Sunteți pe pagina 1din 348

CAMILLA LCKBERG

PRINESA GHEURILOR
Traducere din suedez de Simona enea i sa Apelkvist

Titlul original: Isprinsessan Autor: Camilla Lckberg

Copyright Camilla Lckberg, 2004 Publicat prin acord cu Nordin Agency, Suedia Prima ediie publicat de Editura Warne, Suedia

Editura Trei, 2010 ISBN: 978-973-707-367-9 [Ebook v. 2.0]

Lui Wille

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

1.
Casa era pustie i goal. Rcoarea ptrundea n toate ungherele. O pojghi de ghea se formase n cad. Pielea femeii ncepuse s capete o nuan uor vineie. I se prea ca o prines, aa cum era ntins acolo. O prines de ghea. Podeaua pe care sttea era rece ca gheaa, dar frigul nu l deranja. ntinse mna i o atinse. Sngele de pe ncheieturile ei se nchegase de mult. Dragostea pentru ea nu fusese niciodat mai puternic, i mngia braul ca i cum ar fi mngiat sufletul care prsise corpul. Nu se uit napoi cnd plec. Nu era adio, ci pe curnd.

6 / 348

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

Eilert Berg nu era un om fericit. Respira cu dificultate i noriori albi i ieeau din gur, dar sntatea nu era pentru el cea mai ngrijortoare problem. Svea fusese att de frumoas n tineree i trebuise s aib mult rbdare pn s poat s-o ia n cstorie. Prea blnd, prietenoas i puin sfioas. Caracterul ei adevrat a ieit la iveal dup o perioad prea scurt de fantezie juvenil. Foarte hotrt, l-a inut sub papuc timp de aproape cincizeci de ani. Dar Eilert avea un secret. Pentru prima oar ntrezrea o posibilitate de a avea puin libertate n toamna vieii lui i nu avea de gnd s piard aceast libertate. Toat viaa muncise pn la extenuare ca pescar, iar banii i ajungeau exact pentru a-i ntreine pe Svea i pe copii. De cnd se pensionaser, avuseser doar pensiile lor mici din care s triasc. Fr ceva economii, nu exista nicio posibilitate de a lua viaa de la capt, singur, n alt parte. Aceast posibilitate venise ca un dar divin i, pe deasupra, era ridicol de uor. Dar dac oamenii voiau s plteasc sume de bani fabuloase pentru cteva ore de lucru pe sptmn, atunci era problema lor. El nu avea de gnd s se plng. n doar un an de zile, bancnotele din cutia lui de lemn secret se nmuliser ntr-o grmad impresionant i peste puin timp urma s aib ndeajuns pentru a se putea retrage ctre inuturi mai calde. Se opri s-i trag sufletul la ultima pant abrupt i i mas minile paralizate de reumatism. Spania sau poate Grecia o s mai nmoaie frigul care parc venea din interior. Eilert considera c mai avea cel puin zece ani pn s ajung pe lumea cealalt i inteniona s profite din plin de ei. Aa c n niciun 7 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor caz nu voia s-i petreac lng baba de acas. Plimbarea matinal zilnic fusese singura lui clip de linite i pace i pe deasupra l ajutase i s fac puin micare, de care avea nevoie. Mergea ntotdeauna pe acelai drum, iar cei care i cunoteau obiceiurile ieeau adesea ca s mai schimbe cteva vorbe cu el. i fcuse o deosebit plcere s stea de vorb cu frumoasa vecin din casa aflat n vrful dealului, lng coala Hkenbacken. Venea doar la sfritul sptmnii, ntotdeauna singur, dar avea de fiecare dat timp s vorbeasc despre vreme i vnt. Domnioara Alexandra se interesa i de Fjllbacka de odinioar i acesta era un subiect despre care Eilert discuta cu plcere. De asemenea, domnioara era foarte delicat. Eilert se pricepea s aprecieze astfel de lucruri, chiar la vrsta lui. Bineneles c s-a brfit destul pe seama ei, dar dac ncepeai s dai crezare brfelor, curnd nu mai aveai timp de altceva. Cu vreun an n urm l ntrebase dac nu poate s arunce un ochi i n casa ei, dac tot trecea pe acolo vineri dimineaa. Casa era veche, iar boilerul, precum i evile erau uzate i nu prea i surdea ideea de a veni ntr-o locuin rece la sfrit de sptmn. Avea s i dea o cheie ca s poat intra i s poat verifica dac totul era n regul. O serie de spargeri avuseser loc n acea zon, aa c trebuia s verifice i ferestrele sau uile. Aceast sarcin nu i se prea deosebit de mpovrtoare, iar o dat pe lun gsea un plic cu numele lui n cutia ei potal, coninnd o sum pe care el o considera princiar. n plus, i plcea s se simt util. Era greu s nu aib nicio ocupaie dup ce muncise toat viaa. Poarta era nclinat i opuse rezisten cnd ncerc s o deschid nspre crarea din grdin. Zpada nu fusese curat i se gndea s roage pe vreunul dintre biei s vin s-i dea o mn de ajutor. O asemenea treab nu era pentru femei. Bjbia nendemnatic cu cheia, era atent s nu o scape n zpada adnc. Dac ar fi trebuit s se aplece n genunchi, nu s-ar mai fi putut ridica napoi. Scara din cerdac era rece i alunecoas, aa c se inu de balustrad. Tocmai se pregtea s descuie cnd observ c ua era ntredeschis. Nedumerit, o mpinse i intr n hol. Alo, e cineva acas? Poate ea venise mai devreme? Nu rspunse nimeni, i vedea 8 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor aburii respiraiei ieindu-i din gur i brusc i ddu seama ct de frig era n cas. Dintr-odat, nu mai tiu ce s fac. Ceva nu era n regul i simea c nu era vorba doar de un boiler stricat. Merse prin camere. Totul era intact. n cas domina o ordine impecabil, ca de obicei. Aparatul video i televizorul erau la locul lor. Dup ce a inspectat parterul, Eilert urc la etaj. Scara era abrupt i trebuia s se in bine de balustrad. Cnd ajunse sus, mai nti se ndrept spre dormitor. Era feminin, foarte elegant i la fel de ordonat ca restul casei. Patul era fcut i un geamantan sttea lng piciorul lui, nu prea desfcut. Deodat se simi puin netot. Poate c ea se ntorsese mai devreme, descoperise c boilerul era stricat i ieise s caute pe cineva care l-ar fi putut repara. i totui, nu credea n aceast posibilitate. Ceva nu era n regul. Simea asta n ncheieturi la fel cum uneori putea s simt apropierea unei furtuni. i continu cu atenie drumul prin cas. Urmtoarea camer era o mansard mare cu acoperi nclinat i grinzi de lemn. Dou canapele stteau de o parte i de alta a unui emineu. Cteva ziare erau mprtiate pe msu, dar n rest toate erau la locul lor. Merse din nou la parter. Nici acolo nu prea s fie ceva n neregul. Nici buctria, nici sufrageria nu artau altfel dect de obicei. Singura ncpere care mai rmsese era baia. Fr s tie de ce, avu un moment de ezitare nainte s mping ua. n continuare era pace i linite. Se opri o clip, ezitnd, i ddu seama c era ridicol i mpinse cu hotrre ua. Cteva secunde mai trziu alerga ctre ua de la intrare att de repede ct i permitea vrsta. n ultimul moment i aduse aminte c scara era alunecoas i se prinse de balustrad la timp pentru a nu se prvli cu capul nainte pe scri. nainta cu greu prin zpada aternut pe crarea din grdin, njurnd cnd poarta se mpotrivi. Se opri nuc afar pe trotuar. Puin mai n jos pe drum zri o siluet care se apropia cu pai repezi i o recunoscu imediat pe Erica, fiica lui Tore. i strig s se opreasc. Era obosit. Moart de oboseal. Erica Falck nchise calculatorul i merse n buctrie s-i mai pun cafea. Se simea presat din toate prile. Editura voia o prim versiune a crii n august, iar ea abia 9 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ncepuse s scrie. Cartea despre Selma Lagerlof a cincea din seria de biografii ale femeilor scriitoare suedeze ar fi trebuit s fie cea mai bun, dar i lipsea cu desvrire cheful de scris. Prinii ei muriser de mai bine de o lun, ns durerea era la fel de intens ca atunci cnd primise vestea morii lor. S fac ordine printre lucrurile din casa printeasc se dovedise a fi mult mai istovitor dect crezuse. Totul i trezea amintiri. i lua multe ore s umple o cutie, fiindc fiecare lucru i aducea n minte imagini dintr-o via care uneori i se prea foarte aproape, iar alteori foarte, foarte ndeprtat. Dar n-avea de ales, mpachetatul avea s dureze ct timp era necesar. Pentru moment, apartamentul din Stockholm era nchiriat, aa c putea foarte bine s stea aici n Fjllbacka i s scrie. Casa era situat ntr-un loc puin mai izolat, la Slvik, i atmosfera era calm i plin de linite. Erica se aez pe verand i se uit spre arhipelag. Privelitea nu nceta niciodat s-o lase fr respiraie. Fiecare anotimp oferea un peisaj nou i spectaculos, iar azi se arta un soare strlucitor ce arunca valuri aurii de lumin peste gheaa groas ce plutea pe ap. Tatl ei ar fi iubit o astfel de zi. Simi c o podidete plnsul, iar aerul din cas deveni brusc apstor. Se hotr s fac o plimbare. Termometrul arta minus cincisprezece grade i i trase pe ea mai multe pulovere, unul peste altul. Simi frigul muctor cnd pi afar din cas, dar, dup ce merse puin cu pas hotrt, reui s se nclzeasc. Afar era o linite care parc te elibera. Nu se zrea nici ipenie de om. Singurul sunet pe care l auzea era propria respiraie. Contrastul fa de lunile de var era puternic. Atunci comunitatea era plin de via. Erica prefera s stea departe de Fjllbacka pe timpul verii. Chiar dac tia c oamenii de acolo depindeau de turism pentru a supravieui, nu putea s scape de senzaia c, n fiecare var, erau invadai de un nor imens de lcuste. Un monstru cu mai multe capete care ncet-ncet, an de an, nghiea vechiul sat de pescari, cumprnd toate casele de lng ap i ntemeind o societate-fantom timp de nou luni pe an. Pescuitul fusese sursa de hran pentru oamenii din Fjllbacka timp de sute de ani. Pmntul arid i lupta acerb pentru 10 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor supravieuire i fcuser pe oameni aspri i puternici, depinznd de heringul care se aduna sau nu n plasele pescarilor. Dup ce Fjllbacka a devenit un loc pitoresc, atrgnd turiti cu portofele doldora de bani n vreme ce pescuitul ajunsese s nu mai fie principala surs de venit, Erici i se prea c localnicii erau din ce n ce mai descurajai. Tinerii plecau la ora, iar btrnii visau la vremurile de odinioar. Ea nsi se numra printre cei care aleseser s plece. Grbi pasul i mai tare i o lu la stnga spre dealul care ducea la coala Hkenbacken. n timp ce se apropia de vrful dealului, l auzi pe Eilert Berg strignd ceva ininteligibil. Ddea din mini i se ndrepta spre ea. E moart. Eilert respira repede, cu gfituri mici i sacadate, i un sunet neplcut, ascuit se auzea din pieptul lui. Linitete-te, Eilert. Ce s-a ntmplat? E moart, acolo, nuntru. Arta cu mna spre casa mare, din lemn, zugrvit n albastrudeschis, din vrful dealului i, n acelai timp, o implora pe Erica din priviri. Dur ceva pn cnd Erica nelese ce spunea, dar, odat ce cuvintele i se fixar n minte, trnti poarta ndrtnic i porni anevoie prin zpad pn la ua din fa. Eilert lsase ua deschis, iar ea pi cu grij peste prag, nesigur de ce avea s vad. Dintr-un motiv oarecare, nu se gndise s-l ntrebe. Eilert o urm n tcere i, fr un cuvnt, art spre baia de la parter. Erica nu se grbi, se ntoarse i se uit ntrebtoare la el. Brbatul era palid i, cu o voce stins, rosti: Acolo, nuntru. Erica nu mai fusese n casa aceea de o venicie, dar o cunoscuse foarte bine odat i tia unde era baia. Aerul ngheat o fcea s tremure, dei purta haine clduroase. mpinse uor ua bii i pi nuntru. Avnd n vedere informaiile succinte pe care i le dduse Eilert, nu era sigur la ce s se atepte, ns nimic nu o avertizase asupra sngelui. Baia era placat cu faian alb, iar efectul sngelui din cad 11 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor i din jurul acesteia era astfel i mai puternic. Pentru o secund i se pru frumos contrastul, pn cnd i ddu seama c n cad era cu adevrat o fiin uman. n ciuda nuanelor nefireti, palide i vineii ale acelui corp, Erica recunoscu imediat cine era Alexandra Wijkner, fost Carlgren, fiica familiei ce deinea casa n care se afla ea acum. n copilrie fuseser cele mai bune prietene, dar parc trecuse o via ntreag de atunci. Acum, femeia din cad prea o strin. Slav Domnului, ochii cadavrului erau nchii, dar buzele aveau o nuan intens de albastru. O pojghi subire de ghea i acoperea corpul, ascunznd cu totul partea inferioar a trupului. Braul drept, brzdat de snge, atrna pe marginea czii, cu degetele nmuiate n balta de snge nchegat de pe podea. O lam de ras se afla pe marginea czii. Cellalt bra se vedea doar de la cot n sus, restul fiind ascuns sub pojghia de ghea. i genunchii ieeau prin suprafaa ngheat. Prul blond i lung al lui Alex era rsfirat ca un evantai peste marginea czii, dar prea tare i ngheat. Erica sttu mult timp uitndu-se la ea. Tremura att din cauza frigului, ct i a sentimentului de singurtate pe care l inspira acest tablou macabru. Se retrase ncetior din ncpere. Dup aceea, totul s-a ntmplat ca n cea. A sunat la medicul de gard de pe telefonul ei mobil, ateptnd mpreun cu Eilert pn cnd medicul i ambulana au sosit. Recunoscu iari acea stare de oc n care intrase cnd primise vestea morii prinilor ei i-i turn un coniac mare imediat ce ajunse acas. Poate nu era ntocmai ce ar fi prescris un medic, dar coniacul o ajut s nu-i mai tremure minile. Vederea lui Alex i trezise amintiri din copilrie. Trecuser mai mult de douzeci i cinci de ani de cnd fuseser cele mai bune prietene, dar, chiar dac muli oameni intraser i ieiser din viaa ei de atunci, Alex ocupa un loc important n inima ei. Pe atunci erau nite fetie. La maturitate se nstrinaser. Totui, i era greu s accepte c Alex i pusese singur capt zilelor, dar asta era singura explicaie din imaginile pe care le vzuse. Alexandra pe care ea o cunoscuse fusese o persoan plin de via, echilibrat. O femeie 12 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor frumoas, sigur pe ea i cu o strlucire care atrgea privirile oamenilor. Din ce auzise, dar i dup cum bnuia, viaa fusese generoas cu Alex. Avea o galerie de art n Gteborg, era cstorit cu un brbat chipe i de succes i locuia ntr-un fel de conac pe insula Sr. i totui, se prea c nu totul fusese perfect. Simi nevoia s-i limpezeasc gndurile i form numrul surorii ei. Dormeai? Glumeti? Adrian m-a inut treaz de la 3 noaptea i cnd a adormit i el, n sfrit, pe la 6 dimineaa, s-a trezit Emma, care avea chef de joac. i n-a putut i Lucas s se trezeasc mcar o dat? O tcere de ghea se ls la cellalt capt al receptorului, iar Erica se muc de limb. Are o edin important azi i trebuie s fie odihnit. De asemenea, trece printr-o perioad mai agitat la serviciu, compania are nite probleme. Vocea Annei deveni mai strident, iar Erica simi un ton isteric n ea. Lucas avea ntotdeauna o scuz la ndemn, iar Anna, pesemne, l citase cuvnt cu cuvnt. Dac nu era vorba de vreo edin de mare nsemntate, atunci era stresat din cauza deciziilor importante pe care trebuia s le ia sau era la pmnt cu nervii deoarece stresul de a fi, dup cum spunea Lucas, un om de afaceri de succes era mare. Toat responsabilitatea n privina copiilor cdea astfel pe umerii Annei. Avnd un copil vioi de trei ani i un bebelu de patru luni, Anna arta, la nmormntarea prinilor, cu zece ani mai n vrst fa de cei treizeci pe care i avea. Honey, don't touch that. Sincer acum, nu crezi c ar fi timpul s vorbeti cu Emma n suedez? Lucas e de prere c trebuie s vorbim englez acas. Spune c oricum ne vom muta napoi la Londra pn va ncepe cea mic coala. Erica era stul de fraze ca: Lucas crede c, Lucas zice, Lucas e de prere c.... n ochii ei, cumnatul era exemplul perfect al unui nemernic de prim clas. 13 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Anna l ntlnise pe vremea cnd era au-pair la Londra i numaidect a fost fascinat de complimentele ca la carte venite din partea brokerului de succes cu zece ani mai n vrst ca ea, Lucas Maxwell. A renunat la toate planurile sale de a studia la universitate i i-a dedicat n schimb viaa ncercrii de a fi soia perfect. Problema era c Lucas era tot timpul nemulumit, iar Anna, care nc din copilrie fcea ntotdeauna ce avea chef, ajunsese n timpul anilor petrecui cu Lucas s-i tearg complet propria personalitate. Pn au venit copiii pe lume, Erica a sperat ca sora ei s devin rezonabil, s-l prseasc pe Lucas i s nceap s-i triasc viaa; ns dup ce se nscu Emma i apoi Adrian, fu silit s accepte c, din pcate, Lucas va continua s fac parte din familie. De acord, hai s lsm subiectul Lucas i concepia lui despre creterea copiilor. Ce au mai fcut drglaii mtuii de cnd nu i-am mai vzut? Pi, ce fac ei de obicei, doar tii... Emma a avut o criz de nebunie ieri i a reuit s taie hinue n valoare de o mic avere pn s ajung eu la ea, iar Adrian a vomitat ori a ipat nencetat timp de trei zile. Am impresia c ai nevoie s schimbi puin aerul. N-ai putea s-i lai pe copii i s vii aici o sptmn? A avea nevoie de ajutorul tu ca s ne uitm la unele lucruri. Trebuie s ne apucm i de acte n curnd. Da, ne-am gndit i noi s vorbim cu tine despre asta. Ca de obicei, cnd era obligat s se amestece ntr-o chestiune neplcut, vocea Annei ncepu s tremure. Erica deveni brusc suspicioas. Acest noi era de ru augur. Odat ce Lucas intra n joc, ceva l avantaja pe el i i dezavantaja pe toi ceilali. Erica atept ca Anna s continue. Eu i cu Lucas ne gndim s ne mutm napoi la Londra imediat ce punem filiala din Suedia pe picioare i nu prea avem de gnd s ne batem capul cu ntreinerea unei case aici. Nici tu nu ai vreun interes s ntreii o cas mare la ar, vreau s spun fr familie i... Tcerea era apstoare. Ce vrei s spui? 14 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Erica i rsuci o uvi din prul ei cre pe degetul arttor, un obicei pe care l avea nc din copilrie atunci cnd era nervoas. Mda, Lucas crede c ar trebui s vindem casa. Nu avem posibilitatea s-o pstrm. n plus, am vrea s cumprm o cas n Kensington cnd ne mutm napoi i chiar dac Lucas ctig foarte bine, banii din vnzare ar pica foarte bine. Vreau s zic, o cas pe coasta de vest cu aceleai condiii s-ar ridica la cteva milioane. Nemii sunt nnebunii dup vedere la mare i dup briz. Anna continu expunndu-i argumentele, dar Erica simi c era destul i puse receptorul uor n furc exact n mijlocul unei propoziii. i ajungea ca s-i alunge gndurile. Fusese ntotdeauna mai mult ca o mam pentru Anna, dect ca o sor mai mare. nc de cnd erau mici o protejase i o aprase. Anna fusese un adevrat copil al naturii, o furtun care i urmrea instinctele fr s se gndeasc la consecine. Erica o salvase de mai multe ori din situaiile dificile n care se amestecase. Lucas i alungase spontaneitatea i bucuria de a tri. i tocmai din aceast cauz, Erica nu l putea ierta. n dimineaa urmtoare, Erici i se prea ireal ceea ce trise n ajun. Avusese un somn adnc, fr vise, dar cu toate astea se simea de parc n-ar fi nchis un ochi. Era att de obosit, nct o durea tot corpul. i chioriau maele puternic, dar, dup ce arunc o privire n frigider, i ddu seama c o plimbare pn la magazinul Evei era necesar nainte s poat s mnnce ceva. Satul era pustiu, iar n piaa Ingrid Bergman nu era nicio urm din tarabele care stteau acolo n timpul verii. Nu era cea, iar Erica putea s vad pn la capul de pe insula Valn, care se contura la orizont i care, mpreun cu Krkholmen, forma o mic deschidere spre arhipelag. Abia dup ce parcurse o bun parte din urcuul de pe dealul Galrbacken, zri pe cineva. Era o persoan pe care i-ar fi dorit s o evite i, instinctiv, cut o cale de scpare. Bun dimineaa. Auzi vocea Elnei Persson ciripind cu ndrzneal. Nu-i micua noastr scriitoare care se plimb n soarele 15 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor dimineii? Erica oft n sinea ei. Da, m-am gndit s merg pn la Eva s cumpr ceva de mncare. Srmana de tine, probabil c eti complet distrus dup oribila experien de ieri. Brbia dubl a Elnei tremura de incitare, iar Erica avea impresia c semna cu un porumbel gras. Pardesiul verzui i acoperea corpul de la umeri pn la picioare, dnd impresia unei mase imense, fr form. i inea poeta cu amndou minile, iar pe cap i se cltina o plrie mic i disproporionat. Prea a fi din psl i avea o culoare verzuie, nedefinit. Elna avea ochii mici i vri adnc ntr-un strat de grsime protector. Acum se uitau cercettori spre Erica. Era evident c atepta un rspuns. Da, pi, n-a fost prea plcut. Elna ddu din cap comptimitor. Da, m-am ntlnit cu doamna Rosengren i ea mi-a spus c a vzut o ambulan i pe tine stnd n faa casei familei Carlgren i imediat am neles c trebuie s se fi ntmplat ceva groaznic. i mai trziu, dup-amiaz, cnd l-am sunat pe doctorul Jacobsson n alt problem, desigur, am auzit de tragica ntmplare. Da, mi-a fcut o confiden, nu mai spun nimnui. Medicii au obligaia de a pstra secretul profesional i aa ceva trebuie respectat. Ddu din cap sentenios pentru a arta ct de mult respecta obligaia doctorului Jacobsson de a pstra secretul profesional. Fat tnr... Nu poi s nu te ntrebi ce a putut s provoace aceast nenorocire. Mie personal mi s-a prut dintotdeauna prea ncordat. O cunosc pe mama ei, Birgit, de mult timp o persoan care a fost mereu cu nervii la pmnt i asta se tie c este ereditar. Birgit a devenit i arogant cnd Karl-Erik a fost numit director la Gteborg. Atunci Fjllbacka nu mai era de nasul lor. Nu, aveau nevoie de un ora mare. Ia aminte, banii nu aduc fericirea. Dac fetia ar fi crescut aici n loc s fie dezrdcinat i mutat la ora, cu siguran nu s-ar fi ajuns la aa ceva. De altfel, cred c au i trimis-o la o coal n Elveia i doar tim cum merg lucrurile acolo. Da, aa ceva te marcheaz pe via, vezi bine. Pn s se mute de aici era fetia cea 16 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor mai fericit i plin de via. Nu v jucai voi mpreun cnd erai mici? Da, eu cred c ntr-adevr... Elna i continu monologul, iar Erica, nevznd alt cale de a iei din ncurctur, ncepu s caute febril un motiv de a scpa de conversaia care lua forme din ce n ce mai neplcute. Cnd Elna se opri din vorbit pentru a-i trage sufletul, Erica acion. Mi-a fcut o deosebit plcere s vorbim, dar acum trebuie s plec, din pcate. Sunt multe de fcut, dup cum tii. i lu figura cea mai patetic, spernd s-o fac pe Elna s neleag gestul. Da, desigur, draga mea. Nu m-am gndit la asta. Trebuie s-i fie att de greu, punnd la socoteal i drama din propria ta familie. Iart necuviina unei femei btrne. Acum Elnei aproape c i curgeau lacrimile, iar Erica ddu amabil din cap, grbindu-se s-i ia la revedere. i continu plimbarea ctre magazinul Evei, oftnd uurat i rugndu-se s nu mai ntlneasc i alte doamne curioase. Dar nu avu noroc. Mai muli locuitori exaltai din Fjllbacka o luar la ntrebri, iar ea nu mai ndrzni s respire normal pn nu-i vzu casa n faa ochilor. Dar o vorb auzit i rmase n minte. Prinii lui Alex ajunseser n Fjllbacka trziu n ajun i stteau la sora lui Birgit. Erica puse pungile cu mncare pe masa din buctrie i ncepu s le sorteze. Pungile nu erau att de pline cu lucruri sntoase aa cum plnuise nainte s intre n magazin, dei avusese cele mai bune intenii. Dar dac ntr-o zi dezolant ca asta nu-i putea permite cteva dulciuri, atunci cnd? Ca un fcut, maele i chiorir, iar ea puse pe o farfurie dou chifle cu scorioar care echivalau cam cu dousprezece puncte roii din dieta Weight Watchers, pe care le servi mpreun cu o ceac de cafea. Era un sentiment plcut s stai i s admiri peisajul cunoscut de afar pe fereastr, ns nu se putea obinui cu linitea din cas. Mai fusese ea singur acas i altdat, dar acum nu era acelai lucru. Atunci simea o prezen, certitudinea c cineva putea intra pe u n orice moment. Acum avea sentimentul c sufletul casei dispruse cu totul. 17 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor La fereastr era pipa tatei, care parc atepta s fie ncrcat cu tabac. Mirosul nc se mai simea n buctrie, dar Erici i se prea c devenea mai slab pe zi ce trecea. Iubise dintotdeauna mirosul de tabac al pipei. Cnd era mic sttea adesea pe genunchii tatei i nchidea ochii, ntorcndu-i capul spre pieptul lui. Fumul se impregnase n toate hainele lui i reprezenta sigurana n viaa ei de copil. Relaia Erici cu mama ei era infinit mai complicat. Nu-i amintea nici mcar o ocazie din copilrie cnd mama s-i fi artat vreun gest de afeciune, o mbriare, o mngiere, un cuvnt de ncurajare. Elsy Falck fusese o femeie aspr i hotrt, care inuse casa ntr-o ordine impecabil, dar care nu i permisese niciodat s se bucure de ceva n via. Era foarte credincioas i, ca majoritatea locuitorilor de pe coast din Bohusln, crescuse ntr-o societate care nc mai era caracterizat de doctrinele pastorului Schartau. nc din copilrie nvase c viaa trebuie s fie o lung suferin i c recompensa i va fi dat n viaa de apoi. Erica se ntreba deseori ce vzuse tatl ei la Elsy, el, care avea o natur jovial i simul umorului i, n timpul unei certe, i-a pus aceast ntrebare. El nu s-a suprat. Sa aezat i i-a pus braul pe umerii ei, apoi i-a spus s nu-i mai judece mama aa de aspru. Unii oameni i arat sentimentele mai greu, i explica el n timp ce i mngia obrajii care nc erau roii de furie. Dar ea nu-l ascultase i credea nencetat c el ncerca s acopere ceea ce pentru Erica era evident: mama ei nu o iubise niciodat, iar aceast povar trebuia dus tot restul vieii. Erica se hotr s-i urmeze instinctul i s-i viziteze pe prinii Alexandrei. Nu e uor s-i pierzi un printe, dar este oarecum legea naturii. S-i pierzi un copil trebuie s fie ngrozitor. Ba, mai mult, ea i Alexandra fuseser att de apropiate, cum numai cele mai bune prietene pot fi. Asta, ce e drept, se ntmplase cu douzeci i cinci de ani n urm, dar o mare parte dintre amintirile ei luminoase din copilrie erau n mod intim legate de Alex i de familia sa. Casa prea abandonat. Mtua Alexandrei i unchiul din partea mamei locuiau pe Tallgatan, la jumtatea drumului dintre centrul localitii Fjllbacka i campingul din Slvik. Casa se afla pe un deal, 18 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor iar grdina se nclina ctre drum, pe partea care ddea spre ap. Ua principal se afla n spatele casei, iar Erica ezit nainte de a apsa pe sonerie. Sunetul reverber, apoi se ls o tcere total. Nici cel mai mic zgomot nu se auzea dinuntru. Era ct pe ce s se ntoarc i s plece, cnd ua se deschise ncetior. Da? Bun ziua, sunt Erica Falck. Eu am fost cea care... Ls restul propoziiei n aer. Se simea caraghioas pentru c se prezentase aa de ceremonios. Mtua lui Alex, Ulla Persson, tia foarte bine cine este ea. Mama Erici i Ulla fuseser active n asociaia bisericii muli ani, iar cteodat, duminica, Ulla o nsoea acas s bea o cafea mpreun. Se ddu la o parte i o ls pe Erica s intre n hol. Niciun bec nu era aprins. ntr-adevr, avea s se fac sear abia peste cteva ore, dar dup-amiaza era deja pe trecute i umbrele nopii puneau stpnire pe cas. Din camera aflat n captul holului se auzeau plnsete nbuite. Erica i scoase pantofii i pardesiul. i ddu seama c se mica n cea mai mare linite i cu cea mai mare atenie, fiindc atmosfera casei i impunea asta. Ulla se duse n buctrie i o ls pe Erica s intre singur n camer. Cnd ajunse acolo, plnsetele se oprir. Pe o canapea din faa unei ferestre uriae stteau Birgit i Karl-Erik Carlgren, strns mbriai. Amndoi aveau feele ude i brzdate de lacrimi, iar Erica se simi de parc era un intrus ntr-o sfer privat. Un loc pe care poate n-ar fi trebuit s l invadeze. Dar era prea trziu s se mai rzgndeasc acum. Se aez cu grij pe canapeaua din faa lor i i ls minile pe genunchi. De cnd intrase n camer, nimeni nu scosese niciun cuvnt. Cum era? La nceput, Erica nu nelese ntrebarea lui Birgit. Vocea-i era ca de copil. Nu tiu ce s rspund. Singur, zise ea ntr-un final, dar regret cuvntul numaidect. N-am vrut s spun... Restul propoziiei nu se mai auzi, fiind nghiit de tcere. Nu s-a sinucis! Vocea lui Birgit pru deodat puternic i sigur pe sine. Karl19 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Erik o inea de mn, dnd din cap aprobator. Observar probabil expresia sceptic a Erici, pentru c Birgit repet: Nu s-a sinucis! O cunosc mai bine dect oricine i tiu c niciodat n-ar fi putut s se sinucid. N-ar fi avut niciodat curajul s o fac! i tu trebuie s tii asta. i tu ai cunoscut-o! Ddea s se ridice la fiecare silab, iar Erica zri o licrire n ochii ei. Birgit i strngea minile i le deschidea spasmodic, n mod repetat, uitndu-se drept n ochii Erici, pn cnd una dintre ele trebui s-i ntoarc privirea. Erica renun prima. ncepu s se uite prin camer, pentru a evita privirea ndurerat a mamei Alexandrei. Camera era confortabil, dar mult prea decorat pentru gustul Erici. Perdelele aveau falduri bogate, care cdeau artistic pe podea i se asortau cu pernele nflorate ale canapelei. n fiecare locor gseai cte un obiect decorativ. Vase sculptate din lemn, nconjurate cu panglici brodate cu cruciulie, mpreau camera cu figurine din porelan reprezentnd cei cu ochii venic umezi. Ceea ce nfrumusea camera era fereastra panoramic prin care se vedea un peisaj fantastic. Erica i dorea s nghee acel moment i s se uite n continuare pe fereastr n loc s ia parte la amrciunea acelor oameni. n schimb, i mut privirea napoi ctre soii Carlgren. Birgit, sincer... nu tiu. Au trecut douzeci i cinci de ani de cnd eu i Alexandra am fost prietene. Nu tiu, de fapt, ce fel de persoan a fost. Cteodat nu cunoti un om att de bine precum crezi. Erica auzi ct de jalnic sunau propriile cuvinte care ricoau parc n perete. De data aceasta lu cuvntul Karl-Erik. Se eliber din strnsoarea puternic a lui Birgit i se aplec n fa ca i cum ar fi vrut s se asigure c Erica nu pierdea niciun cuvnt din ce urma el s spun. tiu c sun de parc am vrea s negm ceea ce s-a ntmplat i de parc n-am fi n toate minile. Dar chiar dac Alex s-ar fi sinucis din cine tie ce motiv, nu ar fi fcut-o niciodat i, repet, niciodat n acest fel! Tu i aduci bine aminte ct de nspimntat era Alex la vederea sngelui. Dac se tia puin, devenea isteric pn cnd i se punea un plasture pe tietur. Ba chiar i leina cnd vedea snge. De aceea sunt absolut sigur c ar fi ales mai degrab somniferele. Este 20 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor absolut imposibil ca Alex s fi fost n stare s ia o lam de ras i s se taie singur, mai nti pe un bra i apoi pe cellalt. Ceea ce spune soia mea e adevrat: Alex era fragil. Nu era o persoan curajoas. E nevoie de mult for interioar pentru a putea face pasul sta. Ea nu avea aceast for. Vocea lui era insistent i, dei era n continuare convins c asculta doi oameni profund disperai, Erica intrase la bnuieli. Acum cnd se gndea, ceva nu fusese n regul cnd intrase n baie ieri diminea. Sigur c gsirea unui cadavru nu a fost niciodat un lucru normal, dar era ceva n atmosfera din baie care nu ar fi trebuit s fie acolo. O prezen, o umbr. Asta era cea mai bun descriere pe care putu s-o gseasc. nc era de prere c ceva o mpinsese pe Alexandra Wijkner s se sinucid, dar nici nu putea s nege c certitudinea ncpnat a soilor Carlgren i trezise ntr-adevr anumite suspiciuni. i trecu prin minte ct de bine ncepuse s semene Alex cu mama ei la nfiare. Birgit Carlgren era minion i slbu, cu acelai pr blond deschis precum fiica ei, dar, spre deosebire de coama lung a lui Alex, ea purta o tunsoare bieeasc. Acum era mbrcat complet n negru i, n ciuda suferinei, nc prea contient de efectul pe care l declana contrastul dintre negru i albul pielii. Mici gesturi i trdau vanitatea. O mn trecut prin pr cu afectare, o aranjare a gulerului. Erica i amintea cum, la vrsta de opt ani, vedea garderoba ei ca pe o peter a lui Ali Baba, iar cutia cu bijuterii prea paradisul pe pmnt. Pe lng ea, soul ei avea un aer foarte banal. Departe de a fi lipsit de farmec, el era pur i simplu nensemnat. Avea o figur alungit, brzdat de riduri, iar chelia i acaparase vrful capului. Dei era i el mbrcat complet n negru, spre deosebire de soia sa, asta l fcea i mai fad. Erica simi c era momentul s plece. Se ntreba ce rost a avut s-i viziteze. Se ridic i acelai lucru l fcur i soii Carlgren. Birgit se uit poruncitor la soul ei, ndemnndu-l cu privirea s spun ceva, evident ceva ce ei discutaser deja nainte s vin Erica. Ne-am dori s scrii un articol n memoria lui Alex. S fie publicat n ziarul Bohuslningen. Despre viaa ei, visele i moartea ei. 21 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor O cronic a vieii ei i a persoanei care a fost ar nsemna foarte mult pentru mine i Birgit. Dar nu vrei mai bine un articol n ziarul Gteborgsposten? Doar a locuit n Gteborg. i voi la fel. Fjllbacka a fost i va fi ntotdeauna casa noastr. i acelai lucru este valabil i pentru Alex. Poi s vorbeti mai nti cu soul ei, Henrik. Noi am discutat cu el i se va pune la dispoziia ta. Toate cheltuielile vor fi suportate de noi, bineneles. Acestea fiind spuse, discuia pru ncheiat. Fr s accepte, de fapt, misiunea, Erica se vzu afar pe scri cu numrul de telefon i adresa lui Henrik Wijkner n mn cnd ua se nchise n spatele ei. Chiar dac, sincer vorbind, nu ar fi vrut s-i asume aceast rspundere, un gnd lu natere n mintea ei de scriitoare. Erica l alung i se simi ru pentru c avusese acest gnd, dar era unul puternic i nu se lsa alungat. Ideea pe care o avea de foarte mult timp de a scrie o carte era acum att de uor de pus n practic. O poveste despre drumul unui om ctre destinul su. O explicaie a ceea ce a putut s mping o femeie tnr, frumoas i n mod vizibil privilegiat ctre sinucidere. Da, desigur, fr s foloseasc numele lui Alex, dar o poveste bazat pe ceea ce ar fi putut afla despre drumul ei ctre moarte. Erica publicase pn n acel moment patru cri, dar toate erau biografii ale unor scriitoare. Nu avusese curajul s creeze poveti proprii, dar tia c avea idei care ateptau s fie puse pe hrtie. Poate c acest eveniment avea s-i dea imboldul, inspiraia pe care o atepta. Faptul c o cunoscuse pe Alex era doar un avantaj. Femeia din ea se simea ncurcat de acest gnd, dar scriitoarea ipa de fericire. Pensula picta dungi late roii pe pnz. ncepu s picteze din zori, iar acum, pentru prima oar dup multe ore de lucrat, fcu un pas n spate pentru a admira ceea ce crease. Pentru un ochi de nceptor erau doar cmpuri roii, oranj i galbene, mprite neregulat pe pnza mare. El vedea degradare i resemnare, exprimate prin nuanele pasiunii. Picta ntotdeauna cu aceleai culori. Trecutul lui urla batjocoritor din pnz i el ncepu s picteze din ce n ce mai frenetic. 22 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Dup nc o or, consider c e timpul pentru prima i binemeritata bere. Lu doza care era cea mai aproape de el i ignor faptul c scuturase scrumul n ea cu o noapte nainte. Scrumul i se lipi de buze, dar continu s bea cu lcomie din doza de bere deschis i o arunc pe podea dup ce nghii ultima pictur. Chiloii, singurul articol de mbrcminte pe care l avea pe el, erau galbeni n fa de bere sau de urin uscat. Cel mai probabil un amestec din amndou. Prul slinos i atrna puin peste umeri, iar pieptul i era livid i scoflcit. Anders Nilsson era, n ansamblu, o epav, ns tabloul ce sttea pe evalet arta un talent ce contrasta puternic cu propria degradare a artistului. Se aez pe podea i se rezem de peretele din faa tabloului. Lng el se afla o cutie de bere nedeschis, iar zgomotul pe care aceasta l fcu cnd o deschise i produse plcere. Culorile agresive iptoare i aduceau aminte de lucruri pe care ncercase aproape toat viaa s le uite. De ce dracu' s strice tot acum? De ce ea nu putea s lase lucrurile aa cum erau? Curva egoist, se gndete doar la ea. Rece i inocent ca o prines afurisit. Dar el tia ce se gsete sub suprafa. Erau de aceeai teap. Anii de chin petrecui mpreun le sudaser relaia i deodat ea i imagina c poate s schimbe ordinea lucrurilor. La dracu'. Url i arunc doza de bere, pe jumtate plin, drept n pnza pictat. Aceasta nu se rupse, ceea ce l nfurie i mai tare, ci doar se cltin, iar doza de bere czu pe podea. Lichidul mproc pictura, iar culorile rou, portocaliu i galben ncepur s curg i s se amestece, formnd nuane noi. Contempl efectul cu satisfacie. nc nu se trezise bine dup beia lung de cu o sear nainte, iar berea ncepu s-i fac repede efectul, chiar i dup muli ani de antrenament la butur. Uor-uor, se cufund n ceaa bine cunoscut, mirosul de vom cuprinzndu-i nrile. Avea propria ei cheie de la apartament. i usc bine pantofii n hol, dei tia c era n zadar. Era mai curat afar dect n cas. Puse pungile cu mncare jos i i ag frumos pardesiul pe un umera. Nu avea niciun rost s strige. Probabil c deja adormise. 23 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Pe partea stng, cum veneai din hol, se afla buctria i era n aceeai stare deplorabil ca de obicei. Vase nesplate de mai multe sptmni se adunaser nu numai n chiuvet, dar i pe scaune, pe mas i chiar i pe podea. Mucuri de igar, cutii de bere i sticle goale zceau peste tot. Deschise ua frigiderului pentru a pune mncarea nuntru i observ c era gol-golu. Cteva clipe mai trziu l umplu, dup care sttu puin nemicat ca s-i recapete puterile. Apartamentul era de fapt o mic garsonier, iar sufrageria i dormitorul erau una i aceeai camer. Cele cteva piese de mobilier fuseser alese de ea, dar nu putuse s contribuie cu mai mult, astfel c n camer domina doar evaletul cel mare din faa ferestrei. ntrun col zcea aruncat o saltea veche i zdrenuit. Nu i permisese niciodat s-i cumpere un pat adevrat. La nceput ncercase s l ajute att cu propria lui igien, ct i cu ordinea n cas. Cura, strngea, i spla hainele i nu de puine ori l spla i pe el. Atunci nc mai spera c lucrurile aveau s se schimbe, c tot greul avea s dispar de la sine. Trecuser muli ani de atunci. Undeva, pe parcurs, nu mai avusese fora necesar s continue. Acum se mulumea s vad c cel puin avea ce s mnnce. Spera ca puterile s o mai in nc mult vreme. Mustrrile de contiin apsau greu pe umerii ei. Cnd sttea n genunchi i i tergea voma de pe podea simea uneori c pltise ndeajuns. Acum ns i ducea povara cu resemnare. l privi cum sttea acolo, trntit lng perete. O epav urt mirositoare, dar cu un talent nemaipomenit ascuns sub aparena lui murdar. De nenumrate ori se ntrebase cum ar fi fost dac ar fi fcut o alt alegere n acea zi. Timp de douzeci i cinci de ani, n fiecare zi s-a ntrebat cum ar fi fost viaa ei dac ar fi acionat diferit. Douzeci i cinci de ani nseamn mult timp de gndire. Cteodat l lsa s zac pe podea atunci cnd pleca. Azi ns no fcu. Frigul de afar ptrundea nuntru, iar podeaua se simea rece ca gheaa prin dresul ei subire. i ridic un bra care i atrna moale ntr-o parte. El nu avu nicio reacie. Trgnd cu ambele mini de ncheietura lui, l urni spre saltea. ncerc s-l rostogoleasc i 24 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor aproape c o trecu un fior de scrb cnd i aps minile pe carnea flasc a mijlocului. Dup cteva cascadorii reui s l ridice pe saltea, iar n lipsa unei pturi i aduse haina din hol i o ntinse peste el. Efortul o fcu s gfie i se aez. Fr fora din brae, adunat n atia ani de fcut curenie, nu ar fi fost n stare de un asemenea efort, la vrsta ei. Se ngrijora pentru ziua cnd nu va mai avea fora fizic necesar pentru toate astea. O uvi din prul gras i czuse brbatului peste fa, iar ea i-o ddu tandru la o parte cu degetul arttor. Viaa nu fusese aa cum sperase ea pentru niciunul din ei, dar de acum nainte era hotrt s ncerce s pstreze ce mai rmsese din relaia lor. Oamenii ntorceau privirea cnd o ntlneau pe strad, dar nu destul de repede nct s nu apuce s vad comptimirea din ochii lor. Pe Anders l cunotea mult lume din sat ca pe un cal breaz fcea parte din rndul alcoolicilor locali. Cteodat, beat fiind, i tria picioarele instabile i striga injurii tuturor oamenilor pe care i ntlnea. El era dispreuit, iar ea avea parte de simpatie. De fapt, ar fi trebuit s fie invers. Ea merita s fie dispreuit, iar Anders s aib parte de simpatie. Din cauza slbiciunii ei ajunsese el aa. Dar de acum nu va mai fi niciodat slab. Rmase la el cteva ore, timp n care l mngie pe frunte. Din cnd n cnd Anders tresrea n starea sa de incontien, dar se calma sub mngierile ei. Afar viaa i continua cursul, dar nuntru, n ncpere, timpul se oprise. Ziua de luni veni cu temperaturi cu plus i cu nori grei de ploaie. Erica fusese ntotdeauna o oferi prudent, dar acum ncetinise i mai mult pentru mai mult siguran n caz c ar fi derapat. ofatul nu era punctul ei forte, dar prefera solitudinea unei maini n locul aglomeraiei din autobuzul de pe E6 sau din trenul expres. Dup ce vir la dreapta spre autostrad, starea drumului deveni mai bun i Erica ndrzni s accelereze puin. Urma s se ntlneasc cu Henrik Wijkner la ora 12, dar plecase devreme din Fjllbacka i avea destul timp la dispoziie pentru a ajunge la Gteborg. Pentru prima oar de cnd o vzuse pe Alex n baia ngheat, 25 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Erica se gndi la discuia cu Anna. nc nu-i putea imagina c Anna chiar ar face demersurile pentru a vinde casa. Era totui casa n care copilriser, iar prinii lor ar fi fost disperai dac ar fi tiut . Nimic nu mai era surprinztor cnd Lucas era amestecat. ntr-un fel, se ateptase la asta, tiind ce persoan fr scrupule era Lucas. ns ntrecuse orice msur. Ei bine, nainte s nceap s se ngrijoreze serios pentru cas, trebuia s tie care era poziia ei din punct de vedere juridic. Fr a cunoate acest lucru, refuza s se lase nvins de ultima nscocire a lui Lucas. Acum dorea s se concentreze asupra discuiei pe care urma s o aib cu soul lui Alex. Henrik Wijkner pruse o persoan plcut la telefon i tia despre ce era vorba nc dinainte ca ea s-l sune. Sigur, putea s vin i s-i pun ntrebri despre Alexandra dac acest articol era cu adevrat important pentru prinii ei. Era nerbdtoare s vad casa n care locuise Alexandra, chiar dac nu o atrgea prea mult perspectiva de a se confrunta cu durerea unei alte persoane. ntlnirea cu prinii lui Alex fusese sfietoare. n calitate de scriitoare, prefera s contemple realitatea de la distan. n acelai timp, avea ansa s-i fac o prim impresie despre cum era Alex la vrsta maturitii. Erica i Alex fuseser nedesprite nc din prima zi de coal. Erica devenise extrem de mndr cnd Alex a ales-o drept prieten, pentru c aceasta era ca un magnet pentru toi cei aflai n preajma sa. Toi o voiau aproape de ei, iar ea nu-i ddea deloc seama ct era de popular. Era retras ntr-un fel care arta o siguran de sine despre care Erica, adult fiind, nelese c fusese neobinuit la un copil. Totui, se artase deschis, generoas i inimoas i, n ciuda faptului c era mai retras, nu pruse deloc s sufere de timiditate. Alex o alesese pe Erica s-i fie prieten. Erica nu ar fi ndrznit vreodat s se apropie de ea din proprie iniiativ. Fuseser nedesprite pn n ultimul an, cnd Alex se mut i dispru cu totul din viaa ei. Alex se distan din ce n ce mai mult, iar Erica petrecea ore n ir n camera ei suferind dup prietenia lor. ntr-o zi, cnd Erica sun la ua casei lui Alex, nu rspunse nimeni. Douzeci i cinci de ani mai trziu, Erica i aminti n detaliu durerea pe care o simise 26 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor atunci cnd nelesese c Alex se mutase fr s-i spun nimic i fr s-i ia rmas-bun. Nici n ziua de azi nu tia ce se ntmplase atunci, dar, din perspectiva unui copil, luase vina asupra ei i considerase c Alex nu mai avusese chef de ea. Erica se orient cu greu n Gteborg spre direcia Sr. Cunotea bine oraul pentru c studiase acolo patru ani, dar la vremea aceea nu avea main, astfel c Gteborg rmnea n privina asta o pat alb pe hart. Dac ar fi mers cu bicicleta, i-ar fi fost mult mai uor s se orienteze. Gteborgul era un comar pentru oferii fr experien: avea strzi cu sens unic, intersecii aglomerate i tramvaie zgomotoase care veneau din toate direciile. Mai mult, Erica avea impresia c toate drumurile duceau ctre Hisingen. Dac greeai ieirea, ajungeai imediat acolo. Indicaiile pe care le primise de la Henrik erau clare, aa c gsi drumul bun din prima ncercare i reui astfel s evite Hisingen. Casa i ntrecu toate ateptrile. O vil enorm, alb, de la nceputul secolului XIX, cu vedere la mare i cu foior, evocnd senintatea i cldura serilor de var. Grdina, care era acoperit de un vemnt gros de zpad, era bine proporionat i n mod evident avea parte de ngrijirea unui grdinar competent. Strbtu o alee cu slcii i intr pe o poart nalt, ajungnd pe pietriul din faa casei, unde nite scri de piatr duceau ctre o u solid de stejar. Nu avea sonerie modern, ci un frumos inel de metal. Erica btu cu el n ua care se deschise numaidect. Aproape c se atepta s fie ntmpinat de o servitoare cu or scrobit i bonet, ns o prelu un brbat care trebuia s fie Henrik Wijkner. Arta al naibii de bine, iar Erica se bucur c i dduse silina, mai mult dect de obicei, s se aranjeze nainte s plece de acas. Pi ntr-un hol enorm, constatnd imediat c era mai mare dect apartamentul ei din Stockholm. Erica Falck. Henrik Wijkner. Ne-am ntlnit ast-var, dac mi amintesc bine. La cafeneaua din piaa Ingrid Bergman. La cafeneaua Bryggan. Da, aa e. Parc a trecut o eternitate de ast-var. Mai ales dac te gndeti la ce s-a ntmplat acum. Henrik murmur ceva politicos. O ajut s-i scoat haina i i 27 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor art drumul ctre un salon de la captul holului. Se aez cu mare grij pe o canapea pe care, avnd cunotine limitate despre antichiti, o putu identifica doar ca fiind o canapea foarte veche i probabil foarte valoroas. Accept cu plcere cafeaua oferit de Henrik. n timp ce Henrik fcea cafeaua i vorbeau despre vremea mizerabil de afar, Erica l privi pe furi i constat c nu prea chiar aa de trist, dar tia c asta nu nsemna neaprat ceva. Oamenii i arat suferina n moduri diferite. Purta pantaloni Chinos perfect clcai i o cma Ralph Lauren de culoare albastr. Prul era brunet, tuns elegant, dar fr s par foarte aranjat. Avea ochii cprui nchis, ceea ce i ddea o alur sudic. Ea prefera brbaii cu un aspect mai neglijent, dar nu putea s nu remarce atracia pe care o exercita acest brbat care arta ca dintr o revist de mod pentru brbai. Henrik i Alex trebuie s fi fost un cuplu tare frumos. Avei o cas extraordinar de frumoas! Mulumesc. Eu sunt a patra generaie Wijkner care locuiete aici. Str-strbunicul meu a construit-o la nceputul secolului i a rmas a familiei de atunci. Dac ar putea vorbi aceti perei... Art cu mna prin camer i zmbi spre Erica. Da, trebuie s fie minunat s ai istoria familiei n jurul tu. Da i nu. Implic de asemenea i o mare responsabilitate: de a lua-o pe urmele tatlui i aa mai departe. Rse ncetior, iar Erica se gndi c nu arta prea mpovrat de responsabilitate. Erica simea c nu-i gsea locul n ncperea aceea elegant i degeaba se strdui s-i gseasc o poziie confortabil pe canapeaua frumoas, dar spartan. n cele din urm, se aez pe colul canapelei i sorbi cu grij din cafeaua servit n ceti Mocca. Fu tentat s-i ridice degetul mic, dar rezist impulsului. Cetile erau fcute pentru a ridica degetul mic, dar se gndi c ar fi prut mai degrab comic dect experimentat n arta cafelei. Pentru o clip, n sinea ei se ddu o lupt cnd vzu farfuria cu prjiturele pe mas, dar pierdu n favoarea unei felii groase de chec. Aproximativ zece puncte roii n dieta Weight Watchers. Alex iubea casa asta. Erica se tot gndise cum s aduc vorba despre adevratul motiv 28 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor pentru care se afla acolo i se bucur cnd Henrik fu cel care ncepu s vorbeasc despre Alexandra. Ct timp ai locuit mpreun aici? De cnd ne-am cstorit. De cincisprezece ani. Ne-am ntlnit pe cnd studiam amndoi la Paris. Ea studia istoria artei, iar eu ncercam s acumulez ct mai multe cunotine despre economia lumii pentru a putea s conduc ct de ct cum trebuie imperiul familiei. Erica se ndoia puternic c Henrik Wijkner fcea vreodat ceva doar ct de ct. Imediat dup nunt ne-am ntors n Suedia, n aceast cas. Prinii mei muriser amndoi, iar casa ajunsese, n cei civa ani ct am fost plecat n strintate, ntr-o stare din ce n ce mai rea, dar Alex s-a apucat imediat s-o renoveze. Voia ca totul s fie perfect. Fiecare detaliu din cas, fiecare bucic de tapet, mobila i covoarele sunt fie piesele originale din cas de cnd aceasta a fost construit, piese care au fost restaurate pentru a li se reda nfiarea iniial, fie obiecte cumprate de Alex. Nici nu tiu ct de multe anticariate a vizitat pentru a gsi exact aceleai obiecte care erau aici pe vremea strstrbunicului. A avut multe fotografii care s-o ajute, iar rezultatul este fantastic. n acelai timp, se mai ocupa i cu nfiinarea propriei galerii de art i chiar nu neleg cum s-a descurcat cu toate. Cum era Alex ca persoan? Henrik se gndi o vreme pn s rspund. Frumoas, calm, perfecionist pn la extrem. Celor care nu o cunoteau ar fi putut s le par arogant, dar asta era din pricina faptului c nu se apropia de la nceput de oameni. Alex a fost un om pentru care trebuia s te lupi. Erica tia bine ce voia el s spun. Farmecul enigmatic al lui Alex a fcut s fie considerat, nc din copilrie, o ncrezut, chiar de ctre fetele care mai trziu se bteau pentru a prinde un loc lng ea. Cum adic? Voia s aud explicaia lui. Henrik se uit afar pe fereastr; pentru prima oar de cnd pise n casa Wijkner, Erici i se pru c deosebete un sentiment n spatele mtii armante pe care acesta o afia. 29 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor i urma ntotdeauna drumul. Nu-i psa de restul oamenilor i asta nu din rutate, ci din necesitate. Alex n-avea pic de rutate. Pentru soia mea, cel mai important lucru era s nu fie rnit. Restul, celelalte sentimente erau lsate deoparte pentru acest scop, dar dac nu deschizi nimnui de team s nu fie vreun duman, riti s lai afar prietenii. Henrik tcu. Apoi se uit la Erica. Mi-a vorbit despre tine. Erica nu-i putu ascunde uimirea. Felul n care prietenia lor se terminase o fcuse s cread c Alex i ntorsese spatele i c nu se mai gndise niciodat la ea. De un lucru spus de ea mi aduc n mod special aminte. Mi-a zis c tu ai fost ultima prieten adevrat pe care a avut-o. Ultima prietenie curat. Exact aa a spus. Un fel ciudat de a te exprima, a zice eu, dar apoi n-a mai pomenit nimic de asta, iar eu nvasem deja c nu trebuie s o sci cu ntrebrile. De aceea i spun ie lucruri despre Alex pe care nu le-am mai spus nimnui. Ceva mi spune c, n ciuda anilor muli care v-au desprit, tu ai avut ntotdeauna un loc special n inima soiei mele. Ai iubit-o? Mai mult dect orice. Alexandra era viaa mea. Tot ce fceam, tot ce spuneam, totul avea legtur cu ea. Ironia ns a fcut ca ea nici s nu observe asta. Dac m-ar fi lsat s m apropii mai mult de ea, azi nu ar mai fi fost moart. Avea rspunsul chiar n faa ei, dar nu ndrznea s-l caute. Laitatea i curajul se mbinau ntr-un mod straniu la soia mea. Birgit i Karl-Erik nu cred c s-a sinucis. Da, tiu. Au impresia c i eu vd la fel lucrurile, dar, sincer s fiu, nu tiu ce s mai cred. Am trit cu ea mai bine de cincisprezece ani, dar n-am ajuns s-o cunosc. Tonul lui era n continuare sec i neutru. Ar fi putut foarte bine s prezinte vremea, dar Erica nelese c, n cazul lui Henrik, prima impresie era neltoare. El suferea enorm, numai c nu lsa s se vad, ca n cazul lui Birgit i al lui Karl-Erik. Poate din proprie experien, Erica nelesese instinctiv c nu era vorba numai de durerea pierderii soiei lui, ci mai degrab de imposibilitatea de a o 30 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor mai face s l iubeasc aa cum o iubise el. Era un sentiment pe care Erica l cunotea bine. De ce i era fric? E o ntrebare la care m-am gndit de o mie de ori. Nu tiu. Cum ncercam s aduc vorba despre asta, ea se nchidea imediat n sine i nu reueam niciodat s ptrund n sufletul ei. Era ca i cum ar fi avut un secret pe care nu-l putea mprti nimnui. Sun ciudat? Cum nu tiu ce anume tinuia, nu pot s rspund dac s-a sinucis sau nu. Ce relaie avea cu prinii i sora ei? Ei bine, cum s-o descriu? Se gndi mult pn s rspund. Tensionat. Ca i cum s-ar fi clcat tot timpul pe btturi. Singura care spunea lucrurilor pe nume era sora ei mai mic, Julia, o persoan mai ciudat. Aveai impresia c mai exista un dialog secret pe lng cel dus cu voce tare. Nu prea tiu cum s explic. Parc aveau un limbaj codat, iar mie cineva uitase s mi dea codul. De ce este Julia ciudat? Dup cum tii, Birgit a avut-o pe Julia destul de trziu. Trecuse bine de patruzeci de ani i nu-i planificase al doilea copil. Julia a fost ntr-un fel puiul cel mic din cuib i, pe de alt parte, nu cred c a fost prea uor s aib o sor ca Alex. Julia nu a fost un copil frumos i nici nu a devenit prea atractiv cnd a crescut, iar tu tii cum arta Alex. Birgit i Karl-Erik i-au acordat ntotdeauna aproape toat atenia lui Alex, iar de Julia uitau mai mereu. Modul ei de aprare a fost s se nchid n ea. Dar mie mi place. Are ceva acolo nuntru sub aparena ei posomort. Sper doar s aib cinev a rbdarea s ptrund acolo. Ea cum a reacionat la moartea lui Alex? Care a fost relaia dintre ele? E mai bine s-i ntrebi pe Birgit i pe Karl-Erik despre asta. Eu nu am mai vzut-o pe Julia de mai bine de jumtate de an. Studiaz n Ume pentru a deveni profesoar i nu prea vrea s plece de acolo. Nici mcar de Crciun nu a fost acas anul sta. n ceea ce privete relaia ei cu Alex, ea ntotdeauna i-a adorat sora mai mare. Alex era deja la internat cnd s-a nscut Julia, aa c nu prea sttea pe 31 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor acas, dar cnd mergeam mpreun la familia lor, Julia se inea dup picioarele ei ca un celu. Lui Alex nu prea i psa i o neglija. Cteodat se mai enerva i mai ipa la ea, dar, de obicei, o ignora. Erica simi c discuia se apropie de final. n pauzele din timpul conversaiei, tcerea care se lsase fusese adnc n casa aceea mare, care, n ciuda splendorii sale, acum era lipsit de via pentru Henrik. Erica se ridic i ntinse mna. Henrik o strnse n minile lui, o inu acolo cteva secunde, i ddu apoi drumul i o lu naintea ei spre u. M gndeam s merg i pn la galeria ei de art, spuse Erica. Da, e o idee bun. Se mndrea foarte tare cu galeria. A nfiinat-o pornind de la zero, mpreun cu o prieten din facultate, Francine Bijoux. De fapt, acum se numete Sandberg. Ne-am mai ntlnit dup terminarea studiilor, dar tot mai rar dup ce a devenit mam. Francine sigur este la galerie. i dau un telefon scurt i i explic cine eti i, cu siguran, va fi de acord s povesteasc despre Alex. Henrik i inu ua. Dup ce i mulumi, Erica se rsuci i se ndrept spre main. Cerul se lumin exact cnd se ddu jos din main. Galeria se afla pe strada Chalmers, paralel cu strada Avenyn, dar, dup o jumtate de or de cutat un loc de parcare n zon, renun i parc maina la hotelul Heden. Nu era chiar aa de departe, dar pe ploaia aia torenial, ai fi zis c sunt zece kilometri. n plus, parcarea costa dousprezece coroane pe or, iar Erica simi cum i scade moralul. Bineneles c nici umbrela nu i-o luase cu ea i tia c prul ei cre urma s arate n curnd ca un permanent prost, fcut acas. Travers rapid strada Avenyn i se feri de tramvaiul 4 care se ndrepta zgomotos spre Mlndal. Dup ce trecu de coala de Arte Frumoase Valand, locul unde i petrecea serile n timpul studeniei, o lu la stnga i intr pe strada Chalmers. Galeria Abstrakt se afla pe partea stng i avea vitrine mari spre strad. Se auzi un clinchet de clopoel cnd pi nuntru i observ c locul era mult mai spaios dect ddea impresia vzut din afar. Pereii, podeaua i tavanul erau vopsite n alb, ceea ce fcea ca operele de art ce atrnau pe perei s ias n eviden. 32 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor n partea opus a ncperii, zri o femeie care, cu siguran, era franuzoaic. Afia o elegan ostentativ n timp ce, gesticulnd febril, discuta cu un client despre o pictur. Vin imediat. Te rog, f-te comod. Accentul ei francez era fermector. Cu minile strnse la spate, Erica se plimb ncet prin ncpere admirnd operele de art. Cum sugera i numele galeriei, toate picturile erau abstracte: cuburi, ptrate, cercuri, figuri neobinuite. i ls capul ntr-o parte, ncercnd s priveasc din perspectiva unui cunosctor de art, dar nu reui s vad nimic deosebit. Tot simple cuburi i ptrate pe care i un copil de cinci ani le-ar fi putut face, aa c se resemn cu gndul c arta abstract era departe de orizontul ei. Se afla n faa unui tablou enorm, rou cu linii galbene, neregulate, cnd o auzi pe Francine venind din spatele ei pe tocuri care rsunau pe podeaua cu model de tabl de ah. Nu-i aa c-i minunat? Da, sigur, e foarte frumos. Dar, s fiu sincer, lumea artei m depete. Cmp de floarea-soarelui de Van Gogh e frumos, dar cam la att se limiteaz cunotinele mele despre art. Francine rse. Tu trebuie s fii Erica. Tocmai m-a sunat Henri i mi-a spus c eti pe drum. ntinse o mn delicat, iar Erica i terse rapid picturile de ploaie rmase pe mn nainte s i-o ntind lui Francine. Femeia din faa ei era minion i delicat, elegant n felul n care toate franuzoaicele sunt elegante. Cu nlimea sa de un metru aptezeci i cinci, Erica se simea uria pe lng ea. Avea prul negru ca abanosul, pieptnat pe spate i prins ntrun coc la ceaf i purta un costum negru, strmt. Cu siguran alesese negru din pricin c inea doliu pentru prietena i colega sa, ea prnd mai degrab o femeie care se mbrca n rou-aprins sau n galben. Machiajul era discret i aplicat perfect, ns nu putea ascunde roeaa din jurul ochilor. Erica spera c rimelul nu i cursese din cauza ploii, dar era probabil o speran deart. M gndeam s stm de vorb la o ceac de cafea. Azi este o zi linitit. Putem merge aici, n spate. 33 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Porni naintea Erici spre o camer mic din spatele galeriei care era echipat complet cu frigider, cuptor cu microunde i filtru de cafea. Masa era mic i avea loc doar pentru dou scaune. Erica se aez pe unul dintre ele, iar Francine o servi imediat cu o ceac de cafea fierbinte. Nu mai simea nevoie de cafea dup cele cteva bute la Henrik, dar tia din proprie experien, din nenumratele interviuri fcute pentru a acumula material pentru crile sale, c oamenii vorbeau mai uor cu o ceac de cafea n mn. Din ce am neles de la Henri, prinii lui Alex te-au rugat s scrii un articol n memoria ei. Nu am mai ntlnit-o pe Alex dect n treact n ultimii douzeci i cinci de ani, de aceea ncerc s aflu m ai multe despre cum a fost ea ca persoan nainte s ncep s scriu articolul. Eti jurnalist? Nu, sunt scriitoare. Scriu biografii. Articolul acesta l voi scrie doar pentru c m-au rugat Birgit i Karl-Erik. Mai mult dect att, eu am gsit-o pe Alex n cad, m rog, mai mult sau mai puin i, ntr-un mod straniu, simt c trebuie s fac asta pentru a avea o alt amintire a ei, una vie. Sun bizar? Nu, deloc. Este extraordinar c faci asta pentru prinii lui Alex i mai ales pentru ea. Francine se aplec peste mas i i puse mna cu o manichiur ngrijit peste a Erici. Aceasta simi o roea cald n obraji i ncerc s nu se gndeasc la notiele la care lucrase cu o zi nainte. Francine continu: Henri m-a rugat, de asemenea, s-i rspund cu cea mai mare sinceritate la ntrebri. Vorbea o suedez admirabil. R-ul era pronunat graseiat, iar Erica observ c folosea varianta franuzeasc a lui Henrik, Henri. Tu i Alex v-ai ntlnit la Paris? Da, am studiat istoria artei mpreun. Ne-am ntlnit chiar din prima zi. Prea pierdut i m simeam i eu pierdut. Restul este istorie, cum se spune. Deci, de ct timp v tiai? S vedem, Henri i Alex au srbtorit toamna trecut 34 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor cincisprezece ani de cstorie, aa c... aptesprezece, ne tiam de aptesprezece ani. Cincisprezece ani am condus mpreun galeria asta. Tcu i, spre mirarea Erici, i aprinse o igar. Din anumite motive, nu i-o imagina pe Francine ca fiind fumtoare. Minile i tremurar uor ct i aprinse igara i trase adnc din ea fr s-i ia ochii de la Erica. Nu te-ai ntrebat unde era? Se pare c zcea n baie de o sptmn cnd am gsit-o noi. Erica se gndi c nu-i trecuse prin minte s l ntrebe acelai lucru i pe Henrik. tiu c sun ciudat, dar, nu, nu m-am ntrebat. Alex... ezit Francine. Alex fcea ntotdeauna numai cum voia ea. Cteodat era extrem de frustrant, dar se pare c m-am obinuit cu timpul. Nu era pentru prima oar cnd lipsea de ceva vreme, pentru ca apoi s apar ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic. M-a ajutat i pe mine, a avut grij singur de galerie ct timp am fost n concediu de maternitate. tii, ntr-un fel cred c aa va fi i de data asta, c o s intre pur i simplu pe u din nou. Dar n-o s mai fie aa. O lacrim sttea s-i cad din colul ochiului. Nu. Erica privi n ceaca de cafea, lsnd-o pe Francine s-i tearg discret ochii. Cum a reacionat Henrik cnd Alex a disprut? Doar l-ai ntlnit. n ochii lui, Alex nu putea face ceva ru. Henri i-a petrecut cincisprezece ani din via venernd-o. Bietul Henri. De ce bietul? Alex nu l-a iubit. Mai devreme sau mai trziu i-ar fi dat seama. Francine termin prima igar i fu nevoit s-i mai aprind una. Cred c v cunoteai foarte bine una pe cealalt dup atia ani, nu? Nu cred c cineva a cunoscut-o pe Alex, cu toate c eu am 35 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor cunoscut-o mai bine dect Henri. El a vzut-o ntotdeauna ntr-o lumin idealizat. Henrik mi-a sugerat n timpul discuiei noastre c, de-a lungul csniciei lor, a simit c Alex i ascundea ceva. tii dac este adevrat sau nu i ce anume i ascundea? Nu m-a fi ateptat ca el s fie aa de iscusit. Poate c l-am subestimat. i ridic o sprncean cu o form perfect. La prima ntrebare rspund da, ntotdeauna am simit i eu c ascunde ceva. La a doua ntrebare rspund, din pcate, nu. Nu am nici cea mai mic idee despre ce ar fi putut ascunde. n ciuda prieteniei noastre ndelungate, Alex nu-mi fcea confidene i lsa ntotdeauna ceva nespus. Eu am acceptat asta, dar nu i Henri. Asta urma s l distrug, mai devreme sau mai trziu. De ce? Francine ezit. Lui Alex i se va face autopsie, nu-i aa? ntrebarea o surprinse pe Erica. Da, ntotdeauna se face autopsie n caz de sinucidere. De ce ntrebi asta? Pentru c ceea ce vreau eu s-i povestesc va iei la iveal pn la urm. Aa voi avea contiina mai mpcat. Stinse igara cu grij. Erica i inu respiraia, ateptnd tensionat, dar Francine nu se grbi i i aprinse a treia igar. Degetele ei nu aveau culoarea galben, caracteristic unui fumtor nrit, a c Erica bnui c n mod normal nu obinuia s fumeze igar de la igar, ca acum. Cu siguran tii c Alex a fost n Fjllbacka de foarte multe ori n ultima jumtate a anului. Ei bine, telefonul fr fir funcioneaz bine n comunitile mici. Potrivit brfelor, mergea n Fjllbacka mai mult sau mai puin la fiecare sfrit de sptmn. Singur. Aici am de fcut o mic modificare. Mai departe Francine ezit. Erica ar fi vrut s se aplece peste mas i s o scuture bine pentru a scoate de la ea ce ascundea. Francine i strnise n mod decisiv interesul. 36 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ntlnise pe cineva acolo. Un brbat. Da, nu era prima oar cnd Alex avea o aventur, dar parc acum era diferit. Era prima dat cnd o vedeam mulumit. n plus, tiu c nu ar fi putut s se sinucid. Cineva a omort-o. N-am niciun dubiu n privina asta. Cum poi fi att de sigur? Nici mcar Henrik nu a putut spune dac era n stare s se sinucid sau nu. Pentru c era nsrcinat. Rspunsul o lu prin surprindere pe Erica. Henrik tie despre asta? Nu tiu. n orice caz, nu era copilul lui. Nu mai erau mpreun de muli ani. i atunci cnd erau, Alex avea grij s nu rmn gravid cu Henrik, n ciuda tuturor rugminilor lui. Nu, tatl copilului era noul brbat din viaa ei, cine o fi acesta. Nu i-a spus cine era? Nu, dup cum ai aflat, Alex era foarte rezervat. Trebuie s recunosc c am fost foarte surprins cnd mi-a spus de copil i acesta este unul dintre motivele pentru care sunt sigur c nu s-a sinucis. Pur i simplu radia de fericire i nu a putut s in secret. Iubea acel copil i nu ar fi putut s l rneasc, cu att mai puin s i ia viaa. Pentru prima oar am vzut cum arta Alexandra fericit. Cred c l-a fi iubit mult pe copilul ei. Tonul vocii sale era plin de durere. tii, am avut de asemenea sentimentul c ntr-un fel voia s se mpace cu trecutul ei. Nu tiu n ce fel, dar cteva vorbe auzite pe ici, pe colo mi-au dat impresia asta. Ua galeriei se deschise i auzir pe cineva intrnd i scuturndu-i zpada de pe pantofi pe covorul de la intrare. Francine se ridic. Probabil c este un client. Trebuie s l ntmpin. Sper c am fost de ajutor. Ah, da, apreciez foarte mult c ai fost amndoi foarte deschii. Lucrul sta mi-a fost de mare ajutor. Dup ce Francine asigur clientul c urma s fie ajutat numaidect, se ndreptar ctre ua de la intrare. n faa unui tablou mare cu un ptrat alb pe fundalul de culoare bleu se oprir pentru o strngere de mn. 37 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Din curiozitate, ct cost un astfel de tablou? Cinci mii? Zece mii? Francine zmbi. Mai degrab cincizeci. Erica fluier uor. Da, vezi tu, arta i vinul bun sunt pentru mine domenii pline de mister. Iar eu abia dac pot s ntocmesc o list de cumprturi. Toi avem ceva la care ne pricepem cel mai bine. Rser, iar Erica i strnse haina ud n jurul corpului i iei n ploaie. Ploaia transformase zpada n zloat, iar Erica micor viteza sub limita permis pentru a fi n siguran. Dup ce pierdu aproape jumtate de or ncercnd s ias din Hisingen, unde ajunsese din greeal, se apropia acum de Uddevalla. Un chiorit de mae i aduse aminte c, de diminea, uitase complet s mnnce. La centrul comercial Torp iei de pe drumul european E6 i vir ctre un McDrive. Mnc repede un cheeseburger n main, n parcare, i porni din nou spre autostrad. Se gndea nencetat la discuiile pe care le avusese cu Henrik i Francine. Din ceea ce i povestiser, imaginea lui Alex era aceea a unei persoane care se nchisese ntr-o fortrea. Cel mai mult o interesa cine ar fi putut fi tatl copilului lui Alex. Francine l excludea pe Henrik, dar nimeni nu poate ti cu siguran ce se ntmpl n dormitorul altora, iar Erica nu elimin definitiv aceast posibilitate, ns dac nu era Henrik, rmnea de aflat dac tatl era brbatul cu care se ntlnea Alex n Fjllbacka n fiecare weekend, potrivit lui Francine, sau dac avusese o relaie n Gteborg. Erica avea impresia c Alex trise ntr-un fel de existen paralel cu oamenii din viaa ei. Fcuse totul dup bunul ei plac, fr s se gndeasc dac asta i afecta pe cei din jur, i n primul rnd pe Henrik. Erica bnuia c lui Francine i venea greu s neleag cum putuse Henrik s accepte o cstorie n asemenea condiii, ba chiar credea c Francine l desconsidera din cauza asta. ns nelegea 38 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor foarte bine cum funcionau astfel de mecanisme. De ani buni avusese ca exemplu mariajul Annei cu Lucas. Ceea ce o rodea cel mai tare cnd venea vorba de neputina Annei de a schimba ceva n viaa ei era gndul dac nu cumva ea nsi contribuise la lipsa stimei de sine n cazul surorii sale. Erica avea 5 ani cnd se nscuse Anna. Din prima clip n care i vzu surioara, o protej de realitatea pe care ea nsi o ndurase ca pe o ran invizibil. Voia ca Anna s nu se simt niciodat singur sau neglijat din cauza lipsei de afeciune a mamei pentru fiicele ei. mbririle i cuvintele calde, care lipseau cu desvrire din partea mamei, le primea n abunden de la Erica. Veghease cu grija unei mame asupra surorii ei mai mici. Anna fusese un copil uor de iubit, care ignorase complet aspectele ntunecate ale vieii i care trise fiecare clip n prezent. Erica, mai conservatoare i fcndu-i deseori griji, era fascinat de energia cu care Anna iubea fiecare clip a vieii. Rmnea calm n faa temerilor Erici, dar rareori avea rbdarea s stea n braele cuiva sau s fie alintat prea mult. Crescu, devenind o adolescent rebel care fcea exact ce dorea, un copil fr griji, dominat de egoism. Erica avea momente cnd recunotea c o rsfase i o protejase prea mult pe Anna. Voise doar s i ofere ceea ce nu avusese ea. Anna era o prad uoar cnd l-a ntlnit pe Lucas. Fusese fermecat de exterior, dar nu observase partea ntunecat a caracterului su. ncetul cu ncetul, Lucas reuise s-i distrug pofta de via i ncrederea n sine jucndu-se cu vanitatea ei. Acum sttea ca ntr-o colivie frumoas n stermalm i nici mcar nu avea puterea s-i recunoasc greelile. Erica spera n fiecare zi c Anna, din proprie iniiativ, avea s-i ntind mna i s-i cear ajutorul. Pn atunci ns, Erica nu putea s fac altceva dect s atepte i s fie disponibil chiar dac, personal, nu avusese noroc n relaiile ei. Ducea cu sine un ir de despriri i de promisiuni nclcate. De cele mai multe ori, ea fusese cea care le nclcase. Se ntmpla ceva care declana aceast ruptur cnd trecea de un anumit stadiu n relaie. Un sentiment de panic att de puternic, nct de-abia dac mai putea respira i care o impulsiona s i strng lucrurile i s plece fr s se mai uite napoi. Paradoxal, Erica i dorise o familie i copii 39 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor de cnd se tia, dar iat, avea treizeci i cinci de ani i timpul trecea. La naiba, reuise s-i abat gndul de la Lucas toat ziua, dar acum parc i se vrse pe sub piele tiind c va fi obligat s afle ct de vulnerabil era poziia ei. Era ns prea obosit s se ocupe de asta acum. Avea s-o lase pe mine. Simi o nevoie urgent s se relaxeze n rstimpul care mai rmsese din acea zi, fr s se mai gndeasc la Lucas sau la Alexandra Wijkner. Form un numr pe mobil. Bun, sunt Erica, suntei acas disear? M gndeam s trec pe la voi. Dan rse cu cldur. Dac suntem acas! Nu tii ce este n seara asta? Tcerea brusc la cellalt capt al firului era apstoare. Erica se gndi intens, dar nu putu s-i aminteasc ce anume era att de special n acea sear. Nu era srbtoare, nu era ziua nimnui, Dan i Pernilla se cstoriser vara trecut, aa c nu aniversau un an de csnicie. Nu, nu am nici cea mai vag idee. Lumineaz-m tu. Un oftat se auzi la cellalt capt al firului, i Erica i ddu seama c evenimentul avea pesemne legtur cu sportul. Dan era un mptimit al sportului, iar Erica tia c acest lucru mai cauza cteodat tensiuni ntre el i Pernilla. Ct despre Erica, ea gsise o metod proprie pentru a se rzbuna pentru toate nopile pe care el le petrecea n faa televizorului, urmrind vreo activitate sportiv fr sens, pe vremea cnd erau mpreun. Dan era un suporter fanatic al echipei Djurgrden i de aceea Erica i luase rolul de fan AIK. De fapt, era total dezinteresat de sport n general, i mai ales de hochei, i tocmai asta l irita pe Dan cel mai mult. Ceea ce l-a adus n pragul furiei a fost faptul c, atunci cnd AIK a pierdut, Erica nu a manifestat nici cea mai mic emoie. Suedia joac cu Belarus! Simi confuzia ei i oft din nou adnc. Jocurile Olimpice, Erica, Jocurile Olimpice. Eti contient c se desfoar acest eveniment... A, vrei s zici meciul. Normal c sunt la curent. Credeam c mai e i altceva special n afar de meci. 40 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Vorbi pe un ton exagerat ce arta clar c nu avea nici cea mai mic idee c ar fi fost vreun meci n acea sear i surse, sigur c Dan i smulgea acum prul din cap la propriu din cauza indiferenei ei. n privina sportului nu se putea glumi cu el. Atunci m voi uita cu tine la meci ca s vd cum Salming va zdrobi rezistena ruseasc... Salming! tii cu ci ani n urm s-a retras? Glumeti, nu? Spune c glumeti! Da, Dan, glumesc. Att de n urm nu sunt. Vin s-l aplaud pe Sundin dac aa e mai bine. Apropo, ce tip bine! Oft adnc pentru a treia oar, de data aceasta pentru c cineva putea s comit o asemenea blasfemie ludndu-l pe gigantul hocheiului n ali termeni dect cei sportivi. Bine, vino, dar s nu se mai repete ce s-a ntmplat data trecut! Fr discuii n timpul meciului! Fr comentarii c juctorii sunt sexy cu genunchiere i mai ales fr ntrebri de genul dac au doar colani pe ei sau i chiloi pe deasupra. S-a neles? Erica se abinu s nu rd i spuse pe un ton serios: Pe onoarea mea de cerceta, Dan. El bombni. Tu n-ai fost niciodat cerceta. Aa e. Aps apoi butonul rou al telefonului mobil. Dan i Pernilla locuiau ntr-una dintre casele tip duplex, relativ recent construite, din Falkeliden. Casele erau aezate n rnduri drepte, aliniate pe coasta dealului Rabekullen, i erau att de asemntoare nct abia dac puteai s le deosebeti. Era un loc cutat de familiile cu copii, mai ales datorit faptului c nu aveau vedere la mare i astfel nu erau att de scumpe ca locuinele aflate mai aproape de coast. Era o sear mult prea rece ca s te plimbi, i maina protest cnd Erica o for s urce pe panta nisipoas. Rsufl uurat cnd coti pe strada unde locuiau Dan i Pernilla. Sun la u, strnind imediat un tropit de piciorue mici n interior, iar cteva secunde mai trziu, ua fu deschis de ctre o 41 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor feti mbrcat ntr-o cma lung de noapte; era Lisen, fiica cea mic a lui Dan i a Pernillei. Malon, fetia mijlocie, fu cuprins de indignare din pricin c Lisen fusese cea care i deschise ua Erici, iar cearta nu se opri pn cnd vocea grav a Pernillei nu se auzi din buctrie. Belinda, fata cea mare, avea treisprezece ani, iar Erica o vzuse la chiocul cu hotdog al lui Acke, nconjurat de civa biei pe motociclete, cu mustaa abia mijit. Cu ea aveau mult btaie de cap ca s-o disciplineze. Dup ce fetele primir pe rnd cte o mbriare, disprur la fel de repede cum apruser i o lsar pe Erica s-i scoat pardesiul n linite. Pernilla era n buctrie, pregtind cina, mbujorat i cu un or pe care scria cu litere mari Srut buctarul. Prea a se afla ntr-o etap critic a pregtirilor i doar i fcu distrat cu mna Erici, nainte de a se ntoarce la oalele i tigile sale aburinde i sfrinde. Erica merse mai departe n camera de zi, unde tia c avea s-l gseasc pe Dan, instalat pe canapea, cu picioarele pe msua de cafea fcut din sticl i cu telecomanda n mna dreapt. Bun! Vd c brbatul se relaxeaz n vreme ce doamna trudete din greu n buctrie. Bun, Erica! Mda, vezi tu, dac i ari cine-i eful i conduci gospodria cu o mn de fier, poi da pe brazd aproape orice femeie. Zmbetul lui afectuos i contrazise cuvintele, iar Erica tiu c indiferent cine-ar fi condus gospodria Karlsson, acela cu siguran nu era Dan. l mbri iute i se instal pe canapeaua neagr din piele. i puse i ea picioarele pe msu, simindu-se aproape ca acas. Se uitar pentru o vreme la tiri pe canalul 4, ntr-o linite tihnit, iar Erica se ntreb, nu pentru ntia oar, dac aa ar fi artat viaa lor, a lui Dan i a ei, dac ar fi rmas mpreun. Dan fusese prima ei mare iubire i un bun prieten. Ieiser mpreun n timpul liceului i fuseser de nedesprit. ns i doreau lucruri diferite de la via. Dan voia s rmn n Fjllbacka i s lucreze ca pescar precum tatl i bunicul su, n vreme ce Erica abia atepta s se mute din micul orel. Dintotdeauna simise c o sufoc locul acela; pentru ea, viitorul era n alt parte. 42 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor O vreme ncercaser s-i continue relaia, cu Dan n Fjllbacka i Erica n Gteborg, ns vieile lor au luat-o n direcii total diferite. Dup o desprire dureroas, reuiser s cldeasc, ncet-ncet, o prietenie care, dup aproape cincisprezece ani, era nc solid i sincer. Pernilla apruse n viaa lui Dan precum o mbriare afectuoas i consolatoare atunci cnd acesta ncerca s accepte ideea c el i Erica nu aveau un viitor mpreun. Pernilla fusese acolo atunci cnd el avusese cea mai mare nevoie de ea i l adorase ntr-un fel care umpluse o parte din vidul lsat n urm de Erica. Pentru Erica fusese o experien dureroas s-l vad mpreun cu altcineva, ns realiz treptat c oricum avea s se ntmple, mai devreme sau mai trziu. Viaa mersese mai departe. Acum Dan i Pernilla aveau mpreun trei fiice, iar Erica vedea c, de-a lungul anilor, dragostea unuia fa de cellalt devenise tot mai trainic, dei uneori avea impresia c observ o nelinite la Dan. La nceput, pentru Erica i Dan nu fusese lipsit de dificulti s continue s fie prieteni. Pernilla l pzise pe Dan cu gelozie, privind-o cu adnc nencredere pe Erica. ncet, dar sigur, Erica reuise s o conving pe Pernilla c nu umbla dup soul ei i, cu toate c nu deveniser cele mai bune prietene, aveau o relaie relaxat i afectuoas. i nu n ultimul rnd, pentru c fetele o adorau n mod evident pe Erica. n plus, era i naa lui Lisen. Cina este servit. Dan i Erica se ridicar i merser n buctrie, unde Pernilla pusese un vas aburind pe mas. Numai dou scaune erau pregtite, iar Dan ridic ntrebtor din sprncene. Eu am mncat deja cu copiii i acum m duc s-i culc. Servii-v. Erica se ruin c o lsase pe Pernilla s-i dea atta osteneal pentru ea, ns Dan ridic din umeri i ncepu nonalant s nfulece dintr-o porie imens ce se dovedi a fi o suculent tocan de pete. i ce-ai mai fcut? Nu te-am mai vzut de sptmni ntregi. Tonul su fu mai degrab ngrijorat dect acuzator, ns Erica simi remucare la gndul c nu dduse niciun semn de via n ultima vreme. Pur i simplu, avusese att de multe lucruri la care s 43 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor se gndeasc. Ei bine, lucrurile merg mai bine. ns acum se pare c vor fi multe dispute din pricina casei, zise ea. Ce vrei s spui? Dan i ridic surprins privirea din farfurie. i tu i Anna iubii casa aceea i de obicei reuii s v punei de acord. Noi, da. ns uii c i Lucas este implicat. i miroase a bani i probabil c nu suport s rateze o asemenea ocazie. Nu l-a interesat vreodat prerea Annei i nu neleg de ce ar fi altfel de data aceasta. La naiba, dac ar cdea pe minile mele n vreo noapte, n-ar mai fi aa ano dup aceea. Btu afectat cu pumnul n mas, iar Erica nu se ndoi o clip c i-ar fi putut da o lecie lui Lucas dac ar fi vrut. Dan fusese bine fcut nc din adolescen, iar munca grea de pescar i ntrise i mai mult muchii, ns blndeea din privirea sa i dezicea imaginea dur. Din cte tia Erica, nu ridicase niciodat mna asupra vreunei fiine vii. N-a vrea s spun prea multe, fiindc nc nu tiu exact care e situaia mea. Mine o voi suna pe Marianne, o prieten avocat, i voi afla ce anse am de a mpiedica vnzarea, ns n seara asta a prefera s m gndesc la altceva. n plus, am trecut prin multe n ultimele zile, iar meditaiile asupra bunurilor mele materiale par un pic meschine. Da, am auzit ce s-a ntmplat. Dan fcu o pauz. Cum a fost s gseti pe cineva n starea aceea? Erica se gndi puin nainte de a rspunde. Trist i ngrozitor n acelai timp. Sper s nu mai trec vreodat prin ceva de acest gen. i povesti despre articolul pe care l scria i despre discuiile pe care le avusese cu soul i cu colega Alexandrei. Dan asculta n tcere. Ceea ce nu neleg este de ce i inea departe pe oamenii cei mai importani din viaa ei. S-l fi vzut pe soul ei, pur i simplu o adora. ns bnuiesc c aa sunt majoritatea oamenilor. Zmbesc i par fericii, ns de fapt se simt mpovrai de toate grijile i problemele de pe lume. 44 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Dan o ntrerupse brusc. Erica, partida o s nceap n trei secunde, iar eu a prefera un meci de hochei pe ghea n locul observaiilor tale psihologice. Nicio grij. De altfel, am adus cu mine o carte n caz c meciul e plictisitor. Dan i arunc o privire tioas nainte s observe licrirea glumea din ochii Erici. Ajunser napoi n camera de zi la timp pentru nceputul confruntrii. Telefonul nu apuc s sune a doua oar, c Marianne rspunse imediat. Marianne Svan. Bun, sunt Erica. Bun, de cnd n-am mai vorbit! Ct de drgu din partea ta s suni. Ce mai faci? M-am gndit mult la tine. Din nou, Erici i se reaminti faptul c nu le acordase destul atenie prietenilor si n ultima vreme. tia c erau ngrijorai din cauza ei, ns n ultima lun nici mcar nu reuise s pstreze legtura cu Anna. Cu toate astea, tia c ei nelegeau. Ea i Marianne erau prietene bune nc din facultate. Studiaser mpreun literatura, ns dup patru ani, Marianne i dduse seama c vocaia sa nu era s devin bibliotecar, aa c trecuse la Drept. Cu succes, dup cum se dovedise, iar acum era cel mai tnr partener ntr-unul dintre cele mai mari i mai respectate birouri de avocatur din Gteborg. Ei bine, sunt n regul, avnd n vedere circumstanele, zic eu. ncep s mi fac puin ordine n via, dar exist nc multe lucruri de care trebuie s m ocup. Marianne nu se dduse niciodat n vnt dup taifasuri, iar cu intuiia sa infailibil nelese c Erica nu sunase doar pentru a sporovi. Aadar, ce pot face pentru tine, Erica? mi dau seama c te preocup ceva, aa c hai s auzim. Mi-e tare ruine c nu am pstrat legtura atta vreme, iar acum te sun pentru c am nevoie de ajutorul tu. 45 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Las prostiile. Cu ce te pot ajuta? Ai vreo problem cu proprietatea? Puin spus. Erica sttea la masa din buctrie, jucndu-se nervos cu scrisoarea ce venise cu pota de diminea. Anna, sau mai degrab Lucas, vrea s vnd casa din Fjllbacka. Poftim?! Stpnirea de sine obinuit a lui Marianne explod. Cine naiba se crede? Tu iubeti casa aia! Erica simi cum ceva se frnge nuntrul su i izbucni n plns. Marianne se calm imediat i ncepu s o copleeasc pe Erica prin telefon cu vorbe de ncurajare. Cum te simi de fapt? Vrei s vin pe la tine? A putea fi acolo disear. Lacrimile Erici curser i mai tare, ns dup cteva clipe de plns n hohote, se liniti ndeajuns pentru a-i terge ochii. E foarte drgu din partea ta, dar sunt n regul. Sincer. Doar c n ultima vreme a fost un pic cam mult. A fost foarte traumatizant s fac ordine prin lucrurile mamei i ale tatei, iar acum sunt n ntrziere cu cartea asta i editorul m preseaz, i apoi toat treaba asta cu casa... i, colac peste pupz, vinerea trecut mi-am gsit cea mai bun prieten din copilrie moart. Se simi zguduit de rs i, avnd nc lacrimi n ochi, ncepu s rd isteric. Avu nevoie de cteva clipe pentru a-i reveni. Ai spus moart sau am auzit eu greit? Din nefericire, ai auzit bine. mi pare ru, probabil e oribil c rd. Doar c a fost un pic cam mult. Mi-a fost cea mai bun prieten n copilrie, se numea Alexandra Wijkner. S-a sinucis n cad, n casa familiei sale din Fjllbacka. Poate c ai cunoscut-o? Ea i soul ei, Henrik Wijkner, frecventau lumea bun din Gteborg, iar acetia sunt genul de oameni cu care te ntlneti mai nou, nu-i aa? Zmbi i tiu c Marianne fcea acelai lucru la cellalt capt al firului. n studenie, Marianne locuise n cartierul Majorna din Gteborg i luptase pentru drepturile clasei muncitoare. Amndou erau contiente c, de-a lungul anilor, ea fusese nevoit s-i schimbe 46 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor atitudinea pentru a se integra n cercurile obligatorii odat cu slujba sa la venerabila firm de avocatur. Astzi importante erau taioarele ic i cocktailurile din Orgryte, ns Erica tia c, pentru Marianne, acestea nu fceau dect s mascheze un temperament rebel. Henrik Wijkner. Da, tiu foarte bine cine este. Ba chiar avem cunotine comune, ns nu l-am cunoscut niciodat personal. Un afacerist nemilos, aa se vorbete. Genul care ar fi n stare s dea afar o sut de angajai nainte de micul dejun fr a-i pierde pofta de mncare. Soia lui avea un butic, mi se pare? O galerie. De art abstract. Comentariul lui Marianne legat de Henrik o oc. ntotdeauna considerase c tia s citeasc oamenii, iar el nu i pruse nici pe departe un afacerist nemilos. Ls deoparte subiectul Alex i ncepu s vorbeasc despre adevratul motiv pentru care sunase. Am primit o scrisoare astzi. De la avocatul lui Lucas. M convoac la o ntlnire vineri n Stockholm, n legtur cu vnzarea casei prinilor mei, iar eu sunt total pierdut cnd e vorba de legi. Care mi sunt drepturile? Am mcar drepturi? Chiar poate face Lucas asta? Simi cum buza de jos ncepe s-i tremure din nou i inspir adnc pentru a se calma. n faa geamului de la buctrie, gheaa strlucea iari, dup temperaturile negative din timpul nopii. Vzu o vrabie ateriznd pe pervaz i i aminti s cumpere un calup de seu pentru a-l pune afar pentru psri. Vrabia i nl curioas capul i ciocni ncet n geam. Dup ce se asigur c nu i se oferea nimic comestibil, i lu zborul. Dup cum tii, specialitatea mea e dreptul economic, nu cel civil, aa c nu i pot oferi un rspuns pe loc. Dar hai s facem aa. M voi consulta cu un expert i te voi suna mai trziu. Nu eti singur, Erica. Te voi ajuta. i promit. Era grozav s aud asigurrile lui Marianne, iar cnd i luar la revedere, viaa pru mai vesel, cu toate c tia la fel de puine ca nainte de a suna. Brusc, se simi cuprins de neastmpr. Se for s se apuce de lucru la biografie, ns mergea greu. i mai rmsese de scris o 47 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor jumtate de carte, iar editorii deveneau nerbdtori fiindc nu primiser nc nicio parte. Dup ce umplu aproape dou pagini, citi ceea ce scrisese, hotr c era prost i terse repede ceea ce i luase cteva ceasuri de munc. Biografia nu fcea dect s o plictiseasc; plcerea de a lucra la ea dispruse cu mult timp n urm. n schimb, termin de scris articolul despre Alexandra i l puse ntr-un plic adresat ziarului Bohuslningen. Apoi fu timpul s-l sune pe Dan i sl necjeasc puin cu privire la trauma psihologic aproape fatal pe care pruse a o fi suferit dup spectaculoasa nfrngere a Suediei de cu o sear nainte. Simindu-se mulumit, comisarul Mellberg se btu cu palma peste burta sa mare i se ntreb dac s trag un pui de somn. Oricum, nu prea avea multe de fcut, iar cele cteva lucruri pe care trebuia s le rezolve puteau s mai atepte. Hotr c ar fi fost plcut s aipeasc un moment, pentru ca prnzul su substanial s poat fi digerat n linite i pace. ns abia apuc s i nchid ochii, cnd un ciocnit hotrt n u anun faptul c Annika Jansson, secretara seciei, dorea ceva. Ce naiba? Nu vezi c sunt ocupat? ntr-o ncercare de a prea ocupat, el scotoci la ntmplare printre hrtiile ce zceau n mormane pe biroul su, ns nu reui dect s rstoarne o ceac de cafea. Cafeaua se vrs peste hrtii, iar el apuc lucrul cel mai la ndemn pe care-l putu gsi pentru a terge mizeria se ntmpl a fi captul cmii sale, care rareori mai era bgat n pantaloni. La naiba, eu sunt eful aici! N-ai nvat s ari puin respect superiorilor ti i s bai la u nainte de a da buzna? Ea nici nu simi nevoia s sublinieze c fcuse exact asta. Cu nelepciunea dat de vrst i de experien, atept calm pn cnd furtuna se potoli. Bnuiesc c ai ceva s-mi spui, zise Mellberg clocotind. Annika rspunse cu o voce reinut: V-au cutat cei de la medicin legal din Gteborg. Medicul legist Tord Pedersen, mai precis. l putei suna la acest numr. i nmn o bucat de hrtie pe care numrul era notat cu grij. 48 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor A spus n legtur cu ce? Curiozitatea i ddu lui Mellberg furnicturi n stomac. Rupi de lume cum erau, nu i cutau prea des cei de la medicin legal. Poate c asta era ansa de a face, mcar o dat, ceva interesant. Absent, i fcu semn Anniki s plece i fix receptorul ntre ureche i umr. Apoi ncepu s formeze numrul cu nerbdare. Annika se retrase rapid i nchise ua cu zgomot n urma sa. Se aez la birou i blestem, aa cum fcuse de multe ori nainte, decizia care l trimisese pe Mellberg la mica secie de poliie din Tanumshede. Conform zvonurilor care circulau, se fcuse nedorit la Gteborg fiindc maltratase un refugiat aflat n custodia sa. Se pare c nu fusese singura greeal pe care o comisese, ns fusese cea mai grav. Superiorii si se sturar ntr-un final. Ancheta intern nu putuse dovedi nimic, ns existau neliniti legate de potenialele fapte ale lui Mellberg, aa c fu imediat transferat n Tanumshede, avnd funcia de comisar. Fiecare dintre cei dousprezece mii de ceteni ai comunitii, majoritatea respectnd legea, i amintea n permanen de umilina suferit. Fotii si superiori din Gteborg considerau c nu avea cum s fac mare pagub acolo. Pn acum, judecata lor fusese corect. Pe de alt parte, nici nu fcea mare lucru. nainte, Anniki i plcuse slujba sa, ns vremurile bune luar sfrit odat ce Mellberg i devenise ef. Nu ajungea c era ncontinuu necioplit, se mai i considera ca fiind hrzit femeilor de ctre Dumnezeu, iar Annika era prima care trebuia s-i suporte toate mitocniile. Insinuri indecente, ciupituri de fund i remarci deplasate erau doar o mic parte din ceea ce trebuia s suporte la serviciu. ns ceea ce considera ea a fi trstura lui cea mai respingtoare era groaznica frizur ntr-o parte, pe care o adoptase pentru a-i acoperi chelia. i lsa s creasc firele rmase subalternii si nu puteau dect s-i imagineze ct de lungi ar fi putut fi , apoi i nfur prul n vrful capului, ntr-un aranjament ce semna cu un cuib de cioar abandonat. Annika se nfior gndindu-se cum ar fi artat atunci cnd nu era pieptnat ntr-o parte. Din fericire, era convins c n-avea s fie niciodat nevoit s afle. Se ntreb ce doreau cei de la medicin legal. Ei bine, avea s 49 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor afle destul de curnd. Secia era att de mic nct orice informaie de interes s-ar fi rspndit peste tot n mai puin de o or. Bertil Mellberg auzi telefonul sunnd n vreme ce o urmrea pe Annika ieind din biroul su. O femeie al naibii de atrgtoare. Hotrt i frumoas, dar cu rotunjimi pe unde trebuia. Pr lung, blond, sni frumoi, impertineni i fese tari. Pcat c purta mereu fustele acelea lungi i bluzele largi. Poate c ar fi trebuit s i atrag atenia asupra faptului c hainele mulate i-ar fi venit mai bine. Ca ef, era dreptul lui s aib opinii legate de felul n care se mbrcau subalternii lui. Treizeci i apte de ani tia asta fiindc i verificase dosarul. Cu ceva mai mult de douzeci de ani mai tnr dect el, exact pe gustul lui. S se ocupe altcineva de doamnele btrne. El era destul de brbat pentru cele mai tinere matur i cu experien, cu o drzenie atrgtoare, i cu siguran nimeni nu i-ar fi putut da seama c prul i se rrise un pic de-a lungul anilor. i atinse cu grij vrful capului. Totul n regul, prul i era acolo unde trebuia. Tord Pedersen. Salut. Aici comisarul Bertil Mellberg, secia de poliie din Tanumshede. M-ai cutat? Da, aa este. n legtur cu cazul de deces din regiunea dumneavoastr. O femeie pe nume Alexandra Wijkner. Totul indica o sinucidere. Da? Interesul lui Mellberg crescu subit. Am efectuat ieri autopsia i am stabilit c nu este nicidecum vorba de sinucidere. Cineva a ucis-o. Oh, la naiba! n agitaia sa, Mellberg vrs din nou ceaca de cafea, iar puinul rmas n ea se mprtie pe birou. i folosi din nou captul cmii drept crp i i fcu o serie nou de pete pe el. Cum putei s tii asta? Vreau s spun, ce fel de dovezi avei c a fost vorba de o crim? V pot trimite prin fax raportul autopsiei, ns m ndoiesc c vei nelege mare lucru din el. Oricum, permitei-mi s v rezum 50 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor aspectele cele mai importante. O secund, s-mi pun ochelarii, spuse Pedersen. Mellberg l auzi murmurnd n vreme ce examina raportul. Atept cu nerbdare detaliile. n regul, s vedem. Femeie, treizeci i cinci de ani, condiie fizic n general bun. ns tii deja asta. Murise cam de o sptmn, cu toate astea, corpul era ntr-o stare foarte bun, n principal datorit temperaturii joase din camera n care a fost gsit. Gheaa din jurul jumtii inferioare a corpului a ajutat, de asemenea, la conservarea lui. Incizii adnci la arterele ambelor ncheieturi ale minilor, fcute cu o lam, gsit la locul crimei. Aici am nceput s am bnuieli. Ambele incizii sunt de aceeai adncime i foarte drepte, ceea ce este destul de neobinuit. A ndrzni chiar s spun c nu se ntmpl niciodat n cazul unei sinucideri. Pentru c oamenii sunt fie dreptaci, fie stngaci. Incizia de la braul stng va fi mult mai dreapt i mai adnc pentru un dreptaci dect cea de la mna dreapt. Asta se ntmpl atunci cnd eti nevoit s foloseti mna greit, ca s zic aa. Apoi am examinat degetele ambelor mini, iar suspiciunea mi-a fost confirmat. Marginea lamei este ntr-att de ascuit, nct n majoritatea cazurilor ea las tieturi microscopice pe degete. Alexandra Wijkner nu avea nimic de acest gen. Asta indic faptul c altcineva i-a crestat ncheieturile, probabil cu scopul de a face ca totul s par a fi o sinucidere. Pedersen fcu o pauz, apoi continu. ntrebarea pe care mi-am pus-o apoi a fost: cum ar fi putut cineva s fac asta fr ca victima s opun rezisten? Rspunsul a venit odat cu raportul toxicologic. Victima avea n snge urmele unui sedativ puternic. Ce dovedete asta? Nu ar fi putut pur i simplu s ia un somnifer? Bineneles, este posibil. ns din fericire, tiina modern a oferit medicinei legale un numr de instrumente i metode indispensabile. Una dintre ele este aceea c n ziua de azi putem calcula extrem de precis gradele de descompunere ale diferitelor medicamente i chiar otrvuri. Am efectuat de cteva ori testul sngelui victimei i de fiecare dat am ajuns la aceeai concluzie: ar fi 51 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor fost imposibil ca Alexandra Wijkner s-i taie singur ncheieturile, fiindc pn ca inima s i se opreasc din cauza pierderii de snge, ea era deja incontient de o bun bucat de vreme. Din nefericire, nu v pot da informaii temporale precise; tiina nc n-a progresat att de mult. ns nu exist nicio ndoial c e vorba de o crim. Sper sincer s putei soluiona cazul. mi imaginez c nu v confruntai zilnic cu omucideri, nu? Vocea lui Pedersen exprima o anume ndoial, pe care Mellberg o lu imediat drept o critic la adresa lui. Avei dreptate, nu ne confruntm zilnic cu astfel de cazuri aici, n Tanumshede. Din fericire, am fost numit aici doar temporar. Adevratul meu loc de munc este poliia din Gteborg. Solida mea experien de munc ne va ajuta s nu ntmpinm nicio dificultate n a rezolva chiar i o anchet ntr-un caz de crim. Va fi o ocazie pentru poliitii de la ar de a vedea cum se face adevrata munc n poliie. Cazul va fi rezolvat mai repede dect v ateptai. Ascultai m pe mine. i cu acest comentariu pompos, Mellberg tiu c i clarificase cum nu se putea mai bine medicului legist Pedersen faptul c nu avea de-a face cu vreun novice. Medicii aveau mereu tendina s i dea aere. Rolul lui Pedersen luase sfrit, n orice caz, iar acum era timpul ca un profesionist s preia controlul. O, aproape am uitat. Medicul legist fusese luat prin surprindere de trufia etalat de poliist i aproape c uitase s i pomeneasc de dou descoperiri suplimentare pe care el le considera semnificative. Alexandra Wijkner era n luna a treia de sarcin i, de asemenea, mai avusese o natere n trecut. Nu tiu dac acest lucru are vreo relevan n cazul anchetei dumneavoastr, ns mai bine s avei prea multe informaii dect prea puine, nu credei? spuse Pedersen. Mellberg mormi ceva drept rspuns, iar dup cteva remarci finale de complezen, ncheiar discuia Pedersen cu un sentiment de ndoial fa de competena cu care avea s fie anchetat crima, iar Mellberg cu o dispoziie nviorat i cu un nou sentiment de nerbdare. O examinare preliminar a bii fusese fcut imediat dup 52 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor gsirea cadavrului, ns acum trebuia s se asigure c ntreaga cas a Alexandrei Wijkner avea s fie cercetat milimetru cu milimetru.

