Sunteți pe pagina 1din 1601

ALEXANDRE DUMAS Colierul Reginei Volumul 1

Capitolul I Un btrn gentilom i un btrn majordom

Cam n primele zile ale lunii aprilie 1784, n jurul ceasurilor trei i un sfert dupamiaz, btrnul mareal de Richelieu, vechea noastr cunotin, dup ce i mbibase el nsui sprincenele

cu o vopsea parfumat, mpinse cu mna oglinda pe care o inea valetul su urmaul care nu l-a putut niciodat egala pe devotatul Raf i, cltinnd capul ntrun fel care era numai al lui, zise: S mergem, e destul de bine aa i, ridicndu-se de pe fotoliu, scutur cu un gest tineresc pulberea de pudr alb ce zburase din peruc pe pantalonii de catifea albastrudeschis. Apoi, dup ce fcu de cteva ori nconjurul cabinetului, ex aminndu-i cu

ncntare pasul nc elastic, strig: S vin majordomul! Cinci minute mai trziu, majordomul se prezent n costum de ceremonie. Marealul lu un aer grav, aa cum o cerea situaia. Domnule spuse el presupun c mi-ai pregtit o mas bun. Desigur, monseniore. Ai primit lista invitailor mei, nu-i aa? i am reinut numrul cu ex actitate, monseniore. Nou tacmuri, nu este aa? Sunt tacmuri i

tacmuri, domnule! Da, monseniore, dar... Marealul l ntrerupse pe majordom, schind un gest de nerbdare, atenuat, ce-i drept, de inuta sa maiestuoas. Dar... nu este un rspuns, domnule i de fiecare dat cnd aud cuvntul dar i l-am auzit de multe ori n optzeci de ani, ei bine, domnule, de fiecare dat cnd l-am auzit, sunt dezolat c trebuie s i-o spun, nsoea o prostie. Monseniore!... Mai nti, la ce or vei

servi masa? Monseniore, burghezii mnnc la dou, magistraii la trei, nobilimea la patru. i eu, domnule? Monseniorul va mnca astzi la ora cinci. Oh! Oh! La ora cinci! Da, monseniore, ca regele. i de ce ca regele? Pentru ca pe lista pe care monseniorul mi-a fcut cinstea s mi-o trimit se afl numele unui rege. Nu este adevrat, domnule, te neli; printre

invitaii mei de azi nu se afl dect simpli gentilomi. Monseniorul vrea fr ndoial s glumeasc cu umilul su servitor i i mulumesc pentru cinstea pe care mi-o face, dar domnul conte de Haga, care este unul dintre invitaii monseniorului... Ei bine? Ei bine, contele de Haga este un rege. Nu cunosc nici un rege care s se numeasc astfel. Atunci s m ierte monseniorul spuse

majordomul, nclinndu-se dar am crezut, am presupus... Datoria dumitale nu este s crezi, domnule! Datoria dumitale nu este s presupui! Ceea ce ai dumneata de fcut, este s citeti ordinele pe care i le dau, fr s adaugi nici un comentariu. Cnd vreau s se tie un lucru, spun; cnd nu spun, nseamn c nu vreau s se tie. Majordomul se nclin a doua oar i de data aceasta mai respectuos poate dect dac ar fi vorbit unui rege. Prin urmare, domnule

continu btrnul mareal de vreme ce nu am la mas dect gentilomi, vei binevoi s m serveti la ora patru, ora mea obinuit. Nici dac i-ar fi auzit condamnarea la moarte, btrnul slujitor nu s-ar fi posomort mai tare ca la auzul acestui ordin. Palid, copleit de povara mustrrii, se cltin ca i cnd ar fi primit o lovitur. Apoi, revenindu-i, spuse cu curajul pe care i-l d numai disperarea: ntmpl-se ce s-o ntmpla, monseniore, dar nu

vei lua masa dect la ora cinci. Cum asta? strig Richelieu, ridicndu-se din fotoliu. Deoarece este absolut imposibil ca monseniorul s-o fac nainte de aceast or. Domnule rosti btrnul mareal nlndu-i seme capul nc tnr i vioi eti pare-mi-se de douzeci de ani n serviciul meu, nu-i aa? Douzeci i unu, o lun i dou sptmni, monseniore.

Ei bine, domnule, acestor douzeci i unu de ani, o lun i dou sptmni nu le vei mai aduga nici mcar o zi, nici mcar o or, nelegi? strig mnios btrnul, ncruntndu-i sprncenele vopsite i micndu-i nervos buzele subiri. ncepnd din aceast sear i vei cuta alt stpn. n casa mea nu ngdui s fie rostit cuvntul imposibil. E prea trziu pentru mine s mai nv acest cuvnt. Nu am timp de pierdut. Majordomul se nclin

pentru a treia oar. M vei concedia, monseniore, ast-sear, dar numai dup ce-mi voi fi fcut datoria aa cum se cuvine, pn n ultima clip. Fcu apoi doi pai de-a-ndrtelea, retrgndu-se spre u. Ce nelegi dumneata p r i n se cuvine! strig marealul. Afl, domnule, c lucrurile trebuiesc fcute aici cum mi place mie, iat ceea ce se cuvine. Ori eu am hotrt s iau masa la patru i nu ngdui ca atunci cnd vreau s iau masa la patru,

dumneata s mi-o serveti la cinci. Domnule mareal replic sec majordomul am fost pivnicer la domnul prin de Soubise i intendent la domnul prin cardinal Louis de Rohan. La primul, maiestatea sa, rposatul rege al Franei, lua masa o dat pe an; la al doilea, maiestatea sa mpratul Austriei lua masa o dat pe lun. tiu deci cum trebuiesc servii suveranii, monseniore. n zadar, cnd lua masa la domnul de Soubise, regele Ludovic al XV-lea trecea

drept baronul de Gonesse, tot rege era; n zadar, cnd afl la domnul de Rohan, mpratul Joseph trecea drept contele de Fockenstein, tot mprat era. Dumneavoastr, domnule mareal, primii astzi un oaspete care i zice, chipurile, contele de Haga; contele de Haga nu este altul dect regele Suediei. Domnule mareal, sau voi prsi n seara asta palatul, sau domnul conte de Haga va fi tratat ca un rege. Iat ce m ostenesc n zadar s te mpiedic, domnule ncpnat; contele de Haga

dorete cel mai strict, cel mai desvrit incognito. La naiba! Recunosc acum toate ridicolele voastre vaniti cu ervetul pe bra! Nu regalitatea o onorai, ci pe voi niv v flatai cu banii notri. Presupun rspunse acru majordomul c senioria voastr glumete, desigur, pomenind de bani. La dracu! ex clam marealul, aproape umilit. Cine vorbete despre bani? Nu ncerca s schimbi vorba, i-i repet, c nici nu vreau s-aud despre prezena vreunui rege la

aceast mas. Dar, domnule mareal, drept cine m luai? Credei c sunt un idiot? Dar nu va fi nici o clip vorba despre vreun rege. Atunci nu te mai ncpna i servete masa la ora patru. Nu pot, domnule mareal pentru c la ora patru nu voi fi primit ceea ce atept. Dar ce atepi? Un pete? ntocmai ca domnul Vatel. Domnul Vatel, domnul Vatel... repet majordomul.

Ei bine! Te revolt aceasta comparaie? Nu; numai c din pricina unei nenorocite de lovituri de sabie, cu care domnul Vatel i-a strpuns trupul, iat-l nemuritor. Ah! Ah! i dumneata, domnule, gseti prea ieftin pltit aceast glorie? Nu, monseniore, dar sunt atia alii printre noi care ndur suferine i umiline de o sut de ori mai grele dect o lovitur de sabie, lucru care nu le aduce de loc nemurirea.

Ei, domnule, nc n-ai aflat c, pentru a fi nemuritor, trebuie sau s fii mort, sau s faci parte din Academie. Dac este aa, stpne, mai bine s rmi n via i s-i faci datoria. n loc s m omor, voi ncerca s slujesc aa cum ar fi slujit i Vatel dac domnul prin de Cond ar fi avut rbdare s atepte o jumtate de or. Dar bine, domnule, dumneata fgduieti minuni; eti tare iscusit. Minuni? Nici vorb, monseniore.

Dar, n sfrit, ce atepi? Monseniorul dorete s-i spun? Pe legea mea, mor de curiozitate. Ei bine, monseniore, atept o sticl cu vin. O sticl cu vin?! Lucrul ncepe s m intereseze, domnule. Ex plic-mi. Iat despre ce este vorba, monseniore. Maiestatea sa regele Suediei, s-mi fie iertat, am vrut s spun, ex celena sa contele de Haga, nu bea altceva dect vin de

Tokay. Ei bine, n-ai s-mi spui c sunt att de srac nct s nu am Tokay n pivnia mea! n acest caz, va trebui s-l concediem numai dect pe pivnicer. Dimpotriv, monseniore, mai avei cel puin aizeci de sticle. Ei bine, doar n-ai s pretinzi c domnul conte de Haga bea aizeci i una de sticle de vin la o singur mas! Rbdare, monseniore. Cnd domnul conte de Haga a venit pentru prima dat n

Frana i nu era dect motenitorul tronului, a luat masa la rposatul rege, care primise dousprezece sticle de Tokay din partea maiestii sale mpratul Austriei. tii c Tokay-ul din cea mai bun podgorie este rezervat pivnielor imperiale i c ceilali suverani nu beau din el dect atunci cnd maiestatea sa mpratul binevoiete s le trimit? tiu. Ei bine, monseniore: din aceste dousprezece sticle din care a gustat prinul

motenitor i pe care le-a preuit n mod deosebit, din aceste dousprezece sticle, astzi nu mai ex ist dect dou. Oh! Oh! Una din ele se afla nc n pivniele regelui Ludovic al XVI-lea. i cealalt? Tocmai asta e, monseniore. Cealalt sticl, ei bine! Cealalt, a disprut rosti cu un surs triumftor majordomul, care vedea apropiindu-se pentru el o victorie binemeritat

i cine a fcut-o s dispar? Unul dintre prietenii mei care-mi este foarte obligat: pivnicerul rposatului rege. Aha! i care i-a dat-o dumitale. Desigur, monseniore rosti cu mndrie majordomul. i ce-ai fcut cu ea? Am depus-o cu mare grij n pivnia stpnului meu. A stpnului dumitale? i cine era stpnul dumitale pe vremea aceea, domnule?

Monseniorul cardinal prinul Louis de Rohan. Ah, Dumnezeule! La Strasbourg? La Saverne. i ai trimis s mi se aduc mie aceast sticl?! strig btrnul mareal. ntocmai, monseniore rspunse majordomul, cu tonul cu care ar fi spus: "Nerecunosctorule!" Ducele de Richelieu strnse mna btrnului servitor, ex clamnd: Domnule, i cer scuze, eti regele majordomilor!

i dumneavoastr m alungai! rspunse acesta, cu o micare a umerilor i a capului ce nu se poate reda. Dimpotriv, voi plti o sut de pistoli pentru aceast sticl. i cu nc o sut ct l va costa pe domnul mareal cheltuielile drumului, fac dou sute de pistoli. Dar monseniorul va admite c este o nimica toat. Admit tot ce vrei, domnule i n plus, ncepnd de astzi i dublez leafa. Monseniore, nu o merit,

nu mi-am fcut dect datoria. Dar, n sfrit, cnd va apare curierul dumitale valornd o sut de pistoli? Monseniorul s judece singur dac mi-am pierdut timpul: cnd ai fix at dineul? Cred c acum trei zile. Unui curier de ndejde i trebuiesc douzeci i patru de ore la dus, douzeci i patru la ntors. i mai rmneau douzeci i patru de ore. Prin al majordomilor, cum ai folosit aceste douzeci i patru de ore?

Vai, monseniore, le-am pierdut. Ideea nu mi-a venit dect a doua zi dup ce mi-ai dat lista invitailor. Mai punei la socoteal i timpul necesar negocierilor i-o s vedei, monseniore, c cerndu-v un rgaz pn la ora cinci, nu vam cerut dect strictul necesar. Cum? Sticla nu este nc aici? Nu, monseniore. Dumnezeule! Dar ce se ntmpl dac colegul dumitale din Saverne este la fel de de-votat domnului prin

de Rohan cum mi eti dumneata mie? Ei bine, monseniore?... Dac va refuza s predea sticla, cum ai fi fcut i dumneata? Eu, monseniore? Da, dumneata, bnuiesc c dumneata n-ai fi druit o asemenea sticl dac ea s-ar fi aflat n pivniele mele? Cer cu umilina iertare monseniorului, dar dac un confrate ar fi trebuit s serveasc un rege i mi-ar fi cerut cea mai bun sticl de vin pe care o aveai, i-a fi dat-

o imediat. Oho! ex clam marealul, cu o uoar strmbtur. Numai ajutnd, putem fi ajutai, monseniore. Iat-m ceva mai linitit suspin marealul dei ghinionul nc ne mai poate urmri. Cum anume, monseniore? Dac sticl se sparge? Oh, monseniore, n-am mai auzit c un om s fi spart vreodat o sticl de vin preuind dou mii de livre.

Ai dreptate, s nu mai vorbim despre asta. La ce or vine curierul dumitale? La ora patru fix . Atunci ce ne mpiedic s cinm la ora patru relu marealul, ncpnat ca un catr de Castilia. Monseniore, am nevoie de o or pentru ca vinul meu s se limpezeasc i asta numai datorit unui procedeu inventat de mine. Altfel, mi-ar fi trebuit trei zile. Plecnd capul, marealul se recunoscu nc o dat nfrnt n faa slujitorului sau.

De altfel continu acesta invitaii monseniorului, tiind c au cinstea de a lua masa cu domnul conte de Haga, nu vor sosi dect la ora patru i jumtate. Alta acum! Fr ndoial, monseniore; invitaii monseniorului sunt: domnul conte de Launay, doamna contes Du Barry, domnul de La Prouse, domnul de Favras, domnul de Condorcet, domnul de Cagliostro i domnul de Taverney?

Ei bine? Ei bine, monseniore, s procedm metodic: domnul de Launay vine de la Bastilia; i cu gheuul care acoper acum drumurile, va face trei ore bune de la Paris. Da, dar va pomi la drum imediat dup masa deinuilor, deci la dousprezece; asta o tiu i eu. Iertare, monseniore; dar de cnd monseniorul a fost la Bastilia, ora mesei s-a schimbat. Bastilia mnnc la ora unu. nvm n fiecare zi

cte ceva, domnule. Continu. Doamna Du Barry vine de la Luciennes pe un drum care coboar tot timpul i cu polei... O, asta nu o va mpiedica s fie punctual. De cnd nu mai este dect favorita unui duce, nu mai face pe regina dect cu baronii. Dar nelege i dumneata c trebuie s mncm devreme, din pricina domnului de La Prouse, care pleac ast-sear i care nu va voi, de bun seam, s ntrzie.

Monseniore, domnul de La Prouse e la rege: discut cu maiestatea sa geografie, cosmografie. Deci regele nu-l va lsa pe domnul de La Prouse s plece devreme. Posibil. Sigur, monseniore. Tot aa se vi ntmpla cu domnul de Favras, care se afl la domnul conte de Provence i care i vorbete fr ndoial despre piesa domnului Cabon de Beaumarchais. Despre Nunta lui Figaro. Da, monseniore.

tii c eti un adevrat literat, domnule! n timpul liber citesc, monseniore Mai rmne domnul de Condorcet, care, n calitatea sa de geometru, tie foarte bine ce nseamn ex actitatea. Da, ns se va cufunda ntr-un calcul, iar cnd va sfri, se va afla ntr-o ntrziere de o jumtate de or. n ce-l privete pe contele de Cagliostro, acest senior este strin i locuiete de puin timp la Paris, astfel c s-ar putea s nu cunoasc nc

perfect viaa de la Versailles i se va lsa ateptat. Bine spuse marealul n afara lui Taverney, ai numit pe toi invitaii i ai fcut-o ntr-o ordine demn de Homer i de bietul meu Raf. Majordomul se nclin. Nu am vorbit nc despre domnul de Taverney spuse el -pentru c domnul de Taverney este un vechi prieten, care se va conforma uzanelor. Iat, cred, monseniore, cele opt tacmuri de ast-sear, nu este aa? Perfect! Unde ne

serveti masa, domnule? n sala cea mare, monseniore. Vom nghea. O nclzesc de trei zile, monseniore i am reglat temperatura la optsprezece grade. Foarte bine! Dar iat c bate jumtate... Marealul arunc o privire spre pendul: Este ora patru i jumtate, domnule. Da, monseniore i iat un cal care intra n curte; este sticla mea cu vin de Tokay. Dac a putea fi servit

nc douzeci de ani n felul acesta spuse btrnul mareal, ntorcndu-se spre oglind n timp ce majordomul alerg la datorie. Douzeci de ani! rosti o voce ex uberant chiar n clipa n care ducele se ndrepta spre oglind douzeci de ani, scumpul meu mareal, i-i doresc. Atunci ns eu voi avea aizeci i voi fi btrn. Dumneavoastr, contes! strig marealul. Dumneavoastr prima!? Dumnezeule, ct de proaspt i de frumoasa suntei!

Spunei mai bine ct de ngheat sunt, duce. V rog, trecei ct mai repede n budoar. Ah! Un tte-a-tte, mareale? n trei replic o voce spart. Taverney! ex clam marealul. Pacostea care stric dispoziia tuturor! opti el la urechea contesei. Un nfumurat! murmur doamna Du Barry, rznd n hohote. Trecur toi trei n camera de alturi.

Capitolul II Prouse

La

n aceeai clip, huruitul surd al mai multor trsuri pe pavajul vtuit de omt l avertiz pe mareal c oaspeii si sosiser i, la scurt timp dup aceasta, graie punctualitii majordomului su, opt persoane se aezau n jurul mesei ovale din sufragerie. Opt lachei, tcui

ca nite umbre, sprinteni fr a fi grbii, prevenitori fr a fi inoportuni, lunecnd pe covoare, treceau printre invitai fr a le atinge braele, fr a se ciocni de fotoliile ncrcate de blnuri ce cdeau pn la picioarele invitailor. i oaspeii marealului se lsar n voia plcutei clduri a sobelor, a aromei fripturilor, a parfumului vinurilor i zumzetului primelor discuii ce se nfiripau dup sup. Nici un zgomot nu rzbtea prin jaluzelele trase;

n afara zgomotului fcut de comeseni, n sal domnea o linite desvrit; farfuriile i schimbau locul fr s se aud un sunet, argintria trecea din bufete pe mas fr cel mai slab clinchet, iar majordomul prea mut; poruncea din ochi. Astfel, dup primele zece minute, comesenii se simir cu desvrire singuri n aceast ncpere; preau c sunt surzi i mui aceti servitori, aproape fantomatici. Domnul de Richelieu fu primul care rupse tcerea

solemn ce domnea n timp ce se servea supa spunnd vecinului su din dreapta: Domnul conte nu bea? Cel cruia i erau adresate aceste cuvinte era un brbat de treizeci i opt de ani, blond, scund, cu umerii largi; ochii si de un albastru-deschis sclipeau uneori cu vioiciune; cel mai ades ns, preau melancolici: pe fruntea sa nalt i generoas sta nscris nobleea cu o for de netgduit. Nu beau dect ap, mareale zise el.

Cu ex cepia vizitelor la regele Ludovic XV-lea rspunse ducele. Am avut cinstea de a cina cu domnul conte i atunci a binevoit s bea vin. mi reamintii un moment agreabil, domnule mareal; da, n 1771; era vin de Tokay din podgoria imperial. n aceast clip, majordomul meu are onoarea s v toarne unul asemntor, domnu-le conte rspunse Richelieu, nclinndu-se. Contele de Haga ridic

paharul la nlimea ochilor, privindu-l n lumina sfenicelor. Vinul sclipea n pahar ca un rubin lichid. Este adevrat, domnule mareal. Mulumesc. i contele rosti cuvntul mulumesc, cu un ton att de nobil i graios, nct ntreaga asisten se ridic n acelai timp, strignd electrizat: Triasc maiestatea sa! E adevrat replic contele de Haga triasc maiestatea sa regele Franei! Nu suntei de prerea mea,

domnule de La Prouse? Domnule conte rspunse cpitanul, cu tonul familiar dar totodat respectuos al omului obinuit s vorbeasc capetelor ncoronate l-am prsit pe rege acum o or i regele a fost att de bun cu mine, nct nimeni nu va striga mai convins: "triasc regele". Numai c, deoarece ntr-o or datoria m oblig s fiu pe mare, unde m ateapt cele dou vase de rzboi pe care regele mi le-a pus la dispoziie, odat plecat de aici, v cer

permisiunea de a striga "triasc" pentru un alt rege, pe care mi-ar face mare plcere s-l servesc, dac n-a avea unul att de bun. i ridicnd paharul, domnul de La Prouse salut cu profund respect pe contele de Haga. Aceast urare de sntate pe care ai fcut-o zise doamna Du Barry, aflat la stnga marealului suntem cu toii gata s o susinem. Ea trebuia ns s fie ex primat de ctre decanul nostru de vrst, cum s-ar fi

spus n Parlament. Invitaia i se adeseaz ie, Taverney, sau mie! replic rznd marealul i uitndu-se spre vechiul su prieten. Nu cred adug un personaj plasat n faa marealului de Richelieu. Ce nu credei, domnule de Cagliostro? ntreb contele de Haga, ndreptndu-i privirea ptrunztoare spre interlocutorul su. Nu cred, domnule conte relu Cagliostro, nclinnduse c domnul de Richelieu este decanul nostru de vrst.

Iat ceva care-mi place rspunse marealul. Se pare c eti tu, Taverney. S fim serioi, am cu opt ani mai puin dect tine. Sunt contingentul 1704 replic btrnul senior. Ct ingratitudine! ex clam marealul. mi dezvluie cei optzeci de ani. Cu neputin, domnule duce! Chiar avei optzeci de ani? ntreb domnul de Condorcet. Ah, Dumnezeule! Da. Este un calcul uor de fcut i prin aceasta aproape nedemn

de un matematician de calibrul dumneavoastr, marchize. Sunt din secolul trecut, din marele secol, cum l numim. 1696, iat o dat! Imposibil spuse de Launay. Ei, dac tatl dumneavoastr ar fi aici, domnule guvernator al Bastiliei, nu ar spune imposibil, deoarece am fost prizonierul lui n 1714. Decanul de vrst, aici, este cu siguran, vinul pe care domnul conte de Haga l are n acest moment n

paharul su spuse domnul de Favras. Un Tokay de o sut douzeci de ani; avei dreptate, domnule de Favras rspunse contele. Acestui Tokay i revine deci cinstea de a nchina n sntatea regelui. Un moment, domnilor interveni Cagliostro, nlndu-i fruntea sa larg strlucind de vigoare i inteligen. Protestez. Protestai asupra dreptului de ntiul nscut al Tokay-lui?! strigar n cor invitaii.

Bineneles replic linitit contele pentru ca eu nsumi l-am sigilat n sticl. Dumneavoastr? Da, eu, n 1664, n ziua victoriei lui Montecuccolli asupra turcilor. Aceste cuvinte pe care Cagliostro le rosti cu o imperturbabil gravitate fur primite cu un imens hohot de rs. innd seama de acest lucru, domnule zise doamna Du Barry dumneavoastr avei cam o sut treizeci de ani, pentru c trebuie s fi

avut cel puin zece ani ca s fi putut pune acest minunat vin ntr-o sticl. Aveam mai mult de zece ani cnd am ndeplinit aceast operaie, doamn, deoarece a treia zi am avut cinstea de a fi nsrcinat de ctre maiestatea sa mpratul Austriei s-l felicit pe Montecuccolli, care, prin victoria de la SaintGothard, a rzbunat ziua de la Especk din Esclavonia, zi n care necredincioii au btut att de ru trupele imperiale, prietenii i tovarii mei de arme n 1536.

Ei zise contele de Haga, la fel de rece ca i Cagliostro domnul avea cel puin zece ani la acea dat, devreme ce a asistat n persoan la acea memorabil btlie. Un dezastru ngrozitor, domnule conte! rspunse Cagliostro, nclinndu-se. Cu toate astea, mai puin dureros dect dezastrul de la Crcy spuse Condorcet, surztor. Este adevrat, domnule rspunse Cagliostro, zmbind i el. Btlia de la

Crcy a fost teribil prin aceea c nu o armat a fost nvins, ci nsi Frana. Dar trebuie s spunem c nfrngerea noastr n-a fost o victorie pe deplin meritat pentru Anglia. Regele Eduard avea tunuri, lucru pe care Filip de Valois l ignor cu desvrire, sau, mai ex act, lucru pe care Filip de Valois nu voia s-l cread, cu toate c l prevenisem, cu toate c i spusesem c am vzut cu ochii mei aceste patru piese de artilerie pe care Eduard le cumprase de la veneieni. Ah! ex clam doamna Du

Barry. Ah, l-ai cunoscut pe Filip de Valois? Doamn, am avut cinstea s m numr printre cei cinci seniori care l-au escortat cnd a prsit cmpul de btaie rspunse Cagliostro. Venisem n Frana cu srmanul btrn rege al Boemiei, care era orb i care sa lsat omort cnd i s-a spus c totul este pierdut. O, Doamne! interveni La Prouse. Dumneavoastr, domnule, nici nu vei crede ct de mult regret c, n loc s asistai la btlia de la Crcy,

nu ai asistat la cea de la Actium. i de ce, domnule? Pentru c ai fi putut smi dai amnunte nautice, care, cu toat frumoasa descriere a lui Plutarh, mi-au rmas foarte nelmurite. Care, domnule? A fi fericit dac a putea s v fiu de oarecare folos. Ai fost deci? Nu, domnule, atunci eram n Egipt. Fusesem nsrcinat de ctre regina Cleopatra s reorganizez biblioteca din Alex andria,

lucru pe care eram cel mai indicat s-l fac, deoarece cunoteam personal pe cei mai buni autori din antichitate. i ai vzut-o pe regina Cleopatra, domnule de Cagliostro? ntreb contesa Du Barry. Cum v vd, doamn. Era chiar att de frumoas, cum se spune? Doamn contes, dumneavoastr tii c frumuseea e relativ. Fermectoarea regin a Egiptului ar fi fost la Paris doar o femeiuc drgla.

Nu vorbii de ru femeiutile, domnule conte. S m pzeasc Dumnezeu! Astfel, Cleopatra era... Mic, subire, vioaie, spiritual, cu ochii mari i migdalai, un nas grecesc, dinii ca perlele i mna c a dumneavoastr, doamn; o mn demn de un sceptru. Iat un diamant pe care mi l-a dat i pe care l avea de la fratele ei Ptolemeu: l purta la degetul mare. La degetul mare?! Se mir doamna Du Barry.

