac%el, reui s) &i sc%i"e!e un !:'-et, cu -u!ele9i *inete tre'ur:nd# Rac%el &ncerc) s) se ridice &n capul oaselor ca s) &i dea sea'a unde este# $o"i trei !)ceau tre'ur:nd ca piftiile &ntr9un a'estec de nedescris de 'e'-re pe ?u')tate oale pe podeaua unei ca'ere 'inuscule de du#

OO O ridicar) nite -ra"e puternice# Rac%el si'"i cu' for"e str)ine &i usuc) trupul i o &nf)oar) &n p)turi# Gra ae!at) pe un soi de tar ) 'edical) i 'asat) !dra*)n pe -ra"e, pi9 cioare i t)lpi# O alt) in?ec"ie &n -ra"# < /drenalin), &i spuse cine*a# Si'"i 'edica'entul care9i cur ea prin *ene ca o for") *ital) care &i &n*iora 'uc%ii# Dei un -ul )re de %ea") continua s)9i !ac) &n *intre, s:n ele &ncepea s) se &ntoarc) &ncet &n 'e'-re# +6napoi din 'or"i#+ 6ncerc) s) se concentre!e# .or;8 i $olland !)ceau al)turi, tre'ur:nd &nf)ura"i &n p)turi, &n *re'e ce -)r-a"ii le 'asau corpurile i le f)ceau in?ec"ii# F)r) &ndoial) c) acest ansa'-lu de persona?e 'asculine le sal*aser) *ie"ile# Dul"i dintre oa'enii din ?ur erau u!i leoarc), de parc) s)riser) drept &n apele oceanului ca s) a?ute *icti'ele# Rac%el %a-ar n9a*ea cine erau i cu' a?unseser) la ea i la ceilal"i la ti'p# /cu', nu 'ai conta# +$r)i'#+ < @nde### sunte'= reui Rac%el s) &n ai'e, si'plul act al *or-irii produc:ndu9i o cu'plit) durere de cap# B)r-atul care o 'asa &i r)spunseF Sunte"i pe puntea 'edical) a unui *as clasa 0os /n eles### .ten)iune4 stri ) cine*a# Rac%el sesi!) o 'icare -rusc) de ?ur &'pre?urul ei# 6ncerc) s) se ri9 dice &n capul oaselor# O a?ut) unul dintre oa'enii &n al-astru, spri?inind9o i tr) :nd p)turile pe l:n ) ea# Rac%el se frec) la oc%i i *)!u o siluet) care intr) &n &nc)pere# Nou9*enitul era un -)r-at afro9a'erican puternic# .%ipe i autori9 tar# Purta o unifor') ;a;i# < Pe loc repaus> le ordon) el, &ndrept:ndu9se c)tre Rac%el# Se opri &n dreptul ei i o pri*i cu oc%ii lui ne ri i p)trun!)toriF < 1arold Brown, se reco'and) el, cu o *oce ra*) i o-inuit) s) co'ande# Sunt c)pitanul =.,.,. *harlotte. Ci du'nea*oastr) sunte"i= "=.,.,. *harlotte", relu) &n :nd Rac%el# Nu'ele &i era cunoscut de unde*a# < Se(ton###, &i r)spunse ea# Sunt Rac%el Se(ton# O'ul p)ru nedu'erit# Se apropie 'ai 'ult i o pri*i cu 'ai 'ult) aten"ie# < S) fiu al nai-ii# /adar, du'neata eti> Rac%el p)ru tul-urat)# +D) cunoate de unde*a=+ Gra con*ins) c) nu9l recunoate, dei atunci c:nd pri*irea &i co-or& de pe c%ip la etic%eta de pe piept !)ri e'-le'a fa'iliar) a unui *ultur care str:n ea o ancor) &n %eare, &ncon?urat) de cu*intele @#S# N/BY# /cu' &i a'inti de ce nu'ele *harlotte i se p)ruse cunoscut# < Bine a"i *enit la -ord, do'nioar) Se(ton, rosti c)pitanul# /"i sin9 teti!at 'ai 'ulte rapoarte de recunoatere trans'ise de aceasta na*)# Ctiu cine sunte"i> < Dar ce c)uta"i &n apele astea= 'ur'ur) ea# .%ipul lui se &n)spri &ntr9o oarecare ')sur)F < .a s) fiu sincer, do'nioar) Se(ton, *oia' s) *) &ntre- acelai lucru# $olland se ridic) &ncet &n capul oaselor i &ncerc) s) *or-easc)# Rac%el &i f)cu se'n s) tac) printr9un est fer' din cap# +Nu aici# Nu acu'#+ N9a*ea nici un du-iu c) pri'ul lucru despre care $olland i .or;8

ar fi *rut s) *or-easc) era le at de 'eteorit i de atac, dar acestea nu erau su-iecte pe care s) le discute de fa") cu un ec%ipa? de su-'arin# ,n uni*ersul ser*iciilor secrete, indiferent de situa"ia de cri!) care se i*ea, SG.@R,$/$G/ r)':nea esen"ial)I situa"ia 'eteoritului tre-uia s) r)':n) e(tre' de confiden"ial)# < $re-uie s) *or-esc cu directorul NRO, Eillia' Pic;erin , &i spuse ea c)pitanului# 6ntre patru oc%i i i'ediat> .)pitanul se &ncrunt), neo-inuit s) pri'easc) ordine c%iar pe pro9 priul *as# < De"in infor'a"ii secrete pe care tre-uie s) le trans'it# .)pitanul o studie c:te*a clipeF < Dai &nt:i s) *) re*in) la nor'al te'peratura corpului, apoi *) fac le )tura cu directorul NRO# < Gste ur ent, do'nule# Gu### Se opri repede# Pri*irea toc'ai &i c)!use pe un ceas de pe peretele de deasupra ca-inetului cu 'edica'enteF 15#K1# Rac%el clipi desF < .easul )la### 'er e (ine? < Sunte"i pe o na*) a Darinei, do'nioar)# .easurile noastre 'er &ntotdeauna -rici# < Ci arat) ora dup)### 'eridianul estic? < Capte i cinci!eci i unu de 'inute, ti'p estic standard# Sunte' l:n ) Norfol;# +Doa'ne> se :ndea, uluit)# G doar 4#K1 P#D#=+ /*ea i'presia c) trecuser) ore -une de c:nd leinase# Nici ')car nu trecuse de ora opt= +Preedintele n9a ieit &nc) &n pu-lic cu tirea despre 'eteorit> &nc) a' ti'p s)9l opresc>+ Se d)du i'ediat ?os din pat, cu p)tura &nf)urat) pe l:n ) corp# Si'"ea cu' &i tre'urau picioarele# < $re-uie s) *or-esc i'ediat cu preedintele# .)pitanul p)ru nedu'eritF < Preedintele cui= < /l Statelor @nite> < .redea' c) &l *re"i pe Eillia' Pic;erin # < N9a' ti'p# /' ne*oie de preedinte# .)pitanul r)'ase pe loc, -loc:ndu9i dru'ul post:ndu9se c%iar &n fa"a ei# < /' &n"eles c) preedintele este pe cale s) sus"in) &n direct o conferin") de pres) foarte i'portant)# D) &ndoiesc c) *a r)spunde acu' la apeluri telefonice personale# Rac%el se ridic) c:t putu de 'ult pe picioarele nesi ure i &l "intui pe c)pitan cu pri*ireaF < Do'nule, nu dispune"i de ni*elul de acces necesar pentru a *) e(plica situa"ia, dar preedintele este pe cale s) co'it) o reeal) roa!nic)# De"in infor'a"ii de care el are ne*oie disperat)# /cu'# Ba tre-ui s) a*e"i &ncredere &n 'ine# .)pitanul se %ol-) la ea, apoi se uit) din nou la ceasF < Nou) 'inute= Nu *) pot o-"ine o le )tur) securi!ata cu .asa /l-) at:t de repede# $ot ce *) pot oferi este un radiofon# Nesecuri!at# Ci *a tre-ui s) a?un e' la ad:nci'e de anten), ceea ce *a lua c:te*a### < $rece"i la trea-)> /cu'>

O4

.entrala telefonic) a .asei /l-e era situat) la ni*elul inferior al aripii de est# 0a datorie se )seau, &n per'anen"), trei centraliste# Pe 'o'ent, doar dou) dintre ele st)teau la co'anda -utoanelor# .ea de9a treia aler a c:t putea c)tre Sala de (riefing. Ducea &n ':n) un telefon f)r) fir# 6ncercase s) fac) le )tura cu Biroul O*al, dar preedintele plecase de?a c)tre conferin"a de pres)# /tunci &ncercase s) &i sune pe ad?unc"ii lui pe celulare, nu'ai c) toate celularele din ?urul S)lii de -riefin se &nc%ideau &naintea trans'isiunilor tele*i!ate, pentru a nu &ntrerupe trans'isia &n direct# / a?un e cu un telefon f)r) fir direct la preedinte &ntr9un astfel de 'o'ent &nse'na o posi-ilitate cel 'ult discuta-il), i totui, c:nd ofi"erul NRO de le )tur) cu .asa /l-) sunase pretin!:nd c) de"ine infor'a"ii ur ente pe care preedintele tre-uia s) le afle &nainte de a intra &n direct, centralista &i d)duse sea'a c) tre-uie s) o ia la fu )# 6ntre-area era acu' dac) *a a?un e la destina"ie la ti'p# /flat) &ntr9o ca-in) 'edical) 'ic) la -ordul @#S#S# *harlotte, Rac%el Se(ton st)tea cu receptorul lipit de urec%e i atepta s) discute cu preedintele# $olland i .or;8 se aflau &n apropiere, p)r:nd >nc) puternic afecta"i# O-ra!ul lui .or;8 fusese cusut cu cinci copci i pre!enta &nc) o *:n)taie ur:t)# $o"i trei fuseser) a?uta"i s) se &'-race &n len?erie cu protec"ie ter'ic), costu'e rele de pilot de a*ia"ie 'arin), ciorapi de l:n) i -ocanci# .u o ceac) de cafea c)ldu") &n ':n), Rac%el &ncepea s) se si't) din nou aproape ca o fiin") u'an)# < De ce durea!) at:t= *ru $olland s) tie# Dai sunt doar patru 'inute p:n) la ora opt> Rac%el nu9i putea r)spunde# /?unsese la una dintre centralistele .a9 sei /l-e, &i e(plicase cine era i c) era o ur en")# .entralista p)ruse c) o &n"ele e, o pusese pe linie &n ateptare i acu' f)cea, pro-a-il, toate de9 'ersurile necesare pentru a o pune pe Rac%el &n le )tur) cu preedintele# +Patru 'inute, :ndi Rac%el# 7r)-ete9te>+ 6nc%i!:ndu9i oc%ii, Rac%el &ncerc) s)9i adune :ndurile# Fusese o !i a nai-ii de lun )# +Sunt pe un su-'arin nuclear+, rosti ea &n :nd, tiind c) a*usese noroc# /a cu' afir'ase c)pitanul, *harlotte se )sise &ntr9o 'isiune de patrulare de rutin) &n Darea Berin cu dou) !ile &n ur') i detectase unele ! o'ote su-ac*atice anor'ale dinspre %e"arul Dilne < fora?e, ! o'ote de a*ion, o 'ul"i'e de 'esa?e radio criptate# Su-'arinul fusese redirec"ionat, cu 'isiunea de a asculta &n t)cere# .u o or) i ce*a &nainte au!iser) o e(plo!ie pe %e"ar i se duseser) s) *erifice# /a au!iser) c%e'area de a?utor a lui Rac%el# < $rei 'inute> $olland p)rea tot 'ai ner)-d)tor i se uita 'ereu la ceas# Rac%el era ner*oas)> De ce dura at:t= De ce nu preluase preedintele apelul= Dac) Nac% 1erne8 se pre!enta &n fa"a pu-licului cu datele pe care le a*ea### Rac%el &i alun ) acest :nd din 'inte i scutur) receptorul# +Ridic)9l odat)>+ 7onind spre intrarea &n Sala de -riefin , centralista se lo*i de ade*)rat) adunare a personalului .asei /l-e# $o"i discutau e'o"iona"i, f)c:nd ulti'ele pre )tiri# 6l *)!u pe preedinte la dou)!eci de 'etri distan"), atept:nd la intrare# Dac%iorii &i ter'inau ulti'ele retuuri# < Face"i loc> rosti centralista, &ncerc:nd s) str)-at) 'ul"i'e# /pel

pentru preedinte> Face"i loc> < 6n direct &n dou) 'inute> stri ) un re i!or de platou# Str:n :nd telefonul la piept, centralista se apropie de preedinte# < /pel pentru preedinte> icni ea# Face"i loc> O siluet) 'asi*) &i -loc) accesulF Dar?orie $enc%# .onsilierul princi9 pal al preedintelui o pri*i de!apro-ator pe fe'eieF < .e se &nt:'pl)= < /' o ur en")> .entralista a-ia 'ai respiraF < ### @n apel telefonic pentru preedinte# $enc% p)rea c) nu o credeF /cu' nu se poate> < G Rac%el Se(ton# Spune c) e ur ent> Dar?orie se str:'-) 'ai de ra-) de surpri!) dec:t de ':nie# $enc% se uit) la telefonF < Gste o linie pu-lic)# Nu e securi!at)# < Nu, doa'n)# Dar la cap)tul cel)lalt linia este desc%is)# Gste un radiofon# $re-uie s) *or-easc) i'ediat cu preedintele# < 6n direct, &n nou)!eci de secunde> $enc% se uit) la telefon i &ntinse o ':n) ca de p)ian?en# < D)9'i receptorul> .entralista e!it)# < Do'nioara Se(ton *rea s) *or-easc) doar cu preedintele 1erne8# Di9a spus s) a':n conferin"a de pres) dac) e ne*oie p:n) *or-ete cu el# /' asi urat9o### $enc% f)cu un pas &nspre fe'eie i *or-i cu o *oce a?uns) o oapt) a'enin")toareF < 1ai s)9"i e(plic cu' st) trea-a# $u nu pri'eti ordine de la fata ad*ersarului preedintelui, ci de la 'ine# $e asi ur c) 'ai aproape de preedinte nu *ei a?un e p:n) ce nu aflu ce nai-a se &nt:'pl)# .entralista se uit) spre preedinte, care era acu' &ncon?urat de te%9 nicieni cu 'icrofoane, stiliti i 'ai 'ul"i 'e'-ri ai personalului care treceau &n re*ista cu el ulti'ele detalii ale discursului# < Cai!eci de secunde> "ip) re i!orul# 0a -ordul su-'arinului, Rac%el Se(ton se pli'-a ner*oas) prin &nc)perea str:'t), c:nd, &n sf:rit, au!i un p)c)nit la cel)lalt cap)t al liniei# O *oce r) uit) i se adres)F < /lo= < Preedintele 1erne8= i!-ucni Rac%el# < Dar?orie $enc%, o corect) *ocea# Sunt principalul consilier al preedintelui# Oricine ai fi, tre-uie s) te a*erti!e! c) telefoanele &n lu') adresate .asei /l-e *iolea!)### +Pentru nu'ele lui Du'ne!eu>+ < Nu e o lu')> /ici e Rac%el Se(ton# Sunt ofi"erul de le )tur) cu NRO i### < Ctiu foarte -ine cine este Rac%el Se(ton, cucoan)> D) &ndoiesc c) eti du'neata aceea# /i sunat la .asa /l-) pe o linie nesecuri!at), pre9 tin!:ndu9'i s) &ntrerup o trans'isie pre!iden"ial) i'portant)# Lsta cu reu poate fi nu'it un 'od de operare corect pentru cine*a care### < /scult), se &nfurie Rac%el, "i9a' instruit &ntre ul personal despre un 'eteorit cu c:te*a ore &n ur')# St)teai &n pri'ul r:nd# D9ai *)!ut pe un ecran de pe -iroul preedintelui> Dai ai *reo &ntre-are= $enc% t)cu o clip)F

< .e &nsea'n) toate astea, do'nioar) Se(ton= < 6nsea'n) c) tre-uie s)9l opreti pe preedinte> ,nfor'a"iile lui despre 'eteorit sunt eronate> $oc'ai a' aflat c) 'eteoritul a fost inserat pe su( %e"ar> Nu tiu de c)tre cine i nu tiu de ce> Dar lucrurile nu sunt ceea ce par> Preedintele *a face un anun" co'plet eronat, i eu *) sf)tuiesc din toat) ini'a### < ,a stai o clip)> $enc% &i co-or& *oceaF < 6"i dai sea'a ce spui= < Da> .red c) directorul ad'inistrati* al N/S/ a re i!at un soi de fraud) la scar) 'are, iar preedintele 1erne8 *a fi prins &n curs)# $re-uie ')car s) a':ni totul cu !ece 'inute, ca s)9i pot e(plica ce se &nt:'pl) aici# .ine*a a &ncercat s) ') ucid), pentru nu'ele lui Du'ne!eu> Bocea lui $enc% de*eni de %ea")F < Do'nioar) Se(ton, a' s)9"i dau un a*ertis'ent# Dac) te9ai r)!9 :ndit &n pri*in"a rolului t)u &n a?utorul dat .asei /l-e &n aceast) ca'pa9 nie, ar fi tre-uit s) 'edite!i 'ai -ine cu 'ult &nainte de a certifica datele despre 'eteorit pentru preedinte# < .ee=== +Oare ')car ') ascult)=+ < Sunt re*oltat) de atitudinea du'itale# Folosirea unei linii nesecu9 ri!ate este o cascadorie ieftin)# Su ere!i c) datele despre 'eteorit au fost trucate= .e fel de ofi"er de infor'a"ii folosete un radiofon pentru a apela .asa /l-) i a discuta despre infor'a"ii secrete= G clar c) du'neata speri ca acest 'esa? s) fie interceptat de cine*a# < Nora% Dan or a pl)tit cu *ia"a pentru asta> Doctorul Din este i el 'ort# $re-uie s)9l a*erti!e!i### < Oprete9te acu'> Nu *reau s) tiu care "i9e ?ocul, dar &"i rea'intesc < i oricui se &nt:'pl) s) intercepte!e acest apel < c) sunte' &n posesia unor depo!i"ii &nre istrate pe -and) *ideo ale unor oa'eni de tiin") de *:rf ai N/S/, ale c:tor*a oa'eni de tiin") ci*ili de renu'e i a dumitale &nse"i, do'nioar) Se(ton, toate certific:nd c) datele despre 'eteorit sunt corecte# Nu pot dec:t s)9'i i'a ine! de ce &"i sc%i'-i acu' depo!i"ia# Oricare ar fi 'oti*ul, consider)9te eli-erat) din slu?-a de la .asa /l-) c%iar din aceast) clip), iar dac) *ei &ncerca s) ':n?eti aceast) descoperire cu alte acu!a"ii de fraud), te asi ur c) N/S/ i .asa /l-) te *or da &n ?udecat) pentru def)i'are at:t de repede, &nc:t nici ')car nu *ei apuca s)9"i faci -a a?ul &nainte de a intra la &nc%isoare# Rac%el desc%ise ura, dar nu reui s) scoat) o *or-)F < Nac% 1erne8 a fost eneros cu tine, i!-ucni $enc%# .a s) fiu cins9 tit), c%estia asta 'iroase a cascadorie pu-licitar) ieftin) de tip Se(ton# 0as9o 'oart) c%iar acu', sau te d)' &n ?udecat)> Mi9o ?ur> 0e )tura telefonic) se &ntrerupse# Rac%el continua s) stea cu ura c)scat) atunci c:nd c)pitanul -)tu &n u)# < Do'nioar) Se(ton= rosti el, -) :ndu9i capul pe u)# Recep"io9 n)' un se'nal sla- de la Radioul Na"ional .anadian# Preedintele Nac% 1erne8 toc'ai i9a &nceput conferin"a de pres)#

O2 St:nd pe podiu' &n Sala de -riefin a .asei /l-e, Nac% 1erne8 si'"ea toat) c)ldura care *enea de la reflectoare i tia c) &ntrea a

lu'e &l ur')rea# Scurta infor'are e'is) de Biroul de Pres) al .asei /l-e declanase o ade*)rat) a ita"ie &n uni*ersul 'ass9'edia# .ei care nu au!iser) de acea infor'are la tele*i!iune, radio sau la -uletinele de tiri online fuseser) ine*ita-il pui la curent de *ecini, cole i de ser*iciu sau fa'ilii# P:n) la ora opt, toat) lu'ea care nu locuia &n *reo peter) i!olat) f)cuse specula"ii &n pri*in"a 'esa?ului pre!iden"ial# 6n -aruri i &n ca'ere de !i de pe &ntrea a planet), 'ilioane de oa'eni st)teau apleca"i asupra tele*i!oarelor atept:nd cu ner)-dare# 6n astfel de 'o'ente, c:nd se afla fa") &n fa") cu &ntrea a lu'e, Nac% 1erne8 si'"ea reutatea po!i"iei sale# Oricine afir'a c) puterea nu crea dependen") nu o e(peri'entase niciodat) cu ade*)rat# .:nd &i &ncepu discursul, 1erne8 sesi!) &ns) c) lipsea ce*a# Nu era enul de o' care s) ai-) trac, aa c) unda de &n ri?orare resi'"it) acu' &n suflet &l uluia# +De *in) este audien"a co*:ritoare+, c)ut) el s) se liniteasc)# Ci totui era *or-a de altce*a# ,nstinctul# .e*a ce !)rise# @n lucru e(tre' de nese'nificati*, i totui### 6i propuse s) uite# Nu era ni'ic# Ci totui nu disp)rea# +$enc%#+ .u c:te*a clipe &n ur'), &n *re'e ce 1erne8 se pre )tea s) urce la pupitru, o !)rise pe Dar?orie $enc% &n %olul al-en, *or-ind la telefon f)r) fir# 0ucrul era ciudat &n sine, dar ciud)"enia era accentuat) de faptul c) st)tea l:n ) ea centralista .asei /l-e, cu un c%ip al- de &n ri?orare# 1erne8 nu au!ea ce discuta $enc%, dar putea *edea c) su-iectul era tensionat# $enc% discuta cu o *e%e'en") i cu o ':nie pe care preedintele rareori le re'arcase < c%iar i din partea ei# Se opri o clip) i &i c)ut) &ntre-)tor pri*irea# $enc% &i ar)t) de etele 'ari &n sus# 1erne8 n9o 'ai !)rise nici dat pe $enc% f)c:nd un ase'enea est# / fost ulti'a i'a ine din 'intea lui &n *re'e ce era &'pins c)tre pupitru# Pe co*orul al-astru din !ona de pres) a %a-isferei N/S/, ad'inistratorul 0awrence G;stro' edea la 'i?locul 'esei lun i de si'po!ioane, &ncon?urat de oficialit)"i i oa'eni de tiin") N/S/# Pe un 'onitor din fa"a lor se trans'itea &n direct cu*:ntul de desc%idere al preedintelui# Restul an a?a"ilor de la N/S/ se )seau &n r)')di"i &n ?urul altor 'onitoare, fre')t:nd de ner)-dare la *ederea co'andantului lor supre' care desc%idea conferin"a de pres)# < Bun) seara, rosti 1erne8, p)r:nd neo-inuit de ri id# D) adrese! acu' cona"ionalilor 'ei i prietenilor notri din &ntrea a lu'e### G;stro' pri*i spre i'ensa roc) &nne rit) ae!at) c%iar &n fa"a lui# Oc%ii i se &ndreptar) spre un alt 'onitor de control, unde se *)!u pe sine, &ncon?urat de personalul cel 'ai &nalt autori!at, pe fundalul unui drapel a'erican i'ens i al si lei N/S/# 0u'inile confereau scenei un aer de ta-lou neo'odernist < cei doispre!ece apostoli la cina cea de tain)# Nac% 1erne8 transfor'ase toat) po*estea &ntr9un spectacol politic# +1erne8 n9a*ea de ales+, &i !ise directorul ad'inistrati*# Se si'"ea ca un tele9e*an %elist care &l *indea pe Du'ne!eu 'aselor# Peste apro(i'ati* cinci 'inute, preedintele a*ea s)9i pre!inte pe G;stro' i pe 'e'-rii personalului N/S/# /poi, prin inter'ediul unei spectaculoase le )turi prin satelit, N/S/ a*ea s) se al)ture preedintelui &n dise'inarea *etilor c)tre o'enire# Dup) un scurt re!u'at al 'odului &n care se efectuase descoperirea i al &nse'n)t)"ii ei pentru tiin"a spa"ial), i dup) c:te*a -)t)i pe spate &n se'n de felicitare, N/S/ i preedintele a*eau s) &i dea cu*:ntul cele-rului o' de tiin") Dic%ael

$olland, al c)rui docu'entar a*ea s) rule!e ti'p de aproape cincispre!ece 'inute# Dup) aceea, cu entu!ias'ul i credi-ilitatea a?unse la cot) 'a(i'), G;stro' i preedintele &i *or lua la re*edere, pro'i":nd noi infor'a"ii &n !ilele ur')toare prin inter'ediul conferin"elor de pres) N/S/# 6n ti'p ce st)tea i &i atepta r:ndul, G;stro' &ncepu s) se si't) tot 'ai ruinat# Ctia c) se *a &nt:'pla aa# Se ateptase la asta# /*ea s) spun) 'inciuni### neade*)ruri certificate# 6n 'od ciudat &ns) 'inciunile lui p)reau lipsite de i'portan") acu'# G;stro' a*ea o reutate i 'ai 'are pe suflet# 6n %aosul din studioul de produc"ie a canalului /B., 7a-rielle /s%e st)tea u')r l:n ) u')r al)turi de !eci de str)ini, toate :turile fiind &n9 tinse spre irul de 'onitoare suspendate de ta*an# @n f::it se au!i &n &nc)pere &n 'o'entul clipei 'ult ateptate# 7a-rielle &nc%ise oc%ii, ru9 :ndu9se ca atunci c:nd &i *a desc%ide s) nu ai-) &n fa"a oc%ilor i'a inile propriului trup ol# /t'osfera din -iroul senatorului Se(ton era &nc)rcata de e'o"ie# $o"i oaspe"ii se ridicaser) &n picioare, cu oc%ii lipi"i de tele*i!orul cu ecran lat# Nac% 1erne8 st)tea &n fa"a &ntre ii lu'i i, incredi-il, salutul tri'is de el fusese unul st:n aci# O'ul p)rea, pe 'o'ent, nesi ur# +Pare tul-urat, &i spuse Se(ton# Dei el nu pare niciodat) tul-urat#+ < @ita"i9*) la el, &i opti cine*a# Pro-a-il c) are *eti proaste# +S) fie sta"ia spa"ial)=+ se &ntre-) Se(ton# 1erne8 pri*i drept spre ca'er) i inspir) profundF < Prieteni, ') &ntre- de 'ai 'ulte !ile cu' e cel 'ai -ine s) fac acest anun"### +.inci cu*inte si'ple, &l &nde'n) Se(ton de la distan")# /' dat9o &n -ar)#+ 1erne8 *or-i c:te*a clipe despre 'arele p)cat co'is prin i'plicarea a en"iei spa"iale &n ca'pania electoral) i despre faptul c), aa st:nd lucrurile, el personal si'"ise ne*oia de a prefa"a un astfel de anun" 'a?or cu e(pri'area unor scu!e pu-lice# < / fi preferat orice alt 'o'ent din istorie ca s) fac acest anun", !ise el# $ensiunea politic) tinde s) transfor'e *is)torii &n necredincioi, i totui, &n calitatea 'ea de preedinte, nu a' de ales dec:t *) &'p)rt)esc ceea ce a' aflat i eu recent# N:'-i# < Se pare c) 'a ia cos'osului nu "ine cont de pro ra'area oa'enilor### nici ')car de pro ra'ul unui preedinte# $o"i cei din -iroul lui Se(ton tres)rir) la unison# +.e===+ < .u dou) s)pt)':ni &n ur'), relu) 1erne8, noul siste' de sateli"i de scanare a densit)"ii de pe or-ita polar) a trecut peste %e"arul Dilne din insula Glles'ere, o -ucat) &ndep)rtat) de p)':nt situat) deasupra paralelei opt!eci, &n nordul Oceanului /rctic# Se(ton i ceilal"i sc%i'-ar) pri*iri nedu'eriteF < Satelitul N/S/, continu) 1erne8, a detectat o roc) i'ens) de 'are densitate, &n ropat) la ai!eci de 'etri su- %ea")# N:'-i pentru pri'a dat), re )sindu9i si uran"a de sineF < Dup) pri'irea datelor, N/S/ a -)nuit i'ediat c) sateli"ii au descoperit un 'eteorit# < @n 'eteorit= i!-ucni Se(ton, ridic:ndu9se &n picioare# /stea sunt

*eti= < N/S/ a tri'is o ec%ip) pe %e"ar ca s) ia 'ostre de roc)# 6n acel 'o'ent N/S/ a f)cut### Pau!)# < .a s) fiu sincer, a f)cut descoperirea tiin"ific) a secolului# Se(ton f)cu un pas spre tele*i!or# +Nu###+ Oaspe"ii lui se a itar) neli9 niti"i# < Doa'nelor i do'nilor, anun") 1erne8, acu' c:te*a ore, N/S/ a e(tras afar) din %ea"a /rcticii un 'eteorit de opt tone care con"ine### Preedintele se opri din nou, pentru sporirea efectuluiF < @n 'eteorit care con"ine fosile ale unei for'e de *ia")# .u !ecile# O do*ad) de net) )duit a e(isten"ei *ie"ii e(traterestre# .a la co'and), o i'a ine str)lucit lu'inat) ap)ru pe ecranul din spatele preedintelui < o fosil) perfect *i!i-il) a unei creaturi enor'e, ase')n)toare unei insecte, &ncastrate &ntr9o roc) &nne rit)# 6n -iroul lui Se(ton, ase oa'eni s)rir) &n sus, cu oc%ii ')ri"i de roa!)# Se(ton &ncre'enise locului# < Prieteni, continu) preedintele, fosila din spatele 'eu are o *ec%i'e de 150 de 'ilioane de ani# / fost descoperit) &ntr9un fra 'ent al unui 'eteorit nu'it Hun ersol, care a lo*it /rctica cu aproape trei sute de ani &n ur')# Noul siste' de sateli"i N/S/ a descoperit acest fra 'ent de 'eteorit &n ropat &ntr9un %e"ar# N/S/ i aceast) ad'inistra"ie au a*ut e(tre' de 'ult) ri?) &n ulti'ele dou) s)pt)':ni s) confir'e fiecare aspect al 'onu'entalei descoperiri &nainte ca pu-licul lar s) afle despre ea# 6n ur')toarea ?u')tate de or) *e"i au!i depo!i"ii din partea 'ai 'ultor specialiti de la N/S/ i oa'eni de tiin") ci*ili i *e"i *i!iona un scurt docu'entar pre )tit de un c%ip pe care sunt si ur c) &l *e"i recunoate# 6nainte de a continua &ns), tre-uie s) ure! -un *enit &n direct, prin inter'ediul satelitului de deasupra .ercului /rctic, o'ului ale c)rui conducere, *i!iune i 'unc) dedicat) au f)cut posi-il acest 'o'ent istoric# Gste o 'are onoare pentru 'ine s) *i9l pre!int pe directorul ad'inistrati* N/S/, 0awrence G;stro'# 1erne8 se &ntoarse spre ecran la fi(# ,'a inea 'eteoritului se di!ol*) &n 'od dra'atic &ntr9o pri*elite a unui rup de e(per"i N/S/ ae!a"i la o 'as) lun ), iar &n cap)t se *edea silueta 'asi*) a lui 0awrence G;stro'# < Dul"u'esc, do'nule preedinte# G;stro' se ridic) a*:nd un aer "eap)n i ':ndru i pri*i drept spre ca'er)F < Sunt e(tre' de ':ndru s) &'p)rt)esc cu du'nea*oastr) cele 'ai lorioase clipe ale N/S/ de p:n) acu'# G;stro' *or-i cu &nfl)c)rare despre N/S/ i despre descoperire# G'an:nd din to"i porii patriotis' i triu'f, el introduse f)r) a co'ite *reo reeal) docu'entarul reali!at de o cele-ritate a tiin"ei ci*ile < Dic%ael $olland# Dup) ce ur')ri i'a inile, senatorul Se(ton c)!u &n enunc%i &n fa"a tele*i!orului, str:n :nd ra'a ar intie a acestuia# +Nu> Doa'ne, nu>+

O5 Dar?orie $enc% se rupse, li*id) la fa"), de 'ul"i'ea &nc:ntat) din Sala de -riefin i porni &n oan) &napoi spre -iroul ei din aripa de *est# N9a*ea c%ef de s)r-)toare# $elefonul pri'it de la Rac%el Se(ton a*usese darul de a o oca#

G(tre' de iritant# $enc% tr:nti ua ca'erei, se duse la -irou i for') interiorul centra9 listei de la .asa /l-)# < Eillia' Pic;erin # NRO# 6i aprinse o "i ar) i &ncepu s) se pli'-e prin ca'er) atept:nd ca s) i se fac) le )tura cu Pic;erin # 6n 'od nor'al, Pic;erin ar fi fost la acea or) de 'ult plecat de la -irou, &ns) cu toat) a ita"ia le at) de conferin"a de pres) de la .asa /l-), $enc% -)nuia c) Pic;erin r)')sese la -irou toat) seara, cu pri*irea lipit) de ecranul tele*i!orului, &ntre-:ndu9se ce nai-a se putea petrece &n lu'e f)r) ca directorul NRO s) afle dinainte# $enc% se -leste'a c) nu a*usese &ncredere &n propriile instincte a9 tunci c:nd preedintele o infor'ase c) *rea s) o tri'it) pe Rac%el Se(ton &n /rctica# 6i e(pri'ase &n ri?orarea, spun:nd c) este un risc inutil# 6ns) preedintele tiuse s) fie foarte con*in )tor, ar u'ent:nd c) personalul .asei /l-e de*enise tot 'ai cinic &n ulti'ele s)pt)':ni i putea ridica se'ne de &ntre-are &n le )tur) cu descoperirea N/S/ dac) *estea le *enea din interior# /a cu' pro'isese 1erne8, certificarea efectuat) de Rac%el Se(ton le &ndep)rtase -)nuielile, pre*enise orice discu"ie &n interior i &i deter'inase pe to"i an a?a"ii s) se co'porte ca un sin ur indi*id# $enc% tre-uia s) ad'it) c) 'utarea fusese una enial)# Ci totui, Rac%el Se(ton &i sc%i'-ase atitudinea# +Ne'ernica '9a sunat pe o linie nesecuri!at)#+ Gra clar c) Rac%el Se(ton oia s) distru ) credi-ilitatea acestei descoperiri, i sin ura ':n :iere a lui $enc% era c) preedintele reuise s) o-"in) dinainte ')rturia lui Rac%el pe -and) *ideo# +Sla*) Do'nului#+ .el pu"in lui 1erne8 &i trecuse prin cap s) o-"in) acea asi urare# $enc% &ncepea s) se tea') c) *or a*ea ne*oie de ea# Pe 'o'ent &ns), $enc% &ncerca s) a ite apele &n alte direc"ii# Rac%el Se(ton era o fe'eie inteli ent), i dac) &ntr9ade*)r a*ea de :nd s) se ia de .asa /l-) i de N/S/, atunci a*ea ne*oie de alia"i puternici# ,ar pri'a ale ere pe care ar fi f)cut9o ar fi fost Eillia' Pic;erin # $enc% cunotea de?a senti'entele lui Pic;erin fa") de N/S/# $re-uia s) a?un ) la el &naintea lui Rac%el# < Do'nioara $enc%= rosti *ocea de la cel)lalt cap)t al firului# /ici e Eillia' Pic;erin # .)rui fapt datore! aceast) onoare= $enc% au!ea tele*i!orul pe fundal < co'entariul N/S/# 6i d)du sea'a din tonul lui c) &nc) nu9i re*enise din ocul conferin"ei de pres)# < /*e"i c:te*a clipe li-ere, do'nule director= < D) atepta' s) fi"i ocupat) cu s)r-)torirea# G o noapte 'are pentru du'nea*oastr)# Se pare c) N/S/ i preedintele au re*enit &n rin # $enc% au!ea uluiala din *ocea lui, cuplat) cu o nuan") de dispre" < ulti'ul pro*enind, f)r) &ndoial), din le endara nepl)cere a indi*idului de a afla *etile laolalt) cu restul lu'ii# < 6'i cer scu!e, rosti $enc%, &ncerc:nd s) construiasc) o punte de le )tur), c) N/S/ i .asa /l-) au fost for"ate s) nu *) "in) la curent cu aceste infor'a"ii# < Sunte"i contient), replic) Pic;erin , c) NRO a detectat acti*itate N/S/ &n !on) cu c:te*a s)pt)':ni &n ur') i a pornit o anc%et)# $enc% se &ncrunt)# +G ofticat#+ < Da, tiu# Ci totui### < N/S/ ne9a asi urat c) nu se &nt:'pl) ni'ic# /u spus c) desf)oar) nite e(erci"ii &n condi"ii e(tre'e de 'ediu# $estarea ec%ipa'entului i enul )sta de e(erci"ii# Pic;erin f)cu o pau!)F

< ,ar noi a' cre!ut acea 'inciun)# < 1aide"i s) nu o nu'i' minciun, ripost) $enc%# Dai de ra-) o de*iere de la ade*)r f)cut) din necesitate# Dac) lu)' &n considera"ie i'por9tan"a descoperirii, cred c) &n"ele e"i de ce N/S/ a tre-uit s) fie at:t de discret) &n aceast) pri*in")# < Poate doar &n ceea ce pri*ete 'arele pu-lic# Hoaca de9a ofensatul nu intra &n repertoriul unor oa'eni ca Eillia' Pic;erin " iar $enc% si'"i c) 'ai 'ult de at:t nu se putea reali!a# < /' doar un 'inut la dispo!i"ie, relu) ea, &ncerc:nd s) &i rec:ti e po!i"ia do'inant), dar 'i9a' !is c) e 'ai -ine s) *) sun i s) *) a*erti!e!# < S) ') a*erti!a"i= Pic;erin p)ru surprins# < / decis Nac% 1erne8 s) nu'easc) un nou director NRO, nepriete9 nos cu N/S/= < Bine&n"eles c) nu# Preedintele &n"ele e c) 'ulte dintre criticile pe care du'nea*oastr) le9a"i f)cut la adresa N/S/ i!*or)sc din ra"iuni de securitate i el caut) din r)sputeri s) pun) cap)t unor astfel de pro-le'e# De fapt, *) sun &n le )tur) cu una dintre an a?atele du'nea*oastr)# F)cu o pau!)F < Rac%el Se(ton# /"i pri'it *reo *este de la ea &n seara asta= < Nu# /' tri'is9o a!i9di'inea") la .asa /l-), la cererea preedin9 telui# G clar c) a"i "inut9o ocupat)# Nu s9a &ntors &nc) la -irou# .e uurare pentru $enc% s) afle c) a?unsese pri'a la Pic;erin > $rase cu sete din "i ar) i continu) c:t putea de cal')F < B)nuiesc c) *e"i pri'i &n cur:nd un telefon din partea do'nioarei Se(ton> < Foarte -ine# .%iar atepta' unul# $re-uie s) *) spun c) atunci c:nd a &nceput conferin"a de pres) a preedintelui '9a' te'ut ca nu cu'*a Nac% 1erne8 s) nu o fi con*ins pe do'nioara Se(ton s) participe i ea# D) -ucur s) constat c) a re!istat tenta"iei# < Nac% 1erne8 este un o' decent, &i r)spunse $enc%, lucru care nu se poate spune i despre Rac%el Se(ton# Se aternu o lun ) t)cere# < Sper c) a' au!it eu reit# $enc% oft)F < Nu, do'nule, ') te' c) a"i au!it -ine> Prefer s) nu intru &n detalii la telefon, dar se pare c) Rac%el Se(ton a decis s) su-'ine!e credi-ilitatea anun"ului f)cut de N/S/# 1a-ar n9a' de ce, dar dup) ce dup)9a'ia!) a re*)!ut i certificat datele N/S/, acu' i9a sc%i'-at radical po!i"ia i arunc) acu!a"ii dintre cele 'ai incredi-ile de tr)dare i fraud) &'potri*a a en"iei spa"iale# < D) ierta"i= ripost) Pic;erin , pe un ton 'ai ridicat# < G st:n?enitor, tiu# @r)sc s) fiu eu cea care *) pune la curent cu acest lucru, dar do'nioara Se(ton '9a contactat cu dou) 'inute &nainte de conferin") i 'i9a pus &n *edere s) anule! tot e*eni'entul# < Pe ce te'ei= < .a s) fiu cinstit), pe un te'ei a-surd# Pretinde c) a descoperit reeli 'a?ore &n infor'a"iile pe care le are preedintele# $)cerea care ur') o &n ri?or) pe $enc%# < 7reeli= rosti directorul &ntr9un t:r!iu# < G ridicol, do'nule, dup) dou) s)pt)':ni &n care au a*ut loc nenu')rate e(peri'ente N/S/ i### < 6'i *ine foarte reu s) cred c) cine*a precu' Rac%el Se(ton poate cere a':narea conferin"ei de pres) a preedintelui f)r) s) ai-) un

'oti* al nai-ii de -un# Pic;erin p)rea tul-uratF < Poate c) ar fi tre-uit s) o asculta"i# < O%, *) ro > i!-ucni $enc%, tuind# /"i ur')rit i du'nea*oastr) conferin"a de pres)# ,nfor'a"iile despre 'eteorit au fost confir'ate i re9 confir'ate de nenu')ra"i specialiti# ,nclusi* de unii ci*ili# Nu *i se pare ciudat c) Rac%el Se(ton, fata sin urului o' pe care acest anun" pre!iden"ial &l lo*ete serios, &i sc%i'-) -rusc po!i"ia= < Da, 'i se pare ciudat, do'nioar) $enc%, dar pentru c) se &nt:'9 pl) s) tiu foarte -ine rela"iile e(tre' de &ncordate dintre do'nioara Se(ton i tat)l ei# Nu &'i pot i'a ina de ce, dup) ani de !ile &n ser*iciul preedintelui, Rac%el Se(ton ar decide, dintr9odat), s) sc%i'-e ta-erele i s) sus"in) nite 'inciuni &n spri?inul tat)lui ei# < Poate din a'-i"ie= N)u c) nu tiu# Poate oportunitatea de a se tre!i &n calitate de pri') fiic) a### $enc% l)s) cu*intele s) se piard) &n aer# $onul lui Pic;erin de*eni -rusc unul durF < Der e"i pe o %ea") foarte su-"ire, do'nioar) $enc%# Foarte, foarte su-"ire# $enc% se str:'-)# 0a ce nai-a se ateptase= 6n fond, acu!a un 'e'-ru i'portant din ec%ipa lui Pic;erin de tr)dare &'potri*a preedintelui# O'ul era nor'al s) ia po!i"ie# < Da"i9'i9o la telefon, ceru Pic;erin # / *rea s) discut eu &nsu'i cu do'nioara Se(ton# < D) te' c) e i'posi-il, &i r)spunse $enc%# Nu se afl) la .asa /l-)# < Dar unde e= < Preedintele a tri'is9o pe %e"arul Dilne a!i9di'inea") ca s) e(a9 'ine!e personal datele# Nu s9a &ntors &nc)# Pic;erin p)ru cuprins de spai')F < N9a' fost infor'at c)### < Nu a' ti'p de or olii r)nite, do'nule director> B9a' sunat din si'pl) curtoa!ie# /' *rut s) *) a*erti!e! c) Rac%el Se(ton a decis s) &i ur'e!e propriile interese &n pri*in"a anun"ului din seara asta# 6i *a c)uta alia"i# 6n ca! c) *) contactea!), ar fi -ine s) ti"i c) ad'inistra"ia de la .asa /l-) este &n posesia unei -en!i pe care a' &nre istrat9o 'ai de*re'e i &n care ea certific) datele despre 'eteorit &n fa"a preedintelui, a ca-inetului s)u i a &ntre ului personal ad'inistrati*# Dac) acu', din cine tie ce 'oti*e personale, Rac%el Se(ton &ncearc) s) p)te!e -unul renu'e al lui Nac% 1erne8 sau al N/S/, *) ?ur c) ad'inistra"ia *a a*ea ri?) ca ea s) cad) i s) se lo*easc) r)u de tot# $enc% atept) o clip), pentru a se asi ura c) fusese -ine &n"eleas)F < D) atept s)9'i r)spunde"i la fel, infor':ndu9') de &ndat) ce Rac%el Se(ton *) *a contacta# /tacul ei este &ndreptat &'potri*a preedintelui, iar .asa /l-) inten"ionea!) s) o re"in) pentru anc%et) &nainte ca ea s) ne pro*oace nite pre?udicii 'a?ore# /tept telefonul du'nea*oastr), do'nule director> /sta9i tot> Noapte -un)> Dar?orie $enc% &nc%ise, fer' con*ins) c) lui Eillia' Pic;erin nu i se 'ai *or-ise niciodat) pe un ase'enea ton# .el pu"in, acu' aflase c:t de serioas) era ea# S /flat la ulti'ul eta? al cl)dirii NRO, Eillia' Pic;erin st)tea &n drep9 tul ferestrei i pri*ea &n ol noaptea care se l)sase peste statul Bir inia# $elefonul lui Dar?orie $enc% &l tul-urase profund# 6i 'uca -u!ele &ncer9 c:nd s) asa'-le!e piesele eni 'ei &n 'inte#

< Do'nule director= rosti secretara, cioc)nind uor &n u)# /*e"i un nou apel# < Nu acu', rosti Pic;erin , a-sent# < G Rac%el Se(ton# Pic;erin se r)suci pe c)lc:ie# $enc% a*usese ura aurit)# < Bine# D)9'i9o i'ediat# < De fapt, do'nule, este o trans'isie codat) /B# Bre"i s) *or-i"i din sala de conferin"e= +O trans'isie codat)=+ < De unde sun)= Secretara &i spuse# Pic;erin f)cu oc%ii 'ari# @luit, porni &n fu ) de9a lun ul %olului c)9 tre sala de conferin"e# /cesta era un lucru care nu tre-uia tratat oricu'#

40 +.a'era 'oart)+ din su-'arinul *harlotte, proiectat) dup) o struc9 tur) si'ilar) a 0a-oratoarelor Bell, era, &n ter'eni o-inui"i, ceea se nu9 'ete o &nc)pere f)r) ecou# 6n fapt, era un spa"iu perfect a-sor-ant din punct de *edere acustic, f)r) suprafe"e paralele sau reflectoare, care a-9 sor-ea sunetele cu o eficien") de 55,3X# Datorit) naturii conductoare a 'etalului i a apei, con*ersa"iile la -ordul su-'arinelor erau &ntotdeauna *ulnera-ile la interceptarea de la 'ic) distan") sau prin 'icrofoane para!ite postate pe c%ila na*ei# 6nc)perea era, &n realitate, un loc 'inuscul din interiorul su-'arinului din care nu sc)pa nici un sunet &n e(terior# $oate con*ersa"iile din)untru erau sut) la sut) si ure# .a'era se')na cu un dulap 'ai 'are# Pere"ii, ta*anul i podeaua erau co'plet acoperite cu spirale din spu'), orientate &nspre interior, din toate direc"iile# 6i a'intea lui Rac%el de o peter) &n %esuit), su-'arin), unde stala 'itele crescuser) &n *oie, ieind din toate suprafe"ele posi-ile# Dai nepl)cut) era aparenta a-sen") a unei podele# /ceasta era, de fapt, constituit) dintr9o re"ea deas) de s:r'e, &ntins) ori!ontal de9a latul ca'erei, ca o plas) de pescuit, cre:ndu9le celor care se )seau &n ea ciudata sen!a"ie c) erau suspenda"i la 'i?locul &n)l"i'ii peretelui# Spa"iile re"elei erau u'plute cu cauciuc i ri idi!ate# Pri*ind &n ?os c)tre -i!ara podea, Rac%el a*u sen!a"ia c) tra*ersea!) un pod de fr:n %ii suspendat peste un peisa? ciudat# 0a un 'etru 'ai ?os, o p)dure de ace din spu') se ridica a'enin")tor# ,'ediat dup) ce intrase, Rac%el sesi!ase lipsa de consisten") a aerului, de parc) acolo fusese scoas) fiecare particul) de ener ie# 6n urec%i, parc) i se &nfundaser) c:l"i de -u'-ac# Doar respira"ia i se au!ea, i asta re!on:nd &n interiorul capului# Scosese un sunet cu *oce tare# .a i cu' ar fi *or-it st:nd cu capul &ntr9o pern)# Pere"ii a-sor-eau orice re*er-era"ie# Sin urele *i-ra"ii percepti-ile erau cele din capul ei# .)pitanul plecase, &nc%i!:nd ua etanat) &n ur'a lui# Rac%el .or;8 i $olland se )seau acu' &n interiorul &nc)perii, la o 'as) 'ic), &n for') de @, ae!at) pe piloni lun i de 'etal ce co-orau prin re"eaua de cauciuc i s:r'e# De 'as) fuseser) ataate 'ai 'ulte 'icrofoane, c)ti i o consol) *ideo cu o ca'er) 'inuscul) plantat) &n *:rf# P)rea un 'inisi'po!ion al Na"iunilor @nite# .a o persoan) care lucra &n cadrul co'unit)"ii infor'ati*e a'ericane, na"iunea cea 'ai a*ansat) din lu'e &n fa-ricarea 'icrofoanelor dure cu laser, a c)tilor para-olice su-'arine i a altor dispo!iti*e de ascultat, %ipersensi-ile, Rac%el era perfect contient) c)

&n lu'e e(istau foarte pu"ine locuri unde o con*ersa"ie se putea purta &n si uran") a-solut)# .a'era 'oart) p)rea a fi unul dintre aceste locuri# Dicrofoanele i c)tile de pe 'as) per'iteau +apelul &n conferin")+ de tip persoan)9la9persoan), &n cadrul c)ruia interlocutorii puteau discuta li-er, tiind c) *i-ra"iile *ocilor nu a*eau cu' s) ias) din &nc)pere# Dup) ce erau captate de 'icrofoane, *ocile erau criptate &nainte de a9i &ncepe lun a lor c)l)torie prin at'osfer)# < Berificare de control# Bocea se au!i pe neateptate &n c)tile lor, f)c:ndu9i pe to"i trei s) tresar)# < D) au!i"i, do'nioar) Se(ton= Rac%el se aplec) spre 'icrofonF < Da# Dul"u'esc# +Oricine ai fi tu#+ < Directorul Pic;erin *) ateapt) pe linie# / acceptat trans'isia /B# /cu' eu o s) &nc%id# Be"i pri'i flu(urile de date &n c:te*a 'o'ente# Rac%el au!i cu' linia c)!u# @r'ar) 'ai 'ulte p)c)nituri pricinuite de electricitatea static), apoi o serie rapid) de p)c)nituri i -ip9uri &n c)ti# Gcranul *ideo se tre!i la *ia") cu o li'pe!i'e ui'itoare, astfel &nc:t Rac%el &l !)ri pe directorul Pic;erin &n sala de conferin"e NRO# Gra sin ur# Directorul &i ridic) -rusc capul i o pri*i pe Rac%el drept &n oc%i# /ceasta se si'"i ciudat de uurat) c:nd &l *)!u# < Do'nioar) Se(ton, rosti el, cu o e(presie de perple(itate i tul-urare &ntip)rit) pe c%ip# .e Du'ne!eu se petrece= < Deteoritul, do'nule, &i r)spunse Rac%el# .red c) s9ar putea s) a*e' o pro-le') ra*)#