53 / 348

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

2.
i lu o uvi i o nclzi ntre minile sale. Mici cristale de ghea se topir i i umezir palmele. Linse cu grij apa de pe ele. i aplec obrazul ctre marginea czii de baie i simi frigul muctor. Era att de frumoas. Plutind acolo, n crusta de ghea. Legtura dintre ei nc exista. Nimic nu se schimbase. Nimic nu era diferit. Erau unul asemenea celuilalt. Fusese nevoie de ceva efort pentru a-i deschide mna i a-i aeza palma ntr-a ei. i mpreun degetele cu ale ei. Sngele era uscat i solid, iar mici frme se lipiser de pielea lui. Timpul nu avusese niciodat vreo importan atunci cnd era cu ea. Ani, zile ori sptmni se scurseser laolalt, devenind o entitate amorf n care singurul lucru ce avusese o oarecare nsemntate fusese acesta: mna ei ntr-a lui. De aceea fusese att de dureroas trdarea. Ea oferise din nou nsemntate timpului. De aceea sngele nu va mai avea s curg vreodat fierbinte prin venele ei. nainte de a pleca, el i desclet mna i o aez la loc n poziia ei iniial. Nu se uit napoi.

54 / 348

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

Trezit dintr-un somn adnc i fr vise, Erica nu putu identifica sunetul la nceput. Pn s-i dea seama c era vorba de telefon, acesta deja sunase de multe ori. Sri din pat pentru a rspunde. Erica Falck. Vocea ei nu era mai mult dect un croncnit. i-o drese cu mna peste receptor, pentru a scpa de rgueal. Oh, mi pare ru, te-am trezit? mi cer iertare. Nu, eram treaz. Rspunsul veni automat i Erica i ddu seama ct de fals sunase. Era destul de evident c era nucit, cel puin. Ei bine, mi pare ru, n orice caz. Henrik Wijkner la telefon. Tocmai m-a sunat Birgit i m-a rugat s te contactez. Se pare c a primit un telefon n dimineaa aceasta de la un comisar de poliie extrem de nepoliticos de la secia din Tanumshede. El i-a ordonat, mai mult sau mai puin direct, s se prezinte la secie. Pesemne c i prezena mea e necesar. Nu a vrut s spun despre ce este vorba, ns noi avem o bnuial. Birgit este destul de tulburat, i ntruct nici Karl-Erik, nici Julia nu sunt momentan n Fjllbacka din felurite motive, m ntreb dac mi-ai putea face o mare favoare i anume, s te duci s o vezi. Sora i cumnatul ei sunt la serviciu, aa c este singur acas. Va dura vreo dou ore pn s m pot ntoarce n Fjllbacka i nu vreau s stea singur atta vreme. tiu c i cer mult i de fapt noi nici nu ne cunoatem att de bine, ns nu am la cine apela. Bineneles c voi merge s o vd pe Birgit. Nicio problem. 55 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Trebuie doar s pun nite haine pe mine. Pot ajunge cam n cincisprezece minute. Foarte bine. i rmn venic ndatorat. Sincer. Birgit nu a fost niciodat prea puternic i a prefera s nu stea singur pn vin eu. O sun s-i spun c eti n drum spre ea. Eu voi ajunge cndva dup prnz, aa c putem vorbi mai mult atunci. nc o dat mulumesc. Cu ochii crpii nc de somn, Erica se grbi nspre baie pentru a se spla pe fa. i puse hainele pe care le purtase cu o zi nainte, iar dup ce i trecu un pieptene prin pr i i ddu cu puin rime l, se afla n spatele volanului mainii ei, zece minute mai trziu. Nu dur mai mult de cinci minute s ajung n Tallgatan din Slvik, aa c trecuse exact un sfert de or de la conversaia cu Henrik atunci cnd sun la u. Birgit prea s fi slbit cteva kilograme n cele cteva zile de cnd Erica nu o mai vzuse, iar hainele i atrnau largi pe corp. De data aceasta nu intrar n camera de zi; n schimb, Birgit o conduse n buctrie. Mulumesc pentru c i-ai fcut timp s treci pe aici. Sunt foarte agitat i pur i simplu nu a fi putut s stau aici fcndu-mi griji pn ce sosea Henrik. A spus c ai primit un telefon de la poliia din Tanumshede? Da, n dimineaa aceasta, la opt, un anume comisar Mellberg a sunat i mi-a spus c Henrik, Karl-Erik i cu mine trebuie s mergem de urgen la biroul lui. I-am explicat c, din cauza unei presante chestiuni de afaceri, Karl-Erik a plecat din ora, dar c se va ntoarce mine. Am ntrebat dac este n regul s ateptm pn atunci. A rspuns c e inacceptabil, dar c, pentru moment, avea s se mulumeasc cu Henrik i cu mine. Individul a fost destul de nepoliticos i bineneles c l-am sunat pe Henrik imediat. Mi-a spus c va veni acas ct va putea de repede. Mi-e team c am prut puin cam panicat i de aceea Henrik a sugerat s te sune i s te ntrebe dac poi veni aici pentru cteva ore. Sincer, sper s nu crezi c i cerem prea mult. Probabil c nu vrei s te implici i mai mult n tragedia familiei noastre, ns nu am tiut la cine s apelez. n plus, pe vremuri ai fost tratat aproape ca o fiic n casa noastr, aadar am 56 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor crezut c poate... Nu face nimic. mi pare bine s fiu de ajutor. Poliia a menionat despre ce este vorba? Nu, comisarul nu a vrut s spun nimic. Dar eu am o bnuial. Nu i-am spus c Alex nu i-a luat viaa? Nu i-am spus? Dintr-un impuls, Erica i aez mna peste cea a lui Birgit. Drag Birgit, s nu tragem concluzii pripite. S-ar putea s ai dreptate, dar pn nu vom ti asta cu certitudine, e mai bine s nu speculm. Au petrecut dou ore lungi stnd la masa din buctrie. Conversaia s-a stins dup un scurt rstimp, iar singurul lucru ce mai putea fi auzit era ticitul ceasului de buctrie. Erica trasa cercuri cu degetul arttor n jurul modelului de pe suprafaa neted a muamalei. Birgit era mbrcat i fardat la fel de ngrijit precum ultima oar cnd o vzuse. ns acum era ceva n nfiarea ei, ceva nedefinit, o oboseal, o uzur, ca o fotografie ale crei contururi se estompaser. Kilogramele pe care le pierduse nu o avantajau, fiindc oricum era aproape costeliv, i noi riduri i apruser n jurul ochilor i al gurii. Birgit strngea att de tare ceaca de cafea, nct ncheieturile degetelor i deveniser albe. Dac lunga ateptare era obositoare pentru Erica, atunci probabil c pentru ea era de nesuportat. Nu neleg cine voia s o omoare pe Alex. Ea nu avea dumani. Pur i simplu tria o via obinuit alturi de Henrik. Cuvintele sunar ca nite focuri de arm n tcerea prelungit. nc nu tim despre ce este vorba. Nu are rost s speculm nainte s aflm ce vrea poliia, repet Erica. Interpret lipsa unui rspuns din partea lui Birgit ca pe o aprobare tacit. Imediat dup ora dousprezece, Henrik trase maina n micul loc de parcare din faa casei. l vzur pe fereastra de la buctrie i se ridicar uurate ca s-i mbrace paltoanele. Cnd Henrik sun la u, ele deja ateptau la intrare, gata de plecare. Birgit i Henrik se srutar uor pe un obraz, apoi pe cellalt. Apoi veni rndul Erici s primeasc acelai salut. Nu era obinuit cu asemenea maniere i se temu s nu nceap cumva cu obrazul greit. Cu toate acestea, se 57 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor descurc bine, iar pentru o secund chiar se delect cu aroma masculin a loiunii dup ras a lui Henrik. Vii i tu, nu-i aa? Erica era deja la jumtatea drumului ctre maina ei. Pi, nu tiu... i-a fi foarte recunosctor. Privirea Erici o ntlni pe a lui Henrik deasupra capului lui Birgit i, cu un oftat nbuit, se sui pe bancheta din spate a BMWului. Avea s fie o zi lung. Cltoria pn la Tanumshede nu dur mai mult de douzeci de minute. Discutar despre vreme i despre treptata depopulare a zonei rurale. Orice n afar de motivul iminentei lor vizite la secia de poliie. Erica sttea pe bancheta din spate i se ntreba ce cuta acolo. Nu avea ea destule probleme i fr a mai fi implicat ntr-o crim, dac asta avea s se dovedeasc a fi? n plus, ar fi nsemnat c ideea pentru cartea ei era ca i egal cu zero. Deja reuise s alctuiasc o prim ciorn, dar acum nu-i mai rmnea dect s arunce paginile la coul de gunoi. Ei bine, mcar asta ar fora-o s se concentreze exclusiv asupra biografiei. Dei cu cteva mici retuuri, s-ar putea totui s mearg. De fapt, s-ar putea chiar s fie mai bine. Crima s-ar fi putut dovedi a fi un real avantaj. Deodat i ddu seama ce fcea. Alex nu era un personaj imaginar pe care ea putea s l rsuceasc pe toate prile dup bunui plac. Era o persoan real, iubit de persoane reale. i Erica o iubise pe Alex. Se uit la Henrik n oglinda retrovizoare. Prea la fel de impasibil ca i pn atunci, n ciuda faptului c n cteva minute putea fi informat c soia sa fusese ucis. Nu-i adevrat c majoritatea crimelor sunt comise de cineva din familia victimei? Din nou, se ruin de gndurile sale. Se strdui s se gndeasc la altceva i observ uurat c n sfrit ajunseser. Acum nu mai voia dect s termine cu asta, pentru a se putea ntoarce la grijile ei, triviale prin comparaie. Maldrele de hrtii de pe biroul lui ajunseser la nlimi impresionante. Era uimitor cum o comunitate mic precum 58 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Tanumshede putea genera att de multe rapoarte. Cele mai multe erau delicte mrunte, desigur, ns fiecare raport trebuia investigat i de asta sttea el aici, cu sarcini administrative demne de o birocraie est-european. Nu ar fi fost att de ru dac Mellberg ar fi dat o mn de ajutor n loc s ad pe fundul lui gras toat ziua. Patrik Hedstrm oft. Fr o doz de umor, nu ar fi rezistat aici att de mult. Deunzi ncepuse s se ntrebe dac viaa nsemna ntr-adevr doar att. Marele eveniment al zilei urma s fie o bine-venit ntrerupere n rutina zilnic. Mellberg l rugase s participe la interogatoriul la care avea s-i supun pe mama i pe soul femeii ucise n Fjllbacka. Nu era vorba c el nu nelegea tragismul ntregii situaii sau c nu simea compasiune pentru familia victimei. Doar c nimic palpitant nu se ntmpla vreodat legat de slujba lui i nu putea s nu simt un fior de nerbdare strbtndu-i corpul. La academia de poliie fuseser instruii despre cum se desfoar un interogatoriu, ns pn atunci avusese ocazia s i testeze aptitudinile n domeniu doar n legtur cu biciclete furate sau abuzuri domestice. Patrik se uit la ceas. Era timpul s mearg n biroul lui Mellberg, unde urma s aib loc discuia. Teoretic, nu era nc vorba despre un interogatoriu oficial, ns ntlnirea din acea zi era, cu toate acestea, important. Auzise zvonuri neoficiale conform crora mama susinea ntruna c fiica sa nu ar fi putut s se sinucid. Era curios s afle ce se ascundea n spatele acestei afirmaii, care acum se dovedise adevrat. i lu caietul, un pix i o ceac de cafea, apoi merse de-a lungul coridorului. Avnd minile ocupate, trebui s se foloseasc de cot i de picioare pentru a deschide ua, aa c abia cnd i puse lucrurile jos i se ntoarse cu faa nspre camer o zri. Inima i treslt. Avea din nou zece ani i ncerca s o trag de codie. O secund mai trziu, avea cincisprezece ani i ncerca s o conving s urce pe motoreta lui i s mearg la o plimbare. Avea douzeci de ani i i pierduse sperana atunci cnd ea se mutase la Gteborg. Dup un scurt calcul mental, socoti c trecuser cel puin ase ani de cnd o vzuse ultima oar. Arta exact la fel. nalt i cu rotunjimi, prul ondulndu-i-se pn la umeri n cteva nuane de blond ce se amestecau ntr-o culoare cald. Chiar i ca feti, Erica fusese 59 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor cochet, iar Patrik putu s observe c nc punea mare accent pe detaliile nfirii sale. Faa i se lumin, plin de uimire, atunci cnd l vzu. ns Mellberg i arunc o privire prin care i poruncea s se aeze, aa c se mulumi s mimeze un salut discret. n faa lui edea un grup ncordat de oameni. Mama Alexandrei Wijkner era mrunt i slab, cu prea multe bijuterii grele de aur, dup gustul lui. Era perfect coafat i extrem de bine mbrcat, ns arta consumat, cu cearcne negre n jurul ochilor. Ginerele su nu prezenta niciun semn de suferin. Patrik i rsfoi puin biografia. Henrik Wijkner, prosper om de afaceri din Gteborg i motenitor al unei averi considerabile transmise de-a lungul mai multor generaii. i se vedea. Nu numai datorit calitii evidente a hainelor sale scumpe sau a aromei emanate de loiunea sa dup ras de marc; ci era ceva indefinit. Certitudinea evident c avea dreptul la un loc special n aceast lume, venit din faptul c nu i lipsise niciun avantaj n via. Dei Henrik prea puin ncordat, Patrik i ddu seama c, n acelai timp, acest om era ntotdeauna convins c deine controlul asupra situaiei. Mellberg trona la biroul su. Reuise oarecum s i bage cmaa n pantaloni, ns nuanele de cafea i ptau modelul pestri al cmii. n timp ce examina fiecare participant ntr-o tcere ostil, cu mna dreapt i aranja pieptntura rar, care alunecase ntr-o parte. Patrik ncerca s nu se uite la Erica. n schimb, se concentra asupra uneia dintre petele de cafea de pe cmaa lui Mellberg. Aadar. Probabil c tii foarte bine de ce v-am chemat aici. Mellberg fcu o pauz lung, pentru efect. Eu sunt comisarul Bertil Mellberg, eful seciei de poliie din Tanumshede, iar acesta este Patrik Hedstrm, care m va asista de-a lungul acestei anchete. Ddu din cap spre Patrik, care sttea puin n afara semicercului format de Erica, Henrik i Birgit n jurul biroului lui Mellberg. Anchet? A fost omort, pentru numele lui Dumnezeu! Birgit se aplec nainte n scaun, iar Henrik puse repede un bra protector n jurul umerilor ei. Da, avem confirmarea c fiica dumneavoastr nu i-ar fi putut lua singur viaa. Ipoteza suicidului poate fi cu siguran 60 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor eliminat, conform raportului medicului legist. Firete, nu pot intra n detalii n legtur cu ancheta, dar certitudinea noastr se bazeaz pe faptul c, n momentul n care ncheieturile i-au fost tiate, victima nu putea s fi fost contient. I-am gsit o cantitate mare de sedative n snge. n timp ce era incontient, se pare c una sau mai multe persoane au aezat-o mai nti n cad, pe care au umplut-o cu ap, i apoi i-au tiat ncheieturile cu o lam pentru a ncerca s nsceneze suicidul. Perdelele erau trase pentru a nu lsa s ptrund nuntru soarele puternic al amiezii. Atmosfera din ncpere era ncrcat att cu tristee, ct i cu evidenta uurare a lui Birgit la vestea c Alex nu comisese suicid. tii cine a fcut-o? Birgit scosese din geant o mic batist brodat i i tergea cu grij colurile ochilor pentru a nu-i strica machiajul. Mellberg i strnse minile deasupra pntecului su voluminos i i ainti ochii asupra oamenilor din faa lui. i drese vocea cu autoritate. Poate c voi doi mi-ai putea spune asta. Noi? Uimirea lui Henrik pru autentic. De unde s tim noi? Cu siguran, e fapta unui nebun. Alexandra nu avea dumani. Aa susinei voi. Lui Patrik i se pru pentru o clip c vede o umbr trecnd peste chipul lui Henrik. n secunda urmtoare umbra dispru, iar Henrik era din nou calm i stpn pe sine. Patrik se artase mereu sceptic n privina oamenilor ca Henrik Wijkner. Oameni nscui cu stea n frunte. Care aveau totul fr a trebui s mite un deget. Desigur c Henrik prea att agreabil, ct i armant, ns sub aceast aparen Patrik putea simi fluxuri ce sugerau o personalitate mult mai complex. ntrezrea nendurare n spatele trsturilor frumoase i l mira totala lips de surprindere de pe chipul lui Henrik atunci cnd Mellberg dezvluise c Alex fusese ucis. A-i imagina o ipotez este una, dar a o auzi confirmat este cu totul altceva. Mcar att nvase n cei zece ani ai si ca poliist. 61 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Suntem suspeci? Birgit pru la fel de stupefiat ca i cnd comisarul s-ar fi transformat ntr-un dovleac n faa ochilor si. Statisticile vorbesc de la sine n cazul crimelor. Majoritatea fptailor provin de regul din snul familiei. Acum, eu nu spun c este valabil i n acest caz, dar sunt sigur c nelegei c trebuie s verificm fiecare ipotez. Niciun colior nu va rmne necercetat, pot garanta personal pentru asta. Cu vasta mea experien n cazuri de crim o nou pauz teatral se va rezolva cu siguran rapid. Dar a dori ca amndoi s dai o declaraie legat de ceea ce ai fcut n zilele premergtoare momentului cnd noi suspectm c Alexandra a fost omort. i care ar fi acel moment? ntreb Henrik. Ultima care a vorbit cu ea a fost Birgit, dar niciunul dintre noi nu a sunat-o pn duminic, aa c totul s-ar fi putut ntmpla smbt. ntr-adevr, am sunat-o pe la nou i jumtate vineri seara, dar ea obinuia s fac o plimbare nainte de culcare, aa c am presupus c e plecat s se plimbe. Medicul legist a spus c era moart de aproximativ o sptmn. Firete c vom verifica afirmaiile dumneavoastr privitoare la momentul cnd i-ai telefonat, dar avem o informaie conform creia decesul ar fi survenit undeva nainte de ora nou, vineri seara. n jurul orei ase, adic probabil imediat dup ce a ajuns n Fjllbacka, i-a telefonat unui anume Lars Thelander n legtur cu o sob care nu funciona cum trebuie. El nu a putut veni chiar atunci, ns a promis s fie acolo nu mai trziu de ora nou n seara aceea. Conform declaraiei sale, era exact ora nou cnd a btut la u. Nimeni nu a venit s rspund i, dup ce a ateptat o vreme, s-a ntors acas. Ipoteza noastr este, aadar, c a murit n acea sear dup ce a ajuns n Fjllbacka, fiindc pare neverosimil s fi uitat c Thelander urma s vin s verifice soba, avnd n vedere ct de frig era n cas. Prul i alunec din nou, de data aceasta spre partea stng. Patrik observ c Erica abia i mai putea lua ochii de la acea scen . i controla probabil un impuls de a se repezi i a-i ndrepta prul. Toi cei de la secie trecuser prin acea faz. 62 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor La ce or ai spus c ai vorbit cu ea? Mellberg i adres ntrebarea lui Birgit. Pi, nu sunt foarte sigur, rspunse ea. Se gndi o clip. Cred c dup apte. Cam pe la apte i un sfert, apte i jumtate. N-am vorbit mult, pentru c Alex mi-a spus c are un musafir. Birgit pli. S fi fost...? Mellberg ncuviin solemn. Foarte posibil, doamn Carlgren. Dar este sarcina noastr s aflm i v asigur c ne vom folosi toate resursele n acest caz. n profesia noastr, eliminarea suspecilor este un element de baz, aadar v rog s ntocmii o declaraie privitoare la seara de vineri. Dorii s v furnizez i eu un alibi? ntreb Erica. Nu cred c va fi necesar. Dar am vrea s ne spunei tot ce ai vzut n cas n ziua cnd ai descoperit-o. Putei lsa declaraiile la asistentul meu, Hedstrm. Toate privirile se ntoarser spre Patrik, iar el ncuviin din cap. ncepur s se ridice. Tragic eveniment. Mai ales avnd n vedere copilul. Cu toii i ndreptar privirile ctre Mellberg. Copilul? Birgit se uit de la Mellberg la Henrik i napoi. Da, conform medicului legist, era n luna a treia de sarcin. Cu siguran c nu v poate surprinde asta, nu-i aa? Mellberg rnji i i fcu mecherete cu ochiul lui Henrik. Patrik fu totalmente ngrozit de comportamentul lipsit de tact al efului su. Chipul lui Henrik i pierdu treptat toat culoarea, pn cnd pru de marmur. Birgit se ntoarse spre el, uluit. Erica rmase nemicat. Urma s avei un copil? De ce nu mi-ai spus? O, Doamne! Birgit i aps batista peste gur i ncepu s plng incontrolabil, fr s-i pese de rimelul care acum i curgea iroaie pe obraji. Henrik puse din nou un bra protector n jurul ei, ns deasupra capului lui Birgit, el ntlni privirea fix a lui Patrik. Era 63 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor evident c nu avusese nicio idee c Alexandra era nsrcinat. n schimb, judecnd dup expresia dezndjduit a Erici, era clar c ea tia. Vom vorbi despre asta cnd ajungem acas, Birgit, spuse Henrik. Se ntoarse ctre Patrik. Voi avea grij s primii declaraiile noastre n legtur cu seara de vineri. mi imaginez c vei dori probabil s ne interogai mai n detaliu odat ce vei intra n posesia lor, nu? Patrik ddu din cap afirmativ. Ridic din sprncene pentru a-i arunca Erici o privire ntrebtoare. Henrik, vin imediat, spuse ea. Vreau doar s vorbesc puin cu Patrik. Suntem vechi prieteni. Zbovi pe coridor n timp ce Henrik o conduse pe Birgit afar spre main. S dau peste tine aici, ce surpriz, spuse Patrik. Se balans nervos pe clcie, nainte i napoi. Da, dac m-a fi gndit, mi-a fi amintit c lucrezi aici, desigur. Rsucea cureaua poetei ntre degete i l privea cu capul nclinat puin ntr-o parte. Toate gesturile ei mrunte i erau att de familiare. A trecut mult vreme. mi pare ru c nu am putut veni la nmormntare. Cum facei fa, tu i Anna? n ciuda staturii sale nalte, dintr-odat Erica pru mic, i el rezist impulsului de a-i dezmierda obrazul. Ne descurcm bine. Anna a plecat acas imediat dup nmormntare, dar eu sunt aici de cteva sptmni, ncercnd s fac ordine n cas. Nu este uor. Am auzit c o femeie din Fjllbacka a descoperit victima, dar habar n-aveam c era vorba despre tine. Trebuie s fi fost ngrozitor. Voi dou ai fost prietene n copilrie, nu-i aa? Da. Nu cred c voi fi vreodat n stare s mi terg din minte acea imagine. Ei bine, trebuie s fug acum, m ateapt n main. Poate ne ntlnim odat. Mai rmn n Fjllbacka o vreme. Pornise deja spre ieire. 64 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Ce zici de cin, smbt seara? suger Patrik. Acas la mine, la opt? M gseti n cartea de telefon. Sigur, sun bine. Ne vedem la opt, atunci. Erica iei. Dup plecarea ei, Patrik improviz un mic dans indian pe coridor, spre marea ncntare a colegilor si. ns entuziasmul i se mai risipi cnd i ddu seama ct de mult era de lucru pentru a face ca locuina sa s arate ct de ct prezentabil. Dup ce Karin l prsise, nu prea mai avusese chef de treburi gospodreti. El i cu Erica se cunoteau de cnd se nscuser. Mamele lor fuseser cele mai bune prietene nc din copilrie i erau apropiate ca nite surori. Patrik i Erica se jucaser mult n copilrie i nu ar fi fost o exagerare s spun c Erica fusese prima lui dragoste. Ba chiar avea senzaia c se nscuse ndrgostit de Erica. Dintotdeauna i se pruse firesc s simt asta pentru ea. Ct despre Erica, ea se mulumise s ia ca atare admiraia lui de celu credincios. Abia atunci cnd ea se mut n Gteborg, Patrik realiz c venise timpul s lase visele deoparte. Firete, de atunci se ndrgostise de alte femei. Iar cnd se cstorise cu Karin, fusese totalmente convins c vor mbtrni mpreun, ns Erica fusese mereu ntr-un ungher al minii sale. Uneori treceau luni ntregi fr s se gndeasc la ea; uneori se gndea la ea de mai multe ori pe zi. Mormanele de hrtii nu se reduseser n mod miraculos ct timp fusese plecat. Cu un oftat adnc, se aez la birou i ridic pagina din vrful teancului. Munca era destul de monoton nct s se poat gndi n acelai timp i la meniul pentru smbt. n orice caz, desertul fusese deja decis. Erica iubise dintotdeauna ngheata. Se trezi cu un gust scrbos n gur. Ieri fusese un adevrat dezm. Amicii lui veniser dup-amiaza i mpreun continuaser s bea pn dimineaa. O amintire vag cu poliia care venise s-i fac o vizit la un moment dat n cursul serii plutea undeva, ntr-un col al minii. ncerc s se ridice, ns ntreaga camer se nvrtea, aa c decise s stea unde era pentru o vreme. Mna dreapt l durea i o ridic spre tavan ca s se uite la ea . ncheieturile degetelor erau zdrelite i pline de snge ntrit. La 65 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor naiba, da. Fusese ceva trboi asear, de aceea apruser poliitii. Din ce n ce mai multe amintiri ncepur s i revin n minte. Bieii fuseser cei care aduseser vorba despre sinucidere. Unul dintre ei ncepuse s spun o groaz de porcrii despre Alex. Curv bogat, trtur plin de bani aa vorbiser despre ea. Lui Anders i srise andra, dup care nu i mai amintea dect c vzuse rou n faa ochilor cnd ncepuse s l loveasc pe tip, nvluit n aburii de alcool. De acord, i el i aruncase vorbe grele cnd trdarea ei l scosese din mini. Dar nu era acelai lucru. Ceilali nu o cunoteau. El era singurul care avea dreptul s o judece. Telefonul sun ascuit. ncerc s l ignore, ns decise c era mai puin btaie de cap s se ridice i s rspund dect s lase zgomotul s-i sfredeleasc auzul. Da, Anders. i bolborosea cuvintele. Bun, sunt mama. Ce mai faci? M simt ca dracu'. Alunec pe perete n jos pentru a edea pe podea. Ct dracu' e ceasul? E aproape patru dup-amiaza. Te-am trezit? Nu. i simea capul disproporionat de mare i ameninnd s i cad ntre genunchi. Am fost la cumprturi n ora mai devreme. Lumea vorbete despre ceva ce a vrea s afli i tu. M asculi? Mda, la naiba, te ascult. Se pare c Alex nu s-a sinucis. A fost ucis. Voiam doar s tii. Tcere. Anders, alo? Ai auzit ce am spus? Da, sigur, te-am auzit. Ce spuneai? Alex a fost ucis? Da, cel puin asta se zvonete prin ora. Se pare c Birgit a fost la secia de poliie din Tanumshede i a aflat vestea azi. O, la dracu'. Ascult, mam, am multe de fcut. Vorbim mai trziu. Anders? Anders? 66 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Deja nchisese telefonul. Cu un imens efort, fcu du i se mbrc. Dup ce lu dou pastile de Panodil, ncepu s se simt oarecum ca o fiin uman. Sticla de votc din buctrie ncerc s l ispiteasc, dar el refuz s cedeze. Acum trebuia s fie treaz. Cel puin relativ treaz. Telefonul sun din nou. l ignor. n schimb, lu o carte de telefon din dulapul de pe hol i gsi rapid numrul pe care l cuta. Minile i tremurar cnd form numrul. Pru c sun de o sut de ori. Bun, sunt Anders, spuse cnd receptorul de la cellalt capt al firului fu n sfrit ridicat. Nu, nu nchide, la naiba. Trebuie s vorbim... ei bine, nu prea ai de ales, fir-ar al dracului, trebuie s i spun... Ajung la tine ntr-un sfert de or. i ai face bine s fii dracului acolo... Mi se rupe de cine mai e! Nu uita cine are cel mai mult de pierdut aici... Astea-s rahaturi. Plec acum. Ne vedem ntr-un sfert de or. Anders trnti receptorul. Dup ce inspir adnc de cteva ori, i trase pe el jacheta i iei afar. Nu se mai obosi s ncuie ua. Telefonul din apartament ncepu din nou s sune agasant. Erica era extenuat cnd ajunse napoi acas. n main domnise o tcere ncordat pe tot parcursul drumului, iar Eric a nelesese c Henrik se afla n faa unei decizii dificile. S i spun lui Birgit c nu el era tatl copilului Alexandrei sau s pstreze tcerea i s spere c adevrul nu va iei la iveal n timpul anchetei. Erica nu l invidia i nu i putea imagina cum ar fi reacionat ea n locul lui. Adevrul nu era ntotdeauna cea mai bun soluie. ncepuse deja s se ntunece i era recunosctoare c tatl ei montase lmpi exterioare ce se aprindeau automat atunci cnd cineva se apropia de cas. Dintotdeauna i fusese o team cumplit de ntuneric. Mic fiind, crezuse c era ceva care va trece odat cu timpul, pentru c adulilor nu le poate fi fric de ntuneric, nu -i aa? Dar avea treizeci i cinci de ani i nc se uita sub pat pentru a se asigura c nimic nu pndea n ntuneric. Jalnic. Dup ce aprinse toate luminile din cas, i turn un pahar mare 67 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor de vin rou i se ghemui pe divanul de rchit de pe verand . ntunericul era impenetrabil, dar ea continu s priveasc fix nainte, dei nu vedea nimic. Se simea singur. Erau atia oameni care o plngeau pe Alex, oameni care fuseser afectai de moartea ei. Dar Erica nu o mai avea acum dect pe Anna. Uneori se ntreba dac Anna chiar i-ar simi lipsa. Ea i Alex fuseser att de apropiate n copilrie. Cnd Alex ncepuse s se ndeprteze, pentru ca, odat cu mutarea, s dispar complet, pruse c lumea se sfrise pentru Erica. Alex fusese singura persoan pe care o avea doar pentru sine i, cu excepia tatlui su, singura persoan care inuse ntr-adevr la ea. Erica i puse paharul cu vin rou pe mas cu atta for, nct aproape c i desprinse piciorul. Se simea mult prea agitat pentru a sta locului. Trebuia s fac ceva. Nu avea rost s pretind c moartea lui Alex nu o afectase profund. Ce o deranja cel mai mult era c imaginea pe care familia i prietenii o transmiteau despre Alex nu corespundea cu acea Alex pe care o cunoscuse ea. Chiar dac oamenii se schimb ntre copilrie i maturitate, ceva din personalitatea lor rmne totui intact. Acea Alex pe care ei i-o descriseser era cu desvrire o strin. Se ridic i i puse haina din nou. Cheile mainii erau n buzunar, iar n ultima clip lu o lantern i o ndes n cellalt buzunar al hainei. Casa de pe vrful dealului prea pustie n lumina violet a felinarului de pe strad. Erica i ls maina n parcarea din spatele colii. Nu voia s o vad nimeni intrnd n cas. Tufiurile de pe proprietate ofereau un bine-venit paravan n timp ce se furi cu pruden pe verand. Spera ca vechile lor obiceiuri s se fi pstrat i ridic preul. Acolo era cheia de rezerv, ascuns exact n acelai loc ca n urm cu douzeci i cinci de ani. Ua scri puin cnd o deschise, dar sper ca niciunul dintre vecini s nu fi auzit nimic. Era straniu s peasc n acea cas ntunecat. Frica sa de ntuneric aproape c i tia respiraia i se for s respire adnc de cteva ori pentru a se calma. i aminti recunosctoare de lanterna din buzunarul hainei i se rug n gnd ca bateriile s funcioneze. 68 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Funcionau. Lumina lanternei o fcu s se simt un pic mai calm. Mut raza de lumin pe deasupra camerei de zi spre etaj. Nu tia ce anume cuta aici. Spera ca niciun vecin sau trector s nu vad lumina i s cheme poliia. Camera era frumoas i spaioas, dar Erica observ c mobila n nuane de maro i portocaliu din anii aptezeci pe care ea i-o amintea din copilrie fusese nlocuit cu un design scandinav, alctuit din piese de mesteacn, deschise la culoare. nelese c Alex i pusese amprenta asupra casei. Totul era ntr-o ordine desvrit, ceea ce ddea o senzaie de gol. Nu era nicio cut pe canapea sau mcar o revist aezat pe msua de cafea. Nu vzu nimic care s par a merita o examinare mai apropiat. i aminti c buctria se afla dincolo de camera de zi. Era mare i imaculat, i singurul element ce tulbura ordinea desvrit era ceaca de cafea din suportul pentru vase. Erica se ntoarse n camera de zi i urc la etaj. n captul scrilor o lu la dreapta i intr n dormitorul principal. Erica i-l amintea ca fiind dormitorul prinilor lui Alex, ns acum, firete, era camera lui Alex i a lui Henrik. Era, de asemenea, decorat cu bun-gust, dar cu o tent mai exotic. Tapieria era n nuane ciocolatii i purpurii, iar pe perei atrnau mti africane din lemn. ncperea era spaioas, cu un tavan nalt ce permitea ca un candelabru greu s fie suspendat cum trebuie. Se pare c Alexandra rezistase tentaiei de a-i mpodobi casa de sus pn jos cu detalii maritime, un lucru comun n casele de var. Toate decoraiunile, de la perdele ornate cu scoici la picturi cu nvoade de pescari, se vindeau ca pinea cald n micile buticuri din Fjllbacka. Spre deosebire de restul camerelor pe care le vzuse, dormitorul prea locuit. Mici obiecte personale erau mprtiate pe ici, pe colo. Pe noptier se aflau o pereche de ochelari i o carte cu poezii de Gustaf Froding. O pereche de dresuri atrna pe u, iar cteva pulovere erau aezate pe cuvertura patului. Era prima dat cnd Erica simea c Alex locuise ntr-adevr n casa aceea. ncepu s se uite cu grij prin sertare i dulapuri. nc nu tia ce anume cuta i se simi ca un voyeur, scotocind prin lenjeria frumoas de mtase a lui Alex. ns tocmai cnd se hotr s se treac la urmtorul sertar, auzi un zgomot venind de jos. 69 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Dintr-odat se opri cu mna plin de chiloi i sutiene dantelate. n linitea casei, auzise clar un sunet venind de la parter. O u deschis cu grij, apoi nchis. Erica se uit n jur, panicat. Singurele ascunztori din camer erau sub pat sau ntr-unui dintre dulapurile ce acopereau un perete. Brusc, se simi incapabil s se hotrasc. Nu izbuti s se mite pn nu auzi pai pe scri; instinctiv, se strecur pn lng cel mai apropiat dulap. Ua se deschise fr s scrie, slav Domnului, i Erica se strecur repede printre haine, apoi nchise ua n urma ei. Nu putea s vad cine intrase n cas, dar auzea limpede zgomot de pai care se apropiau din ce n ce mai mult. Persoana se opri pentru o clip n faa uii dormitorului nainte s intre. Erica realiz deodat c inea ceva n mn. Fr s se gndeasc, nfcase o bucat de hrtie din sertar. O puse cu atenie n buzunarul hainei. De-abia ndrznea s respire. Nasul ncepu s o mnnce i se chinui cu disperare s mite din el pentru a-i uura situaia. Avu noroc; mncrimea dispru. Intrusul cerceta dormitorul. Prea c fcea cam acelai lucru pe care l fcuse i Erica nainte de a fi ntrerupt. Sertare erau trase n afar, iar Erica tia c urmau dulapurile. Panica ei crescu. Broboane de sudoare i se formar pe frunte. Ce putea face? Singura soluie pe care o vedea era s se nghesuie ct mai departe posibil n spatele hainelor. Avusese norocul de a intra ntr-un dulap care coninea mai multe haine lungi i se strecur printre cteva dintre ele, drapndu-le n faa ei. Cu puin noroc, dou glezne ieite dintr-o pereche de pantofi pe podea n-aveau s fie observate. Dur o vreme pn cnd persoana cercet amnunit toat ncperea. Erica inhal un miros sttut de naftalin, spernd ca aceasta s-i fi fcut efectul i nicio gnganie s nu se trasc pe ea n ntuneric. Spera, de asemenea, c acolo, la civa metri de ea, nu se afla ucigaul lui Alex. Dar cine altcineva ar avea motive s se furieze prin casa lui Alex, gndi Erica, ignornd subtil faptul c nici ea nu avea vreo invitaie scris. Dintr-odat ua dulapului fu deschis, iar Erica simi cum pielea expus a gleznelor i fu atins de o suflare de aer proaspt. i inu respiraia. 70 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Dulapul nu prea s ascund vreun secret sau lucruri de valoare cel puin nu pentru persoana care l cerceta , iar ua fu nchis la loc aproape instantaneu. Celelalte ui fur deschise i nchise la fel de rapid, iar n clipa urmtoare Erica auzi paii ieind pe ua dormitorului i cobornd scrile. Nu ndrzni s ias din dulap dect la ceva vreme dup ce auzi ua de la intrare nchizndu-se cu grij. Era minunat s poat respira n sfrit fr a fi acut contient de fiecare rsuflare. Camera arta la fel ca atunci cnd Erica intrase n ea. Oricine-ar fi fost vizitatorul, acionase cu grij i nu lsase urme. Erica era destul de convins c nu fusese vorba de un ho. Se uit mai bine la dulapul n care se ascunsese. Cnd se retrsese n spate, simise ceva dur presndu-i gambele. Ridic hainele i descoperi un tablou, incredibil de frumos. Pn i ea i putea da seama c fusese pictat de un artist talentat. O nfia pe Alexandra goal, ntins pe o parte, cu capul rezemat ntr-o mn. Artistul folosise culori calde, care ddeau chipului lui Alex o expresie senin. Se ntreb de ce o pictur att de frumoas fusese pus n dosul unui dulap. Judecnd dup imaginea pe care o nfia, Alex nu avea de ce s se ruineze. Corpul i era perfect precum pictura. Erica nu-i putu alunga senzaia de familiar, de dj-vu. Totui, era sigur c nu mai vzuse niciodat aceast pictur, deci trebuia s fie altceva. Colului din dreapta jos i lipsea o semntur, iar cnd ntoarse tabloul, nu vzu inscripionat dect 1999, care trebuie s fi fost anul realizrii lui. l puse cu grij napoi n dulap i nchise ua. Arunc o ultim privire prin camer. Nu putea descoperi punctul nevralgic. Ceva lipsea, dar nicidecum nu i putea da seama ce anume. Ei bine, probabil avea s i aminteasc mai trziu. Nu mai ndrzni s zboveasc n cas. Puse cheia napoi unde o gsise. Nu se simi n siguran dect atunci cnd fu napoi n propria ei main, cu motorul pornit. Destul agitaie pentru o sear. Un coniac tare i va alina sufletul i i va alunga o parte din nelinite. De ce naiba hotrse s mearg cu maina pn acolo i s i bage nasul? i venea s se plesneasc singur peste frunte pentru prostia ei. Cnd trase maina pe aleea din faa casei, vzu c trecuse abia o 71 / 348

Camilla Lckberg or de cnd plecase. Fu surprins. Pruse o eternitate.

Prinesa gheurilor

Stockholmul era mai frumos ca niciodat. i totui, Erica se simea de parc un nor mohort ar fi plutit deasupra ei. n mod normal, ar fi fost fermecat de razele de soare ce sclipeau pe Riddarfjrden cnd strbtu podul Vsterbron. Nu i azi. ntlnirea fusese stabilit pentru ora dou. Medit tot drumul dinspre Fjllbacka, ncercnd n van s gseasc o soluie. Din nefericire, Marianne i explicase foarte clar poziia ei legal. Dac Anna i Lucas insistau s vnd casa, ea va trebui s fie de acord. Singura ei soluie era s cumpere partea lor la jumtate din valoarea pe pia a casei, iar la preurile caselor din Fjllbacka, ea nu avea nici mcar o infim parte din acea sum. Bineneles, avea s-i primeasc partea ei, n cazul n care casa avea s se vnd. Jumtatea sa i-ar fi putut aduce chiar pn la vreo dou milioane de coroane, ns ei nu i psa de bani. Toi banii din lume nu puteau nlocui pierderea casei. O dezgusta ideea ca vreun locuitor al Stockholmului, care credea c o beret nou de marinar l va transforma ntr-un locuitor de coast, s distrug frumoasa verand din fa i s pun n loc o fereastr panoramic. i nimeni nu putea spune c exagera. Vzuse asta ntmplndu-se n mod repetat. Erica porni spre biroul de avocatur din Runebergsgatan n stermalm. Cldirea era impozant, cu faada sa din marmur i rndul de coloane. Se mai privi o ultim dat n oglinda din lift. inuta ei fusese atent aleas pentru a se potrivi cu locul acela. Era pentru prima oar cnd venea aici, ns i putea imagina cu uurin ce fel de avocai avea s angajeze Lucas. Cu un gest de politee simulat, el punctase c, bineneles, Erica putea s i aduc propriul avocat. ns ea alesese s vin singur. Pur i simplu, nu i putea permite un avocat. De fapt, i dorise s se ntlneasc nainte cu Anna i copiii, poate s ia masa cu ei. Dei purtarea Annei o mhnea, Erica era ferm hotrt s fac tot posibilul pentru a ntreine relaia lor. Anna nu prea s aib acelai punct de vedere, scuzndu-se c ar fi fost prea stresant. Era mai bine s se ntlneasc la biroul avocatului. nainte ca Erica s poat sugera s se vad dup aceea, 72 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Anna o anun c avea aranjat o ntlnire cu o prieten. Puin probabil o coinciden, gndi Erica. Era evident c Anna dorea s o evite. ntrebarea era dac iniiativa era a ei ori Lucas i interzisese Annei s se ntlneasc cu Erica atunci cnd el era la serviciu i nu o putea supraveghea. Toat lumea era deja acolo cnd intr n cabinet. O privir cu expresii grave n timp ce ea le zmbi afectat i le ntinse mna avocailor lui Lucas. Lucas salut doar din cap, n vreme ce Anna ndrzni un semn ovitor cu mna, pe la spatele lui. Luar loc cu toii i ncepur negocierile. Toat treaba nu dur prea mult. Avocaii explicar pe un ton sec i neutru ceea ce Erica tia deja. i anume c Anna i Lucas aveau toate drepturile de a cere vnzarea casei. Dac Erica putea s le cumpere partea pentru jumtate din preul pieei, atunci avea dreptul s o fac. Dac nu putea sau nu dorea, atunci casa va fi scoas la vnzare imediat ce i va fi stabilit valoarea de ctre un evaluator independent. Erica se uit drept n ochii Annei. Chiar vrei s o faci? Casa asta nu nseamn nimic pentru tine? Gndete-te ce ar fi zis mama i tata dac ar fi tiut c o vei vinde imediat cum ei n-o s mai fie printre noi. Asta este ceea ce vrei TU, Anna? Cu coada ochiului l vzu pe Lucas ncruntndu-se la accentul pus de ea pe tu. Anna privi n jos i culese cteva fire invizibile de praf de pe rochia ei elegant. Prul su blond era prins la spate ntr-o coad de cal. La ce ne folosete casa aceea? Casele vechi aduc numai probleme i gndete-te la toi banii pe care i-am putea scoate din asta. Sunt sigur c mama i tata ar fi apreciat ca una dintre noi s priveasc lucrurile n mod practic. Vreau s spun, cnd o s folosim noi casa? Lucas i cu mine am prefera s cumprm o cas de var n arhipelagul Stockholm pentru a avea ceva mai aproape. i oricum, tu eti singur la ce-i trebuie casa? Lucas zmbi dispreuitor spre Erica n timp ce o btu uor pe spate pe Anna, cu o grij prefcut. Ea nc nu ndrznise s o 73 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor priveasc n ochi pe Erica. Din nou, Erica fu uimit de ct de obosit prea sora ei mai mic. Era mai slab dect de obicei, iar rochia neagr pe care o purta i era larg n jurul bustului i taliei. Avea cearcne cenuii n jurul ochilor, iar Erici i se pru c vede o umbr albastr sub pudra de pe pometele ei drept. Furia i neputina n faa acestei situaii o cuprinser brusc i i ainti ochii asupra lui Lucas. El i ntoarse privirea cu un calm desvrit. Fiindc venise direct de la serviciu, avea o inut sobr: un costum cenuiu cu o cma de un alb orbitor i o cravat lucioas gri nchis. Era elegant i sofisticat. Erica era sigur c multe femei l gseau atrgtor. ns ei i se prea c o expresie de cruzime i ncadra trsturile, ca o masc. Faa i era ascuit, cu pomei nali i maxilare ferme. Acestea erau i mai mult accentuate de faptul c i pieptna mereu prul pe spate, dinspre fruntea sa nalt. Nu arta a englez tipic, rocovan; semna mai mult cu un nordic autentic, cu prul blond deschis i ochi albatri glaciali. Buza de sus i era curbat i plin ca a unei femei, dndu-i o expresie indolent, aproape decadent. Erica observ c ochii i alunecaser nspre decolteul ei i, instinctiv, i strnse jacheta n jurul ei. Lucas i remarc reacia, ceea ce o irit. Nu dorea ca el s cread c are cea mai mic influen asupra ei. Cnd ntlnirea lu sfrit, Erica se ntoarse pur i simplu pe clcie i iei pe u fr a se obosi s i ia la revedere n mod politicos. Din punctul ei de vedere, tot ceea ce putea fi spus fusese spus. Va fi contactat de cineva care va veni s evalueze casa, apoi casa va fi scoas la vnzare ct se poate de repede. Toate plngerile ei fuseser n zadar. Pierduse. i nchiriase apartamentul din Vasastan unui cuplu agreabil de doctoranzi, deci nu putea merge acolo. Fiindc nu se simea n stare s porneasc spre Fjllbacka, asta nsemnnd cinci ore de condus, i ls maina n parcarea de la Stureplan i se duse n Humlegrdsparken. Avea nevoie s i adune gndurile. Avea nevoie de linitea din aceast veritabil oaz aflat n mijlocul Stockholmului pentru a reflecta. Se prea c ninsese de curnd; iarba era nc alb. n Stockholm dura doar o zi sau dou pentru ca zpada s se transforme ntr-o 74 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor zloat gri murdar. i puse mnuile pe o banc din parc i se aez pe ele ca s o protejeze de frig. Nu era de glumit cu cistita; sta era ultimul lucru de care avea nevoie acum. i ls gndurile s zboare n timp ce privi mulimea de oameni trecnd n grab pe alee. Era aglomeraia de la prnz. Aproape c uitase ct de stresant putea fi atmosfera n Stockholm. Toat lumea era mereu pe fug, gonind dup ceva ce nu avea nicicnd s prind. Brusc, tnji dup Fjllbacka. Probabil c nu realizase ct de mult se acomodase acolo n decursul ultimelor sptmni. Firete, i avusese multe pe cap, dar n acelai timp descoperise o linite interioar pe care nu o gsise vreodat n Stockholm. Dac erai singur n Stockholm, erai complet izolat. n Fjllbacka nu erai niciodat singur, ceea ce putea fi att bine, ct i ru. Oamenilor le psa de vecinii i semenii lor i nu i scpau din ochi. Uneori se mergea prea departe; Erici nu i psa de brfe, ns cum sttea aici, urmrind iureul oraului, simi c nu ar putea s se ntoarc la asta. Ca de attea ori n ultima vreme, gndurile i se ndreptar spre Alex. De ce mersese n Fjllbacka la fiecare sfrit de sptmn? Cu cine se ntlnise acolo? i ntrebarea de o mie de puncte: cine era tatl copilului pe care l atepta? Dintr-odat, Erica i aminti de bucica de hrtie pe care i-o ndesase n buzunarul hainei n timp ce sttuse n ntunecimea dulapului. Nu pricepea cum de putuse uita de ea cnd ajunsese acas cu dou zile n urm. Vr mna n buzunarul drept al hainei i scoase afar o foaie mototolit de hrtie. Cu degetele epene de frig, despturi cu grij hrtia i o netezi. Era o copie a unui articol din Bohuslningen. Nu era datat, ns judecnd dup stilul i poza alb-negru, i ddu seama c nu era recent. Fotografia prea s dateze din anii aptezeci. Recunoscu lesne ambele persoane din poz i povestea relatat din articol. De ce pstrase Alex acest articol pe fundul unui sertar? Erica se ridic i puse articolul napoi n buzunar. Niciun rspuns nu era de gsit acolo. Era timpul s mearg acas. nmormntarea fu solemn i frumoas. Biserica din Fjllbacka era departe de a fi plin. Majoritatea oamenilor nu o cunoscuser pe 75 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Alexandra, ns veniser doar din curiozitate. Familia i prietenii se aflau pe bncile din fa. n afar de prinii lui Alex i de Henrik, Erica nu o recunoscu dect pe Francine. Lng ea se afla un brbat nalt, blond, despre care Erica presupuse c era soul ei. n rest, nu erau muli prieteni. Ocupau doar dou rnduri de bnci, confirmndu-i Erici imaginea pe care o avea despre Alex. O femeie care cunoscuse, nendoielnic, foarte muli oameni, dar care avusese puini prieteni apropiai. n biseric mai erau civa curioi mprtiai pe ici, pe colo. Erica se aezase sus, unde era orga. Birgit o zrise n faa bisericii i o invitase s stea cu ei. Refuzase politicos. S-ar fi simit ipocrit s stea acolo ntre familie i prieteni. Alex era de fapt o strin pentru ea. Erica se foia pe banca incomod. Toat copilria lor, ea i Anna fuseser trte la biseric duminica. Pentru un copil, fusese groaznic de plictisitor s stea i s asculte predici lungi i cntece solemne foarte dificil de nvat. Pentru a se amuza, Erica inventa poveti. Aventuri cu dragoni i prinese fuseser compuse aici fr a fi aternute pe hrtie. n adolescen, prezena ei la biseric fu mult mai redus din cauza protestelor vehemente. Iar atunci cnd mergea, acele basme erau nlocuite de poveti cu o tent mult mai romantic. Era amuzant s descopere c poate i alesese meseria din pricina acestui mers obligatoriu la biseric. Erica nc nu i alesese vreo religie sau alta; pentru ea, biserica era o cldire frumoas, ncrcat de tradiii, dar nimic mai mult. Predicile din copilrie nu-i insuflar nicio dorin de a mbria vreun crez. Deseori aveau de-a face cu iadul i cu pcatul; le lipsea credina luminoas n Dumnezeu despre care ea tia c exist, ns pe care nu l simise niciodat personal. Multe se schimbaser. Acum o femeie sttea n faa altarului, mbrcat n straie de preot, iar n loc de chinurile eterne ale iadului, ea vorbea despre lumin, speran i dragoste. Erica i dori ca aceast imagine a lui Dumnezeu s i fi fost oferit n copilrie. De sus, de la locul ei ferit, vzu o tnr stnd lng Birgit n primul rnd de bnci. Birgit o inea strns de mn i din cnd n 76 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor cnd i lsa capul pe umrul ei. Erica avu impresia c o recunoate. Trebuia s fi fost Julia, sora mai mic a lui Alex. Era prea departe pentru ca Erica s i poat vedea chipul, dar observ c Julia prea s evite atingerea lui Birgit. i retrgea mna de fiecare dat cnd Birgit i-o lua, ns mama ei fie se prefcea c nu observ, fie pur i simplu suferina o mpiedica s contientizeze reacia fiicei sale, din cauza situaiei n care se gsea. Lumina soarelui se revrsa prin ferestrele nalte cu vitralii. Rndurile de bnci erau tari i incomode, iar Erica simi nceputul unei dureri lombare surde. Fu recunosctoare c mcar ceremonia nu dur mult. Cnd se termin, rmase acolo i se uit n jos la oamenii care i croiau ncet drumul afar din biseric. Afar soarele era aproape insuportabil de strlucitor, pe un cer fr nori. Un cortegiu mergea la vale pe un deluor spre cimitir i spre mormntul proaspt spat, unde avea s fie cobort cociugul lui Alex. Pn la nmormntarea prinilor si, nu se ntrebase niciodat cum se desfurau lucrurile acestea iarna, cnd pmntul era ngheat. Acum tia c o poriune era nclzit pentru a se putea spa. O poriune care s cuprind exact sicriul ce urma a fi cobort. Pe drumul spre locul ales pentru mormntul lui Alex, Erica trecu pe lng cavoul prinilor ei. Era ultima din cortegiu i se opri pentru o clip lng piatra funerar. O fie groas de zpad se afla pe margine i ea o ddu cu grij la o parte. Arunc o ultim privire spre mormnt i se grbi ctre micul grup adunat puin mai ncolo. Mcar indiscreii sttuser departe de ceremonia de nmormntare; acum rmseser doar familia i prietenii. Erica era nesigur dac s li se alture, ns n ultimul moment se hotr c voia s o nsoeasc pe Alex pn la locul ei de veci. Henrik sttea n fa, cu minile adnc ndesate n buzunarele hainei, cu capul plecat i privirea fixat pe sicriul ce era acoperit ncet cu flori. n special trandafiri roii. Erica se ntreb dac i el cerceta oamenii adunai n jur, gndindu-se c tatl copilului ar putea fi printre ei. Cnd sicriul fu cobort n pmnt, Birgit suspin ndelung. KarlErik avea ochii uscai i dinii ncletai. i folosea ntreaga for 77 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor pentru a o sprijini pe Birgit, att fizic, ct i emoional. Julia sttea puin mai departe de ei. Henrik avusese dreptate cnd o descrisese pe Julia ca fiind ruca cea urt a familiei. Spre deosebire de sora ei mai mare, Julia era brunet i avea prul tuns scurt i inegal o tunsoare care i ddea o nfiare slbatic. Trsturile i erau aspre, cu ochii adnc vri n orbite, privind atent din spatele unui breton mult prea lung. Nu era fardat, iar tenul ei prezenta urmele unei acnee severe din anii adolescenei. Stnd lng Julia, Birgit prea chiar mai mic i mai fragil dect n mod normal. Fiica ei mai mic era cu peste zece centimetri mai nalt dect ea, cu un corp lat, greoi, lipsit de forme. Fascinat, Erica privea irul de emoii contradictorii ce strbteau ca ntr-o nvolburare chipul Juliei. Durerea i furia alternau cu viteza fulgerului. Nicio lacrim. Era singura care nu pusese flori pe cociug, iar cnd ceremonia se sfri, ntoarse rapid spatele gropii din pmnt i se ndrept spre biseric. Erica se ntreb care fuseser relaiile dintre surori. Nu putea s fi fost uor s fie mereu comparat cu Alex, mereu s fie calul de btaie. Spatele ntors al Juliei era o ripost se ndeprta repede de restul grupului. Avea spatele drept, ntr-o atitudine distant. Henrik veni la Erica. Vom da o mas n memoria lui Alex. Am vrea s vii i tu. Pi, nu prea tiu, spuse Erica. Te rog, vino i tu. Ea ezit. Bine, de acord. Unde va fi? La Ulla? Nu, ne-am gndit mult i ntr-un final ne-am decis s fie acas la Birgit i la Karl-Erik. n ciuda celor ntmplate acolo, tiu c Alex iubea casa aceea. Cu toii avem amintiri plcute de acolo, aa c nu vd un loc mai potrivit pentru a ne aminti de ea. Dei neleg c ar putea fi mai greu pentru tine. Tu nu ai amintiri prea plcute dup ultima ta vizit, vreau s spun. Erica se mbujor de ruine gndindu-se care fusese cu adevrat ultima ei vizit. Ls privirea n pmnt. E n regul, spuse ea. i parc maina n spatele colii Hkenbacken. Casa era deja 78 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor plin cnd intr i se ntreb dac s se ntoarc i s mearg acas. ns Henrik veni la ea i i lua jacheta, aa c era prea trziu s se mai rzgndeasc. Era aglomerat n jurul mesei din sufragerie, unde fusese amenajat un bufet cu patiserii apetisante. Erica alese unul cu crevete i se retrase repede ntr-un col al camerei, de unde s poat urmri linitit adunarea. Grupul prea neobinuit de animat, avnd n vedere mprejurrile. Domnea un fel de jovialitate nfrigurat. Cu toii preau a avea expresii forate n timp ce fceau conversaie. Probabil c se gndeau care fusese cauza morii lui Alex. Erica examin ncperea, mutndu-i privirea de la un chip la altul. Birgit sttea pe marginea canapelei, tergndu-se la ochi cu o batist. Karl-Erik sttea n picioare n spatele ei, cu o mn aezat nendemnatic pe umrul ei i cu o farfurie cu mncare n cealalt. Henrik socializa cu mult naturalee. Mergea de la un grup la altul, ddea mna cu lumea, ncuviina din cap ca rspuns la condoleane, amintindu-le celor prezeni c se puteau servi cu cafea i prjituri. Era gazda perfect, din toate punctele de vedere. Ca i cum ar fi fost la o serat cu cocktailuri, i nu la pomenirea soiei sale. Singurele dovezi ale efortului pe care l fcea erau rsuflarea adnc i scurtul moment de ezitare, ca pentru a-i aduna noi fore, nainte de a merge la urmtorul grup. Singura persoan care se purta complet diferit de restul lumii era Julia. Sttea pe verand, aezat pe pervazul ferestrei. Un genunchi i era tras nspre sine, iar ea se uita nspre mare. Oricine ncerca s o abordeze cu puin bunvoin sau cteva vorbe de compasiune era refuzat cu fermitate. Ignora toate ncercrile celorlali de a face conversaie cu ea i continua s priveasc fix la ntinderea alb. Erica simi o uoar atingere pe bra i avu o tresrire involuntar, astfel nct vrs puin cafea n farfurie. Scuz-m, nu am vrut s te iau prin surprindere. Francine zmbea. O, nu-i nimic. M gndeam doar. La Julia? 79 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Francine fcu semn cu capul nspre silueta din geam. Te-am vzut privind-o. Da, trebuie s recunosc c mi-a trezit interesul. Este att de rupt de restul familiei. Nu mi pot da seama dac este ndurerat de moartea lui Alex sau a fost ndeprtat din vreun motiv pe care nu l pot nelege. Probabil c nimeni nu o nelege pe Julia. Dar nu cred c a fost uor pentru ea. Ruca cea urt, crescnd printre lebede frumoase. Mereu dat la o parte i ignorat. Nu c ar fi fost ri cu ea, era doar nedorit. Alex, de exemplu, nu a pomenit niciodat de ea ct timp am locuit n Frana. Am fost foarte surprins cnd m-am mutat n Suedia i am descoperit c Alex avea o sor mai mic. Vorbea mai mult despre tine dect despre Julia. Trebuie c ai avut o relaie foarte special, nu-i aa? De fapt, nu tiu. Eram copii. i, ca toi copiii, ne fcuserm surori de cruce i nu voiam s ne desprim vreodat i aa mai departe. Dar dac Alex nu s-ar fi mutat, probabil c acelai lucru ni sar fi ntmplat i nou. Acelai lucru care se ntmpl i altor fetie care cresc i devin adolescente. Ne-am fi certat din cauza acelorai iubii, am fi avut gusturi diferite n materie de haine, am fi ajuns n clase sociale diferite i ne-am fi abandonat reciproc pentru prieteni diferii care s-ar fi potrivit mai bine fazei n care ne aflam sau n care doream s ne aflm. Dar desigur, Alex a avut o influen mare asupra vieii mele, chiar i ca adult. Nu cred c am fost vreodat n stare s scap de acel sentiment de trdare. Mereu m-am ntrebat dac eu am fost cea care a spus sau a fcut ceva greit. Ea s-a ndeprtat din ce n ce mai mult, iar ntr-o zi a disprut de tot. Cnd ne-am rentlnit, aduli fiind, era o strin, n mod ciudat, am senzaia c acum ncep s o cunosc din nou. Erica se gndi la paginile crii de acas, care ncepeau s se strng. Pn acum, nu avea dect o colecie de impresii i episoade amestecate cu propriile ei gnduri i observaii. Nici mcar nu tia ce form va da materialului; tot ce tia era c trebuia s o fac. Instinctul su de scriitor i spunea c aceasta era ansa ei de a scrie ceva autentic, ns nu avea idee unde se afla hotarul ntre preteniile sale n calitate de autor i legtura sa personal cu Alex. Simul 80 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor curiozitii, care era crucial n activitatea de scriitor, o ndemna de asemenea s caute rspunsul la enigma morii lui Alex la un nivel mult mai personal. Ar fi putut alege s uite de Alex i de soarta acesteia, s ntoarc spatele ntregului clan trist ce o nconjura i s se dedice propriilor probleme. n schimb, sttea ntr-o ncpere plin cu oameni pe care nu i cunotea. Brusc, i ddu seama c aproape uitase de tabloul gsit n dulapul lui Alex. Acum nelese de ce nuanele calde folosite pentru a zugrvi pe pnz trupul gol al lui Alex i erau att de familiare. Se ntoarse ctre Francine. tii, cnd ne-am ntlnit la galerie... Da? Era o pictur chiar lng u. O pnz mare, n culori calde nuane de galben, rou, portocaliu... Da, tiu la care te referi. Ce e cu ea? Nu-mi spune c eti colecionar! Francine zmbi. Nu, ns m ntrebam cine a pictat-o? Ei bine, este o poveste foarte trist. Numele pictorului este Anders Nilsson. Este chiar de aici din Fjllbacka. Alex a fost cea care l-a descoperit. E incredibil de talentat. Din nefericire, e i un alcoolic notoriu, ceea ce se pare c i va distruge ansele ca artist. n ziua de azi nu este suficient s i predai lucrrile unei galerii i s atepi succesul. Ca artist, trebuie de asemenea s tii s te vinzi. Trebuie s te duci la vernisaje, la recepii i s corespunzi imaginii de artist, din toate punctele de vedere. Anders Nilsson este o epav, care nu poate intra ntr-o societate select. Din cnd n cnd, mai vindem cte un tablou clienilor care recunosc talentul atunci cnd l ntlnesc, ns Anders nu va fi niciodat un nume mare pe firmamentul artistic. Ca s spun lucrurilor pe nume, ar avea un potenial maxim dac ar bea pn ar muri. Pictorii mori au avut ntotdeauna mare succes la publicul larg. Erica se uit cu uimire la delicata creatur din faa ei. Francine i remarc expresia i adug: Nu am vrut s par att de cinic. M irit cumplit c o persoan poate avea att de mult talent i l irosete necndu -se n 81 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor alcool. Situaia e mai mult dect tragic. A avut noroc c Alex i-a descoperit picturile. Altfel, singurii care s-ar fi bucurat de ele ar fi fost beivanii din Fjllbacka. i mi vine greu s cred c ar fi capabili s aprecieze subtilitile artei. O pies din puzzle era la locul ei, ns Erica nu reuea n ruptul capului s vad cum putea s se potriveasc cu restul modelului. De ce avea Alex ascuns n dulap nudul ei pictat de Anders Nilsson? Una dintre explicaiile posibile era c poate voia s i-l dea cadou lui Henrik sau poate amantului ei, i c i comandase portretul unui artist al crui talent l admirase. Cu toate acestea, nu suna convingtor. Tabloul inspira o senzualitate i o sexualitate ce contraziceau o simpl relaie ntre doi strini. Trebuie s fi existat o legtur mai profund ntre Alex i Anders. Pe de alt parte, Erica era foarte contient de faptul c nu era expert n art i c instinctul ar fi putut s o nele. Un murmur se rspndi prin camer. ncepu n grupul cel mai apropiat de ua de la intrare i cuprinse i restul invitailor. Privirile tuturor se ndreptar ctre u, unde un musafir ct se poate de neateptat i fcea apariia grandioas. Cnd Nelly Lorentz pi pe u, ceilali i inur respiraia cuprini de uimire. Erica se gndi la articolul din ziarul gsit n dormitorul lui Alex. Simea cum toate faptele, fr o legtur aparent ntre ele, i se nvrteau n minte, ntrun iure lipsit de noim. De la nceputul anilor cincizeci, existena oraului Fjllbacka depinsese n permanen de fabrica de conserve Lorentz. Aproape jumtate dintre locuitorii din Fjllbacka erau angajai ai fabricii, iar familia Lorentz era vzut precum o familie regal n micul orel. i cum Fjllbacka nu era tocmai un centru al naltei societi, familia Lorentz aparinea de una singur unei anume clase. Din balconul vilei lor imense din vrful dealului, priveau n jos ctre Fjllbacka cu o arogan msurat. Fabrica fusese nfiinat n 1952 de ctre Fabian Lorentz. Se trgea dintr-o lung generaie de pescari i se presupunea c avea s calce pe urmele strmoilor si. ns cantitatea de pete se mpuina, iar tnrul Fabian era att ambiios, ct i inteligent i n-avea de gnd 82 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor s triasc de pe o zi pe alta, cu aceeai leaf insuficient ca a tatlui su. Pusese bazele fabricii de conserve cu propriile sale mini, iar cnd muri, la sfritul anilor aizeci, i ls nevestei sale, Nelly, att o afacere solid, ct i o avere considerabil. Spre deosebire de soul su, care fusese foarte simpatizat, Nelly Lorentz avea o reputaie de persoan trufa i rece. Nu se mai arta deloc n ora, ci, precum o regin, se mulumea s primeasc n audien doar persoane alese pe sprncean. De unde rumoarea strnit cnd pi pe u. Avea s alimenteze gura lumii pentru multe luni de-atunci ncolo. Se lsase o linite desvrit. Doamna Lorentz i permise cu graie lui Henrik s i ia haina de blan i intr, la braul lui, n camera de zi. Henrik o conduse ctre canapeaua din mijloc unde stteau Birgit i Karl-Erik, n timp ce ea salut scurt din cap civa invitai. Cnd ajunse la prinii lui Alex, conversaia rencepu n sfrit brfe mrunte, n timp ce toat lumea ciulea urechile pentru a auzi discuia de pe canapea. Una dintre persoanele creia i se fcuse cu amabilitate o plecciune fusese Erica. Datorit statutului su de cvasicelebritate, se pare c fusese considerat demn de a fi salutat, ba chiar primise o invitaie la ceai acas la Nelly Lorentz, dup decesul prinilor si. Erica refuzase politicos, scuzndu-se c se afla nc n doliu. Plin de curiozitate, ea o privi acum pe Nelly n timp ce aceasta i exprima sincerele condoleane fa de Birgit i Karl-Erik. Erica se ndoia c ar exista vreo urm de compasiune n trupul ei costeliv. Era foarte slab, cu ncheieturi noduroase ce ieeau n relief sub rochia sa bine croit. Probabil se nfometase toat viaa pentru a fi n pas cu cerinele modei, fr a realiza c ceea ce poate fi minunat n rotunjimea natural a tinereii nu mai este la fel de atrgtor odat ce vrsta i-a spus cuvntul. Avea un chip ascuit i osos, surprinztor de neted i lipsit de riduri, ceea ce o fcu pe Erica s suspecteze c bisturiul venise n ajutorul naturii. Prul era atributul ei cel mai puternic. Era des i gri-argintiu, aranjat ntr-un coc franuzesc, ns pieptnat att de strns pe spate nct fruntea i era un pic ridicat, dndu-i un aer uor surprins. Erica estim vrsta lui Nelly la puin peste optzeci de ani. Se zvonea c n tineree fusese dansatoare i c l 83 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor cunoscuse pe Fabian Lorentz cnd fcea parte dintr-o companie de balet la un teatru din Gteborg, unde nicio fat de rang nobil nu ar fi ndrznit s i arate faa. Erici i se pru c observ ceva din dansatoarea de altdat n maniera graioas n care nc se mica. ns potrivit versiunii oficiale, ea nu fusese niciodat la o coal de dans, ci era fiica unui consul din Stockholm. Dup cteva minute de conversaie discret, Nelly plec de lng prinii ndurerai i iei pe verand pentru a sta cu Julia. Nimeni nu ddu nici cel mai mic semn c lucrul acesta li s-ar fi prut ciudat. Continuar s discute, fr a pierde din ochi strania pereche. Erica sttea din nou singur n col, deoarece Francine plec pentru a se amesteca din nou n mulime. De acolo le putea privi pe Julia i pe Nelly fr a fi deranjat. Pentru prima dat n acea zi, Erica vzu un zmbet pe chipul Juliei. Fata sri de pe pervaz i se aez lng Nelly pe divanul de rchit, i acolo sttur cu capetele apropiate, uotind. Ce ar putea avea n comun o pereche att de nepotrivit? Erica arunc o privire nspre Birgit. Lacrimile ncetar n sfrit s i curg pe obraji. i fix privirea asupra fiicei sale i a lui Nelly Lorentz, cu o expresie ngrozit. Erica hotr s accepte pn la urm invitaia doamnei Lorentz. Ar putea fi interesant s discute puin cu ea n particular. Cu un imens sentiment de uurare, prsi n sfrit casa de pe deal, fericit s inspire din nou aerul nviortor al iernii. Patrik se simea puin nervos. Trecuse mult timp de cnd nu mai pregtise cina pentru o femeie. Mai mult dect att, acum o fcuse pentru o femeie fa de care nu era deloc indiferent. Totul trebuia s fie perfect. Fredona n timp ce tia castraveii pentru salat. Dup nesfrite deliberri, se decisese asupra muchiului de vit. Acum era garnisit i n cuptor, aproape gata. Sosul sfria pe aragaz, iar lui i lsa gura ap. Fusese o dup-amiaz agitat. Nu reuise s plece de la serviciu att de devreme cum spera, aa c fu nevoit s se ocupe de curenie ntr-un timp record. Nu prea fusese contient n ce hal ajunsese casa 84 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor de cnd l prsise Karin, ns cnd vzu lucrurile prin prisma Erici, i ddu seama c operaiunea va necesita un efort deosebit. Cderea n capcana tipic a burlacilor, cu dezordine n jur i nimic n frigider, era uor jenant. Nu nelesese cu adevrat ct de multe lucruri casnice lsase pe seama lui Karin. Luase ca atare cminul curat i bine ntreinut i nu se gndise nicio clip la ct de mult munc era necesar pentru a-l ntreine. Erau multe lucruri pe care obinuia s le ia pe atunci ca atare. Cnd Erica sun la u, i scoase orul i arunc o privire n oglind, s i verifice prul. Dei i dduse cu gel, avea un aspect la fel de neglijent ca ntotdeauna. Erica arta fantastic, ca de obicei. Obrajii ei erau colorai ntr-o nuan roz cald din cauza frigului, iar prul ei blond se crliona peste gulerul gecii de puf. El i ddu o mbriare scurt, ngduindui s nchid ochii pentru o clip i s adulmece parfumul ei. Apoi o pofti n casa clduroas. Masa era deja pus, iar ei ncepur cu aperitivul, ateptnd felul principal. Pe furi, Patrik se uit la ea cum gust cu plcere din avocado umplut cu crevete. Nu era un fel de mncare complicat; nu puteai da gre. N-a fi crezut vreodat c la nevoie ai putea prepara o cin cu trei feluri, spuse Erica n timp ce lu o alt nghiitur de avocado. Da, i mie mi vine greu s cred. Noroc i bun venit la restaurantul Hedstrm! Ciocnir paharele i sorbir din vinul alb pus la rece. Apoi mncar pentru o vreme ntr-o tcere plcut. Ce-ai mai fcut? Patrik se uit atent la Erica din spatele prului care i atrna n ochi. Probabil am avut sptmni mai bune. De ce ai venit cu ei la interogatoriu? Bnuiesc c au trecut ani de zile de cnd n-ai mai luat legtura cu Alex sau cu familia ei. Da, probabil sunt vreo douzeci i cinci de ani sau cam aa ceva. Nu sunt prea sigur de ce m-am dus. M simt de parc tocmai a fi fost nghiit de un vrtej i nu tiu dac pot scpa sau dac mi i doresc asta. Cred c Birgit m vede ca pe o amintire a unor zile mai 85 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor bune. n plus, sunt o strin, aa c poate reprezint un factor de securitate. Erica fcu o pauz. Ai fcut vreun progres? mi pare ru, nu pot spune nimic referitor la caz. A, da. Iart-m, nu m-am gndit. Nicio problem. ns cred c m-ai putea ajuta. Cunoti familia asta de mult. Mi-ai putea spune ce impresie i-a fcut acum, legat de ceea ce tii despre Alex? Erica puse jos tacmurile de argint i ncerc s i clarifice siei impresiile pentru ca apoi s i le poat descrie lui Patrik. i spuse tot ceea ce aflase, precum i prerile pe care i le fcuse despre oamenii din viaa lui Alex. Patrik ascult cu atenie chiar i atunci cnd se ridic i duse aperitivul pentru a se ntoarce cu felul principal. Din cnd n cnd i strecura cte o ntrebare. Era uimit de toate informaiile pe care Erica le descoperise ntr-un timp att de scurt. Iar dup ce ea i spuse ce tia din trecut despre Alex, femeia care pn acum fusese doar o victim a unei crime se transform brusc n cineva cu chip i personalitate. tiu c nu poi vorbi despre caz, Patrik, dar mi poi spune dac poliia are vreun indiciu? Vreo idee despre cine ar fi putut s-o ucid? Nu, trebuie s recunosc c nu am ajuns prea departe cu ancheta. Un progres minor, absolut orice ar fi extrem de bine-venit n momentul acesta. Oft i i plimb degetul pe buza paharului de vin. Erica spuse pe un ton ezitant: S-ar putea s am ceva care te-ar putea interesa. Se ntinse dup poet i ncepu s cotrobie prin ea. Scoase o bucat de hrtie pe care i-o ddu peste mas. Patrik o lu i o despturi. Citi cu interes ceea ce scria pe ea, ns ridic nedumerit din sprncean cnd termin. Ce legtur are asta cu Alex? Asta m ntrebam i eu. Am gsit articolul acesta ntr-un sertar, ascuns sub lenjeria lui Alex. Cum adic l-ai gsit? Cnd ai avut ocazia s umbli prin 86 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor sertarele ei? O vzu mbujorndu-se i se ntreb ce ascundea. Ei bine, ntr-o noapte am fost la casa ei i mi-am bgat puin nasul. Ce-ai fcut? Da, tiu. Nu e nevoie s o spui. A fost tare prostesc, ns tii cum sunt eu. nti fac, apoi gndesc. Vorbea repede pentru a respinge orice reprouri i s-ar fi adus. n orice caz, am gsit hrtia asta n sertarul lui Alex i am reuit s o iau cu mine. El se abinu de la a o ntreba cum de reuise s ia articolul cu ea. Era mai bine s nu spun nimic. Ce crezi c ar putea nsemna? ntreb Erica. Un articol despre o dispariie de acum douzeci i cinci de ani. Ce legtur ar putea s aib asta cu Alex? Ce altceva mai tii despre asta? ntreb Patrik, fluturnd articolul. Nimic mai mult dect ceea ce scrie n articol. C Nils Lorentz, fiul lui Fabian i al lui Nelly Lorentz, a disprut fr nicio urm n ianuarie 1977. Niciun cadavru nu a fost gsit vreodat. Pe de alt parte, au existat o grmad de speculaii de-a lungul anilor. Unii oameni cred c s-a necat i c trupul i-a fost dus n larg. Alte zvonuri spun c delapidase o sum mare de bani de la tatl su, apoi fugise din ar. Ce am auzit eu e c Nils Lorentz nu a fost o persoan deosebit de simpatic, aa c majoritatea oamenilor nclin ctre cea de-a doua variant. Era unicul fiu, i se pare c Nelly l rsfase exagerat de mult. A fost de neconsolat dup dispariia lui, iar Fabian Lorentz nu i-a revenit niciodat n urma pierderii. A murit n urma unui atac de cord cam la un an dup aceea. Singurul motenitor al averii este acum un fiu adoptiv pe care l luaser cu aproximativ un an nainte ca Nils s dispar. Nelly l-a adoptat la vreo doi ani dup moartea soului ei. M rog, ca s-i faci o idee despre brfa local. nc nu pot nelege ce relevan ar putea avea n cazul morii lui Alex. Singurele legturi pe care familiile le-au avut vreodat au fost cnd Karl-Erik lucra n birou la fabrica de conserve Lorentz, iar Alex i cu mine eram mici, nainte ca ei s se mute n Gteborg. ns asta a 87 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor fost cu mai bine de douzeci i cinci de ani n urm. Brusc, Erica i aminti un alt detaliu. i povesti lui Patrik despre apariia lui Nelly la ceremonia de pomenire i cum i dedicase aproape toat atenia Juliei. Nu am idee ce anume din toate acestea ar putea avea vreo legtur cu articolul. ns trebuie s fie ceva. Francine, partenera lui Alex de la galerie, mi-a spus c senzaia ei era c Alex dorea s se mpace cumva cu trecutul. Doar att tia Francine, ns eu cred c are sens. Numete-o intuiie feminin sau cum vrei, ns eu am sentimentul c exist o legtur. Era puin jenat fiindc tia c nu i spusese lui Patrik ntregul adevr. Mai exista nc o mic, ns foarte stranie pies a puzzle-ului, pe care o inea pentru sine. Cel puin pn cnd avea s afle mai mult. Ei bine, e limpede c nu m pot pune contra intuiiei feminine. Mai doreti puin vin? Da, te rog. Erica se uit n jurul ei n buctrie. E drgu casa ta. Ai decorat-o singur? Nu, nu pot primi eu laurii pentru asta. Karin a fost cea priceput la decorat. O, da, soia ta, Karin. Chiar, ce s-a ntmplat ntre voi? Ei bine, a fost cam aceeai veche poveste. Fata cunoate un cntre dintr-o formaie, cu geac pn-n talie. Fata se ndrgostete. Fata divoreaz de soul ei i se mut cu cntreul din formaia dance. Glumeti! Din nefericire, nu. De parc n-ar fi fost destul de ru c m-a prsit, cel pentru care a fcut-o e Leif Larsson, cunoscut cntre i idol din Leffes, cea mai cunoscut formaie dance din Bohusln. Omul cu cea mai modern frez din anii '80 de pe coasta de vest. Da, nu prea ai anse de izbnd cnd concurezi cu un brbat n mocasini cu ciucurai. Erica se uit la el cu ochii mari. Patrik zmbi. Ei, probabil c e o versiune oarecum exagerat, ns ceva de 88 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor genul sta. Dar trebuie s fi fost groaznic. Nu cred c i-a fost uor. Mi-am plns de mil ceva vreme, ns acum este n regul. Nu bine, dar n regul. Erica schimb subiectul. Vestea legat de sarcina lui Alex a fost o adevrat bomb. Se uit fix la Patrik, iar el avu sentimentul c era mai mult n spatele remarcii sale aparent inocente. n orice caz, se pare c nu mprtise vestea cea bun soului ei, spuse Erica. Patrik atept n tcere ca ea s continue. Dup o clip, Erica pru s se fi decis s mearg mai departe pe acel subiect, ns vorbi cu voce joas, nc prnd nehotrt. Conform prietenei sale celei mai bune, Henrik nu este tatl copilului. Patrik ridic dintr-o sprncean i fluier, ns n continuare nu spuse nimic, spernd s afle mai multe de la Erica. Francine mi-a spus c Alex cunoscuse pe cineva aici, n Fjllbacka. i venea aici la fiecare sfrit de sptmn pentru a-l vedea. Dup spusele lui Francine, Alex nu dorise niciodat s aib copii cu Henrik, ns lucrurile erau diferite cu acest brbat. Era entuziasmat datorit copilului i de aceea Francine insistase att de vehement c moartea ei nu a fost o sinucidere. Din punctul ei de vedere, Alex era fericit pentru prima dat n via. Francine tia cine era brbatul? Nu, nu tia. Alex a pstrat acea informaie pentru sine. Dar de ce ar fi acceptat soul ei ca ea s se duc la Fjllbacka fr el la fiecare sfrit de sptmn? tia c se ntlnea cu cineva acolo? Patrik mai lu o nghiitur de vin i i simi obrajii mbujorndu-se. Nu era sigur dac din cauza vinului sau a prezenei Erici. Se pare c aveau o relaie destul de neobinuit. L-am cunoscut pe Henrik n Gteborg i am ajuns la concluzia c vieile lor mergeau pe drumuri ce rareori se intersectau. De asemenea, a fost imposibil s mi dau seama ce tia sau nu tia, din scurta conversaie 89 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor pe care am avut-o cu el. Omul are un chip de piatr. Cred c indiferent de ceea ce tie, se strduiete s in totul pentru sine. Genul sta de persoan poate fi uneori precum o oal sub presiune. Aburii se adun i se adun, iar ntr-o zi explodeaz. Crezi c s-ar fi putut ntmpla asta? Ca ntr-o zi soul respins s se fi sturat i s-i fi ucis soia infidel? ntreb Patrik. Nu tiu, Patrik. Chiar nu tiu. ns acum cred c ar trebui s mai bem nite vin i s vorbim despre orice altceva care nu are de -a face cu crime i mori subite. El consimi cu plcere i i ridic paharul pentru un toast. Se mutar pe canapea i petrecur restul serii vorbind n tihn despre cte-n lun i-n stele. Erica i povesti despre viaa ei, despre agitaia provocat de vnzarea casei i despre ct de dor i era de prinii ei. Patrik i povesti despre furia i sentimentul de eec din urma divorului i despre frustrarea de a se gsi din nou n punctul de unde plecase, tocmai cnd ncepuse s se simt pregtit pentru a avea copii i o familie, creznd c el i Karin aveau s mbtrneasc mpreun. Pn i scurtele pauze din conversaie erau confortabile, iar n acele momente trebuia s se abin de la a se apleca i a o sruta pe Erica. Se stpni, iar ocaziile trecur.

90 / 348

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

3.
i privi cnd o aduser afar. Voia s jeleasc i s se arunce deasupra trupului su acoperit. S o pstreze pentru totdeauna. Acum ea dispruse cu adevrat. Necunoscui aveau s i mpung i s i rscoleasc trupul. Niciunul dintre ei nu i va cunoate frumuseea aa cum a fcut-o el. Pentru ei nu va fi dect o bucat de carne. Un numr pe o hrtie, lipsit de via, lipsit de nflcrare. Cu mna stng mngie palma minii sale drepte. Ieri, aceasta dezmierdase braul ei. i aps palma peste obraz i ncerc s i simt pielea rece pe faa sa. Nu simi nimic. Ea dispruse. Lumini albastre scnteiau. Oameni mergeau ncoace i ncolo, cnd nuntrul, cnd n afara casei. De ce se grbeau? Deja era prea trziu. Nimeni nu l vzu. Era invizibil. Mereu fusese invizibil. Nu conta. Ea l vzuse. Ea putuse mereu s l vad. Cnd i aintea ochii albatri asupra lui, el se simea vzut. Acum nu mai rmsese nimic. Focul fusese stins cu mult timp n urm. Sttea n cenu i privea cum viaa i era nstrinat, acoperit 91 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor cu o ptur galben de spital. La captul drumului nu se aflau alternative. Fusese mereu contient de asta, iar acum sosise n sfrit clipa. Rvnise la ea. O ateptase cu braele deschise. Ea dispruse.