Da, aa era moda egiptean i eu, dup cum vedei, l port de-abia pe degetul mic. i scond inelul, i-l ntinse doamnei Du Barry. Era un diamant magnific, care, dup scnteierea miraculoas i mrimea ntr-adevr deosebit, valora desigur treizeci sau patruzeci de mii de franci. Diamantul fcu nconjurul mesei i reveni la Cagliostro, care i-l puse linitit n deget. Ah, neleg. Suntei nencreztori: nencredere

fatal cu care a trebuit s lupt toat viaa. Filip de Valois nu m-a crezut cnd i-am spus s-i lase lui Eduard o cale de retragere: Cleopatra n-a vrut s m cread cnd i-am spus c Antoniu va fi btut. Troienii n-au vrut s m cread cnd le-am spus despre calul de lemn: "Casandra este inspirat de zei, ascultai-o pe Casandra" A, dar e minunat! Adaug doamna Du Barry, prpdindu-se de rs. i adevrul este c n-am vzut un om mai serios i n acelai

timp mai amuzant ca dumneavoastr. V asigur spuse Cagliostro, nclinndu-se c Jonathas era mult mai amuzant dect mine. Ah, fermector camarad! Cnd a fost omort de ctre Saul, am simit c-mi pierd minile. V avertizez c, dac mai continuai, conte zise ducele de Richelieu o s-l nnebunii pe bietul Taverney, care ntr-att se teme de moarte, nct v privete nuc, crezndu-v nemuritor. Mai bine spunei clar dac

suntei sau nu? Nemuritor? Nemuritor. Nu tiu nimic, dar totui pot s afirm un lucru. Care? ntreb Taverney, cel mai curios dintre asculttorii contelui. Acela c am vzut toate lucrurile i am ntlnit toate personajele pe care le-am citat adineauri. L-ai cunoscut pe Montecuccolli? Ca pe dumneavoastr, domnule de Favras i chiar mai bine, pentru c este a

doua sau a treia oar cnd am onoarea s v vd, n timp ce am trit aproape un an sub acelai cort cu faimosul strateg despre care vorbim. L-ai cunoscut pe Filip de Valois? Dup cum am avut cinstea s v spun, domnule de Condorcet; dar el s-a ntors la Paris, iar eu am prsit Frana i m-am ntors n Boemia. Cleopatra? Da, doamn contes, Cleopatra. V-am spus c avea ochii negri ca i ai

dumneavoastr i bustul aproape tot att de frumos. Dar, conte, de unde tii dumneavoastr cum este bustul meu? Seamn cu al Casandrei, doamn i s nu lipseasc nimic acestei asemnri, ea avea, ca i dumneavoastr, sau dumneavoastr ca i ea, un mic semn negru n dreptul celei de a asea coaste din stnga. Oh, conte, dar suntei un adevrat vrjitor! A, nu, marchize

replic marealul de Richelieu, rznd i-am spus eu. Dar dumneavoastr de unde tii? Marealul i uguia buzele. Hm! fcu el. Este un secret de familie. Bine, bine... zise doamna Du Barry. Dup cum vd, mareale, nici o msur de precauie nu este inutil atunci cnd o femeie se hotrte s v viziteze. Apoi, ntorcndu-se spre Cagliostro: ntr-adevr, domnule, posedai secretul tinereii, deoarece la vrsta de trei sau patru mii de

ani, pe care o avei, nu artai mai mult de patruzeci. Da, doamn, posed secretul venicei tinerei. Ah, ntinerii-m i pe mine, v rog! Pe dumneavoastr, doamn, e inutil; minunea este nfptuit. Avem vrsta pe care prem a o avea i dumneavoastr numrai cel mult treizeci de ani. Suntei curtenitor. Nu, doamn, aa este. N-ai putea totui s-mi ex plicai i mie? E destul de uor. Ai

uzat, iar s v dai seama, de procedeul meu. Cum adic? Ai folosit elix irul meu. Eu? Chiar dumneavoastr, contes. A, nu cred c ai uitat. Ce anume? Contes, v amintii de o cas de pe strada SaintClaude? V aducei aminte c ai intrat n aceast cas pentru o oarecare chestiune privitoare la domnul de Sartine? V aducei aminte c ai fcut un serviciu unuia

dintre prietenii mei numit Joseph Balsamo? V aducei aminte c Joseph Balsamo v-a druit un flacon cu elix ir, recomandndu-v s luai trei picturi n fiecare diminea? V aducei aminte c ai urmat sfatul pn anul trecut, cnd flaconul s-a golit? Dac nu v amintii toate acestea, contes, ntr-adevr n-ar mai fi vorba de simpl uitare, ci de nerecunotina. Oh, domnule de Cagliostro, mi spunei nite lucruri... Pe care nu le cunoatei

dect dumneavoastr, sunt convins de asta. Dar care ar fi meritul unui vrjitor dac nu ar cunoate secretele aproapelui su? Deci Joseph Balsamo avea, ca i dumneavoastr, reeta acestui miraculos elix ir? Nu, doamn, dar cum era unul dintre cei mai buni prieteni ai mei, i ddusem trei sau patru flacoane. i mai are vreunul? Nu mai tiu. De trei ani, srmanul Balsamo a disprut. Ultim dat cnd l-am vzut,

era n America, pe rmurile rului Ohio; pleca ntr-o ex pediie n Munii Stncoi i de atunci am auzit spunnduse c a murit. Hai, hai, conte! strig marealul. Destul cu galanteria, v implor! Secretul, conte, secretul! Vorbii serios, domnule? ntreb contele de Haga. Foarte serios, sire... iertare, vreau s spun domnule conte i Cagliostro se nclin ntr-un fel care lsa bine s se vad c greeala svrita era pe de-a-ntregul

voluntar. Deci spune marealul doamna nu este destul de btrn ca s fie ntinerit? Nu, cu siguran. Ei bine! S lum atunci pe altcineva. Iat-l pe prietenul meu Taverney. Ce spunei? Nu-i aa c are aerul de a fi contemporan cu Pilat din Pont? Dar poate ca n cazul lui este tocmai pe dos; e prea btrn? Cagliostro l privi pe baron. Nu spuse el. Ah, scumpul meu conte strig marealul dac l

ntinerii, v proclam elevul Medeei. Dorii ntr-adevr? ntreb Cagliostro, adresnduse stpnului casei i ntrebnd din ochi ntregul auditoriu. Toi ncuviinar printr-un semn. i dumneavoastr, domnule de Taverney? Ei drcie, eu chiar mai vrtos dect ceilali zise baronul. Ei bine, destul de uor ncepu Cagliostro, strecurndu-i dou degete n

buzunar, de unde scoase o sticlu octaedric. Apoi lu un pahar curat de cristal i vrsa n el cteva picturi din licoarea aflat n sticlu. Dilua aceste cteva picturi ntr-o jumtate de cup de ampanie rece i ntinse baronului butura astfel preparat. Toat lumea i urmrea din ochi cele mai mici micri, toi stteau cu gura cscat. Baronul lu paharul, dar n clipa n care l duse la gur, ovi. Ezitarea lui strni rsul invitailor, un rs att de zgomotos, nct

Cagliostro deveni nerbdtor. Grbii-v, baroane l ndemn el sau vei lsa s se piard o licoare care valoreaz o sut de ludovici pictura. Drace! ex clam Richelieu, ncercnd s glumeasc. E altceva dect vinul de Tokay. Prin urmare, trebuie s beau? ntreb baronul, aproape tremurnd. Sau s trecei altuia paharul, domnule, ca s profite totui cineva de elix ir. Dai-mi-l mie spuse

ducele de Richelieu, ntinznd mna. Baronul mirosi paharul i, ispitit fr ndoial de mireasma vie, mblsmat, de culoarea trandafirie pe care cele cteva picturi de elix ir o dduser ampaniei, sorbi licoarea magic. n aceeai clip, simi c un fior i zguduie tot trupul din cretet pn n tlpi i tot sngele btrn i amorit care dormita n venele sale ncepe s-i clocoteasc sub piele. Pielea zbrcit i se ntinse, ochii vetezi acoperii de

pleoapele obosite se mrir fr voia lui. Pupila se mica vie i puternic, tremurul minilor dispru nlocuit de micri sigure i nervoase, vocea deveni ferm, genunchii elastici ca n cele mai frumoase zile ale tinereii sale i toat fiina s se ndrept. Acest lucru se petrecu ca i cnd licoarea i-ar fi regenerat ntregul trup de la o ex tremitate la alta, pe msur ce se rspndea n esuturi. Un strigt de surpriz, de stupoare, un strigt de admiraie, mai ales, rsun n

toat casa. Taverney, care pn atunci mncase cu gingiile, se simi nfometat. Puse mna pe o farfurie i un tacm, i lu o porie zdravn din tocana aflat n stnga sa i, sfrmnd oasele de potrniche, spuse c simte cum i cresc dinii pe care i avusese la douzeci de ani. Mnc, rse, bu i fu n mare verv vreme de o jumtate de or timp n care ceilali comeseni l privir uluii; apoi, ncetul cu ncetul, el se stinse ca o lamp creia ncepe s-i lipseasc uleiul.

Mai nti fruntea, pe care vechile riduri, o clip disprute, se spar din nou. Privirea i se ofili i se ntunec. i pieri toat strlucirea, spatele i se ncovoie. Pofta de mncare i dispru, genunchii prinser din nou s-i tremure. Oh! Gemu el. Ei bine? ntrebar invitaii. Ei bine, adio tineree! rosti el, scond un suspin adnc i dou lacrimi i umezir pleoapele. Instinctiv, un suspin

asemntor celui scos de Taverney iei din pieptul fiecruia dintre comeseni, pricinuit de privelitea trist a moneagului ntinerit, care prea i mai btrn dup aceast pierdere a tinereii. E foarte simplu, domnilor spuse Cagliostro nu i-am dat baronului dect treizeci i cinci de picturi din elix irul vieii i nu a ntinerit dect timp de treizeci i cinci de minute. Ah, mai vreau! Mai vreau, conte murmura lacom btrnelul.

Nu, domnule, o nou ncercare v-ar ucide poate rspunse Cagliostro. Dintre toi comesenii, doamna Du Barry, care cunotea virtuile acestui elix ir, urmrise cu cea mai mare curiozitate amnuntele acestei scene. Pe msur ce tinereea i viaa strbteau arterele btrnului Taverney, privirea contesei cuta s ptrund ct mai adnc n acest proces. Rdea, aplaud, se bucura privindu-l. Cnd efectul buturii atinse culmea,

contesa aproape c se repezi s smulg din mna lui Cagliostro flaconul dttor de via. Dar n acel moment, Taverney ncepuse s mbtrneasc mai repede dect ntinerise... Pcat! mi dau seama spuse ea cu tristee ca totul este deertciune, speran van; minunea nu a durat dect treizeci i cinci de minute. Deci, pentru a fi tnr doi ani, trebuie s bei un fluviu relu contele de Haga. Toi rser.

Nu interveni Condorcet calculul e simplu: treizeci i cinci de picturi pentru treizeci i cinci de minute, deci nite nenorocite de trei milioane o sut cincizeci i trei de mii de picturi dac vrei s rmi tnr un an. O adevrat inundaie spuse La Prouse. i cu toate acestea, dup prerea dumneavoastr, domnule, nu astfel stau lucrurile cu mine, deoarece o sticlu, doar de patru ori mai mare dect flaconul

dumneavoastr i pe care mi-a dat-o prietenul dumneavoastr Joseph Balsamo, a fost suficient pentru a opri la mine scurgerea timpului, pe o perioad de zece ani. Aa e, doamn i numai dumneavoastr ai ptruns misterul acestui adevr. Brbatul care a mbtrnit, mai ales cel care a mbtrnit foarte mult, are nevoie de aceast cantitate pentru a se produce un efect imediat i puternic Dar o femeie de treizeci de ani, cum erai dumneavoastr sau un brbat

de patruzeci de ani, cum eram eu, cnd am nceput s bem din elix irul vieii, o asemenea femeie sau un asemenea brbat, nc plini de fora i de tineree, nu au nevoie dect de zece picturi din aceast ap n perioadele de declin i cu ajutorul acestor zece picturi, cel sau cea care bea i pstreaz tinereea i pofta de via, rmnnd venic n acelai stadiu de frumusee i energie. Ce numii dumneavoastr perioade de declin? ntreb contele de

Haga. Perioadele naturale, domnule conte. Omului care triete la ar forele i cresc pn la treizeci i cinci de ani. Ajuns la aceast vrst, omul rmne neschimbat pn la patruzeci. ncepnd de la patruzeci de ani, el ncepe s dea ndrt, aproape pe nesimite, pn la cincizeci. Atunci etapele se apropie i se succed cu mai mult repeziciune pn n ziua morii. Pentru cel ce triete la ora, deci unde ex ist uzur datorit ex ceselor, grijilor i

bolilor, creterea forelor se oprete la treizeci de ani, iar descreterea ncepe la treizeci i cinci. Ei bine, ex ist un moment pe care trebuie s-l opreti, fie c trieti la ar, fie la ora, un moment cnd natur este staionar nainte de a se angaja n etapa de declin, nainte ca aceast etap s se instaleze. Cel care, posesor al secretului acestui elix ir, cum sunt eu, tie s gseasc momentul n aa fel, nct s surprind i s opreasc viaa nainte de mbtrnire, acela va tri cum

triesc eu, totdeauna tnr, cel puin destul de tnr pentru ceea ce vrea nc s fac pe lume. Ei, Doamne, dar bine, domnule de Cagliostro strig contesa atunci de ce, dac ai avut libertatea s v alegei vrsta, de ce n-ai ales douzeci de ani n loc de patruzeci? Pentru c, doamn contes spuse zmbind Cagliostro mi convine s fiu venic un brbat de patruzeci de ani, sntos i puternic, dect un tinerel neisprvit de

douzeci de ani. Oh! Oh! ex clam contesa. Ei, desigur, doamn continu Cagliostro la douzeci de ani placi femeilor de treizeci, dar la patruzeci de ani porunceti femeilor de douzeci i brbailor de aizeci. M predau, domnule adaug contesa. De altfel, cum s discui cu un ex emplu viu? Deci eu spuse abtut Taverney eu sunt condamnat; am aflat prea trziu.

Domnul de Richelieu a fost mai abil dect dumneavoastr, spuse cu naivitate La Prouse, cu francheea lui de marinar. Am auzit mereu spunndu-se c marealul ar avea o reet... Un zvon rspndit de femei replic rznd contele de Haga. Este acesta un motiv pentru a nu-l crede, duce? ntreb doamna Du Barry. Btrnul mareal roi, el care nu roea niciodat. i adug iute; Vrei s tii, domnilor,

n ce a constat reeta mea? Da, sigur c vrem. Ei bine, n a m menaja. Ah, ah! ex clam asistena. Acesta este adevrul spuse marealul. A contesta reeta, dac n-a fi vzut efectul celei a domnului de Cagliostro. De altfel, atenie, domnule vrjitor, nu am terminat cu ntrebrile. Continuai, doamn, continuai. Dumneavoastr spuneai c atunci cnd ai

folosit pentru prima dat elix irul vieii, aveai patruzeci de ani? Da, doamn. i c, de la acea dat, deci de la asediul Troiei... Cu puin nainte, doamn... Fie, ai rmas la patruzeci de ani? O putei vedea. Dar, domnule n felul acesta ne demonstrai mai mult chiar dect demonstreaz teoria dumneavoastr... spuse Condorcet. Ce v demonstrez,

domnule marchiz? Ne demonstrai nu numai prelungirea tinereii, ci i conservarea vieii. Deoarece aveai patruzeci de ani de la asediul Troiei, nseamn c nai murit niciodat. Este adevrat, domnule marchiz, n-am murit niciodat, o mrturisesc cu umilin. i totui nu suntei invulnerabil ca Ahile, spun c Ahile, dei nici el nu era invulnerabil de vreme ce Paris l-a putut ucide cu o sgeat n clci.

Nu, nu sunt invulnerabil i asta spre marele meu regret, rspunse Cagliostro. Atunci putei fi ucis, putei muri de moarte violent? Din pcate, da.. Cum ai fcut atunci s scpai de accidente timp de trei mii cinci sute de ani? Un adevrat noroc, domnule conte; v rog s m ascultai. V ascult. i noi v ascultm. Da! Da! repetar toi invitaii.

i cu vdit interes, fiecare se aez la largul lui ca s asculte ct mai bine. Vocea lui Cagliostro rupse tcerea; Care este prima condiie a vieii? ntreb el, artndu-i prin gesturi uoare i elegante frumoasele mini albe ncrcate de inele, printre care cel al reginei Cleopatra sclipea c steaua polar. Sntatea, nu-i aa? Desigur rspunse toat lumea. i condiia sntii este... Dieta zise contele de

Haga. Avei dreptate, domnule conte, dieta ntreine sntatea. Ei bine, de ce aceste picturi din elix irul meu n-ar constitui cea mai bun diet posibil? Cine o tie? Dumneavoastr, conte. Da, fr ndoial, dar... Nu ns i alii spuse doamna Du Barry. Aceasta, doamn, este o ntrebare pe care o vom ex amina imediat Deci eu am urmat tot timpul dieta picturilor mele i cum ele

sunt realizarea eternului vis al oamenilor tuturor timpurilor, cum ele sunt ceea ce strmoii cutau sub numele de apa tinereii, ceea ce contemporanii caut sub numele de elix irul vieii, ele mi-au conservat tot timpul tinereea, sntatea, n consecin, viaa. E clar. Cu toate astea, totul se uzeaz, conte, chiar i cel mai frumos trup. Cel al lui Paris ca i cel al lui Vulcan adug contesa. L-ai cunoscut, fr ndoial, pe Paris, domnule de

Cagliostro? Perfect, doamn; era un biat tare frumuel; dar nu era nici pe departe ceea ce spune Homer sau ceea ce cred femeile. n primul rnd, era rocovan. Rocovan? Ah, vai! Ce oroare! ex clam contesa. Din nenorocire zise Cagliostro Elena nu a fost de prerea dumneavoastr, doamn. Dar s revenim la elix irul nostru. Da, da! ncuviinar cu toii. Dumneavoastr

pretindei deci, domnule de Taverney, c totul se uzeaz. Fie. Dar tii, de asemenea, c totul se repar, totul se regenereaz sau se nlocuiete, cum vrei. Vestitul cuit al Sfntului Hubert, cruia i s-a schimbat de attea ori Iama sau plseaua, este un ex emplu; cci, cu toat aceast dubl schimbare, el a rmas cuitul Sfntului Hubert. Vinul pe care l pstreaz n beciurile lor clugrii din Heidelberg este totdeauna acelai vin, cu toate c n fiecare an se vars o recolt nou n uriaele

budane. De altfel, vinul clugrilor din Heidelberg este ntotdeauna limpede, tare i cu buchet, n timp ce vinul sigilat de Opimius i de mine n amfore de lut nu mai era, cnd am ncercat s beau din el dup o sut de ani, dect un noroi gros care mai degrab putea fi mncat, dar n nici un caz but. Ei bine, n loc de a urma ex emplul lui Opimius, lam preferat pe cei al clugrilor din Heidelberg. Miam ntreinut trupul adugnd n fiecare an noi principii care le regenerau pe cele vechi. n

fiecare diminea, un atom tnr i proaspt a nlocuit n sngele meu, n carnea mea, n oasele mele o prticic uzat, mortificat. Am mprosptat reziduurile pe care omul obinuit le las s-i invadeze pe nesimite fiina; iam silit pe soldaii pe care Dumnezeu i-a pus la dispoziia naturii umane s lupte mpotriva distrugerii, soldaii pe care cea mai mare parte dintre noi i reformeaz sau i las s paralizeze n lene, eu ns i-am forat s duc o munc susinut pe care o

uura, pe care o conducea chiar introducerea perpetu a unui stimulent totdeauna nou; rezult din acest stadiu permanent al vieii c mintea, gesturile, nervii, inima, sufletul meu nu i-au ncetat niciodat funciunile; i cum totul se leag n lumea asta, cum de obicei cel mai bine reuesc un lucru cei ce-l fac tot timpul, am fost n mod firesc mai ndemnatic dect altul n a nltura primejdiile de-a lungul unei ex istene de trei mii de ani i asta fiindc am reuit s dobndesc o atare

ex perien, nct prevd capcanele, nct simt primejdiile care m pndesc. Astfel, nu m-ai putea convinge s intru ntr-o cas care s-ar putea drma. A, nu, am vzut prea multe case pentru a nu deosebi dintro privire pe cele solide de celelalte. Nu m putei face s vnez cu un nendemnatic care nu tie s foloseasc puca. De pe timpul lui Cefal, care a ucis-o pe soia sa Procris, pn la regent, care ia scos ochiul domnului Prin, am vzut prea muli

nepricepui. Nu m vei face ca ntr-o lupt s stau n cutare sau cutare loc n care ar sta oricare altul, deoarece calculez ntr-o clip dac n linie dreapt sau pe ocolite n locul acela va ajunge vreun glon. O s-mi spunei c nu poate fi prevenit un glonte rtcit. V voi spune c unui om, care a tiut s evite un milion de focuri de puc, nu-i poate fi iertat dac se las omort de un glonte rtcit. Ah, nu facei gesturi de nencredere, deoarece, n sfrit, eu nsumi sunt o

dovad vie. Nu v spun c sunt nemuritor; v spun numai c tiu ceea ce nu tie nimeni, adic s evit moartea cnd apare prin accident. Astfel, de ex emplu, pentru nimic n lume nu voi rmne un sfert de or singur aici cu domnul de Launay, care gndete n acest moment ca, dac m-ar avea ntr-una din celulele sale pentru nebuni de la Bastilia, ar ex perimenta nemurirea mea cu ajutorul foamei. Nu a rmne nici cu domnul de Condorcet, deoarece n clipa asta se gndete s arunce n

paharul meu coninutul inelului pe care l poart la arttorul minii stngi, iar acest coninut este o otrav; totul fr nici o rea intenie, ci dintr-o curiozitate tiinific, pentru a ti pur i simplu dac a muri. Cele dou personaje pe care tocmai le numise contele de Cagliostro tresrir. Mrturisii fr nici o sfial, domnule de Launay, doar nu suntem o instan judectoreasc i, de altfel, intenia nu este pedepsit. Ei, nu v-ai gndit la ce v-am spus

eu? i dumneavoastr, domnule de Condorcet, aa-i c avei n acel inel o otrav pe care ai vrut s m facei so gust n numele iubitei dumneavoastr stpne, tiina? Pe legea mea rspunse domnul de Launay, rznd i roind mrturisesc c avei dreptate, domnule conte, era o nebunie. Dar nebunia aceasta mi-a trecut prin cap chiar n clipa cnd dumneavoastr o rosteai. i eu mrturisi Condorcet nu voi fi mai

puin sincer dect domnul de Launay. Am gndit ntr-adevr c, dac ai fi gustat din ceea ce am eu n inel, n-a da doi bani pe nemurirea dumneavoastr. Un strigt de admiraie izbucni din toate piepturile. Aceast mrturisire ddea dreptate nu nemuririi, ci perspicacitii contelui de Cagliostro. Vedei spuse linitit Cagliostro vedei c am ghicit. Ei bine, aa se ntmpla cu tot ceea ce este pe cale s se ntmple.

Obinuina de a tri m-a fcut s descifrez dintr-o privire trecutul i viitorul celor pe care i vd. Infailibilitatea mea n aceast direcie este att de mare, nct ea se ex tinde i asupra animalelor i a materiei moarte. Dac m urc ntr-o trsur, vd din felul cum se comport caii dac sunt nrvai, citesc pe trsturile vizitiului dac m va rsturna sau se va ciocni; dac m mbarc pe o corabie, ghicesc cnd cpitanul este nepriceput su ncpnat i deci nu va putea sau nu va vrea s

ex ecute manevra necesar. De aceea l evit i pe vizitiu i pe cpitan. Las caii, ca i corabia. Nu tgduiesc primejdia, o ocolesc; n loc s-i las o sut de posibiliti, cum face toat lumea, i iau nouzeci i nou i-mi bat joc de a sut. Iat la ce mi servete faptul c am trit trei mii de ani. Atunci replic rznd La Prouse, n mijlocul entuziasmului i a nedumeririi strnite de cuvintele lui Cagliostro atunci, scumpul meu profet, ar trebui s venii

cu mine pn la ambarcaiunile cu care va trebui s fac ocolul pmntului. Mi-ai face un deosebit serviciu. Cagliostro nu rspunse. Domnule mareal continu rznd navigatorul pentru c domnul conte de Cagliostro nu vrea, t neleg aceast, s prseasc o att de plcut companie, trebuie. S-mi permitei mie s-o fac. O, iertai-m, domnule conte de Haga, iertai-m, doamn, dar iat c bate ora apte i am fgduit regelui s m urc n trsur la apte i un sfert.

Acum, pentru c domnul conte de Cagliostro nu este ispitit s vin s vad cele dou vase de rzboi, a dori s-mi spun cel puin ceea ce mi se va ntmpla de la Versailles la Brest. De la Brest la pol i scutesc, e treaba mea. Dar, ce naiba! De la Versailies la Brest... mi datoreaz un sfat. Cagliostro se uit nc o dat la navigator, cu o privire att de melancolic, cu un aer att de blnd i de trist n acelai timp, nct cea mai mare parte dintre invitai fur izbii n mod deosebit.

Navigatorul ns nu observ nimic. i lu rmas bun de la toat lumea; valeii i puser pe umeri o mantie grea, mblnit i doamna Du Barry i strecur n buzunar una dintre acele buturi ntritoare i rafinate pe care cltorul le preuiete att de mult, cu toate c nu se gndete aproape niciodat la ele din proprie iniiativ i care-i amintesc, n lungile nopi ale drumului strbtut printre gheuri, de prietenii lsai acas. La Prouse, bine dispus, l

salut ceremonios pe contele de Haga i ntinse mna btrnului mareal. Adio, scumpul meu La Prouse i spuse ducele de Richelieu. Nu, domnule duce, la revedere rspunse La Prouse. ntr-adevr, s-ar zice c plec pentru eternitate: fac ocolul pmntului, asta-i tot; patru-cinci ani de absena, nu mai mult. Nu trebuie s ne spunem adio, pentru atta lucru. Patru sau cinci ani! ex clam marealul. Ei,

domnule, de ce nu spunei, patru sau cinci secole? Zilele sunt ani la vrsta mea. Eu v spun adio! Haide-haide, ntrebai-l pe ghicitor spuse La Prouse, rznd v promite nc douzeci de ani. Nu-i aa, domnule de Cagliostro? Ah, conte, de ce nu mi-ai vorbit mai devreme de picturile divine? La orice pre ar fi fost, a fi mbarcat o ton pe Astrolabe. E numele navei mele, domnilor. Doamn, nc o srutare pe frumoasa dumneavoastr mn, cea mai

frumoas mn pe care cu siguran sunt sortit s o mai vd pn la rentoarcerea mea. La revedere! i plec. Cagliostro pstr tot timpul aceeai tcere ruprevestitoare. Se auzi pasul cpitanului rsunnd pe treptele de la intrare, se auzi vocea lui vesel, n curte, adresnd complimente celor care-l conduceau. Apoi caii i scuturar capetele nesate de zurgli, ua trsurii se trnti cu un zgomot sec i roile duduir pe caldarmul strzii.

La Prouse fcea primul pas dintr-o cltorie misterioas din care nu avea s se mai ntoarc. Toi rmaser cu urechea atent. Cnd nu se mai auzi nimic, privirile comesenilor se ntoarser spre Cagliostro, c atrase de un magnet. Pe faa acestuia strlucea o lumin profetica ce i fcu pe toi s tresar. O linite stranie se aternu timp de cteva minute. Contele de Haga o rupse primul: De ce nu i-ai rspuns nimic, domnule?

Aceast ntrebare ex prima nelinitea tuturor. Cagliostro tresri de parc ar fi fost smuls dintr-o meditaie profund. Pentru c zise el, rspunznd contelui ar fi trebuit s-i spun fie o minciun, fie crudul adevr. Cum asta? Pentru c ar fi trebuit s-i spun: "Domnule de La Prouse, domnul duce de Richelieu are dreptate s v spun adio i nu la revedere". Ei, dar ce naiba, domnule Cagliostro! Se

amestec n vorb Richelieu, plind. Doar nu v referii la La Prouse? Ba da, domnule mareal se grbi s rspund Cagliostro. Nu pe dumneavoastr v privete trista prevestire. Nu se poate! ex clam doamna Du Barry. Acest biet La Prouse, care mi-a srutat acum mna... Nu numai c n-o s-o mai fac niciodat, doamn, dar nu-i va mai revedea niciodat pe cei pe care i-a prsit astsear continu Cagliostro,

privindu-i cu atenie paharul plin cu apa n care scnteiau lumini de culoarea opalului, ntretiate de umbre. Un strigt de uimire iei din toate piepturile. Discuia ajunsese la un punct cnd, cu fiece clip, devenea tot mai pasionant; aa s-ar fi spus, dup nfiarea grav, solemn i aproape nelinitit cu care cei de fa l interogau pe Cagliostro, fie cu voce tare, fie cu privirea. n mijlocul acestei tensiuni, domnul de Favras, rezumnd sentimentul general, se ridic, fcu un

semn i plec n vrful picioarelor s vad dac n camerele vecine nu spioneaz vreun valet. Dar casa domnului mareal de Richelieu era o cas bine pus la punct i domnul de Favras nu gsi n anticamera dect un btrn intendent, care, sever ca o santinel ntr-un post ndeprtat pzea intrarea n sufrageria unde se consuma cu solemnitate desertul. ntors la locul su, el se aeza fcnd semn comesenilor si c sunt cu desvrire singuri. n acest caz zise

doamna Du Barry, rspunznd asigurrii date de domnul de Favras, ca i cnd aceasta ar fi fost fcuta cu glas tare n acest caz povestii-ne ce l ateapt pe bietul La Prouse. Cagliostro cltin din cap. Hai, hai, domnule de Cagliostro intervenir i brbaii. Da, v rugm. Ei bine, domnul de La Prouse pleac, dup cum v-a spus, cu intenia de a face ocolul lumii i pentru a continua cltoriile lui Cook, ale bietului Cook, care, tii, a

fost ucis n insulele Sandwich. Da, da, tim ncuviinar mai degrab toate capetele dect toate vocile. Totul prevestete un succes deplin aciunii ntreprinse de el. Domnul de La Prouse este un ex celent marinar; de altfel, regele Ludovic al XVI-lea i-a trasat itinerariul cu o deosebit pricepere. Da l ntrerupse contele de Haga regele Franei este un geograf remarcabil. Nu-i aa, domnule de Condorcet?

Un geograf mult prea priceput pentru un rege rspunse marchizul. Regii nu trebuie s cunoasc lucrurile dect la suprafa. Atunci se vor lsa poate cluzii de ctre oameni mai bine informai. Este o lecie, domnule marchiz replic surznd domnul conte de Haga. Condorcet roi. Oh, nu, domnule conte spuse el este o simpl reflecie, o generalitate filozofic. Deci pleac... relu

doamna Du Barry, grbit s curme orice alt discuie particular care ar fi deviat conversaia de pe fgaul pe care apucase. Deci pleac repet Cagliostro. Dar s nu credei, orict de grbit era, c va pleca numaidect; nu, l vd pierznd mult vreme la Brest. Pcat interveni Condorcet este cel mai bun timp pentru mbarcri. Ba chiar e niel cam prea trziu, n februarie sau martie ar fi fost mult mai potrivit. A, nu-i reproai aceste

dou sau trei luni, domnule de Condorcet, n acest timp cel puin triete i sper. Echipajul lui este bun, cred? Adug ntrebtor Richelieu. Da rspunse Cagliostro cel care conduce a doua nav este un distins ofier. l vd, tnr, dornic de aventur, din nenorocire curajos. Cum, din nenorocire?! Ei bine, dup un an l caut pe acest prieten i nu-l mai vd rosti Cagliostro, cu nelinite, cercetndu-i

paharul. Nimeni dintre dumneavoastr nu este rud apropiat sau ndeprtata cu domnul de Langle? Nu. Nimeni nu-l cunoate? Nu. Ei bine, el va fi primul care va muri. Nu-l mai vd. Un murmur de spaim scp din piepturile celor prezeni. Dar el... el... La Prouse... optir civa, cu glas nbuit. Plutete, acosteaz, se mbarc din nou. Un an, doi

ani de navigaie fericit. Se primesc veti de la el, i... i-apoi? Anii trec... i... i...? n sfrit, oceanul e mare, cerul e ntunecat. Icicolo rsar pmnturi neex plorate, ici-colo figuri hidoase c montrii din arhipelagul grecesc. Ele pndesc corabia, care alearg n cea printre recifuri, trt de curent; vine furtuna, furtuna mai repede dect rmul, apoi vd flcri nspimnttoare. Ah, La

Prouse! La Prouse! Dac ai putea s m-auzi, i-a spune: "Pleci, ca i Cristofor Columb, pentru a descoperi o lume, La Prouse, teme-te de insulele necunoscute!" Tcu. Un fior de ghea strbtu ntreaga adunare, n timp ce n aer mai vibrau nc ultimele cuvinte ale contelui. Dar de ce nu l-ai avertizat? strig contele de Haga fascinat, ca i ceilali, de acest om ex traordinar care mica inimile dup bunul su plac.