41 Rac%el Se(ton &i pre!ent) pe .or;8 Darlinson i pe Dic%ael $olland lui Pic;erin # Dup) aceea, prelu) discu"ia i &l puse pe eful ei la curent, &n 'od succint, cu incredi-ilul lan" de e*eni'ente care s9a petrecut &n acea !i# Directorul NRO asculta ne'icat# Rac%el &i po*esti despre planctonul -iolu'iniscent din pu"ul de e(9 trac"ie, despre c)l)toria lor pe platfor'a de %ea") i despre descoperirea unui pu" de inser"ie su- 'eteorit, apoi despre atacul -rusc &ndreptat &'potri*a lor de c)tre o ec%ip) de solda"i despre care ea -)nuia c) apar"ine trupelor speciale# Eillia' Pic;erin era recunoscut pentru capacitatea lui de a asculta infor'a"ii tul-ur)toare f)r) s) clipeasc)# .u toate astea, pri*irea &i de*e9 nea tot 'ai ocat), pe ')sur) ce Rac%el &i continua relatarea# /ceasta citi &n oc%ii lui 'ai &nt:i ne&ncrederea, apoi furia c:nd &i po*esti despre asasinarea lui Nora% Dan or i despre fu a lor la 'usta") din fa"a 'or"ii# Dei ar fi *rut s) dea fr:u li-er suspiciunilor le ate de i'plicarea directorului ad'inistrati* al N/S/, Rac%el &l cunotea suficient de -ine pe Pic;erin ca s) nu arate cu de etul &n *reo direc"ie, f)r) s) ai-) do*e!i# 6i oferi directorului doar faptele clare# Dup) ce Rac%el ter'in), Pic;erin r)'ase t)cut 'ai 'ulte secunde# < Do'nioar) Se(ton, rosti el &n cele din ur'), cu to"ii### 6i 'ut) pri*irea de la unul la cel)lalt# < Dac) este ade*)rat ceea ce spui, i nu9'i pot i'a ina de ce a"i 'in"i to"i trei &n aceast) pri*in"), atunci a*e"i 'are noroc c) 'ai sunte"i

&nc) &n *ia")# $o"i trei d)dur) din cap# Preedintele apelase la patru oa'eni de tiin") ci*ili### i acu' doi dintre ei erau 'or"i# Pic;erin oft) reu, de parc) nu tia ce s) le spun), nu9i )sea cu9 *intele# G*eni'entele petrecute nu a*eau nici o lo ic)# < Gste posi-il &n *reun fel, &ntre-) el, ca pu"ul de inser"ie care se *ede pe aceast) %:rtie s) fie un feno'en natural= Rac%el clatin) din capF < Gste &n stare -un)# Desf)cu %:rtia 'ototolit) i o "inu drept &n fa"a ca'erei *ideoF < N9are nici o asperitate# Pic;erin studie i'a inea i o sf)tui &ncruntatF < S) nu pier!i aia din ':n)> < /' sunat9o pe Dar?orie $enc% ca s9o a*erti!e! s) &l opreasc) pe preedinte, continu) Rac%el# Dar 'i9a &nc%is# < Ctiu# Di9a po*estit# Rac%el se uit) la el, ui'it)F < B9a sunat Dar?orie $enc%= +/sta da rapiditate+# < $oc'ai a' *or-it cu ea# G foarte &n ri?orat)# .rede c) &ncerca"i un soi de cascadorie pentru a9l discredita pe preedinte i N/S/# Poate cu scopul de a9l a?uta pe senator# Rac%el se ridic)# 6i flutur) %:rtia prin fa"a ca'erei i f)cu se'n &n9 spre cei doi to*ar)i ai ei# < /proape c) a' fost ucii> /sta *i se pare a fi o cascadorie= Ci de ce a### Pic;erin &i ridic) -ra"ele &n se'n de ap)rareF < @urel# .e a uitat do'nioara $enc% s) &'i spun) este c) a"i fost trei persoane i'plicate &n tra edie# Rac%el nu &i a'inti dac) $enc% &i l)sase ti'p la dispo!i"ie ca s) aduc) *or-a despre .or;8 i $olland# < Dup) cu' a uitat s) 'en"ione!e i c) dispune"i de do*e!i concrete# Gra' sceptic &n pri*in"a preten"iilor ei &nainte s) *or-esc cu tine, dar acu' sunt con*ins c) s9a &nelat# Nu ') &ndoiesc de *eridicitatea po*etii *oastre# 6ntre-area care se pune este ce &nsea'n) toate astea> Se l)s) o lun ) t)cere# Eillia' Pic;erin ar)ta rareori confu!, dar acu' cl)tina din cap, pierdut de9a -ineleaF < 1aide"i s) presupune' deoca'dat) c) cine*a a inserat cu ade*)rat acest 'eteorit su- %ea")# Firete c) ne &ntre-)' de ce. Dac) N/S/ ar dispune de un 'eteorit cu fosile &n el, de ce i9ar 'ai p)sa cui*a unde este acesta descoperit= < Se pare, rosti Rac%el, c) aceast) inser"ie a fost &n aa fel efectuat), &nc:t sateli"ii s) fac) descoperirea i 'eteoritul s) ai-) le )tur) cu un e*eni'ent cunoscut# < Deteoritul Hun ersol, inter*eni .or;8# < Dar ce aloare are asocierea 'eteoritului cu un e*eni'ent ar%icunoscut= ceru Pic;erin s) afle, p)r:nd de9a dreptul &nne-unit# /ceste fosile nu repre!int) o descoperire uluitoare &n orice condi"ii i oric:nd= Nu 'ai contea!) aa 'ult cu apari"ia c)rui 'eteorit sunt asociate> $o"i trei d)dur) din cap# Pic;erin e!it), p)r:nd ne'ul"u'itF < Nu'ai dac)### -ine&n"eles### Rac%el aproape c) *)!u cu' se &n*:rteau roti"ele &n capul directoru9

lui# 7)sise cea 'ai si'pl) e(plica"ie pentru asocierea dintre 'eteorit i e*eni'entul Hun ersol, dar aceast) e(plica"ie era i cea 'ai tul-ur)toare# < Doar dac) nu cu'*a inser"ia a fost efectuat) cu inten"ia de a con9feri credi-ilitate unor date co'plet false# Oft) i se &ntoarse spre .or;8F < Doctore Darlinson, care este posi-ilitatea ca acest 'eteorit s) fie doar o f)c)tur)= < O f)c)tur), do'nule= < Da# @n fals# Fa-ricat de cine*a# < @n 'eteorit fals? .or;8 i!-ucni &ntr9un r:s ner*osF < /-solut i'posi-il> /cel 'eteorit a fost e(a'inat de profesioniti# ,nclusi* de mine. Scan)ri c%i'ice, spectro rafie, datare te'poral) cu ru9 -idiu9stron"iu# Nu sea')n) cu nici o roc) terestr)# Deteoritul este auten9 tic# Orice astro eolo ar fi de acord cu asta# Pic;erin p)ru s) 'edite!e la cele aflate, ':n :indu9i &ncet cra*ataF < Ci totui, dac) "ine' cont de c:t are de c:ti at N/S/ de pe ur'a acestei descoperiri reali!ate c%iar acu', indiciile clare de falsificare a do*e!ilor i atacul asupra *oastr)### pri'a i sin ura conclu!ie lo ic) pe care pot s) o tra este c) acest 'eteorit e doar un fals foarte -ine e(ecutat# < ,'posi-il> .or;8 p)rea c)9i ieise din fireF < .u tot respectul, *) spun, do'nule, c) 'eteori"ii nu sunt un soi de efecte speciale ca la 1oll8wood, fa-ricate &ntr9un la-orator pentru a induce &n eroare o ':n) de astrofi!icieni nai*i# Sunt o-iecte c%i'ice co'ple(e, cu structuri cristaline unice i propor"ii aparte &ntre ele'ente> < Nu *) contest p)rerea doctore, Darlinson> Pur i si'plu, ur')resc o &niruire lo ic) a unei anali!e# 0u:nd &n considera"ie c) s9a *rut asasinarea du'nea*oastr) cu scopul de a &'piedica de!*)luirea a')nuntului c) o-iectul a fost inserat &n %ea"), ') deter'in) s) ela-ore! tot felul de scenarii ne-uneti# .e anu'e *a con*in e c) aceast) roc) este cu ade*)rat un 'eteorit= < .e anu'e= O crust) de fu!iune perfect), pre!en"a condrulelor, un procenta? care indic) pre!en"a nic%elului deose-it de oricare altul terestru# Dac) su era"i c) a' fost p)c)li"i de cine*a care a produs acest 'eteorit &n la-orator, atunci tot ce pot spune este c) acest la-orator tre-uie s) fi a*ut *reo 150 de 'ilioane de ani *ec%i'e# .or;8 scoase din -u!unar o piatr) care se')na cu un .D, pe care o aduse &n fa"a ca'erei# Noi a' datat pe cale c%i'ic) 'ostre precu' aceasta prin nu'eroase 'etode# Datarea prin ru-idiu9stron"iu nu se poate falsifica> Pic;erin p)ru surprinsF < /*e"i o 'ostr)= .or;8 ridic) din u'eriF < Pe9acolo se )seau &'pr)tiate !eci de astfel de 'ostre# < Bre"i s) spune"i, relu) Pic;erin , adres:ndu9i9se de aceast) dat) lui Rac%el, c) N/S/ a descoperit un 'eteorit despre care spune c) ar con"ine ur'e de *ia") i las) oa'enii s) plece de acolo cu 'ostre= < ,deea e c) 'ostra din ':na 'ea c%iar este autentic), insist) .or;8 apropiind roca de ca'er)# O pute"i da oric)rui petrolo sau eolo sau astrono' de pe planet) ca s) o teste!e# .u to"ii *) *or spune dou) lucruriF pri'ul, c) e *ec%e de 150 de 'ilioane de ani, al doilea, c) nu sea')n) din punct de *edere c%i'ic cu rocile terestre# Pic;erin se aplec) i studie fosila &ncastrat) &n roc)# P)ru, pe 'o9

'ent, "intuit locului# 6n cele din ur'), oft)F < Nu sunt o' de tiin")# $ot ce pot spune este c), dac) acel 'eteorit este autentic, aa cu' pare, a *rea s) tiu de ce N/S/ nu l9a predat lu'ii &ntre i aa cu' l9a )sit= De ce l9a plasat cine*a cu ri?) su- %ea"), ca i cu' ar fi *rut s) ne con ing de autenticitatea lui= 6n acelai 'o'ent, &n .asa /l-), un ofi"er de securitate for'a nu')rul lui Dar?orie $enc%# .onsilierul principal r)spunse de la pri'ul apelF < Da= < Do'nioar) $enc%, rosti ofi"erul, a' infor'a"iile pe care 'i le9a"i cerut 'ai de*re'e# Despre apelul radiofonic efectuat de Rac%el Se(ton ce*a 'ai de*re'e &n seara asta# /' descoperit de unde pro*ine# < Spune9'i> < .ei de la Ser*iciile Secrete spun c) se'nalul &i a*ea ori inea la -ordul su-'arinului =#S#S# *harlotte. < .e=== < Nu dispun de coordonatele e(acte, do'Qoar), dar sunt si uri &n pri*in"a codului na*ei# < O%, pentru nu'ele lui Du'ne!eu> $enc% tr:nti receptorul f)r) s) 'ai scoat) o *or-)#

42 Sunetele ca'uflate din +.a'era 'oart)+ a su-'arinului &ncepeau s) o a'e"easc) uor pe Rac%el# Pe ecran, pri*irea tul-urat) a lui Eillia' Pic;erin se &ndrept) acu' spre Dic%ael $olland# < Sunte"i t)cut, do'nule $olland> /cesta &i ridic) pri*irea ca un ele* scos la ta-l) pe neateptate# < Do'nule= < $oc'ai ne9a"i pre!entat un docu'entar foarte con*in )tor la tele*i!iune# .e spune"i despre 'eteorit acu'= < Gi -ine, do'nule, &i r)spunse $olland e*ident st:n?enit, tre-uie s) fiu de acord cu doctorul Darlinson# .red c) fosilele i 'eteoritul sunt au9 tentice# .unosc destul de -ine te%nicile de datare, i *:rsta acelei pietre a fost confir'at) de teste 'ultiple# 0a fel i con"inutul de nic%el# Datele astea nu pot fi fa-ricate artificial# Nu a' nici un du-iu c) aceast) roc), for'at) cu 150 de 'ilioane de ani &n ur'), pre!int) raporturi ale con"inutului de nic%el care atest) ori inea e(traterestr) i con"ine !eci de fosile confir'ate prin testele de la-orator, ale c)ror ori ini se afl) tot cu 150 de 'ilioane de ani &n ur')# Nu )sesc alt) e(plica"ie posi-il) dec:t aceea c) N/S/ a descoperit un 'eteorit autentic# Pic;erin t)cu# Pe c%ip i se aternuse o e(presie de perple(itate pe care Rac%el nu o 'ai !)rise niciodat) la el# < .e a*e' de f)cut, do'nule= &ntre-) Rac%el# Die 'i se pare e*ident c) tre-uie s) &l pune' &n ard) pe preedinte &n pri*in"a datelor# Pic;erin se str:'-)F < S) sper)' c) preedintele nu tie &nc)# Rac%el si'"i c) i se pune un nod &n :t# Su estia lui Pic;erin era c:t se poate de li'pede# +Preedintele 1erne8 ar putea fi i'plicat#+ .u'*a, Rac%el se &ndoia profund, dar lo ica &i spunea c) at:t preedintele, c:t i N/S/ a*eau 'ulte de c:ti at dac) se ade*erea c) aa stau lucrurile#

< Din nefericire, continu) Pic;erin , cu e(cep"ia acelei %:rtii de i'9 pri'ant) care de!*)luie un pu" de inser"ie, toate datele tiin"ifice indic) o descoperire N/S/ credi-ila# F)cu o pau!)F < ,ar c%estiunea asta cu atacul &'potri*a *oastr)### 6n)l") pri*irea spre Rac%elF < /i 'en"ionat trupele speciale# < Da, do'nule# 6i po*esti din nou despre ar'ele cu 'uni"ie &'-un)t)"it) i despre desf)urarea tactic)# Pic;erin p)rea din ce &n ce 'ai nefericit# Rac%el sesi!) c) eful ei se :ndea la nu')rul de oa'eni cu acces la o 'ic) unitate 'ilitar) de asasini# .u si uran"a, preedintele era unul dintre ei# Pro-a-il i Dar?orie $enc%, &n calitatea ei de consilier principal# Foarte posi-il ca i 0awrence G;stro', prin pris'a le )turilor lui cu Penta onul# Din nefericire, c:nd se :ndi la nenu')ratele posi-ilit)"i, Rac%el &i d)du sea'a c) for"a din spatele atacului putea fi aproape oricine cu un ni*el politic adec*at i cu rela"iile potri*ite# < 09a putea suna pe preedinte c%iar acu', !ise Pic;erin , dar cred c) e o 'utare &n"eleapt), cel pu"in nu p:n) c:nd afl)' cine e &n spatele ac"iunilor# Puterea 'ea de a *) prote?a se li'itea!) &n 'o'entul &n care .asa /l-) se i'plic)# 6n plus, nu sunt si ur ce i9a putea po*esti# Dac) 'eteoritul este autentic, aa cu' crede"i cu to"ii, atunci acu!a"iile *oastre &n ceea ce pri*ete pu"ul de inser"ie i atacurile nu au nici un sensI preedintele ar a*ea tot dreptul s) pun) la &ndoial) preten"iile 'ele# Se opri, ca i cu' &i studia *ariantele# < ,ndiferent### care e ade*)rul sau cine sunt ?uc)torii, dac) aceste infor'a"ii de*in pu-lice, unii oa'eni foarte puternici ar a*ea de suferit# B9a propune s) *) pun la ad)post i'ediat, &nainte de a st:rni scandalul# +0a ad)post=+ .o'entariul o surprinse pe Rac%el# < Gu cred c) sunte' de?a la ad)post &ntr9un su-'arin nuclear, do'nule# Pic;erin p)ru scepticF < Pre!en"a *oastr) pe acel su-'arin nu *a 'ai r)':ne un secret pentru 'ult) *re'e# B) scot i'ediat de acolo# .a s) fiu sincer, ') *oi si'"i 'ult 'ai -ine dac) *) *)d pe to"i trei &n -iroul 'eu#

4J Senatorul Se(ton se arunc) pe canapea# .%iar dac) st)tea &n propria cas), se si'"ea ca un refu iat# /parta'entul plin cu doar o or) &n ur') de prieteni i spri?initori p)rea acu' uitat de to"i, p)r)sit de oa'enii care se &'-ul!iser) s) ias) pe u)I peste tot se *edeau pa%are oale i c)r"i de *i!it)# Se(ton se cui-)rise sin ur &n fa"a tele*i!orului, *r:nd 'ai 'ult dec:t orice s) &l stin ) i totui fiind incapa-il s) se sustra ) anali!elor 'ass9'edia care cur eau &ncontinuu# Se )sea &n Eas%in ton i analitilor nu le tre-uia prea 'ult ca s) se &n %esuie cu opiniile lor pseudotiin"ifice i filo!ofice, a )":ndu9se i'ediat de c%estiunile ur:te < politica# .a nite 'aetri ai torturii care turnau acid peste r)nile lui Se(ton, canalele de tiri afir'au i reafir'au ceea ce era de?a e*ident# < .u doar c:te*a ore &n ur'), ca'pania lui Se(ton era pe cul'i, spuse un analist# /cu', odat) cu descoperirea f)cut) de N/S/, aceast)

ca'panie s9a dus de r:p)# Se(ton se str:'-) i &ntinse ':na dup) sticla de .our*oisier ca s) tra ) o duc)# Ctia c) noaptea aceea a*ea s) fie cea 'ai lun ) i cea 'ai pustie din toat) *ia"a lui# O dispre"uia pe Dar?orie $enc% pentru cursa pe care i9o &ntinsese# O dispre"uia pe 7a-rielle /s%e pentru c) ea &i propuse N/S/ ca su-iect de ca'panie# 6l dispre"uia pe preedinte pentru c) era at:t de norocos# Ci 'ai dispre"uia &ntrea a lu'e pentru c) acu' r:dea de el# < G*ident, acest e*eni'ent are un efect de*astator asupra ca'paniei senatorului, !icea analistul# Preedintele i N/S/ au &nre istrat un triu'f uria prin aceast) descoperire# O astfel de *este ar fi re*i orat oricu' ca'pania electoral) a preedintelui, indiferent de po!i"ia lui Se(ton &n pri*in"a N/S/, dar faptul c) senatorul a recunoscut ast)!i c) ar 'er e p:n) acolo &nc:t s) anule!e finan"area N/S/ dac) ar fi ne*oie### ei -ine, acest anun" pre!iden"ial repre!int) o du-l) lo*itur), din care senatorul nu &i *a 'ai re*eni# +/' fost indus &n eroare, &i !ise Se(ton# .asa /l-) 'i9a &ntins o ne9 norocit) de capcan)#+ /nalistul !:'-ea acu'F < .redi-ilitatea pe care N/S/ o pierduse &n fa"a a'ericanilor a fost rec:ti at) c%iar 'ai 'ult dec:t se putea pre*edea, iar ceea ce se &nt:'pl) acu' &n strad) de'onstrea!) clar c) oa'enii 'anifest) un senti'ent au9tentic de ':ndrie na"ional)# < /a i tre-uie, inter*eni 'oderatorul# Oa'enii &l iu-esc pe 1erne8, dar &i pierduser) &ncrederea &n el# $re-uie s) recunoti c) preedintele era &n c)dere li-er) &n sonda?e &n ulti'a *re'e i c) a &ncasat 'ai 'ulte lo*i9turi serioase, dar le9a f)cut fa")# Se(ton se :ndi la de!-aterea de la .NN din acea dup)9a'ia!) i d)du din cap# 6i *enea r)u de la sto'ac# $oat) acea lips) de reac"ie din partea N/S/, pe care el o e(ploatase cu a-ilitate &n ulti'a *re'e, a?unsese acu' o piatr) de 'oar) at:rnat) de :tul lui# Practic, senatorul ar)ta acu' ca un idiot# Fusese ?ucat pe de ete cu ')iestrie de c)tre .asa /l-)# @ra de?a toate caricaturile care a*eau s) apar) &n !iarele de a doua !i# Nu'ele lui a*ea s) fie po'enit &n toate -ancurile# G*ident, &ntrea a finan"are discret) din partea SFF a*ea s) dispar)# Situa"ia se sc%i'-ase drastic# $o"i acei -)r-a"i care fuseser) &n aparta'entul lui &i *)!user) -rusc *isele spul-erate# Pri*ati!area spa"iului cos'ic toc'ai se lo*ise de un !id de neclintit# 0u:nd o nou) duc) de coniac, senatorul se ridic) i se &ndrept) cl)9 tin:ndu9se spre -irou# Pri*i spre receptorul scos din furc)# Ctiind c) era un act 'asoc%ist, puse receptorul &napoi la locul lui i &ncepu s) nu'ere secundele# +@na### dou)###+ $elefonul sun)# Se(ton l)s) ro-otul s) r)spund)# < Do'nule senator, sunt Hud8 Oli*er de la .NN# / *rea s) *) ofer oca!ia de a co'enta descoperirea N/S/ din aceast) sear)# B) ro s) ') suna"i# .lic# Se(ton &ncepu s) nu'ere din nou# +@nu###+ $elefonul &ncepu s) sune# Se(ton &l i nor), l)s:nd din nou ro-otul s) &i fac) trea-a# @n alt reporter# 0u:nd sticla de coniac cu el, senatorul se a*entur) c)tre ua lisant) a -alconului# O trase i p)i afar) &n noaptea rece# Spri?inindu9se de -alustrad), pri*i dincolo de ora spre fa"ada ilu'inat) a .asei /l-e# 0u'inile p)reau c) tre'ur) -ucuroase &n *:nt# +$ic)loii, &i !ise el# De secole c)ut)' do*e!i ale *ie"ii &n ceruri# 0e )si' acu', &n acelai an nenorocit &n care sunt ale eri=+ /sta nu 'ai

era o potri*ire perfect), ci clar*i!iune de9a dreptul# Din c:te putea o-ser*a Se(ton, &n fiecare fereastr) de aparta'ent se reflectau lu'inile tele*i!oarelor# Se &ntre-a unde era 7a-rielle /s%e &n seara asta# $otul se &nt:'plase din *ina ei# Ga &l +%r)nise+ cu eecurile a en"iei spa"iale, ser*indu9i9le unul c:te unul# Ridic) sticla ca s) tra ) o alt) duc)# +Bleste'ata de 7a-rielle### ea e 'oti*ul pentru care sunt acu' &n ra%at# 6n cealalt) parte a oraului, &n ti'p ce st)tea &n 'i?locul %aosului studioului de produc"ie a postului /B., 7a-rielle se si'"ea co'plet a'or"it)# /nun"ul preedintelui *enise ca o lo*itur) de ')ciuc), l)s:nd9o s) cad) &ntr9o stare se'i9catalitic)# St)tea &n picioare, cu enunc%ii &n"epeni"i, &n 'i?locul ca'erei de produc"ie %ol-:ndu9se la unul dintre 'onitoare, &n *re'e ce iadul se de!l)n"uise &n ?urul ei# Pri'ele secunde ale anun"ului aduseser) o t)cere de 'or':nt &n sala de tiri# Peste c:te*a clipe &ns), toat) &nc)perea se transfor'ase &ntr9un *ulcan de reporteri a ita"i# Oa'enii erau profesioniti# N9au ti'p pentru 'edita"ii# /*eau s) o fac) i pe asta dup) ter'inarea tre-urilor pentru care erau pl)ti"i# Pe 'o'ent, pu-licul *oia s) afle 'ai 'ulte, i /B. tre-uia s) furni!e!e infor'a"iile# Po*estea asta a*ea toate in redientele < tiin"), istorie, dra') politic) < pentru a de*eni un e*eni'ent cu un i'pact uria asupra pu-licului# Ni'eni din 'ass9'edia nu a*ea s) doar') &n acea noapte# < 7a-s= se au!i *ocea Yolandei# 1ai s) 'er e' &napoi &n -iroul 'eu &nainte ca s)9i dea sea'a cine*a cine eti i s) &nceap) s) te descoase ca s) afle ce &nsea'n) toate acestea pentru ca'pania lui Se(ton# 7a-rielle se l)s) condus) printr9un la-irint c)tre -iroul cu pere"i de sticl) al prietenei ei# Yolanda o ae!) pe un scaun i &i d)du un pa%ar cu ap)# 6ncerc) c%iar s) &i !:'-easc)# < 1ai s) pri*i' partea -un) a lucrurilor, 7a-s# .a'pania candida9 tului t)u s9a dus nai-ii, dar tu stai &nc) -ine 'ersi pe picioare# < Dersi# .e &ncura?)ri 'inunate> Bocea Yolandei de*eni serioas)F < 7a-rielle, tiu c) acu' te si'"i ca dracuQ# .andidatul t)u toc'ai a fost i!-it &n plin de un ca'ion, i, dac) *rei p)rerea 'ea, nu cred c) se 'ai poate ridica de ?os# .el pu"in, nu la ti'p ca s) &ntoarc) situa"ia &n fa*oarea lui# Dar po"i sta linitit) pentru c) ni'eni nu &"i arat) po!a pe ecranele tele*i!oarelor# Bor-esc serios# /sta e o *este -un)# 1erne8 nu are ne*oie de un scandal se(ual acu'# /re de c:ti at 'ult prea 'ult &n aceste 'o'ente ca s) se apuce s) *or-easc) despre se(# /ceast) consolare i se p)rea lui 7a-rielle nese'nificati*)# < .:t despre acu!a"iile lui $enc% le ate de finan"area ile al) a ca'paniei lui Se(ton### Yolanda cl)tin) din capF < /' du-iile 'ele# 6n 'od si ur, 1erne8 este c:t se poate de serios &n pri*in"a dorin"ei de a nu se a?un e la ca'panie ne ati*)# ,ar o anc%et) le at) de corup"ie ar &nse'na ce*a r)u pentru "ar)# Gste &ns) 1erne8 &ntr9at:t de patriot, &nc:t s) treac) cu *ederea o ans) de a !dro-i opo!i"ia, doar ca s) prote?e!e 'oralitatea acestei na"iuni= Gu cred c) $enc% a e(a erat po*estea cu finan"area ca'paniei ca s) te sperie# / 'i!at pe asta, sper:nd c) tu o s) cede!i i o s)9i oferi preedintelui un scandal se(ual pe ratis# $re-uie s) recunoti, 7a-s, c) seara asta ar fi fost o sear) a nai-ii de -un) pentru a9l ataca pe Se(ton>

7a-rielle d)du uor din cap# @n scandal se(ual ar fi &nse'nat o lo*i9 tur) decisi*) din care cariera lui Se(ton nu i9ar 'ai re*enit### niciodat)# < /i fost 'ai tare ca ea, 7a-s> $enc% a *rut s) te +pescuiasc)+, dar tu n9ai 'ucat 'o'eala# Gti li-er) ca pas)rea cerului# Bor 'ai fi i alte ale eri# 7a-rielle d)du din nou uor din cap, netiind ce s) 'ai cread)# < $re-uie s) recunoti, continu) Yolanda, c) ad'inistra"ia l9a ?ucat pe Se(ton pe de ete &ntr9un 'od str)lucit < 'ai &nt:i l9au atras &n capcana N/S/, l9au for"at s) &i ia an a?a'ente i apoi l9au p)c)lit s) parie!e totul pe distru erea a en"iei spa"iale# +Gste nu'ai *ina 'ea +, &i !ise 7a-rielle# < ,ar anun"ul )sta pe care toc'ai l9a' ur')rit, Doa'ne, a fost enial> 0)s:nd deoparte i'portan"a descoperirii, 'onta?ul &ntre ii scene a fost o capodoper)# $rans'isii &n direct din /rctica= @n docu'entar al lui Dic%ael $olland= Du'ne!eule, cu' s) concure!i cu aa ce*a= Nac% 1erne8 a 'arcat &n stil 'are &n seara asta# G(ist) un 'oti* -un pentru care tipul e preedinte# +Ci *a 'ai fi pentru &nc) patru ani#+ < $re-uie s) ') &ntorc la lucru, 7a-s, &i spuse Yolanda# Stai aici c:t *rei> Pune9"i picioarele su- tine# Fe'eia porni spre u)F < Bin s) te *)d iar)i peste c:te*a 'inute, dra a 'ea> R)'as) sin ur), 7a-rielle lu) o ur) de ap), care &ns) a*ea un ust a'ar# $otul a*ea un ust a'ar acu'# +G nu'ai *ina 'ea+, &i spuse ea, &ncerc:nd s) &i uure!e contiin"a a'intindu9i de toate conferin"ele de pres) ale N/S/ din ulti'ul an < a':n)rile proiectului sta"iei spa"iale, a':narea proiectului U9JJ, pro-ele tri'ise pe Darte i euate, dep)irile constante de -u et# 7a-rielle se &ntre-) ce ar fi putut s) fac) altfel i n9a f)cut# +Ni'ic, se asi ur) ea sin ur)# /i f)cut totul cu' tre-uie#+ Nu'ai c) acu' s9a &ntors roata#

43 @riaul elicopter Sea1aw; plecase &ntr9o aa9!is) 'isiune special) de la Ba!a /erian) $%ule din nordul 7roenlandei# /erona*a !-ura la ?oas) &n)l"i'e, su- ra!a de acoperire a radarului, &nfrunt:nd rafalele tur-ate de *:nt pe o distan") de apte!eci de 'ile de 'are desc%is)# Dup) ce parcurser) aceasta distan") i e(ecutar) -i!arele ordine care le fuseser) date, pilo"ii se luptar) cu *:ntul i aduser) elicopterul &n po!i"ie de stand9-8 deasupra unui set presta-ilit de coordonate, peste apele pustii ale oceanului# < .u cine ne &nt:lni'= "ip) copilotul, nedu'erit# 0i se spusese s) aduc) acolo elicopterul dotat cu un *inci de sal*are, aa c) o'ul anticipa o 'isiune de c)utare i de sal*are# < Gti si ur c) acestea sunt coordonatele corecte= .ercet) 'area &n*ol-urat) cu un far de c)utare, dar dedesu-tul lor nu se afla ni'ic, cu e(cep"ia### < Sfinte Sisoe> Pilotul trase &napoi de 'an), ridic:nd -rusc aerona*a# Duntele ne ru de o"el r)s)ri &n fa"a lor dintre *aluri f)r) nici un fel de a*ertis'ent# ,'ensul su-'arin f)r) se'ne de identificare eli-er) -alastul i se &n)l") &ntr9un nor de -ule# Pilo"ii i!-ucnir) &ntr9un r:s ner*osF

< .red c) ei sunt> /a cu' li se ordonase, tran!ac"ia se desf)ur) f)r) nici un fel de co'unica"ii radio# Poarta du-l) din *:rful catar ului se desc%ise i un 'arinar &ncepu s) se'nali!e!e folosind lu'inile# Glicopterul se po!i"ion) deasupra su-'arinului i d)du dru'ul unui %a'ac de prindere pentru trei persoane, 'ai precis trei -ucle din fr:n %ie cauciucat), prinse de un ca-lu retracta-il# 6n 'ai pu"in de un 'inut, cele trei +-alasturi+ necunoscute at:rnau su- elicopter, urc:nd &ncet &nspre p:ntecele aerona*ei# Dup) ce copilotul &i a?ut) pe cei trei, doi -)r-a"i i o fe'eie, s) urce la -ord, pilotul f)cu se'n &nspre su-'arin c) totul este &n re ul)# 6n doar c:te*a secunde, uriaa na*) disp)ru su- *alurile a itate ale oceanului, f)r) a l)sa &n ur') *reun indiciu al pre!en"ei sale &n acea !on)# Odat) ce pasa erii a?unser) &n si uran") la -ord, pilotul elicopterului repo!i"ion) -otul aerona*ei i acceler) spre sud, pentru a9i duce la -un sf:rit 'isiunea# Furtuna se apropia cu repe!iciune, iar cei trei necunos9 cu"i tre-uiau dui &n si uran") &napoi la -a!a $%ule, de unde a*ea s)9i preia un supersonic# Pilotul %a-ar n9a*ea &ncotro se &ndreptau# Nu tia dec:t c) ordinele *eniser) de foarte sus, iar 'arfa era e(tre' de pre"ioas)#

4K .:nd furtuna i!-ucni, &n fine, deasupra %e"arului Dilne, desf)ur:n9 du9i &ntrea a for") asupra %a-isferei N/S/, do'ul &ncepu s) tre'ure ca i cu' ar fi fost ata s)9i ia !-orul de pe %ea") i s) se catapulte!e direct &n ocean# .a-lurile de sta-ili!are din o"el se &ntinser) la 'a(i'u' pe ")ruii de prindere, *i-r:nd ca nite cor!i i'ense de c%itar) i sco":nd un uruit &nfrico)tor# 7eneratoarele electrice de afar) se cl)tinar), f)c:nd lu'inile din)untru s) p:lp:ie i a'enin":nd s) lase &ntrea a &nc)pere &n -e!n)# 0awrence G;stro' se pli'-a prin interiorul do'ului# /r fi *rut s) plece nai-ii de acolo &n noaptea aia, dar era i'posi-il# /*ea s) 'ai r)':n) o !i, s) "in) conferin"e de pres) c%iar de acolo a doua !i de di'inea") i s) supra*e %e!e pre )tirile pentru transportarea 'eteoritului &napoi &n Eas%in ton# Pe 'o'ent, nu &i dorea dec:t s) doar') c:te*a ore -uneI pro-le'ele neateptate care s9au i*it &n acea !i &l sleiser) de puteri# 7:ndurile directorului se &ntoarser) la Eailee Din , Rac%el Se(ton, Nora% Dan or, Dic%ael $olland i .or;8 Darlinson# @nii an a?a"i N/S/ &ncepuser) s) o-ser*e dispari"ia oa'enilor de tiin") ci*ili# +0initete9te, &i spuse G;stro'# Situa"ia e su- control#+ ,nspir) ad:nc, a'intindu9i c) &ntrea a o'enire era entu!ias'at) acu' de N/S/ i de spa"iul cos'ic# Bia"a e(traterestr) nu 'ai fusese un su-iect de interes din *re'ea cele-rului +,ncident Roswell+ din 1534 < presupusa pr)-uire a unei na*e e(traterestre l:n ) Roswell, New De(ico, care a de*enit &ntre ti'p un ade*)rat loc sf:nt pentru 'ilioane de adep"i ai conspira"iei ONN, c%iar i &n !iua de ast)!i# 6n *re'ea c:nd lucra la Penta on, G;stro' aflase c) incidentul Ros9 well nu fusese altce*a dec:t un accident 'ilitar petrecut &n ti'pul desf)9 ur)rii unei opera"iuni secrete nu'ite Proiectul Do ul < !-oruri de testare a unui -alon9spion 'enit s) supra*e %e!e testele ato'ice ale ruilor# 6n *re'e ce era testat, un prototip ieise de pe traiectorie i se pr)-uise &n deertul din New De(ico# Din nefericire, un ci*il )sise

epa*a &naintea ar'atei# Ne-)nuind ni'ic, fer'ierul Eillia' Bra!el se &'piedicase &n 'unca lui la c:'p de resturi din neopren sinteti!at i 'etale uoare, cu' nu 'ai *)!use p:n) atunci# .a atare, o'ul &l c%e'ase i'ediat pe erif# 6n !iare ap)ruse po*estea ciudatei epa*e, st:rnind cu repe!iciune interesul pu-licului# ,ntri a"i de refu!ul ar'atei de a recunoate c) epa*a &i apar"inea, !iaritii se lansaser) &n anc%ete, periclit:nd statutul de opera"iune secret) al Proiectului Do ul# .%iar atunci c:nd se p)rea c) po*estea -alonului9spion nu 'ai putea fi "inut) secret), ce*a 'inunat se petrecuse# Dass9'edia tr)sese o conclu!ie neateptat)F !iarele deciseser) c) r)')i"ele su-stan"elor ciudate nu puteau pro*eni dec:t dintr9o surs) e(traterestr) < 'ai precis apar"in:nd unor creaturi 'ai a*ansate dec:t oa'enii# Ne area incidentului de c)tre ar'at) nu putea conduce dec:t la un sin ur lucru < t)inuirea contactelor cu e(trateretrii> Dei uluite de noua ipote!), for"ele aeriene n9a*eau de :nd s) caute la din"i calul de dar# Profitaser) de po*estea cu e(trateretrii i 'erseser) pe *arianta eiI -)nuiala o'enirii c) str)inii din alte lu'i se apucaser) s) *i!ite!e New De(ico repre!enta o a'enin"are 'ult 'ai 'ic) pentru si uran"a na"ional) dec:t de!*)luirea realit)"ii despre Proiectul Do ul# .a s) ali'ente!e po*estea cu e(trateretri, co'unitatea ser*iciilor secrete &n*)luiser) ,ncidentul Roswell &ntr9o 'antie de confiden"ialitate i &ncepuser) s) orc%estre!e +scur eri de infor'a"ii+, su- for'a unor oapte aruncate &n 'od oportun i cui tre-uie despre contacte cu e(trateretri, na*e spa"iale recuperate i c%iar despre e(isten"a unui 'isterios +1an ar 12+ &n cadrul -a!ei aeriene Eri %t9Patterson din Da8ton, unde u*ernul p)stra cada*rele de e(trateretri la %ea")# O'enirea &n %i"ise po*estea, astfel &nc:t fe-ra Roswell a?unsese repede s) cuprind) &ntrea a lu'e# Din acel 'o'ent, ori de c:te ori un ci*il !)rea din reeal) un aparat de !-or 'ilitar a'erican 'ai a*ansat din punct de *edere te%nolo ic, co'unitatea ser*iciilor secrete scotea de la naftalin) *ec%ea conspira"ie ONN# +Nu a fost o aerona*), a fost o na*) spa"ial) a e(trateretrilor>+ G;stro' era uluit c:nd se :ndea c:t de -ine func"iona i &n !iua de a!i un astfel de truc ieftin# 6i *enea s) r:d) de fiecare dat) c:nd 'ass9 'edia relata despre un *al nou de reper)ri ONN# Pro-a-il c) *reun ci*il !)rise lucind una dintre cele cinci!eci i apte de aerona*e NRO rapide, f)r) pilot, de recunoatere, cunoscute su- nu'ele de de 7lo-al 1aw;s20# Faptul c) nenu')ra"i turiti f)ceau &nc) pelerina?e &n deertul New De(ico, pentru a cerceta cerul nop"ii &nar'a"i cu di*erse ca'ere *ideo, i se p)rea de'n de 'il) lui G;stro'# Din c:nd &n c:nd, unul a*ea noroc i prindea pe -and) +do*e!i clare+ ale apari"iei unui ONN < lu'ini str)luci9 toare p:lp:ind pe cer cu o *ite!) 'ai 'are dec:t *ite!a *reunei aerona*e construite de o'# .eea ce aceti oa'eni nu &n"ele eau, -ine&n"eles, era c) e(ista o pr)pastie de doispre!ece ani &ntre ceea ce putea construi u*ernul i ceea ce tia pu-licul c) e capa-il u*ernul s) construiasc)# /ceti c)ut)tori de ONN9uri !)reau pur i si'plu un lic)r care apar"inea noilor 'odele de aerona*e a'ericane care erau de!*oltate &n Nona K1 < dintre care 'ulte repre!entau crea"ia in inerilor N/S/# Bine&n"eles c) oficialit)"ile diferitelor a en"ii u*erna'entale nu &ncercau niciodat) s) corecte!e ase'enea interpret)ri reite pentru c) era prefera-il ca o'enirea s) afle de o nou) apari"ie a ONN9urilor dec:t /*ioane alun ite, controlate de la distan"), care p)reau nite farfurii pe cer#
20

despre noile capacit)"i de !-or ale aerona*elor 'ilitare ale Statelor @nite# +6ns) totul s9a sc%i'-at acu'+, &i !ise G;stro'# 6n decurs de c:te*a ore, 'itul despre e(trateretri a*ea s) de*in) o realitate confir'at), pentru totdeauna# < Do'nule director ad'inistrati*= @n te%nician N/S/ *enea &n ra-) spre elF < @n apel de ur en") securi!at &n PS.# G;stro' oft) i se &ntoarse spre indi*idul respecti*# +.e 'a'a nai-ii s9a 'ai &nt:'plat=+ Porni spre ca-ina de co'unica"ii# $e%nicianul oni pe l:n ) el# < $ipii care o-ser*) radarul din PS. erau curioi, do'nule### < Dda= G;stro' r)')sese cufundat &n :ndurile sale# < 6n le )tur) cu su-'arinul i'ens care sta"iona &n !on), l:n ) coast)# Ne &ntre-a' de ce nu ne9a"i po'enit ni'ic despre el# G;stro' &i ridic) pri*ireaF < .e !ici= < Su-'arinul, do'nule= Putea"i s) le po'eni"i despre el ')car ti9 pilor de la radar# D)surile de securitate adi"ionale pe 'are sunt de &n"eles, dar ec%ipa de la radar a fost luat) pe nepre )tite# G;stro' se opriF < *e su-'arin= $e%nicianul se opri i el, neatept:ndu9se ca directorul ad'inistrati* s) fie surprins de ce9i spusese elF < Nu face parte din opera"iunile noastre= < Nu> @nde se afl)= $e%nicianul si'"i un nod &n :t# < 0a circa cinci ;ilo'etri, &n lar # 09a' prins pe radar din noroc# / ieit la suprafa"a doar acu' c:te*a 'inute# @n se'nal al nai-ii de 'are# O na*) i'ens)# Ne9a' i'a inat c) le9a"i cerut celor de la Darina S#@#/# s) p)!easc) opera"iunile f)r) ca noi s) ti'# G;stro' f)cu oc%ii 'ariF < .u si uran"), nu> Bocea te%nicianului &ncepu s) sune e!itantF < /tunci, do'nule, cred c) ar tre-ui s) *) infor'e! c) un su-'arin toc'ai s9a &nt:lnit cu o aerona*) &n lar ul coastei# Pro-a-il, un sc%i'de oa'eni# De fapt, a' fost cu to"ii surprini s) *ede' c) &ncearc) cine*a aa ce*a pe un ase'enea *:nt# G;stro' &n')r'uri# +.e 'a'a nai-ii caut) un su-'arin c%iar l:n ) coasta insulelor Glles'ere f)r) ca eu s) tiu=+ < /i *)!ut &n ce direc"ie a pornit aerona*a dup) &nt:lnire= < 6napoi spre -a!a aerian) $%ule# Presupun c) pentru a9i duce rapid pe continent# G;stro' nu 'ai scoase nici o *or-) p:n) a?unse la ca-ina de co'unica"ii# .:nd a?unse &n &nc)perea &ntunecat), &l &nt:'pin) o *oce r) uit), dar cunoscut)# < /*e' o pro-le'), &i !ise $enc%, tuind &n ti'p ce *or-ea# G le at) de Rac%el Se(ton#

40 Senatorul Se(ton uitase de c:nd se pri*ea &n ol c:nd au!i -)t)ile# .:nd &i d)du sea'a c) ! o'otele din urec%i nu se datorau alcoolului, ci

cui*a care -)tea &n ua aparta'entului s)u, se ridic) de pe canapea i porni &'pleticindu9se spre intrare# < .ine e= stri ) el, nea*:nd c%ef de *i!itatori# Bod8 uard9ul &i spuse identitatea 'usafirului# Se(ton se tre!i instan9 taneu# +DaQ tiu c) se 'ic) repede#+ Sperase s) nu fie ne*oit s) poarte o ase'enea con*ersa"ie p:n) a doua !i# ,nspir:nd ad:nc i &ndrept:ndu9i p)rul, Se(ton desc%ise ua# .u9 notea prea -ine c%ipul din fa"a lui < dur i parc) de cear), &n ciuda celor apte!eci i ce*a de ani ai o'ului# Se(ton se &nt:lnise cu el de di'inea"), &n du-i"a al-) Ford Eindstar, &n parcarea unui %otel# +Oare a fost a!i9di'inea")=+, se &ntre-) Se(ton# Doa'ne, c:t se 'ai sc%i'-aser) lucrurile de atunci> < Pot s) intru= &ntre-) *i!itatorul# Se(ton se d)du la o parte, per'i":ndu9i efului SFF s) treac)# < / 'ers -ine &nt:lnirea= se interes) o'ul, dup) ce Se(ton &nc%ise ua# +Dac) a 'ers -ine=+ Se(ton se &ntre-) pe ce lu'e tr)ia indi*idul# < $re-urile 'er eau e(celent p:n) ce i9a f)cut apari"ia preedintele la tele*i!or# B)r-atul &n *:rst) d)du din cap, p)r:nd de! ustatF < Da# O *ictorie incredi-il)# Ba d)una 'ult cau!ei noastre# +Ba d)una 'ult cau!ei=+ ,at) un opti'ist# .u triu'ful o-"inut de N/S/ &n acea sear), tipul a*ea s) fie de 'ult 'ort i &n ropat &nainte ca SFF s)9i atin ) "elurile le ate de pri*ati!are# < De ani de !ile -)nuiesc e(isten"a unor astfel de do*e!i, continu) -)tr:nul# Nu tia' c:nd i su- ce for'), dar 'ai de*re'e sau 'ai t:r!iu tre-uiau s) apar)# Se(ton era uluitF < Nu sunte"i surprins= < Date'atica uni*ersului *or-ete de la sine despre e(isten"a altor for'e de *ia"), replic) 'usafirul, &n ti'p ce se &ndrepta spre -iroul lui Se(ton# /ceast) descoperire nu ') surprinde deloc# Din punct de *edere intelectual, sunt c%iar e'o"ionat# Din punct de *edere spiritual, sunt ui9 'it# Politic &ns), ') si't profund deran?at# Do'entul ales nu putea fi unul 'ai prost# Se(ton se &ntre-a de ce 'ai *enise indi*idul# .u si uran"), nu pentru a9l &ncura?a# < Dup) cu' ti"i, rosti -)tr:nul, co'paniile 'e'-re ale SFF au c%eltuit 'ilioane de dolari &ncerc:nd s) desc%id) frontiera spa"ial) cet)9 "enilor particulari# 6n ulti'a perioad), o 'are parte din acei -ani au intrat &n ca'pania du'nea*oastr) electoral)# Se(ton trecu -rusc &n defensi*)F < N9a' a*ut nici un control asupra de!astrului din seara asta# .asa /l-) '9a ade'enit s) atac N/S/> < Da# Preedintele i9a ?ucat -ine c)r"ile# Ci totui s9ar putea s) nu fie totul pierdut> 6n oc%ii indi*idului se citea un lic)r ciudat de speran")# +G senil+, :ndi Se(ton# $otul fusese pierdut, definiti*# $oate posturile de tele*i!iune de!-)teau acu' pro-le'a eecului ca'paniei electorale a senatorului# B)tr:nul intr) &n -irou, se ae!) pe canapea i &i fi() pri*irea9i o-osit) asupra lui Se(tonF < B) a'inti"i, relu) el, de pro-le'ele pe care N/S/ le9a a*ut ini"ial cu ano'aliile aplica"iilor software de la -ordul siste'ului de sateli"i PODS= Se(ton nu9i putea i'a ina unde -)tea indi*idul# +.e i'portan")

'ai are acu'= PODS a )sit un -leste'at de 'eteorit cu fosile>+ < Dac) *) a'inti"i, aplica"iile software de la -ordul sateli"ilor nu au func"ionat cu' tre-uie la &nceput# .%iar du'nea*oastr) a"i f)cut 'are ta'9ta' &n pres) pe te'a asta> < /a i tre-uia> i!-ucni Se(ton, ae!:ndu9se &n fa"a lui# Gra un nou eec &nre istrat de N/S/> B)r-atul &ncu*iin")F < De acord# 6ns) la pu"in ti'p dup) aceea, N/S/ a "inut o conferin") de pres) &n care a anun"at c) a )sit o cale de e*itare a pro-le'elor < un fel de +petic+ pentru lipsurile din aplica"ia software# Se(ton nu *)!use acea conferin") de pres), dar au!ise c) fusese scurt), tern) i cu reu de'n) de *reo noutate < liderul proiectului PODS descriind &n ter'eni te%nici plicticoi cu' reuise N/S/ s) dep)easc) o eroare 'inor) &n software9ul PODS de detectare a ano'aliilor, astfel &nc:t totul de*enise perfect opera"ional# < /' ur')rit proiectul PODS cu interes de c:nd a euat &i !ise o'ul, dup) care scoase o caset) *ideo i se &ndrept) spre tele*i!orul lui Se(ton# Puse caseta &n aparatul de redare i continu)F < /sta ar tre-ui s) *) interese!e# .aseta &ncepu s) rule!e# Se *edea sala de conferin") a N/S/ a sediului din Eas%in ton al a en"iei# @n -)r-at -ine &'-r)cat se afla pe podiu' i saluta audien"a# Su- podiu' se *edea o etic%et) pe care scriaF +.1R,S 1/RPGR, Section Dana er Polar Or-itin Densit8 Scanner Satellite (PODS)+# < .%ris 1arper era un -)r-at &nalt, rafinat, care *or-ea cu de'nita9 tea discret) a unui a'erican de ori ine european) care &nc) 'ai "inea la r)d)cinile lui# /*ea un accent lefuit i erudit# Se adresa presei cu &ncre9 dere, oferindu9i *etile proaste despre PODSF < Dei PODS este pe or-it) i func"ionea!) -ine, a*e' o pro-le') 'inor) cu co'puterele de la -ord# G *or-a despre o eroare 'inor) de pro ra'are pentru care &'i asu' &ntrea a responsa-ilitate# Dai e(act, filtrul F,R are un inde( *o(el reit, ceea ce &nsea'n) c) aplica"ia software de detectare a ano'aliilor nu func"ionea!) la para'etri nor'ali# 0ucr)' acu' la re!ol*area acestei pro-le'e# Dul"i'ea oft), p)r:nd o-inuit) cu eecurile &nre istrate de N/S/# < .e &nsea'n) asta pentru eficacitatea curent) a satelitului= &l &n9 tre-) cine*a# 1arper &i r)spunse ca un profesionist# .u &ncredere i pra 'atis'F < ,'a ina"i9*) o perec%e de oc%i perfec"i f)r) un creier func"ional# 6n esen"), satelitul o-ser*) totul, dar %a-ar n9are la ce anu'e se uit)# Scopul 'isiunii PODS este de a o-ser*a pun i de %ea") topit) &n calota polar) arctic), dar, f)r) un co'puter care s) anali!e!e datele pri'ite de la scanerele de densitate, satelitul nu poate discerne care sunt punctele de interes# /r tre-ui s) a*e' situa"ia re!ol*at) dup) ce ur')toarea 'iune a na*etei spa"iale *a face nite re la?e la co'puterul de -ord# 6n &nc)pere i!-ucni un ea')t de de!a') ire# B)tr:nul &l fi() cu pri*irea pe Se(tonF < Ctie s) pre!inte -ine *etile proaste, nu= < G de la N/S/, 'or')i Se(ton# G specialist &n c%estii de enul )sta# Banda rul) &n ol c:te*a clipe, apoi le oferi i'a ini de la o alt) conferin") de pres) N/S/#