92 / 348

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

Nelly pru un pic surprins cnd Erica o sun. Pentru o clip, Erica se ntreb dac nu cumva fcea din nar armsar, dei nc i se prea foarte ciudat c Nelly apruse la comemorarea lui Alex. Ca s nu mai pomeneasc de felul n care ea vorbise aproape n exclusivitate cu Julia. Era adevrat, Karl-Erik lucrase pentru Fabian Lorentz ca manager de birou al fabricii, pn cnd familia se mutase la Gteborg, dar, din cte tia Erica, nu se frecventaser niciodat n particular. Famila Carlgren era cu mult dedesubtul preteniilor pe care familia Lorentz le avea de la o clas social acceptabil. Salonul n care fusese condus era deosebit de frumos. Privelitea se ntindea de la port pn la orizontul larg de dincolo de insule. ntr-o zi de iarn precum aceasta, cnd razele soarelui erau reflectate de gheaa acoperit de zpad, privelitea putea concura pn i cu cea mai nsorit panoram estival. ezur pe nite canapele elegante, iar Erica fu servit cu biscuii pe o tav de argint. Erau delicioi, ns ea ncerc s i controleze apetitul pentru a nu prea nerafinat. Nelly mnc doar unul. De fric s nu adauge vreun gram de carne pe oasele acelea noduroase. Conversaia curse lent, dar politicos. n lungile pauze dintre cuvinte, doar ticitul ceasului putea fi auzit, alturi de sorbitul graios al ceaiului fierbinte. Pstrar subiectele de conversaie neutre. Migrarea persoanelor tinere din Fjllbacka. Lipsa locurilor de munc. Ct era de dureros faptul c din ce n ce mai multe case vechi, splendide erau cumprate de turiti i transformate n case de var. Nelly vorbi puin despre cum era odat, cnd venise ea n Fjllbacka, tnr, proaspt cstorit. Erica ascult cu atenie, punnd politicos 93 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor cte o ntrebare din cnd n cnd. Prea c se nvrt n jurul subiectului pe care amndou tiau c, mai devreme sau mai trziu, trebuiau s l abordeze. Erica a fost cea care a cptat curaj n cele din urm. Ei bine, ultima dat cnd ne-am ntlnit ne aflam n circumstane destul de triste. Da, att de tragic. O femeie aa de tnr. Nu realizasem c tiai att de bine familia Carlgren. Karl-Erik a lucrat pentru noi timp de muli ani i bineneles c i-am ntlnit familia de multe ori. Prea ct se poate de firesc s mi exprim condoleanele n persoan. Nelly i plec privirea. Erica vzu c minile i fremtau nervos n poal. Mi s-a prut c o cunoatei i pe Julia. Ea nici mcar nu era nscut cnd familia Carlgren locuia n Fjllbacka, aa este? Nu fu nevoie de mai mult pentru ca spatele lui Nelly s devin rigid, iar capul s i se ncline uor pentru a indica faptul c gsea ntrebarea incomod. Flutur o mn acoperit cu bijuterii de aur. Nu, Julia este o cunotin nou. ns cred c este o tnr de-a dreptul ncnttoare. Da, tiu c poate nu are aceeai frumusee exterioar precum Alexandra, ns spre deosebire de aceasta, are o trie de caracter i un curaj care m determin s o consider cu mult mai interesant dect sora ei nesbuit. Nelly se lovi cu mna peste gur. Pe lng faptul c, pentru o clip, uit c vorbea despre o persoan decedat, pentru o fraciune de secund ea dezvluise o fisur n faada sa. Ceea ce Erica vzu n acel scurt moment fu ur intens. De ce ar ur Nelly Lorentz o femeie pe care abia dac apucase s o cunoasc, cu excepia perioadei cnd Alex era copil? nainte ca Nelly s apuce s i repare gafa, telefonul sun. Cu vdit uurare, ea se scuz i se duse s rspund. Erica profit de ocazie pentru a se uita pe furi prin camer. Era frumoas, dar impersonal. Mna invizibil a unui decorator de interioare plutea deasupra ntregii camere. Totul era asortat pn la cel mai mic detaliu. Erica nu putu s nu o compare cu simplitatea mobilierului din casa prinilor ei. Acolo nimic nu fusese inclus de 94 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor dragul aparenelor; toate obiectele fuseser achiziionate de-a lungul decadelor, inndu-se cont de utilitatea lor. Erica gsea c frumuseea obiectelor uzate i personale depea cu mult aceast sal de expoziie fr de cusur. Singurul lucru personal pe care Erica l putu gsi fu irul portretelor de familie de pe polia de deasupra cminului. Se aplec n fa i le studie cu atenie. Preau a fi n ordine cronologic de la stnga la dreapta, ncepnd cu un portret alb-negru al unui cuplu elegant, n veminte de nunt. Nelly era cu adevrat radios de frumoas n rochia alb strns pe corp, ns Fabian prea stnjenit n fracul su. n urmtoarea poz familia se mrise; Nelly inea un bebelu n brae. Alturi de ea, Fabian arta tot eapn i serios. Apoi urma un lung ir de portrete cu copii de diferite vrste, uneori singuri, alteori mpreun cu Nelly. n ultima poz din ir, Nils Lorentz prea s aib n jur de douzeci i cinci de ani. Fiul care dispruse. Dup primul portret al ntregii familii, prea c Nils i Nelly erau singurii membri rmai. Dei probabil c Fabian nu fusese prea dornic s apar n fotografie i n schimb sttuse n spatele aparatului. Fotografiile cu Jan, fiul adoptat, se fceau remarcate prin absena lor. Erica i ndrept atenia ctre un birou dintr-un col al camerei. Era fcut din lemn de cire nchis la culoare, cu incrustaii minunate, pe care Erica le urmri cu degetul. Era complet gol i arta ca i cum n-ar fi folosit dect ca obiect decorativ. Fu tentat s arunce o privire n sertare, ns nu era sigur ct timp va lipsi Nelly. Conversaia telefonic prea s dureze ceva, dar s-ar fi putut ntoarce n camer n orice clip. n schimb, Erici i atrase atenia coul de gunoi. Erau cteva hrtii mototolite n el. Lu cocoloul de hrtie de deasupra i l netezi uor. l citi cu un interes crescnd. Chiar mai mirat dect nainte, l puse cu grij napoi n coul de gunoi. Nimic din aceast poveste nu era ceea ce prea. Auzi pe cineva dregndu-i glasul n spatele ei. Jan Lorentz sttea n u, cu sprncenele ridicate a mirare. Ea se ntreb de ct timp sttuse acolo. Erica Falck, nu-i aa? Da, aa este. Iar tu trebuie c eti fiul lui Nelly, Jan? Corect. ncntat de cunotin. S tii c ai devenit subiect de 95 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor discuie aici, n ora. i zmbi larg i se apropie de ea cu mna ntins. Erica o lu fr nicio tragere de inim. Avea ceva care i fcea pielea de gin. El i inu mna un pic prea mult. Erica rezist impulsului de a o trage napoi. Jan arta de parc venise direct de la o ntlnire de afaceri, purtnd un costum bine clcat i avnd o serviet n mn. Erica tia c el conducea afacerea familiei. i chiar cu foarte mare succes. i purta prul dat pe spate, cu puin cam mult gel. Buzele i erau cam prea groase i crnoase pentru un brbat, iar ochii lui erau frumoi, cu gene lungi, negre. Dac nu ar fi fost mandibula ptroas, puternic, cu o despictur n brbie, probabil ar fi artat de-a dreptul feminin. Acest amestec de linii ascuite i rotunjite i ddea un aspect neobinuit; era imposibil s spui dac era atractiv sau nu. Personal, Erica l gsea antipatic, ns i baza opinia mai mult pe o senzaie din adncul stomacului. Aadar, mama a reuit ntr-un final s te ademeneasc aici. Ai fost n capul listei nc de cnd ai publicat prima carte, s tii. neleg. Ei bine, am auzit c a fost primit ca evenimentul secolului aici. Mama ta m-a mai invitat i nainte, ns momentul nu a prut potrivit pn acum, de curnd. Am auzit despre prinii ti. O adevrat tragedie. Te rog s primeti sincerele mele condoleane. i reui un zmbet comptimitor, ns privirea i rmase rece. Nelly se ntoarse n camer. Jan se aplec pentru a-i sruta mama pe obraz. Ea l ls, cu o expresie indiferent. Ct m bucur pentru tine, mam, c Erica te-a putut vizita n sfrit. Ai ateptat asta cu nerbdare de mult vreme. Da, i eu m bucur, ntr-adevr. Se aez pe canapea. O grimas de durere i brzd chipul i i apuc mna dreapt. Mam, ce este? Ai dureri? S i aduc pastilele? Jan se aplec nainte i i puse minile pe umerii ei, ns Nelly se scutur brusc. Nu, n-am nimic. Sunt doar beteugurile btrneii, atta tot. Nu ai de ce s te ngrijorezi. Apropo, nu ar trebui s fii la fabric? 96 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Ba da, am venit doar s iau nite acte. Ei bine, cred c ar trebui s v las singure, doamnelor. Menajeaz-te, mam, amintetei ce a spus doctorul... Nelly murmur ceva n loc de rspuns. Pe chipul lui Jan se citeau o grij i o compasiune ce preau autentice. ns Erica putu s jure c vzu un mic zmbet n colul gurii sale atunci cnd prsi camera i se ntoarse pentru a le privi pentru o secund. S nu mbtrneti niciodat. Cu fiecare an ce trece, vechea idee a vikingilor de a sri de pe o stnc spre propria moarte pare din ce n ce mai atrgtoare. Singurul lucru la care poi s mai speri este de a deveni ntr-att de senil nct s crezi c ai din nou douzeci de ani. Asta ar fi amuzant de retrit. Nelly zmbi amar. Nu prea un subiect de conversaie prea amuzant. Erica murmur ceva drept rspuns, apoi schimb subiectul. n orice caz, trebuie s fie o alinare s avei un fiu care poate duce mai departe afacerile familiei. Din cte am neles, Jan i soia lui locuiesc aici cu dumneavoastr. O alinare. Da, posibil s fie. Nelly arunc repede o privire ctre fotografiile de pe polia de deasupra cminului. Nu mai spuse nimic, iar Erica nu ndrzni s pun vreo ntrebare. Destul despre mine i familia mea. Lucrezi la o nou carte? Trebuie s recunosc, mi-a plcut ultima despre Karin Boye. Reueti s-i faci personajele s par att de vii. Cum se face c scrii doar despre femei? La nceput a fost mai mult un accident, cred. Mi-am scris disertaia la universitate despre mari autoare suedeze i am devenit att de fascinat de ele, nct mi-am dorit s aflu mai multe despre cum erau ele, ca persoane. Am nceput, precum probabil tii, cu Anna Maria Lenngren, dat fiind c tiam cel mai puin despre ea. Lucrurile au luat amploare. Momentan scriu despre Selma Lagerlof i gsesc multe poveti interesante. Nu te-ai gndit vreodat s scrii ceva, cum s-i spun... nebiografic? Ai un sim al limbii att de puternic c ar fi att de interesant s citesc ficiune scris de tine. 97 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Firete c am avut cteva gnduri n acest sens. Erica ncerc s nu par vinovat. ns momentan sunt prins pn peste cap n proiectul Lagerlof. Dup aceea, vom vedea ce se va mai ntmpla. Se uit n treact la ceas. Apropo de scris... din nefericire va trebui s plec. Dei nu exist orar n profesia mea, este important s menin o disciplin. Trebuie s merg acas i s mi scriu norma zilnic. Mulumesc foarte mult pentru ceai i pentru biscuiii delicioi. Pentru puin. A fost plcerea mea. Nelly se ridic graios de pe canapea. Acum nu mai prea s o doar nimic. Te voi conduce. Pe vremuri, menajera noastr, Vera, ar fi fcut acest lucru, ns timpurile se schimb. Menajerele nu mai sunt la mod i oricum aproape nimeni nu i mai permite una. Mi-ar fi plcut s o pstrez, fiindc noi ne permitem, ns Jan a refuzat. Spune c nu dorete strini n cas. Dei e de acord s vin pentru a face curenie o dat pe sptmn. Ei, nu e mereu uor s v nelegem pe voi, tinerii. Evident c ajunseser la un nou nivel de familiaritate, fiindc atunci cnd Erica i oferi mna n semn de rmas-bun, Nelly o ignor i n schimb o srut uor pe amndoi obrajii. Instinctiv, Erica tiu acum cu ce parte s nceap. ncepuse s se simt destul de sofisticat i aproape ca la ea acas n saloanele mai rafinate. Erica se grbi acas. Nu dorise s i spun lui Nelly adevratul motiv al plecrii sale. Se uitase la ceas. Dou fr douzeci. La ora dou agentul imobiliar avea s vin pentru a inspecta casa nainte de a o scoate la vnzare. Erica scrni din dini la gndul c cineva avea s umble prin cas, bgndu-i nasul peste tot, ns nu avea de ales dect s lase lucrurile s i urmeze cursul. Nu luase maina, i mri pasul pentru a ajunge acolo la timp. Dei el ar putea la fel de bine s atepte, i zise, ncetinind. De ce s-ar grbi? Gnduri mai plcute i se strecurar n minte. Cina de smbt de la Patrik i depise cu mult ateptrile. Erica l percepuse mereu 98 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ca pe un frate mai mic, simpatic, dar uor enervant, n ciuda faptului c erau amndoi de aceeai vrst. Se ateptase ca Patrik s fie acelai biat iritant. n schimb, descoperise un brbat matur, afectuos i jovial. Nu arta deloc ru, trebuia s recunoasc. Se ntreb ct de curnd ar putea s l invite la cin adic doar pentru a ntoarce invitaia. Dealul pn la campingul din Slvik prea neted, ns era doar o iluzie; urcuul era lung i anevoios. Erica gfia cnd coti la dreapta i porni n sus pe ultimul povrni ctre cas. Cnd ajunse n vrf se opri puin. Un Mercedes masiv era parcat n faa casei i tiu exact al cui era. Crezuse c activitatea din acea zi nu ar putea fi mai chinuitoare dect fusese deja. Se nelase. Bun, Erica. Lucas se sprijinea de ua de la intrare, cu braele ncruciate. Ce caui aici? Aa i ntmpini tu cumnatul? Suedeza lui avea accent, dar din punct de vedere gramatical era perfect. Lucas i ntinse braele n batjocur, ca pentru a o mbria. Erica ignor gestul. Observ c exact la asta se i ateptase el. Niciodat nu fcuse greeala de a-l subestima pe Lucas. De aceea ddea dovad de foarte mult precauie atunci cnd se afla n preajma lui. i dorea, mai mult dect orice altceva, s mearg direct la el i s l plesneasc peste mutra rnjit, ns tia c asta ar putea s declaneze ceva ce ar regreta. Rspunde-mi la ntrebare. Ce caui aici? Dac nu m nel... hmmm... ia s vedem, fix un sfert din tot ce-i aici este al meu. Gesticul ctre cas, ns ar fi putut foarte bine s arate ctre ntreaga lume, att de uria i era ncrederea de sine. Jumtate este a mea i jumtate este a Annei. Tu nu ai nimic de-a face cu aceast cas. S-ar putea s nu fii prea versat n codul proprietii comune, vreau s spun avnd n vedere c nu ai reuit s gseti pe cineva destul de idiot s te ia. ns conform legii, un cuplu cstorit mparte totul n mod egal. Chiar i dreptul de proprietate asupra unei case 99 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor lng mare. Erica era mai mult dect contient c aa stteau lucrurile. Pentru o clip, le repro n gnd prinilor c nu i luaser precauia de a pune casa pe numele fiicelor lor. tiuser ce fel de om era Lucas, ns probabil c nu prevzuser c mai aveau att de puin timp de trit. Nimnui nu i place s i se aminteasc de faptul c va muri i, ca atia alii, amnaser genul acesta de decizie. Erica alese s nu rspund la comentariul lui despre starea ei civil. Prefera s rmn fat btrn pentru tot restul vieii dect s fac greeala de a se cstori cu cineva precum Lucas. El continu. Am vrut s fiu aici cnd vine agentul imobiliar. Nu stric niciodat s i verifici valorile nete. Vrem ca totul s decurg lin, nu-i aa? i i arunc din nou acel zmbet diabolic. Erica descuie ua de la intrare i trecu pe lng el. Agentul ntrzia, ns ea spera s apar curnd. Nu i surdea perspectiva de a fi singur cu Lucas. Lucas intr n cas n urma ei. Erica i atrn jacheta i ncepu s i fac de lucru prin buctrie. Singurul mod n care putea trata cu el era s l ignore. l auzi umblnd prin cas, inspectnd-o. Nu era dect a treia sau a patra oar cnd venea aici. Frumuseea simplitii nu era ceva ce Lucas aprecia i nici nu artase vreodat cea mai mic urm de interes pentru familia Annei. Tatl lor nu i putea suferi ginerele, iar sentimentul era reciproc. Cnd Anna i copiii veneau n vizit, veneau singuri. Nu i plcea felul n care Lucas i bga nasul prin toate colurile i cum atingea mobila i obiectele decorative. Trebui s i reprime dorina de a merge n urma lui cu o crp de praf i de a terge tot ceea ce atingea el. Cu uurare, vzu cum un brbat crunt ntr-un Volvo mare intr pe alee. Se grbi s i deschid ua. Apoi intr n biroul su i nchise ua. Nu voia s l vad inspectndu-i casa copilriei i estimndu-i valoarea n aur. Sau pe metru ptrat. Computerul era deja pornit. Fiierul era deschis, ateptnd-o s se ntoarc la lucru. Ca niciodat, se trezise devreme i fcuse multe lucruri. Scrisese patru pagini n acea diminea pentru schia de carte despre Alex, iar acum reveni i le reciti. nc nu tia n ce gen avea s 100 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor se ncadreze cartea. La nceput, cnd crezuse c moartea lui Alex fusese sinucidere, avusese n vedere s scrie o carte pentru a rspunde ntrebrii de ce?. Ar fi fost mai mult o biografie. Acum materialul cpta tot mai mult forma unui roman poliist, un gen de care nu se simise niciodat foarte atras. O interesau oamenii relaiile i motivaiile lor psihologice; i considera c asta era ceva la care cele mai multe romane poliiste trebuiau s renune n favoarea crimelor sngeroase i a fiorilor pe ira spinrii. Ura toate clieele pe care le foloseau; ea voia s scrie despre ceva autentic. Ceva care s ncerce s descrie de ce o persoan ar putea comite cel mai grav dintre pcate acela de a lua viaa unei alte fiine umane. Deocamdat scrisese totul n ordine cronologic, reproducnd cuvnt cu cuvnt ceea ce i se spusese i adugnd propriile sale observaii i concluzii. Va trebui s reduc din volumul materialului. S l comprime pentru a se apropia ct mai mult posibil de adevr. nc nu voia s se gndeasc la reacia apropiailor lui Alex. Regret c nu i spusese lui Patrik totul legat de vizita ei n casa unde murise Alex. Trebuia s-i fi spus despre misteriosul vizitator i despre tabloul gsit n dulap. i despre sentimentul pe care l avusese, acela c lipsea ceva, ceva ce fusese n camer atunci cnd intrase. Nu se cdea s-l sune acum i s recunoasc faptul c mai erau lucruri de spus. ns i promise c, dac se va ivi ocazia prielnic, i va spune i restul. i putea auzi pe Lucas i pe agentul imobiliar umblnd prin cas. Probabil c acesta din urm gsise comportamentul ei destul de straniu. Erica de-abia l salutase apoi plecase valvrtej i se ncuiase n birou. Agentul nu avea nicio vin, aa c hotr s strng din dini i s dea dovad de bun cretere. Cnd intr n camera de zi, Lucas tocmai descria n termeni exuberani lumina splendid ce ptrundea prin ferestrele mari. Ciudat, Erica nu tia c fpturile ce se trau pe sub pietre ar fi putut aprecia lumina soarelui. Avea n minte o imagine cu Lucas ca fiind un gndac mare i lucios; i dorea s-l fi putut strivi sub tocul cizmei. V rog s mi scuzai nepoliteea de adineaori. Am avut nite treburi urgente de rezolvat. Erica zmbi larg i i ntinse mna agentului, care se prezent ca 101 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor fiind Kjell Ekh. O asigur c nu era n niciun chip ofensat. Vnzarea caselor era o chestiune foarte emoional. Dac ar ti ea cte poveti i-ar putea spune... Erica zmbi i mai larg i chiar i permise o fluturare ireat din gene. Lucas o privi cu suspiciune. Ea l ignor. Pi, s nu v ntrerup. Pn unde ai ajuns? Cumnatul dumneavoastr tocmai mi arta minunata dumneavoastr camer de zi. Este aranjat cu foarte mult bun-gust, trebuie s recunosc. De-a dreptul frumoas cu lumina ptrunznd pe ferestre. Da, este minunat, nu-i aa? Pcat de curent. Curent? Da, din nefericire ferestrele nu sunt izolate cum trebuie, aa c bate puin vntul, trebuie s te asiguri c pori cele mai clduroase osete de ln. Dar sunt sigur c se poate remedia dac se nlocuiesc toate ferestrele. Lucas o privi crunt, ns Erica pretinse c nu observ. n schimb, l lu pe Kjell de bra; dac ar fi fost cine, ar fi dat deja nerbdtor din coad pn n acel moment. Ai vzut etajul, mi imaginez, aa c poate ar trebui s continum cu pivnia. i s nu v ngrijoreze mirosul de mucegai. Atta vreme ct nu suntei alergic, nu exist niciun pericol. Eu practic am locuit acolo jos i nu mi-a dunat deloc. Doctorii m-au asigurat c astmul meu nu are nicio legtur cu mucegaiul. Ca lovitur de graie, izbucni ntr-o criz de tuse att de violent nct se ndoi de mijloc. Cu coada ochiului vzu cum faa lui Lucas se coloreaz n rou intens. tia c afirmaiile ei exagerate vor fi date n vileag la o inspectare mai amnunit a casei. Dar pn atunci, era o consolare mic s l enerveze puin pe Lucas. Kjell pru foarte uurat cnd iei din nou afar la aer proaspt, dup ce i fuseser prezentate toate punctele forte ale pivniei de ctre o Erica plin de entuziasm. Lucas rmase tcut i pasiv tot restul turului. Cu un fior de nelinite, ea se ntreb dac nu cumva mersese un pic cam departe cu farsa ei copilreasc. Lucas tia c o inspectare minuioas a casei ar demonstra c niciunul dintre neajunsurile" pe care ea le revelase" nu ar fi real, ns ea ncercase s l ridiculizeze. Iar asta era ceva ce 102 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Lucas Maxwell nu putea tolera. Cu un uor sentiment de team, Erica l vzu pe agent plecnd cu maina i fcndu-le vesel cu mna, dup ce le promisese c vor fi contactai de un evaluator calificat ce avea s cerceteze casa din pod i pn n pivni. Lucas o urm pe hol. n secunda urmtoare se simi lipit de zid, cu mna lui Lucas ntr-o strnsoare brutal n jurul gtului ei. Faa lui era la doi centimetri de a ei. Furia pe care o vzu acolo o fcu s neleag pentru prima dat de ce i era att de greu Annei s scape din relaia cu Lucas. n faa ei era un brbat care nu permitea niciunui obstacol s i stea n cale. Rmase neclintit, mult prea speriat ca s se mite. S nu mai faci asta niciodat, niciodat, m-ai auzit? Nimeni nu i bate joc de mine n felul sta fr s existe consecine, aa c ai grij! i mri cuvintele att de fioros nct o stropi cu saliv pe fa. Ea trebui s reziste impulsului de a-i terge saliva lui de pe chip. n schimb, rmase nemicat ca o statuie, rugndu-se ca el s ias din cas i s plece. Spre uimirea sa, Lucas fcu ntocmai. i lu mna de pe gtul ei i se ntoarse pe clcie pentru a se ndrepta spre u. Dar tocmai cnd Erica se pregtea s scoat un suspin adnc de uurare, el se ntoarse i, cu un singur pas, fu din nou n faa ei. nainte ca Erica s poat reaciona, o apuc de pr i i aps gura pe a ei. Lucas i for limba ntre buzele ei i n acelai timp i nfc snul cu asemenea putere nct ea simi cum cadrul de srm al sutienului i taie pielea. Cu un zmbet, el se ntoarse, se ndrept spre u i dispru n frigul iernii. Pn nu i auzi maina plecnd, Erica nu ndrzni s se mite. Se prbui pe podea cu spatele la perete i i terse gura cu dosul palmei, dezgustat. Srutul lui pruse oarecum i mai amenintor dect strangularea; simi cum ncepe s tremure. Cu braele nfurate n jurul picioarelor, i ls capul pe genunchi i plnse. Nu de mila ei, ci a Annei. n lumea lui Patrik, dimineile de luni nu erau asociate sentimentelor plcute. n general, nu se simea o fiin uman adevrat dect spre ora unsprezece. Aadar, se trezi ca din trans atunci cnd teancul greu de documente i ateriz pe birou cu o bufnitur. Trezirea fu brutal. Cu o micare, teancul se dubl, iar el 103 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor scoase un geamt. Annika Jansson i zmbi obraznic i l ntreb inocent: N-ai zis tu c vrei tot ce s-a scris n ultimii ani despre familia Lorentz? Uite cum fac eu o treab excelent i sap dup fiecare cuvinel scris vreodat despre ei i ce primesc drept rsplat pentru eforturile mele? Un mormit. Ce-ai zice n schimb de venica ta recunotin? Patrik zmbi. Venica mea recunotin nu este ndeajuns de bun pentru tine, Annika. Dac n-ai fi fost deja cstorit, te-a fi luat eu de soie i te-a fi acoperit cu blnuri de nurc i diamante. Dar fiindc mi-ai frnt inima i ai insistat s rmi cu mocofanul la de brbat-tu, va trebui s te mulumeti n schimb cu un simplu mulumesc. i venica mea recunotin, bineneles. Spre marea lui bucurie, vzu c de data aceasta aproape reuise s o fac s roeasc. Ei, hai, acum ai mers prea departe. De ce vrei s te uii prin toate astea? Ce are de-a face cu crima din Fjllbacka? N-am nicio idee, ca s fiu sincer. Hai s-o numim intuiie feminin. Annika ridic din sprncene. Hotr c probabil nu va afla mai multe de la el pentru moment. ns era curioas. Toat lumea cunotea familia Lorentz, chiar i n Tanumshede, iar dac ei ar fi fost cumva implicai ntr-o crim, e puin spus c ar fi fcut vlv. Patrik privi n sus n timp ce ea nchise ua. O femeie incredibil de eficient. Spera cu sinceritate c va rezista sub conducerea lui Mellberg. Ar fi o mare pierdere pentru secie dac ntr-o zi ea ar decide c s-a sturat. Se for s se concentreze asupra teancului de documente pus n faa lui de ctre Annika. Dup ce rsfoi rapid prin ele, i ddu seama c i va lua restul zilei pentru a citi tot materialul. Se ls pe spate n scaunul su, i puse picioarele pe birou i ridic primul articol. ase ore mai trziu, i mas gtul obosit i simi cum ochii l mncau i-l nepau. Citise articolele n ordine cronologic, ncepnd cu cea mai veche tietur din ziar. Era o lectur fascinant. Multe se scriseser despre Fabian Lorentz i succesele sale de-a lungul anilor. 104 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Majoritatea lucrurilor erau pozitive i mult vreme norocul pruse s i fi surs lui Fabian. Compania se ridicase cu o vitez uimitoare. Fabian prea s fie un om de afaceri foarte priceput, strlucit chiar. Cstoria lui cu Nelly fusese anunat n rubricile mondene alturi de poze nfind frumosul cuplu n inute de sear. Apoi poze cu Nelly i fiul ei, Nils, ncepur s apar n ziare. Nelly prea s se dedice necontenit diferitelor aciuni de caritate, iar Nils era mereu alturi de ea deseori cu o expresie speriat i cu mna inut strns de cea a mamei lui. Chiar i ca adolescent, cnd ar fi trebuit s fie un pic mai rezervat fa de ideea de a fi vzut n public alturi de mama sa, biatul i era alturi n mod constant, acum cu ea la bra i cu o expresie mndr pe fa. Lui Patrik i se pru c arta extrem de posesiv. Fabian era vzut din ce n ce mai rar; numele i era menionat doar cnd era vorba despre vreo afacere important. Un articol era puin diferit de celelalte i i capt atenia lui Patrik. Revista Allers prezentase un ntreg reportaj despre Nelly la mijlocul anilor aptezeci, cnd ea luase n ngrijire un copil orfan, cu o situaie familial tragic, dup cum l descrisese reporterul. Articolul o nfia pe Nelly machiat perfect i mbrcat elegant n salonul ei, cu braul n jurul unui biat de doisprezece ani. Acesta avea o min sfidtoare i ursuz. Arta de parc voia s se smulg de lng braul ei osos. Nils, care pe atunci era un tnr de vreo douzeci i cinci de ani, sttea n spatele mamei sale i nici el nu zmbea. Serios i drept ca lumnarea, ntr-un costum de culoare nchis i cu prul dat pe spate, el prea s fie n complet armonie cu atmosfera elegant, n vreme ce biatul mai tnr era precum nuca-n perete. Articolul era plin de elogii pentru sacrificiul i marele act caritabil reprezentat de nfierea acestui copil. Potrivit lui Nelly, biatul trise o tragedie cumplit n copilrie, o traum pe care familia adoptiv l ajuta s o depeasc. Nelly era ncreztoare c mediul sntos i afeciunea pe care i-o ofereau aveau s l vindece pe biat, transformndu-l ntr-o fiin uman integrat n societate. Patrik se trezi plngndu-i de mil biatului. Ct naivitate! Dup aproximativ un an, fotografiile din revistele lucioase i reportajele n genul acas la ce strneau invidie fur nlocuite de 105 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor titluri mari: Motenitorul averii familiei Lorentz disprut. Timp de mai multe sptmni ziarele locale au trmbiat vestea i chiar fu considerat destul de important pentru a fi preluat de ziarul Gteborgs-Posten. Titlurile ce reineau privirile erau nsoite de nenumrate speculaii, mai mult sau mai puin fondate, n legtur cu ce s-ar fi putut ntmpla cu tnrul Lorentz. Au fost imaginate toate scenariile posibile delapidase ntreaga avere a tatlui su, iar acum se afla ntr-un loc necunoscut, ducnd un trai luxos. Sau i luase viaa pentru c descoperise c de fapt nu era fiul lui Fabian Lorentz, care afirmase clar faptul c nu inteniona s permit unu i bastard s i moteneasc averea considerabil. Majoritatea acestor zvonuri nu fuseser exprimate clar, ci doar sugerate. Dar oricine avea puin judecat putea citi printre rnduri. Patrik se scrpin n cap. Nu putea n niciun chip s neleag cum avea s fac legtura ntre o dispariie din urm cu douzeci i cinci de ani i actualul caz de crim, ns avea un puternic sentiment c exista o conexiune. i frec obosit ochii i continu s parcurg teancul de documente, acum apropiindu-se de capt. Dup o vreme, nu mai apruser informaii noi despre soarta lui Nils, interesul publicului ncepuse s scad, iar dispariia era pomenit rar. Pn i Nelly apruse rareori n rubricile mondene dup aceea; nu se scrisese nici mcar o dat despre ea n anii nouzeci. Moartea lui Fabian n 1978 determin scrierea unui lung necrolog n ziarul Bohuslningen, cu obinuita vorbrie goal despre cum fusese un stlp al societii, iar aceea fu ultima dat cnd i se pomeni numele. n schimb, fiul lor adoptiv, Jan, aprea n ziare din ce n ce mai frecvent. Dup dispariia lui Nils, el deveni unicul motenitor al afacerii familiei, iar cnd mplini optsprezece ani, prelu imediat funcia de preedinte. Compania continuase s prospere sub conducerea lui, iar acum n rubricile mondene se scria constant despre el i soia lui, Lisa. Patrik fcu o pauz. O hrtie zburase spre u. Se aplec s o ridice i ncepu s citeasc, plin de curiozitate. Articolul era vechi de peste douzeci de ani. i oferi lui Patrik o sumedenie de informaii interesante despre Jan i viaa lui nainte de a ajunge la familia 106 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Lorentz. Informaii tulburtoare, ns fascinante. Viaa i se schimbase radical atunci cnd intrase n familia Lorentz. ntrebarea era dac Jan nsui se schimbase la fel de radical. Patrik strnse cu un gest ferm toate documentele i lovi mormanul de birou pentru a ndrepta marginile. Cuget asupra urmtoarei sale micri. Pentru moment nu avea pe ce s se bazeze n afar de intuiia sa i a Erici. Se ls pe spate n scaunul su, i puse picioarele pe birou i i nclet minile la ceaf. Cu ochii nchii, ncerc s-i fac ordine n gnduri pentru a putea pune n balan alternativele. Fu o greeal s nchid ochii. De cnd luaser cina smbt, nu o putea vedea dect pe Erica. Se for s deschid ochii i se concentr n schimb asupra nuanei verde deschis de pe perete. Secia de poliie fusese construit la nceputul anilor aptezeci i proiectat probabil de ctre cineva specializat n instituii guvernamentale, cu predilecia lor ctre unghiuri de nouzeci de grade, beton i vopsea de un verde murdar. ncercase s nveseleasc puin biroul cu vreo dou ghivece cu plante la fereastr i cteva fotografii nrmate pe perei. Pe vremea cnd era nsurat inuse o poz cu Karin pe biroul su. Dei de atunci acesta fusese ters de praf de nenumrate ori, nc i se prea c vede o urm acolo unde sttuse. Puse cu ncpnare suportul de pixuri n acel loc i ncepu din nou s-i cntreasc opiunile. Ce putea face pornind de la materialele pe care le avea n fa? Erau de fapt dou moduri de a aciona. Primul era s urmeze aceast pist de unul singur, ceea ce ar fi nsemnat s o fac n timpul su liber. Mellberg avea mereu grij s-i dea destul de lucru pentru al face s alerge de colo-colo toat ziua, precum un cal de pot. Ca s fie sincer, nu ar fi trebuit s citeasc articolele n timpul orelor de lucru, dar o fcuse totui ntr-o tentativ de revolt. Va avea de pltit pentru asta, muncind o mare parte din sear. Nu era prea dornic s i petreac puinul su timp liber ndeplinind sarcinile pe care i le dduse Mellberg, aa c opiunea a doua ar trebui mcar ncercat. Dac ar merge la Mellberg i i-ar prezenta situaia aa cum trebuie, poate c ar putea primi permisiunea de a cerceta aceste piste n timpul orelor de lucru. Vanitatea lui Mellberg era punctul su slab i, dac tia cum s-l ia, ar fi putut s-i capete consimmntul. Patrik 107 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor era contient c Mellberg considera cazul Alex Wijkner garania ntoarcerii la postul din Gteborg. Pe baza tuturor zvonurilor auzite, Patrik considera c Mellberg i tiase craca de sub picioare, ns putea specula infatuarea comisarului n folosul su. Dac ar fi exagerat puin legtura cu familia Lorentz, eventual s sugereze cum c Jan ar fi putut fi tatl copilului lui Alex, poate l-ar convinge pe Mellberg s fie de acord cu el. Poate c nu era ntocmai etic, ns simea n adncul stomacului c teancul de documente din faa lui avea legtur cu moartea lui Alex. Dintr-o singur micare, i cobor picioarele de pe birou i mpinse scaunul att de tare nct porni napoi pe roi i se lovi n zidul din spatele lui. Patrik lu toate hrtiile i merse pn n cellalt capt al coridorului ce semna cu un buncr. nainte de a se putea rzgndi, btu tare la ua lui Mellberg i i pru c l aude spunnd Intr. Ca de obicei, fu surprins de faptul c un om care nu fcea absolut nimic era n stare s adune o cantitate att de mare de hrtii. Teancuri acopereau fiecare centimetru de pe biroul su. La fereastr, pe toate scaunele i, mai ales pe birou, mormane imense de hrtii adunau praf. Raftul de cri din spatele comisarului era lsat din cauza dosarelor, iar Patrik se ntreb de ct timp documentele nu mai vzuser lumina zilei. Mellberg vorbea la telefon, ns i fcu semn lui Patrik s intre. Patrik se ntreb uimit ce se ntmpla. Mellberg radia precum o stea din fereastr n ajun de Crciun. Noroc c i stau n cale urechile, gndi Patrik, altfel zmbetul acela i s-ar ncolci n jurul capului. Replicile lui Mellberg erau laconice. Da... Da, firete... Nu, deloc... Da, asta-i evident... Ai fcut ce trebuia... Doamne, nu... Da, mulumesc mult de tot, doamn, promit s v in la curent. Triumftor, el trnti receptorul n furc, fcndu-l pe Patrik s sar n sus. Aa se face treaba! Mellberg radia n continuare precum un Mo Crciun jovial. Lui Patrik i trecu prin minte c era prima dat cnd i vedea dinii lui Mellberg. Erau surprinztor de albi i drepi. Poate chiar prea 108 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor perfeci. Mellberg l privi ntrebtor, iar Patrik socoti c dorea s afle ce se ntmpl. Supus, i spuse, ns nu se atept la rspunsul pe care l primi. l am! l am pe ucigaul Alexandrei Wijkner! Mellberg era ntr-att de copleit de emoii nct nu observ c pieptntura sa rar i alunecase peste o ureche. De data aceasta Patrik nu fu tentat s chicoteasc la vederea scenei. Observase c Mellberg vorbise la singular, ceea ce sugera c nu avea nicio intenie de a mpri laurii cu colegii si. n schimb, Patrik se aplec nainte cu coatele pe genunchi i ntreb plin de zel: Ce vrei s spunei? Am fcut vreun progres cu ancheta? Cu cine vorbeai? Mellberg i ridic mna pentru a opri uvoiul de ntrebri, apoi se ls pe spate n scaun i i mpreun minile peste stomac. Era o scen pe care inteniona s o exploateze la maximum. Ei bine, Patrik, atunci cnd eti vechi n meserie ca mine, tii c progresele nu se fac de la sine ci se ctig. Datorit vastei mele experiene i priceperi, i de asemenea datorit muncii mele istovitoare, am progresat ntr-adevr cu ancheta. O anume Dagmar Petrn a sunat i mi-a mprtit nite observaii interesante pe care le-a fcut chiar nainte de descoperirea cadavrului. Da, m-a avnta chiar s spun observaii semnificative, care vor conduce n cele din urm la punerea unui criminal periculos n spatele gratiilor. Nerbdarea l furnic pe Patrik ca nite nepturi de ac, ns tia din experien c trebuia s-l lase pe Mellberg s vorbeasc. Mai devreme sau mai trziu, avea s-i dea de capt problemei. Patrik spera doar s se ntmple nainte de ieirea lui la pensie. Da, mi amintesc de un caz avut n Gteborg, n toamna lui 1967... Patrik oft i se pregti pentru o lung ateptare. Erica l gsi pe Dan acolo unde se atepta s -l gseasc. Muta echipamentul la bord cu o asemenea uurin de parc ar fi fost saci umplui cu bumbac. Suluri imense, groase de frnghie, saci marinreti i tranchete enorme. Erici i fcea plcere s l priveasc 109 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor lucrnd. Cu un pulover tricotat de mn, cciul i mnui i cu aburi albi ieindu-i pe gur la fiecare respiraie, se integra pe deplin n tabloul din spatele su. Soarele era sus pe cer, iar lumina se reflecta dinspre zpad pe punte. Linitea era deplin. Dan lucra eficient i cu hotrre, iar Erica putea s vad c iubea fiecare clip. Aici se simea n elementul su. Vasul, marea, insulele din fundal. Erica tia c, n sinea lui, Dan i imagina cum gheaa avea s se sfrme i cum Veronica avea s se ndrepte ctre orizont, cu vitez maxim. Iarna era doar o perioad lung de ateptare. Fusese mereu dificil pentru oamenii care locuiau pe coast. Pe vremuri, dac vara era favorabil, conservau n saramur destul hering pentru a trece iarna. Dac nu, trebuiau s gseasc o alt cale de a supravieui. Precum muli pescari de pe coast, Dan nu putuse tri doar din pescuit, aa c fcuse coala la seral. Acum lucra ca profesor suplinitor de limba suedez la liceul din Tanumshede, cte dou zile pe sptmn. Erica l considera un profesor destul de priceput, ns inima lui era aici, nu n sala de clas. Era complet cufundat n munca sa. Erica merse tiptil pentru a-l putea privi o vreme fr a-l deranja, pn cnd el o observ stnd acolo pe ponton. Nu se putu abine s nu-l compare cu Patrik. Ca nfiare erau complet diferii. Prul lui Dan era att de blond nct n lunile de var devenea aproape alb. Prul nchis al lui Patrik era de aceeai culoare cu ochii si. Dan era voinic, n vreme ce Patrik era mai mult genul deirat. ns n ceea ce privete personalitatea, ar fi putut fi frai. Acelai fel de-a fi calm, blnd, cu un umor ascuns ce ieea mereu la suprafa la momentul potrivit. De fapt, nu i dduse pn atunci seama ct de asemntori erau ca temperament. ntr-un fel, asta o mulumea. Dup ce se desprise de Dan, nu mai fusese cu adevrat fericit ntr-o relaie. n toi aceti ani, fie cutase, fie ajunsese n relaii cu brbai de un gen total diferit. Imaturi, subliniase Anna, ncerci s creti nite bieei n loc s gseti un brbat matur, aa c nu-i de mirare c relaiile tale nu merg niciodat, spusese Marianne. Poate c aveau dreptate. ns anii treceau i trebuia s recunoasc ncepuse s se simt uor panicat. Moartea prinilor ei fusese de asemenea un semnal de alarm c trebuie s afle ce anume lipsea din viaa ei. De la cina de smbt seara, gndurile i se ndreptau mereu spre Patrik Hedstrm. 110 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Vocea lui Dan o ntrerupse din visare. Ei, salut, de ct timp stai acolo? O, de-abia am venit. M-am gndit c ar fi interesant s vd cum lucrezi. Mda, cu siguran nu e modul n care i ctigi tu existena. Tu eti pltit s ezi n fund i s inventezi lucruri toat ziulica. Ridicol. Amndoi zmbir. Era un vechi i familiar subiect de tachinare. Am adus cu mine ceva bun care s te nclzeasc. Erica agit n aer coul pe care l inea ntr-o mn. O, ce-i cu tratamentul de lux? Ce mai vrei acum? Trupul meu? Sufletul? Nu, mulumesc, le poi pstra pe amndou. Dei pe ultimul l-a numi dorin deart n cazul tu. Dan lu coul, apoi, cu o mn ferm, o ajut s treac peste balustrad. Aproape czu pe spate, ns Dan o prinse de mijloc . mpreun ddur la o parte zpada de pe capacul uneia dintre lzile de ambalare a petelui. Se aezar pe mnui pe lzi i ncepur s scoat buntile din co. Dan zmbi de plcere cnd deschise termosul cu ciocolat cald i vzu sandviciurile cu salam, nvelite ngrijit n folie. Eti o comoar, spuse el cu gura plin. O vreme mncar n linite. Era plcut s stea acolo, n soarele dimineii, iar Erica i alung sentimentul de vin legat de lipsa disciplinei n munc. Muncise din greu la manuscris n ultima sptmn i se gndi c merit o pauz. Ai mai auzit ceva despre Alex Wijkner? Nu, ancheta poliiei nu pare s fac vreun progres. Ei bine, conform celor auzite de mine n ora, tu ai acces special la informaii din interior. Dan i arunc un zmbet pentru a o tachina. Erica era uimit nencetat de viteza i eficiena telefonului fr fir. Nu avea idee cum se putuse rspndi deja zvonul despre ntlnirea ei cu Patrik. Nu tiu despre ce vorbeti. Sigur. Aadar, ct de departe ai ajuns voi doi? Ai fcut deja o curs de prob sau ce? 111 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Erica i trase o scatoalc peste piept, ns nu se putu abine s nu rd. Nu, nu am fcut o curs de prob. Nu prea tiu dac sunt interesat. Sau, mai degrab, sunt interesat, ns nu tiu dac vreau s las lucrurile s mearg mai departe de att. Asta presupunnd c el e interesat, vreau s spun. Ceea ce s-ar putea s nu fie cazul. Cu alte cuvinte, eti fricoas ca iepurele. Erica ura felul n care Dan avea aproape ntotdeauna dreptate. Uneori avea impresia c o cunoate mult prea bine. Da, m simt puin nesigur, trebuie s recunosc. Ei bine, tu eti singura care poate decide dac i asum riscul sau nu. Te-ai gndit cum ar putea fi n cazul n care chiar ar merge? Se gndise. De multe ori n ultimele zile. ns n momentul acesta, ipoteza era foarte vag. Nu fcuser nimic mai mult dect s ia cina mpreun, la urma urmei. Ei, oricum, eu cred c ar trebui s ncerci. Nu riti, nu ctigi. i tot aa... Apropo de Alex, s-a nimerit s aflu ceva ciudat. Erica schimb repede subiectul. A, da, ce anume? Vocea lui Dan era plin de curiozitate. Ei bine, am fost n casa ei acum cteva zile i am gsit o bucat de hrtie interesant. Ai fost unde? Erica nu avu chef s rspund i se mulumi doar s fluture din mn. Era o copie a unui articol vechi despre dispariia lui Nils Lorentz. Ai idee de ce Alex ar fi inut ascuns pe fundul sertarului su cu lenjerie un articol vechi de douzeci i cinci de ani? Sertarul ei cu lenjerie! Ce naiba, Erica! Erica ridic o mn pentru a-i opri protestele i continu calm. Intuiia mi spune c are ceva de-a face cu motivul pentru care a fost ucis. Nu tiu cum, ns nu-mi miroase-a bine. n plus, cineva a intrat n cas i a scotocit ct timp eram acolo. Poate persoana respectiv cuta articolul. 112 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Ai nnebunit? Dan o privi fix, cu gura cscat. De ce naiba te amesteci? E treaba poliiei s afle cine a ucis-o pe Alex. Vocea i suna strident. Da, tiu. Nu e nevoie s ipi, n-am probleme cu auzul. Sunt pe deplin contient c nu-i treaba mea, ns n primul rnd, am fost deja implicat datorit familiei sale, iar n al doilea rnd, noi dou am fost chiar foarte apropiate la un moment dat i, n al treilea rnd, mi este greu s uit ntreaga poveste, de vreme ce eu am fost cea care a gsit-o moart n cad. Erica omise s i spun lui Dan despre carte. ntr-un fel, mereu suna mult mai crud atunci cnd o spunea cu voce tare. De asemenea, considera c Dan reacionase un pic cam exagerat, ns el i fcuse dintotdeauna griji pentru ea. Trebuia s admit c nu suna prea inteligent s umble prin casa lui Alex, avnd n vedere circumstanele. Erica, promite-mi c vei lsa totul balt. i puse minile pe umerii ei i o for s l priveasc. Ochii lui senini erau neobinuit de glaciali. Nu vreau s i se ntmple nimic, iar dac o s continui s i bagi nasul, m tem c vei ajunge implicat pn peste cap. Las-o aa cum e. Dan o strnse i mai tare de umeri n timp ce o privi n ochi. Erica deschise gura pentru a rspunde, consternat fiind de reacia lui, ns nainte de a apuca s spun ceva, auzi vocea Pernillei de sus de pe ponton. Vd c v place s v giugiulii. Glasul ei avea o rceal pe care Erica nu o mai auzise vreodat. Ochii i scnteiau i i ncleta i descleta minile ntruna. Amndoi nghear; minile lui Dan erau nc pe umerii Erici. ntr-o clip, de parc s-ar fi ars, el i trase minile i sttu drept. Bun, drag. Ai terminat mai repede astzi? Erica tocmai venise cu o mic gustare de prnz i voia s stm puin de vorb. Dan trncni mai departe, iar Erica se uit cu uimire cnd la unul, cnd la altul. Pernilla era de nerecunoscut. O fixa cu o privire 113 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor plin de ur. Minile i erau att de ncletate nct articulaiile degetelor i se albiser, iar pentru o clip Erica se ntreb dac avea de gnd s o atace. Nu tia ce se ntmpl. Trecuser ani i ani de cnd puseser la punct lucrurile n legtur cu ea i Dan. Pernilla tia c nu mai aveau sentimente unul pentru cellalt sau cel puin asta credea Erica. Acum nu mai era sigur. ntrebarea era cine pricinuise aceast reacie? Se uit cnd la Dan, cnd la Pernilla. O tcut lupt pentru putere avea loc, iar Dan prea c pierde. Erica nu mai avea ce spune i decise c ar fi mai bine s plece pe nesimite i s i lase s clarifi ce lucrurile singuri. Adun n grab cetile i termosul, apoi le puse n co. Cnd cobor pe ponton, auzi cum vocile agitate ale lui Dan i Pernilla sprgeau tcerea.

114 / 348

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

4.
Era nespus de singur. Lumea era goal i rece fr ea, iar el nu putea face nimic pentru a nmuia frigul. Durerea fusese mai uor de suportat atunci cnd o putea mpri cu ea. Dup ce ea dispru, fu ca i cum trebui s ndure suferina amndurora, iar asta era mai mult dect i imaginase c poate suporta. Se tra de-a lungul zilelor minut cu minut, secund cu secund. Realitatea din afara lui nu exista; nu i mai rmsese dect certitudinea c ea dispruse pentru totdeauna. Vina trebuia mprit n mod egal i ntre cei vinovai. El nu avea de gnd s o poarte singur pe toat. Nicicnd nu intenionase s o poarte singur. i privi minile. Ct putea ur acele mini. Purtau n ele att frumusee, ct i moarte o incompatibilitate cu care se obinuise s triasc. Doar atunci cnd o dezmierdase pe ea, minile lui fuseser cu desvrire bune. Pielea lui peste a ei alungase tot rul, l forase s se retrag pentru o vreme, n acelai timp, i alimentaser unul altuia dorina secret. Dragoste i moarte, ur i via. Contrarii care i transformaser n molii ce zburau n cercuri, din ce n ce mai aproape de flacr. Ea arsese prima. 115 / 348

Camilla Lckberg Simi cldura focului n ceaf. Se apropia.