Da, chiar aa se altur i doamna Du Barry de ce s nu dm fug, de ce s nu-l oprim? Pentru viaa unui om ca La Prouse merit s trimii un curier, scumpul meu mareal. Marealul nelese i se i ridic pe jumtate pentru a suna. Cagliostro ntinse ns braul. Marealul se ls din nou n fotoliul su. Vai continu Cagliostro totul ar fi de prisos: cel ce prevede destinul nu-l poate schimba. Domnul de La Prouse ar fi rs, dac ar

fi auzit cuvintele mele, cum rdeau fiii lui Priam cnd prezicea Casandra, dar iat, rdei chiar dumneavoastr, domnule conte de Haga i n curnd vor rde i ceilali. Oh, nu v ferii, domnule de Favras, n-am avut niciodat un auditoriu prea ncreztor. Ba noi credem strigar ntr-un glas doamna Du Barry i btrnul duce de Richelieu. i eu murmur Taverney. Eu, de asemenea zise politicos contele de Haga.

Da rosti Cagliostro dumneavoastr credei, dumneavoastr credei, pentru c este vorba de La Prouse, dar dac ar fi vorba de dumneavoastr, n-ai crede! Eh!... Sunt sigur. Mrturisesc c ceea ce m-ar fi lacut s cred ar fi fost faptul c domnul de Cagliostro s-i fi spus domnului de La Prouse: "Pzii-v de insulele necunoscute". Atunci el s-ar fi pzit. Era totui o ans. V asigur c nu, domnule conte i chiar dac

m-ar fi crezut, revelaia ar fi fost, oricum, cutremurtoare, deoarece n faa primejdiei, la vederea acelor insule necunoscute care trebuiau s-i fie fatale, nenorocitul, ncreztor n profeia mea, ar fi simit apropierea morii misterioase care-l amenin i de care nu poate fugi. Nu ar mai fi fost o singur moarte, ci o mie de mori pe care le-ar fi ndurat n felul acesta; fiindc nseamn s mori de o mie de ori cnd bjbi n ntuneric, cu sufletul npdit de disperare. Gndii-v numai,

sperana pe care i-a fi luat-o este ultima consolare pe care osnditul o pstreaz, chiar i n clipa cnd cuitul l atinge, cnd simte tiul oelului, cnd sngele a i nceput s-i curg. Viaa se stinge, dar omul mai sper nc. Este adevrat! optir cu voce nbuit civa dintre cei prezeni. Da continu Condorcet vlul de mister care acoper sfritul vieii noastre este singurul mare bine pe care soarta l-a druit omului pe pmnt.

Ei bine, orice ar fi zise contele de Haga dac mi s-ar fi ntmplat s aud c-mi spune un om ca dumneavoastr: "Pzii-v de cutare om sau de cutare lucru", a fi luat-o de bun i v-a fi mulumit. Cagliostro cltin ncet din cap ntovrind aceast micare cu un surs trist. Da, domnule de Cagliostro continu contele avertizai-m i v voi mulumi. Vrei s v spun dumneavoastr ceea ce nu am

vrut s-i spun domnului de La Prouse? Da, vreau. Cagliostro schi c micare, de parc ar fi vrut s vorbeasc apoi, oprindu-se, zise: O, nu, nu, domnule conte. V implor. Cagliostro ntoarse capul. Niciodat! murmur el. Luai seama rosti contele, cu un surs m vei face nencreztor. Mai bine nencreztor dect nspimntat.

Domnule de Cagliostro spuse cu gravitate contele uitai un lucru. Care? ntreb cu respect profetul de ocazie. C, dac unii oameni i pot ignora destinul fr ca aceasta s nsemne ceva, sunt alii care au nevoie s-i cunoasc viitorul, dat fiind c destinul lor i intereseaz nu numai pe ei, ci milioane de oameni. Atunci spuse Cagliostro poruncii-mi. Nu, nu voi face nimic fr un ordin formal.

Ce vrei s spunei? Dac maiestatea voastr mi ordon zise Cagliostro, cu voce surd m voi supune. V ordon s-mi dezvluii soarta mea, domnule de Cagliostro spuse regele majestuos i curtenitor. Deoarece contele de Haga se lsase tratat ca rege i renunase la incognito-ul su dnd un ordin, domnul de Richelieu se ridic pe dat, i-l salut ceremonios pe prin, zicnd: V mulumesc pentru

cinstea pe care regele Suediei o face casei mele, sire; rog pe maiestatea voastr s binevoiasc a ocupa locul de onoare. ncepnd din acest moment, acest loc nu poate s v aparin dect dumneavoastr. Las, s rmnem cum suntem, domnule mareal i s nu pierdem nici un cuvnt din ceea ce domnul conte de Cagliostro ne va spune. Regilor nu li se spune adevrul, sire. V rog! Nu sunt n regatul meu. Reluai-v locul,

domnule duce! Vorbii, domnule de Cagliostro, v conjur. Cagliostro arunc o privire spre paharul su; bicue ca cele de ampanie urcau de jos spre suprafa; atras de privirea sa magnetic, apa prea c se mic dup propria-i voin. Sire, spunei-mi ce dorii s tii ncepu Cagliostro sunt gata s v rspund. Spunei-mi ce fel de moarte m ateapt. De o mpuctur, sire.

Fruntea lui Gustav se lumin. Ah, ntr-o btlie ex clam el. Moartea unui soldat! Mulumesc, domnule de Cagliostro, i mulumesc de o mie de ori. Ah, prevd btlii, iar Gustav Adolf i Carol al XII-lea mi-au artat cum se moare cnd eti regele Suediei. Cagliostro plec fruntea fr a rspunde. Contele de Haga ncrunt sprnceana. Oho! Nu ntr-o btlie va fi tras acel glon? ntreb el. Nu, sire.

ntr-o rzmeri; da, e cu putin. Nu va fi ntr-o rzmeri. Dar unde atunci? La un bal, sire... Regele czu pe gnduri. Cagliostro, care se ridicase, se aez i, plecndu-i capul, i-l cuprinse n palme. Toi pliser n jurul autorului profeiei i a celui care era obiectul ei. Domnul de Condorcet se apropie de paharul cu ap n care ghicitorul citise sinistra prevestire, l lu de picior i,

ridicndu-l la nlimea ochilor, cercet cu grij faetele strlucitoare i coninutul misterios. Toi vedeau cum acei ochi inteligeni, reci i ptrunztori cutau s obin de la dublul cristal, cel solid i cel lichid, soluia unei probleme pe care mintea s o consider o speculaie pur fizic. De fapt, savantul evalua adncimea, refraciile luminoase i jocul microscopic ai apei. Se ntreba, el care era ncredinat ca totul are o cauz, cauza i pretex tul acestui fel de

arlatanie, ex ersat asupra unor oameni de valoarea celor ce stteau jur-mprejurul mesei de ctre un brbat despre care nu puteai s nu admii c are puteri cu totul neobinuite. Fr ndoial, el nu gsi soluia problemei, cci ncet s mai ex amineze paharul, l aeza din nou pe mas i, n mijlocul stupefaciei pricinuite de pronosticul lui Cagliostro, spuse: Ei bine, eu, de asemenea, l-a ruga pe ilustrul nostru profet s ntrebe oglinda sa magic. Din

nenorocire, eu adug el nu sunt un senior puternic, nu ordon, obscura mea viaa nu aparine milioanelor de oameni. Domnule spuse contele de Haga dumneavoastr ordonai n numele tiinei i viaa dumneavoastr intereseaz nu numai un popor, ci ntreaga umanitate. Mulumesc, domnule conte; dar poate prerea dumneavoastr asupra acestui lucru nu este i cea a domnului de Cagliostro.

Cagliostro nalta capul ntocmai ca un bidiviu mboldit cu pintenii. Ba da, marchize spuse el cu un nceput de nervozitate, care, n antichitate, ar fi fost atribuit duhului care l stpnea. Desigur, suntei un senior puternic n regatul gndirii. Hai, privii-m n ochi! Dorii cu adevrat, s v prezic viitorul? Cu adevrat, domnule conte relu Condorcet pe cuvnt de onoare! Cum nu se poate mai serios.

Ei bine, marchize spuse Cagliostro, cu voce surd i cobornd pleoapele deasupra privirii fix e vei muri de otrava coninuta n inelul pe care-l avei n deget. Vei muri... O i dac l-a arunca? l ntrerupse Condorcet. Aruncai-l! n sfrit, mrturisii c e destul de uor? Atunci, aruncai-l, v spun. Ah, da, marchize! strig doamna Du Berry. V implor, aruncai aceast otrav

pericu-loas; aruncai-o, chiar dac n-ar fi dect pentru a-l da de minciun pe acest profet nesuferit care ne mhnete pe toi cu profeiile sale. Cci, la urma urmei, dac o aruncai, este sigur c nu vei muri otrvit; i cum domnul de Cagliostro pretinde c vei muri otrvit, atunci, de voie de nevoie, domnul de Cagliostro va fi minit. Doamna contes are dreptate spune contele de Haga. Bravo, contes! I se altur i Richelieu. Hai,

marchize, aruncai aceast otrav, cu att mai mult cu ct acuma c tiu c purtai la deget moartea unui om, voi tremura de fiece dat cnd vom ciocni mpreun. Inelul se poate deschide singur... ei... ei!.. i dou pahare care se lovesc sunt destul de aproape unul de altul. Aruncai-o, marchize, aruncai-o! Este inutil spuse linitit Cagliostro domnul de Condorcet nu o va arunca. Nu ntri marchizul nu o voi arunca, este adevrat

i nu pentru ca s ajut destinul, ci pentru c lui Cabanis ia reuit aceast otrav, n felul ei unic, fiind o substan solidificata absolut din ntmplare, printr-o ans cu care el nu se va mai ntlni poate; iat de ce nu voi arunca aceast otrav. Triumfai, dac vrei, domnule de Cagliostro! Destinul spuse acesta gsete totdeauna slujitori devotai pentru a-l ajuta s-i ndeplineasc sentinele sale. Aadar, voi muri otrvit relua marchizul. Ei bine, fie!

Nu oricine vrea, moare otrvit. Este o moarte admirabil aceasta pe care mi-o prezicei: un pic de otrav pe vrful limbii i sunt nimicit. Asta nu mai e moarte; e mai puin viaa, cum se spune n algebr. Nu in s suferii, domnule rspunse cu rceal Cagliostro. i fcu un semn care arta c dorete s nu mai spun nimic, cel puin n privina domnului de Condorcet. Domnule zise atunci marchizul de Favras, ntinzndu-se peste mas, ca

pentru a merge n ntmpinarea lui Cagliostro iat un naufragiu, o mpuctur i o otrvire care m fac s-mi lase gura ap. Nu-mi vei face oare cinstea de a-mi prezice i mie vreun mic deces n acelai gen? Ah, domnule marchiz ripost Cagliostro care, simind c este ironizat, ncepuse s se enerveze n zadar suntei gelos pe aceti domni, pentru c, pe cuvntul meu de gentilom, vei avea parte de ceva mult mai de soi. Mult mai de soi!

ex clam domnul de Favras, rznd. Fii atent, v angajai prea serios: mai mult dect marea, focul i otrava, este greu. Mai e i treangul, domnule marchiz rspunse graios Cagliostro. treangul?... Oho, tot mi spunei? V spun c vei fi spnzurat preciza Cagliostro, cu an fel de furie profetic pe care nu i-o mai putea stpni. Spnzurat?! repet adunarea. Drace!

Domnul uit c sunt un gentilom spuse Favras, cu rceal. i dac ntmpltor vrea s vorbeasc despre o sinucidere, l previn c m voi respecta ndeajuns pn n ultima clip spre a nu m folosi de o funie ct vreme voi avea o sabie. Nu v vorbesc de sinucidere, domnule. Atunci vorbii de un supliciu. Da. Suntei strin, domnule, drept care v i iert. Cum adic?

Ignorana. n Frana, gentilomii sunt decapitai. Vei discuta aceasta cu clul, domnule spuse Cagliostro, zdrobindu-i interlocu-torul cu acest rspuns brutal. O clip, cei de fa rmaser ca mpietrii. tii c tremur n acest moment vorbi domnul de Launay. Predecesorilor mei li s-au fcut preziceri att de triste, nct mi nchipui numai lucruri rele dac voi ncerca i eu s aflu acelai lucru.

Atunci suntei mai nelept dect ei i dumneavoastr nu dorii s v cunoatei viitorul. Avei dreptate; bun sau ru, s respectm secretul soartei. A, domnule de Launay interveni doamna Du Barry, sper c vei avea tot att curaj ct aceti domni. Eu, de asemenea, sper, doamn spuse guvernatorul, nclinndu-se. Apoi, ntorcndu-se spre Cagliostro i se adres astfel: Domnule, gratificai-m i pe mine cu horoscopul meu,

v conjur. E uor zise Cagliostro. O lovitur de secure la cap i asta-i tot! Un strigt de spaim rsuna n ncpere. Domnii de Richelieu i Taverney l implorar pe Cagliostro s nu mearg mai departe; dar curiozitatea feminin fu mai tare. Auzindu-v, conte ncepu doamna Du Barry sar spune ntr-adevr c ntregul univers va sfri de moarte violent. Iat c suntem opt i cinci au i fost

condamnai de dumneavoastr! Ah, v dai prea bine seama, doamn, c este o prere preconceput i c ne amuzm replic domnul de Favras, ncercnd s rd. Bineneles c ne amuzm adug i contele de Haga fie c va fi adevrat, fie c nu va fi. Oh, atunci m voi amuza i eu spuse doamna Du Barry cci nu vreau s fiu mai la dect ceilali. Dar nu sunt dect o femeie i nu voi avea nici mcar cinstea de

a sta n acelai rnd cu dumneavoastr n privina unui groaznic deznodmnt. O femeie moare n patul su. Vai, moartea unei femei btrne, triste i uitate, va fi cea mai rea dintre toate, nu-i aa, domnule de Cagliostro? i zicnd acestea, pru tulburat i ddu de neles tuturor, att prin cuvinte ct i prin atitudinea sa, c dorete s fie menajata. Cagliostro ns nu schia nici un gest care s o liniteasc. Atunci curiozitatea fu mai puternic dect teama. Haide, domnule

de Cagliostro, rspundei-mi continu doamna Du Barry. Cum vrei s v rspund, doamn, cnd nu m ntrebai? Dar... ngaim ea. Ei, m ntrebai, da sau nu? Ceru Cagliostro. Contesa fcu un efort i, dup ce se ls ncurajat de zmbetele celor de faa, strig: Ei bine, da, m aventurez i eu, spunei-mi cum va sfri Jeanne de Vaubernier, contes Du Barry? Pe eafod, doamn rspunse sinistrul profet.

Glumii, nu-i aa, domnule? Se blbi contesa, cu o privire rugtoare. Dar Cagliostro era ca posedat i nu vzu aceast privire. i de ce s fie o glum? ntreb el. Dar pentru ca s urci treptele eafodului, trebuie s fi ucis, s omori, n sfrit, s fi svrit o crim i, dup toate probabilitile, eu nu voi svri niciodat o crim. Este o glum, nu-i aa? Ei, Doamne, da spuse Cagliostro este o glum c

tot ce am prezis. Contesa izbucni ntr-un hohot de rs, pe care un observator atent l-ar fi gsit cam prea strident pentru a fi natural. Deci, domnule de Favras, s ne comandm carurile mortuare. Pentru dumneavoastr, contes, este cu totul de prisos zise Cagliostro. i de ce, domnule? Pentru c dumneavoastr vei merge la eafod ntr-o cru. Oh, ce grozvie! strig

doamna Du Barry. Ah, ce om rutcios! Mareale, alt dat s alegei oaspei mai veseli, sau nu voi mai veni la dumneavoastr. Scuzai-m, doamn ripost Cagliostro dar dumneavoastr, ca i ceilali, ai dorit-o. Eu ca i ceilali; cel puin mi vei acorda mcar rgazul de a-mi alege duhovnicul, nu-i aa? Ar fi o trud inutil, contes zise Cagliostro. Cum asta? Ultimul care se va urca

pe eafod, nsoit de un duhovnic, va fi... Va fi?... ntrebar toi ntr-un glas. Va fi regele Franei. i Cagliostro rosti aceste ultime cuvinte cu o voce surd i att de lugubr, nct un suflu de moarte pru c trece peste cei de fa, nghendu-i pn n adncul sufletului. Cteva minute domni tcerea. n rstimpul acesta, Cagliostro i apropie buzele de paharul cu ap n care citise toate aceste crncene profeii; dar abia l atinse cu buzele, c

l i respinse cu un profund dezgust, ca i cnd ar fi fost un potir amar. n timp ce svrea acest gest, ochii lui Cagliostro se ntoarser spre Taverney. A, nu! strig acesta, creznd c oaspetele va ncepe s vorbeasc nu-mi spunei ce mi se va ntmpla; eu nu vo cer. Ei bine, o cer eu n locul su spuse Richelieu. Linitii-v domnule mareal zise Cagliostro deoarece dumneavoastr suntei sin-gurul dintre noi

toi care va muri n patul su. Cafeaua, domnilor! rosti btrnul mareal, ncntat de prezicere. Cafeaua! Toi se ridicar. Dar nainte de a trece n salon, contele de Haga se apropie de Cagliostro. Domnule ncepu el nu m gndesc s ocolesc destinul, dar spunei-mi de ce trebuie s m feresc. De un manon, sire rspunse Cagliostro. Domnul de Haga se ndeprt. i eu? ntreb

Condorcet. De o omlet. Bine, renun la ou. i se altur contelui. i eu de ce trebuie s m tem? ntreb Favras. De o scrisoare. Bine, mulumesc. i eu? ntreb de Launay. De cderea Bastiliei. O, asta m linitete. i se ndeprt rznd. E rndul meu, domnule interveni contesa, cu desvrire tulburat. Dumneavoastr,

frumoas contes, ferii-v de Piaa Ludovic al XV-lea! Vai! rspunse contesa. ntr-o zi chiar m-am rtcit pe acolo. Am suferit de-a binelea. n ziua aceea aproape c miam pierdut capul. Ei bine i de data asta l vei pierde, contesa, dar nu-l vei mai regsi. Doamna Du Barry scoase un strigt i se refugie n salon, alturi de ceilali invitai. Cagliostro tocmai vroia s fac acelai lucru. O clip! zise Richelieu. Nu mai rmne dect

Taverney i cu mine, cruia nu i-ai spus nimic, scumpul meu vrjitor. Domnul de Taverney ma rugat s nu-i spun nimic i dumneavoastr, domnule mareal, nu m-ai ntrebat nimic. Ah i v mai rog iacum! strig Taverney, cu minile mpreunate. Dar iat, pentru a ne demonstra fora geniului dumneavoastr, nu ai putea s ne spunei un lucru pe care nu-l tim dect noi doi? Care? ntreb Cagliostro

surznd. Ei bine, ce face la Versailles bravul Taverney n loc s triasc linitit la frumoasa lui moie de la Maison-Rouge, pe care regele a rscumprat-o pentru el acum trei ani? Nimic mai simplu, domnule mareal rspunse Cagliostro. Acum zece ani, domnul a dorit s-o dea pe frica s, domnioara Andreea, regelui Ludovic al XV-lea, dar domnul n-a reuit. Hm, hm! Mormi Taverney.

Astzi, domnul vrea s-l dea pe fiul su Filip de Taverney, reginei MariaAntoaneta. ntrebai-l dac mint. Pe legea mea! spuse Taverney, tremurnd. Acest om ori este un vrjitor, ori dracu s m ia! Ah! ex clam marealul. Nu vorbi cu atta ndrzneal despre diavol, scumpe prietene! nspimnttor, nspimnttor! murmur Taverney i se ntoarse pentru a-l implora pentru ultima oar

pe Cagliostro s pstreze secretul; acesta ns dispruse. S mergem, Taverney, s mergem n salon zise marealul. Vor lua cafeaua fr noi, sau noi vom bea cafeaua rece, ceea ce ar fi i mai ru i se grbi spre salon. Dar salonul era gol; nici unul dintre invitai nu a mai avut curajul s-l priveasc n fa pe autorul cumplitelor preziceri. Lumnrile ardeau n candelabre; cafeaua fumega n ibric; n vatra focul plpia. Toate acestea erau acum de

prisos. Pe legea mea! Se pare c vom lua cafeaua n doi. Ei bine, unde dracu te-ai dus? i Ri-chelieu privi n toate prile, dar btrnelul dispruse ca i ceilali. N-are importan rosti marealul, rnjind n felul lui Voltaire i frecndu-i minile uscate i albe, ncrcate de inele. Voi fi singurul dintre invitaii mei care va muri n patul su. Ei, ei, n patul meu! Conte de Cagliostro, eu nu sunt nencreztor. n patul meu i ct mai trziu cu

putin? Unde sunt valetul i picturile? Valetul intr, cu un flacon n mn i mpreun cu marealul, trecu n camera de culcare.

Capitolul III Cele dou necunoscute

Gerul lui 1784, acel monstru care a cotropit a asea parte din Frana, nu lam prea simit, cu toate c

bntuia pe la uile domnului de Richelieu, nchii cum eram n aceast sufragerie att de clduroas n care se rspndeau dulci miresme. Puin chiciur la ferestre este un lux al naturii adugat lux ului oamenilor. Pentru cel bogat, nfurat n blnuri, nchis n trsur sau cufundat printre pernele i catifelele unui apartament nclzit, iarna pare fcut din diamante, pudr i broderii de argint. Bruma este o podoab, vremea rea o schimbare de decor fcuta de marele

operator pe care l numim natur i pe care bogatul o privete numai prin ferestre. Prin urmare, cel cruia i este cald poate admira copacii negri i gsi farmec privelitii pustii oferite de cmpiile mirosind a iarn. Cel ce simte ameindu-l suavele arome ale cinei care-l ateapt poate respira din cnd n cnd, pe fereastra ntredeschisa, parfumul aspru al vntului i aburul ngheat al zpezii ce-i mprospteaz gndurile. Cel care, n sfrit, dup o zi fr suferine, cnd milioane de

ceteni au suferit, se ntinde sub plapum, n cearafuri fine, ntr-un pat cald, acela, ca egoistul de care vorbete Lucreiu, poate socoti c totul e bine n cea mai bun dintre lumile posibile. Dar cel cruia i este frig nu vede nimic din toate aceste minunaii ale naturii la fel de plin de frumusei att n haina sa alb ct i n cea verde. Cel cruia i este foame se uit n pmnt nu spre cer; cerul fr soare pare dumnos srmanului. n epoca despre care vorbim, adic spre jumtatea

lunii aprilie, se aflau numai la Paris trei sute de mii de nenorocii, care mureau de foame i de frig, la Paris, unde, sub pretex t ca nici un ora nu are mai muli bogtai, nimeni nu se gndete c ex ist i sraci care pier de frig i de mizerie. n timpul acestor patru luni, un cer de plumb i alung pe cei npstuii din sat la ora, aa cum iarna alunga lupii din pdure n sat. Nici pine, nici lemne. Nici pine pentru cei care indurau frigul, nici lemne pentru a coace pinea. La Paris, toate

proviziile au fost consumate ntr-o lun. Starostele negutorilor, neprevztor i nepriceput, nu s-a gndit s aduc la Paris dou mii de msuri de lemne aliate la o distana de zece leghe de capital. El motiva astfel: cnd nghea, ngheul mpiedica transportul; cnd se dezghea, cruele i caii nu erau de ajuns. Ludovic al XVI-lea, nelegtor, uman, mereu ngrijorat de suferinele materiale ale poporului su.

Pierdea din vedere cu uurina ns starea de spirit ex istenta. Ludovic al XVI-lea ncepu prin a aloca dou sute de mii de livre pentru nchirierea carelor i a cilor, iar apoi ordona rechiziionarea obligatorie a acestora. Cu toate acestea, consumul era mai mare dect proviziile aduse. Trebuia fix at un impozit asupra consumatorilor. Nimeni n-avu dreptul s ridice de la depozitul general mai mult de o ncrctura de doi steri, apoi numai un ster. Astfel, au aprut cozi lungi la porile

depozitelor, apoi la uile brutriilor. Regele cheltui toi banii din caset s personal f cnd pomeni. EI ridic cu trei milioane impozitele concesionarilor i acord aceste trei milioane ajutorrii sracilor, declarnd c orice alt urgena trebuie nlturata n faa frigului i a foametei. Regina, la rndul su, dona cinci sute de ludovici din economiile sale. Mnstirile, spitalele, cldirile publice au fost transformate n azile iar toate

porile palatelor se deschiser la ordinul stpnilor, dup ex emplul palatelor regale, pentru a ngdui sracilor s ptrund n curi, unde se adunau n jurul focului. n felul acesta ateptarea dezgheului prea mai suportabil. Dar cerul era nenduplecat n fiecare sear, o pnz de aram stacojie se ntindea pe bolta cereasc. Stelele sclipeau reci i indiferente ca nite sfenice mortuare, iar ngheul din timpul nopii condensa din nou, ntr-un lac de diamante,

zpada albstruie pe care soarele de la amiaza o topise pentru o clip. Peste zi, mii de muncitori cu lopata i cazmaua n mn ngrmdeau zpada i gheaa de-a lungul caselor, ca nite duble metereze groase i umede, nchiznd pe jumtate strzile, i-aa prea nguste, n cea mai mare parte. Caleti greoaie cu roi lunecnd n toate prile, cai ce se cltinau gata s cad la fiece pas l sileau s stea ct mai aproape de aceste ziduri ngheate pe trectorul ex pus ntreitei

primejdii de a aluneca, a se lovi i a fi strivit sub roi. Curnd, mormanele de zpada i de ghea devenir att de nalte, nct prvliile nu se mai vzur, potecile fur acoperite i trebui s se renune la curatul zpezii, forele i mijloacele de a o cra fiind insuficiente. Parisul, neputincios, se recunoscu nvins i ls iarna s-l acopere. Se scurser astfel decembrie, ianuarie, februarie i martie; uneori, un dezghe de dou sau trei zile prefcea ntr-un ocean ntregul Paris,

lipsit cum era de canale de scurgere i pante. n acele zile, anumite strzi nu puteau fi traversate dect cu pluta. Muli cai se prpdir i se necar. Trsurile nu mai riscar nici mcar un pas; s-ar fi transformat n corbii. Parisul nu-i trda nici acum firea i fredona n btaie de joc despre moartea prin dezghe cum fredonase despre moartea prin foamete. Procesiuni se ndreptau spre Hale pentru a le vedea pe precupeele de pete ludndu-

i marfa, alergnd dup clieni, nclate cu ditai cizme de piele, cu pantalonii vri n carmbi i cu fustele ridicate pn-n bru, toate rznd, gesticulnd, mprocndu-se una pe alta n blile n care stteau; dar cum dezgheul era trector, cum gheaa se instal din nou, opac i ndrtnic, cum lacurile din ajun deveneau a doua zi un cristal lunecos, sniile nlocuiau trsurile i alergau mpinse de patinatori sau trase de cai potcovii cu cuie pe strzile preschimbate

n oglinzi ce se ineau lan. Sena, ngheat bocn pn la o adncime de mai multe picioare, devenise locul de ntlnire al trntorilor, care se luau la ntrecere fie fugind, mai bine zis cznd, fie dnduse pe ghea, n sfrit jocuri de tot felul i care, nclzii de atta gimnastic, atunci cnd oboseala i silea s se odihneasc, alergau la focul cel mai apropiat ca s nu le nghee ndueala n spinare. Se prevedea momentul cnd comunicaia pe apa va fi ntrerupt, comunicaia pe

pmnt fiind de pe acum imposibil, momentul cnd alimentele nu vor mai putea ajunge la destinaie i cnd Parisul, acest trup uria, va fi dobort din pricina lipsei de hran ca acele monstruoase cetacee care, dup ce au mncat tot ce se afl n apele din jurul lor, rmn nchise n carcasa gheurilor polare i mor de inaniie, neputnd s se strecoare printre crpaturi, ca petii mai mici care au fost prad lor i s ajung n zone mai temperate, n ape mai bogate.