< /ceast) a doua conferin") de pres), !ise -)tr:nul, s9a "inut cu doar c:te*a s)pt)':ni &n ur')# Noaptea, destul de t:r!iu# Pu"ini oa'eni au *)!ut9o# De aceast) dat), doctorul 1arper anun") *eti (une. Daterialul &nre istrat porni s) rule!e# /cu' .%ris 1arper p)rea &n ri9 ?orat i ne li?ent# < Sunt -ucuros s) *) anun", &ncepu el, p)r:nd oricu' nu'ai -ucu9 ros nu, c) N/S/ a )sit o 'odalitate de a e*ita pro-le'ele cau!ate de ano'alia din aplica"ia software a siste'ului PODS# O'ul &ncepu s) e(plice ce &nse'na acea 'odalitate de e*itare, c)u9 t:ndu9i cu*intele < ce*a le at de redirec"ionarea infor'a"iilor datelor -rute de la satelit i tri'iterea lor prin inter'ediul co'puterelor direct pe $erra, &n loc de folosirea co'puterului de -ord pentru anali!)# $oat) lu'ea p)rea i'presionat)# $otul suna plau!i-il i &ncura?ator# Dup) ce 1arper ter'in), sala i!-ucni &n aplau!e entu!iaste# < Deci ne pute' atepta &n cur:nd la ce*a date= &ntre-) cine*a din audien")# 1arper &ncu*iin"), transpir:ndF < 6n c:te*a s)pt)':ni# /lte aplau!e# D:ini ridicate din toate p)r"ile# < /sta e tot ce *) pot spune acu', conclu!ion) 1arper, p)r:nd de9 a dreptul -olna*, &n *re'e ce &i str:n ea %:rtiile# PODS st) -ine pe or-it) i func"ionea!)# O s) a*e' i date &n cur:nd> O'ul o lu) practic la oan) de pe scen)# Se(ton se str:'-)# .eea ce *)!use era e(tre' de ciudat# De ce p)ruse .%ris 1arper at:t de de a?at c:nd furni!ase *etile proaste i at:t de stin %er c:nd le d)duse pe cele -une= /r fi tre-uit s) fie e(act pe dos# Se(ton nu ur')rise acea conferin") de pres) atunci c:nd a fost trans'is) &n direct, dei citise despre re!ol*area pro-le'ei software# 0a acea dat), re!ol*area p)ruse o ')sur) neconcludent) de sal*are in e+tremis a N/S/I percep"ia pu-lic) nu fusese influen"at) cu ni'ic < PODS &nse'na doar un alt proiect N/S/ care d)dea rateuri i era peticit &n ra-) printr9o solu"ie departe de perfec"iune# B)tr:nul &nc%ise tele*i!orulF < N/S/ a pretins c) doctorul 1arper nu se si'"ea prea -ine &n acea sear)# F)cu o pau!)F < Din &nt:'plare, eu cred c) 1arper a 'in"it# +/ 'in"it=+ Se(ton f)cu oc%ii 'ari, incapa-il s) pun) cap la cap ele9 'entele necesare unui ra"iona'ent lo ic pentru care 1arper ar fi 'in"it# .u toate astea, Se(ton &nsui spusese destule 'inciuni &n *ia"a lui ca s) recunoasc) un 'incinos ?alnic, atunci c:nd *edea unul# $re-uia s) ad'it) c), din acest punct de *edere, doctorul 1arper d)dea de -)nuit# < Oare nu *) da"i sea'a= &ntre-) -)tr:nul# /cest 'ic anun" pe care toc'ai l9a"i au!it din partea lui .%ris 1arper repre!int) cea 'ai i'portant) conferin") de pres) din istoria N/S/# F)cu o pau!)F < /cea re!ol*are a pro-le'ei software este cea care a per'is PODS s) descopere 'eteoritul# Se(ton era &n cea")# +Ci tu cre!i c) a 'in"it &n aceast) pri*in")=+ < Dar, dac) 1arper a 'in"it, iar software9ul PODS nu func"ionea!), de fapt, atunci cu' nai-a a descoperit N/S/ 'eteoritul= B)tr:nul !:'-i# < .%iar aa#

44 /*ia"ia 'ilitar) a'erican) rec%i!i"ionase &n ti'pul arest)rilor 'arilor trafican"i de dro uri peste !ece supersonice pri*ate, inclusi* trei aparate 73 recondi"ionate i folosite pentru transportul B,P9urilor 'ilitare# .u o ?u')tate de or) &nainte, unul dintre aceste aparate decolase de pe pista -a!ei $%ule, str)-)tuse furtuna i acu' tra*ersa noaptea canadian) &n dru' spre Eas%in ton# 0a -ord, Rac%el Se(ton, Dic%ael $olland i .or;8 Darlinson &'p)r"eau ca-ina de opt locuri# P)reau o ec%ip) sporti*) ciudat), aa cu' erau &'-r)ca"i &n costu'ele al-astre de scafandru pri'ite pe su-'arin# 6n ciuda uruitului puternic al 'otoarelor 7ru''an, .or;8 Darlinson 'o")ia &n spate# $olland st)tea &n fa") i pri*ea, epui!at, pe fereastra a*ionului &nspre apele oceanului# 0:n ) el edea Rac%el, care ar fi *rut s) doar'), dar &i era i'posi-il# Dintea ei &ntorcea pe toate p)r"ile 'isterul 'eteoritului i, 'ai nou, con*ersa"ia cu Pic;erin din ca'era 'oart)# 6nainte de a &nc%ide, Pic;erin &i 'ai d)duse lui Rac%el dou) *eti tul-ur)toare# Dai &nt:i, Dar?orie $enc% pretindea c) de"ine o &nre istrare *ideo a depo!i"iei pe care o f)cuse Rac%el personalului de la .asa /l-)# Fe'eia a'enin"a c) *a folosi &nre istrarea dac) Rac%el retracta cele afir'ate despre 'eteorit# Bestea era tul-ur)toare, pentru c) Rac%el &i e(plicase clar lui Nac% 1erne8 c) pre!entarea ar u'entelor pentru personalul ad'inistra"iei putea fi folosit) doar pentru u! intern# ,ar Nac% 1erne8 p)rea s) fi i norat acea cerere# / doua *este a*ea le )tur) cu o de!-atere, care a*usese loc la .NN, la care participase tat)l ei &n acea dup)9a'ia!)# Dar?orie $enc% folosise oca!ia pentru a ap)rea &n pu-lic i &l atr)sese cu di-)cie pe tat)l ei &n capcana adopt)rii unei po!i"ii e(tre' de clare &'potri*a N/S/# Dai e(act, $enc% &l for"ase pe senator s) &i procla'e cu t)rie scepticis'ul &n pri*in"a posi-ilei descoperiri a *reunei ur'e de *ia") e(traterestr)# +S)9i ')n:nce p)l)ria=+ Pic;erin afir'ase c) asta se oferise tat)l ei s) fac) &n ca! c) N/S/ ar fi descoperit *reodat) *ia") e(traterestr)# Rac%el se &ntre-a acu' cu' reuise $enc% s) scoat) o ase'enea pro'isiune de la tat)l ei# 6n 'od clar, .asa /l-) pre )tise scena cu ri?) < aliniind f)r) 'il) toate piesele do'inoului &n *ederea colapsului r)sun)tor al lui Se(ton# 0ucr:nd ca un soi de duo e(pert &n wrestlin politic, preedintele i Dar?orie $enc% uneltiser) perfect pentru a9i ucide prada# 6n *re'e ce preedintele r)')sese cu o aparent) de'nitate &n afara rin ului, $enc% se urcase &n el, se apucase s) se tot &n*:rteasc) i &l &n %esuise cu di-)cie pe senator &ntr9un col", de unde acestuia i se ad'inistrase lo*itura de ra"ie# Preedintele o infor'ase pe Rac%el c) le ceruse celor de la N/S/ s) a':ne anun"area descoperirii pentru a a*ea ti'p s) *erifice e(actitatea datelor# Rac%el &i d)dea sea'a acu' c) ateptarea adusese i alte a*anta?e# $i'pul c:ti at d)duse .asei /l-e r) a!ul necesar pentru a9i oferi senatorului suficient) fr:n %ie c:t s) se sp:n!ure sin ur cu ea# Rac%el nu nutrea nici un fel de si'patie pentru tat)l ei# .u toate as9 tea, &n"ele ea acu' c) su- aparenta c)ldur) u'an) a preedintelui Nac% 1erne8 se ascundea un rec%in *iclean# Nu a?un eai cel 'ai puternic o' din lu'e f)r) s) ai instinct de uci a# 6ntre-area era acu' dac) acest rec%in fusese un 'artor ne*ino*at sau un ?uc)tor acti* &n tot acest scenariu# Rac%el se ridic), si'"ind ne*oia s)9i &ntind) picioarele# 6n ti'p ce se pli'-a &n spa"iul li-er dintre scaune, si'"i frustrarea cau!at) de neputin"a de a pune cap la cap piesele at:t de contradictorii ale aradei#

Folosindu9se doar de o lo ic) i'peca-il), Pic;erin tr)sese conclu!ia c) 'eteoritul era un fals# 6n sc%i'-, folosindu9se de re!ultatele tiin"ifice, $olland i .or;8 insistaser) c) 'eteoritul era autentic# Rac%el tia doar c) *)!use o roc) &nne rit) i plin) de fosile care fusese e(tras) din %ea")# $rec:nd pe l:n ) .or;8, Rac%el se uit) la astrofi!icianul serios r)nit &n ur'a -)t)liilor purtate pe %ea")# @'fl)tura de pe o-ra! &ncepea s) se retra ), iar copcile ar)tau -ine# O'ul dor'ea, sfor)ind, str:n :nd cu putere &n ':ini 'ostra de 'eteorit &n for') de disc, ca pe un o-iect de 'are pre"# Rac%el se aplec) i lu) cu -l:nde"e 'ostra din ':inile lui# Ridic) piatra i studie din nou fosilele# +Renun") la orice presupuneri, &i spuse ea, c%inuindu9se s)9i pun) ordine &n :nduri# Resta-ilete lan"ul de de9 duc"ii lo ice+# Gra un *ec%i truc folosit de NRO# Reconstruirea unei do*e!i de la !ero era un proces cunoscut drept +start nul+, practicat de to"i analitii atunci c:nd infor'a"iile nu se le au# +Reasa'-lea!) do*ada#+ 6ncepu din nou s) se pli'-e# +Repre!int) aceast) piatr) o do*ad) a *ie"ii e(traterestre= Rac%el tia prea -ine c) o do*ad) &nse'na o conclu!ie construit) pe o pira'id) de fapte, adic) pe o -a!) lar ) de infor'a"ii acceptate, din care re!ultau aser"iuni 'ai speciale# 6ndep)rtea!) toate presupunerile de -a!)# 6ncepe din nou#+ +.e anu'e a*e'=+ "O piatr)#+ .:nt)ri infor'a"ia pre" de c:te*a clipe# +O piatr)# O piatr) cu creaturi fosili!ate#+ 6napoindu9se &n partea din fa") a a*ionului, se ae!) la locul ei, l:n ) Dic%ael $olland# < Di;e, %ai s) face' un ?oc# $olland se &ntoarse de la fereastr)# P)rea distant i cufundat &n :n9 duriF < @n ?oc= Rac%el &i d)du 'ostraF < S) presupune' c) *e!i aceast) roc) fosili!at) pentru pri'a dat)# Nu "i9a' spus de unde pro*ine sau cu' a fost descoperit)# .e 'i9ai spune c) este= $olland oft) disperatF < .e ciudat c) ') &ntre-i aa ce*a# $oc'ai 'i9a trecut prin 'inte un :nd tare ciudat### 0a sute de ;ilo'etri &n ur'a lui Rac%el i a lui $olland, un a*ion cu aspect -i!ar !-ura la &n)l"i'e ?oas) &n ti'p ce se &ndrepta spre sud str)-)t:nd oceanul pustiu# 0a -ordul aerona*ei, ec%ipa Delta Force p)stra t)cerea# De'-rii ec%ipei 'ai fuseser) scoi din unele loca"ii &n ra-), dar niciodat) at:t de repede ca acu'# .ontrolorul era furios la cul'e# .e*a 'ai de*re'e, Delta One &l infor'ase pe controlor c) anu'ite e*eni'ente neateptate petrecute pe %e"ar nu &i oferiser) ec%ipei sale alt) *ariant) dec:t cea a folosirii for"ei# O for") care &nse'nase uciderea a patru oa'eni de tiin") ci*ili, iar aceste cri'e necesare &i induseser) pe Rac%el Se(ton i pe Dic%ael $olland# .ontrolorul p)ruse ocat# .%iar dac) repre!enta ulti'a op"iune autori!at), asasinatul nu f)cuse parte din planul ini"ial# @lterior, de! ustul controlorului se transfor'ase &ntr9o furie necon9 trolat) c:nd afl) *estea c) asasinatele euaser)#

< Gc%ipa ta a dat re> &i uierase acesta &n dispo!iti*ul de co'uni9 ca"ie, tonul ro-oti!at a-ia reuind s)9i 'asc%e!e furia# $rei dintre cele patru "inte sunt &nc) &n *ia")> +,'posi-il>+, &i spusese Delta One# < Dar a' fost 'artorii### < /u intrat &n le )tur) cu un su-'arin i acu' sunt &n dru' spre Eas%in ton# < .e=== Bocea controlorului de*enise su'-r)F < /scult)9') cu aten"ie# Sunt pe cale de a9"i da noi ordine# ,ar de aceasta dat) nu *ei 'ai rei>

42 Senatorul Se(ton &i conduse, &nsufle"it iar)i de speran"), oaspetele neateptat &napoi la lift# Ceful SFF nu *enise s) &l r)sti neasc) pentru eec, ci s) &l console!e i s)9l anun"e c) -)t)lia nu se &nc%eiase# O posi-il) fisur) &n ar'ura N/S/# 6nre istrarea *ideo a ciudatei conferin"e de pres) N/S/ &l con*insese pe Se(ton c) -)tr:nul a*ea dreptate < .%ris 1arper, directorul 'isiunii PODS, 'in"ise# +Dar de ce= ,ar dac) N/S/ nu re!ol*ase pro-le'a cu software9ul satelitului, cu' descoperise 'eteoritul=+ Der :nd spre lift, -)tr:nul !iseF < @neori nu e ne*oie dec:t s) dai peste ce*a care pare lipsit de i'9 portan")# Poate c) *o' )si o cale de a su-'ina *ictoria N/S/ c%iar din interior# S) arunc)' o u'-r) de ne&ncredere# .ine tie c)tre ce *a con9 duce ea> B)tr:nul &i fi() pri*irea o-osit) &n oc%ii lui Se(tonF < 6nc) nu sunt pre )tit s) ') &ntind &n pat i s) 'or, do'nule se9 nator# Ci -)nuiesc c) nici du'neata nu eti# < Bine&n"eles c) nu, &i r)spunse Se(ton, cu o *oce din care se dedu9 cea clar %ot)r:rea# /' 'ers prea departe> < .%ris 1arper a 'in"it, continu) eful SFF, &n *re'e ce se urca &n lift# ,ar noi tre-uie s) afl)' de ce# < Boi o-"ine infor'a"ia c:t pot de repede, replic) Se(ton# +/' i persoana potri*it) pentru asta#+ < Bine# Biitorul du'itale depinde de aceast) c%estiune# Senatorul porni &napoi spre aparta'ent cu pas 'ai uor i cu 'intea 'ai li'pede# +N/S/ a 'in"it &n pri*in"a PODS#+ Sin ura pro-le') era cu' putea do*edi Se(ton acest lucru# 7:ndurile i se &ndreptaser) de?a c)tre 7a-rielle /s%e# Oriunde s9ar fi aflat ea &n acel 'o'ent, pro-a-il c) se si'"ea ca un ra%at &n ploaie# F)r) &ndoial) c) *)!use i ea conferin"a de pres) i se )sea acu', pro-a-il, pe un pod, ata s) se arunce# Propunerea ei de a transfor'a N/S/ &ntr9 un su-iect 'a?or al ca'paniei electorale a senatorului se do*edise cea 'ai 'are reeal) din cariera lui Se(ton# 7a-rielle &'i e datoare, :ndi Se(ton# Ci ea tie asta#+ Fata do*edise de?a c) poate face rost de secrete N/S/# +/re o persoan) de contact acolo+, &i !ise Se(ton# De s)pt)':ni &ntre i &i furni!a infor'a"ii confiden"iale din interior# 7a-rielle dispunea de rela"ii pe care nu le &'p)r"ea cu al"ii# Rela"ii de care se putea folosi pentru a o-"ine date despre PODS# Dai 'ult, odat) cu e*eni'entele din acea sear), fata de*enise i foarte 'oti*at)# /*ea o datorie de pl)tit, iar

Se(ton -)nuia c) ea ar fi f)cut orice ca s)9i rec:ti e fa*orurile# 6n dreptul uii aparta'entului, -od8 uard9ul &l &nt:'pin) cu un sa9 lutF < Bun) seara, do'nule senator# .red c) a' procedat corect d:ndu9i *oie lui 7a-rielle s) intre ce*a 'ai de*re'e=> Di9a spus c) tre-uie neaparat s) discute cu du'nea*oastr)# Se(ton se opriF < .e spui= < Do'nioara /s%e### /*ea nite infor'a"ii i'portante pentru du'9 nea*oastr) ce*a 'ai de*re'e &n seara asta# De aceea a' l)sat9o s) intre# Se(ton &ncre'eni# Pri*i ua aparta'entului# +.e nai-a tot &ndru ) indi*idul )sta=+ G(presia de pe c%ipul -od8 uard9ului se sc%i'-) &ntr9una de nedu9 'erire i de &n ri?orare# < B) si'"i"i -ine, do'nule senator= B) aduce"i a'inte, nu= 7a-rielle a *enit &n ti'pul &nt:lnirii# / *or-it cu du'nea*oastr), nu= 1re(uie s9o fi f)cut# / !)-o*it ce*a *re'e &n)untru# Se(ton se %ol-) &n ol 'ai 'ulte secunde, si'"ind cu' pulsul i9o ia ra!na# +Do-itocul )sta a l)sat9o pe 7a-rielle &n aparta'entul 'eu &n ti'9 pul unei &nt:lniri pri*ate= ,ar aia s9a f:":it &n)untru i a plecat f)r) a scoate *reo *or-)=+ Se(ton nici ')car nu9i putea i'a ina ce au!ise fata# St)p:nindu9i cu reu ':nia, se for") s)9i !:'-easc) o'ului de pa!)# < O%, da> 6'i cer scu!e# Sunt epui!at# /' 'ai i -)ut ce*a# Do'ni9 oara /s%e a discutat &ntr9ade*)r cu 'ine# /i f)cut ce tre-uia# Bod8 uard9ul p)ru uurat# < .:nd a plecat a spus &ncotro se duce= O'ul cl)tin) din capF < Gra &n 'are ra-)# < Bine, 'ul"u'esc# Se(ton intr) &n aparta'ent spu'e :nd de furie# +.:t de co'plicate au fost nenorocitele 'ele de ordine= F)r) *i!itatori>+ $re-uia s) presupun) acu' c), dac) st)tuse &n)untru o *re'e i apoi ieise f)r) a scoate o *or-), 7a-rielle au!ise lucruri de care nu ar fi tre-uit s) afle# +Ci totul &n seara asta -leste'at)#+ Dai presus de orice, Se(ton tia c) nu &i per'itea s) piard) &ncrederea lui 7a-rielleI c:nd erau de!a') ite, fe'eile puteau de*eni r)!-un)toare i proaste# Se(ton tre-uia s) &i rec:ti e &ncrederea# /*ea ne*oie de ea &n ta-)ra lui, &n noaptea asta 'ai 'ult ca oric:nd#

45 /fl:ndu9se la eta?ul patru al studiourilor de tele*i!iune /B., 7a-rielle /s%e st)tea sin ur) &n -iroul cu pere"i de sticl) al Yolandei i pri*ea &n ol spre co*or# 6ntotdeauna se ':ndrise cu instinctele ei i cu flerul de a ti &n cine s) ai-) &ncredere# Pentru pri'a dat) dup) 'ul"i ani, 7a-rielle se si'"ea acu' sin ur), netiind pe ce cale s) apuce# Sunetul telefonului ei 'o-il o f)cu s) &i ia pri*irea de la co*or# G!i9 t:nd, &i r)spunse# < 7a-rielle /s%e# < Gu sunt, 7a-rielle# Recunoscu i'ediat ti'-rul *ocii senatorului, dei Se(ton p)rea sur9 prin!)tor de cal' a*:nd &n *edere cele petrecute#

< / fost o noapte a nai-ii de rea, !ise el, aa c) las)9') s) *or-esc# Sunt con*ins c) ai *)!ut conferin"a preedintelui# ,suse, noi a' pariat pe c)r"ile proaste# Di se face r)u doar c:nd ') :ndesc la asta# Pro-a-il c) te &n*ino*)"eti sin ur)# N9o face# .ine nai-a ar fi putut s) %iceasc)= Nu e *ina ta# Oricu', ascult)9') -ine> .red c) e(ist) o cale de a rec:ti a ce a' pierdut# 7a-rielle se ridic)# Nu putea s)9i i'a ine nici ')car la ce se referea Se(ton# Nu era deloc reac"ia la care se ateptase# < 6n seara asta a' a*ut o &nt:lnire, continu) senatorul, cu repre!entan"i ai industriei aerospa"iale pri*ate, i### < /"i a*ut= l)s) 7a-rielle s)9i scape f)r) *oie, uluit) s)9l aud) c) re9cunoate# /dic)### n9a' a*ut nici cea 'ai *a ) idee# < Dda, ni'ic i'portant# $e9a fi ru at s) participi, dar tipii )tia "in enor' la inti'itatea lor# @nii dintre ei donea!) -ani pentru ca'pania 'ea# Nu e ce*a despre care ar *rea ca lu'ea s) afle# 7a-rielle se si'"ea co'plet de!ar'at)F < Dar### nu e ile al= < ,le al= Pe nai-a, nu> $oate dona"iile sunt su- li'ita de dou) 'ii de dolari# Boa-e de fasole# $ipii )tia a-ia dac) desc%id ura, dar eu le ascult s'iorc)ielile oricu'# S) spune' c) in*estesc &n *iitor# P)stre! discre"ia asupra po*etii, deoarece, ca s) fiu sincer, aparen"ele nu sunt prea -enefice# Dac) prind cu'*a de *este cei de la .asa /l-), se ale e praful din toate astea# Oricu', ascult), nu despre asta *oia' s) &"i *or-esc# $e9a' sunat s) &"i spun c), dup) &nt:lnirea din seara asta, discuta' cu eful SFF### $i'p de c:te*a secunde, dei Se(ton continua s) *or-easc), 7a-rielle si'"i cu' fa"a &i ia foc i c) ruinea o copleea# F)r) nici cea 'ai 'ic) alu!ie din partea ei, senatorul recunoscuse &nt:lnirea cu directorii co'paniilor aerospa"iale pri*ate# +Perfect le al#+ Ci c:nd se :ndea ce era s) fac)> Sla*) Do'nului c) o oprise Yolanda la ti'p# +/ fost c:t p9aci s) sar &n -arca lui Dar?orie $enc%>+ < ### /a c) i9a' spus efului SFF, spunea senatorul, c) tu ai putea o-"ine acea infor'a"ie pentru noi# 7a-rielle asculta acu' cu aten"ieF < 6n re ul)> < .ontactul de la care ai pri'it infor'a"iile confiden"iale despre N/S/ &n ulti'ele luni### Presupun c) 'ai po"i lua le )tura cu el> +Dar?orie $enc%#+ 7a-rielle se str:'-) tiind c) nu9i *a putea ')rturisi niciodat) cu' fusese 'anipulat) de infor'atorul ei# < D''### cred c) da, 'in"i ea# < Bine# /' ne*oie de nite infor'a"ii de la tine# .%iar acu'# 6n ti'p ce9l asculta, 7a-rielle &n"elese c:t de 'ult &l su-esti'ase pe senatorul Sed ewic; Se(ton &n ulti'a *re'e# Poate c) o'ul &i 'ai pierduse din str)lucire de c:nd &ncepuse ea s) fie interesat) de cariera lui# 6n seara asta &ns) &i re*enise# /'enin"at puternic de o lo*itur) 'ortal), Se(ton pl)nuia un contraatac# 6n plus, n9a*ea de :nd s9o pedepseasc) pe 7a-rielle, c%iar dac) ea fusese cea care &l condusese pe aceast) cale nenorocit)# 6n loc de asta, &i oferea oca!ia s)9i isp)easc) p)catele# ,ar ea *oia s)9i isp)easc) toate p)catele# ,ndiferent care ar fi pre"ul pe care ar tre-ui s)9l pl)teasc)#

20

Eillia' Pic;erin pri*i pe fereastra -iroului &nspre irul &ndep)rtat de felinare de pe 0ees-ur 1i %wa8# Se :ndea adesea la ea c:nd st)tea sin ur acolo, pe acoperiul lu'ii# +/t:ta putere### i n9a' fost &n stare s) o sal*e!#+ Diana, fata lui Pic;erin , 'urise &n Darea Roie, &n *re'e ce se afla la -ordul unei 'ici na*e de escort) i se antrena s) de*in) na*i ator# Na*a ei era ancorat) &ntr9un port si ur &ntr9o dup)9a'ia!) &nsorit) c:nd o alup) &nc)rcat) cu e(plo!i-il i 'ane*rata de doi teroriti sinuci ai tra*ersase &ncet portul i e(plodase la contactul cu na*a# 6n acea !i, al)turi de Diana Pic;erin , 'uriser) al"i treispre!ece tineri solda"i a'ericani# Eillia' Pic;erin fusese de*astat# Furia &l copleise s)pt)':ni de9a r:ndul# Dup) ce atacul fusese atri-uit unei rup)ri teroriste pe care .,/ o c)uta de ani de !ile f)r) succes, furia lui se transfor'ase &n tur-are# Se dusese direct la sediul .,/ i ceruse r)spunsuri# /cceptase cu reu acele r)spunsuri# .,/ se pre )tise s) ia cu asalt acea rupare cu luni de !ile &n ur'), dar atepta foto rafiile de &nalt) re!olu"ie de la sateli"i pentru a putea planifica un atac precis asupra ascun!)torii din 'unte a teroritilor din /f anistan# Foto rafiile tre-uiau f)cute de un satelit NRO &n *aloare de 1,2 'iliarde dolari cu nu'ele de cod Borte( 2, acelai satelit care fusese spul-erat pe ra'pa de lansare de rac%eta purt)toare N/S/# Din cau!a accidentului N/S/, lo*itura .,/ fusese a':nat), iar Diana Pic;erin 'urise# Dintea &i spunea lui Pic;erin c) N/S/ nu fusese direct responsa-il), dar ini'ii &i *enea reu s) ierte# /nc%eta declanat) asupra cau!elor accidentului de!*)luise c) in inerii N/S/ responsa-ili cu siste'ul de in?ectare a co'-usti-ilului fuseser) o-li a"i s) utili!e!e 'ateriale de ':na a doua &n efortul de a nu dep)i -u etul alocat# < 6n ca!ul !-orurilor 'ane*rate de la distan"), e(plicase 0awrence G;stro' &ntr9o conferin") de pres), N/S/ pune 'ai presus de toate efici9 en"a costurilor# 6n acest ca!, re!ultatele nu au fost opti'e# Bo' a*ea 'ai 'ult) ri?) pe *iitor# +Nu au fost opti'e#+ Diana Pic;erin fusese ucis)# Dai 'ult, deoarece satelitul spion era secret, pu-licul n9a aflat nicio9 dat) de de!inte rarea unui satelit NRO &n *aloare de 1,2 'iliarde dolari i nici de pierderea a nu'eroase *ie"i# < Do'nule= se au!i *ocea secretarei prin interco', tre!indu9l din re*erie# Pe linia unu# Dar?orie $enc%# Pic;erin se scutur) ca s) se tre!easc) i se uit) la telefon# +Din nou=+ 0u'ina din dreptul liniei unu p)rea s) clipeasc) a ur en")# Pic;er9 in se &ncrunt) i r)spunseF < /ici Pic;erin # Bocea lui $enc% uiera de ':nieF < .e *9a spus= < Pardon= < B9a contactat Rac%el Se(ton> .e *9a spus= Gra pe un su-'arin, pentru nu'ele lui Du'ne!eu> Breau nite e(plica"ii pentru asta> 0ui Pic;erin i se p)rea e*ident c) ne area nu constituia o op"iune# $enc% &i f)cuse te'ele# Gra surprins c) indi*ida aflase de *harlotte, dar pro-a-il c) &i pusese la -)taie toat) influen"a ca s) o-"in) nite r)spun9 suri# < Da, a' fost contactat de do'nioara Se(ton# < /"i aran?at s) fie luat) de acolo# Ci nu '9a"i sunat=>= < /' aran?at transportul# G corect# Dai r)')seser) dou) ore p:n) ce Rac%el Se(ton, Dic%ael $olland i

.or;8 Darlinson tre-uiau s) ateri!e!e la -a!a aerian) Bollin s din apropierea NRO# < Ci totui a"i %ot)r:t s) nu ') infor'a"i=== < Rac%el Se(ton a adus c:te*a acu!a"ii foarte deran?ante# < Pri*ind autenticitatea 'eteoritului### i un soi de atac la adresa *ie"ii ei= < Printre altele# < G*ident, 'inte> < Sunte"i contient) c) e &nso"it) de alte dou) persoane care &i con9 fir') po*estea= $enc% f)cu o pau!)F < Da# Foarte nepl)cut# .asa /l-) este preocupat) de preten"iile lor# < .asa /l-)= Sau du'nea*oastr) personal= $onul ei de*eni ascu"it ca un -riciF < 6n ceea ce *) pri*ete, do'nule director, &n seara asta nu e(ist) nici o diferen") &ntre 'ine i .asa /l-)# Pe Pic;erin nu9l i'presiona deloc aceast) afir'a"ie# Nu era str)in de 'ane*rele politicienilor i ale personalului an a?at de a sta-ili capete de pod &n co'unitatea ser*iciilor de infor'a"ii# Pu"ini se str)duiau at:t de a'arnic precu' Dar?orie $enc%# < Preedintele tie c) '9a"i sunat= < .a s) fiu sincer), do'nule director, sunt ocat) c) a"i aplecat urec%ea la prostiile acestor lunatici# +Nu 'i9ai r)spuns la &ntre-are#+ < Nu *)d nici un 'oti* lo ic pentru care aceti oa'eni ar 'in"i# $re-uie s) presupun fie c) spun ade*)rul, fie c) au co'is o reeal) ne*ino*at)# < Groare= .:nd apare i acu!a"ia de atac= 7reeli ale datelor despre 'eteorit pe care N/S/ nu le9a o-ser*at niciodat)= B) ro > Gste &n 'od clar *or-a de un co'plot politic# < Dac) ar fi aa, atunci 'oti*ele &'i scap)# $enc% oft) reu i &i co-or& *oceaF < Do'nule director, aici sunt i'plicate for"e despre care s9ar putea ca nici du'nea*oastr) s) nu a*e"i %a-ar# Pute' discuta 'ai pe lar ce*a 'ai t:r!iu, dar acu' tre-uie s) aflu unde sunt do'nioara Se(ton i cei doi &nso"itori ai ei# $re-uie s) dau de cap)tul acestei po*eti &nainte ca ei s) pro*oace daune irepara-ile# @nde sunt= < Lsta nu e enul de infor'a"ie pe care s) o &'p)rt)esc cu uu9 rin")# B) *oi contacta dup) ce sosesc# < 7reit# Boi fi c%iar eu acolo ca s)9i &nt:'pin# +$u i cu c:"i a en"i ai Ser*iciilor Secrete=+, se &ntre-) Pic;erin # < Dac) *) infor'e! care este locul i 'o'entul sosirii, *o' a*ea cu to"ii oca!ia s) discut)' ca &ntre prieteni sau *e"i tri'ite o ar'at) &ntrea ) s) &i ia su- custodie= < /ceti oa'eni repre!int) o a'enin"are direct) la adresa preedintelui# .asa /l-) are toate drepturile s)9i re"in) i s)9i intero %e!e# Pic;erin tia c) a*ea dreptate# .onfor' $itlului 12, Sec"iunea J0KO a .odului Statelor @nite, a en"ii Ser*iciilor Secrete a'ericane puteau purta ar'e de foc, puteau folosi for"a i puteau e(ecuta arest)ri +f)r) 'andat+ prin si'pla -)nuial) c) o persoan) a co'is sau inten"ionea!) s) co'it) o infrac"iune sau orice act de a resiune &'potri*a preedintelui# Ser*iciul de"inea un cec &n al-# Printre cei re"inu"i &n 'od curent se nu')rau cei care c)scau ura prea 'ult &n fa"a .asei /l-e i putii de coal) eneral) care tri'iteau 'esa?e a'enin")toare prin e9 'ail#

Pic;erin n9a*ea nici o &ndoial) c) ser*iciul putea ?ustifica ducerea lui Rac%el Se(ton i a celorlal"i doi &n su-solurile .asei /l-e i tinerea lor acolo pe o perioad) nedeter'inat)# Gra un ?oc periculos, dar $enc% tia foarte -ine c:t de 'are era 'i!a# 6ntre-area era ce s9ar fi &nt:'plat i'ediat ce Pic;erin i9ar fi per'is lui $enc% s) preia controlul# N9a*ea nici un c%ef s) afle r)spunsul# < Boi &ntreprinde tot ceea ce este necesar, declar) $enc%, pentru a9 l prote?a pe preedinte de acu!a"ii false# Si'pla su estie de ?oc 'urdar a9runca un con de u'-r) asupra .asei /l-e i a N/S/# Rac%el Se(ton a a-u!at de &ncrederea pe care preedintele i9a acordat9o, iar eu n9a' nici cea 'ai 'ic) inten"ie s)9l *)d pe preedinte pl)tind pre"ul# < ,ar dac) eu cer ca do'nioara Se(ton s) pri'easc) per'isiunea de a9i pre!enta ca!ul unei co'isii oficiale de anc%et)# < /tunci *e"i desconsidera un ordin pre!iden"ial direct i &i *e"i oferi o platfor') cu a?utorul c)reia *a transfor'a totul &ntr9un -leste'at de %aos politic> B) 'ai &ntre- o dat), do'nule director> 6ncotro se &ndreapt)= Pic;erin oft) din str)fundul pl)':nilor# ,ndiferent c) &i ')rturisea destina"ia a*ionului sau nu, $enc% a*ea la dispo!i"ie 'i?loacele necesare de a afla# 6ntre-area era dac) a*ea s) se foloseasc) de acele 'i?loace sau nu# Dup) %ot)r:rea din lasul ei, Pic;erin &i d)dea sea'a c) fe'eia nu a*ea s) renun"e la c)ut)ri# Dar?orie $enc% era speriat)# < Dar?orie, rosti Pic;erin cu o li'pe!i'e &n *oce care nu l)sa loc la interpret)ri# .ine*a ') 'inte# Sunt si ur de asta# Fie este Rac%el Se(ton i cei doi oa'eni de tiin") ci*ili, fie eti tu# Gu cred c) tu o faci# $enc% e(plod)F < .u' &ndr)!neti### < ,ndi narea ta nu ') i'presionea!), aa c) scutete9')> /r fi -ine s) tii c) dispun de do*e!i certe ale faptului c) N/S/ i .asa /l-) au spus neade*)ruri &n seara asta# $enc% t)cu -rusc# Pic;erin o l)s) s) fiar-) c:te*a clipeF < 0a fel ca tine, nici pe 'ine nu ') interesea!) %aosul politic# 6ns) au fost spuse 'inciuni# Dinciuni care nu stau &n picioare# Dac) *rei s) te a?ut, *a tre-ui s) &ncepi prin a fi cinstit) cu 'ine# $enc% p)ru ata s) accepteF < Dac) sunte"i at:t de si ur c) au fost 'inciuni, de ce nu a"i ieit &n fa")= < Gu nu ') a'estec &n c%estiuni politice# $enc% 'or')i ce*a care p)rea a fi +ra%at+# < Brei s)9'i spui, Dar?orie, c) anun"ul preedintelui din seara asta a fost &n &ntre i'e corect= Pe linie se l)s) o t)cere lun )# Pic;erin tia c) o prinsese &n la"F < /scult), ti' a':ndoi c) asta e o -o'-) cu ceas care st) s) e(9 plode!e# 6nc) nu e prea t:r!iu# Pute' face nite co'pro'isuri# $enc% nu !ise ni'ic c:te*a secunde# 6n cele din ur') oft)F < /r tre-ui s) ne *ede'# +Punct oc%it, punct lo*it+, &i !ise Pic;erin # < $re-uie s) *) ar)t ce*a, rosti $enc%# .e*a care cred c) *a arunca o lu'in) asupra acestei c%estiuni# < Bin la tine la -irou# < Nu, &l opri ea r)-it)# G t:r!iu# Pre!en"a du'itale aici ar ridica se'ne de &ntre-are# Prefer ca aceast) po*este s) r)':n) &ntre noi# Pic;erin citi printre r:nduri# +Preedintele %a-ar n9are despre ce e *or-a#+

< Gti -ine *enit) aici, o in*it) el# $enc% p)ru ne&ncre!)toareF < 1aide"i s) ne &nt:lni' &ntr9un loc 'ai discret# Pic;erin se ateptase la aa ce*a# < FDR De'orial este un loc con*ena-il pentru .asa /l-), propuse $enc%# 0a ora asta t:r!ie din noapte locul e pustiu# Pic;erin anali!) propunerea# FDR De'orial se afla la ?u')tatea dru'ului dintre 'onu'entele Hefferson i 0incoln, &ntr9o !on) e(tre' de si ur) a oraului# Dup) 'ai 'ulte secunde de t)cere, Pic;erin fu de acord# < 6ntr9o or), &nc%eie $enc% con*ersa"ia# Ci *eni"i sin ur# ,'ediat dup) ce &nc%ise, Dar?orie $enc% &l sun) pe directorul ad'i9 nistrati* al N/S/# 6i relat) lui G;stro' *etile proaste cu o *oce &ncordat)F < Pic;erin s9ar putea s) repre!inte o pro-le')#

21 6n *re'e ce st)tea la -iroul Yolandei .ole din ca'era de produc"ie studioului /B. i for'a nu')rul de telefon al ser*iciului de infor'a"ii, 7a-rielle /s%e se si'"ea din nou plin) de speran")# ,nfor'a"iile pe care i le &'p)rt)ise Se(ton, odat) confir'ate, &i ofe9 reau o nou) perspecti*)# +N/S/ a 'in"it &n le )tur) cu PODS=+ 7a-rielle ur')rise conferin"a de pres) &n cau!) i &i a'inti c) se 'irase atunci de ciud)"enia ei# .u toate astea, uitase cu totul de ea# .u c:te*a s)pt)':ni &nainte, PODS nu &nse'na un su-iect crucial# 6n seara asta &ns), PODS de*enise su(iectul n sine. /cu', Se(ton a*ea ne*oie de infor'a"ii din interior i a*ea ne*oie de ele ur ent# Se -a!a pe +infor'atorul+ lui 7a-rielle pentru a le o-"ine# 7a-rielle &l asi urase c) *a face tot posi-ilul# Bine&n"eles c) pro-le'a &n cau!) o constituia faptul c) infor'atorul era Dar?orie $enc%, care n9a*ea s9o a?ute cu nici un c%ip# /a c) 7a-rielle tre-uia s) o-"in) acele infor'a"ii pe alt) cale# < Ser*iciul de infor'a"ii, r)spunse o *oce la apelul telefonic# 7a-rielle &i for'ul) cererea# .entralista &i furni!) trei posi-ile loca"ii pentru nu'ele .%ris 1arper &n Eas%in ton# 7a-rielle le &ncerc) pe toate# Pri'ul nu')r apar"inea unei fir'e de a*oca"i# 0a cel de9al doilea nu pri'i nici un r)spuns# /l treilea toc'ai suna# O fe'eie &i r)spunse de la pri'ul apelF < Reedin"a 1arper# < Doa'na 1arper= &ntre-) 7a-rielle pe un ton e(tre' de politicos# B9a' tre!it cu'*a= < Doa'ne, nu> .red c) ni'eni nu doar'e &n noaptea asta# Fe'eia p)rea e'o"ionat)# 7a-rielle au!ea tele*i!orul &n fundal# Re9 lat)ri despre 'eteorit# < Presupun c) &l c)uta"i pe .%ris, nu= 7a-rielle si'"i cu' i se accelerea!) pulsulF < Da, doa'n)> < D) te' c) nu e aici# / fu it la lucru i'ediat dup) ce s9a &nc%eiat conferin"a de pres) a preedintelui# Fe'eia c%icoti ca pentru sine# < Bine&n"eles, nu cred c) *a lucra ce*a# .el 'ai pro-a-il *a

s)r-)tori# /nun"ul a fost o surpri!) pentru el, s) ti"i# Pentru toat) lu'ea, de altfel# $elefonul nostru a sunat toat) seara# Pun pariu toat) ec%ipa N/S/ e la ser*iciu acu'# < .o'ple(ul de pe strada G= &ntre-) 7a-rielle, presupun:nd c) fe9 'eia se referea la sediul N/S/# < .%iar acolo# 0ua"i9*) o p)l)rie de petrecere# < Dul"u'esc# Dau eu de el acolo# 7a-rielle &nc%ise# Se r)-i s) ias) pe platoul de produc"ie i o )si pe Yolanda, care toc'ai ter'inase de pre )tit un rup de e(per"i &n pro-le'e spa"iale pentru o trans'isiune a co'entariilor lor entu!iaste le ate de 'eteorit# B)!:nd9o pe 7a-rielle *enind spre ea, Yolanda &i !:'-i# < /r)"i 'ai -ine, !ise ea# 6ncepi s) *e!i lucrurile 'ai &n ro!= < $oc'ai a' *or-it cu senatorul# 6nt:lnirea lui din seara asta nu a a*ut ca su-iect ceea ce a' cre!ut eu# < Mi9a' spus c) $enc% te ?oac) pe de ete# .u' suport) senatorul *etile despre 'eteorit= < Dai -ine dec:t ') atepta'# Yolanda p)ru surprins)F < 6'i i'a ina' c) s9a aruncat de?a &n fa"a unui auto-u!# < .rede c) s9ar putea ca datele N/S/ s) fie incorecte# Yolanda pufni, ne&ncre!)toareF < / *)!ut aceeai conferin") de pres) ca 'ine= De c:te confir')ri i reconfir')ri 'ai e ne*oie= < D) duc p:n) la N/S/ s) *erific ce*a# Spr:ncenele pensate ale Yolandei se arcuir) &n se'n de a*ertis'entF < D:na dreapt) a senatorului Se(ton se duce la sediul N/S/ cu re9 *endicarea &n -)"= 6n noaptea asta= Ctii cu' se pronun") +lapidare pu-li9 c)+= 7a-rielle &i *or-i Yolandei despre -)nuiala lui Se(ton le at) de faptul c) directorul proiectului PODS, .%ris 1arper, 'in"ise &n le )tur) cu re!ol*area pro-le'ei software a siste'ului de sateli"i# Yolanda p)rea tot 'ai sceptic)F < Noi a' acoperit acea conferin") de pres), 7a-s# Recunosc, 1arper nu era &n apele lui &n noaptea aia, dar N/S/ a afir'at c) o'ul se si'"ea &n ro!itor de r:u# < Senatorul Se(ton e con*ins c) el a 'in"it# Ci al"ii sunt con*ini de asta# Oa'eni influen"i# < P)i dac) aplica"ia software de detectare a ano'aliilor nu a fost reparat), atunci cu' a detectat PODS 'eteoritul= +G(act asta a spus i Se(ton+, &i spuse 7a-rielle# < Nu tiu# Dar senatorul *rea s) &i aduc nite r)spunsuri# Yolanda cl)tin) din capF < Din disperare, Se(ton te tri'ite &n ura lupului, &ncerc:nd s) )9 seasc) nod &n papur)# Nu te duce> Nu9i datore!i ni'ic# < ,9a' distrus co'plet ca'pania electoral)> < 7%inionul a fost cel care i9a distrus ca'pania# < Dar dac) senatorul are dreptate i directorul de proiect c%iar a 'in"it### < Dra a 'ea, dac) acest director a 'in"it &n fa"a lu'ii &ntre i, ce te face s) cre!i c) &"i *a spune )ie ade*)rul= 7a-rielle se :ndise de?a la asta i &i concepuse o strate ie# < Dac) descop)r o po*este interesant) acolo, te sun> Yolanda scoase un c%i")it scepticF < Dac) descoperi o po*este interesant) acolo, eu &'i ')n:nc

p)l)ria#

22 +Cter e din 'inte tot ce tii despre aceast) 'ostr) de roc)#+ Dic%ael $olland se luptase cu propriile &ntre-)ri nelinititoare le ate de 'eteorit, dar acu', odat) cu &ntre-)rile pertinente ale lui Rac%el, nelinitea &i sporise# Pri*i la felia de piatr) din ':na lui# +Presupune c) cine*a "i9ar fi dat9o f)r) a9"i e(plica unde a )sit9o sau despre ce e *or-a# .e ai crede despre ea la pri'a *edere= $olland tia c) &ntre-area lui Rac%el era ?ustificat), &ns), ca un e(er9 ci"iu de anali!), se do*edea foarte dificil)# @it:nd de toate infor'a"iile pri'ite la sosirea &n %a-isfer), $olland tre-uia s) ad'it) c) anali!a lui asupra fosilelor fusese &n 'od co'plet de!ec%ili-rat -a!at) pe o sin ur) pre'is) < aceea c) roca &n care fuseser) )site fosilele era un 'eteorit# +Dar dac) N@ 'i se spunea ni'ic despre 'eteorit=+, se &ntre-) el sin ur# .u toate c) nu9i putea i'a ina *reo alt) e(plica"ie &nc), $olland &i per'ise +lu(ul+ de a renun"a &n 'od ipotetic la cu*:ntul +'eteorit+ din pre'is)# Dup) ce f)cu asta, re!ultatul o-"inut &i d)du flori# /cu', &nso"it de Rac%el i de un .or;8 Darlinson ca' a'e"it, $olland discuta aceste idei noi# < /adar, repet) Rac%el, cu *oce profund), Di;e, tu !ici c), dac) ci9 ne*a "i9ar fi &n':nat aceast) roc) fosili!at) fr nici un fel de e(plica"ie preala-il), ar fi tre-uit s) tra i conclu!ia c) pro*ine de pe P)':nt# < Bine&n"eles, replic) $olland# .e alt) conclu!ie a putea tra e= Presupunerea )sirii de *ia") e(traterestr) repre!int) un risc 'ult 'ai 'are dec:t aceea a )sirii unei fosile a *reunei specii terestre nedescoperite p:n) acu'# Oa'enii de tiin") descoper) !eci de specii noi &n fiecare an# < P)duc%i de ai!eci de centi'etri= ripost) .or;8, cu o *oce care tr)da ne&ncrederea# /i presupune c) o insect) at:t de 'are pro*ine de pe $erra= < Poate c) nu i n 'ilele noastre, &i r)spunse $olland, dar speciile nu tre-uie &n 'od necesar s) 'ai fie &n *ia")# Gste o fosil)# G *ec%e de 140 de 'ilioane de ani# Gste din Hurasic# O 'ul"i'e de fosile preistorice sunt creaturi supradi'ensionate care arat) ocant c:nd le sunt descoperite r)')i"ele < reptile cu aripi enor'e, dino!auri, p)s)ri# < Nu *reau s9o fac pe fi!icianul acu', Di;e, &i !ise .or;8, dar ar u9 'entele tale au nite lipsuri serioase# .reaturile preistorice pe care toc'ai le9ai 'en"ionat, dino!aurii, reptilele, p)s)rile, au toate sc%elete interne, drept care pot atin e di'ensiuni 'ari &n ciuda ra*ita"iei terestre# Dar aceast) fosil)### 0u) 'ostra i o ridic)F < Fiin"ele astea a*eau e+o9sc%elete# Sunt artropode# ,nsecte# $u sin ur ai spus c) orice insect) at:t de 'are nu se putea de!*olta dec:t &n 'edii cu ra*ita"ie sc)!ut)# /ltfel, sc%eletul e(tern s9ar fi pr)-uit peste 'asa insectei# < .orect, &l apro-) $olland# /stfel de specii s9ar fi pr)-uit su- pro9 pria reutate dac) s9ar fi deplasat pe solul terestru# ,ritat, .or;8 se &ncrunt)F < Gi -ine, Di;e, nu *)d cu' nai-a po"i s) tra i conclu!ia c) o insect) lun ) de ai!eci de centi'etri este de ori ine terestr, doar dac) nu presupui c) pe *re'ea aia e(istau oa'eni ai peterii care creteau p)duc%i &n fer'e anti ra*ita"ionale#

$olland !:'-i ca pentru el, *)!:nd cu' .or;8 pierde din *edere astfel de ele'ente e(tre' de si'pleF < De fapt, 'ai e(ist) o posi-ilitate# Se uit) fi( la prietenul luiF < .or;8, tu eti o-inuit s) te ui"i &n sus. ,a pri*ete pu"in i &n :os4 G(ist) un 'ediu -o at &n anti ra*ita"ie c%iar aici, pe P)':nt# Ci el e(ist) din *re'uri preistorice# .or;8 se %ol-) la el, prostitF < .e dracu tot &ndru i tu acolo= Rac%el p)rea i ea surprins)# $olland ar)t) cu de etul dincolo de fereastra a*ionului c)tre 'area lu'inat) de ra!ele lunii# < Oceanul# Rac%el scoase un fluierat uorF < Bine&n"eles# < /pa este un 'ediu cu ra*itate sc)!ut), e(plic) $olland# $otul c:nt)rete 'ai pu"in su- ap)# Oceanul ad)postete structuri fra ile enor'e, care n9ar putea re!ista su- nici o for') pe sol < 'edu!e, sepii uriae, "ipari enor'i# .or;8 &ncepea s) se &ndoiasc)F < Perfect, nu'ai c) oceanul preistoric nu con"inea insecte i antice# < Ba da# De fapt, &nc) 'ai ad)postete aa ce*a# Oa'enii ')n:nc) !ilnic astfel de insecte# 6n 'ulte ")ri sunt considerate delicatese# < Fii serios, Di;e, cine nai-a ')n:nc) insecte i antice de 'are= < Oricui &i plac %o'arii, cra-ii i cre*e"ii> .or;8 f)cu oc%ii 'ari# < .rustaceele sunt, &n esen"), doar nite insecte 'arine i antice, e(plic) $olland# Sunt un su-ordin al ordinului Phylum .rthropoda p)9 duc%i, cra-i, p)ian?eni, insecte, reieri, scorpioni, %o'ari < toate aceste insecte sunt &nrudite# Sunt specii cu picioare articulate i sc%elete e(terne# 0ui .or;8 i se f)cu -rusc r)u# < Din punct de *edere al clasific)rii, toate sea')n) 'ult cu nite insecte, continu) $olland# .ra-ii9potcoa*) sea')n) cu trilo-i"ii i antici# ,ar cletii unui %o'ar sea')n) cu aceia ai unui scorpion 'are# .or;8 se f)cu *erde la fa")F < Bine, 'i9a' ':ncat ulti'ul rulou cu %o'ar> Rac%el p)rea fascinat)F < /adar, artropodele de pe uscat r)':n 'ici deoarece ra*ita"ia le selectea!) &n 'od natural pe cele care au corpuri 'ici# 6ns) &n ap) corpurile lor se ')resc, astfel &nc:t pot atin e di'ensiuni uriae# < .%iar aa, r)spunse $olland# @n cra- re al din /las;a ar putea fi reit catalo at drept un p)ian?en uria, dac) nu a' dispune de suficiente fosile ca do*e!i# G'o"ia lui Rac%el p)ru s) se transfor'e acu' &n &n ri?orareF < Di;e, dac) face' din nou a-strac"ie de c%estiunea aparentei au9 tenticit)"i a 'eteoritului, te ro s) &'i spui dac) tu cre!i c) fosilele pe care le9a' *)!ut pe %e"ar puteau pro*eni din ocean> Din oceanul terestru? $olland si'"i cu' &l sfredelea cu pri*irea i sesi!) co*:ritoarea i'9 portan") a &ntre-)rii# < ,potetic, ar tre-ui s) r)spund da# Fundul oceanului are !one *ec%i de 150 de 'ilioane de ani# /ceeai *:rst) ca a fosilelor# $eoretic, oceanele terestre puteau sus"ine for'e de *ia") precu' acestea# < O%, s) fi' serioi> se !-urli .or;8# Nu9'i *ine s)9'i cred

urec%ilor> -egm autenticitatea 'eteoritului= Deteoritul este de necontestat# .%iar dac) platoul oceanic terestru are !one la fel de *ec%i precu' 'eteoritul, cu si uran") c) pe $erra nu dispune' de platou oceanic cu cruste de fu!iune, con"inut anor'al de nic%el i condrule# Bor-i"i doar ca s) *) afla"i &n trea-)> $olland tia c) prietenul lui a*ea dreptate# .u toate astea, i'a in:ndu9i acele fosile drept creaturi 'arine, $olland &i pierduse o parte din respectul pentru ele# /cu' p)reau oarecu' 'ai cunoscute# < Di;e, inter*eni Rac%el, de ce nici unul dintre specialitii N/S/ nu s9a :ndit c) aceste fosile ar putea fi creaturi oceanice= .%iar dintr9un o9 cean de pe o alt) planet)= < Din dou) 'oti*e# Dostrele fosile din pela ic < acelea de pe platoul oceanic < au tendin"a de a pre!enta o 'ul"i'e de specii ase')n)toare# Orice *ietate care tr)iete &n 'ilioanele de 'etri cu-i de ap) deasupra fundului oceanic *a 'uri &n cele din ur') i se *a scufunda# /sta &nsea'n) c) fundul oceanelor de*ine un ci'itir al speciilor aflate la cele 'ai di*erse ad:nci'i, presiuni i 'edii de te'peratur)# 6ns) 'ostra de pe %e"ar era curat) < o sin ur) specie# /r)ta 'ai de ra-) a 'ostr) pe care a' putea9o )si &n deert# O fa'ilie de ani'ale &nrudite &n ropate de o furtun) de nisip, de e(e'plu# Rac%el d)du din capF < Ci al doilea 'oti* pentru care ai !is c) e *or-a de p)':nt 'ai de9 ra-) dec:t de 'are= $olland d)du din u'eriF < ,nstinctul# Oa'enii de tiin") au cre!ut &ntotdeauna c), dac) ar fi populat, spa"iul cos'ic ar fi plin de insecte. ,ar din ceea ce a' o-ser*at noi &n spa"iul cos'ic, pe acolo e(ist) 'ai 'ult praf i piatr) dec:t ap)# Rac%el t)cu# < Dei###, continu) $olland, cufundat &n :nduri &n ur'a spuselor fe9 'eii# /d'it c) e(ist) !one foarte ad:nci din platoul oceanic pe care oceano rafii le denu'esc !one 'oarte# Nu prea le &n"ele e', dar sunt !one &n care curen"ii oceanici i sursele de %ran) stat de ase'enea natur), &nc:t nu prea poate tr)i ni'ic pe acolo# Doar c:te*a specii de c)ut)tori de st:r*uri# /a c), din acest punct de *edere, presupun c) fosilele care apar"in unei sin ure specii nu pot iei co'plet din discu"ie# < /lo= inter*eni .or;8# B) a'inti"i de crusta de fu!iune= De con"i9 nutul 'ediu de nic%el= De condrule= De ce ne o-osi' s) 'ai *or-i' despre asta= $olland nu &i r)spunse# < Po*estea asta le at) de con"inutul de nic%el, &i !ise Rac%el lui .or;8# Dai e(plic)9'i o dat)# .on"inutul de nic%el &n rocile terestre este fie foarte ridicat, fie foarte co-or:t, &n *re'e ce &n 'eteori"i acest con"inut se )sete &ntr9o propor"ie 'edie= .or;8 d)du din capF < .%iar aa# < /adar, con"inutul de nic%el din 'ostra asta intr) e(act &n a'a ateptat) de *alori# < Foarte aproape, da> Rac%el p)ru surprins)F < Stai aa# .proape? .e 'ai &nsea'n) i asta= .or;8 p)ru e(asperatF < /a cu' a' e(plicat 'ai de*re'e, 'ineralo iile 'eteori"ilor sunt diferite# Pe ')sur) ce oa'enii de tiin") descoper) noi 'eteori"i, tre-uie s) ne actuali!)' constant calculele noastre le ate de ceea ce se consider) un con"inut accepta-il de nic%el &n 'eteori"i# Rac%el p)rea de9a dreptul uluit) acu'F