Prinesa gheurilor

116 / 348

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

Era obosit. Obosit s curee mizeria altora. Obosit de existena ei nefericit. Zilele se succedau la fel. Obosise s poarte vina ce o mpovra zi de zi. Obosise s se trezeasc n fiecare diminea i s se culce n fiecare noapte, ntrebndu-se ce fcea Anders. Vera puse cafeaua la fiert pe plit. Ticitul ceasului din buctrie era singurul sunet ce putea fi auzit. ezu la masa din buctrie ateptnd s fie gata cafeaua. i petrecuse ziua fcnd curenie n casa familiei Lorentz. Aceasta era att de mare, nct i lu toat ziua. Uneori i lipseau vremurile de demult. i lipsea sigurana de a merge la acelai loc de munc, statutul ce venea odat cu faptul c era menajera celei mai bogate familii din nordul regiunii Bohusln. ns nu tot timpul o ncercau asemenea sentimente. De cele mai multe ori era bucuroas c nu mai trebuia s mearg acolo zilnic. C nu mai era nevoie s se ploconeasc n faa lui Nelly Lorentz. Femeia pe care o ura mai mult dect orice altceva pe lume. i cu toate acestea, Vera continuase s lucreze pentru ea, an de an, pn cnd timpul o prinse n sfrit din urm. Menajerele nu mai erau la mod. Pentru mai mult de treizeci de ani i plecase privirea i murmurase da, mulumesc, doamn Lorentz, firete, domnule Lorentz, imediat, doamn Lorentz, n acelai timp reprimndu-i dorina de a-i pune minile puternice n jurul gtului fragil al lui Nelly i de a strnge pn cnd femeia aceea nceta s mai respire. Uneori dorina fusese ntr-att de copleitoare nct i ascunsese minile sub or pentru ca Nelly s nu vad ct de tare tremurau. Cafeaua fierbea. Cu un efort, Vera se ridic i i ndrept spatele 117 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor nainte de a lua o ceac veche i a-i turna cafea n ea. Ceaca era ultima pies din serviciul de nunt primit de la prinii lui Arvid atunci cnd se cstoriser. Era porelan danez fin. Un fundal alb cu flori albastre care abia dac i pierduse din culoare de-a lungul anilor. Acum aceast ceac era ultima pies rmas. Cnd Arvid tria, nu foloseau serviciul dect la ocazii speciale, ns dup moartea lui nu mai vzuse rostul s fac diferena ntre o zi obinuit i una de srbtoare. Uzura i spusese cuvntul de-a lungul anilor, distrugnd o parte, iar pe restul le zdrobise Anders ntr-o criz de delir cu mai mult de zece ani n urm. Aceast ultim ceac era comoara ei cea mai de pre. Sorbi cafeaua cu plcere. Cnd mai rmaser doar cteva picturi, turn cafeaua n farfurioar i o bu cu o bucat de zahr ntre dini pentru a filtra cafeaua prin ea. Picioarele i erau obosite i o dureau dup o zi de munc; le propti sus pe scaunul din faa ei, pentru o uoar alinare. Casa era mic i simpl. Aici tria de aproape patruzeci de ani i aici inteniona s rmn pn n ziua cnd avea s moar. De fapt, nu era o locuin foarte practic. Casa era situat sus, pe un deal abrupt i deseori trebuia s se opreasc pentru a-i trage sufletul n timp ce urca. De asemenea, era mult mai deteriorat dect prea i arta prginit i ubred att pe dinuntru, ct i pe dinafar. Amplasarea era destul de bun pentru a putea lua bani frumoi dac ar fi vndut-o i s-ar fi mutat n schimb ntr-un apartament, ns gndul nu i trecuse niciodat prin minte. Prefera s lase casa s putrezeasc n jurul ei dect s se mute. Aici locuise cu Arvid, la urma urmei, acei puini ani fericii ai mariajului lor. Patul din dormitor era locul unde dormise pentru prima dat n alt parte dect n casa printeasc. n acelai pat fusese conceput Anders. Iar atunci cnd fusese nsrcinat i nu putuse sta n alt poziie dect pe o parte, Arvid se strecurase aproape de ea i se ntinsese n spatele ei, mngindu-i pntecul. La ureche i optise vorbe despre cum avea s fie viaa lor mpreun. Despre toi copiii ce vor crete n casa lor. Toate rsetele fericite ce le vor umple casa n anii urmtori. Iar cnd vor mbtrni, i copiii se vor muta, vor sta n balansoare n faa emineului i vor vorbi despre viaa minunat pe care au trit-o 118 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor mpreun. Aveau douzeci de ani pe atunci, i erau incapabili s-i imagineze ce i atepta. La aceast mas din buctrie sttuse cnd primise vestea. Sergentul Pohl btuse la ua de la intrare cu apca n mn, i de cum l vzu, ea tiu ce avea s urmeze, i inuse degetul peste buze pentru a-l mpiedica s vorbeasc, i n schimb i fcu semn s intre n buctrie. Merse legnndu-se n urma lui, fiind n luna a noua de sarcin, i fcu un ibric de cafea, ncet i cu micri precise. n timp ce ateptau s fiarb cafeaua, ea sttuse cu privirea aintit asupra omului aflat la cellalt capt al mesei. Acesta nu ndrznea s o priveasc. n schimb, i lsa privirea s rtceasc pe perei i se trgea de guler. Abia atunci cnd avur amndoi n fa cte o ceac de cafea fierbinte, aburind, i fcu semn sergentului s continue. Ea nsi nu rostise nc niciun cuvnt. Ascult n mintea ei un zumzit care deveni din ce n ce mai rsuntor. Vzu gura sergentului micndu-se, ns niciun cuvnt nu penetr vacarmul din capul ei. Nu avu nevoie s aud. tiu c Arvid era acum pe fundul mrii, legnndu-se odat cu algele. Niciun cuvnt nu avea s schimbe asta. Niciun cuvnt nu putea s risipeasc norii ce se adunaser pe cer, ntunecnd totul. Vera oft acum, stnd la masa din buctrie, muli ani mai trziu. Alii care pierduser persoane dragi spuseser c imaginea lor plise odat cu trecerea anilor. Pentru ea fusese exact invers. Imaginea lui Arvid devenea din ce n ce mai clar; uneori l vedea att de limpede n faa ei nct simea durerea precum o ching de fier n jurul inimii. Faptul c Anders era leit lui prea att un blestem, ct i o binecuvntare. tia c dac Arvid ar fi fost n via, nenorocirea nu s-ar fi petrecut. El fusese reazemul ei; cu el alturi ar fi putut s fie att de puternic precum ar fi trebuit. Vera tresri cnd sun telefonul. Era att de adnc cufundat n vechi amintiri c ritul ascuit al telefonului o surprinse neplcut. Trebui s i coboare picioarele de pe scaunul unde nepeniser. Apoi merse ontc-ontc pn la telefonul de pe hol. Mam, sunt eu. Anders i ngna cuvintele, iar dup atia ani, ea tiu exact n ce stadiu de ameeal era. Cam la mijlocul drumului nainte a-i 119 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor pierde complet cunotina. Oft. Da, Anders. Cum i merge? El ignor ntrebarea. Avuseser nenumrate conversaii de felul sta. Vera se putu vedea n oglinda de pe hol, stnd cu receptorul la ureche. Oglinda era veche i uzat, cu pete negre pe sticl; se gndi ct de mult semna cu oglinda aceea. Prul i era nengrijit i crunt, cu cteva nuane mai nchise pe ici, pe colo. i pieptna mereu prul pe spate i l tundea singur cu foarfecele de unghii, n faa oglinzii din baie. Faa brzdat de riduri adnci purta urmele anilor de suferin. Hainele i se potriveau nfirii: aproape lipsite de culoare, ns practice, de cele mai multe ori gri sau verzi. Anii de trud i o lips de interes pentru mncare o mpiedicaser s devin corpolent precum multe alte femei de vrsta ei. n schimb, prea vnoas i puternic. Precum un cal de btaie. Brusc, nregistr ceea ce spunea Anders la cellalt capt al firului i i lu privirea de la oglind, ocat. Mam, afar sunt maini de poliie. E o escort al naibii de mare. Probabil m caut pe mine. Sigur asta e. Ce naiba s fac? Vera auzea cum glasul i devenea tot mai febril; panica lui cretea cu fiecare silab. Un fior de ghea i se rspndi prin corp . n oglind vzu c degetele care ineau receptorul i se albiser. S nu faci nimic, Anders. Doar ateapt acolo. Vin imediat. Bine, dar grbete-te, pentru numele lui Dumnezeu. Nu aa apare poliia, mam, de regul vin ntr-o singur main. Acum sunt trei maini afar, cu toate luminile albastre i sirenele pornite. La naiba... Anders, ascult-m acum. Inspir adnc i calmeazte. Pun jos receptorul i vin acolo ct pot de repede. Putu s aud c l calmase puin, ns imediat ce nchise telefonul, i arunc haina pe ea i fugi pe u, fr s o mai ncuie. Travers parcarea, dincolo de staia de taxi i merse pe scurttura din spatele platformei de ncrcare de la magazinul mixt Eva. Fu nevoit s ncetineasc dup aceea, i i trebuir aproape zece minute pentru a ajunge la cldirea cu apartamente unde locuia Anders. 120 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Ajunse acolo la timp pentru a vedea doi poliiti mthloi escortndu-l n ctue. Un ipt i se adun n piept, ns l nbui atunci cnd vzu toi vecinii stnd la ferestre ca nite vulturi bgcioi. n niciun caz nu avea de gnd s le ofere un spectacol i mai mare dect cel la care asistaser deja. Mndria era tot ce i rmsese. Vera ura brfele care tia c se ineau ca scaiul de ea i de Anders. Mereu se uotea pe la coluri, iar acum aveau subiecte noi. tia ce urmau s spun: Srmana Vera, nti soul i se neac, apoi fiul i distruge viaa cu butura. Iar ea e o femeie aa de cumsecade. Da, tia exact ce se spunea. Dar de asemenea tia c avea s fac tot ce i sttea n putere pentru a limita pagubele. Pur i simplu nu putea ceda acum. Atunci totul s-ar prbui precum un castel de cri de joc. Vera se ntoarse ctre cel mai apropiat ofier de poliie, o femeie blond, mrunt, creia Vera consider c nu i se potrivea aspra uniform de poliie. nc nu se obinuise cu timpurile astea moderne n care femeile puteau avea orice ocupaie doreau. Sunt mama lui Anders Nilsson. Ce se ntmpl aici? Unde l ducei? Din nefericire, nu v pot oferi niciun fel de informaie. Va trebui s verificai la secia de poliie din Tanumshede. Acolo l duc n arest. Inima i se strnse cu fiecare cuvnt. nelese c de data aceasta nu era vorba despre o ncierare la beie. Mainile de poliie ncepur s plece una dup cealalt. n ultima l vzu pe Anders stnd ntre doi ofieri. Acesta se ntoarse atunci cnd se puser n micare i o privi pn cnd maina se fcu nevzut. Patrik vzu maina n care se afla Anders Nilsson plecnd spre Tanumshede. Mobilizarea poliiei fusese cam exagerat, dup prerea lui. ns Mellberg dorise spectacol, aa c fusese spectacol. Fuseser chemate ntriri din Uddevalla pentru a asista la arestare. n opinia lui Patrik, singurul rezultat fusese acela c, din cei ase oameni prezeni, pentru cel puin patru dintre ei fusese o pierdere de timp. O femeie nc sttea n parcare, uitndu-se lung dup mainile de poliie. Mama fptaului, spuse sergentul-major Lena Waltin de la 121 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor poliia din Uddevalla, care rmsese de asemenea n urm pentru a -l ajuta pe Patrik s percheziioneze apartamentul lui Anders Nilsson. tii prea bine, Lena nu este fpta pn nu e gsit vinovat i condamnat. Pn atunci e la fel de inocent ca noi toi. Tare m ndoiesc. A paria salariul pe un an c este vinovat. Dac ai fi att de sigur, atunci ai paria mai mult dect o sum att de neglijabil. Ha, ha, foarte amuzant. S glumeti cu un poliist despre salariul su e ca i cum ai pune piedic unui olog, pentru numele lui Dumnezeu. Patrik fu nevoit s aprobe. Bun, nu vd ce mai ateptm. Mergem? Vzu c mama lui Anders nc sttea acolo, uitndu-se dup mainile de patrul, dei dispruser de mult. i pru sincer ru pentru ea i se gndi un moment s mearg s-i spun cteva vorbe de consolare. ns Lena l trase de mnec i fcu semn ctre intrarea n cldire. El oft, ridic din umeri i o urm nuntru pentru a executa mandatul de percheziie. ncercar ua de la apartamentul lui Anders Nilsson. Era descuiat i putur intra direct n hol. Patrik se uit mprejur i oft pentru a doua oar ntr-un minut. Apartamentul era ntr-o stare jalnic i se ntreb cum ar putea gsi vreun indiciu interesant n mizeria aceea. Clcar peste sticlele goale din hol i cercetar camera de zi i buctria. La naiba. Lena ddu din cap, dezgustat. Scoaser din buzunar mnui subiri de cauciuc i le traser pe mini. Printr-un acord tacit, Patrik ncepu s verifice camera de zi, n vreme ce Lena se ocup de buctrie. Faptul de a se afla n camera de zi a lui Anders Nilsson i ddea nite sentimente contradictorii. Murdar, plin de gunoaie, fr mobil i obiecte personale, arta precum un clasic cuib de beivan. Iar Patrik vzuse multe de-a lungul anilor si n poliie. ns niciodat nu fusese n apartamentul unui beiv unde pereii s fie acoperii cu opere de art. Tablourile erau att de aproape unele de altele, nct acopereau complet pereii, de la un metru deasupra podelei pn sus 122 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor nspre tavan. Era o explozie de culoare care i obosea ochii i trebui s-i nbue impulsul de a-i ridica mna n dreptul lor pentru a-i proteja. Tablourile erau abstracte, pictate doar n culori calde, i l izbir pe Patrik precum o lovitur n stomac. Senzaia era att de puternic nct trebui s se chinuie pentru a sta drept. Fu nevoit s fac un efort pentru a se ntoarce cu spatele la tablouri fiindc acestea preau gata s sar asupra lui de pe perei. ncepu s se uite cu grij printre lucrurile lui Anders. Nu prea era mult de vzut. Timp de o clip, Patrik se simi foarte recunosctor pentru viaa privilegiat pe care o ducea, n comparaie cu ce vedea aici. Propriile sale probleme prur dintr-odat nensemnate. l fascina faptul c dorina de supravieuire a oamenilor era att de puternic nct, n ciuda lipsei complete de calitate a vieii, acetia decideau totui s mearg mai departe, zi dup zi, an dup an. Mai exista vreun motiv de bucurie ntr-o via precum cea a lui Anders Nilsson? Trise el vreodat sentimentele care ddeau rost vieii: veselie, speran, fericire, exaltare? Sau totul era doar o oprire pe drumul ctre urmtoarea duc de alcool? Patrik cercet ncperea n amnunt. Pipi salteaua pentru a vedea dac era ceva ascuns nuntru, trase afar sertarele din singurul dulap i verific dedesubt. Ddu atent jos din cui toate tablourile, unul cte unul, i se uit n spatele lor. Nimic. Absolut nimic nu i trezi interesul. Iei nspre buctrie pentru a vedea dac Lena avusese mai mult noroc. Ce mai cocin. Cum naiba poate cineva s triasc aa? Cu o expresie dezgustat, Lena cut prin coninutul unui co de gunoi pe care l golise pe un ziar. Ai gsit ceva interesant? ntreb Patrik. Da i nu. Am gsit cteva chitane n coul de gunoi. Lista apelurilor de pe factura de telefon ar putea fi ceva demn de urmrit mai ndeaproape. Altminteri, restul pare s fie doar gunoi. i trase mnuile de cauciuc de pe mini cu o plesnitur. Tu ce zici? Gata cu munca pe ziua de azi? Patrik se uit la ceas. Deja erau acolo de dou ore, iar afar se ntunecase. Da, se pare c nu vom avansa prea mult azi. Cum mergi 123 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor acas? Ai nevoie s te duc cu maina? Am venit cu maina mea, aa c sunt n regul. Mulumesc, oricum. Plecar din apartament cu un sentiment de uurare, avnd grij s nu l lase n aceeai stare n care era cnd veniser ei, adic nencuiat. Luminile de pe strad erau aprinse cnd ieir i se ndreptar spre parcare. ncepuse s ning ncet n timp ce ei se aflau nuntru, i amndoi fur nevoii s dea la o parte destul de mult zpad de pe parbrize. Cnd Patrik porni cu maina nspre benzinria OK Q8, simi cum ceva se ridic spre suprafa n mintea sa, ceva ce l frmntase toat ziua. n linitea mainii, singur doar cu gndurile sale, trebui s admit c ceva nu prea n regul n legtur cu arestarea lui Anders Nilsson. Nu era ncredinat c Mellberg pusese ntrebrile potrivite atunci cnd interogase martorul, ceea ce determinase aducerea lui Anders la secie. Poate c ar trebui s cerceteze mai bine chestiunea. n mijlocul interseciei de lng benzinrie, Patrik se decise. Roti cu putere de volan i se ndrept ctre centrul localitii Fjllbacka n loc de Tanumshede. Spera ca Dagmar Petrn s fie acas. Erica se gndea la minile lui Patrik. De obicei se uita mai nti la minile i ncheieturile unui brbat. Considera c minile pot fi incredibil de sexy. Nu trebuiau s fie mici, ns nici mari ca nite lopei. Ci doar potrivit de mari i puternice, fr pr, viguroase i suple. Minile lui Patrik erau numai bune. Fcu un efort s nu mai viseze cu ochii deschii. Era inutil s se gndeasc la sentimente pe care pn de curnd le simise doar ca pe un freamt uor n stomac. i nici mcar nu tia ct avea s mai stea prin acele locuri. Cnd casa avea s fie vndut, nu va mai exista nimic s o rein acolo, iar atunci apartamentul ei din Stockholm o va atepta, alturi de viaa pe care o avea acolo cu prietenii ei. Aceste sptmni petrecute n Fjllbacka aveau s fie, cel mai probabil, doar un scurt rgaz n viaa ei. Aa c ar fi fost prostesc s i fac iluzii cu privire la un vechi prieten din copilrie. Erica privi amurgul care ncepuse s se lase peste orizont, dei 124 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor nu era dect trei dup-amiaza, i oft adnc. Era ghemuit ntr-un pulover mare, larg, pe care tatl ei obinuia s-l poarte n zilele friguroase pe mare. i nclzi minile reci trgndu-i peste ele mnecile lungi i nnodndu-le pe acestea mpreun. n acel moment i plngea puin de mil. Momentan nu prea s aib multe lucruri care s o fac fericit. Moartea lui Alex, disputa legat de cas, Lucas, cartea care mergea greu le simea pe toate ca pe o piatr mare pe inim. n plus, avea senzaia c mai erau multe de rezolvat dup moartea prinilor ei, att din punct de vedere practic, ct i emoional. n ultimele zile nu mai fusese n stare s fac ordine prin lucruri, iar prin toat casa erau saci de gunoi i ambalaje pe jumtate pline. i nuntrul ei erau spaii pe jumtate pline, crri ntortocheate i emoii nedefinite. ntreaga dup-amiaz se gndise la scena dintre Dan i Pernilla la care asistase. Pur i simplu nu o putea nelege. Trecuse atta vreme de cnd nu mai avusese vreo confruntare cu Pernilla; totul fusese clarificat de ani de zile. Cel puin asta crezuse Erica. Aadar, de ce reacionase Pernilla n felul acela? O btea gndul s l sune pe Dan, ns nu prea ndrznea, de team c Pernilla avea s rspund la telefon. Nu putea face fa altui conflict n acel moment, aa c decise s nu se mai gndeasc la asta. O va lsa n pace i va spera c Pernilla doar se trezise cu faa la cearaf i totul avea s treac pn la urmtoarea ntlnire. i cu toate acestea, scena continua s o frmnte. Nu fusese o rbufnire oarecare din partea Pernillei; fusese ceva cu rdcini mult mai adnci. ns nu putu nici n ruptul capului s i dea seama ce anume era. Faptul c rmsese att de n urm cu cartea o stresa enorm i decise s i descarce contiina i s scrie pentru o vreme. Sttu n faa computerului n camera ei de lucru i i ddu seama c, pentru a lucra, va fi nevoie s i scoat minile din cldura puloverului. La nceput lucrurile merser ncet, dar dup o vreme simi un avnt creator, precum i c ncepe s se nclzeasc. Invidia scriitorii care puteau pstra o disciplin strict de lucru. Ea trebuia s se foreze de fiecare dat s se aeze la mas i s scrie. Nu de lene, ci din cauza unei frici adnc nrdcinate c i-ar fi pierdut abilitatea de ultima dat cnd scrisese ceva. C s-ar putea s stea acolo cu degetele pe 125 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor taste i cu ochii fixai asupra ecranului i nimic nu s-ar ntmpla. Ar fi doar deertciune, cuvintele nu ar veni, iar ea i-ar da seama c nu va mai avea s atearn vreodat nicio propoziie pe hrtie. Era o uurare de fiecare dat cnd asta nu se ntmpla. Acum degetele i fugeau pe tastatur i scrisese mai mult de dou pagini n numai o or. Dup alte trei pagini, simi c merita o recompens i i ngdui s dedice puin timp crii despre Alex. Celula de nchisoare i era tare familiar. Nu era pentru prima dat cnd se afla acolo. Nopi de beie cu vom pe podea erau incidente cotidiene n perioadele cnd lucrurile mergeau ru de tot. ns de data aceasta era diferit. De data aceasta era serios. Sttu ntins pe o parte pe patul tare, ghemuit n poziia fetus, i i rezem capul pe mini pentru a evita senzaia plasticului lipindu-ise de fa. Fiori reci l treceau din pricina frigului i a lipsei de alcool din corp. I se spusese doar c era suspectat de uciderea lui Alex. Apoi l vrser n celul i i spuseser s atepte. Ce altceva s-ar fi ateptat s fac n acest loc friguros? S predea cursuri de desen? Anders schi un zmbet ironic. Gndurile i se abtur plictisite, fiindc nu avea nimic pe care s-i opreasc privirea. Pereii erau zugrvii n verde-deschis peste betonul deteriorat, cu pete gri acolo unde vopseaua se exfoliase. n imaginaia sa, i pict n culori ndrznee. O dr de rou aici, una de galben acolo. Cu ochii minii, vzu cum camera devine o suprapunere de culori intense i abia atunci se putu concentra asupra gndurilor sale. Alex era moart. Acesta nu era un gnd de care s poat fugi, chiar i dac ar fi vrut; era un fapt inexorabil. Era moart, iar viitorul lui murise odat cu ea. Curnd vor veni dup el. l vor tr departe. l vor mbrnci cu brutalitate, l vor batjocori, l vor sfia pn ce adevrul va zcea acolo gol i tremurnd, n faa lor. Nu i putea opri. Nici mcar nu tia dac dorea ca ei s fie oprii. Erau attea lucruri pe care nu le mai tia. Nu c ar fi tiut prea mult nainte. Puine lucruri aveau destul for pentru a strpunge aburii izbvitori ai alcoolului. Doar Alex. 126 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Doar convingerea c ea respira acelai aer undeva, avea aceleai gnduri, simea aceeai durere. Acesta fusese singurul lucru care avusese ntotdeauna fora de a-i croi drum dincolo de, sub, peste i n jurul aburilor neltori care se strduiau s-i ngroape toate amintirile ntr-o obscuritate nemiloas. Picioarele ncepur s i amoreasc, aa cum sttea ntins pe patul de campanie, ns el ignor semnalele corpului su i refuz cu ncpnare s se mite din acel loc. Dac s-ar fi micat, ar fi putut pierde controlul asupra culorilor ce acopereau peretele i ar fi trebuit s priveasc din nou pustietatea hidoas. n momentele de luciditate, vedea puin din umorul, sau mai degrab din ironia acestei situaii. Faptul c se nscuse cu o avid nevoie de frumusee i, n acelai timp, fusese condamnat la o via n mizerie i srcie. Poate c soarta lui fusese deja scris n stele atunci cnd se nscuse, poate c soarta lui fusese rescris n acea zi fatidic. Mcar dac. De multe ori gndurile i se nvrtiser n jurul acestui dac, jucndu-se cu ideea cum ar fi fost viaa lui dac. Poate o via bun i onorabil, cu familie, o cas i arta ca surs de bucurie, nu de disperare. Copii jucndu-se n grdina din faa atelierului su, n vreme ce arome mbietoare adiau dinspre buctrie. Un peisaj idilic de Carl Larsson, cu un chenar trandafiriu ncadrndu-i fantasmele. Iar Alex se afla mereu n mijlocul acestui tablou. Mereu n centru, cu el precum o planet gravitnd iar i iar n jurul ei. Aceste nchipuiri i nclzeau mereu sufletul, ns dintr-odat imaginea cald era nlocuit de una nfrigurat, cu tonuri albstrui ntr-o atmosfer glacial. Cunotea prea bine aceast imagine. Nopi de-a rndul o putuse studia n linite i pace, astfel c o cunotea pn la cel mai mic detaliu. De snge se temea cel mai mult. De roul aflat ntr-un contrast att de puternic cu albastrul. Moartea se afla de asemenea acolo, ca de obicei. Sttea la pnd pe margine, frecndu-i satisfcut minile. Ateptnd ca el s fac o micare, s fac ceva, orice. Singurul lucru pe care l putea face era s se prefac a nu vedea Moartea. S o ignore pn cnd aceasta ar fi disprut. Poate c atunci imaginea i-ar fi putut recpta licrirea trandafirie. Poate c Alex i-ar putea zmbi din nou, acel zmbet care i producea un gol n stomac. ns Moartea era un tovar mult prea familiar pentru a fi ignorat. Se 127 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor cunoteau deja de muli ani, iar legtura nu devenise mai plcut odat cu trecerea timpului. Chiar i n clipele mai fericite petrecute cu Alex, Moartea intervenise ntre ei doi, insistent, apstoare. Linitea din celul era alintoare. Putea auzi cum oamenii umblau ncoace i ncolo, ns acetia preau att de departe nct puteau fi ntr-o alt lume. i reveni din starea de visare abia atunci cnd auzi unul dintre sunete apropiindu-se. Pai pe coridor, venind nentrerupt spre ua celulei sale. Zornit de chei, apoi ua se deschise brusc i micul comisar rotofei apru n cadrul ei. Epuizat, Anders i arunc picioarele peste marginea patului i le puse pe podea. Momentul interogatoriului. De ce nu, s termine i cu asta. Vntile ncepur s se decoloreze destul ct s ncerce s le acopere cu un strat gros de pudr. Anna i privi chipul n oglind. Arta obosit i chinuit. Fr machiaj putea vedea clar contururile albastre sub piele. Un ochi i era nc injectat. Prul ei blond era tern, pleotit i avea nevoie s i se dea o form. Nu apucase nc s i fac programare la coafor; pur i simplu nu avusese energia necesar. Toat fora ei era dedicat asigurrii nevoilor zilnice ale copiilor i grijii de a-i menine fruntea sus. Cum de ajunseser lucrurile pn aici? i prinse prul ntr-o coad de cal i se mbrc ncet, ncercnd s evite micrile care i-ar fi fcut coastele s o doar. Odinioar, el avea grij s o loveasc doar n locuri ce puteau fi acoperite de mbrcminte, ns n ultimele ase luni ncetase s mai fie prudent i o plesnise peste fa n repetate rnduri. ns partea cea mai rea nu erau btile. Ci faptul c trebuia s triasc mereu sub ameninarea viitoarelor lovituri, ateptnd urmtoarea ocazie, urmtorul pumn. Cel mai crud lucru era c el i ddea seama de asta i se juca nencetat cu teama ei. i ridica mna pentru a o lovi, apoi i oferea o mngiere i un zmbet. Uneori o lovea aparent fr motiv. Din senin. n mijlocul unei discuii despre ce s cumpere pentru cin, sau ce program TV s urmreasc, pumnul lui putea s cad repede i s o surprind direct n stomac, n cap, pe spate sau oriunde altundeva intea. Apoi continua conversaia fr a-i pierde nicio clip irul ideilor, ca i cum nimic nu s-ar fi 128 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ntmplat, n vreme ce ea zcea pe podea, cu rsuflarea tiat. Hainele lui Lucas erau mprtiate prin tot dormitorul; ea le ridic, una cte una, i le ag pe umerae ori le puse n coul de rufe. Cnd dormitorul fu din nou n ordine perfect, se duse s -i verifice pe copii. Adrian dormea linitit pe spate, cu suzeta n gur. Emma se juca n pat, iar Anna sttu pentru o clip n u, privind-o. Semna att de mult cu Lucas. Acelai chip hotrt, cu linii ascuite, i aceiai ochi albatri de ghea. Aceeai ncpnare. Emma era unul dintre motivele pentru care nu putea nceta s-l iubeasc pe Lucas. A nu-l iubi ar fi fost precum respingerea unei pri din Emma. El fcea parte din fiica lor i, din aceast cauz, fcea parte i din Anna. De asemenea, era un tat bun pentru copii. Adrian era nc prea mic pentru a nelege, ns Emma l venera pe Lucas, iar Anna pur i simplu nu putea s o desprind de tatl su. Cum ar fi putut s-i desprind pe copii de jumtate din securitatea lor, s distrug tot ce era familiar i important pentru ei? n schimb, trebuia s ncerce s fie destul de puternic pentru ei toi; atunci ar fi fost cu toii n stare s treac peste asta. Lucrurile nu sttuser aa la nceput. Lucrurile puteau sta din nou bine. Cu condiia ca ea s fie puternic. n definitiv, el i spusese c nu intenionase s o loveasc, c era spre binele ei, fiindc ea nu fcuse ceea ce trebuia s fac. Dac ar putea mcar s depun mai mult efort, dac ar fi o soie mai bun. Ea nu l nelegea, spunea Lucas. Dac ar fi descoperit mcar ce l fcea pe el fericit, dac ar putea face lucrurile bine pentru ca el s nu fie mereu att de dezamgit de ea. Erica nu nelegea. Erica, n independena i solitudinea ei. Curajul i copleitoarea, sufocanta ei solitudine. Anna simea dispreul din vocea Erici, iar asta o nnebunea. Ce tia ea despre responsabilitatea meninerii unei csnicii i a unei familii? Despre povara att de grea de pe umerii ei nct abia dac mai putea sta dreapt. Singurul lucru despre care trebuia Erica s i fac griji era propria sa persoan. Ea le tiuse mereu pe toate. Grija ei matern permanent pentru Anna ameninase uneori s o sufoce. Simise privirea neobosit, cercettoare a Erici urmnd-o pretutindeni, cnd tot ce i dorea ea era s fie lsat n pace. Ce contase c mama lor nu reuise niciodat s aib grij de ele? Mcar l aveau pe tata. Unu din 129 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor doi nu era aa ru. Diferena dintre ea i Erica era c Anna accepta lucrurile, n vreme ce Erica ncerca mereu s gseasc argumente. i, de cele mai multe ori, Erica ntorcea de asemenea ntrebarea ctre sine i ncerca s gseasc argumente nuntrul ei. De aceea se sforase mereu prea mult. Pe de alt parte, Anna preferase s nu se sforeze deloc. Era mai simplu s nu se ngrijoreze, s se lase purtat de val i s nu i fac planuri de viitor. De aceea simea atta amrciune fa de Erica. i fcuse griji i se nelinitise pentru sora ei mai mic, cocoloind-o, iar din cauza asta Annei i era i mai greu s nfrunte adevrul i oamenii din jurul ei. Mutarea din casa printeasc fusese att de eliberatoare. Cnd l ntlnise pe Lucas, la scurt timp dup aceea, crezuse c n sfrit gsise singura persoan care s o iubeasc aa cum era i, mai presus de toate, s i respecte nevoia de libertate. Zmbi amar n timp ce cura masa unde Lucas i luase micul dejun. Libertate? Nici nu mai tia s silabiseasc acel cuvnt. Viaa ei se reducea la spaiul dinuntrul acelui apartament. Doar copiii i mai ddeau puin for, copiii i sperana c, dac ar gsi formula potrivit, rspunsul corect, atunci totul ar putea fi aa cum fusese odat. nchise ncet capacul cutiei de unt, puse brnza ntr-o pung de plastic, bg farfuriile murdare n maina de splat vase i terse masa. Cnd totul fu lustruit i curat, Anna se aez pe un scaun i se uit n jur. Singurul sunet era gnguritul naiv al fetiei i, pentru cteva minute Anna i permise s se bucure de puin pace i linite. Buctria era luminoas i spaioas, ntr-o combinaie ic de lemn i oel inoxidabil. Nu fcuser deloc economie atunci cnd cumpraser aparatele de uz casnic, ceea ce nsemna c Philip Starck i Poggenpohl erau mrcile dominante. n ceea ce o privea, Anna i dorise o buctrie mai intim, ns cnd se mutaser n frumosul apartament de cinci camere din stermalm, avusese nelepciunea s tac. Preocuparea Erici n legtur cu casa din Fjllbacka nu era problema ei. Anna nu i putea permite s fie sentimental, iar banii pe care i-ar lua de pe urma vnzrii casei ar putea nsemna un nou nceput pentru ea i Lucas. tia c el nu era mulumit de slujba din 130 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Suedia i c voia s se ntoarc la Londra; acolo considera c avea mai multe anse de a-i construi o carier solid. Pentru el, Stockholmul era o piedic. i, cu toate c slujba curent i oferea un salariu bun, excelent chiar, ctigul neateptat de pe urma casei din Fjllbacka, combinat cu banii pe care i strnseser deja, le-ar asigura achiziia unei reedine n Londra compatibil cu statutul lor social. Era important pentru Lucas, aa c devenise important i pentru ea. Erica avea s se descurce bine. Nu trebuia s se ntrein dect pe sine; avea o slujb i un apartament n Stockholm. Casa din Fjllbacka i-ar fi servit doar ca reedin de var. Banii ar ajuta-o i pe ea scriitorii nu erau bogai, iar Anna tia c Erica nu o ducea prea bine uneori. Avea s-i dea seama curnd c era spre binele ei. Spre binele amndurora. Vocea ascuit a lui Adrian se auzi dinspre camera copiilor, iar scurta ei clip de rgaz lu sfrit. Nu avea rost s stea i s se consume. Vntile aveau s dispar, aa cum se ntmpla ntotdeauna, iar mine avea s fie o nou zi. Patrik se simi inexplicabil de vesel i urc treptele dou cte dou spre casa lui Dagmar Petrn. ns cnd fu aproape n capt, trebui s i trag sufletul, aplecndu-se cu minile pe genunchi. Cu siguran nu mai avea douzeci de ani. Iar femeia care deschise ua categoric nu avea douzeci de ani. Nu mai vzuse ceva att de mic i de zbrcit de cnd deschisese ultima dat o pung cu prune uscate. Aplecat i cocoat cum era, abia dac i ajungea pn la talie, iar Patrik se temu s nu se rup n dou la cea mai mic adiere . ns ochii ce se uitar n sus ctre el erau limpezi i ageri precum ai unei feticane. Nu sta acolo gfind, fiule. Intr i bea o ceac de cafea. Vocea ei era surprinztor de puternic i brusc Patrik se simi ca un colar, urmnd-o asculttor nuntru. Rezist unui impuls puternic de a face o plecciune i se chinui s mearg n pas de melc pentru a nu o clca pe doamna Petrn. Se opri brusc lng u. Nu vzuse n viaa lui atia pitici. Erau pretutindeni, pe fiecare suprafa disponibil. Unii mari, unii mici, unii btrni, unii tineri, unii care fceau cu ochiul, unii gri. i simi mintea lucrnd cu febrilitate pentru a procesa ceea ce vedea. 131 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Ce prere ai? Nu-i aa c sunt minunai? Patrik nu prea tiu ce s spun, iar dup o clip reui s blbie o replic. Da, cu siguran. Fantastici. Se uit nelinitit la doamna Petrn ca s vad dac ea remarcase c tonul vocii lui contrastase cu ceea ce rostise. Spre uimirea sa, ea i arunc un zmbet ugub, care i aduse o licrire n ochi. Nu-i face griji, biete. mi dau seama mult prea bine c nu prea sunt pe gustul tu, ns cnd cineva mbtrnete, asta implic responsabiliti, nelegi tu? Responsabiliti? E de ateptat de la persoana respectiv s dea cteva semne de excentricitate pentru a fi interesant. Altminteri, e doar o bab trist i nimeni nu vrea asta, nelegi tu? Dar de ce pitici? Patrik tot nu nelesese pe deplin. Doamna Petrn i explic de parc ar fi vorbit unui copil. Pi, vezi tu, lucrul cel mai bun este c nu-i nevoie s-i expui dect o singur dat pe an. n restul anului pot s-mi in casa n ordine. Apoi, mai e avantajul c aduc o droaie de copii aici de Crciun. i pentru o bab ca mine, care nu are prea muli musafiri, e o mare bucurie cnd micile fpturi vin i sun la u pentru a vedea piticii. Dar ct timp i inei expui, doamn Petrn? Acum suntem n mijlocul lui februarie. Ei bine, ncep s i scot n octombrie i i pun napoi n jurul lui aprilie. Dei probabil nelegi c dureaz o sptmn sau dou s i scot i s i pun napoi. Lui Patrik nu-i fu greu s-i imagineze c lua mult timp. ncerc s fac un scurt calcul mental, ns mintea nu i revenise ntru totul n urma ocului. n schimb, se ntoarse ctre doamna Petrn i i adres o ntrebare direct. Ci avei de fapt? Rspunsul veni imediat. O mie patru sute patruzeci i trei, nu, pardon, o mie patru sute patruzeci i doi s-a ntmplat s sparg unul ieri. Ba chiar unul 132 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor dintre cei mai drgui, spuse doamna Petrn cu o min trist. ns i reveni, cu ochii licrindu-i din nou. Cu o for incredibil, ea trase de mneca lui Patrik i aproape c l tr pn n buctrie, unde, dimpotriv, nu se afla niciun pitic. Patrik i netezi discret jacheta, ns avu sentimentul c ea l-ar fi apucat mai degrab de ureche dac ar fi ajuns att de sus. Vom sta aici. Unii oameni pot deveni un pic nervoi dac au mereu o grmad de pitici n jur. Aici, n buctrie, piticii sunt interzii. Patrik se aez pe bancheta tare din buctrie dup ce toate ncercrile lui de ajutor fur refuzate. Pregtindu-se s bea vreo nenorocit de cafea diluat, rmase cu gura cscat pentru a doua oar atunci cnd vzu ultramodernul aparat de cafea din oel inoxidabil ce trona pe suprafaa de lucru din buctrie. Ce doreti? Cappuccino? Caf au lait? Poate un doppio espresso ari de parc ai avea nevoie de unul. Patrik nu reui dect s dea din cap. Doamna Petrn prea s savureze uimirea lui. La ce te ateptai? Vreun filtru din '43 i boabe rnite de mn? Nu, doar pentru c-s o bab nu nseamn c nu m pot bucura de ce are viaa mai bun de oferit. L-am primit cadou de Crciun de la fiul meu n urm cu civa ani i trebuie s spun c e mereu n funciune. Uneori btrnele din cartier fac coad ateptnd s bea un strop. Mngie cu tandree mainria, care bolborosi i fsi n timp ce btu laptele ntr-o spum aerat. n timp ce cafeaua era pregtit, foitajele cele mai sofisticate apreau, unul dup altul, pe masa din faa lui Patrik. Niciun biscuit finlandez ori vreo gogoa Karlsbader; n schimb, chifle cu scorioar, brioe nsiropate, biscuii cu ciocolat lipicioas i bezele pufoase soseau pe mas n vreme ce ochii lui Patrik deveneau din ce n ce mai mari. Tabloul i lsa gura ap. Doamna Petrn chicoti cnd i vzu expresia de pe chip i se aez n faa lui pe unul dintre scaunele Windsor. Servi pentru amndoi cte o ceac de cafea fierbinte, aromat, proaspt preparat. neleg c despre fata din casa de peste drum vrei s mi 133 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor vorbeti. Ei bine, am vorbit deja cu superiorul tu i i-am spus puinul pe care l tiu. Cu un efort, Patrik se desprinse de felia de chec n care tocmai i nfipsese dinii. Trebui s i curee incisivii cu limba nainte de a putea deschide gura. Exact, doamn Petrn, putei fi att de amabil nct s mi povestii ceea ce ai vzut? Apropo, v deranjeaz dac pornesc reportofonul? Aps pe butonul de nregistrare i se asigur c termin de mestecat n timp ce atepta rspunsul. Nu, deloc. Ei bine, era vineri, douzeci i doi ianuarie, la ora ase i jumtate. i te rog, nu mai fi att de formal. M face s m simt de o sut de ani. Cum putei fi att de sigur de dat i or? Au trecut vreo dou sptmni de atunci. Patrik mai lu o mbuctur. Pi, vezi tu, era ziua mea, iar fiul meu i familia lui erau aici. Am mncat tort i mi-au adus cadouri. Apoi au plecat chiar nainte de tirile de la ora ase i jumtate de pe Canalul 4, i atunci am auzit o zarv nemaipomenit afar. M-am npustit la geamul ce d n spate, spre casa feticanei i atunci l-am vzut pe el. Pe Anders? Anders, pictorul, da. Era beat cri i sttea acolo, urlnd ca un nebun i btnd la u. ntr-un final ea i-a dat drumul nuntru, apoi s-a fcut linite. M rog, s-ar putea ca el s fi continuat s urle, nu tiu. E imposibil s auzi ce se ntmpl n casele astea. Doamna Petrn observ c farfuria lui Patrik era goal, aa c mpinse spre el tava de brioe cu scorioar pentru a-l tenta. El nu avu nevoie de prea multe invitaii. Se servi repede cu una de deasupra. i suntei absolut sigur, doamn Petrn, c era Anders Nilsson? Niciun dubiu din punctul acesta de vedere? O, sunt absolut sigur, l-a recunoate oricnd pe trengarul la. Obinuia s vin la tot felul de ore, iar dac nu era aici, atunci era cu beivanii jos n pia. Niciodat nu am neles ce avea de-a face cu Alexandra Wijkner. Fata aceea avea clas, trebuie s mrturisesc. Att 134 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor frumoas, ct i bine educat. Cnd era mic, venea deseori la suc i prjituri. Sttea chiar aici pe bncu, de multe ori alturi de fetia lui Tore, cum o chema...? Erica, spuse Patrik cu gura plin de brioa cu scorioar i simi o furnictur n stomac doar rostindu-i numele. Erica, aa este. i ea era o fat drgu, ns Alexandra avea ceva special. O strlucire anume. Dar apoi s-a ntmplat ceva... A ncetat s mai vin pe aici i abia dac mai saluta. Apoi, dup cteva luni, s-au mutat la Gteborg i nu am mai vzut-o pn cnd a nceput s vin aici la sfrit de sptmn n urm cu vreo doi ani. Familia Carlgren nu s-a mai ntors aici? Nu, niciodat. ns au pstrat casa n ordine. Veneau zugravi i tmplari, iar Vera Nilsson venea de dou ori pe lun pentru a face curenie. i nu avei idee, doamn Petrn, ce s-a ntmplat nainte ca familia Carlgren s se mute la Gteborg, vreau s spun, ce ar fi putut s-i schimbe comportamentul Alexandrei? Vreo ceart n familie sau ceva de genul sta? Au fost zvonuri, bineneles, aici mereu sunt, ns nimic care s-mi par credibil. Dei muli oameni de-aici din Fjllbacka susin c tiu cam tot ce se petrece cu restul lumii, un lucru trebuie s-i fie clar: nimeni nu tie vreodat cu adevrat ce se ntmpl ntre cei patru perei ai casei altcuiva. De aceea nu fac speculaii despre asta. Nu servete la nimic. Uite, mai ia o prjitur, nc nu mi-ai gustat bezelele. Patrik verific i descoperi c da, mai era un colior pe care l -ar putea umple cu o bezea. Ai mai vzut ceva dup aceea? Ai observat cnd a plecat Anders Nilsson, de exemplu? Nu, nu l-am mai vzut n acea sear. ns l-am vzut intrnd n cas n repetate rnduri n sptmna ce a urmat. A fost straniu, trebuie s recunosc. Din cte am auzit n ora, ea era deja moart atunci. Aa c ce oare, Doamne iart-m, ar fi putut face acolo? Exact la asta se gndea i Patrik. Doamna Petrn se uit ntrebtor la el. Deci i-au plcut? 135 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Probabil cele mai bune prjituri pe care le-am gustat vreodat, doamn Petrn. Cum se face c putei nc s scoatei la nevoie o tav cu prjituri aa, dintr-odat? Vreau s spun, am sunat cu cincisprezece minute nainte s vin aici. Trebuie s fi fost rapid precum Superman pentru a coace toate aceste bunti. Ea savur complimentul i cltin cu mndrie din cap. Timp de treizeci de ani, soul meu i cu mine am condus brutria de aici din Fjllbacka, deci se presupune c am nvat cte ceva de-a lungul anilor. Vechile obiceiuri sunt greu de schimbat, aa c m trezesc nc la cinci dimineaa i coc zilnic n cuptor. Ceea ce nu se duce la copiii i btrnele care vin n vizit dau psrilor. n plus, mereu e distractiv s ncerc noi reete. Exist attea produse moderne de patiserie care sunt cu mult mai bune dect biscuiii aceia finlandezi uscai pe care i fceam cu miile pe vremuri. Gsesc reete n revistele cu mncruri, apoi le modific dup cum vreau. Fcu semn ctre un maldr imens de reviste cu reete aflate pe podea lng bncu erau de toate, de la Amelia Mat la Allt om mat, cu numere din mai muli ani. Judecnd dup preul per numr, Patrik bnui c doamna Petrn trebuie s fi strns bani frumoi de-a lungul anilor la brutrie. Avu o idee strlucit. tii dac a existat vreo legtur ntre familiile Carlgren i Lorentz, n afar de faptul c, dup cum se tie, Karl-Erik a lucrat pentru ei? Se frecventau, de exemplu? Doamne ferete, familia Lorentz s frecventeze familia Carlgren? Nu, prietene, asta s-ar fi ntmplat doar la Patele cailor! Nu se nvrteau n aceleai cercuri. Faptul c Nelly Lorentz potrivit celor auzite de mine a aprut la pomenirea de la casa familiei Carlgren e o adevrat senzaie, nici mai mult, nici mai puin! Dar cum rmne cu fiul? Cel care a disprut, vreau s spun. A avut vreodat de-a face cu familia Carlgren, din cte tii dumneavoastr? Nu, sper c nu. Obraznic biat mai era. Mereu ncerca s terpeleasc foitaje pe la spatele nostru n brutrie, ns soul meu l-a nvat minte cnd l-a prins cu ma-n sac. Biatul la a primit chelfneala vieii lui. Apoi, firete, Nelly a venit aici valvrtej s ne mustre. A ameninat c l va reclama pe soul meu la poliie. Ei bine, 136 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor el i-a nchis gura cnd i-a spus c avea martori. Deci nicio legtur cu familia Carlgren, din cte tii dumneavoastr? Ea cltin din cap. Bine, era doar un gnd de-al meu, spuse Patrik. Pe lng uciderea lui Alex, dispariia lui Nils este probabil cel mai dramatic lucru ntmplat vreodat aici i nu se tie niciodat. Uneori apar cele mai interesante coincidene. Nu cred s mai am alte ntrebri, aa c vreau s v mulumesc pentru cafea. Prjiturile au fost extraordinar de bune, trebuie s recunosc. Voi fi nevoit s mnnc salat cteva zile. Se lovi uor peste stomac. Ei, nu ar trebui s mnnci ierburi. Eti nc un biat n cretere. Patrik decise s accepte complimentul, n loc s sublinieze c la vrsta de treizeci i cinci de ani, doar talia i mai era n cretere. Se ridic de pe bncua din buctrie, ns fu nevoit s se aeze din nou. Avea senzaia c stomacul i cntrea o ton, iar un val de grea i se ridic pn n gt. Gndindu-se mai bine, poate nu fusese o idee att de bun s se ndoape cu toate acele produse de patiserie. ncerc s se uite chior n timp ce trecu prin camera de zi, i toi cei o mie patru sute patruzeci i doi de pitici strlucitori i fcur cu ochiul. Ieirea pe u dur la fel de mult ca i intrarea. Trebui s se abin s nu mearg mai repede dect doamna Petrn. Era o btrn vioaie, fr doar i poate. i, de asemenea, un martor de ncredere, iar cu mrturia sa, nu era dect o chestiune de timp pn s reueasc s adauge cteva noi piese puzzle-ului i s construiasc un cap de acuzare solid mpotriva lui Anders Nilsson. Pentru moment, era vorba de dovezi circumstaniale, ns prea c respectivul caz de omucidere era ca i rezolvat. Cu toate acestea, avea un sentiment de nelinite n stomac, n msura n care mai putea simi i altceva n afar de foitaje. Era sentimentul c soluiile simple nu erau ntotdeauna i cele corecte. Era minunat s poat respira aer proaspt, care ntr-un fel i calma starea de grea. Tocmai i mulumea din nou doamnei Petrn 137 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor i se ntorcea s plece cnd aceasta i nghesui ceva n mn nainte de a trage ua dup el. Se uit s vad ce era. O pung de cumprturi de la ICA, doldora cu foitaje, i un pitic. Se apuc de stomac i suspin. Ei bine, Anders, situaia nu e prea roz. O, da? O, da doar att ai de spus? Eti n rahat pn la gt, n caz c nu i-ai dat seama de asta! Pricepi? N-am fcut nimic. Pe dracu'! Nu-mi nira mie gogoi. tiu c ai omort-o, aa c ai face bine s mrturiseti i s ne scuteti de necazuri. Dac m scuteti pe mine de necazuri, te vei scuti i pe tine de necazuri. Pricepi ce spun eu aici? Mellberg i Anders stteau n singura camer de interogatoriu din secia de poliie din Tanumshede i, spre deosebire de filmele americane cu poliiti, nu exista un perete de sticl prin care colegii lui s poat urmri interogatoriul. Ceea ce i convenea de minune lui Mellberg. S se afle singur cu persoana interogat era complet mpotriva regulamentului, dar ce naiba, atta vreme ct avea s-i fac datoria, nimnui nu i va psa de vreo regul stupid. Iar Andres nu ceruse ca un avocat sau oricine altcineva s fie prezent, aa c de ce ar insista Mellberg? ncperea era mic i cu mobil puin, avnd pereii goi. Singurele piese de mobilier erau o mas i dou scaune, acum ocupate de Anders Nilsson i Bertil Mellberg. Anders se lsase nonalant pe spate n scaun, avnd minile mpreunate n poal i picioarele sale lungi ntinse sub mas. Mellberg sttea aplecat n fa peste jumtate de mas, cu chipul att de aproape de Anders ct putea suporta, avnd n vedere c respiraia suspectului nu mirosea chiar a ment. ns era destul de aproape pentru ca mici stropi de saliv s l mproate n fa pe Anders atunci cnd Mellberg i scuipa cuvintele. Anders nu se obosi s i tearg faa. Alese s pretind c ofierul de poliie nu era dect o musc enervant, att de insignifiant nct nu merita nici mcar s fie plesnit. Amndoi tim c tu ai omort-o pe Alexandra Wijkner. Ai 138 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor pclit-o s ia somniferele, ai pus-o n cad i i-ai tiat venele, apoi ai privit calm cum a sngerat pn a murit. Aa c de ce nu uurm noi situaia pentru amndoi? Tu mrturiseti, iar eu voi nota totul. Mellberg se simi mulumit de ceea ce el considera un nceput n for al interogatoriului. Se aez pe scaun i i mpreun minile peste pntecul su mare. Atept. Niciun rspuns de la Anders. Capul continua s i se aplece nainte, prul ascunzndu-i orice expresie a feei. Un spasm n colul gurii lui Mellberg dezvlui c indiferena nu era ceea ce considera el cel mai bun rspuns la introducerea sa. Dup ce atept nc puin n tcere, lovi cu pumnul n mas pentru a ncerca s-l smulg pe Anders din amoreala sa. Nicio reacie. Ce dracu', beivanul naibii! Crezi c poi scpa dac stai aici i nu zici nimic? Atunci ai czut pe minile poliistului care nu trebuie, te asigur de asta. mi vei spune adevrul chiar dac vom fi nevoii s stm aici toat ziua! Petele de sudoare de sub braele lui Mellberg se mreau cu fiecare silab rostit. Ai fost gelos, nu-i aa? Am gsit cteva tablouri pe care i le-ai fcut i e destul de evident c v-o trgeai. i pentru a nltura orice dubiu, am gsit de asemenea i scrisorile tale ctre ea. Scrisorile tale patetice de dragoste, bolnvicios de dulci. Isuse, ce mai rahaturi! Ce -o fi vzut la tine, oricum? Vreau s spun, uit-te la tine. Eti jegos i dezgusttor i n-ai nimic dintr-un Don Juan. Singura explicaie ar fi c era vreo pervers. C o excitau murdria i beivii jegoi i btrni. Mai frecventa i ali beivani din Fjllbacka sau tu erai singurul cruia i oferea serviciile? Rapid ca o nevstuic, Anders fu n picioare. Se arunc peste mas i l apuc de gt pe Mellberg cu amndou minile. Nenorocitule, te omor, poliai mpuit ce eti! Mellberg ncerc n zadar s-i desprind minile lui Anders. Faa i deveni din ce n ce mai roie, iar cuibul din pr i se desfcu i i atrn peste urechea dreapt. De uimire, Anders slbi strnsoarea, iar comisarul putu respira adnc. Anders se prbui napoi n scaun i se ncrunt la Mellberg. Acesta fu nevoit s tueasc pentru a-i recpta vocea. S nu mai faci asta niciodat! Ai auzit? Niciodat! Acum stai 139 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor locului, la naiba, sau te azvrl ntr-o celul i arunc cheia, m-auzi? Mellberg se aez pe scaun, privind int la Anders. Ochii lui Mellberg aveau o expresie nfricoat, care nu fusese acolo nainte. Descoperi c frizura sa meticulos aranjat suferise o adevrat lovitur i, cu o micare de rutin, i ntoarse prul n sus, peste peticul lucios din mijlocul scalpului, ncercnd n acelai timp s pretind c nimic nu se ntmplase. Acum, napoi la treburile noastre. Aadar, ai avut o rela ie sexual cu victima, Alexandra Wijkner? Anders murmur ceva n barb. Scuz-m, ce ai spus? Mellberg se aplec nainte peste mas, cu minile mpreunate n fa. Am spus c ne iubeam! Cuvintele rsunar ntre pereii goi. Mellberg i arunc lui Anders un zmbet plin de dispre. Bine, deci v iubeai. Frumoasa i bestia se iubeau. Ce nduiotor. Deci ct timp v-ai iubit, n cazul sta? Anders bolborosi din nou ceva ininteligibil, iar Mellberg fu nevoit s i cear s repete. De cnd eram copii. O, neleg. ns presupun c nu v-o trgeai ca iepurii de cnd aveai cinci ani, aa c permite-mi s reformulez ntrebarea: de ct timp aveai o relaie sexual? De ct timp i-o trgea pe est? Ct timp ai dansat la orizontal? S continui ori ai neles ntrebarea? Anders l privi cu ur pe Mellberg, ns fcu un efort imens de a rmne calm. Nu tiu, cnd i cnd de-a lungul anilor. Nu prea tiu, nu am bifat datele n calendar. i ndeprt nite scame imaginare de pe pantaloni. Nu sttea prea mult pe aici, aa c nu se ntmpla foarte des. De cele mai multe ori, doar o pictam. Era att de frumoas. Ce s-a ntmplat n noaptea morii ei? A fost o ceart ntre ndrgostii? N-a vrut s presteze? Sau faptul c era cu burta la gur te-a nfuriat aa de tare? Clar, asta trebuie s fi fost. Era cu burta la gur i nu tiai dac era copilul tu sau al soului ei. Probabil te -a 140 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ameninat c i va face i ie viaa un calvar, nu-i aa? Mellberg se simi extrem de mulumit de el nsui. Avea convingerea c Anders era ucigaul i c, dac apsa destul de tare butoanele potrivite, va cpta negreit o mrturisire de la el. Fr ndoial. Apoi poliia din Gteborg avea s l implore s se ntoarc. Probabil aveau s l ispiteasc oferindu-i o promovare i un salariu mai mare dac i va ine n ah o vreme. i frec satisfcut pntecul i abia atunci observ c Anders se holba la el cu ochii mari. Faa i era alb, golit de snge. Minile i tremurau. Cnd Anders i ridic privirea i se uit direct la Mellberg pentru prima dat, comisarul vzu c i buza inferioar i tremura, iar ochii i erau plini de lacrimi. Mini! Nu putea s fi fost nsrcinat! Nasul i curgea, iar Anders i-l terse cu mneca. Se uit la Mellberg aproape implornd. nelegi ce vreau s zic? Prezervativele nu sunt sut la sut sigure, vezi tu. Era n luna a treia, aa c nu m lua pe mine cu drame. Era cu burta la gur, iar tu tii prea bine cum s-a ntmplat asta. C ai fost tu ori soul ei din nalta societate cel care i-a fcut datoria, ei bine, nu vom ti niciodat, nu-i aa? E blestemul brbailor, trebuie s recunosc. Eu nsumi am fost aproape de a fi nhat de cteva ori, ns nicio boarf nenorocit nu m-a fcut s semnez vreun act. Mellberg rse satisfcut. Nu c ar fi treaba ta, ns nu mai fcuserm sex de mai mult de patru luni. Acum nu mai vreau s vorbesc. Du-m napoi n celula mea, pentru c nu mai intenionez s spun nicio vorb. Anders i trase nasul, n timp ce lacrimile tot ameninau s se reverse. Se ls pe spate n scaun, cu braele ncruciate, i privi cu dispre de sub claia sa de pr nspre Mellberg, care scoase un oftat adnc, dar aprobator. n regul, vom continua peste vreo dou ore. i ca s-i fie clar nu cred o iot din ce spui! Du-te i gndete-te la asta n timp ce stai n celula ta. Data viitoare cnd vorbim, vreau o mrturisire complet de la tine. Rmase stnd pe scaun pentru o vreme dup ce Anders fu condus spre celula sa. Beivanul mpuit nu mrturisise. Lui Mellberg i se prea de-a dreptul incredibil, ns avea un as nc neatins n 141 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor mnec. Ultima dat cnd cineva o auzise pe Alexandra Wijkner fusese la apte i un sfert, n ziua de vineri, douzeci i doi ianuarie, cu exact o sptmn nainte de a fi gsit moart. Cu acea o cazie vorbise la telefon cu mama ei timp de cinci minute i cincizeci de secunde, conform datelor furnizate de Telia, compania de telefonie. Asta se potrivea i cu perioada de timp indicat de medicul legist. Graie mrturiei vecinei, Dagmar Petrn, tia c Anders Nilsson vizitase victima nu doar n acea sear, imediat dup ora ase i jumtate, ci fusese vzut intrnd n cas cu diferite ocazii de-a lungul sptmnii urmtoare. Iar Alexandra Wijkner zcea deja moart n cad. O mrturisire i-ar fi uurat considerabil munca lui Mellberg, ns chiar i dac Anders s-ar fi dovedit ncpnat, Mellberg se simi sigur de faptul c va putea obine o condamnare. Nu numai c avea declaraia doamnei Petrn, ci de asemenea avea pe biroul su un raport despre percheziia fcut n casa lui Alex Wijkner. Cele mai interesante erau datele obinute n urma minuioasei examinri a bii n care fusese gsit. Nu numai c fusese gsit n sngele coagulat de pe podea o urm pe msura perechii de pantofi confiscate din apartamentul lui Anders, ci fuseser gsite i amprentele acestuia pe corpul victimei. Nu la fel de clare cum ar fi fost pe o suprafa dur, regulat, ns totui clare i identificabile. Nu dorise s i foloseasc toate armele n acea zi, ns la urmtorul interogatoriu avea s scoat artileria grea. i al naibii s fie dac atunci nu avea s-l nfunde pe nenorocit. Mulumit de sine, Mellberg i scuip n palm i i netezi prul cu saliv. Telefonul o ntrerupse exact cnd tasta o relatare a conversaiei sale cu Henrik Wijkner. Enervat, Erica i ridic minile de pe taste i se ntinse dup telefon. Da! Pru mult mai iritat dect intenionase s fie. Alo, Patrik aici. Te deranjez? Erica sttu dreapt n scaun i regret c nu rspunsese la telefon pe un ton mai plcut. 142 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Nu, absolut deloc. Stteam aici i scriam, i eram att de prins de ceea ce fceam nct am srit n sus cnd a sunat telefonul, aa c poate am prut un pic... ns nu m deranjezi deloc, vreau s spun, este n regul... i trase o palm peste frunte cnd se auzi btnd cmpii la telefon precum o fat de paisprezece ani. Era momentul s-i vin n fire i s-i controleze hormonii, i zise. Era ridicol. Ei bine, sunt n Fjllbacka i m-am gndit s vd dac eti acas i dac a putea s trec puin pe la tine. El prea sigur pe sine i calm, iar Erica se simi i mai ntng pentru c se blbise ca o adolescent. Se uit n jos la inuta ei, care consta n ziua aceea dintr-un trening uor murdar. n acelai timp i pipi prul. Mda, exact de ce se temuse. Prul i era prins ntr-un coc n vrful capului, cu uvie desfcute care atrnau n toate direciile. Situaia aproape c putea fi numit dezastruoas. Alo, Erica mai eti acolo? Patrik prea nedumerit. Da, da, sunt. Mi s-a prut c s-a ntrerupt. Erica i trase o palm peste frunte pentru a doua oar n aproximativ zece secunde. Dumnezeule mare, ai zice c-i nceptoare cnd vine vorba de lucruri de-astea. A-a-alo, Erica m auzi? Alo? Te aud, te aud. Vino pe-aici. Dar acord-mi doar cincisprezece minute, fiindc sunt ocupat... ... scriu o seciune foarte important a crii mele, pe care vreau s o termin nti. Sigur, nicio problem. Eti sigur c nu te deranjez? Vreau s spun, oricum ne vedem mine-sear, aa c... Nu, absolut deloc. Sunt sigur. Doar acord-mi cincisprezece minute. n regul. Ne vedem atunci. Erica puse ncet receptorul jos i inspir adnc, plin de nelinite. Inima i btea att de tare nct o putea auzi. Patrik era n drum spre casa ei. Patrik era n... Tresri de parc cineva ar fi aruncat peste ea o gleat cu ap rece i sri din scaun. El avea s fie acolo n cincisprezece minute, iar ea arta ca i cum nu s-ar fi splat sau pieptnat de o sptmn. Urc din dou-n dou trepte la etaj, 143 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor trgndu-i bluza de trening peste cap. Ajuns n dormitor, se strecur afar din pantalonii de trening, alunec i aproape czu n nas. n baie se spl la subsuoar i i mulumi lui Dumnezeu c se rsese n acea diminea la du. Se stropi uor cu parfum pe ncheieturi, ntre sni i pe gt, unde i simi cu degetele pulsul accelerat. Deschise brusc dulapul i arunc pe pat majoritatea coninutului, pn s se decid asupra unui top simplu Filippak i a unei fuste strmte, negre, asortate, ce i ajungea pn la glezne. Se uit la ceas. Mai rmseser zece minute. Din nou n baie. Pudr, rimel, luciu de buze i un fard de pleoape de culoare deschis. Nu era nevoie de fard de obraz, faa i era deja destul de roie. Efectul pe care dorea s l obin era unul proaspt, natural, pentru realizarea cruia prea s fie nevoie de tot mai mult machiaj cu fiecare an ce trecea. Se auzi soneria. Uitndu-se o ultim dat n oglind, realiz panicat c prul i era nc prins ntr-un coc dezordonat, inut la locul lui cu un elastic galben iptor. Smulse elasticul, iar cu o perie i puin spum de pr reui s i fac o coafur prezentabil. Un nou rit al soneriei, de data aceasta mai insistent, iar ea se grbi la parter, dar se opri la mijlocul drumului pentru o secund spre a-i trage sufletul i a-i veni n fire. Cu cea mai calm expresie pe care io putu lua, Erica deschise ua, zmbind larg. Degetul lui tremur puin atunci cnd sun la u. Fusese pe punctul de a se ntoarce de cteva ori i de a-i telefona invocnd cine tie ce scuz, ns maina aproape c se condusese singur spre Slvik. Bineneles c inea minte unde locuia i luase automat curba ngust spre dreapta pe dealul dinainte de casa ei. Dei dup-amiaza nu se sfrise, afar era deja ntuneric, ns luminile de pe strad erau destul de puternice ca s poat zri marea. Dintr-odat nelese ce simea Erica pentru casa prinilor ei. nelese de asemenea durerea pe care trebuia c o simte la gndul pierderii acelei case. i realiz ct de imposibile erau sentimentele sale pentru ea. Ea i Anna aveau s vnd casa, iar atunci nimic nu avea s o mai in pe Erica n Fjllbacka. S-ar muta n Stockholm, iar un poliist de provincie din Tanumshede nu ar face cine tie ce impresie n comparaie cu nite 144 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor gigolo din Stureplan. Se ndrept abtut spre u, apoi sun. Nimeni nu veni s rspund, aa c sun din nou. Ideea ncepuse s nu par att de bun precum i-o imaginase el la nceput, cnd ieise de la doamna Petrn. Pur i simplu nu putuse rezista impulsului de a o suna pe Erica, avnd n vedere c era att de aproape. ns ncepuse s regrete totul din momentul n care ea rspunsese la telefon. Pruse att de ocupat, nervoas chiar. Ei bine, acum era prea trziu ca s mai schimbe ceva. Pentru a doua oar, soneria rsun cu ecou prin cas. Auzi cum cineva cobora scrile. Paii se oprir pentru un moment, apoi ua se deschise i iat-o pe ea, cu un zmbet larg. l ls fr respiraie. Nu putea nelege cum de mereu reuea s arate ntratt de proaspt. Faa i era lipsit de orice urm de machiaj, cu acea frumusee natural pe care el o gsea cea mai atrgtoare la o femeie. Karin nici nu ndrznise s-i arate faa nemachiat, ns n ochii lui, Erica arta att de uimitor nct nu i putea imagina ceva care s o fac s fie i mai frumoas. Casa arta la fel ca pe vremuri, aa cum i-o amintea din vizitele lui, copil fiind. Aici, mobilierul i casa mbtrniser mpreun cu demnitate. Predominau lemnul i vopseaua alb, cu esturi n culori deschise, albastru i alb, ce se armonizau cu patina veche a mobilei. Ea aprinsese lumnri pentru a ndeprta ntunericul iernii. ntregul loc emana calm i linite. O urm pe Erica n buctrie. Vrei nite cafea? Da, te rog. A, i am adus astea. Patrik i ddu punga cu foitaje. Dei ar trebui s duc cteva napoi la secie. Sunt sigur c sunt destule pentru toat lumea, ba chiar mai mult. Erica arunc o privire n punga de plastic. Zmbi. Bag de seam c ai fost n vizit la doamna Petrn. Da. i sunt att de plin c abia pot respira. O btrnic ncnttoare, nu-i aa? Incredibil. Dac a avea nouzeci de ani, a lua-o de nevast. i zmbir unul altuia. Aadar, ce mai faci? 145 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Bine, mulumesc. Un moment de tcere i fcu pe amndoi s se simt jenai. Erica turn cafea n dou ceti, apoi puse restul ntr-un termos de mas. Haide s stm pe verand. Luar primele nghiituri, iar tcerea nu le mai pru stnjenitoare, ci chiar plcut. Erica sttea pe divanul de rchit n faa lui. Patrik i drese vocea. Cum merge cu cartea? Bine, mulumesc. Dar tu? Cum merge ancheta? Patrik se gndi pentru o secund i decise s i spun un pic mai mult dect ar fi trebuit. Erica era deja implicat oricum, iar el nu vedea ca asta s duneze cuiva. Se pare c am rezolvat cazul. Chiar avem un suspect n arest. Este interogat chiar acum, iar dovezile sunt pe ct se poate de solide. Erica se aplec n fa cu o min iscoditoare. Cine e? Patrik ezit pentru o secund. Anders Nilsson. Deci pn la urm a fost Anders. Ciudat, dar mi se pare c ceva nu se potrivete. Patrik nclina s fie de acord cu ea. Pur i simplu erau prea multe ie ce nu puteau fi descurcate prin arestarea lui Anders. ns dovezile materiale de la locul crimei i declaraiile martorilor conform crora el fusese n cas nu doar cu puin nainte de momentul uciderii lui Alex, ci i n repetate alte ocazii dup ce ea fusese omort nu lsau loc de ndoial. i totui... Ei bine, atunci presupun c s-a terminat. Ciudat, credeam c m voi simi mai uurat. Cum rmne cu articolul pe care l -am gsit? M refer la cel despre dispariia lui Nils. Ce legtur are cu toate astea, dac Anders este criminalul? Patrik ridic din umeri i i nl minile, cu palmele n sus. Chiar nu tiu, Erica. Nu tiu. Poate c nu a avut nimic de-a face cu crima. Pur coinciden. n orice caz, nu mai are rost s rscolim totul. Alex i-a luat secretele cu ea n mormnt. i copilul pe care l atepta? Era al lui Anders? 146 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Cine tie? Al lui Anders, al lui Henrik... Nu tiu mai multe dect tine. Chiar m ntreb ce i-o fi adus mpreun pe ei doi. Apropo de cupluri ciudate. E adevrat c oamenii au legturi extraconjugale, ns Alexandra Wijkner i Anders Nilsson? Vreau s spun, mi vine greu s cred c el ar putea atrage vreo femeie n patul lui, iar Alexandra Wijkner era... ei bine, al naibii de drgu, nici nu tiu cum altfel s o descriu. Pentru un moment, lui Patrik i se pru c vede un rid formndu-se ntre sprncenele Erici, ns n secunda urmtoare acesta dispru, iar ea rmase la fel de politicoas i agreabil ca ntotdeauna. Erica tocmai deschise gura pentru a spune ceva, cnd melodia unei reclame la ngheat se auzi dinspre hol. Amndoi tresrir. E mobilul meu, spuse Patrik. Scuz-m o clip. Se npusti spre hol pentru a rspunde, iar dup ce rscoli prin buzunarul jachetei, scoase mobilul. Patrik Hedstrm. Hmm... n regul... neleg... Ei bine, nseamn c am luat-o din nou de la capt. Mda, tiu. A, deci a spus asta? Ei bine, nu aveai cum s tii. n regul, comisare, ne vedem mai trziu. i nchise telefonul cu un clic hotrt i se ntoarse la Erica. Pune o jachet pe tine i hai s facem o plimbare. Unde? Erica i arunc o privire ntrebtoare, cu ceaca de cafea la buze. Exist informaii noi despre implicarea lui Anders. Se pare c va trebui s l tergem de pe lista suspecilor. Serios? Dar unde mergem? Amndoi am simit c ceva nu era n regul n toat treaba asta. Tu ai gsit articolul despre dispariia lui Nils acas la Alex i poate c mai sunt i alte lucruri de depistat acolo. Dar poliia nu a cercetat deja casa? Bineneles, dar nu sunt sigur dac am cutat ceea ce trebuia. Vreau doar s verific o idee de-a mea. Haide. Patrik era deja la jumtatea drumului spre ieire. Erica fu nevoit s i trag repede pe ea o jachet i s fug dup el. 147 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Casa prea mic i drpnat. Nu putea nelege c unii oameni triau aa. C puteau duce o existen att de mohort i de cenuie, att de srccioas. ns aa era viaa. Unii erau bogai, alii erau sraci. Nelly mulumi stelei sale norocoase c aparinea primei categorii, i nu celei din urm. Nu era n firea ei s fie srac. O femeie ca ea era fcut pentru blnuri i diamante. Femeia care deschise ua probabil c nu vzuse n viaa ei un diamant veritabil. Totul la ea era cenuiu i maro. Nelly privi dezgustat cardiganul ponosit al Verei i minile crpate ce l ineau nchis peste pieptul ei. Vera nu spuse nimic, doar sttu n u. Dup ce se uit agitat n jurul ei, Nelly vorbi n sfrit. Ei bine, ai de gnd s m pofteti nuntru, sau vrei s stm aici toat ziua? Sunt sigur c nici tu, nici eu nu dorim s m vad cineva vizitndu-te, am dreptate? Vera tot nu spuse nimic, ci doar se ddu ndrt ctre hol pentru ca Nelly s poat intra. Avem de vorbit, noi dou, nu-i aa? Nelly i scoase elegant mnuile pe care le purta mereu afar, i se uit prin cas cu sil. Holul, camera de zi, buctria, i un mic dormitor. Vera merse n urma ei cu privirea aintit n jos. Camerele erau ntunecate i jalnice. Tapetul nu mai era de mult ca n vremurile lui bune. Nimeni nu se preocupase s ndeprteze linoleumul, pentru a scoate la vedere podelele de lemn, aa cum ar fi fcut majoritatea oamenilor cu case vechi. ns totul era lun. Fr murdrie pe la coluri, doar o tristee deprimant care se impregnase din podea i pn-n tavan. Nelly se aez cu precauie pe marginea vechiului fotoliu din camera de zi. Ca i cum ea ar fi fost cea care locuia acolo, i fcu semn Verei s ia loc pe divan. Vera se supuse, aezndu-se i ea pe margine. Nu scoase niciun sunet, ns minile i tremurau fr astmpr n poal. E important s inem totul secret n continuare. nelegi asta, nu-i aa? Vocea lui Nelly era insistent. Vera aprob din cap, inndu -i privirea n jos. Ei bine, nu pot spune c mi pare ru pentru ce i s-a 148 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ntmplat lui Alex. A primit ceea ce merita i cred c vei fi de acord cu mine n legtur cu asta. Uuratica aia avea s o sfreasc prost mai devreme sau mai trziu, dintotdeauna am tiut asta. Reacia Verei fu s-i arunce o privire lui Nelly, ns tot nu scoase niciun cuvnt. Nelly simi un adevrat dispre pentru aceast femeie jalnic, simpl, care nu prea s aib niciun gram de voin rmas n trupul su. Clasa muncitoare tipic, cu privirea ei abtut. Nu c ar fi considerat c trebuie s fie altfel, ns tot nu putea s simt altceva dect dispre fa de aceti oameni fr clas, fr stil. Lucrul care o enerva cel mai mult era c depindea de Vera Nilsson. ns indiferent ct ar fi costat, trebuia s se asigure de tcerea Verei. Funcionase nainte i avea s funcioneze din nou. Este regretabil c lucrurile au luat ntorstura pe care au luat-o, ns acum e cu att mai important s nu facem nimic pripit. Totul trebuie s continue ca i nainte. Nu putem schimba trecutul i nu avem de ce s splm acum rufele murdare n public. Nelly i deschise geanta, scoase un plic alb i l puse pe msua de cafea. Uite o mic atenie care s i sporeasc puin bugetul. Haide, ia-o. Nelly mpinse plicul ctre ea. Vera nu l ridic, doar se uit fix la el. mi pare ru c lucrurile s-au sfrit aa cu Anders. Poate e chiar cel mai bun lucru care i s-ar fi putut ntmpla. Vreau s spun, nu-i prea mult alcool de but prin nchisoare. Nelly nelese imediat c mersese prea departe. Vera se ridic ncet de pe divan i cu un deget tremurnd, art nspre ua de la intrare. Iei afar! Hai, hai, Vera drag, nu trebuie s... Afar din casa mea! Anders nu va merge la nchisoare, iar tu i poi lua banii ti murdari i te poi duce dracului, ceaua naibii! tiu exact de unde vin oamenii ca tine i nu conteaz ct parfum ncerci s torni peste el. Mirosul de rahat tot acolo e! Nelly se fcu mic vznd ura intens din ochii Verei. Pumnii i erau ncletai i sttea dreapt, uitndu-se direct n ochii lui Nelly. 149 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ntregul corp prea s-i tremure din cauza anilor de furie reprimat. Nici urm din slugrnicia afiat pn atunci, iar Nelly ncepu s simt c situaia i scap de sub control. Apropo de exagerri! Nu fcuse altceva dect s spun adevrul. Puin adevr nu fcea ru nimnui. Se grbi ctre u. Iei afar i s nu-i mai vd vreodat faa pe-aici! Vera aproape c o fugri afar din cas i, chiar nainte de a trnti ua, arunc plicul afar. Nelly fu nevoit s se aplece greoi pentru a-l ridica. Cincizeci de mii nu era ceva de lsat pe jos, indiferent ct de umilitor fu s-i vad pe vecini trgndu-i perdelele ntr-o parte. Acetia o urmrir cum practic se tr n pietri. Ce femeie nerecunosctoare! Ei bine, Vera avea probabil s dea dovad de mai mult umilin atunci cnd o s rmn fr bani i nimeni no s-o mai angajeze ca femeie de serviciu. Slujba ei la reedina Lorentz cu siguran luase sfrit i probabil c nu ar fi prea greu s le pun capt i celorlalte slujbe. Nelly avea s se asigure c, pn va termina cu ea, Vera va veni n genunchi la biroul de ajutor social. Nimeni nu o insulta pe Nelly Lorentz fr consecine. Avea senzaia c merge prin ap. Membrele i erau grele i rigide dup noaptea petrecut n patul de campanie din nchisoare, iar mintea i vjia din cauza nevoii de alcool. Anders se uit prin apartament. Podeaua era plin de urme de la bocancii poliitilor care umblaser ncolo i ncoace. ns lui abia de i psa. Puin mizerie pe la coluri nu l deranjase niciodat. Lu din frigider un bax de ase beri i se trnti pe salteaua din camera de zi. Lsndu-se pe cotul stng, deschise berea cu mna dreapt i lu cu lcomie nghiituri lungi pn cnd cutia fu goal, pn la ultima pictur. Apoi o azvrli cu bolt prin camera de zi. Cutia ateriz cu un zngnit pe podea n colul ndeprtat. Cu nevoia sa cea mai acut potolit pentru moment, se ntinse pe saltea cu minile strnse la ceaf. i fix privirea asupra tavanului cufundndu-se n amintiri de odinioar. Doar n trecut reuise uneori s gseasc puin alinare pentru sufletul su. ntre aceste scurte momente n care se lsa n voia amintirilor despre zile mai bune, durerea i strpungea inima cu o nencetat intensitate. l uimea 150 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor faptul c ntmplri de altdat puteau fi simite n acelai timp ndeprtate i apropiate. n amintirea lui, soarele era mereu strlucitor. Asfaltul atins cu picioarele goale se simea cald, iar buzele lui erau nc srate de la notatul n ocean. n mod straniu, nu i putea aminti nimic altceva cu excepia verii. Fr ierni. Fr zile cu nori. Fr ploaie. Doar lumina soarelui pe un cer de un albastru curat i o uoar adiere ce ncreea oglinda strlucitoare a mrii. Alex n rochiile ei uoare de var, ce i se lipeau de picioare. Prul ei, pe care refuza s i-l taie, aa c i atrna blond i drept pn la bru. Uneori putea s i aminteasc att de intens parfumul ei, nct l simea n nri, trezindu-i nostalgii. Cpuni, ap srat, ampon din plante. Uneori amestecate cu un miros de ndueal deloc neplcut, n vreme ce ei se ntreceau cu bicicletele ori se crau pe pantele stncoase pn cnd le cedau picioarele. Atunci stteau ntini pe spate, pe culmea Veddeberget, cu picioarele ndreptate spre mare i cu minile mpreunate pe stomac. Alex n mijloc ntre ei doi, cu prul mprtiat i cu privirea nspre cer. Cu rare, preioase ocazii, ea le lua minile ntr-ale ei i parc pentru o clip erau unul, i nu trei. Aveau grij s nu fie vzui de nimeni mpreun. Asta ar fi distrus magia. Vraja ar fi luat sfrit, iar ei nu ar mai fi putut ine realitatea la distan. Aceasta trebuia respins cu orice pre. Era urt i cenuie, neavnd nimic de-a face cu nsorita lume de basm pe care ei i-o puteau construi atunci cnd erau mpreun. Realitatea era ceva despre care nu vorbeau niciodat. n schimb, zilele lor erau pline de jocuri nensemnate i discuii nensemnate. Nimic nu putea fi luat n serios. Iar atunci se puteau preface c sunt invulnerabili, invincibili, de neatins. Luai cte unul, nu nsemnau nimic. mpreun erau cei trei muchetari. Adulii nu erau dect nite fiine marginale i inutile, simpli figurani ce se micau ncoace i ncolo n lumea lor fr a-i afecta pe ei. Gurile li se micau, ns din ele nu ieea niciun sunet. Fceau gesturi care aparent aveau neles, ns luate separat preau pompoase i absurde. Anders zmbi stins aducndu-i aminte, ns ncet-ncet, fu silit 151 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor s ias din acea stare catatonic. Nevoile naturii se fceau simite i, cuprins din nou de propria-i anxietate, se ridic pentru a rezolva problema. Toaleta era situat sub o oglind acoperit de praf i mizerie. Cnd i uur vezica, se vzu pentru o clip n oglind, i pentru prima dat n muli ani, se vzu aa cum l vedeau ceilali oameni. Prul i era unsuros i nclcit. Faa i era palid, cu o tent cenuie bolnvicioas. Anii de neglijare i pricinuiser cteva pauze n rndul de dini din fa, ceea ce l fcea s arate cu zeci de ani mai btrn dect era de fapt. Decizia fu luat fr s fie prea contient de ea. n timp ce bjbi pentru a-i nchide liul, nelese care trebuia s fie urmtorul pas. Cu o privire hotrt intr n buctrie. Dup ce cut prin sertare, gsi un cuit mare de buctrie, pe care l terse de cracul pantalonului. Apoi merse n camera de zi i ncepu s dea jos metodic tablourile de pe perei. Unul cte unul, cobor tablourile ce reprezentau rezultatul multor ani de munc. Cele pe care le pstrase erau doar acelea de care fusese cel mai mulumit. Aruncase multe altele fiindc nu fuseser considerate destul de bune, din punctul su de vedere. Acum cuitul cresta fr mil pnzele tablourilor, una dup alta. Oper ncet i cu minuiozitate, spintecnd tablourile n fii nguste pn cnd deveni imposibil de vzut ce nfiaser odat. Tiatul pnzelor fu o munc surprinztor de grea, iar cnd termin, broboane de sudoare i se aliniaser pe frunte. Camera arta ca un cmp de btlie al culorilor. Fii de pnz acopereau podeaua camerei de zi, iar ramele stteau cscate i goale, ca nite gingii fr dini. Se uit mprejur cu satisfacie. Ce te face s crezi c nu Anders a ucis-o pe Alex? ntreb Erica. O fat care locuiete n aceeai cldire cu Anders l-a vzut ntorcndu-se acas nainte de ora apte, iar Alex a vorbit cu mama ei la apte i un sfert. I-ar fi fost imposibil s ajung napoi aici ntr-un timp att de scurt. Ceea ce nseamn c Dagmar Petrn l-a vzut intrnd i ieind atunci cnd Alex era nc n via. Dar cum rmne cu amprentele i urmele gsite n baie? 152 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Acelea nu dovedesc c el a ucis-o, ci doar c a fost n cas dup moartea ei. n orice caz, nu este ndeajuns pentru a-l ine n continuare n arest. Mellberg l va aduce nendoielnic napoi; nc e convins c Anders este criminalul, ns pentru moment trebuie s-i dea drumul, altminteri un avocat l-ar putea toca mrunt. Dintotdeauna am fost de prere c ceva nu e n regul, iar asta o confirm. Anders este nc suspect, ns exist destule semne de ntrebare pentru a ne da motiv s cutm n continuare. i de aceea ne aflm n drum spre casa lui Alex? Ce anume speri s gseti acolo? ntreb Erica. Nu prea tiu. Simt doar c trebuie s mi clarific mai bine cum s-au ntmplat lucrurile. Birgit a spus c Alex n-a putut vorbi cu ea fiindc avea un musafir. Dac nu a fost Anders, atunci cine-a fost? Ei bine, asta-i ntrebarea, nu-i aa? Patrik conducea puin cam repede pentru gustul Erici. Aceasta se inea bine de mnerul de deasupra uii. Patrik aproape c ratase bifurcaia de lng clubul nautic i ntoarse n ultimul moment, ceea ce nsemn c fu la un milimetru de a intra ntr-un gard atunci cnd trecur pe lng el ca sgeata. Te temi c nu vom mai gsi casa dac nu ajungem acolo repede? Erica schi un zmbet. Aoleu, scuze. M-am entuziasmat un pic. ncetini considerabil pn la viteza legal, iar pe ultima bucat de drum spre casa lui Alex, Erica ndrzni s dea drumul mnerului. nc nu nelegea de ce Patrik voise s vin i ea, ns fusese de acord. I-ar putea furniza noi informaii pentru cartea sa. Patrik se opri n faa uii, cu o expresie tmp. Am uitat c nu am cheia. M tem c nu vom putea intra. Mellberg nu ar aprecia ca unul dintre poliitii lui s fie surprins intrnd pe fereastr. Erica oft adnc i se aplec pentru a pipi sub pre. Cu un zmbet sarcastic, inu cheia n faa lui Patrik, apoi deschise ua i i ddu lui drumul s intre primul. Cineva pornise din nou soba; temperatura dinuntru era acum 153 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor considerabil mai mare dect cea de afar, aa c i scoaser hainele i le agar n cuierul de lng scrile ce duceau spre etaj. Acum ce facem? Erica i ncruci braele i se uit ntrebtor la Patrik. La un moment dat dup apte i un sfert, cnd a vorbit cu mama ei la telefon, Alex a ingerat o cantitate mare de sedative. Nu exist nicio urm de intrare prin efracie, asta nsemnnd cel mai probabil c a primit o vizit de la cineva cunoscut. Cineva care a avut apoi ocazia s-i dea sedativele. Cum a reuit acest cineva s fac asta? Ei bine, probabil au mncat sau au but ceva mpreun. Patrik strbtea camera n sus i-n jos n timp ce vorbea. Erica sttea jos pe divan i l urmrea cu interes. De fapt el i opri paii i ridic degetul arttor n aer , medicul legist ne-a spus ce a mncat ultima dat, avnd ca punct de plecare coninutul stomacului su. Ce a mncat Alexandra n seara crimei? Potrivit medicului legist, stomacul ei coninea pete gratinat i cidru. n coul de gunoi a fost gsit un ambalaj gol de pete gratinat Findus, iar pe blatul de buctrie era o sticl goal de cidru, deci pare s se lege. Ciudat e c n frigider se aflau dou fileuri mari de vit, iar n cuptor o mncare congelat de cartofi. ns cuptorul nu era aprins, iar mncarea de cartofi era nefcut. De asemenea, era o sticl de vin alb pe blatul de buctrie. Era deschis i lipseau vreo sut i ceva de mililitri. Asta corespunde cam unui pahar. Patrik msur cantitatea ntre degetul su mare i arttor. ns n stomacul lui Alex nu era vin? Erica se aplec nainte cu interes, rezemndu-i coatele pe genunchi. Nu, tocmai. Fiindc era nsrcinat, probabil a but cidru n loc de vin, ns ntrebarea este cine a but vinul? S-a gsit vreun vas murdar? Da, o farfurie, o furculi i un cuit cu resturi de pete pe el. S-au gsit de asemenea dou pahare n chiuvet. Unul era plin de amprente ale lui Alex. ns nicio amprent pe cellalt pahar. Se opri din mers i se aez n fotoliul din faa Erici, ntinzndu-i picioarele lungi i mpreunndu-i minile pe stomac. Ceea ce probabil nseamn c amprentele de pe pahar au fost 154 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor terse de cineva, spuse Erica. Se simi incredibil de inteligent stnd acolo, i venind cu concluzii, iar Patrik fu destul de politicos pentru a ncerca s par c nu se gndise deja la toate acele lucruri. Da, aa s-ar prea. Fiindc interiorul paharelor a fost cltit, nu am gsit vreo urm de sedativ n niciunul dintre ele, ns bnuiala mea este c Alex le-a but odat cu cidrul. Dar de ce-ar mnca pete la pachet de una singur cnd avea pregtit n buctrie o cin grozav pentru doi, cu fileuri de vit? Da, asta-i ntrebarea. De ce o femeie ar abandona un festin i n schimb ar nclzi ceva n cuptorul cu microunde? Fiindc plnuise o cin romantic pentru doi, ns partenerul ei nu-i fcuse apariia. Asta-i i bnuiala mea. A ateptat ce-a ateptat, ns a renunat n cele din urm i a aruncat ceva din congelator n cuptorul cu microunde. neleg perfect. Nu are haz s mnnci file de vit de unul singur. Anders venise oricum n vizit, deci greu de crezut c pe el l atepta. S fi fost oare tatl copilului? spuse Patrik. Da, pare mai plauzibil. Ce groaznic. Cum a preparat ea cea mai grozav cin din lume i a pus vinul la rcit n frigider, poate pentru a srbtori faptul c era nsrcinat, nu tiu, pentru ca apoi el s nu apar. Aa c a stat i l-a tot ateptat. ntrebarea e: cine a venit n schimb? Nu putem scoate din calcul persoana pe care o atepta, spuse Patrik. Putea s fi aprut mai trziu dect fusese planificat. Da, e adevrat. Of, ct poate fi de frustrant! De-ar putea vorbi pereii. Erica se uit de jur mprejurul camerei. Era o camer foarte drgu. Totul prea nou i curat. Cnd adulmec aerul, putu simi chiar o urm de vopsea. Vopseaua de pe perei era una din culorile preferate ale Erici, albastru deschis cu o idee de gri, contrastnd cu albul pervazurilor i al mobilierului. Domnea un sentiment de calm, fcnd-o pe Erica s vrea s i rezeme capul de divan i s nchid ochii. Vzuse acest divan la galeria House din Stockholm, ns la venitul ei, nu putea dect s viseze la el. Era mare i adnc, aproape debordnd peste toate marginile. Mobila nou era combinat cu 155 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor antichiti, ntr-un amestec de un bun-gust extraordinar. Probabil c Alex gsise antichitile n timp ce lucrase la restaurarea casei din Gteborg. Majoritatea erau n stilul Gustav al III-lea. Erica i mulumi firmei IKEA pentru faptul c mcar putuse identifica un stil. Deseori i dorise s poat cumpra vreo dou piese din seria lor de reproduceri de mobilier vechi. Oft adnc i cu invidie, apoi i aminti de ce se aflau acolo. Asta nbui rapid orice sentiment de invidie. Deci tu spui c o persoan cunoscut, amantul ei sau altcineva, a venit aici, au but un pahar mpreun, iar apoi acest cineva i-a strecurat un sedativ n paharul cu cidru, spuse Erica. Da, acesta este scenariul cel mai plauzibil. i apoi? Ce crezi c s-a ntmplat dup aceea? Cum de a ajuns n cad? Erica se afund i mai adnc n divan i i rezem picioarele pe msua de cafea. Neaprat trebuia s strng bani pentru o canapea ca aceasta! Pentru o clip, i veni n minte gndul c, dac ar fi vndut casa printeasc, ar fi avut destui bani pentru a cumpra orice mobil dorea. ndeprt imediat acel gnd. Cred c ucigaul a ateptat pn ce Alex a adormit, i-a scos hainele i a trt-o pn n baie. Ce te face s crezi c ucigaul a trt-o i nu a crat-o n baie? Autopsia arat c avea urme pe clcie i vnti sub brae. Patrik sttu drept ca lumnarea n fotoliu i se uit la Erica, plin de speran. Pot s ncerc ceva? Depinde ce anume, i rspunse Erica pe un ton sceptic. M gndeam c ai putea juca rolul victimei. O, mulumesc mult. Chiar crezi c talentele mele actoriceti pot face fa unui asemenea efort? Rse, dar se ridic n picioare, gata s se pun la dispoziia lui. Nu, nu, aaz-te la loc. Scenariul cel mai probabil este c au stat aici, iar Alex a adormit pe divan. Aadar, te poi prbui, te rog, ntr-o grmad lipsit de via? Erica mormi, ns i ddu silina s fac pe omul care i-a pierdut cunotina. Cnd Patrik ncepu s trag de ea, deschise un 156 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ochi i spuse: Sper c nu te gndeti s m i dezbraci. O, nu, n niciun caz, nu a face asta, n-aveam de gnd, vreau s spun... se blbi el, mbujorndu-se. E n regul, glumeam doar. D-i drumul, m poi ucide n linite. Simi cum el o trte pe podea, dup ce n prealabil mpinsese la o parte msua de cafea. ncepu prin a ncerca s o trasc de ncheieturi, ns cnd asta nu funcion prea bine, o apuc de subsuori i o tr nspre baie. Deodat ea se simi extrem de contient de greutatea sa. Patrik probabil i imagina c are o jumtate de ton. ncerc s trieze puin i s mping pentru a nu prea att de grea, ns primi o mustrare de la Patrik. Of, de ce nu urmase un pic mai strict programul de slbit Weight Watchers n ultimele cteva sptmni? Ca s fie sincer, nici mcar nu ncercase s-l urmeze; n schimb, se devotase unui regim lipsit de restricii. i pentru a pune capac, puloverul i se ridic, iar un colcel perfid amenina s se reverse peste talia pantalonilor. ncerc s i sug burta inspirnd adnc, ns fu nevoit s expire dup numai o secund. Simi gresia din baie rece pe spate i se zgribuli involuntar, ns nu doar din cauza frigului. Dup ce o tr pn aproape de cad, Patrik o ls cu grij acolo. Ei bine, a mers destul de lin. Greu, dar nu imposibil. Iar Alex cntrea mai puin dect tine. Mulumesc mult, gndi Erica n vreme ce sttea ntins pe podea, ncercnd discret s i trag puloverul n jos peste stomac. Acum tot ce mai avea de fcut ucigaul era s o bage n cad. Patrik fcu o micare pentru a-i apuca picioarele Erici, ns ea se ridic brusc i se scutur. Nu, Patrik, refuz s fiu de acord cu asta. Am cptat deja destule vnti pentru o singur zi. i nu intru n cada aia unde a fost gsit Alex, i spun de pe acum! El i accept protestele fr tragere de inim i ieir din baie, apoi se duser n camera de zi. Dup ce criminalul a bgat-o pe Alex n cad, nu a mai 157 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor trebuit dect s dea drumul la ap, apoi s i taie venele cu o lam dintr-o pung din dulpiorul cu medicamente. Apoi tot ce mai avea de fcut era s curee n urma sa. S clteasc paharele i s tearg amprentele de pe unul dintre ele. ntre timp, Alex a sngerat pn a murit n baie. Teribil, teribil de crud. i soba? Era deja stins cnd ea a ajuns n Fjllbacka? Da, aa se pare. Spre norocul nostru. Ar fi fost mult mai greu s adunm dovezi de pe cadavru dac ar fi stat la temperatura camerei o sptmn ntreag. De exemplu, probabil ar fi fost imposibil s i distingem amprentele lui Anders. Erica se cutremur. Gndul de a lua amprente de pe un cadavru era puin cam macabru pentru gustul ei. mpreun cercetar restul casei. Erica zbovi n dormitorul lui Alex i al lui Henrik, parcurgndu-l mai n amnunt, dat fiind c vizita sa precedent fusese ntrerupt att de brusc. ns nu mai gsi nimic altceva. Sentimentul c lipsea ceva nu i ddea pace i o agasa faptul c nu i putea da seama despre ce era vorba. Se hotr s i spun lui Patrik; el era la fel de frustrat ca i ea. Spre satisfacia ei, vzu de asemenea c el pru nelinitit atunci cnd i spuse despre intrus i despre cum fusese nevoit s se ascund n dulap. Patrik oft adnc i se aez pe marginea patului mare cu baldachin, ncercnd s o ajute s-i dea seama ce anume cuta. Era ceva mic sau ceva mare? Nu tiu, Patrik, probabil ceva mic, altfel a fi bgat de seam, nu crezi? Dac, spre exemplu, ar fi disprut patul cu baldachin, probabil a fi observat. Zmbi i se aez lng el. Dar unde anume era n camer? Lng u? Lng pat? Pe birou? Patrik i trecu degetele peste o bucat de piele gsit pe noptiera lui Alex. Arta ca un fel de insign a unui club, cu o inscripie n piele, avnd un scris de copil: C.T.M. 1976. Cnd o ntoarse, vzu cteva pete vagi ce semnau a snge uscat. Se ntreb de unde provenea. Nu tiu ce a fost, Patrik. Dac tiam, nu a mai fi stat aici, frmntndu-mi creierii. 158 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor l privi din profil. Avea gene negre, minunat de lungi. Barba deo zi era perfect. Destul de lung ct s se simt precum mirghelul pe pielea ei, ns destul de scurt nct s nu zgrie ntr-un mod neplcut. Se ntreb cum s-ar simi pe pielea sa. Ce s-a ntmplat? Sunt murdar de ceva pe fa? Patrik se grbi s se tearg n jurul gurii. Erica se uit rapid n alt parte, jenat c fusese surprins holbndu-se la el. Nu-i nimic. O firimitur de ciocolat. S-a dus acum. Tcur amndoi. Ei bine, ce zici nu vom ajunge mai departe pentru moment, nu crezi? spuse Erica ntr-un final. Nu, probabil c nu. Dar fii atent, sun-m imediat cum i dai seama ce lipsete. Dac este suficient de important ca s vin cineva s-l caute aici, trebuie de asemenea s fie important i pentru anchet. ncuiar cu grij, iar Erica puse cheia napoi sub pre. Vrei s te conduc acas? Nu, mulumesc, Patrik. mi va face plcere plimbarea. Atunci ne vedem mine-sear. Patrik se mut de pe un picior pe cellalt, simindu-se ca un biat stngaci de cincisprezece ani. Bine, ne vedem la opt. S vii flmnd, spuse Erica. Voi ncerca. ns nu pot promite nimic. Momentan m simt ca i cum n-o s-mi mai fie niciodat foame. Patrik rse n timp ce se btu peste stomac i fcu semn cu capul spre casa lui Dagmar Petrn de vizavi. Erica zmbi i i fcu semn cu mna n vreme ce el demar n Volvo-ul su. Putea deja s simt cum o cuprinde un amestec de nelinite, incertitudine i chiar team. Porni nspre cas, ns nu parcurse mai mult de civa metri cnd se opri brusc. O idee i veni din senin i trebuia s o verifice nainte de a o respinge. Cu pai hotri, se ntoarse spre cas, lu cheia de sub pre i intr din nou, dup ce n prealabil i scutur cu atenie zpada de pe pantofi. Ce-ar trebui s fac o femeie care atepta un brbat ce nu mai aprea la o cin romantic? Ar trebui s-l sune, bineneles. Erica i 159 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor mulumi lui Dumnezeu c Alex avea un telefon modern i nu mbriase moda telefoanelor Cobra din anii '50 sau a vreunui vechi model Bakelite. Avu noroc. Un Doro nou-nou se afla pe perete n buctrie. Cu degete tremurnde aps butonul pentru ultimul numr apelat i se rug ca telefonul s nu fi fost folosit de la moartea lui Alex. Telefonul sun necontenit. Dup apte apeluri, ddu s nchid, ns atunci porni mesageria vocal. Ascult mesajul, dar nchise nainte de semnalul sonor. Faa i era palid. ncet, Erica puse receptorul jos. Aproape c putea auzi zornitul din mintea sa n vreme ce piesele de puzzle cdeau la locul lor. Deodat tiu exact ce lipsea din dormitorul de la etaj. Mellberg clocotea de furie. Mergea furios prin secie cu pai mari. Dac ar fi putut, angajaii seciei de poliie din Tanumshede sar fi adpostit sub birourile lor. ns adulii nu fceau aa ceva, aa c fur nevoii s ndure o ntreag zi de njurturi aprinse, mustrri i ofense de toate felurile. Iar Annika trebui s duc greul. Dei trecuse prin multe n lunile de cnd Mellberg devenise ef, pentru prima dat se simea n pragul lacrimilor. Pn la ora patru deja i fusese de ajuns. Plec de la serviciu i se opri la magazinul Konsum pentru a cumpra o cutie mare cu ngheat. Apoi merse acas, ddu drumul la Glamour TV i ls lacrimile s-i curg n ngheata de ciocolat. Era genul acela de zi. Mellberg era nnebunit de faptul c fusese nevoit s-i dea drumul de la rcoare lui Anders Nilsson. Simea pn n mduva oaselor c Anders era ucigaul lui Alex Wijkner i dac mcar ar fi avut la dispoziie mai mult timp, l-ar fi presat pn i-ar fi spus adevrul. n schimb, fu nevoit s-l elibereze pe Anders din cauza unui nenorocit de martor care spusese c l-a vzut venind acas chiar nainte ca Lumi separate s nceap la TV. Asta nsemna c Anders fusese n apartamentul su la ora apte seara, iar Alex vorbise cu Birgit la apte i un sfert. Mama naibii. Apoi mai era i poliistul acela tnr, Patrik Hedstrm. Debita tot felul de idei nebuneti cum c altcineva ar fi ucis-o pe femeie, i nu Anders Nilsson. Mcar un lucru nvase n toi anii n care lucrase 160 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor n poliie i anume c, de cele mai multe ori, totul era exact aa cum prea a fi. Fr motive ascunse, fr intrigi ncurcate. Doar lepdturi care fceau viaa nesigur pentru cetenii cinstii. Gsete lepdturile i vei gsi fptaul, acela era mottoul su. Tast numrul de mobil al lui Patrik. Unde naiba eti? Nu era nevoie de politeuri. Stai pe undeva i aduni scame n buric, sau ce? Aici la secie noi muncim. Peste program. Nu tiu dac fenomenul acesta i-e familiar. Dac nu, pot rezolva s nu mai fie nevoie s te preocupe asta. Nu aici, n orice caz. Se simi un pic mai bine dup ce avu ansa de a-l presa niel pe mucosul la. Trebuiau inui din scurt, altminteri cocoii ia tineri se umflau prea mult n pene. Vreau s te duci s vorbeti cu un martor a crui depoziie l plaseaz pe Anders Nilsson acas la el la ora apte. Constrnge -l, foreaz-i puin mna i vezi ce poi afla... da, ACUM, la naiba. Trnti receptorul, recunosctor pentru mprejurrile care l aduseser n poziia de a-i face pe alii s rezolve treburile murdare. Brusc, viaa pru considerabil mai bun. Mellberg se ls pe spate n scaunul su, deschise sertarul de sus i scoase un pachet cu bomboane de ciocolat. Lu una cu degetele sale scurte, ca nite crnciori, i cu delectare o ndes pe toat n gur. Dup ce termin de mestecat, lu alta. Brbaii muncitori ca el aveau nevoie de combustibil. Patrik se ndrepta deja spre Tanumshede prin Grebbestad atunci cnd sun Mellberg. Trase spre intrarea ctre terenul de golf din Fjllbacka i ntoarse maina. Oft adnc. Dup-amiaza era pe sfrite, iar el avea multe de fcut napoi la secie. Nu trebuia s fi zbovit att de mult n Fjllbacka, ns compania Erici exercita asupra lui o atracie deosebit de puternic. Era ca i cum ar fi fost atras ntr-un cmp magnetic; trebuia s foloseasc att for, ct i determinare pentru a se elibera. Un nou oftat adnc. Nu se putea termina dect ntr-un fel. Ru. Nu cu mult timp n urm i revenise n sfrit dup desprirea de Karin, iar acum se ndrepta deja cu 161 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor vitez maxim ctre o nou suferin. Apropo de autodistrugere. i trebuise mai mult de un an pentru a accepta divorul. Petrecuse multe nopi n faa televizorului, uitndu-se n gol la seriale precum Walker, poliist texan i Misiune imposibil. Pn i Teleshopping pruse o alternativ mai bun dect s stea singur n patul dublu, nvrtindu-se pe toate prile, n vreme ce imagini cu Karin n pat cu un alt brbat i treceau prin faa ochilor, ca o telenovel proast. i cu toate acestea, atracia pe care o simise la nceput fa de Karin nu era nimic n comparaie cu atracia pe care o simea acum fa de Erica. Logica i optea rutcios n ureche: nu va fi prbuirea cu att mai mare? Ca de obicei, conduse mult prea repede n ultimele curbe nguste dinainte de Fjllbacka. Acest caz ncepuse s-l calce pe nervi. i vrs frustrrile asupra mainii i fu n real pericol de moarte atunci cnd lu cu vitez ultima curb nainte de deal spre locu l unde se aflase pe vremuri vechiul siloz. Acum era drmat i n locul lui se aflau case i construcii ce adposteau brci, cu o arhitectur n stil vechi. Preurile se nvrteau n jurul sumei de dou milioane de coroane per cas; mereu era uimit de ci bani ar trebui s aib unii oameni pentru a-i permite s cumpere o cas de var la acele preuri. Un motociclist apru din senin n curb, iar Patrik fu nevoit s fac o manevr periculoas ca s-l evite. Inima i btu repede i frn pn la puin sub limita de vitez admis. Fusese ct pe ce. O verificare n oglinda retrovizoare l convinse c motociclistul era nc sus n a i c i putea continua cltoria. Merse drept nainte, dincolo de terenul de minigolf i n sus spre intersecia de lng benzinrie. Acolo fcu la stnga spre blocurile cu apartamente. Se gndi nc o dat la ct de ngrozitor de urte erau acele cldiri. Construcii maro i albe din anii aizeci, ca nite cuburi mari aruncate spre intrarea dinspre sud n Fjllbacka. Se gndi cum judecase arhitectul care le proiectase. i propusese oare, ca experiment, s fac acele cldiri ct mai urte cu putin? Sau pur i simplu nu i psa? Se pare c erau rezultatul freneziei din anii aizeci de a construi un milion de uniti locative. Case pentru toi. Pcat c nu precizaser Case frumoase pentru toi. Parc i intr n prima scar. Numrul cinci. Scara ctre 162 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor apartamentul lui Anders, dar i ctre apartamentul martorei, Jenny Rosen. Locuiau dou etaje mai sus. Gfia din greu cnd ajunse pe palierul corect, fiindu-i reamintit faptul c n ultima vreme fcuse prea puin micare i avuse parte de mult prea mult cafea i prjituri. Nu c ar fi fost el vreodat un model de perfeciune ntr-ale exerciiilor fizice, ns niciodat nu fusese att de ru. Patrik se opri pentru o clip n faa uii lui Anders i ascult. Nu se auzea niciun sunet. Ori nu era acas, ori i pierduse cunotina. Ua lui Jenny era la dreapta, chiar vizavi de a lui Anders. Schimbase plcua standard cu una personal, fcut din lemn, cu numele Jenny i Max Rosen scrise de mn i cu trandafiri decorativi rsucii n jurul plcuei. Deci era cstorit. Ea sunase la secia de poliie pentru depoziie, devreme n acea diminea, i Patrik spera s fie nc acas. Nu o gsiser cu o zi n urm, cnd btuser la toate uile de pe palier, ns i lsaser o carte de vizit i o rugaser s sune la secia de poliie. De aceea primiser de-abia acum informaia legat de faptul c Anders se ntorsese acas vineri, n seara morii lui Alex. Soneria rsun cu ecou n apartament, urmat imediat de un ipt strident de copil. Se auzir pai pe hol, iar Patrik mai degrab simi dect vzu cum cineva se uit la el prin vizor. Lanul de siguran fu desprins, iar ua se deschise. Da? O femeie cu un copil de un an sttea n faa lui. Era foarte slab, cu prul blond decolorat. Dup culoarea rdcinilor, prul ei natural trebuie s fi fost undeva ntre aten-nchis i negru, lucru confirmat i de doi ochi cprui. Nu era machiat i prea obosit. Purta o pereche de pantaloni de trening ponosii, cu genunchii lrgii, i un tricou cu un logo mare Adidas pe piept. Jenny Rosen? Da, eu sunt. Despre ce e vorba? Numele meu e Patrik Hedstrm i sunt de la poliie. Ne-ai sunat n aceast diminea i a dori s vorbesc cu dumneavoastr n legtur cu informaiile pe care ni le-ai oferit. Vorbi ncet pentru a nu putea fi auzit n apartamentul de pe partea cealalt a palierului. 163 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Intrai. Ea se ddu la o parte pentru a-i face loc. Apartamentul era mic, de fapt era o garsonier, i cu siguran nu locuia un brbat acolo. Cel puin nu unul mai n vrst de un an. Era o explozie de roz. Totul era roz. Covoare, fee de mas, perdele, lmpi, tot. Rozetele erau din nou la mod i se gseau pe lmpi i pe sfenice ntr-o abunden att excesiv, ct i inutil. Pe perei se aflau poze care accentuau i mai mult natura romantic a locatarului. Chipuri feminine estompate pe lng care zburau psri. Chiar i o poz cu un copil plngnd era atrnat deasupra patului. Se aezar pe o canapea din piele alb i, slav Domnului, nu l servi cu cafea. Buse destul n acea zi. Femeia i puse copilul n poal, ns el se agit n braele sale, aa c l ls pe podea, unde acesta merse cltinndu-se pe picioruele sale nc nesigure. Patrik era ocat de ct de tnr era femeia. Nu putea s aib mai mult de douzeci de ani; i ddea n jur de optsprezece . ns tia c nu era ceva neobinuit ca fetele din oraele mici s aib unul sau doi copii nainte de douzeci de ani. Fiindc i spunea copilului Max, Patrik trase concluzia c tatl nu locuia cu ei. Nici asta nu era neobinuit. Relaiile ntre adolesceni rareori puteau supravieui stresului de a avea un copil. i scoase carnetul. Deci a fost ntr-o vineri, acum dou sptmni, pe data de douzeci i doi, cnd l-ai vzut pe Anders Nilsson venind acas la ora apte? Cum se face c eti att de sigur de or? Nu pierd niciodat Lumi separate la TV. ncepe la apte i exact nainte am auzit zarv mare afar. Nimic ieit din comun, trebuie s recunosc. Acas la Anders e mereu agitaie. Tovarii lui de pahar vin i pleac la orice or, iar uneori apare i poliia. ns m-am dus totui s verific pe vizorul de la u, moment n care l-am vzut. Beat cri, ncerca s descuie ua, ns gaura cheii ar fi trebuit s fie lat de-un metru ca s-o poat gsi. ntr-un final, a deschis ua i a intrat, iar atunci am auzit melodia de la Lumi separate i m-am grbit napoi la televizor. i mestec nervos o uvi din propriul pr. Patrik vzu c avea unghiile roase pn-n carne. Pe ce mai rmsese din ele se vedeau 164 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor urme de oj roz. Max i croise ncet drum mprejurul msuei de cafea n direcia lui Patrik, iar acum i lu triumftor n posesie cracul pantalonului. Sus, sus, sus, repet el, iar Patrik se uit ntrebtor la Jenny. Sigur, ridic-l. E evident c-i placi. Patrik ridic stingher bieelul pe genunchi i i ddu s se joace cu mnunchiul su de chei. Chipul copilului se lumin ca o raz de soare. i zmbi larg lui Patrik, dezvluind doi diniori ce semnau cu nite boabe de orez. Patrik i zmbi napoi. Simi un tremur n piept. Dac lucrurile ar fi stat altfel, ar fi putut avea pn atunci propriul su bieel pe genunchi. Mngie cu atenie capul pufos al lui Max. Ct are? Unsprezece luni. M ine ocupat, de asta poi fi sigur. Chipul ei se lumin atunci cnd i privi fiul, iar Patrik vzu imediat ct era de drgu, n spatele nfirii istovite. Nici nu i putea imagina ct de greu trebuia s fi fost s creasc singur un copil la vrsta ei. Ar fi trebuit s se distreze i s-i triasc viaa alturi de prietenii ei. n schimb, i petrecea serile schimbnd scutece i avnd grij de cas. Parc pentru a ilustra tensiunea sa interioar, ea scoase o igar din pachetul de pe mas i o aprinse. Trase cu plcere un fum adnc n piept, apoi i ntinse pachetul lui Patrik. El cltin din cap. Avea opinii categorice despre fumatul n aceeai camer cu un bebelu, ns asta era treaba ei, nu a lui. Personal, nu nelegea cum putea cineva s inhaleze ceva att de urt mirositor ca fumul de igar. Deci nu ar fi putut veni acas i apoi s plece iar? Pereii acestei cldiri sunt att de subiri nct pe palier poi auzi musca. Toi locatarii tiu exact cnd cineva vine i pleac. Sunt sigur c Anders nu a plecat din nou. Patrik i ddu seama c nu va ajunge mai departe. De curiozitate, ntreb: Ce reacie ai avut cnd ai aflat c Anders e suspect de crim? Mi s-a prut o gogomnie. Fata trase din nou adnc din igar i sufl fumul n cerculee. Patrik trebui s se abin de la a-i spune cte ceva despre pericolul 165 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor fumatului pasiv. Pe genunchii si, Max era ocupat s road brelocul de chei. l inea ntre degeelele sale dolofane i din cnd n cnd se uita n sus la Patrik ca i cum i-ar fi mulumit pentru c-i mprumutase o asemenea jucrie fantastic. Jenny continu. Sigur, Anders e o epav nenorocit, ns n-ar putea s omoare pe cineva. E un tip de treab. Sun din cnd n cnd la u a mea s mi cear o igar i, indiferent dac e treaz sau afumat, e ntotdeauna amabil. Chiar l-am lsat s aib grij de Max de cteva ori cnd a trebuit s fug pn la pia. ns doar cnd era complet treaz. Nicidecum altfel. Stinse igara ntr-o scrumier ce ddea pe-afar. De fapt, nu-i nimic ru la niciunul dintre beivii de aici. Sunt doar nite indivizi prpdii, care i beau minile mpreun. Singurii oameni crora le fac ru sunt ei nii. Scutur capul pentru a-i ndeprta de pe fa prul i se ntinse iar dup pachetul de igri. Degetele i erau galbene de la nicotin i era evident c igara i se prea la fel de bun la gust ca i prima. Patrik ncepu s-i simt hainele impregnate de fum i consider c nu avea s mai capete informaii i mai utile de la Jenny. Max protest cnd fu ridicat i napoiat mamei sale. Mulumim pentru ajutor. Probabil vom mai avea ocazia s ne ntoarcem aici. Ei bine, aici m gsii. Nu plec nicieri. igara zcea acum n scrumier, arznd mocnit, iar fumul se rsucea spre Max, care, de iritare, inea ochii ntredeschii. nc mai mesteca cheile i i arunc lui Patrik o privire ca i cum l-ar fi provocat s ncerce s le ia. Patrik trase cu grij, ns diniorii ct boabele de orez erau incredibil de puternici. Cheile erau acoperite cu saliv i alunecau. Trase puin mai tare i primi ca replic un mrit suprat. Jenny, obinuit cu asemenea situaii, le apuc bine, reuind s le extrag i s i le nmneze lui Patrik. Max ip ca din gur de arpe pentru a-i arta nemulumirea fa de felul n care fusese rezolvat situaia. Cu brelocul ntre degetul mare i arttor, Patrik ncerc s l tearg discret pe cracul pantalonului nainte de a-l bga napoi n buzunar. 166 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Jenny i un Max urltor l urmar pn la u. Ultimele lucruri pe care Patrik le vzu nainte ca ua s se nchid fur lacrimi mari curgnd pe obrajii buclai ai biatului. Din nou simi o durere undeva n adncul inimii. Casa era prea mare pentru el acum. Henrik rtcea dintr-o camer n alta. Totul din cas i amintea de Alexandra. Ea iubise i se ngrijise de fiecare centimetru al acestei case. Uneori se ntrebase dac se cstorise cu el de dragul casei. Abia atunci cnd o adusese acas, relaia lor devenise ceva serios pentru ea. Ct despre Henrik, el fusese serios din clipa cnd o zrise pentru prima dat la o ntrunire a studenilor strini din universitate. nalt i blond, ea avea un aer rezervat care l atrsese mai mult dect orice altceva pn atunci. Nu i dorise niciodat ceva la fel de mult cum o dorea pe Alex. i era obinuit s capete orice i dorea. Prinii lui fuseser mult prea absorbii de propriile lor viei pentru a mai avea energia de a se ocupa de el. Cnd nu trebuiau s se ocupe de afaceri, erau prini de nenumrate obligaii sociale. Baluri de caritate, cocktailuri, dineuri cu parteneri de afaceri. Henrik fusese nevoit s stea cuminte acas cu ddaca. Amintirea cea mai pregnant despre mama sa era mirosul parfumului ei atunci cnd l sruta de noapte bun, cu gndurile deja departe la vreo petrecere simandicoas. Drept compensare, el nu trebuia dect s arate spre ceva i era al lui. Niciun lucru material nu i fusese refuzat, ns i era oferit cu indiferen, la fel cum ai scrpina n mod absent un cine care cerete atenie. Alex fusese primul lucru din viaa lui pe care nu-l putuse avea doar cerndu-l. Era inaccesibil i ndrtnic i, prin urmare, irezistibil. O curtase intens i cu ncpnare. Trandafiri, cine, cadouri i complimente. Nu precupeise niciun efort. Iar ea, fr tragere de inim, se lsase curtat i purtat ntr-o relaie. Nu prin proteste el nu ar fi putut s o constrng niciodat , ci cu indiferen. Abia cnd o dusese acas la Gteborg n cea dinti var i piser n casa de acolo de pe insula Sr, ea ncepuse s se implice activ n relaia lor. Reaciona la mbririle lui cu o intensitate nou descoperit, iar el era mai fericit ca niciodat. Se cstoriser n 167 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor aceeai var n Suedia, la doar cteva luni de cnd se cunoscuser. Dup aceea se ntoarseser n Frana pentru un ultim an de universitate, iar dup absolvire se stabiliser n casa din Sr. Privind acum n urm, i ddu seama c singura perioad n care o vzuse cu adevrat fericit fusese n timpul recondiionrii casei. Se aez ntr-unul dintre fotoliile Chesterfield din bibliotec, i ls capul pe spate i nchise ochii. Imagini cu Alex i trecur rapid prin minte ca un film vechi pe 8 mm. Simi pielea rcoroas i ntins a fotoliului i urm cu degetul arttor calea sinuoas a unei crpturi datorate uzurii. Cel mai bine i amintea diferitele ei zmbete. Cnd gsea pentru cas exact mobila pe care o cutase, ori cnd tia cu un cuit tapetul vechi i descoperea sub el tapetul original n stare excelent, atunci zmbetul i era larg i sincer. Cnd o sruta pe ceaf, ori i mngia obrazul, ori i spunea ct de mult o iubete, zmbea i atunci uneori, ns nu ntotdeauna. Atunci, zmbetul ei era unul pe care ajunsese s-l urasc, un zmbet distant, preocupat. Apoi se ntorcea de fiecare dat, iar el i putea vedea secretele, zvrcolindu-se precum nite erpi, chiar sub suprafa. El nu pusese niciodat ntrebri. Din pur laitate. i fusese team s nu provoace o reacie n lan ale crei consecine nu era pregtit s le rezolve. Era mai bine s o aib alturi de el mcar fizic, n sperana c ntr-o zi avea s fie pe de-a-ntregul a lui. Era pregtit s rite s nu aib niciodat totul, ns ar fi fost mcar sigur c pstra o parte din ea. O bucic din Alex era de-ajuns. Att de mult o iubea. Se uit n jur. Crile ce acopereau toi pereii i pe care ea le depistase cu trud prin anticariatele din Gteborg erau doar de ochii lumii. Cu excepia manualelor de la universitate, nu i putea aminti s o fi vzut vreodat citind o carte. Poate c era ndeajuns de mpovrat de propria suferin personal i nu era nevoie s citeasc i despre a altora. Cel mai greu i fusese s accepte sarcina. De cte ori adusese vorba despre copii, ea cltinase vehement din cap. i spusese c nu dorea s dea natere unui copil ntr-o lume ca aceea. El acceptase faptul c exista un alt brbat. Henrik tiuse c Alex nu se ducea aa de nerbdtoare n Fjllbacka la fiecare sfrit de 168 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor sptmn pentru a fi singur, ns putea fi de acord cu asta. Nu mai aveau via sexual de mai mult de un an. Putea fi de acord i cu asta. Pn i cu moartea ei s-ar fi obinuit, cu timpul. Ceea ce nu putea accepta era c ea refuzase s aib un copil cu el, ns fusese dispus s poarte copilul unui alt brbat. Asta l bntuia noaptea. Asudat, se ntorcea pe toate prile n aternuturi, fr s spere s poat adormi. Cptase n jurul ochilor cearcne negre i slbise cteva kilograme. Se simea ca o band de elastic ce se ntindea i se tot ntindea, iar mai devreme ori mai trziu avea s ajung n punctul de a se rupe cu un pocnet. Pn acum, i ndurase suferina fr lacrimi, ns de data aceasta Henrik Wijkner se aplec n fa, i prinse capul n mini i plnse.

169 / 348

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

5.
Acuzaiile, vorbele aspre, insultele, toate se loveau de el ca de un zid. Ce mai nsemnau cteva ore de insulte n comparaie cu ani de vinovie? Ce mai nsemnau cteva ore de insulte n comparaie cu viaa fr prinesa lui, prinesa gheurilor? Se amuz pe seama pateticelor ncercri ale lor de a-l face s-i recunoasc vina. Nu gsea vreun motiv ca s o fac. Atta vreme ct nu gsea vreun motiv ca s o fac, ei n-aveau s nving. Dar poate c ea avusese dreptate. Poate c venise n sfrit ziua rfuielilor. Spre deosebire de ea, tia c judectorul lor nu avea nfiare omeneasc. Singurul lucru care l putea judeca pe el era o entitate care era dincolo de carnea trupului, ceva egal cu sufletul. Singurul lucru care m poate judeca este acela care mi poate vedea sufletul, gndi el. Era ciudat cum emoii complet diferite puteau s se amestece ntr-un sentiment cu totul nou. Dragostea i ura deveneau indiferen. Rzbunarea i iertarea deveneau hotrre. Tandreea i amrciunea deveneau ntristare, ntr-att de puternic nct putea sfrma un om. Pentru el, ea fusese dintotdeauna un amestec neobinuit de lumin i ntuneric. Un Ianus cu dou chipuri care condamna i comptimea pe rnd. Uneori ea l acoperea cu srutri fierbini n ciuda nfirii sale 170 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor respingtoare. Alteori l ponegrea i l ura pentru acelai motiv. Aceste contradicii nu cunoteau niciodat vreun echilibru. Ultima dat cnd o vzuse fusese atunci cnd o iubise cel mai mult. n sfrit era complet a lui. n sfrit i aparinea n totalitate, putea face cu ea orice dorea. Putea fie s o iubeasc, fie s o urasc. Fr posibilitatea de a-i mai rspunde la dragoste prin indiferen. nainte fusese ca i cum ar fi iubit un vl. Un vl evaziv, transparent, seductor. Ultima dat cnd o vzuse, vlul i pierduse misterul, iar tot ce rmsese era trupul. ns asta o fcuse accesibil. Pentru prima dat i se pruse c putea ti cine era ea. i atinsese membrele epene, ngheate, i simise cum sufletul se zvrcolea nc nuntrul temniei sale de ghea. Niciodat nu o iubise ca atunci. Acum venise momentul s-i cunoasc soarta, fa n fa. Spera ca soarta s se dovedeasc milostiv. ns se ndoia c avea s fie.