n aceast situaie, regele convoac consiliul. El hotr s fie ex ilai din Paris, adic s fie rugai s se rentoarc n provinciile lor, episcopii, abaii, clugrii, care i uitaser reedinele; guvernatorii, administratorii de provincie care i mutaser la Paris sediul; n sfrit, magistraii care preferau Opera i societatea parizian, fotoliului lor cu flori de crin. ntr-adevr, toi acetia fceau o mare risip de lemne n bogatele lor palate i consumau multe alimente n

uriaele lor buctrii. Mai erau apoi toi stpnii moiilor din provincie care fur invitai s se napoieze n castelele lor. Dar domnul Lenoir, locotenent de poliie, i atrase regelui atenia c toi aceti oameni, nefiind vinovai, nu puteau fi silii s prseasc Parisul de la o zi la alta; c, n consecin, vor pleca cu o ncetineal provenind i din rea voin i din dificultatea cltoriei i c astfel dezgheul va sosi nainte de a se fi obinut rezultatul msurii luate, n vreme ce toate

neplcerile ar avea timp s se produc. La sfritul lui martie, dezgheul sosi, dar inegal, incomplet, cu reveniri de nghe care prelungeau necazurile, mizeria i foamea n rndul populaiei pariziene. Niciodat srcia nu fusese att de mare ca n aceast ultim perioad; apariiile intermitente ale soarelui cldu fceau s par i mai grele nopile geroase i vntul rece din miaznoapte; straturile groase de ghea se rupser i se prvlir n Sena,

care se revrs peste maluri. n primele zile ale lui aprilie se produse una din acele reveniri ale frigului despre care am vorbit; un frumos strat de zpad acoperi bulevardele i cheiurile i fura vzute reaprnd sniile cu cai iui. Aceasta producea un efect admirabil pe cheiuri i bulevarde. Dar pe strzi, trsurile i cabrioletele rapide deveniser spaima pietonilor, care nu le auzeau venind i nu le puteau ocoli, mpiedicai cum erau de barierele de ghea i care adesea,

ncercnd s fug, cdeau sub roi. n cteva zile, Parisul se umplu de rnii i muribunzi, ici un picior rupt de o cdere pe polei, colo un piept zdrobit de huluba unei cabriolete, care, dus de iueal, nu putuse s opreasc pe ghea. Atunci poliia ncepu s-i pzeasc de roi pe cei ce scpaser de frig, de foame i de inundaii. Bogtaii care i striveau pe sraci fura amendai. n acea epoc n care domnea aristocraia, ex ista i un fel aristocratic de a mna caii: un prin de snge

mna n goan mare i fr strigate: un duce i un pair, un gentilom i o artist de la Oper n trap forat; un preedinte i un financiar la trap; micul proprietar, n cabrioleta lui, conducea singur c la vntoare i vizitiul, stnd n picioare la spate, striga "Pzea!" cnd stpnul rsturna cte un nefericit. n mprejurrile pe care leam zugrvit, opt zile dup cin dat la Versailles de ctre domnul de Richelieu, ntr-o zi cu un frumos soare glacial, au fost vzute intrnd n Paris

patru snii elegante, alunecnd pe zpada ngheata care acoperea Cours-la-Reine i captul bulevardelor, ncepnd de la ChampsElyses. n afara Parisului, gheaa poate s-i pstreze mai mult timp albeaa sa virginal, trectorii sunt rari. La Paris, dimpotriv, o sut de mii de pai pe ora ntineaz repede, nnegrind splendida mantie a iernii. Sniile care alunecaser pe drumul ngheat, se oprir mai nti pe bulevard, adic imediat ce noroiul lu locul zpezii. ntr-

adevr, soarele din timpul zilei muiase gerul i pentru cteva ceasuri se dezghease: spunem cteva ceasuri, deoarece n aer se i simea aprigul vnt care biciuiete n nopile de aprilie primele frunze i primele flori. n sania care mergea nainte se aflau doi brbai mbrcai n mantii cafenii de postav, mblnite, cu gulere duble; singura diferen care ex ista ntre cele dou haine era c una avea nasturi i brandenburguri de aur, iar cealalt de mtase. Aceti doi brbai, instalai ntr-o sanie

tras de un cal negru care sufla pe nri un abur gros, mergeau n faa altei snii ctre care ntorceau din cnd n cnd privirea ca pentru a o supraveghea. n cea de a doua sanie se aflau dou femei att de bine nfurate n blnuri, nct nimeni nu le putea zri faa. S-ar putea chiar aduga c era greu s ghiceti sex ul acestor dou personaje dac nai fi ghicit c sunt femei du pa pieptntura nalt, n vrful creia o plrioar i flfia penele. Edificiul enorm al acestei pieptnturi n care se

mbinau panglici mpletite i mici giuvaeruri era nvluit ntr-un nor de pudr alb, aa cum iama se cerne pulberea de promoroac de pe ramurile zglite de vnt. Aceste dou doamne, aezate att de aproape una de cealalt, nct scaunele lor se alipiser, discutau fr s dea atenie numeroilor spectatori care le priveau trecnd pe bulevard. Am uitat s spunem c, dup o scurt oprire, i reluaser drumul. Una dintre ele, cea mai nalt i mai maiestuoas, i apas pe gur

o fin batist brodat; avea o inuta dreapt i sigur, cu tot vntul aspru ce biciuia sania n goan. La biserica Sainte-Croix d'Antin tocmai btea ora cinci i ntunericul ncepea s coboare asupra Parisului i, o dat cu el, frigul. n acest moment echipajele ajunser aproape de poarta Saint-Denis. Doamna care i inuse batista la gur fcu un semn celor doi brbai din fa, iar ei se ndeprtar de sania celor dou doamne, biciuind calul negru. Apoi, aceeai doamn

privi napoi, de unde veneau alte dou snii, fiecare condus de un vizitiu fr livrea; amndoi vizitii, ascultnd la rndul lor de semnul ce li se fcuse, disprur pe strada SaintDenis, pierzndu-se n noapte. Aa cum am spus, sania celor doi brbai se distan de cea a doamnelor i sfri prin a se mistui n negura nserrii ce se ngroa n jurul uriaei cldiri a Bastiliei. Cea de a doua sanie, ajungnd pe bulevardul Mnilmontant, se opri; prin

locurile acestea trectorii erau rari, noaptea i alungase; de altfel, n acest cartier ndeprtat, puini burghezi se ncumetau s mearg fr felinare i fr nsoitori, de cnd iama aase trei sau patru mii de ceretori suspeci, transformai pe ncetul n hoi. Doamna care, dup cum am artat cititorilor notri, ddea poruncile, atinse cu degetul umrul vizitiului. Sania se opri. Weber spuse ea ct timp i trebuie pentru a aduce cabrioleta la locul tiut?

Toamna mergi cu gabriolet? ntreb vizitiul, cu cel mai autentic accent german. Da, m voi ntoarce pe strzi, s vd focurile. Strzile sunt ns i mai noroioase dect bulevardele i se merge greu cu sania. i-apoi mi-e frig. i ie nu-i aa, micuo? Adaug doamna adresndu-se nsoitoarei sale. Da, doamn rspunse aceasta. Auzi, Weber? Deci la locul tiut cu cabrioleta. Pine, toamna.

Ct timp i trebuie? O umatat de or. Bine; uit-te la ceas, drguo! Cea mai tnr dintre cele dou doamne cut sub haina de blan i i privi ceasornicul, desluind ora cu destul greutate, deoarece, am mai spus, aproape se nnoptase. ase fr un sfert spuse ea. Deci la apte fr un sfert, Weber. i zicnd aceste cuvinte, doamna sri cu uurin din

sanie, ntinse mna prietenei sale i se ndeprt, n timp ce vizitiul bombnea cu o dezaprobare respectuoas, dar destul de tare pentru a fi auzit de stpna sa: Impruden! Ah, mein Gott! Ce impruden! Cele dou femei ncepur s rd, se nfurar n hainele de blan, ale cror gulere le ajungeau pn la urechi i traversar aleea lateral a bulevardului, amuzndu-se de scritul zpezii sub micuele lor picioare nclate n fine

cizme mblnite. Tu, care ai ochi buni, Andreea spuse doamna care arta mai n vrst fr s par totui a avea mai mult de treizeci-treizeci i doi de ani ncearc s citeti n colul acesta numele strzii. Strada Pont-aux -Choux , doamn spuse tnra, rznd. Ce strad mai e i asta, strada Pont-aux -Choux ? Ah, Dumnezeule! Ne-am rtcit! Strada Pont-aux -Choux ! Mi s-a spus a doua strad la dreapta. Andreea, simi ce plcut

miroase a pine cald? Nu-i de mirare rspunse nsoitoarea sa suntem la poarta unui brutar. Ei bine, s-l ntrebm unde este strada Saint-Claude i cea care vorbise se ndrept spre poart. Oh, nu intrai, doamn! zise repede cealalt. Lsai-m pe mine. Strada Saint-Claude, micuele mele doamne rsun o voce glumea vrei s tii unde este strada SaintClaude? Cele dou femei se

ntoarser n acelai timp i vzur, sprijinit de ua brutarului un lucrtor mbrcat ntr-o jachet caraghioasa i care, cu tot gerul, avea picioarele i pieptul descoperite. Ah, un brbat gol! strig cea mai tnr dintre cele dou femei. Suntem oare n Oceania? i fcu un pas, ascunzndu-se n spatele celeilalte. Cutai strada SaintClaude? urm ucenicul brutarului, care nu pricepea de loc gestul de spaim al tinerei,

i, obinuit fiind cu mbrcmintea sa, era departe de a atribui hainelor lui puterea de a ndeprta pe cineva. Da, prietene, strada Saint-Claude, rspunse cea mai n vrst, stpnindu-i rsul. Pi nu-i greu s-o gseti i, de altfel, am s v duc eu relu cu voioie biatul plin de fin din cretet pn-n tlpi. Zis i fcut; el i puse n micare compasul imenselor sale picioare subiri, la captul crora se micau doi papuci

vechi, largi ca nite corbii. Nu, nu! Se mpotrivi doamn mai n vrst i, cu sigurana, nu pentru c s-ar fi temut s nu fie vzut n tovria unei asemenea cluze. Arat-ne strada fr s te deranjezi i vom ncerca singure s-i urmm indicaiile. Prima strad la dreapta, doamn rspunse cluza, retrgndu-se discret. Mulumim rspunser doamnele i grbir pasul n direcia artat, nbuindu-i rsul n manoane.

Capitolul IV interior

Un

n 1784 Saint-Claude era o strad onorabil, prost luminat, este adevrat, nu prea curat i asta e adevrat; n fine, rar frecventat, cu puine case i destul de necunoscut. Dar purta numele unui sfnt; fcea parte din cartierul Marais i adpostea, n cele trei sau

patru case aflate acolo, civa biei rentieri, civa negustori i civa biei sraci, omii pn i de pe listele parohiei. n afar de aceste trei sau patru case, la colul bulevardului mai era i un palat cu aspect mre cu care strada Saint-Claude se putea mndri, socotind-o o cldire ex trem de aristocratic; dar aceast cldire, ale crei ferestre, n zi de srbtoare ar fi putut s lumineze ntreaga strad numai cu reflex ul candelabrelor i al lustrelor sale, aceast cldire, spuneam,

era cea mai ntunecat, cea mai mut i mai sumbr dintre casele din cartier. Poarta nu se deschidea niciodat; ferestrele, nfundate cu perne de piele, aveau pe fiecare stinghie, pe fiecare pervaz al obloanelor un strat de praf pe care fiziologii sau geologii l-ar fi apreciat c se poate aduna numai n zece ani. Cteodat, un trector care n-avea de lucru, un curios sau un vecin se apropia de intrarea principal i, prin imensa broasca cerceta interiorul palatului. Nu se vedeau dect

smocuri de iarba printre pietrele pavajului, muchi i mucegai pe lespezi. Uneori un obolan uria, stpnul acestui domeniu prsit, traversa linitit curtea i se cufunda n beciuri, modestie gratuita deoarece avea la dispoziie, dup pofta inimii, saloane i ncperi att de plcute unde pisicile nu puteau veni s-l tulbure. Un trector oarecare, dup ce verifica n sinea lui singurtatea acestui palat, i continu drumul. Dar dac era un vecin, avnd un interes

mai mare fa de aceast cas boiereasca, el rmnea aproape ntotdeauna la postul su de observaie, pn cnd i se altura un altcineva mboldit i el de o curiozitate asemntoare; i atunci, aproape ntotdeauna ncepea o conversaie pe care suntem siguri c o putem reda cel puin n mare, dac nu n detaliu. Vecine zicea cel ce nu privea celui care privea ce vezi oare n casa domnului conte de Balsamo? Vecine rspundea cel

ce privea celui care nu privea vd obolanul. Ah, mi dai voie? i al doilea curios se instala, la rndul su, la gaura cheii. l vezi? Spunea vecinul alturat vecinului care-i luase locul. Da rspundea acesta l vd. Ah, domnule, s-a ngrat. Crezi? Da, sunt sigur. Cred i eu, nimic nu-l tulbura. i, de bun seam, orice

s-ar zice, trebuie s fi rmas bucate de soi n cas. Bucate de soi, crezi? Drace, domnul de Balsamo a disprut prea repede pentru a fi avut timp s la totul. Ei, vecine, cnd o cas este pe jumtate ars, ce vrei s mai uii? La urma urmei, vecine, s-ar putea s ai dreptate. Dup ce priveau din nou obolanul, se despreau ngrozii de a fi spus atta ntr-o afacere att de misterioas i delicat.

ntr-adevr de la incendiul izbucnit n aceast cas sau, mai bine zis, ntr-o parte a casei, Balsamo dispruse; nu se mai fcuse nici o reparaie i palatul fusese prsit. S lsm strvechiul palat, pe lng care nu am vrut s trecem fr s ne oprim, s rmn cufundat n ntunericul umed al nopii, cu terasele sale peste care s-a aternut zpada i cu acoperiul vrstat de flcri. Apoi, traversnd strada de pe partea stng pe cea dreapt, s privim alturi la o grdinia

nconjurat de un zid nalt, o cas ngusta i nalt care se ridic asemenea unui turn alb pe fundalul vnt-cenuiu al cerului. Pe coama casei se nal un horn asemenea unui paratrsnet, iar n vrful lui o stea strlucitoare se nvrtete i scnteiaz. Ultimul etaj al casei ar fi trecut neobservat dac o raz de lumin n-ar fi rzbtut afar nroind dou din cele trei ferestre ale faadei. Celelalte etaje sunt posomorite i sumbre. Oare locatarii dorm? Economisesc poate, stnd sub pleduri,

luminrile att de scumpe i lemnele att de rare n acest an? Oricum, cele patru etaje nu ddeau semne de via, n vreme ce al cincilea nu numai c tria, dar lumina destul de puternic. S batem la poart, s urcm scara ntunecoas, care sfrete la acest al cincilea etaj, unde dorim s ajungem. O simpl scar sprijinit de perete ne duce sus. Un mner de sonerie cu nur atrna la u; un tergtor mpletit i un cuier de lemn mobileaz scara. Dup ce am deschis prima u,

intrm ntr-o camer ntunecoasa i goal; este cea a crei fereastr nu era luminat. Aceast ncpere servete de anticamer i d ntr-alta, al crei mobilier i celelalte amnunte merit toat atenia. Lespezi n loc de parchet, ui vopsite grosolan, trei fotolii de lemn alb tapisate cu catifea galben, o biat canapea cu perne scoflcite i subiate de ani. Cutele i arcurile lsate constituie zbrciturile i btrneea unui vechi fotoliu: nou, era rotund

i sclipitor; ncrcat de ani, se ncovoaie sub musafir n loc s-i reziste i cnd a fost nvins, deci cnd cineva s-a aezat, scrie de parc ar geme. Dou portrete atrnate de perete atrag privirile. O lumnare i o lamp, aezate una pe o msu cu trei picioare, cealalt, pe emineu i amestec plpirile n aa fel, nct arunc asupra celor dou portrete dou focare de lumin. Toc pe cap, fa lung i palid, ochiul stins, barba ascuit, guler plisat i scrobit primul dintre aceste

portrete se recomand prin celebritatea sa; este chipul legendar al lui Henric al IIIlea, regele Franei i al Poloniei. Dedesubt se desluete o inscripie scris cu litere negre pe o ram cu aurul ters: HENRIC DE VALOIS. Cellalt portret, aurit mai recent i prnd deci cu att mai proaspt, cu ct cellalt era mai nvechit, reprezint o tnr femeie cu ochii negri, nasul fin i drept, cu pomeii proemineni, gura cu o ex presie reinut. E

pieptnat, sau mai bine zis, strivit sub un edificiu de pr i panglici de mtase pe lng care toca lui Henric al III-lea are proporiile unui muuroi pus alturi de o piramid. Sub acest portret se poate citi, de asemenea cu litere negre: JEANNE DE VALOIS. i dac vrem, dup ce am cercetat cminul fr foc i bietele perdele ale patului acoperit cu damasc verde nglbenit, dac vrem s tim ce legtur au portretele cu locatarii celui de al cincilea etaj, n-avem dect s ne

ntoarcem spre o msu de stejar la care o femeie mbrcata simplu i sprijinindu-se n cotul stng, cerceteaz mai multe scrisori pecetluite i controleaz adresele. Aceast tnr femeie este originalul dup care s-a fcut portretul. La trei pai de ea, ntr-o atitudine vdind curiozitate, dar totodat plin de respect, o camerist, btrna stafidit, numrnd aizeci de ani, mbrcat ca o doamn de companie de Greuze, privete i ateapt.

Dar dac aceast doamn era o Valois, cum accepta Henric al III-lea, bogatul rege sibarit, cu colereta scrobita, fie i din tablou, spectacolul unei asemenea srcii, mai ales c era vorb nu numai de o persoan de rangul su, ci de purttoarea numelui su? n rest, doamna de la etajul cinci nu dezminea de loc, prin persoana s, originea pe care pretindea c o are. Avea mini albe i gingae, pe care din cnd n cnd i le nclzea la subsuori. Piciorul delicat i lung, nclat cu un pantof de

cas de catifea, nc elegant, ncerca de asemenea s-l nclzeasc btnd lespezile strlucitoare i reci ca i gheaa ce acoperea Parisul. Apoi, cum vntul uiera pe sub ui i prin crpturile ferestrelor, camerista se chirci toat de frig privind cu tristee cminul fr foc. n ceea ce o privete pe doamn, stpna casei, ea numra ntr-una scrisorile i citea adresele. Dup citirea fiecrei adrese fcea o mic socoteal. Doamna de Misery

murmur ea prima camerist a maiestii sale. Nu trebuie s m-atept la mai mult de ase ludovici, deoarece mi-a mai dat i suspin. Doamna Patrix , camerist a maiestii sale, doi ludovici. Domnul d'Ormesson, o audien. Domnul de Calonne, un sfat Domnul de Rohan, o vizit. i vom ncerca s-l convingem s ne-o fac opti tnra femeie, surznd. Avem deci continu ea aceast niruire psalmodiac opt ludovici asigurai ncepnd de astzi n opt zile.

i ridic fruntea. Mtu Clotilda spuse ea taie mucul la lumnare. Btrna mplini porunca i se ntoarse la locul ei, serioas i atent. Aceast cercetare minuioas, al crei obiect era ea, pru s-o oboseasc pe tnra femeie. Caut totui, draga mea, poate gseti vreun capt de lumnare de cear... adu-mi-l aici zise ea. Mirosul de seu al acesteia mi face ru. Nu mai este rspunse btrna. Caut totui.

Unde s caut? Poate n anticamer... Acolo e frig. Ascult, sun cineva spuse tnra femeie. Doamna se neal replic btrn cu ncpnare. Totui aa e, mtu Clotilda. Dar vznd c btrna se mpotrivete, o ls n plata Domnului, bombnind ncetior, aa cum fac unii stpni, care, dintr-un motiv oarecare, le ngduie slujitorilor s-i ia asupr-le

drepturi ce nu li se cuvin. Apoi se ntoarse la socotelile sale: Opt ludovici, din care trei i datorez furnizorilor. Lu pana i scrise: Trei ludovici... cinci fgduii domnului de La Motte pentru a ndura ex ilul la Bar-sur-Aube. Srmanul! Cstoria noastr nu I-a mbogit; rbdare ns... i ea zmbi din nou, de data aceasta pri-vindu-se n oglinda aezat ntre cele dou portrete. Acum continu ea drumul de la Versailles la Paris i de la Paris la Versailles. Deci patru drumuri,

un ludovic. Adug noua cifr n dreptul cheltuielilor. Cheltuielile casei pe timp de opt zile, un ludovic. Scrise i asta mbrcmintea, cupeul, baciurile date portarilor n casele unde voi merge s solicit: patru ludovici. Asta e tot. S adunm. Dar, n mijlocul adunrii, se ntrerupse: i spun c sun. Nu, doamn rspunse moind btrna din colul su. Nu sun. Nu sun la noi; sun dedesubt, la etajul patru. Patru, ase, unsprezece, paisprezece ludovici; cu ase

mai puin dect mi trebuie, ntreaga garderob de mprosptat i de pltit aceast pacoste btrn ca s-o pot concedia... Apoi deodat: i spun c sun, nefericito! strig ea mnioas. De data aceasta, trebuie s recunoatem, nici urechea cea mai ruvoitoare n-ar fi putut s se nele n privina apelului venit de afar; clopoelul, tras cu putere, se mic n colul su, iar sunetele vibrar fr ntrerupere ct limba clopotului lovi de dousprezece ori n pereii acestuia. n

mijlocul acestui tumult i n vreme ce btrn, trezit, n sfrit, cldea fuga n anticamer, stpna sa, iute ca o veveri, lu scrisorile i hrtiile mprtiate pe mas i le zvrli ntr-un sertar, dup care arunc o privire rapid prin ncpere pentru a se ncredina c totul e n ordine i se aez pe canapea, lundui o nfiare umil i trist ca o fiin care sufer, dar cu resemnare. Numai c, ne grbim s o spunem, doar aparent se odihnea. Ochii ageri, iscoditori, ateni, se

uitau ntrebtor n oglind, care reflect ua de la intrare, n timp ce urechea ciulit se pregtea s prind cel mai mic sunet. Doamna de companie deschise ua i n anticamer se auzir cteva cuvinte murmurate. Apoi o voce proaspt i suav, dar foarte hotrt, rosti urmtoarele: Aici locuiete doamna contes de La Motte? Doamna contes de La Motte Valois? repet cu vocea sa nazal Clotilda. ntocmai, mtu drag. Doamna de La Motte este

acas? Da, doamn, ns este prea bolnav ca s ias. n timpul acestei convorbiri, din care nu pierduse nici o silab, pretinsa bolnav, privind n oglind, vzu c o femeie i punea ntrebri Clotildei, o femeie care, dup toate aparenele aparinea naltei societi. Ea se scul repede de pe canapea i se aez n fotoliu pentru a lsa locul de onoare strinei. n timp ce fcea acest lucru nu bg de seam c vizitatoarea se ntorsese pe

palier i spusese unei alte persoane rmas n umbr: Putei intra, doamn, aici locuiete. Ua se nchise i cele dou femei pe care le-am vzut ntrebnd de strada SaintClaude intrar n casa contesei de La Motte Valois. Pe cine trebuie s anun doamnei contese? ntreb Clotilda, plimbnd curioas, dar i cu respect, lumina lumnrii pe feele celor dou femei. Anunai o doamn din Comitetul de binefacere

spuse cea mai n vrst. De la Paris? Nu, de la Versailles. Clotilda intr la stpna sa i strinele, urmnd-o, ptrunser n camer luminat, n clipa cnd Jeanne de Valois se ridic anevoie din fotoliul su pentru a-i saluta cum se cuvine musafirii. Clotilda trase mai n fa cele dou fotolii, n aa fel nct vizitatoarele s poat alege i se retrase n anticamer, cu o neleapt ncetineal care la s s se ghiceasc tara gre c va

urmri din dosul uii conversaia ce urma s aib loc.

Capitolul V Jeanne de La Motte de Valois

ndat ce putu s ridice ochii, pstrndu-i un aer ct mai cuviincios cu putin, Jeanne de La Motte privi cu atenie feele oaspetelor sale. Cea mai n vrsta prea, dup

cum am mai spus, s aib ntre treizeci i treizeci i doi de ani; era de o frumusee remarcabil, cu toate c trufia ce se degaja din ntreaga sa atitudine i rpea, desigur, o parte din farmec. Cel puin aa socoti Jeanne dup ce i arunc o scurt privire vizitatoarei. Alegnd fotoliul n locul canapelei, aceasta se aezase departe de fascicolul de lumin rspndit de lamp, i, retrgndu-se ntr-un col al camerei, i trase pe frunte gluga de tafta matlasat astfel

c faa i era cu desvrire umbrit. Dar felul n care i inea capul era att de mndru, ochiul att de poruncitor i scnteietor nct, orict ar fi ncercat s treac de neobservat, se vedea ct de colo, chiar daci scpau amnuntele, c vizitatoarea este de vi nobil. nsoitoarea sa, mai puin sfioas, cel puin n aparen, cu toate c era mai tnr cu patru sau cinci ani, nu-i ascundea frumuseea: tenul i forma obrazului erau desvrite, iar pieptntura i

descoperea tmplele, scondui la iveal ovalul perfect al feei; doi ochi mari, adnci i albatri, cu privirea ptrunztoare, o gur suav creia natura i druise candoare, iar educaia discreie i un nas care rivaliza cu al lui Venus de Medicis, iat ce sesiz dintr-o singur privire Jeanne. Apoi, cercetnd i alte amnunte, contesa remarc la cea mai tnr dintre cele dou femei o talie mai fin i mai mldioas dect a nsoitoarei sale, un piept mai plin i mai

rotund, n sfrit, o mn grsu n timp ce a celeilalte era nervoas i mai fin. Jeanne de Valois remarc toate acestea n cteva secunde, adic n mult mai puin timp dect ne-a trebuit nou ca s le zugrvim. O dat aceste observaii ncheiate, ea ntreb cu voce stins crei fericite mprejurri datora vizita distinselor doamne. Cele dou femei se privir i, la un semn al celei mai n vrst, cea tnra spuse: Doamn, cci suntei

cstorit, cred? Am cinstea de a fi soia domnului conte de La Motte, doamn, un strlucit gentilom. Ei, bine, noi, doamn contes, suntem conductoarele unei societi de binefacere. Ni s-au spus, referitor la situaia dumneavoastr, lucruri care ne-au interesat i, n consecin, am vrut s tim cteva amnunte ex acte despre dumneavoastr i despre tot ce are legtur cu dumneavoastr.

Jeanne fcu o pauz nainte de a rspunde. Doamnele mele ncepu ea, observnd rezerva celei de a doua vizitatoare vedei aici portretul lui Henric al III-lea, deci al fratelui strbunului meu, cci eu sunt cu adevrat din familia de Valois, cum vi s-a spus fr ndoial. i atept o nou ntrebare, privindu-i protectoarele, cu o modestie, nu lipsit de orgoliu. Doamn interveni atunci vocea grav i plcut a celei mai vrstnice este

adevrat, cum se spune, c mama dumneavoastr a fost portreas ntr-o cas numit Fontette aflat n apropiere de Bar-sur-Seine? Jeanne roi la acest nume, dar rspunse numaidect fr s se tulbure: Este adevrat, doamn, mama era portreasa unei case numite Fontette. Ah! ex clam interlocutoarea i cum Marie Jossel, mama mea, era de o rar frumusee continu Jeanne tatl meu se ndrgosti i se

cstori cu ea. Prin tatl meu sunt de vi nobil. Doamn, tatl meu era un Saint-Rmy de Valois, descendent direct din familia domnitoare de Valois. i cum de ai ajuns n aceast stare de mizerie, doamn? ntreb aceeai voce care pusese toate ntrebrile. Vai, este uor de ex plicat! Ascult Nu v este, desigur, necunoscut faptul c, dup urcarea pe tron a lui Henric al IV-lea, care a trecut coroana

din cas de Valois n cea de Bourbon, familia detronat mai avea nc urmai necunoscui, dar provenind incontestabil din aceiai strmoi ca i cei patru frai, disprui cu toii ntr-un mod att de dureros. Cele dou doamne fcur un semn care putea s treac drept ncuviinare. Or continu Jeanne urmaii casei de Valois, temndu-se s nu umbreasc, cu toat viaa lor retras, nou familie regal, i schimbar numele de Valois n

cel de Rmy, numele unei moii ce le aparinuse i i regsim, ncepnd cu Ludovic, al XIII-lea, sub acest nume pn la penultimul Valois, strmoul meu, care, vznd monarhia consolidndu-se i vechea spi uitat, nu crezu de cuviin c trebuie s se lipseasc n continuare de un nume ilustru, singurul su bun. i relu deci numele de Valois i-l purt n umbr i srcie, n fundul provinciei sale, fr ca nimeni la curtea Franei s bnuie c un descendent al vechilor regi ai

Franei i ducea viaa n afara strlucirii tronului, dac nu dintre cei mai glorioi descendeni n orice caz dintre cei mai nefericii. Spunnd aceasta, Jeanne se opri. Vorbise simplu, cu un calm care fcuse o bun impresie. Fr ndoial, avei toate actele doveditoare, doamn rosti cu cldur cea mai n vrst dintre cele dou vizitatoare, fix nd-o cu privirea sa adnc pe cea care se ddea drept motenitoarea casei de Valois.

Ah, doamn, rspunse aceasta, cu un surs amar nu dovezile mi lipsesc. Tatl meu le-a adunat i, murind mi le-a lsat pe toate, n locul altei moteniri; dar la ce bun s dovedeti un adevr inutil, un adevr pe care nimeni nu vrea s-l recunoasc? Tatl dumneavoastr este mort? ntreb cea mai tnr dintre cele dou doamne. Vai, da. n provincie? Nu, doamn. La Paris deci?

Da. n acest apartament? Nu, doamn; tatl meu, baron de Valois, strnepotul regelui Henric al III-lea a murit de srcie i de foame. Imposibil! strigar n acelai timp cele dou doamne. i nu aici, continu Jeanne, nu n aceast biat cocioab, nu n patul su, chiar dac acesta ar fi fost un culcu mizerabil! Nu, tatl meu a murit cot la cot cu cei mai sraci i mai nefericii. A murit la Htel-Dieu{1} la Paris.