< /adar, acest 'eteorit *9a for"at s) ree*alua"i ceea ce consideri un ni*el accepta-il al con"inutului de nic%el &ntr9un 'eteorit= /cest ni*el a fost &n afara cotei 'edii de?a sta-ilite= < Doar cu foarte pu"in, ripost) .or;8# < De ce n9a spus ni'eni ni'ic despre asta= < Pentru c) nu este o pro-le')# /strofi!ica este o tiin") dina'ic) i ea se actuali!ea!) per'anent# < 1ocmai n timpul unei anali!e e(traordinar de i'portante= < /scult), o repe!i .or;8, ener*at, te asi ur c) ni*elul nic%elului din 'ostra aia e 'ult 'ai apropiat de cel din 'eteori"i dec:t de cel din rocile terestre# Rac%el se &ntoarse spre $ollandF < $u tiai de asta= $olland &ncu*iin") e!it:nd# 0a 'o'entul respecti*, nu p)ruse o c%estiune i'portant)# < Di s9a spus c) 'eteoritul pre!int) ni*eluri de nic%el uor 'ai ridi9 cate dec:t &n al"i 'eteori"i, dar specialitii N/S/ nu p)reau preocupa"i de asta# < Dintr9un 'oti* foarte -un> se interpuse .or;8# Do*ada 'ineralo ic) de fa") nu este aceea c) ni*elul nic%elului este &n 'od cert ase')n)tor cu al 'eteori"ilor, ci 'ai de ra-) c) este diferit de cel al rocilor terestre# Rac%el cl)tin) din capF < 6'i cer scu!e, dar &n 'eseria 'ea o astfel de lo ic) defectuoas) poate ucide oa'eni# / spune c) o piatr) e diferit) de cele terestre nu do*edete c) e *or-a de un 'eteorit, ci doar c) nu sea')n) cu ceea ce a' *)!ut noi *reodat) pe $erra# < Ci care nai-a e diferen"a= < Nici una, r)spunse Rac%el# Doar dac) ai *)!ut c%iar toate rocile de pe P)':nt# .or;8 t)cu *re'e de c:te*a secunde# < 6n re ul), rosti el &n cele din ur')# Nu lua"i &n sea') con"inutul nic%elului, dac) asta *) d) -)t)i de cap# R)':n &nc) de e(plicat crusta perfect) de fu!iune i condrulele# < .ate oric, &i replic) Rac%el, nei'presionat)# Dou) din trei nu e deloc r)u#

2J Structura care )!duia sediul central N/S/ repre!enta un dreptun %i 'a'ut din sticl), situat la adresa J00 G Street &n Eas%in ton, D#.# .l)direa era plin) de ca-luri de transport de date, lun i de peste trei sute de ;ilo'etri, i de 'ii de tone de procesoare de co'puter# Gra casa a 11J3 de func"ionari ci*ili care a*eau ri?) de -u etul anual de 1K 'iliarde de dolari al a en"iei i de opera"iunile cotidiene ale celor dou)spre!ece -a!e N/S/ de pe cuprinsul &ntre ii ")ri# 6n ciuda orei t:r!ii, 7a-rielle nu era deloc surprins) c:nd *)!u foaie9 rul cl)dirii &n"esat de oa'eni, un a'estec de ec%ipe de ?urnaliti i perso9 nal N/S/ e(tre' de e'o"ionat# 7a-rielle se r)-i s) intre# ,ntrarea se')na cu un 'u!eu, do'inat de replici ale capsulelor tri'ise &n 'isiuni spa"iale fai'oase i ale sateli"ilor care at:rnau deasupra capetelor# Gc%ipele de tele*i!iune ocupaser) %olul de 'ar'ur), prin!:nd repede &n o-iecti*ele ca'erelor de fil'at fiecare an a?at N/S/ care intra pe u)# 7a-rielle cercet) 'ul"i'ea cu pri*irea, dar nu !)ri pe ni'eni care

s) se'ene cu .%ris 1arper# Hu')tate din oa'enii de acolo dispuneau de per'ise de acces pentru !iariti, iar cealalt) ?u')tate a*eau le iti'a"ii N/S/ &n ?urul :tului, cu po!ele lor ra*ate# 7a-rielle nu dispunea de ni9 'ic de acest en# N)ri o t:n)r) fe'eie cu le iti'a"ie N/S/ i se &ndrept) &n ra-) spre ea# < Bun)# 6l caut pe .%ris 1arper# Fata se uit) ciudat la 7a-rielle, ca i cu' ar fi recunoscut9o de unde*a, dar nu9i 'ai a'intea de unde# < 09a' *)!ut pe doctorul 1arper trec:nd cu ce*a ti'p &n ur')# .red c) s9a dus sus# B) cunosc de unde*a= < Nu cred, r)spunse 7a-rielle, &ndep)rt:ndu9se# .u' a?un sus= < 0ucra"i pentru N/S/= < Nu# < /tunci nu pute"i a?un e sus# < O%# G *reun telefon pe care s)9l folosesc pentru### < 1ei, i!-ucni fata, -rusc ':nioas)# Ctiu cine eti> $e9a' *)!ut la tele*i!or cu senatorul Se(ton# Nu9'i *ine s) cred c) ai a*ut tupeul### 7a-rielle se f)cuse de?a ne*)!ut) &n 'ul"i'e# 6n spatele ei, o au!ea pe fat) infor':ndu9i, ':nioas), pe al"ii c) era acolo# +Dinunat# /' dou) secunde de c:nd a' trecut de ua aia i de?a ') nu')r printre cei 'ai c)uta"i du'ani#+ 6i "inu capul aplecat, &n *re'e ce se r)-ea spre cap)tul celalalt al %olului# Pe perete se )sea un ta-el 'are cu infor'a"ii# 7a-rielle cercet) listele, c)ut:ndu9l pe .%ris 1arper# Ni'ic# $a-elul nu indica nu'e, ci doar departa'ente# +PODS=+, se &ntre-) ea, cercet:nd listele &n speran"a c) *a )si ce*a care s) se'ene ')car cu Polar Or-itin Densit8 Scanner# Nu *)!u ni'ic# 6i era tea') s) se uite &n ur'), atept:ndu9se s) *ad) o ec%ip) de an a?a"i N/S/, furioi, care *eneau s) o line!e# $ot ce )si c:t de c:t pro'i")tor pe lista aia era un departa'ent la eta?ul patruF +G/R$1 S.,GN.G GN$GRPR,SG, P1/SG ,, Gart% O-ser*in S8ste' (GOS)+# @it:ndu9se &n alt) parte, 7a-rielle &i croi dru' c)tre un intr:nd care )!duia 'ai 'ulte lifturi i o f:nt:n) decorati*)# .ercet) -utoanele de apel ale lifturilor, dar !)ri nu'ai fante de acces pentru cartele# + 0a nai-a#+ 0ifturile dispuneau de control de securitate, pe -a!a accesului per'is doar an a?a"ilor prin folosirea le iti'a"iilor de 'unc)# Spre lifturi *eni un rup de tineri care discutau cu &nfl)c)rare# 6n ?u9 rul :turilor purtau le iti'a"ii N/S/# 7a-rielle se ascunse repede dup) f:nt:n), uit:ndu9se &n ?ur s) *ad) dac) nu e ur')rit)# @n t:n)r cu pistrui pe fa") inser) le iti'a"ia &n fant) i desc%ise ua liftului# $:n)rul r:dea i cl)tina ui'it din cap# < .red c) tipii de la SG$, au luat9o ra!na> rosti el &n *re'e ce tot rupul se urc) &n lift# Huc)riile lor ! o'otoase )sesc doar sec*en"e aleatorii su- dou) sute de 'iliHans;8 de dou)!eci de ani, &n ti'p ce do*ada fi!ic) era &n ropat) &n %ea"a de aici, de pe P)':nt> @ile liftului se &nc%iser), ascun!:nd *ederii rupul de tineri# 7a-rielle se ridic), se terse la ur) i se &ntre-) ce a*ea de f)cut# Pri*i &n ?ur dup) un telefon de interior# Ni'ic# Se &ntre-) dac) nu putea fura cu'*a o le iti'a"ie, dar ce*a &i spunea c) un ase'enea act era lipsit de &n"elepciune# Orice ar fi &ntreprins &ns), tre-uia s) o fac) repede# O *edea de?a pe fata cu care discutase &n %ol &ndrept:ndu9se c)tre 'ul"i'e &nso"it) de un ofi"er de securitate# De dup) col", se i*i un -)r-at -ine f)cut, c%el, care se &ndrepta spre

lifturi# 7a-rielle se ascunse din nou dup) f:nt:n)# B)r-atul nu d)du se'9 ne c) ar fi o-ser*at9o# 7a-rielle ur')ri &n t)cere cu' indi*idul se apleac) &n fa") i inserea!) le iti'a"ia &n fant)# O alt) perec%e de ui se desc%ise, iar -)r-atul p)i &n)untru# +0a dracu, &i !ise 7a-rielle i se %ot)r&# /cu' sau niciodat)#+ 6n *re'e ce uile &ncepeau s) se &nc%id), 7a-rielle ":ni din spatele f:nt:nii i fu i spre lift, &ntin!:nd ':na i prin!:ndu9se de ui# /cestea lisar) &napoi, astfel &nc:t 7a-rielle reui s) p)easc) &n)untru, cu fa"a radiind de &nc:ntare# < /"i fi cre!ut aa ce*a= i!-ucni ea adres:ndu9se c%elului# Doa'ne> .e ne-unie> O'ul o pri*i ciudatF < .red c) tipii de la SG$, au luat9o ra!na> Huc)riile lor ! o'otoase )sesc doar sec*en"e aleatorii su- dou) sute de 'iliHans;8 de dou)!eci de ani, &n ti'p ce do*ada fi!ic) era &n ropat) &n %ea"a de aici, de pe P)':nt> O'ul p)rea surprins# < P)i### da, e c%iar##, &n )i') el, &n ti'p ce se uita la :tul ei i p)ru deran?at c) nu9i *ede le iti'a"ia# 6'i cer scu!e, unde### < Gta?ul patru, *) ro # /' *enit &ntr9o ase'enea ra-), c) a' uitat s)9'i &'-rac len?eria> ,!-ucni &n r:s i arunc) o pri*ire spre le iti'a"ia tipuluiF +H/DGS $1G,SGN, Finance /d'inistration+# < 0ucra"i aici= ,ndi*idul p)rea de9a dreptul intri atF < Do'nioar)###= 0ui 7a-rielle &i c)!u fa"aF < Hi'> D) ?i neti> Ni'ic nu o doare 'ai tare pe o fe'eie dec:t s) nu 'ai fie recunoscut)> $ipul se al-i# P)rea stin %erit# 6i trecu pal'a peste c%elieF < 6'i cer scu!e# De *in) e toat) a ita"ia asta, s) tii# Recunosc, mi pari cunoscut)# 6n ce pro ra' lucre!i= +Ra%at#+ 7a-rielle &i !:'-i &ncre!)toareF < GOS# O'ul ar)t) &nspre -utonul lu'inat pentru eta?ul patruF < G*ident# Boia' s) &ntre- &n cadrul crui proiect# 7a-rielle &i si'"i pulsul acceler:ndu9se# Nu se putea :ndi dec:t la unul sin ur# < PODS# ,ndi*idul p)rea ocat# < N)u= .redea' c) a' cunoscut pe toat) lu'ea din ec%ipa docto9 rului 1arper# 7a-rielle d)du stin %er) din capF < .%ris ') "ine &n u'-r)# Gu sunt pro ra'atorul )la t:'pit care a dat9o &n -ar) cu inde(ul *o(el din aplica"ia software de detectare a ano9 'aliilor# /cu' era r:ndul c%elului s) r)':n) cu ura c)scat)F < 1u ai fost de *in)= 7a-rielle se str:'-)F < Din cau!a asta, n9a' dor'it s)pt)':ni de !ile# < Dar doctorul !arper i9a asu'at &ntrea a responsa-ilitate pentru po*estea aia> < Ctiu# .%ris e enul )sta de o'# .el pu"in a &ndreptat totul# .e a9 nun" &n seara asta, nu9i aa= .u 'eteoritul )sta> Sunt &nc) &n stare de oc> 0iftul se opri la eta?ul patru# 7a-rielle s)ri din elF

< .e -ine c) te9a' *)!ut, Hi'# $rans'ite9le toate cele -une -)ie"ilor de la -u etare> < Desi ur, &n )i') o'ul, &n *re'e ce uile se &nc%ideau# D) -ucur c) te9a' re*)!ut>

23 0a fel ca 'ul"i 'ul"i al"i preedin"i dinaintea lui, Nac% 1erne8 supra9 *ie"uia cu doar patru sau cinci ore de so'n pe noapte# 6n ulti'ele s)pt)9 ':ni &ns), supra*ie"uise odi%nindu9se cu 'ult 'ai pu"in# 6n *re'e ce e9 'o"iile serii &ncepeau s) se do'oleasc), 1erne8 si'"ea ora t:r!ie turn:ndu9i plu'- &n picioare# /l)turi de c:"i*a 'e'-ri de *:rf ai personalului care se ocupa de ca'panie, preedintele se )sea &n Sala Roose*elt, sa*ur:nd a'panie i -ucur:ndu9se de reluarea la nesf:rit a discursului "inut la conferin"a de pres), a sec*en"elor din docu'entarul lui $olland i a anali!elor e(per"ilor de tele*i!iune# 6n acel 'o'ent, pe ecran, o corespondent) de tele*i!iune foarte entu!ias'at) st)tea &n fa"a .asei /l-e i str:n ea cu putere 'icrofonul &n ':ini# < Dincolo de repercusiunile a'e"itoare asupra o'enirii ca specie, !icea corespondenta, aceast) descoperire N/S/ are c:te*a efecte e(tre' de nepl)cute, aici &n Eas%in ton# Decopertarea acestor fosile 'eteoritice nu se putea petrece &ntr9un 'o'ent 'ai potri*it pentru preedinte# Bocea fe'eii de*eni 'ai so-r)F < Ci nici &ntr9un 'o'ent 'ai prost pentru senatorul Se(ton# $rans'isia se a() pe o reluare a de!-aterii .NN din acea dup)9a9 'ia!)F < Dup) trei!eci i cinci de ani, !ise Se(ton, cred c) e e*ident c) nu *o' )si *ia") e(traterestr)> < Ci dac) *) &nela"i= &i r)spunse $enc%# Se(ton &i d)du oc%ii peste capF < O%, pentru nu'ele lui Du'ne!eu, do'nioar) $enc%, dac) ') &nel, o s)9'i ')n:nc p)l)ria# $oat) lu'ea din Sala Roose*elt i!-ucni &n r:s# Pri*ind lucrurile retro9 specti*, ?ocul lui $enc% de a9l &ncol"i pe senator p)rea e(tre' de crud, &ns) telespectatorii nu p)ruser) s) o-ser*eI Se(ton &i r)spunsese cu at:ta &ncredere, &nc:t p)ruse c) pri'ete e(act ce 'erita# Preedintele se uit) prin &nc)pere dup) $enc%# Nu o *)!use de c:nd &ncepuse conferin"a de pres), iar acu' nu era acolo# +.iudat, &i spuse el# G *ictoria ei &n aceeai ')sur) c:t este i a 'ea#+ Reporta?ul de la tele*i!or se pre )tea de &nc%eiere, su-liniind &nc) o dat) uriaul salt &nainte &nre istrat de .asa /l-) i pr)-uirea de!astru9 oas) a senatorului Se(ton# +.:t de 'ult poate &nse'na o !i, &i !ise preedintele# 6n politic), lu9 'ea se poate sc%i'-a &ntr9o secund)#+ P:n) &n !ori, a*ea s) reali!e!e c:t ade*)r puteau s) con"in) aceste cu*inte#

2K +Pic;erin ar putea fi o pro-le')+, !isese $enc%#

/d'inistratorul G;stro' era prea tul-urat de infor'a"ia pri'it) ca s) o-ser*e c) furtuna de afar) se intensificase# .a-lurile de prindere a-ia 'ai re!istau i e'eau &n ro!itor, iar personalul N/S/ prefera s) stea la taclale, &n loc s) 'ear ) la culcare# 7:ndurile lui G;stro' r)t)ceau &ntr9o altfel de furtun) < o tornad) e(plo!i*) cu ori inile &n Eas%in ton# @lti'ele ore aduseser) 'ulte pro-le'e cu ele, iar G;stro' c)uta o solu"ie pentru toate# $otui, o sin ur) pro-le') se ridica 'ai a'enin")toare dec:t toate celelalte la un loc# +Pic;erin ar putea fi o pro-le')#+ G;stro' nu9i putea i'a ina o alt) persoan) de pe fa"a p)':ntului, &n afar) de Eillia' Pic;erin cu care s) se r)fuiasc)# /cesta se r)!-oia cu G;stro' i cu N/S/ de ani de !ile, &ncerc:nd s) preia controlul asupra politicii de confiden"ialitate, e(ercit:nd presiuni pentru diferite priorit)"i ale 'isiunilor i tun:nd i ful er:nd &'potri*a eecurilor tot 'ai nu'eroase ale a en"iei spa"iale# G;stro' tia c) de! ustul lui Pic;erin fa") de N/S/ era 'ult 'ai *ec%i dec:t recenta pierdere a satelitului S,7,N$ al NRO &n e(plo!ia ra'pei de lansare N/S/ sau dec:t erorile de securitate N/S/, sau c%iar dec:t -)t)lia pentru recrutarea personalului9c%eie din do'eniul spa"ial# Durerea lui Pic;erin le at) de N/S/ &nse'na o dra') continu) &nso"it) de resenti'ente i de!ilu!ie# /*ionul spa"ial U9JJ, presupusul &nlocuitor N/S/ al na*etei spa"iale, fusese construit cu cinci ani 'ai t:r!iu, fapt care &nse'na a':narea sau anularea a !eci de 'isiuni NRO de lansare sau &ntre"inere de sateli"i# De dat) recent), furia lui Pic;erin &'potri*a proiectului U9JJ atinsese cote ful'inante, odat) cu descoperirea faptului c) N/S/ anulase &n &ntre i'e proiectul, pro*oc:nd astfel o aur) esti'at) la 500 'ilioane dolari# G;stro' a?unse la -iroul lui din %a-isfer), trase draperia care 'asca intrarea i p)i &n)untru# Se ae!) la -irou i &i puse capul &n pal'e# $re9 -uia s) ia c:te*a deci!ii# .eea ce p)rea a fi o !i 'inunat) se transfor'ase &ntr9un co'ar care a'enin"a s)9l distru )# 6ncerc) s) se pun) &n locul lui Eillia' Pic;erin # .e ar fi f)cut el la pasul ur')tor= .ine*a cu inteli en"a lui Pic;erin tre(uia s) &n"elea ) i'portan"a descoperirii N/S/# $re-uia s) ierte anu'ite ale eri luate &n disperare de cau!)# $re-uia s) *ad) r)ul ire*ersi-il produs prin u'-rirea acestui 'o'ent de triu'f# .e ar fi f)cut Pic;erin cu infor'a"iile pe care le de"inea el= 0e9ar fi dat pace sau ar fi deter'inat N/S/ s) pl)teasc) pentru erori= G;stro' se str:'-)# /proape c) nu a*ea nici un du-iu care ar fi fost ale erea# 6n definiti*, Eillia' Pic;erin nutrea o ur) 'ult 'ai profund) fa") de N/S/### o *ec%e du')nie personal) care trecea dincolo de politic)#

2O Rac%el t)cea, pri*ind &n ol spre ca-ina de pilota? a a*ionului 73, &n *re'e ce aerona*a !-ura spre sud, de9a lun ul coastei canadiene a olfului St# 0awrence# $olland st)tea &n apropiere i discuta .or;8# 6n ciuda do*e!ilor care atestau autenticitatea 'eteoritului, ad'iterea, de c)tre .or;8, a faptului c) ni*elul con"inutului de nic%el ieea din a'a de *alori 'edii presta-ilite ser*ise la resuscitarea -)nuielilor ini"iale ale lui Rac%el# Plantarea secret) a unui 'eteorit su- %ea") nu a*ea sens dec:t ca parte inte rant) a unei fraude str)lucit concepute# .u toate astea, do*e!ile tiin"ifice r)'ase su erau *aliditatea

'eteoritului# Rac%el se &ntoarse de la fereastr) i pri*i 'ostra &n for') de disc din ':na ei# Dicile condrule luceau# $olland i .or;8 discutau de ce*a *re'e pe 'ar inea acestor condrule, *or-ind &n ter'eni tiin"ifici 'ai presus de puterea de &n"ele ere a lui Rac%el < ni*eluri ec%ili-rate de oli*ine, 'atrici de sticl) 'etasta-ile i reo'o eni!are 'eta'orfic)# .u toate astea, -ilan"ul era e*identF .or;8 i $olland erau de acord c) acele condrule a*eau n mod clar o pro*enien") 'eteoritic)# Nici ur') de &ndoial) asupra acestei infor'a"ii# Rac%el &n*:rti 'ostra &n for') de disc &n ':n), pli'-:ndu9i un de9 et peste 'ar inea unde se *edea o por"iune a crustei de fu!iune# 6nne rirea p)rea relati* proasp)t) < cu si uran") nu putea fi *ec%e de trei secole <, dei .or;8 &i e(plicase c) 'eteoritul fusese er'etic si ilat &n %ea") i e*itase ero!iunea at'osferic)# P)rea lo ic# Rac%el *)!use pro ra'e la tele*i!or &n care se pre!entau r)')i"e u'ane scoase din %ea") dup) patru 'ii de ani, iar pielea lor p)rea aproape intact)# Studiind crusta de fu!iune, un :nd ciudat &i trecu prin 'inte < o a9 nu'it) infor'a"ie i'portant) fusese o'is)# Rac%el se &ntre-) dac) fusese *or-a doar despre o o'isiune &n datele care &i fuseser) li*rate ei sau uitase cine*a s) &i 'en"ione!e acest aspect# Se &ntoarse -rusc spre .or;8F < / datat cine*a crusta de fu!iune= .or;8 pri*i nedu'erit spre eaF < .e= < / datat cine*a arsura= .u alte cu*inte, ti' cu si uran") c) arsura de pe roc) a ap)rut e(act la data e*eni'entului Hun ersol= < 6'i pare r)u, &i r)spunse .or;8, dar e i'posi-il de datat# O(idarea ter e to"i 'ar;erii i!otopici necesari# 6n plus, ratele de &n?u')t)"ire ale radioi!otopilor sunt prea lente pentru a se ')sura ce*a su- cinci sute de ani# Rac%el se :ndi c:te*a clipe, &n"ele :nd acu' de ce datarea surii nu f)cea parte din date# < /adar, din c:te ti', aceast) roc) ar fi putut arde &n G*ul Dediu sau a!i9noapte, corect= $olland c%icotiF < Ni'eni nu a afir'at c) tiin"a are c%iar toate r)spunsurile# Rac%el &i l)s) :ndurile s) r)t)ceasc) &n *oieF < O crust) de fu!iune este, &n esen"), doar o arsur) e(tre' de se*er)# Din punct de *edere te%nolo ic, arsura de pe aceast) piatr) ar fi putut ap)rea oric:nd &n ulti'a ?u')tate de secol, &n 'oduri co'plet diferite# < 7reit, o &ntrerupse .or;8# /rsur) &n 'oduri co'plet diferite= Nu# /rsur) ntr-un singur 'od# .)derea prin at'osfer)# < Nu e(ist) alt) posi-ilitate= .u' ar fi &ntr9un furnal= < @n furnal= se 'ir) .or;8# /ceste 'ostre au fost e(a'inate sulupa unui 'icroscop electronic# .%iar i cel 'ai curat furnal terestru ar fi l)sat re!iduuri co'-usti-ile pe piatr) < nucleare, c%i'ice, co'-usti-il fosil# @it) de asta> Ci cu' r)':ne cu stria"iile de la trecerea prin at'osfer)= /stea nu se o-"in &ntr9un furnal# Rac%el uitase co'plet de stria"iile de pe 'eteorit# /cestea indicau cu ade*)rat o c)dere prin at'osfer)# < .e !ice"i de un *ulcan= se a*entur) ea# @n produs al unei erup"ii *iolente= .or;8 cl)tin) din capF < /rsura e 'ult prea curat)# Rac%el pri*i spre $olland# Oceano raful &ncu*iin")F

< 6'i pare r)u, a' a*ut ce*a e(perien"e cu *ulcani, at:t deasupra, c:t i dedesu-tul ni*elului apelor# .or;8 are dreptate# Produsele de e?ec"ie *ulcanic) sunt p)trunse de !eci de to(ine < dio(id de car-on, dio(id de sulf, sulfuri %idro enate, acid clor%idric# $oate acestea ar fi fost detectate de 'i?loacele noastre electronice de scanare# .) ne place sau nu, acea crust) de fu!iune este re!ultatul unei arsuri curate de fric"iune at'osferic)# Rac%el oft) i se uit) din nou pe fereastr)# +O arsur) curat)#+ Fra!a o lo*i &n 'oalele capului# Se &ntoarse spre $ollandF < .e *rei s) spui prin arsur) curat)= $olland ridic) din u'eriF < Pur i si'plu c) su- lupa unui 'icroscop electronic nu a' !)rit resturi de ele'ente co'-usti-ile, aa c) ti' c) &nc)l!irea a fost pro*ocat) de ener ie cinetic) i de frecare, 'ai de ra-) dec:t de ele'ente c%i'ice sau nucleare# < P)i dac) n9a"i descoperit ele'ente co'-usti-ile str)ine, atunci ce a"i descoperit= Dai e(act, care a fost co'po!i"ia crustei de fu!iune= < /' descoperit e(act ceea ce ne ateptam s) descoperi', &i r)spunse .or;8# Gle'ente at'osferice pureF a!ot, o(i en, %idro en# F)r) %idrocar-uri# F)r) sulfuri# F)r) aci!i *ulcanici# Ni'ic aparte# $oate c%estiile pe care le *ede' la c)derea 'eteori"ilor prin at'osfer)# Rac%el se l)s) pe spate &n scaun, cufundat) &n :nduri# .or;8 se aplec) &n fa"), ca s) se uite 'ai atent la eaF < $e ro s) nu9'i spui c) noua ta teorie e c) N/S/ a dus o roc) fosili!at) &n spa"iu cu a?utorul na*etei spa"iale i a tri'is9o &n*:rtindu9se spre $erra sper:nd ca ni'eni s) nu o-ser*e 'in ea de foc, craterul 'asi* sau e(plo!ia> Rac%el nu se :ndise la asta, dei pre'isa p)rea interesant)# Nu prea fe!a-il), dar era interesant)# 7:ndurile ei se &ndreptau &n direc"ii 'ai realiste# +$oate sunt ele'ente at'osferice naturale# O arsur) curat)# Stria"ii de la trecerea prin at'osfer)#+ @nde*a, &ntr9un col"ior al 'in"ii, i se aprinse o lu'ini")F < Rapoartele dintre ele'entele at'osferice )site, !ise ea# Grau e+act aceleai rapoarte ca &n ca!ul oric)rui alt 'eteorit cu o crust) de fu!iune= .or;8 p)ru s) e!ite uor c:nd au!i &ntre-areaF < De ce &ntre-i= Rac%el &i o-ser*) e!itarea i si'"i c) i se accelerea!) pulsulF < Rapoartele erau diferite, nu9i aa= < G(ist) o e(plica"ie tiin"ific)# ,ni'a lui Rac%el &ncepu -rusc s) -at) cu putereF < /"i o-ser*at cu'*a un con"inut neo-inuit de ridicat al unui ele9 'ent anu'e= $olland i .or;8 sc%i'-ar) pri*iri surprinseF < Da, r)spunse .or;8, dar### < Gra *or-a cu'*a de %idro en ioni!at= /strofi!icianul f)cu oc%ii c:t cepeleF < De unde tiai asta=== $olland p)rea i el teri-il de ocat# Rac%el se %ol-) la a':ndoiF < De ce nu 'i9a 'en"ionat ni'eni acest a')nunt p:n) acu'= < Pentru c) e(ist) o e(plica"ie tiin"ific) perfect *ala-il)> declar) .or;8# < Sunt nu'ai urec%i, &i !ise Rac%el# < / e(istat un surplus de %idro en ioni!at, spuse .or;8, deoarece 'eteoritul a tra*ersat at'osfera &n apropierea Polului Nord, unde

c:'pul 'a netic terestru enerea!) o concentra"ie neo-inuit de ridicat) &n ioni de %idro en# Rac%el se &ncrunt)F < Din p)cate, eu a' i o alt) e(plica"ie>

24 Gta?ul patru al sediului N/S/ p)rea 'ai pu"in i'presionant dec:t %olul cl)dirii < coridoare lun i i pustii cu ui de -irouri distan"ate &n 'od e al de9a lun ul pere"ilor# Pe coridor nu era ni'eni# Se'ne din 'etal la'inat indicau &n toate direc"iile# \] 0/NDS/$ 4 $GRR/ ]^ \] /.R,DS/$ \] H/SON 1 /P@/ ]^ PODS]^ 7a-rielle ur') indicatorul PODS# Dup) ce parcurse un ir &ntre de coridoare lun i i de intersec"ii, a?unse &n fa"a unor ui 'asi*e de o"el# Pl)cu"a de pe ui ar)taF +PO0/R ORB,$,N7 DGNS,$Y S./NNGR (PODS) Section Dana er, .%ris 1arper+ @ile erau &nc%ise i securi!ate, at:t prin fanta de acces cu cartel), c:t i printr9o consol) de acces cu un cod P,N# 7a-rielle &i lipi urec%ea de ua rece de 'etal# Pentru o clip) a*u i'presia c) aude nite *oci# Se certau# Sau poate c) nu# Se &ntre-) dac) n9ar fi fost -ine s) -at) &n u) p:n) c:nd ar fi au!it9o cine*a# Din nefericire, strate ia ei de a-ordare a lui .%ris 1arper a*ea ne*oie de ce*a 'ai 'ult) su-tilitate dec:t -)tutul &n ui# Pri*i &n ?ur c)ut:nd o alt) intrare, dar nu *)!u ni'ic# 0:n ) u), se )sea o c)'ar) a o'ului de ser*iciu# 7a-rielle intr) acolo, cercet:nd nia prost lu'inat) &n c)utarea cartelei de acces a o'ului de ser*iciu# Ni'ic# Doar ')turi i teuri de ters pe ?os# Se &ntoarse la u) i &i lipi din nou urec%ea de ea# De aceast) dat), au!i clar nite *oci# $ot 'ai puternice# Ci sunete de pai# Broasca se acti*) din interior# 7a-rielle nu a*u ti'p s) se ascund)# S)ri &ntr9o parte i se f)cu una cu !idul din spatele uii, &n *re'e ce prin ui trecu un rup de oa'eni care discutau ! o'otos# P)reau ':nioiF < .are nai-a e pro-le'a lui 1arper= .redea' c) *a fi &n al nou)lea cer> < 6ntr9o noapte ca asta, !ise un alt indi*id, &n ti'p ce rupul trecea pe l:n ) 7a-rielle, el *rea s) r)':n) sin ur= /r tre-ui s) s)r-)toreasc)> 6n ti'p ce rupul se &ndep)rta, uile rele &ncepur) s) se &nc%id) prin inter'ediul 'ecanis'elor pneu'atice, de!*)luind loca"ia intrusei# 7a-rielle r)'ase locului, dar rupul &i *edea de dru'# /tept:nd p:n) &n ulti'a clip), p:n) ce uile 'ai erau desc%ise doar c:"i*a centi'etri, 7a-rielle s)ri &nainte i prinse de ':ner# R)'ase ne'icat) p:n) c:nd rupul de oa'eni disp)ru dup) col", pe coridor, prea prini &n con*ersa"ie ca s) 'ai pri*easc) &napoi# .u ini'a -)t:nd s)9i spar ) pieptul, 7a-rielle desc%ise uile i p)i

&n &nc)perea sla- lu'inat)# 6nc%ise uile, &n linite# Spa"iul nu era dec:t o !on) 'are i desc%is) de lucru, care &i a'intea de un la-orator de fi!ic) din cole iuF co'putere, sta"ii de lucru i!olate, ec%ipa'ent electronic# 6n *re'e ce oc%ii i se o-inuiau cu se'i&ntunericul, 7a-rielle *)!u desene i sc%e'e de calcul aruncate pretutindeni# 6ntrea a !on) era &ntunecat), cu e(cep"ia unui -irou din cap)tul la-oratorului, unde se *edea o lu'ina pe su- pra # 7a-rielle se &ndrept) &ntr9acolo# @a era &nc%is), dar prin fereastr) se *edea un -)r-at care st)tea &n fa"a unui co'puter# Recunoscu acelai -)r-at care "inuse conferin"a de pres) de la N/S/# Pl)cu"a cu nu'ele de pe u) a*ea ur')toarea inscrip"ieF +.%ris 1arper Section Dana er, PODS+# Reuind s) a?un ) p:n) &n acest punct, 7a-rielle a*u -rusc un senti9 'ent de &n ri?orare, &ntre-:ndu9se dac) &ntr9ade*)r a*ea s)9i reueasc) planul# 6i aduse a'inte c:t de si ur era Se(ton c) 1arper 'in"ise# +/ putea pune pariu pe cariera 'ea+, !isese senatorul# P)reau s) e(iste i al"ii care si'"eau la fel, atept:nd9o pe 7a-rielle s) de!*)luie ade*)rul, astfel &nc:t ei s) se poat) repe!i asupra N/S/, &ncerc:nd s) rec:ti e oric:t de pu"in teren dup) e*eni'entele de*astatoare din acea sear)# ,ar 7a-rielle era e(tre' de 'oti*at) s) &i a?ute, 'ai ales dup) 'odul &n care fusese tratat) de $enc% i de ad'inistra"ia 1erne8 &n acea dup)9 a'ia!)# 7a-rielle &i ridic) ':na s) -at) la u), dar se opri# 6n 'inte &i r)su9 na *ocea YolandeiF +Dac) .%ris 1arper a 'in"it &ntrea a lu'e &n le )tur) cu PODS, ce te face s) cre!i c)9"i *a spune M,G ade*)rul= +Frica+, &i r)spunse ea, 'ai ales dup) ce fusese c:t pe ce s) cad) *icti') unui ase'enea senti'ent &n acea dup)9a'ia!)# 7a-rielle a*ea un plan# Ba folosi o tactic) pe care o &n*)"ase de la senator# Gl o aplica pentru a9i speria de 'oarte pe contracandida"ii s)i, pentru ca acetia s) &i de!*)luie anu'ite infor'a"ii# 7a-rielle &n*)"ase 'ulte su- tutela lui Se(ton, i nu tot ceea ce aflase era atracti* sau etic# 6ns) &n noaptea asta a*ea ne*oie de orice a*anta? posi-il# Dac) &l putea con*in e pe .%ris 1arper s) ad'it) c) 'in"ise < indiferent de 'oti* <, 7a-rielle ar fi reaprins o 'ic) speran") pentru ca'pania electoral) a senatorului# Dincolo de asta, Se(ton era enul de -)r-at care, dac) dispunea de un spa"iu de 'ane*r) de doar c:"i*a centi'etri, &i putea crea un loc suficient de lar c:t s) c:ti e o -)t)lie# $actica prin care 7a-rielle &l *a a-orda pe 1arper era nu'it) de Se(ton +supraesti'area+, o te%nic) de intero are conceput) de pri'ele autorit)"i ale ,'periului Ro'an pentru a o-"ine ')rturisiri de la cri'inalii -)nui"i ca fiind 'incinoi# Detoda era &n ro!itor de si'pl)# G*aluea!) infor'a"ia care tre-uie ')rturisit)# /poi e*aluea!) un scenariu 'ult 'ai a*ansat# D)9i ad*ersarului ansa de a ale e cea 'ai 'ic) dintre dou) rele < &n acest ca!, ade*)rul# $rucul &ntre ii 'ane*re consta &n &ncrederea de sine, o calitate de care, pe 'o'ent, 7a-rielle nu era deloc si ur) c) o 'ai are# ,nspir) ad:nc i re*)!u &n 'inte scenariul, apoi cioc)ni cu fer'itate &n ua -iroului# < B9a' spus c) sunt ocupat> stri ) 1arper, cu o-inuitu9i accent en le!esc# 7a-rielle cioc)ni din nou# Dai tare de aceast) dat)# < B9a' spus c) nu *reau s) co-or>

7a-rielle -)tu cu pu'nul &n u)# 1arper se ridic) de la locul lui i *eni s) desc%id) ua ener*atF < Da'a dracului, *oi nu### Se opri instantaneu, surprins s) *ad) un 'usafir nepoftit# < Doctore 1arper, !ise 7a-rielle, pe un ton fer'# < .u' a"i a?uns aici= 7a-rielle &i p)str) cal'ulF < Cti"i cine sunt= < Bine&n"eles# Ceful du'itale &'i atac) proiectul de luni de !ile# .u' a"i intrat= < D9a tri'is senatorul Se(ton# 1arper cercet) cu pri*irea la-oratorul din spatele lui 7a-rielle# < @nde *) sunt &nso"itorii= < Nu e trea-a du'nea*oastr)# Senatorul 'ai are &nc) rela"ii influ9 ente# < 6n cl)direa asta= 1arper p)rea a se &ndoi serios de astaF < N9a"i fost cinstit, doctore 1arper> D) te' c) senatorul a con*ocat o co'isie senatorial) de anc%et) special) pentru a *) anali!a 'inciunile# Pe c%ipul lui 1arper ap)ru o und) de tea')F < .e tot spune"i acolo= < Oa'enii inteli en"i ca du'nea*oastr), doctore 1arper, nu9i per9 'it lu(ul de a o face pe protii# /"i dat de neca!, iar senatorul '9a tri'is aici ca s) *) ofere o &n"ele ere# .a'pania electoral) a senatorului a pri'it o lo*itur) puternic) &n seara asta# Gl nu 'ai are ni'ic de pierdut, aa c) *) *a lua cu du'nealui dac) se *a scufunda# < .e nai-a tot spune"i acolo= 7a-rielle inspir) ad:nc i trecu la atacF < /"i 'in"it &n conferin"a de pres) despre aplica"ia software PODS de detectare a ano'aliilor# Cti' asta# Dul"i oa'eni o tiu# Nu asta e pro-le'a# 6nainte ca 1arper s) desc%id) ura pentru a protesta, 7a-rielle con9 tinu)F < Senatorul ar putea face pu-lice 'inciunile du'nea*oastr) c%iar acu', dar nu e interesat de aa ce*a# G interesat de un pete 'ult 'ai 'are# .red c) ti"i la ce ') refer# < Nu, eu### < @ita"i care este oferta senatoruluiF 6i *a "ine ura &nc%is), dac) &i da"i nu'ele celui 'ai i'portant factor de deci!ie N/S/ &'preun) cu care du'nea*oastr) deturna"i fonduri# Oc%ii lui .%ris 1arper p)rur) s) se &ncrucie!e o clip)# < .e= Gu nu deturne! fonduri> < B9a su era s) fi"i atent la ce *or-i"i, do'nule# .o'isia senatorial) str:n e do*e!i de luni de !ile# .%iar credea"i c) *e"i sc)pa nedepistat &'preun) cu partenerul du'nea*oastr)= D)sluirea docu'entelor PODS i redirec"ionarea fondurilor alocate N/S/ c)tre conturi pri*ate= Dinciuna i delapidarea *) pot arunca &n &nc%isoare, doctore 1arper# < Nu a' f)cut aa ce*a> < Bre"i s) spune"i c) nu a"i 'in"it &n le )tur) cu PODS= < Nu, *reau s) spun c) n9a' delapidat nici un fel de -ani> < /adar, afir'a"i c) a)i min)it &n le )tur) cu PODS= 1arper c)sc) oc%ii 'ari, &n 'od clar dep)it de situa"ie# < S) uit)' de 'inciun), continu) 7a-rielle, d:nd a le%a'ite din ':n)# Senatorul Se(ton nu este interesat de 'inciunile du'nea*oastr) &ntr9o conferin") de pres)# Ne9a' o-inuit cu aa ce*a# Boi )si"i un

'eteorit i ni')nui nu9i pas) cu' a"i reuit# .%estiunea care &l interesea!) este deturnarea# $re-uie s) dea ?os pe cine*a din fruntea N/S/# Spune"i9i cu cine lucra"i i *) *a scoate co'plet din anc%et)# Pute"i ale e solu"ia uoar) i ne spune"i cine este cealalt) persoan) sau ale e"i calea rea i senatorul *a &ncepe s) *or-easc) despre aplica"ii software de detectare a ano'aliilor i despre re!ol*)ri trucate ale pro-le'ei# < Huca"i la caceal'a> Nu e(ist) nici un fel de deturn)ri de fonduri# < Din"i"i prost, doctore 1arper> /' *)!ut docu'entele# Nu'ele du'nea*oastr) apare pe toate actele incri'inatoare# Pretutindeni# < Hur c) nu tiu ni'ic despre nici o deturnare> 7a-rielle scoase un oftat de de!a') ireF < Pune"i9*) o clip) &n postura 'ea, doctore 1arper# De aici nu pot tra e dec:t dou) conclu!ii# Fie ') 'in"i"i, &n acelai 'od &n care a"i 'in"it &n conferin"a de pres), fie &'i spune"i ade*)rul, i atunci cine*a cu putere din a en"ie *) scoate drept "ap isp)itor pentru +afacerile+ lui# Fra!a p)ru s) &l pun) pe :nduri pe 1arper# 7a-rielle se uit) la ceasF < Oferta senatorului este *ala-il) o or)# B) pute"i sal*a d:ndu9i nu9 'ele conduc)torului N/S/ &'preun) cu care deturna"i -anii contri-ua9 -ililor# Senatorului nu9i pas) de du'nea*oastr)# Gl *rea petele cel 'are# G*ident c) indi*idul &n cau!) de"ine ce*a putere &n cadrul N/S/# Gl sau ea a reuit s)9i p)stre!e identitatea ascuns), l)s:ndu9*) pe du'nea*oastr) s) pl)ti"i pentru oalele sparte# 1arper cl)tin) din capF < Din"i"i> < /"i afir'a aa ce*a la proces= < .ate oric# / ne a totul# < Su- ?ur)':nt= 7a-rielle &i "u uie -u!ele, de! ustat)# < Pute' presupune c) *e"i ne a i c) a"i 'in"it &n le )tur) cu re!ol*area pro-le'ei software a siste'ului PODS= ,ni'a &i -)tea cu putere, &n *re'e ce &l pri*ea pe indi*id drept &n oc%iF < 7:ndi"i9*) -ine la op"iunile du'nea*oastr), doctore 1arper# 6nc%isorile a'ericane nu sunt un loc c%iar pl)cut> 1arper o pri*i ':nios# 7a-rielle &i ur) &n :nd s) &nceap) s) *or-easc)# O clip) cre!u c) !)rete &n oc%ii lui se'nele pred)rii dar c:nd 1arper *or-i, *ocea lui era de o"elF < Do'nioar) /s%e, declar) el, cu o ':nie cu reu st)p:nit), &ncer9 ca"i 'area cu de etul> /':ndoi ti' c) nu are loc nici o deturnare de fonduri la N/S/# Sin urul 'incinos din aceast) &nc)pere sunte"i dumneaoastr. 7a-rielle si'"i c) parali!ea!)# Pri*irea o'ului era ascu"it) ca un -rici i furioas)# Bru s) se &ntoarc) i s) o ia la fu )# +/i &ncercat s) p)c)leti un sa*ant &n rac%ete spa"iale# 0a ce nai-a te ateptai=+ Se for") s) &i "in) capul sus# < $ot ce tiu, rosti ea, 'i':nd &ncrederea i indiferen"a fa") de po!i"ia lui, este c) a' *)!ut docu'entele incri'inatorii# Do*e!i concludente c) du'nea*oastr) i alt) persoan) deturna"i fonduri N/S/# Senatorul doar '9a ru at s) *in aici &n noaptea asta i s) *) ofer posi-ilitatea de a *) desp)r"i de partenerul du'nea*oastr), &n loc s) &nfrunta"i sin ur un proces# 6i *oi spune senatorului c) prefera"i s) *) ap)ra"i ansele &n fa"a unui ?udec)tor# Pute"i po*esti instan"ei ceea ce 'i9a"i po*estit i 'ie, anu'e c) nu deturna"i fonduri i c) nu a"i 'in"it &n le )tur) cu aplica"ia software PODS#

6i !:'-i tristF < Dar dup) acea conferin") de pres) ?alnic) pe care a"i "inut9o acu' dou) s)pt)':ni, ce*a ') face s) ') &ndoiesc de ansele du'nea*oastr)# 7a-rielle se r)suci pe c)lc:ie i porni de9a lun ul la-oratorului &ntu9 necat# Se &ntre-) dac) nu cu'*a ea o s) fie cea care o s) *ad) cu' e interiorul unei &nc%isori, &n locul doctorului 1arper# 6i "inea capul sus &n *re'e ce se &ndep)rta, atept:nd ca 1arper s) o stri e# $)cere# 6i croi dru' printre uile 'etalice i a?unse pe coridor, sper:nd ca lifturile la acest ni*el s) nu 'ai ai-) ne*oie de cartel) de acces ca la parter# Pierduse# .%iar dac) &i d)duse toat) silin"a, 1arper nu 'ucase 'o'eala# +Poate c) a spus ade*)rul &n conferin"a de pres)+, &i spuse 7a-rielle# @ile 'etalice din spatele ei r)sunar) cu ! o'ot# < Do'nioar) /s%e, o stri ) 1arper# Hur c) nu tiu ni'ic despre nici o deturnare# Sunt un o' cinstit> 7a-rielle a*u re'uc)ri pentru c:te*a clipe# Se for") s) 'ear ) &na9 inte# Ridic) indiferent) din u'eri i &i stri ) &napoi peste u')rF < < Ci totui, a"i 'in"it &n conferin"a de pres)> $)cere# 7a-rielle continu) s) 'ear ) pe coridor# < Sta"i aa> stri ) 1arper# O'ul *eni aler :nd l:n ) eaI a*ea c%ipul al- ca *arul# < .%estia asta cu deturnarea, !ise el, co-or:ndu9i *ocea# .red c) tiu cine 'i9a tras clapa> 7a-rielle se opri, &ntre-:ndu9se dac) &l au!ise -ine# Se &ntoarse c:t putu de &ncet i de i'pasi-il) putea fi ea &n acele 'o'ente# < Bre"i ca eu s) cred c) *) tra e cine*a clapa= 1arper oft)F < Hur c) nu tiu ni'ic despre *reo deturnare# Dar dac) sunt do*e!i contra 'ea### < O 'ul"i'e# O'ul oft) din nouF < /tunci totul e o &nscenare# .a s) fiu discreditat, dac) *a fi ne*oie# O sin ur) persoan) ar fi putut face aa ce*a# < .ine= 1arper o pri*i drept &n oc%iF < 0awrence G;stro' ') ur)te# 7a-rielle era uluit)# < Directorul ad'inistrati* al N/S/= 1arper d)du a')r:t din capF < Gl e cel care '9a for"at s) 'int &n conferin"a aceea de pres)#

22 .%iar i cu siste'ul de propulsie prin p:n!) de 'etan al aerona*ei /urora la ?u')tate din capacitate, ec%ipa Delta Force onea prin noapte cu o *ite!) de trei ori 'ai 'are dec:t cea a sunetului < peste trei 'ii de ;ilo'etri pe or)# Bi-ra"ia 'onoton) a 'otoarelor cu und) de detonare &n pulsuri din spatele a*ionului &i conferea !-orului un rit' aproape %ipnotic# 0a trei!eci de 'etri dedesu-t, oceanul se !-)tea s)l-atic, -iciuit de fluidele din eapa'entul aerona*ei, care ridicau dou) co!i de ap), ca nite co!i de coco lun i i paralele, la cincispre!ece 'etri deasupra ni*elului apei# +Lsta e 'oti*ul pentru care a fost casat SR941 Blac;-ird+, &i spuse