171 / 348

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

Telefonul o trezi. Oamenii aveau prostul obicei de a suna la orele cele mai nepotrivite. Erica Falck. Bun, sunt Anna. Avea un ton ezitant. Pe bun dreptate, gndi Erica. Bun. Erica nu inteniona s o lase s scape aa uor. Cum i merge? Anna clca uor pe un cmp minat. Bine, mulumesc. Dar ie? Mulumesc, lucrurile stau bine. Cum merge cartea? Cu suiuri i coboruri. Dar mcar progreseaz. Totul n regul cu copiii? Erica decise s i dea mcar o ans. Emma are o rceal urt, ns colica lui Adrian pare s se amelioreze. Aa c apuc s dorm o or pe noapte, oricum. Anna rse, dar Erici i se pru c simte o nuan de amrciune. Urm un moment de tcere. tii, trebuie s vorbim despre chestiunea asta cu casa. Da, i eu cred c trebuie s vorbim. Acum era rndul Erici s par crud. Trebuie s o vindem, Erica. Dac nu ne poi cumpra partea, atunci va trebui s o vindem. Fiindc Erica nu rspunse, Anna ngim cu nervozitate: Lucas a vorbit cu agentul imobiliar i crede c ar trebui s 172 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor fixm preul de pornire la trei milioane. Trei milioane, Erica, i dai seama? Cu partea ta de un milion i jumtate ai putea scrie n linite fr s-i mai faci griji n legtur cu banii. Probabil c nu-i este uor s te ntreii din meseria de scriitor. Cte exemplare i se tipresc din fiecare carte? Dou mii? Trei mii? i probabil c nu ctigi prea multe coroane per carte, nu-i aa? Nu nelegi, Erica, asta este o ans mare i pentru tine. ntotdeauna ai spus c vrei s scrii beletristic. Cu banii tia, poi s-i permii s o faci. Agentul crede c ar trebui s amnm accesul vizitatorilor cel puin pn n aprilie sau mai, pentru a cpta maximum de interes, ns odat pus pe pia, ar trebui s se vnd n cteva sptmni, nelegi c trebuie s facem asta, nu-i aa? Vocea Annei prea rugtoare, ns Erica nu avea o dispoziie comptimitoare. Descoperirea pe care o fcuse cu o zi nainte o inuse treaz i ngrijorat o jumtate de noapte. Se simea dezamgit i prost dispus. Nu, nu neleg, Anna. E casa prinilor notri. Am crescut acolo. Mama i tata au cumprat casa asta cnd erau tineri cstorii. Iubeau casa asta. i eu o iubesc, Anna. Nu poi face asta. Dar banii... Puin mi pas de bani! M-am descurcat bine pn acum i intenionez s o fac i n continuare. Erica era acum att de suprat nct vocea i tremura. Dar, Erica, trebuie s nelegi c nu m poi obliga s pstrez casa dac nu vreau. Jumtate este a mea, n definitiv. Dac ai fi tu cea care dorete s fac asta, a considera c e foarte, foarte trist, ns i-a accepta punctul de vedere. Problema e c tiu c e vorba de prerea altei persoane. Lucas este cel care vrea s fac asta, nu tu. ntrebarea este dac tu tii mcar ce vrei. tii? Erica nu se sinchisi s atepte rspunsul Annei. i refuz s mi las viaa controlat de Lucas Maxwell. Soul tu e un cretin nenorocit! Iar tu ai putea s vii naibii aici s m ajui s pun ordine n lucrurile mamei i ale tatei. Fac asta de sptmni, ncercnd s organizez totul, i sunt abia la jumtate. Nu e drept ca eu s fiu nevoit s fac totul de una singur! Dac eti att de legat de crati nct nu i e permis nici mcar s te ocupi de succesiunea prinilor ti, atunci ar trebui s te pun serios pe gnduri dac aa 173 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor vrei s i petreci restul vieii! Erica trnti telefonul att de tare nct aproape zbur de pe noptier. Era att de furioas c tremura. n Stockholm, Anna sttea aezat pe podea, cu telefonul n mn. Lucas era la serviciu, iar copiii dormeau, aa c profitase de ocazie pentru a o suna pe Erica acum c avea puin timp liber. Era o conversaie pe care o amnase de cteva zile, ns Lucas o tot ciclise s o sune pe Erica n legtur cu casa. ntr-un final, ea cedase. Anna se simi sfiat ntr-o mie de buci, care o trgeau n direcii diferite. O iubea pe Erica i de asemenea iubea casa din Fjllbacka. ns ceea ce nu nelegea Erica era c ea trebuia s pun familia pe primul plan. Ar fi fcut i ar fi sacrificat orice pentru copiii si, iar dac asta nsemna s-l fac pe Lucas fericit n detrimentul relaiei sale cu sora ei mai mare, atunci aa avea s fie. Emma i Adrian erau singurul ei motiv de a se trezi dimineaa, singurul motiv de a continua s triasc n lumea asta. Dac ar putea mcar s-l fac fericit pe Lucas, totul s-ar rezolva. tia asta. Din cauza faptului c era o fire att de dificil era obligat Lucas s fie att de dur cu ea. Dac i ar putea face acest dar, de a-i sacrifica pentru el casa printeasc, atunci Lucas ar nelege cte era pregtit s fac pentru el i pentru familia sa. i totul avea s fie bine din nou. ns undeva n adncul su, o voce spunea ceva complet diferit. Anna i ls capul n jos i plnse, iar cu lacrimile sale nec acea voce stins. Ls telefonul aruncat pe podea. Erica azvrli iritat cuverturile i i legn picioarele peste marginea patului. Regret vorbele aspre pe care i le spusese Annei, ns deja se afla ntr-o stare proast, iar lipsa de somn o fcuse s-i piard de tot cumptul. ncerc s-i telefoneze Annei pentru a repara lucrurile, ns suna ocupat. Rahat! Ddu un ut taburetului nevinovat din faa msuei de toalet, dar n loc s se simt mai bine, Erica se lovi att de tare la un deget nct sri urlnd ntr-un picior, inndu-i degetul inflamat. Avea mari ndoieli c pn i naterea ar putea fi att de chinuitoare. Cnd, 174 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor n sfrit, durerea o ls, se sui pe cntar, mpotriva voinei sale. tia c nu ar fi trebuit s-o fac, ns masochista din ea o for s afle adevrul. i ddu jos tricoul n care dormea. Mereu aduga cteva grame n plus, i chiar se ntreb dac lenjeria sa de corp nu afecta cumva situaia. Probabil c nu. Pi nti cu piciorul drept, dar i ls o parte din greutate pe piciorul stng aflat nc pe podea. Treptat, i transfer greutatea pe piciorul drept, iar cnd acul cntarului ajunse la aizeci de kilograme, i dori s poat rmne acolo. Dar nu fu aa. Cnd, ntr-un final, i ls toat greutatea pe cntar, acesta indic nemilos aptezeci i trei de kilograme. n regul. Dup cum se temuse, mai mult cu peste un kilogram. Bnuise c era vorba de unul, ns cntarul art peste dou kilograme n plus fa de ultima dat cnd se cntrise, adic n dimineaa n care o gsise pe Alex. De atunci i se pruse inutil s se cntreasc. Nu c n-ar fi observat pe talia pantalonilor c se ngrase, ns pn cnd nu vzu acest lucru negru pe alb, negarea fusese un tovar bine-venit. Umezeala din dulap i intratul la ap din cauza temperaturii excesive la splare i serviser drept scuze de nenumrate ori n trecut. n momentul acela i pru efectiv fr speran i i veni s anuleze cina cu Patrik din seara aceea. Voia ca la ntlnirea cu el s se simt sexy, frumoas i slab, nu balonat i gras. Se uit posomort la burta sa i ncerc s o trag ct putu de mult. Degeaba. Se privi din profil n oglinda mare i ncerc mai degrab s i umfle burta ct putu. Ei bine, aceea era imaginea care se potrivea cu felul n care se simea acum. Cu un suspin, trase pe ea o pereche larg de pantaloni de trening, cu o ngduitoare talie elastic, i i puse acelai tricou n care dormise. i promise c de luni va face din nou ceva n legtur cu kilogramele n plus. Nu avea rost s nceap acum, deja plnuise pentru acea sear o cin cu trei feluri de mncare, i trebuia s recunoasc: dac vrei s impresionezi un brbat cu talentul la gtit, atunci smntna i untul sunt ingredientele eseniale. n plus, lunea era o zi bun pentru a ncepe o via nou. Pentru a mia oar, i promise solemn c luni va ncepe s fac sport i s urmeze dieta Weight Watchers. ns nu astzi. 175 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor O problem mai mare o reprezenta motivul pentru care se perpelise de o zi ncoace. ntorsese pe toate feele opiunile, ntrebndu-se ce ar trebui s fac, ns fr a gsi vreo soluie. Brusc, se trezise c tie ceva ce i-ar fi dorit sincer s nu fi aflat vreodat. Dinspre cafetier ncepu s vin un miros plcut, iar viaa pru un pic mai luminoas. Incredibil ce poate face un strop din butura aceea fierbinte. i turn o ceac i o bu cu o plcere grozav, n timp ce se sprijinea de blatul din buctrie. Niciodat nu se dduse prea mult n vnt dup micul dejun; asta avea s-i economiseasc nite calorii pentru acea sear. Cnd auzi soneria, tresri att de tare nct i vrs puin cafea pe tricou. njur cu voce tare, ntrebndu-se cine ar putea fi la acea or matinal. Se uit la ceasul din buctrie. Opt i jumtate. Puse jos ceaca i deschise ua. Acolo, pe verand, sttea Julia Carlgren, frecndu-i braele pentru a se nclzi. Bun. Vocea Erici era iscoditoare. Bun. Apoi tcere din partea Juliei. Erica se ntreb ce cuta sora mai mic a lui Alex pe veranda ei, cu noaptea-n cap ntr-o diminea de mari, ns buna sa cretere nvinse i Julia fu invitat nuntru. Julia btu din picioare, i atrn haina i fularul, i merse naintea Erici n camera de zi. A putea avea o ceac din minunata cafea care miroase att de bine? O, bineneles, i aduc una. Ferit de privirile Juliei, n buctrie, Erica turn o ceac de cafea i i ddu ochii peste cap. Ceva nu era tocmai n regul cu fata aceea. Erica i ddu ceaca Juliei i o pofti s ia loc pe divanul de rchit de pe verand. i bur cafeaua n linite. Erica decise s atepte. Julia va fi nevoit s abordeze singur subiectul i s explice prezena sa acolo. Trecur cteva minute tensionate pn ca Julia s vorbeasc. Acum locuieti aici? 176 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Nu, de fapt locuiesc n Stockholm, ns m aflu aici pentru a pune totul la punct n legtur cu casa. Da, am auzit. mi pare ru. Mulumesc. Condoleanele mele i ie. Julia ddu drumul unui rset straniu pe care Erica l gsi surprinztor i deplasat. i aminti de documentul pe care l gsise n coul de gunoi din casa lui Nelly Lorentz i se ntreb cum se legau ntre ele lucrurile. Probabil te ntrebi de ce m aflu aici. Julia se uit la Erica, cu strania sa privire fix i insistent. Clipi rar. Erica fu din nou frapat de ct de diametral opus era fa de sora ei mai mare. Tenul Juliei era ciupit de acnee, iar prul i arta c a i cum i l-ar fi tuns singur cu forfecua de unghii. Fr oglind. Era ceva nesntos legat de felul n care arta. O paloare bolnvicioas se instalase precum o pelicul gri-murdar peste pielea sa. i nici nu prea a mprti interesul pentru haine al lui Alex. Costumaiile sale artau ca i cum ar fi fost cumprate din magazine pentru btrnele ieite la pensie. Nu erau deloc n pas cu moda, ba chiar ai fi zis c sunt nite costume de bal mascat. Ai vreo fotografie cu Alex? Poftim? Erica fu luat prin surprindere de ntrebarea direct. Fotografii? Da, cred c da. Ba chiar destul de multe. Tatei i plcea s fotografieze i ne-a fcut multe poze cnd eram copii. Alex era pe-aici att de des nct probabil c apare ntr-o grmad de fotografii. Le-a putea vedea? Julia se uit cu repro la Erica, de parc ar fi mustrat-o pentru c nu se dusese nc s aduc pozele. Recunosctoare pentru orice scuz de a fugi pentru o clip de privirea ptrunztoare a Juliei, Erica plec s aduc albumele foto. Albumele erau ntr-un cufr sus n pod. Nu apucase nc s fac ordine acolo, ns tia exact unde se afla cufrul. Toate fotografiile de familie erau depozitate nuntru; o nfiorase gndul de a sta i a se uita prin ele. O mare parte din poze erau n maldre nesortate, ns 177 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor tia c acelea pe care le cuta ea fuseser puse cu grij n albume. Le rsfoi sistematic, ncepnd din vrful mormanului. n al treilea album gsi ceea ce cuta. Al patrulea album avea de asemenea fotografii cu Alex i, innd strns ambele albume, cobor cu grij scara de la pod. Julia era aezat n aceeai poziie ca i nainte. Erica se ntreb dac se micase vreun pic ct timp fusese ea plecat. E ceva care ar trebui s te intereseze. Erica avea rsuflarea tiat. Ddu att de tare drumul albumelor groase pe msua de cafea nct zbur praful. Julia deschise nerbdtoare primul album, n vreme ce Erica se aez lng ea pe divan pentru a-i da amnunte despre poze. Cnd a fost fcut asta? Julia art spre prima poz cu Alex pe care o gsise, la dou pagini de nceputul albumului. S vedem. Ar trebui s fie... 1974. Da, cred c aa e. Aveam cam nou ani pe-atunci, cred. Erica trecu un deget peste poz i simi n stomac un puternic sentiment de melancolie. Era att de demult. Ea i Alex stteau dezbrcate n grdin ntr-o zi clduroas de var. Dac-i aducea bine aminte, se dezbrcaser pentru c se stropiser cu furtunul de grdin. Ceea ce prea puin ciudat n legtur cu poza era faptul c Alex purta mnui de iarn. De ce avea mnui? Pare a fi luna iulie sau aa ceva. Julia i ntoarse chipul uimit spre Erica, pe care amintirea o fcu s rd. Sora ta iubea mnuile acelea i insista s le poarte, nu doar ntreaga iarn, ci i perioade lungi din var. Era ncpnat ca un catr, i nimeni nu a putut s-o conving s lase deoparte afurisitele alea de mnui oribile. tia ce vrea, nu-i aa? Julia se uit la poza din album cu o expresie aproape tandr. n clipa urmtoare aceasta dispru, iar ea trecu nerbdtoare mai departe, la pagina urmtoare. Fotografiile i preau Erici rmie dintr-o alt via. Se ntmplaser attea de atunci. Uneori prea c anii copilriei alturi de Alex erau doar un vis. 178 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Eram ca nite surori. Petreceam fiecare clip mpreun i, de asemenea, dormeam deseori acas una la cealalt. n fiecare zi ne comparam notiele despre ce fusese la cin, apoi alegeam casa cu mncarea cea mai bun. Cu alte cuvinte, mncai aici deseori. Pentru prima dat, un zmbet se ivi pe buzele Juliei. Da, poi s spui ce vrei despre mama ta, dar niciodat n-ar fi putut s-i ctige existena gtind. O fotografie anume i atrase atenia Erici. O atinse tandru. Era o poz incredibil de frumoas. Alex sttea la pupa brcii lui Tore, rznd zgomotos. Prul blai i flutura n jurul feei, iar Fjllbacka se ntindea n spatele ei. Probabil c se pregteau s plece spre recifele stncoase, pentru o zi de soare i not. Fuseser multe zile precum aceea. Mama ei nu li se alturase, ca de obicei. Mereu dduse vina pe o mulime de treburi mrunte pe care le avea de rezolvat i alesese s stea acas. Aa fusese dintotdeauna. Erica putea cu uurin s numere pe degetele de la o mn excursiile la care luase parte i mama ei, Elsy. Chicoti cnd vzu o fotografie a Annei, din aceeai excursie cu barca. Ca de obicei, se maimurea; n poza aceea se aplecase periculos peste bord i se strmba la aparat. Sora ta? Da, sora mea mai mic, Anna. Tonul Erici fu tios, sugernd c n-avea chef s dezvolte subiectul. Julia pricepu mesajul i continu s rsfoiasc prin album cu degetele sale scurte i dolofane. Avea unghiile roase pn-n carne. La unele dintre degete, unghia fusese roas att de mult, nct se formaser rni pe margini. Erica se for s-i mute privirea i se uit n schimb la pozele din faa ei, rsfoite de minile Juliei. Spre sfritul celui de-al doilea album, brusc, Alex nu mai aprea n fotografii. Contrastul era destul de puternic. nainte fusese pe fiecare pagin; acum nu mai era nicio poz de-a ei. Julia stivui cu atenie albumele pe msua de cafea i se ls pe spate n colul divanului, cu ceaca de cafea n mini. Vrei nite cafea proaspt? Aceea probabil c s-a rcit pn acum. Julia se uit la ceaca ei i realiz c Erica avea dreptate. 179 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Da, dac mai este, a dori puin, mulumesc. i nmn ceaca Erici, care se bucur c avea ocazia de a-i ntinde puin picioarele. Divanul de rchit era un decor minunat, ns dup ce sttea pe el o vreme, att spatele, ct i posteriorul protestau. i Julia prea a mprti acea opinie, fiindc se ridic i o urm pe Erica n buctrie. A fost o nmormntare frumoas. i, de asemenea, muli prieteni la comemorarea de la voi acas. Erica sttu cu spatele ntors spre Julia i turn cafea proaspt n ceti. Un murmur neutru fu singurul rspuns pe care l primi. Hotr s i vre un pic nasul. Prea c tu i Nelly Lorentz v cunoteai bine. Cum se face c v tii? Erica i inu respiraia. Hrtia gsit acas la Nelly n coul de gunoi o fcuse foarte curioas s afle rspunsul Juliei. Tata a lucrat pentru ea. Rspunsul Juliei veni ezitant. Fata i duse absent un deget la gur i ncepu s-i road unghia frenetic. Da, dar asta trebuie c se ntmpla cu mult nainte ca tu s te nati, spuse Erica. i continua vntoarea de informaii. Cnd eram mai tnr, am avut o slujb pe timpul verii la fabrica de conserve, spuse Julia. Rspunsurile ei nc veneau cu mare greutate. Se opri din rosul unghiilor doar ct s poat rspunde. Preai s v nelegei bine. Ei bine, mi imaginez c Nelly vede la mine ceva ce nimeni altcineva nu vede. Zmbetul i era amar i introspectiv. Dintr-odat, Erica simi o puternic simpatie fa de Julia. Viaa de ruc urt trebuie s fi fost grea. Nu spuse nimic, iar dup o vreme, tcerea o for pe Julia s continue. n definitiv, eram aici n fiecare var. n vara dinaintea clasei a zecea, Nelly l-a sunat pe tata i l-a ntrebat dac a vrea s ctig nite bani n plus, lucrnd n birou. N-am putut refuza, iar dup aceea am lucrat acolo n fiecare var pn cnd am nceput institutul 180 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor pedagogic. Erica nelese c multe lucruri fuseser omise din acel rspuns. n mod cert. De asemenea, nelese c nu avea s afle mai multe de la Julia cu privire la relaia sa cu Nelly. Se aezar din nou pe divanul de pe verand i sorbir n linite cteva guri de cafea. Amndou privir lung n gol, ctre gheaa ce se ntindea nspre orizont. Trebuie s-i fi fost greu atunci cnd mama, tata i Alex s-au mutat. Julia rupse prima tcerea. Da i nu. Deja nu ne mai jucam mpreun; bineneles c a fost trist, ns nu la fel de dramatic ca n cazul n care nc am fi fost cele mai bune prietene. Ce s-a ntmplat? De ce ai ncetat s v mai vedei? Mcar de-a ti. Erica fu uimit de faptul c amintirea putea nc s doar att de mult. C putea nc simi att de intens lipsa lui Alex. Atia ani se scurseser de atunci, i probabil era mai degrab o regul dect o excepie c prietenii cei mai buni din copilrie se ndeprtau deseori unul de cellalt. Poate se ntmpla fiindc nu existase o ncheiere fireasc i, mai presus de toate, nicio explicaie. Nu se certaser, Alex nu i gsise o nou cea mai bun prieten; niciunul din motivele pentru care se ncheie de obicei o prietenie. Pur i simplu se retrsese n spatele unui zid de indiferen i dispruse fr a spune un cuvnt. V-ai certat din vreo cauz? Nu, din cte tiu eu, nu. Alex i-a pierdut oarecum interesul. A ncetat s m mai sune i s-mi propun lucruri de fcut mpreun. Dac o rugam s facem ceva, ea nu refuza, ns mi puteam da seama c era realmente dezinteresat. Aa c ntr-un final am ncetat s o mai rog. Avea prieteni noi cu care i petrecea timpul? Erica se ntreb de ce i punea Julia toate acele ntrebri legate de ea i Alex, ns nu o deranja s retriasc vechi amintiri. Ar putea s le foloseasc n carte. Nu am vzut-o cu nimeni altcineva. La coal i vedea mereu de treaba ei. i totui... Ce? 181 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Julia se aplec nerbdtoare n fa. Totui, aveam sentimentul c mai era cineva. Dar se poate s m nel. Era doar o prere. Julia ddu din cap, ngndurat. Erica avu sentimentul c doar confirmase ceva ce Julia tia deja. Scuz-mi ntrebarea, ns de ce vrei s tii att de multe despre vremea cnd eu i Alex eram copii? Julia evit s o priveasc n ochi. Rspunsul i fu evaziv. Era cu atia ani mai mare dect mine i plecase deja din ar atunci cnd eu m-am nscut. n plus, eram foarte diferite. Nu cred c am apucat s o cunosc cu adevrat. Iar acum e prea trziu. Am cutat pe-acas fotografii cu ea, ns abia dac avem cteva. Aa c m-am gndit la tine. Erica simi c rspunsul Juliei coninea att de puin adevr nct putea fi calificat drept o minciun, ns l accept n sil. Ei bine, trebuie s plec acum. Mulumesc pentru cafea. Julia se ridic brusc i merse n buctrie pentru a-i pune ceaca de cafea n cuva pentru vase. Deodat era foarte grbit. Erica o conduse pn la u. Mulumesc pentru c mi-ai artat pozele. A nsemnat mult pentru mine. Dup care plec. Erica rmase mult timp n cadrul uii, privind-o cum se ndeprta. O siluet cenuie i fr form ce se grbea n josul strzii, cu braele strns lipite de corp, ca pentru a se apra de gerul tios. Erica nchise ncet ua i merse napoi nuntru, unde era cald. Patrik nu se mai simise att de agitat de mult vreme. Sentimentul pe care l avea n adncul stomacului era minunat i nfricotor n acelai timp. Maldrul de haine de pe pat cretea pe msur ce el proba o nou inut. Toate hainele pe care le proba preau prea demodate, prea neglijente, prea elegante, prea comune sau, pur i simplu, prea urte. n plus, majoritatea pantalonilor erau suprtor de strmi n jurul taliei. Cu un suspin, arunc o alt pereche de pantaloni n maldr i ezu doar n ort pe marginea patului. i pierdu pe loc tot 182 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor entuziasmul pentru acea sear i fu cuprins n schimb de o adnc anxietate. Poate ar fi fost mai bine s o sune i s anuleze totul. Patrik se ntinse pe pat i se uit n tavan, cu minile mpreunate la ceaf. nc mai avea patul dublu pe care l mprise cu Karin, iar acum atinse cu mna partea ei de pat, ntr-o izbucnire de sentimentalism. Abia de curnd ncepuse s se rostogoleasc n somn pe partea ei. Ar fi trebuit de fapt s-i fi cumprat un pat nou imediat ce ea se mutase, ns nu fusese n stare s fac fa situaiei. n ciuda tristeii simite atunci cnd Karin l prsise, se ntrebase uneori dac i lipsea ntr-adevr Karin ori iluzia avut despre cstorie ca i instituie. Tatl su o prsise pe mama sa pentru o alt femeie atunci cnd el avea zece ani. Divorul care urmase fusese dureros, el i sora lui mai mic, Lotta, fiind adevratele victime. i promisese s nu fie niciodat infidel dar, mai presus de toate, s nu divoreze niciodat. Dac avea s se cstoreasc, avea s fie pe via. Aa c atunci cnd el i Karin se cstoriser n urm cu cinci ani n biserica din Tanumshede, el nu se ndoise nicio clip de faptul c avea s dureze pentru totdeauna. ns viaa rareori se dovedete a fi ceea ce ne imaginm noi c va fi. Ea i Leif se vzuser pe la spatele lui pentru mai mult de un an pn cnd i prinsese. Al naibii de tipic. Se ntorsese devreme de la serviciu ntr-o zi fiindc nu se simise bine i iat-i pe ei doi acolo, n dormitor, n patul n care sttea ntins chiar acum. Poate c undeva nuntrul lui se afla un masochist. Cum altfel ar fi putut explica faptul c nu se descotorosise de mult de pat? Dei acum totul aparinea trecutului. Nu mai conta. Se ridic din pat, nc nesigur dac voia sau nu s mearg acas la Erica n acea sear. Voia. i nu voia. O lips acut de ncredere n sine i spulber nerbdarea pe care o simise toat ziua, chiar toat sptmna. ns era prea trziu pentru a refuza, aa c nu mai avea de ales. Cnd n sfrit gsi o pereche de pantaloni Chinos care i veneau bine n jurul taliei i i puse o cma albastr proaspt clcat, se simi dintr-odat un pic mai bine. i ncepu din nou s atepte cu nerbdare acea sear. Un pic de gel i fcu prul s arate rvit ntr-o manier cutat, i dup ce fcu reflexiei sale din oglind un semn de 183 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor noroc cu mna, se simi gata de plecare. Afar era ntuneric bezn, dei nu era dect apte i jumtate, i o ninsoare mrunt fcea vizibilitatea slab n timp ce conducea napoi spre Fjllbacka. Plecase din timp i nu era nevoie s se grbeasc. Gndurile sale legate de Erica fur pentru un timp date la o parte de ctre evenimentele petrecute la serviciu n ultimele zile. Mellberg nu fusese mulumit atunci cnd Patrik nu putuse dect s confirme c vecina lui Anders, Jenny, prea sigur de ceea ce vzuse. Anders chiar prea s aib un alibi pentru perioada de timp decisiv. Asta poate c nu i provocase lui Patrik la fel de mult furie ca lui Mellberg, ns nu putuse nega dezamgirea simit. Trecuser trei sptmni de cnd fusese gsit cadavrul lui Alex, iar ei erau la fel de departe de aflarea adevrului ca atunci. Acum era important s nu se descurajeze complet. Vor trebui s se regrupeze i s o ia de la nceput. Fiecare indiciu, fiecare fragment de depoziie va trebui cercetat dintr-o nou perspectiv. Patrik ntocmi mental o list cu ce avea de fcut a doua zi. Prioritatea principal o constituia gsirea tatlui copilului pe care l atepta Alex. Trebuia s existe cineva n Fjllbacka care s fi vzut ori s fi auzit ceva despre persoana cu care ea se ntlnea la sfrit de sptmn. Nu c ar fi fost exclus posibilitatea ca Henrik s fie tatl, iar Anders putea fi de asemenea un eventual candidat. Dei ntr-un fel Patrik nu credea c Anders era genul pe care Alex s-l considere un candidat potrivit la rolul de tat pentru copilul su. Considera c ceea ce Francine i spusese Erici era mult mai aproape de adevr. Exista cineva foarte, foarte important n viaa ei. Cineva ndeajuns de important nct s o fac fericit s aib un copil cu el ceea ce nu putea ori nu voia s fac mpreun cu soul ei. Relaia ei sexual cu Anders era de asemenea un lucru despre care dorea s afle mai multe. Ce avea n comun o femeie din nalta societate din Gteborg cu un beivan notoriu? Ceva i spunea c, dac ar fi descoperit cum li se intersectaser vieile, ar fi aflat multe dintre rspunsurile cutate. Apoi mai era i articolul despre dispariia lui Nils Lorentz. Alex era o copil pe-atunci. De ce pstra ascuns ntr-un sertar articolul decupat dintr-un ziar vechi de douzeci i cinci de ani? Existau attea piste ncurcate. Se simi de parc s-ar fi holbat la o 184 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor imagine dintr-acelea n care totul pare o mprtiere incoerent de puncte, pn n momentul cnd i relaxezi privirea exact aa cum trebuie i o form iese brusc n eviden, cu o claritate neateptat. Singura problem era c nu putea gsi acea poziie ideal pentru ca punctele s capete o form. n momentele sale de slbiciune, se ntreba uneori dac era un poliist destul de bun pentru a o gsi. Poate c un uciga avea s scape din cauza lipsei sale de competen. O cprioar sri n faa mainii i Patrik fu smuls pe neateptate din gndurile sale sumbre. Aps frna i rat cam cu un centimetru crupa cprioarei. Maina patin pe oseaua alunecoas i nu se opri pre de cteva secunde lungi i terifiante. Apoi Patrik i rezem capul pe mini, care erau ncletate nc pe volan, i i ls pulsul s revin la normal. Rmase aa pentru cteva minute. Apoi porni mai departe spre Fjllbacka, ns fu nevoie s mearg ncet timp de un kilometru sau doi pn ndrzni s mreasc viteza. Cnd ajunse pe dealul nisipos din Slvik ce ducea spre casa Erici, era n ntrziere cu cinci minute. Parc pe alee n spatele mainii ei i nfc sticla de vin pe care o adusese cadou. O respiraie adnc i o ultim verificare a frizurii n oglinda retrovizoare a mainii i fu pregtit. Maldrul de haine de pe patul Erici era cam la fel de mare ca al lui Patrik, poate chiar mai mare. Dulapul ncepu s par gol, iar umeraele zngneau pe bar. Oft adnc. Nimic nu i se potrivea cum trebuie. Kilogramele n plus pe care le luase pe nevzute n ultima sptmn nsemnau c niciun articol de mbrcminte nu sttea pe ea aa cum i dorise. Blestema i regreta amarnic faptul c se cntrise n acea diminea. Se privi dezaprobator n oglinda de pe ua dulapului. Prima dilem apruse dup ce fcuse du; precum eroina sa literar preferat, Bridget Jones, trebuia s-i aleag desuurile. S poarte un frumos slip tanga cu margini dantelate, pentru slaba eventualitate n care ea i Patrik ar ajunge n pat? Sau s poarte desuurile groase i ngrozitor de urte, cu extrasuport pentru burtic i posterior, care i-ar mri ansele de a ajunge mcar n pat? O alegere dificil, ns innd cont de proporiile burii umflate, decise, dup 185 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor multe deliberri, s opteze pentru varianta cu suport. Deasupra lor avea s poarte dresuri strmte pentru aplatizarea burticii. Cu alte cuvinte, artileria grea. Se uit n treact la ceas i i ddu seama c sosise momentul deciziei. Dup ce mai privi o dat spre maldrul de pe pat, trase de la baz prima inut pe care o probase. Negrul subia, iar clasica rochie pn la genunchi, n stilul Jackie Kennedy, avantaja silueta. O pereche de cercei cu perle i ceasul de mn aveau s fie singurele ei bijuterii i i ls prul s-i cad desfcut peste umeri. Se privi din nou n oglind din profil i i trase burta drept test. n regul, cu ajutorul combinat al desuurilor i dresurilor cu suport, precum i cu o respiraie uor reinut, arta aproape acceptabil. Kilogramele n plus nu erau pe de-a-ntregul un lucru ru, trebuia s recunoasc. S-ar fi putut lipsi de cele de pe burt, ns cele distribuite snilor i puneau n eviden decolteul. Firete, cu puin sprijin din partea unui sutien push-up, ns asemenea ajutoare erau practic universale n zilele noastre. Iar sutienul pe care l purta ea era ultima invenie n materie, cu gel n cupe, ceea ce i ddea bustului su un balans complet natural. O excelent mrturie a progresului tehnologic n folosul umanitii! Transpirase dup atta probat i attea emoii i, cu un oftat adnc, se spl din nou la subsuoar. Desvrirea machiajului i lu aproape douzeci de minute. Cnd fu gata, realiz c dichisirea durase un pic mai mult i c ar fi trebuit s nceap cu mult timp n urm s gteasc. Fcu repede ordine n dormitor. I-ar fi luat mult prea mult timp s agae napoi toate hainele, aadar ridic ntreg mormanul, l arunc n ifonier i nchise ua. Ca s fie sigur, fcu patul i se uit prin camer, asigurndu-se c pe podea nu erau mprtiate desuuri nefolosite. O pereche de chiloei obinuii de la Sloggi ar fi putut domoli nflcrarea oricrui brbat. Goni spre buctrie, cu respiraia tiat. Tot stresul acesta o fcuse s se simt complet neputincioas. Nu avea idee cu ce anume s nceap. Erica se for s stea locului i s inspire adnc. n faa ei pe mas stteau dou reete, iar ea ncerc s planifice timpul necesar pentru fiecare dintre ele. Nu era ea buctar-ef, ns gtea destul de 186 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor bine, iar reetele le gsise dup ce scotocise prin ediii mai vechi din Elle Gourmet. Aperitivul avea s cuprind cltite cu cartofi i smntn, caviar i ceap roie tocat fin. Ca fel principal, se gndise la un file de porc copt n aluat, cu sos de vin i piure de cartofi, iar ca desert, salat de fructe cu ngheat de vanilie. Din fericire, o preparase deja n acea dup-amiaz, deci o putea tia de pe list. Hotr s nceap prin a pune cartofii la fiert. Apoi avea s dea pe rztoare cartofi cruzi pentru aperitiv. Se concentr timp de or sau o or i jumtate asupra a ce avea de fcut, apoi sri n sus cnd auzi soneria. Timpul trecuse un pic cam repede i sper c Patrik nu era nfometat ca un lup, fiindc avea s mai dureze ceva pn cnd mncarea avea s fie gata. Era la jumtatea drumului spre u cnd observ c avea nc orul pe ea. Soneria se auzi din nou, iar ea se chinui s desfac nodul imposibil pe care i-l fcuse la spate. ntr-un final l desfcu, i trase orul peste cap i l arunc pe un scaun din hol. i trecu mna prin pr, i aminti s-i trag burta i inspir adnc nainte de a deschide ua zmbind. Salut, Patrik! Bine ai venit! Intr. Se mbriar uor, iar Patrik i ntinse o sticl de vin nfurat n folie de aluminiu. Vai, mulumesc, ce drgu! Da, mi l-au recomandat pe acesta la magazinul de buturi State. Vin chilian. Viguros i aspru, cu arom de fructe de pdure i ciocolat, chipurile. Nu sunt un mare cunosctor ntr-ale vinului, ns ei tiu de regul ceea ce spun. Sunt sigur c e excelent. Erica rse afectuos i puse pentru o clip sticla jos pe msua veche din hol, pentru a-l ajuta pe Patrik s-i scoat jacheta. Intr. Sper c nu mori de foame. Ca de obicei, planificarea mea a fost mult prea optimist, aa c va mai dura ceva pn s fie gata cina. Nicio problem. Patrik o urm pe Erica n buctrie, ducnd vinul. Pot s te ajut cu ceva? Da, poi lua un tirbuon din primul sertar i poi deschide 187 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor sticla de vin. Am putea ncepe cu degustarea vinului pe care l-ai adus. Patrik se supuse binevoitor. Erica puse dou pahare mari pe blatul de lucru din buctrie, apoi ncepu s amestece n oale i s verifice ceea ce se afla n cuptor. Fileul de porc mai avea destul pn s fie gata, iar cnd nep cartofii, acetia erau copi doar pe jumtate. Patrik i nmn unul din pahare, acum plin cu un vin de un rou-nchis. Ea roti uor paharul pentru a degaja aroma vinului, i introduse adnc nasul n pahar i apoi inhal innd gura nchis. Parfumul cald de stejar i ptrunse n nri i pru a i se propaga pn n vrful degetelor de la picioare. ncnttor. l degust cu grij, lsnd vinul s i se nvrt pe limb n timp ce trase puin aer pe gur. Gustul fu la fel de plcut precum aroma i i ddu seama c Patrik cheltuise o sum considerabil pe acea sticl. Patrik i arunc o privire nerbdtoare. Fantastic! Da, mi-am dat seama data trecut c te pricepi la asemenea lucruri. Din nefericire, eu nu pot face diferena ntre un vin la bidon, de cincizeci de coroane, i un vin care cost cteva mii. Firete c poi. ns aici e vorba i despre obinuin. i trebuie s ai rbdare pentru a degusta cu adevrat un vin, n loc s -l dai pe gt. Ruinat, Patrik se uit la paharul de vin pe care-l avea n mn. O treime se dusese deja. ncerc s imite metoda prin care Erica degustase vinul, atunci cnd aceasta i ntoarse spatele pentru a verifica ceva pe aragaz. ntr-adevr, pru s aib gustul unui cu totul alt vin. Ls o nghiitur s i se nvrt prin gur aa cum o vzuse fcnd pe Erica i brusc, simi arome clar diferite. I se pru chiar c simte o uoar urm de ciocolat, ciocolat neagr precum i un gust destul de puternic de fructe de pdure, poate chiar struguri negri, amestecai cu un pic de cpun. Incredibil. Cum merge cu ancheta? Erica se strdui s rosteasc ntrebarea pe un ton detaat, ns atept rspunsul cu nerbdare. Cred c ne-am ntors de unde am plecat, ca s zic aa. Anders are un alibi pentru momentul crimei i nu avem mare lucru de la care s pornim acum. Din nefericire, s-ar putea s fi fcut o greeal 188 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor clasic. Ne-am permis s ne simim prea siguri de faptul c aveam persoana potrivit i am oprit investigarea altor posibiliti. Dei, trebuie s-i dau dreptate comisarului, Anders era perfect n rolul ucigaului lui Alex. Un beiv care, dintr-un motiv inexplicabil, are o relaie sexual cu o femeie care, conform tuturor regulilor, ar trebui s-i fie inaccesibil unui beivan precum Anders. O crim din gelozie cu consecine inevitabile, atunci cnd norocul su neverosimil i se sfrete. Amprentele erau pe tot corpul ei i n baie. I-am gsit pn i urma piciorului n balta de snge de pe podea. Dar nu sunt de ajuns dovezile? Patrik i nvrti paharul de vin i se uit gnditor n jos la vrtejurile roii ce se formaser. Dac n-ar fi avut un alibi poate c ar fi fost de ajuns, ns acum are unul pentru ceea ce noi considerm a fi momentul probabil al crimei. i, dup cum am mai spus, nu dovedete nimic n afara faptului c a fost n baie dup crim. O diferen mic, ns important, dac vrem o acuzaie care s reziste. Aroma ce se rspndea prin buctrie era minunat. Erica scoase din frigider cltitele cu cartofi pe care le fcuse sote cu ceva vreme n urm i le bg n cuptor pentru a le nclzi. Aez dou farfurii pentru aperitive, deschise frigiderul din nou i scoase un recipient cu smntn i un borcan cu caviar. Cepele erau tocate i pregtite ntr-un castron pe blatul de lucru. Era foarte contient de ct de aproape sttea Patrik. Aadar, Erica, ai mai aflat ceva n legtur cu casa? Da, din nefericire. Agentul imobiliar a sunat ieri i a propus s lsm posibilii cumprtori s viziteze casa n timpul vacanei de Pate. Dup spusele lui, Annei i lui Lucas li se pare o idee excelent. Totui, mai sunt vreo dou luni pn la Pate. Multe se pot ntmpla pn atunci. Da, pot mereu spera ca Lucas s aib un atac de cord sau aa ceva. Nu, scuz-m, n-am spus asta. Dar m face att de furioas! Trnti un pic cam tare ua cuptorului. Hei, fii drgu cu aparatele casnice! Probabil c va trebui s m obinuiesc cu ideea i s ncep s planific ce s fac cu banii obinui n urma vnzrii. Dei, trebuie s 189 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor recunosc, mereu am crezut c m-a simi mai fericit dac a deveni milionar. Nu trebuie s-i faci griji n legtur cu a ajunge milionar. Cu taxele din ara asta, probabil c va trebui s cheltui majoritatea profitului pentru a finana coli jalnice i un sistem de sntate i mai jalnic. Ca s nu mai pomenesc de poliie, instituie incredibil, totalmente i formidabil de prost pltit. Posibil s-i nghiim o bun parte din avere, vei vedea. Ea nu se putu abine s nu rd. Ei bine, ar fi minunat. Faptul c nu va trebui s am bti de cap n legtur cu ce s mi cumpr mai degrab, o hain de nurc sau de vulpe albastr. Patrik, i vine sau nu s crezi, aperitivul gata! Lu o farfurie n fiecare mn i l conduse pe Patrik n sufragerie. Se gndise dac s stea n buctrie ori n sufragerie i, ntr-un final, decise n favoarea sufrageriei, cu minunata sa mas pliant de lemn, care arta chiar mai bine la lumina lumnrilor. i nu fcu economii la lumnri. Nimic nu flata mai mult silueta unei femei ca lumnrile, citise ea asta undeva. Masa era aranjat cu tacmuri de argint i ervete de pnz, precum i cu vesel Rorstrand pentru felul principal. Era cea mai bun vesel a mamei sale, porelan alb Rorstrand cu marginea albastr. i aminti ct de grijulie fusese dintotdeauna mama ei cu acea vesel. Era scoas doar la ocazii foarte speciale. Care nu includeau zilele de natere ale copiilor sau orice altceva care ar fi avut de-a face cu ei. Erica reflect cu amrciune. Porelanul ordinar pe masa din buctrie era de-ajuns pentru ei. ns cnd veneau la cin pastorul i soia acestuia, ori vicarul, ori diaconul, atunci agitaia era interminabil. Erica se for s revin n prezent i puse farfuriile cu aperitive fa n fa pe mas. Arat foarte bine. Patrik tie o bucat de cltit cu cartofi, adug n furculi o porie sntoas de ceap, smntn i caviar, i reui s o duc spre gur pn la jumtatea drumului, cnd observ c Erica sttea acolo cu paharul de vin ridicat, laolalt cu o sprncean. Ruinat, ls jos furculia i lu n schimb paharul de vin. Noroc i bun venit. 190 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Noroc. Erica surse la gafa lui. Era nviortoare n comparaie cu brbaii cu care ieise n Stockholm, care erau cu toii att de bine crescui i versai cnd era vorba de etichet nct ar fi putut fi clone. Spre deosebire de ei, Patrik i prea real, din punctul ei de vedere putea s mnnce cu mna dac dorea; nu ar fi deranjat-o. n plus, era extrem de drgu atunci cnd roea. Am avut un musafir neateptat azi. O? Cine? Julia. Patrik i arunc Erici o privire surprins. Aceasta fu mulumit s vad c lui prea s i fie greu s se desprind de mncare. N-am tiut c v cunoatei, spuse el. De fapt, nu prea ne cunoatem. nmormntarea lui Alex a fost de fapt prima dat cnd ne-am ntlnit. ns n dimineaa aceasta era la ua mea. Ce voia? Patrik i cur farfuria cu un asemenea zel nct pru c ncerca s rad culoarea de pe porelan. M-a rugat s-i art poze de cnd Alex i cu mine eram copii. Pare-se c familia nu are multe fotografii, dup spusele Juliei, aa c i-a ncercat norocul gndindu-se c eu a putea avea cteva. i chiar am. Apoi mi-a pus o mulime de ntrebri despre copilria noastr i lucruri de genul sta. Oamenii cu care am vorbit mi-au spus c surorile nu au fost prea apropiate, ceea ce nu e surprinztor, avnd n vedere diferena de vrst, iar acum ea vrea s afle mai multe despre Alex. S o cunoasc. M rog, asta-i impresia pe care am cptat-o eu. Apropo, ai cunoscut-o pe Julia? Nu, nc nu. ns din cte am auzit, ele nu sunt, sau nu au fost, prea asemntoare, spuse Patrik. Nu, Doamne, nu. Sunt mai degrab total opuse, cel puin ca nfiare. Ambele par a fi introvertite, dei Julia are un aer ursuz pe care Alex nu cred c l avea. Alex prea mai, cum s zic... mai indiferent, din cte am auzit de la oamenii cu care am discutat. Julia pare mai coleric. Sau poate chiar furioas. Am avut impresia c sub masca ei clocotete furia. Ca un vulcan. Un vulcan adormit. Sun 191 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor cumva stupid? Nu, nu cred. M gndesc c, n calitate de scriitoare, trebuie c ai nas la oameni. O cunoatere a naturii umane. O, nu m numi scriitoare. Nu cred c am ctigat nc titlul acela. Patru cri publicate i nu te consideri scriitoare? Patrik pru de-a dreptul derutat i Erica ncerc s explice ceea ce voia s spun. Ei bine, patru biografii, iar acum lucrez la a cincea. Nu e puin, tiu, ns pentru mine un scriitor este cineva care scrie ceva din propriul su suflet i din propria sa minte, i nu se rezum doar la a descrie viaa altcuiva. n ziua n care voi scrie ceva care s vin de la mine, atunci m voi putea numi scriitoare. Fu brusc izbit de faptul c acesta nu era adevrul complet. Privit n mod superficial, potrivit definiiei, nu exista nicio diferen ntre biografiile scrise de ea despre personaliti istorice i cartea pe care o scria despre Alex. i cu toate acestea, ntr-un fel era diferit. n primul rnd, viaa lui Alex se intersectase cu a ei ntr-un mod destul de evident, iar n al doilea rnd, i putea exprima n acea carte cteva dintre propriile sale preri. Dinuntrul evenimentelor actuale, putea chiar s dirijeze sufletul crii. ns nu i putea explica asta lui Patrik. Nimeni nu trebuia s afle c ea scria o carte despre Alex. Deci Julia a venit aici i a pus o sumedenie de ntrebri n legtur cu Alex. Ai apucat s vorbeti cu ea despre Nelly Lorentz? Erica simi c n ea se d o lupt intens i decise ntr-un final c nu i putea tinui cu contiina mpcat aceast informaie lui Patrik. Poate ar fi fost capabil s trag pe baza ei concluzii pe care ea nsi nu reuise a le trage. Fusese unica, ns vitala pies din puzzle pe care hotrse s nu i-o destinuie atunci cnd luase cina la el acas. ns fiindc nu ajunsese prea departe cu ea, nu gsi niciun motiv pentru a mai pstra tcerea. Dar, pentru nceput, trebuia s serveasc felul principal. Se aplec pentru a-i lua farfuria, asigurndu-se c se apleca un pic mai mult dect de obicei. Inteniona s valorifice la maximum atuurile pe care le avea. Judecnd dup figura lui Patrik, i ddu seama c avea pe puin doi ai n mnec. Deocamdat sutienul su 192 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Wonderbra se dovedise a fi meritat cele cinci sute de coroane investite. Dei i uurase considerabil portofelul. Stai s te ajut. Patrik i lu farfuriile i o urm n buctrie. Ea scurse cartofii de ap i se apuc s i zdrobeasc pentru piure. Renclzi sosul o ultim dat i l gust. Un strop de vin i o bucat mare de unt i era gata de servit. Fr smntn n felul acela de mncare! Apoi tot ce mai rmsese de fcut era s scoat din cuptor fileul de porc i s l felieze. Arta perfect. Roz pal n centru, ns fr sucul rou ce indica o carne nefcut. Pentru felul de mncare cu legume alesese mazre dulce gtit la abur, pe care o puse n acelai vas Rorstrand cu piureul de cartofi. Duser amndoi mncarea pe mas. Erica l ls pe Patrik s se serveasc nainte de a-i da vestea bomb. Julia este unica motenitoare a averii lui Nelly Lorentz. Patrik tocmai sorbea din vin i pru c acesta intr pe calea greit, fiindc tui, apoi se prinse de piept. Lacrimi i aprur brusc n ochi din cauza disconfortului. Scuz-m, ce ai spus? ntreb Patrik cu o voce chinuit. Am spus c Julia este unica motenitoare a averii lui Nelly Lorentz. Scrie n testamentul lui Nelly, spuse Erica netulburat, turnndu-i lui Patrik nite ap spre a-i calma tusea. S ndrznesc s te ntreb cum de tii asta? Pentru c mi-am vrt nasul n coul de gunoi al lui Nelly atunci cnd m-a invitat s iau ceaiul la ea. Patrik avu o nou criz de tuse i i arunc o privire nencreztoare Erici. n timp ce el i goli ntreg paharul de ap dintr-o singur nghiitur, ea continu. Era o copie a testamentului ei n coul de gunoi. Scria clar c Julia Carlgren o s moteneasc averea lui Nelly Lorentz. Da, Jan va primi o parte, ns Julia va primi restul. Jan tie asta? N-am idee. ns mi imaginez c nu, probabil nu tie. Erica vorbi mai departe, n timp ce punea mncarea n farfurii. De fapt, atunci cnd a fost aici, am ntrebat-o pe Julia cum de o cunoate att de bine pe Nelly Lorentz. Bineneles c am primit un rspuns neconvingtor. Ceva legat de o slujb a ei pe timpul verii la 193 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor fabrica de conserve, timp de civa ani. Nu m ndoiesc de faptul c a lucrat acolo, ns a omis restul adevrului. Era n mod evident un subiect despre care chiar nu dorea s discute. Patrik era gnditor. i dai seama c asta nseamn c exist acum dou perechi nepotrivite n aceast poveste? Le-a numi chiar de neimaginat. Alex i Anders, apoi Julia i Nelly. Care este cel mai mic numitor comun? Dac gsim legtura, cred c vom afla soluia la tot. Alex. Nu este Alex cel mai mic numitor comun? Nu, spuse Patrik, cred c ar fi un pic cam simplu. E altceva. Ceva ce nu putem vedea ori nu putem nelege. i agit furculia n aer. Apoi, l mai avem i pe Nils Lorentz. Ori, mai precis, dispariia lui. Locuiai n Fjllbacka pe atunci, ce i aminteti cu privire la asta? Nu eram prea mare pe atunci i nimeni nu spune nimic unui copil. ns ceea ce mi amintesc e c totul a fost inut foarte secret. Foarte secret? Da, tii, conversaii ce se ntrerupeau atunci cnd eu intram n camer. Aduli care vorbeau cu voce joas. t, s nu aud copiii i comentarii de genul sta. Cu alte cuvinte, tot ce tiu e c se d iscuta mult despre dispariia lui Nils pe-atunci. ns eu eram prea mic, nu mi se spunea nimic. Hmm, va trebui s sap mai adnc. Va trece pe lista mea de lucruri de fcut mine. ns acum iau cina cu o femeie care nu este doar frumoas, ci i o buctreas fantastic. S ciocnim pentru gazd. i ridic paharul, iar Erica se simi tare bine n sinea ei datorit complimentului. Nu att pentru ceea ce spusese n legtur cu mncarea, ci fiindc o numise frumoas. Ct de uor ar fi totul dac ne-am putea citi reciproc minile, gndi ea. ntreaga arad nu i-ar mai avea rostul. n schimb, sttea acolo spernd s primeasc de la el i cel mai mic semn c e interesat. Era n regul s intri direct n joc i s riti atunci cnd erai adolescent, ns cu trecerea anilor inima ei prea s devin din ce n ce mai puin elastic. Mizele erau mai importante, iar pagubele provocate egoului erau mai mari de fiecare 194 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor dat. Dup ce Patrik se servi de trei ori, iar ei ncetaser de mult s mai vorbeasc despre moarte violent i trecuser la discuii despre vise i via, dup ce atacaser diverse subiecte mondiale de actualitate, se mutar pe verand pentru a-i acorda stomacurilor o pauz nainte de desert. Sttur la capetele opuse ale divanului i sorbir din vin. Sticla cu numrul doi era aproape goal i amndoi i putur simi efectul. Membrele le erau grele i calde, iar capetele preau a le fi nvelite n vat incredibil de moale. Noaptea era ntunecat, fr nicio stea care s lumineze cerul. ntunericul dens de afar i fcu s se simt nfurai ntr-un mare cocon, completnd iluzia de a fi singurii oameni pe pmnt. Erica nu i putea aminti alt dat cnd s se fi simit att de mpcat, att de n armonie cu propria existen. Fcu un gest larg cu mna n care inea paharul cu vin, reuind s cuprind nu doar ntreaga verand, ci i ntreaga cas. i vine s crezi c Anna vrea s vnd totul? Nu este doar cea mai frumoas cas din lume, ci pereii ei ascund i istorie. i nu m refer doar la istoria mea i a Annei, ci i la istoriile celor care au trit aici naintea noastr. tiai c un cpitan de vas a construit casa asta pentru familia sa n 1889? Cpitanul Wilhelm Jansson. De fapt, povestea este chiar foarte trist, precum multe alte poveti din zona aceasta. A construit casa pentru el i pentru tnra lui soie, Ida. n cinci ani au avut cinci copii, ns la a asea natere, Ida a murit. n acele vremuri era de neconceput ca un tat s i creasc singur copiii, aa c sora cea mare, nemritat, a cpitanului Jansson s-a mutat cu ei i a preluat ndatoririle creterii copiilor, n timp ce cpitanul naviga peste mri i ri. Sora lui, Hilda, nu a fost cea mai bun alegere ca mam adoptiv. Era una dintre bigotele cele mai virulente din regiune, iar asta spune multe, avnd n vedere importana religiei acolo. Copiii abia dac puteau s mite fr a fi acuzai de pcat, iar btile pe care le primeau din partea Hildei erau administrate cu o mn de fier i cu frica lui Dumnezeu. n zilele noastre probabil ar fi fost considerat sadic, ns pe atunci era complet acceptabil s ascunzi asemenea tendine sub masca religiei. Cpitanul Jansson nu era acas ndeajuns de mult pentru a vedea ct de ru le mergea copiilor, dei trebuie s fi avut bnuielile 195 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor sale. ns, precum majoritatea brbailor, considera creterea copiilor a fi o ndatorire femeiasc i socotea c i ndeplinea rspunderile de tat prin asigurarea unui acoperi deasupra capului i a mncrii pe mas. Pn cnd se ntoarse acas ntr-o zi i descoperi c fiica sa cea mic, Marta, sttuse o sptmn cu mna rupt. Atunci Hilda fu poftit s plece, iar cpitanul trecu la aciune i cut printre femeile necstorite din zon o nou mam adoptiv potrivit pentru copiii si. Fcu o alegere bun. n mai puin de dou luni se cstori cu Lina Mnsdotter, o ranc zdravn, care ndrgi copiii de parc ar fi fost ai ei. Ea i cpitanul avur de asemenea apte ali copii mpreun, deci trebuie s fi fost tare aglomerat aici. Dac te uii atent, poi vedea urme lsate de acei copii. Mici crpturi i ndoituri i locoare uzate. Prin ntreaga cas. i cum de-a ajuns tatl tu s cumpere casa? De-a lungul anilor, fraii Jansson s-au mprtiat prin lume. Cpitanul Jansson i a lui Lina, care cu timpul prinser mare drag unul de cellalt, i ddur duhul. Singurul rmas n cas fu Allan, fiul cel mare. Acela nu se cstori niciodat, iar cnd mbtrni i nu mai putu ntreine singur casa, se decise s o vnd. Tata abia ce se cstorise cu mama i se aflau n cutarea unei case. Tata ne-a spus c s-a ndrgostit pe loc de aceast cas. Nu a ezitat nicio secund. Cnd Allan i vndu casa tatei, i transmise i povestea. Istoria casei i a propriei sale familii. i spuse c era important pentru el ca tata s tie ai cui au fost paii care uzaser vechile podele de lemn. De asemenea, ls i nite documente. Scrisori pe care cpitanul Jansson le trimisese din fiecare col al lumii, la nceput soiei sale, Ida, apoi Linei. Pe lng acestea, ls i cravaa folosit de Hilda pentru a-i pedepsi pe copii. nc mai atrn n pivni. Anna i cu mine obinuiam s mergem acolo uneori cnd eram mici i s o atingem. Auzisem povestea despre Hilda i ncercam s ne imaginm cum s-ar simi pe pielea noastr firele aspre ale cravaei. Ne prea ru pentru copiii tratai att de urt. Erica se uit la Patrik. Apoi continu. Acum nelegi de ce mi se rupe inima la gndul de a vinde aceast cas. Dac o facem, nu o vom mai recupera niciodat. M nfioar ideea c un bogtan din Stockholm ar da buzna aici i ar 196 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ncepe s lefuiasc podelele i s pun tapet nou cu scoici, ca s nu mai pomenesc de fereastra panoramic ce s-ar ivi aici pe verand mai iute dect a putea spune prost gust. Cine s-ar mai sinchisi s pstreze urmele de creion lsate n interiorul uilor de la cmar, unde n fiecare an Lina nsemnase ct de nali crescuser copiii? Cine s-ar mai sinchisi s citeasc scrisorile n care cpitanul Jansson ncerca s descrie Mrile Sudului celor dou soii ale sale, care abia dac ieiser din parohie? Istoria lor va fi tears, iar atunci aceast cas va fi doar o... cas. O cas ca toate casele. ncnttoare, ns lipsit de suflet. i ddu seama c vorbea prea mult, ns pentru un motiv sau altul, era important pentru ea ca Patrik s neleag. Se uit la el. O urmrea atent, iar ea se mbujor sub privirile lui. Ceva se petrecu. Un moment de nelegere absolut i, pn s-i dea seama ce se ntmpl, Patrik se afla lng ea, iar dup o clip de ezitare, i aps buzele pe ale ei. La nceput simi doar gustul vinului pe buzele amndurora, dar apoi simi gustul lui Patrik. i deschise prudent gura i simi cum vrful limbii lui l cuta pe al ei. Tot corpul i se electriz. Dup o vreme deveni insuportabil, iar Erica se ridic, l prinse de mn i, fr a spune vreun cuvnt, l conduse pn sus n dormitor. Se ntinser pe pat, srutndu-se i mngindu-se. Dup un timp, Patrik o privi ntrebtor, apoi ncepu s-i desfac rochia. Ea i ddu silenios acordul, ncepnd s-i desfac nasturii cmii. i ddu seama dintr-odat c lenjeria aleas de ea nu era cea pe care dorea s i-o arate lui Patrik n prima lor noapte mpreun. Iar dresurile pe care le purta nu erau cele mai sexy din lume. ntrebarea era cum s scape de ele i de colanii cu susinere pentru posterior fr ca Patrik s le vad. Erica se ridic brusc. Scuz-m, trebuie s merg pn la baie. Fugi la baie i se uit cu nfrigurare n jurul su. Avea noroc. n coul de rufe era un maldr de haine curate pe care nu apucase s le pun la loc. Se strecur cu greu din dresurile strmte i le puse n coul de rufe alturi de lenjeria stil gogoar. Trase pe ea o pereche de desuuri fine din dantel alb care se potriveau cu sutienul. i trase rochia n jos peste posterior i se privi atent n oglind. Prul i era 197 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor rvit i ondulat, iar ochii aveau o privire febril. Gura i era mai roie dect n mod normal i uor umflat de la atta srutat. Arta chiar sexy, se gndi ea. Dei fr lenjeria cu susinere, abdomenul nu i arta pe-att de plat pe ct i-ar fi dorit. l trase i i mpinse bustul n afar cnd merse la Patrik, care era nc ntins pe pat, aa cum l lsase. Hainele lor ncepur s dispar, ateriznd ntr-un morman de pe podea. Prima dat nu fu la fel de fantastic precum era mereu n filmele romantice; ci mai mult un amestec de sentimente puternice i contientizare stnjenitoare. n acelai timp n care trupurile le reacionau exploziv la atingerile reciproce, ei erau intens contieni de goliciunea lor, contieni de micile imperfeciuni, nelinitii de posibilitatea ivirii unor sunete jenante. Erau stngaci i nesiguri de ce ar putea plcea i displcea fiecruia. nc destul de nesiguri unul de cellalt nct s ndrzneasc a-i transpune gndurile n vorbe. n schimb, folosir mici sunete guturale pentru a arta ceea ce funciona i ceea ce ar putea avea nevoie de modificri. ns a doua oar fu mai bine. A treia oar fu chiar acceptabil. A patra oar fu extrem de bine, iar a cincea oar fu minunat. Adormir nlnuii, iar ultimul lucru pe care Erica l observ nainte s se cufunde n somn fu braul lui Patrik, ferm n jurul snului ei, i degetele lui mpreunate cu ale ei. Adormi cu zmbetul pe buze. l durea capul ngrozitor. Gura i era att de uscat nct limba i se lipise de cerul gurii, ns la un moment dat trebuie s fi avut saliv n ea, fiindc simi cu obrazul o pat umed pe pern. Se simea de parc pleoapele i-ar fi fost inute nchise de cineva care i combtea ncercrile de a-i deschide ochii. Cu un efort, i deschise ntr-un final. Dinaintea lui era o privelite minunat. Erica sttea ntins pe o parte, ntoars ctre el, cu pru-i blond ondulat n jurul feei. Prea s doarm, fiindc genele i tremurau, iar pleoapele i se contractau. Patrik gndi c ar fi putut sta aa, privind-o, pentru totdeauna, fr a se stura de ceea ce i era dat s vad. Toat viaa, dac ar fi fost nevoie. Erica tresri n somn, ns reveni iute la respiraia sa regulat. Era adevrat c se putea compara cu mersul pe biciclet. Iar prin asta 198 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor nu se referea doar la actul sexual, ci i la sentimentul de a iubi o femeie. De-a lungul zilelor i nopilor ntunecate i sumbre, el crezuse c avea s fie imposibil s se mai simt vreodat aa. Acum prea imposibil s nu se simt aa. Erica se foi, iar el vzu c era pe punctul de a se trezi. i ea se chinui s deschid pleoapele. ns cnd o fcu, Patrik rmase din nou uluit de albastrul intens al ochilor ei. Bun dimineaa, somnoril. Bun dimineaa. Zmbetul care apru pe faa ei l fcu s se simt ca un milionar. Ai dormit bine? spuse Erica. Patrik se uit la cifrele luminoase ale ceasului detepttor. Da, cele dou ore pe care le-am dormit au fost grozave. Dei orele dinainte, n care am fost treaz, au fost probabil i mai grozave. Erica doar zmbi drept replic. Patrik bnui c avea o respiraie de cine, ns cu toate acestea, nu putu rezista i se aplec s o srute. Srutul deveni mai profund i o or se scurse. Dup aceea Erica sttu ntins pe braul lui drept, trasndu-i cu degetul cerculee pe piept. Se uit n sus ctre el. Cnd ai venit aici ai crezut c vom ajunge n pat? El se gndi pentru o clip nainte de a rspunde i i puse mna dreapt sub cap, n timp ce reflect. Nu-u-u, nu pot spune c m-am gndit c se va ntmpla. ns am sperat c da. i eu. C am sperat, vreau s spun, nu c m-am gndit. Patrik cuget pentru o clip despre ct de ndrzne ar trebui s fie, ns cu Erica n braele sale, simea c ar ndrzni orice. Diferena este c tu ai nceput s speri abia de curnd, nu-i aa? tii ns de ct timp sper eu s se ntmple asta? Se uit la el confuz. Nu, de ct timp? Patrik fcu o pauz pentru impresie. De cnd m tiu. Sunt ndrgostit de tine de cnd m tiu. Acum c o spusese cu voce tare, auzi ct de adevrat suna. Erica se uit la el cu ochii mari. Glumeti! i eu care mi fcusem griji c poate nu eti ctui 199 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor de puin interesat de persoana mea! i-acum mi spui c erai al meu de la bun nceput. Tonul ei era vesel, ns el vzu c era puin tulburat de ceea cei spusese. Ei bine, nu e ca i cum a fi fost celibatar ori a fi trit ntr-un vid emoional toat viaa. Bineneles c am fost ndrgostit i de alte femei, de Karin, de exemplu. ns tu ai fost ntotdeauna special. Mereu simeam ceva aici de fiecare dat cnd te vedeam. i aps mna ntr-un punct deasupra inimii. Erica i lu mna, o srut i o puse peste obrazul ei. Gestul vorbi de la sine. Petrecur dimineaa nvnd s se cunoasc unul pe altul mai bine. Atunci cnd Erica l ntreb cum i plcea s i petreac timpul liber, rspunsul lui strni un geamt frustrat. Nu-u-u-u-u! Nu un alt fan al sportului! De ce, Doamne, de ce nu pot gsi un tip destul de detept nct s realizeze c fugritul unei mingi pe gazon este o ndeletnicire perfect normal dac ai cinci ani! Sau mcar un tip care ar pune la ndoial faptul c o persoan poate sri doi metri peste o brn e ntr-adevr n folosul umanitii. Doi patruzeci i cinci. Cum adic, doi patruzeci i cinci? ntreb Erica pe un ton care sugera c rspunsul n-o pasiona prea tare. Tipul care deine recordul mondial la sritura n nlime, Sotomayor, sare doi metri patruzeci i cinci. Femeile sar cam doi metri. Mda, mda, m rog. Se uit la el nencreztoare. Prinzi canalul Eurosport? Mda. Canal+, ns nu cel pentru filme, cel pentru sport? Mda. TV1000, acelai motiv? Mda. Dei ca s fiu precis, prind TV1000 i pentru un alt motiv n afar de sport. Erica l pocni uor n joac peste piept. Am omis ceva? 200 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Da, TV3 are o grmad de sport. Radarul meu pentru entuziati ai sportului este foarte bine dezvoltat, trebuie s recunosc. Am petrecut o dup-amiaz extrem de plictisitoare sptmna trecut acas la prietenul meu, Dan, urmrind hochei la Jocurile Olimpice. Mi-e imposibil s neleg cum cineva poate considera interesant s vad tipi blindai gonind dup o chestie mic i neagr. n orice caz, e mult mai amuzant i mai productiv dect s-i petreci o zi ntreag alergnd dintr-un magazin de haine n altul. Ca replic la acest atac ostentativ asupra viciului celui mai mare din viaa ei, Erica i ncrei nasul i se strmb la Patrik. Apoi vzu cum ochii lui cptar brusc o privire nmrmurit. La naiba. Patrik se ridic n pat. Poftim? La naiba, rahat, la dracu'. Erica l privi cu ochii mari. Cum naiba am putut rata aa ceva? Se lovi de cteva ori cu palma peste frunte. Alo, Pmntul ctre Patrik! Vrei, te rog, s-mi spui despre ce vorbeti? Erica ddu din mini n faa lui. Patrik i pierdu concentrarea pentru o clip atunci cnd observ cum gestul i fcu snul s tremure. Apoi sri vioi din pat, gol ca-n ziua facerii, i ni n jos pe scri. Veni napoi cu cteva ziare n mn, se aez pe pat i ncepu s le rsfoiasc frenetic. Erica renun la a mai ncerca s afle rspunsuri i pur i simplu l privi cu interes. Aha! strig Patrik triumftor. Ce noroc pe noi c n-ai aruncat vechile programe TV. Agit ziarul n faa Erici. Suedia contra Canadei! nc tcut, Erica se mulumi s ridice nedumerit din sprncean. Nerbdtor, Patrik ncerc s explice. Suedia a nvins Canada ntr-un meci olimpic. Vineri, pe douzeci i doi ianuarie. Pe TV4. 201 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Ea l privi n continuare, fr s priceap nimic. Patrik oft. Toate programele obinuite au fost anulate din cauza meciului. Anders nu ar fi putut veni acas la aceeai or cu Lumi separate n acea vineri, fiindc fusese anulat, nelegi? ncet-ncet, Erica ncepu s priceap ceea ce spunea. Anders nu mai avea un alibi. Dei era inconsistent, poliiei tot i era greu s-l nege. Acum puteau s-l aduc napoi pe Anders, n baza probelor pe care deja le aveau. Patrik ddu din cap cu satisfacie atunci cnd vzu c Erica nelese. ns nu crezi c Anders este un uciga, nu-i aa? spuse Erica. Nu, firete c nu. Dar la drept vorbind, uneori m pot nela, dei mi dau seama c i vine greu s crezi asta. i fcu Erici cu ochiul. i n plus, dac nu m nel, pun pariu c Anders tie considerabil mai multe lucruri dect ne-a spus. Acum avem ansa de a-l presa mult mai tare. Patrik ncepu s-i vneze hainele prin dormitor. Erau aruncate pe ici, pe colo, ns cea mai alarmant era descoperirea c purta nc osetele n picioare. i trase repede pantalonii pe el i sper ca n plin pasiune Erica s nu fi observat osetele. Era greu s arate a zeu al sexului cu osete albe brodate cu Asociaia sportiv din Tanumshede". Brusc avu senzaia c nu mai era timp de pierdut i se mbrc pe bjbite. La prima ncercare de a-i ncheia nasturii la cma, eu i njur atunci cnd fu nevoit s desfac toi nasturii i s o ia de la capt. Patrik i ddu seama dintr-odat cum putea s par plecarea lui precipitat, aa c se aez pe marginea patului, lu minile Erici ntr-ale sale i o privi adnc n ochi. mi pare ru c m grbesc aa, ns trebuie. Vreau doar s tii c asta a fost cea mai frumoas noapte din viaa mea i abia atept urmtoarea dat cnd ne vom vedea. Vrei s ne mai ntlnim din nou? Ceea ce se ntmplase ntre ei nc prea fragil i delicat, iar el i inu respiraia ateptndu-i rspunsul. Ea ncuviin din cap. Atunci m pot ntoarce aici dup program? 202 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Erica ncuviin din nou. El se aplec nainte i o srut. Atunci cnd el plec, Erica edea pe pat, cu genunchii trai n sus i cuverturile nfurate larg n jurul corpului su. Soarele strlucea prin mica fereastr rotund, crend iluzia unui halou n jurul capului ei blai. Era cel mai frumos lucru pe care Patrik l vzuse vreodat. Zpada se topise i se infiltra cu ncpnare prin mocasinii lui subiri. nclmintea lui era mai potrivit pentru var, ns alcoolul era un mod eficient de a atenua frigul. i trebuind s aleag ntre a cumpra o pereche de nclri de iarn sau un ntreg litru de naps, decizia era uoar. Aerul era att de clar i curat, iar lumina att de fragil n acea diminea de miercuri, nct Bengt Larsson avu n piept un sentiment pe care nu-l mai avusese de mult timp. Semna nelinititor de tare cu un sentiment de pace i se ntreb ce ar fi putut avea deosebit o zi normal de miercuri pentru a atrage dup sine o asemenea senzaie ciudat. Se opri i inspir cu ochii nchii aerul dimineii. Cum ar fi fost ca viaa lui s fie plin de asemenea diminei? Vzu cu claritate rscrucea din viaa lui. tia cu exactitate ziua n care viaa lui luase turnura aceea nefericit. tia pn i ora. De fapt, avusese toate scuzele obinuite. Nu fusese niciun abuz pe care s poat da vina. Nici srcie, nici foame i nici deficiene emoionale. Singurele lucruri pe care putea da vina erau propria sa prostie i o exagerat ncredere n sine. Firete c era implicat i o fat. Avea aptesprezece ani, iar pe atunci nu fcea nimic care s nu implice o fat. ns acea fat era special. Maud, cu prul ei blond i ciufulit i prefcuta modestie, care i mngia orgoliul cntndu-i n strun. Drag Bengt, am mare nevoie de... Drag Bengt, nu mi-ai putea lua o... l inuse n les, iar el se lsase dus de nas, urmnd-o supus. Nimic nu era ndeajuns de frumos pentru ea. Economisea toi banii pe care i ctiga i i cumpra ei haine scumpe, parfumuri fine, tot ce i dorea, ns de cum cpta lucrul pe care l solicitase cu nverunare, ea l ddea la o parte i cerea altceva, despre care spunea c era singurul lucru care ar fi putut-o face fericit. Maud fusese precum o vpaie n sngele lui. Fr s-i dea 203 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor seama, situaia se precipit, pn cnd nu mai tiu pe ce lume se afl. Cnd Bengt mplini optsprezece ani, Maud decise c nu se urca n maina lui dac nu era un Cadillac decapotabil. Costa mai mult dect ctiga el ntr-un an ntreg i sttu treaz noapte de noapte, frmntndu-i creierii cum s fac rost de bani. n timp ce el trecea prin aceast agonie, Maud se bosumfla i ddea de neles ntr-un mod din ce n ce mai evident c dac el nu va face rost de main, existau cu siguran ali biei care ar fi putut s-o trateze aa cum merita ea s fie tratat. Atunci gelozia se adug chinului acelor tensionate nopi nedormite i, ntr-un final, el clac. Pe 10 septembrie 1954, la fix ora dou dup-amiaza, intr n banca din Tanumshede, narmat cu un vechi pistol pe care tatl su l inuse acas timp de ani buni i purtnd pe cap un ciorap de nailon. Nimic nu merse cum trebuia. Casierii bncii aruncar bancnote n sacul pe care l adusese cu el, ns nici pe departe suma sperat. Apoi unul dintre clieni, tatl unui coleg de-al lui, l recunoscu pe Bengt n ciuda ciorapului de nailon. n mai puin de o or, poliia era n apartamentul prinilor lui i gsi sacul cu bani sub patul din camera sa. Bengt nu uit niciodat expresia de pe faa mamei lui. Era moart de mult, ns ochii ei nc l bntuiau de fiecare dat cnd se mbta i cdea n depresie. Trei ani de pucrie uciseser toat sperana unui viitor. Cnd iei, Maud era de mult dus. Nu tia unde, i nu i psa. Toi vechii lui prieteni aveau slujbe sigure i viei de familie i nu doreau s aib nimic de-a face cu el. Tatl lui murise ntr-un accident cnd Bengt era nchis, aa c se mut cu mama sa. Umil, ncerc s i gseasc de lucru, ns pretutindeni pe unde merse fu tratat cu dispre. Nimeni nu voia s l angajeze. Ceea ce l mpinse ntr-un final s-i caute alinarea n butur fur toate acele priviri care l urmreau. Pentru cineva care crescuse n sigurana unui orel unde toat lumea se saluta pe strad, sentimentul de a fi lsat pe dinafar era la fel de dureros precum tortura fizic. Se gndise s se mute departe de Fjllbacka, ns unde s fi mers? Era mai simplu s rmn i s se scufunde ntr-o preafericit toropeal alcoolic. El i Anders se gsir imediat. Doi biei nenorocii, cum obinuiau s spun, rznd amar. Bengt nutrea o afeciune aproape 204 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor patern fa de Anders i simea o tristee mult mai mare pentru soarta lui dect pentru propria-i soart. i dorea deseori s fi putut face ceva pentru a-i ndrepta viaa acestuia ntr-o alt direcie. ns deoarece cunotea de asemenea i ademenitorul cntec de siren al alcoolului, tia ct de greu era s te rupi de amanta exigent ce devenise de-a lungul anilor butura. Ea cerea totul i nu ddea nimic napoi. Tot ce puteau face el i Anders era s i ofere reciproc puin consolare i tovrie. Aleea ce ducea spre ua cldirii lui Anders fusese acoperit cu nisip. Astfel nct Bengt nu fu nevoit s mearg cu grija sticlei din buzunarul interior, aa cum fcuse de multe ori n timpul iernii care tocmai trecuse, cnd gheaa se ntindea lucioas i neted pn sus la trepte. Cele dou etaje pn la apartamentul lui Anders erau mereu o provocare. Nu exista lift. De cteva ori fu nevoit s se opreasc pentru a-i trage sufletul, iar de dou ori se asigur c ia o sorbitur nviortoare din sticla dinuntrul buzunarului su. Cnd ntr-un final se afl n faa uii de la apartamentul lui Anders, respiraia i era greoaie. Se rezem de cadrul uii pentru o clip nainte de a o deschide, tiind c Anders nu o ncuia niciodat. Era linite n apartament. Poate c Anders nu era acas. Dac ar fi dormit ca s scape de mahmureal, respiraia sa adnc i sforiturile s-ar fi auzit de obicei pn pe hol. Bengt se uit n buctrie. Nu era nimeni acolo, n afar de obinuitele colonii de bacterii. Ua de la baie era deschis larg i ncperea aceea era de asemenea goal. Cnd ddu colul, avu un sentiment oribil n stomac. Scena din camera de zi l fcu pe Bengt s se opreasc brusc. Sticla pe care o inea n mn se izbi puternic de podea, ns nu se sparse. Primul lucru pe care l vzu fur picioarele legnndu-se nestingherit puin deasupra podelei. Picioarele goale se balansau nainte i napoi. Anders avea pe el pantaloni, ns nimic n partea de sus. Capul su atrna ntr-un unghi straniu. Faa i era umflat i decolorat, iar limba arta prea mare pentru gura sa i i ieea printre buze. Era cea mai trist scen pe care o vzuse vreodat Bengt. Se ntoarse i prsi n linite apartamentul, ns nu nainte de a ridica sticla de pe podea. ncerc s gseasc nuntrul su ceva de care s 205 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor se poat ancora, ns nu gsi dect deertciune. n schimb, se ag de singura salvare pe care o cunotea. ezu n pragul apartamentului lui Anders, duse sticla la gur i plnse. Era ndoielnic s fi avut alcoolemia n limite legale, ns pentru moment Patrik nu i fcea griji n legtur cu asta. Conduse puin mai ncet dect n mod normal de dragul siguranei, ns avnd n vedere c forma numere i vorbea la telefon, era discutabil cu ct ajuta asta la sigurana n trafic. Sun nti la TV4, care confirm c Lumi separate fusese anulat vineri, pe douzeci i doi, din cauza meciului de hochei. Apoi l sun pe Mellberg, care, n mod previzibil, fu ncntat la culme de veste. Ceru ca Anders s fie imediat adus napoi. n urma celei de-a treia convorbiri telefonice, Patrik primi ntririle pe care le ceruse i porni direct spre imobilul unde locuia Anders. Probabil c Jenny Rosen ncurcase zilele. Nu era un lucru neobinuit n rndul martorilor. n ciuda entuziasmului su legat de o eventual ntorstur hotrtoare n anchet, Patrik nu prea se putea concentra asupra sarcinii. Gndurile i se tot ndreptau ctre Erica i noaptea pe care tocmai o petrecuser mpreun. Se surprinse rnjind cu gura pn la urechi, iar cu minile btea involuntar ritmul pe volan. Deschise radioul pe un post de muzic veche i prinse melodia Respect a Arethei Franklin. Tonul optimist se potrivea perfect cu starea sa de spirit i ddu volumul mai tare. La refren cnt i el din toi rrunchii i dans att ct putu dintr-o poziie eznd. I se pru c suna al naibii de bine, cel puin pn cnd radioul se ntrerupse i auzi doar vocea sa rcnind R-E-S-P-E-C-T. Urechile i iuir i se ntreb dac nu cumva i supraestimase talentul la muzic. Noaptea trecut i prea un vis mbttor i asta nu doar datorit cantitii de vin bute. Era ca i cum un vl de emoie, dragoste i erotism s-ar fi aternut peste acele ore din noapte. Fu nevoit, fr nicio tragere de inim, s-i alunge gndurile despre noaptea trecut, odat ce intr n parcarea cldirii de locuine. Mainile de patrul chemate ca ntriri sosiser neobinuit de repede. Trebuie s fi fost prin zon. Vzu dou maini cu girofarul pornit i se ncrunt uor. Era tipic pentru ei s interpreteze greit instruciunile. 206 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Ceruse o main, nu dou. Pe msur ce se apropia, vzu c n spatele mainilor de poliie se afla o ambulan. Ceva nu era n regul. O recunoscu pe Lena, poliista blond din Uddevalla, i merse spre ea. Vorbea la mobil, ns cnd Patrik se apropie, ea termin conversaia. Patrik auzi La revedere, iar ea i ndes telefonul ntrun suport pe care l purta la curea. Bun, Patrik. Bun, Lena. Ce se petrece? Unul din beivani l-a gsit pe Anders Nilsson spnzurat n apartamentul su. Fcu semn din cap n direcia uii de la intrare. Patrik avu un fior rece n stomac. Nu ai atins nimic? Hei, drept cine ne iei? Tocmai am vorbit cu dispeceratul din Uddevalla i ne trimit o echip pentru a examina locul crimei. Am vorbit i cu Mellberg, deci am presupus c ai venit fiindc te-a sunat el. Nu, veneam oricum ncoace ca s-l ridic pe Anders pentru un interogatoriu suplimentar. Dar am auzit c avea un alibi. Da, asta credeam, ns tocmai descoperisem c nu era valabil, aa c urma s-l aducem napoi. Ei bine, atunci sta-i ghinion curat. Ce naiba crezi c nseamn? Vreau s spun, probabilitatea existenei dintr-odat a doi criminali aici n Fjllbacka trebuie s fie egal cu zero. Trebuie s fi fost ucis de aceeai persoan care a omort-o pe Alex Wijkner. Mai ai i ali suspeci n afar de Anders? Patrik i adun forele. Era adevrat c asta schimba totul, ns nu era nc pregtit s trag aceleai concluzii precum Lena, cum c Anders ar fi fost omort de aceeai persoan care o omorse pe Alex. Bineneles c, statistic vorbind, era aproape imposibil. Acolo nu mai avusese loc o crim de decenii, iar dintr-odat doi ucigai diferii se aflau n libertate. ns nici nu era pregtit s exclud imposibilul. Ei bine, hai s mergem sus ca s pot arunca o privire. Apoi mi poi spune ce-ai aflat pn n momentul acesta. De exemplu, cum vi s-a comunicat vestea? 207 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Lena l conduse nuntru, lund-o naintea lui. Pi, dup cum am spus, l-a gsit unul din tovarii lui de pahar, Bengt Larsson. Venise pe la el n aceast diminea ca s bea ceva. De obicei intra direct n cas i asta a fcut i azi. Cnd a ptruns n apartament, l-a gsit pe Anders n camera de zi, spnzurat de lampa de pe tavan. A anunat imediat? De fapt, nu. A stat n pragul apartamentului i i-a necat amarul ntr-o sticl de votc. Dar apoi s-a ntmplat ca un vecin s ias din apartamentul su i n treact l-a ntrebat pe Bengt cum i merge. Acesta i-a trntit ceea ce vzuse. Apoi vecinul ne-a sunat pe noi. Bengt Larsson este prea beat pentru a fi interogat mai n detaliu, aa c l-am trimis ntr-o celul de dezintoxicare. Patrik se ntreb n sinea lui de ce Mellberg nu-l sunase ca s-l anune, dar se resemn n faa faptului c, de cele mai multe ori, cile comisarului erau total imprevizibile. Patrik urc treptele dou cte dou i i-o lu nainte Lenei. Cnd ajunser la etajul al doilea, ua era larg deschis i vzu oameni forfotind nuntrul apartamentului. Jenny sttea n pragul uii ei, cu Max n brae. Cnd Patrik merse la ei, Max i flutur de plcere mnuele dolofane i i art zmbetul cu pauze ntre dini. Ce se petrece? Jenny l apuc mai strns pe Max, care se chinuia s i se strecoare din brae. nc nu suntem siguri. Anders Nilsson e mort, ns nu tim mult mai multe. Ai vzut sau ai auzit ceva neobinuit? Nu, nu-mi amintesc nimic ieit din comun. Primul lucru pe care l-am auzit a fost cnd vecinul de vizavi a nceput s vorbeasc cu cineva aici n casa scrii. Dup o vreme, au aprut mainile de poliie i ambulana i s-a fcut mare tmblu pe-aici. ns nimic special astzi mai devreme ori azi-noapte? Patrik o studie cu atenie. Nu, nimic. Patrik o ls balt pentru moment. Bine, mulumesc pentru ajutor, Jenny. i zmbi lui Max i i ddu voie s-l apuce de un deget, lucru 208 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor care aparent era extraordinar de amuzant, fiindc Max rse att de tare nct pru s se nece. Patrik se eliber ovitor i merse ncet napoi n direcia apartamentului lui Anders, n acelai timp fcndu-i lui Max cu mna i spunndu-i pa-pa. Lena sttea n pragul uii, cu un zmbet ironic pe buze. Ai vrea i tu s ai unul, nu-i aa? Spre disperarea sa, Patrik simi c se mbujoreaz, ceea ce o fcu pe Lena s zmbeasc i mai tare. Drept replic, el bolborosi ceva de nedesluit. Lena intr naintea lui n apartament, spunnd peste umr: Ei bine, tii, nu trebuie dect s ceri. Sunt liber i necstorit, iar ceasul biologic mi ticie aa tare nct abia dac pot dormi noaptea. Patrik tiu c glumea, acelea erau obinuitele tachinri folosite de Lena pentru a flirta, ns tot nu se putea abine de la a se mbujora i mai mult. Nu rspunse, iar cnd intrar n camera de zi, amndurora le pieri pofta de rs. Cineva tiase frnghia de care sttuse spnzurat corpul lu i Anders, iar acum el zcea ntins pe podeaua camerei de zi. Chiar deasupra lui atrna captul frnghiei, retezat cam la zece centimetri de crlig. Restul frnghiei era prins ntr-un la n jurul gtului lui Anders, iar Patrik putu vedea rana adnc, de un rou aprins, de pe gt, acolo unde frnghia rosese pielea. Ceea ce l tulbura mereu la persoanele moarte era culoarea nenatural a feei. Strangularea le ddea o tent oribil albastr-purpurie, ceea ce fcea ca victima s arate foarte straniu. Patrik recunoscu de asemenea limba groas, umflat, ce se ivea dintre buzele lui Anders, lucru tipic n cazul strangulrii ori sufocrii. Dei Patrik avea puin experien n ce privete cazurile de omucidere, poliia avea anual partea sa de sinucideri, iar el ajutase de trei ori la tierea frnghiei, de-a lungul carierei sale. ns cnd Patrik arunc o privire n camera de zi, exista acolo un lucru ce deosebea n mod clar acel tablou de celelalte sinucideri prin spnzurare pe care le vzuse. Nu exista posibilitatea ca Anders s se fi urcat i s-i fi trecut gtul prin laul legat de tavan. Nu exista niciun scaun sau vreo mas prin apropiere. Anders se balansase 209 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor suspendat n mijlocul camerei, precum un macabru pendul uman. Neobinuit fiind cu scene de omucideri, Patrik nconjur cu atenie cadavrul. Ochii lui Anders erau deschii, holbndu-se n gol. Patrik nu se putu abine i se aplec nainte, nchizndu-i ochii. tia c nu ar fi trebuit s aib niciun fel de contact cu cadavrul nainte de sosirea medicului legist de fapt, cadavrul nici nu ar fi trebuit cobort , ns ceva din acea privire fix l tulbur profund. Avea impresia c acei ochi l urmreau de jur mprejurul camerei. ncperea prea neobinuit de pustie. Apoi observ c toate tablourile fuseser date jos de pe perei. Rmseser doar urme mari i urte de la tablourile ce atrnaser acolo cndva. n rest, camera era ntr-o stare la fel de jalnic precum i-o amintea de ultima dat cnd fusese acolo, ns atunci tablourile luminaser ntructva ncperea. i dduser casei lui Anders un oarecare aer decadent, combinnd mizeria cu frumuseea. Acum locul arta doar murdar i dezgusttor. Lena vorbea la mobil fr ntrerupere. Dup o conversaie n care Patrik o auzi doar njurnd monosilabic, ea nchise trntind clapeta micuului ei telefon Ericsson i se ntoarse ctre el. Vom primi ntriri de la medicin legal pentru anchetarea scenei crimei. Acum pleac din Gteborg. Nu avem voie s atingem nimic. Propun s ateptm afar, de dragul siguranei. Ieir pe palier, iar Lena nchise i ncuie ua cu grij. Frigul fu ptrunztor cnd pir afar; Lena i Patrik btur din picioare pe loc. Unde e Janne? Janne era partenerul Lenei, care ar fi trebuit s fie cu ea n main. Face OCB astzi. OCB? Patrik o privi ntrebtor. Se ocup de copilul bolnav. OCB. Din cauza restructurrilor, nu s-a gsit nimeni care s-i poat lua locul ntr-un timp att de scurt, aa c a trebuit s vin singur atunci cnd am primit apelul. Patrik ddu din cap, fr a fi prea atent. nclina s fie de partea Lenei. Multe lucruri indicau c ar fi fost pe urmele unuia i aceluiai 210 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor criminal. Una dintre cele mai riscante treburi pe care le-ar fi putut face un poliist era, cu siguran, s trag nite concluzii pripite, ns ansele de a exista doi criminali separai n orelul acela erau infinit de mici. Iar dac la asta se aduga i faptul c existau legturi puternice ntre cele dou victime, atunci ansele ar fi fost i mai sczute. Lena i Patrik tiau c drumul din Gteborg ar dura cel puin o or i jumtate, poate dou, aa c sttur n maina lui i ddur drumul la cldur. De asemenea, pornir i radioul, iar o bun bucat de vreme ezur ascultnd muzic pop optimist. Era o bine-venit distragere a ateniei de la motivul lungii lor ateptri. Dup o or i patruzeci de minute vzur dou maini de poliie intrnd n parcare i ieir pentru a-i ntmpina ntririle. Te rog, Jan, nu putem s ne cumprm propria noastr cas? Am vzut c una dintre casele din Badholmen este de vnzare. N-am putea merge s aruncm o privire? Are o privelite fantastic, i un mic debarcader, pe deasupra. Te rog? Vocea smiorcit a Lisei l clca pe nervi. Mai nou, vocea ei fcea asta aproape mereu. Cstoria cu ea ar fi fost mult mai plcut dac ar fi avut destul minte nct s tac din gur i doar s arate frumos. n ultima vreme nici mcar snii ei mari i fermi sau fundul ei rotund nu reuiser s-l conving c merita tot deranjul. Flecreala ei doar se accentuase, iar n momente precum acela el regreta amarnic faptul c cedase insistenelor sale de a se cstori. Lisa lucra ca i chelneri la Rde Orm din Grebbestad atunci cnd o zrise pentru prima dat. Toi prietenii lui practic salivaser cnd i vzuser decolteul adnc i picioarele lungi, iar el decisese pe loc c trebuia s o aib. De regul, cpta ceea ce i dorea, iar Lisa nu fusese o excepie. El nu arta ru, ns lovitura decisiv era atunci cnd se prezenta ca fiind Jan Lorentz. Pomenirea numelui su de familie aducea de obicei o sclipire anume n ochii unei femei, iar apoi totul mergea ca pe roate. La nceput fusese obsedat de corpul Lisei. Nu se putea stura de ea i, efectiv, se artase surd la toate comentariile stupide fcute de aceasta, cu vocea ei strident. Privirile invidioase ale altor brbai 211 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor atunci cnd aprea la bra cu Lisa o fceau i mai atrgtoare n ochii lui. La nceput, micile ei aluzii cum c el ar fi trebuit s fac din ea o femeie respectabil i intrar pe-o ureche i-i ieir pe cealalt. Sincer vorbind, prostia ei ncepuse s-i tirbeasc farmecul. ns ceea ce-l determin ntr-un final s o ia de soie fu mpotrivirea vehement a lui Nelly fa de ntreaga idee. O detestase pe Lisa din prima clip cnd o vzuse i nu rata nicio ocazie de a-i face cunoscute prerile. O dorin copilreasc de a se rzvrti l adusese pe Jan n situaia prezent, iar el i blestem propria-i prostie. Lisa i uguie buzele n timp ce sttea ntins pe burt, n patul lor mare dublu. Era goal i i ddea toat silina s arate seductor, ns el nu mai era interesat. tia c ea atepta un rspuns. tii c nu ne putem muta departe de mama. Nu se simte bine i nu ar putea avea grij singur de casa asta mare. Se ntoarse cu spatele spre Lisa, nnodndu-i cravata n faa oglinzii mari de la msua ei de toalet. n oglind o vzu pe Lisa ncruntndu-se suprat. Nu i sttea bine. De ce n-are scorpia btrn destul minte nct s se mute ntr-un azil drgu de btrni n loc s fie o povar pentru familia ei? Ea nu nelege c avem i noi dreptul la propriile noastre viei? n schimb, trebuie s avem grij de ea de cnd se trezete i pn se culc. i cu ce o nclzete c st pe ditamai mormanul de bani? Pun pariu c i place la nebunie s se uite la noi cum ne njosim, trndune dup firimiturile ce-i pic de pe mas. Nu nelege ct de multe faci pentru ea? Munceti ca un sclav n compania aia i i petreci restul timpului ddcind-o pe ea. Babornia nici mcar nu ne las cele mai bune camere din cas drept mulumire pentru ajutorul nostru. Trebuie s locuim n pivni n vreme ce ea se tolnete n salon. Jan se ntoarse i i arunc soiei sale o privire glacial. Nu i-am spus s nu vorbeti aa despre mama mea? Mama ta, pufni Lisa. Doar nu crezi c te privete ca pe un fiu, Jan. Pentru ea, nu vei nsemna niciodat mai mult dect un act de caritate. Dac dragul ei Nils n-ar fi disprut, probabil c i s-ar fi fcut vnt mai devreme sau mai trziu. Nu eti nimic altceva dect un nlocuitor temporar, Jan. Cine altcineva ar slugri practic douzeci i patru de ore din douzeci i patru pentru nimic? Singurul lucru pe 212 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor care l ai este o promisiune ca atunci cnd ea d ortul popii tu s primeti toi banii. n primul rnd, probabil c hoaca va tri pe puin o sut de ani, iar n al doilea rnd, pun pariu c a lsat prin testament banii unui adpost pentru cini abandonai i rde copios de noi pe la spate. Uneori eti att de prost, Jan. Lisa se rostogoli pe spate i i studie manichiura impecabil. Cu un calm de ghea, Jan fcu un pas spre pat, unde sttea Lisa. Se ls pe vine, rsuci pe degete prul lung i blond care atrna pe marginea patului, i ncepu s trag ncet, apoi din ce n ce mai tare, pn cnd ea se schimonosi de durere. i duse faa att de aproape de a ei, nct i putea simi rsuflarea, i mri cu o voce joas: S nu m mai faci vreodat prost, auzi? i, crede-m, banii vor fi ai mei ntr-o zi. Singura ntrebare este: vei mai fi tu prin preajm destul timp pentru a te bucura de ei? Satisfcut, vzu un licr de team aprinzndu-se n ochii ei. Urmri cum creierul ei stupid, ns primitiv de iret, proces informaia i trase concluzia c era momentul unei schimbri de tactic. Ea se ntinse pe pat, uguindu-i buzele i inndu-i minile cu peste sni. i nvrti degetul n jurul sfrcurilor pn cnd acestea se ntrir, apoi vorbi pe un ton alintat: Iart-m, a fost o prostie din partea mea, Jan. tii cum sunt eu. Uneori vorbesc fr s gndesc. Cum a putea s m revanez fa de tine? i supse sugestiv degetul arttor, apoi mna i alunec n jos spre pelvis. Fr tragere de inim, Jan i simi corpul reacionnd i decise c mcar exista un lucru la care s-o poat folosi. i desfcu cravata. Mellberg i scrpin ngndurat bazinul, fr a sesiza expresia dezgustat pe care gestul su o provoc pe feele oamenilor adunai naintea lui. n cinstea acelei zile, se mbrcase n costum, cu toate c acesta era un pic cam strmt, ns ddea vina pentru asta pe curtoria ecologic, ai crei angajai trebuie s o fi dat n bar, folosind o temperatur prea mare. Nu era nevoie s se cntreasc pentru a ti c pusese pe el cteva kilograme de pe vremea cnd era un tnr recrut, ns considera c achiziionarea unui costum nou era 213 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor o risip de bani. Calitatea bun era venic. Nu era vina lui c idioii de la curtorie nu-i fcuser treaba bine. i drese vocea pentru a capta atenia tuturor. Murmurul i hritul scaunelor ncetar i toi ochii se ndreptar ctre el. Scaunele fuseser aranjate ntr-un semicerc n faa lui. Era un moment pe care inteniona s-l exploateze ct de mult posibil. Observ ncruntat c Patrik arta extenuat. Bineneles, angajaii fceau ce doreau n timpul lor liber, ns avnd n vedere c era mijlocul sptmnii, era de ateptat ca ei s dea dovad de cumptare cnd era vorba de petreceri i alcool. Mellberg alung amintirea jumtii de sticl pe care el nsui o dduse pe gt cu o sear nainte . i propuse s aib o discuie n particular cu Patrik n legtur cu politica seciei cu privire la alcool. Dup cum tii, o alt crim a avut loc n Fjllbacka. Probabilitatea existenei a doi criminali este foarte mic, aadar cred c putem pleca de la ipoteza c aceeai persoan care a ucis-o pe Alexandra Wijkner l-a ucis de asemenea i pe Anders Nilsson. i plcur sunetul propriei sale voci, ca i zelul i interesul de pe feele celor dinaintea sa. Se afla n elementul su. Se nscuse pentru a face asta. Mellberg continu. Anders Nilsson a fost gsit n aceast diminea de ctre Bengt Larsson, unul dintre tovarii de pahar ai victimei. A fost strangulat, i, conform informaiilor preliminare din Gteborg, era mort de cel puin o zi. Pn cnd vom avea informaii mai precise, aceasta va fi ipoteza pe baza creia vom lucra. i plcu felul n care i iei pe gur cuvntul ipotez. Grupul dinaintea sa nu era neaprat mare, ns n mintea sa era mult mai mare i manifesta un interes evident. Cu toii ateptau cuvintele i ordinele sale. Se uit n jur cu plcere. Annika dactilografia de zor pe un laptop, cu o pereche de ochelari de vedere aezai pe vrful nasului. Amplele ei curbe feminine erau nvemntate ntr-o jachet galben bine croit, cu fust asortat; i fcu Anniki cu ochiul. Era de ajuns. S n-o sperie. Lng ea sttea Patrik, care arta ca i cum avea s se dezmembreze n orice moment. Pleoapele i erau grele, iar ochii injectai. Mellberg hotr c trebuia neaprat s aib o discuie cu el, 214 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor cu prima ocazie. La urma urmei, avea dreptul de a le cere subalternilor si o inut prezentabil. Lng Patrik i Annika se aflau ali trei angajai ai seciei de poliie din Tanumshede. Gsta Flygare era cel mai n vrst din secie. i dedica ntreaga energie pentru a munci ct mai puin posibil pn la pensionare, care avea s se ntmple peste doi ani. Dup aceea avea s i dedice tot timpul marii sale pasiuni golful. ncepuse s joace cu zece ani n urm, atunci cnd soia sa murise de cancer, iar sfriturile de sptmn pruser dintr-odat mult prea lungi i pustii. Sportul deveni curnd precum o otrav n sngele su. i privea acum slujba, de care nu fusese foarte interesat de la bun nceput, ca pe ceva ce l mpiedica s se afle tot timpul pe terenul de golf. n ciuda faptului c salariul su era insuficient, reuise s economiseasc destul nct s-i poat cumpra un apartament pe Costa del Sol n Spania. n curnd avea s i poat petrece lunile de var jucnd golf n Suedia, iar restul anului l-ar putea petrece pe terenurile din Spania. Dei, trebuia s recunoasc, aceste crime reuiser s-i trezeasc interesul pentru prima dat de mult timp. ns nu att de mult nct s nu prefere s joace golf chiar n acel moment, dac sezonul ar fi permis asta. Lng el edea membrul cel mai tnr al seciei. Martin Molin le strnea tuturor instincte paterne n diferite grade. i combinau eforturile pentru a-l sprijini. i ddeau doar sarcini pe care le-ar fi putut ndeplini i un copil, apoi corectau tot ce scrisese n rapoartele sale, nainte ca acestea s ajung pe biroul lui Mellberg. Martin absolvise Academia de Poliie cu mai puin de un an n urm. Cu toii fuseser uimii c putuse, n primul rnd, s se cufunde n elaboratele proceduri de nscriere n registre, iar n al doilea rnd, s i ncheie studiile i s treac examenul. ns Martin era plcut i blajin i, n ciuda naivitii sale, care l fcea complet nepotrivit pentru munca n poliie, cu toii considerau c nu avea ce mari daune s provoace acolo, n Tanumshede. Aa c l ajutaser cu drag inim s treac de toate obstacolele. Annika, n mod special, l luase sub aripa sa protectoare i uneori, spre marele amuzament al tuturor, i fcea cunoscute sentimentele strngndu-l tare la pieptul 215 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor su generos, ntr-o mbriare puternic. Cu acele ocazii, prul rou ca focul al lui Martin, care mereu sttea mciuc, precum i pistruii si la fel de roii concurau la culoare cu faa lui. ns o venera pe Annika i petrecuse multe seri vizitndu-i pe ea i pe soul ei atunci cnd avusese nevoie de sfaturi legate de ghinionul n dragoste care prea a fi constant. Inocena i amabilitatea lui l fceau s fie un magnet irezistibil pentru femei care mncau brbaii pe pine, iar apoi le scuipau rmiele. ns Annika era mereu alturi de el pentru a-l asculta, a-i reda ncrederea n sine i a-l trimite napoi n lume, cu sperana c ntr-o zi avea s gseasc o femeie care s poat aprecia aceast comoar de brbat, ascuns ndrtul unui exterior pistruiat. Ultimul membru al grupului era de asemenea i cel mai puin popular. Ernst Lundgren era un mare lingu, care nu rata vreodat ocazia de a se promova pe sine, de preferin pe socoteala altora. Pe nimeni nu mira faptul c era necstorit. N-avea deloc farmec. Dei brbai mult mai uri dect el i gsiser partenere datorit unui caracter plcut, lui Ernst i lipsea complet acest atribut. De aceea el nc locuia cu btrna sa mam, ntr-o ferm la vreo zece kilometri de Tanumshede. Se zvonea c tatl lui, cunoscut n zon drept un alcoolic notoriu i un individ foarte agresiv, primise o mn de ajutor de la soia sa atunci cnd czuse din hambar i aterizase ntr-o furc. Asta se ntmplase cu muli ani n urm, ns zvonul rentea ori de cte ori oamenii nu aveau ceva mai interesant despre care s vorbeasc. n orice caz, era adevrat faptul c doar o mam l-ar fi putut iubi pe Ernst, avnd n vedere c dinii si strmbi, prul su ciufulit i urechile sale mari erau nsoite de o fire coleric i un fel de-a fi ludros. Chiar n acel moment el sorbea fiecare silab a lui Mellberg, ca i cnd cuvintele acestuia ar fi fost perle, i profit de fiecare ocazie pentru a-i reduce iute la tcere pe ceilali dac ndrzneau s fac i cel mai mic zgomot pentru a distrage atenia de la discursul lui Mellberg. Ridic nerbdtor mna pentru a pune o ntrebare, ca un colar. De unde tim c Anders nu a fost ucis de beivan, care apoi doar s-a prefcut c l-a descoperit n dimineaa aceasta? Mellberg ddu aprobator din cap spre el. 216 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor O ntrebare foarte bun, Ernst, foarte bun. ns, dup cum am spus, vom merge pe ipoteza c este aceeai persoan care a ucis-o pe Alex Wijkner. ns pentru a fi siguri, i vom verifica alibiul lui Bengt Larsson pentru ziua de ieri. Mellberg art cu pixul nspre Lundgren n vreme ce arunc o privire peste restul grupului. Acesta este genul de gndire rapid de care avem nevoie pentru a rezolva acest caz. Sper c vei asculta i vei nva cu toii de la Ernst. Avei mult de parcurs pn s ajungei la nivelul su. Ernst i plec ochii cu modestie, ns imediat cum Mellberg i ndrept atenia n alt parte, el nu putu rezista s nu le arunce colegilor si o privire triumftoare. Annika pufni i, drept replic la cuttura mnioas a lui Lundgren, l fix pe acesta cu privirea, fr s clipeasc. Aadar, unde eram? Mellberg i prinse degetele mari pe sub bretelele pe care le purta dedesubtul jachetei i se roti cu scaunul spre panoul alb ce fusese montat pe peretele din spatele lui, pentru a urmri cazul lui Alex Wijkner. Un panou similar fusese instalat lng acesta, ns pe el nu se gsea dect fotografia Polaroid ce-i fusese fcut lui Anders nainte ca infirmierii de pe ambulan s-i taie frnghia cu care era spnzurat. Deci ce tim pn acum? Corpul lui Anders Nilsson a fost gsit n dimineaa aceasta i, conform raportului preliminar, era mort de aproximativ o zi. A fost spnzurat de una sau mai multe persoane necunoscute, probabil mai multe, fiindc ar fi fost nevoie de o for considerabil pentru a ridica un om n toat firea destul de sus pentru a-l putea spnzura de tavan. Ceea ce nu tim este cum au reuit asta. Nu exist semne de ncierare, nici n apartament i nici pe trupul lui Anders. Nicio vntaie care s indice vreo agresiune fizic, nici nainte i nici dup ce-a avut loc decesul. Dup cum am precizat, acestea sunt date preliminare, ns ateptm confirmarea imediat ce autopsia va fi complet. Patrik fcu un semn n aer cu pixul. Ct de curnd sperm s avem rezultatul autopsiei? Pare-se c au un morman ntreg de cadavre care ateapt, aa 217 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor c din nefericire nu am putut afla nicio informaie referitoare la data cnd va fi gata raportul. Nimeni nu pru surprins. tim de asemenea c exist o legtur clar ntre Anders Nilsson i prima noastr victim, Alexandra Wijkner. Acum Mellberg sttea n picioare i arta nspre poza Alexandrei, aflat n mijlocul primului panou. Primiser poza de la mama ei i din nou erau cu toii uimii de ct de frumoas fusese n via. Ceea ce fcea ca poza de lng ea, cu Alexandra aflat n cad, cu o fa palid albstruie i ghea n pr i gene, s par cu att mai oribil. Aceast pereche nepotrivit avea o relaie sexual. nsui Anders a recunoscut-o i de asemenea avem anumite dovezi, dup cum tii, care probeaz aceast afirmaie. Ceea ce nu tim este ct timp a durat, cum s-au ncurcat unul cu cellalt i, mai presus de toate, de ce o femeie frumoas din nalta societate i-ar fi ales ca partener de pat un alcoolic mizerabil i respingtor. Ceva e putred aici, o simt. Mellberg se btu uor de cteva ori cu degetul arttor peste nasul su borcnat i rou. Martin, sarcina ta este s faci spturi mai adnci. nainte de toate, trebuie s faci asupra lui Henrik Wijkner presiuni mult mai mari dect au fost fcute pn acum. Tipul tie mai multe dect recunoate, sunt sigur de asta. Martin ncuviin nerbdtor din cap, lund frenetic notie. Annika l privi tandru, ca o mam, peste ochelarii ei de vedere. Din nefericire, asta ne aduce napoi de unde am plecat n ceea ce-i privete pe suspecii n cazul primului omor. Anders prea foarte promitor n acel rol, ns acum cazul a luat o turnur complet diferit. Patrik, tu va trebui s revizuieti ntregul material pe care l avem n legtur cu crima Wijkner. Verific i reverific fiecare detaliu. Undeva n acel material exist o pist pe care am ratat-o. Mellberg auzise acea replic ntr-un program TV despre poliiti i o memorase pentru a o folosi pe viitor. Gsta era acum singurul care nu primise o nsrcinare. Mellberg 218 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor se uit la lista sa i se gndi pentru o clip. Gsta, tu du-te i vorbete cu familia lui Alex Wijkner. Poate c tiu ceva n plus despre care nu ne-au pomenit. ntreab-i despre prietenii i dumanii ei, despre copilrie, despre personalitatea ei, despre tot. Orice i trece prin minte. Discut cu amndoi prinii i cu sora ei, ns asigur-te c i interoghezi pe rnd. Aa capei cele mai multe informaii de la oameni, i spun asta din proprie experien. Pune-te de acord cu Molin, care va discuta cu soul. Gsta se cutremur sub povara unei sarcini concrete i oft, resemnat. Nu pentru c i-ar fi rpit din timpul pentru golf, n mijlocul acelei ierni nprasnice, ci pentru c n ultimii ani aproape c se obinuise s nu fie nevoit s munceasc la modul serios. Se specializase n arta de a prea ocupat n vreme ce juca Solitaire pe computer pentru a pierde timpul. Povara de a trebui s vin cu nite rezultate concrete l apsa. Pacea i linitea sa se terminaser. Probabil c nici nu avea s fie pltit pentru munca peste program. Avea s fie mulumit dac mcar i s-ar fi rambursat banii pentru benzina consumat spre i dinspre Gteborg. Mellberg btu din palme i i zori. n regul, hai s ne punem n micare. Nu putem s pierdem vremea dac vrem s rezolvm cazul sta. Socotesc c vei munci mai mult dect ai fcut-o vreodat, ct despre zile libere, v putei lua adio de la ele pn cnd se va termina totul. Pn atunci, timpul vostru mi aparine mie. La treab. Chiar dac vreunul dintre ei avusese ceva mpotriva faptului de a fi fost zorii ca nite copii, nimeni nu scoase niciun cuvnt. Se ridicar, luar ntr-o mn scaunele pe care sttuser i carneelele i pixurile n cealalt. Doar Ernst Lundgren rmase n urm, ns de data aceasta Mellberg nu avea chef de lingueli, aa c l alung i pe el. Fusese o zi foarte productiv. Firete c fusese o mare dezamgire faptul c suspectul principal n cazul Wijkner se dovedise o pist nfundat; ns era compensat pe deplin de ecuaia conform creia unu i cu unu nu fcea doi, ci mult mai mult. O crim era un eveniment, dou crime erau un fapt senzaional ntr-o circumscripie att de mic. Dac nainte fusese oarecum sigur c avea s fie primit 219 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor napoi la comisariatul central din Gteborg n urma rezolvrii cazului Wijkner, acum era convins c dac ar elucida ambele crime, avea s fie implorat s se ntoarc. Cu aceste perspective strlucite n minte, Bertil Mellberg se ls pe spate n scaun, i vr mna n cel de-al treilea sertar, scoase un biscuit glazurat cu ciocolat i, fericit, l strecur repede n gur pe tot. Apoi i strnse minile la ceaf, nchise ochii i hotr s trag un pui de somn. La urma urmei, era aproape ora prnzului. Dup ce Patrik plecase, Erica se chinuise zadarnic s mai doarm cteva ore. Toate sentimentele acumulate o fceau s se rsuceasc ncolo i ncoace n pat. Un zmbet i se tot furia pe buze. Ar trebui s existe o lege mpotriva unei asemenea stri intense de fericire. Sentimentul de mulumire era att de puternic nct abia dac tia ce s mai fac. Sttu pe o parte i i rezem obrazul n mini. Totul prea mai luminos n acea zi. Totul prea mai simplu de abordat. Uciderea lui Alex, cartea pe care editorul ei o atepta cu nerbdare i care nu prea mergea cum ar fi trebuit, dorul de prinii ei i, nu n ultimul rnd, vnzarea casei n care copilrise. Toate preau mai uor de ndurat n acea zi. Problemele nu dispruser, ns pentru prima dat, se simi cu adevrat ncredinat de faptul c lumea ei nu era pe punctul de a se nrui i c ar fi n stare s fac fa oricror greuti aprute n calea sa. nchipuie-i ce diferen poate face o zi, douzeci i patru de ore banale. Ieri pe vremea aceea se trezise cu o apsare n piept. Se trezise ntr-o singurtate dincolo de care nu putea privi. Acum prea c nc i putea simi fizic mngierile lui Patrik pe pielea sa. Fizic era de fapt un cuvnt nepotrivit ori un cuvnt prea limitat. Cu ntreaga sa fiin, ea simi c singurtatea i fusese nlocuit de sentimentul de a fi n doi. Tcerea din dormitor era acum calm, unde nainte pruse amenintoare i nemrginit. Bineneles c i era deja dor de el, ns se bucura s tie c, oriunde ar fi fost, Patrik se gndea la ea. Erica se simi ca i cum ar fi luat o mtur mental i ar fi mturat cu hotrre toate pnzele de pianjen din unghere i tot 220 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor praful acumulat n mintea sa. ns aceast nou gsit claritate o fcu de asemenea s realizeze c nu putea fugi de ceea ce i acaparase gndurile n ultimele zile. De cnd descoperise adevrata identitate a tatlui copilului pe care Alex l purtase n pntec, Erici i fusese groaz de confruntare. i nu o atepta cu nerbdare. ns noua for pe care o simea nuntrul su o ajut s se hotrasc. tiu ce avea de fcut. Fcu un du lung, cu ap fierbinte. Totul prea un nou nceput n acea diminea i voia s-l ntmpine perfect curat. Dup du i o privire aruncat termometrului de afar, se mbrc gros i se rug s poat porni maina. Avu noroc, porni la prima cheie. n timpul cltoriei, Erica medit asupra felului n care s aduc n discuie subiectul. Exers cteva replici de deschidere, ns fiecare suna i mai neconvingtor dect precedenta, aa c decise s improvizeze. Nu avea cine tie ce baz de la care s porneasc, ns instinctul i spunea c avea dreptate. Pentru o fraciune de secund, se gndi s-l sune pe Patrik i s-i povesteasc despre suspiciunile ei, dar alung repede acea idee, deciznd c trebuia s verifice de una singur pentru nceput. Erau prea multe n joc. Drumul ctre destinaia sa era scurt, ns pru s dureze o eternitate. Cnd coti n parcarea din josul hotelului de la mare, Dan i fcu bucuros semn cu mna, de pe barc. i imaginase c avea s-l gseasc acolo. Erica i fcu semn cu mna, ns nu i zmbi. ncuie maina i, cu minile n buzunare, se ndrept fr grab spre Dan. Ziua era ceoas i cenuie, ns aerul era proaspt. Respir adnc de dou ori pentru a ncerca s ndeprteze ultimele urme de ameeal, cauzate de consumul abundent de vin din seara precedent. Bun, Erica. Bun. Dan continu s lucreze pe barca sa, ns pru fericit s aib companie. Erica se uit agitat n jur dup Pernilla; nc o ngrijora privirea pe care le-o aruncase soia lui Dan ultima dat. ns n lumina celor tiute acum, brusc nelese mai bine situaia. Pentru prima dat Erica vzu ct de frumoas era vechea barc. Dan o motenise de la tatl su i avusese grij de ea cu un real interes. Avea pescuitul n snge, iar marele su regret n via era c 221 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor aceast ndeletnicire nu mai era de ajuns pentru a hrni o familie. Firete c se descurca n slujba sa de profesor la coala din Tanumshede, ns pescuitul era adevrata sa chemare. Nu se putea abine s nu zmbeasc ori de cte ori lucra pe barc. Munca grea nu l deranja i inea departe gerul iernii purtnd cteva straturi de mbrcminte. Slt pe umr o rol greoaie de parm i se ntoarse ctre Erica. Ce e asta? Fr bunti astzi? Sper c nu intenionezi s faci din asta un obicei. O uvi din prul su blai atrna de sub cciula croetat. Prea mare i puternic, stnd acolo n faa ei precum un stlp masiv. Emana for i fericire i pe Erica o duru sufletul c avea s-i alunge acea voioie, ns dac nu o fcea ea, avea s o fac altcineva. Poliia, n cel mai ru caz. Se convinse c i fcea un serviciu, ns era contient c ptrundea ntr-o zon sensibil. Motivul principal era c ea personal dorea s tie. Trebuia s afle. Dan urc la prora cu rola de parm, o arunc pe punte i se ntoarse la Erica; ea sttea rezemat de balustrada de la pupa. Privi imperturbabil spre orizont. Pe bani iubirea mi-am trguit, ce-a fi cptat altceva? Dan rse i termin versul: Rsunai duios, voi, corzi arznd mocnit, rsunai duios, iubirea mea. Erica nu zmbea. Frding nc mai e poetul tu preferat? Dintotdeauna a fost, ntotdeauna va fi. Copiii de la coal susin c li se va ntoarce stomacul pe dos dac-l vor mai citi mult pe Frding, ns din punctul meu de vedere, niciodat nu te saturi s-l citeti. Da, nc am volumul acela pe care mi l-ai druit atunci cnd eram mpreun. Vorbea acum spatelui su, fiindc Dan se ntorsese pentru a muta nite lzi cu plase rezemate de balustrada opus. Ea continu neabtut. Dai mereu cartea aceea iubitelor tale? Dan se opri brusc i se ntoarse ctre ea, cu o privire ocat. 222 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Ce vrei s spui? Tu ai primit una i, da, Pernilla a primit una, dei m-a mira s se fi obosit s-o citeasc. Erica observ pe faa lui o expresie de nelinite. Prinse cu minile nvelite n mnui balustrada de care se rezemase i l privi drept n ochi. i Alex? A primit i ea o copie? Faa lui Dan se fcu de aceeai culoare cu zpada din golful ngheat aflat n spatele lui, ns ea observ de asemenea c o expresie de uurare i se strecur rapid pe fa. Ce vrei s spui? Alex? Nu era nc pregtit s capituleze. i-am spus c sptmna trecut am fost acas la Alex ntr-o sear. Ceea ce nu i-am spus a fost c cineva a intrat n cas n vreme ce m aflam acolo. Cineva care a urcat direct n dormitor i a luat ceva. La nceput nu mi-am putut da seama ce anume, ns apoi am verificat ultimul numr apelat de Alex. Era numrul tu de mobil i atunci mi-am amintit ce lipsea din camer. Am aceeai carte acas. Dan nu scoase niciun cuvnt, aa c ea continu. Nu a fost greu s neleg de ce i-ar fi dat cineva osteneala s ptrund n casa lui Alex i apoi s fure ceva att de banal precum o carte cu poezii. Exist n ea o dedicaie, aa-i? O dedicaie ce ar indica exact brbatul care-i era amant? Cu ntreaga-mi dragoste mi nchin pasiunea Dan. O recit cu un glas plin de emoie. Acum era rndul lui s priveasc n gol nspre ap. Se ls s cad pe o lad de pe punte i i smulse cciula de pe cap. Prul i sttea n toate direciile. i scoase mnuile i i trecu minile prin pr. Apoi se uit direct la Erica. N-am putut lsa asta s ias la iveal. Ceea ce am trit mpreun a fost o nebunie. O nebunie intens i atotmistuitoare. Ceva ce nu puteam permite s interfereze cu vieile noastre reale. Amndoi tiam c trebuia s nceteze. Trebuia s v ntlnii n vinerea n care a murit? Un muchi de pe faa lui Dan se zbtu la acea amintire. Dup moartea lui Alex, trebuie s fi meditat de nenumrate ori la ce s-ar fi ntmplat dac i-ar fi fcut totui apariia. Dac Alex ar fi fost nc n via. 223 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Da, trebuia s ne ntlnim vineri seara. Pernilla urma s mearg cu copiii n vizit la sora ei n Munkedal. Eu am venit cu scuza c nu eram n apele mele i c preferam s rmn acas. ns Pernilla n-a plecat, nu-i aa? Urm o tcere lung. Ba da, Pernilla a plecat, ns eu am rmas acas. Mi-am nchis mobilul i am tiut c n-ar fi ndrznit s sune pe telefonul de acas. Am stat departe fiindc m temeam. Nu ndrzneam s o privesc n ochi i s-i spun c s-a terminat. Dei tiam c ea era contient c avea s se termine mai devreme sau mai trziu. M temeam s fiu eu acela care fcea pasul. Am crezut c dac m-a fi ndeprtat treptat, ea s-ar fi plictisit de situaie i s-ar fi desprit de mine. Foarte brbtesc, nu crezi? Erica tiu c partea cea mai grea avea s urmeze abia atunci, ns trebui s mearg mai departe. Mai bine s afle de la ea. Dan, ea nu nelesese c trebuia s se termine. Ea i nchipuia un viitor pentru voi doi. Un viitor n care tu aveai s-i prseti familia, iar ea pe Henrik, i mpreun ai fi trit fericii pn la adnci btrnei. El pru s se micoreze la auzul fiecrui cuvnt i nc nu auzise ce era mai ru. Dan, era nsrcinat. Cu copilul tu. Se pare c intenionase s i dea vestea n acea noapte de vineri. Pregtise un festin i pusese ampanie la ghea. Dan nu putu s se uite la ea. ncerc s i fixeze privirea undeva n deprtare, ns lacrimile ncepur s-i curg pe obraji, nvluind totul n cea. Durerea l coplei, ncepu s suspine i fu nevoit s-i tot tearg nasul cu mnuile. ntr-un final, i inu capul ntre palme i abandon toate ncercrile de a-i terge faa. Erica se aez pe vine lng el i i puse braele n jurul lui pentru a-l consola. ns Dan o respinse. Ea tia c va trebui s ias de unul singur din iadul n care intrase. Aa c atept cu braele ncruciate pn cnd lacrimile se oprir, iar el pru s fie n stare s respire din nou. De unde tii c era nsrcinat? Se blbi cnd rosti acele cuvinte. 