Cele dou femei scoaser un strigt de uimire ce semna cu un strigt de groaz. Jeanne, satisfcut de efectul pe care l produsese prin arta cu care condusese povestirea i prin deznodmntul pe carel pregtise, rmase nemicat, cu ochii plecai, cu braele inerte. Doamna cea mai vrstnic o cerceta cu atenie i nelegere i, nedesluind n aceast durere att de spontan i de fireasc n acelai timp nimic din ceea ce s-ar fi putut numi arlatanie sau vulgaritate, relu:

Dup spusele dumneavoastr, doamn, ai fost ncercat de mari nenorociri, mai ales prin moartea tatlui dumneavoastr... Dac v-a povesti viaa mea, doamn, vei vedea c moartea tatlui meu nu este cea mai mare nenorocire a mea. Cum, doamn, considerai pierderea unui tat drept o nenorocire nensemnat? replic doamn, ncruntnd sprincenele cu severitate.

Da, doamn; i spunnd acestea, v vorbesc ca o fiic respectuoas. Deoarece tatl meu, murind, a fost eliberat de toate nenorocirile care-l asaltau pe pmnt i care continu s macine nefericita sa familie. Am ncercat deci, n mijlocul durerii pe care mi-a pricinuit-o pierderea tatlui meu, o oarecare bucurie la gndul c e mort i c un urma al regilor nu este silit s-i cereasc hrana. S-i cereasc hrana? O spun fr ruine, deoarece de nenorocirea

noastr nu sunt vinovat nici eu, nici printele meu. Dar mama dumneavoastr? Ei bine! Tot aa de deschis cum v spuneam adineauri c i-am mulumit lui Dumnezeu de a-l fi chemat la el pe tatl meu, deplng faptul c Dumnezeu a lsat-o n via pe mama. Cele dou femei se privir nfiorate la auzul acestor cuvinte stranii. Ar fi o indiscreie, doamn, dac v-am cere s ne povestii n amnunt

nenorocirile dumneavoastr? zise cea mai vrstnic. Indiscreia, doamn, va fi din partea mea, care v va obosi urechile cu povestirea unor nenorociri ce nu v pot lsa dect indiferente. Ascult, doamn rspunse autoritar doamn mai n vrst, creia nsoitoarea sa i fcu imediat un mic semn, ca pentru a o avertiza s nu se trdeze. Ce-i drept, doamna de La Motte fu ea nsi izbit de tonul poruncitor al acestui glas i o privi cu uimire pe cea

care vorbise. Ascultai deci relua aceasta, cu o voce mai puin imperioas. Dac binevoii a-mi face onoarea de a vorbi. i, prad neplcerii pricinuite, fr ndoial, de frig, vorbitoarea btu din piciorul care i nghease stnd pe lespedea de piatr umed. Atunci cea mai tnra i mpinse sub picioare un fel de covor ce se afla sub fotoliul ei, pentru care grij tovara s i arunc o privire mustrtoare. Pstreaz covorul

pentru dumneata, surioar, eti mai plpnd dect mine. Iertai-m, doamn spuse contesa de La Motte regret din inim vznd cum v chinuie frigul, dar lemnele s-au scumpit cu nc ase livre, au ajuns la aptezeci de livre o msur i provizia mi sa sfrit de opt zile. Spuneai, doamn relu cea mai vrstnic dintre vizitatoare. C suntei nenorocit c avei o mam. Da, recunosc, o asemenea blasfemie trebuie

lmurit, nu-i aa, doamn? zise Jeanne. Iat ex plicaia, de vreme ce mi-ai cerut-o. Interlocutoarea contesei fcu un semn afirmativ cu capul. Am avut cinstea de a v spune, doamn, c tatl meu a fcut o mezalian. Da, cstorindu-se cu portreasa sa. Ei bine, Marie Jossel, mama mea, n loc s fie totdeauna mndr i recunosctoare de cinstea ce i se acordase, ncepu prin a-l ruina pe tatl meu, ceea ce, de altfel, nu era prea greu, fcnd

cheltuieli ex travagane n raport cu mic avere a soului ei. Apoi, dup ce l-a silit s vnd pn i ultima bucat de pmnt, l-a convins c trebuie s mearg la Paris, si revendice drepturile pe care i le ddeau numele su. Tatl meu s-a lsat uor convins, spernd, poate, n dreptatea regelui. Aa c s-a dus, transformnd n bani puinul pe care-l avea. n afar de mine, tatl meu mai avea un fiu i o fiic. Fiul, nenorocit ca i mine, vegeteaz printre gradele inferioare ale armatei;

fiica, biata mea sor, a fost prsit n ajunul plecrii tatlui meu la Paris, n faa casei unui fermier, naul su. Aceast cltorie a nghiit puinii bani care ne mai rmseser. Tatl meu se ostenea cu cereri inutile i infructuoase. Abia dac trecea pe acas, unde aducea cu el doar srcie i tot srcie gsea. n lipsa lui, mama, care simea nevoia s chinuiasc pe cineva, deveni i mai aspr cu mine. ncepu prin a m certa c mnnc prea mult. ncetul cu ncetul, am nceput s nu

mai mnnc dect pine, iar pn la urm n-am mai mncat deloc; mama gsi ns alte motive ca s m pedepseasc pentru cea mai mic greeal: pentru ceea ce alt mam ar fi zmbit, ea m btea; vecinii, creznd c-mi fac un bine, i spuser tatlui meu cum sunt maltratat. Tata ncerca s m apere de furia mamei, dar, ocrotindum, nu fcu dect s-o nriasc i mai mult, s-i schimbe furia de moment ntro dumnie venic. Vai, nu puteam s-l sftuiesc cum s

m apere, deoarece eram prea tnr, prea copil. Nu-mi ex plicam nimic, vedeam doar efectul fr a ncerca s pricep cauzele. Simeam durerea, asta era tot. Tata se mbolnvi i nu mai iei din cas, apoi nu mai prsi patul. Atunci am fost obligat s plec din camera tatii, sub pretex t ca prezena mea l obosete, c nu sunt n stare s m stpnesc i s nu m mai mic de colo-colo, semn al tinereii mele. Odat afar din camer, m aflam, ca i mai nainte, n puterea mamei. Ea

m-a nvat o fraz n timp ce m lovea i m umplea de vnti. Apoi, cnd am tiut pe de rost aceast fraz umilitoare pe care, instinctiv, nu voiam s-o memorez, cnd mi s-au nroit ochii de plns, ea m-a obligat s cobor n strad i, din poart, m-a silit s alerg dup primul trector care arta ceva mai bine, poruncindu-mi s-i repet aceast fraz, dac nu doream s fiu btuta pn la snge. Ah, groaznic, groaznic! murmur cea mai tnr dintre doamne.

Cum suna acea fraz? ntreb cea mai n vrst. Iat fraza rspunse Jeanne "Domnule, avei mil de o biat orfan, urma a lui Henri de Valois". Ah, ce grozvie! strig vizitatoarea mai n vrst, schind un gest de dezgust. i ce efect producea aceast fraz asupra celor crora le era adresat? ntreb cea mai tnr. Unii i plecau urechea i se nduioau zise Jeanne. Alii se suprau i m ameninau. Alii, n sfrit,

mai miloi dect primii, m avertizau c m amenina o mare primejdie rostind asemenea vorbe, care puteau s ajung la urechi mai bine informate. Dar eu nu cunoteam dect o singur primejdie: aceea de a nu da ascultare mamei. Nu aveam dect o singur spaim: spaima de a fi btut. i ce s-a ntmplat? Dumnezeule, doamn, ceea ce spera mama; aduceam ceva bani acas i tata vzu ndeprtndu-se pentru cteva zile ngrozitoarea perspectiv

care-l pndea: azilul. Obrazul doamnei mai n vrst se contract, iar ochii celei mai tinere se umplur de lacrimi. n sfrit, doamn, orict uurare aducea tatlui meu, monstruoasa mea meserie m-a umplut de revolt. ntr-o zi, n loc s alerg dup trectori i s-i urmresc cu obinuita mea fraz, m-am aezat jos, lng o piatr, unde am rmas o bun parte din zi, cu desvrire nucit. Seara m-am ntors cu mna goal. Mama m-a btut att de ru,

nct a doua zi am czut bolnav. Atunci tatl meu, lipsit de orice ajutor, a fost silit s mearg la Htel-Dieu, unde a murit. Ah, cumplita poveste! optir cele dou doamne. i ce ai fcut dup moartea tatlui dumneavoastr? ntreb cea mai tnr dintre vizitatoare. Dumnezeu a avut grij de mine. O lun dup moartea srmanului meu tat, mama ne-a prsit, pe mine i pe fratele meu, plecnd cu un soldat, iubitul ei.

Ai rmas orfani! A, nu, doamn, noi, spre deosebire de alii, am fost orfani atunci cnd am avut o mam. Am fost ajutai de caritatea public. Dar cum ceritul ne repugna, nu ceream dect ca s ne acoperim nevoile. Dumnezeu le poruncete fpturilor sale s ncerce s triasc. Vai! Aa e cum v spun, doamn! ntr-o zi am avut norocul s ntlnesc o trsur care urca ncet povrniul dealului n cartierul Saint-

Marcel. n spate erau patru lachei. nuntru, o femeie frumoas i nc tnr: am ntins mna; ea mi-a pus ntrebri; rspunsul i numele meu mai nti a surprins-o, apoi au fcut-o nencreztoare. I-am spus unde locuiesc i alte amnunte. Chiar a doua zi a aflat c nu minisem; ne-a luat sub ocrotirea ei, pe fratele meu i pe mine, pe fratele meu l-a trimis ntr-un regiment, iar pe mine la o cas de mode. Amndoi am fost salvai de la foame. Doamna aceea nu era

cumva doamna Boulainvilliers? Ba da, chiar dnsa. A murit, nu-i aa? Da i moartea ei m-a aruncat din nou n prpastie. Dar soul ei triete i e bogat. Soul ei, doamn! Lui i datorez toate nenorocirile mele de fat, cum i datorez mamei toate necazurile copilriei. Crescusem, devenisem, poate, frumoas; el i-a dat seama i a ncercat si ia rsplata pentru tot ce fcuse pentru noi; am refuzat.

n acest moment doamna de Boulainvilliers a murit, iar eu, eu pe care ea o cstorise cu un viteaz i cinstit ofier, domnul de La Motte, am rmas, aa cum eram, desprit de soul meu, mult mai prsit dup moartea sa dect fusesem dup moartea tatlui meu. Iat povestea mea, doamn. Am cutat s fiu ct mai concis; suferinele au totdeauna lungimi de care trebuie s-i ferim pe cei fericii, fie chiar binefctori, cum prei s fii dumneavoastr.

O tcere lung urm dup aceast ultim parte a povestirii doamnei de La Motte. Cea mai vrstnic dintre cele dou doamne rupse prima tcerea: i soul dumneavoastr ce face? ntreb ea. Soul meu se afl n garnizoana de la Bar-sur-Aube, doamn; i face serviciul militar la jandarmerie i ateapt i el vremuri mai bune. Ai ncercat s cerei ajutorul curii?

Fr ndoial! Numele Valois, nsoit de titlurile sale de noblee, a strnit desigur simpatie. Nu tiu, doamn, care sunt sentimentele pe care numele meu a putut s le trezeasc, deoarece la nici una dintre cererile mele n-am primit rspuns. Desigur c i-ai vzut pe minitri, pe rege, pe regin? Pe nimeni. Peste tot, ncercri zadarnice rspunse doamna de La Motte. Totui, nu putei ceri! Nu, doamn, am pierdut

obinuina. Dar... Dar ce? Dar pot muri de foame c i tatl meu. Nu avei copii? Nu, doamn, ns, dac soul meu ar muri n serviciul regelui, ar gsi poate n ce-l privete, cel puin, un sfrit glorios pentru nenorocirile noastre. Doamn, iertai-m c insist asupra acestui subiect, putei s prezentai dovezi care s confirme originea dumneavoastr? Jeanne se ridic de la locul

su, cut ntr-un dulap i scoase cteva hrtii pe care i le art doamnei. Dar cum voia s profite de clipa cnd aceast doamn, pentru a le cerceta, se va apropia de lumin, dezvluindu-i pe de-antregul trsturile feei, Jeanne ls s i se ghiceasc gndul, prin grija cu care ridic fitilul lmpii n scopul de a face mai mult lumin. Atunci binefctoarea, ca i cum lumina ar fi suprat-o la ochi, se ntoarse cu spatele la lamp i deci i la doamna de La Motte. Stnd astfel, ea ci

cu atenie i compar hrtiile ntre ele. Dar acestea sunt copii, doamn i nu vd nici o pies autentic zise ea. Actele originale, doamn, sunt depuse la loc sigur i le voi arta... replic Jeanne. Dac se va prezenta o ocazie important, nu-i aa? O ntrerupse doamna, surznd. Fr ndoial, doamn, este o ocazie important cea care mi ofer onoarea de a v vedea, dar documentele despre care vorbii sunt att de

preioase pentru mine, nct... neleg. Nu le putei da pe mna primului venit. O, doamn! ex clam contesa, care zrise, n sfrit chipul plin de demnitate al binefctoarei sale. O, doamn, mi se pare c nu v vd pentru prima oar. i, numaidect, deschise la repezeal ua unei alte mobile, descuie un sertar secret i scoase originalul actelor pstrate cu grij ntr-un vechi portofel mpodobit cu blazonul casei de Valois. Doamna le lu i, dup un ex amen atent, de

cunosctoare, spuse: Avei dreptate, aceste titluri sunt n perfect ordine; v sftuiesc s le nmnai nentrziat celor n drept. i ce voi obine, dup prerea dumneavoastr, doamn? Fr ndoial, o pensie pentru dumneavoastr, o avansare pentru domnul de La Motte, cu att mai mult cu ct acest gentilom se recomand singur. Soul meu este un model de cinste, doamn i niciodat nu a lipsit de la ndatoririle

serviciului militar. Avei dovezi suficiente, doamna spuse binefctoarea, trgndu-i n aceeai clip gluga pe frunte. Doamna de La Motte urmrea cu ngrijorare fiece micare a vizitatoarei. Ea o vzu cutnd n buzunar, de unde scoase mai nti o batist brodat, cu care i acoperise faa cnd trecuse cu sania de-a lungul bulevardelor. Dup batista urma un fiic cu diametrul de un deget i lung cam de trei-patru degete. Binefctoarea puse fiicul pe

scrin, spunnd: Biroul de binefacere m autorizeaz, doamn, s v ofer acest mic ajutor, n ateptarea unuia mai consistent. Doamna de La Motte arunca o privire rapid spre fiic. "Monede de cte trei livre gndi ea. Trebuie s fie cel puin cincizeci sau chiar o sut. Sunt o sut cincizeci sau poate trei sute de livre care ne cad din cer. Totui, pentru o sut, este prea scurt, iar pentru cincizeci este prea lung". n timp ce Jeanne de

Valois fcea aceste constatri, cele dou doamne trecuser n prima ncpere unde mtua Clotilda dormea pe scaun lng o lumnare a crei fetila roie i fumegnd se ridica n mijlocul unei mri de seu topit. Mirosul neptor i greos o sufoca pe doamna care pusese fiicul pe scrin. La i vr repede mna n buzunar, de unde scoase un flacon. La chemarea contesei, mtua Clotilda se trezi i, strngnd cu putere n mn cap elul de lumnare, l nalta ca pe un far deasupra

treptelor ntunecoase, cu toat mpotrivirea celor dou strine, crora mirosul de seu li se prea o otrav. La revedere, la revedere, doamn contes! strigar ele, alergnd pe scri n jos. Unde a putea avea cinstea de a v mulumi, doamnele mele? ntreb Jeanne de Valois. V vom anuna rspunse cea mai vrstnic dintre doamne, cobornd ct mai repede cu putina i zgomotul pailor li se pierdu n bezna scrii.

Doamna de Valois se ntoarse n camera sa, nerbdtoare s verifice dac observaiile sale n legtura cu fiicul sunt ntemeiate. Traversnd ns prima ncpere, ea lovi cu piciorul un obiect care se rostogoli de pe mpletitura ce astupa partea de jos a uii. S se aplece s ridice obiectul, ca s alerge la lampa; acesta fu primul impuls al contesei de La Motte. Era o cutie de aur, rotund, plata i destul de simplu ornamentat. Cutia nchidea cteva pastile de ciocolat parfumat, dar

orict de plata ar fi fost, se vedea numaidect c are un fund dublu, al crei resort secret se la s destul de greu descoperit de contesa. n sfrit, ea dibui acest resort il deschise. Un portret de femeie se ivi n faa ochilor si, un chip autoritar, strlucind de o frumusee sever i maiestuoas. Pieptntura n stil german, superbul colier asemntor unui ordin, ddeau trsturilor acestui portret o nfiare uimitor de enigmatic. O monogram alctuit dintr-un

M i un T, mpletite cu o coroan de lauri, se aflau n partea de sus a cutiei. Doamna de La Motte presupuse, datorit asemnrii acestui portret cu chipul tinerei doamne, binefctoarea sa, c ar fi portretul mamei sale sau al bunicii i primul su gnd, trebuie s o spunem, a fost s dea fug pe scar pentru a le chema napoi pe doamne. Poarta aleii tocmai se nchisese, aa c alerg la fereastr, ca s strige, cci era prea trziu s le mai poat ajunge din urm. Dar la

captul strzii Saint-Claude, ndreptndu-se spre strada Saint-Louis, o cabriolet disprea n goan. Iat tot ce mai putu zri. Pierznd sperana de a le mai chema napoi pe cele dou ocrotitoare, mai privi o dat cutia, hotrt s o trimit la Versailles; apoi, lund fiicul lsat pe scrin spuse: Nu m-am nelat, nu sunt dect cincizeci de scuzi. i hrtia rupt czu pe lespezi. Ludovici, ludovici dubli! strig Jeanne. Cincizeci de

ludovici dubli! Dou mii patru sute de livre! i bucuria cea mai lacom se oglindi n ochii si, n timp ce mtua Clotilda, nmrmurit de atta aur ct nu vzuse n viaa ei, rmsese cu gura cscat i cu minile mpreunate. O sut de ludovici! repet doamna de La Motte. Oare aceste doamne sunt att de bogate? Ah, am s le gsesc!...

Capitolul Blus

VI

Doamna de La Motte nu se nelase zicndu-i c trsura care dispruse le luase pe binefctoarele sale. ntradevr, cele dou doamne gsir la poarta casei o cabriolet, cum se construiau pe vremea aceea, cu roile mari, caroseria uoar, burduful nalt, cu o capr comod pentru jockeul care

sttea n spate. Aceast cabriolet, la care era nhmat un superb cal irlandez cu coada scurt, crupa, crnoas i prul murg, fusese adus n strada Saint-Claude de ctre acelai servitor care mnase sania i pe care doamna care se ocupa de opere de binefacere l numise Weber, aa cum am vzut mai sus. Cnd sosir doamnele, Weber inea calul de fru, ncercnd s potoleasc nerbdarea aprigului animal, care lovea nervos cu copita zpada ngheat o dat cu cderea

nopii. Cnd cele dou doamne se ivir, Weber spuse: Toamna, l-am gomandat pentru dumneavoastr pe Scipion, care e foarte linitit i ujor de contus, tar Scipion a scrndid bicior asear, n-a mai remas tect Blus i Blus e forte tificil. O, Weber, tii bine c pentru mine lucrul n-are importan, am mna sigur i sunt obinuit s conduc rspunse cea mai vrstnic dintre cele dou doamne. tii c toamna contuce

forte pine, tar trumurile este forte ru. Unte merge toamna? La Versailles. Pe bulevarde, deci? Nu, Weber, se las frigul i bulevardele vor fi acoperite de ghea. Cred c strzile sunt mult mai accesibile, datorit miilor de trectori care topesc zpada. Hai repede, Weber, repede... Weber inu calul n timp ce doamnele urcau sprintene n cabrioleta, apoi se sui la spate i anuna c s-a instalat. Cea mai vrstnic se adres nsoitoarei sale:

Ei bine, ce prere ai despre aceast contes, Andreea? i zicnd acestea, trase de huri i calul porni ca un fulger, dnd colul strzii Saint-Louis. n clipa aceea, doamna de La Motte deschidea fereastra pentru a le striga pe cele dou binefctoare. Cred, doamn rspunse cea care se numea Andreea cred c doamna de La Motte este srac i foarte nenorocit. Bine crescut, nu-i aa? Da, fr ndoial.

Eti rece fa de ea, Andreea. Da, trebuie s mrturisesc c are ceva viclean n trsturi, ceva care nu-mi place. Ah, eti bnuitoare, Andreea, tiu; i ca s-i fac pe plac, vom recapitula totul. Eu o gsesc interesant i sobr pe aceast mic contes, att n mndria ct i n umilina s. Este un noroc pentru ea, doamn, s aib fericirea de a place mie... Atenie! strig doamna,

strunind, cu putere calul, care altfel ar fi clcat un hamal la colul strzii Saint-Antoine. Atenie! repet i Weber, cu o voce de stentor i cabrioleta i continu cursa. Se auzeau doar ocrile celui care scpase de sub roi i mai multe voci bombnind ca un ecou nvluir cabrioleta ntr-un murmur cum nu se poate mai dumnos. Dar n cteva secunde, Blus puse ntre stpna sa i cei care o blestemau tot spaiul ce se ntinde ntre strada Sainte-Catherine i

piaa Baudoyer. Aici, dup cum tim, drumul se bifurc, dar iscusita conductoare se ndrept cu precizie spre strada Tix randerie, strad foarte populat, ngusta i deloc aristocratic. Astfel, cu toate repetatele "Pzea!" cu toate rcnetele lui Weber, nu se auzeau dect ex clamaiile furioase ale trectorilor: A, cabrioleta! Jos cu cabrioleta! Blus i urm drumul, iar vizitiul su, cu toat fragilitatea minilor ca de copil, l fcea s alerge iute i,

mai ales, l cluzea cu ndemnare printre bltoacele de zpad topit sau printre mormanele de ghea i mai periculoase, de sub care se scurgeau uvoaie de ap ce desfundaser pavajul. Cu toate acestea, mpotriva tuturor ateptrilor, nu se ntmpla nici o nenorocire; un felinar puternic lumin calea: era un ex ces de prudena pe care poliia nu-l impusese nc cabrioletelor n acea vreme. Spuneam c nu se ivise nici o nenorocire, nici o trsur tamponata, nici o

born kilometric atins, nici un trector rsturnat; era un miracol; cu toate astea, strigtele i ameninrile nu conteneau. Cabrioleta travers cu aceeai rapiditate i cu aceeai precizie strada SaintMdric, strada Saint-Martin, strada Aubry-le-Boucher. Poate cititorilor notri li se va prea c, apropiindu-se de cartierele civilizate, ura strnit de echipajul aristrocratic era mai puin slbatic. Dimpotriv; de-abia intrase Blus n strada Ferronnerie, ca Weber, urmrit

tot timpul de vociferrile populaiei, observ c se formau grupuri la trecerea cabrioletei. Mai multe persoane preau chiar c se pregtesc s alerge dup ea cu intenia de a o opri. Totui Weber nu vru s-i neliniteasc stpna. El observ de ct snge rece i ndemnare ddea dovad, cu ct abilitate se strecur printre toate aceste obstacole, lucruri sau fiine, care constituie totodat disperarea i victoria vizitiului parizian. n ceea ce-l privete pe

Blus, neclintit pe picioarele-i de oel, nu alunec nici mcar o dat, ntr-att mna care inea frul tia s prevad, n locul lui, pantele i denivelrile drumului. n jurul cabrioletei nu mai rsunau murmure, ci strigte; doamna care inea hurile bg de seam i, atribuind aceast ostilitate unei cauze banale, ca de pild asprimea vremii sau o indispoziie personal, lu hotrrea s scurteze cursa... Ea plesci scurt i, auzind invitaia, Blus tresri i trecu de la trap la galop.

Dughenele dispreau, trectorii se aruncau n lturi. Strigtele de "Pzea! Pzea!" nu mai conteneau. Cabrioleta aproape c ajunsese la Palatul Regal i tocmai trecea prin dreptul strzii CoqSaint-Honor, n faa creia cel mai frumos obelisc de zpad i ridic, destul de seme nc, vrful micorat de dezghe, asemenea unei zaharicale pe care copiii o transform ntr-un ac subire tot sugnd-o. Acest obelisc era dominat de un formidabil pana de panglici, ce-i drept,

cam flecite; panglicile susineau o tblia pe care scriitorul anonim din cartier trasase cu majuscule urmtorul catren ce se legna ntre dou felinare: Regin toate le-

frumoas ntreci,

ce

pe

Tu bunului rege i stai alturea, Dac st monument e de ghea ori nea, Inimile noastre pentru tine nu-s reci.

Aici, Blus ntlni prima sa piedic serioas. Monumentul pe care n clipa aceea cineva tocmai se strduia s-l lumineze, atrsese un mare numr de curioi; acetia alctuiau o mas compact, peste care nu se putea trece la trap. Blus a trebuit s fie condus la pas. Dar Blus fusese vzut venind ca fulgerul i mulimea auzise strigtele care-l urmreau; cu toate c la ivirea obstacolului el se oprise brusc, vederea cabrioletei pru s produc asupra mulimii cel

mai iritant efect. Totui mulimea se trase n lturi. Dar dincolo de obelisc apru o alt gloat. Grilajul Palatului Regal era deschis i, n curte, mormane uriae de crbuni aprini nclzeau o armat ntreag de ceretori crora lacheii domnului duce de Orlans le distribuiau supe n strchini de lut. ns cei care mncau i cei care se nclzeau, orict de numeroi ar fi fost, erau, n orice caz, mai puin numeroi dect cei care-i priveau nclzindu-se i mncnd. La Paris ex ist un

obicei: orice ar face un actor, el are ntotdeauna spectatorii si. Aadar, cabrioleta, dup ce a trecut de primul obstacol, a fost silit s se opreasc la al doilea, asemenea unei corbii n locul stncilor. n aceeai clip, strigtele care pn atunci ajunser la urechile celor dou femei n chip foarte vag, ca un zgomot confuz, acum, n mijlocul mbulzelii, le auzir desluit. Se strig: "Jos cabrioleta! Jos cu cei ce ne strivesc!" Oare nou ne sunt

adresate aceste strigte? i ntreb nsoitoarea doamna care conducea. M tem c da, doamn rspunse aceasta. Am strivit pe cineva? Pe nimeni. Jos cu cabrioleta! Jos cu cei ce ne strivesc! urla furioas mulimea. Furtuna se dezlnuise: clui fu prins de fru i Blus care nu prea gusta atingerea acestor mini aspre, sforia i spumega ngrozitor. La comisariat! La comisariat! strig o voce.

Cele dou femei se privir, n culmea mirrii. Numaidect o mie de glasuri repetar: La comisariat! La comisariat! De altfel, curioii i vrau nasul sub coul cabrioletei. Comentariile nu mai conteneau n mulime. Ia te uit, sunt femei rosti o voce. Da, ppuile prinilor de Soubise, ibovnicile lui Hennin! Fete de la Oper care cred c au dreptul s-i striveasc pe bieii oameni numai pentru c li se dau zece

mii de livre pe lun ca s plteasc cheltuielile de spital. Un urlet de furie ntmpin aceast ultim ocar. Cele dou femei primir n mod diferit insultele. Una se trase, palid i tremurnd, n fundul cabrioletei. Cealalt nl cu trufie capul, ncruntnd sprncenele i strngnd din buze. Ah, doamn, ce facei? strig nsoitoarea sa, trgndo napoi. La comisariat, la comisariat! continuau s ipe cei mai nverunai. S tim i

noi cine sunt!... Ah, doamn, suntem pierdute opti cea mai tnr la urechea celeilalte. Curaj, Andreea, curaj! rspunse aceasta. Au s v vad i s-ar putea s v recunoasc! Uit-te prin geamul din spate dac Weber este la locul lui. ncearc s coboare, dar l-au mpresurat... se apr. Ah, iat-l c vine... Weber! Weber! rosti doamna n german. Ajut-ne s coborm.

Valetul ascult i, folosindu-se de umerii si puternici, i respinse pe asediatori i deschise ua cabrioletei. Cele dou femei srir sprintene pe pmnt. n acest timp, mulimea se repezi la cal i la cabriolet, pe care ncepu s-o sfrme n buci. Dar ce se ntmpl, pentru numele lui Dumnezeu?! continu n german doamna mai n vrst. nelegi ceva, Weber? Pe legea mea, nu, doamn rspunse slujitorul,

mult mai la largul su n aceast limb dect n francez, dnd n acelai timp stranice lovituri de picior n dreapta i n stnga pentru a-i ocroti stpna. Ah, dar nu sunt oameni, sunt fiare! continu doamna, tot n german. Ce-mi reproeaz oare? La s vedem. n aceeai clip, o voce politicoas, care contrasta ciudat cu ameninrile i injuriile a cror int erau cele dou doamne, rspunse n cea mai curat sax on: V reproeaz, doamn,

c dispreuii decretul poliiei, care a aprut la Paris azidiminea i care interzice pn la primvar circulaia cabrioletelor i aa destui de periculoase chiar cnd pavajul este bun, dar care devin o primejdie de moarte pentru pietoni cnd nghea i poi. S aluneci sub roi. Doamna se ntoarse pentru a vedea de unde vine vocea plin de curtenie, n mijlocul tuturor acelor ipete amenintoare. Zri un tnr ofier, care, pentru a se apropia de ea, trebuise,

desigur, s se lupte la fel de vitejete cum se lupta Weber ca s-i menin poziia. Figura deschis i distins, statura nalt, nfiarea impuntoare a tnrului plcur doamnei, care se grbi s rspund n german. Oh, Dumnezeule! Domnule, nu tiu nimic despre acest decret, absolut nimic. Suntei strin, doamn? ntreb tnrul ofier. Da, domnule; dar spunei-mi ce trebuie s fac? mi distrug cabrioleta.