Delta One# /urora era unul dintre acele a*ioane despre care ni'eni n9ar fi tre-uit s) tie ni'ic, dar despre care toat) lu'ea a*ea %a-ar# .%iar i canalul de tele*i!iune Disco*er8 a-ordase su-iectul /urora i testele care se efectuaser) cu aerona*a la 7roo' 0a;e &n Ne*ada# Ni'eni nu tia dac) -rea de securitate se datorase -:rfelor repetate au!ite p:n) &n 0os /n eles, 'artorilor oculari neferici"i care forau un pu" de petrol &n Darea Nordului sau unei afe ad'inistrati*e prin care ap)ruse o descriere a /urorei &ntr9o copie pentru pu-lic a -u etului Penta onului# Oricu' nu 'ai conta# 0u'ea aflase despre el# /r'ata Statelor @nite dispunea de un a*ion capa-il s) !-oare cu o *ite!) de O Dac%, o aerona*) care trecuse de 'ult de fa!a de proiectare i intrase &n folosin")# /*ionul putea fi de?a !)rit pe cer# .onstruit) de 0oc;%eed, /urora se')na cu o 'in e de fot-al a'eri9 can, aplati!at)# Gra lun ) de trei!eci de 'etri, lat) de optspre!ece, iar fu!ela?ul era placat cu cera'ic) ter'ic), ase')n)tor na*etei spa"iale# Bite!a re!ulta &n 'are parte dintr9un nou siste' de propulsie, care folosea o p:n!) de %idro en curat drept co'-usti-il i l)sa un ?et al-icios &n ur')# Din acest 'oti*, a*ionul !-ura doar noaptea# 6n seara asta, profit:nd din plin de *ite!a astrono'ic), ec%ipa Delta Force se &ndrepta spre cas) deasupra oceanului# .%iar i aa, a*eau s) a?un ) 'ai de*re'e dec:t esti'aser)# 0a o ase'enea *ite!), ec%ipa ar fi a?uns la locul de ateri!are &n 'ai pu"in de o or), cu dou) ore &naintea pr)!ii# /*useser) loc discu"ii de depistare i do-or:re a a*ionului "int), dar controlorul se te'use c) radarele ar fi putut o-ser*a incidentul sau c) epa*a re!ultat) ar fi putut declana o in*esti a"ie serioas)# .el 'ai -ine era ca "inta s) ateri!e!e confor' pro ra'ului# De &ndat) ce de*enea clar unde *a ateri!a prada, ec%ipa Delta Force putea inter*eni# /cu', &n *re'e ce /urora !-ura pe deasupra D)rii 0a-radorului pustie i ostil), dispo!iti*ul de co'unica"ii al lui Delta One indic) un apel# O'ul r)spunse# < Planul s9a sc%i'-at, &i infor') *ocea ro-otului# /*e"i o alt) "int) p:n) la ateri!area lui Rac%el Se(ton i a oa'enilor de tiin")# "O alt) "int)#+ Delta One aproape c) intuia despre ce era *or-a# 0ucrurile e*oluau cu repe!iciune# .ontrolorul descoperise o nou) fisur) i tre-uia s) o peticeasc) &n cel 'ai scurt ti'p posi-il# +Nu se *a produce nici o fisur), &i a'inti Delta One, dac) ne *o' &ndeplini o-iecti*ele cu succes pe %e"arul Dilne+# Delta One tia prea -ine c) acu' &i cur)"a propriile unoaie, re!ultatele eecurilor# < S9a i*it o a patra parte, !ise controlorul# < .ine= .ontrolorul f)cu o pau!), apoi le oferi un nu'e# .ei trei solda"i sc%i'-ar) pri*iri uluite# Gra un nu'e care le era foarte cunoscut# +Nu9i de 'irare e!itarea controlorului>+, &i !ise Delta One# Pentru o opera"ie conceput) drept o 'isiune f)r) *icti'e, nu')r)toarea cada*relor i scara ierar%ic) a i'portan"ei "intelor se sc%i'-au cu repe!iciune# O'ul &i si'"i sinusurile &nt)rindu9i9se, &n *re'e ce controlorul se pre )tea s)9i infor'e!e e(act cu' i unde a*eau s) &l eli'ine din ecua"ie pe indi*id# < Di!a a crescut &n 'od considera-il, rosti controlorul# /sculta"i cu aten"ie> Nu *) *oi da instruc"iunile dec:t o sin ur) dat)#

25

Dult deasupra nordului statului Daine, aerona*a 73 se &ndrepta &n continuare spre Eas%in ton# 0a -ordul ei, Dic%ael $olland i .or;8 Dar9 linson o pri*eau pe Rac%el, care &ncepuse s) le e(plice teoria ei despre ni*elul crescut de ioni de %idro en &n crusta de fu!iune a 'eteoritului# < N/S/ dispune de o facilitate pri*at) de testare nu'it) Plu' Broo; Station, spunea ea, aproape incapa-il) s) cread) c) putea *or-i despre aa ce*a# Nu di*ul ase niciodat) infor'a"ii secrete persoanelor neautori!ate, dar, a*:nd &n *edere circu'stan"ele, $olland i .or;8 a*eau dreptul s) afle# Plu' Broo; este &n esen") o ca'er) de testare pentru cele 'ai noi i 'ai radicale siste'e N/S/ de 'otoare# .u doi ani &n ur'), a' scris o infor'are despre un nou proiect pe care N/S/ &l testa acolo < ce*a intitulat +'otor cu ciclu e(pandat+# .or;8 se uit) suspicios la eaF < Dotoarele cu ciclu e(pandat se afl) &nc) &n stadiu de proiect# Pe %:rtie# Ni'eni nu le testea!) cu ade*)rat# Dai sunt !eci de ani -uni p:n) *or de*eni opera"ionale# Rac%el cl)tin) din capF < 6'i pare r)u s) te de!a') esc, .or;8# N/S/ dispune de prototi9 puri# Sunt &n teste# .or;8 p)ru scepticF < Dotoarele astea 'er cu o(i en9%idro en lic%id, co'-usti-il care &n %ea") &n spa"iu, f)c:nd 'otoarele inutile pentru N/S/# / en"ia a afir9 'at c) nici ')car nu *a &ncerca s) construiasc) un ase'enea 'otor p:n) ce nu se *a re!ol*a pro-le'a &n %e")rii co'-usti-ilului# < / fost re!ol*at)# /u sc)pat de o(i en i au transfor'at co'-usti-ilul &ntr9un fel de a'estec de +noroi9%idro en+, care e un soi de co'-usti-il crio enic const:nd din %idro en pur &ntr9o stare se'i:n %e"at)# Gste e(tre' de puternic i foarte curat# Gste i o solu"ie pentru siste'ele de propulsie dac) N/S/ *a lansa 'isiuni pe Darte# .or;8 p)rea uluit# < Nu poate fi ade*)rat> < /r fi (ine s) fie ade*)rat, &i !ise Rac%el# /' scris o infor'are pe aceast) te') pentru preedinte# Ceful 'eu a fost e(tre' de iritat, pentru c) N/S/ inten"iona s) anun"e pu-lic noroiul de %idro en drept un 'are succes, &n *re'e ce Pic;erin ar fi *rut ca ad'inistra"ia de la .asa /l-) s) e(ercite presiuni asupra N/S/ ca acest co'-usti-il s) r)':n) secret# < De ce= < N9are i'portan"), r)spunse Rac%el# N9a*ea nici un c%ef s) de!*)luie 'ai 'ulte secrete dec:t era a-solut) ne*oie# Dorin"a lui Pic;erin de a t)inui succesul noului co'-usti-il deri*a dintr9o &n ri?orare cresc:nd) le at) de securitatea na"ional) i de care pu"ini erau contien"i < e(pansiunea alar'ant) a .%inei din punctul de *edere al te%nolo iei spa"iale# .%ine!ii lucrau &n 'od curent la de!*oltarea unei platfor'e de lansare n)ucitoare +de &nc%iriat+, pe care inten"ionau s) i9o &nc%irie!e celui care oferea 'ai 'ult, cei 'ai 'ul"i ofertan"i fiind ina'icii Statelor @nite# ,'plica"iile pentru securitatea a'erican) erau de*astatoare# Din fericire, NRO tia c) "ara asiatic) folosea un tip de co'-usti-il sortit pieirii pentru platfor'a de lansare, aa c) Pic;erin n9a*ea nici un c%ef s) ofere ponturi despre noul a'estec propulsor N/S/, 'ult 'ai pro'i")tor# < /adar, !ise oarecu' stin %erit $olland, tu sus"ii c) N/S/ dispune de un siste' de propulsie cu ardere curat) care folosete %idro enul pur= Rac%el &ncu*iin")F

< Nu dispun de cifre, dar te'peraturile de ardere ale acestor 'otoare sunt de c:te*a ori 'ai 'ari dec:t orice altce*a care s9a creat p:n) acu'# G(ist) de?a cererea ca N/S/ s) cree!e tot felul de 'ateriale noi pentru eapa'ente# F)cu o pau!)F < O piatr) 'are, plasat) &n spatele unui astfel de 'otor cu noroi de %idro en, ar fi sc)ldat) &ntr9un foc -o at &n %idro en la o te'peratur) f)r) precedent# S9ar putea o-"ine c%iar o crust) de fu!iune# < S) fi' serioi> inter*eni .or;8# Ne &ntoarce' la scenariul cu 'eteoritul contraf)cut= $olland p)rea dintr9odat) intri atF < De fapt, e o idee interesant)> Scena ar se')na 'ai 'ult sau 'ai pu"in cu l)sarea unui -olo*an pe ra'pa de lansare su- na*eta spa"ial), &n ti'pul decol)rii acesteia# < Du'ne!eule 'are, 'ur'ur) .or;8# Sunt &n a*ion cu nite idio"i> < .or;8, &l ad'onest) $olland# Bor-ind la 'odul ipotetic, o roc) plasat) &ntr9un c:'p de ardere a a!elor de eapa'ent ar pre!enta tr)s)turi de ardere si'ilare cu una care a tra*ersat at'osfera, nu9i aa= /r a*ea aceleai stria"ii direc"ionale i coad) din 'aterial topit# .or;8 'or')iF < Presupun c) da# < ,ar %idro enul cu ardere curat) al lui Rac%el n9ar l)sa nici un fel de re!iduuri c%i'ice# Doar %idro en# Ni*eluri crescute de ioni de %idro en &n !ona de fu!iune# .or;8 &i d)du oc%ii peste capF < /scult), dac) e(ist) cu ade*)rat *reun astfel de 'otor care 'er e cu noroi de %idro en, atunci ceea ce spui tu pare posi-il# Dar este o posi-ilitate foarte &ndep)rtat)# < De ce= insist) $olland# Procesul pare destul de si'plu# Rac%el d)du din capF < Nu e ne*oie dec:t de o roc) fosili!at), *ec%e de 150 'ilioane de ani# $opi"i9o &n focul de eapa'ent al unui 'otor cu noroi de %idro en i &n ropa"i9o &n %ea")# ,nstantaneu, se transfor') &n 'eteorit# < G(plica"ie pentru a'atori, s)ri .or;8, dar nu i pentru specialitii de la N/S/> $ot n9ai e(plicat condrulele> Rac%el &ncerc) s)9i a'inteasc) e(plica"ia lui .or;8 despre for'area condrulelor# < /i spus c) aceste condrule sunt for'ate prin succesiuni rapide de &nc)l!iri i r)ciri &n spa"iu, nu= .or;8 oft)F < .ondrulele se for'ea!) atunci c:nd o roc) r)cit) &n spa"iu se su9 pra&nc)l!ete -rusc p:n) la o stare de topire par"ial) < unde*a &n ?ur de 1KK0 de rade .elsius# /poi roca tre-uie s) se r)ceasc) din nou, e(tre' de repede, &nt)rind *enele de lic%id &n condrule# $olland &i fi() cu pri*irea prietenulF < Ci acest proces nu poate a*ea loc pe P)':nt= < ,'posi-il, &i r)spunse .or;8# Pe planeta asta nu e(ist) *aria"iile de te'peratur) necesare unei ase'enea sc%i'-)ri rapide# /ici e *or-a de c)ldur) nuclear) i de !eroul a-solut al spa"iului# G(tre'ele astea pur i si'plu nu e(ist) pe $erra# Rac%el se :ndi pu"in la cele au!iteF < .el pu"in nu &n 'od natural. .or;8 se &ntoarse spre eaF < .e 'ai &nsea'n) i asta= < De ce nu s9ar putea ca &nc)l!irea i r)cirea s) ai-) loc aici, pe P)9 ':nt, &n 'od artificial= &l &ntre-) Rac%el# Roca putea fi &nc)l!it) de

e'isia 'otorului cu noroi de %idro en i apoi r)cit) &ntr9un con elator crio enic# .or;8 f)cu oc%ii 'ariF < .ondrule fa-ricate= < G o idee> < @na ridicol), ripost) .or;8, ridic:nd 'ostra de 'eteorit# Poate c) ai uitat=>= /ceste condrule au fost &n 'od incontesta-il datate cu 150 de 'ilioane de ani &n ur')# $onul lui de*eni superiorF < Din c:te tiu eu, do'nioar) Se(ton, acu' 150 de 'ilioane de ani ni'eni nu testa 'otoare cu noroi de %idro en i r)citoare crio enice# +.u sau f)r) condrule, &i spuse $olland, do*e!ile se lea )+# Se refu iase &n t)cere de c:te*a 'inute, profund tul-urat de recentele de!*)luiri pe care i le f)cuse Rac%el, le ate de crusta de fu!iune# Dei foarte &ndr)!nea"), ipote!a ei desc%isese tot felul de posi-ilit)"i noi i &l deter'inase pe $olland s) se :ndeasc) la altce*a# +Dac) se poate e(plica i crusta de fu!iune### ce alte posi-ilit)"i nu 'ai apar=+ < Gti t)cut, re'arc) Rac%el st:nd l:n ) el# $olland se uit) spre ea# 6n lu'ina difu!) din a*ion, !)ri pentru o clip) o anu'it) -l:nde"e &n oc%ii lui Rac%el, lucru care &i a'intea de .elia# Se eli-er) de po*ara a'intirilor i oft) o-ositF < O%, ') :ndea' doar### N:'-i# < 0a 'eteori"i= < 0a ce altce*a= < 0a do*e!ile str:nse, &ncerc:nd s)9"i &nc%ipui ce9a 'ai r)'as= < .e*a de enul )sta# < Breo idee= < Nu c%iar# D) deran?ea!) c:te date s9au 'odificat &n ceea ce pri*ete acel pu" de inser"ie de su- %ea")# < Do*e!ile ierar%ice sunt ca un castel din c)r"i de ?oc, !ise Rac%el# Scoate pre'isa de la -a!) i totul &ncepe s) se clatine# ?oca)ia descoperirii 'eteoritului a fost o astfel de pre'is) de -a!)# +.%iar aa#+ < .:nd a' a?uns pe %e"ar, directorul ad'inistrati* al N/S/ 'i9a spus c) 'eteoritul fusese )sit &ntr9o 'atrice de %ea") pur), *ec%e de trei sute de ani i era 'ai dens dec:t oricare alt) roc) descoperit) &n acea !on), drept pentru care a' socotit infor'a"ia ca o do*ad) lo ic) a faptului c) roca tre-uia s) cad) din spa"iul cos'ic# < $u, la fel ca noi ceilal"i# < .on"inutul 'ediu de nic%el, dei con*in )tor, nu pare a fi i con9 clu!i*# < Gste pe aproape, rosti .or;8, p)r:nd a fi ascultat discu"ia# < Dar nu e(act# .or;8 se supuse cu o &ncu*iin"are din capF < Ci, continu) $olland, aceast) specie ne'ai*)!ut) de insect) spa"ial), dei ocant de -i!ar), &n realitate ar putea fi doar un crustaceu foarte *ec%i, de ape ad:nci# Rac%el d)du din capF < ,ar acu' crusta de fu!iune### < Nu9'i place s) o spun, !ise $olland, pri*indu9l pe .or;8, dar 'i se pare c) do*e!ile care infir') &ncep s) fie 'ai nu'eroase dec:t cele care confir')### < Ctiin"a nu se -a!ea!) pe presupuneri, inter*eni .or;8# Se -a!ea!) pe do*e!i# .ondrulele din roc) sunt &n 'od clar de natur) 'eteoritic)# Sunt de acord cu *oi c) tot ce a' *)!ut este &n ro!itor de

tul-ur)tor, dar nu pute' i nora aceste condrule# Do*e!ile pro sunt conclu!i*e, &n *re'e ce do*e!ile contra sunt circu'stan"iale# Rac%el pufniF < Ci asta la ce conclu!ie ne duce= < .)tre nici una, r)spunse .or;8# /ceste condrule do*edesc c) a*e' de9a face cu un 'eteorit# Sin ura &ntre-are este de ce l9a &nfipt cine*a su- %ea")# $olland *oia s)i cread) ra"iona'entul prietenului lui, dar ce*a nu se potri*eaF < Nu pari prea con*ins, Di;e, !ise .or;8# $olland oft)F < Nu tiu# Dou) din trei nu era prea r)u, .or;8# Dar a' a?uns la una din trei# Pur i si'plu, si't c) ne scap) ce*a#

50 +D9au prins, se :ndi .%ris 1arper, &nfior:ndu9se la :ndul &nc%iso9 rii# Senatorul Se(ton tie c) a' 'in"it &n le )tur) cu PODS#+ 6n *re'e ce o conducea pe 7a-rielle /s%e &napoi &n -irou i &nc%idea ua &n ur'a lor, 1arper si'"ea ura lui fa") de directorul ad'inistrati* al N/S/ intensific:ndu9se cu fiecare secund)# 6n noaptea asta, 'ana erul proiectului PODS aflase c:t de departe putea s) 'ear ) directorul cu 'inciuna# Pe l:n ) faptul c) &l for"ase pe el s) 'int) &n le )tur) cu re!ol*area pro-le'ei software, G;stro' p)rea s) fi contractat un soi de asi urare &n ca! c) lui 1arper i se f)cea fric) i decidea s) dea secretul &n *ilea # +Do*e!i ale e*a!iunii, &i !ise el# Canta?# Foarte *iclean) 'utare#+ 6n definiti*, cine ar crede un deturn)tor de fonduri care ar &ncerca s) discredite!e cel 'ai randios 'o'ent din istoria spa"ial) a'erican)= 1arper si'"ise de?a pe propria piele c:t de dedicat putea fi G;stro' cau!ei sal*)rii a en"iei spa"iale# /cu', odat) cu anun"ul descoperirii unui 'eteorit fosili!at, 'i!a de*enise uria)# 1arper se pli'-) c:te*a !eci de secunde &n ?urul 'esei 'ari pe care se odi%nea un 'odel la scar) redus) al satelitului PODS < o pris') cilin9 dric) a*:nd 'ai 'ulte antene i lentile &n spatele unor scuturi reflectori9 !ante# 7a-rielle se ae!) i atept), ur')rind scena# R)ul pe care &l si'"ea acu' &i a'intea lui 1arper cu' se si'"ise &n ti'pul acelei nenorocite conferin"e de pres)# 6n acea noapte, d)duse un spectacol ?alnic i toat) lu'ea &i pusese &ntre-)ri# Fusese o-li at s) 'int) din nou i s) afir'e c) se si'"ise r)u &n acea sear) i nu fusese el &nsui# .ole ii lui i presa ridicaser) din u'eri ur')rind repre!enta"ia patetic) i se r)-iser) s) uite de ea# /cu' 'inciuna se &ntorsese s)9l -:ntuie# G(presia de pe c%ipul lui 7a-rielle se &'-l:n!iF < Do'nule 1arper, a*:ndu9l pe directorul ad'inistrati* du'an, *e"i a*ea ne*oie de un aliat puternic# 6ntr9un ase'enea 'o'ent, senatorul Se(ton *) poate fi prieten de n)de?de# 1aide"i s) &ncepe' cu 'inciuna despre aplica"ia software PODS# Po*esti"i9'i ce s9a &nt:'plat# 1arper oft)# Ctia c) sosise clipa ade*)rului# +/r fi tre-uit s) rostesc acest ade*)r c%iar de la &nceput>+ < 0ansarea satelitului a decurs foarte uor, &ncepu el# Satelitul s9a po!i"ionat pe o or-it) polar) perfect), e(act aa cu' fusese planificat# 7a-rielle p)rea plictisit)# P)rea s) cunoasc) aceste a')nunte# < Dai departe#

< /poi au ap)rut neca!urile# .:nd a' acti*at scanarea %e"ii pentru detectarea de ano'alii, aplica"ia software de detectare a ano'aliilor de la -ord a dat rateuri# < 6%### 6%&# 1arper &ncepu s) *or-easc) 'ai repedeF < Se presupunea c) aplica"ia software *a fi capa-il) s) e(a'ine!e cu repe!iciune 'ii de 'etri p)tra"i de sol i s) descopere !one de %ea") aflate dincolo de li'itele densit)"ii nor'ale# ,ni"ial, aplica"ia software tre-uia s) caute !one 'oi &n %ea"), ca indicii ale &nc)l!irii lo-ale, dar ulterior a fost 'odificat) astfel &nc:t s) se'nali!e!e i alte ano'alii de densitate# Planul pre*edea ca PODS s) scane!e .ercul /rctic de9a lun ul a c:te*a s)pt)':ni i s) identifice orice ano'alii pe care le9a' fi putut folosi pentru ')surarea &nc)l!irii lo-ale# < Nu'ai c) PODS de*enea inutil f)r) acea aplica"ie software, &l &ntrerupse 7a-rielle# N/S/ ar fi tre-uit s) e(a'ine!e 'anual i'a inile fiec)rui centi'etru p)trat din /rctica &n c)utarea de locuri pro-le'e# 1arper &ncu*iin"), retr)ind co'arul afei sale de pro ra'are# < /r fi fost ne*oie de !eci de ani de studiu# $otul a de*enit un co9 'ar# Din cau!a unei erori pe care eu a' f)cut9o &n pro ra'are, PODS de*enise, &n esen"), inutil# ,ar cu ale erile care se apropiau cu repe!iciune i cu senatorul Se(ton adopt:nd o ase'enea po!i"ie critic) fa") N/S/### O'ul oft)# < 7reeala du'nea*oastr) ar fi fost fatal) pentru N/S/ i pentru preedinte# < Nu ar fi putut ap)rea &ntr9un 'o'ent 'ai nepotri*it# G;stro' era &n ro!it# ,9a' pro'is re!ol*area pro-le'ei &n ti'pul ur')toarei 'isiuni a na*etei spa"iale# Gra o si'pl) c%estiune de sc%i'-are a procesorului care "inea &n spate siste'ul software PODS# Nu'ai c) o astfel de re!ol*are *enea un pic ca' t:r!iu# /' fost tri'is acas), &n concediu f)r) plat), un eufe'is' pentru a nu se spune c) a' fost concediat# /sta se &nt:'pla acu' o lun)# < Ci totui a"i ap)rut la tele*i!iune, acu' dou) s)pt)':ni, anun":nd c) a"i )sit o cale de e*itare a pro-le'elor# 1arper se f)cu 'ic de totF < / fost o reeal) teri-il)# 6n !iua aceea, a' pri'it un telefon disperat de la directorul ad'inistrati*# Di9a spus c) inter*enise ce*a, o posi-il) cale de a9'i r)scu'p)ra p)catele# /' *enit i'ediat la -irou i '9a' &nt:lnit cu el# Di9a cerut s) sus"in o conferin") de pres) i s) spun &ntre ii lu'i c) a' descoperit o 'odalitate de a re!ol*a pro-le'ele aplica"iei software PODS i c) ur'a s) dispune' de date &n c:te*a s)pt)':ni# Di9a 'ai !is c) &'i *a e(plica 'ai t:r!iu de ce era ne*oie de o ase'enea conferin") de pres)# < Ci du'nea*oastr) a"i fost de acord> < Nu, a' refu!at> O or) 'ai t:r!iu &ns), directorul era din nou &n -i9 roul 'eu, &nso"it de consilierul principal al .asei /l-e> < .e=== 7a-rielle p)ru ocat) de infor'a"ie# < Dar?orie $enc%= +O creatur) &n ro!itoare+, :ndi 1arper, d:nd &ncet din cap# < Ga i G;stro' '9au pus s) stau ?os i 'i9au e(plicat c) reeala 'ea adusese N/S/ i preedintele Statelor @nite &n pra ul colapsului definiti*# Do'nioara $enc% 'i9a po*estit despre planurile senatorului de a pri*ati!a N/S/# Di9a 'ai spus c) a*ea' o datorie fa") de preedinte i fa") de a en"ia spa"ial) i tre-uia s) &ndrept lucrurile# /poi 'i9a e(plicat i cu' s9o fac#

7a-rielle se aplec) &n fa") ca s) aud) 'ai -ineF < .ontinua"i> < Dar?orie $enc% '9a infor'at de faptul c), printr9un noroc c%ior, .asa /l-) a interceptat do*e!i eolo ice consistente, le ate de un 'eteorit uria care e &n ropat &n %e"arul Dilne# @nul dintre cei 'ai 'ari 'eteori"i din istorie# O astfel de descoperire ar fi &nse'nat un e*eni'ent 'a?or pentru N/S/# 7a-rielle p)rea uluit)F < Sta"i aa> Deci du'nea*oastr) afir'a"i c) altcine*a de?a tia c) 'eteoritul se )sea acolo &nainte ca PODS s) &l descopere= < Da# PODS n9a a*ut ni'ic de9a face cu descoperirea# G;stro' tia de e(isten"a 'eteoritului# Pur i si'plu, 'i9a dat coordonatele i 'i9a spus s) repo!i"ione! satelitul deasupra %e"arului i s pretind c) PODS a f)cut descoperirea# < B) -ate"i ?oc de 'ine> < /sta a fost i reac"ia 'ea c:nd 'i s9a cerut s) iau parte la acea caceal'a# /u refu!at s)9'i e(plice cu' au aflat ei c) 'eteoritul se afla acolo, iar do'nioara $enc% insista c) o astfel de c%estiune era lipsit) de i'portan") i c) oportunitatea era una ideal) ca s)9'i sp)l p)catele# Dac) putea' sus"ine c) satelitul a locali!at 'eteoritul, atunci N/S/ putea anun"a PODS drept un i'ens succes, astfel propuls:ndu9l pe preedinte &n sonda?ele electorale de dinainte de ale eri# 7a-rielle aproape c) r)')sese f)r) raiF < Ci -ine&n"eles c) nu se putea anun"a faptul c) PODS a detectat un 'eteorit p:n) ce nu se anun"a re!ol*area pro-le'ei cu software9ul satelitului# 1arper &ncu*iin")F < De aici i 'inciuna din conferin"a de pres)# /' fost for"at s) o spun# $enc% i directorul ad'inistrati* au fost co'plet lipsi"i de scrupule# Di9au rea'intit c) a' de!a') it pe toat) lu'ea < preedintele finan"ase proiectul PODS, N/S/ in*estise ani de !ile pentru reali!area lui, iar acu' eu ruinase' toate aceste eforturi cu o idio"enie &n pro ra'are# < /a c) a"i fost de acord s) da"i o ':n) de a?utor# < N9a' a*ut de ales# Dac) nu o f)cea', cariera 'ea se ducea nai-ii# ,ar ade*)rul era c), dac) n9a fi co'is acea eroare software, PODS ar fi descoperit i sin ur 'eteoritul# /adar, pe atunci, 'i s9a p)rut o 'inciun) ne*ino*ata# 6n acele clipe a' ac"ionat spun:ndu9'i c) pro-le'a software a*ea oricu' s) fie re!ol*at) &n c:te*a luni, odat) cu noua 'isiune a na*etei spa"iale, aa c) nu f)cea' dec:t s) anun" re!ol*area pro-le'ei un pic 'ai de*re'e# 7a-rielle scoase un fluierat uorF < O 'inciun) 'ic) pentru a scoate un a*anta? din oportunitatea oferit) de 'eteorit# 1arper se si'"ea r)u doar *or-ind despre astaF < /a c)### a' f)cut9o# @r':nd ordinele lui G;stro', a' "inut o conferin") de pres) &n care a' anun"at c) a' )sit o cale de e*itare a pro-le'elor le ate de aplica"ia de detectare a ano'aliilor, apoi a' ateptat c:te*a !ile i a' repo!i"ionat satelitul deasupra coordonatelor date de directorul ad'inistrati*# Dup) aceea, ur':nd ierar%ia adec*at) de co'and), l9a' sunat pe directorul GOS i i9a' relatat c) PODS a locali!at o ano'alie serioas) de densitate &n %e"arul Dilne# ,9a' dat coordonatele i i9a' e(plicat c) acea ano'alie p)rea s) fie suficient de dens) ca s) se'ene cu un 'eteorit# Gntu!ias'at) la aflarea *etii, N/S/ a tri'is o 'ic) ec%ip) de cercetare p:n) &n Dilne pentru a e(tra e 'ostre# Din acel 'o'ent, opera"iunea a de*enit strict secret)#

< /adar, %a-ar n9a"i a*ut c) 'eteoritul con"inea fosile p:n) &n noaptea asta= < Ni'eni de aici n9a tiut# Sunte' cu to"ii oca"i# /cu' to"i ') so9 cotesc un erou pentru )sirea do*e!ilor de *ia") e(traterestr), iar eu nu tiu ce s) le r)spund# 7a-rielle t)cu pre" de c:te*a 'inute i &l studie intens pe 1arper cu oc%ii ei ne riF < Dar dac) nu PODS a locali!at 'eteoritul &n %ea"), de unde a tiut G;stro' c) acesta se afla acolo= < 09a descoperit altcine*a 'ai &nt:i# < .ltcine a? .ine= 1arper oft)F < @n eolo canadian pe nu'e .%arles Brop%8 < un cercet)tor din insula Glles'ere# Se pare c) o'ul efectua ')sur)tori eolo ice asupra %e"ii de pe %e"arul Dilne c:nd, din &nt:'plare, a descoperit ur'ele unui 'eteorit i'ens &n ropat &n %ea")# / anun"at descoperirea prin radio, iar N/S/ a interceptat trans'isia# 7a-rielle f)cu oc%ii 'ariF < Ci nu e acest canadian furios acu' c) N/S/ &i atri-uie toate 'eritele descoperirii= < Nu, r)spunse 1arper, si'"ind un fior pe ira spin)rii# 0ucru care a con*enit tuturor, o'ul e 'ort#

51 Dic%ael $olland &i &nc%ise oc%ii i ascult) !u'!etul 'otoarelor a*io9 nului# Renun"ase s) se 'ai :ndeasc) la 'eteorit p:n) c:nd nu a*eau s) a?un ) &napoi &n Eas%in ton# Dup) p)rerea lui .or;8, condrulele repre!entau o do*ad) eloc*ent) a faptului c) roca din %e"arul Dilne nu putea fi dec:t un 'eteorit# Rac%el sperase s) ai-) un r)spuns clar pentru Eillia' Pic;erin p:n) la ateri!are, dar presupunerile ei a?unseser) &ntr9o fund)tur) odat) cu pro-le'a condrulelor# .%iar dac) do*e!ile despre 'eteorit l)sau de dorit, roca aceea p)rea s) fie autentic)# +/a s) fie#+ Rac%el fusese, e*ident, serios ! uduit) de dra'a petrecut)# 6n orice ca!, $olland era ui'it de &n*erunarea ei# /cu' era concentrat) puternic pe c%estiunea pe care o a*ea de re!ol*at < &ncercarea de a )si o cale de elucidare definiti*) a 'isterului 'eteoritului i de a afla un r)spuns la &ntre-area le at) de cei care &ncercaser) s)9i o'oare# .ea 'ai 'are parte a dru'ului, Rac%el st)tuse pe scaun l:n ) $ol9 land# 0ui &i pl)cuse s) discute cu ea, &n ciuda 'o'entului toc'ai potri*it# .u c:te*a 'inute &nainte, ea plecase spre toalet), iar acu' $olland si'9 "ea, &n 'od ciudat, c) &i ducea lipsa# Se &ntre-) c:t ti'p trecuse de c:nd dusese dorul unei fe'ei < o alt) fe'eie &n afara .eliei# < Do'nule $olland= $olland ridic) pri*irea# Pilotul &i scosese capul din ca-in)F < Di9a"i cerut s) *) infor'e! c:nd a?un e' &n ra!a de le )tur) telefonic) cu *asul du'nea*oastr)# B) pot face acu' le )tura, dac) dori"i# < Dul"u'esc# $olland se ridic) i porni de9a lun ul coridorului# .:nd a?unse &n ca-in), &i sun) ec%ipa?ul# Boia s)9i infor'e!e

oa'enii c) *a 'ai &nt:r!ia o !i sau dou)# Bine&n"eles, n9a*ea de :nd s) le po'eneasc) ni'ic despre &ncerc)rile prin care trecuse# $elefonul sun) de c:te*a ori# $olland fu surprins c:nd au!i c)9i r)s9 punde doar ro-otul telefonic de pe *as# Desa?ul &nre istrat nu se')na deloc cu acele cu*inte clasice de &nt:'pinare, ci p)rea 'ai de ra-) &nre istrat de unul dintre 'e'-rii ec%ipa?ului, un tip pus 'ereu pe otii# < Sal*e, sal*e, aici e 0oya, anun") *ocea# Ne pare r)u c) nu e ni'eni acu', dar a' fost cu to"ii r)pi"i de nite p)duc%i foarte 'ari> De fapt, ne9a' luat cu to"ii o scurt) per'isie la 'al pentru a s)r-)tori uriaa reali!are a lui Di;e# D)i, dar tare 'ai sunte' ':ndri> B) pute"i l)sa nu'ele i nu')rul de telefon i poate o s) *) r)spunde' ':ine, c:nd *o' fi 'ai tre?i# .iao> Du9te acas), G$> $olland i!-ucni &n r:s# 6i era de?a dor de ec%ipa?ul lui# Gra clar c) *)9 !user) cu to"ii conferin"a de pres)# Gra -ucuros c) plecaser) cu to"ii pe 'alI &i a-andonase ca' -rusc dup) apelul preedintelui, iar statul de ea-a &n lar ul ')rii te putea &nne-uni uneori# Dei 'esa?ul spunea c) toat) lu'ea plecase pe ")r', $olland presupuse c) *asul nu r)')sese nep)!it, 'ai ales &n 'i?locul curen"ilor puternici unde era ancorat acu'# $olland for') codul nu'eric de aflare a 'esa?elor interne l)sate pentru el# 0inia e'ise un sin ur clinc%et# @n 'esa?# Bocea &i apar"inea aceluiai 'e'-ru lu'e" al ec%ipa?uluiF < Bun), Di;e, ce 'ai spectacol> Dac) au!i asta, &nsea'n) c) &"i *erifici 'esa?ele din 'i?locul *reunei petreceri si'andicoase de la .asa /l-) i te &ntre-i unde dracuQ sunte' noi# Scu!e c) a' a-andonat na*a, a'ice, dar era enul de noapte care se cerea s)r-)torit) pe uscat# Nu9"i face ri?i, a' ancorat9o -ine i a' l)sat lu'ina aprins)# S) tii c), de fapt, sper)' s) fie furat) de pira"i, astfel &nc:t NB. s)9"i cu'pere -arca aia nou)> 7lu'ea', o'ule> Nu9"i face ri?i, Ua*ia a fost de acord s) r)':n) la -ord i s) p)!easc) fort)rea"a# / !is c) prefer) s) stea sin ur) dec:t s) petreac) &'preun) cu o ac) de ne ustori de peti i -e"i pe deasupra# 6"i *ine s) cre!i= $olland c%icoti, uurat s) aud) c) cine*a p)!ea totui na*a# Ua*ia era o fat) responsa-il), iar petrecerile nu se potri*eau felului ei de a fi# @n eolo 'arin respectat, Ua*ia a*ea reputa"ia de a spune ce crede cu o sinceritate de9a dreptul caustic)# < 6n orice ca!, Di;e, continu) *ocea &nre istrat), seara asta a fost incredi-il)# 7enul de sear) care te face ':ndru c) eti o' de tiin"), nu= $oat) lu'ea discut) despre 'odul &n care po*estea asta a?ut) N/S/# Gu !ic la nai-a cu N/S/> .%estia asta d) c%iar 'ai -ine pentru noi4 Pro-a-il c) audien"a lui .ma'ing ,eas a crescut cu un 'ilion de puncte &n seara asta# Gti o *edet), o'ule> O *edet) ade*)rat)> Felicit)ri> G(celent) trea-)> Pe linie, se au!i un ! o'ot de con*ersa"ie &n)-uit), dup) care *ocea re*eniF < O%, da, c) po'enea' de Ua*ia, ca s) nu9"i intre prea 'ul"i )r )uni &n cap, *rea s) te tra ) de urec%i &n le )tur) cu o c%estie# Mi9o dau# Pe linie se f)cu au!it) *ocea ascu"it) a Ua*ieiF < Di;e, aici e Ua*ia, eti un !eu, 8ada 8ada> Ci, pentru c) te iu-esc at:t de 'ult, a' fost de acord s) fac pe -a-89sitter9ul cu epa*a asta antedilu*ian) a ta# .a s) fiu sincer), *a fi ne'aipo'enit s) stau un pic la distan") fa") de ne-unii )tia care se autointitulea!) oa'eni de tiin")# Oricu', &n plus fa") de &n ri?irea na*ei, ec%ipa?ul '9a ru at, &n calitatea 'ea de tic)loas) la -ord, s) fac tot ce &'i st) &n puteri ca s) te &'piedic s) de*ii un tic)los nesuferit, ceea ce, dup) noaptea asta, &'i dau sea'a c) *a fi foarte dificil, dar tre-uia s) fiu pri'a care s)9"i spun) c) ai dat o

c%iflu") &n docu'entarul t)u# Da, '9ai au!it -ine# O at:t de rar) -)in) cere-ral) 'arca Dic%ael $olland# Nu9"i face ri?i, poate doar *reo trei oa'eni de pe planeta asta &i *or da sea'a, i to"i trei sunt eolo i 'arini cu un -)" &n cur pe post de si'" al u'orului# /a, ca' ca 'ine# Dar tii ce se spune despre noi, eolo ii < totdeauna c)ut)' faliile@/4 Ua*ia r:se# Oricu', nu e ni'ic i'portant, o c%estie 'inor) le at) de petrolo ia 'arin)# Mi9a' spus despre asta ca s)9"i stric noaptea# S9ar putea s) pri'eti un telefon sau dou) &n le )tur) cu po*estea asta, aa c) 'i9a' !is c) e 'ai -ine s) te a*erti!e!, ca s) nu ca!i de fraier, aa cu' te ti' noi to"i aici# Din nou r:sete# < 6n fine, cu' eu nu prea sunt un ani'al petrec)re", a' s) r)':n la -ord# Nu te deran?a s) ') suniI a tre-uit s) acti*e! ro-otul pentru c) -leste'a"ii )ia de !iariti au sunat toat) seara# /cu' eti o *edet) ade*)rat), &n ciuda c%iflei 'en"ionate# Oricu', &"i spun 'ai 'ulte c:nd te &ntorci# .iao# 0inia 'uri# Dic%ael $olland se &ncrunt)# +O reeal) &n docu'entarul 'eu=+ Rac%el Se(ton st)tea &n toaleta a*ionului i se pri*ea &n o lind)# 6i spuse c) ar)ta ca' palid) la fa") i 'ai o-osit) dec:t cre!use# 7roa!a din acea noapte o epui!ase# Se &ntre-) c:t *a 'ai dura p:n) c:nd tre'uratul din suflet a*ea s) &ncete!e sau p:n) c:nd a*ea s) se 'ai apropie de *reun ocean# 6i scoase lu a cu &nse'nele su-'arinului =#S#S# *harlotte i &i l)s) p)rul desf)cut# +G 'ai -ine+, se felicit) sin ur), si'"indu9se de?a 'ai aproape de ea &ns)i# @it:ndu9se &n o lind), Rac%el sesi!) &n ri?orarea profund) din oc%i# $ot acolo &ns) *)!u i re!ol*area# Gra un dar pri'it de la 'a'a ei# +Ni'eni nu tre-uie s)9"i spun) ce s) faci i ce nu#+ Se &ntre-) dac) 'a'a ei *)!use de acolo, de sus, ce se petrecuse &n seara asta# +.ine*a a &ncercat s) ') o'oare, 'a'i# .ine*a a &ncercat s) ne o'oare pe to"i###+ 0a fel ca &n ur') cu c:te*a ore, Rac%el se :ndi la o list) cu nu'e posi-ile# +0awrence G;stro'### Dar?orie $enc%### Preedintele Nac% 1erne8#+ $o"i a*eau 'oti*e# Dai &nfior)tor, to"i dispuneau de 'i?loace necesare s) o fac)# +Preedintele nu e i'plicat+, c)ut) Rac%el s) se con*in ), a )":ndu9se de speran"a c) preedintele pe care &l respecta 'ai 'ult dec:t pe propriul tat) nu era dec:t un persona? ne*ino*at# 6n tot acest incident 'isterios# +6nc) nu ti' ni'ic#+ +Nici cine### nici dac)### nici de ce#+ Ci9ar fi dorit s) ai-) nite r)spunsuri pentru Eillia' Pic;erin , dar p:n) acu' nu reuise dec:t s) ridice i 'ai 'ulte se'ne de &ntre-are# Dup) ce p)r)si toaleta, Rac%el constat) cu surprindere c) Dic%ael $olland nu se )sea pe scaunul lui# .or;8 a"ipise# 6n *re'e ce Rac%el pri*i &n ?ur, Di;e desc%ise ua ca-inei, l)s:nd9o pe Rac%el s) *ad) cu' pilotul at:rn) radiofonul de la -ord &n furca lui# 6n oc%ii lui $olland se citea &n ri?orarea# < .e s9a &nt:'plat= se interes) Rac%el# $olland &i relat) cu o *oce tul-urat) 'esa?ul pri'it# +O reeal) &n pre!entarea lui=+ Rac%el &i !ise c) $olland Hoc de cu*inte &n en l#, &n ori #, fault, + reeal)+, dar i +falie eolo ic) &ntre dou) pl)ci tectonice+#
21

e(a erea!)# < Pro-a-il c) nu e ni'ic# Nu "i9a e(plicat clar care este reeala= < .e*a care are le )tur) cu petrolo ia 'eteoritic)# < Structura rocii= < Dda# / !is c) sin urii oa'eni care ar o-ser*a eroarea ar fi doar o ':n) de al"i eolo i# Se pare c) aceast) eroare pe care a' f)cut9o se lea ) de co'po!i"ia 'eteoritului# Rac%el trase scurt aer &n piept# /cu' &n"ele ea# < .ondrulele= < Nu tiu, dar coinciden"a pare prea 'are# Rac%el fu de acord# .ondrulele repre!entau ulti'ele do*e!i care spri?ineau clar preten"ia N/S/ le at) de autenticitatea 'eteoritului# 0:n ) ei ap)ru .or;8, frec:ndu9se la oc%iF < .e se &nt:'pl)= $olland &l puse la curent# .or;8 se str:'-) i cl)tin) din capF < .ondrulele nu sunt o pro-le'), Di;e# N9au cu'# $oate infor'a"iile pe care le9ai a*ut au *enit de la N/S/# Ci de la mine. Grau e(tre' de corecte# < .e alt) eroare petrolo ic) putea' co'ite= < .ine nai-a poate ti= 6n plus, ce cunosc petrolo ii 'arini despre condrule= < 1a-ar n9a', dar Ua*ia e o tip) e(tre' de deteapt)# < /*:nd &n *edere circu'stan"ele, inter*eni Rac%el, eu cred c) ar tre-ui s) discut)' cu aceast) fe'eie &nainte de a *or-i cu directorul Pic;erin # $olland ridic) din u'eriF < /' sunat9o de patru ori i 'i9a r)spuns ro-otul# Pro-a-il c) e &n %idrola- i, oricu', nu aude ni'ic# Nu *a pri'i 'esa?ele 'ele dec:t cel 'ai de*re'e ':ine di'inea")# Se opri i se uit) la ceas# < Dei### < Dei ce= $olland o pri*i fi( pe Rac%elF < .:t de i'portant cre!i c) este s) discut)' cu Ua*ia &nainte de a *or-i cu eful t)u= < Dac) are ce*a de !is le at de condrule= Gu a !ice c) situa"ia e critic)# Di;e, 'o'entan noi dispune' de tot felul de date contradictorii# Eillia' Pic;erin este enul de o' o-inuit cu r)spunsuri clare# .:nd &l *o' &nt:lni, 'i9ar pl)cea tare 'ult s) a' nite ele'ente clare pe -a!a c)rora s) purt)' discu"ia# < /tunci ar tre-ui s) face' o oprire# Rac%el si'"i un ?un %iF < Pe na*a ta= < G aproape de coast), l:n ) New Herse8# /proape c%iar pe dru'ul nostru &nspre Eas%in ton# Pute' discuta cu Ua*ia i astfel aflu ce tie ea# .or;8 are &nc) la el 'ostra de 'eteorit, iar dac) Ua*ia *rea s)9i fac) nite teste, na*a este -ine dotat) cu ec%ipa'ente de la-orator# Nu9'i i'a ine! c) ne *a lua 'ai 'ult de o or) ca s) o-"ine' nite r)spunsuri concludente# Rac%el si'"i cu' o cuprinde an(ietatea# O nelinitea profund :ndul c) *a a*ea de9a face iar)i cu oceanul, at:t de repede# +R)spunsuri concludente, &i spuse ea, tentat) de ansa i*it)# Pic;erin *a dori, cu si uran"), nite r)spunsuri#+

52 Delta One se -ucura c) a a?uns din nou la ni*elul solului# .%iar dac) !-urase doar la ?u')tate din capacitate i o luase pe o rut) ocolitoare peste ocean, aerona*a /urora &i ter'inase c)l)toria &n 'ai pu"in de dou) ore, per'i":nd ec%ipei Delta Force s) o-"in) un a*anta? serios &n luarea de po!i"ii i pre )tirea 'isiunii supli'entare de lic%idare cerute de controlor# /flat) acu' pe o pist) 'ilitar) pri*at) &n afara oraului Eas%in ton, ec%ipa l)s) aerona*a &n ur') i se urc) la -ordul noului ei 'i?loc de transport < un elicopter O19K2D Aiowa Earrior care de?a &i &nc)l!ea 'otoarele# +.ontrolorul ne9a pus la dispo!i"ie ce e 'ai -un+, &i spuse Delta One# Proiectat ini"ial drept elicopter de o-ser*are, Aiowa Earrior fusese +e(tins i &'-un)t)"it+, astfel cre:ndu9se cea 'ai nou) ra'ur) de elicop9 tere 'ilitare de atac# Aiowa se l)uda cu posi-ilitatea de *edere ter'al) &n infrarou, care &i per'isese proiectantului s)9l &n!estre!e cu ar'e de preci!ie %idate prin laser precu' rac%etele aer9aer Stin er i siste'ul de rac%ete /7D9l132 1ellfire# @n 'icroprocesor cu se'nal di ital de &nalt) *ite!) per'itea ur')rirea si'ultan) 'ulti"int) < p:n) la ase "inte# Pu"ini erau ina'icii care !)riser) un Aiowa de aproape i supra*ie"uiser) ca s) 'ai apuce i s) po*esteasc)# @rc:ndu9se pe scaunul pilotului i pun:ndu9i centura de si uran"), Delta One si'"i un fior cunoscut &n *ene# Se antrenase pe acest elicopter i !-urase cu el &n trei opera"iuni secrete# Bine&n"eles c) niciodat) p:n) acu' nu do-or:se cu a?utorul lui o oficialitate proe'inent) american. $re-uia s) ad'it) c) elicopterul Aiowa repre!enta aerona*a perfect) pentru o ase'enea 'isiune# Dotorul Rolls9Ro8ce i palele e'ene ri ide +turau silen"ios+, ceea ce &n esen") &nse'na c) o "int) aflat) pe sol nu au!ea elicopterul dec:t atunci c:nd acesta era c%iar deasupra ei# ,ar pentru c) dispunea de capacitatea de a !-ura f)r) lu'ini i era *opsit) &n ne ru, f)r) nu'ere reflectori!ante pictate pe fu!ela?, aerona*a era in*i!i-il), cu e(cep"ia ca!ului &n care "inta a*ea radar# +Glicoptere ne re, t)cute#+ Sus"in)torii teoriei conspira"iei &nne-uniser) de9a dreptul# @nii pre9 tindeau c) in*a!ia t)cutelor elicoptere ne re repre!enta o do*ad) a e(isten"ei +trupelor Noii Ordini Dondiale+, aflate su- autoritatea Na"iunilor @nite# /l"ii sus"ineau c) aceste o-iecte erau sonde e(traterestre t)cute# Dai erau i unii care !)riser) elicopterele Aiowa !-ur:nd &n for'a"ie noaptea i care fuseser) p)c)li"i s) cread) c) *edeau lu'inile fi(e ale unei aerona*e 'ult 'ai 'ari < o farfurie !-ur)toare sin uratic), aparent capa-il) de !-or *ertical# O nou) fars)# 6ns) ar'atei &i pl)cea aceast) di*ersiune# 6n ti'pul unei recente opera"iuni secrete, Delta One pilotase un Aio9 wa &nar'at cu cea 'ai nou) i secret) te%nolo ie 'ilitar) a'erican) < o ar') %olo rafic) in enioas) poreclit) SZD# 6n ciuda asocierii nu'elui cu ter'enul lar folosit pentru sado9'asoc%is', SZD &nse'na smo#e and mirrors@@ i'a ini %olo rafice +proiectate+ pe cer deasupra teritoriului ina'ic# Aiowa folosise te%nolo ia SZD pentru a proiecta %olo ra'e ale aerona*ei a'ericane deasupra unei instala"ii ina'ice antiaeriene# Panica"i, artileritii tr)seser) &nne-uni"i asupra fanto'elor care le d)deau t:rcoale# Dup) ce 'uni"ia li se ter'inase, Statele @nite
22

+Fu' i o lin!i+

tri'iseser) &n lupt) ar'ele ade*)rate# Ridic:ndu9se &'preun) cu ceilal"i doi ca'ara!i ai lui de pe pist), Delta One au!i din nou &n 'inte cu*intele controloruluiF +/*e"i o alt) "int)+# P)rea un ter'en de9a dreptul o-scen a*:nd &n *edere identitatea noii *icti'e# Delta One &i rea'inti &ns) c) rolul lui nu era acela de a pune la &ndoial) ordinele# Gc%ipei sale i se ceruse ce*a, iar ei a*eau s) duc) acea cerin") la &ndeplinire, folosind e(act 'etoda indicat), indiferent c:t de ocant) era acea 'etod)# +Sper, la nai-a, c) acest controlor e con*ins c) aceasta este 'utarea corect)#+ Dup) ce Aiowa se ridic) de pe pist), Delta One &l &ndrept) spre sud9 *est# Dai *)!use FDR De'orial de dou) ori, dar &n noaptea asta a*ea s)9 l *ad) pentru pri'a dat) din aer#

5J < Deteoritul )sta a fost descoperit 'ai &nt:i de un eolo canadian= 7a-rielle /s%e &l pri*ea uluit) pe t:n)rul pro ra'atorF < ,ar acest canadian este acu' mort? 1arper d)du trist din capF < De c:t ti'p ti"i= < De c:te*a s)pt)':ni# Dup) ce Dar?orie $enc% i G;stro' '9au for"at s) depun ')rturie fals) &n conferin"a de pres), i9au dat sea'a c) nu pot re*eni asupra *or-elor rostite# /tunci, 'i9au po*estit 'odul real &n care a fost descoperit 'eteoritul# +PODS n9are nici o le )tur) cu descoperirea 'eteoritului>+ 7a-rielle %a-ar n9a*ea ce puteau declana aceste infor'a"ii, dar ele erau, desi ur, scandaloase# Beti proaste pentru $enc%, &ns) ro!a*e pentru senator# < /a cu' a' 'ai spus, relu) 1arper, p)r:nd c:t se poate de so-ru acu', 'eteoritul a fost descoperit &ntr9ade*)r prin inter'ediul unei trans'isii radio interceptate# /*e"i idee despre un pro ra' intitulat ,NSP,RG= ,nteracti*e N/S/ Space P%8sics ,onosp%ere Radio G(peri'ent2J# 7a-rielle au!ise unde*a denu'irea# < 6n esen"), &ncepu 1arper s) &i e(plice, este *or-a despre un ir de receptoare radio de foarte ?oas) frec*en") aflate &n apropierea Polului Nord, care ascult) sunetele P)':ntului < e'isii de unde plas'atice ale aurorelor -oreale, pulsurile de -and) lar ) e'ise de furtunile cu tr)snete, enul )sta de lucruri# < Bine# < .u c:te*a s)pt)':ni &n ur'), unul dintre receptoarele radio ,N9 SP,RG a interceptat o trans'isie ciudat) din insula Glles'ere# @n eolo canadian cerea a?utor pe o frec*en") e(cep"ional de ?oas)# 1arper f)cu o pau!)# < De fapt, frec*en"a era att de ?oas) &nc:t ni'eni cu e(cep"ia receptoarelor de frec*en") foarte ?oas) ale N/S/ nu ar fi putut9o au!i# /' presupus c) acel canadian se'nali!a pe lun i'e# < Pardon= < $rans'itea cu cea 'ai ?oas) frec*en") posi-il) ca s) poat) fi au!it pe o distan") 'a(i'al)# /'inti"i9*) c) se )sea &n plin) pustietateI o trans'isie pe frec*en") standard nu s9ar fi propa at suficient de
2J