224 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Am fost cu Birgit i Henrik la secia de poliie atunci cnd ne-au anunat. tiu c nu era copilul lui Henrik? Sunt sigur c Henrik tie, ns Birgit nu; ea crede c Henrik este tatl. Dan ncuviin din cap. Pru s l consoleze faptul c prinii ei nu tiau. Cum v-ai cunoscut? Erica voia s-i distrag atenia, chiar i pentru o clip, de la gndul copilului su nenscut, pentru a-i permite s rsufle puin. El zmbi cu amrciune. O poveste clasic. Unde se cunosc oamenii de vrsta noastr din Fjllbacka? La o bere la Galren, bineneles. Ne-am vzut din coluri opuse ale camerei i a fost precum o lovitur n stomac. Nu mam mai simit vreodat la fel de atras de o femeie. Erica simi o uoar urm de gelozie la auzul acelor cuvinte. Dan continu. N-am fcut nimic atunci, ns dup vreo dou sptmni m -a sunat pe mobil. Am mers cu maina pentru a m ntlni cu ea. Apoi lucrurile au cptat amploare. Ore furate atunci cnd Pernilla era pe undeva. Cu alte cuvinte, nu prea multe nopi; de obicei, ne ntlneam n timpul zilei. Nu i-era team c aveau s te vad vecinii atunci cnd mergeai acas la Alex? tii ct de repede umbl vorba aici. Bineneles, m-am gndit la asta. Obinuiam s m car peste gardul curii din spate, iar apoi s merg prin intrarea n pivni. Sincer s fiu, probabil c i asta fcea parte din entuziasmul ce ne lega. Pericolul i riscul. Dar nu nelegeai ct de mult riscai? Dan se juca nervos cu cciula i i inea privirea aintit n jos. Firete c nelegeam. Asta pe de-o parte. Pe de alt parte, m simeam invulnerabil. Ali oameni ar putea fi prini, ns nu eu. Nu aa e mereu? Pernilla tie? Nu. Oricum, nu n attea cuvinte. ns cred c suspecteaz ceva. Ai vzut cum a reacionat atunci cnd ne-a zrit aici. Aa a fost 225 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor n ultimele luni geloas i irascibil. Sunt sigur c simte c se petrece ceva. Eti contient c va trebui s-i spui acum? Dan ddu vehement din cap. Lacrimile i umplur din nou ochii. Nu va merge aa, Erica. Nu o pot face. Pn s se ntmple toat treaba asta cu Alex nu am neles cu adevrat ct de mult nseamn Pernilla pentru mine. Alex a fost o pasiune, dar Pernilla i copiii sunt viaa mea. Nu o pot face! Erica se aplec n fa i i puse mna peste mna lui Dan. Vocea i era calm i limpede, fr a trda nimic din agitaia pe care o simea nuntrul su. Dan, trebuie. Poliia trebuie s fie informat, iar tu ai acum ansa de a-i spune Pernillei n felul tu. Mai devreme sau mai trziu, poliia va afla, iar atunci nu vei avea ansa de a-i explica ei aa cum vrei. Atunci nu vei mai avea nicio opiune. i ai spus-o tu nsui, probabil c ea tie ori mcar suspecteaz ceva. Poate c ar fi chiar o uurare pentru voi amndoi dac ai vorbi despre asta. S lmurii lucrurile. Vzu c Dan o asculta i nelegea ceea ce i spunea. De asemenea, l simi cum tremura. Dar dac m prsete? Dac ia copiii i m prsete, Erica? Unde m-a duce atunci? Sunt pierdut fr ei. O voce slab din mintea Erici i opti nemilos c ar fi trebuit s se gndeasc la asta mai devreme, ns voci mai puternice o nbuir i spuser c momentul nvinuirilor trecuse. Existau chestiuni mult mai importante de rezolvat n acel moment. Se aplec n fa, i petrecu braele n jurul lui i l atinse cu palmele peste spate pentru al consola. La nceput suspinele i se intensificar, apoi se potolir. Cnd se eliber din mbriarea ei i i terse lacrimile, Erica vzu c decisese s nu mai amne inevitabilul. Pe msur ce se ndeprta cu maina de ponton, l privi n oglinda retrovizoare, stnd nemicat pe barca lui iubit, cu privirea aintit spre orizont. i inu pumnii s i poat gsi cuvintele potrivite. Nu avea s fie uor. Cscatul pru s-i vin tocmai din vrful degetelor de la picioare 226 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor i s i se rspndeasc prin ntregul corp. Patrik nu fusese n viaa lui att de obosit. Dar nici att de fericit. Era dificil s se concentreze asupra maldrelor imense de hroage ce zceau n faa lui. O omucidere genera cantiti incredibile de documente, iar sarcina lui consta acum n a parcurge totul n detaliu pentru a gsi acea mic pies lips ce avea s duc investigaia mai departe. Se frec la ochi i inspir adnc pentru a -i aduna energia necesar sarcinii. La fiecare zece minute trebuia s se ridice din scaun pentru a se ntinde, a-i lua nite cafea, a sri n loc, sau orice altceva l-ar fi inut treaz i concentrat pentru nc puin timp. De cteva ori mna i rtcise ctre telefon pentru a o suna pe Erica, dar se abinu. Dac era la fel de obosit ca el, se afla probabil nc n pat, dormind. Sper s fi fost aa. Inteniona, dac ar fi fost dup el, s o in treaz i n acea noapte, ct mai mult posibil. Unul dintre mormanele de hrtii crescuse de ultima dat cnd le rsfoise erau documente ce conineau informaii legate de familia Lorentz. Annika, eficient ca ntotdeauna, cutase articole vechi i materiale n care era menionat familia, apoi pusese hrtiile frumos ntr-un morman pe biroul lui Patrik. El lucr metodic, ntorcnd maldrul i ncepnd s lucreze de jos n sus, pentru ca la nceput s citeasc articolele pe care le mai citise deja nainte. Dup dou ore, nu exista nimic care s-i fi aprins imaginaia. n ciuda senzaiei puternice c ceva i scpase, nu-i putea da seama ce anume. Prima informaie nou i cu adevrat interesant veni de undeva de la baza maldrului. Annika inserase un articol despre un caz de incendiere premeditat n Bullaren, cam 58 de kilometri de Fjllbacka. Articolul era datat din 1975 i se ntindea pe aproape o pagin din ziarul Bohuslningen. Casa arsese din temelii n noaptea de ase iulie 1975, n urma a ceea ce pruse a fi o explozie. Cnd incendiul fusese stins, aproape c nu mai rmsese nimic din cas n afar de cenu, ns rmiele a dou corpuri umane fuseser gsite. Era vorba despre Stig i Elisabeth Norin, proprietarii casei. n mod miraculos, fiul lor n vrst de zece ani reuise s scape. El fu descoperit ntr-unul dintre acareturi. Circumstanele incendiului erau considerate suspecte, conform ziarului Bohuslningen, iar poliia 227 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ajunsese la concluzia c era vorba de o incendiere premeditat. Articolul era ataat cu o agraf de un dosar, iar nuntru Patrik gsi raportul poliiei. Era nc nedumerit de legtura ce ar fi putut s existe ntre acel articol i familia Lorentz, pn cnd deschise dosarul i vzu numele fiului de zece ani al familiei Norin. Biatul se numea Jan. Dosarul coninea de asemenea un raport ntocmit de serviciile sociale, n care era menionat plasarea lui n grija familiei Lorentz. Patrik scoase un fluierat. Legtura cu moartea lui Alex i a lui Anders era nc neclar, ns ceva ncepu s-i agite contiina. Umbre ce dispreau i se dizolvau imediat cum ncerca s se concentreze asupra lor, ns care indicau faptul c se afla pe drumul cel bun. i not asta n minte, apoi i continu laborioasa cercetare a materialelor de pe birou. Carnetul ncepu s i se umple ncet-ncet. Scrisul lui era att de mprtiat, nct Karin l tachina mereu c ar fi trebuit s se fac mai degrab profesor, ns el l putea citi, iar asta era ceea ce conta. Cteva sarcini de rezolvat prinseser form, ns dominante printre notie erau toate ntrebrile generate de materiale, marcate cu semne de ntrebare mari, negre. Pe cine atepta Alex cnd pregtise cina fastuoas? Cine era brbatul cu care se ntlnea n secret? i al cui copil l atepta? S fi fost al lui Anders, dei el negase acest lucru? Sau s fi fost vorba de cineva neidentificat de ei nc? De ce o femeie precum Alex, cu frumuseea, clasa i banii ei, ar fi avut o aventur cu cineva precum Anders? De ce pstrase Alex ntr-un sertar un articol despre dispariia lui Nils Lorentz? Lista ntrebrilor se fcu din ce n ce mai lung. Patrik ajunse la pagina a treia nainte de a ptrunde i n chestiunea morii lui Anders. Maldrul de hrtii legate de Anders fusese mult mai mic pn atunci. ns documentele aveau s nceap s se adune n curnd. Pentru moment existau cam zece documente, incluzndu-l pe cel confiscat n timpul percheziiei din apartamentul lui Anders. Cea mai important ntrebare referitoare la el era cea legat de modul n care murise. Patrik sublinie aceast ntrebare de cteva ori cu linii negre. Cum fusese ridicat de criminal sau criminali pn la crligul din tavan? Autopsia avea s ofere mai multe rspunsuri, ns conform celor vzute de Patrik, pe trup nu existau urme de violen, dup cum 228 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor subliniase i Mellberg n edina informativ din acea diminea. O persoan incontient pare incredibil de grea, iar Anders trebuie s fi fost ridicat destul de mult pentru a-i fi fost fixat frnghia de crlig. nclina chiar spre posibilitatea ca Mellberg s aib dreptate o dat i anume s fi fost mai mult de o persoan la faa locului. Dei asta nu prea a coincide cu ce se ntmplase atunci cnd Alex fusese omort. Cu toate acestea, Patrik putea s jure c se aflau pe urmele aceluiai criminal. Dup ezitarea sa iniial, deveni din ce n ce mai sigur de veridicitatea acestui fapt. Se uit la hrtiile gsite n apartamentul lui Anders i le mprtie n faa sa pe birou. ntre dini avea un creion pe care-l rosese pn i dduse o form greu de definit. I se pru c avea gura plin de coji galbene de la creion. Scuip cteva i ncerc s-i adune restul de pe limb. N-avea rost. Acum n schimb i erau lipite de degete. Le lovi uor de cteva ori pentru a ncerca s le ndeprteze, ns renun i i ndrept atenia ctre hrtiile mprtiate pe biroul su. Niciuna dintre pagini nu prea a-i trezi interesul, aa c ridic factura de la compania telefonic naional Telia, ca punct de plecare. Anders dduse puine telefoane, ns cu toate preurile fixe, totalul era nc destul de mare. Detaliile erau ataate facturii telefonice, iar Patrik oft cnd realiz c va avea acum de fcut nite munc de cercetare. Dei nu considera c acea zi era potrivit pentru sarcini plictisitoare de rutin. Sun la fiecare numr de pe list. Curnd observ c Anders suna doar la cteva numere. ns unul ieea n eviden. Nu prea a fi n capul listei, ns dup ce apru prima dat, fu numrul cel mai frecvent ntlnit. Patrik l form i ls s sune. Era pe punctul de a nchide dup opt apeluri, cnd auzi pornind robotul telefonic. Numele de la cellalt capt l fcu s stea drept n scaun, iar muchii tensionai i se ntinser dureros, fiindc i proptise picioarele pe biroul su. i arunc picioarele pe podea i i mas un muchi ncordat n coapsa interioar dreapt. Patrik puse jos receptorul nainte ca semnalul s se termine, indicnd posibilitatea lsrii unui mesaj. ncercui una dintre notiele sale de pe carnet i, dup ce se gndi o clip, ddu un alt telefon. De una din sarcini voia s se ocupe el, ns cealalt i-o putea lsa 229 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Anniki. Cu notiele n mn, intr la ea n birou. Ea scria concentrat, cu ochelarii pentru computer aezai pe vrful nasului. Se uit ntrebtor la el. Vii s i oferi serviciile, ca s mi uurezi cantitatea de munc nerezonabil de grea, nu-i aa? Ei bine, nu aveam n minte chiar asta, rnji Patrik. M-am gndit eu c nu. Annika i arunc lui Patrik o privire prefcut exasperat. Deci, care-i legtura cu ulcerul meu incipient? Doar o mic rugminte. Patrik indic micimea ei apropiindu-i degetul mare de cel arttor. n regul, s auzim. Patrik trase un scaun i se aez la biroul Anniki. Acesta, dei extrem de mic, era fr doar i poate cel mai agreabil din secie. Annika adusese o grmad de plante care preau sntoase i viguroase. Prea un miracol, avnd n vedere faptul c singura lumin din camer venea prin fereastra dinspre foaier. Pereii reci de beton erau acoperii cu fotografii cu Annika i cu cele dou mari pasiuni ale soului ei, Lennart cinii lor i cursele de maini. Aveau doi labradori negri pe care i luau cu ei atunci cnd mergeau la fiecare sfrit de sptmn cu maina prin ntreaga Suedie, pn unde se ntmpla s fie curse. Lennart era de fapt cel care concura, ns Annika era mereu acolo pentru a-l ncuraja i pentru a-i oferi un prnz la pachet i un termos cu cafea. Practic, erau mereu aceiai oameni pe care-i ntlneau la curse, iar de-a lungul anilor formaser un grup bine nchegat. Cu toii se considerau cei mai apropiai prieteni. Cursele aveau loc la cel puin dou sfrituri de sptmn n fiecare lun, iar a o convinge pe Annika s lucreze n acele zile era imposibil. Patrik se uit n jos la notiele sale. Ei bine, m ntrebam dac m-ai putea ajuta s trec n revist viaa Alexandrei Wijkner. ncepnd cu moartea sa i verificnd cronologia invers n toate datele pe care le-am primit. Ct timp a fost cstorit cu Henrik. Ct timp a locuit n Suedia. Verific-i informaiile legate de colile din Frana i Elveia etc. etc. nelegi ce 230 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor urmresc? Annika luase notie pe un carnet n timp ce el vorbise, iar acum ddu afirmativ din cap. Patrik era aproape sigur c ea avea s afle tot ce merita aflat. Mai presus de toate, avea s afle dac vreuna din informaiile primite nu valora nici ct o ceap degerat. Fiindc trebuia s fie ceva care s nu se potriveasc, era absolut sigur de asta. Mulumesc pentru ajutor, Annika. Eti o comoar. Patrik ddu s se ridice de pe scaun, ns un subit ezi! din partea Anniki l fcu s nghee i s se afunde din nou n perna scaunului. El nelese imediat de ce labradorii ei erau att de bine dresai. Ea se aplec pe spate cu un zmbet satisfcut, iar Patrik nelese c prima sa greeal fusese s intre n biroul ei n persoan n loc s i lase un bilet. Ar fi trebuit s tie c ea mereu l citea din prima . n plus, simul ei pentru poveti de dragoste era complet supranatural. Putea deja s ridice stindardul alb i s capituleze, aa c se ls pe spate i atept focul de ntrebri iminente. Ea ncepu interogatoriul fr s se grbeasc i pe un ton viclean. Ai fost chiar extenuat azi. Mmm... Nu c n-ar fi avut de gnd s-o fac s transpire un pic ca s afle ce voia. A fost o petrecere azi-noapte? Annika l pndea n continuare, cutnd cu o iretenie machiavelic fisuri n masca sa. Ei bine, mi imaginez c ai putea-o numi petrecere. Probabil c depinde de punctul de vedere al fiecruia. Chiar, cum ai defini tu o petrecere? i arunc braele nainte i deschise ochii mari, inoceni. Of, las prostiile, Patrik. Spune-mi odat. Cine e? El nu spuse nimic, chinuind-o cu tcerea sa. Dup cteva secunde, vzu o licrire n ochii Anniki. Aha! Exclamaia ei rsun triumftor n vreme ce Annika mic un deget n aer, convins de victorie. Este femeia aceea, cum o cheam, cum o cheam... 231 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Pocni din degete n timp ce se strduia s-i aduc aminte. Erica. Erica Falck! Uurat, se ls din nou pe spate n scaun. De-e-e-ci, Patrik... de ct timp dureaz treaba asta...? Mereu l uimea precizia infailibil cu care ea lovea i intea. i nici nu avea rost s nege. Simi cum se nroete din cap pn-n picioare, iar aceasta vorbea de la sine, mult mai clar dect orice ar fi putut spune el. Apoi nu se putu abine s nu permit unui zmbet larg s-i cuprind toat faa, iar acesta fu lovitura de graie, din punctul de vedere al Anniki. Dup un interogatoriu de cinci minute, Patrik reui ntr-un final s ias din biroul Anniki. Se simea de parc ar fi fost trecut prin controlul Inchiziiei. ns nu fusese neplcut s vorbeasc despre Erica i se ntoarse cu dificultate la sarcina pe care singur i-o dduse de rezolvat imediat. i puse haina pe el, o anun c pleac pe Annika i iei afar, unde fulgii mari de zpad ncepuser s cad ncet pe pmnt. Pe fereastr Erica vzu zpada cznd. Sttea la computer, ns l nchisese i privea fix ecranul negru. n ciuda unei migrene puternice, se strduise s scrie zece pagini despre Selma Lagerlf. Nu mai simea niciun fel de entuziasm pentru acea biografie, ns era legat prin contract, iar n cteva luni trebuia s fie gata. Discuia cu Dan i necase puin corbiile i se ntreb dac n acel moment el i mrturisea totul Pernillei. Hotr s foloseasc grija sa fa de Dan pentru ceva creativ i i porni computerul. Ciorna crii despre Alex se afla pe desktopul computerului, aa c deschise fiierul, care coninea acum vreo sut de pagini. Le citi sistematic, de la nceput la sfrit. Era bine. Chiar foarte bine. Ceea ce o ngrijora era cum aveau s reacioneze toi oamenii din cercul de prieteni al lui Alex i familia ei n cazul publicrii crii. Firete c Erica modificase puin povestea, schimbnd numele oamenilor i ale locurilor i lsndu-i imaginaia s lucreze. ns esena crii era bazat fr doar i poate pe viaa lui Alex, vzut prin ochii Erici . n mod special partea despre Dan i ddea Erici reale dureri de cap. Cum ar fi putut s-i lase deoparte pe el i pe familia lui? n acelai 232 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor timp, simea c trebuia s scrie acea poveste. Pentru prima dat, ideea unei cri o umplea cu adevrat de entuziasm. Fuseser att de multe alte idei care nu se dezvoltaser i pe care ea le respinsese de-a lungul anilor; nu i putea permite s o piard pe aceasta. Mai nti inteniona s se concentreze asupra terminrii crii, apoi avea s gestioneze problema reaciei celor implicai. Trecuse aproape o or de cnd scria cu nfrigurare; brusc se auzi soneria. La nceput, fu iritat c era deranjat tocmai cnd se pusese n sfrit pe treab, ns apoi se gndi c poate era Patrik i sri din scaun. i verific rapid nfiarea n oglind nainte de a alerga pe scri pn la ua de la intrare. Zmbetul i pieri i nstantaneu de pe buze atunci cnd vzu cine era afar. Pernilla arta cumplit. Arta de parc ar fi mbtrnit cu zece ani de cnd o vzuse Erica ultima oar. Ochii i erau umflai i roii de plns, prul i era nepieptnat i prea s-i fi uitat haina n graba sa; tremura ntr-un cardigan subire. Erica i ddu drumul n casa clduroas. Cu un gest impulsiv, i puse braele n jurul ei i o mbri n timp ce o btu pe spate n acelai mod n care o fcuse pentru Dan cu cteva ore n urm. Pernilla renun i la ultima rmi de stpnire de sine rmas i plnse pe umrul Erici, cu suspine lungi i dureroase. Dup o vreme, i ridic faa. Rimelul i se ntinsese i mai mult, dndu-i un aspect aproape comic, de clovn. mi pare ru. Pernilla privi prin pcla de lacrimi spre umrul Erici, unde puloverul alb pe care aceasta l purta fusese ptat cu negru. Nu conteaz. Nu-i face griji. Intr. Erica i puse un bra n jurul umerilor ei i o ndrum ctre camera de zi. O simea tremurnd din tot corpul i tia c nu era doar din cauza frigului. Pentru o clip, se ntreb de ce Pernilla alesese s vin la ea. Erica fusese ntotdeauna mai apropiat de Dan dect de ea. I se pru puin ciudat c aceasta nu se dusese la una dintre prietenele sale ori la sora ei. ns acum era acolo, iar Erica trebuia s fac orice i sttea n putin pentru a o ajuta. Am fcut cafea. Vrei o ceac? Am fcut-o acum o or, ns ar trebui s fie bun. Da, mulumesc. 233 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Pernilla se aez pe canapea i i inu braele lipite de piept, de parc s-ar fi temut s nu se dezintegreze. ntr-un fel, probabil c ar fi fost posibil s se ntmple asta. Erica se ntoarse cu dou ceti de cafea. Puse una pe msua din faa Pernillei, iar pe cealalt n faa sa, aezndu-se n fotoliul mare. Atept ca aceasta s nceap. Ai tiut? Erica ezit. Da, ns am aflat abia de curnd. Ezit din nou. L-am ndemnat pe Dan s i spun. Pernilla ncuviin din cap. Ce m fac? ntrebarea era retoric, aa c Erica o ls fr rspuns. Pernilla continu. Am tiut de la bun nceput c eu am fost doar o cale pentru ca Dan s uite de tine. Erica ncepu s protesteze, ns Pernilla o opri cu un semn din mn. tiam c era adevrat, ns crezusem c lucrurile s-au schimbat cu timpul i c ne iubeam cu adevrat. Ne nelegeam bine i aveam ncredere deplin n el. Dan te iubete, Pernilla. tiu c aa e. Pernilla nu pru s o asculte; continu s vorbeasc n timp ce se uit fix n ceaca de cafea. Erica vzu c inea att de strns ceac a, nct ncheieturile degetelor i se albiser. A fi putut accepta s fi avut o aventur i s fi dat vina pe o criz a vrstei mijlocii sau aa ceva. ns nu l pot ierta pentru c a lsat-o nsrcinat pe acea femeie. Mnia din vocea ei era att de puternic nct Erica trebui s reziste unui impuls de a se da mai n spate. Atunci cnd Pernilla i ridic privirea i se uit la ea, ura din privirea ei fu att de cumplit nct Erica nghe. Nu mai vzuse niciodat o furie att de turbat, de intens. Pentru un scurt moment, se ntreb de ct timp tiuse cu adevrat Pernilla despre relaia lui Dan cu Alex. i ct de departe ar fi fost n stare s mearg pentru a se rzbuna. Apoi respinse ideea la fel de repede cum apruse. Era Pernilla, o casnic, mam a trei copii, 234 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor cstorit de muli ani cu Dan, iar nu ntruchiparea furiei acionnd ca nger rzbuntor mpotriva amantei soului su. ns tot exista o ferocitate glacial n ochii ei care o speria pe Erica. Ce ai de gnd s faci acum? Nu tiu. Momentan nu tiu nimic. Pur i simplu trebuia s ies din casa aia. Acela era singurul gnd din mintea mea. Nici mcar nu l puteam privi. Erica ndrept ctre Dan un gnd plin de comptimire. Se afla cu siguran n propriul su iad n acel moment. Ar fi prut mult mai normal s fi fost Dan cel care cuta alinare la ea. n acel caz ar fi tiut ce s spun, ce cuvinte l-ar fi linitit. Nu o cunotea destul de bine pe Pernilla pentru a ti cum s o ajute. Poate c era de-ajuns doar s asculte. De ce crezi c a fcut-o? Ce nu primea de la mine de-ar fi putut primi de la ea? Acum Erica nelese de ce Pernilla venise la ea n loc s mearg la una din multele ei prietene apropiate. Credea c doar Erica deinea rspunsuri n legtur cu Dan. C i-ar fi putut oferi explicaia pentru felul n care acionase el. Din nefericire, Erica avea s fie nevoit s-o dezamgeasc. l tiuse dintotdeauna pe Dan ca fiind sinceritatea ntruchipat; nu i trecuse vreodat prin minte c ar fi putut fi infidel. Nu fusese niciodat la fel de ocat ca atunci cnd apelase ultimul numr din telefonul lui Alex i auzise vocea lui Dan nregistrat n csua lui vocal. Dac era vorba s fie complet sincer, ar fi recunoscut c s-a simit foarte dezamgit n acel moment acea dezamgire dat de descoperirea c cineva de care era apropiat nu era persoana pe care i-o imaginase ea dintotdeauna. De aceea nelegea c Pernilla, pe lng faptul c se simea trdat, ncepuse de asemenea s-i pun ntrebri legate de cum era Dan n realitate acest om cu care locuise timp de atia ani. Nu tiu, Pernilla. Am fost, de altfel, extrem de ocat. Nu semna cu acel Dan pe care l tiam eu. Pernilla ncuviin. Pru s o consoleze un pic faptul c nu era singura care fusese dus de nas. Pescui absent nite scame invizibile de pe cardiganul ei larg. Prul su lung, aten-nchis, cu urme de permanent, fusese prins n grab ntr-un coc, dndu-i o nfiare 235 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor nengrijit. Erica fusese mereu puin dispreuitoare fa de felul n care arta Pernilla; ar fi trebuit s poat face mai mult cu nfiarea ei. i tot fcea prul permanent, dei permanentele se demodaser cam odat cu jachetele brbteti de lungime medie. n plus, i comanda mereu hainele din cataloagele ieftine ale unor magazine universale, cu preuri reduse i calitate pe msur. ns Erica nu o vzuse niciodat artnd aa de jerpelit. Pernilla, tiu c acum este ngrozitor de greu, ns tu i Dan suntei o familie. Avei trei fete minunate i ai petrecut cincisprezece ani frumoi mpreun. Nu ar trebui s faci nimic pripit. Nu m nelege greit, nu justific nimic din ce-a fcut. Poate c nu putei rmne mpreun dup asta. Poate e imposibil s-l ieri. ns ateapt s se liniteasc totul puin pn s iei o decizie. Gndete-te bine nainte s faci ceva. tiu c Dan te iubete; mi-a spus asta chiar azi i tiu, de asemenea, c regret teribil ceea ce a fcut. Mi-a spus c voia s-o termine cu ea i l cred. Nu mai tiu ce s cred, Erica. Nimic din ceea ce am crezut pn acum nu a fost adevrat, aa c ce-ar trebui s cred acum? Nu exista un rspuns la asta, iar tcerea se instal apstoare ntre ele. Cum era ea? Din nou, Erica vzu o vlvtaie arznd adnc n ochii Pernillei. Nu era nevoie s ntrebe la cine se referea. A fost att de demult, nct nu o mai cunoteam. Era frumoas. Am vzut-o aici n timpul verii. Era exact aa cum mi doream eu s fiu. Frumoas, elegant, sofisticat. M fcea s m simt ca o ranc. A fi dat orice s fiu ca ea. ntr-un fel, l neleg pe Dan. Pune-ne pe mine i pe Alex una lng cealalt i e evident cine ar ctiga. Pernilla trase frustrat de hainele ei practice, ns demodate, ca pentru a demonstra ce voia s spun. Mereu am fost invidioas i pe tine. Marea dragoste a tinereii lui, care s-a mutat la ora i l-a lsat n urm s se prpdeasc de dor. Scriitoarea din Stockholm care a ajuns cineva i care din cnd n cnd se ntorcea aici i se flea n faa noastr, a muritorilor de rnd. Dan atepta mereu cu nerbdare vizitele tale, c u 236 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor sptmni nainte. Amrciunea din vocea Pernillei o uimi pe Erica. Pentru prima dat se simi cu adevrat ruinat de atitudinea sa superioar fa de Pernilla. Ct de puin nelesese. La o examinare mai amnunit, trebuia s admit c avusese o oarecare satisfacie n observarea diferenei dintre ea i Pernilla. ntre vizitele ei de 500 de coroane la un coafor din Stureplan i permanentele de acas ale Pernillei. ntre hainele ei de firm cumprate de pe strada Biblioteksgatan i bluzele i fustele lungi de-a gata ale Pernillei. ns ce diferen fcuse? De ce fusese ea, n momentele sale de slbiciune, mulumit de aceast diferen? Ea fusese cea care l prsise pe Dan. S fi fost doar pentru a-i mngia propriul ego sau fusese de fapt invidioas pe faptul c Pernilla i Dan aveau mult mai mult dect ea? S-i fi invidiat, n adncul sufletului, pentru viaa lor de familie i poate chiar s f i regretat c nu rmsese n Fjllbacka? i c nu fusese ea cea care s aib familia pe care o avea acum Pernilla? S fi ncercat n mod contient s-o njoseasc pe Pernilla fiindc era de fapt invidioas pe ea? Gndul era oribil, ns nu l putu ndeprta. O fcu s se simt ruinat pn n adncul sufletului. n acelai timp se ntreb ct de departe ar fi mers pentru a proteja ceea ce avea Pernilla. Ct de departe fusese Pernilla n stare s mearg? Erica o privi gnditoare. Ce vor spune copiii? Prea s fie prima dat cnd Pernilla realiz c nu doar ea i Dan aveau s fie afectai. Probabil c va iei la iveal, nu crezi? C era nsrcinat, vreau s spun. Ce vor spune fetele? Gndul pru s o panicheze pe Pernilla, iar Erica fcu tot posibilul s-o calmeze. Poliia va trebui ntiinat de faptul c Dan era cel care se vedea cu Alex, ns asta nu nseamn c toat lumea va afla. Voi doi putei alege ce s le spunei fetelor, nc deinei controlul, Pernilla. Acest lucru pru s o calmeze pe Pernilla, care lu cteva nghiituri de cafea. Probabil c se rcise pn atunci, ns nu pru s o deranjeze. Pentru ntia oar, Erica se simi cu adevrat furioas pe Dan. O surprinse faptul c nu avusese aceste sentimente mai devreme, ns acum putea simi furia adunndu-se nuntrul su. 237 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Fusese nebun? Cum putuse arunca tot ce avea, cu sau fr atracie? Nu realizase ct de bun era viaa lui? i nclet minile n poal i ncerc s i exprime compasiunea fa de Pernilla, care sttea de cealalt parte a mesei. Dac Pernilla putea s accepte sau nu, chiar nu avea nicio idee. Mulumesc pentru c m-ai ascultat, apreciez mult. Privirile li se ntlnir. Trecuse mai puin de o or de cnd Pernilla sunase la u, ns Erica simi c nvase multe n acel rstimp, n special despre sine. Te vei descurca? Ai la cine s mergi? Merg acas. Vocea Pernillei era clar i hotrt. Ea nu m va ndeprta de casa i familia mea. Nu i voi da acea satisfacie. M duc acas la soul meu i vom rezolva asta. ns nu fr revendicri. De acum ncolo lucrurile vor trebui fcute n mod diferit. Erica nu se putu abine s nu zmbeasc n mijlocul acelei ntregi suferine. Dan va avea multe dificulti de nfruntat, mcar att era clar. ns nu era nimic din ce n-ar fi meritat. Se mbriar stnjenite la u. Erica i ur din tot sufletul numai bine, n timp ce o privea urcnd n main i plecnd n josul strzii. n acelai timp, nu putu s nu simt o nelinite chinuitoare. Imaginea ochilor plini de ur ai Pernillei i zbovi nc n minte . n acei ochi nu exista mil. Toate fotografiile erau mprtiate n faa ei pe masa din buctrie. Tot ce-i rmsese Verei de la Anders erau fotografiile. Majoritatea erau vechi i nglbenite. Trecuser muli ani de cnd existase vreun motiv de a-i face poze. Cele cu el bebelu erau albnegru, iar apoi existau fotografii decolorate, de cnd era puin mai mare. Fusese un copil fericit. Un pic slbatic, ns mereu fericit. Atent i politicos. i asumase solemn rolul de brbat n cas. Uneori i-l luase poate un pic prea n serios, ns ea l lsase s fac aa cum dorea. Fie c era bine sau nu. Greu de spus. Poate c ar fi trebuit s fac multe lucruri n mod diferit, ori poate c n-ar fi contat? Cine-ar fi putut ti? 238 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Vera zmbi cnd vzu una dintre pozele ei preferate. Anders era pe bicicleta sa, mndru precum un pun. Ea lucrase multe seri i sfrituri de sptmn pentru a-i cumpra acea biciclet. Era albastru-nchis i avea o aa-numit a banan. Potrivit lui Anders, acesta era singurul lucru pe care i l-ar fi dorit vreodat. Rvnise la acea biciclet mai mult dect la orice altceva, iar ea nu avea s uite niciodat expresia de pe faa lui atunci cnd o primise n sfrit, n ziua cnd mplinise opt ani. Petrecuse fiecare moment liber mergnd pe ea, iar n acea fotografie, Vera reuise s-l prind n micare. Prul lui era lung i ondulat, atrnnd mai jos de gulerul jachetei salei Adidas lucioase i strmte, cu dungi pe mneci. Acesta era felul n care avea s i-l aminteasc mereu. nainte ca totul s nceap s mearg att de ru. Ateptase mult timp ziua aceea. Fiecare telefon, fiecare btaie n u aduseser team. Poate c acest telefon anume ori aceast btaie anume avea s aduc vestea de care se temuse atta vreme. Pn atunci ea sperase c ziua aceea nu va veni vreodat. Era anormal ca un copil s moar naintea printelui su i de aceea era probabil att de greu s-i imagineze aceast posibilitate. Sperana murea ultima, iar ea continuase s cread c lucrurile aveau s se rezolve cumva. Chiar i dac ar fi fost nevoie de un miracol. ns miracolul nu se petrecu. i sperana nu mai exista. Singurul lucru rmas era dezndejdea, alturi de un morman de vechi fotografii nglbenite. Ceasul din buctrie ticia n linite. Pentru ntia oar, ea vzu ct de prginit arta casa ei. n toi aceti ani nu fcuse nimic n cas. inuse murdria sub control, ns nu putuse cura indiferena agat de perei i tavan. Totul era cenuiu i lipsit de via. Irosit. Asta o deprima cel mai mult. Tot ce fusese irosit i risipit. Chipul fericit al lui Anders o privea batjocoritor din fotografii. Arta mai clar dect orice altceva eecul ei. Fusese sarcina ei s l menin zmbitor, s i dea credin, speran i, mai presus de toate, dragoste pentru a putea face fa viitorului. n schimb, privise n tcere cum el fusese despuiat de toate. i neglijase ndatorirea de mam i nu avea s scape vreodat de acea ruine. Realiz ct de puine dovezi existau c Anders chiar trise. Tablourile dispruser, puinele piese de mobilier pe care le avea n 239 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor apartament urmau s fie aruncate n curnd, dac nu le dorea nimeni. n casa ei nu mai rmsese niciun lucru de-al lui. Ori le vnduse, ori le distrusese de-a lungul anilor. Singurul lucru care dovedea cu adevrat existena lui era o mn de fotografii mprtiate n faa ei pe mas. i amintirile ei. Bineneles, el avea s existe i n amintirile altora, ns ca un beivan, i nu ca o persoan a crei lips va fi simit, cineva care va fi jelit. Ea era singura care avea amintiri fericite legate de el. Uneori fusese greu s le adune, ns erau nc acolo. ntro zi precum aceea, erau singurele amintiri cu el care ieeau la iveal. Nimic altceva nu era permis. Minutele se transformar n ore, iar Vera sttu la masa ei din buctrie cu fotografiile n faa sa. ncheieturile i nepenir. Ochii ncepur s disting greu detaliile fotografiilor, pe msur ce ntunericul iernii nghiea lumina. ns nu conta. Acum era complet, nendurtor de singur. Soneria rsun n toat casa. Dur att de mult pn s aud pe cineva nuntru, nct fu pe punctul de a se ntoarce la main. ns dup ce atept o vreme, auzi pe cineva venind spre u. Aceasta se deschise ncet i el o vzu pe Nelly Lorentz privindu-l nelmurit. Fu surprins c ea deschisese singur ua. i nchipuise un majordom eapn n uniform, care s-l pofteasc amabil nuntru, ns poate c nimeni nu mai avea majordomi n ziua de azi. Numele meu este Patrik Hedstrm, de la poliia din Tanumshede. l caut pe fiul dumneavoastr, Jan. Sunase nti la birou, dar i se spusese c Jan lucra acas n ziua aceea. Btrna nu fu surprins, ci doar se ddu la o parte i i permise s intre. l chem imediat pe Jan, o secund. ncet, dar cu elegan, Nelly merse n direcia unei ui ce ddea nspre o scar ctre etajul inferior. Patrik auzise c Jan avea apartamentul din pivnia casei luxoase. Jan, ai un musafir. Poliia. Patrik se ndoi c vocea slab a lui Nelly putea fi cu adevrat auzit la subsol, ns paii de pe scri i dovedir c se nela. O 240 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor privire plin de neles fu schimbat ntre mam i fiu atunci cnd Jan urc pe scri n holul din fa. Nelly i fcu lui Patrik semn cu capul i merse n camera ei, iar Jan veni spre Patrik cu mna ntins i cu un zmbet care fcea s se iveasc muli dini. Lui Patrik i veni brusc n minte imaginea unui crocodil. Un crocodil zmbitor. Bun ziua. Patrik Hedstrm, secia de poliie Tanumshede. Jan Lorentz. ncntat de cunotin. Anchetez uciderea lui Alex Wijkner i am cteva ntrebri pentru dumneavoastr, dac nu v deranjeaz. Sigur c nu m deranjeaz. Nu tiu cum v pot fi de folos, ns asta depinde de dumneavoastr s decidei, nu-i aa? Iar zmbetul de crocodil. Patrik simi cum l mncau degetele; nu voia nimic mai mult dect s-i tearg acel zmbet de pe fa. Avea ceva care l scotea din srite. Putem merge jos n apartamentul meu, n felul acesta nu o vom deranja pe mama aici sus. Firete, e n regul aa. Patrik fu nevoit s admit c situaia locativ prea un pic stranie. n primul rnd, i venea greu s-i neleag pe brbaii n toat firea care nc locuiau cu mamele lor. i n al doilea rnd, nu putea pricepe de ce Jan accepta s fie alungat ntr-o pivni n vreme ce btrna locuia la etaj ntr-un lux extravagant, ntr-o cas de cel puin dou sute de metri ptrai. Jan n-ar fi fost om dac nu i-ar fi trecut prin minte gndul c Nils nu ar fi fost niciodat surghiunit n pivni, dac ar fi fost atunci acolo. Patrik l urm pe Jan pe scri. Trebuia s admit c nu era deloc ru pentru un apartament la subsol. Nu se uitaser la bani. Apartamentul fusese mobilat de cineva care credea n etalarea ostentativ a prosperitii. Mult catifea i brocart fr ndoial mobilier de cele mai bune mrci, ns din nefericire decorul nu era pus n valoare cum ar fi trebuit fr lumina zilei. n schimb, efectul era puin de bordel. Patrik tia c Jan avea o soie i se ntreb care din ei insistase asupra acelui decor. Bazat pe propria sa experien, ar fi zis c soia. Jan l conduse ntr-un mic cabinet. n afara unui birou i a unui computer, mai exista i o canapea. Se aezar fiecare la un capt, iar 241 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Patrik scoase un carnet din geant. Decise s atepte pn s pomeneasc de moartea lui Anders Nilsson; nu voia s-i spun nimic lui Jan pn cnd n-ar fi fost nevoit. Strategia i sincronizarea erau importante dac spera s afle ceva folositor de la Jan Lorentz. l examin atent pe brbatul aflat n faa lui. Arta prea perfect. Nicio cut pe cma ori pe costum. Cravata i era nnodat perfect, iar el era proaspt brbierit. Niciun fir de pr nu era nelalocul lui i el emana calm i ncredere n sine. Prea mult calm i ncredere n sine. Experiena i spunea lui Patrik c orice persoan interogat de poliie avea un comportament mai mult sau mai puin agitat, chiar i dac nu avea nimic de ascuns. Un exterior complet calm indica faptul c persoana n chestiune chiar avea ceva de ascuns aceasta era teoria proprie i personal a lui Patrik. Se dovedise a fi adevrat de un numr remarcabil de ori. Frumos apartament avei aici. Nu strica s fie politicos. Da, Lisa, soia mea, a fost cea care s-a ocupat de decorarea lui. Cred c a fcut o treab destul de bun. Patrik se uit n jur n micul birou ntunecat, care era decorat somptuos cu marmur neted i perne cu ciucuri aurii. Un excelent exemplu a ce putea cumpra prea puin gust n combinaie cu prea muli bani. Ai ajuns la o concluzie? Am descoperit cteva informaii interesante i am nceput s nelegem cam ce s-ar fi putut ntmpla. Nu ntru totul adevrat, ns merita o ncercare de a-l zgli un pic. O cunoteai pe Alex Wijkner? ntreb Patrik. Am auzit, de exemplu, c mama dumneavoastr a mers la pomenire. Nu, nu pot spune c o cunoteam. Bineneles, tiam cine era, iar n Fjllbacka toat lumea cunoate pe toat lumea, mai mult sau mai puin. ns familia ei se mutase de aici cu muli ani n urm. Obinuiam s ne salutm pe strad dac ne ntlneam, ns nu mai mult de-att. n ce-o privete pe mama, nu pot rspunde pentru aciunile ei. Va trebui s o ntrebai pe ea. Unul dintre lucrurile dezvluite n cadrul anchetei a fost c 242 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Alex Wijkner avusese o, cum s-o numesc... o relaie cu Anders Nilsson. l cunoatei, presupun? Jan zmbi. Un zmbet strmb, superior. Da, n acest ora nimeni nu putea evita s tie cine e Anders. E mai degrab infam dect faimos, a zice eu. i zici c el i Alex au avut o legtur? Trebuie s m scuzi, ns mi vine greu s-mi imaginez asta. Un cuplu destul de straniu, asta ca s fiu ngduitor. neleg ce ar vedea Anders la ea, ns mi-e greu s vd de ce ar vrea ea s aib de-a face cu el. Suntei sigur c v aflai pe calea care trebuie? Suntem siguri c ntr-adevr au avut o relaie. Cum rmne cu Anders? l cunoatei? Din nou vzu un zmbet superior pe buzele lui Jan, ns de data aceasta era i mai larg. Acesta cltin amuzat din cap. tii cum e? Putem spune cu siguran c nu frecventm aceleai cercuri. l vd uneori jos n scuar mpreun cu ceilali alcoolici, ns l cunosc oare? Nu, de fapt, nu l cunosc. Tonul su arta clar ct de absurd i se prea ntrebarea. Noi ne asociem cu oameni dintr-o clas social diferit, iar de regul beivanii nu sunt inclui, continu el. Jan nlturase ntrebarea lui Patrik ca i cum ar fi fost o glum, ns lui Patrik i se pru c vede o licrire de nelinite n privirea lui. Dispru la fel de repede cum apru, ns Patrik fu sigur c vzuse ceva. Pe Jan l frmntase ntrebarea legat de Anders. Bun, atunci Patrik tiu c se afla pe drumul cel bun. i permise s savureze urmtoarea ntrebare chiar nainte de-a o rosti, fcnd o pauz pentru impresie, apoi spunnd cu o surprindere simulat: ns dac asta e adevrat, de ce a apelat recent Anders de multe ori numrul dumneavoastr? Spre marea lui satisfacie, Patrik observ cum zmbetul i disprea de pe buze. Se prea c ntrebarea l fcuse s i piard irul gndirii, iar pentru o clip Patrik putu vedea ndrtul imaginii de dandy pe care Jan o cultivase att de asiduu. n spatele artificiului, vzu acum pur teroare. Pe msur ce i venea n fire, Jan ncerc s ctige timp aprinzndu-i cu mare grij un trabuc i evitnd s -l priveasc n ochi pe Patrik. 243 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor mi permitei s fumez? Nu atept rspuns i nici Patrik nu i oferi unul. Dac Anders a sunat aici, cu siguran nu neleg de ce. Nu am vorbit cu el i cred c nici soia mea. Nu, este de-a dreptul ciudat. Trase adnc din trabuc i se ls pe spate pe canapea, cu braul ntins nonalant peste perne. Patrik nu spuse nimic. Conform experienei lui, cel mai bun mod de a-i face pe oameni s spun mai mult dect intenioneaz este s rmi tcut. Ei vor simi nevoia de a umple tcerea dac aceasta dura prea mult. Era un joc pe care Patrik l stpnise. Atept. Dac m gndesc mai bine, cred c tiu ce s-a ntmplat. Jan se aplec n fa i i agit trabucul. Cineva a apelat robotul telefonic i nu a spus nimic. Pe caset nu se auzea dect sunetul respiraiei. Iar de cteva ori cnd am rspuns la telefon, nu era nimeni la cellalt capt. Trebuie s fi fost Anders, care fcuse cumva rost de numrul nostru. De ce v-ar suna pe dumneavoastr? De unde s tiu? Jan i azvrli minile nainte. Poate din invidie. Avem o grmad de bani, iar asta i macin pe unii oameni. Cei ca Anders sunt mereu pregtii s dea vina pe alii pentru propriul ghinion, n special pe oameni care chiar au reuit s fac ceva din vieile lor. Lui Patrik i se pru c sun un pic deplasat. Ar fi fost dificil s contrazic ceea ce spunea Jan, ns nu l crezu nicio clip. Presupun c nu mai avei pe banda robotului telefonic acele convorbiri de care ai pomenit. Din nefericire, nu. Jan se ncrunt, ntr-o ncercare de a prea c regret. Alte mesaje au fost nregistrate peste ele. mi pare ru. A dori s v pot ajuta. ns dac sun din nou, m voi asigura s pstrez caseta. Putei sta linitit, Anders nu va mai suna vreodat acas la dumneavoastr. O? i de ce, m rog? Patrik nu i putu da seama dac expresia lui uimit fu real ori 244 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor prefcut. Fiindc Anders a fost ucis. Un fir de scrum i czu n poal lui Jan. Anders a fost ucis? Da. Trupul su a fost gsit n aceast diminea. Patrik l studie cu atenie pe Jan. De-ar fi putut auzi ce se petrecea atunci n capul lui Jan, totul ar fi fost cu mult mai uor. Surprinderea lui era real ori s fi fost doar el un actor excelent? E acelai fpta care a ucis-o pe Alex? Este prea devreme pentru a putea spune. Nu voia nc s-l lase pe Jan s scape din ncurctur. Deci suntei destul de sigur c nu i-ai cunoscut nici pe Alexandra Wijkner, nici pe Anders Nilsson? Sunt chiar destul de contient cu cine m asociez i cu cine nu. i tiam pe amndoi din vedere, ns nu mai mult de att. Jan revenise iar la felul su de-a fi zmbitor i calm. Patrik hotr s ncerce alt modalitate de interogare. n casa lui Alex Wijkner am gsit un articol pe care-l tiase din Bohuslningen n legtur cu dispariia fratelui dumneavoastr. tii de ce ar fi fost interesat s pstreze acel articol? Din nou, Jan i azvrli minile nainte i deschise larg ochii ca pentru a spune c nu avea nicio idee. A fost marele subiect de discuie aici, n Fjllbacka, n urm cu muli ani. Poate c pstrase articolul ca pe o curiozitate. Poate. Care este punctul dumneavoastr de vedere cu privire la dispariia fratelui dumneavoastr? Exist cteva teorii diferite. Ei bine, cred c Nils se distreaz de minune ntr-o frumoas ar cald. Mama, pe de alt parte, este complet convins c a avut un accident. Ai fost apropiai? Nu, n-a spune asta. Diferena de vrst dintre noi era destul de mare i el nu era chiar ncntat s aib un frate vitreg cu care s mpart atenia mamei. ns nu eram nici dumani de moarte. Cred c eram mai degrab indifereni unul fa de cellalt. A fost dup dispariia lui Nils cnd Nelly v-a adoptat, nu-i aa? 245 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Da, aa este. Cam la un an. Iar cu asta a venit i jumtate din regat. Da, s-ar putea spune i aa. i rmsese doar puin din trabuc i amenina s-i ard degetele. l stinse brusc ntr-o scrumier fantezist. Nu e chiar plcut faptul c s-a ntmplat pe seama altcuiva, ns pot spune cu sinceritate c mi-am ctigat drepturile de-a lungul anilor. Cnd am preluat conducerea fabricii de conserve, aceasta era pe duc. Am recldit ntreaga companie din temelii, iar acum exportm conserve de pete i fructe de mare n ntreaga lume Statele Unite, Australia, America de Sud... De ce credei c a fugit Nils peste hotare? Nu ar trebui s discut despre asta, ns o sum considerabil de bani a disprut din fabric imediat dup ce Nils s-a fcut nevzut. n plus, cteva haine de-ale sale, un geamantan i paaportul su lipseau. De ce nu s-a raportat niciodat la poliie n legtur cu banii disprui? Mama a refuzat. A pretins c trebuia s fie o greeal, c Nils nu ar fi fcut niciodat aa ceva. tii cum sunt mamele. Este datoria lor s cread numai lucruri bune despre copiii lor. Jan aprinse un nou trabuc. Lui Patrik i se pru c fumul devenea destul de gros n camera mic, ns nu spuse nimic. Apropo, dorii unul? Sunt cubaneze. Rulate de mn. Nu, mulumesc, nu fumez. Ce pcat. Nu tii ce pierdei. Jan i studie cu plcere trabucul. Am citit n arhivele noastre despre incendiul care v-a rpit prinii. Trebuie s fi fost groaznic. Ci ani aveai? Nou, zece? Aveam zece ani. i avei dreptate, a fost groaznic. ns am fost norocos. Majoritatea orfanilor nu sunt luai de o familie precum familia Lorentz. Lui Patrik i se pru oarecum de prost gust s pomeneasc de noroc ntr-un asemenea context. Din cte neleg, s-a suspectat o incendiere premeditat. S-a mai descoperit ceva vreodat? 246 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Nu, ai citit rapoartele. Poliia nu a mai avansat cu cazul. Personal, cred c tatl meu fuma n pat, ca de obicei, i a adormit. Pentru prima dat n cursul conversaiei, ddu semne de iritare. Pot ntreba ce legtur are asta cu crimele? Am spus deja c nu cunoteam niciuna dintre victime i nu prea pot nelege ce are asta de-a face cu copilria mea grea. Anchetm pn i cele mai mici indicii momentan. Telefoanele date de Anders acas la dumneavoastr m-au fcut s vreau s verific. ns nu pare a duce nicieri. mi cer scuze pentru c v-am rpit atta timp n mod inutil. Patrik se ridic i ntinse mna. Jan se ridic de asemenea i i puse jos trabucul n scrumier nainte de a scutura mna ntins a lui Patrik. Nicio problem, absolut nicio problem. Mi-a prut bine de cunotin. Al naibii de linguitor, gndi Patrik. l urm pe Jan ndeaproape sus pe scri. Contrastul fu brusc cnd ajunse la amenajrile de un extraordinar bun-gust de la etajul principal. Pcat c soia lui Jan nu luase numrul decoratorului de interioare al lui Nelly. i mulumi lui Jan i plec din cas cu sentimentul c nu vzuse pdurea din cauza copacilor. n primul rnd, avu impresia c vzuse ceva la Jan ce ar fi putut descifra, ceva ce nu se potrivea cu acel apartament decorat n mod extravagant. Apoi, ceva nu era ntocmai n regul cu Jan Lorentz. Patrik reveni la gndurile sale iniiale. Tipul era pur i simplu prea perfect. Era aproape ora apte, iar furtuna de zpad se nteise cnd Patrik ajunse n sfrit la ua ei. Erica fu surprins de ct de puternic i fu emoia atunci cnd l vzu i ct de natural fu s i arunce braele n jurul gtului su. Patrik puse pe podeaua din hol dou sacoe de cumprturi de la magazinul ICA i o mbri, innd -o lipit de el timp ndelungat. Mi-a fost dor de tine. i mie. Se srutar tandru. Dup o vreme stomacul lui Patrik ncepu s chiorie. Acesta fu semnul c trebuiau s duc sacoele n buctrie. 247 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Cumprase mult prea mult mncare, ns Erica puse lucrurile suplimentare n frigider. Ca printr-un acord tacit, nu vorbir n timpul preparrii cinei despre ce se ntmplase n acea zi. Abia cnd i potolir foamea i sttur la mas fa n fa, Patrik ncepu s i spun ce se petrecuse. Anders Nilsson e mort. Trupul i-a fost gsit n aceast diminea n apartamentul su. Tu ai fost cel care l-a gsit? Nu, ns am ajuns la scurt timp dup aceea. Cum a murit? Patrik ezit. Spnzurat. Spnzurat? Vrei s spui c a fost ucis? Erica nu i putu ascunde nelinitea. A fost aceeai persoan care a ucis-o pe Alex? Patrik se mir de cte ori auzise ntrebarea n acea zi. ns era indubitabil cheia acelui caz. Credem c da. Avei i alte indicii? A vzut cineva ceva? Ai gsit dovezi concrete care s lege crimele? Hai s nu ne pripim. Patrik i ridic minile. Nu i pot spune mai mult. tii, am putea vorbi despre ceva mai plcut. De exemplu, cum a fost ziua ta? Erica i zmbi strmb. Dac-ar ti ct de neplcut fusese i ziua ei. Dar nu putea s i spun. Trebuia s l lase pe Dan s spun singur povestea. Am dormit pn destul de trziu, apoi am scris cam toat ziua. Considerabil mai puin palpitant dect ziua ta. Minile lor se cutau reciproc pe sub mas. Degetele li se ncletar. Se simir minunat stnd acolo mpreun, n vreme ce ntunericul nvluia casa. Fulgi imeni de nea pluteau n jos precum nite mici stele cztoare, pe fundalul cerului ntunecat al nopii. M-am gndit puin la Anna i la cas. I-am nchis telefonul brusc ieri i de atunci m-am tot simit prost din cauza ieirii mele. Poate c am fost egoist. M gndeam doar la cum m -ar afecta pe 248 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor mine vnzarea casei, m gndeam doar la paguba mea. ns lucrurile nu sunt uoare nici pentru Anna momentan. ncearc s-i exploateze situaia pentru a-i fi bine i, dei eu cred c greete, nu o face din rutate. Bineneles, uneori poate fi att nesocotit, ct i naiv, ns de regul este o persoan atent i generoas, iar n ultima vreme mi-am dat fru amrciunii i dezamgirii n privina ei. Poate c pn la urm ar fi mai bine s vindem casa. S o lum de la nceput. Eu chiar mi-a putea cumpra o cas nou, dar mult mai mic, cu acei bani. Poate c sunt prea sentimental. Este timpul s merg mai departe, s ncetez a mai regreta ce-ar fi putut fi i n schimb s m uit la ce am de fapt. Patrik nelese c ea deja nu se mai referea la cas. mi pare ru c trebuie s te ntreb asta, ns cum s-a petrecut accidentul? E-n regul. Ea inspir adnc. Prinii mei fuseser n vizit la sora tatlui meu n Strmstad. Era ntuneric, iar gerul formase pe osea un strat aproape transparent de ghea. Tata conducea mereu atent, ns pare-se c un animal le-a srit naintea mainii. A ntors brusc, a derapat, iar maina s-a izbit n plin de un copac de pe marginea drumului. Probabil c au murit pe loc. Cel puin asta ni s-a spus mie i Annei. Nu avem cum s tim dac e adevrat. O lacrim izolat se prelinse pe obrazul Erici, iar Patrik se aplec nainte i o ddu la o parte. O prinse de brbie i o fcu s se uite direct la el. N-ar spune asta dac nu ar fi adevrat. Sunt sigur c nu au suferit, Erica. Absolut sigur. Ea ddu din cap fr a spune un cuvnt. Avea ncredere n ceea ce-i spunea el i avu senzaia c o greutate imens i fusese ridicat de pe piept. Maina luase foc, iar ea petrecuse multe nopi nedormite, ntrebndu-se ngrozit dac prinii ei ar fi putut tri destul de mult pentru a simi focul arzndu-i. Cuvintele lui Patrik i potolir nelinitea i, pentru prima oar, ea simi o oarecare pace gndindu-se la accidentul care-i ucisese ambii prini. Durerea era nc acolo, ns frmntarea dispruse. Patrik terse alte cteva lacrimi ce-i curseser 249 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor pe obraz. Biata Erica. Biata, biata Erica. Ea i lu mna i o inu lng obrazul ei. Nu ai de ce s m comptimeti, Patrik. De fapt, n-am fost vreodat mai fericit dect sunt acum, n acest moment. Este ciudat, ns m simt incredibil de n siguran cu tine. Nu simt nimic din ndoiala pe care o triesc de obicei atunci cnd tocmai m -am culcat cu cineva. De ce crezi c se ntmpl asta? Cred c e din cauz c suntem fcui, unul pentru cellalt. Erica roi auzind asemenea cuvinte mari. ns nu putu fugi de faptul c i ea simea la fel. Era precum gsirea drumului nspre cas. Ca la un semn, se ridicar de la mas, lsar vasele acolo unde erau i merser n dormitor bra la bra. Afar se dezlnuise o furtun de zpad n toat regula. I se pru straniu s stea din nou n vechea ei camer. Mai ales c gusturile i se schimbaser de-a lungul anilor, ns camera rmsese la fel. Mult roz i dantel nu prea mai reprezentau stilul ei. Julia se ntinse pe spate n vechiul ei pat ngust din copilrie i se uit fix la tavan, cu minile pe abdomen. Totul era pe cale de a se dezmembra. ntreaga ei via se descompunea n jurul ei, adunnduse ntr-un maldr de buci sfrmate. Era ca i cum i trise ntreaga via ntr-un carnaval cu oglinzi trucate, n care nimic nu era ceea ce prea. Nu avea idee cum vor merge studiile sale. Tot entuziasmul i fusese spulberat dintr-o singur lovitur, iar acum trimestrul colar continua fr ea. Nu c i-ar fi imaginat c i-ar simi cineva lipsa n timp ce nu era acolo. Niciodat nu i fusese uor s-i fac prieteni. n ceea ce-o privea, Julia putea foarte bine s stea ntins acolo n camera ei roz i s se holbeze la tavan pn la adnci btrnei. Birgit i Karl-Erik nu ar fi ndrznit s o deranjeze. Avea s triasc pe spinarea lor pentru restul vieii sale dac era nevoie. O contiin ncrcat avea s le in portofelele deschise. Avea senzaia c se deplasa prin ap. Toate micrile ei erau greoaie, iar toate sunetele ajungeau la ea ca printr-un filtru. La nceput nu fusese aa. Ea fusese plin de o indignare ndreptit i de o ur att de puternic, nct o speriase. nc mai simea acea ur, 250 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ns amestecat cu resemnare n loc de energie. Era att de obinuit s se dispreuiasc pe sine, nct, pe un plan pur fizic, putu simi cum ura i schimbase direcia. n loc s fie direcionat spre exterior, se ndreptase acum ctre interior i-i spa guri imense n piept. Vechile obiceiuri erau greu de vindecat. Ura de sine era o art pe care nvase s o practice la perfecie. Se ntoarse pe o parte. Pe birou sttea o fotografie cu ea i Alex; i aminti s o arunce. De ndat ce avea s se poat ridica, o va rupe ntr-o mie de buci i va scpa de ea. Privirea adulatoare pe care i-o vzu n ochi n acea poz o fcu s se nfioare. Alex era att de calm i de frumoas, ca de obicei, n vreme ce ruca cea urt de lng ea i ntorsese faa rotund spre ea, cu o expresie de veneraie. Din punctul ei de vedere, Alex nu ar fi putut face niciodat ceva ru: Julia nutrise dintotdeauna sperana secret c ntr-o zi avea s ias din coconul ei la fel de frumoas i de ncreztoare precum Alex. Rse batjocoritor de propria sa naivitate. Ce mai glum. Iar gluma fusese dintotdeauna pe seama ei. Se ntreba dac vorbeau despre asta pe la spatele su. Dac rdeau de proasta, proasta i urta de Julia. Un ciocnit discret n u o fcu s se ghemuiasc n poziia de fetus. tia cine era. Julia, ne facem griji pentru tine. Nu vrei s cobori puin? Nu i rspunse lui Birgit. n schimb, i studie cu cea mai mare concentrare o uvi din propriul pr. Te rog, Julia, te rog. Birgit intr i lu loc pe scaunul de lng birou, uitndu-se spre ea. neleg c eti suprat i c probabil ne urti, ns trebuie s m crezi, nu am intenionat s-i facem ru. Julia simi o stare de satisfacie vznd-o pe Birgit artnd aa de epuizat i chinuit. Arta de parc nu ar fi dormit de cteva nopi. Ceea ce probabil c se i ntmplase. I se formaser noi riduri i laba-gtei n jurul ochilor, iar Julia se gndi cu rutate c liftingul facial pe care plnuise s i-l ofere n urmtorul an, atunci cnd avea s mplineasc aizeci i cinci de ani, ar putea fi fcut mai devreme. Birgit mut scaunul puin mai aproape i i puse mna pe umrul Juliei. Aceasta se scutur imediat, iar Birgit se retrase, rnit. 251 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Draga mea, cu toii te iubim. Nu tii asta? Pe dracu' tia. La ce bun aceast ntreag arad? Erau cu toii destul de contieni unde se aflau unii fa de ceilali. Iubire? Birgit nici mcar nu tia sensul cuvntului. Singura pe care o iubise vreodat fusese Alex. ntotdeauna Alex. Trebuie s vorbim despre asta, Julia. Trebuie s ne susinem unii pe alii acum. Vocea lui Birgit tremura. Julia se ntreb de cte ori i-o fi dorit Birgit s fi fost ea, Julia, cea care s moar n locul lui Alex. Vzu cum Birgit se ridic i cum mna i fremt atunci cnd puse napoi scaunul. nainte de a nchide ua n urma ei, Birgit se mai uit o dat implorator la Julia. Aceasta se asigur c se ntoarce ncet pentru a fi cu faa la perete. Ua se nchise silenios n urma lui Birgit. Dimineile nu erau de regul momentele preferate ale zilei pentru Patrik, iar aceasta se dovedea a fi mizerabil n mod special. n primul rnd, fusese obligat s se ridice din patul cald al Erici i de a o lsa acolo pentru a merge la serviciu. n al doilea rnd, fusese nevoit s dea zpada la o parte timp de o jumtate de or pentru a -i scoate maina de sub nmei. Iar n al treilea rnd, nenorocita de main nu pornise dup ce-o deszpezise. Dup nenumrate ncercri, fu nevoit s se dea btut i s mearg napoi nuntru pentru a o ruga pe Erica s-i mprumute maina ei. Era n regul i, spre norocul lui, porni la prima cheie. Intr n birou cu o jumtate de or ntrziere. Datul cu lopata l udase pn la piele i i trase zdravn de cma de cteva ori pentru a ncerca s-i fac vnt. Aparatul de cafea fu un necesar prim popas nainte de a putea ncepe munca. Abia atunci cnd ezu la birou, cu ceaca de cafea n mn, i simi pulsul ncepnd s ncetineasc. i permise s viseze cu ochii deschii pentru o clip, lsndu-se cuprins de sentimentul de dragoste nesbuit, nebuneasc. Noaptea trecut fusese la fel de minunat precum cea dinti. Ba chiar reuiser s doarm cteva ore. A spune c era odihnit ar fi fost o exagerare, ns mcar nu era n com, precum n ziua precedent. Primele de care se ocup fur notiele de la ntlnirea cu Jan din ziua anterioar. Nu aflase alte noi detalii care s-i strneasc 252 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor interesul, dar cu toate acestea nu considera interogatoriul acela timp pierdut. Era la fel de important pentru anchet ca el s-i fac o impresie despre oamenii care erau, sau ar fi putut fi, implicai. Anchetele de omucideri sunt despre oameni, spunea unul dintre instructorii lui de la Academia de Poliie, iar acele vorbe nelepte i rmseser n minte. n plus, se considera un bun cunosctor al firii omeneti. n timpul interogatoriilor cu martorii sau cu suspecii, ncercase mereu s se deconecteze de la faptele date pentru o vreme i s se concentreze asupra absorbirii impresiilor despre persoana din faa sa. Jan nu-i crease lui Patrik niciun fel de sentiment pozitiv. Ascuns, iret i hedonist erau cuvintele care i venir n minte atunci cnd ncerc s i adune impresiile despre personalitatea lui Jan. Era destul de evident c omul ascundea mai mult dect divulga. Din nou, Patrik ridic mormanul de hrtii despre familia Lorentz. nc nu putea gsi vreo legtur concret ntre aceasta i cele dou omucideri, cu excepia telefoanelor lui Anders ctre Jan. ns nu putea dovedi c povestea lui Jan despre numerele greite aprute pe robotul su telefonic nu era corect. Patrik ridic dosarul despre moartea prinilor lui Jan. Ceva n tonul vocii lui Jan atunci cnd vorbise despre incident l deranjase pe Patrik. Ceva suna fals. i veni o idee. Ridic telefonul i form un numr pe care l tia pe de rost. Bun, Vicky, ce mai faci? Persoana de la cellalt capt al firului spuse c i mergea bine. Dup politeurile introductive, Patrik trecu la afaceri. Vicky, m ntreb dac mi-ai putea face un serviciu. Verific un tip care trebuie s fi intrat n registrele serviciilor sociale cam prin 1975. Avea zece ani, pe atunci se numea Jan Norin. Crezi c s-ar putea s ai ceva legat de cazul acesta? n regul, atept. Btu nerbdtor cu degetele n birou, n vreme ce Vicky Lund de la serviciile sociale i verific registrele din computer. Dup o vreme, o auzi venind napoi pe fir. Ai datele acolo? Fantastic. Poi vedea cine a fost asistentul social care a avut cazul n nsrcinare? Siv Persson. Grozav. Ai numrul ei de telefon? Patrik scrise rapid numrul pe o hrtie adeziv Post-It i o lipi, dup ce i fcu lui Vicky promisiunea de a lua cndva prnzul 253 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor mpreun. Form numrul i auzi imediat o voce aspr la cellalt capt al firului. Se dovedi c Siv chiar i amintea cazul lui Jan Norin i era n regul ca Patrik s treac imediat pe la ea. Patrik i apuc jacheta din cuier cu atta nerbdare nct reui s rstoarne ntreg cuierul. Ba mai ru, n cdere, cuierul trsese dup el att o fotografie de pe perete, ct i o vaz cu flori de pe raft, amndou fcnd un zgomot teribil. Pentru moment Patrik ls toate lucrurile acolo unde aterizaser. Cnd ajunse pe coridor, vzu capete ieind la fiecare u. Doar le fcu semn cu mna i fugi pe ua principal n vreme ce perechi curioase de ochi priveau n urma lui. Biroul de servicii sociale se afla la mai puin de cteva sute de metri de secia de poliie. Patrik i tr picioarele prin zpad de -a lungul strzii principale. La captul strzii coti spre stnga la Hanul Tanumshede i continu pn la mijlocul strzii. Biroul se afla n aceeai cldire ca i administraia comunitii, iar el urc pe scri. Fu condus n biroul lui Siv dup ce salut voios recepionera, o fat carei fusese coleg de clas n liceu. Siv Persson nu se obosi s se mai ridice pentru a-i ntinde mna atunci cnd el intr. Drumurile lor se intersectaser de multe ori de-a lungul anilor i i respectau reciproc pregtirea profesional, dei nu aveau mereu aceleai opinii n legtur cu felul cel mai potrivit de a trata anumite cazuri. Unul dintre motive era acela c Siv era una dintre cele mai drgue persoane pe care le cunoscuse, ns asistenii sociali nu puteau mereu s vad doar calitile oamenilor. n acelai timp, o admira pentru c reuea s i pstreze n esen o perspectiv pozitiv asupra naturii umane, n ciuda tuturor contraexemplelor pe care le ntlnise de-a lungul anilor. Patrik avu senzaia c el mersese n direcia opus. Bun, Patrik. Aadar ai reuit s ajungi n ciuda zpezii. Patrik reacion instinctiv la voioia nenatural din vocea ei. Da, dar un scuter ar fi ajutat. Ea ridic ochelarii ce-i atrnau n jurul gtului de un iret i i puse pe vrful nasului. Siv iubea culorile vii, iar n acea zi ochelarii ei roii se asortau vestimentaiei. Avusese aceeai coafur de cnd o tia el. Stilul paj, tiat drept ajungndu-i pn la maxilar, i un breton scurt tiat chiar deasupra sprncenelor. Prul i era rou strlucitor, culoarea cuprului, iar nuanele vii l fcur pe Patrik s se simt 254 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor nviorat doar uitndu-se la ea. Ai zis c voiai s verifici unul dintre cazurile mele vechi? Jan Norin? Vocea nc i suna forat. Deja adusese materialul nainte de venirea lui i un dosar gros sttea pe birou. Ei bine, avem mult material legat de individul acesta, dup cum vezi, continu ea. Ambii prini dependeni de droguri, iar dac n-ar fi murit n accident, ar fi trebuit s intervenim mai devreme sau mai trziu. l lsaser pe biat de capul lui i, practic, el era nevoit s se ngrijeasc singur. Aprea la coal n haine murdare i zdrenuite, i era bruscat de colegii si fiindc mirosea urt. Pare-se c fusese nevoit s doarm n vechiul grajd, iar apoi s mearg la coal n aceleai haine n care dormea. l privi pe Patrik peste ochelari. Presupun c nu vii aici pentru a abuza de ncrederea mea, ci pentru a procura autorizaia necesar ca s poi apoi obine datele despre Jan. Patrik se mulumi s ncuviineze din cap. tia c era important s urmeze regulile, ns uneori investigaiile cereau o anumit eficien, iar atunci mecanismul birocraiei trebuia s mearg n schimb n urma faptelor. Siv i el avuseser dintotdeauna o relaie profesional bun i pragmatic, ns Patrik tia c ea era nevoit s pun ntrebarea. De ce nu ai intervenit mai devreme? ntreb Patrik. Cum s-a ajuns la o asemenea situaie? Se pare c Jan a fost neglijat nc de la natere i, cu toate acestea, avea zece ani atunci cnd prinii si au murit. Siv oft adnc. Da, tiu ce vrei s spui i crede-m, i eu am avut acelai gnd timp de muli ani. ns vremurile erau diferite atunci cnd am nceput eu s lucrez aici, de fapt, cu doar cteva luni nainte de incendiu. Era nevoie de circumstane extreme nainte ca statul s intervin i s restricioneze dreptul prinilor de a-i crete copiii aa cum considerau ei de cuviin. De asemenea, muli oameni pledau n favoarea unei forme liberale de cretere a copiilor i, din nefericire, copiii precum Jan au avut de suferit. Nu s-au gsit niciodat urme de 255 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor violen fizic asupra lui. Ca s fiu crud, poate c lucrul cel mai bun ar fi fost s fie btut, pentru a putea merge la spital. Atunci am fi nceput mcar s stm cu ochii pe situaia familial. ns ori a fost abuzat n aa fel nct s nu fie vreodat vizibil n exterior, ori prinii lui doar l-au neglijat. Siv mic din degete pentru a indica ncadrarea ntre ghilimele a cuvntului doar. Patrik simi brusc un val de compasiune pentru biatul Jan. Cum naiba ar fi putut cineva s fie o fiin uman normal dup ce crescuse n asemenea condiii? ns nu ai auzit ce e mai ru. Nu am avut niciodat dovezi, ns au existat indicii cum c prinii lui lsau brbai s-l abuzeze pe Jan n schimbul banilor sau narcoticelor. Patrik simi cum rmne cu gura cscat. Era mult mai ru dect i-ar fi putut imagina vreodat. Dup cum am spus, nu am putut dovedi vreodat ceva, ns putem vedea c Jan a urmat tiparul standard despre care tim astzi c este asociat copiilor care au fost abuzai sexual. Unu la mn, a avut mari probleme disciplinare la coal. L-or fi bruscat ceilali copii, ns, n acelai timp, se temeau de el. Siv deschise dosarul i rsfoi printre hrtii pn gsi ceea ce cuta. Iat. n clasa a patra a adus un cuit la coal i l-a folosit pentru a-l amenina pe unul dintre cei care l bruscaser cel mai mult. De fapt, chiar l-a tiat pe fa, ns administraia colii a redus totul la tcere. Din cte vd, el n-a fost pedepsit. Au urmat asemenea alte incidente atunci cnd Jan a afiat o atitudine fi ostil fa de colegii lui, ns incidentul cu cuitul a fost cel mai serios. De asemenea, a fost reclamat directorului cu cteva ocazii fiindc s-a purtat inadecvat cu fetele din clas. Pentru un biat att de tnr, fcea aluzii sau avansuri sexuale extrem de explicite. Nici n acest caz nu s-au luat msuri. Nimeni nu prea tia ce era de fcut cu un copil care relaiona n moduri att de abuzive cu oamenii din jurul lui. n ziua de astzi am reaciona cu siguran n faa unor semnale att de evidente i am lua msuri, ns trebuie s-i aminteti c asta se petrecea la nceputul anilor aptezeci. Era o cu totul alt lume pe-atunci. 256 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Patrik se simi copleit de compasiune i furie. Cum ar fi putut cineva s trateze un copil n modul acela? Dup incendiu... au mai existat incidente ca acestea? ntreb el. Nu, asta e ciudat. Dup incendiu a fost imediat plasat la familia Lorentz, iar ncepnd de atunci nu ni s-a adus la cunotin ca Jan s fi avut vreodat o alt problem. Am mers la ei acas de cteva ori pentru a vedea care e situaia i am gsit un biat complet diferit. Sttea acolo n costumul su, cu prul dat peste cap, i m privea fr s clipeasc n timp ce-mi rspundea politicos tuturor ntrebrilor. De fapt, a fost chiar oribil. O persoan nu se schimb n felul acesta peste noapte. Patrik tresri. Era prima dat cnd o auzea pe Siv fcnd o aluzie negativ la unul dintre cazurile ei. nelese c era ceva pentru care merita s fac spturi pe viitor. Era ceva ce ea voia s spun, ns el trebuia s pun ntrebarea potrivit. n ceea ce privete incendiul... i ls cuvintele s zboveasc n aer pentru o clip i observ c Siv sttu mai dreapt n scaunul ei. Acest lucru nsemna c se afla pe drumul cel bun. Am auzit anumite zvonuri legate de incendiu. Se uit ntrebtor la Siv. Nu pot fi rspunztoare pentru nite zvonuri. Ce anume ai auzit? C incendiul a fost premeditat. n ancheta noastr este chiar listat drept probabil incendiere premeditat, ns nu a fost gsit nicio urm a fptaului. Focul a pornit de la parterul casei. Prinii dormeau n camera de sus i nu au avut nicio ans. Ai auzit vreodat ceva despre cine ar fi putut s urasc ndeajuns de tare familia Norin nct s fac aa ceva? Da. Rspunsul ei fu monosilabic i ntr-att de silenios nct el nu fu sigur c l auzise. Ea repet mai tare. Da, tiu cine ura famila Norin ndeajuns de tare nct s vrea 257 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor s le dea foc. Patrik rmase tcut, lsnd-o s continue n propriul ei ritm. Am nsoit poliia pn la cas. Pompierii fuseser primii la locul faptei. Unul dintre ei plecase s cerceteze locul, s verifice dac vreo scnteie srise dinspre cas i ar fi putut arde mocnit n alt parte. Pompierul l-a gsit pe Jan n grajd. Atunci cnd biatul a refuzat s plece, ne-au contactat pe noi aici, la serviciile sociale. Eu eram nou i, gndindu-m acum napoi, trebuie s recunosc c mi sa prut un caz foarte interesant. Jan sttea n fundul grajdului, rezemat de zid, sub privirea atent a pompierului, care era extrem de uurat s ne vad venind. Am alungat poliia i am intrat ca s ncerc s-l consolez pe Jan, aa cum consideram c trebuia s fac, iar apoi s l duc de acolo. Minile i se tot micau n ntuneric acolo unde sttea, ns nu puteam vedea ce anume fcea. Cnd m-am apropiat, am vzut c sttea acolo i se tot juca nervos cu ceva n poal. Era o cutie cu chibrituri. Cu evident ncntare, i sorta chibriturile: ntr-o jumtate de cutie cele negre, arse, iar n cealalt jumtate, cele roii, noi. Expresia de pe chipul su era de bucurie desvrit. Pur i simplu radia. A fost cel mai ngrozitor lucru pe care l-am vzut n viaa mea, Patrik. nc mai pot vedea uneori acel chip naintea mea atunci cnd m aez n pat noaptea. Am mers la el i i-am luat cu grij cutia cu chibrituri. Apoi s-a uitat n sus la mine i a spus: Sunt mori acum?. Asta a fost tot. Sunt mori acum? Apoi a chicotit i m-a lsat s l conduc afar din grajd. Ultimele lucruri pe care le-am vzut atunci cnd el s-a urnit de la locul lui au fost o ptur, o lantern de buzunar i un maldr de haine n colul hambarului. Atunci am neles c noi eram complici la moartea prinilor lui. Ar fi trebuit s acionm cu muli, muli ani n urm. Ai spus vreodat cuiva despre asta? Nu, ce-a putea spune? C am avut impresia c i ucisese prinii fiindc se jucase cu chibriturile? Nu, n-am spus nimic pn cnd n-ai venit tu s m ntrebi chiar acum. ns mereu am suspectat c va avea o altercaie cu poliia mai devreme sau mai trziu. n ce e ncurcat? nc nu pot spune nimic, dar promit s i spun de ndat ce pot. i sunt extrem de recunosctor c mi-ai zis toate acestea i m 258 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor voi ocupa de hrtii ca s nu ai nicio problem. Patrik i fcu semn cu mna i plec. Dup ce dispru, Siv rmase la biroul ei. Ochelarii roii atrnau de nurul din jurul gtului su, iar ea, nchiznd ochii, i frec rdcina nasului ntre degetul mare i arttor. n momentul n care Patrik iei n nmeii de zpad de pe trotuar, telefonul lui mobil sun. Degetele i ngheaser deja n gerul aspru i i fu greu s deschid micua clapet a mobilului. Spera s fie Erica, ns fu dezamgit atunci cnd vzu c pe ecran clipea numrul dispeceratului de la secie. Patrik Hedstrm. Bun, Annika. Nu, sunt chiar n faa serviciilor sociale. Bine, ns d-mi un minut sau dou i voi veni napoi la secie. nchise cu zgomot clapeta. Annika reuise din nou. Gsise ceva care nu se lega n CV-ul lui Alex. Zpada i scria sub picioare n timp ce Patrik alerga n direcia seciei. Plugul de zpad trecuse n timp ce el era n vizit la Siv, iar drumul de ntoarcere nu fu la fel de greu ca mai devreme. Puine suflete curajoase se avntau pe vremea aceea, iar strada principal era goal, cu excepia unor trectori ocazionali ce se grbeau cu gulerul ridicat i cu cciula tras pe ochi ca s se protejeze de ger. Intrnd n secia de poliie, Patrik i scutur zpada ce i se adunase pe pantofi. i ddu seama c zpada n combinaie cu pantofii de strad fcea osetele neplcut de ude. Ar fi trebuit s ghiceasc asta nainte. Merse direct n biroul Anniki. Era evident c ea l atepta i, judecnd dup expresia bucuroas de pe chipul su, i ddu seama c ceea ce gsise era foarte preios. Toate hainele i sunt la splat sau ce? La nceput Patrik nu pricepu ntrebarea, ns avnd n vedere zmbetul cu care l tachina, trebuia s fi fost o glum pe seama lui. i czu fisa n clipa urmtoare, i privi n jos la ceea ce purta. La naiba, nu-i schimbase hainele de dou zile. Se ntreb dac i mirosea un pic sau dac mirosea un pic mai mult. 259 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Mormi ceva drept replic la comentariul Anniki i ncerc s i arunce o privire ct mai rutcioas. Ea gsi asta i mai amuzant. Da, da, neleg, spuse Patrik. Acum treci la subiect. Vorbete, femeie! Lovi cu pumnul n biroul ei cu o furie simulat. O vaz cu flori rspunse imediat, rsturnndu-se i vrsnd ap peste tot. Of, mi pare ru, n-am vrut s fac asta. Sunt att de nepriceput... Cut ceva cu care s tearg apa, ns Annika fu cu un pas naintea lui, ca de obicei, i scoase o rol de prosoape de hrtie din spatele biroului. ncepu s i tearg cu calm biroul, n vreme ce-i ddu o comand deja cunoscut lui Patrik. ezi. El se supuse imediat, considernd destul de nedrept faptul c nu i aruncase i o bomboan drept rsplat pentru c fusese att de detept. S purcedem? Annika nu mai atept rspunsul lui Patrik i ncepu s i citeasc de pe ecranul computerului. Aa, s vedem. Am nceput cu momentul morii ei i am mers ndrt. Totul pare s se lege ct privete perioada n care a locuit la Gteborg. A nfiinat galeria de art alturi de prietena ei n 1989. nainte de asta, a mers la universitate timp de cinci ani n Frana, lundu-i diploma n istoria artei. I-am primit astzi fia prin fax, i dduse examenele la timp i le trecuse. A fcut liceul la Hvitfeldtska n Gteborg. Am obinut de asemenea i notele ei deacolo. Nu era o elev eminent, ns nicio lene. Avea rezultate satisfctoare. Annika fcu o pauz i se uit la Patrik, care se aplecase nainte i ncerca s citeasc de pe monitorul ei. l trase mai mult spre ea, ca s nu-l lase s citeasc nainte descoperirea ei. nainte de asta a fost la o coal cu internat n Elveia. O coal internaional, L'Ecole Chevalier, care cost o avere. Annika sublinie ultima fraz. Potrivit informaiei primite atunci cnd i-am sunat, cost cam o sut de mii de coroane pe semestru, fr a include cazarea, 260 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor masa, hainele i crile. i am verificat preurile erau la fel de mari atunci cnd Alexandra Wijkner a frecventat coala. Cuvintele ei erau sorbite cu atenie de ctre Patrik, care gndea cu voce tare. Aadar, ntrebarea e cum i-a permis familia Carlgren, din punct de vedere financiar, s o trimit pe Alex la acea coal. Din cte am neles, Birgit a fost casnic dintotdeauna i ar fi fost imposibil pentru Karl-Erik s ctige destui bani pentru a acoperi asemenea cheltuieli. Ai verificat... Annika l ntrerupse. Da, i-am ntrebat cine era responsabil pentru educaia lui Alex, ns nu ofer genul acesta de informaii. Singurul lucru care i-ar putea face puin mai binevoitori ar fi un ordin de la poliia elveian, ns cu birocraia aia, ne-ar lua pe puin ase luni s-l cptm. n schimb, am nceput de la cellalt capt i m-am apucat s verific finanele familiei Carlgren de-a lungul anilor. Poate au motenit nite bani, cine tie? Atept un raport de la banc, ns va dura cteva zile pn s-l avem. Dar... o nou pauz retoric acesta nici mcar nu este lucrul cel mai interesant. Conform declaraiilor familiei Carlgren, Alex a nceput coala cu internat n timpul semestrului de primvar din 1977. Conform registrului colii, nu a nceput dect n primvara anului 1978. Annika se ls triumftoare pe spate n scaunul ei i i ncruci braele. Eti sigur? Patrik abia i putu ine n fru entuziasmul. Am verificat i reverificat, de nenumrate ori. Anul din primvara lui '77 pn n primvara lui '78 lipsete din viaa lui Alex. Nu avem idee unde a fost. Familia s-a mutat de aici n martie 1977, iar apoi nu mai e nimic, nicio informaie pn cnd Alex ncepe coala n Elveia. n acelai timp, prinii ei apar n Gteborg. i cumpr o cas, iar Karl-Erik i ncepe noua slujb ca director al unei ntreprinderi mijlocii din domeniul vnzrilor en gros. Deci nu tim unde au fost prinii n aceast perioad? Nu, nc nu. ns mi continui cercetarea. Singurul lucru pe care l tim este c nu au existat deloc date care s indice prezena lor 261 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor n Suedia timp de un an. Patrik numr pe degete. Alex s-a nscut n 1965, deci avea, s vedem, doisprezece ani n 1977. Annika verific din nou ecranul. S-a nscut pe 3 ianuarie, deci da, avea doisprezece ani atunci cnd s-au mutat. Patrik ddu din cap, gnditor. Informaiile pe care Annika reuise s le scoat la lumin erau valoroase, ns n acel moment, ele nu fceau dect s ridice i mai multe ntrebri. Unde fusese familia Carlgren ntre 1977 i 1978? O ntreag familie nu putea s dispar pur i simplu. Trebuie s fi lsat vreo urm; nu rmnea dect s o gseasc. n acelai timp, trebuia s mai existe ceva n plus. Informaia c Alex avusese deja un copil nc l uimea. Nu ai mai gsit nicio alt discrepan n trecutul ei? De exemplu, nu ar fi putut cineva s dea testele n locul ei la universitate? Sau partenera ei de la galerie s fi condus afacerea de una singur pentru o perioad? Nu e vorba c nu am ncredere n ceea ce ai gsit, dar poate c ar trebui s verifici din nou faptele. i verific registrele de la spitale ca s vezi dac apare vreo Alexandra Carlgren sau Wijkner care a nscut un copil. ncepe cu spitalele din Gteborg, iar dac nu gseti nimic acolo, atunci orienteaz-te ctre provincie. Trebuie s existe o nregistrare a unei nateri undeva. Un copil nu poate s dispar pur i simplu n cea. Nu ar fi putut avea copilul n strintate? n timpul petrecut la coala cu internat, de exemplu? Sau n Frana? Bineneles, cum de nu m-am gndit la asta? Vezi dac e posibil s afli ceva prin filiere internaionale. i vezi dac poi afla n vreun fel unde a mers familia Carlgren. Paapoarte, vize, ambasade. Undeva trebuie s existe o eviden a deplasrii lor. Annika lua frenetic notie. Apropo, ceilali au gsit ceva care s merite osteneala? Ernst a verificat alibiul lui Bengt Larsson i st n picioare, deci l putem terge de pe list. Martin a vorbit la telefon cu Henrik Wijkner, ns nu a obinut nimic cu privire la legtura dintre Anders i Alex. Intenioneaz s continue s-i chestioneze pe prietenii 262 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor beivani ai lui Anders despre posibilitatea ca acesta s le fi pomenit lor ceva. Iar Gsta... Gsta st n biroul su i i plnge de mil, ncercnd s i adune puterile pentru a merge la Gteborg i a interoga familia Carlgren. Pun pariu c nu va pleca pn luni, cel mai devreme. Patrik oft. Dac intenionau s rezolve acest caz, probabil c cel mai bine ar fi fost s nu se bazeze pe colegii si, ci s fac singur munca de teren. Nu te-ai gndit s-i ntrebi direct pe domnul i doamna Carlgren? spuse Annika. S-ar putea s nu fie nimic suspect pn la urm. Poate c exist o explicaie rezonabil. Ei sunt cei care ne-au oferit informaiile despre Alex. Din cine tie ce motiv, au ncercat s ascund ceea ce-au fcut ntre '77 i '78. Voi vorbi cu ei, dar mai nti vreau s am mai multe pe care s m bazez. Nu vreau s aib ansa de a se eschiva de la asta. Annika se ls pe spate i zmbi viclean. Deci cnd o s auzim clopotele de nunt? Patrik vzu c nu avea de gnd s abandoneze prea curnd acel subiect picant. Va trebui s se resemneze i s fie sursa de amuzament a seciei pentru o vreme. Ei bine, s-ar putea s fie un pic cam devreme pentru asta. Poate c ar trebui s fim mpreun pentru cel puin o sptmn nainte de a vorbi cu un preot. De-e-e-eci, suntei mpreun, nu? Realiz c i picase direct n capcan, cu picioarele nainte i cu ochii larg deschii. Nu, aa, da, poate c suntem... nu tiu, ne nelegem bine pn acum, ns totul este att de nou i poate c ea se va ntoarce la Stockholm curnd... of, nu tiu. Va trebui s te mulumeti cu asta pentru moment. Patrik se zvrcoli n scaun precum un vierme. Bine, atunci, dar vreau s fiu inut la curent cu ceea ce se ntmpl, m-auzi? Annika l atenion cu degetul. El ncuviin din cap, resemnat. n regul, te voi ine la zi. Promit. Mulumit? Ei bine, va trebui s-mi fie de ajuns pentru moment, 263 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor bnuiesc. Se ridic, ocoli biroul i, nainte ca el s-i dea seama, fu prins ntr-o mbriare exuberant i se simi strivit de pieptul greu al Anniki. mi pare bine de dragul tu. N-o da n bar, Patrik, promitemi. i ddu o mbriare suplimentar ce-i fcu coastele s protesteze. Fiindc n acel moment nu avea acces la niciun pic de aer, nu i putu rspunde, ns ea pru a lua tcerea lui drept consimire i l eliber, ns nu nainte de a-i face cadou o ciupitur hotrt de obraz. Acum du-te acas i schimb-i hainele, m-ai auzit? Pui! i cu acea observaie, Patrik se trezi trimis napoi pe coridor, cu un obraz ciupit i coastele vtmate. i pipi grijuliu cutia toracic. O plcea mult pe Annika, dar uneori i dorea ca ea s fie puin mai atent cu un biet tip de treizeci i cinci de ani, al crui fizic se afla pe o pant descresctoare. Insula Badholmen arta prsit i uitat de Dumnezeu. Vara era plin ochi cu nottori veseli i copii glgioi, ns acum vntul urla a pustiu pe deasupra zpezii czute peste noapte precum o ptur groas. Erica pi cu grij prin zpada ce acoperea stncile. Simise o puternic nevoie de a lua puin aer proaspt, iar de aici din Badholmen se putea bucura de privelitea insulelor i a gheii albe aparent nemrginite. n deprtare se puteau auzi maini, dar, n afar de asta, linitea era alintoare; aproape c i putea auzi gndurile. Platforma pentru srituri n ap se contura lng ea. Nu la fel de nalt cum i se pruse atunci cnd era mic pe atunci, prea s ajung pn sus la cer , dar destul de nalt ca s nu ndrzneasc vreodat s sar de pe platforma de sus, ntr-o zi clduroas de var. Ar fi putut sta acolo pentru totdeauna. nvelit bine n haina de blan, simi gerul ncercnd n van s i ptrund pe sub stratul de mbrcminte. nuntrul ei, simi gheaa topindu-se. Nu i dduse seama ct fusese de singur dect atunci cnd singurtatea dispruse. ns ce avea s se ntmple cu ea i Patrik dac ar fi trebuit s se mute napoi la Stockholm? Era la muli kilometri deprtare, iar ea se simi 264 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor mult prea btrn pentru o relaie la distan. Dac ar fi fost forat s accepte vnzarea casei, exista vreo posibilitate de a rmne acolo? Nu dorea s se mute mpreun cu Patrik nainte ca relaia lor s fie pus la ncercare aa cum trebuia de-a lungul unei perioade de timp. Aa c singura alternativ era s gseasc un alt loc n care s stea n Fjllbacka. Problema era c niciun alt loc nu i fcea cu ochiul. Dac aveau s vnd casa, ar fi fost preferat s rup orice legtur cu Fjllbacka dect s vin aici i s vad strini tropind prin casa ei printeasc. i nici nu i-ar fi putut imagina cum ar fi fost s nchirieze un apartament acolo; ar fi fost foarte ciudat. i simi fericirea prsind-o n timp ce toate acele gnduri negre i se nvlmeau n minte. Bineneles, ar fi fost posibil s rezolve dilema aceea, ns fu nevoit s admit c, dei nu era tocmai btrn, atia ani de via solitar, n care nu se gndise dect la ea nsi, i spuseser cuvntul, iar ea nu se mai simea destul de flexibil. Dup multe deliberri, decise c era pregtit s i abandoneze viaa din Stockholm, ns doar dac ar fi putut locui n continuare n mediul familiar al casei copilriei sale. Altfel, ar fi fost pur i simplu prea mult schimbare n universul ei dintr-odat. Nu ar fi fost n stare s fac fa, indiferent ct ar fi fost de ndrgostit. Poate c i moartea prinilor ei o fcuse mai puin dispus de a face schimbri mari. Acea schimbare avea s fie de ajuns pentru muli ani de acum nainte. Pentru moment, dorea s se cufunde ntr-o via sigur i previzibil. nainte i fusese team s se dedice unei relaii. Acum nu-i dorea nimic mai mult dect s-l includ pe Patrik n acea via sigur i previzibil. Voia s poat plnui toate etapele normale: locuitul mpreun, logodna, cstoria, copiii, iar apoi multe zile obinuite, una dup cealalt, pn cnd ntr-o zi s-ar putea uita unul la cellalt i ar descoperi c au mbtrnit mpreun. Nu cerea prea mult. Pentru prima dat, Erica simi un junghi de amrciune gndindu-se la Alex. Era ca i cum abia n acel moment ar fi realizat c viaa lui Alex se sfrise, n mod irevocabil. Dei drumurile nu li se mai ntlniser de muli ani, se gndise la ea din cnd n cnd. i tiuse dintotdeauna c viaa lui Alex cursese paralel cu a ei. Acum ea 265 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor era singura care avea un viitor, care avea s triasc toate mhnirile i fericirile ce vor fi aduse de anii urmtori. De fiecare dat cnd avea s se gndeasc la Alex de-acum, i pentru tot restul vieii sale, imaginea care avea s i apar cel mai des n minte era cea a cadavrului palid al lui Alex n cad. Sngele de pe gresie i prul ei ce arta precum un halou ngheat. Poate c de-asta se hotrse s nceap s scrie cartea despre ea. Era o modalitate de a retri anii cnd fuseser att de apropiate i, n acelai timp, de a o cunoate pe femeia n care se transformase Alex dup ce ele dou o apucaser pe ci diferite. Ceea ce o ngrijorase pe Erica n ultimele zile fusese faptul c materialul prea un pic prea searbd. Era ca i cum s-ar fi uitat la un model tridimensional dintr-o singur parte. Celelalte pri erau la fel de importante dac voia s-i formeze o idee despre cum arta modelul, ns ei nu i se permisese nc s le vad pe toate. Hotrse c trebuia s nceap s se uite mai mult la oamenii din jurul lui Alex, nu doar la actorii principali, ci i la toi figuranii care fcuser parte din viaa ei. Apoi gndurile Erici gravitar n special ctre ceea ce simise i intuise copil fiind, ns nu nelesese niciodat limpede. Ceva se petrecuse cu un an nainte ca Alex s se mute i nimeni nu se obosise vreodat s-i spun Erici despre ce fusese vorba. Lumea se oprea din uotit atunci cnd ea era prin preajm; fusese protejat de ceva ce acum avea o nevoie disperat s neleag. Problema era c nu tia de unde s nceap. Singurul lucru de care i amintea legat de ncercrile ei de a trage cu urechea la conversaiile purtate n oapt de ctre aduli era c auzise pomenindu-se de mai multe ori cuvntul coal. Nu era cine tie ce indiciu, ns era tot ce avea. Erica tia c profesorul pe care ea i Alex l avuseser n coala general nc locuia n Fjllbacka. Era probabil un punct de plecare la fel de bun ca oricare altul. Vntul se nteise i, n ciuda straturilor groase de mbrcminte, gerul ncepu s se strecoare pe sub ele. Erica simi c era vremea s se pun n micare. Se uit pentru o ultim dat nspre Fjllbacka, aflat la adpost la poalele munilor semei. n timpul verii era de obicei scldat ntr-o lumin aurie, ns acum era gri i pustie; cu toate acestea, Erici i se pru i mai frumoas aa. Vara, zona semna mai degrab cu un furnicar, cu forfota sa constant. 266 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Acum se instalase pacea peste micul ora, iar ea aproape putu s i-l imagineze hibernnd. n acelai timp, tia c pacea era iluzorie. Dedesubtul suprafeei exista la fel de mult rutate ca n orice alt loc populat de fiine umane. Erica vzuse mult ru n Stockholm, ns considera c aici era chiar mai sinistru. Ur, invidie, lcomie i rzbunare, toate adunate sub un mare capac, creat de sentimente precum: Ce ar zice lumea?. Toat meschinria i rutatea mocniser sub o suprafa ce mereu trebuia s arate ngrijit i curat. Stnd acum pe stncile din Badholmen i privind spre orelul acoperit de zpad, se ntreb n tcere ce secrete apra. Se cutremur, i vr minile adnc n buzunare i porni napoi spre centrul orelului. Viaa devenea din ce n ce mai amenintoa re cu fiecare an ce trecea. Axel Wennerstrm descoperea mereu primejdii noi. Totul ncepuse cnd devenise extrem de contient de milioanele i miliardele de bacili i bacterii ce se nvrteau n jurul lui. Atinsul oricrui lucru deveni o provocare; dac era forat s o fac, vedea armate de bacterii asaltndu-l, ameninnd s aduc odat cu ele nenumrate boli cunoscute i necunoscute care cu siguran i-ar cauza o moarte nceat i dureroas. Apoi propriul mediu nconjurtor deveni o ameninare. Suprafeele mari prezentau anumite pericole, suprafeele mici prezentau altele. Mulimile de oameni i fceau toi porii s emane transpiraie, iar respiraia i devenea rapid i superficial. Singurul mediu pe care Axel putea s-l controleze mcar parial era propria lui cas. Realiz repede c putea de fapt s i triasc viaa fr a fi nevoie s mai fac vreodat un pas n afara uii sale. Ultima dat cnd Axel ieise afar fusese n urm cu opt ani. i reprimase att de eficient orice dorin de a se aventura afar, nct nu mai tia dac restul lumii era sau nu acolo. Era mulumit cu viaa lui i nu vedea niciun motiv de a schimba ceva. Axel Wennerstrm i petrecea zilele urmnd o rutin bine exersat. Fiecare zi respecta acelai orar, iar ziua aceea nu era cu nimic diferit. Se trezi la ora apte i lu micul dejun. Apoi cur ntreaga buctrie cu soluii puternice pentru a eradica orice bacterie 267 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor posibil pe care ar fi putut-o rspndi mncarea servit la micul dejun, dup ce fusese scoas din frigider. Petrecu urmtoarele cteva ore tergnd praful, curnd i fcnd ordine n restul casei. Abia la ora unu i permise o pauz i se aez s citeasc ziarul pe teras. Conform unui arajament special cu Signe, potaul, primea ziarul ntr-o pung de plastic n fiecare diminea. Asta i permitea s i reprime, mcar parial, imaginea tuturor minilor murdare care manevraser ziarul pn s ajung n cutia lui de scrisori. O btaie n u i fcu adrenalina s creasc nebunete. Nimeni nu trebuia s vin la acea or din zi. Persoana care i livra mncarea venea de obicei devreme n dimineile de vineri. Acela era singurul vizitator pe care l avea n mod normal. Axel i croi drum pn la u, centimetru cu centimetru. Btile revenir, insistent. ntinse o mn tremurnd ctre broasca de sus i o descuie . i dori s fi avut un vizor, genul care se gsea de obicei la uile apartamentelor mai moderne, ns n acea cldire veche nu exista nici mcar un geam la u prin care s poat vedea intrusul. Descuie de asemenea i broasca de jos i, cu inima ct un purice, deschise ua. Trebui s-i reprime dorina de a nchide ochii pentru a nltura orice creatur ngrozitoare i fr nume care l-ar fi ateptat acolo. Axel? Axel Wennerstrm? Se relax. Femeile erau mai puin amenintoare dect brbaii. Din precauie, nu scoase lanul de siguran. Da, ce este? ncerc s vorbeasc pe un ton ct mai descurajator. Voia doar ca acea persoan, indiferent cine-ar fi fost ea, s plece i s-l lase n pace. Bun ziua, domnule Axel. Nu tiu dac v mai amintii de mine, dar am fost n clasa dumneavoastr la coal. Erica Falck? Axel ncerc s-i aminteasc. Trecuse atta timp de atunci i fuseser atia elevi. Vag, imaginea unei fetie blonde ncepu s-i apar n minte. Da, ea era, fata lui Tore. M ntreb dac a putea sta de vorb cu dumneavoastr. l privi insistent prin ua crpat. Axel oft adnc, trase lanul i i ddu drumul nuntru. ncerc s nu se gndeasc la cte organisme necunoscute aducea cu ea n cminul lui curat. Fcu semn 268 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor nspre un raft cu pantofi pentru a indica faptul c ar trebui s se descale. Ea se supuse politicos i i ag haina i fularul. Pentru a evita aducerea murdriei n restul casei, el o ndrum ctre mobilierul din rchit de pe teras. Ea lu loc pe divan, iar Axel i not n minte s spele feele de pern imediat dup plecarea ei. Cu siguran a trecut mult vreme. Da, probabil c sunt douzeci i cinci de ani de cnd ai fost n clasa mea, dac mi dau bine seama. Da, aa este. Anii trec att de repede. Axel considera taifasul frustrant, dar i se supuse, fr nicio tragere de inim. i dori ca ea s treac la subiect i s-i spun de ce venise acolo. Apoi ea avea s plece, iar el va putea avea din nou casa doar pentru sine. Nici mort nu putea nelege ce-ar fi vrut de la el. Vechi elevi se perindaser cu sutele de-a lungul anilor; pn n acel moment fusese cruat de a-i vedea n persoan. ns acum Erica Falck se afla acolo n faa lui. Simi furnicturi, stnd acolo, n faa ei, pe fotoliul de rchit. Era att de nerbdtor s scape de ea. Privirea i tot fugea asupra pernei de sub ea i putea efectiv s vad toate bacteriile pe care le adusese strecurndu-se, trndu-se i mprtiindu-se dinspre divan ctre podea. Probabil c nu avea s fie destul s spele feele de pern; avea s fie nevoit s curee i s dezinfecteze ntreaga cas dup plecarea ei. Probabil v ntrebai de ce m aflu aici. El doar ddu din cap drept rspuns. Trebuie s fi auzit c Alexandra Wijkner a fost ucis. Auzise despre asta i adusese n minte lucruri pe care petrecuse o mare parte a vieii sale ncercnd s le reprime. Acum i dorea i mai mult ca Erica Falck s se ridice i s ias pe u . ns ea nc edea acolo, iar el fu nevoit s reziste unui impuls copilresc de a-i pune minile peste urechi i a fredona tare pentru a nltura toate cuvintele ce tia c aveau s vin. Am propriile mele motive pentru a investiga o serie de lucruri legate de Alex i de moartea ei, i a dori s v pun cteva ntrebri, dac nu v deranjeaz. Axel nchise ochii. tiuse c ziua aceea avea s vin n cele din urm. 269 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Bine. Este n regul. Nu dori s o ntrebe care erau motivele ei. Putea s le in pentru sine, dac voia; el nu era interesat. Putea s pun ntrebrile ei, ns nimic nu l fora s rspund, n acelai timp, simi, spre uimirea sa, un impuls puternic de a-i spune totul femeii blonde care sttea vizavi de el. De a mrturisi cuiva, oricui, toate lucrurile pe care le reprimase timp de douzeci i cinci de ani. i otrviser viaa. Crescuser adnc n contiina sa ca seminele, apoi i se rspndiser ncet precum o otrav prin trup i prin minte. n momentele sale lucide tia c de aici i se trgea mania pentru curenie i pentru teroarea sa crescnd de orice ar fi putut periclita controlul pe care l avea asupra mediului su. Erica Falck putea s ntrebe ce voia, ns el avea s fac tot ce-i sttea n putin pentru a-i controla fiecare impuls de a rspunde. tia c dac ar fi nceput s se piard, barajele s-ar fi rupt i ar fi ameninat s distrug scutul pe care l construise cu atta grij. Asta nu trebuia s se ntmple. V-o amintii pe Alexandra de la coal? Axel zmbi amar pentru sine. Majoritatea copiilor pe care-i avusese la coal lsaser n urma lor doar amintiri vagi, nedesluite, ns Alexandra i aprea la fel de clar ca n urm cu douzeci i cinci de ani. Dei nu putea admite asta cu voce tare. Da, mi-o amintesc pe Alexandra. Dei ca Alexandra Carlgren, nu Wijkner, firete. Da, evident. Ce v amintii despre ea din coal? Era tcut, un pic retras, mult prea matur pentru vrsta ei. Observ frustrarea Erici la rspunsul su concis, ns se strduia n mod contient s spun ct mai puin posibil, de parc vorbele ar fi putut prelua conducerea i ar fi nceput s curg de unele singure dac ar fi vorbit prea mult. Era bun la nvtur? Pi, nu n mod special. Nu era unul dintre cei mai ambiioi elevi pe care mi-i amintesc, ns era inteligent ntr-un mod rezervat. Probabil c era undeva pe la mijloc. Erica ezit un moment, iar Axel realiz c se apropiau acum de ntrebrile pe care ea dorea cu adevrat s i le adreseze. ntrebrile de pn atunci fuseser doar o nclzire. 270 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ns familia ei s-a mutat n mijlocul trimestrului. V amintii motivele invocate de prinii lui Alex? El pretinse c se gndete la ntrebare, mpreunndu-i vrfurile degetelor i rezemndu-i brbia pe ele, ntr-o ncercare simulat de a-i aminti. Vzu c Erica se mut puin mai n fa pe divan, artndu-i nerbdarea de a auzi rspunsul la ntrebarea sa. Avea s o dezamgeasc. Singurul lucru pe care nu i-l putea spune era adevrul. Da, cred c tatl ei a primit o slujb n alt ora. Sincer s fiu, nu-mi amintesc exact, ns mi revine vag n minte ceva de genul acesta. Erica nu i putu ascunde dezamgirea. Din nou, Axel simi impulsul de a-i deschide larg inima i de a divulga ceea ce sttuse ascuns acolo toi acei ani. De a-i elibera contiina, turnnd afar ntregul adevr gol-golu. ns inspir adnc i mpinse napoi ceea ce amenina s se reverse. Erica nu ced. ns decizia a venit cam brusc, din cte am neles. Auziseri ceva despre asta nainte, menionase Alex c aveau de gnd s se mute? Pi, nu mi se pare aa de ciudat. Bineneles c a venit destul de brusc, dup cum spui i tu, dac mi aduc bine aminte. Poate c tatl ei a primit o ofert ce trebuia onorat rapid, de unde s tiu eu? i arunc braele n aer cu un gest ce spunea c bnuiala Erici era la fel de exact ca a lui, iar ncrunttura dintre sprncenele ei se adnci. Acesta nu era rspunsul pe care l cuta. ns trebuia s se mulumeasc cu el. Da, dar mai trziu a fost altceva, continu Erica. mi amintesc vag de-atunci c oamenii vorbeau despre ceva legat de Alex. De asemenea, mi aduc aminte c i-am auzit pe aduli pomenind ceva legat de coal. tii ce ar fi putut fi? Nu am dect amintiri vagi, dup cum am spus, ns era ceva tinuit n faa copiilor. Axel i simi toate articulaiile din corp devenind rigide. Spera c nu-i trdase surprinderea. Bineneles c tia de zvonurile care trebuie s fi circulat, mereu se ntmpla aa. Era imposibil s pstrezi ceva secret, cu toate astea, crezuse c pagubele fuseser limitate. Chiar el contribuise la limitarea lor; asta nc l mcina. Erica atepta 271 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor un rspuns. Nu, nu-mi pot da seama ce poate s fi fost. ns oamenii vorbesc mereu. Zvonurile nu au substan. n locul tu, nu le-a acorda vreo importan. Dezamgirea i se citea pe toat faa. Nu aflase nimic din lucrurile pentru care venise acolo, Axel nelese mcar att. ns nu avusese de ales. Era precum o oal sub presiune. Dac i-ar fi crpat chiar i un pic capacul, ar fi explodat totul. n acelai timp, ceva nc insista s ias afar. Avea senzaia c cineva pusese stpnire pe corpul lui. i simi gura deschizndu-se i limba ncepnd s formeze cuvinte, cuvinte ce nu ar fi trebuit rostite. Spre uurarea sa, Erica se ridic i momentul trecu, i puse haina i cizmele i i ntinse mna. El se uit la mna ei i nghii de cteva ori n sec nainte s-o accepte. Trebui s reziste unui impuls de a se strmba. Contactul cu pielea altei persoane l dezgusta enorm. Erica pi peste prag, dar se rsuci tocmai cnd el se pregtea s o nchid. O, apropo, Nils Lorentz a avut vreo legtur cu Alex, sau chiar cu coala, din cte tii? Axel ezit, ns apoi lu o decizie. Ea avea s afle mai devreme sau mai trziu, dac nu de la el, atunci de la altcineva. Nu-i mai aminteti? A fost profesor suplinitor la coala general timp de un semestru. Apoi Axel nchise ua, ncuie broasca dubl, puse lanul, i rezem spatele de u i nchise ochii. Scoase repede produsele de curat i terse toate urmele musafirului nepoftit. Abia atunci lumea lui pru din nou sigur. Seara ncepuse prost. Lucas se afla ntr-o dispoziie ngrozitoare atunci cnd veni acas, iar ea ncerc s fie cu un pas nainte pentru a nu-i da vreun motiv suplimentar de iritare. Anna tia c n aceast situaie, cnd venea acas prost dispus, el cuta orice scuz pentru a i vrsa mnia. Avu mare grij cnd prepar cina. i pregti felul su preferat i puse masa nct s arate perfect. Fu nevoit s-i in departe pe copii, punnd caseta cu Regele leu n camera fetiei i hrnindu-l pe Adrian cu biberonul pentru a-l adormi. Puse CD-ul preferat al lui Lucas, Chet 272 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Baker i, n cele din urm, se aranj puin insistnd asupra prului i machiajului. ns realiz curnd c n acea sear nu avea s conteze ce fcea. Lucas avusese n mod evident o zi proast la serviciu, iar furia ce se acumula n interiorul su trebuia s ias la iveal. Anna i vzu licrirea din priviri; era ca i cum ar fi pit pe un teren minat, ateptnd explozia unei bombe. Prima lovitur veni fr niciun avertisment. O plesnitur dinspre dreapta, care i rsun n cap. i cuprinse obrazul i se uit n sus la Lucas ca i cum ar fi sperat c ceva dinuntrul lui avea s se nduioeze la vederea urmelor lsate pe pielea ei. n schimb, detept n el o dorin de a-i face i mai mult ru. Annei i luase mult timp s neleag i s accepte c lui i fcea de fapt plcere s o rneasc. Timp de muli ani, crezuse asigurrile lui conform crora pe el l-ar fi durut mai mult dect pe ea atunci cnd o lovea, ns nu i acum. Mai vzuse i nainte monstrul dinuntrul su; devenise chiar familiar. Se ghemui instinctiv pentru a se proteja de loviturile ce tia c vor urma. Cnd acestea ncepur s curg, ncerc s se concentreze asupra unui punct dinuntrul su, un loc pe care Lucas nu l putea atinge. Era ceva la care devenise din ce n ce mai priceput. Dei era contient de durere, de cele mai multe ori se putea distana de ea. Era ca i cum ar fi plutit pe tavan i s-ar fi uitat n jos ctre ea nsi, ghemuit pe podea n timp ce Lucas i vrsa nervii asupra ei. Un sunet o fcu s se ntoarc rapid la realitate i s alunece din nou n propriul su corp. Emma sttea n u cu degetul mare n gur i cu plapuma n mini. Anna o dezvase s-i sug degetul cu un an n urm, ns acum l sugea tare pentru a se alina. Lucas nu o observase nc, dar se ntoarse atunci cnd vzu privirea Annei fixat spre ceva din spatele lui. Rapid, nainte ca Anna s l poat opri, Lucas merse pn la fiica sa, o ridic brutal i o scutur att de tare, nct Anna i putu auzi dinii clnnind n gur. Anna ncepu s se ridice de pe podea, ns totul pru a se ntmpla cu ncetinitorul. Fu contient c va putea relua pentru totdeauna acea scen n mintea sa Lucas zglind-o pe Emma, care se uita cu ochi mari, nenelegtori, la dragul ei tat ce dintr-odat se transformase ntr-un strin nfiortor. Anna se arunc nspre Lucas pentru a o proteja pe Emma. Dar 273 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor nainte s ajung la el, privi ngrozit cum Lucas izbi trupul copilaului de perete. Anna auzi un trosnet teribil i tiu c, din acel moment, viaa ei se schimb iremediabil. Ochii lui Lucas erau acoperii de o negur dens. Pru aproape incapabil s neleag, uitndu-se la copilul din minile sale nainte de a-i da, grijuliu i tandru, drumul pe podea. Apoi o ridic din nou n braele sale, ca pe un bebelu de data aceasta, i se uit la Anna cu o privire lucioas, de robot. Trebuie s mearg la spital. A czut pe scri i s-a rnit. Trebuie s le explicm asta. A czut pe scri. Vorbi incoerent i se ndrept spre ua de la intrare, fr s se uite dac Anna l urma. Ea se afla n stare de oc i bjbi n urma lui. Prea s se mite ca ntr-un vis, ns putea s se trezeasc din el n orice clip. Lucas continua s repete: A czut pe scri. Trebuie s ne cread, atta vreme ct spunem aceeai poveste, Anna. Fiindc vom spune aceeai poveste, Anna. A czut pe scri, nu-i aa? Lucas btu cmpii n continuare, ns tot ce putu face Anna fu s dea din cap. Vru s o smulg din braele lui pe Emma, care plngea acum isteric de durere i confuzie, ns nu ndrzni. n ultimul ceas, cnd erau deja pe scri, Anna se trezi din amoreal i i aminti c Adrian se afla nc n apartament. Se grbi nuntru pentru a-l lua i l legn protector n braele sale tot drumul ctre secia de urgen, pe msur ce golul din stomacul ei se fcea din ce n ce mai mare. Vrei s vii s iei prnzul cu mine? Bineneles, cu plcere. Cnd s vin? Pot pregti ceva cam ntr-o or. i convine aa? Da, e perfect. Atunci voi avea timp s fac i puin curenie. Ne vedem ntr-o or. Urm o mic pauz, apoi Patrik spuse cu ezitare: Te srut. Erica simi cum se mbujoreaz de fericire la primul semn timid, dar preios, de afeciune din relaia lor. Rspunse cu aceeai fraz i nchise telefonul. 274 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor n timp ce prepar prnzul, se simi un pic ruinat de ceea ce plnuise. n acelai timp, avu senzaia c nu putea face altceva. Cnd, dup o or, se auzi soneria, respir adnc i merse s deschid ua. Era Patrik i primi o ntmpinare pasional, pe care Erica fu nevoit s o ntrerup atunci cnd sun ceasul anunnd c spaghetele erau gata. Ce avem la prnz? Patrik se btu cu palma peste stomac pentru a arta c i e foame. Spaghete bologneze. Mmmm, sun minunat. Eti visul oricrui brbat, tiai asta? Patrik se furi pe la spatele Erici, i trecu braele n jurul ei i ncepu s-i frece nasul de gtul ei. Eti sexy, inteligent, fantastic la pat, dar nainte de toate i cel mai important, ai talent la gtit. Ce i-ar putea dori mai mult un brbat...? Se auzi soneria. Patrik i arunc o privire ntrebtoare Erici. Ea i evit privirea i merse s deschid ua, tergndu-i mai nti minile pe prosopul de buctrie. n faa uii sttea Dan. Prea abtut i sleit de puteri. Avea umerii lsai i privirea stins. Erica fu ocat cnd l vzu, dar i veni n fire i ncerc s nu o arate. Cnd Dan intr n buctrie, Patrik se uit ntrebtor la Erica. Ea i drese glasul i le fcu prezentrile. Patrik Hedstrm Dan Karlsson. Dan are s-i spun ceva. Dar mai nti s lum loc. Duse vasul cu sos n sufragerie. Se aezar la mas, ns atmosfera era apstoare. Erica i simea inima grea, dar tia c ntlnirea aceasta era necesar. l sunase pe Dan de diminea i l convinsese c trebuia s spun poliiei despre relaia lui cu Alex. i-i propusese s fac asta la ea acas, spernd c astfel ar fi uurat un pic o sarcin grea. Ignor expresia nedumerit a lui Patrik i lu cuvntul. Patrik, Dan se afl azi aici pentru c are ceva s-i spun, n calitatea ta de poliist. i fcu semn din cap lui Dan, poftindu-l s nceap. Dan privea n farfurie i nu se atinsese de mncare. Dup un alt moment de 275 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor tcere stnjenitoare, el ncepu s vorbeasc. Eu sunt brbatul cu care se vedea Alex. Eu sunt tatl copilului pe care l atepta. Se auzi un zdrngnit cnd Patrik i scp furculia n farfurie. Erica i puse mna pe braul lui i explic. Patrik, Dan este unul dintre prietenii mei cei mai vechi i mai dragi. Am aflat c Dan era brbatul cu care Alex se ntlnea ai ci n Fjllbacka. V-am invitat pe amndoi la prnz pentru c am crezut c ar fi mai uor s vorbii n aceste circumstane dect ntr-o secie de poliie. Putu observa c Patrik nu aprecia faptul c ea se amestecase n felul acesta, ns de asta va trebui s se ocupe mai trziu. Dan era un prieten bun, iar ea inteniona s fac tot posibilul pentru ca situaia s nu se nruteasc. Atunci cnd vorbise cu el la telefon, Dan i spusese c Pernilla luase copiii i plecase la sora ei n Munkedal. Spusese c avea nevoie de timp de gndire. Pernilla nu tia ce avea s se ntmple i nu putea promite nimic. Dan i vzu ntreaga via nruindu-se n jurul lui. ntr-un fel, avea s fie o uurare dac povestea poliiei. Ultimele sptmni fuseser att de dificile. n acelai timp n care fusese nevoit s o jeleasc n secret pe Alex, srise de fiecare dat la auzul telefonului ori al unei bti n u, convins c poliia aflase c el era brbatul cu care se ntlnea Alex. Acum c Pernilla tia, lui Dan nu i mai era fric s spun poliiei. Nimic nu putea fi mai ru dect era deja. Nu i psa ce i se va ntmpla lui, atta vreme ct nu avea s i piard familia. Patrik, Dan nu are nimic de-a face cu crima. i va spune tot ce vrei s afli despre el i Alex, ns jur c nu i-a fcut ru n niciun fel, iar eu l cred. Sper c poliia va ncerca s pstreze totul confidenial. tii cum vorbete lumea, iar familia lui Dan a suferit deja destul. i Dan, de asemenea. A greit i, crede-m, pltete scump pentru asta. Patrik nc nu prea ncntat n mod special, ns ncuviin din cap drept semn c asculta ceea ce avea ea de spus. Erica, a dori s stau de vorb singur cu Dan. Erica nu obiect, ci se ridic politicos i se duse la buctrie s spele vasele. De acolo putea auzi vocile lor ridicndu-se i cobornd. 276 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Vocea grav i adnc a lui Dan i cea oarecum mai clar a lui Patrik. Discuia pru aprins pe alocuri, ns cnd venir n buctrie dup aproape o jumtate de or, Dan prea uurat. Patrik avea n continuare un aer grav. nainte de a pleca, Dan o mbri pe Erica i ddu mna cu Patrik. Te voi anuna dac vom avea i alte ntrebri, spuse Patrik. Sar putea s fie nevoie s vii pentru a da i o declaraie scris. Dan ncuviin tcut i plec dup ce le fcu amndurora cu mna o ultim dat. Expresia din ochii lui Patrik nu prevestea lucruri bune. S nu mai faci asta niciodat, Erica. Anchetm o crim i trebuie s facem totul ca la carte. i ncreea fruntea atunci cnd era nervos, iar ea trebui s reziste unui impuls de a-i sruta ridurile pentru a le netezi. tiu, Patrik. ns l aveai pe tatl copilului primul pe lista suspecilor. tiam c dac Dan ar fi venit la secie, l-ai fi pus ntr-o camer de interogatoriu i probabil ai fi fost duri cu el. Dan nu ar fi rezistat la aa ceva. Soia lui a luat copiii i l-a prsit, i nu tie dac se vor mai ntoarce vreodat. Pe lng asta, a pierdut o persoan care nsemna ceva pentru el, indiferent cum ai privi asta. A pierdut-o pe Alex. i nu i-a putut arta nimnui durerea i nu a putut vorbi despre ea. De aceea am crezut c am putea ncepe prin a vorbi aici, ntr-un mediu neutru i fr implicarea poliiei. neleg c tu va trebui s-l mai interoghezi, ns acum partea cea mai rea a trecut. Te rog, iart-m, Patrik. Crezi c m poi ierta vreodat? i uguie buzele ct putu de seductor i se cuibri la pieptul lui. i lu braele i le puse n jurul taliei sale, apoi se ridic pe vrfuri pentru a-i putea ajunge la buze. i vr ntr-o ncercare vrful limbii printre ele i dup cteva secunde simi un rspuns din partea lui. Patrik o ddu la o parte dup o clip i o privi adnc n ochi. Te-am iertat de data asta, dar s nu mai faci vreodat aa ceva, m-ai auzit? Acum cred c ar trebui s nclzim la microunde restul prnzului i s ne ngrijim de stomacul sta chioritor al meu. Erica ncuviin i, bra la bra, merser napoi n sufragerie, unde prnzul zcea nc n farfurii, aproape neatins. Cnd Patrik fu nevoit s se ntoarc la secie i era n drum spre 277 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor u, Erica i aminti ce altceva dorise s-i mai spun. tii, i-am zis c aveam o vag amintire cum c se tot vorbise despre ceva legat de Alex chiar nainte ca familia ei s se mute i c avea ceva de-a face cu coala. Am ncercat s verific, ns nu am aflat mare lucru. ns mi s-a reamintit c mai exista o legtur ntre Alex i Nils, n afara faptului c tatl ei lucrase pentru fabrica de conserve. Nils a fost profesor suplinitor la coala general timp de un semestru. Eu nu l-am avut profesor, dar tiu c a predat din cnd n cnd la clasa lui Alex. Nu tiu dac are vreo nsemntate, ns m-am gndit s-i spun oricum. De-e-eci, Alex l-a avut profesor pe Nils. Patrik se opri pe verand pentru a se gndi. Dup cum spui tu, poate c nu are nicio importan, ns momentan toate legturile dintre Nils Lorentz i Alex sunt de interes. Nu avem prea multe pe care s ne bazm. O privi cu seriozitate. Dan a spus un lucru care mi-a rmas n minte. A spus c spre sfrit Alex vorbea mult despre mpcarea cu trecutul ei. C e important s aib curajul s rezolve lucrurile dureroase, pentru a putea merge mai departe. M ntreb dac asta ar putea avea vreo legtur cu ceea ce spui tu, Erica. Tcu pentru o clip, dar apoi reveni n prezent i spuse: Nu l pot exclude pe Dan din lista de suspeci, sper c nelegi asta. Da, neleg, Patrik. ns fii blnd cu el dac poi. Vii aici disear? Da, trebuie doar s merg acas i s mi iau un schimb de haine i cteva lucruri. Dar voi fi aici n jur de apte. Se srutar de rmas-bun. Patrik merse la maina sa. Erica rmase acolo pe trepte, privindu-l pn cnd maina se fcu nevzut. Patrik nu merse direct la birou. Fr s tie de ce, i luase cheile de la apartamentul lui Anders cnd plecase din secie. Hotr s se opreasc acolo i s arunce o privire n linite. Avea nevoie de ceva, orice, care s-l ajute s gseasc o bre n acest caz. Prea c peste 278 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor tot pe unde se ntorcea ddea de cte un punct mort i c nu aveau s gseasc niciodat criminalul ori criminalii, indiferent despre cine ar fi fost vorba. Amantul secret al lui Alex, dup cum spusese i Erica, fusese n fruntea listei de suspeci, ns acum Patrik nu mai era aa sigur. Nu era pregtit s-l exclud complet pe Dan, ns trebui s admit c pista nu mai prea la fel de fierbinte. Atmosfera din apartamentul lui Anders era sinistr, n mintea sa, Patrik nc putea vedea imaginea cu Anders legnndu-se uor atrnat de frnghie nainte i napoi, dei fusese deja dat jos atunci cnd l vzuse el. Nu tia ce cuta, ns i puse o pereche de mnui pentru a nu distruge probele. Sttu chiar sub crligul din tavan de care fusese prins laul i ncerc s-i imagineze cum fusese nfptuit totul. Cum fusese ridicat Anders acolo sus? Era pur i simplu imposibil de realizat. Tavanul era nalt, iar laul fusese legat direct sub crlig. Trebuie s fi fost nevoie de o for considerabil pentru a ridica att de sus trupul lui Anders. Bineneles, era un brbat destul de slab, ns avnd n vedere nlimea sa, trebuie s fi cntrit totui destul de mult. Patrik i reaminti s verifice greutatea lui Anders atunci cnd va sosi rezultatul autopsiei. Singura explicaie pe care ar fi putut-o gsi era c mai multe persoane l ridicaser mpreun. ns de ce nu existau urme pe corpul lui Anders? Chiar i dac ar fi fost sedat cumva nainte, ridicarea corpului pn acolo sus ar fi trebuit s lase nite urme. Pur i simplu nu se lega. nainta n apartament i se uit cu atenie n jur. Avnd n vedere c exista puin mobilier pe lng salteaua din camera de zi i o mas cu dou scaune n buctrie, nu erau multe de examinat. Patrik observ c singurele lucruri ce ofereau spaiu de depozitare erau dulpioarele din buctrie, aa c le cercet unul cte unul. Fuseser cercetate deja o dat, ns voia s se asigure c nimic nu fusese omis. n cel de-al patrulea sertar pe care l verific gsi un carneel, pe care l scoase i l puse pe masa din buctrie pentru o cercetare mai amnunit. l ridic n dreptul ferestrei pentru a vedea dac existau urme pe el. Vzu destul de clar c ceea ce fusese scris pe prima pagin se imprimase pe hrtia de dedesubt i folosi un vechi truc dovedit pentru a ncerca s descifreze cte ceva din text. Cu un creion gsit n acelai sertar, frec uor lateralul minei peste pagin. Putu s 279 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor descifreze doar pri din text, ns fu de ajuns pentru a nelege despre ce era mesajul. Patrik fluier ncet. Asta era interesant, foarte interesant, i puse toate rotiele n micare. Strecur cu atenie carneelul ntr-una din pungile de plastic pe care le adusese cu el din main. Continu cercetarea sertarelor. Majoritatea conineau lucruri inutile, ns n ultimul gsi ceva interesant. Privi bucica de piele pe care o inea ntre degete. Era exact ca aceea pe care o vzuse acas la Alex atunci cnd el i Erica fuseser acolo. Sttuse pe noptiera ei, iar el citise exact aceeai inscripie ars n piele pe care o citea acolo n momentul acela: C.T.M. 1976. Cnd o ntoarse, observ c, ntocmai ca aceea din casa lui Alex, avea pe verso cteva pete decolorate de snge. Nu era nimic nou n faptul c exista o legtur ntre Alex i Anders pe care ei nu o neleseser nc. ns ceea ce l nedumeri fu sentimentul chinuitor pe care l avea atunci cnd se uita la bucata de piele. Ceva n subcontientul su cerea atenie. Ceva ncerca s-i spun c peticul acela mic era important, ntr-un fel sau altul. Cu siguran i scpa ceva; pur i simplu nu putea vedea. ns era contient c peticul i demonstra vechimea legturii dintre Alex i Anders. Dura din 1976, cel puin. Anul de dinainte ca Alex i familia ei s se mute din Fjllbacka i s dispar fr urm timp de dousprezece luni. Un an nainte ca Nils Lorentz s dispar pe veci. Nils, cel care, potrivit Erici, fusese profesor la coala frecventat att de Alex, ct i de Anders. Patrik i ddu seama c va trebui s stea de vorb cu prinii lui Alex. Dac suspiciunile care ncepuser s capete form n mintea lui erau corecte, atunci ei ar fi trebuit s dein rspunsurile finale, rspunsuri care ar fi adunat fragmentele pe care el avea deja impresia c le putea vedea. Lu carneelul i peticul de piele n pungile lor de plastic i se uit pentru ultima dat prin camera de zi nainte de a pleca. Din nou, vzu cu ochii minii imaginea trupului palid i costeliv al lui Anders legnndu-se. Fgdui s dea de cap lucrurilor, s afle de ce Anders i gsi sfritul ntr-un la. Dac frnturile vzute pn atunci erau adevrate, ar fi fost o tragedie de neconceput. Spera sincer c se 280 / 348