Lsai-o s fie sfrmat, doamn, iar n timpul acesta fugii. Poporul Parisului i urte pe cei bogai care afieaz lux ul n faa srciei i, n virtutea decretului dat azi-diminea, v vor duce la comisariat. Oh, niciodat! strig cea mai tnr dintre doamne. Dac-i aa relu ofierul, rznd profitai de sprtura pe care o voi face prin mulime i disprei. Vorbise pe un ton degajat care le ddu de neles strinelor c ofierul auzise

comentariile mulimii n legtur cu fetele ntreinute de ctre domnii de Soubise i Hennin. Dar nu era momentul s-i pun la punct. Dai-ne braul pn gsim o trsur de pia, domnule: i se adres cea mai n vrst dintre doamne, cu o voce autoritar. Voi face s cabreze calul dumneavoastr i, n nvlmeala ce se va produce n mod sigur, vei putea fugi, cci adug tnrul, care nu dorea altceva dect s-i decline responsabilitatea unei

protecii riscante poporul s-a plictisit s ne aud vorbind o limb pe care nu o neleg. Weber! strig doamna, cu glas puternic, f-l pe Blus s cabreze pentru ca toat aceast mulime s se sperie i s se dea n lturi. i pe urm, doamn... Pe urm rmi pe loc n timp ce noi vom pleca. i dac sfrma cabrioleta? Las-i s-o sfrme, ce-i pas? Salveaz-l pe Blus, dac poi i pe rie, mai ales; iat singurul lucru pe care i-l

recomand. Bine, doamn rspunse Weber. n clipa urmtoare, omul l plesni pe nervosul armsar irlandez; acesta sri drept n mijlocul curii, rsturnndu-i pe cei mai zeloi care se ineau de fru i de hulube. O mare spaim i nvlmeal se strni n mulime. Bracul dumneavoastr, domnule se adres atunci ofierului doamna. Vino, draga mea adug ntorcndu-se spre Andreea. S mergem, s mergem,

curajoas doamn! murmur ncetior ofierul, care oferi de ndat, cu o real admiraie, braul su celei care i-l cerea n cteva minute, el le conduse pe cele dou femei n piaa din apropiere, unde staionau trsuri i, n ateptarea clienilor, vizitiii dormitau pe capr, n vreme ce caii, cu ochii mijii i capul plecat n pmnt, i ateptau biata raie de sear.

Capitolul Drumul

VII spre

Versailles

Cele dou doamne se aflau n afara oricrei primejdii, dei era de temut c nu cumva s fie urmrite de unii curioi i recunoscute, iar scena care tocmai avusese loc s se repete, situaie din care, de ast dat, ar scpa poate mult mai greu. Tnrul ofier i ddu seama de aceast alternativ, fapt dovedit de struina cu care ncerc s-l trezeasc pe vizitiul de pe capr, mai mult ngheat

dect adormit. Era un ger att de cumplit, nct, contrar obiceiului vizitiilor, care se ntrec n a-i smulge unul altuia clienii, nici unul nu se clinti pentru douzeci i patru de gologani, nici chiar cel cruia i se adresar. Ofierul l apuc pe birjar de gulerul surtucului zdrenros i-l zgli zdravn pn ce-l trezi din toropeal. Hei, hei! i strig tnrul la ureche, vznd c d semne de via. Gata boierule, gata! bolborosi birjarul, visnd nc

i cltinndu-se pe capr, ca un om beat. Unde mergei, doamnelor? ntreb ofierul, tot n german. La Versailles rspunse cea mai n vrst, n aceeai limb. La Versailles?! strig birjarul. Ai spus la Versailles? Fr ndoial. Ah, ce tot vorbii, la Versailles? Patru leghe i jumtate pe un gheu ca sta? Nu, nu, Doamne ferete! Pltim bine spuse cea mai n vrst dintre

nemoaice. Pltim repet n francez ofierul. Ct? ntreb vizitiul cocoat pe capr, fr prea mare ncredere, nelegei, domnule ofier, asta nu-i totul, s-ajungi la Versailles: c, deacolo, trebuie s te i ntorci. Un ludovic ajunge? zise cea mai tnr dintre doamne adresndu-se ofierului tot n german. Uite, i se ofer un ludovic repet tnrul. Un ludovic nu-i prea mult mormi birjarul caii

mei risc s-i rup picioarele. Neghiobule! N-ai dreptul dect la trei livre de aici i pn la castelul de la Muette, care-i la jumtatea drumului. Vezi bine c, dup socoteala asta, dus i ntors, i se cuvin doar dousprezece livre i, n loc de dousprezece, vei primi douzeci i patru. A, nu v tocmii spuse doamn mai n vrst doi ludovici, trei ludovici, douzeci de ludovici, numai s plece n clipa asta i s mearg fr a se opri. Un ludovic ajunge,

doamn rspunse ofierul. Apoi, adresndu-se vizitiului: Hai, mic-te, ticlosule, jos de pe capr i deschide portiera! Porunci el. Vreau mai nti s mi se dea banii spuse birjarul. Zu, vrei?! E dreptul meu. Ofierul schi un gest amenintor. S pltim nainte, s pltim spuse cea mai vrstnic dintre nemoaice i bg mna n buzunar. O, Doamne! i opti ea nsoitoarei sale. Am pierdut

punga. Adevrat? Andreea, tu o ai pe a ta? Tnra femeie se scotoci la rndul su, cu aceeai nelinite. Eu... nu, nici eu. Caut n toate buzunarele. Degeaba.. se vicri tnra femeie, cu ciud, vznd cum ofierul le urmrete din ochi, iar birjarul, zeflemitor i cscase gura pn la urechi pentru a rde, felicitndu-se de ceea ce el numea n sinea lui o fericit

precauie. Cele dou doamne cutar n zadar. Nici una, nici cealalt nu gsi un ban. Ofierul le vzu cum se agit, roind i plind; situaia se complic. Doamnele erau hotrte s dea un lan sau o bijuterie n gaj, cnd ofierul, pentru a le scuti de orice regret care le-ar fi rnit delicateea, scoase din punga sa un ludovic pe care i-l ntinse birjarului. Omul lu moned, o cercet, o cntri n mn, n timp ce una dintre cele dou doamne i mulumea

ofierului, apoi deschise portiera i doamna urc mpreun cu nsoitoarea sa. i acum, ticlosule, se adres birjarului tnrul brbat du-le pe aceste doamne... repede i, mai ales, cinstit, m-auzi? A, nu-i nevoie s-mi recomandai asta, domnule ofier, e de la sine neles. n timpul acestei scurte conversaii, doamnele se sftuir ntre ele. Vedeau cu spaim c salvatorul, protectorul lor e gata s le prseasc.

Doamn zise cu o voce sczut cea mai tnra n-ar trebui s-l lsm s plece. De ce? S-i cerem numele i adresa; mine o s-i trimitem ludovicul su de aur, nsoit de un cuvnt de mulumire pe care ai s i-l scrii tu. Nu, doamn, nu, s rmn cu noi, v implor; dac birjarul e de rea credin, dac ne pune bee-n roate... pe o vreme ca asta, drumurile sunt proaste, cui o s cerem ajutor? Pi, avem numrul su

i indicatorul staiei. Prea bine, doamn i nu m ndoiesc ctui de puin c, mai trziu, vei pune s fie snopit n btaie; dar nu vei mai ajunge n noaptea asta la Versailles; i ce se va spune, sfinte Dumnezeule! Doamna mai n vrst chibzui cteva clipe. Ai dreptate spuse ea. Dar ofierul se i nclina, pregtindu-se s-i ia rmas bun. Domnule, domnule i se adres n german Andreea. O vorb, o singur vorb, v

rog. La ordinele dumneavoastr, doamn rspunse ofierul, vdit contrariat, dar pstrnd n nfiarea sa, n tonul su i chiar n accentul glasului cea mai aleas politee. Domnule continu Andreea nu vei putea s ne refuzai nc o favoare, dup ce ne-ai fcut attea servicii. Vorbii, doamn. Ei bine, v mrturisesc c ne e fric de acest birjar cu care am avut o discuie att de neplcut.

Nu trebuie s v temei spuse el tiu numrul, 107 i indicatorul staiei. Z. Dac nu se poart cuviincios, v vei adresa mie. Dumneavoastr? zise n francez Andreea, uitnd c pn atunci vorbise germana. Cum vrei s ne adresm dumneavoastr, cnd nu v tim nici mcar numele. Tnrul fcu un pas ndrt. Vorbii franuzete?! strig el uimit. Vorbii franuzete i de o jumtate de or m osndii s stlcesc

germana?! Ah, doamn, s tii c nu v-ai purtat frumos. Scuzai-m, domnule relu n franuzete cealalt doamn, venind vitejete n ajutorul nsoitoarei sale care, ncurcat, amuise. Vedei bine, domnule, c, fr s fim strine, poate, ne simim rtcite n Paris, neobinuite cu trsuri de pia, mai ales. Suntei, desigur, om de lume i nelegei c nu ne gsim ntro situaie normal. A nu ne ndatora dect pe jumtate, nseamn a nu ne ndatora deloc. Dac v-ai arta mai

puin discret dect ai fost pn acum, ar nsemna s fii indiscret. Noi v privim cu simpatie; binevoii i nu ne judecai aspru i dac putei s ne facei un serviciu, ei bine, facei-l din toat inima, de nu, ngduii-ne s v mulumim i s cutm un alt sprijin. Doamn rspunse ofierul, izbit de tonul poruncitor al necunoscutei sunt la ordinele dumneavoastr. Atunci, domnule, avei bunvoina i urcai n trsur.

n trsur? Da i nsoii-ne. Pn la Versailles? Da, domnule. Ofierul, fr a mai aduga un cuvnt, se urc n trsur, se aez pe bancheta din fa i strig vizitiului: Mn! Cu portierele nchise, cu pelerinele i blnurile aezate pe genunchi, cupeul o porni spre Saint-Thomas-du-Louvre, travers Piaa Caruselului i o lu de-a lungul cheiurilor. Ofierul se ghemui ntr-un col n faa celei mai n vrst

dintre cele dou doamne, ntro atitudine cuviincioas. Domnea tcerea cea mai adnc. Birjarul, fie c voia s demonstreze onestitatea trgului ncheiat, fie c prezena ofierului i impunea o team respectuoas i l pstra n limitele onestitii, le sili pe bietele mroage s alerge ntins pe caldarmul lunecos al cheiului i al cii Conferinei. ntre timp, rsuflarea celor trei cltori nclzise pe nesimite cupeul. Un parfum suav se rspndi n

aer, ameindu-l pe tnrul nostru, ale crui impresii erau din ce n ce mai puin defavorabile tovarelor sale. "De bun seam c doamnele au ntrziat ntr-o vizit i iat-le ntorcndu-se la Versailles, nielu nspimntate, nielu ruinate" i spunea ofierul n sinea lui. Dar cum se face continu el, tot n gnd c merg ntr-o cabriolet i, mai ales, o conduc ele nsele, dac sunt femei de condiie bun? Ah, la asta trebuie s ex iste un rspuns. Cabrioleta era prea

mic pentru trei persoane i cele dou femei nu s-au sfiit s ia cu ele un lacheu. Dar aa... fr nici un ban, nici una nici cealalt... Obiecie suprtoare, la care merit s reflectezi. Fr ndoial, lacheul avea punga. Cabrioleta, care, nu ncape ndoial, n momentul acesta este buci, era de o elegan desvrita, iar calul... ei bine, dac m pricep eu la cai... calul valora o sut cincizeci de ludovici. Numai nite femei bogate pot lsa de izbelite fr prere de ru o cabriolet

ca asta i un asemenea cal. Aa c, faptul c n-au bani asupra lor nu nseamn nimic. Da, dar aceast mnie de a vorbi o limb strin cnd eti franuzoaic?... Bun, ns lucrul acesta dovedete tocmai o educaie aleas. Nu st n obiceiul aventurierelor s vorbeasc germana cu un accent att de curat german i francez ca nite pariziene. De altfel, aceste femei au o distincie nnscut. Rugmintea celei tinere era mictoare, cererea celeilalte avea ceva poruncitor. i-apoi,

ce-i drept continu tnrul s-i depene gndurile, aranjndu-i sabia n aa fel, nct s nu le stinghereasc pe vecinele sale nu se spune oare c este primejdios pentru un militar s petreac dou ore n cupeu cu dou femei drgue? Drgue i discrete adug el. Nu vorbesc i ateapt s ncep eu conversaia." La rndul lor, fr ndoial, cele dou tinere femei se gndeau la tnrul ofier la fel cum tnrul ofier se gndea la ele, cci, n clipa

cnd tocmai el sfrea acest gnd, una dintre cele dou doamne, adresndu-se nsoitoarei sale, i spuse n englez: Adevrat este, scump prieten, c acest birjar merge ca dup mort; nu vom ajunge niciodat la Versailles. Pun rmag c bietul nostru tovar de drum se plictisete de moarte. Chiar aa rspunse surznd cea mai tnr conversaia noastr nu este dintre cele mai amuzante. Nu gseti c are aerul

unui om de lume? Aa cred i eu, doamn. Ai remarcat c poart uniforma marinei? Nu prea m pricep la uniforme. Ei, bine, cum i spuneam, poart uniforma ofierilor de marin i toi ofierii din marin sunt de familie bun; n rest, uniform i ade bine i este un cavaler frumos, nu-i aa? Tnra femeie ar fi rspuns i probabil ar fi adugat multe n acelai sens, cnd ofierul o opri cu un gest.

Iertai-m, doamnele mele rosti el ntr-o ex celent englez cred c trebuie s v spun c vorbesc i neleg destul de uor engleza, dar nu tiu spaniol, dar dac dumneavoastr o vorbii i dorii s continuai n aceast limb, vei fi sigure cel puin de a nu fi nelese. Domnule replic doamn, rznd dup cum ai observat, desigur, nu voiam s v vorbim de ru, de altfel, s nu ne sfiim i s nu mai vorbim dect franceza dac avem ceva s ne spunem.

V mulumesc pentru aceast favoare, doamn, totui, n cazul cnd prezena mea v-ar stingheri... Nu putei avea aceast bnuial, domnule, deoarece noi v-am cerut-o. V-am pretins-o chiar adug cea mai tnr. M facei s m simt prost, doamn i v rog s m iertai dac o clip am ovit. Cunoatei Parisul, nu-i aa? Parisul este plin de capcane, de eecuri i deziluzii. Aa c ne-ai luat drept... Hai s vorbim deschis.

Domnul ne-a luat drept capcane; asta e tot! O, doamnele mele! ex clam tnrul, cu umilin. V jur c nimic asemntor nu mi-a trecut prin cap. Dar ce-i asta? Cupeul sa oprit. Ce s-a ntmplat? M duc s vd, doamnelor. Cred c ne rsturnm; fii atent, domnule, i mna celei mai tinere, ntinzndu-se ntr-un gest brusc, se opri pe umrul tnrului. Atingerea acestei mini l

fcu s tresar. Cu o micare foarte fireasc, el ncerc s o prind, dar Andreea, care cedase primului impuls de spaim, se i retrase n fundul cupeului. Ofierul, pe care deci nimic nu-l mai reinea, cobor i-l gsi pe birjar foarte ocupat s-i ridice una din mroage care se mpiedicase, n oite i n hamuri. Se aflau cu puin nainte de podul Svres. Datorit ajutorului dat de ofier, bietul animal fu n curnd pe picioare. Tnrul se urca n trsur, n vreme ce

birjarul, felicitndu-se n sinea lui de a avea un ajutor att de priceput i binevoitor, pocni vesel din bici, fr ndoial n ndoitul scop de a-i ndemna mroagele i de a se nclzi. S-ar fi zis c prin portiera deschis intrase frigul, nghend conversaia i rcind intimitatea abia nfiripat, creia tnrul ncepuse s-i gseasc un farmec dar fr a-i da seama de acest lucru. Fu ntrebat despre accident i el povesti ce se ntmplase. Aceasta fu tot i

tcerea se nstpni din nou apstoare pentru cei trei cltori. Ofierul, pe care mna aceea cldu i tremurtoare i tulburase, dori s simt mcar atingerea piciorului. i ntinse deci piciorul, dai orict de ndemnatic fu, nu ntlni nimic, sau mai precis, dac ntlni, avu regretul s vad retrgndu-se din faa lui ceea ce ntlnise. Ba odat, atingnd piciorul celei mai n vrst, aceasta i spuse cu cel mai perfect snge rece: V incomodez

ngrozitor, nu-i aa, domnule, scuzai-m! Tnrul roi pn n vrfui urechilor, binecuvntnd ntunericul nopii care-i ascundea roeaa. Nu mai discuta nimic i aici luar sfrit ncercrile sale ndrznee. Mut, nemicat i respectuos de parc s-ar fi aflat ntr-un templu, tnrul se temea i s respire i se fcu mic-mititel. Dar puin cte puin, fr voia lui, o impresie stranie i copleea gndurile, ntreaga-i fiin. Le simea fr s le ating pe cele

dou fermectoare femei, le vedea fr s le priveasc; ncet-ncet se obinuia s triasc n apropierea lor, i se prea c o prticic din ex istena lor se mpletea cu a lui. Ar fi dorit din tot sufletul s lege din nou vorba, dar nu mai ndrznea, temndu-se de banaliti, el care, la nceput, dispreuise orice schimb de cuvinte. Era ngrijorat c ar putea s par neghiob sau impertinent n faa acestor femei crora, cu o or mai nainte, credea c le face o mare cinste druindu-le un

ludovic i fiind politicos. Ofierul nu mai scoase nici un cuvnt. Doamnele vorbeau ntre ele cu voce sczut. Cu toate acestea, cum sttea cu urechea ciulit, el prinse cuvinte disparate crora imaginaia lui le atribui un sens. Iat ce auzea: Or naintat... porile... motivul plecrii... Cupeul se opri din nou. De data aceasta nu era vorba nici despre un cal czut, nici despre o roat sfrmat. Dup trei ceasuri de curajoase

eforturi, bravul surugiu, dndu-i toat osteneala, cu caii n spume, ajunsese la Versailles, ale crui alei ntunecoase i putii se zreau n lumina roiatic a ctorva felinare albite de promoroac, asemenea unei duble procesiuni de spectre negre i descrnate. Tnrul nelese c sosiser la destinaie. Ce vraj fcuse ca timpul s i se scurg att de repede? Birjarul se aplec spre ferestruie: Boierule spuse el am ajuns la Versailles.

Unde trebuie s oprim, doamnelor? ntreb ofierul. n Piaa Armelor. n Piaa Armelor! strig vizitiului, tnrul. Trebuie s mergei n Piaa Armelor? ntreb omul. Da, fr ndoial, odat ce aa i-am spus. O s-mi dai un mic baci? ntreb birjarul, hlizindu-se. D-i drumu'! Loviturile de bici rsunar din nou. "Totui trebuie s vorbesc i zise ofierul. Voi trece

drept un imbecil dup ce am trecut drept un neobrzat". Doamnelor spuse el, cu oarecare prere de ru iat-v la dumneavoastr acas. Mulumit generosului dumneavoastr ajutor. Ct btaie de cap v-am dat! adug cea mai tnr. Ah, am uitat de mult, doamn. Dar noi, domnule, noi nu vom uita. Numele dumneavoastr, v rugm domnule. Numele meu?

Vi-l cer pentru a dou oar. Luai seama! Cred c nu dorii s ne facei cadou un ludovic, nu-i aa? Dac aa stau lucrurile, doamn, replic ofierul, oarecum jignit, v satisfac curiozitatea: sunt Contele de Charny; n rest, dup cum a observat doamna, ofier n marina regal. Charny! repet doamn mai n vrst, cu tonul cu care ar fi spus: "Foarte bine, n-am s uit". Georges, Georges de

Charny adug ofierul. Georges... murmur cea mai tnr. i locuii? Htel des Princes, strada Richelieu. Trsura se opri. Cea mai vrstnic dintre doamne deschise ea nsi portiera din stnga i, cu un salt sprinten, sri jos, apoi ntinse mna nsoitoarei sale. Dar, doamnelor, cel puin acceptai braul meu! spuse tnrul, pregtindu-se s le urmeze. nc. Nu ai ajuns la dumneavoastr i Piaa

Armelor nu-i domiciliu. Stai pe loc, rmnei acolo unde suntei spuser n acelai timp cele dou femei. Cum aa, s stau pe loc? Da, rmnei n trsur. S v las singure, doamnelor, noaptea, pe o astfel de vreme?! Cu neputin! Stranic! Dup ce mai nainte aproape c ai refuzat s ne ndatorai, acum vrei cu tot dinadinsul s ne ndatorai prea mult rosti cu veselie

cea mai n vrst dintre doamne. Dar... Nici un dar!... Fii pn la capt un cavaler gentil i loial. Mulumesc, domnule de Charny, mulumesc din adncul inimii i pentru c suntei un cavaler curtenitor i discret, dup cum v spuneam adineauri, nu v vom cere nici mcar cuvntul dumneavoastr. Pentru ce s v dau cuvntul? C vei nchide portiera i vei spune vizitiului s se

ntoarc la Paris; ceea ce vei face, nu-i aa, fr mcar s mai ntoarcei capul dup noi? Avei dreptate, doamnelor i cuvntul meu ar fi de prisos. Birjar, hai s ne ntoarcem, amice! i tnrul strecur nc un ludovic n palma lat a surugiului. Bravul vizitiu fremta de bucurie. Drace, caii n-au dect s crape dac vor! bolborosi el. Cred i eu, doar sunt pltii murmur ofierul. Trsura pomi i porni repede. Zgomotul roilor

nbui suspinul tnrului, suspin voluptuos, cci sibaritul se aezase pe cele dou perne, care mai pstrau cldura frumoaselor necunoscute. Acestea rmseser ns neclintite n acelai loc i numai dup ce trsura dispru, se ndreptar spre palat.

Capitolul Consemnul

VIII

n momentul cnd pornir, rafalele vntului aspru aduser la urechea cltorului btile orologiului bisericii SaintLouis. O, Doamne! Unsprezece i trei sferturi! ex clamar ntrun glas cele dou femei. Vedei, toate grilajele sunt nchise spuse cea mai tnr. Ei, acest lucru nu m nelinitete, scump Andreea: chiar dac ar fi fost deschise, tot n-am fi intrat prin curtea

principal. S mergem, hai repede, repede, s-ajungem la poarta Re-zervoarelor. i amndou se ndreptar spre aripa dreapt a palatului. Toat lumea tie c n aceast parte se afl un anume pasaj care duce ctre grdini. Cele dou doamne ajunser la acest pasaj. Portia e nchis, Andreea spuse cu ngrijorare cea mai n vrsta. S batem, doamn! Nu, s strigm, Laurent trebuie s m-atepte, doar l-am prevenit c s-ar putea s m

ntorc trziu. Ei bine, am s strig! i Andreea se apropie de poart. Cine-i acolo? ntreb o voce dinuntru, fr s mai atepte s strige cineva. Ah, nu-i vocea lui Laurent spuse spre tnr femeie, nspimntat. Nu, ntr-adevr. Cealalt femeie se apropie la rndul su. Laurent! murmur i ea. Nici un rspuns. Laurent! repet doamna, ciocnind. Nu-i nici un Laurent aici replic aspru vocea. Dar... insist Andreea

indiferent dac este Laurent sau nu, deschide. Nu deschid. Prietene, dumneata nu tii, ns Laurent avea obiceiul s ne deschid. Ce-mi pas mie de Laurent! Eu am consemnul meu. Cine eti dumneata? Cine sunt eu? Da. Dar dumneavoastr cine suntei? ntreb vocea. ntrebarea suna cam brutal, dar nu era timp de tocmeal, trebuia s rspund.

Suntem dou doamne din suita maiestii sale. Locuim la palat i dorim s ne ntoarcem acas. Ei bine, eu, doamnele mele, eu sunt un elveian din compania I-a Salischamade i am s fac cu totul altfel dect fcea Laurent: am s v las s stai la poart. Oh! Murmurar cele dou femei, una din ele strngnd inimoas mna celeilalte. Apoi, stpnindu-se, zise: Prietene, ca orice bun soldat, neleg s te ari

nenduplecat n privina consemnului i n-a vrea ca din pricina mea s-l calci. Fmi, te rog, numai serviciul de a-l ntiina pe Laurent, care cu siguran c se afl peaproape. Nu pot s-mi prsesc postul. Trimite pe cineva. Nu mai e nimeni. Te rog fierbinte! Ei, la naiba, doamn, navei dect s dormii n ora. Mare lucru! A, dac mie mi sar nchide poarta cazarmei n nas, a gsi eu un culcu, n-

avei grij. Grenadiere, ascult rosti cu hotrre cea mai vrstnic dintre doamne. Primeti douzeci de ludovici dac deschizi. i zece ani de nchisoare... mulumesc! Ce-i drept, patruzeci i opt de livre pe an e prea puin. Am s pun o vorb c s fii fcut sergent. Da i cel care mi-a dat consemnul o s pun o vorb c s fiu mpucat. Mulumesc, nu. Cine i-a dat acest

consemn? Regele. Regele! repetar cele dou femei, mpietrite de spaim. Ah, suntem pierdute! Cea mai tnra pru ca ieit din mini. Stai s vedem, s chibzuim rosti cealalt. Alte pori mai sunt? Ah, doamn, dac au nchis-o pe aceasta, le-au nchis i pe celelalte. Ei, nu, nu pomi de la nceput de la ideea asta. i dac nu l-am gsit pe Laurent aici, la poarta asta,

care este a lui, unde credei c-l vom gsi? ntr-adevr, ai dreptate, Andreea. Andreea, regele ne-a jucat o fars oribil. i doamna i sublinie cu un dispre amenintor ultimele cuvinte. Aceast poart a Rezervoarelor, construit n grosimea zidului, era ca o ni, ca un fel de vestibul. De o parte i de alta a firidei se afla o banc de piatr. Doamnele se lsar s cad pe una din ele, ntr-o stare de agitaie vecin cu disperarea. Pe sub

poart se vedea o dr de lumin, n spatele ei se auzea pasul elveianului, care ba ridic arma, ba o lsa jos. Dincolo de acest biet obstacol de stejar, salvarea; dincoace, ruinea scandalul, poate moartea. Ah, mine, mine cnd se va afla! murmur cea mai n vrst dintre doamne. Vei spune adevrul. Oare voi fi crezut? Avei dovezi, doamn. Soldatul nu va rmne n postul su toat noaptea spuse cea tnr care prea

s-i recapete curajul pe msur ce nsoitoarea sa l pierdea. La ora unu va fi schimbat, iar succesorul su se va arta poate mai nelegtor. S ateptm. Da, dar ndat ce va bate miezul nopii, vor ncepe s treac patrulele; m vor gsi afar ateptnd, ascunzndu-m. Este ngrozitor! Andreea, mi se urc sngele la cap i simt c m sufoc. Curaj, doamn! Dumneavoastr, att de puternic de obicei i s v

susin eu att de slab adineauri! Este un complot la mijloc, Andreea i noi am czut victime. Niciodat nu sa ntmplat una ca asta, niciodat poarta n-a fost nchis; voi muri, Andreea, mor! i ea se ls pe spate, ca i cnd s-ar fi sufocat ntradevr. n acea clip, pavajul curat i alb al Versaillesului, astzi strbtut de att de puini pai, rsun de zgomotul unui pas. n acelai timp se auzi o voce, o voce

lin i vesel, vocea unui tnr care cnt. El cnt unul din acele cntece nensemnate ce reprezint epoca pe care ncercm s-o zugrvim: S cred, ah! De ce nu pot, de ce nu este Can noaptea asta tot Cea fost e doar o poveste. m-a adormit ncet

Adev

Morfe

i-n somn eram de-oel Tu semnai cu un magnet Ce m-atrgea la el... Ce voce! strigar ntr-un glas cele dou femei. O recunosc! spuse cea mai n vrst. Este a lui... Zeul cu ndemnare magnet tcu Din ecou...

continu vocea. El este! opti la urechea nsoitoarei sale doamna a crei nelinite se manifestase att de violent. El este i ne va salva. n clipa aceea, un tnr nfurat ntr-o bogat pelerin de blan, se art n micul vestibul i, fr a se uita la cele dou femei, btu n poart strignd: Laurent! Scumpul meu frate! zise cea mai n vrst doamn, atingnd umrul tnrului.

Regina! ex clam acesta, trgndu-se napoi i descoperindu-se. Tcere! Bun seara, drag frate. Bun seara, doamn, bun sear, scump sor; nu suntei singur. Nu, sunt cu domnioara Andreea de Taverney. Ah, foarte bine. Bun seara, domnioar. Monseniore! murmur Andreea nclinndu-se. Ieii, doamnele mele? ntreb tnrul. Nu.

Aadar, v napoiai? i am dori s intrm. Nu l-ai chemat pe Laurent? Ba da. Atunci?.. Cheam-l pe Laurent, la rndu-i i vei vedea. Da, da, chemai-l, monseniore i vei vedea. Tnrul, n care ai recunoscut fr ndoial pe contele d'Artois, se apropie i btu n poart strignd: Laurent! Bun, iat c gluma ncepe iar, mormi elveianul.

V previn c, dac m mai scii mult timp, voi chema ofierul. Ce-i asta? ntreb tnrul, uluit, ntorcndu-se spre regin. Un elveian cu care a fost nlocuit Laurent, asta-i tot. i cine a fcut asta? Regele. Regele?! Nu ncape ndoial! Chiar soldatul ne-a spus-o adineauri. i are un consemn? Stranic, dup ct se

pare. Ei, drace! S capitulm. Cum adic? S-i dm bani caraghiosului stuia. I-am oferit i a refuzat. S-i oferim galoane. I-am oferit. i? Nici n-a vrut s-aud. Atunci nu-mi mai rmne dect o singur cale... Care anume? Voi face scandal. Ne vei compromite. Scumpul meu Charles, te implor!