G(peri'ent radio ionosferic interacti* al N/S/

departe pentru a fi au!it)# < .e spunea 'esa?ul lui= < $rans'isia a fost scurt)# .anadianul spunea c) lua 'ostre din %ea"a %e"arului Dilne, c) detectase o ano'alie superdens) &n ropat) &n %ea"), c) -)nuia c) era *or-a de un 'eteorit i ant i c) fusese prins &n *:rte?ul unei furtuni &n *re'e ce lua 'ostre# 6i d)dea coordonatele i cerea a?utor# Dup) aceea a &nc%is trans'isia# Postul de ascultare N/S/ a tri'is un a*ion de la -a!a $%ule pentru a9l sal*a# .)ut)rile au durat ore &n ir# 6n cele din ur'), o'ul a fost )sit 'ort, la ;ilo'etri distan") de locul anun"at, &n fundul unei cre*ase, &'preun) cu sania i cu c:inii lui# Se pare c) &ncercase s) fu ) din calea furtunii, fusese or-it, ieise de pe traseu i c)!use &n cre*as)# 7a-rielle 'edit), intri at), la infor'a"iile pri'iteF < /a c) -rusc N/S/ a aflat despre un 'eteorit despre care n9a*ea ni'eni %a-ar= < G(act# .a o ironie, dac) aplica"ia 'ea software ar fi func"ionat cu' tre-uie, satelitul PODS ar fi detectat acelai 'eteorit, cu o s)pt)':n) &naintea canadianului# .oinciden"a o deter'in) pe 7a-rielle s) fac) o pau!)F < @n 'eteorit &n ropat ti'p de trei sute de ani aproape c) a fost descoperit de dou ori &n aceeai s)pt)':n)= < Da, tiu# Sun) ca' -i!ar, dar tiin"a poate enera aa ce*a# Osp)" sau foa'ete# ,'portant aici este faptul c) G;stro' a si'"it c) 'eteoritul ar fi tre(uit s) repre!inte descoperirea noastr) oricu', dac) eu 'i9a fi &ndeplinit &ndatoririle cu' tre-uie# Di9a spus c), deoarece acel canadian 'urise, ni'eni nu s9ar fi sup)rat dac) eu a fi redirec"ionat pur i si'plu satelitul pe coordonatele trans'ise de canadian &n 'esa?ul S#O#S# /poi putea' pretinde c) eu descoperise' 'eteoritul i astfel rec:ti a' ce*a respect dup) eecurile anun"ate# < Ci du'nea*oastr) e(act asta a"i f)cut# < /a cu' a' 'ai spus, n9a' a*ut de ales# De!a') ise' pe toat) lu'ea i'plicat) &n 'isiune# 1arper f)cu o pau!)# < .u toate astea, &n seara asta, c:nd a' au!it conferin"a de pres) a preedintelui i a' aflat c) 'eteoritul presupus a fi fost descoperit de 'ine con"inea fosile... < /"i fost ocat# < Dai e(act, "intuit locului> < .rede"i c) directorul ad'inistrati* al N/S/ tia de fosilele din 'e9 teorit &nainte de a *) cere s) pretinde"i c) PODS l9a descoperit= < Nu9'i pot i'a ina cu'# /cel 'eteorit a fost &n ropat i a r)'as neatins p:n) la sosirea pri'ei ec%ipe N/S/ la fa"a locului# B)nuiala 'ea este c) N/S/ %a-ar n9a a*ut peste ce a dat p:n) ce nu a tri'is o ec%ip) acolo care s) ia 'ostre i s) radio rafie!e roca# Di9au cerut s) 'int &n pri*in"a PODS, :ndindu9se c) *or repurta o *ictorie 'oderat) cu un 'eteorit i ant# .:nd au a?uns la fa"a locului &ns), i9au dat sea'a c:t de i'portant) era *ictoria# De e'o"ie, 7a-rielle respira sacadat# < Doctore 1arper, *e"i depune ')rturie c) N/S/ i .asa /l-) *9au for"at s) 'in"i"i &n le )tur) cu aplica"ia software PODS= < Nu tiu# 1arper p)rea &nsp)i':ntatF Nu9'i i'a ine! ce de!astru ar pro*oca asta a en"iei### < i descoperirii# < Doctore 1arper, ti"i la fel de -ine ca 'ine c) aceast) descoperire r)':ne e+traordinar, indiferent de 'odul &n care a fost

f)cut)# ,deea aici este c) du'nea*oastr) a"i 'in"it poporul a'erican# /cesta are dreptul s) afle c) PODS nu este &n &ntre i'e ceea ce sus"ine N/S/ c) este# < Nu tiu# 6l dispre"uiesc pe directorul ad'inistrati*, dar colegii mei ... sunt oa'eni -uni# < Ci toc'ai de aceea 'erit) s) afle c) au fost &nela"i# < Ci do*e!ile &'potri*a 'ea despre care 'i9a"i *or-it 'ai de*re'e= < 0e pute"i ter e dintre preocup)ri, rosti 7a-rielle, aproape uit:nd ceea ce spusese la &nceput# 6i *oi spune senatorului c) nu ti"i ni'ic des9 pre *reo deturnare de fonduri# G pur i si'plu *or-a de o &nscenare < o poli") de asi urare pus) la cale de directorul ad'inistrati* ca s) *) fac) s) *) "ine"i ura &nc%is) &n le )tur) cu PODS# < D) poate prote?a senatorul= < 6n &ntre i'e# N9a"i co'is nici o ile alitate# /"i ur'at pur i si'plu ordinele# 6n plus, cu infor'a"iile pe care toc'ai 'i le9a"i dat despre acest eolo canadian, nu9'i i'a ine! de ce senatorul ar 'ai *rea s) aduc) &n discu"ie c%estiunea deturn)rii de fonduri# Ne pute' concentra &n &ntre i'e asupra de!infor')rii N/S/ le ate de PODS i de 'eteorit# Dup) ce senatorul *a face pu-lic) infor'a"ia despre canadian, ad'inistratorul nu *a 'ai putea s) &ncerce discreditarea du'nea*oastr) folosind 'inciuna# 1arper continua s) par) indecis# $)cu, p)r:nd s)9i calcule!e op"iu9 nile# 7a-rielle &l l)s) &n pace c:te*a clipe# .e*a 'ai de*re'e reali!ase c) po*estea 'ai con"inea un a')nunt tul-ur)tor# N9a*ea de :nd s) *or-easc) despre asta, dar *edea cu oc%ii ei c) doctorul 1arper a*ea ne*oie de un ulti' i'-old# < /*e"i c:ini, doctore 1arper= 1arper &n)l") pri*ireaF < .e9a"i spus= < $oc'ai 'i9a' spus c) e ciudat# Di9a"i po*estit c) la scurt) *re'e dup) ce acest eolo canadian a trans'is coordonatele sale radio, sania lui tras) de c:ini a c)!ut or-ete &ntr9o cre*as)= < Gra furtuna# /u ieit de pe traseu# 7a-rielle &n)l") din u'eri, l)s:nd s) i se *ad) scepticis'ul < Dda### 6n re ul)# 1arper sesi!) e!itarea eiF < .e *re"i s) spune"i= < Nu tiu# Pur i si'plu sunt prea 'ulte coinciden"e &n ?urul acestei descoperiri# @n eolo canadian trans'ite coordonatele 'eteoritului pe o frec*en") pe care doar N/S/ o poate au!i### c:inii lui de sanie se arunc) or-ete &ntr9o pr)pastie### F)cu o pau!)# < Sunt con*ins) c) &n"ele e"i foarte -ine c) 'oartea acestui eolo a pa*at dru'ul c)tre tot acest triu'f N/S/# 1arper se al-i la fa")F < Du'nea*oastr) crede"i c) G;stro' ar fi &n stare s) ucid pentru acest 'eteorit# +Politic) la ni*el &nalt# Dul"i -ani &n ?oc+, &i spuse 7a-rielle# < 0)sa"i9') s) discut cu senatorul i "ine' le )tura# G(ist) *reo ie9 ire de re!er*) de aici= 7a-rielle /s%e &l l)s) pe .%ris 1arper li*id la fa") i co-ori pe o scar) de incendiu &ntr9o alee pustie din spatele N/S/# F)cu se'n unui ta(i care toc'ai adusese al"i an a?a"i N/S/ dornici s) s)r-)toreasc)# < Eest-roo;e Place 0u(ur8 /part'ents, &i ceru ea ta(i'etristului# Gra pe punctul de a9l face pe senator un o' fericit#

53 6ntre-:ndu9se la ce anu'e &i d)duse ea 'ai precis acordul, Rac%el st)tea l:n ) intrarea &n carlin a a*ionului 73 i &ntindea un ca-lu de transcei er radio &n interior, astfel &nc:t s) poat) apela persoane f)r) ca pilotul s) aud) con*ersa"ia# .or;8 i $olland o supra*e %eau# Dei Rac%el i Eillia' Pic;erin pl)nuiser) s) 'en"in) t)cerea p:n) la ateri!area ei la -a!a aerian) Bollin s de l:n ) Eas%in ton, Rac%el dispunea acu' de infor'a"ii pe care Pic;erin ar fi *rut cu si uran") s) le aud) i'ediat# $oc'ai &l sunase pe telefonul lui celular, pe care directorul &l purta &ntotdeauna la el# Pic;erin r)spunse la apel cu o *oce lipsit) de infle(iuniF < Bor-ete cu ri?), te ro # Nu pot aranta aceast) cone(iune# Rac%el &n"elese# .a 'a?oritatea telefoanelor de teren NRO, celularul lui Pic;erin dispunea de un indicator care detecta apelurile nesecuri!ate# Deoarece Rac%el *or-ea de la un radiofon, una dintre cele 'ai nesecuri!ate c)i de co'unica"ii, detectorul &l a*erti!ase pe director# .on*ersa"ia tre-uia s) fie una la 'odul eneral# F)r) nu'e# F)r) loca"ii# < Bocea 'ea este identitatea 'ea, !ise Rac%el, folosind for'ula standard de salut &n astfel de situa"ii# Se ateptase la o reac"ie nu prea -un) din partea efului ei din cau!a riscurilor pe care i le asu'a prin contactarea pe o ase'enea cale, dar r)spunsul lui Pic;erin nu p)rea deloc cel ateptatF < Da, toc'ai *oia' eu s) te contacte!# $re-uie s) *) sc%i'-)' destina"ia# Sunt &n ri?orat c) s9ar putea s) ai parte de o petrecere de -un *enit# Rac%el si'"i un fior# +.ine*a ne ur')rete#+ Si'"ea pericolul din *o9 cea directorului# +S) sc%i'-)' destina"ia#+ Pro-a-il c) eful ei ar fi fost 'ul"u'it s) afle c) ea sunase cu e(act acelai scop, c%iar dac) din 'oti*e cu totul diferite# < Po*estea aia cu autenticitatea, rosti Rac%el# /' discutat despre ea# S9ar putea s) e(iste o cale de a o confir'a sau ne a &n 'od cate oric# < G(celent# 0ucrurile au e*oluat i cel pu"in atunci a a*ea un teren solid pe care s) ac"ione!# < Do*ada i'plic) oprirea noastr) unde*a pentru o scurt) perioad)# @nul dintre noi are acces la un la-orator din### < F)r) loca"ii e(acte, te ro # Pentru si uran"a ta# Rac%el n9a*ea nici o inten"ie s) &i trans'it) planurile printr9o ase'enea linie de co'unica"ii# < Ne pute"i acorda per'isiunea de a ateri!a la 7/S9/.= Pic;erin r)'ase t)cut c:te*a clipe# Rac%el &i d)du sea'a c) &ncerca s) procese!e infor'a"ia# 7/S9/. repre!enta o prescurtare NRO o-scur) pentru Sta"ia /erian) a 7rupului de Pa!) de .oast) din /tlantic .it8# Rac%el spera ca directorul s) o cunoasc)# < Da, rosti el &ntr9un t:r!iu# Pot face aran?a'ente# Gste destina"ia *oastr) final)= < Nu# De acolo a*e' ne*oie de un elicopter# < B) *a atepta o aerona*)# < Dul"u'esc# < 6"i reco'and pruden") e(tre') p:n) ce *o' afla 'ai 'ulte# Nu *or-i cu ni'eni# B)nuielile tale au atras &n ri?orarea profund) a unor per9 soane puternice#

+$enc%+, &i spuse Rac%el, dorindu9i s) fi reuit contactul direct cu preedintele# < /cu' ') aflu &n 'aina 'ea, &n dru' spre &nt:lnirea cu fe'eia &n discu"ie# Di9a cerut o &nt:lnire pri*at) &ntr9o loca"ie neutr)# Dulte ar tre-ui s) se l)'ureasc)# +Pic;erin se duce s) se &nt:lneasc) unde*a cu $enc%=+ Dac) fe'eia refu!ase s) discute cu el la telefon &nse'na c) era *or-a de ce*a foarte i'portant# Pic;erin relu)F < Nu discuta cu ni'eni coordonatele finale# Ci f)r) contacte radio# S9a &n"eles= < Da, do'nule# Bo' a?un e la 7/S9/. peste o or)# < $ransportul *a fi asi urat# .:nd a?un i la destina"ia final), ') po"i contacta pe canale 'ai si ure# F)cu o pau!)# < Nu pot su-linia &ndea?uns i'portan"a confiden"ialit)"ii pentru securitatea ta# 6n seara asta, te9ai ales cu du'ani puternici# Fii foarte prudent)> Pic;erin &nc%ise# 6ntorc:ndu9se spre $olland i spre .or;8, Rac%el se si'"i e(tre' de &ncordat)# < Breo sc%i'-are de destina"ie= &ntre-) $olland, atept:nd cu ner)-dare r)spunsul# Rac%el d)du e!it:nd din capF < Spre 0oya. .or;8 oft) i se uit) la 'ostra de 'eteorit din pal')# < Gu tot nu9'i pot i'a ina c) N/S/ putea s)### 0)s) *or-ele s) se piard) &n aer, p)r:nd tot 'ai &n ri?orat cu fiecare clip)# +Bo' afla destul de cur:nd+, &i e(plic) Rac%el &n :nd# Se duse &n ca-in) i &napoie dispo!iti*ul de co'unica"ii radio# Pri*ind prin par-ri! &n ?os la plafonul de nori lu'ina"i de ra!ele lunii, o cuprinse -rusc senti'entul nelinititor c) n9a*ea s) le plac) ce *or descoperi la -ordul *asului lui $olland#

5K .onduc:ndu9i 'aina de9a lun ul 0ees-ur 1i %wa8, Eillia' Pic;erin se si'"ea ciudat de sin ur# .easul ar)ta aproape ora dou) di9 'inea"a i oseaua era pustie# $recuser) apte ani de c:nd nu 'ai con9 dusese la o or) at:t de t:r!ie# Bocea r) uit) a lui Dar?orie $enc% continua s)9l r:c:ie pe creierF +1aide"i s) ne &nt:lni' la FDR De'orial>+ Pic;erin &ncerc) s)9i aduc) a'inte c:nd se &nt:lnise ulti'a dat) fa") &n fa") cu Dar?orie $enc%# Niciodat) o ase'enea e(perien") nu fusese pl)cut)# Se &nt:'plase cu dou) luni &n ur')# 0a .asa /l-)# $enc% st)tea *i!a*i de Pic;erin la o 'as) lun ) de ste?ar, &ncon?urat) de 'e'-ri ai .onsiliului Na"ional de Securitate, ai Statului Da?or al /r'atei, ai .,/, de preedintele 1erne8 i de directorul ad'inistrati* al N/S/# < Do'nilor, rostise eful .,/, uit:ndu9se direct la Dar?orie $enc%# D) aflu din nou &n fa"a du'nea*oastr) ca s) prese! aceast) ad'inistra"ie s) se ocupe de cri!a de securitate de la N/S/# Declara"ia nu luase pe ni'eni prin surprindere# 7afele de securitate f)cute de N/S/ de*eniser) un su-iect de?a o-ositor &n lu'ea ser*iciilor

secrete# .u dou) !ile &nainte de acea &nt:lnire, peste trei sute de foto rafii de satelit de &nalt) re!olu"ie, pro*enind de la unul dintre sateli"ii N/S/ de o-ser*are a planetei fuseser) furate de %ac;eri dintr9o -a!) de date N/S/# De!*)luind din &nt:'plare loca"ia unei ta-ere 'ilitare a'ericane secrete de instruire din nordul /fricii, foto rafiile ap)ruser) i'ediat pe pia"a nea r), de unde fuseser) cu'p)rate de ser*icii secrete ina'ice din Orientul Di?lociu# < 6n ciuda celor 'ai -une inten"ii, continuase directorul .,/ cu o *o9 ce &n ri?orat), N/S/ continu) s) fie o a'enin"are la adresa securit)"ii na"ionale# Dai precis, a en"ia noastr) spa"ial) nu este ec%ipat) pentru protec"ia datelor i a te%nolo iilor pe care le de!*olt)# < 6'i dau sea'a, replicase preedintele, c) au e(istat anu'ite indiscre"ii# Scur eri de date care ne9au f)cut 'ult r)u# ,ar faptul )sta ') tul-ur) profund# F)cuse un se'n dincolo de 'as), &nspre directorul ad'inistrati* al N/S/, 0awrence G;stro'# < De aceea, c)ut)' noi 'odalit)"i de a &nt)ri securitatea N/S/# < .u tot respectul, &l &ntrerupsese directorul .,/, orice sc%i'-)ri *or fi i'ple'entate &n siste'ul de securitate al N/S/, acestea *or fi ineficiente c:t) *re'e opera"iunile a en"iei *or r)':ne &n afara protec"iei oferite de co'unitatea ser*iciilor secrete ale Statelor @nite# Declara"ia pro*ocase a ita"ie printre participan"i# $oat) lu'ea &i d)dea sea'a care era o-iecti*ul final# < Dup) cu' ti"i, continuase directorul .,/, pe un ton 'ai t)ios, toate entit)"ile u*erna'entale a'ericane care au de9a face cu infor'a"ii secrete < ar'ata, .,/, NS/, NRO < sunt u*ernate de anu'ite re uli stricte de confiden"ialitate i toate tre-uie s) se supun) unor le i restricti*e pri*ind punerea la ad)post a datelor pe care le folosesc i a te%nolo iilor pe care le de!*olt)# Ci atunci *) &ntre- din nou, pe to"i, de ce N/S/, a en"ia care produce actual'ente cele 'ai i'portante te%nolo ii aerospa"iale, i'a istice, aeronautice, software, de recunoatere i de teleco'unica"ii folosite de co'unitatea for"elor ar'ate i de cea a ser*iciilor secrete, func"ionea!) n afara acestei u'-rele a confiden"ialit)"ii# Preedintele oftase din reu# Propunerea era c:t se poate de li'pede# +Restructura"i N/S/ astfel &nc:t s) de*in) parte co'ponent) a co'unit)"ii ser*iciilor secrete i a celor 'ilitare#+ .u toate c) restructur)ri si'ilare a*useser) loc &n trecut &n ca!ul altor a en"ii, 1erne8 refu!a cu o-stina"ie ideea de a plasa N/S/ su- aripa Penta onului, a / en"iei de .onstraspiona? a Statelor @nite, a NRO9ului sau a oric)rei alte institu"ii 'ilitare# .%estiune care &ncepuse de?a s) de!-ine .onsiliul Na"ional de Securitate, 'ul"i dintre 'e'-rii acestuia lu:nd partea co'unit)"ii ser*iciilor secrete# 0awrence G;stro' nu p)rea niciodat) 'ul"u'it &n astfel de &nt:lniri, iar acea &nt:lnire nu f)cuse e(cep"ie de la re ul)# 6i aruncase o pri*ire uci )toare directorului .,/F < .u riscul de a ') repeta, do'nule, inter*enise el, te%nolo iile de!*oltate de N/S/ sunt pentru 'edii acade'ice i non'ilitare# Gste ale erea du'nea*oastr) dac) Ser*iciile Secrete *or s) &ntoarc) *reunul dintre sateli"ii notri ca s) 'ai arunce o pri*ire asupra .%inei# /u!ind inter*en"ia, directorul .,/ p)ruse ata s) e(plode!e# Pic;erin sesi!ase 'o'entul de 'a(i') tensiune i inter*eni &n dis9 cu"ieF < 0arr8, !isese el, atent s) p)stre!e un ton neutru, &n fiecare an N/S/ &n enunc%ea!) &n fa"a .on resului i se 'ilo ete pentru acordarea de fonduri# $u derule!i opera"iuni cu finan")ri prea s)race i

pl)teti pre"ul prin 'isiuni euate# Dac) N/S/ *a fi &ncorporat) co'unit)"ii ser*iciilor secrete, nu *a 'ai tre-ui s) cear) a?utorul .on resului# / en"ia *a fi finan"at) din -u etele secrete, la ni*eluri se'nificati* 'ai &nalte# Gste o solu"ie &n ur'a c)reia c:ti ) to"i# N/S/ *a dispune de -anii necesari pentru a9i desf)ura acti*itatea &n 'od adec*at, iar ser*iciile secrete *or dor'i linitite tiind c) te%nolo iile N/S/ sunt prote?ate# G;stro' cl)tinase din capF < Din principiu, nu pot fi de acord cu o ase'enea solu"ie# N/S/ &n9 sea'n) tiin") spa"ial)I noi n9a*e' ni'ic de9a face cu securitatea na"io9 nal)# Directorul .,/ se ridicase &n picioare < un est total lipsit de polite"e atunci c:nd preedintele edea pe un scaun# Ni'eni nu9l oprise# ,ndi*idul se uitase ':nios la directorul ad'inistrati* al N/S/F < Brei s) &'i spui c) tu cre!i c) tiin"a n-are nimic de-a face cu securitatea na"ional)= 0arr8, cele dou) no"iuni sunt sinoni'e, pentru nu'ele lui Du'ne!eu> /*anta?ele te%nolo ice i tiin"ifice acestei ")ri sunt sin urele care ne confer) si uran"a# .) ne place sau nu, N/S/ ?oac) un rol tot 'ai 'are &n de!*oltarea acestor te%nolo ii# Din nefericire, din a en"ia ta se scur infor'a"ii ca dintr9un -urete ud i &n nenu')rate oca!ii ne9a de'onstrat c) are 'ari pro-le'e cu securitatea> $o"i cei din &nc)pere fuseser) -rusc redui la t)cere# Benise r:ndul directorului ad'inistrati* al N/S/ s) se ridice &n pi9 cioare ca s) &ncrucie!e spada cu oponentul luiF < Bas)!ic) tu "i9ai dori s) *e!i dou)!eci de 'ii de specialiti N/S/ &nc%ii &n la-oratoare 'ilitare si ilate i lucr:nd pentru tine= .%iar cre!i c) noile telescoape spa"iale N/S/ ar fi putut s) fie concepute dac) n9ar fi e(istat dorin"a personal a specialitilor notri s) p)trund) 'ai ad:nc tainele spa"iului= N/S/ reuete s) efectue!e descoperiri ui'itoare dintr9un sin ur 'oti* < an a?a"ii a en"iei *or s) &n"elea ) 'ai -ine cos'osul# Sunt o co'unitate de *is)tori care au crescut pri*ind cerul &nstelat i &ntre-:ndu9se ce e acolo sus# Descoperirile N/S/ sunt enerate de pasiune i de curio!itate, nu de pro'isiunea superiorit)"ii 'ilitare# Pic;erin &i dresese lasul i inter*enise din nou, cu *oce 'oale, &n9 cerc:nd s) 'ai destind) pu"in at'osfera &ncordat)F < 0arr8, eu unul sunt con*ins c) do'nul director nu se refer) la re9 crutarea specialitilor N/S/ pentru a construi sateli"i 'ilitari# Disiunea de credin") N/S/ nu tre-uie s) se sc%i'-e# N/S/ &i *a desf)ura acti*itatea ca de o-icei, doar c) ar dispune de fonduri 'ai 'ari i de standarde 'ai ridicate de si uran")# Pic;erin se &ntorsese spre preedinteF < Securitatea este un concept e(tre' de costisitor# $o"i ne d)' cu certitudine sea'a c) -reele de securitate ale a en"iei pro*in din lipsa de fonduri adec*ate# N/S/ tre-uia s) se laude c:t 'ai tare, s) adopte c:t 'ai pu"ine ')suri de securitate i s) derule!e proiecte co'une cu alte ")ri, astfel &nc:t c%eltuielile s) fie suportate de 'ai 'ul"i# 6n sc%i'-, eu propun ca N/S/ s) r)':n) super-a entitate tiin"ific) i non'ilitar) care este acu', dar s) dispun) de un -u et 'ai 'are i s) ai-) ce*a 'ai 'ult) discre"ie# Dai 'ul"i 'e'-ri ai consiliului de securitate &ncu*iin"aser) t)cu"i# Preedintele 1erne8 se ridicase &ncet de pe scaun, pri*indu9l "int) pe Eillia' Pic;erin i, cu si uran"), deran?at de 'odul &n care directorul NRO preluase controlul# < Bill, d)9'i *oie s) te &ntre- un lucruF N/S/ sper) s) a?un ) pe

Darte &n ur')torul deceniu# .e *a !ice co'unitatea ser*iciilor secrete c:nd o 'are parte din -u etul alocat se *a risipi &ntr9o 'isiune c)tre Darte < o 'isiune care nu aduce -eneficii i'ediate pentru securitatea na"ional)= < N/S/ *a putea proceda cu' *a crede de cu*iin")# < Ra%at, &i replicase sec 1erne8# $o"i cei din &nc)pere &i ridicaser) pri*irile# Preedintele 1erne8 se &nfuria foarte rar# < Dac) a' &n*)"at un sin ur lucru ca preedinte, declarase 1erne8, acela e c) direc"ia o dau cei care controlea!) -anii# Gu refu! s) pun -u etul N/S/ &n ':inile celor care nu &'p)rt)esc o-iecti*ele pentru care a9ceast) a en"ie a fost &nfiin"at)# Nici nu9'i pot i'a ina c:t) tiin") pur) s9ar putea de!*olta &n condi"iile &n care militarii ar decide care 'isiuni N/S/ sunt *ia-ile# Preedintele cercetase cu pri*irea &nc)perea, dup) care, &ncet i cu -un) tiin"), &i &ndreptase oc%ii c)tre directorul NROF < Bill, oftase el, nepl)cerea ta le at) de an a?a'entul N/S/ &n pro9 iecte co'une cu a en"ii spa"iale str)ine este dureros de lipsit) de *i!ionaris'# .el pu"in cine a lucrea!) &n 'od constructi* cu ruii i cu c%ine!ii# Pacea pe aceast) planet) nu *a fi f)urit) prin for") 'ilitar)# Ga *a fi enerat) de cei care lucrea!) &mpreun, &n ciuda diferendelor dintre u*ernele ")rilor c)rora apar"in# Dac) ') &ntre-i pe 'ine, 'isiunile 'i(te N/S/ fac 'ult 'ai 'ulte pentru pro'o*area securit)"ii na"ionale dec:t orice satelit spion &n *aloare de 'iliarde de dolari i cu speran"e 'ult 'ai trainice pentru *iitor# Pic;erin si'"ise cu' ':nia &l copleete &n profun!i'e# +.u' &n9 dr)!nete un politician s)9'i *or-easc) pe un ase'enea ton=+ ,dealis'ul lui 1erne8 ar fi dat foarte -ine &ntr9un pension de fete, &ns), &n lu'ea real), aa ce*a ucidea oa'eni# < Bill, inter*enise i Dar?orie $enc%, ca i cu' ar fi sesi!at c) Pic;erin era pe punctul de a e(ploda, ti' c) ai pierdut un copil# Ci 'ai ti' c) aceast) c%estiune ai interpretat9o &ntr9un 'od personal# Din tonul fe'eii, Pic;erin nu au!ise dec:t condescenden"a# < Dar te ro s) &"i a'inteti, continuase ea, c) ad'inistra"ia de la .asa /l-) se lupt) acu' cu o in*a!ie de in*estitori care *or s) desc%id) spa"iul cos'ic sectorului pri*at# Dac) '9ar &ntre-a cine*a, cu toate reelile ei, N/S/ a fost un prieten pe cinste pentru Ser*iciile Secrete# Poate c) ar fi 'ai de ra-) ca!ul ca toat) lu'ea s) o -inecu*:nte!e# O -and) de pietri de pe 'ar inea oselei &l readuse pe Pic;erin cu :ndul &n pre!ent# Se apropia ieirea de pe autostrad)# 0a un 'o'ent dat, Pic;erin trecu pe l:n ) un cada*ru plin de s:n e al unei c)prioare de pe 'ar inea dru'ului# 6l &ncerc) -rusc ne%ot)r:rea dar continu) s) 'ear ) 'ai departe# $re-uia s) a?un ) la o &nt:lnire#

5O De'orialul Fran;lin Delano Roose*elt este unul dintre cele 'ai 'ari 'onu'ente a'ericane# Dispun:nd de un parc, de f:nt:ni arte!iene, de rupuri de statui, de alco*uri i de -a!ine cu ap), 'onu'entul este &'p)r"it &n patru alerii e(terioare, c:te una pentru fiecare 'andat al fostului preedinte a'erican#

0a aproape un ;ilo'etru i ?u')tate de 'onu'ent, un elicopter Aio9 wa Earrior se opri &n !-or, sus, deasupra oraului, cu lu'ina farurilor foarte sc)!ut)# 6ntr9un ora care se l)uda cu nu')rul B,P9urilor i al ru9 p)rilor 'ass9'edia, elicopterele erau la fel de -anale precu' stolurile de p)s)ri 'i ratoare care plecau spre sud# Delta One tia prea -ine c) aerona*a lui n9a*ea cu' s) atra ) aten"ia, c:t) *re'e r)':nea &n afara ra!ei de ac"iune a +do'ului+, insul) de spa"iu aerian prote?at din ?urul .asei /l-e# Oricu', el i ec%ipa sa nu a*eau s) !)-o*easc) prea 'ult prin partea locului# Aiowa se oprise &n aer la o &n)l"i'e de apte!eci de 'etri, &n apropierea 'onu'entului, dar nu e(act deasupra acestuia# Delta One &i *erific) po!i"ia# Pri*i &nspre st:n a, unde Delta $wo 'ane*ra siste'ul de *edere telescopic) de noapte# Diniecranul *ideo pre!enta o i'a ine *er!uie a &ntre ii intr)ri dinspre 'onu'ent# Nona era pustie# /cu' tre-uiau s) atepte# Nu a*ea s) fie o 'isiune discret) de lic%idare# @nii oa'eni nu puteau fi ucii &n 'od discret# G(istau repercusiuni, indiferent de 'etoda folosit)# ,n*esti a"ii# /nc%ete# 6n astfel de ca!uri, cea 'ai -un) acoperire era ! o'otul# G(plo!iile, focul i fu'ul d)deau aparen"a unei declara"ii pu-lice, iar pri'ele :nduri le ate de posi-ilii atentatori se &ndreptau spre teroris'ul str)in# Dai ales c:nd "inta era o oficialitate de pri' ran # Delta One scan) 'onu'entul de dedesu-t prin inter'ediul siste'ului de *edere de noapte# Parcarea i aleea de intrare erau pustii# +6n cur:nd+, &i spuse el# 0oca"ia acestei &nt:lniri pri*ate, dei se afla &n !on) ur-an), era de!olant de pustie la o astfel de or)# Delta One &i &ntoarse pri*irea de la 'iniecran la controalele ar'elor# 6n noaptea asta, ar'a de atac a*ea s) fie siste'ul 1ellfire# 6n esen"), o rac%et) antitanc cu %idare prin laser, 1ellfire dispunea de capacit)"i unice de a9i do-or& "inta# Proiectilul putea lo*i o "int) ilu'inat) cu ra!) laser proiectat) de o-ser*atori de la sol, de alte aerona*e sau c%iar de aerona*a lansatoare# 6n noaptea asta rac%eta a*ea s) fie %idat) autono' prin inter'ediul unui proiector laser 'ontat &n corpul elicopterului# De &ndat) ce proiectorul aerona*ei +picta+ "inta cu un fascicul laser, rac%eta 1ellfire se direc"iona sin ur)# Deoarece rac%eta putea fi tras) din aer sau de pe sol, ac"iunea din acea noapte nu necesita neap)rat pre!en"a unui elicopter# 6n plus, 1ellfire repre!enta o 'arc) popular) &n r:ndul trafican"ilor de ar'e de pe pia"a nea r), aa c) *ina putea fi, f)r) nici o pro-le'), atri-uit) teroritilor# < Sedan, rosti Delta $wo# Delta One se uit) la 'iniecran# O li'u!in) nea r), reu de identificat, se apropia de aleea de intrare, confor' planului# Gra 'i?locul o-inuit de transport pentru 'arile a en"ii u*erna'entale# Pe ')sur) ce se apropia, oferul 'icor) intensitatea lu'inii farurilor# Daina d)du ocol de c:te*a ori, apoi opri l:n ) un p:lc de copaci# Delta One ur')ri ecranul, &n *re'e ce ca'aradul lui 'ut) siste'ul de *edere asupra portierei, oferului# Dup) o clip), c%ipul persoanei se i*i &n ra!a *i!ual)# Delta One trase aer &n piept# < Mint) confir'at), rosti ca'aradul lui# Delta One se uit) din nou la ecran, cu crucea fin) de fi(are a "intei din centru, si'"indu9se ca un lunetist care ur'a s) asasine!e un 'e'-ru al unei fa'ilii re ale# +Mint) confir'at)#+ Delta $wo r)suci spre st:n a co'parti'entul cu ustensile de na*i a"ie i acti*) proiectorul laser# Minti cu ri?)# Capte!eci de 'etri 'ai ?os, un punct lu'inos, in*i!i-il oferului, ap)ru pe acoperiul 'ainii# < Minta fi(at), !ise el# Delta One inspir) ad:nc# $rase#

De su- fu!ela?ul elicopterului se au!i un sf:r:it, ur'at de o d:r) re9 'arca-il de su-"ire de lu'in) care se &ndrepta spre sol# Dup) o secund), 'aina din parcare se f)cu f)r:'e &ntr9o e(plo!ie de fl)c)ri or-itoare# Buc)"i de 'etal contorsionat &ncepur) s) !-oare &n toate p)r"ile# .auciucurile incandescente o luar) ra!na spre p:lcul de copaci# < Disiunea ter'inat), rosti Delta One, plec:nd de?a cu elicopterul din !on)# Sun)9l pe controlor> 0a 'ai pu"in de trei ;ilo'etri dep)rtare, preedintele Nac% 1erne8 se pre )tea de culcare# Ferestrele -lindate ale +reedin"ei+ erau roase de trei centi'etri# 1erne8 nu au!i e(plo!ia#

54 Ba!a aerian) a Pa!ei de .oast) din /tlantic .it8 este situat) &ntr9o por"iune si ur) a .entrului $e%nic i de /d'inistrare /*iatic) Federal) Eillia' H# 1u %es din cadrul /eroportului ,nterna"ional /tlantic .it8# Printre responsa-ilit)"ile .entrului se nu')r) i pa!a apelor /tlanticului de la /s-ur8 Par; p:n) la .ape Da8# Rac%el Se(ton &i re*eni din a"ipeal) c:nd ro"ile a*ionului se ae!ar) cu un scr:net pe pista pustie cui-)rit) &ntre dou) i'ense depo!ite de 'arf)# Surprins) de faptul c) ador'ise, Rac%el se uit) a'e"it) la ceas# 2#1J /#D# , se p)rea c) dor'ise !ile &n ir# Gra &nf)urat) &ntr9o p)tur) care9i "inea cald# Dic%ael $olland toc'ai se tre!ea i el al)turi i &i oferi un !:'-et o-osit# .or;8 *eni cl)tin:ndu9se pe coridor i se str:'-) c:nd &i *)!uF < 0a nai-a, 'ai sunte"i &nc) aici= Gu '9a' tre!it cre!:nd c) noaptea asta a fost un co'ar# Rac%el cunotea sen!a"ia# +D) &ndrept iar spre 'are#+ /*ionul se opri &ntr9un t:r!iu, iar Rac%el i ceilal"i ieir) pe pista pus9 tie# .erul era acoperit de nori, dar -ri!a de coast) era c)ldu")# Fa") de Glles'ere, New Herse8 p)rea situat la tropice# < /ici> se au!i o *oce stri :nd# Rac%el i ceilal"i se &ntoarser) i *)!ur) unul dintre clasicele elicoptere 119OK Dolp%in, *opsite &n rou aprins, ale Pa!ei de .oast) atept:ndu9i &n apropiere# 6ncadrat de pan lica de un al- str)lucitor *opsit) pe coada elicopterului, un pilot co'plet ec%ipat le f)cea se'n# $olland d)du i'presionat din cap &n direc"ia lui Rac%elF < Ceful t)u tie s) aran?e!e -ine lucrurile# +1a-ar n9ai tu c:t de -ine+, &i r)spunse Rac%el &n :nd# .or;8 se uita c%ior:F < De?a= F)r) pau!) de 'as)= Pilotul &i &nt:'pin) i &i a?ut) s) se urce# F)r) s) le cear) nu'ele, le *or-i re*eren"ios i cu 'ulte precau"ii# Pic;erin a*erti!ase pro-a-il Pa!a de .oast) c) aceast) 'isiune a*ea un caracter secret# .u toate astea, &n ciuda discre"iei cerute de Pic;erin , Rac%el &i d)du sea'a c) identit)"ile lor r)')seser) necunoscute doar c:te*a secunde, c)ci pilotul nu reui s)9i ascund) surpri!a c:nd *)!u cele-ra *edet) de tele*i!iune, Dic%ael $olland# Pun:ndu9i centura de si uran") l:n ) $olland, Rac%el si'"i de?a cu' o cuprinde &ncordarea# Dotorul /erospatiale de deasupra capetelor lor se tre!i la *ia"), iar rotoarele late de treispre!ece 'etri ale Dolp%inului pornir) s) se &n*:rteasc) &ntr9o cea") ar intie# Nu'!etul se transfor') &n 'u et, iar elicopterul se ridic) de pe pist) i porni &n ui noapte#

Pilotul se r)suci pe locul lui i !iseF < Di s9a spus c) &'i *e"i spune destina"ia dup) ce ne ridic)' de la sol# $olland &i spuse pilotului coordonatele unei loca"ii aflate l:n ) coast), la circa cinci!eci de ;ilo'etri de po!i"ia lor curent)# +Na*a lui se afl) la dou)spre!ece 'ile &n lar +, &i spuse Rac%el, cu9 prins) de un fior# Pilotul introduse coordonatele &n siste'ul de na*i a"ie, dup) care d)du dru'ul 'ai tare la 'otoare# Glicopterul ":ni spre sud9est# 6n *re'e ce 'alul nisipos al coastei din New Herse8 aluneca su- ei, Rac%el &i &ntoarse pri*irea de la &ntuneci'ea oceanului care se &ntindea &n fa")# .%iar dac) o &n ri?ora profund faptul c) se &ntorcea la ocean, Rac%el &ncerc) s) se cal'e!e spun:ndu9i c) era &nso"it) de un -)r-at pentru care oceanul de*enise prieten pe *ia")# 6n ca-ina &n ust), $olland st)tea &n %esuit l:n ) ea, cu oldurile i u'erii apropiindu9li9se# Nici unul nu &ncerc) s) &i sc%i'-e po!i"iaF < Ctiu c) n9ar tre-ui s) po'enesc de aa ce*a, i!-ucni pe neateptate pilotul, plin de e'o"ie, dar e clar c) du'nea*oastr) sunte"i Dic%ael $olland i eu tre-uie s) ')rturisesc c), &n fine, *9a' ur')rit la tele*i!or toat) noaptea> 6eteoritul4 G a-solut incredi-il> Pro-a-il c) sunte"i uluit> $olland &ncu*iin") r)-d)tor din capF < /' r)'as f)r) rai# < Docu'entarul a fost fantastic> Cti"i, postul de tele*i!iune l9a reluat de nu tiu c:te ori# Nici unul dintre pilo"ii de ser*iciu n9au *rut 'isiunea asta, pentru c) toat) lu'ea *oia s) se uite la tele*i!or, dar eu a' tras paiul scurt# B) *ine s) crede"i= Paiul scurt> Ci iat)9') aici> Dac) -)ie"ii ar ti c) !-or c%iar cu### < /precie' faptul c) ne pilota"i, &l &ntrerupse Rac%el, dar pre!en"a noastr) aici tre-uie s) r)':n) confiden"ial)# Ni'eni nu tre-uie s) tie unde ne afl)'# < .ate oric, do'ni")# Ordinele pe care le9a' pri'it au fost foarte clare# Pilotul e!it), apoi e(presia de pe c%ip i se sc%i'-)F < 1ei, nu cu'*a ne &ndrept)' spre 0oya? $olland d)du f)r) tra ere de ini') din capF < Ba da# < Fir9ar s) fie> e(cla') pilotul# Scu!a"i9')# 6'i cer scu!e, dar a' *)!ut na*a la tele*i!or# .ea cu c%il) ea')n), nu= .iudat aspect pentru -estia aia> N9a' fost niciodat) pe un *as proiectat &n stil SE/$1# Nu 'i9a' i'a inat niciodat) c) na*a dumitale *a fi pri'a> Rac%el &i lu) pri*irea de la pilot, tot 'ai &n ri?orat) de faptul c) se &ndep)rta de ")r'# $olland se &ntoarse spre eaF < Mi9e -ine= Puteai r)':ne la ")r'# Mi9a' spus eu# +/r fi tre-uit s) r)':n la ")r'+, &i !ise Rac%el, tiind prea -ine c) ':ndria n9ar fi l)sat9o s) fac) un ase'enea est# < Nu, 'ul"u'esc# N9a' ni'ic# $olland !:'-iF < O s) fiu cu oc%ii pe tine# < Dersi# Rac%el era surprins) s) constate cu' c)ldura din *ocea lui o f)cea s) se si't) 'ai &n si uran")# < /i *)!ut i tu 0oya la tele*i!or, nu= Ga &ncu*iin")F < Gste o### ''### na*) cu aspect interesant.

$olland i!-ucni &n r:sF < Da# 0a *re'ea ei, a fost un prototip e(tre' de &ndr)!ne", dar pro9 iectarea n9a putut "ine pasul# < Nu9'i i'a ine! de ce, lu'i Rac%el, i'a in:ndu9i -i!arul profil al *asului# < /cu' NB. ') presea!) s) folosesc o na*) 'ai nou)# .e*a### nu tiu, 'ai sclipitor i 'ai atr) )tor# 6nc) un se!on sau dou) i ') *or de9 ter'ina s) ') despart de ea# 7:ndindu9se la aceast) e*entualitate, $olland p)ru de9a dreptul 'e9 lancolic# < Nu "i9ar pl)cea o na*) nou9nou")= < Ctiu eu### a' o 'ul"i'e de a'intiri de la -ordul ei# Rac%el !:'-iF < Gi -ine, aa cu' o-inuia 'a'a 'ea s) spun), 'ai de*re'e sau 'ai t:r!iu cu to"ii tre-uie s) ne desp)r"i' de trecut# $olland se uit) ad:nc &n oc%ii ei pre" de c:te*a clipeF < Da, tiu#

52 < 0a nai-a> rosti oferul de ta(i, uit:ndu9se peste u')r la 7a-rielle# Se pare c) a a*ut loc un accident unde*a, &n fa")# Nu 'ai plec)' nic)ieri# .el pu"in, nu pentru o -ucat) de *re'e# 7a-rielle pri*i pe fereastr) i !)ri lu'inile clipitoare ale *e%iculelor de inter*en"ie ful er:nd &n noapte# Dai 'ul"i poli"iti -locau dru'ul &n fa"), oprind traficul din ?urul Dall9ului# < Pro-a-il c) a fost un accident cu'plit, 'ai !ise oferul, ar)t:nd spre fl)c)rile care se *edeau &n apropiere de FDR De'orial# 7a-rielle se &ncrunt)# +$oc'ai acu' tre-uia s) se &nt:'ple i asta#+ $re-uia s) a?un ) neap)rat la senatorul Se(ton cu *etile despre PODS i despre eolo ul canadian# Se &ntre-) dac) 'inciunile celor de la N/S/ le ate de 'odul de descoperire a 'eteoritului a*eau s) pro*oace un scandal suficient de 'are ca s) relanse!e ca'pania electoral) a senatorului# +Poate c) 'ultor politicieni nu le9ar fi suficient+, se :ndi ea, dar aici era *or-a de Sed ewic; Se(ton, un o' care &i construise o ca'panie electoral) pun:nd accent pe reelile altora# 7a-rielle nu se si'"ea &ntotdeauna ':ndr) de a-ilitatea senatorului de a pune un accent ne ati* i de a profita de %inioanele oponen"ilor politici, dar 'etoda era eficient)# Priceperea lui Se(ton &n lansarea !*onurilor i &n 'anifest)ri de indi nare putea transfor'a aceast) sc)pare a unui departa'ent N/S/ &ntr9o c%estiune de 'oralitate care putea infecta &ntrea a a en"ie spa"ial) i, prin asociere, &ntrea a ad'inistra"ie pre!iden"ial)# Dincolo de fereastr), fl)c)rile din !ona FDR De'orial p)reau s) creasc) &n intensitate# .:"i*a copaci din apropiere luaser) foc, iar ca'ioanele de po'pieri &i do-orau# Coferul de ta(i desc%ise radioul i &ncepu s) caute pe di*erse frec*en"e# Oft:nd, 7a-rielle &i &nc%ise oc%ii i se l)s) prad) epui!)rii care o &n9 cerca# .:nd *enise pentru pri'a dat) la Eas%in ton, *isase s) lucre!e &n politic) pentru totdeauna, cine tie, poate, &ntr9o !i c%iar la .asa /l-)# Pe 'o'ent &ns), a*ea senti'entul c) &n %i"ise la politic) s)9i a?un ) pentru o *ia") &ntrea ) < duelul cu Dar?orie $enc%, po!ele o-scene cu ea i cu senatorul, toate 'inciunile celor de la N/S/### @n corespondent de pres) anun"a pe un post de radio ce*a despre

o -o'-) i despre un posi-il act terorist# +$re-uia s) plec din oraul )sta+ &i !ise 7a-rielle, pentru pri'a dat) de c:nd sosise &n capital)#

55 .ontrolorul era rareori &ncercat de re'uc)ri, dar !iua care se ter'i9 nase fusese e(tre' de &nc)rcat) i acu' &i cerea plata# Ni'ic nu se desf)urase confor' atept)rilor < descoperirea tra ic) a pu"ului de inser"ie din %ea"), dificultatea de a p)stra secret) acea infor'a"ie, iar acu' lista din ce &n ce 'ai lun ) de *icti'e# +Ni'eni nu tre-uia s) 'oar)### cu e(cep"ia canadianului#+ .a o ironie, partea te%nic), cea 'ai dificil) a planului, se do*edise cea 'ai pu"in pro-le'atic)# .o'pletat) cu luni de !ile &nainte, inser"ia reuise f)r) nici o pro-le')# Odat) ce ano'alia fusese inserat), nu r)')sese dec:t ateptarea lans)rii satelitului PODS# /cesta era destinat scan)rii unor sec"iuni enor'e ale .ercului /rctic, iar 'ai de*re'e sau 'ai t:r!iu aplica"ia software de detectare a ano'aliilor de la -ord ar fi detectat 'eteoritul i i9ar fi oferit a en"iei o descoperire 'a?or)# Nu'ai c) -leste'ata de aplica"ie software nu func"ionase# /fl:nd c) aplica"ia euase, cu anse nule de a fi &nlocuit) p:n) la ale eri, controlorul &i d)duse rapid sea'a c) &ntre ul plan era pus &n pericol# F)r) PODS, 'eteoritul a*ea s) r)':n) nedetectat# .ontrolorul tre-uia s) )seasc) o cale de a alerta pe cine*a din N/S/ despre e(isten"a 'eteoritului# Solu"ia presupunea aran?area unei trans'isii radio de ur en") din partea unui eolo canadian aflat &n *ecin)tatea inser"iei# Din 'oti*e e*idente, eolo ul tre-uise eli'inat i'ediat, iar 'oartea lui tre-uia s) par) accidentala# /runcarea unui eolo ne*ino*at din elicopter &nse'nase doar &nceputul# /cu' lucrurile e*oluau cu repe!iciune# Eailee Din , Nora% Dan or# Dou) cada*re# /sasinatul &ndr)!ne" care toc'ai a*usese loc la FDR De'orial# 6n cur:nd, pe list) a*eau s) se adau e i Rac%el Se(ton, Dic%ael $olland i doctorul Darlinson# +Nu e(ist) alt) cale, &i !ise controlorul, lupt:ndu9se cu re'uc)rile tot 'ai 'ari# Sunt 'ult prea 'ulte &n ?oc#+

100 Glicopterul Pa!ei de .oast) !-ura la o 'ie de 'etri altitudine i 'ai a*ea trei ;ilo'etri de parcurs p:n) la "int), c:nd Dic%ael $olland stri ) spre pilotF < Dispune"i de siste' de *edere pe ti'p de noapte Ni %tSi %t la -ordul c%estiei )steia= Pilotul &ncu*iin"aF < Sunte' unitate de sal*are# $olland se ateptase ')car la at:ta# Siste'ul Ni %tSi %t fusese reali!at de co'pania Ra8t%eon pentru luare de i'a ini 'arine pe ti'p de noapte i era capa-il s) locali!e!e supra*ie"uitorii naufra iilor &n -e!n)# .)ldura e'anat) de capul unui &not)tor ap)rea ca un punct rou pe o 'are de ne ru# < Da"i9i dru'ul, *) ro , &i ceru $olland#