Camilla Lckberg nela.

Prinesa gheurilor

Patrik gsi numele lui Gsta n cartea de telefon i form interiorul de la secie. Avea probabil s-l deranjeze de la partida de Solitaire. Bun, sunt Patrik. Bun, Patrik. Vocea lui Gsta sun la fel de obosit ca ntotdeauna la cellalt capt al firului. Plictiseala i dezndejdea l epuizaser att fizit, ct i psihic. Ascult, ai programat deja o vizit la familia Carlgren n Gteborg? Nu, nc n-am apucat s-o fac. Am avut alte lucruri pe cap. Gsta prea n defensiv. ntrebarea lui Patrik l puse n gard; era nervos c avea s fie criticat fiindc nu i ndeplinise nc sarcina. Pur i simplu nu se putuse apuca de ea. Ridicatul telefonului i formatul unui numr preau imposibile; urcatul n main i condusul pn n Gteborg erau de neimaginat. Ai avea vreo obiecie dac m-a duce eu n locul tu? Patrik tia c era o ntrebare retoric. Era foarte contient c Gsta ar fi fost mai mult dect ncntat s scape de asta. ntocmai cum i imaginase, Gsta rspunse cu un entuziasm nou n voce. Nu, bineneles c nu! Dac ns vrei s te ocupi tu de asta, te invit s-o faci. Am oricum attea pe cap, nct nu tiu cum a putea s gsesc timp pentru toate. Amndoi erau contieni c jucau un joc, ns rolurile lor fuseser stabilite cu ani n urm i le conveneau amndurora. Patrik putea face ce voia, iar Gsta, sigur de faptul c treaba avea s fie rezolvat, se putea ntoarce la jocul su pe computer. Dac poi gsi pentru mine numrul lor, i voi suna imediat. Da, bineneles, l am chiar aici. S vedem... Gsta citi numrul. Patrik l scrise pe carnetul pe care l avea mereu prins de bordul mainii sale. i mulumi lui Gsta i nchise telefonul, pentru a putea suna la familia Carlgren. Se rug ca acetia s fie acas. Avu noroc. Karl-Erik rspunse dup al treilea apel. Cnd Patrik i explic situaia, 281 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor acesta pru nesigur la nceput, apoi fu de acord ca Patrik s treac pe acolo pentru a le pune cteva ntrebri. Karl-Erik ncerc s afle ce fel de ntrebri erau, ns Patrik i spuse doar c existau cteva aspecte neclare pe care spera s i le clarifice ei. Iei cu spatele din locul de parcare i vir la dreapta, apoi la stnga la urmtoarea intersecie pe autostrada ctre Gteborg. Prima parte a drumului fu complicat, cu rute nguste ce erpuiau prin pdure, ns imediat cum iei pe autostrad, totul merse mult mai repede. Trecu de Dingle, apoi de Munkedal, iar cnd ajunse n Uddevalla, tiu c se afla la jumtatea drumului. Ca ntotdeauna cnd conducea, puse muzic la maxim. ofatul i se prea foarte relaxant. Se opri o clip n faa vilei mari, de un albastru-deschis, din Klltorp, adunndu-i ideile. Dac bnuielile sale erau corecte, atunci avea s zguduie inexorabil aceast idil de familie. ns uneori aceasta era meseria lui. O main intr pe alee. Erica nu o vzu, ns auzi zgomot pe pietri. Deschise ua i privi afar. Rmase cu gura deschis de uimire cnd vzu cine cobor din main. Anna i fcu obosit cu mna, apoi deschise uile din spate pentru a-i ridica pe copii din scaunele lor de main. Erica i puse nite saboi n picioare i merse s o ajute. Anna nu i pomenise nimic cum c ar veni pe-acolo, iar Erica se ntreb ce se petrecea. Anna arta palid n haina ei neagr. O ridic grijuliu pe Emma, iar Erica lrgi centura de siguran a scaunului n care sttea Adrian i l lu n brae. Primi drept mulumire un zmbet larg, tirb, i simi cum un zmbet i se aternu pe propria-i fa, drept rspuns. Apoi i arunc o privire ntrebtoare surorii sale, ns Anna doar scutur din cap, ca pentru a zice Nu ntreba. Erica i cunotea sora destul de bine pentru a ti c Anna avea s i spun atunci cnd era pregtit. Pn atunci, ar fi fost imposibil s scoat ceva de la ea. Ca s vezi ce musafiri grozavi voi avea astzi. Ia uite, ai venit cu toii s-o vizitai pe mtuica. Erica gnguri i zmbi la bebeluul din braele sale, apoi se uit n jos pentru a o saluta i pe Emma. Fusese dintotdeauna o mare favorit a fetiei, ns de data aceasta, ea nu i rspunse cu un zmbet. 282 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor n schimb, apuc strns haina mamei sale i o privi bnuitoare pe Erica. Erica porni nainte cu Adrian. Anna o urm ndeaproape, innd-o pe Emma cu o mn i crnd o geant micu cu cealalt. Erica vzu, spre uimirea sa, c spaiul pentru bagaje din main era plin ochi, ns se abinu s pun ntrebri. Cu mini nendemnatice, i scoase salopeta lui Adrian, n vreme ce Anna o ajut pe Emma s-i scoat haina, dei cu considerabil mai mult ndemnare. Abia atunci observ c Emma avea una dintre mini n ghips pn la cot. Se uit ocat la Anna. Din nou, sora ei scutur aproape imperceptibil din cap. Emma nc o privea pe Erica cu ochi mari i serioi i sttea aproape de mama ei tot timpul. i bgase degetul mare n gur; asta i indic de asemenea Erici faptul c se petrecuse ceva grav. Anna anunase n urm cu un an c reuise n sfrit s o dezvee pe Emma s-i sug degetul. Cu trupul cald al lui Adrian cuibrit n braele ei, Erica intr n camera de zi i se aez pe canapea, cu el n poal. Adrian se uit la ea fascinat. Zmbete mici i treceau repede pe fa, de parc nu s-ar fi putut decide dac s rd ori nu. Era att de dulce nct Erici i venea s-l mnnce. Ai cltorit bine? Erica nu tia exact ce s spun, ns plvrgeala mrunt trebuia s fie de ajuns pn cnd Anna s-ar fi decis s-i spun ce se petrecea. Da, e destul de mult de condus. Am mers prin Dalsland. Emma a avut ru de main pe serpentinele din pdure, aa c a trebuit s oprim de cteva ori pe drum ca s ia puin aer proaspt. mi imaginez c n-a fost prea amuzant, nu-i aa, Emma? Erica fcu o ncercare de a stabili un contact vizual cu Emma. Fetia ddu din cap, ns continu s se uite pe sub breton i s se in bine de mama sa. M gndeam c ai putea trage un pui de somn acum, Emma, spuse Anna. Crezi c ar fi n regul? N-ai dormit deloc, probabil c eti tare obosit. Emma ncuviin din cap i, ca la comand, ncepu s se frece la ochi cu mna sntoas. 283 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor i pot culca la etaj, Erica? Da, bineneles. Pune-i n dormitorul mamei i tatei. Acolo dorm eu acum, aa c paturile sunt fcute. Anna i-l lu pe Adrian, care, spre deliciul ei, protest cnd fu ridicat din braele drguei sale mtui. Pturica, mama, i reaminti Emma cnd se aflau deja la jumtatea scrilor, iar Anna se ntoarse jos pentru a aduce geanta pe care o lsase n hol. Ai nevoie de ajutor? Erici i se pru puin dificil pentru Anna s l in pe Adrian ntr-o mn i s care geanta n cealalt, n timp ce Emma refuza categoric s-i dea drumul mamei sale. Nu, mulumesc, e n regul. Sunt obinuit. Anna i arunc un zmbet strmb, amar, pe care Erica nu tiu cum s-l interpreteze. n vreme ce Anna punea copiii la culcare, Erica mai fcu nite cafea. Se ntreb cte ibrice buse n ultima vreme. Stomacul ei avea s nceap s protesteze curnd. nghe n timp ce inea o lingur de cafea deasupra filtrului. La naiba. Hainele lui Patrik erau mprtiate prin tot dormitorul, iar Anna ar fi trebuit s fie idioat s nu se prind. Zmbetul ei ironic cnd cobor scrile un minut mai trziu fu destul pentru a o confirma. De-e-eci, surioar. Ce anume nu mi-ai spus? Cine-i brbatul cruia i e aa de greu s-i atrne hainele cum trebuie? Erica simi cum se mbujoreaz. Pi, , vezi tu, totul s-a ntmplat destul de repede. Auzi cum se blbie, iar Anna fu i mai amuzat. Ridurile de pe chipul su obosit se netezir n treact, iar Erica i aminti cum fusese odat sora ei, nainte de a-l cunoate pe Lucas. n regul, cine e? Nu mai mormi acolo i spune-i surorii tale mai mici detaliile picante. Ai putea ncepe cu numele lui, de exemplu. E cineva pe care l cunosc? Da, de fapt chiar este. Nu tiu dac i-l aminteti pe Patrik Hedstrm? Anna scoase un ipt i se plesni peste genunchi. Patrik! Bineneles c mi-l amintesc pe Patrik! Obinuia s se 284 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor in dup tine precum un celu cu limba scoas. Deci a cptat n sfrit ansa... Da, adic tiam c avea o oarecare pasiune pentru mine atunci cnd eram mai mici, ns nu mi-am dat seama ce simea de fapt... Dumnezeule mare, trebuie s fi fost oarb! Era ndrgostit de tine pn peste cap. Doamne, ce romantic. Cum s-a perpelit el toi anii tia din cauza ta, iar tu te uii n sfrit adnc n ochii lui i descoperi marea dragoste a vieii tale. Anna se apuc teatral de inim, iar Erica nu se putu abine s nu rd. Aceasta era sora pe care o tia i o iubea. Ei bine, nu a fost chiar aa. A fost cstorit ntre timp, dar soia lui l-a prsit n urm cu civa ani, iar acum este divorat i locuiete n Tanumshede. i cu ce se ocup? Nu-mi spune c e tmplar. A fi aa de geloas. Dintotdeauna am visat s fac sex fierbinte cu un tmplar. Erica scoase copilrete limba la Anna, care o scoase la rndul ei. Nu, nu e tmplar. E poliist, dac vrei s tii. Poliist, vai mie. Un brbat cu o bt, cu alte cuvinte. Ei bine, nici asta nu-i ru... Erica aproape c uitase ct de glumea putea fi Anna. Ddu doar din cap n timp ce turn cafea n dou ceti. Anna se simea ca acas. Merse la frigider, scoase laptele i i turn puin n ceaca sa, iar Erica nelese c avea s afle acum motivul pentru care Anna i copiii si apruser brusc n Fjllbacka. Ei bine, povestea mea de dragoste s-a terminat. Pentru totdeauna. Bnuiesc c de ani de zile, ns abia acum mi-am dat seama. Anna tcu i se uit cu tristee n ceaca sa de cafea. tiu c niciodat nu i-a plcut de Lucas, ns eu l-am iubit cu adevrat. Cumva am reuit s explic n mod raional de ce m lovea. Mereu i cerea iertare i jura c m iubete, cel puin aa obinuia s fac. Cumva am reuit s m conving c totul era din vina mea. Dac a fi fost mcar o soie mai bun, o amant mai bun i o mam mai bun, atunci n-ar fi avut motiv s m loveasc. 285 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Anna rspundea ntrebrilor tcute ale Erici. Da, tiu ct de absurd sun, ns am fost extrem de bun la a m amgi singur. Fiindc era un tat bun pentru Emma i Adrian, asta a scuzat multe. Nu am vrut s le iau tatl de lng ei. ns ceva s-a ntmplat. Erica o ndemn pe Anna. Putea s vad ct i era de greu s vorbeasc despre asta. Mndria i era rnit, iar Anna fusese dintotdeauna o persoan incredibil de mndr, creia i era foarte greu s-i recunoasc greelile. Da, ceva s-a ntmplat. Noaptea trecut s-a luat de mine ca de obicei. De fapt, din ce n ce mai des n ultima vreme. ns ieri... Vocea i se frnse i Anna nghii de cteva ori pentru a-i nbui lacrimile. Noaptea trecut s-a luat de Emma. A fcut o criz de furie, Emma a intrat n camer, iar el nu s-a putut abine. Anna nghii din nou. Am mers la urgen, unde ne-au confirmat faptul c avea braul fracturat. Bnuiesc c l-ai reclamat pe Lucas la poliie, nu? Erica simi mnia formndu-i un nod puternic n stomac, un nod ce devenea din ce n ce mai mare. Nu. Rspunsul Annei veni aproape neauzit, iar lacrimile ncepur si curg pe obrajii palizi. Nu, am zis c a czut pe scri. Dar, Dumnezeule mare, cum au crezut aa ceva? Anna i zmbi strmb Erici. tii ct poate fi de fermector Lucas. Le-a sucit minile doctorilor i asistentelor, care aproape c l-au comptimit la fel de mult ca pe Emma. Dar Anna, trebuie s-l reclami la poliie. Nu-l poi lsa s scape cu aa ceva! Se uit la sora ei nlcrimat. Compasiunea se lupta cu furia. Anna se mpuina n faa propriilor ei ochi. Nu se va mai ntmpla niciodat, o s m asigur de asta. Am pretins c-i ascult scuzele, apoi am mpachetat totul n main i am 286 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor plecat imediat ce s-a dus la birou. N-am de gnd s m mai ntorc vreodat la el; Lucas nu va mai avea ansa de a le face ru copiilor mei. Dac l-a fi reclamat la poliie, acetia ar fi chemat serviciile sociale i poate c ne-ar fi luat copiii. Dar Lucas nu va accepta niciodat ca tu s iei copiii, Anna. Fr un raport al poliiei i o anchet, cum vei dovedi c tu ar trebui s ai custodie unic asupra lor? Nu tiu, nu tiu, Erica. Nu m pot gndi la asta acum, pur i simplu a trebuit s plec de lng el. Restul va trebui rezolvat mai trziu. Te rog, nu ipa la mine! Erica i ls ceaca pe mas, se ridic de pe scaun i i puse braele n jurul surorii sale. i mngie prul i i opti cuvinte ncurajatoare. O ls pe Anna s-i plng pe umr i i simi puloverul devenind din ce n ce mai umed. n acelai timp, ura ei fa de Lucas crescu. Chiar voia s-l pocneasc n gur pe nenorocitul la. Birgit se uit spre strad, ascuns n spatele perdelei. Karl-Erik i ddu seama ct era de tensionat dup umerii ei grbovi. Strbtuse camera nervoas nainte i-napoi de cnd sunase poliia. Pentru prima dat de mult vreme, el se simea perfect calm n sinea sa. Voia s i ofere poliistului toate rspunsurile dac acesta avea s pun ntrebrile potrivite. Secretele l mistuiser timp de atia ani. ntr-un fel, fusese mai uor pentru Birgit. Felul ei de a trata situaia constase n a nega c se ntmplase vreodat. Refuzase s vorbeasc despre asta i trecuse prin via ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. Dar se ntmplase. Nu trecuse zi n care el s nu se gndeasc la asta, iar de fiecare dat povara pruse chiar mai greu de purtat. tia c din afar Birgit prea cea puternic dintre ei doi. n societate, ea strlucea ca o stea, n vreme ce el era omul cenuiu, invizibil, de lng ea. Birgit i purta hainele elegante, bijuteriile scumpe i machiajul precum o armur. De fiecare dat cnd se ntorceau acas dup o nou sear fastuoas i i scotea armura, Birgit prea a se cufunda n nimicnicie. Tot ce rmnea era un copil tremurnd, nesigur, care se aga de el pentru sprijin. De-a lungul csniciei lor, el fusese sfiat de sentimente contradictorii fa de soia sa. Frumuseea i fragilitatea ei 287 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor i trezeau un instinct protector care l fcea s se simt brbat. ns lipsa ei de voin pentru a nfrunta aspectele mai dificile ale vieii l aducea uneori n culmea disperrii. Ceea ce l nfuria i mai tare era faptul c tia c nu era proast, ns educaia ei spunea c o femeie trebuia s ascund cu orice pre faptul c avea vreun dram de inteligen. n schimb, trebuia s i concentreze toat energia n a fi frumoas i lipsit de aprare. i n a-i satisface pe ceilali. Atunci cnd erau tineri nsurei, nu i se pruse un lucru ciudat; aa erau vremurile pe atunci. ns timpurile se schimbaser i preteniile crescuser att n privina brbailor, ct i n cea a femeilor. El se adaptase, dar soia lui nu o fcuse niciodat. Aa c ziua aceasta avea s fie foarte grea pentru ea. Karl-Erik bnuia c, n adncul ei, tia ce inteniona el s fac. De aceea msurase camera cu pai mari timp de aproape dou ore. ns tia de asemenea c Birgit nu avea de gnd sl lase s dea n vileag secretele familiei lor fr s opun rezisten. De ce trebuie s fie Henrik aici? Birgit se ntoarse spre el, frngndu-i cu nervozitate minile. Poliia vrea s vorbeasc cu familia, iar Henrik face parte din familie, nu-i aa? Da, ns nu cred c e necesar s l amestecm n asta. Poliia va pune probabil nite ntrebri generale. Chiar trebuie s-l trm pn aici pentru asta? Nu, mie mi se pare inutil. Vocea ei urc i sczu, ncrcat de ntrebri nerostite. O cunotea att de bine. Iat-l c vine. Birgit se ndeprt rapid de fereastr. Dur o clip pn cnd se auzi soneria. Karl-Erik inspir adnc i merse s deschid ua, n vreme ce Birgit se retrase n camera de zi unde Henrik sttea deja pe canapea, cufundat n propriile sale gnduri. Bun ziua, sunt Patrik Hedstrm. Karl-Erik Carlgren. Ddur politicos mna. Karl-Erik estim c poliistul avea cam vrsta lui Alex. Mai nou, fcea asta deseori: se gndea la ali oameni n funcie de Alex. Intrai. M-am gndit c am putea sta de vorb n camera de zi. 288 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Patrik pru uor luat prin surprindere atunci cnd l vzu pe Henrik, ns i reveni rapid i i salut politicos att pe Birgit, ct i pe Henrik. Se aezar cu toii n jurul msuei de cafea i urm un lung moment de tcere apstoare. ntr-un final, Patrik vorbi. Ei bine, mi dau seama c a fost cam brusc, ns v sunt recunosctor pentru c m-ai putut primi ntr-un timp att de scurt. Chiar ne ntrebam dac s-a ntmplat ceva. Ai aflat ceva nou? N-am mai primit veti de la dumneavoastr de ceva vreme... Propoziia se stinse, iar Birgit se uit plin de speran la Patrik. Ancheta merge nainte ncet, dar sigur, i cam att sunt n msur s spun momentan. Uciderea lui Anders Nilsson a aruncat, de asemenea, o cu totul alt lumin asupra cazului. Da, e evident, ns ai stabilit dac persoana care l-a ucis pe Anders este aceeai cu cea care a ucis-o pe fiica noastr? Sporoviala lui Birgit avea un ton febril ce l fcu pe Karl-Erik s-i rein un impuls de a se apleca n fa i de a pune o mn linititoare peste a ei. Nu, astzi trebuia s renune la rolul de protector care i devenise o a doua natur. Pentru o clip se ls purtat ctre un trecut ce acum i prea att de ndeprtat. Se uit n jur cu o senzaie de dezgust. Czuser att de uor prad tentaiei, aproape c se putea simi mirosul banilor murdari. Casa din Klltorp fusese mai mult dect ar fi putut visa, atunci cnd copiii erau mici. Era mare i spaioas, cu detalii frumoase, bine pstrate din anii treizeci, chiar i atunci cnd se rsfaser cu toate facilitile moderne. Cu salariul de la slujba din Gteborg i puteau permite n sfrit toate acestea. Camera n care stteau era cea mai mare din cas. Prea ncrcat din punctul lui de vedere, ns Birgit avea o predilecie pentru obiecte strlucitoare, pompoase, iar totul era ca nou. Cam la fiecare trei ani, Birgit ncepea s se plng de faptul c totul prea nvechit. i spunea ct era de plictisit de totul din casa lor, iar dup cteva sptmni de priviri struitoare, el capitula de obicei i i scotea portofelul. Era ca i cum ea s-ar fi putut reinventa ntruna pe sine i viaa sa, nlocuind totul. Momentan se afla n faza Laura Ashley, iar ncperea era att de plin de motive cu trandafiri i volane nct prea sufocant de feminin. Karl-Erik tia c nu va fi 289 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor nevoit s-o tolereze mai mult de-un an, maxim. Dac avea noroc, la urmtoarea redecorare Birgit va opta pentru fotolii Chesterfield i motive de vntoare englezeti. Pe de alt parte, dac avea ghinion, probabil aveau s fie imprimeuri leopard peste tot data urmtoare. Patrik i drese vocea. Am cteva ntrebri i v-a fi recunosctor dac m-ai ajuta s clarific nite chestiuni. Nimeni nu spuse nimic, aa c el continu. tii cumva de unde se cunoteau Alex i Anders Nilsson? Henrik pru ocat, iar Karl-Erik spuse c nu avea idee. l duru sufletul s spun asta, dar nu avu ce face. Fuseser n aceeai clas, ns asta se petrecuse cu atia ani n urm. Birgit se foi nervoas pe canapea, lng ginerele su. Henrik spuse: Recunosc numele. N-a avut Alex cteva dintre picturile lui de vnzare la galerie? Patrik ncuviin. Henrik continu. Nu neleg, a existat o legtur mai adnc ntre ei? Ce motiv ar putea avea cineva s i ucid att pe soia mea, ct i pe unul dintre artitii ei? Exact asta ncerc s mi dau seama. Patrik fcu o pauz, apoi continu. Din nefericire, am putut confirma de asemenea c aveau o relaie intim. n tcerea care urm, Karl-Erik vzu multe emoii trecnd pe feele celor dou persoane care stteau vizavi de el, Birgit i He nrik. El nu fusese att de surprins i nelese imediat c ceea ce spusese poliistul trebuia s fie adevrat. Era normal, dac luau n considerare circumstanele. Birgit i inu mna peste gur, cu o expresie oripilat, iar faa lui Henrik i pierdu ncet toat culoarea. Karl-Erik vzu c lui Patrik Hedstrm nu i fcea plcere s aduc veti proaste. Nu se poate. Pierdut, Birgit se uit la ceilali, ns nu afl sprijin. De ce ar avea Alex o relaie cu un individ de genul la? 290 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor i arunc lui Karl-Erik o privire insistent, ns el refuz s o priveasc i se uit n schimb n jos la minile sale. Henrik nu spuse nimic; arta de parc s-ar fi prbuit. Nu tii dac au pstrat n continuare legtura dup ce v-ai mutat? ntreb Patrik. Nu, nu-mi imaginez s-o fi fcut. Alex a tiat toate legturile atunci cnd ne-am mutat din Fjllbacka. Din nou, fusese Birgit cea care vorbise, n vreme ce Henrik i Karl-Erik rmaser tcui. Mai e un lucru despre care vreau s v ntreb. V-ai mutat n Gteborg la mijlocul trimestrului, cnd Alex se afla n clasa a opta. De ce? Mutarea a prut foarte brusc. N-a fost nimic ciudat n asta. Karl-Erik a cptat o ofert de slujb fantastic, pe care n-a putut s o refuze. A trebuit s se decid repede; aveau nevoie de cineva imediat. De aceea s-a petrecut aa de repede. Birgit i frnse nentrerupt minile n timp ce vorbi. ns nu ai nregistrat-o pe Alex la nicio coal din Gteborg, nu-i aa? n schimb, a nceput o coal cu internat n Elveia. Care a fost motivul? Datorit noului post al lui Karl-Erik, ne-am vzut ntr-o situaie financiar cu mult mbuntit i pur i simplu am dorit s -i oferim lui Alex cele mai bune oportuniti posibile, spuse Birgit. ns nu existau coli bune n Gteborg? Patrik insist nendurtor cu ntrebrile sale. Karl-Erik nu putu s nu-i admire angajamentul. Fusese i el tnr i entuziast odat. Acum era doar obosit. Birgit continu. Bineneles c existau, ns imaginai-v doar ce relaii sociale i-ar fi putut face dac mergea la o coal cu internat precum aceea. Erau chiar i civa prini la acea coal. Gndii-v doar ce puteau nsemna pentru o fat asemenea relaii. Dumneavoastr ai mers n Elveia cu Alex? Firete c am mers acolo pentru a o nscrie la coal, dac la asta v referii. Pi, nu m refeream tocmai la asta. 291 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Patrik se uit n carneelul su pentru a-i mprospta memoria. Alexandra a plecat de aici la mijlocul semestrului de primvar, n '77. A fost nregistrat la internat n primvara lui '78, cnd Karl-Erik i-a nceput slujba aici n Gteborg. ntrebarea mea este, aadar, unde ai fost n timpul acelui an? Un rid adnc se form ntre sprncenele lui Henrik i acesta i mut privirea de la Birgit la Karl-Erik i napoi. Amndoi evitar s-l priveasc. Karl-Erik simi o durere chinuitoare mprtiindu-se dinspre zona inimii i crescnd ncet n intensitate. Nu neleg unde vrei s ajungei cu aceste ntrebri. Ce conteaz dac ne-am mutat n '77 sau n '78? Fiica noastr este moart, iar dumneavoastr venii aici punndu-ne ntrebri de parc noi am fi cei vinovai. Trebuie s fi fost o greeal undeva. Cineva o fi notat greit n vreun registru, asta trebuie s se fi ntmplat. Ne-am mutat aici n primvara lui '77 i atunci a nceput Alexandra coala n Elveia. Patrik i arunc lui Birgit o privire prin care ncerca s se scuze, n vreme ce aceasta devenea din ce n ce mai suprat. mi pare ru, doamn Carlgren, s v cauzez orice fel de disconfort. tiu c trecei printr-o perioad dificil, ns trebuie s pun aceste ntrebri. Iar informaiile mele sunt corecte. Nu v-ai mutat aici pn n primvara lui '78, iar pentru tot anul dinainte, nu exist nimic care s poat dovedi c ai fi fost mcar n Suedia. Aadar, trebuie s v ntreb din nou: unde ai fost n anul dintre primvara lui '77 i primvara lui '78? Cu o expresie disperat, Birgit se ntoarse ctre Karl-Erik pentru ajutor, ns el tiu c nu-i va mai putea oferi genul de ajutor pe care i-l dorea. Pe termen lung, considera c fcea asta pentru binele familiei; tia de asemenea c, pe termen scurt, pe ea ar fi putut s-o distrug, ns nu avu de ales. i arunc o privire trist soiei sale, apoi i drese vocea. Am fost n Elveia. Alex, soia mea i cu mine. Taci, Karl-Erik, nu mai spune nimic! El o ignor. Am fost n Elveia pentru c fiica noastr de doisprezece ani era nsrcinat. 292 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Nu fu surprins s-l vad pe Patrik scpndu-i pixul, uimit de ceea ce tocmai i se spusese. Indiferent ce-ar fi crezut ori bnuit poliistul, era cu totul altceva s aud asta rspicat. Cum i-ar fi putut imagina cineva un lucru att de groaznic? Fiica mea a fost abuzat violat. Era doar o copil. i simi vocea frngndu-se i i aps pumnul tare peste buze pentru a ncerca s se reculeag. Dup o vreme, fu n stare s continue. Birgit refuz s se uite la el, ns acum nu mai exista cale de ntoarcere. Ne-am dat seama c ceva nu era n regul, ns nu am tiut ce anume. Ea pruse ntotdeauna fericit, ncreztoare. La un moment dat, la nceputul clasei a opta, a nceput s se schimbe. A devenit tcut i necomunicativ. Niciunul dintre prietenii ei nu mai venea n vizit, iar ea lipsea uneori cu orele. Nu tiam unde era. Nu am luat asta prea n serios, gndindu-ne c era doar o faz prin care trecea. Poate o etap preliminar a anilor adolescenei, nu tiam. Fu nevoit s-i dreag iar vocea. Durerea din pieptul su era din ce n ce mai mare. Abia n luna a patra am descoperit c era nsrcinat. Ar fi trebuit s observm semnele mai din timp, ns cine ar fi crezut... Nici mcar nu ne-am fi putut imagina... Karl-Erik, te rog. Faa lui Birgit era precum o masc cenuie. Henrik nepenise, de parc n-ar fi putut crede ceea ce i era dat s aud. Lui Karl-Erik nsui i se prea de necrezut ceea ce spunea. Timp de douzeci i cinci de ani, cuvintele l roseser pe dinuntru. Din respect pentru Birgit, i nbuise nevoia de a vorbi deschis, ns acum cuvintele se revrsau, iar el nu le putea opri. Nu am putut lua n calcul varianta unui avort. Nu n acele condiii. i nici nu i-am oferit lui Alex oportunitatea de a lua o decizie, dei ar fi putut-o face. Nu am ntrebat-o niciodat care era prerea ei sau ce ar fi vrut ea s fac. n schimb, am redus totul la tcere. Am scos-o din coal, am mers n strintate i am stat acolo pn cnd a dat natere copilului. Nimeni nu trebuia s afle. Fiindc ce-ar fi spus lumea? i ddu seama ct de crud sunase ultima propoziie. Nimic nu 293 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor fusese mai important dect asta. Avusese ntietate fa de fericirea i bunstarea propriei lor fiice. Nici mcar nu putea arunca asupra lui Birgit ntreaga vin a lurii deciziei. Ea fusese ntotdeauna preocupat de aparene; ns dup ani de autoexaminare, fu obligat s recunoasc fa de sine faptul c o lsase s fac aa cum voise din pricina propriei sale dorine de a pstra o aparen imaculat. Simi suc gastric acru strecurndu-i-se pe gt n sus. nghii cu greu i continu. Dup ce Alex a nscut, am nscris-o la internat, ne-am ntors n Gteborg i ne-am continuat vieile. Fiecare cuvnt emana amrciune i dispre de sine. Ochii lui Birgit erau plini de furie, poate chiar ur. l fix intens cu privirea ca i cum ar fi folosit voin pur pentru a-l face s se opreasc. ns el tia c procesul ncepuse n momentul n care Alex fusese gsit moart n cad. tia c poliia avea s fac spturi, s ntoarc lucrurile pe toate feele i s caute i-n gaur de arpe. Era mai bine ca ei s spun adevrul cu propriile lor cuvinte. Sau cu propriile lui cuvinte, dup cum se dovedise. Probabil c ar fi trebuit s-o fac mai devreme, ns avusese nevoie de timp pentru a-i aduna curajul. Telefonul de la Patrik Hedstrm fusese ultimul imbold de care avusese nevoie. Karl-Erik era contient c omisese o grmad de lucruri, ns o oboseal l nvluise precum o ptur, aa c l ls pe Patrik s preia firul discuiei i s pun ntrebrile ce aveau s umple golurile. Se ls pe spate n fotoliu i-i apuc braele cu putere. Henrik fu primul care vorbi. Vocea sa tremura n mod evident. De ce nu ai spus nimnui? De ce n-a spus Alex nimic? tiam c mi ascunde ceva, ns nu asta. Karl-Erik i azvrli minile ntr-un gest resemnat. Nu avea ce s-i spun soului lui Alex. Patrik luptase din greu s i pstreze profesionalismul, ns n mod evident era ocat. Ridic pixul pe care-l scpase pe podea i ncerc s se concentreze asupra carnetului din faa sa. Cine a atacat-o pe Alex? A fost cineva de la coal? Karl-Erik doar ncuviin din cap. A fost... 294 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Patrik ezit. A fost Nils Lorentz? Cine e Nils Lorentz? ntreb Henrik. Birgit i rspunse, cu o voce mpietrit. A fost profesor suplinitor la coal. Este fiul lui Nelly Lorentz. Dar unde e acum? Trebuie c a mers la nchisoare pentru ce i-a fcut lui Alex, nu-i aa? Henrik prea c se chinuie din greu s neleag ce spusese KarlErik. A disprut acum douzeci i cinci de ani, explic Patrik. Nimeni nu l-a vzut de atunci. ns ce vreau de asemenea s tiu este de ce nu s-a ntocmit niciun raport la poliie. Am cutat n arhivele noastre i nu a existat niciodat vreo plngere mpotriva lui la poliie. Karl-Erik nchise ochii. Patrik nu pusese ntrebarea ca pe o acuzaie, ns aa putea fi perceput. Simea fiecare cuvnt ca pe un ac strpungndu-i pielea, amintindu-i de teribila greeal pe care o fcuser n urm cu douzeci i cinci de ani. Nu am depus niciodat o plngere. Cnd am realizat c Alex era nsrcinat, iar ea ne-a spus ce s-a ntmplat, am dat buzna n casa lui Nelly i i-am spus ce fcuse fiul ei. Eram ferm hotrt s-l raportez la poliie i i-am spus asta lui Nelly, dar... Dar Nelly a venit i a vorbit cu mine i a sugerat c putem s o rezolvm fr a implica poliia, spuse Birgit, stnd pe canapea, cu spatele drept ca lumnarea. A spus c nu avea rost s o umilim i mai mult pe Alex, cu toat Fjllbacka uotind n legtur cu ce se ntmplase. Puteam s cdem de acord i am decis c ar fi spre binele ei dac am putea rezolva treburile n familie. Nelly a promis c va avea ea grij de Nils ntr-o manier potrivit. Nelly a aranjat de asemenea ca eu s capt o slujb foarte bine pltit n Gteborg, spuse Karl-Erik. Bnuiesc c n-am fost cu nimic deosebii de majoritatea oamenilor, orbii de promisiunea bogiilor. Karl-Erik era extrem de sincer n legtur cu el nsui. Vremea negrii trecuse. Asta nu a avut nicio legtur. Cum poi spune aa ceva, KarlErik? Ne gndeam doar la ce era mai bine pentru Alex. Cu ce ar fi 295 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ajutat dac toat lumea ar fi tiut? I-am oferit o ans de a-i continua viaa. Nu, Birgit, ne-am oferit nou o ans de a ne continua vieile. Alex a pierdut ansa aceea atunci cnd am hotrt s muamalizm totul. Se privir de pe o parte i de cealalt a msuei de cafea, iar Karl-Erik tiu c unele lucruri nu vor putea fi vreodat reparate. Ea nu avea s neleag niciodat. i copilul? Ce s-a ntmplat cu copilul? A fost dat spre adopie? ntreb Patrik. Tcere. Apoi o voce se auzi dinspre u. Nu, copilul n-a fost dat spre adopie. S-au decis s pstreze copilul i s-l mint n legtur cu cine era. Julia! Am crezut c erai sus n camera ta! Karl-Erik se ntoarse i o vzu pe Julia stnd n cadrul uii. Trebuie c se furiase pe scri n jos, fiindc nimeni nu o auzise venind. Se ntreb de ct timp sttea acolo. Se rezema de cadrul uii, cu braele ncruciate. Trupul ei nearmonios emana dispre. Dei era ora patru dup-amiaza, nc nu se schimbase de pijama. Arta de parc n-ar fi fcut du de cel puin o sptmn. Karl-Erik simi n piept compasiunea amestecndu-se cu durere. Biata, biata lui ruc urt. Dac n-ar fi fost Nelly, sau s zic mai degrab bunica, nu mi-ai fi spus nimic, nu-i aa? N-ai fi apucat s-mi spunei c mama mea nu-mi era mam, ci bunic, iar tata nu-mi era tat, ci bunic, i mai presus de toate, sora nu-mi era sor, ci mam. Pricepei sau s reiau? E un pic complicat. Comentariul sarcastic i era adresat lui Patrik. Era ca i cum Juliei i-ar fi fcut plcere s vad expresia disperat de pe chipul lui. Pervers, nu-i aa? i reduse tonul la un uotit teatral i i atinse buzele cu degetul. Dar t, nu trebuie s spui nimnui. Ce-ar zice lumea? Imagineaz-i dac ar ncepe s brfeasc n legtur cu nstrita familie Carlgren. i ridic din nou tonul. 296 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Dar bine c Nelly mi-a spus totul vara trecut, cnd am lucrat la fabrica de conserve. Mi-a spus ceea ce aveam dreptul s tiu. Cine sunt cu adevrat. ntreaga via m-am simit ca o strin, care nu-i avea locul n familie. N-a fost uor s am o sor mai mare ca Alex, ns am venerat-o. Era tot ce mi doream eu s fiu, tot ce nu eram. Vedeam felul n care v uitai la Alex i felul n care v uitai la mine. Iar lui Alex nu prea s i pese prea mult de mine, ceea ce m fcea s-o venerez i mai mult. Acum neleg de ce. Probabil c abia se putea uita la mine. Copilul nelegitim, nscut dintr-un viol. Iar voi ai obligat-o s i fie reamintit lucrul sta de fiecare dat cnd se uita la mine. Voi chiar nu v dai seama ct a fost de crud? Karl-Erik tresri la cuvintele ei de parc ar fi fost plesnit. tia c avea dreptate. Fusese ngrozitor de crud s o in pe Julia, iar n felul acesta s o foreze pe Alex s retriasc ntruna monstruosul eveniment care marcase sfritul copilriei sale. i nu fusese cinstit nici fa de Julia. El i Birgit nu putuser uita niciodat felul n care ea fusese conceput. Se pare c Julia simise asta de la bun nceput, fiindc venise pe lume ipnd strident. Continuase s urle i s se zbat mpotriva lumii toat copilria sa. Julia nu ratase niciodat ocazia de a se purta ru, iar el i Birgit fuseser prea btrni pentru a se ocupa de un copil mic, mai ales unul precum Julia, care cerea mult atenie. ntr-un fel fusese o uurare atunci cnd venise acas ntr-o zi cu o var n urm, emannd furie prin fiecare por, i i confruntase. Nu fuseser surprini de faptul c Nelly i spusese Juliei adevrul cu de la sine putere. Nelly era o femeie rea, creia nu i psa dect de propriile interese. Dac ar fi avut ceva de ctigat din a-i spune Juliei ceea ce tia, atunci ar fi fcut asta. De aceea ei ncercaser s o mpiedice pe Julia s accepte oferta slujbei de var, ns Julia rmsese pe poziii, ca de obicei. Cnd Nelly i spuse Juliei povestea adevrat, o ntreag nou lume i se deschise. Pentru prima oar exista cineva care ntr-adevr o dorea, cineva de care aparinea. n ciuda faptului c Nelly l avea pe Jan, legtura de snge era cea care conta pentru ea. i spusese Juliei c, la momentul potrivit, inteniona s-i lase ei toat averea. Karl-Erik nelese prea bine cum o afectase pe Julia lucrul acesta. Era plin de 297 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor furie mpotriva oamenilor pe care i crezuse prinii ei i o venera pe Nelly cu aceeai intensitate pe care o artase n trecut fa de Alex. Toate acestea i trecur prin minte atunci cnd o vzu stnd n u, nvluit n lumina plcut ce venea dinspre buctrie. Partea trist era c dei era adevrat c de multe ori se uitaser la Julia i li se reamintise oroarea trecutului ea nu avea s realizeze vreodat ct de mult o iubeau. ns fusese ca un strin n casa lor i se simiser neajutorai n faa ei. nc se simeau aa. Acum probabil aveau s fie forai s accepte c o pierduser pentru totdeauna. Fizic, ea nc locuia n casa lor, ns mental i lsase deja n urm. Henrik arta de parc se sufoca. i ls capul n jos i nchise ochii. Pentru o clip, Karl-Erik se ntreb dac fusese corect s-l roage pe Henrik s vin i s participe. l invitase deoarece considerase c Henrik merita s afle adevrul. i el o iubise pe Alex. Dar Julia... Birgit i ntinse braele ctre Julia, cu un gest straniu, struitor. Julia i ntoarse pur i simplu spatele cu dispre i o auzir gonind n sus pe scri. mi pare foarte ru, spuse Patrik, dnd din umeri resemnat. tiam c ceva nu e n regul, ns nu mi-a fi imaginat asta. Nu tiu ce s spun. Nici noi nu tim ce s ne spunem. n special unii altora. Karl-Erik i privi soia. Ct timp a durat abuzul? Avei idee? Nu suntem foarte siguri. Alex nu a vrut s vorbeasc despre asta. Probabil un an. Ezit. Ceea ce v ofer rspunsul la ntrebarea anterioar. La care v referii? spuse Patrik. La cea despre legtura dintre Alex i Anders. Anders a fost i el o victim. nainte de ziua plecrii, am gsit un bilet pe care Alex i-l scrisese lui Anders. Se pare c i el fusese molestat de Nils. Firete c ei neleseser cumva, sau aflaser, c se aflau n aceeai situaie cum anume, nu tiu. i au apelat unul la cellalt pentru sprijin. I-am dus biletul Verei Nilsson. I-am spus ce i se ntmplase lui Alex i probabil i lui Anders. A fost unul dintre cele mai dificile lucruri pe 298 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor care le-am fcut vreodat. Anders este... sau a fost se corect rapid singur tot ce avea ea. Cred c speram ca Vera s poat face ceea ce noi nu fuseserm destul de curajoi s facem s l reclame pe Nils i s l trag la rspundere pentru ce fcuse. ns nu s-a ntmplat nimic, deci bnuiesc c Vera s-a simit la fel de slab ca i noi. ncepu s i maseze n mod incontient pieptul cu pumnul. Durerea continu s creasc n intensitate. ncepuse s-i radieze nspre degete. i nu avei idee unde s-a dus Nils? Nu, nicio idee. ns oriunde-ar fi, sper c sufer, diavolul. Durerea era acum ca o avalan. Degetele ncepur s-i amoreasc i tiu c ceva era n neregul. Foarte n neregul. Durerea i fcu ochii s se contracte i, cu toate c putea vedea gurile celorlali micndu-se, era ca i cum toate imaginile i toate sunetele veneau la el cu ncetinitorul. La nceput se simi fericit c furia dispruse din ochii lui Birgit, ns atunci cnd observ c fu nlocuit de nelinite, nelese c avea loc ceva grav. Apoi ntunericul se revrs. Dup cltoria nfrigurat spre spitalul Sahlgrenska, Patrik sttu n maina sa i ncerc s i recapete rsuflarea. Urmase ambulana cu maina sa personal i sttuse cu Birgit i Henrik pn cnd primir vestea c, dei atacul de cord al lui Karl-Erik fusese grav, trecuse de stadiul cel mai critic. Ziua aceea fusese una dintre cele mai tulburtoare din viaa lui. Vzuse mult suferin n anii si ca ofier de poliie, ns nu auzise vreodat o poveste att de sfietor de tragic precum cea spus de Karl-Erik n acea dup-amiaz. Dei Patrik identific adevrul atunci cnd l auzi, totui i fu greu s accepte ceea ce auzise. Cum i-ar fi putut continua cineva viaa dup ce trecuse prin ceea ce ndurase Alex? Nu numai c fusese abuzat i i fusese rpit copilria, ci i fusese obligat s-i triasc restul vieii amintindu-i totul mereu. Indiferent ct ar fi ncercat, Patrik nu putea nelege faptele prinilor. Nu-i putea imagina c l-ar fi lsat pe fpta s scape dac propriul lui copil ar fi fost abuzat, i nici c ar fi ales s treac lucrurile sub tcere. Cum putea fi pstrarea 299 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor aparenelor mai important dect viaa i sntatea propriului copil? Asta i venea lui att de greu s neleag. Sttu n main cu ochii nchii, rezemndu-se de tetier. Amurgul se lsa, iar el ar fi trebuit s o ia nspre cas, dar se simi slbit i apatic. Nici mcar gndul c Erica l atepta nu l putu convinge s porneasc spre cas. nrdcinata sa atitudine pozitiv fa de via era scuturat din temelii. Pentru prima oar, se ndoia de faptul c buntatea din oameni era ntr-adevr mai mare dect rutatea. Pe un alt nivel, se simi de asemenea un pic vinovat. ocanta poveste l afectase profund, ns n acelai timp simise o satisfacie profesional atunci cnd piesele puzzle-ului czuser la locul lor una dup cealalt. Att de multe ntrebri i aflaser n acea dup -amiaz rspunsurile. Cu toate acestea, simea acum o frustrare i mai mare dect nainte. Gsise explicaiile pentru multe lucruri, ns tot bjbia pe ntuneric cnd era vorba de ucigaul lui Alex i al lui Anders. Poate c motivul se afla ascuns n trecut, poate c nu avea nimic de -a face cu trecutul, dei i venea greu s cread. n ciuda tuturor lucrurilor, aceasta era singura legtur pe care o gsise ntre Alex i Anders. ns de ce ar fi vrut cineva s-i ucid din cauza unor abuzuri petrecute cu mai mult de douzeci i cinci de ani n urm? Dac acela ar fi fost motivul, de ce nu fcuser nimic pn atunci? Ce anume pusese n micare ceva ce zcuse n stare latent timp de atia ani, iar apoi rezultase n dou crime n decursul a dou sptmni? Cel mai frustrant era c Patrik nu avea idee n ce direcie s mearg n momentul acela. Dup-amiaza nsemnase un mare progres n cadrul anchetei, ns n acelai timp dusese ntr-un punct mort. Patrik recapitul n minte ce anume fcuse i auzise n acea zi i l trsni faptul c avea cu el n main un indiciu concret. Ceva de care uitase, n ocul ulterior vizitei la familia Carlgren i n tumultul ce urm dramaticului atac de cord al lui Karl-Erik. nc o dat, Patrik simi acelai entuziasm pe care l ncercase de diminea. Realiz c avea o oportunitate unic de a urma acea pist mai de-aproape. Nu avea nevoie dect de puin noroc. i porni telefonul mobil, ignornd cele trei mesaje vocale i 300 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor sun la Informaii pentru a afla numrul spitalului Sahlgrenska. i rspunse centrala i rug s i se fac legtura. Spitalul Sahlgrenska. Alo, bun ziua, numele meu este Patrik Hedstrm. M ntreb dac avei un angajat Robert Ek la secia de medicin legal. Un moment, s verific. Patrik i inu respiraia. Robert era un fost coleg de clas de la Academia de Poliie care i continuase studiile pentru a deveni tehnician legist. Fuseser buni prieteni, dar apoi pierduser legtura. Patrik avu impresia c auzise nite zvonuri conform crora Robert lucra acum la Sahlgrenska i se rug s fie adevrat. S vedem. Da, chiar avem un Robet Ek angajat aici. Dorii s v fac legtura? Patrik se entuziasm n sinea sa. Da, v rog. Telefonul sun de cteva ori, apoi auzi glasul cunoscut al lui Robert. Medicin legal. Robert Ek. Salut, Rob, tii cine e? Tcere pentru cteva secunde. Patrik nu-i imagina c Robert ar putea s-i recunoasc vocea i tocmai se pregtea s-i dea o mn de ajutor. Dar apoi auzi un rcnet n telefon. Patrik Hedstrm, potaie btrn! Ce naiba, a trecut o grmad de vreme! Cum de m suni? Vreau s spun, nu-i un eveniment cotidian. Robert l tachina, iar Patrik se simi puin ruinat. tia c nu se pricepea deloc s pstreze legtura cu oamenii. Robert fusese mult mai bun la asta dect el, dar se dduse btut dup o vreme, atunci cnd Patrik nu l mai sunase. Se simi cu att mai ruinat, deoarece acum c n sfrit l suna, o fcea pentru c avea nevoie de un serviciu. ns chiar nu mai putea da napoi. tiu, nu m pricep s in legtura cu oamenii. ns momentan m aflu n parcarea de la Sahlgrenska i mi-am amintit c auzisem undeva c lucrezi aici. M-am gndit s verific dac eti aici ca s pot veni s te salut. Sigur, la naiba. Vino, nicio problem. 301 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Cum te gsesc? Unde e biroul tu? Suntem la subsol. Mergi prin intrarea principal, ia liftul n jos, f dreapta i mergi pn la captul holului. Este o u la capt, iar acolo sunt eu. Sun doar la sonerie i i voi da drumul nuntru. Va fi grozav s te revd. Aijderea. Atunci ne vedem n cteva minute. Din nou, Patrik se simi ruinat de faptul c avea s exploateze un vechi prieten. Pe de alt parte, Robert i era dator din plin. La Academie, Robert fusese colegul lui de camer. Fusese logodit cu o fat pe nume Susanne, ns n acelai timp avea o relaie pasional cu una dintre colegele de clas, care de asemenea era logodit. Acest lucru durase aproape doi ani, iar Patrik nici mcar nu putea ine evidena tuturor dilor cnd i salvase pielea lui Robert. Oferise nenumrate alibiuri, dovedind o imaginaie bogat atunci cnd Susanne telefona i ntreba unde era Robert. Privind n urm, nu i se pru un comportament prea onorabil, nici pentru el, nici pentru Robert. ns erau att de tineri i de imaturi pe vremea aceea. Ca s fie sincer, lui Patrik i se pruse chiar destul de grozav ba chiar fusese puin invidios pe Robert, care avea relaii cu dou fete n acelai timp. Bineneles, n cele din urm treaba se isprvi, iar Robert rmase i fr apartament, i fr prieten. ns fiind un cuceritor nnscut, Robert nu fu nevoit s doarm pe canapeaua lui Patrik timp de prea multe sptmni, fiindc n curnd i gsi o fat nou i se mut cu ea. n aceeai perioad n care Patrik auzise c Robert lucra la Sahlgrenska, aflase de asemenea c era acum cstorit i cu copii, lucru pe care i-l putu cu greu imagina. Patrik intenion s afle dac era sau nu adevrat. i croi drum pe coridoarele aparent interminabile ale spitalului. Dei pruse simplu atunci cnd Robert i dduse coordonatele, Patrik reui s se piard de dou ori nainte de a se afla n sfrit n faa uii corecte. Sun la sonerie i atept. Ua se deschise n grab. Bun---! Se mbriar, apoi fcur un pas napoi pentru a vedea cum trecuse timpul peste fiecare dintre ei. Patrik vzu c anii fuseser blnzi cu Robert; sper ca Robert s cread acelai lucru despre el. De 302 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor dragul siguranei, i trase burta i i nfoie pieptul un pic mai mult. Intr, intr. Robert l conduse pn n biroul su, care era mic i abia dac avea loc pentru o persoan, darmite dou. Patrik l studie pe Robert mai de-aproape n timp ce lu loc pe un scaun din faa biroului su. Prul lui blond era la fel de bine pieptnat ca atunci cnd erau mai tineri, iar dedesubtul halatului alb de laborator, hainele i erau la fel de bine clcate. Patrik considerase dintotdeauna c nevoia lui Robert pentru ordine funciona ca i compensare pentru haosul pe care tindea mereu s l creeze n viaa sa personal. Privirea i fu atras de o fotografie de pe etajera din spatele biroului. Aceea este familia ta? Nu reui s-i ascund uimirea din voce. Robert zmbi mndru i lu poza de pe etajer. Da, aceasta este soia mea, Carina, i cei doi copii ai mei, Oscar i Maja. Ci ani au? Oscar are doi ani i Maja are ase luni. Grozav. De ct timp eti cstorit? Se fac trei ani. Pun pariu c n-ai fi crezut vreodat c ar putea cineva s fac din mine un tat. Patrik rse. Nu, trebuie s recunosc c n-a fi crezut. Ei bine, tii tu, dracul devine religios cnd mbtrnete. Dar tu? Probabil c ai un crd ntreg pn acum. Nu, nu prea s-a ntmplat n felul sta. De fapt, sunt divorat. Fr copii, ceea ce probabil c este un noroc, avnd n vedere circumstanele. mi pare ru s aud asta. Nu-i chiar aa de ru. Am ceva momentan care pare chiar promitor, aa c vom vedea. Aadar, cum se face c ai aprut ca din pmnt dup atia ani? Patrik se foi ncurcat. I se aminti nc o dat ct de jenat se simea fiindc nu pstrase legtura cu Robert un timp aa de ndelungat, apoi se dusese acolo pentru a-i cere o favoare. 303 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Am venit cu treburi de-ale poliiei i am auzit c lucrezi aici la medicin legal. Am un caz la care mi-ar trebui nite ajutor i, pur i simplu, nu am timp s trec totul prin canalele obinuite. Ar dura sptmni pn s primesc un rspuns, i chiar nu am timpul ori rbdarea pentru asta. Robert pru curios. i mpreun vrfurile degetelor i atept ca Patrik s continue. Patrik se aplec i scoase din punga sa o bucat de hrtie nvelit n plastic. I-o nmn lui Robert, care o inu sub lampa de birou, pentru a vedea mai de-aproape ce era. Am luat hrtia dintr-un carnet n casa victimei unui omor. Vd c exist urme de la ceva ce a fost scris pe hrtia de deasupra ei, dar sunt prea vagi pentru a putea deslui mai mult dect nite fragmente. Tu probabil c deii aici echipamentul necesar acestui gen de urme, nu-i aa? Mda-a-a, ntr-adevr avem. Rspunsul lui Robert fu puin ezitant, n timp ce continu s studieze bucata de hrtie sub lampa sa. ns dup cum spui tu, exist reguli destul de stricte legate de cum trebuie tratate cererile i n ce ordine. Avem multe materiale adunate, aflate n ateptare. Firete, tiu. ns m-am gndit c nu ar dura mult i ar fi uor de verificat. M-am gndit c dac te-a ruga pe tine, ca i favoare, s arunci o privire i s-mi spui dac se poate obine ceva, atunci poate c... Robert se ncrunt, gndindu-se la ceea ce spusese Patrik. Apoi i zmbi iret i se ridic de pe scaun. n regul, m gndesc c n-ar trebui s fiu att de birocratic. Va dura doar cteva minute. Haide. l conduse pe Patrik afar din biroul ngrmdit, prin ua aflat vizavi de a lui. Camera n care intrar era mare i luminoas i plin cu tot felul de echipamente ce artau straniu. Era curat lun i avea un aspect aseptic dat de pereii albi i de toate mesele de lucru i dulpioarele din crom strlucitor. Dispozitivul de care avea nevoie Robert se afla n captul opus al camerei. Cu cea mai mare grij, scoase hrtia din pung i o puse pe o plac de sticl. Aps un buton 304 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor i o lumin albstruie se aprinse. Cuvintele de pe hrtie ieir imediat n eviden cu toat claritatea. Arunc o privire. La asta sperai? Patrik se uit rapid prin text. Exact asta speram. Poi s o lai acolo o clip ct timp notez? Robert zmbi. Pot face mai mult de-att. Cu acest aparat pot face o poz textului, iar tu o poi lua cu tine. Un zmbet larg i acoperi faa lui Patrik. Excelent! Ar fi perfect! Mulumesc! O jumtate de or mai trziu, Patrik prsi spitalul cu o fotocopie a foii de hrtie din carnetul lui Anders. Promise solemn s ia legtura mai des cu Robert i spera c va fi n stare s se in de cuvnt. Din nefericire, se cunotea pe sine mult prea bine. Se gndi mult pe drumul spre cas. i plcea s conduc pe ntuneric. Tcerea din jur, n timp ce era nvluit de noapte precum o catifea ntunecat, ntrerupt doar uneori de luminile mainilor, l fcea s gndeasc mult mai clar. ncetul cu ncetul aduga ceea ce deja tia la ceea ce tocmai citise pe bucata de hrtie. Atunci cnd intr cu maina pe aleea din faa locuinei sale din Tanumshede, era destul de sigur c rezolvase cel puin unul din misterele care l bntuiau. i pru ciudat s mearg la culcare fr Erica. E straniu ct de repede ne obinuim cu ceva, atta vreme ct e ceva plcut, i zise. i ddu seama c i era greu acum s doarm singur. l surprinse ct de profund dezamgit fusese atunci cnd Erica l sunase pe mobil pentru a-i spune c sora ei venise n vizit pe neateptate. Ea considera c ar fi fost mai bine s doarm la el acas. Patrik voise s ntrebe mai multe, dar din tonul Erici nelese c nu-i putea explica, aa c se mulumi s-i spun c o va suna a doua zi i c i era dor de ea. Acum somnul lui era plin cu imagini ale Erici i cu gnduri legate de ce avea de fcut n dimineaa urmtoare. Fu o noapte tare lung pentru Patrik. Dup ce copiii adormir, ele avur n sfrit ansa de a vorbi. Erica dezghe rapid nite semipreparate congelate, avnd n vedere 305 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor c Anna prea s aib nevoie s mnnce ceva. Erica uitase de asemenea s mnnce, iar acum stomacul i chioria. Anna de-abia se atinse de mncare. Erica avu un sentiment familiar de anxietate legat de sora ei mai mic. Exact ca atunci cnd erau mici. Voia s o ia pe Anna n brae, s o legene i s-i spun c totul avea s fie n regul, s i srute rnile i s le fac s dispar. ns acum erau aduli, iar problemele Annei depeau cu mult durerea unui genunchi zdrelit. Confruntat cu aceast problem, Erica se simi slab i neajutorat. Pentru prima dat, sora sa prea o strin, iar ea se trezi c nu tie cum s i vorbeasc. Aa c sttu n tcere, ateptnd ca Anna s i arate calea. Dup o ateptare ndelungat, aceasta vorbi n sfrit. Nu tiu ce s fac, Erica. Oare ce se va ntmpla cu mine i cu copiii? Unde vom merge? Cum ne vom ntreine? Am fost o mam casnic de atta vreme nct nu tiu s fac altceva. Erica vzu cum articulaiile degetelor Annei se albir cnd ea se prinse de marginea mesei, ca ntr-o ncercare de a rmne stpn pe situaie. t, nu te gndi la asta acum. Totul are s se rezolve. Trebuie s o iei ncetul cu ncetul i poi sta aici cu copiii ct timp vrei. Casa este i a ta, i aduci aminte? i permise un zmbet iret i observ, spre fericirea sa, c Anna rspunse la fel. Anna i terse nasul cu dosul palmei i culese distrat nite firimituri de pe faa de mas. Nu mi-o pot ierta c am lsat lucrurile s mearg att de departe. A lovit-o pe Emma. Cum de i-am permis s-o loveasc pe Emma? Nasul ncepu din nou s-i curg, iar ea folosi un erveel n locul minii. De ce l-am lsat s-o loveasc pe Emma? Nu tiam adnc nuntrul meu c avea s se ntmple ntr-o zi? Am ales s nchid ochii de dragul propriei mele alinri? Anna, dac e un lucru de care s fiu absolut sigur, acela e c tu nu ai permite niciodat cuiva n mod contient s le fac ru copiilor ti. Erica se ntinse peste mas i lu mna Annei ntr-a sa. Era 306 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ocant de slab. Oasele sale se simeau ca ale unei psri, ca i cum s ar fi rupt dac ar fi apsat prea tare. Ce nu pot nelege este c, n ciuda a ceea ce a fcut, exist nc o parte din mine care l iubete. L-am iubit pe Lucas atta vreme nct dragostea s-a nrdcinat n mine, este o parte din cine sunt eu. Indiferent ce a fcut, nu pot scpa de acea parte. Mi-a dori s pot lua un cuit i s o ndeprtez fizic din mine. M simt dezgusttoare i murdar. Cu o mn tremurnd, i atinse pieptul ca pentru a arta unde se afla rul. Asta nu e neobinuit, Anna. Nu ai de ce s te ruinezi. Singurul lucru pe care trebuie s l faci acum este s ncerci s te simi din nou bine. Fcu o pauz. ns trebuie s l reclami pe Lucas la poliie. Nu, Erica, nu, nu pot. Lacrimile i curgeau pe obraji, iar cteva picturi i atrnau de brbie nainte de a cdea pe faa de mas. Ba da, Anna, trebuie s o faci. Nu-l poi lsa s scape cu asta. Nu-mi spune c te vei putea suporta dac l lai s i rup braul fiicei tale fr a trebui s suporte consecinele! Nu, da, nu tiu, Erica. Nu pot gndi logic, e ca i cum tot capul mi-ar fi plin de vat. Nu m pot gndi la asta chiar acum, poate mai trziu. Nu, Anna. Nu mai trziu. Mai trziu va fi prea trziu. Trebuie s o faci acum! Voi merge mine cu tine la secia de poliie, ns trebuie s o faci, nu doar de dragul copiilor, ci i de al tu. Pur i simplu nu sunt sigur c am destul for pentru asta. tiu c ai. Spre deosebire de mine i de tine, Emma i Adrian au o mam care i iubete, o mam care este n stare s fac orice pentru ei. Nu putu s mpiedice amrciunea s i se strecoare n glas. Anna oft. Trebuie s uii toate astea, Erica. Am acceptat cu mult vreme n urm c tata a fost singurul printe pe care l-am avut cu adevrat. De asemenea am ncetat s m mai nelinitesc din cauza 307 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor motivului. De unde s tiu eu? Poate c mama nu a dorit niciodat s aib copii. Poate c noi n-am fost copiii pe care dorea s i aib. Acum nu vom afla niciodat, i nu e bine s struim asupra acestui lucru. Dei, din noi dou, probabil c eu am fost aceea mai norocoas. Fiindc te aveam de asemenea i pe tine. Poate c nu i-am spus asta niciodat ns tiu cte ai fcut pentru mine. tiu ce nsemnai pentru mine atunci cnd eram mici. Tu nu aveai pe nimeni, Erica, nimeni care s aib grij de tine n afar de mama. ns nu trebuie s fii nverunat, promite-mi asta. Crezi c nu observ cum te retragi atunci cnd cunoti pe cineva i pare c ar putea deveni serios? Te retragi nainte de a risca s fii rnit. Trebuie s nvei s lai n urm trecutul, Erica. Se pare c ai ceva cu adevrat bun acum. Nu trebuie s dai napoi i de data asta. Chiar vreau s fiu mtu ntr-o zi. Amndou ncepur s rd printre lacrimi i fu rndul Erici s i tearg nasul cu un erveel de hrtie. Attea sentimente fceau ca aerul din camer s par sufocant, ns n acelai timp era ca un fel de curenie de primvar a sufletului. Erau attea lucruri care rmseser nemrturisite, att de mult praf prin unghere, i amndou simeau c era vremea s scoat pmtuful de ters praful. Vorbir toat noaptea, pn cnd ntunericul iernii ncepu s fie nlocuit de ceaa gri a dimineii. Copiii dormir mai mult dect de obicei, iar cnd Adrian anun ntr-un final printr-un ipt strident c era treaz, Erica se oferi s aib grij de copii i s o lase pe Anna s doarm timp de vreo dou ore. Se simi mai binedispus dect i putea aminti s se fi simit vreodat. Firete c era nc furioas din cauza a ceea ce i se ntmplase fetiei, ns ea i Anna spuseser de-a lungul acelei nopi multe lucruri care ar fi trebuit spuse cu mult timp n urm. Unele adevruri fuseser neplcute, ns necesare, i o surprinse cu ct uurin putea sora ei s o citeasc. Erica trebui s admit c probabil o subestimase pe Anna. Poate c o tratase cam de sus i o vzuse doar ca pe un copil mare i iresponsabil. Era mult mai mult de-att, iar Erica era bucuroas c reuise n sfrit s o vad pe adevrata Anna. De asemenea, vorbir mult i despre Patrik i, cu Adrian n braele sale, Erica i ddu acum un telefon. Nu rspunse la numrul de acas, aa c ncerc pe mobil. Efectuarea unui apel se dovedi o 308 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor provocare mult mai mare dect n trecut, fiindc Adrian fu entuziasmat de minunata jucrie pe care ea o avea n mn i cu disperare ncerc s i-o nsueasc. Atunci cnd Patrik rspunse la mobil dup doar un apel, ntreaga oboseal din acea noapte dispru ca prin farmec. Bun, drag. Mmm, mi place cnd mi spui aa, zise Erica. Cum i merge? Bine, mulumesc. Exist o mic criz de familie aici. i voi povesti totul cnd ne vom vedea. S-au ntmplat multe, iar Anna i cu mine am stat de vorb toat noaptea. Momentan am grij de copii pentru ca ea s poat dormi un pic. O auzi nbuindu-i un cscat. Pari obosit. Sunt obosit. Am ochii crpii de somn. ns Anna are nevoie de somn mai mult dect mine, aa c trebuie s stau treaz pentru nc vreo dou ore. Copiii nu sunt destul de mari pentru a avea singuri grij de ei. Adrian gnguri aprobator. Patrik lu o decizie brusc. Mai exist o soluie. O, da, care anume? S-i leg de balustrad timp de cteva ore? Ea rse. Vin eu pe-acolo i am grij de ei. Erica scoase un pufnit nencreztor. Tu? S ai grij de copii? Patrik mim un ton ofensat. Vrei s sugerezi c s-ar putea s nu fiu destul de brbat pentru treaba asta? Dac sunt n stare s le vin de hac de unul singur la doi pungai, cu siguran m pot descurca i cu dou fiine umane extrem de scunde. Sau n-ai ncredere n mine? Fcu o pauz pentru impresie i o auzi pe Erica la cellalt capt al firului, oftnd teatral. n regul, e posibil s te descurci. ns te previn, acestea sunt nite animale slbatice foarte mici. Eti cu adevrat sigur c poi ine pasul cu ele, la vrsta ta, m refer? 309 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Voi ncerca. Ar trebui s-mi aduc i medicamentele pentru inim, pentru orice eventualitate. n regul, ofert acceptat. Cnd poi ajunge aici? De fapt, chiar acum. Deja eram pe drum spre Fjllbacka pentru altceva i tocmai am trecut de terenul de minigolf. Aa c ne vedem cam n cinci minute. Erica sttea n u, ateptndu-l, atunci cnd Patrik cobor din main. n brae ea avea un bieel cu obraji rotunzi i brae fluturnd. n spatele ei, abia vizibil, sttea o feti cu degetul n gur i cu cellalt bra n ghips. Patrik nc nu cunotea motivul pentru apariia brusc a Annei, ns din ce-i spusese Erica despre cumnatul su, alturi de vederea braului nvelit n ghips al fetiei, o suspiciune urt iei la iveal. Nu ntreb nimic. Erica avea s i spun ce se ntmplase atunci cnd va avea ocazia. Patrik i salut pe rnd pe toi trei. Erica primi un srut pe gur, Adrian o atingere pe obraz, apoi el se ls pe vine pentru a saluta o solemn Emma. i apuc mna sntoas i spuse: Bun, pe mine m cheam Patrik. Pe tine? Rspunsul veni dup o lung ntrziere. Emma. Apoi ea i bg din nou degetul n gur. Are s se dea pe brazd, spuse Erica n timp ce i-l ddu lui Patrik pe Adrian i se ntoarse ctre Emma. Mama i mtuica trebuie s trag un pui de somn, aa c Patrik a venit pentru a avea grij de voi o vreme. E n regul? Este un prieten de-al meu i este foarte, foarte drgu. i dac tu eti foarte, foarte drgu, s-ar putea ca Patrik s scoat o ngheat din congelator pentru tine. Emma i arunc o privire nencreztoare Erici, ns ansa unui baton de ngheat exercit o atracie irezistibil i ea ddu ezitnd din cap. Deci i-i las i ne vedem n curnd. ncearc s te asiguri c vor fi ntregi atunci cnd m voi trezi, te rog. Erica dispru pe scri n sus. Patrik se ntoarse ctre Emma, care nc i arunca o privire nencreztoare. 310 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Deci, ce zici? S jucm o partid de ah? Nu? Ce-ai zice de puin ngheat la micul dejun? Crezi c sun bine? n regul. Cine ajunge ultimul la frigider primete un morcov n schimb. ncet-ncet, Anna se sfor s-i revin n simiri. Pru c aipise o sut de ani, precum Frumoasa din pdurea adormit. Cnd deschise ochii, i fu greu s se orienteze la nceput. Apoi recunoscu tapetul din camera copilriei sale, iar realitatea se prbui deasupra ei precum o ton de crmizi. Se ridic imediat. Copiii! Apoi auzi de la parter iptul fericit al fetiei i i aminti c Erica i supraveghea n timp ce ea dormea. Se ls din nou pe spate i hotr s mai aipeasc pentru cteva minute n patul cald. ndat ce avea s se ridice, urma s nfrunte totul; n acest fel putea ctiga alte cteva minute de evadare din realitate. ncet, i se nzri c nu era vocea Erici cea pe care o auzea de jos, amestecat cu rsetele Emmei i ale lui Adrian. ntr-o clip glacial, crezu c Lucas era acolo, dar apoi realiz c Erica ar fi preferat s l mpute pe loc dect s i dea drumul pe u. Avu o bnuial legat de cine ar putea fi vizitatorul i de curiozitate se strecur pe palier i se uit printre barele balustradei. Jos n camera de zi prea s fi explodat o bomb. Pernele canapelei, alturi de patru scaune din sufragerie i o plapum, fuseser transformate ntr-o cazemat, iar cuburile lui Adrian erau mprtiate pe toat podeaua. Pe msua de cafea erau aruncate att de multe ambalaje de ngheat nct Anna sper ca Patrik s fi fost un mare devorator de ngheat. Cu un suspin, realiz c probabil avea s fie extrem de dificil s-i conving fiica s mnnce prnzul ori cina. Fiica ei clrea pe umerii unui brbat aten, cu un chip plcut i ochi cprui i calzi. Rdea att de tare nct aproape se sufoca. Adrian prea a-i mprti voioia, fiind ntins pe o ptur pe podea i avnd pe el doar un scutec . ns cel care prea s se distreze cel mai mult era Patrik i, n acel moment, el ctig pentru totdeauna un loc n inima Annei. Se ridic i i drese vocea pentru a le atrage atenia celor trei tovari de joac. Mama, uite, am un clu. Emma i demonstr puterea complet asupra cluului 311 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor trgndu-l tare de pr, ns protestele lui Patrik erau mult prea slabe pentru ca micului dictator s i pese. Emma, trebuie s fii drgu cu calul. Altfel s-ar putea s nu l mai poi clri vreodat. Remarca declan o oarecare pruden a clreului. De dragul siguranei, ea mngie coama lui Patrik cu mna cea bun, pentru a se asigura c nu i va pierde privilegiile de clrie. Bun, Anna, nu ne-am vzut de mult. tiu. Sper c nu te-au obosit prea tare. Nu, ne-am distrat mult. Dintr-odat el pru un pic ngrijorat. Am fost foarte atent la braul ei. Am ncredere. Pare a fi n regul. Erica doarme? Da, mi s-a prut att de obosit atunci cnd am vorbit la telefon n dimineaa asta, nct m-am oferit s intervin. i cu elan, firete. Da, dei s-a fcut cam dezordine. Sper c Erica nu se va supra atunci cnd se va trezi i va vedea cum i-am sabotat complet camera de zi. Grija lui i pru Annei chiar fermectoare. Se prea c Erica l dduse deja pe brazd. Te voi ajuta s faci curat. Dar mai nti cred c am nevoie de o ceac de cafea. Vrei i tu? Bur cafea i vorbir ca nite vechi prieteni. Drumul ctre inima Annei era prin copiii si, iar adorarea din ochii fetiei fu nendoielnic atunci cnd ea se sui peste Patrik. Acesta ndeprt cu o micare ncercrile Annei de a-i spune fiicei sale s-l lase n pace pentru o vreme. Pn cnd Erica veni jos peste o or, cu ochii nceoai, Anna l chestionase pe Patrik n legtur cu totul de la msura pantofului su pn la motivul divorului. Cnd, ntr-un final, el spuse c trebuia s plece, toate fetele protestar, iar Adrian ar fi fcut-o i el dac nu i-ar fi fcut atunci somnul de dup-mas. De cum i auzir maina plecnd, Anna se ntoarse cu ochii mari ctre Erica. Dumnezeule, visul unei soacre! Nu are frai mai mici, nu-i aa? 312 / 348