Nu v voi compromite nici ct negru sub unghie. Oh, Doamne!.. Trgei-v n lturi, iar eu voi bate ca un surd, voi striga ca un orb i vor sfri prin a deschide, iar voi v vei strecura prin spatele meu. ncearc. Tnrul prin ncepu s-l cheme din nou pe Laurent, apoi s bat, apoi s fac aseme-nea larm, zdrngnindu-i minerul spadei, nct elveianul, furios, url: Aha, va s zic aa!... Ei

bine, l chem pe ofier. Ei, drcie! Cheam-l, ticlosule, asta-i cer de un sfert de or. n clipa urmtoare se auzir pai de cealalt parte a porii. Regina i Andreea se aezar n spatele contelui d'Artois, gata s profite de trecerea liber care, dup toate probabilitile, i va fi lsat. Se auzea cum elveianul lmurea pricina zarvei de afar. Domnule locotenent spunea el. Sunt acolo nite doamne c-un brbat care m-au

fcut ticlos. Vor s intre cu de-a sil. Ascult, de ce i se pare ciudat c vrem s intrm de vreme ce suntem de la palat. Poate fi o dorin fireasc, domnule, dar este interzis replic ofierul. Interzis?! Ei, fir-ar s fie! i de ctre cine, m rog? De ctre rege. V cer iertare. ns nu-i cu putin ca regele s vrea ca un ofier de la palat s doarm afar. Domnule nu cade n sarcina mea s cercetez

inteniile regelui eu trebuie s fac ceea ce regele mi poruncete, asta-i tot. Locotenente, deschide puin ua ca s putem vorbi altfel dect de dup aceast scndur. Domnule, v repet, consemnul pe care l am e de a nu deschide poarta. Or, dac suntei ofier, dup cum spunei, trebuie s tii ce nseamn un ordin. Locotenente, vorbii cu colonelul unui regiment. Domnule colonel, v cer iertare, dar ordinul este

categoric. Consemnul nu este fcut pentru un prin. Afl, domnule, c un prin nu doarme afar i eu sunt prin. Monseniore, sunt dezolat, dar este ordinul regelui. Regele v-a ordonat s-l izgonii pe fratele su ca pe un ceretor sau ca pe un ho? Sunt contele d'Artois, domnule! La dracu! Riscai mult fcndu-m s nghe astfel la poart. Monseniore conte d'Artois replic locotenentul

Dumnezeu mi-e martor c mi-a da i sngele pentru altea voastr regal, dar regele mi-a fcut cinstea s-mi spun personal, ncredinndumi paza acestei pori, s nu deschid nimnui, nici chiar lui nsui, regelui, dac s-ar prezenta dup ora unsprezece. Aadar, monseniore, v cer iertare cu toat umilina; ns eu sunt soldat i chiar dac n locul dumneavoastr a vedeao pe maiestatea sa regina rzbit de frig, voi rspunde maiestii sale ceea ce, cu durere, v-am rspuns i

dumneavoastr. Acestea fiind zise, ofierul murmur un bun seara plin de un adnc respect i se napoie linitit la postul su. Ct despre soldat, lipit n poziie de drepi de obstacolul despritor, nici nu ndrznea s respire i inima i btea att de tare, nct contele d'Artois, sprijinindu-se cu spatele de cealalt parte a porii i auzi btile. Suntem pierdui! i opti regina cumnatului su, lundu-l de mn. Acesta nu rspunse.

tie cineva c ai plecat? o ntreb el mai apoi. Vai, nu tiu zise regina. Poate c regele a dat acest ordin numai pentru mine. Regele tie c ies noaptea i c m ntorc uneori trziu. Doamna contes d'Artois a aflat unele lucruri i cred c s-o fi plns maiestii sale: de aici, acest ordin att de drastic! Ah, nu, nu frate: i mulumesc din inim pentru delicateea cu care m liniteti. Dar aceast msur

este pentru mine sau, mai bine zis, mpotriva mea, tiu. Cu neputin, scump sor regele v respect prea mult.. Deocamdat, eu sunt la u i mine un scandal ngrozitor va izbucni dintr-un lucru att de nevinovat. Ah, am un duman care se afl n preajma regelui, o tiu prea bine. Ai un duman n preajma regelui, surioar? E cu neputin. Ei bine, mi-a venit o idee. O idee? Repede, s

vedem. O idee care-l va face pe dumanul dumitale s par mai prost dect un mgar spn-zurat de propria-i funie. Ah, numai s ne salvezi de ridicolul acestei situaii, iat tot ce-i cer. S v salvez! Ndjduiesc din toat inima. A, nu-s mai ntng ca el, chiar dac el se crede mai detept dect mine. Care el? Ei, Doamne! Domnul conte de Provence. Ah, recunoti i

dumneata ca i mine, c este dumanul meu? Ei, nu dumnete el tot ce este tnr, tot ce-i frumos, tot ceea ce e n stare de ceea ce el nu mai poate?! Frate, tii ceva despre acest consemn? Poate c da; dar mai nti s plecm de aici, e un frig de crap pietrele, Haidei cu mine, scump sor. Unde? Vei vedea; undeva unde cel puin va fi cald; venii i pe drum v voi spune ce cred eu n legtur cu poarta nchis.

Ah, domnule de Provence, scumpul i ticlosul meu frate! D-mi braul, sor; domnioar de Taverney, luai cellalt bra i s-o cotim la dreapta. Pornir la drum. i zici deci c domnul conte de Provence... continu regina. Ei bine, iat. Ast-sear, dup cin a venit n cabinetul cel mare; regele a stat mult de vorb n timpul zilei cu contele de Haga i pe dumneata nu te-a vzut nimeni. La orele dou am plecat

spre Paris. tiam foarte bine: regele, ngduie-mi s-i spun, scump sor, regele se gndea la dumneata tot att ct se gndea la Harun-al-Raid i la marele su vizir Giafar; era cufundat n geografie. l ascultam destul de nerbdtor, deoarece voiam s plec i eu. Ah, iertare, nu plecm probabil pentru acelai lucru, aa c nu era cazul s... Haidei, haidei, spunei totui. S-o lum spre stnga. Dar unde ne duci?

Doar la vreo douzeci de pai de aici. Fii atente, iat un morman de zpad. Ah, domnioar de Taverney, dac mi lsai braul, vei cdea, v previn. Pe scurt, pentru a ne ntoarce la rege, el nu se gndea dect la latitudine i la longitudine, cnd domnul de Provence i spuse: "A dori mult s prezint omagiile mele reginei". Ah, ah! ex clam MariaAntoaneta. "Regina cineaz n apartamentele sale", rspunse regele. "Ia te uit, credeam c

este la Paris", replic fratele meu. "Nu, este n apartamentele sale", spuse linitit regele. "Tocmai c am fost adineauri acolo i nu m-a primit", continu domnul de Provence. Atunci l-am vzut pe rege ncruntndu-se. Ne concedie pe mine i pe fratele meu i, fr ndoial, imediat dup ce am plecat noi s-a informat. Lui Ludovic i se nzare uneori s fie gelos, o tii; de bun seam a dorit s v vad, n-a fost lsat s intre i a bnuit ceva. Cu siguran, doamna

de Misery avea n aceast privin un ordin strict. Asta e; i pentru a fi sigur c ai lipsit, regele a dat acest sever consemn care ne las pe afar. Oh, recunoate c este o capcan ngrozitoare, conte. Recunosc; dar iat c am ajuns. Aceasta este casa? Nu-i place, surioar? A, nu spun asta; dimpotriv, este ncnttoare. Dar slujitorii dumitale? Ei bine? Dac m vd?...

Scump sor, intr totui, i-i garantez c nimeni n-o s te vad. Nici chiar cel care-mi va deschide ua? ntreb regina. Nici chiar acela. Imposibil. Vom ncerca spuse contele d'Artois, rznd i se apropie eu mna ntins de u. Regina l apuc de bra. Te implor, frate, ia seama. Cu cealalt mn prinul aps un panou sculptat cu deosebit rafinament. Ua se

deschise. Regina nu-i putu stpni o tresrire de spaim. Intr, scump sor, te conjur zise prinul. Vezi bine c, pn n prezent, nu-i nimeni. Regina o privi pe domnioara de Taverney ca de pe marginea prpastiei; ea trecu pragul schind unul din acele gesturi att de fermectoare la femei care vor s spun: "Ce-o vrea Dumnezeu!" Ua se nchise n spatele su fr zgomot. Se aflau ntrun vestibul de stuc, cu tbliile

cminului de marmur, vestibul nu prea mare dar de un gust desvrit; dalele de mozaic nfiau buchete de flori n timp ce pe console de marmur, o sut de trandafiri scunzi i bogai, att de rari n acest anotimp, i scuturau petalele parfumate din vaze japoneze. O cldur plcut, o mireasm i mai plcut nc puneau stpnire pe ntreaga lor fiin, nct, odat aflate n vestibul, cele dou doamne uitar nu numai o parte din temerile lor, dar chiar o parte din scrupulele lor.

Acum e bine, suntem la adpost spuse regina i trebuie s mrturisesc, adpostul este destul de comod. Dar oare n-ar fi bine s te ocupi de un lucru, scumpe frate? De care? S ndeprtezi servitorii. A, nimic mai uor i prinul, apucnd cordonul soneriei plasat n canelura unei coloane, fcu s rsune un clopoel care, dup ce clincheti o singur dat, vibra misterios n adncurile casei. Cele dou femei scoaser

un mic strigt de spaim. Cum, n felul acesta ndeprtezi servitorii, frate? ntreb regina. Am crezut, dimpotriv, c astfel i chemi. Dac mai sun o dat, da, va veni cineva, ns cum n-am sunat dect o dat, fii linitit, sor, nu va veni nimeni. Regina ncepu s rd. Vd c eti un om prudent spuse ea. Acum, drag sor continu prinul nu putei s rmnei n vestibul; daiv oste-neala i urcai un etaj.

S ne supunem zise regina. Zna care vegheaz casa nu mi se pare ruvoitoare. i urc. Prinul o lu nainte. Nu se auzea pasul nici unuia dintre ei pe covorul de Aubusson care mpodobea scara. Ajuns la primul etaj, prinul trase pe neateptate de cordonul altei sonerii, la al crei zgomot regina i domnioara de Taverney tresrir. Dar uimirea lor spori i mai mult cnd vzur uile deschizndu-se singure. ntr-adevr, Andreea

spuse regina ncep s tremur; i dumneata? Eu, doamn, atta timp ct maiestatea voastr merge nainte, o voi urma cu ncredere. Nimic mai simplu, sor, dect ceea ce se ntmpl o liniti tnrul prin. Ua care se afl n faa dumitale este cea a apartamentului dumitale. Privete! i el i art reginei un micu i fermector apartament a crei descriere nu o putem omite. O anticamer n lemn de trandafir, cu dou etajere de

Boule, plafon de Boucher, parchet din lemn de trandafir, ddeau ntr-un budoar capitonat cu camir alb, presrat cu flori brodate de minile cele mai iscusite, n budoar se afla doar o tapiserie de mtase cu punctul mic, nuanat cu acea art care fcea ca un covor de Gobelins din acea vreme s fie comparabil cu tabloul unui mare pictor. Dup budoar, venea o frumoas camer de dormit albastru-deschis, mpodobit cu perdele de dantel i mtase de Tours, un

pat somptuos aezat n umbra alcovului, un foc strlucitor ntr-un emineu de marmur alb, dousprezece luminri parfumate arznd n candelabre de Clodion, un paravan de lac azuriu, cu desene chinezeti de aur iat minunile care se nfiar doamnelor n clipa cnd pir sfioase pragul acestui elegant colior att de intim. Nici o fiin nu se art; pretutindeni, cldur i lumin, fr s se poate ghici cauzele unor att de fericite efecte.

Regina, care intrase cu rezerv n budoar, rmase o clip n pragul camerei de dormit. Prinul se scuz cu o deosebit politee pentru faptul c fusese silit de mprejurri s dezvluie sorei sale o tain nedemn de ea. Regina rspunse cu un zmbet, era mai gritor dect toate cuvintele pe care ar fi putut s le rosteasc. Drag sor adug atunci contele d'Artois acest apartament este locuina mea de holtei; numai eu singur pot veni aici i ntotdeauna vin

singur. Aproape ntotdeauna l corect regina. Ba nu, ntotdeauna. Ah! ex clam regina. Mai mult continu el n budoarul n care v aflai este o sofa i o berjer pe care adeseori, cnd noaptea m surprinde nc la vntoare. Dorm la fel de bine ca i n patul meu. neleg spuse regina de ce doamna contes d'Artois este uneori nelinitit. Fr ndoial, dar recunoate, sor, c dac

doamna contes este nelinitit din cauza mea, n aceast noapte ea nu va avea motive. n aceast noapte, nu zic nu, dar n celelalte nopi... Sor, cine n-are dreptate o dat, n-are dreptate niciodat. S ne oprim aici zise regina, aezndu-se pe un fotoliu. Sunt ngrozitor de obosit i dumneata, biata mea Andreea? Ah, eu sunt sfrit de oboseal i dac maiestatea voastr ngduie...

ntr-adevr, suntei palid, domnioar spuse contele d'Artois. Repede, repede, draga mea, aeaz-te, culc-te, chiar spuse regina. Domnul conte d'Artois ne cedeaz acest apartament, nu-i aa, Charles? Pe de-a-ntregul, doamn. O, clip, conte, un ultim cuvnt. Ce anume? Dac pleci, cum te putem chema? Nu vei avea nevoie de mine, sor; odat instalate,

dispunei de ntreaga cas. Mai sunt deci i alte ncperi afar de acestea? Fr ndoial. n primul rnd se afl o sufragerie pe care v sftuiesc s o vizitai. Cu o mas gata servit, fr ndoial. Desigur i unde domnioara de Taverney, care, pare-mi-se, are nevoie, va gsi o sup concentrat, o arip de pasre i un deget de vin de Xrs i unde dumneata scump sor, vei gsi o adevrat colecie din fructele dumitale preferate.

Toate acestea fr valei? Nici unul. Interesant. Dar... Dar ce? Dar cum ne ntoarcem la palat? Nu trebuie s ne gndim s ne ntoarcem n timpul nopii deoarece ex ist consemnul. ns consemnul de noapte cade o dat cu ivirea zorilor; la ora ase, porile se deschid, plecai de aici la ase fr un sfert. Vei gsi n dulap pelerine de toate culorile i de toate formele dac dorii s v

deghizai; intrai deci, cum v spun, n palat, v ducei n apartamentele dumneavoastr, v culcai i nu v nelinitii de rest. i dumneata? Eu? Da, ce vei face? Eu plec. Cum?! Te gonim noi, bietul meu frate? Nu se cade ca eu s petrec noaptea sub acelai acoperi cu dumneata, sor. Dar trebuie s dormi undeva, iar noi i-am luat locul!

Eh, mi mai rmn nc trei asemntoare cu acesta. Regina ncepu s rd. i mai zici c doamna contes d'Artois n-are dreptate cnd se nelinitete; am s-o previn rosti ea, cu un fermector gest de ameninare. Atunci i eu i voi spune totul regelui replic prinul pe acelai ton. Are dreptate, depindem de el. Cu totul. Este umilitor, dar ce poi face? S ne supunem. Aadar,

spuneai c, pentru a iei din cas, mine diminea, fr a ntlni pe nimeni... Un singur semnal al soneriei de lng coloana de jos. Care? Cea din dreapta sau cea din stnga? Oricare. i ua se va deschide? i se va nchide. Singur? Singur. Mulumesc. Bun seara, frate drag. Bun seara, surioar. Prinul salut. Andreea

nchise ua dup el. i contele d'Artois dispru n noapte.

Capitolul IX Alcovul reginei

A doua zi, sau mai precis chiar n dimineaa aceea, cci ultimul nostru capitol s-a sfrit ctre ora dou noaptea, aadar, n aceeai diminea, cum spuneam, regele Ludovic al XVI-lea, mbrcat ntr-un costum liliachiu de diminea,

fr protocol i nepudrat, n fine aa cum se sculase din pat, btea la ua anticamerei reginei. Camerista de serviciu ntredeschise ua i, recunoscndu-l pe rege, zise: Sire!.. Regina! rosti scurt Ludovic al XVI-lea. Maiestatea sa doarme, sire. Regele schi gestul de a o ndeprta pe femeie, dar aceasta nu se clinti din loc. Cum, nu te dai n lturi? Vezi bine c vreau s

trec zise regele. n unele momente regele dovedea o promptitudine n micri pe care dumanii si o numeau brutalitate. Regina se odihnete, sire se mpotrivi cu timiditate doamna de serviciu. i-am spus s m lai s trec replic Ludovic i, zicnd acestea, o mpinse pe camerist i intr. Ajuns chiar la ua camerei de culcare, regele o vzu pe doamna de Misery, prima camerist a reginei, care citea liturghia din cartea de

rugciuni. Sus numita doamn se ridic ndat ce-l zri pe suveran. Sire rosti ea, cu voce sczut i fcnd o adnc revenen maiestatea s nu a sunat nc. Ah, adevrat?! ex clam regele, cu un aer batjocoritor. Dar, sire, nu este dect ase i jumtate cred i maiestatea s nu sun niciodat nainte de apte. i eti sigur c regina se afl n patul su? Eti sigur c doarme? N-am afirmat c

maiestatea sa doarme, sire, dar sunt sigur c se afl n patul su. i se afl? Da, sire. Regele nu mai zbovi. Se ndrept spre u i rsuci minerul rotund i aurit cu o grab zgomotoas. Camera reginei era cufundat n ntuneric ca n miez de noapte, obloane, perdele i storuri nchise ermetic menineau bezna cea mai adnc. O lamp de cpti arznd pe o msu n colul cel mai ndeprtat al

apartamentului lsa alcovul reginei n ntregime n umbr i imensele perdele de mtase alb cu flori de crin daurit cdeau n falduri unduitoare pe patul rvit. Regele alerg spre pat. Ah, doamn de Misery, ce zgomotoas eti, iat c mai trezit din somn! strig regina. Regele se opri uluit. Nu este doamna de Misery... murmur el. Ce surpriz! Dumneavoastr suntei, sire? Adug Maria-Antoaneta,

ridicndu-se. Bun dimineaa, doamn articul regele, cu un ton acru-dulce. Ce vnt bun v-aduce, sire? ntreb regina. Doamn de Misery! Doamn de Misery! Deschide ferestrele! Doamnele intrar i, dup obiceiul pe care-l impusese regina, deschiser imediat ui i ferestre pentru a lsa s ptrund aerul proaspt, pe care Maria-Antoaneta l respira cu nesa cnd se trezea. Domneai un somn dulce, doamn zise regele,

aezndu-se aproape de pat, dup ce i plimbase prin camer privrea-i cercettoare. Da, sire, am citit trziu i, dac maiestatea voastr nu m-ar fi trezit, a fi dormit nc. Care-i pricina c ieri nai primit, doamn? S primesc pe cine? Pe fratele dumneavoastr, domnul de Provence? ntreb regina, cu o prezen de spirit care venea n ntm-pinarea bnuielilor regelui. ntr-adevr, fratele meu a vrut s v salute i nu a fost

primit. Ei bine?... Spunndu-i-se c lipsii? I s-a spus acest lucru? ntreb cu nepsare MariaAntoaneta. Doamn de Misery! Doamn de Misery! Prima camerist apru n prag, cu o tav de aur pe care se afla puzderie de scrisori adresate reginei. Maiestatea sa m-a chemat? ntreb doamna de Misery. Da. I s-a spus ieri domnului de Provence c lipsesc de la palat?

Pentru a nu trece prin faa regelui, doamna de Misery trecu prin spate i ntinse reginei tava cu scrisori. inea sub deget una din scrisori al crei scris regina l recunoscu imediat. Rspunde regelui, doamn de Misery adug Maria-Antoaneta, la fel de nepstoare. Spune maiestii sale ce i s-a rspuns ieri domnului de Provence cnd s-a prezentat la u. n ce m privete, nu-mi mai amintesc. Sire ncepu doamna de Misery n timp ce regina

deschidea scrisoarea, monseniorul conte de Provence s-a prezentat ieri pentru a-i aduce omagiile maiestii sale, iar eu i-am rspuns c maiestatea s nu primete. Din ordinul cui? Din ordinul reginei. Ah! ex clam regele. n acest timp, regina deschisese scrisoarea i citise aceste dou rnduri: "V-ai ntors ieri de la Paris i ai intrat n palat la orele opt seara. Laurent v-a

vzut." Apoi, avnd tot timpul acelai aer nepstor, regina desfcu o jumtate de duzin de bilete, scrisori i cereri, care zceau mprtiate pe plapum. Ei bine? zise ea, ridicnd capul i privindu-l pe rege. Mulumesc, doamn se adres acesta primei cameriste. Doamna de Misery se ndeprt. Iertare, sire spuse regina lmurii-m asupra

unui lucru. Care, doamn? Sunt sau nu sunt liber s-l primesc sau s nu-l primesc pe domnul de Provence? O, cu desvrire liber, doamn, dar... Dar purtarea lui m obosete, ce vrei? De altfel nu m iubete; este adevrat c nici eu pe el. Ateptam neplcuta sa vizit i m-am bgat n pat la ora opt, tocmai ca s nu primesc aceast vizit. Dar ce avei, sire? Nimic, nimic.

S-ar spune c v ndoii. Dar... Dar ce? V credeam ieri la Paris. La ce or? La ora la care pretindei c v-ai culcat. Am fost la Paris, desigur. Ei, i? Oare de la Paris nu te i ntorci? Fr ndoial. Totul depinde de or la care te ntorci. Ah, ah! Vrei s tii deci cu precizie ora la care mam ntors de la Paris? Da.

Nimic mai uor, sire. Regina strig: Doamn de Misery! Camerista reapru. Ce or era cnd m-am ntors de la Paris, ieri, doamn de Misery? ntreb regina. Aproape ora opt, maiestate. Nu cred spuse regele probabil te neli, doamn de Misery; informeaz-te! Camerista, dreapt i netulburat, se ntoarse spre u. Doamn Duval! strig ea.

Da, doamn! rspunse o voce. La ce or s-a ntors de la Paris, ieri sear, maiestatea sa? Cred c era ora opt, doamn rspunse a doua camerist. Poate c te neli, doamn Duval zise doamna de Misery. Doamna Duval se aplec pe fereastra anticamerei i strig: Laurent! Cine e Laurent? ntreb regele. Este portarul de la ua

pe unde maiestatea sa a intrat ieri, spuse doamna de Misery. Laurent! strig doamna Duval, la ce or s-a ntors ieri maiestatea sa regina? Pe la opt rspunse portarul de jos de pe teras. Regele i ls capul n piept. Doamna de Misery i spuse doamnei Duval s plece, iar aceasta l concedie, la rndu-i, pe Laurent. Cei doi soi rmaser singuri. Ludovic al XVI-lea era ruinat i se strduia din rsputeri s-i ascund ruinea. Regina ns, n loc s

se bucure de victoria obinut, i spuse rece: Ei bine, s vedem, sire, ce mai dorii s tii? A, nimic! ex clam regele, strngnd minile soiei sale. Nimic. Cu toate astea... Iertai-m, doamn; nu prea tiu ce mi-a trecut prin cap. Vedei bucuria mea; este tot att de mare ca i remucrile mele. Nu v-ai suprat pe mine, nu-i aa? V rog, nu fii mnioas! Pe onoarea mea de gentilom, a fi disperat. Regina i retrase

mna din mna regelui. Ce facei, doamn? ntreb Ludovic. Sire zise MariaAntoaneta regina Franei nu minte! Ce vrei s spunei? ntreb regele, uimit. Vreau s spun c nu mam ntors asear la orele opt! Regele se ddu napoi, surprins... Vreau s spun continu regina, cu acelai snge rece c m-am ntors azi-diminea abia la ora ase. Doamn! i c fr domnul conte

d'Artois, care mi-a oferit un adpost i m-a primit din mil n locuina sa, a fi rmas la u ca o ceretoare. Aha! Aadar n-ai fost acas spuse regele, cu chipul ntunecat. Deci am avut dreptate? V cer iertare, sire, dar, din cele ce v-am spus, v rog s tragei o concluzie aritmetic i nu una de brbat galant. n ce privin, doamn? n aceea c, pentru a v ncredina dac m ntorc devreme sau trziu, nu era

nevoie nici s nchidei poarta, nici s dai consemne, ci numai s venii i s m ntrebai; "La ce or v-ai ntors, doamn?" Oh! ex clam regele. Nu mai avei dreptul s v ndoii, domnule. Spionii dumneavoastr au fost nelai sau cumprai, porile dumneavoastr forate i deschise, teama dumneavoastr combtut, bnuielile risipite. V-am vzut ruinat pentru faptul de a fi uzat de violen mpotriva unei femei n drepturile sale.

Puteam s continui s m bucur de victoria mea. Dar gsesc procedeele dumneavoastr ruinoase pentru un rege, nepotrivite pentru un gentilom i nu vreau s-mi refuz satisfacia de a v-o spune. Regele i scutur jaboul, cu aerul omului care caut un rspuns. Da! Putei s facei orice, domnule continu regina, cltinnd capul nu vei reui s v scuzai purtarea fa de mine. Dimpotriv, doamn,

voi reui destul de uor rspunse regele. Ex ist oare n tot palatul un singur om care s se ndoiasc i s cread c nu v-ai ntors acas? Ei bine, dac toat lumea v tia aici, nimeni nu a putut s-i nchipuie c ordinul meu referitor la nchiderea porilor era dat mpotriva dumneavoastr. Iar dac a fost pus pe seama nechibzuinelor domnului conte d'Artois sau ale oricrui altcuiva, v dai seama c nu m sinchisesc. Atunci, sire?... interveni regina.

Ei bine, ca s rezum, v voi spune c, dac am salvat aparenele n ceea ce v privete, doamn, am dreptate i adaug: dumneavoastr nu avei dreptate, dumneavoastr care nu ai fcut acest lucru pentru mine; i dac am vrut, pur i simplu, s v dau o lecie n secret, dac lecia a folosit, ceea ce cred dup iritarea pe care mi-o dovedii, ei bine, am nc o dat dreptate i nu revin asupra faptelor mele! Regina ascultase rspunsul augustului su so, linitindu-

se ncetul cu ncetul; nu era de fel mai puin iritat, dar voia s-i pstreze toate forele pentru lupta care, dup prerea sa, n loc s se sfreasc, de-abia ncepea. Foarte bine! zise ea. Aadar, nici mcar nu ncercai s v gsii o scuz pentru faptul de a o fi lsat s zac la ua locuinei sale, aa cum ai fi putut s-o facei cu prima venit, pe fiica MarieiTereza, soia dumneavoastr, mama copiilor dumneavoastr? Nu, dup prerea dumneavoastr este o

glum regal, o glum plin de spirit, a crei moralitate, de altfel, i dubleaz valoarea. Aadar, n ochii dumneavoastr, este un lucru ct se poate de firesc de a o fi silit pe regina Franei s petreac noaptea n locuina unde contele d'Artois primete domnioarele de la Oper i femeile de moravuri uoare de la curtea dumneavoastr, nu? Ah, dar n-are importan, nu, un rege se ridic deasupra tuturor acestor mizerii, un rege nelept, mai ales i dumneavoastr suntei

nelept, sire! Reinei faptul c n toat aceast poveste domnul d'Artois a avut rolul cel mai frumos. Reinei c el mi-a fcut un serviciu nepreuit. Reinei c, de data aceasta, am fost nevoit s mulumesc cerului c cumnatul meu este un brbat uuratic, deoarece nesocotinele sale au slujit de manta ruinii mele, deoarece viciile sale mi-au salvat onoarea. Regele roi i se mic zgomotos n fotoliul su. Eh! ex clam regina, cu

un rs amar. tiu bine c suntei un rege moral, sire! Dar v-ai gndit oare la ce rezultat ajungei cu morala dumneavoastr? Zicei c n-a tiut nimeni c nu m-am ntors? i chiar dumneavoastr m-ai crezut! Dar suntei sigur c domnul de Provence, care v instig, a crezut i el? Sau domnul d'Artois? Sau femeile mele, care din ordinul meu, v-au minit n dimineaa asta, au crezut? Sau poate Laurent, cumprat de domnul conte d'Artois i de mine? S fim

serioi, regele are ntotdeauna dreptate, dar uneori i regina poate avea dreptate. Vrei, sire, s lum acest obicei? Dumneavoastr s-mi trimitei spioni i grzi elveiene, eu si cumpr pe elveienii i pe spionii dumneavoastr? V spun c, n mai puin de o lun. Cci m cunoatei i tii c nu m voi opri, ei bine! n mai puin de o lun voi cumpra mreia tronului i demnitatea csniciei, iar ntr-o diminea ca azi, de pild, vom aduna totul mpreun i vom vedea ct ne va fi costat

pe amndoi. Era evident c aceste cuvinte avur un mare efect asupra celui cruia i erau adresate. tii ncepu regele, cu vocea schimbat tii c sunt sincer i c mrturisesc toate greelile pe care le-am fcut. Vrei s-mi dovedii, doamn, c ai fost ndreptit s plecai de la Versailles n sanie mpreun cu gentilomii dumneavoastr? O ceat de znatici menit s v compromit n mprejurrile grave n care

trim! Vrei s-mi dovedii, doamn, c ai fost ndreptit s disprei cu ei n Paris, ca mtile la un bal i s v ntoarcei la ore scandalos de trzii, n timp ce eu m istovesc muncind i toat lumea doarme?! Ai vorbit despre demnitatea csniciei, despre maiestatea tronului i despre calitatea dumneavoastr de mam. Oare o soie, o regin i o mam face aa ceva? V voi rspunde n dou cuvinte, domnule i v spun dinainte c voi rspunde i

mai dispreuitor dect am fcut-o pn acum, deoarece mi se pare ntr-adevr c unele din nvinuirile dumneavoastr nu merit dect dispre. Am prsit Versailles-ul n sanie pentru a ajunge mai repede la Paris; am plecat nsoit de domnioara de Taverney, care, mulumesc lui Dumnezeu, are una dintre cele mai imaculate reputaii de la curte i am fost la Paris ca s verific eu nsmi c regele Franei, acest tat al marii familii, acest rege filozof, acest suport moral al tuturor contiinelor, am vrut

s verific, spun, c regele las s moar de foame, s zac n uitare, ex pus tuturor atacurilor, vicisitudinilor i mizeriilor, pe cineva de rang regesc din familia sa: un descendent al unuia dintre regii care au stpnit Frana. Eu?! fcu regele, surprins. Am urcat continu regina ntr-un soi de pod i am vzut stnd fr foc, fr lu-min, fr bani, pe nepoata unui mare prin; i-am dat o sut de ludovici acestei victime a uitrii, a neglijenei

regale. i, cum ntrziasem reflectnd asupra zdrniciei mririi noastre, cci i eu filozofez uneori, cum frigul era aspru i cum pe ghea caii merg prost i, mai ales, caii trsurilor de pia... Caii trsurilor de pia?! ex clam regele. Ai venit cu o trsur de pia? Da, sire, cu nr. 107. Oh, oh! murmur regele stnd picior peste picior i legnndu-i-l pe cel drept aezat deasupra, ceea ce la el era semnul unei vii nerbdri. ntr-o trsur de pia!...