Pilotul p)ru nedu'eritF < De la &n)l"i'ea asta nu se *ede ni'ic, doar dac) nu arde o platfor') petrolier)# < Du'nea*oastr) da"i9i dru'ul> insist) $olland# Pilotul se uit) ciudat la $olland, apoi 'ane*r) nite -utoane, co'and:nd lentilelor ter'ice de su- elicopter s) inspecte!e o lun i'e de cinci ;ilo'etri de ocean &n fa"a lor# Pe -ordul de l:n ) pilot se aprinse un ecran 0.D# ,'a inea se cristali!) treptat# < Sfinte Sisoe> Glicopterul se cl)tin) c:te*a clipe c:nd pilotul tres)ri de surpri!), apoi &i re*eni# Rac%el i .or;8 se aplecar) &n fa") i se uitar) la i'a ine la fel de surprini# Fundalul ne ru al oceanului era ilu'inat de o spiral) enor'), de un rou care pulsa# Rac%el se &ntoarse ocat) spre $ollandF < Pare a fi un ciclon# < .%iar asta e, o apro-) $olland# @n ciclon de curen"i cal!i# .u l)"i9 'e de circa opt sute de 'etri# Pilotul c%icoti de ui'ireF < Da, 'are 'ai e> Bede' aa ce*a din c:nd &n c:nd, dar despre asta n9a' au!it p:n) acu'# < / ieit la suprafa") s)pt)':na trecut), &i e(plic) $olland# Pro-a-il c) nu *a 'ai dura dec:t c:te*a !ile# < .e &l pro*oac)= se interes) Rac%el, &nc) perple() la *ederea unui ciclon uria de ap) &n 'i?locul oceanului# < @n do' de 'a '), r)spunse pilotul# Rac%el se uit) la $olland cu o pri*ire &n ri?orat)F < @n *ulcan= < Nu, &i e(plic) $olland# Nu sunt *ulcani acti*i pe .oasta de Gst, &ns) din c:nd &n c:nd apar -u!unare de 'a ') care sap) su- platfor'a 'arin) i enerea!) !one fier-in"i# Nona fier-inte enerea!) la r:ndul ei un radient in*ers de te'peratur) < ap) fier-inte la fund i ap) 'ai rece la suprafa")# De aici re!ult) aceti curen"i i antici &n for') de spiral)# 0i se spune 'e afisur)# Se rotesc c:te*a s)pt)':ni, apoi se disipea!)# Pilotul pri*i spirala puls:nd) de pe ecranul 0.DF < Se pare c) )sta este &nc) destul de puternic# Pilotul f)cu o pau!) i c)ut) coordonatele na*ei lui $olland, apoi pri*i peste u')r, surprinsF < Do'nule $olland, se pare c) *9a"i parcat *asul c%iar &n 'i?locul *:rte?ului# $olland &ncu*iin")F < .uren"ii sunt 'ai liniti"i &n apropiere de oc%iul *:rte?ului# Opt9 spre!ece noduri# .a o ancorare &ntr9un r:u cu ape repe!i# /ncora noastr) a fost supus) la presiuni serioase s)pt)':na asta# < ,suse, !ise pilotul# @n curent de optspre!ece noduri= / nu se c)dea peste -ord> ,!-ucni &n r:s# Rac%el nu &i "inu isonulF < Di;e, nu 'i9ai spus ni'ic despre 'e afisura asta, despre do'ul de 'a ') sau despre curen"i fier-in"i# $olland &i puse ':na pe enunc%iul ei, &ncerc:nd s) o liniteasc)# < Nu este nici un pericol, crede9')> Rac%el se str:'-)F < /adar docu'entarul pe care &l fil'ai aici se referea la feno'enul )sta de do' 'a 'atic=

< Se referea la 'e afisura i la ,phyma mo#arran. < .orect# /i 'ai spus asta ce*a 'ai de*re'e# $olland &i !:'-i sfiosF < ,phyma mo##aran iu-ete apa cald), iar acu' toate 'icroor anis'ele de pe o ra!) de o sut) i cinci!eci de ;ilo'etri se adun) &n -a!inul )sta de ocean &nc)l!it# < Dr) u"# Rac%el d)du nelinitit) din capF < Ci ro u9te fru'os s)9'i spui, ce 'ai e i ,phyma mo#aran? .el 'ai ur:t pete din ocean# < G(racuda= $olland r:seF < Darele rec%in9ciocan# Rac%el &n"epeni l:n : elF < 6n ?urul na*ei tale roiesc rechini-ciocan? $olland &i f)cu cu oc%iulF < Stai linitit), nu sunt periculoi# < N9ai spune asta dec:t dac) ar fi periculoi# $olland c%icotiF < .red c) ai dreptate# Se aplec) *esel spre pilotF < 1ei, c:t) *re'e a trecut de c:nd a"i sal*at pe cine*a de un atac al rec%inilor9ciocan= Pilotul ridic) din u'eriF < D)i s) fie> De !eci de ani n9a' sal*at pe ni'eni de aa ce*a# $olland se &ntoarse spre Rac%elF < Be!i= $e 'eci de ani. N9ai de ce s)9"i faci ri?i# < .%iar luna trecut), ad)u ) pilotul, a' a*ut parte de un atac &n care un idiot de scafandru a'ator se &'prietenea### < Sta"i aa> s)ri Rac%el# /"i spus c) n9a"i sal*at pe ni'eni de 'eci de ani4 < Dda, replic) pilotul# -u am sal at pe ni'eni# De o-icei, a?un e' prea t:r!iu# $ic)loii )tia ucid &ntr9o clip)#

101 Din aer, silueta na*ei 0oya se i*ea la ori!ont# .%iar i la o distan") de peste apte sute de 'etri, $olland putea deslui lu'inile str)lucitoare de punte pe care Ua*ia le l)sase, cu &n"elepciune, aprinse# B)!:nd acele lu'ini, se si'"ea ca un c)l)tor o-osit care a?un ea, &n sf:rit, acas)# < Parc) spuneai c) la -ord e o sin ur) persoan), &i !ise Rac%el, sur9 prins) s) *ad) toate acele lu'ini# < $u nu lai o lu'in) aprins) c:nd r)':i sin ur) acas)= < O sin ur) lu'in)# Nu toat) casa# $olland !:'-i# .%iar dac) p)rea pus) pe lu'e, Rac%el l)sa clar s) se *ad) e(tre'a ei &n ri?orare pentru faptul c) se )sea acolo# $olland *ru s)9i pun) un -ra" &n ?urul ei pentru a o liniti, dar era aproape si ur c) n9o *a a?uta prea 'ult# < 0u'inile sunt aprinse din 'oti*e de securitate# ,ndic) acti*itate pe *as# .or;8 c%icotiF < $e te'i de pira"i, Di;e= < Nu# Pericolul cel 'ai 'are aici este dat de idio"ii care nu tiu s) citeasc) un radar# .ea 'ai -un) ap)rare &'potri*a a-orda?ului este s) te

asi uri ca te *ede toata lu'ea# .or;8 &i 'i?i oc%ii &nspre na*a sclipitoare# < $e ede? /rat) ca un transatlantic pre )tit de carna*al &n noaptea de /nul Nou# G clar c) NB. pl)tete factura de electricitate# Glicopterul Pa!ei de .oast) &ncetini apropiindu9se de i'ensa na*) lu'inat)# Pilotul &ncepu 'ane*rele de ateri!are pe %alipad9ul din pupa# .%iar dac) se )sea &nc) &n aer, $olland putea au!i de?a ! o'otele curentului tur-at care tr) ea de lan"urile *asului# /ncorat) de pro*a, 7o8a st)tea cu fa"a spre curentul care tr) ea de ancora 'asi*) ca o -estie &n lan"uri# < .%iar c) e o fru'use"e, !ise pilotul, r:!:nd# $olland si'"i sarcas'ul din *ocea lui# 0oya era o na*) &n ro!itor de ur:t)# +@r:t) ca un dos+, cu' o poreclise un critic de tele*i!iune# @na dintre cele doar aptespre!ece na*e SE/$1 construite *reodat), 0oya n9a*ea nici un ele'ent care s) o fac) atr) )toare# Basul era, &n esen"), o platfor') ori!ontal) 'asi*) care plutea la !ece 'etri deasupra oceanului pe patru piloni i'eni ataa"i unor pontoane# De la distan"), na*a ar)ta ca o platfor') de fora? 'arin cu carena co-or:t)# De aproape, p)rea doar o -ar?) pe catali e# .a-inele ec%ipa?ului, la-oratoarele de cercet)ri i puntea de na*i a"ie erau )!duite de o serie de structuri stratificate aflate sus pe na*), fapt care crea i'presia unei i'ense t)*i pentru ceti de cafea care spri?inea un a'estec %aotic de cl)diri 'ultieta?ate# 6n ciuda aspectului pu"in pl)cut, for'a na*ei o f)cea s) deplase!e se'nificati* 'ai pu"in) ap) dec:t alte na*e, ceea ce &i conferea o sta-ilitate crescut)# Platfor'a suspendat) per'itea fil'area uoar), 'unca 'ai facil) &n la-oratoare i 'ai pu"in) 'i!erie de cur)"at din pricina r)ului de 'are al oa'enilor de tiin")# .%iar dac) NB. e(ercitase presiuni ca $olland s) &i per'it) postului de tele*i!iune s) cu'pere o na*) 'ai 'odern), acesta refu!ase cu o-stina"ie# 6n 'od si ur e(istau *ase 'ai noi i c%iar 'ai sta-ile, &ns) 0oya era casa lui de peste !ece ani < casa prin care &i )sise calea de a re*eni la *ia") dup) 'oartea .eliei# 6n unele nop"i, &i 'ai au!ea &nc) *ocea &n uieratul *:ntului pe punte# Doar c:nd fanto'ele a*eau s) dispar), $olland a*ea s) ia &n considera"ie propunerea de ac%i!i"ionare a unei na*e noi# /cel 'o'ent nu sosise &nc)# Odat) cu ateri!area pe platfor'a din pupa na*ei, Rac%el se si'"i 'ai uurat), dar doar &n parte# Bestea -un) era aceea c) nu 'ai !-ura deasupra oceanului# Bestea proast) era c) st)tea pe ap)# @rc:ndu9se pe punte, se lupt) cu sen!a"ia de tre'ur)tur) din picioare# Odat) a?uns) sus, pri*i &n ?ur# Puntea era surprin!)tor de &n %esuit), 'ai ales cu elicopterul la -ord# 6ndrept:ndu9i pri*irea spre pro*a, Rac%el !)ri construc"ia st:n ace i eta?at) repre!ent:nd partea central) a na*ei# $olland st)tea aproape de ea# < Ctiu, !ise el cu *oce tare ca s) acopere sunetele scoase de curentul de ap) de dedesu-t# Pare 'ai 'are la tele*i!or# Rac%el d)du din capF < Ci 'ai sta-il)# < G una dintre cele 'ai si ure na*e de pe 'are# 6"i arante!# $olland &i ae!) o ':n) pe u')rul ei i o conduse de9a lun ul pun"ii# .)ldura ':inii lui reui s) o cal'e!e pe Rac%el 'ai 'ult dec:t oricare *or-) pe care ar fi putut9o rosti el# Ci totui, pri*ind &napoi spre pupa, *ederea *:rte?ului a itat de ap) din spatele lor &i pro*oc) fiori#

+$oc'ai st)' pe o 'e afisur) de 'a ')+, &i spuse ea# @nde*a, &n partea din fa") a pun"ii dorsale a na*ei, Rac%el !)ri su-9 'ersi-il $riton de o sin ur) persoan) at:rn:nd de un *inci uria# Bote!at dup) !eul rec al ')rii, $riton9ul ar)ta co'plet diferit de 'odelul anterior, /l*in# Su-'ersi-ilul dispunea de un do' se'isferic din acrilat &n partea din fa"), construc"ie care f)cea su-'ersi-ilul s) se'ene 'ai de ra-) cu un *as uria pentru peti# Pu"ine lucruri o &n ro!eau 'ai tare pe Rac%el dec:t scufundarea la trei!eci de 'etri &n apele oceanului &ntr9o carcas) &n care sin ura perdea de separa"ie dintre fa"a ei i ap) era constituit) dintr9un ea' de 'aterial plastic# Desi ur, confor' celor spuse de $olland, sin ura nepl)cere a unei c)l)torii cu $riton9ul era dat) de pri'a parte a ac"iunii < co-or:rea &nceat) prin trapa din 0oya i at:rnarea ca un pendul la !ece 'etri deasupra ')rii# < Pro-a-il c) Ua*ia e &n %idrola-, !ise $olland, continu:ndu9i dep9 lasarea pe punte# Pe aici> Rac%el i .or;8 se luar) dup) $olland# Pilotul de la Pa!a de .oast) ra'ase &n elicopterul lui, cu instruc"iuni stricte s) nu se foloseasc) de co'unica"iile radio# < @ita"i9*) la asta, !ise $olland, oprindu9se &n dreptul -alustradei drepte a *asului# G!it:nd, Rac%el se apropie de -alustrad)# Se )seau unde*a foarte sus# /pa se afla la cel pu"in !ece 'etri su- eiI cu toate astea c)ldura e'anat) a?un ea p:n) sus# < $e'peratura e aceea a unei -)i fier-in"i, &i e(plic) $olland, &ncer9 c:nd s) acopere ! o'otele *:rte?ului# Se &ntinse c)tre o cutie cu 'ai 'ulte co'utatoare fi(at) pe -alustrad)# < ,a pri*i"i, 'ai !ise el i ap)s) pe un co'utator# @n arc lat de lu'in) se aprinse &n apa din spatele na*ei, ilu'in:nd9 o de dedesu-t, ca o piscin) noaptea# Rac%el i .or;8 r)')seser) cu ura c)scat)# /pa din ?urul *asului era plin) de !eci de u'-re fanto'atice# 0a doar c:"i*a 'etri su- suprafa"a ilu'inat), ar'ate &ntre i de for'e &ntunecate i !*elte &notau &n paralel &'potri*a curentului# Boturile lor inconfunda-ile &n for') de ciocan se 'icau &n sus i &n ?os, ca i cu' ar fi 'en"inut un soi de rit' &nn)scut# < Du'ne!eule, Di;e, &n )i') .or;8# .e ') -ucur c) ai *rut s) ne ar)"i aa ce*a> Rac%el &ncre'eni# Bru s) se dea &napoi, dar constat) c) nu se putea 'ica# Gra acaparat) de pri*elitea &nfior)toare# < Sunt incredi-ili, nu= !ise $olland# D:na lui se odi%nea din nou pe u')rul ei, &ntr9un est de linitire# < Pot s) caute locurile cu ap) cald) s)pt)':ni &n ir# $ipii )tia au cele 'ai fine nasuri din &ntre ul ocean, datorit) lo-ilor olfacti*i telencefalici ')ri"i# /dul'ec) s:n ele de la peste un ;ilo'etru distan")# .or;8 p)rea scepticF < 0o-i olfacti*i telencefalici ')ri"i= < Nu ') cre!i= $olland &ncepu s) caute ce*a &ntr9un dulap de alu'iniu aflat l:n ) locul &n care st)teau# Dup) c:te*a clipe, scoase de acolo un pete e 'ort# < O s)9"i de'onstre!> 0u) un cu"it din dulap i t)ie petele &n c:te*a locuri# /cesta &ncepu s) lase s:n e# < ,suse, Di;e, i!-ucni .or;8# G de! ust)tor> $olland arunc) petele &ns:n erat peste -ord# 6n clipa &n care

petele atinse apa, ase sau apte rec%ini se n)pustir) &ntr9un salt feroce, cu perec%ile lor de col"i ar intii repe!indu9se ne-unete s) sf:ie prada# Petele disp)ru &ntr9o frac"iune de secund)# Oripilat), Rac%el se &ntoarse i se %ol-) la $olland, care "inea de?a &n ':n) alt pete# De acelai fel i de aceeai ')ri'e# < De aceasta dat), f)r) s:n e, !ise $olland# /runc) petele f)r) a9l t)ia# Petele a?unse &n ap), dar nu se petrecu ni'ic# Rec%inii p)rur) s) nu o-ser*e# Do'eala fu luat) de curentul de ap), f)r) s) atra ) &n nici un fel aten"ia asupra ei# < /tac) numai pe -a!a 'irosului, e(plic) $olland, lu:ndu9i din dreptul -alustradei# De fapt, se poate &nota &n 'i?locul lor &n perfect) si uran"), dar tre-uie s) nu e(iste r)ni desc%ise# .or;8 ar)t) &nspre copcile din o-ra!ul lui# $olland se &ncrunt)F < .orect# $u nu intri &n discu"ie#

102 $a(iul lui 7a-rielle &n"epenise locului# /tept:nd &n apropiere FDR De'orial, 7a-rielle pri*i &nspre *e%iculele de inter*en"ie din dep)rtare i a*u sen!a"ia c) o cea") real) se aa!) peste ora# Buletinele radio spuneau acu' c) &n 'aina care s)rise &n aer era posi-il s) se fi aflat o &nalt) oficialitate u*erna'ental)# 7a-rielle scoase telefonul celular i for') nu')rul senatorului# Pro9 -a-il c) Se(ton &ncepuse de?a s) se &ntre-e ce era cu ea de a*ea ne*oie de at:ta ti'p pentru a &ndeplini trea-a# 0inia era ocupat)# 7a-rielle pri*i spre ceasul de 'arcat al ta(iului i se str:'-)# .:te*a dintre celelalte 'aini &n"epenite &n trafic &ncepeau s) fac) st:n a9&'pre?ur ca s) caute rute ocolitoare# Coferul se uit) la ea peste u')rF < Bre"i s) atepta"i= Sunt -)nu"ii du'nea*oastr)> 7a-rielle !)ri i alte 'aini de inter*en"ie care se apropiau# < Nu# 1aide"i s) &ntoarce'> Coferul 'or')i ce*a apro-ator i &ncepu 'ane*rele de &ntoarcere a ta(iului# 6n *re'e ce 'aina se urc) !druncin:ndu9se peste 'ar inea o9 selei, 7a-rielle &ncerc) din nou s)9l sune pe Se(ton# 0inia continua s) fie ocupat)# .:te*a 'inute 'ai t:r!iu, dup) ce oferul f)cu o cur-) a'pl), ta(iul parcur ea .# Street, 7a-rielle !)ri i*indu9se &n fa") cl)direa de -irouri P%ilip /# 1art# ,nten"ionase s) 'ear ) drept la aparta'entul senatorului, dar odat) ce -iroul ei se )sea at:t de aproape### < $ra e pe dreapta, rosti ea precipitat# .%iar acolo# Dul"u'esc# 6i f)cu oferului se'n unde s) opreasc)# /cesta se confor')# 7a-rielle pl)ti cursa i &i d)du un -aci de !ece dolari# < Po"i atepta !ece 'inute= &l &ntre-) ea pe ofer# /cesta se uit) la -ani, apoi &i pri*i ceasulF < Dar nici un 'inut 'ai 'ult# 7a-rielle se &ndep)rt) &n fu )# +O s) ') &ntorc &n cinci#+ .oridoarele pustii din 'ar'ur) ale cl)dirii Senatului p)reau de9a dreptul fanto'atice la acea or)# 7a-rielle se r)-i printre coloanele de statui austere care str)?uiau intrarea de la eta?ul trei# Duc%ii &ncepeau s) o doar) din cau!a efortului# Oc%ii de piatr) statuilor p)reau s) o

ur')reasc) precu' nite santinele t)cute# 7a-rielle a?unse la ua -iroului senatorial de cinci ca'ere a lui Se(9 ton i &i folosi cartela de acces ca s) intre# Secretariatul de la intrare era sla- ilu'inat# $rec:nd prin %ol, 7a-rielle parcurse un 'ic coridor c)tre -iroul personal# ,ntr), aprinse l)'pile fluorescente i se &ndrept) direct spre fiierele cu docu'ente# 7a-rielle "inea acolo un &ntre dosar le at de -u etarea Siste'ului N/S/ de O-ser*are a P)':ntului, inclu!:nd infor'a"ii detaliate despre PODS# Se(ton a*ea s) cear), cu si uran"), c:t 'ai 'ulte date despre PODS de &ndat) ce ea a*ea s)9i po*esteasc) despre 1arper# +N/S/ a 'in"it &n le )tur) cu PODS#+ 6n *re'e ce frun!)rea dosarele, sun) telefonul ei celular# < Do'nule senator= &ntre-) ea f)r) s) 'ai *erifice# < Nu, 7a-s# Yolanda# Bocea prietenei ei p)rea neo-inuit de &ncordat)F < Dai eti la N/S/= < Nu# /cu' sunt la -irou# < /i descoperit ce*a despre N/S/= +1a-ar n9ai tu#+ 7a-rielle tia c) nu9i putea po*esti ni'ic Yolandei p:n) c:nd nu discuta cu Se(tonI senatorul a*ea idei aparte le ate de 'odurile de 'anipulare a unei astfel de infor'a"ii# < 6"i po*estesc dup) ce discut cu Se(ton# .%iar acu' plec spre el# Yolanda r)'ase t)cut) c:te*a clipeF < 7a-s, 'ai "ii 'inte c%estiile alea pe care 'i le spuneai despre ca'pania de finan"are a lui Se(ton i despre SFF= < Mi9a' e(plicat c) '9a' &nelat i### < $oc'ai a' aflat c) doi dintre reporterii notri care se ocup) de industria aerospa"ial) au lucrat la un articol pe aceeai te')# 7a-rielle fu surprins) de *esteF < Ci asta ce &nsea'n)= < 1a-ar n9a'# Dar tipii )tia sunt -uni i par destul de con*ini c) Se(ton ia -ani ne ri de la Funda"ie# Di9a' !is c) tre-uie s) te sun# Ctiu c) 'ai de*re'e "i9a' spus c) ideea e ne-uneasc)# Dar?orie $enc% &n c%ip de surs) de infor'a"ii p)rea destul de parti!an), dar an a?a"ii )tia ai notri### Ctiu i eu, poate c) *rei s) discu"i cu ei &nainte de a te *edea cu senatorul# < Dac) ei sunt at:t de con*ini, de ce n9a ap)rut ni'ic &n pres)= 7a-rielle p)rea 'ai defensi*) dec:t ar fi *rut eaF < Nu dispun de do*e!i solide# Se pare c) senatorul se pricepe s) &i tear ) ur'ele# +0a fel ca 'a?oritatea politicienilor#+ < N9ai s) )seti ni'ic aici, Yolanda# Mi9a' spus c) senatorul a recunoscut c) pri'ete dona"ii de la SFF, dar toate su'ele de -ani sunt su- plafon# < Ctiu c) asta "i9a spus el, 7a-s, iar eu nu pretind c) tiu care este ade*)rul &n toat) po*estea asta# D9a' si'"it doar o-li at) s) te sun pentru c) "i9a' spus s) nu ai &ncredere &n Dar?orie $enc%, iar acu' aflu c) al)ii, &n afara lui $enc%, cred c) senatorul e ':n?it# /sta9i tot# < .ine sunt reporterii )ia= 7a-rielle si'"ea cu' un *al neateptat de ':nie o cuprinde acu'# < Nu9"i pot da nu'e# 6"i pot aran?a o &nt:lnire# Sunt tipi inteli en"i# 6n"ele foarte -ine le ea de finan"are a ca'paniilor### Yolanda e!it)F < Ctii, tipii )tia cred c%iar c) Se(ton are pro-le'e cu -anii < e c%iar falit# 6n t)cerea din -irou, 7a-rielle au!ea ecoul acu!a"iilor lui $enc%#

+Dup) ce a 'urit Aat%erine, senatorul a c%eltuit cea 'ai 'are parte a 'otenirii pe in*esti"ii proaste, confort personal i cu'p)rarea a ceea ce p)rea o *ictorie conforta-il) &n ale erile pri'are# /cu' ase luni, candidatul du'itale era falit#+ < Oa'enilor notri le9ar pl)cea s) discute cu tine, !ise Yolanda# +Pun pariu c) aa e+, :ndi 7a-rielle# < $e sun eu &napoi> < Pari ofticat)# < Niciodat) pe tine, Yolanda# Niciodat) pe tine# Dul"u'esc> 7a-rielle &nc%ise# /"ipit pe un scaun &n fa"a uii aparta'entului lui Se(ton, un pa!nic se detept) la au!ul soneriei de la telefonul s)u celular# Ridic:ndu9se drept pe scaun, o'ul se frec) la oc%i i scoase telefonul din -u!unarul de la piept# < Da= < Owen, aici e 7a-rielle# Pa!nicul lui Se(ton &i recunoscu *ocea# < O%, -un)# < $re-uie s) *or-esc cu senatorul# Brei s) -a"i &n u) &n locul 'eu= $elefonul lui sun) ocupat# < G ca' t:r!iu# < Sunt si ur) c) e trea!# 7a-rielle p)rea ner)-d)toareF < G o ur en")# < .lta? < /ceeai# $u d)9'i9l la telefon, Owen> .%iar tre-uie s)9l &ntrece*a# Pa!nicul oft) i se ridic) &n picioareF < Bine, -ine# O s) -at &n u)# Se &ntinse spre ua aparta'entului# < Dar o fac doar pentru c) el s9a -ucurat c) *9a' dat dru'ul &nain9 te# G!it:nd, o'ul &ntinse ':na s) -at)# < .e9ai spus= Pu'nul pa!nicului se opri &n aerF < /' spus c) senatorul s9a -ucurat c) *9a' dat dru'ul 'ai de*re9 'e# /"i a*ut dreptate# N9a fost nici un fel de pro-le')# < $u i senatorul a)i discutat pe te'a asta= 7a-rielle p)rea surprins)F < Dda# Ci ce9i cu asta= < Ni'ic, doar c) nu credea'### < De fapt, a fost ca' ciudat# Senatorul a a*ut ne*oie de c:te*a se9 cunde ca s)9i a'inteasc) de faptul c) a"i fost &n)untru# .red c) -)ie"ii au dat pe :t 'ai 'ulte pa%are# < .:nd a"i discutat, Owen= < ,'ediat ce a"i plecat# S9a &nt:'plat ce*a= .:te*a clipe de t)cere# < Nu### nu# /scult), dac) ') :ndesc 'ai -ine, %ai s) nu9l deran?)' pe senator &n clipa asta# O s) continui s) sun la telefon, iar dac) n9a' noroc, o s) re*in i atunci o s) te ro iar)i s) -a"i &n u)# Pa!nicul &i d)du oc%ii peste capF < .u' spune"i, do'nioar) /s%e# < Dul"u'esc, Owen# Scu!e c) te9a' deran?at> < Nici o pro-le')#

Pa!nicul &nc%ise, se ae!) &napoi pe scaun i a"ipi la loc# Sin ur) &n -iroul ei, 7a-rielle r)'ase ne'icat) c:te*a secunde &nainte de a pune telefonul &n furc)# +Se(ton tie c) a' fost &n aparta'entul lui### i nu 'i9a spus ni'ic=+ .iud)"eniile din noaptea asta de*eneau tot 'ai 'ari# 7a-rielle s)rise i'ediat la apelul senatorului, &n *re'e ce se afla la postul de tele*i!iune /B.# Senatorul o uluise cu recunoaterea necondi"ionat) a faptului c) se &nt:lnea cu fir'e aerospa"iale i c) accepta -ani din partea lor# Sinceritatea lui o con*insese 7a-rielle# .%iar o ruinase# .onfesiunea lui p)rea acu' 'ult 'ai pu"in no-il) ca &nainte# +D)run"iuri, !isese Se(ton# Ni'ic ile al#+ Brusc, toate -)nuielile *a i ale lui 7a-rielle le ate de senatorul Se(9 ton p)reau s) re*in) la suprafa")# /far), se au!ea cla(onul ta(iului#

10J .o'anda na*ei se f)cea dintr9o &nc)pere din ple(i las, &n for') de cu-, situat 'ai sus cu dou) eta?e fa") de puntea principal)# De acolo, Rac%el a*ea o *edere panora'ic) a ')rii care o &ncon?ura din toate p)r"ile, o pri*elite pe care a*u cura?ul s) o ad'ire o sin ur) dat) &nainte de a se &ntoarce la c%estiunea care o preocupa# Dup) ce &i tri'isese pe $olland i pe .or;8 s) o )seasc) pe Ua*ia, Rac%el se pre )tise s)9l contacte!e pe Pic;erin # 6i pro'isese directorului c) &l *a suna dup) ce *a a?un e la destina"ie i acu' era ner)-d)toare s) afle ce &i spusese $enc% &n cadrul &nt:lnirii# Siste'ul S1,N.OD 2 100 al na*ei repre!enta o platfor') di ital) de co'unica"ii cu care Rac%el era destul de fa'iliari!at)# Ctia c) orice con9 *or-ire prin acest siste' era si ur), c:t) *re'e era 'en"inut) su- un anu'it pra de ti'p# /cu', dup) ce for'ase nu')rul lui Pic;erin , Rac%el atepta, "in:nd str:ns la urec%e receptorul# Se atepta ca Pic;erin s) &i r)spund) la pri'ul apel# 6ns) telefonul suna &n continuare# Case apeluri# Capte# Opt### Rac%el &i furi) pri*irea spre oceanul &ntunecat# Faptul c) nu reuea s) dea de director o nelinitea i 'ai 'ult dec:t apele ')rii# Nou)# Nece# +Ridic) odat) receptorul>+ 6ncepu s) se pli'-e pe loc, ner*oas)# .e nai-a se &nt:'pla= Pic;erin &i purta per'anent telefonul cu el i &i ceruse &n 'od e(pres s) &l sune# 6nc%ise dup) cincispre!ece apeluri la care el nu &i r)spunse# .u o &n ri?orare, ridic) telefonul i for') din nou nu')rul# Patru apeluri# .inci# +@nde nai-a e=+ 6ntr9un t:r!iu, cone(iunea p)ru s) se sta-ileasc)# Rac%el si'"i un fior de uurare, dar nu'ai pentru c:te*a frac"iuni de secund)# De la cap)tul cel)lalt al liniei nu9i r)spunse ni'eni# Doar t)cerea# < /lo, !ise ea# Do'nule director= $rei clinc%ete rapi!i# < /lo= &ntre-) ea din nou# Pe linie i!-ucnir) un *al de p:r:ituri, care e(plodar) &n urec%ea lui Rac%el# 6ndep)rt) receptorul de urec%ea afectat)# N o'otele &ncetar) -rusc# /cu' se au!eau o serie de tonuri oscilante rapide care pulsau la inter*ale de ?u')tate de secund)# .onfu!ia l)s) iute loc &n"ele erii i

apoi fricii# < Ra%at> R)sucindu9se spre co'en!ile din ca-in), Rac%el tr:nti receptorul la loc &n furc) i &ntrerupse le )tura# R)'ase c:te*a secunde "intuit) locului, &ntre-:ndu9se dac) &nc%isese la ti'p# .u dou) pun"i 'ai ?os, %idrola-9ul de pe 0oya repre!enta un spa"iu e(tins de lucru, se 'entat de te? %ele lun i i de insule pline de ec%ipa9 'ente electronice < anali!oare oceanice, anali!oare de curen"i 'arini, profundoare, acoperitoare de fu', un r)citor 'o-il, co'putere i o sti*) de l)!i pentru depo!itarea datelor i a ec%ipa'entelor necesare -unei func"ion)ri a cercet)rii# 0a intrarea lui $olland i a lui .or;8, eolo ul na*ei, Ua*ia, se odi%9 nea &n fa"a unui tele*i!or# Fe'eia nici ')car nu se &ntoarse# < /"i r)'as f)r) -ani de -ere= &i stri ) ea peste u')r, :ndindu9se pro-a-il c) i se &ntorseser) o parte dintre cole i# < Ua*ia, !ise $olland# Sunt eu, Di;e# Fe'eia se r)suci &n scaun i &n %i"i -rusc -ucata de sand*i pe care o 'esteca# < Di;e= &n )i') ea, uluit)# Se ridic), &nc%ise tele*i!orul i *eni spre ei, continu:nd s) 'esteceF < .redea' c) s9au &ntors o parte din -)ie"i de la -ar# .e cau"i aici= Ua*ia era o fe'eie *oinic), cu piele ')slinie i cu o *oce pi"i )iat)# P)rea destul de ":fnoas)# Fe'eia ar)t) &nspre tele*i!orul unde se trans'iteau relu)ri ale docu'entarului lui $olland de la locul descoperirii 'eteorituluiF < Nu ai stat prea 'ult pe %e"arul )la, nu= +/ inter*enit ce*a+, &i r)spunse $olland &n :nd# < Ua*ia, sunt con*ins c) &l recunoti pe .or;8 Darlinson# Fe'eia d)du din capF < G o onoare pentru 'ine, do'nule> .or;8 ad'ira sand*iul din ':na eiF < .%estia aia arat) tare -ine# Ua*ia &i arunc) o pri*ire ciudat)# < /' pri'it 'esa?ul t)u, &i spuse $olland fe'eii# Spuneai ce*a des9 pre o reeala &n pre!entarea 'ea= Breau s) discut cu tine pe te'a asta# 7eolo ul se %ol-) la el, dup) care r:se ascu"itF < $e-asta te9ai &ntors= O%, Di;e, pentru nu'ele lui Du'ne!eu, "i9 a' spus c) nu e *or-a de ni'ic i'portant# Doar te nec)?ea'# G clar c) N/S/ "i9a furni!at nite date *ec%i# ,nconsec*ente# Serios *or-esc, doar *reo trei sau patru eolo i 'arini din lu'e ar fi putut o-ser*a aceast) trecere cu *ederea> $olland &i "inu respira"iaF < +/ceast) trecere cu *ederea#+ /re cu'*a de9a face cu condrulele= Ua*ia se al-i la fa") din pricina oculuiF < Doa'ne> /i fost de?a sunat de *reun eolo = $olland se &nfior)# +.ondrulele#+ Se uit) la .or;8, apoi din nou spre fe'eieF < Ua*ia, tre-uie s) aflu tot ce tii tu despre aceste condrule# .e reeal) a' co'is= Ua*ia se %ol-) din nou la el, p)r:nd a9i da a-ia acu' sea'a c) *or-ea al nai-ii de serios# < Di;e, !)u c) nu e *or-a de ni'ic i'portant# .u ce*a *re'e &n ur9

'), a' citit un articola &ntr9o re*ist)# Dar nu &n"ele de ce eti at:t de &n ri?orat# $olland oft)F < Ua*ia, oric:t ar p)rea de ciudat, cu c:t tii 'ai pu"ine, cu at:t 'ai -ine# Nu9"i cer dec:t s) &'i spui ce tii despre condrule, dup) care o s) a*e' ne*oie de tine s) e(a'ine!i o 'ostr) de roc) pentru noi# Ua*ia p)ru uluit) i pu"in deran?at) s) fie dat) &n felul )sta la o parte# < Bine, %ai s)9"i aduc articolul )la> G &n -iroul 'eu# Renun") la sand*i i porni spre u)# .or;8 stri ) dup) eaF < Pot s) ter'in eu )sta= Ua*ia se opri, p)r:nd a nu9i crede urec%ilorF < Bre"i s) termina)i sand*iul 'eu= < P)i, '9a' :ndit c) dac) du'nea*oastr)### < F)ce"i9*) singur un -leste'at de sand*i# Ua*ia plec)# $olland c%icoti i ar)t) &n partea cealalt) a la-oratorului &nspre un fri ider# < Raftul de ?os, .or;8> 6ntre sa'-uca i sacii de sepie# Sus, pe punte, Rac%el co-or& scara a-rupt) dinspre ca-ina de co'and) i se &ndrept) spre %elipad# Pilotul de la Pa!a de .oast) 'o")ia, dar se tre!i i'ediat c:nd Rac%el -)tu cu de etele &n carlin )# < /"i ter'inat de?a= se 'ir) el# B9a"i 'icat tare repede> Rac%el cl)tin) &n ri?orat) din capF < Pute"i s) face"i cercetare radar at:t de suprafa"), c:t i aerian)= < Desi ur# Pe o ra!) de cincispre!ece ;ilo'etri# < Da"i9i dru'ul, *) ro # Nedu'erit, pilotul ap)s) 'ai 'ulte co'utatoare i ecranul radarului se aprinse# Fasciculul &ncepu s) se &n*:rteasc) &n cercuri lenee# < Se *ede ce*a= &ntre-) Rac%el# Pilotul l)s) fasciculul s) efectue!e c:te*a rota"ii co'plete# /?ust) c:te*a controale i pri*i ecranul# Ni'ic neo-inuit# < .:te*a *ase 'ici la periferia radarului, dar se &ndep)rtea!) de noi# $otul e curat# 6n ?urul nostru nu sunt dec:t ;ilo'etri &ntre i de 'are desc%is)# Rac%el oft), cu toate c) nu se si'"ea pe deplin linitit)# < B) ro s) &'i face"i o fa*oare> Dac) *ede"i c) se apropie ce*a, na*e, aerona*e, orice, &'i da"i i'ediat de tire= < .ate oric# S9a &nt:'plat ce*a= < Nu# Breau doar s) aflu dac) *o' a*ea &nso"itori# Pilotul &n)l") din u'eriF < O s) ') uit pe radar, doaQn)# Dac) apare ce*a, o s) afla"i pri'a# Rac%el plec) spre %idrola- cu toate si'"urile &n alert)# .:nd intr), &i *)!u pe .or;8 i pe $olland st:nd &n fa"a unui co'puter i &nfulec:nd sand*iuri# .or;8 o stri ) cu ura plin)F < .e s) fie= Salat) cu pui plin de pete, cu c:rna"i plini cu pete sau cu ou) pline de pete= Rac%el a-ia dac) 'ai au!i &ntre-areaF < Di;e, c:t de repede pute' o-"ine infor'a"iile i pleca de pe *asul asta=

103

$olland se pli'-a prin %idrola-, atept:nd &ntoarcerea Ua*iei &'preun) cu Rac%el i .or;8# Betile despre condrule p)reau la fel de nelinititoare precu' *etile lui Rac%el despre &ncercarea ei a9l contacta pe Pic;erin # +Directorul n9a r)spuns#+ +,ar cine*a a &ncercat s) afle loca"ia na*ei#+ 0initi"i9*), &i !ise el cu las tare# Sunte' &n si uran")# Pilotul de la Pa!a de .oast) ur')rete ecranul radar# /re tot ti'pul s) ne a*erti!e!e dac) *ine cine*a &ncoace# Rac%el &ncu*iin"), dei &ncordarea nu o p)r)sise# < Di;e, ce nai-a 'ai e i asta? &ntre-) .or;8, ar)t:nd &nspre un ecran de co'puter Sparc, care afia o i'a ine psi%edelic) 'onstruoas) ce pulsa i *i-ra ca i cu' ar fi fost *ie# < Profilator acustic cu efect Doppler, r)spunse $olland# Repre!int) o sec"iune trans*ersal) a curen"ilor i a radien"ilor de te'peratur) ai oceanului# Rac%el se %ol-)F < Pe asta st)' noi ancora"i= $olland tre-uia s) ad'it) c) i'a inea ar)ta &nfrico)tor# 0a suprafa9 "), apa p)rea de un *erde9al-)strui a itat# Der :nd &n ?os &ns), culorile se sc%i'-au treptat c)tre un rou9portocaliu a'enin")tor, pe ')sur) ce te'peratura cretea# /proape de fund, ca' la un ;ilo'etru i ?u')tate ad:nci'e, deasupra patului oceanic, un *:rte? ciclonic de un rou s:n eriu se a ita tur-at# < /ia e 'e afisura, e(plic) $olland# .or;8 e'uF < /rat) ca o tornad) su-'arin)# < Func"ionea!) pe acelai principiu# Oceanele sunt, de o-icei, 'ai reci i 'ai dense c)tre fund, dar aici dina'ica este in*ersat)# /pa de la fund este &nc)l!it) i 'ai uoar), aa c) se ridic) spre suprafa")# 6ntre ti'p, apa de suprafa") este 'ai rea, aa c) se r)-ete s) co-oare &n spiral) ca s) u'ple *idul# /a se o-"in astfel de curen"i a'e"itori &n ocean# .a nite *:rte?uri uriae# < .e e cocoaa aia i'ens) pe patul oceanic= .or;8 ar)t) &nspre fundul plat al oceanului, pe care se &n)l"a o 'o*il) 'are &n for') de do', ca o -ul) i'ens)# B:rte?ul se rotea a'e"itor c%iar deasupra ei# < Do*ila aia este un do' 'a 'atic, e(plic) $olland# Pe acolo &'pin e la*a de su- patul oceanic# .or;8 d)du din capF < .a un 'uuroi uria# < Se poate spune i aa# < Ci dac) e(plodea!)= $olland se &ncrunt)# 6i a'inti de cele-ra 'e afisur) din 152O de l:n ) Huan de Fuca Rid e, unde 'ii de tone de 'a ') &nc)l!it) la o 'ie dou) sute de rade .elsius se re*)rsaser) dintr9odat) &n apa oceanului, &n!ecind aproape instantaneu for"a norului de curen"i 'arini# .uren"ii de suprafa") se a'plificaser) pe ')sur) ce *:rte?ul se e(tinsese cu rapiditate &n sus# .e se &nt:'plase apoi repre!enta un e*eni'ent pe care $olland n9a*ea de :nd s)9l &'p)rt)easc) cu Rac%el i cu .or;8 &n noaptea asta# < Do'urile 'a 'atice din /tlantic nu e(plodea!), !ise el# /pa rece care circul) peste 'o*il) r)cete i &nt)rete &n per'anen") creasta do'ului, p)str:nd 'a 'a &n si uran") su- un strat ros de roc)# 6n cele din ur'), la*a de dedesu-t se r)cete i spirala dispare# De afisurile nu

sunt, &n eneral, periculoase# .or;8 ar)t) &nspre o re*ist) ferfeni"it) care se odi%nea l:n ) co'puterF < /adar tu sus"ii c) ,cientific .merican pu-lic) fic"iuni= $olland !)ri coperta re*istei i se str:'-)# .ine*a p)rea s) o fi scos special din ar%i*a na*ei de re*iste tiin"ifice *ec%iF ,cientific .merican, fe-ruarie 1555# .operta pre!enta i'a inea aran?at) de un artist rafic a unui petrolier r)sucindu9se f)r) nici un fel de control &ntr9un enor' *:rte? oceanic# $itlul spuneaF De afisurile < @.,7/C,, 7,7/N$,., /, /D[N.@9 R,0OR= $olland d)du a le%a'ite din ':n)F < .o'plet irele*ant# /rticolul )la *or-ete despre 'e afisuri &n !one tectonice. /cu' c:"i*a ani constituia o ipote!) des &nt:lnit) prin care se e(plica dispari"ia na*elor din $riun %iul Ber'udelor# Din punct de *edere te%nic, dac) se petrece un soi de e*eni'ent eolo ic cataclis'ic pe fundul oceanului, ceea ce este co'plet necunoscut &n aceast) !on), do'ul poate e(ploda i *:rte?ul poate de*eni suficient de 'are ca s)### 6n fine, tii tu### < Nu, nu ti', insist) .or;8# $olland &n)l") din u'eriF < .a s) se ridice la suprafa")# < Dinunat# .e ') -ucur c) ne9ai adus la -ord> 6n acel 'o'ent se i*i Ua*ia, c)r:nd cu ea 'ai 'ulte %:rtii# < /d'ira"i 'e afisura= < O%, da, rosti .or;8 cu sarcas'# Di;e toc'ai ne e(plica cu' ne *o' &n*:rti to"i ca ne-unii &n *:rte? dac) se rupe 'o*ila aia 'ic)# < B:rte?= Ua*ia r:se secF < /r se')na 'ai de ra-) cu a fi scuri prin cea 'ai 'are toalet) din lu'e# /far), pe puntea na*ei, pilotul de la Pa!a de .oast) ur')rea cu aten"ie ecranul radar# .a pilot de sal*are, !)rise de 'ulte ori frica &n oc%ii oa'enilorI Rac%el Se(ton se te'ea &n 'od clar de ce*a atunci c:nd &l ru ase s) supra*e %e!e radarul &n ca! c) ap)reau *i!itatori nepofti"i# Oare la ce en de *i!itatori se ateapt) ea=+, se &ntre-) el# Din c:te putea o-ser*a el, apele oceanului i spa"iul aerian pe o ra!) de cincispre!ece ;ilo'etri de ?ur &'pre?ur nu con"ineau ni'ic neo-inuit# @n pescador la doispre!ece ;ilo'etri &n lar # Din c:nd &n c:nd c:te un a*ion t)ind o felie a ecranului radar i apoi disp)r:nd c)tre o destina"ie necunoscut)# Pilotul oft) i se uit) la apele oceanului care se a itau de ?ur &'pre?urul na*ei# Sen!a"ia p)rea desprins) dintr9un fil' cu fanto'e < parc) na*i au cu o *ite!) 'a(i') &n ciuda faptului c) st)teau# 6i &ntoarse pri*irea spre ecranul radarului i se uit) la el# .u 'are aten"ie#

10K 0a -ordul na*ei, $olland f)cu pre!ent)rile pentru Rac%el i Ua*ia# 7eolo ul *asului p)rea tot 'ai uluit) de antura?ul distins din ?urul ei# 6n plus, ner)-darea lui Rac%el de a rula testele i de a pleca c:t 'ai repede

de pe *as o nelinitea, &n 'od clar# +/i r)-dare, Ua*ia, o sf)tui $olland &n :nd# $re-uie s) afl)' totul#+ Ua*ia *or-ea cu fer'itateF < 6n docu'entarul t)u, Di;e, ai afir'at c) acele 'ici inclu!iuni 'e9 talice din roc) se puteau for'a doar &n spa"iu# $olland si'"ea de?a un tre'ur de ner)-dare# +.ondrulele se for'ea!) doar &n spa"iu# /a 'i9au spus cei de la N/S/#+ < 6ns), &n confor'itate cu aceste &nse'n)ri, relu) Ua*ia, ridic:nd %:rtiile din ':n), afir'a"ia nu este &n &ntre i'e ade*)rat)# .or;8 se repe!i ':niosF < Bine&n"eles c) e ade*)rat)> Ua*ia se uit) ur:t la .or;8 i &i flutur) &nse'n)rile pe su- nasF < /nul trecut, un t:n)r eolo pe nu'e 0ee Polloc;, de la @ni*ersitatea Drew, folosea un nou 'odel de ro-ot 'arin &n Pacific pentru a lua 'ostre de crust) de ad:nci'e din 7roapa Darianelor# / e(tras de acolo o roc) ce con"inea o caracteristic) eolo ic) ne'ai&nt:lnit) p:n) atunci# /cea tr)s)tur) se')na 'ult ca aspect cu condrulele# $:n)rul a nu'it descoperirea +inclu!iuni pla ioclasice de stres+ < 'ici -ule de 'etal care p)reau a se fi reo'o eni!at &n ti'pul unor e*eni'ente de presuri!are oceanic), la 'are ad:nci'e# Doctorul Polloc; a fost uluit s) descopere -ule 'etalice &ntr9o roc) oceanic) i a for'ulat o teorie unic) pentru a le e(plica pre!en"a# .or;8 'or')iF < Presupun c) tre(uia s) o fac)# Ua*ia &l i nor)F < Doctorul Polloc; a presupus c) roca s9a for'at &ntr9un 'ediu o9 ceanic e(tre' de ad:nc, unde presiunea foarte 'are 'eta'orfo!a o roc) pree(istent), per'i":nd fu!iunea unora dintre 'etalele disparate# $olland c:nt)rea &n 'inte cele au!ite# 7roapa Darianelor a*ea un9 spre!ece 'ii de 'etri ad:nci'e i era una dintre pu"inele !one cu ade*)rat nee(plorate de pe planet)# Doar c:te*a sonde9ro-ot se a*enturaser) la o ase'enea ad:nci'e, cele 'ai 'ulte suferind o i'plo!ie &nainte de a atin e fundul# Presiunea apei din acea roap) era enor') < un uluitor ni*el de o 'ie nou) sute i ce*a de ;ilo ra'e pe centi'etru p)trat, fa") de doar dou) ;ilo ra'e i ce*a la suprafa"a apei# Oceano rafii continuau s) dispun) de prea pu"ine infor'a"ii despre for"ele e(istente la ad:nci'i oceanice foarte 'ari# < Deci tipul )sta crede c) 7roapa Darianelor poate for'a roci cu tr)s)turi condrulitice= < Gste o teorie e(tre' de o-scur), &i r)spunse Ua*ia# De fapt, ea n9 a fost niciodat) pu-licat) oficial# Die 'i s9a &nt:'plat s) dau peste notele personale ale lui Polloc; pe ,nternet printr9o ans) c%ioar) luna trecut), c:nd efectua' nite cercet)ri le ate de interac"iunea fluid9 piatr) &n *edere spectacolului nostru cu 'e afisura# /ltfel nici eu n9a fi au!it de aa ce*a# < $eoria n9a fost pu-licat) niciodat), inter*eni .or;8, pentru c) e ri9 dicol)# Pentru for'area condrulelor e ne*oie de cldur. G i'posi-il ca presiunea apei s) rearan?e!e structura cristalin) a unei roci# < Presiunea, ripost) Ua*ia, este sin urul factor i'portant care tre-uie la sc%i'-)rile eolo ice de pe planeta noastr)# No"iunea de roc) metamorfic &"i tre!ete *reo a'intire= .apitolul 101 din 'anualul de 7eolo ie= .or;8 se str:'-)# $olland &i d)du sea'a c) Ua*ia a*ea dreptate# Dei c)ldura ?uca un rol &n eolo ia 'eta'orfic) a planetei, cele 'ai 'ulte roci 'eta'orfice se for'au &n condi"ii de presiune e(tre')# Oric:t de incredi-il ar fi p)rut,

rocile &n ropate ad:nc &n scoar"a terestr) suportau presiuni aa de 'ari, &nc:t se co'portau 'ai de ra-) ca o 'elas) roas) dec:t ca o piatr) solid), de*enind elastice i suferind tot felul de transfor')ri c%i'ice &n cursul procesului# .u toate astea teoria doctorului Polloc; continua s) par) ca' e(tra*a ant)# < Ua*ia, rosti $olland# Gu personal n9a' au!it niciodat) c) presiunea apei poate altera de una sin ur) co'po!i"ia c%i'ic) a unei roci# $u eti eolo ul aici# $u ce cre!i= < Gi -ine, !ise ea, uit:ndu9se pe %:rtii, se pare c) presiunea apei nu este sin urul factor# 7)si un pasa? i citi cu*:nt cu cu*:nt &nse'n)rile lui Polloc;F +.rusta oceanic) din 7roapa Darianelor, dei se afl) su- o enor9 ') presiune %idrostatic), poate fi co'pri'at) i 'ai tare de for"ele tectonice din pl)cile de su-duc"ie din !on)+# +Bine&n"eles+, &i spuse $olland# Pe l:n ) faptul c) era !dro-it) de o coloan) de ap) &nalt) de unspre!ece ;ilo'etri, 7roapa Darianelor &nse'na o !on) de su-duc"ie < %otarul de co'presie unde placa Pacific) i cea ,ndian) se 'icau una spre alta i se ciocneau# Presiunea co'-inat) din roap) putea fi incalcula-il)# Deoarece !ona era at:t de &ndep)rtat) i de periculoas) de studiat, dac) acolo ?os e(istau condrule, ansele ca s) afle cine*a despre ele erau aproape ine(istente# Ua*ia continu) s) citeasc)F < +.o'-ina"ia dintre presiunea %idrostatic) i cea tectonic) ar putea for"a scoar"a s) treac) &ntr9o stare elastic) sau se'ilic%id), per'i":nd ele'entelor 'ai uoare s) fu!ione!e &n structuri condrulitice, despre care se crede c) apar doar &n spa"iul cos'ic#+ .or;8 &i d)du oc%ii peste capF < ,'posi-il# $olland se uit) la elF < G(ist) *reo alt) e(plica"ie pentru condrulele din roca descoperit) de doctorul Polloc;= < Stai aa, c)ut) .or;8 s) &l cal'e!e# Polloc; a descoperit, de fapt, un meteorit. Deteori"ii cad &n ocean tot ti'pul# Pro-a-il c) Polloc; nu a -)nuit c) e un 'eteorit deoarece crusta de fu!iune s9a erodat &n cursul anilor petrecu"i su- ap), fapt care &l f)cea s) arate ca o roca nor'al)# Se &ntoarse spre Ua*iaF < Presupun c) Polloc; nu a*ut inspira"ia s) ')soare con"inutul de nichel, nu9i aa= < De fapt, a f)cut9o, ripost) Ua*ia, frun!)rind iar)i prin %:rtii# ,at) ce scrie Polloc;F +/' fost surprins s) )sesc un con"inut de nic%el al rocii &ntr9o a') de *alori 'edii care nu este asociat) &n 'od o-inuit cu rocile terestre+# $olland i Rac%el sc%i'-ar) pri*iri uluite# Ua*ia continu) s) citeasc)F < +Dei con"inutul de nic%el nu se &ncadrea!) &n a'a nor'al accepta-il) pentru o roc) de ori ine 'eteoritic), el este surprin!)tor de apropiat". Rac%el p)ru de9a dreptul tul-urat)F < .:t de apropiat= G(ist) *reo posi-ilitate ca aceast) roc) oceanic) s) fi fost considerat) reit un 'eteorit= Ua*ia cl)tin) din capF < Gu nu sunt petrolo , dar, din c:te a' &n"eles, e(ist) diferen"e c%i9 'ice nu'eroase &ntre roca descoperit) de Polloc; i 'eteori"ii ade*)ra"i# < .are sunt aceste diferen"e= insist) $olland# Ua*ia &i &ndrept) aten"ia spre un rafic din &nse'n)riF < /a cu' scrie aici, o diferen") este dat) de structura c%i'ic) a condrulelor &n sine# Se pare c) difer) raportul dintre titaniu i !irconiu# 0a

roca din ocean, acest raport a ar)tat un ni*el foarte co-or:t de !irconiu# 6i ridic) pri*ireaF < Doar dou) p)r"i la 'ilion# < Dou) p)r"i la 'ilion= i!-ucni .or;8# Deteori"ii au de mii de ori 'ai 'ult> < G(act, replic) Ua*ia# De aceea Polloc; crede c) la aceast) 'ostr) condrulele nu pro*in din spa"iu# $olland se aplec) i &i opti lui .or;8F < N/S/ a ')surat cu'*a raportul dintre titaniu i !irconiu la roca din Dilne= < Bine&n"eles c) nu, se !-urli .or;8# Ni'eni n9ar ')sura aa ce*a# G ca i cu' te9ai uita la o 'ain) i ai calcula con"inutul cauciucului din ro"i pentru a fi si ur c) e o 'ain)> $olland oft) din reu i &i &ntoarse pri*irea spre Ua*iaF < Dac) &"i d)' o 'ostr) de roc) cu condrule, po"i face repede un test care s) deter'ine dac) aceste inclu!iuni sunt condrule 'eteoritice sau### una dintre c%estiile de co'pri'are de 'are ad:nci'e )site de Polloc;= Ua*ia ridic) din u'eriF < Presupun c) da# /curate"ea 'icroscopului electronic ar tre-ui s) fie suficient)# Oricu', despre ce e *or-a aici= .or;8 scoase e!it:nd 'ostra de 'eteorit din -u!unar i9o &ntinse Ua*iei# Fe'eia se str:'-), dar lu) discul de piatr)# N)ri crusta de fu!iune, apoi fosila &ncastrat)# < Doa'ne> icni ea, ridic:ndu9i pri*irea# /sta nu face parte din###= < Ba da, !ise $olland# Din nefericire, da#