Camilla Lckberg Erica doar rse fericit drept rspuns.

Prinesa gheurilor

Lui Patrik i se ddu o psuire de cteva ore de la sarcina pe care tia c o avea de rezolvat lucru care l fcuse s se rsuceasc de peo parte pe alta ntreaga noapte. Rareori l ngrozea ceva mai mult dect asta, ns tia c era o parte de neevitat a profesiei pe care i -o alesese. Avea acum rezolvarea uneia dintre crime, ns nu l bucura. Patrik conduse ncet din Slvik n jos ctre centrul oraului. Voia s amne asta ct de mult posibil, ns nu era departe i ajunse acolo mai repede dect i dorise. Ls maina n parcarea de lng Eva's Foods i merse pe jos restul drumului. Casa se afla n vrful uneia dintre strzile care coborau spre magaziile pentru brci aflate de-a lungul apei. Era o cas frumoas, ns arta de parc fusese neglijat timp de muli ani. nainte de a bate la u, inspir adnc, ns n clipa n care ncheieturile degetelor sale atinser lemnul, profesionistul din el iei la suprafa. Nu putea permite sentimentelor lui personale s fie implicate. Era poliist, motiv pentru care era nevoit s i fac meseria, indiferent ce prere ar fi avut Patrik, ceteanul de rnd, n legtur cu sarcina aceea. Vera deschise ua aproape instantaneu. i arunc o privire ntrebtoare, dar se ddu la o parte imediat atunci cnd el ceru s intre. l preced n buctrie i luar loc la mas. Patrik fu uimit de faptul c ea nu l ntrebase ce dorea, iar pentru o clip se gndi c asta se ntmpla fiindc ea tia deja. Indiferent de motiv, trebuia cumva s prezinte ceea ce avea de spus ntr-o manier ct se putea de grijulie. Ea i odihni calm privirea asupra lui, ns Patrik observ cearcne cenuii n jurul ochilor ei, semn al suferinei provocate de moartea fiului su. Pe mas se afla un vechi album cu fotografii, iar el i imagin c dac l-ar fi deschis, ar fi vzut poze cu Anders din copilria sa. i era greu s mearg acolo, s viziteze o mam ce-i plngea fiul mort de doar cteva zile. ns din nou, Patrik fu nevoit s-i alunge instinctele protectoare fireti i s se concentreze n schimb asupra sarcinii pe care venise s o ndeplineasc. Aceea de a afla adevrul legat de moartea lui Anders. Vera, ultima dat ne-am ntlnit n circumstane foarte triste i vreau s ncep prin a spune c mi pare sincer ru pentru moartea 313 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor fiului tu. Ea doar ddu din cap drept rspuns, apoi atept n tcere ca el s continue. Dar, dei neleg ct i e de greu, este slujba mea s investighez ce s-a ntmplat cu Anders. Sper c nelegi. Patrik i vorbi ncet i clar, ca unui copil. Nu tia de ce, ns simi c era important ca ea s neleag cu adevrat ceea ce i spunea. Investigm moartea lui Anders ca pe o crim i, de asemenea, am cutat o legtur cu uciderea Alexandrei Wijkner, o femeie cu care tim c a avut o relaie. Nu am gsit nicio urm a unui posibil uciga i nici dovezi legate de felul n care a fost comis crima n sine. Asta chiar ne-a pus n dificultate, sincer s fiu. Nimeni nu a putut veni cu vreo explicaie bun pentru felul n care s-ar fi putut desfura evenimentele. Dar apoi am gsit asta n apartamentul lui Anders. Patrik puse fotocopia bucii de hrtie n faa Verei pe masa din buctrie, cu textul nspre ea. O expresie uimit i trecu peste chip i se uit de cteva ori dinspre hrtie spre faa lui Patrik i napoi. Ridic hrtia i o ntoarse pe cealalt parte. i trecu degetele peste litere, apoi puse din nou hrtia jos pe mas, cu o expresie de oc nc pe chip. Unde ai gsit asta? Vocea i era rguit de durere. Acas la Anders. Eti surprins fiindc ai crezut c ai luat singura copie a acestei scrisori, nu-i aa? Ea ncuviin din cap. Patrik continu. De fapt, chiar ai fcut asta. ns am gsit carnetul pe care a scris Anders scrisoarea, iar atunci cnd a apsat pixul pe hrtie, a lsat de asemenea o urm pe foaia de dedesubt. n felul acesta am fost n stare s recuperm mesajul. Vera i zmbi prefcut. Nici mcar nu m-am gndit la asta, bineneles. A fost inteligent din partea ta s-i dai seama. Cred c tiu cu aproximaie ce s-a ntmplat, ns chiar a 314 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor vrea s te aud pe tine povestind cu propriile tale cuvinte. Ea se juc pentru o clip cu hrtia, pipind cuvintele cu vrfurile degetelor, ca i cum ar fi citit Braille. Un suspin adnc, apoi se supuse cererii prietenoase, dar ferme a lui Patrik. M-am dus acas la Anders cu o pung de mncare. Ua era descuiat, ns este aa aproape mereu, deci l-am strigat doar i apoi am intrat. Era calm, linite deplin. L-am vzut ndat. Am simit c mi se oprete inima. Chiar am crezut c mi s-a oprit, iar n piept nu aveam dect linite. El se balansa un pic. nainte i napoi. De parc ar fi trecut un vnt prin camer, ceea ce tiam c era imposibil. De ce nu ai sunat la poliie? Sau la ambulan? Ea ridic din umeri. Nu tiu. Primul instinct a fost s fug spre el i s-l dau cumva jos, ns cnd am intrat n camera de zi, am vzut c era prea trziu. Biatul meu era mort. Pentru prima dat de cnd ncepuse s vorbeasc, Patrik auzi un tremur uor n glasul ei, ns apoi femeia nghii cu greu i se for s continue, cu un calm nefiresc. Am gsit scrisoarea asta n buctrie. Ai citit-o, tii ce scrie. C nu mai putea continua s triasc. i c viaa era un lung chin pentru el, iar acum nu i se mai putea mpotrivi. Toate motivele sale de a continua se drmaser. Trebuie c am stat acolo n buctrie timp de o or, poate dou, nu prea tiu. ntr-o clip am ndesat scrisoarea n poet, iar apoi nu a trebuit dect s iau scaunul pe care l folosise pentru a se urca pn n dreptul laului i s l pun la locul lui n buctrie. Dar de ce, Vera? De ce? Crui scop a servit? Privirea femeii era fix, dar Patrik i putu da seama dup minile ei tremurnde c linitea sa exterioar era neltoare. Nici mcar nu i putu imagina ct de groaznic trebuie s fi fost s-i vad fiul atrnnd de tavan, cu o limb umflat i albastr i cu ochii ieii din orbite. Lui nsui i fusese destul de greu s se uite la Anders, iar acum mama lui avea s triasc pentru tot restul vieii cu acea imagine n minte. Am vrut s-l scutesc de o umilin n plus. n toi aceti ani oamenii l-au privit cu dispre. Artau cu degetul i rdeau. Erau cu 315 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor nasurile pe sus atunci cnd treceau pe lng el, simindu-se superiori. Ce-ar fi zis lumea dac ar fi auzit c Anders se spnzurase? Am vrut s-l scutesc de ruinea aceea i am fcut-o n singurul mod la care mam putut gndi. Dar nc nu pot nelege. De ce-ar fi fost mai ru s se fi sinucis n loc s fi fost omort? Eti prea tnr s nelegi. Dispreul fa de sinucideri este nc nrdcinat n oamenii de-aici din regiunile de coast. Nu am vrut ca oamenii s vorbeasc aa despre bieelul meu. Am auzit destule mizerii despre el de-a lungul anilor. Exista o urm de duritate n vocea Verei. n toi aceti ani se devotase protejrii i ajutrii fiului su i, cu toate c Patrik nc nu i nelegea motivul, era probabil normal ca ea s continue s -l protejeze chiar i dup moartea sa. Vera se ntinse dup albumul foto de pe mas i l deschise. Judecnd dup mbrcminte, fotografiile trebuie s fi fost din anii aptezeci. Chipul lui Anders zmbea ctre el, senin i lipsit de griji, din toate pozele uor glbui. Era frumos Anders al meu. Vocea Verei era vistoare, iar ea i trecu un deget peste poze. ntotdeauna a fost un biat aa de bun. Niciodat nu aveam probleme cu el. Patrik se uit cu interes la poze. Era de necrezut c era aceeai persoan pe care o cunoscuse doar ca o epav. Ce noroc c biatul din poze nu tia ce soart l atepta. Una dintre fotografii i trezi i mai mult interesul. O fat subire, blond sttea lng Anders, aflat pe o biciclet cu a banan i ghidon curbat. Ea zmbea uor, n vreme ce se uita ruinoas pe sub breton. Ea trebuie s fie Alex, nu-i aa? Da. Tonul Verei fu caustic. Se jucau mult mpreun atunci cnd erau copii? Din cnd n cnd. Doar erau n aceeai clas. Patrik ptrunse cu precauie ntr-o zon sensibil. Pea atent. neleg c l-au avut profesor pe Nils Lorentz pentru o vreme. Vera i arunc o privire iscoditoare. 316 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Da, este posibil. S-a ntmplat cu mult vreme n urm. Au existat zvonuri despre Nils Lorentz, din cte-am auzit. Mai ales fiindc apoi a disprut pur i simplu. Oamenii vorbesc despre tot felul de lucruri aici n Fjllbacka. Aa c probabil au vorbit i despre Nils Lorentz. Era evident c el scormonea acum ntr-un trecut murdar, ns trebuia s continue s sape i mai adnc. Am vorbit cu prinii lui Alex, care au fcut anumite afirmaii n legtur cu Nils Lorentz. Afirmaii care l priveau i pe Anders. neleg. Era evident c ea nu avea de gnd s i uureze munca. Potrivit lor, Nils Lorentz a agresat-o sexual pe Alex i au pretins c Anders a fost abuzat i el. Vera sttu dreapt pe marginea scaunului din buctrie i nu rspunse afirmaiei lui Patrik, pe care el o rostise ca pe o ntrebare. Se hotr s o atepte, iar dup un moment de conflict interior, ea nchise ncet albumul de fotografii i se ridic de pe scaun. Nu vreau s vorbesc despre lucruri de demult. Vreau s pleci acum. Dac vrei s m pui sub acuzare pentru ce am fcut atunci cnd l-am gsit pe Anders, tii unde m gseti. ns nu intenionez s te ajut s rscoleti lucruri ce ar fi mai bine s rmn ngropate. Doar o singur ntrebare: ai vorbit vreodat cu Alex despre asta? Din cte am neles, ea se hotrse s nfrunte ceea ce se ntmplase i ar fi fost normal s vorbeasc i cu tine. Da, a fcut-o. Am stat acolo n casa ei cam cu o sptmn nainte s moar, dezgropnd morii i tot aa. Prostii moderne, dup prerea mea. n ziua de azi toat lumea pare obsedat de splarea rufelor n public, pretinznd c aa e sntos. ns unele lucruri ar trebui s rmn private. I-am spus i ei asta. Nu tiu dac m-a ascultat, dar sper c da. Altfel, n-am ctigat nimic n afar de o cistit, ca urmare a deranjului de a sta acolo n casa ei ngheat. Cu asta Vera semnal c discuia a luat sfrit i merse ctre ua de la intrare. O deschise pentru Patrik i i lu la revedere cu mare precauie. Cnd se afl din nou n frig, cu cciula tras peste urechi i cu mnuile n mini, el pur i simplu nu tiu pe ce picior s se lase. Sri 317 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor de cteva ori pentru a se nclzi, apoi se ndrept rapid ctre maina sa. Vera era o femeie complicat, mcar att nelesese din conversaiile lor. Aparinea unei generaii complet diferite, ns din multe puncte de vedere, ea se afla n conflict cu valorile acelei generaii. De-a lungul copilriei fiului su, ea l ntreinuse prin propria sa munc i, chiar i atunci cnd el ajunsese la maturitate i ar fi trebuit s se ngrijeasc singur, ea continuase s l in sub aripa sa protectoare. n felul ei, era o femeie liber, care timp de-atia ani se descurcase fr un brbat. n acelai timp, era constrns de regulile ce existau pentru femeile i chiar pentru brbaii generaiei sale. Nu putu s nu simt o oarecare admiraie ezitant fa de ea. Era o femeie puternic. O femeie complex, care ndurase mai mult dect ar fi trebuit s ndure orice persoan de-a lungul ntregii sale viei. Nu tia care ar putea fi consecinele pentru Vera atunci cnd sar afla c ea intervenise pentru a face ca sinuciderea lui Anders s par o crim. Trebuia neaprat s predea acea informaie la secia de poliie, ns nu avea idee ce s-ar ntmpla dup aceea. Dac ar fi fost dup el, ar fi ales s treac lucrurile cu vederea, ns nu putea promite c asta se va ntmpla. Dintr-un punct de vedere pur legal, era posibil s o acuze de obstrucionarea unei anchete, de exemplu, ns spera sincer ca asta s nu se ntmple. O plcea pe Vera, nu putea tgdui asta. Era o lupttoare i nu existau muli ca ea. Cnd se urc n main i i deschise clapeta de la mobil, descoperi un mesaj ce-l atepta. Era de la Erica. l anuna c trei doamne i un domn foarte, foarte mic sperau ca el s ia cina cu ei n acea sear. Patrik arunc o privire la ceas. Era deja cinci, aa c, fr prea multe dezbateri luntrice, decise c era deja prea trziu pentru a merge la secie. i ce avea de fcut acas? nainte de a porni maina, o sun pe Annika la secie i i ddu un scurt raport despre ce rezolvase, dar ls deoparte detaliile fiindc dorea s prezinte ntreaga situaie atunci cnd avea s se afle fa n fa cu Mellberg. Dorea cu orice pre s mpiedice interpretarea greit a situaiei i s l opreasc pe Mellberg din a mobiliza vreo operaiune enorm pentru simplul su amuzament. n vreme ce Patrik conducea spre casa Erici, gndurile despre 318 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor uciderea lui Alex i reveneau n minte. l enerva faptul c ajunsese iar ntr-un punct mort. Dou crime nsemnau anse duble ca ucigaul s fi fcut o greeal. Acum se afla din nou la nceput, iar pentru ntia oar se gndi c s-ar putea s nu gseasc niciodat persoana care o ucisese pe Alex. Asta l fcu s se simt incredibil de trist. Avea senzaia c o cunotea pe Alex mai bine dect oricine altcineva. Ceea ce aflase despre copilria i viaa ei n urma agresiunilor l emoionase profund. Voia s l gseasc pe uciga cu orice pre. ns trebuia s accepte situaia. Ajunsese acum ntr-un nou punct mort i nu tia ncotro s o ia sau unde s caute. Se for s nu se mai gndeasc la asta pentru moment. Acum se ducea s o vad pe Erica, pe sora ei i mai ales pe copii, iar asta era exact ce avea nevoie n acea sear. Toat aceast nefericire l fcu s se simt consumat pe dinuntru. Mellberg btu nerbdtor cu degetele pe birou. Unde naiba era mucosul la tnr? Avea impresia c aceea era o cre? C putea s vin i s plece cnd dorea? Bineneles c era smbt, ns oricine credea c i putea lua o zi liber nainte ca totul s se rezolve se nela amarnic. Ei bine, avea s l dezvee curnd de acel obicei. n secia lui, contau regulile severe i disciplina strict. i n faa efului nu comentai. Era cuvntul de ordine al acelor vremuri, iar dac se nscuse cineva cu caliti de lider, atunci el era acela. Mama lui i spusese dintotdeauna c avea s ajung cineva. Dei trebuia s admit c poate durase un pic mai mult dect s-ar fi ateptat amndoi, nu se ndoise vreodat de faptul c excelentele sale calificri aveau s fie rspltite mai devreme sau mai trziu. De aceea era att de frustrant c preau a fi blocai n acele investigaii. Mellberg simi c ansa lui cea mare era att de aproape nct putea simi gustul victoriei. ns dac jalnica lui echip nu ncepea s produc rezultate curnd, putea pur i simplu s i ia gndul de la o avansare i o mutare napoi n Gteborg. Pierde-var, asta erau ei, poliiti de provincie care abia dac i puteau gsi propriul dos folosindu-se de ambele mini i de o lantern de buzunar. i pusese ceva ndejde n tnrul Hedstrm, ns prea c i el avea s l dezamgeasc. Patrik nc nu raportase rezultatele 319 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor drumului su la Gteborg, deci s-ar putea dovedi a fi nimic mai mult dect o cheltuial inutil. Era ora nou i zece minute, iar el nu se arta nicieri. Annika! ip n direcia uii deschise i simi mnia crescndu-i atunci cnd dur un minut bun pn ca ea s binevoiasc a-i rspunde la apel. Da, ce este? Ai vreo veste de la Hedstrm? nc doarme n patul lui cald sau ce? N-a prea crede. A sunat i-a spus c a avut nite mici necazuri cu pornitul mainii n dimineaa aceasta, ns c e pe drum. Ea se uit la ceas. Ar trebui s ajung aici cam n cincisprezece minute. Ce naiba, ar putea s vin pe jos dac-ar vrea. Annika ezit i, spre surprinderea lui, Mellberg vzu un mic zmbet fluturnd n colurile gurii sale. Ei bine, nu cred c era acas. Atunci unde naiba era? Asta trebuie s-l ntrebi pe Patrik, spuse Annika, ntorcnduse pentru a merge napoi n biroul su. Faptul c Patrik prea s aib o scuz bun pentru ntrzierea sa l enerv i mai mult pe Mellberg, dintr-un anume motiv. Nu putea s plnuiasc dinainte i s-i acorde timp suplimentar dimineaa, n caz c avea necazuri cu maina? Cincisprezece minute mai trziu, Patrik btu discret la ua deschis i intr. Avea rsuflarea tiat i obrajii mbujorai i prea vesel, cu toate c i fcuse eful s atepte timp de aproape o jumtate de or. Crezi c asta e o slujb cu jumtate de norm sau ce? i unde naiba ai fost ieri? Nu acum dou zile ai mers n Gteborg? Patrik se aez pe scaunul pentru vizitatori aflat de partea cealalt a biroului i rspunse calm tiradei de ntrebri a lui Mellberg. mi cer scuze pentru ntrziere. Maina nu a pornit n dimineaa aceasta i a durat peste o jumtate de or pentru a o face s mearg. Da, alaltieri am fost n Gteborg i m-am gndit s raportez 320 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor mai nti asta nainte de a v spune ce am fcut ieri. Mellberg mormi fr tragere de inim. Patrik i spuse ce aflase despre copilria lui Alex. Incluse toate detaliile dezgusttoare. La auzul vetii c Julia era fiica lui Alex, Mellberg simi cum i cade falca. Nu mai auzise niciodat aa ceva. Patrik continu s i spun despre atacul de cord al lui Karl-Erik i despre cum dduse o bucat de hrtie din apartamentul lui Anders la analizat pe loc cnd fusese la spital. l lmuri c se dovedise a fi un bilet de sinuciga, apoi i relat ce fcuse cu o zi n urm i de ce. Apoi Patrik rezum totul pentru un Mellberg neobinuit de tcut. Aadar, una din crimele noastre s-a dovedit a fi o sinucidere, ct despre cealalt, nc nu avem idee cine a comis-o i de ce. Am sentimentul c are ceva de-a face cu ce mi-au spus prinii Alexandrei, ns nu am niciun fel de dovad ori fapte reale care s sprijine acea teorie. Deci acum tii tot ceea ce tiu eu. Avei vreo idee n legtur cu modul n care vom merge mai departe? Dup un alt moment de tcere, Mellberg reui s i recapete stpnirea de sine. Ei bine, a fost ntr-adevr o poveste incredibil. A fi pus mai degrab pariu pe tipul cu care i-o trgea dect pe o reanimare a vreunui incident din urm cu douzeci i cinci de ani. Sugerez s vorbeti cu iubielul lui Alex i s-l presezi mai tare cu ua de data asta. Cred c s-ar dovedi o utilizare considerabil mai bun a resurselor noastre. Imediat cum Patrik i spusese cine era tatl copilului, Mellberg l mutase pe Dan n capul listei suspecilor. Patrik ncuviin, un pic cam binevoitor, dup mintea suspicioas a lui Mellberg, i se ridic pentru a pleca. , bun treab, Hedstrm, spuse Mellberg ezitant. Te ocupi de asta, atunci? Bineneles, efule, consider treaba ca i fcut. Remarcase acolo o urm de sarcasm? ns Patrik se uit la el cu o expresie inocent, iar Mellberg ndeprt suspiciunea. Flcul avea probabil destul minte nct s recunoasc vocea experienei atunci cnd o auzea. 321 / 348

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

Menirea unui cscat era de a-i oferi creierului mai mult oxigen. Patrik avea mari ndoieli c i-ar face vreun bine. Oboseala din noaptea pe care o petrecuse acas, ntorcndu-se de pe-o parte pe alta, l ajunse din urm, iar ca de obicei, la Erica petrecuse o noapte alb. Se uit epuizat la deja familiarele mormane de hrtii de pe biroul su i fu nevoit s-i reprime un impuls de a lua toate documentele i de a le arunca n coul de gunoi. Era deja stul de toat ancheta aceea. Avea senzaia c trecuser luni de zile, cnd de fapt nu fuseser mai mult de dou sptmni. Att de multe se ntmplaser i cu toate acestea, el nu fcuse niciun progres. Annika trecu pe lng biroul lui i l vzu frecndu-se la ochi. Se ntoarse cu o mult necesar ceac de cafea i o puse n faa lui. Te simi terminat? Da, trebuie s recunosc, e puin cam neplcut momentan. ns tot ce trebuie s fac este s o iau de la nceput. Undeva n aceste mormane de hrtii se afl adevrul, tiu asta. Tot ce-mi trebuie este un mic indiciu pe care l-am scpat nainte. i arunc resemnat creionul deasupra maldrelor. Altceva? Ce anume? Vreau s spun, cum mai e viaa ta, pe lng serviciu? tii la ce m refer. Da, Annika, tiu exact la ce te referi. Ce anume vrei s tii? Tot ase la rnd? Patrik nu era sigur c dorea cu adevrat s tie ce nsemna asta, ns contrar judecii sale, ntreb oricum. ase la rnd? Da, tii tu. La loto... Apoi Annika plec, nchiznd ua cu un zmbet ugub pe buze. Patrik rse singur pe nfundate. Da, probabil c ar putea s-i spun i aa. Se strdui s-i ndrepte gndurile asupra sarcinii din acel moment i se scrpin gnditor n cap cu un creion. Era ceva care nu se potrivea. Ceva din ceea ce spusese Vera pur i simplu nu prea n regul. i scoase carnetul n care scrisese n timpul conversaiei lor i 322 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor i parcurse metodic notiele, cuvnt cu cuvnt. O idee cpta ncet form. Era doar un detaliu mic, ns putea fi important. Scoase o foaie de hrtie de sub unul dintre maldrele de pe birou. Senzaia de haos era neltoare. tia cu exactitate unde se afla totul. Citi acel articol cu mare atenie, apoi se ntinse dup telefon. Da, alo, aici Patrik Hedstrm de la poliia din Tanumshede. M ntrebam dac vei fi acas pentru o vreme, am cteva ntrebri. Vei fi? Grozav, atunci voi veni n douzeci de minute. Unde anume locuii exact? Chiar pe drum nspre Fjllbacka. Fac la dreapta imediat dup dealul abrupt i este a treia cas pe partea stng. O cas roie cu detalii albe? n regul, ar trebui s-o pot gsi. Altminteri v voi suna din nou. Ne vedem curnd. Nici douzeci de minute mai trziu, Patrik se afla n faa uii. Nu avusese nicio problem n a gsi csua, unde i imagina c Eilert locuia de muli, muli ani alturi de familia sa. Atunci cnd btu la u, aceasta fu deschis aproape imediat de o femeie cu un chip ce prea ofilit. Plin de solicitudine, se prezent exuberant drept Svea Berg, soia lui Eilert, i l conduse ntr-o micu camer de zi. Patrik putu observa c telefonul su declanase o activitate febril. Porelanul bun se afla pe masa din sufragerie i apte feluri de foitaje erau stivuite pe un suport de trei niveluri pentru tort. Acest caz avea s-i aduc un adevrat colcel n jurul taliei, oft Patrik n sinea lui. Cu toate c o displcu instinctiv pe Svea Berg, l plcu instantaneu pe soul acesteia, atunci cnd ntlni o pereche de ochi vioi, de un albastru clar, deasupra unei ferme strngeri de mn. Putu simi btturile din palma lui Eilert i tiu c acesta era un om care muncise din greu toat viaa. Cuvertura de pe canapea pru ifonat atunci cnd Eilert se ridic i, cu o ncrunttur puternic, Svea fu acolo pentru a o netezi, mpreun cu o privire plin de repro aruncat soului su. ntreaga cas era curat lun i era greu de crezut c cineva chiar locuia acolo. Lui Patrik i se fcu mil de Eilert. Prea pierdut n propria-i cas. Efectul deveni aproape comic atunci cnd Svea altern rapid ntre zmbetul agreabil atunci cnd se afla cu faa spre Patrik i grimasa plin de repro atunci cnd se ntorcea spre soul su. Patrik se ntreb ce anume fcuse soul ei pentru a aduce dup sine o 323 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor asemenea iritare. Bnui c simpla prezen a lui Eilert era sursa resentimentelor femeii. Ei bine, comisare, luai loc i servii nite cafea i prjituri. Patrik ezu supus pe scaunul dinspre fereastr, iar Eilert se urni pentru a lua loc pe scaunul dinaintea lui. Nu acolo, Eilert, tii doar. Stai n partea aia. Svea indic dictatorial spre scaunul din capul mesei, iar Eilert se supuse politicos. Patrik se uit n jur n vreme ce Svea alerg de colocolo precum un suflet pierdut, turnnd cafea i netezind cutele invizibile ale feei de mas i ale perdelelor. Cminul prea a fi fost decorat de cineva care dorise s dea aparena unei prosperiti ce nu exista. Totul era o copie proast a obiectului original, de la perdelele ce se voiau a fi de mtase, cu multe volane i rozete de un design progresist, pn la excesul de bibelouri suflate cu argint sau imitaii de aur. Eilert prea un pete pe uscat n tot acest fast simulat. Spre frustrarea lui Patrik, dur ceva pn s poat ajunge la problemele pentru care venise de fapt. Svea sporovi nencetat, sorbind cu zgomot din ceaca ei de cafea. Acest serviciu de cafea, nelegei dumneavoastr, mi-a fost trimis de sora mea din America. S-a cstorit acolo cu un brbat nstrit i mereu mi trimite asemenea cadouri frumoase. Este foarte scump acest serviciu. nl cu mare ostentaie ceaca sa de cafea elegant decorat. Patrik era cam sceptic cu privire la valoarea serviciului, ns hotr, n mod nelept, s nu comenteze. Da, i eu m-a fi dus n America, dac nu a fi avut mereu o sntate att de precar. Dac nu ar fi fost asta, probabil c i eu m-a fi cstorit acolo cu un brbat nstrit, n loc s stau n comelia asta timp de cincizeci de ani. Svea i arunc o privire acuzatoare lui Eilert, care toler cu calm comentariul. Era, fr ndoial, o plac pe care o mai auzise de multe ori nainte. Este vorba de gut, trebuie s afle comisarul. ncheieturile mi sunt uzate de tot i am dureri de dimineaa pn seara. Noroc c nu-s genul care s se plng. La migrenele mele groaznice, ar fi multe de care s m plng, ns nu mi st n fire s m plng, nelegei. Nu, 324 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor trebuie s ne ducem crucea pn la capt, vorba aceea. Nu tiu de cte ori am auzit Ct eti de puternic, Svea, mergnd nainte zi de zi cu infirmitile tale. ns aa sunt eu. i plec privirea cu modestie i fcu un adevrat spectacol din a-i frnge minile, care, dup prerea de nespecialist a lui Patrik, artau departe de a fi chinuite de gut. Ce scorpie nenorocit, gndi el. Pictat i dichisit cu mult prea multe bijuterii ieftine i un strat gros de machiaj. Singurul lucru pozitiv pe care l putea spune despre nfiarea ei era c mcar se potrivea decorului. Cum naiba putuse s stea cstorit timp de cincizeci de ani un cuplu att de nepotrivit precum Eilert i Svea? ns Patrik presupuse c era o chestiune de generaie. Generaia lor divora din motive considerabil mai grave dect diferenele reciproce. ns era pcat. Era limpede c Eilert nu se distrase prea mult la viaa lui. Patrik i drese vocea pentru a ntrerupe potopul de cuvinte al femeii. Ea tcu supus, iar ochii i se aintir asupra buzelor lui pentru a auzi ce veti captivante ar fi putut rosti. Brfa prin telefonul fr fir avea s nceap imediat cum el ieea pe u. Ei bine, am cteva ntrebri despre zilele dinainte s gsii cadavrul Alexandrei Wijkner. Cnd ai fost acolo s avei grij de cas. Se opri i l privi pe Eilert, ateptnd s aud ce avea de zis. ns Svea ncepu prima. Da, pe onoarea mea. S se ntmple aa ceva aici. Iar Eilert al meu s descopere cadavrul. Nimeni n-a vorbit despre nimic altceva n ultimele sptmni. Prea cuprins de neastmpr, iar Patrik trebui s se abin din a face un comentariu incisiv. n schimb, zmbi iret i spuse: Dac mi permitei, m ntreb dac ar fi posibil ca eu i soul dumneavoastr s vorbim nederanjai pentru o vreme. Este protocolul standard al poliiei de a lua depoziii doar atunci cnd persoanele neimplicate n mod direct nu sunt de fa. O minciun sfruntat, ns vzu cu satisfacie c Svea, n ciuda grozavei sale iritri de a fi exclus din centrul ntregii agitaii, i recunoscu autoritatea n domeniu i se ridic de la mas fr tragere de inim. Patrik fu rspltit imediat cu o privire recunosctoare i 325 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor amuzat din partea lui Eilert, care abia dac i mai putea masca voioia, vznd cum nevestei lui i se rpiser n mod ruinos brfele picante. Cnd aceasta iei fr tragere de inim din buctrie, Patrik continu. Aa, unde eram? Da, urma s ncepei s-mi spunei despre sptmna dinainte s mergei acas la Alexandra Wijkner. De ce este important? nc nu sunt sigur. Dar ar putea fi important. Aa c ncercai s v amintii ct mai multe detalii. Eilert se gndi o clip, folosindu-se de timp pentru a-i umple grijuliu pipa dintr-un pachet de tutun marcat cu trei ancore. Nu vorbi pn cnd nu aprinse pipa i pufi de vreo dou ori. Deci s vedem. Am gsit-o vineri. Mereu mergeam acolo vinerea pentru a verifica totul nainte de venirea ei. Aa c ultima dat cnd am fost acolo a fost n vinerea de dinainte. Nu, de fapt a trebuit s mergem la petrecerea de ziua fiului nostru mai mic n acea vineri, aa c m-am dus n schimb joi seara. Cum era casa? Ai observat ceva neobinuit? Lui Patrik i fu greu s i mascheze nerbdarea. Ceva neobinuit? Eilert pufi ncet din pip n vreme ce se gndi. Nu, totul era n regul. Am fcut o tur prin cas i prin pivni, ns totul prea n regul. Am nchis cu grij ua atunci cnd am plecat, ca de obicei. mi dduse propria mea cheie. Patrik se simi obligat s pun direct ntrebarea ce l rodea pe dinuntru. i centrala? Funciona? Era cldur n cas? O, da, firete. N-avea nimic centrala atunci. Trebuie s se fi stricat la ceva timp dup ce am fost eu acolo. Nu neleg ce importan are lucrul acesta. Cnd s-a stricat centrala? Eilert i scoase pentru un moment pipa din gur. Sincer s fiu, nu tiu dac este important. ns v mulumesc pentru ajutor. Ar putea fi important. Doar de curiozitate, de ce nu m-ai fi putut ntreba asta la telefon? 326 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Patrik zmbi. mi imaginez c sunt un pic de mod veche. Nu cred c obin la fel de mult prin telefon ca prin vorbitul fa n fa cu cineva. Uneori m ntreb dac nu ar fi trebuit s m fi nscut mai degrab acum o sut de ani, nainte de toate aceste invenii moderne. Prostii, biete. S nu crezi toate balivernele alea c era mai bine pe vremuri. Nu-i nimic de invidiat n a fi srac i obligat s munceti n frig de dimineaa pn seara. Nu, eu folosesc ct pot de mult avantajele moderne. Am chiar i un computer, conectat la internet. Pun pariu c n-ai fi crezut una ca asta despre un btrn ca mine. Art atottiutor cu pipa sa ctre Patrik. De fapt, nu pot spune c m surprinde. Ei bine, acum trebuie s plec. Sper c i-am fost de folos cumva, s nu fi trebuit s conduci degeaba pn aici. Deloc, am primit exact informaia pe care o doream. i am apucat s gust i din foitajele excelente ale soiei dumneavoastr. Eilert pufni. Da, chiar tie s coac, asta pot spune despre ea. Apoi se cufund ntr-o tcere care pru a cuprinde cincizeci de ani de greuti. Svea, care fr ndoial sttuse cu urechea lipit de u, nu se mai putu abine i intr n camer. Aada-a-ar, ai aflat tot ce aveai nevoie? Da, mulumesc. Soul dumneavoastr a fost chiar grijuliu. i a dori s v mulumesc pentru cafea i foitajele excelente. Pentru nimic. mi pare bine c v-au plcut. Aa, Eilert, ncepe tu s strngi masa, iar eu l voi conduce pe comisar pn la u. Supus, Eilert ncepu s adune cetile de cafea i farfuriile, n vreme ce Svea l nsoi pe Patrik pn la ua de la intrare, ntr-un torent continuu de cuvinte. nchide ua bine n urma ta. Nu suport curentul. Patrik oft de uurare atunci cnd ua se nchise n urma lui. Ce femeie ngrozitoare. ns primise confirmarea pe care o dorise. Acum era destul de sigur c tia cine o omorse pe Alex Wijkner. 327 / 348

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

La nmormntarea lui Anders vremea nu fu la fel de bun ca la aceea a lui Alex. Vntul biciuia pielea i fcea obrajii tuturor s se nroeasc din cauza frigului. Patrik se mbrcase ct de gros putuse, ns nu fu de ajuns mpotriva gerului nendurtor. Tremur n timp ce sttu lng mormntul deschis atunci cnd sicriul fu lsat n jos. Ceremonia n sine fusese scurt i plictisitoare. Doar civa oameni veniser la biseric, iar Patrik sttuse discret pe rndul de bnci din spate. Doar Vera sttu n fa. Ezitase s-i urmeze ctre locul de nmormntare, ns hotrse n ultima clip c mcar att putea face pentru Anders. Vera nu-i schimbase expresia n tot timpul ct o privise, ns el nu consider c durerea ei era mai mic din aceast cauz. Pur i simplu era o persoan creia nu i plcea s-i arate sentimentele n public. Patrik nelese i simi compasiune pentru ea. ntr-un fel, o admira. Era o femeie att de puternic. Dup ce nmormntarea lu sfrit, puinii participani plecar pe ci separate. Cu capul plecat, Vera merse ncet pe crarea pietruit ctre biseric. Vntul rece btea tare, iar ea i legase fularul precum o basma peste cap. Pentru un moment, Patrik ezit. Dup o lupt interioar ce se intensific pe msur ce distana dintre el i Vera crescu, se hotr i se grbi pentru a o prinde din urm. Impresionant ceremonie. Ea zmbi amar. tii la fel de bine ca mine c nmormntarea lui Anders a fost la fel de jalnic precum aproape ntreaga lui via. Dar mulumesc, oricum. Frumos din partea ta s spui asta. Vocea Verei purta nsemnul multor ani de oboseal. Probabil c ar trebui s fiu recunosctoare, sincer. Acum civa ani nici mcar nu i-ar fi fost permis s fie nmormntat n cimitirul public. I s-ar fi dat un loc n afara pmntului sfinit al bisericii, un loc rezervat special pentru sinucigai. nc mai sunt muli dintre cei btrni care cred c sinucigaii nu merg n rai. Rmase tcut pentru o clip. Patrik atept ca ea s continue. Vor exista consecine legale pentru ceea ce am fcut pentru a muamaliza sinuciderea lui Anders? 328 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Nu, v pot garanta c nu vor exista. Este regretabil faptul c ai fcut ce ai fcut i firete c exist legi privitoare la asta, dar nu, nu cred c vor fi consecine. Trecur de casa parohial i merser ncet n direcia casei Verei, aflat la doar civa metri de biseric. Patrik i fcuse griji ntreaga noapte despre cum s acioneze n continuare i ajunsese la o soluie crud, dar, spera el, de succes. Nonalant, spuse: Ceea ce cred eu c este cel mai tragic n aceast poveste a morii lui Anders i Alex este c i un copil a trebuit s piar. Vera se ntoarse brusc ctre el. Se opri i l prinse de mnec. Ce copil? Despre ce vorbeti? Patrik fu recunosctor c acea informaie rmsese confidenial. Copilul Alexandrei. Era nsrcinat atunci cnd a fost ucis. n luna a treia. Soul ei... Vera se blbi, ns Patrik continu, cu o rceal silit. Soul ei nu a avut nimic de-a face cu asta. E limpede c nu mai avuseser niciun fel de relaie de civa ani. Nu, se pare c tatl era cineva cu care ea obinuia s se ntlneasc aici n Fjllbacka. Vera l apucase att de tare de mnec nct ncheieturile degetelor i se albiser. Dumnezeule mare, Dumnezeule mare. Da, crud, ntr-adevr. S ucizi un copil nenscut. Conform raportului autopsiei, era un bieel. I se strnse inima, dar se for s nu mai spun nimic. n schimb, atept reacia pe care contase. Stteau sub castanul cel mare, la cincizeci de metri de casa Verei. Atunci cnd femeia plec brusc de lng el, Patrik fu luat prin surprindere. Alerg surprinztor de repede pentru vrsta ei i lui Patrik i trebuir cteva secunde pentru a-i reveni din oc i a fugi dup ea. Cnd ajunse la casa ei, ua de la intrare era larg deschis, iar Patrik pi cu pruden nuntru. Se auzir hohote din baia de la captul holului, apoi el o auzi vomnd puternic. Se simea stingher acolo n hol, ateptnd cu cciula n mn i 329 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ascultnd-o cum voma, aa c i scoase pantofii uzi, i ag haina n cuier i merse n buctrie. Cnd Vera iei cteva minute mai trziu, cafetiera bolborosea, iar pe masa din buctrie se aflau dou ceti. Era palid, iar pentru prima dat, el vzu lacrimi n ochii si. Doar o urm, ca o scnteie n colul ochiului, ns era de ajuns. Vera ezu eapn pe unul din scaunele de buctrie. n cteva minute, mbtrnise cu muli ani i se mica ncet, ca o femeie mult mai n vrst. Patrik i acord alte cteva minute de rgaz, n vreme ce turn cafea pentru amndoi. ns n clipa n care lu loc, i ddu de neles printr-o privire aspr c momentul adevrului sosise. Ea tia c el tia, aa c nu era loc de ntors. Deci mi-am ucis nepotul. Patrik o lu ca pe o ntrebare retoric i nu rspunse. Dac ar fi fcut-o, ar fi fost nevoit s mint. Odat ajuns att de departe, nu avea cum s dea napoi. Cu timpul, ea avea s afle adevrul. ns, pentru nceput, era rndul lui. Am tiut c tu ai fost cea care a ucis-o pe Alex atunci cnd ai minit c fusesei acolo cu o sptmn nainte de moartea ei. Ai spus c ai stat i ai ngheat n casa ei rece, dar centrala nu se stricase dect cu o sptmn dup aceea, n sptmna cnd ea a murit. Vera privea n gol i prea c nici mcar nu auzise ceea ce spusese Patrik. E ciudat. Abia acum realizez c am luat viaa altei persoane. Moartea Alexandrei nu-mi pruse vreodat prea real, ns copilul lui Anders... aproape c l pot vedea n faa mea... De ce a trebuit s moar Alex? Vera ridic n sus o mn. Avea s i spun totul, ns n ritmul ei. Ar fi fost un scandal. Toat lumea l-ar fi artat cu degetul i ar fi vorbit despre el. Am fcut ce am crezut c e bine. Nu am tiut c avea oricum s fie obiectul de batjocur al tuturor. C tcerea mea avea s-l consume i s-l jupoaie de tot ce avea valoare pentru el. Era att de simplu. Karl-Erik a venit la mine i mi-a spus ce se ntmplase. Vorbise cu Nelly nainte de a veni i czuser la o nelegere. Nu avea s ias nimic bun din faptul c ar fi aflat tot oraul. Avea s fie secretul nostru i, c dac tiam ce-i bine pentru Anders, aveam s 330 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor tac din gur. Aa c am tcut din gur. Am tcut toi aceti ani. ns fiecare an i-a rpit lui Anders mai mult dect anul precedent. n fiecare an continua s se iroseasc n iadul su privat, iar eu alegeam s nu mi recunosc rolul n asta. Curm dup el i l sprijineam ct puteam de bine, dar singurul lucru pe care nu l-am putut realiza a fost s fac s dispar ceea ce se ntmplase. Tcerea nu poate fi retras niciodat. i buse cafeaua din cteva nghiituri lacome i nl ceaca spre Patrik. Acesta se ridic, aduse vasul i i mai turn puin. Prea ca i cum obiceiul de a bea cafea fusese cel care o ajutase s rmn ancorat n realitate. Uneori m gndesc c tcerea a fost mai rea dect agresiunile. Nu vorbeam niciodat despre asta, nici mcar ntre aceti patru perei, i abia acum neleg ce efect trebuie s fi avut asupra lui. Poate c mi-a interpretat tcerea drept repro. Acesta este singurul lucru pe care nu-l pot suporta. C ar fi putut crede c eu l nvinuiam pe el pentru ceea ce s-a ntmplat. Niciodat nu am gndit asta, nici mcar pentru o secund, ns acum nu voi ti niciodat dac el era contient de asta. Pentru o clip, faada pru a se frma, dar apoi Vera se redres i se for s continue. Patrik nu putu dect s i imagineze efortul imens de care avea nevoie. De-a lungul anilor am gsit un fel de echilibru. Dei viaa era mizerabil pentru amndoi, eram contieni de ceea ce aveam i unde ne situam unul fa de cellalt. Firete, eu am tiut c se ntlnea ocazional cu Alex i c aveau un fel de atracie ciudat unul fa de cellalt, ns credeam c am putea merge mai departe, aa cum fcuserm dintotdeauna. Apoi Anders mi-a spus c Alex voia s divulge ceea ce li se ntmplase. Voia s dezgroape morii i s pun ordine n lucruri, cred c aa s-a exprimat el. Prea aproape indiferent atunci cnd a menionat asta, ns eu am simit-o ca pe un oc electric. Asta avea s schimbe totul. Nimic nu avea s fie la fel dac Alex scotea la iveal secrete vechi dup atia ani. Ce bine avea s fac? i ce avea s zic lumea? n plus, chiar dac Anders ar fi ncercat s pretind c pe el nu l afecta, eu l cunoteam mai bine de -att. Cred c el nu voia ca Alex s fac totul public, la fel de mult cum nu 331 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor voiam nici eu. mi cunosc cunoteam, fiul. Aadar, i-ai fcut o vizit. Da. Am mers acolo n acea sear de vineri, spernd s i bag minile n cap. S o fac s neleag c nu putea s ia de una singur o decizie care avea s ne afecteze pe noi toi. ns nu a neles. Vera zmbi amar. Nu, nu a neles. i terminase cea de-a doua ceac de cafea nainte ca Patrik si fi terminat jumtate din prima, ns acum ea puse deoparte ceaca i i mpreun minile pe mas. Am ncercat s o implor. I-am explicat ct de greu i-ar fi lui Anders dac ea ar face public ceea ce se ntmplase, ns m-a privit drept n ochi i a pretins c nu m gndesc dect la mine, nu la Anders. El ar fi fost fericit dac totul s-ar fi dat n sfrit n vileag, a spus ea. El nu ne rugase niciodat s pstrm tcerea i mi-a spus, de asemenea, c eu, Nelly, Karl-Erik i Birgit nu ne gndiserm la ei atunci cnd deciseserm s pstrm totul secret. Eram doar interesai de a ne pstra reputaia nentinat, i imaginezi ce tupeu! Furia ce fusese aprins cu o clip nainte n ochii Verei se stinse la fel de repede precum apruse i fu nlocuit de o privire indiferent, moart. Ea continu monoton. Ceva s-a rupt n interiorul meu atunci cnd am auzit-o fcnd o afirmaie att de revolttoare. Cnd eu fcusem totul avnd n minte interesul lui Anders. Aproape c mi-am putut auzi un pocnet n cap i pur i simplu am acionat fr s gndesc. Aveam somniferele la mine n geant, iar cnd a mers n buctrie, am frmat cteva tablete n paharul ei cu cidru. Mie mi turnase un pahar de vin atunci cnd sosisem. Cnd s-a ntors din buctrie, mam prefcut c accept ceea ce spusese i am propus s toastm ca prietene nainte s plec. Ea a prut recunosctoare pentru asta i i-a but cidrul pentru a-mi ine companie. Dup o vreme a adormit pe canapea. Eu nu prea m gndisem ce s fac dup aceea. Somniferele au fost un impuls de moment, ns mi-a venit ideea s fac totul s par o sinucidere. Nu aveam destule somnifere pentru a administra o doz fatal. Singurul lucru pe care l puteam face era s i tai venele. 332 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor tiam c muli oameni o fceau n cad, aa c prea o idee realizabil. Vocea i era inexpresiv. Suna de parc ar fi relatat un eveniment complet normal, de zi cu zi, i nu o crim. I-am scos toate hainele. M-am gndit c probabil a putea s o car, fiindc am brae puternice datorit tuturor acelor ani ca menajer, ns a fost imposibil. n schimb, a trebuit s o trsc n baie i s o arunc n cad. Apoi i-am tiat venele de la ambele mini cu o lam gsit n dulpiorul pentru medicamente. Fcnd curat n cas o dat pe sptmn timp de mai muli ani, eram familiarizat cu tot ce era n ea. Am splat paharul din care busem, am stins luminile, am ncuiat ua i am pus cheia de rezerv napoi la locul su. Patrik era cutremurat, ns se strdui s par calm. nelegi c va trebui s vii cu mine acum, da? Nu va fi necesar s chem ntriri, nu-i aa? Nu, nu va fi necesar. Pot doar s adun cteva lucruri pe care s le iau cu mine? Patrik ncuviin din cap. Da, e n regul. Ea se ridic. n cadrul uii, se ntoarse. De unde s tiu c era nsrcinat? Firete, nu a but deloc vin, m-am gndit la asta, dar n-am avut idee din ce cauz. Poate c bea doar cu moderaie, sau trebuia s mearg undeva cu maina. De unde s tiu? Era imposibil s tiu, nu crezi? Vocea i era struitoare, iar Patrik nu putu dect s dea tcut din cap. Cu timpul avea s-i spun c nu era copilul lui Anders, ns pentru moment nu voia s strice echilibrul de ncredere pe care l stabiliser. Mai existau cteva persoane crora ea va trebui s le spun povestea, nainte ca ei s poat nchide definitiv cazul Alexandrei Wijkner. ns ceva l nelinitea. Intuiia i spunea c Vera nc nu-i spusese totul. Mai trziu, cnd se urc n main, scoase copia scrisorii pe care Anders o lsase n urm, drept ultim mesaj ctre lume. ncet, citi ceea ce scrisese Anders i din nou simi ct de puternic era durerea din spatele acelor cuvinte de pe pagin. 333 / 348

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

6.
Ironia vieii mele m-a frapat deseori. Darul pe care-l am de a crea frumusee cu degetele i cu ochii, n vreme ce n toate celelalte nu sunt n stare s creez dect sluenie i distrugere. De aceea ultimul lucru pe care l voi face va fi s-mi distrug tablourile. Pentru a obine un fel de consecven n viaa mea. Mai degrab s fiu consecvent i s las doar mizerie n urma mea dect s par a fi o persoan mult mai complex dect merit. De fapt, sunt foarte simplu. Singurul lucru pe care am vrut vreodat s l fac a fost s terg cteva luni i evenimente din viaa mea. Nu cred c a fi cerut prea mult. Dar poate c am meritat ceea ce am primit de la via. Poate c am fcut ceva groaznic ntr -o via anterioar, care m-a fcut s pltesc acest pre n viaa de acum. Nu c ar conta n vreun fel. Dar dac ar fi fost aa, ar fi fost plcut s tiu pentru ce anume plteam. De ce aleg acum acest moment anume pentru a prsi o via care a fost lipsit de sens pentru atta vreme, v -ai putea ntreba? Da, d-i drumul i spune-o. De ce face cineva un anume lucru ntr-un anume moment? Am iubit-o pe Alex att de mult nct viaa i-a pierdut sensul? Asta este probabil una din explicaiile de care v vei aga. Nu tiu de fapt dac asta e adevrat pe de -a-ntregul. Moartea 334 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor este o tovar alturi de care am trit mult timp, ns abia acum simt c a fi pregtit. Poate tocmai faptul c Alex a murit a fost cel care a fcut posibil propria-mi libertate. Ea a fost dintotdeauna cea inaccesibil. Era imposibil s-i provoci i cea mai nensemnat crptur n armura sa. Faptul c ea a putut s moar a deschis dintrodat larg posibilitatea ca eu s m ndrept n aceeai direcie. De mult vreme sunt pregtit, tot ce rmne este s urc la bord. Iart-m, mam. Anders.

335 / 348

Camilla Lckberg

Prinesa gheurilor

Nu reuise niciodat s scape de obiceiul de a se trezi devreme, ori cu noaptea n cap, dup cum ar fi spus unii. Era ceva care n cazul lui se dovedise util. Svea nu reaciona atunci cnd el se trezea la patru dimineaa, ns de dragul siguranei, se furi prudent pe scri n jos, cu hainele n mn. Eilert se mbrc n linite n camera de zi, apoi i scoase geamantanul pe care l ascunsese cu grij tocmai n fundul cmrii. Plnuise asta timp de luni ntregi i nimic nu fusese lsat la voia ntmplrii. Astzi era prima zi din restul vieii sale. Maina porni din prima ncercare n ciuda frigului, iar la patru i douzeci el ls n urm casa unde locuise n ultimii cincizeci de ani. Conduse printr-o Fjllbacka somnoroas i nu aps tare pedala acceleraiei pn nu trecu de vechea moar i ntoarse ctre Dingle. Erau dou sute de kilometri pn n Gteborg i la Aeroportul Landvetter, aa c putea s nu se grbeasc. Avionul ctre Spania nu pleca dect n jurul orei opt. Avea n sfrit s i triasc viaa aa cum i-o dorise. Plnuise acest lucru de mult vreme. Durerile i beteugurile se agravaser cu fiecare an, la fel i frustrarea legat de viaa cu Svea. Eilert era de prere c merita mai mult. Pe internet gsise o mic pensiune ntr-un orel pe Costa del Sol. Un pic mai departe de plaje i de zonele turistice, aa c preul era rezonabil. Trimisese e-mailuri i verificase dac putea locui acolo tot anul dac dorea. De fapt, proprietara chiar avea s-i ofere un pre mai bun dac o va face. Durase mult timp s economiseasc banii sub privirile vigilente ale lui Svea, care urmrea tot ceea ce fcea el, ns ntr-un final reuise. Socoti c s-ar putea ntreine cam timp de doi ani cu economiile 336 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor actuale dac ar tri chibzuit, iar dup aceea ar trebui pur i simplu s gseasc o cale. n acel moment nimic nu i-ar fi putut ngrdi entuziasmul. Pentru prima oar n cincizeci de ani se simi liber i se trezi dndu-i puin vitez vechiului Volvo, de pur plcere. Avea s lase maina n parcarea pe termen lung. Svea avea s afle unde era ct de curnd. Nu c ar fi contat. Nu i luase niciodat carnetul de conducere, n schimb l folosise pe Eilert drept ofer nepltit ori de cte ori avusese nevoie s mearg undeva cu maina. Singurul lucru care l apsa pe contiin erau copiii. Pe de alt parte, ei fuseser dintotdeauna mai mult copiii mamei dect ai lui i, spre mhnirea sa, deveniser la fel de meschini i de nguti la minte ca ea. El purta negreit o parte din vin, fiindc lucrase pn seara trziu, iar apoi gsise tot felul de scuze pentru a sta departe de cas ct mai mult posibil. ns decise totui s le trimit o vedere din Landvetter pentru a le spune c plecase de bunvoie i c nu aveau de ce s-i fac griji. De asemenea, nu dorea s pun poliia pe urmele lui. Drumurile erau libere n timp ce el conduse pe ntuneric, i nici mcar nu deschise radioul. Voia n schimb s savureze tcerea. Acum c viaa lui tocmai ncepea. Efectiv mi-e greu s neleg asta. Nu-mi vine s cred c Vera ar ucide-o pe Alex pentru ca ea s nu vorbeasc despre agresiunile mpotriva ei i a lui Anders, care au avut loc cu peste douzeci i cinci de ani n urm. Erica i roti gnditoare paharul de vin. Nu ar trebui s subestimezi niciodat nevoia de a nu face valuri ntr-un orel mic, spuse Patrik. Dac vechea poveste despre agresiuni ar fi ieit la iveal, oamenii ar fi avut un nou motiv de a arta cu degetul. Pe de alt parte, nu o cred pe Vera c ar fi fcut-o de dragul lui Anders. Poate c are dreptate c Anders nu dorea ca toat lumea s tie ce li s-a ntmplat. ns cred c n cea mai mare parte Vera era cea care nu putea suporta gndul la ce ar fi uotit oamenii pe la spatele ei. Mai ales dac s-ar fi aflat c Anders fusese nu doar victima unei agresiuni sexuale n copilrie, dar, mai mult, mama lui nu fcuse nimic n legtur cu asta; ba chiar ajutase la muamalizarea 337 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor ntregii chestiuni. Cred c ceea ce ea nu putea suporta era ruinea. A ucis-o pe Alex sub impulsul momentului atunci cnd a realizat c Alex nu avea de gnd s dea napoi. Vera a avut o pornire, pe care a dus-o la bun sfrit ntr-un mod metodic i cu snge rece. Cum face fa acum? Acum c a fost demascat, vreau s spun? Este surprinztor de calm. Cred c a fost extrem de uurat atunci cnd i-am spus c Anders nu era tatl copilului, aa c pn la urm nu i omorse nepotul nenscut. Acum nu pare s i pese de ce are s i se ntmple. i de ce i-ar psa? Fiul ei este mort, nu are prieteni, nu are via. Totul a fost dat n vileag i nu mai are ce pierde. Doar libertatea, iar asta nu nseamn mult pentru ea momentan, sau aa pare. Stteau n apartamentul lui Patrik, bucurndu-se de o sticl de vin, dup ce luaser mpreun cina. Erica savura pacea i linitea . i plcea la nebunie s i aib pe Anna i pe copii la ea, ns uneori era prea mult, iar ziua de azi fusese de genul acela. Patrik fusese prins cu ancheta ntreaga zi, ns atunci cnd termin, trecu pe la ea i o lu, mpreun cu micul ei bagaj de noapte. Acum stteau ghemui i pe canapea, ca orice cuplu trecut prin multe. Erica nchise ochii. Momentul era minunat i nfricotor n acelai timp. Totul era att de perfect, i totui nu reui s se abin de la gndul c asta ar fi putut nsemna c totul avea s intre n declin de atunci ncolo. Nici mcar nu voia s-i imagineze ce s-ar fi ntmplat dac ea s-ar fi mutat napoi n Stockholm. Ea i Anna ocoliser problema casei timp de cteva zile; ca printr-o nelegere tacit, deciseser s nu aib nc de-a face cu asta. Iar Erica era de prere c Anna nu era n stare de a lua decizii importante, aa c ls totul balt. ns n seara aceea nu dori s se gndeasc la viitor. Mai bine s nu se gndeasc deloc la ziua de mine i s ncerce n schimb s triasc momentul. i nltur toate gndurile mohorte. Am vorbit cu editorii astzi, i spuse lui Patrik. Am pomenit de cartea despre Alex. Nu mai spune, i? Privirea nerbdtoare a lui Patrik i fcu plcere. 338 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Au zis c ideea pare grozav i au vrut s le trimit imediat materialul pe care l aveam. nc trebuie s termin de scris cartea despre Selma Lagerlof, ns mi-au dat o lun n plus, aa c am promis acum c voi avea biografia gata pn n septembrie. Chiar cred c m voi descurca s lucrez la amndou n acelai timp. Pn acum a mers destul de bine. Ce au zis editorii n legtur cu aspectul legal? Cred c exist riscul de a fi dai n judecat de familia lui Alex? Legea libertii presei este destul de clar. Am dreptul de a scrie despre ea, chiar i fr aprobarea lor. ns, firete, sper s am sprijinul lor, dup ce voi avea ocazia de a le explica proiectul i viziunea mea pentru carte. Chiar nu vreau s scriu o poveste senzaional, lipsit de substan. Vreau s scriu despre ceea ce s-a ntmplat de fapt i despre cine era Alex cu adevrat. i cum rmne cu cererea? Au considerat c va exista interes pentru genul acesta de carte? Ochii lui Patrik scnteiau. Erica fu bucuroas c era att de entuziasmat pentru ea. El tia ct de mult nsemna pentru ea acea carte i voia s i mprteasc pasiunea. Amndoi credem c ar trebui s existe mult interes, n Statele Unite, cererea pentru cri poliiste inspirate de fapte reale este enorm. Cea mai mare autoare de acest gen, Ann Rule, vinde milioane de copii. Aici, n Suedia, este un fenomen destul de nou. Exist cteva cri de genul acesta, precum cea scris n urm cu civa ani despre cazul doctorului i al patologului, ns nimic care s fie cu adevrat non-ficiune. Ca i Ann Rule, vreau s cercetez amnunit totul. S verific faptele, s-i intervievez pe toi cei implicai, apoi s scriu o carte pe ct se poate de apropiat de ce s-a ntmplat cu adevrat. Crezi c familia lui Alex va fi de acord cu interviurile? Nu tiu. Erica i rsuci o uvi n jurul degetului. Chiar nu tiu. ns i voi ntreba cu siguran, iar dac nu vor dori s participe, va trebui s gsesc cumva o cale de mijloc. Am un avantaj imens pentru c deja tiu multe despre ei. Trebuie s recunosc, ezit s-i ntreb, ns va trebui s m descurc. Dac aceast 339 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor carte se va vinde bine, sunt de acord s continui s scriu despre cazuri legale interesante, iar apoi va trebui s m obinuiesc s fiu mai obraznic un pic cu rudele. Asta face parte din cerinele meseriei. Cred de asemenea c oamenii simt nevoia de a vorbi deschis, de a-i spune povestea. Att din punctul de vedere al victimei, ct i din cel al fptaului. Cu alte cuvinte, vei ncerca s vorbeti i cu Vera. Da, bineneles. Nu am idee dac va fi de acord, ns intenionez oricum s ncerc. Poate va vorbi, poate nu. Nu o pot fora. Ridic din umeri cu un gest indiferent, ns cu siguran ar fi fost o carte mult mai bun dac ar fi putut s o conving pe Vera s participe. Ceea ce scrisese pn atunci nu era dect o schi; acum trebuia s se ocupe de substana crii. Dar tu? Se ntoarse puin pe canapea i i puse picioarele n poala lui Patrik, care pricepu aluzia i ncepu asculttor s i maseze tlpile. Cum a fost ziua ta? Acum eti marele erou la secie? Oftatul adnc al lui Patrik indic faptul c nu era aa. Nu, doar nu crezi c Mellberg ar oferi apreciere acolo unde sar cere, nu-i aa? A fcut naveta toat ziua ntre camera de interogare i felurite conferine de pres. Pronumele cel mai des utilizat n discuiile cu reporterii a fost eu. A fi surprins dac mi-ar meniona mcar numele. Dar ce naiba! Cine vrea s-i vad numele n ziare oricum? Am arestat un criminal ieri i asta mi-e de ajuns. Cu siguran eti plin de sentimente nobile, nu-i aa? Erica l lovi n joac peste bra. Recunoate c i-ar fi plcut s stai acolo n faa microfonului la o conferin mare de pres, umflndu-te n pene i spunndu-le ct de genial ai fost, cnd ai reuit s identifici criminalul. Bine, ar fi fost destul de grozav s fiu mcar menionat n ziarul local. ns asta nu are s se ntmple. Mellberg va fura toat gloria pentru sine, i n-am ce face. Crezi c va obine transferul pe care-l dorete att de mult? Mcar de l-ar obine. ns bnuiesc c superiorii din Gteborg sunt destul de ncntai s l aib acolo unde este. M tem 340 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor c probabil vom fi nevoii s l suportm pn la pensionarea sa. Iar momentan ziua aceea pare foarte ndeprtat. Bietul Patrik. Ea i mngie prul, iar el consider asta un semnal pentru a sri pe ea i a o intui pe canapea. Vinul i fcuse minile grele, iar cldura trupului su se mprtie ncet ctre al ei. Respiraia lui se schimb; respir mai greu . ns Erica avea nc nite ntrebri pentru el. Se zbtu pentru a sta dreapt i l mpinse cu o for moderat napoi n colul su. ns chiar eti mulumit de tot? Cum rmne cu dispariia lui Nils, de exemplu? N-ai aflat nimic de la Vera? Nu, ea pretinde c nu tie nimic despre asta. Din nefericire, nu o cred. Bnuiesc c a avut un motiv i mai serios de a-l proteja pe Anders dect acela c oamenii ar afla c Nils l agresase. Cred c tia exact ce se ntmplase cu Nils i c secretul trebuia pstrat cu orice pre. Dar trebuie s recunosc, m deranjeaz faptul c nu sunt d ect speculaii din partea mea. Oamenii nu dispar pur i simplu n cea. Se afl acolo, undeva, i exist cineva care tie unde. ns am o teorie. Apoi Patrik trecu pas cu pas prin cursul probabil al evenimentelor i explic circumstanele ce sprijineau ideea sa. Erica observ c tremura, n ciuda cldurii din camer. Suna incredibil i, cu toate acestea, n mod straniu de plauzibil. nelese de asemenea c Patrik nu va putea vreodat s dovedeasc vreun lucru afirmat. i chiar dac ar fi putut, probabil c nu avea s ajute cu nimic. Trecuser atia ani. Attea viei fuseser deja distruse. N-ar ajuta cu nimic s mai distrug nc una. tiu c asta nu va conduce niciodat la ceva. i totui vreau s tiu, de dragul meu. Am trit cu acest caz de cteva sptmni ncoace i vreau s aflu un deznodmnt de-un fel. i ce ai de gnd s faci? Ce poi face, de altfel? Patrik oft. Pur i simplu voi cere nite rspunsuri. Nu riti, nu ctigi, corect? Erica l privi iscoditor. Nu pare o idee prea bun, dar sunt sigur c tu tii mai bine. Sper. Putem s lsm deoparte moartea i mhnirea pentru 341 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor restul serii i s ne concentrm n schimb unul asupra celuilalt? Cred c e o idee grozav. Patrik o acoperi din nou cu corpul lui, iar de data aceasta nimeni nu l mpinse la o parte. Atunci cnd plec de acas, Erica se afla nc n pat. Nu se ndurase s o trezeasc, deci se ridic n linite, se mbrc i plec. Detectase o oarecare surpriz, dar i o anticipare prudent atunci cnd stabilise aceast ntlnire. Condiia fusese de a se ntlni n mod discret, iar Patrik nu avu nicio problem n a fi de acord cu asta. Din cauza aceasta era acum treaz la ora apte ntr-o diminea de mari. Pe msur ce conduse pe ntuneric spre Fjllbacka, trecu doar de cteva maini. Coti la semnul pentru insula Vdd i conduse nc un pic nainte de a se opri n parcare. Maina lui era singura de acolo. Apoi atept. Dup zece minute, o alt main intr n parcare i trase lng a lui. oferul cobor, deschise ua din dreapta a mainii lui Patrik i urc. Patrik ls motorul mainii pornit pentru ca nclzirea s poat funciona, altfel ar fi ngheat de tot. Pare de-a dreptul incitant, s ne ntlnim aa n secret, sub acoperirea ntunericului. Singura mea ntrebare este de ce. Jan era complet relaxat, ns pe fa avea o expresie mirat. Am crezut c ancheta a luat sfrit. l avei pe ucigaul lui Alex, nu-i aa? Da, este adevrat. ns mai exist nc nite piese care nu se potrivesc, iar asta m necjete. neleg. Ce anume nu se potrivete? Chipul lui Jan nu trda niciun sentiment. Patrik se ntreb dac avea s reias c se trezise degeaba la acea or scandaloas. ns acum c se afla acolo, putea mcar s termine ceea ce ncepuse. Dup cum probabil ai auzit, Alexandra i Anders au fost molestai de fratele tu vitreg, Nils. Da, am auzit asta. Oribil. Mai ales pentru mama. Dei pentru ea nu fusese o noutate. tia deja despre asta. Bineneles c tia. Rezolvase situaia n singurul mod care-i era cunoscut. Cu cea mai mare discreie posibil. Toate celelalte cdeau pe plan secund. 342 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor i ce prere ai despre asta? Despre faptul c fratele tu era pedofil, iar mama ta tia despre asta i l proteja? Jan nu se ls intimidat de ntrebare. i ndeprt cteva particule invizibile de praf de pe rever. Apoi ridic doar dintr-o sprncean atunci cnd rspunse, dup ce cuget timp de cteva clipe. Firete, o neleg pe mama. A acionat n singurul mod n care a putut, iar rul fusese deja fcut, nu-i aa? Da, cred c poate fi privit i aa. Dar ntrebarea este unde s-a dus Nils dup aceea? A primit vreun membru al familiei veti de la el? Ct despre asta, firete c am anunat poliia, ca nite buni ceteni. Ironia fu att de bine mascat n tonul vocii sale nct fu cu greu perceptibil. Dar neleg de ce a ales s dispar. Ce-i rmsese aici? Mama realizase deja ce fel de om era i nu mai putea continua s lucreze la coal. Ar fi avut ea grij de asta. Aa c i-a luat zborul. Probabil c locuiete ntr-o ar frumoas i clduroas, cu acces uor la fetie i biei. Eu nu cred. O, nu, de ce nu? Ai dezgropat pe undeva proverbialul mort? Patrik ignor tonul su zeflemitor. Nu, nu am fcut-o. Dar, vezi tu, eu am o teorie... Ct de palpitant. Nu cred c Nils i-a molestat doar pe Alex i pe Anders. Cred c victima sa principal a fost cineva pe care -l avea aproape. Cineva extrem de accesibil. Cred c i tu ai fost molestat. Pentru prima dat, lui Patrik i se pru c observ o fisur n exteriorul strlucitor i fr cusur al lui Jan, ns n secunda urmtoare el deinu din nou controlul, sau cel puin aa pru. Interesant teorie. Pe ce anume o bazezi? Nu pe mare lucru, trebuie s recunosc. ns am gsit o legtur comun ntre voi trei. Din copilria voastr. Am vzut un petic de piele n biroul tu atunci cnd te-am vizitat. Presupun c este destul de important pentru tine, nu-i aa? Simbolizeaz ceva. Un pact, o solidaritate, un legmnt de snge. L-ai pstrat timp de peste 343 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor douzeci i cinci de ani. Anders i Alex le-au pstrat de asemenea pe ale lor. Pe spatele fiecrui petic se afl o amprent nsngerat i de aceea cred c voi toi ai fcut un jurmnt de snge n stilul melodramatic al copiilor. Erau trei litere arse pe faa peticului: C.T.M. Nu am reuit s descifrez asta. Poate c m-ai putea ajuta tu? Patrik vzu cum dou fore diferite aproape c se luptau literalmente nuntrul lui Jan. Pe de o parte, bunul-sim l ndruma s nu spun absolut nimic; pe de alt parte, dorina de a mprti un secret nu trebuia subestimat, dorina de a se confesa cuiva. Patrik fu ncreztor n egoul lui Jan i parie pe faptul c avea s fie irezistibil pentru el s-i descarce sufletul cuiva care ar asculta cu interes. Hotr s ncerce s faciliteze decizia lui Jan. Tot ceea ce spunem astzi aici va rmne ntre noi. Nu am nici energia, nici resursele de a urmri ceva ce s-a ntmplat n urm cu douzeci i cinci de ani. i cred c abia dac a putea gsi vreo dovad de m-a strdui. Asta este pentru mine personal. Trebuie s aflu. Tentaia fu prea mare pentru Jan. Cei Trei Muchetari", asta nseamn C.T.M.". Stupid i ridicol de romantic, ns aa ne vedeam noi. Eram noi mpotriva lumii. Atunci cnd eram mpreun, puteam uita de ceea ce ni s e ntmplase. Nu vorbeam niciodat despre asta ntre noi, ns nu aveam nevoie s o facem. nelegeam fr cuvinte. Am fcut un pact c aveam s fim mereu loiali unul altuia. Cu o bucat de sticl spart am fcut o tietur la un deget i ne-am amestecat sngele, apoi am marcat cu el emblemele. Eu am fost cel mai puternic dintre noi trei. Am fost silit s fiu cel mai puternic. Ceilali puteau mcar s se simt n siguran acas, ns eu priveam mereu peste umr. Noaptea stteam ntins cu ptura tras pn-n brbie i ascultam paii ce tiam c se apropie, mai nti pe coridor, apoi din ce n ce mai aproape. Era ca i cum un stvilar ar fi plesnit. Jan vorbea ntr-un ritm nprasnic, iar Patrik tcu pentru a nu ntrerupe irul cuvintelor. Jan aprinse o igar, crp puin geamul mainii pentru a da drumul afar fumului i continu. Noi trei locuiam n propria noastr lume. Ne ntlneam 344 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor atunci cnd nimeni nu se uita i cutam alinare i consolare ntre noi. Lucrul ciudat era c, dei ar fi trebuit s ne reamintim reciproc de rul petrecut, noi doar mpreun puteam scpa de el pentru o vreme. Habar n-am cum de tiam. Sau de ce am cutat companie reciproc, ns cumva, noi tiam. Era inevitabil c aveam s ne cutm unul pe cellalt. Eu am fost cel care a decis s rezolvm problema n felul nostru. Alex i Anders au vzut asta ca pe un joc la nceput, ns eu tiam c trebuia s devin serios. Nu exista alt scpare. ntr-o zi senin, geroas de iarn am mers n larg pe ghea, fratele meu vitreg i cu mine. Nu a fost greu s-l ademenesc s vin. Era ncntat la culme c eu luasem iniiativa i atepta cu nerbdare mica noastr expediie. Eu petrecusem multe ore pe ghea n acea iarn i tiam exact unde s-l duc. Anders i Alex ateptau acolo. Nils a fost surprins atunci cnd i-a vzut, ns era att de arogant nct nu ne-a privit niciodat ca pe o ameninare, n definitiv, eram doar nite copii. Restul a fost uor. O gaur n ghea, un brnci i dus a fost. La nceput am fost att de uurai. Primele cteva zile au fost minunate. Nelly era extrem de ngrijorat n legtur cu dispariia lui Nils, ns eu stteam noaptea n pat i zmbeam. Ascultam absena pailor. Apoi s-a dezlnuit iadul. Prinii lui Alex au aflat despre ce se ntmplase cum anume, nu tiu i au mers la Nelly. Alex probabil c a clacat din cauza presiunii i a ntrebrilor i le-a spus totul, att despre mine, ct i despre Anders. Nu i despre ce i-am fcut lui Nils, ns despre tot ce se ntmplase nainte de asta. De credeam vreodat c aveam s primesc compasiune din partea mamei mele vitrege, mi-am nvat atunci lecia. Nelly nu m-a mai privit vreodat n ochi. N-a mai ntrebat vreodat unde era Nils. Uneori m ntreb dac a bnuit ceva. i Verei i s-a spus despre agresiuni. Da, ns mama a fost deteapt. A speculat nevoia Verei de al proteja pe Anders i de a pstra aparenele. Nici mcar nu a trebuit s-i dea bani sau s o mituiasc cu o slujb bun pentru a o reduce la tcere. Crezi c Vera a aflat de asemenea, mai devreme sau mai trziu, ce se ntmplase cu Nils? Sunt complet convins de asta. Nu cred c Anders ar fi fost n 345 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor stare s-i ascund Verei aa ceva de-a lungul tuturor acelor ani. Patrik gndi cu voce tare. Deci s presupunem c Vera a ucis-o pe Alex nu doar pentru a o face s tac n legtur cu agresiunile, ci i pentru c se temea ca Anders s nu fie acuzat de crim. Zmbetul lui Jan era aproape vesel. Ceea ce este aproape comic. n primul rnd, tim c fiecruia i vine rndul s moar, iar n al doilea rnd, nimeni nu s-ar obosi s ne pun sub acuzare acum, dup atta vreme, avnd n vedere circumstanele i faptul c eram doar nite copii pe-atunci. Ezitant, Patrik fu nevoit s fie de acord cu el. Nu ar fi existat consecine dac Alex s-ar fi dus la poliie i le-ar fi povestit tot ce se ntmplase. Dar se prea c Vera nu nelesese asta; ea credea c exista un pericol real ca Anders s fie condamnat pentru crim. Ai pstrat legtura dup aceea? Tu, Alex i Anders? Nu, Alex s-a mutat aproape imediat, iar Anders s-a retras n mica sa lume. Bineneles, ne vedeam ocazional, ns nu ne vorbiserm timp de douzeci i cinci de ani, pn cnd Anders m -a sunat dup moartea lui Alex, urlnd c eu am ucis-o. Firete c am negat. Nu aveam nimic de-a face cu moartea ei, ns el nu se ddea btut. Nu tiai c se gndise s mearg la poliie i s le spun despre moartea lui Nils? Nu nainte de moartea ei. Anders mi-a spus dup aceea. Jan sufl cu nonalan cteva rotocoale de fum. Ce s-ar fi ntmplat dac ai fi tiut? Bnuiesc c nu vom afla niciodat, nu-i aa? Se ntoarse ctre Patrik i l privi cu ochii si albatri, de ghea. Patrik se cutremur. Nu, nu aveau s afle niciodat. Dup cum am spus, nimeni nu s-ar fi obosit s ne trimit la nchisoare pentru ceea ce fcuserm. Dar desigur, voi fi primul care s recunoasc faptul c mi-a complicat puin relaia cu mama. Apoi Jan schimb brusc subiectul. Pare-se c i-o trgeau, Anders i Alex, conform celor auzite de mine. tii, Frumoasa i Bestia. Poate c ar fi trebuit i eu s fac o ncercare, de dragul vremurilor bune... 346 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor Patrik nu simi deloc comptimire pentru brbatul de lng el. Adevrat, trecuse prin iad, copil fiind, ns era ceva mai mult legat de Jan. Ceva ru i putred care emana prin pori. Dintr-un impuls, Patrik spuse: Prinii ti au murit n circumstane tragice. tii mai multe legat de ceea ce s-a ntmplat, n afar de ce a reieit n urma anchetei? Un zmbet apru n colurile gurii lui Jan. Cobor geamul mainii nc vreo civa centimetri i arunc afar mucul de igar. Un accident se poate ntmpla aa de uor, nu-i aa? O lamp czut, o perdea fluturnd. Mici incidente care i mbin forele pentru a crea un eveniment major. Sau, de altfel, s-ar putea spune c este doar voia lui Dumnezeu ca unele accidente s se ntmple oamenilor care le merit. De ce ai fost de acord s te ntlneti cu mine? De ce mi spui toate astea? De fapt, i eu am fost surprins. Nu intenionam s vin, ns curiozitatea mi-a venit de hac, cred eu. i cu toii avem nevoie s spunem cuiva ce am fcut. Mai ales cnd acel cineva nu poate face nimic n legtur cu faptele despre care aude. Moartea lui Nils se afl departe n trecut, este cuvntul meu contra cuvntului tu, i m tem c nimeni nu te-ar crede pe tine. Jan cobor din main, dar se ntoarse i se aplec nuntru. Consider c, pentru unii oameni, nelegiuirile sunt recompensate. ntr-o bun zi am s motenesc o avere considerabil. Dac Nils ar fi trit, m ndoiesc c m-a fi aflat n situaia aceasta. Salut glume cu dou degete la tmpl, nchise ua i merse napoi la maina sa. Patrik putea simi un rnjet maliios ntinzndui-se pe chip. Evident c Jan nu tia de relaia Juliei cu Nelly ori rolul pe care aceasta avea s-l joace n ziua citirii testamentului. Cile Domnului erau ntr-adevr nebnuite. Briza cald i mngie obrajii brzdai de riduri, n vreme ce sttea pe micul balcon. Soarele i nclzea i vindeca ncheieturile dureroase; se mica pe zi ce trece mai uor. n fiecare zi mergea la slujba sa din piaa de pete, unde ajuta la vnzarea capturii venite 347 / 348

Camilla Lckberg Prinesa gheurilor dimineaa devreme de pe brcile de pescuit. Aici nu exista nimeni care s le ia oamenilor mai btrni dreptul de a se face folositori. n schimb, era mai respectat i mai apreciat dect fusese vreodat n viaa lui, i ncet, dar sigur, el ncepuse s-i fac prieteni n micuul orel. ntr-adevr, existau mici necazuri cu limba, ns i putu da seama c se descurca binior cu gesturi i bune intenii, iar vocabularul su cretea de asemenea n mod constant. n plus, un pahar sau dou dup o zi bun de munc ajutau la slbirea barierelor timiditii; descoperi, spre surprinderea sa, c ncepuse s se transforme ntr-un adevrat limbut. Stnd acolo pe balcon, uitndu-se pe deasupra vegetaiei abundente ce se contopea cu cea mai albastr ap vzut de el vreodat, Eilert simi c nu avea s ajung vreodat mai aproape de paradis dect acolo. O condimentare mic a vieii sale o reprezenta flirtul zilnic cu durdulia proprietar a pensiunii, Rosa. Din cnd n cnd i ngduia s cocheteze cu ideea c n timp lucrurile ar putea chiar s evolueze n ceva mai mult dect un flirt jucu. Atracia exista, nu ncpea ndoial, iar oamenii nu erau fcui s triasc singuri. Pentru o clip se gndi la Svea, napoi acas n Suedia. Apoi ndeprt acel gnd neplcut, nchise ochii i savur o binemeritat siest. Sfrit

348 / 348