10O Sin ur) &n -iroul ei, 7a-rielle /s%e st)tea la fereastr) i se &ntre-a ce a*ea de f)cut &n etapa ur')toare# .u 'ai pu"in de o or) &n ur'), p)r)sise sediul N/S/ plin) de e'o"ie pentru a9i &'p)rt)i senatorului discu"ia cu .%ris 1arper despre frauda PODS# /cu' nu 'ai era c%iar at:t de si ur)# .onfor' celor spuse de Yolanda, doi reporteri neutri ai /B. &l suspectau pe Se(ton c) lua 'it) de la SFF# Dai 'ult, 7a-rielle toc'ai aflase c) Se(ton tia de *i!ita ei &n aparta'ent &n ti'pul &nt:lnirii cu 'e'-rii Funda"iei, i totui nu9i po'enise despre asta# 7a-rielle oft)# $a(iul ei plecase de 'ult# Dei putea s) c%e'e altul &n c:te*a 'inute, tia c) a*ea altce*a de f)cut 'ai &nt:i# +.%iar o s) fac aa ce*a=+ Se &ncrunt), tiind c) n9a*ea de ales# 1a-ar n9a*ea &n cine s) se 'ai &ncread)# ,ei din -irou i se duse &napoi &n secretariat i apoi &ntr9un coridor lar din partea opus) -iroului senatorial# 6n cap)tul coridorului, *)!u uile 'asi*e de ste?ar ale -iroului personal al lui Se(ton flancate de dou) stea uri < +B)tr:na 7lorie+ pe dreapta i drapelul statului Delaware pe st:n a# 0a fel ca &n ca!ul celor 'ai 'ulte -irouri senatoriale din cl)dire, uile erau -lindate cu o"el i asi urate prin -roate clasice, un siste' electronic de acces i un siste' de alar')# Dac) ar fi putut intra &n -irou, ')car pentru c:te*a 'inute, ar fi )sit r)spuns la toate &ntre-)rile# 6ndrept:ndu9se spre uile foarte -ine asi urate, 7a-rielle nu9i f)cea ilu!ii c) ar fi putut trece prin ele# /*ea

alte planuri &n 'inte# 0a trei 'etri de -iroul lui Se(ton, 7a-rielle o coti -rusc spre dreapta i intr) &n toaleta fe'eilor# 0)'pile fluorescente se aprinser) auto'at, reflect:ndu9se cu putere pe faian"a al-)# Dup) ce oc%ii i se o-inuiser) cu lu'ina str)lucitoare, 7a-rielle se opri atunci c:nd se *)!u &n o lind)# .a de o-icei, tr)s)turile ei p)reau 'ai -l:nde dec:t ar fi sperat ea# /proape delicate# 7a-rielle era &ntotdeauna 'ai puternic) dec:t ar)ta# +Gti si ur) c) eti pre )tit) pentru asta=+ Ctia c) Se(ton o atepta cu ner)-dare pentru a fi pus &n te') &n le )tur) cu situa"ia PODS# Din p)cate, 7a-rielle &i d)duse sea'a c) senatorul o 'anipulase cu *iclenie &n seara asta# ,ar ei nu9i pl)cea s) fie 'anipulat)# Senatorul &i ascunsese lucruri i'portante# 6ntre-area era c:t de 'ulte# ,ar r)spunsurile se aflau &n -iroul lui < c%iar de cealalt) parte a peretelui din toaleta pentru fe'ei# < .inci 'inute, rosti ea cu *oce tare, d:nd las %ot)r:rii finale# Se duse p:n) la de-ara, &ntinse ':na i o pli'-) peste cadrul uii# O c%eie c)!u cu ! o'ot pe podea# Gc%ipa de cur)"enie a cl)dirii era for'at) din an a?a"i de stat, care p)reau s) se fac) ne*)!u"i de fiecare dat) c:nd se l)sa cu o re*) de orice fel, a-andon:nd toaleta s)pt)':ni de !ile f)r) %:rtie i ienic) sau ta'poane# Gner*ate s) tot fie luate prin surprindere de lipsuri, fe'eile din -iroul lui Se(ton preluaser) fr:iele &ntre ii po*eti &n ':inile lor i &i asi uraser) o c%eie a de-aralei &n ca! de +ur en"e+# +6n seara asta este *or-a de o ur en")+, &i !ise ea# Desc%ise ua de-aralei# ,nteriorul era str:'t i plin cu er*e"ele, c:rpe de ters pe ?os i raf9 turi cu role de %:rtie i ienic)# .u o lun) &nainte, 7a-rielle c)uta acolo prosoape de %:rtie, c:nd descoperise ce*a neateptat# Neput:nd s) a?un ) la %:rtia de pe raftul de sus, folosise coada unei ')turi pentru a deter'ina c)derea unei role# 6n ti'pul opera"iunii, lo*ise o plac) din ta*an# .)")r:ndu9se ca s) pun) la loc placa, au!ise cu surprindere *ocea senatorului Se(ton# 0i'pede precu' cristalul# Dup) natura ecoului, &i d)duse sea'a c) senatorul *or-ea sin ur, &n *re'e ce se afla &n ca'era lui pri*at) de -aie# 6nc)perea p)rea a fi separat) de de-araua toaletei fe'eilor doar prin nite pl)ci desp)r"itoare din 'aterial le'nos# /fl:ndu9se din nou &n de-ara &n seara asta, cu un scop 'ult 'ai i'9 portant dec:t o-"inerea unor prosoape de %:rtie, 7a-rielle &i scoase pantofii, se c)")r) pe rafturi, scoase placa din ta*an i se trase &n sus# +S9a !is i cu securitatea na"ional)+, &i spuse ea, &n ti'p ce se &ntre-a c:te le i federale i statale era ea pe punctul de a &nc)lca# D:ndu9i dru'ul prin ta*anul -)ii senatorului, 7a-rielle &i spri?ini piciorul de 'ar inea rece din por"elan a c)!ii, apoi s)ri pe podea# Min:n9 du9i respira"ia, iei din -aie i intr) &n -iroul senatorului# .o*oarele orientale din &nc)pere &i d)deau o sen!a"ie de 'oliciune i c)ldur)#

104 0a patru!eci i cinci de ;ilo'etri dep)rtare, un elicopter Aiowa ne ru, de atac, !-ura deasupra p)durii de pini din nordul statului Delaware# Delta One *erific) datele despre coordonate, &nscrise &n siste'ul de na*i a"ie auto'at)#

Dei dispo!iti*ul de co'unica"ii pe care &l folosea Rac%el i telefonul celular al lui Pic;erin erau criptate pentru protec"ia con*or-irilor, nu in9 terceptarea con)inutului lor fusese scopul pentru care ec%ipa Delta Force &ncercase interceptarea con*or-irii, ci sta-ilirea po'i)iei. Prin utili!area trian ula"iei co'puteri!ate i a Siste'ului 7lo-al de Po!i"ionare 7PS, deter'inarea coordonatelor unei trans'isiuni de*enea o sarcin) se'nificati* 'ai uoar) dec:t decriptarea unei con*or-iri# Delta One se a'u!a &ntotdeauna c:nd se :ndea c) posesori de telefoane celulare %a-ar n9a*eau c), de fiecare dat) c:nd efectuau un apel, orice ser*iciu u*erna'ental de ascultare a con*or-irilor telefonice le putea depista loca"ia, dac) a*ea c%ef, cu o preci!ie de trei 'etri, oriunde s9ar fi aflat pe suprafa"a lo-ului < nese'nificati*) caracteristic) a 'o-ilit)"ii &n co'unica"ii pe care operatorii de telefonie 'o-il) nu o f)ceau niciodat) pu-lic)# 6n noaptea asta, de &ndat) ce ec%ipa Delta Force o-"inuse accesul la frec*en"ele de recep"ie ale telefonului celular al lui Eillia' Pic;erin , depistarea coordonatelor oric)rui apel c)tre acel telefon de*enise floare la urec%e# 6ndrept:ndu9se acu' pe un curs direct c)tre "int), Delta One se apropia de intrarea &n ra!a de ac"iune, de su- trei!eci de ;ilo'etri, a unui posi-il radar# < @'-rela e acti*at)= &ntre-) el, &ntorc:ndu9se spre Delta $wo, care 'ane*ra radarul i siste'ul de ar'e de la -ord# < /fir'ati*# /tept)' s) intr)' &n ra!a de ac"iune de opt ;ilo'etri# +Opt ;ilo'etri+, &i !ise Delta One# $re-uia s) controle!e ?uc)ria care se afla ad:nc &n ra!a de ac"iune a radarului "intei pentru a putea folosi ar'ele Aiowei# Nu se &ndoia c) cine*a de la -ordul na*ei 0oya cerceta acu' cu nelinite cerul, i, deoarece 'isiunea ec%ipei Delta Force era s) eli'ine "inta f)r) s) per'it) e'iterea *reunui S#O#S#, Delta One tre-uia acu' s) se apropie c:t 'ai 'ult de prad), f)r) s) o alar'e!e# 0a dou)!eci i trei de ;ilo'etri distan"), aflat &nc) &n afara ra!ei de ac"iune a poten"ialului radar ina'ic, Delta One &ntoarse -rusc elicopterul cu trei!eci i cinci de rade spre *est# Se ridic) la o 'ie de 'etri altitudine < plafonul de !-or pentru a*ioane de 'ici di'ensiuni < i &i potri*i *ite!a la 110 noduri# Pe puntea na*ei, radarul de la -ordul elicopterului Pa!ei de .oast) scoase un sunet c:nd un nou contact se i*i &n peri'etrul pe care9l aco9 perea de cincispre!ece ;ilo'etri# Pilotul se ridic) pe scaun i studie ecra9 nul# .ontactul p)rea s) apar"in) unui a*ion 'ic ce se &ndrepta spre *est &n susul coastei# Pro-a-il se &ndrepta spre Newar;# .u toate c) traiectoria actual) a a*ionului &l aducea la o apropiere de ase ;ilo'etri de 0oya, culoarul de !-or p)rea ales la &nt:'plare# .%iar i aa, din *i ilen"), pilotul Pa!ei de .oast) ur')ri punctul care clipea tras:nd o linie lene) &n partea dreapt) a ecranului# 6n punctul cel 'ai apropiat, a*ionul a*ea s) se afle la ase ;ilo'etri dep)rtare# /a cu' era de ateptat, a*ionul continu) s) !-oare < de acu' &ndep)rt:ndu9se de ei# +Case ;ilo'etri i dou) sute de 'etri# Case ;ilo'etri i ?u')tate#+ Pilotul r)sufl) uurat# /poi se petrecu un lucru e(tre' de ciudat# < @'-rela a fost acti*at), !ise Delta $wo, ridic:nd de etele 'ari de la a'-ele ':ini &n sus, &n se'n c) totul decur e confor' planului#

Bara?ul, ! o'otele 'odulate i pulsurile de acoperire sunt acti*ate i fi(ate pe "int)# Delta One 'ane*r) 'ana cu aten"ie i *ir) str:ns la dreapta, ae9 !:nd aerona*a pe un curs direct c)tre 0oya. Dane*ra n9a*ea cu' s) fie o-ser*at) pe radarul na*ei# < .u si uran"), e 'ai -un) dec:t sacii cu -ruia? din ta-l)> stri ) Delta $wo# Delta One tre-uia s) fie de acord# Bruierea radarelor fusese in*entat) &n /l Doilea R)!-oi Dondial, c:nd un a*iator -ritanic detept &ncepuse s) arunce din a*ion saci cu f:n &n*eli"i &n foi de ta-l), &n *re'e ce -o'-arda "intele# Radarele er'anilor depistau at:t de 'ulte contacte reflectori!ante &nc:t %a-ar n9a*eau &n care dintre acestea s) tra )# De atunci te%nica fusese su-stan"ial &'-un)t)"it)# Siste'ul de -ruiere a radarelor de la -ordul elicopterului Aiowa &n9 se'na una din cele 'ai de*astatoare ar'e 'ilitare de atac electronic# $rans'i":nd o u'-rel) de ! o'ote para!ite de spectru lar de frec*en") &n at'osfer) deasupra unor anu'ite coordonate de suprafa"), Aiowa putea &nela oc%ii, urec%ile i *ocea "intei a*ute &n *i!or# .u c:te*a clipe &n ur'), pro-a-il c) toate radarele de la -ordul na*ei 0oya a'u"iser)# .:nd ec%ipa?ul a*ea s)9i dea sea'a c) tre-uie s) cear) a?utor, pro-a-il c) n9a*ea s) 'ai fie capa-il de nici o trans'isie# .o'unica"iile unei na*e se -a!au pe unde radio de 'are frec*en") i nu pe ca-luri# Dac) Aiowa se apropia suficient de 'ult, toate siste'ele de co'unica"ii ale na*ei a*eau s) &i &ncete!e func"ionarea, se'nalele e'ise de ele fiind -locate de norul in*i!i-il de ! o'ote para!ite lansate de -otul elicopterului ca un far or-itor# +,!olare perfect), &i spuse Delta One# Sunt lipsi"i de ap)rare#+ Bicti'ele )siser) o cale norocoas) i ireat) de a e*ada de pe %e"arul Dilne, dar asta nu se *a 'ai repeta# Rac%el Se(ton i Dic%ael $olland co'iseser) o reeal) c:nd %ot)r:ser) s) p)r)seasc) ")r'ul# /*ea s) fie ulti'a# 6n .asa /l-), Nac% 1erne8 se ridic) a'e"it &n capul oaselor i apuc) receptorul telefonului# < /cu'= G;stro' *rea s) stea de *or-) cu 'ine acum? 1erne8 &i 'i?i iar)i oc%ii spre ceasul de pe noptier)F J#14 /#D# < Da, do'nule preedinte, &i !ise ofi"erul de co'unica"ii# Spune c) e ur ent#

102 6n *re'e ce .or;8 i Ua*ia se a itau &n ?urul dispo!iti*ului care ')9 sura ni*elul de !irconiu din condrule, Rac%el &l ur') pe $olland &ntr9o ca'er) lipit) de la-orator# /ici $olland porni un alt co'puter# Oceano raful p)rea c) *rea s) 'ai *erifice o infor'a"ie# 6n *re'e ce co'puterul se &nc)l!ea, $olland se &ntoarse spre Rac%el cu ura &ntredesc%is), ca i cu' ar fi *rut s) &i spun) ce*a, dar nu tia cu' s) &nceap)# < .e e= &l &ntre-) Rac%el, surprins) s) constate c:t de atras) era de el, c%iar i &n 'i?locul unui ase'enea %aos# /r fi *rut s) opreasc) ti'pul &n loc i s) fie doar cu el < doar pentru un sin ur 'inut# < 6"i datore! scu!e, rosti $olland, cuprins de re'uc)ri#

< Pentru ce= < Pe punte= Rec%inii9ciocan= Gra' e'o"ionat> @neori uit c:t de &n9 frico)tor poate fi oceanul pentru o 'ul"i'e de oa'eni# Fa") &n fa") cu el, Rac%el se si'"ea ca o adolescent) st:nd &n pra ul casei cu un nou iu-it# < Dul"u'esc# Nu9i nici o pro-le')# Serios# .e*a din fiin"a ei &i spunea c) $olland *oia s) o s)rute# Dup) o clip), el &i &ntoarse sfios fa"aF < Ctiu# Brei s) a?un i la ")r'# /r tre-ui s) ne &ntoarce' la lucru# < Deoca'dat), r)spunse Rac%el, !:'-ind uor# < Deoca'dat), repet) $olland, ae!:ndu9se la co'puter# Rac%el r)sufl) ! o'otos# Se apropie de $olland, sa*ur:nd inti'itatea 'icului la-orator# 6l ur')ri pe $olland cu' na*i %ea!) printr9 o serie de fiiere din calculatorF < .e c)ut)'= < Berific)' -a!a de date pentru p)duc%ele i ant de ocean# Breau s) *)d dac) descop)r *reo fosil) preistoric) 'arin) care s) se'ene cu ceea ce a' *)!ut noi &n 'eteoritul N/S/# Desc%ise o pa in) de c)utare 'arcat) cu litere aldineF +PROHG.$ D,BGRS,$/S+# Na*i :nd printre 'eniuri, $olland se apuc) s) &i e(pliceF < Di*ersitas repre!int), &n esen"), un inde( per'anent actuali!at al datelor -iolo ice oceanice# .:nd un -iolo 'arin descoper) o nou) specie sau o nou) fosil), poate da de *este i &'p)rt)i descoperirea prin &nc)rcarea datelor i a foto rafiilor &ntr9o -a!) central) de date# Deoarece &n fiecare s)pt)':n) se descoper) o 'ul"i'e de date noi, aceast: 'odalitate este sin ura de a p)stra cercetarea 'arin) la !i# Rac%el &l ur')ri pe $olland cu' na*i %ea!) printre 'eniuriF < Deci acu' accese!i ,nternetul= < Nu# /ccesarea ,nternetului poate fi riscant) pe 'are# Noi stoc)' toate aceste date la -ordul na*ei, pe un ir i'ens de discuri optice aflate &n cealalt) &nc)pere# De fiecare dat) c:nd acost)' &ntr9un port, ne conect)' la proiectul Di*ersitas i ne actuali!)' -a!a de 312 D/N BROEN date cu ulti'ele descoperiri# /stfel pute' accesa datele pe 'are f)r) o cone(iune Ee-, iar acestea nu sunt niciodat) 'ai *ec%i de o lun) sau dou)# $olland c%icoti, &n *re'e ce &ncepu s) introduc) di*erse cu*inte9 c%eie de c)utare &n calculator# < Pro-a-il c) ai au!it de Napster, contro*ersatul pro ra' de parta?are a fiierelor cu pro ra'e 'u!icale> Rac%el &ncu*iin")# < Di*ersitas este considerat *ersiunea de -iolo ie 'arin) a Napster9ului# Noi &i 'ai spune' 0OBS$GR23 de la 0onel8 OceanQ Biolo ists S%arin $otall8 Gccentric Researc%2K# Rac%el i!-ucni &n r:s# .%iar i &ntr9o situa"ie tensionat), Dic%ael $ol9 land nu &i pierdea si'"ul u'orului, lucru care o f)cea s) se si't) 'ai -i9 ne# 6ncepea s) &n"elea ) c) &n ulti'a *re'e nu prea a*usese parte de r:sete# < Ba!a noastr) de date este enor'), relu) $olland, ter'in:nd de introdus cu*intele9c%eie# Sunt peste !ece tera-8tes de descrieri i foto rafii# Sunt infor'a"ii acolo pe care ni'eni nu le9a *)!ut *reodat) < i pe care ni'eni nu le *a *edea# Speciile oceanice sunt, pur i si'plu, prea nu'eroase#
23 2K

1o'ar Biolo i Oceanici Sin uratici 6'p)r"ind .ercet)ri $otal G(centrice

/p)s) tasta de c)utare# < Bine, %ai s) *ede' dac) a *)!ut cine*a *reo fosil) oceanic) ase')n)toare cu 'icu"a noastr) insect) spa"ial)# Dup) c:te*a secunde, ecranul scoase la i*eal) patru tri'iteri la ani9 'ale fosili!ate# $olland ap)s) pe fiecare, una c:te una, i e(a'in) foto rafiile# Nici una nu se')na nici pe departe cu fosilele din 'eteorit# $olland se &ncrunt)F < 1ai s) &ncerc)' altce*a> Scoase cu*:ntul +fosil)+ din 'otorul de c)utare i ap)s) din nou tasta de c)utareF < O s) c)ut)' printre toate speciile ii. Poate c) )si' un descen9 dent &n *ia") care are o parte dintre caracteristicile fi!iolo ice ale fosilei din Dilne# Gcranul se re&'prosp)t)# $olland se &ncrunt) din nou# .o'puterul returnase sute de tri'iteri# St)tu o clip) &n cu'p)n), frec:ndu9i -)r-ia &nne rit) de firele nerase de p)r# < Bine, asta &nsea'n) prea 'ult# S) face' o selec"ie> Rac%el &l ur')ri cu' accesea!) un alt 'eniu intitulat +%a-itat+# 0ista op"iunilor p)rea nesf:rit)F -a!in oceanic, 'latin), la un), recif, creast) de 'i?loc oceanic, pun i de sulf# $olland 'erse c)tre cap)tul listei i alese o op"iune care spuneaF D/R7,N, D,S$R@.$,BGW7ROP, O.G/N,.G# +Deteapt) 'utare+, re'arc) Rac%el &n :nd# $olland &i li'ita c)utarea la speciile care tr)iau &n apropiere de 'ediile oceanice unde se presupunea c) se pot for'a structuri ase')n)toare condrulelor# Gcranul se re&'prosp)t) din nou# De aceast) dat) $olland !:'-iF < G(celent# Doar trei tri'iteri# Rac%el se uit) cu aten"ie la pri'ul nu'e de pe list)# +?imulus ply... ce*a#+ $olland ap)s) -utonul pentru a *edea unde9l ducea tri'iterea# Pe ecran ap)ru o po!)I creatura se')na cu un cra-9potcoa*) supradi'en9 sionat f)r) coad)# < N"", f)cu $olland, &ntorc:ndu9se la pa ina precedent)# Rac%el se uit) la al doilea nu'e de pe list)# ,hrimpus =glius from !ellus@A. Gra nedu'erit)F < Nu'ele )la e ade*)rat= $olland c%icotiF < Nu# Gste o specie nou), &nc) neclasificat)# $ipul care a descoperit9o are si'"ul u'orului# Propune ,hrimpus =glius drept denu'ire ta(ono'ic) oficial)# $olland desc%ise po!a, de!*)luind o creatur) &n ro!itor de ur:t), ase')n)toare cu un cre*ete, cu 'ust)"i i antene de un ro! fluorescent# < Potri*it nu'e, !ise $olland# Dar nu e insecta noastr) spa"ial)# Se &ntoarse la inde(# < Ci ulti'a ofert) &i apar"ine lui### /p)s) pe cea de9a treia intrare, &nc)rc:nd noua pa in)# Bathynomous giganteus... citi el cu *oce tare c:nd ap)ru te(tul# ,'ediat se &nc)rc) i foto rafia# @n instantaneu color luat de aproape# Rac%el sari drept &n susF < Doa'ne> .reatura care &i pri*ea din po!) &i d)dea fiori# $olland inspir) ad:ncF
2O

+.re*ete @r:t din ,ad+ (trad apro(#)

< O%, Doa'ne> /'icul )sta &'i pare cu'*a cunoscut> Rac%el d)du din cap# R)')sese f)r) rai# Bathynomous giganteus. .reatura se')na cu un p)duc%e i ant de ap)# /r)ta aproape la fel ca specia fosil) descoperit) &n roca N/S/# < G(ist) c:te*a diferen"e 'inore, rosti $olland, 'er :nd pe pa in) &n ?os, c)tre dia ra'ele i sc%i"ele anato'ice# Dar e al nai-ii de apropiat# Dai ales, dac) lu)' &n considera"ie faptul c) a a*ut la dispo!i"ie 150 de 'ilioane de ani ca s) e*olue!e# +/propiat e cu*:ntul potri*it, :ndi Rac%el# Prea apropiat#+ $olland citi descrierea de pe ecranF < +.onsiderat) a fi una din cele 'ai *ec%i specii din ocean, rara i recent clasificata Bathynomous giganteus este un i!opod de ap) ad:nc), consu'ator de resturi, care sea')n) cu o c)pu) 'are# .u o lun i'e de p:n) la ai!eci de centi'etri, aceast) specie pre!int) un e(osc%elet c%itinos se 'entat, &n cap, torace i a-do'en# Posed) e(tre'it)"i dispuse &n perec%i, antene i oc%i co'po!i"i, precu' cei ai insectelor terestre# /cest s)p)tor &n fundul oceanelor nu e *:nat de ni'eni i tr)iete &n 'edii pela ice descoperite despre care &n trecut se credea c) sunt de nelocuit#+ $olland &i &n)l") pri*irea spre eaF < /sta ar putea e(plica lipsa altor fosile &n 'ostra de roc)> Rac%el se %ol-a la creatura de pe ecran, e'o"ionat) i totui nesi ur) c) &n"ele ea &n profun!i'e se'nifica"ia celor aflate# < ,'a inea!)9"i, rosti $olland, plin de &nfl)c)rare, c) acu' 150 de 'ilioane de ani, o fa'ilie din aceste insecte a fost &n ropat) &n noroiul de pe fundul oceanului# Pe ')sur) ce noroiul se transfor') &n roc), insectele sunt fosili!ate &n piatr)# Si'ultan, fundul oceanului, care se 'ic) &n 'od continuu ca un i'ens *al" lene c)tre ropile oceanice, duce fosilele &ntr9o !on) de presiune ridicat)l unde roca for'ea!) condrule> $olland *or-ea din ce &n ce 'ai repede i 'ai precipitat# ,ar dac) o parte a crustei fosili!ate i pline de condrule se rupe i sf:rete pe panta urc)toare a ropii, fapt c:t se poate de -anal, atunci are toate ansele s) fie descoperit)> < Dar dac) N/S/###, &n )i') Rac%el# /dic), dac) totul e o 'inciun), N/S/ tre(uie s) fi tiut c), 'ai de*re'e sau 'ai t:r!iu, cine*a ar fi descoperit c) aceast) fosil) sea')n) cu o creatur) 'arin), nu= Breau s) spun c. noi toc'ai a' descoperit asta> $olland &ncepu s) tip)reasc) foto rafiile insectei la o i'pri'ant) la9 ser# < Ctiu i eu### .%iar dac) ar fi ieit cine*a &n fa") i ar fi pus &n e*i9 den") si'ilarit)"ile dintre fosile i un p)duc%e 'arin *iu, fi!iolo iile lor nu sunt identice# /proape c) &nt)rete ca!ul N/S/# Rac%el &n"elese -ruscF < Pansper'ie# +Bia"a pe p)':nt a fost plantat) din spa"iu#+ < G(act# Si'ilarit)"ile dintre or anis'ele cos'ice i cele terestre au perfect sens din punct de *edere tiin"ific# /cest p)duc%e 'arin, de fapt, face po!i"ia N/S/ 'ai puternic)# < Doar dac) nu se pune pro-le'a autenticit)"ii 'eteoritului# $olland d)du din capF < Dac) 'eteoritul ridic) &ntre-)ri, atunci &ntre ul eafoda? se pr)-uete# P)duc%ele nostru 'arin se transfor') din prieten &n distru )tor al N/S/# Rac%el ur')ri &n t)cere cu' i'pri'anta scuip) pa inile despre in9 sect)# 6ncerca s) se con*in ) c) totul fusese o reeal) ne*ino*at) a celor de la N/S/, dar tia prea -ine c) nu era aa# Oa'enii care

co'iteau reeli ne*ino*ate nu &ncercau s) ucid) al"i oa'eni# 6n acea clip), se au!i ecoul *ocii na!ale a lui .or;8, care r)sun) &n la-oratorF < ,'posi-il>>> Rac%el i $olland se r)sucir) pe c)lc:ie# < Berific) din nou nenorocitul )la de raport> N9are nici un sens> Ua*ia *eni &n fu ) str:n :nd &n ':n) o %:rtie de i'pri'ant)# .%ipul ei era cenuiuF < Di;e, nu tiu cu' s)9"i spun### Bocea ei suna spartF < Raportul dintre titaniu i !irconiu din 'ostra asta### 6i drese lasulF < G clar c) N/S/ a co'is o eroare uria)# Deteoritul lor este doar o nenorocit) de roc) oceanic)# Rac%el i $olland se pri*ir), dar nici unul nu scoase *reo *or-)# Ctiau# 6ntr9o frac"iune de secund), toate -)nuielile i &ndoielile de p:n) atunci se spul-eraser)# $olland &ncu*iin")# 6n oc%i i se citea triste"eaF < Da# Dersi, Ua*ia> < Dar nu &n"ele , replic) fe'eia# .rusta de fu!iune### loca"ia din %ea")### < 6"i e(plic)' &n ti'p ce face' dru'ul spre coast), o &ntrerupse $olland# Plec)'> Rac%el str:nse repede %:rtiile i do*e!ile pe care le a*eau# /cestea erau ocant de concludenteF %:rtia de i'pri'ant) 7PR ar)t:nd un pu" de inser"ie &n %e"arul DilneI foto rafii ale unui p)duc%e 'arin ase')n)tor cu fosila N/S/I articolul doctorului Pollac; despre condrulele oceaniceI &n fine, datele 'icroscopului electronic care ar)tau con"inutul uria de !irconiu din 'eteorit# .onclu!ia era i'-ata-il)# +Fraud)>+ $olland pri*i sti*a de %:rtii din ':inile lui Rac%el i oft) 'elancolicF < Gi -ine, a spune c) Eillia' Pic;erin are acu' toate do*e!ile necesare# Rac%el d)du din cap, &ntre-:ndu9se din nou de ce Pic;erin nu r)s9 punsese la telefon# $olland ridic) receptorul unui telefon din apropiere i i9l &ntinse# < Brei s) &ncerci din nou de aici= < Nu, %ai s) plec)'# O s) &ncerc s) iau le )tura cu el din elicopter# Rac%el %ot)r:se de?a c), dac) nu *a i!-uti s) dea de Pic;erin , &i *a spune pilotului de la Pa!a de .oast) s) &i duc) direct la sediul NRO, aflat la doar *reo 240 de ;ilo'etri dep)rtare# $olland *ru s) pun) receptorul &n furc), dar se opri -rusc# P)rea ne9 du'erit, ascult) &n receptor i se &ncrunt)# < .e -i!ar> Nu are ton> < .u' adic)= &ntre-) Rac%el, &n ri?orat)# < .iudat, &nt)ri $olland# 0iniile telefonice directe prin .ODS/$ nu &i pierd niciodat)### < Do'nule $olland= Pilotul Pa!ei de .oast) se i*i aler :nd &n la-orator, cu fa"a al-) ca *arulF < .e s9a &nt:'plat= ceru Rac%el s) afle# Bine cine*a= < /sta9i pro-le'a, r)spunse pilotul# 1a-ar n9a'# Radarul de la -ord i toate co'unica"iile au 'urit -rusc# Rac%el &ndes) ad:nc %:rtiile &n s:n# < Repede la elicopter# Plec)'# /.@D>

105 ,ni'a lui 7a-rielle -)tea cu putere, &n *re'e ce fata tra*ersa -iroul &ntunecat al senatorului Se(ton# .a'era era 'are i ele ant), cu pere"i la'-risa"i &n le'n, picturi &n ulei, co*oare persane, scaune din piele i cu un i'ens -irou din 'a%on# 6nc)perea era lu'inat) doar de ciudata lu'i9 n) a ecranului aprins al calculatorului senatorului# 7a-rielle se duse la -irou# Senatorul Se(ton &'-r)"iase cau!a +-iroului di ital+ ca un 'aniac, e*it:nd 'asi*itatea fiierelor cu dosare &n fa*oarea si'plit)"ii unui co'9 puter personal, &n care introducea cantit)"i 'onu'entale de infor'a"ii < articole i discursuri scanate, re!ultate ale edin"elor de lucru# .o'puterul lui Se(ton era altarul lui sf:nt, iar senatorul &i p)stra -iroul &nc%is &n per'anen"a pentru a9l prote?a# O'ul refu!a c%iar s) se conecte!e la ,nternet de tea'a %ac;erilor care i9ar fi putut spar e sacrul seif di ital# .u un an &n ur'), 7a-rielle n9ar fi fost &n stare s) cread) c) *reun politician putea fi at:t de idiot, &nc:t s) depo!ite!e copii ale docu'entelor care &l puteau incri'ina, &ns) *ia"a la Eas%in ton o :n*)"ase 'ulte# +,n9for'a"ia &nsea'n) putere#+ 7a-rielle aflase cu stupoare c) era o practic) o-inuit) pentru politicienii care acceptau contri-u"ii financiare discuta-ile s) 'en"in) o do ad a acestor dona"ii < scrisori, conturi -ancare, c%itan"e, ?urnale < ascunse &ntr9un loc si ur# O astfel de tactic) de contraanta?, eufe'istic cunoscut) la Eas%in ton cu nu'ele de +asi urarea sia'e!)+, prote?a candida"ii de donatorii care a*eau senti'entul c) enero!itatea lor &i autori!a cu'*a s) e(ercite presiune politic) asupra candidatului# Dac) un +sponsor+ &ncepea s) pretind) prea 'ulte, candidatul putea scoate, pur i si'plu, do*e!ile dona"iilor ile ale, rea'intindu9i donatorului c) am(ele p)r"i &nc)lcaser) le ea# Do*e!ile &nt)reau le )tura dintre candidat i sponsor, f)c:ndu9i s) se'ene cu doi e'eni sia'e!i# 7a-rielle se strecur) la -iroul senatorului i se ae!)# ,nspir) ad:nc i pri*i ecranul co'puterului# +Dac) senatorul accept) 'it) de la SFF, do*e!ile tre-uie s) se )seasc) aici#+ Screensa*er9ul pre!enta un potpuriu cur )tor de i'a ini ale .asei /l-e# Fundalul fusese creat de un 'e'-ru al ec%ipei senatoriale, 'are specialist &n *i!uali!)ri i :ndire po!iti*)# 6n ?urul i'a inilor se rotea un -anner su- for') de dun ) pe care se putea citiF +Preedintele Statelor @nite Sed ewic; Se(ton### Preedintele Statelor @nite Sed ewic; Se(ton### Preedintele###+ 7a-rielle apuc) 'ouse9ul i o caset) de dialo de securitate se i*i i'ediat pe ecranF +GN$GR P/SSEORD+# Se atepta la asta# N9a*ea s) fie o pro-le')# S)pt)':na trecut), 7a-rielle intrase &n -iroul senatorului e(act &n clipa &n care Se(ton se ae!a la calculator i &i introducea parola# 6l *)!use ap)s:nd scurt trei taste &n succesiune rapid)# < .sta e parol)= &l luase ea la rost intr:nd &n &nc)pere# Se(ton ridicase pri*irea# < .e= < Ci eu care credea' c) *) preocup) securitatea, se pref)cuse 7a-rielle sup)rat)# Parola du'nea*oastr) are doar trei caractere= .redea' c) tipii de la te%nic ne9au spus s) folosi' cel pu"in ase# < $ipii de la sectorul te%nic sunt adolescen"i# /r tre-ui s) &ncerce

s)9i a'inteasc) trei caractere aleatorii c:nd trec de patru!eci de ani# 6n plus, ua dispune de alar')# Ni'eni nu poate intra aici# 7a-rielle *enise l:n ) el, !:'-indF < Ci dac) intr) cine*a &n *re'e ce sunte"i la toalet)= < Ci s) &ncerce toate co'-ina"iile posi-ile= Senatorul o pri*ise cu scepticis'F < Oi fi eu &ncet la -aie, dar nici c%iar aa# < Pe o cin) la Da*ide c) *) %icesc parola &n !ece secunde> Se(ton p)ruse a'u!at i intri at de pro*ocareF < Nu9"i per'i"i o cin) la Da*ide, 7a-rielle# < /dic) n9a*e"i cura?= Se(ton aproape c) p)ruse c)9i pare r)u pentru ea c) a acceptat pa9 riul# < Nece secunde= Se deconectase i &i f)cuse se'n lui 7a-rielle s) se ae!e i s) &n9 cerce# < Ctii c) la Da*ide co'and doar salti'-occa# Ci nu e deloc ieftin)# Ga ridicase din u'eri, &n *re'e ce se ae!a# < Sunt -anii dumnea oastr4 +GN$GR P/SSEORD+ < Nece secunde, &i rea'intise Se(ton# 0ui 7a-rielle &i *enea s) r:d)# /*ea ne*oie doar de dou)# .%iar din u) reuise s) *ad) c) Se(ton &i introdusese parola de trei caractere &ntr9o succesiune e(tre' de rapid), folosind doar inde(ul# +G*ident, aceeai tast)# Nu prea inteli ent#+ 6i d)du sea'a c) ':na lui st)tuse po!i"ionat) la cap)tul din st:n a al tastaturii, reduc:nd astfel literele posi-ile ale alfa-etului la doar nou)# /le erea literei nu constituise o pro-le')I lui Se(ton &i pl)cuse dintotdeauna tripla alitera"ie a nu'elui s)u# Senatorul Sed ewic; Se(ton# +Niciodat) nu su-esti'a e o9ul unui politician+# $astase SSS i ecranul cu c)su"a de dialo se e*aporase# Se(ton c)scase ura 'are de ui'ire# /sta se petrecea cu o s)pt)':n) &n ur')# /cu', c) 7a-rielle se confrunta din nou cu co'puterul lui, era si ur) c) Se(ton nu a*usese ti'p s) introduc) o parol) nou)# +De ce ar fi f)cut9o= 6n 'ine are o &ncredere oar-)#+ $ast) SSS# +,NB/0,D P/SSEORD < /..GSS DGN,GD (P/RO0/ ,NB/0,D/$L < /..GS@0 ,N$GRN,S)+ 7a-rielle se %ol-) la ecran, ocat)# Pro-a-il c) supraesti'ase &ncrederea pe care o a*ea senatorul &n ea#

110 /tacul fu lansat f)r) nici un fel de a*ertis'ent# Pe cer, &n partea de sud9*est, deasupra na*ei, silueta aduc)toare de 'oarte a unui elicopter &nar'at co-or& &n pica? ca o *iespe# Rac%el n9a*ea nici un du-iu ce era acel elicopter sau ce c)uta el acolo# @n r)p)it ":ni din -otul elicopterului, sf:ie &ntunericul i tri'ise un torent de loan"e peste ca-ina de co'anda din fi-r) de sticl), tr) :nd o linie de )uri &n caren)# Rac%el se arunc) prea t:r!iu &n c)utarea unui

ad)post i si'"i t)ietura ustur)toare a unui lon" care9i scri?eli -ra"ul# .)!u pe suprafa"a na*ei, apoi se rosto oli, &ncerc:nd s) a?un ) &n spatele do'ului transparent i -ul-ucat al su-'ersi-ilului $riton# @n tunet le e(plod) deasupra capetelor c:nd elicopterul trecu pe deasupra *asului# N o'otul se pierdu &ntr9un sf:r:it -i!ar c:nd elicopterul se &ndep)rt) spre ocean i &ncepu 'ane*rele de &ntoarcere pentru o a doua rait)# $re'ur:nd pe punte, Rac%el &i prinse -ra"ul r)nit i se uit) &napoi dup) $olland i .or;8# Dup) ce se aruncaser) la ad)post &n spatele unui depo!it, cei doi se ridicau acu' &'pleticindu9se i cercet:nd, &n ro!i"i, cerul cu pri*irea# Rac%el se ridic) &n enunc%i# 6ntre ul uni*ers p)rea s) se 'ite -rusc cu &ncetinitorul# 7%e'uit) &n spatele -ilei transparente a $riton9ului, Rac%el se uita &nfricoat) spre sin urul lor 'i?loc de sc)pare < elicopterul Pa!ei de .oast)# Ua*ia se urca de?a &n ca-in), esticul:nd frenetic spre toat) lu'ea s) urce la -ord# Rac%el &l !)ri pe pilot &ntin!:ndu9se &n carlin ) i 'ane*r:nd frenetic co'utatoare i 'anete# Glicea &ncepu s) se r)suceasc)### e(tre' de &ncet# Dult prea &ncet# +7r)-ete9te>+ Rac%el se ridic) cu reu &n picioare, pre )tindu9se s) o rup) la fu ) i &ntre-:ndu9se dac) *a reui s) tra*erse!e puntea &nainte ca atacatorii s) re*in)# 6i au!i &n spatele ei pe $olland i pe .or;8 *enind spre ea i spre elicopter# +Da> 7r)-i"i9*)>+ De9a-ia atunci *)!u# 0a o sut) de 'etri dep)rtare, i*indu9se din -e!n), un fascicul de lu9 'in) roie, su-"ire ca un fir de p)r, sf:ie noaptea, ')tur:nd puntea *a9 sului# Dup) ce &i )si "inta, fasciculul se opri pe partea lateral) a elicop9 terului Pa!ei de .oast)# Rac%el a*u ne*oie doar de o frac"iune de secund) ca s) &n"elea ) ce se petrecea &n fa"a oc%ilor ei# 6n aceeai clip), ea si'"i toat) ac"iunea de pe puntea *asului transfor':ndu9se &ntr9o cea") de sunete i for'eF $olland i .or;8 aler :nd spre ea, Ua*ia a it:ndu9se &nne-unit) &n elicopter, laserul rou ca focul sf:iind cerul nop"ii# Prea t:r!iu# Rac%el se r)suci spre $olland i spre .or;8, care aler au c:t &i "ineau picioarele s) se ad)posteasc) &n elicopter# Se post) &n calea lor, cu -ra"ele ridicate pentru a9i opri# Se ciocnir) !dra*)n i to"i trei se pr)-uir) pe punte &ntr9o &n*)l')eal) de -ra"e i picioare# @nde*a, la distan"), ap)ru sclipirea unei lu'ini al-e# Rac%el ur')ri terori!at) cu' o linie perfect dreapt) de a!e de e'isie ur'ea!) calea fasciculului laser direct spre elicopter# .:nd rac%eta 1ellfire se i!-i de fu!ela?, elicopterul se f)cu -uc)"i ca o ?uc)rie stricat)# Puntea fu inundat) de un *al de c)ldur) i de ! o'ote# De sus, &ncepu s) plou) cu -uc)"i de 'etal &ncins ca nite rapnele de foc# Sc%eletul elicopterului &n fl)c)ri se ridic) pe coada f)cut) -uc)"i, se cl)tin) o clip), apoi c)!u de pe *as, direct &n apele oceanului, unde se scufund) &ntr9un nor uier)tor de a-uri# Rac%el &i &nc%ise oc%ii, cu respira"ia t)iat)# /u!ea epa*a elicopterului -ol-orosind, &n *re'e ce se scufunda, tras) de l:n ) 0oya de curen"ii rapi!i# 6n tot acel %aos, Dic%ael $olland urla# Rac%el &i si'"i -ra"ele care &ncercau s) o ridice &n picioare# Nu'ai c) ea nu se putea 'ica# +Pilotul Pa!ei de .oast) i Ua*ia sunt 'or"i#+ +@r')' noi#+

111 Sti%iile se oprir) pentru 'o'ent pe %e"arul Dilne, astfel &nc:t &n %a-isfer) era linite# Nici ')car &n astfel de condi"ii, 0awrence G;stro' nu &ncercase s) tra ) un pui de so'n# Petrecuse acele ore &n sin ur)tate, pli'-:ndu9se prin do', pri*ind &n ol &n pu"ul de e(trac"ie, pli'-:ndu9i pal'ele peste olurile din i'ensa roc) &nne rit)# 6n cele din ur'), se %ot)r:se# /cu' st)tea &n fa"a *ideofonului din ca-ina de trans'isii a %a-isferei i pri*ea &n oc%ii o-osi"i ai preedintelui Statelor @nite# Nac% 1erne8 purta un %alat de -aie i nu p)rea deloc a'u!at# G;stro' tia c) *a fi i 'ai pu"in a'u!at c:nd *a afla ceea ce a*ea el s)9i spun)# Dup) ce directorul ad'inistrati* al N/S/ ter'in) de *or-it, pe c%ipul lui 1erne8 se citea nepl)cerea < ca i cu' ar fi cre!ut c) e prea ador'it ca s) fi &n"eles corect cele aflate# < Stai aa, !ise 1erne8# Pro-a-il c) le )tura e proast) i nu aud -i9 ne# Di9ai spus cu'*a c) N/S/ a interceptat coordonatele acestui 'eteorit dintr9o trans'isie radio de ur en"), dup) care a pretins c) PODS a efectuat descoperirea= G;stro' t)cea, sin ur &n &ntuneric, dorindu9i s) se tre!easc) cu'*a din acel co'ar# Gra clar c) t)cerea lui nu9i con*enea preedinteluiF < Pentru nu'ele lui Du'ne!eu, 0arr8, spune9'i c) nu e ade*)rat ce a' au!it> G;stro' &i si'"i ura uscat)F < < Deteoritul a fost descoperit, do'nule preedinte> /sta e tot ce contea!)# < Mi9a' cerut s)9'i spui c) nu e ade rat4 $)cerea pro*ocat) de surpri!) se transfor') &n tunet &n urec%ile lui G;stro'# +$re-uia s)9l infor'e!, &i spuse el# O s) fie tot 'ai r)u#+ < Do'nule preedinte, eecul PODS *) ruina &n sonda?e# .:nd a' interceptat o trans'isie radio care 'en"iona un 'eteorit 'are &ncastrat &n %ea"), a' &ntre!)rit ansa de a *) arunca &napoi &n lupt)# 1erne8 p)rea uluitF < Di':nd o descoperire PODS= < PODS ur'a s) de*in) opera"ional &n cur:nd, dar nu &ndea?uns de repede pentru ale eri# Sonda?ele *) ar)tau &n sc)dere *erti inoas), Se(ton d)dea cu N/S/ de to"i pere"ii, aa c)### < Gti ne-un> D9ai 'in"it, 0arr8> < Oportunitatea asta ni s9a i*it din senin, do'nule> /' decis s) profit de ea# /' interceptat trans'isiunea radio a canadianului care a descoperit 'eteoritul# O'ul a 'urit &ntr9o furtun)# Ni'eni altcine*a nu tia de 'eteorit# PODS se afla deasupra !onei# N/S/ a*ea ne*oie de o *ictorie, i noi a*ea' coordonatele# < Ci de ce &'i spui toate astea acu'= < .redea' c) ar tre-ui s) ti"i# < /i idee ce ar face Se(ton cu aceste infor'a"ii dac) ar afla de ele= G;stro' prefera s) nu se :ndeasc) la aceast) ipote!)# < /r po*esti lu'ii &ntre i c) N/S/ i .asa /l-) au 'in"it poporul a'erican> Ci tii ce, ar a*ea dreptate> < Nu du'nea*oastr) a"i 'in"it, do'nule, ci eu# Ci &'i *oi da de'isia dac)### < 0arr8, nu asta e pro-le'a# Gu a' &ncercat s)9'i &ndeplinesc func9 "ia -a!:ndu9') pe ade*)r i decen")> Fir9ar s) fie> Seara asta era

'inunat)# Plin) de de'nitate# /cu' aflu c) a' 'in"it o lu'e &ntrea )=>= < / fost doar o 'inciun) ne*ino*at), do'nule# < Nu e(ist) aa ce*a, 0arr8, ripost) 1erne8, fu'e :nd de furie# G;stro' si'"i cu' spa"iul str:'t al ca-inei se pr)-uete peste el# Dai erau at:t de 'ulte de ')rturisit preedintelui### G;stro' &i spuse &ns) c) era 'ai &n"elept s) atepte p:n) di'inea")# < 6'i pare r)u c) *9a' tre!it, do'nule> /' cre!ut de cu*iin") c) ar tre-ui s) ti"i# 6n partea cealalt) a oraului, Sed ewic; Se(ton trase o nou) duc) de coniac i se pli'-a de colo9colo prin aparta'ent, cu o iritare cresc:nd)# +@nde nai-a e 7a-rielle=+

112 7a-rielle /s%e st)tea &n &ntuneric, la -iroul senatorului, i se uita ur:t la co'puterul lui Se(ton# +,NB/0,D P/SSEORD < /..GSS DGN,GD+ 6ncercase alte c:te*a parole care p)reau pro'i")toare, dar nici una nu func"ionase# Dup) ce c)utase prin &nc)pere *reun sertar descuiat sau un indiciu oarecare, 7a-rielle aproape c) renun"ase# $oc'ai inten"ionase s) plece, c:nd !)rise ce*a ciudat care clipea pe calendarul senatorului de pe -irou# .ine*a su-liniase data ale erilor cu 'ar;er fosforescent al-, rou i al-astru# .u si uran") c) nu fusese Se(ton# 7a-rielle trase calendarul 'ai aproape de ea# 0:n ) dat) se *edea o e(cla'a"ieF PO$@S> Pro-a-il c) e(u-eranta secretar) a lui Se(ton &i &nse'nase acea dat) pe calendar ca o do*ad) a :ndirii po!iti*e# /croni'ul PO$@S repre!enta nu'ele de cod pentru Preedintele Statelor @nite folosit de Ser*iciile Secrete# Dac) totul decur ea -ine, &n !iua ale erilor Se(ton a*ea s) de*in) noul PO$@S# Pre )tindu9se s) plece, 7a-rielle reae!) calendarul pe -irou i se ridic) &n picioare# Brusc, se opri i pri*i ecranul co'puterului# +GN$GR P/SSEORD+ Pri*i din nou spre calendar# +PO$@S+ Se si'"i dintr9odat) in*adat) de speran")# .e*a din denu'irea PO9 $@S &i spunea lui 7a-rielle c) repre!enta o parol) perfect) pentru Se(ton# +Si'pl), po!iti*), e ocentric)#+ $ast) literele cu repe!iciune# +PO$@S+ Min:ndu9i respira"ia, ap)s) tasta +return+# .o'puterul scoase un sunet#

+,NB/0,D P/SSEORD < /..GSS DGN,GD+ De!a') it), 7a-rielle renun")# Poeni &napoi spre -aie, ca s) ias) tot pe unde intrase# /?unse la ?u')tatea dru'ului, c:nd se au!i soneria telefonului celular# .u' era de?a tensionat) la 'a(i'u', sunetul o f)cu s) tresar) &n ro!itor# Se opri, scoase telefonul i pri*i spre ceasul de perete Hourdain pe care Se(ton &l pri'ise de la -unicul lui# +/proape ora patru di'inea"a#+ 0a o astfel de or) apelantul nu putea fi dec:t Se(ton# 6n 'od clar senatorul se &ntre-a unde era ea# +S) r)spund sau s) &l las s) sune=+ Dac) r)spundea, ar f