Da i preafericit chiar de a fi gsit acea trsur replic regina. Doamn o ntrerupse regele ai fcut bine, dumneavoastr avei ntotdeauna porniri nobile, manifestate cu prea mult uurin, poate; dar greeala const n aceast mare generozitate, care v caracterizeaz. Mulumesc, sire rspunse regina, pe un ton batjocoritor. Gndii-v bine continu regele c nu v-am

bnuit de un lucru care s nu fi fost drept i onest; doar asemenea intervenie, precum i felul aventuros de a fi al reginei mi-au displcut; ai fcut un bine ca de obicei; dar, fcnd un bine celorlali, ai gsit mijlocul de a v face ru vou niv. Iat ce v reproez. Acum trebuie s repar o neglijen; trebuie s veghez la soarta unei familii de regi. Sunt gata: dezvluiimi aceste nefericiri i binefacerile mele nu se vor lsa ateptate. Numele de Valois, sire,

este destul de ilustru, cred, pentru a vi-l aminti. Ah! ex clam Ludovic al XVI-lea, cu un zgomotos hohot de rs. tiu acum ce v preocup: mica Valois, nu-i aa, o contes de... stai o clip... De La Motte. Aa e, de La Motte; soul este jandarm? Da, sire. i soia o intrigant? O, nu v suprai, rscolete cerul i pmntul, i copleete pe minitrii, le hituiete pe mtuile mele, m strivete pe

mine nsumi cu cereri, plngeri i dovezi genealogice. Aadar, sire, lucrul acesta dovedete c pn azi ea a solicitat n mod inutil, acesta-i adevrul. Nu zic nu! Este sau nu o Valois? Cred c da! Ei bine! Acordai-i o pensie. O pensie onorabil pentru ea, un regiment pentru soul ei, n sfrit, o situaie pentru nite urmai de vi regal. A, uurel, doamn. Drace! Stai puin! Mica Valois

mi va smulge ntotdeauna destule pene i fr ajutorul dumneavoastr; are cioc bun, mica Valois, s tii! O, nu m tem pentru dumneavoastr, sire, penele dumneavoastr sunt trainice. O pensie onorabil! Dumnezeule! ncetior, doamn! tii ct a stors aceast iarn din caseta mea? Un regiment acestui mic jandarm, care a fcut afacerea de a se cstori cu o Valois?! Pi nu mai am regimente de dat, doamn, nici chiar celor care le pltesc sau le merit. O

situaie demn de regii din care coboar, acestor ceretori?! Haida-de, cnd noi, ceilali regi, nu avem nici mcar o situaie demn de nite particulari bogai. Domnul duce d'Orlans i-a trimis caii i catrii si n Anglia ca s-i vnd i i reduce dou treimi din personal. Eu am suprimat vntoarea de lupi, domnul de Saint-Germain mi-a redus personalul militar. Noi toi i mari i mici, ndurm lipsuri, draga mea! Cu toate astea, sire,

nite Valois nu pot muri de foame! Nu mi-ai spus c i-ai dat o sut de ludovici? Frumoas poman! Regal. Dai-i tot pe-att. M voi pzi ca de foc. Ceea ce i-ai dat, e de ajuns pentru amndoi. Atunci... o mic pensie. Nu, nimic fix . Aceti oameni v vor stoarce destul i aa: sunt din familia roztoarelor. Cnd o s am chef s dau, ei bine, o s dau o sum fr alte precedente, fr

obligaii pentru viitor. ntr-un cuvnt, voi da cnd voi avea prea muli bani. Aceast mic Valois, ah, dar nici nu v pot povesti tot ce tiu eu despre ea. Inima dumneavoastr bun a czut n curs, draga mea Antoaneta. Cer iertare bunei dumitale credine. i zicnd acestea, Ludovic ntinse reginei mna, care, cednd primului impuls, i-o apropie de buze, apoi, deodat, o respinse. Nu, nu suntei bun cu mine. Sunt suprat pe dumneavoastr.

Suntei suprat pe mine! Ei bine eu... eu... O, da, spunei c nu suntei suprat pe mine, dumneavoastr care mi nchidei pori-le Versaillesului, dumneavoastr care ptrundei la ora ase i jumtate dimineaa n anticamera mea, care deschidei cu fora ua i intrai la mine rostogolind mnios ochii... Regele ncepu s rd. Nu zise el eu nu sunt suprat. Nu suntei suprat,

foarte bine. Ce-mi dai dac v dovedesc c nu eram suprat nici cnd am venit aici? Mai nti dovada spuselor dumneavoastr. Oh, e destul de uor replic regele. Dovada o am n buzunar. Ah! ex clam regina curioas, ridicndu-se n capul oaselor. Mi-ai adus ceva? O, atu-nci suntei ntr-adevr foarte gentil; dar n-am s v cred, v dai prea bine seama, dect dac mi artai pe loc dovada. Fr nici un vicleug.

Pariez c sunt numai promisiuni! Atunci, cu un zmbet plin de buntate, regele se scotoci n buzunar, cu o ncetineal care sporete dorina, acea ncetineal care-l face pe copil s tropie de nerbdarea de ai vedea jucria, pe animal de a-i cpta dulciurile, pe femeie de a-i primi darul. n fine, sfri prin a scoate din acest buzunar o cutie de marochin rou, miestrit mpodobit cu aurituri. Ah, o cutie! ex clam regina.

Regele puse cutia pe pat. Regin o lu repede. Abia deschise cutia, c, mbtat, uluit, ex clam: Ah, ce frumos! Dumnezeule, ce frumos este! Regele simi un val de bucurie npdindu-i inima. Gsii? ntreb el. Regina nu putea rspunde, i se tiase rsuflarea. Scoase din cutie uri colier de diamante att de gros i strveziu, att de strlucitor i de iscusit aranjat, nct i se pru c vede revrsndu-se pe frumoasele-i mini un fluviu

de fosfor i flcri. Colierul se mica asemenea inelelor unui arpe ai crui solzi erau de fulgere. O, este superb! Rosti, n furie, regina venindu-i n fire. Superb! repet ea i ochii i scnteiau, fie n contact cu aceste splendide diamante, fie gndindu-se c nici o femeie din lume nu poate avea un colier asemntor. Deci suntei mulumit? ntreb regele. Entuziasmat, sire. M facei prea fericit. Adevrat?

Privii primul ir, diamantele sunt mari ct alunele. Aa este. i att de bine potrivite. Nici nu le poi deosebi unul de altul. Cu ct miestrie sunt aranjate! Ce proporie savant ntre primul i al doilea, ntre al doilea i al treilea! Bijutierul care a adunat laolalt aceste diamante i a fcut colierul este un artist. Sunt doi. Pariez c sunt Boehmer i Bossange? Ai ghicit ntr-adevr,

numai ei pot ndrzni s fureasc asemenea lucru. Ct este de frumos, sire, ct este de frumos! Doamn, doamn, fii atent, pltii mult prea scump acest colier zise regele. Oh! ex clam regina. Ah, sire! i deodat, fruntea sa luminoas se ntunec, se plec; schimbarea trsturilor chipului su se nfptui ex trem de repede i se terse i mai repede nc, astfel nct regele nu avu nici mcar

timpul s bage de seam. V rog s-mi facei o plcere spuse el. Care? Aceea de a v prinde eu nsumi la gt acest colier. Regina l opri. Este foarte scump, nu-i aa? ntreb ea, cu tristee. Pe legea mea, da rspunse. Regele, rznd. Dar v-am spus, l-ai pltit mai mult dect valoreaz i numai la locul su, dect la gtul dumneavoastr, va fi pus cu adevrat n valoare. Zicnd aceste cuvinte,

Ludovic se apropie de regin, innd n minile sale cele dou capete ale minunatului colier pentru a-l ncheia cu agrafa, ea nsi un enorm diamant. Nu, nu se mpotrivi regina fr copilrii. Punei colierul napoi n cutie, sire. i ea cltin din cap. Aadar, refuzai ca eu s fiu primul care s v vad purtndu-l? Dumnezeu mi-e martor c nu v-a refuza acesta bucurie, sire, dac a primi acest colier dar...

Dar... fcu regele, surprins. Dar nici dumneavoastr, nici altcineva, sire, nu va vedea un colier de acest pre la g-tul meu. Nu-l vei purta, doamn? Niciodat! Refuzai darul meu? Refuz s-mi atrn de gt un milion, poate un milion i jumtate, cci acest colier preuiete un milion cinci sute de mii de livre, nu-i aa? Ei, nu zic nu rspunse regele.

Refuz s-mi atrn la gt un milion i jumtate cnd tezaurul regelui este gol, cnd regele este silit s-i drmuiasc ajutorul pe care-l d i s spun sracilor: "Nu mai am bani, Dumnezeu s v aib n paz!" Vorbii serios? Sire, domnul de Sartine mi spunea ntr-o zi c se poate cumpra o corabie cu un milion cinci sute de mii de livre i, n realitate, sire, regele Franei are mai mult nevoie de o corabie dect regina Franei de un colier.

Ah! strig regele n culmea bucuriei, cu ochii muiai de lacrimi. Ah, ceea ce facei este sublim. Mulumesc, mulumesc, mulumesc! Antoaneta, suntei o femeie minunat. i pentru a ncorona cum trebuie demonstraia sa prieteneasc i burghez, bunul rege i arunca amndou braele n jurul gtului Mariei-Antoaneta i o srut. Ah, Frana v va binecuvnta, doamn, cnd va afla ce cuvinte ai rostit! strig el. Regina suspin. Mai este nc timp! zise regele, cu

vioiciune. Un suspin plin de regret! Nu, sire, un suspin de uurare; nchidei aceast cutioar i napoiai-o bijutierilor. Am i dat dispoziiile de plat; banii sunt pregtii; spunei ce s fac? Nu fii att de dezinteresat, doamn. Nu, m-am gndit bine. Am hotrt, sire, nu vreau acest colier; dar vreau altceva. Drace! Iat ciuntite cele un milion ase sute de mii de livre ale mele. Un milion ase sute de

mii? Ce spunei? Era chiar att de scump? Pe legea mea, doamn, mi-a scpat cuvntul i nu m dezic. Linitii-v; ceea ce v cer v va costa mai puin. Ce-mi cerei? S m lsai s merg la Paris nc o dat. A, dar este uor i nu-i deloc scump. Ateptai, ateptai! Drace! La Paris, Piaa Vendme. Drace, drace!

La domnul Mesmer. Regele se scarpin dup ureche. n sfrit zise el ai refuzat o plcere de un milion ase sute de mii de livre; pot foarte bine s v-o acord pe aceasta. Ducei-v deci la domnul Mesmer; dar, la rndul meu, pun o condiie. Care? S fii nsoit de o prines de snge. Regina reflect: O acceptai pe doamna de Lamballe? Doamna de Lamballe,

fie. Deci aa rmne. Sunt de acord. Mulumesc. i chiar acum adug regele m duc s-mi comand corabia i am s-o botez "Colierul Reginei". Vei fi naa ei, doamn; apoi i-o voi trimite lui La Prouse. Regele srut mna soiei sale i iei din apartament, n culmea bucuriei.

Capitolul Dimineaa

X n

camera reginei

Abia iei regele, c regina se ridic din pat i se duse la fereastr s respire aerul proaspt i rece al dimineii. Ziua se anun strlucitoare i plin de acea vraj pe care ivirea primverii o d unor zile de aprilie; ngheul nopii i urm dulcea cldur a unui soare destul de puternic; vntul i schimbase direcia, suflnd nc de cu seara de la miaznoapte spre rsrit. Dac rmnea astfel, iarna, aceast

iarn cumplit din 1784 se sfrea. n zarea roiatic se i vedea nlndu-se acel abur cenuiu care nu era dect umezeala retrgndu-se din faa soarelui. Pe pmnt, chiciura cdea puin cte puin de pe ramuri, iar psrelele zburau nestnjenite, agndu-se cu gingaele lor gheare de mugurii timpurii. Floare de aprilie, ridichea slbatic, ncovoiat sub nghe ca acele biete flori despre care vorbete Dante, i nla capul su negricios de

sub omtul abia topit, iar sub frunzele toporaului, frunze groase, tari i late, mugurele lunguie al florii misterioase i arunca cele dou foliole eliptice care precedau deschiderea corolei i mireasma. Pe alei, pe statui, pe balustradele de fier, gheaa lunec n diamante repezi; nc nu se prefcuse n ap, dar nu mai era nici ghea. Totul anuna lupt surd a primverii mpotriva promoroaci i prevestea apropiata nfrngere a iernii. Dac vrem s profitm

de ghea zise regina cercetnd atmosfera cred c trebuie s ne grbim. Nu-i aa, doamn de Misery; adug ea, ntorcndu-se. Cci, iat, primvara nvinge! Maiestatea voastr dorea de mult s mearg s fac o partid de patinaj la bazinul elveian replic prima camerist. Ei bine, chiar azi vom merge la patinaj spuse regina cci mine va fi poate prea trziu. Atunci la ce or fix ai toaleta maiestii voastre?

Imediat. Voi mnca ceva uor i voi pleca. Acestea sunt singurele ordine ale reginei? Vedei dac domnioara de Taverney s-a sculat i spunei-i c vreau s-o vd. Domnioara de Taverney se afl n salonul maiestii sale rspunse camerista. A i venit?! ex clam regina, care tia mai bine dect oricine la ce or se culcase An-dreea. Da, doamn, ateapt de mai bine de douzeci de minute.

S intre. Prin urmare, Andreea intr la regin n clipa cnd orologiul din curtea de marmur suna ceasurile nou. mbrcat cu grij, ca orice doamn de la curte care nu putea s apar n hain de cas n faa suveranei sale, domnioara de Taverney intr surztoare i-n acelai timp destul de ngrijorat. Regina zmbea, la rndu-i, ceea ce o liniti pe Andreea. Hai, buna mea Misery spuse ea. Trimite-mi-l pe Lonard i pe croitor. Apoi

urmrind-o din ochi pe doamna de Misery i vznd ua nchizndu-se dup ea, zise: Nimic, Andreea; regele a fost fermector, a rs, a fost dezarmat. Dar a aflat? ntreb Andreea. nelege, Andreea, cnd ai dreptate i cnd eti regina Franei, nu mini. Este adevrat, doamna rspunse Andreea, roind. i, n afar de asta, scumpa mea Andreea, se pare c ne-am nelat. Ne-am nelat, doamn

zise Andreea. Oh i nu numai o dat, fr ndoial? Se prea poate, dar iat, prima noastr greeala a fost c am comptimit-o pe doamna de La Motte regelui nu-i place. Cu toate astea mrturisesc c mie mi-a plcut. Oh, maiestatea voastr este un prea bun judector ca s nu m nclin n faa hotrrilor sale. A sosit Lonard spuse doamna de Misery, intrnd. Regina se aez n faa msuei de toalet din argint

aurit i faimosul coafor i ncepu lucrul. Regina avea cel mai frumos pr din lume i cochetria sa consta n a i-l face admirat. Lonard o tia i, n loc s se grbeasc, cum ar fi fcut cu orice alt femeie, el lsa reginei timpul i plcerea de a se admira. n acea zi, Maria-Antoaneta era mulumit, bucuroas chiar; era frumoas; dup ce se privise n oglind, ea se uit la Andreea, nsufleit de cele mai tandre sentimente. Sper c nu te-a certat nimeni spuse ea dumneata

care eti att de independent i mndr, dumneata de care toat lumea se teme niel, deoarece, asemenea divinei Minerva, eti prea cuminte! Eu... doamn... se blbi Andreea. Da, dumneata, dumneata care strici cheful tuturor tinerilor zpcii de la curte. Ah, Doamne, ce fericit eti c eti fat, Andreea, i, mai ales, c guti fericirea de a fi. Andreea roi i surse cu tristee. Am fcut acest

legmnt spuse ea. i-l vei ine, frumoasa mea vestal? ntreb regina. Sper. Fiindc veni vorba, mi amintesc... ncepu regina. Ce anume, maiestate? C, fr s fii mritat, ai totui de ieri un stpn. Un stpn, doamn?! Da, scumpul dumitale frate, l cheam Filip, mi se pare? Da, doamn, Filip. A sosit? De ieri, dup cum maiestatea voastr mi-a fcut

cinstea s-mi spun. i nu l-ai vzut nc? Egoist ce sunt, te-am smuls de lng el ieri c s te duc la Paris; ntr-adevr, este de neiertat. O, doamn! ex clam Andreea, zmbind. V iert cu drag inim i Filip, de asemenea. Sigur? Rspund de asta. Pentru dumneata? Pentru mine i pentru el. Cum este? Acelai om frumos i

bun, doamn.

Ci ani are acum? Treizeci i doi. Bietul Filip, tii c sunt n curnd paisprezece ani de cnd l cunosc i c, din aceti paisprezece, nou sau zece ani nu l-am vzut. Cnd maiestatea voastr va consimi s-l primeasc, va fi fericit s o asigure pe maiestatea voastr c absena nu poate stinge sentimentul de respectuos devotament pe care l-a nchinat reginei. Pot s-l vd imediat? ntr-un sfert de or va fi la picioarele maiestii

voastre, dac maiestatea voastr ngduie. Bine, bine, ngdui, doresc chiar. De abia sfri regina, c cineva, iute, zgomotos, lunec sau, mai bine. Zis, fcu un salt pe covorul cabinetului de toalet i veni s-i oglindeasc faa vesel i zeflemitoare n aceeai oglind n care Maria-Antoaneta i zmbea. Fratele meu d'Artois! ex clam regina. Ah, m-ai speriat! Bun dimineaa,

maiestatea voastr! spuse tnrul prin. Cum a petrecut noaptea maiestatea voastr? Mulumesc, foarte ru, frate. i dimineaa? Foarte bine. Iat esenialul. Chiar adineauri am bnuit c ncercarea a fost n chip fericit trecut, deoarece l-am ntlnit pe rege, care mi-a surs fermector. Iat ce nseamn ncrederea. Regina ncepu s rd. Contele d'Artois, care nu tia mai mult, rse de asemenea,

dar pentru cu totul alt motiv. Ah! ex clam el. Zpcit cum sunt, cred c nici n-am ntrebat-o pe biata domnioar de Taverney despre felul n care i-a petrecut timpul. Regina i cufund privirea n oglind, graie creia nu-i scp nimic din ceea ce se petrecea n camer. Lonard tocmai i terminase opera i regina, scondu-i halatul de muselin de India, i mbrca rochia de diminea. Ua se deschise. Dac vrei s tii ceva despre Andreea iat-o, i zise ea

contelui d'Artois. ntr-adevr, Andreea intra n acea clip, innd de mn un frumos gentilom, cu faa oache, cu ochii negri, un osta voinic, cu fruntea inteligent, cu nfiarea sever, semnnd cu unul din acele portrete de familie {2} pictate de Coypel sau {3} Gainsborough . Filip de Taverney purta un costum cenuiu-nchis brodat cu fir de argint, dar cenuiul prea negru, iar argintul de culoarea fierului; jaboul alb mat contrasta cu vesta de culoare

nchis, iar prul pudrat scotea i mai mult n eviden brbteasc energie a pielii i a trsturilor sale. Filip nainta, cu o mn innd-o pe sora sa, iar cealalt ndoit n jurul plriei. Maiestate, iat-l pe fratele meu spuse Andreea, nclinndu-se cu respect. Filip salut cu o calm gravitate. Cnd i ridic fruntea, regina tot mai privea n oglind. Este adevrat c vedea n oglinda sa la fel de bine ca i cnd l-ar fi privit pe Filip n fa.

Bun ziua, domnule de Taverney spuse regina i se ntoarse. Era frumoas, nzestrat cu acea strlucire regal care strngea n jurul tronului su pe prietenii regatului i pe adoratorii femeii, avea puterea frumuseii i, fie-ne iertat acest joc de cuvinte, avea, de asemenea, frumuseea puterii. Vznd-o cum zmbete i simind aceti ochi limpezi, mndri i calzi n acelai timp oprindu-se asupra lui, Filip pli i ls s se vad cum ntreaga lui fiin este copleit de cea

mai vie emoie. Se pare, domnule de Taverney continu regina c ne druii prima dumneavoastr vizit. Mulumesc. Maiestatea voastr i ngduie s uite c eu trebuie s-i mulumesc rspunse Filip. Ci ani, ct timp a trecut de cnd nu ne-am vzut? Anii cei mai frumoi din via, vai! ex clam regina. Pentru mine, da, doamn, dar nu i pentru maiestatea voastr, ale crei zile sunt toate frumoase.

Ai prins deci gustul Americii, domnule de Taverney, de ai rmas dup ce toat lumea s-a ntors? Doamn rspunse Filip domnul de Lafayette, prsind Lumea Nou, avea nevoie de un ofier de ncredere cruia i putea lsa o parte din comandamentul aux iliarilor. Domnul de Lafayette m-a propus, n consecin, generalului Washington, care a binevoit s m accepte. Se pare c din aceast Lume Nou despre care mi

vorbii se ntorc muli eroi spuse regina. Maiestatea voastr, desigur, nu se refer la mine rspunse Filip, surznd. De ce nu? zise regina. Apoi, ntorcndu-se spre contele d'Artois: Privii, frate drag, ce bine arat i ce ex presie impuntoare are domnul de Taverney. Filip, vzndu-se pus astfel n legtur cu domnul conte d'Artois, pe care nu-l cunotea, fcu un pas spre el, cernd prinului permisiunea de a-l saluta. Contele schi un gest

i Filip se nclin. Artos ofier! ex clam tnrul prin. Un nobil gentilom pe care sunt fericit s-l cunosc. Cu ce intenii teai ntors n Frana? Filip i privi sora. Monseniore rspunse el m voi ocupa n primul rnd de interesele sorei mele; voi face ceea ce va dori ea s fac. Dar, dup cte tiu, domnul de Taverney, tatl dumitale, triete nc? zise contele d'Artois. Avem fericirea de a-l

mai avea printre noi pe tatl nostru, este adevrat, monseniore replic Filip. N-are a face interveni cu vioiciune regina mi place mai mult ca Andreea s fie sub ocrotirea fratelui su i fratele su sub a dumitale, domnule conte. V vei ocupa de domnul de Taverney, rmne hotrt, nu-i aa? Contele d'Artois fcu un semn de ncuviinare. tii c ntre noi ex ist legturi foarte strnse? Continu regina. Legturi foarte strnse,

sor?! Ah, povestete-mi te rog. Da, domnul Filip de Taverney a fost primul francez pe care l-am vzut cnd am pus piciorul pe pmntul Franei i mi-am fgduit s-l fac fericit pe primul francez pe care-l voi ntlni. Filip i simi fruntea mpurpurndu-se. El i muc buzele pentru a nu-i trda tulburarea. Andreea l privi i plec ncet capul. MariaAntoaneta surprinse una din aceste priviri pe care le schimbaser ntre ei fratele i

sor; dar cum ar fi putut ea s ghiceasc cte taine dureroase ascundea o astfel de privire! Maria-Antoaneta nu tia nimic despre evenimentele trite de cei doi. Tristeea aparent pe care o observ regina o atribui altei cauze. De ce, cnd atia oameni se ndrgostiser de motenitoarea tronului n 1774, de ce adic domnul de Taverney nu s-ar fi molipsit i el de aceasta epidemic dragoste a francezilor pentru fiica Mariei Tereza?! O presupunere cum nu se poate mai plauzibil, o

presupunere ce nu putea fi contestat nici chiar de privirile cercettoare trimise prin oglinda acestei frumusei de fat, devenita femeie i regin. Maria-Antoaneta consider suspinul lui Filip drept o confiden pe aceast tem fcut sorei de ctre frate. Ea zmbi fratelui i o mngie pe sor, cu cele mai tandre priviri; nu ghicise totul, dar nici nu se nelase ntru totul, cu acea nevinovat cochetrie n care nimeni nu vede o crim. Regina fusese

ntotdeauna femeie, i fcea plcere s fie iubit. Unele fiine aspir la simpatia tuturor celor din jurul lor: nu sunt spiritele cele mai puin generoase din lume. Vai, va sosi vremea, srman regin, cnd acest zmbet care i se reproeaz c-l druieti celor care te iubesc, l vei adresa n van celor care nu te mai iubesc! Contele d'Artois se apropie de Filip, n timp ce regina se sftuia cu Andreea asupra unei podoabe pentru rochia de vntoare.

Acest domn Washington este ntr-adevr un general att de mare? ntreb contele d'Artois. Un mare om, domnule. i cum erau privii francezii acolo? Cu simpatia care englezilor le era refuzat. De acord. Eti partizanul noilor idei, dragul meu domn Filip de Taverney; dar te-ai gndit bine la un lucru? La care, monseniore? V mrturisesc c acolo, n tabere, pe iarb, n savanele de

pe marginea marilor lacuri, am avut adesea rgazul s m gndesc la multe lucruri. De pild la faptul c, lund acolo parte la rzboi, acest rzboi nu l-ai fcut nici pentru indieni nici pentru englezi. Dar pentru cine, monseniore? Pentru dumneata. Ah, monseniore, nu v contrazic, e foarte cu putin. Mrturiseti... Mrturisesc nefericita contralovitur a unui eveniment care a salvat

monarhia. Da, dar o contralovitur poate s fie mortal pentru cei care s-au vindecat de primul accident. Vai, monseniore!... Iat de ce eu nu socotesc victoriile domnului Washington i ale marchizului de Lafa-yette att de fericite pe ct se pretinde. Poate este egoism, dar, nelegei, egoismul acesta nu-i doar pentru mine. O, monseniore!... i tii de ce te voi ajuta din toate puterile mele?

Monseniore, oricare ar fi motivele, voi avea pentru altea voastr regal cea mai vie recunotina. Drag domnule de Taverney, dumneata nu faci parte din rndul acelora al cror eroism a fost trmbiat pe toate drumurile; dumneata i-ai fcut datoria curajos, dar n-ai inut s afle toat lumea ct ai fost de viteaz. Nimeni nu te cunoate la Paris, iat de ce te admir, altfeL. Ah, pe legea mea, domnule de Taverney... altfel... sunt egoist, vezi...

Cu aceste cuvinte, prinul srut rznd mna reginei, o salut pe Andreea cu amabilitate i cu mai mult respect dect obinuia fa de femei, apoi ua se deschise i dispru. Atunci regina ntrerupse aproape brusc convorbirea ei intim cu Andreea, se ntoarse ctre Filip i i spuse: L-ai vzut pe tatl dumneavoastr, domnule? Da, doamn, nainte de a veni aici, l-am gsit n anticamer; sora mea l-a anunat.

De ce nu v-ai dus nti la tatl dumneavoastr? Mi-am trimis valetul, doamn i puinul meu bagaj, dar domnul de Taverney I-a trimis napoi pe biat, cu ordinul de a m prezenta nti regelui sau maiestii voastre. i dumneavoastr ai ascultat? Am fost fericit, doamn; n felul acesta am putut s-mi mbriez sora. Este o vreme minunat! ex clam bucuroasa regina. Doamna de Misery, mine gheaa se va fi topit, vreau

numaidect o sanie. Prima camerist iei pentru a ndeplini ordinul. i ciocolat vreau s mi se serveasc aici adaug regina. Maiestatea voastr nu va dejuna spuse doamna de Misery. Ah, nici ieri maiestatea voastr n-a cinat. Te neli, buna mea Misery, asear am cinat, ntreab-o pe domnioara de Taverney. i chiar foarte bine replic Andreea. Ceea ce nu m

mpiedic s-mi iau ciocolat adug regina. Repederepede, buna mea Misery, acest soare minunat m ispitete: va fi lume mult la bazinul elveian. Maiestatea voastr i propune s patineze? ntreb Filip. A, v vei bate joc de noi, domnule american! strig regina. Dumneavoastr ai parcurs lacuri imense, pe suprafaa crora strbai mai multe leghe dect pai facem noi aici. Doamn rspunse

Filip aici, pe maiestatea voastr o distreaz frigul i drumul: acolo, din pricina asta se moare. Ah, iat ciocolata mea! Andreea, vei lua o ceac. Andreea roi de plcere i se nclin. Vedei, domnule de Taverney, sunt mereu aceeai, ceremonia mi displace, ca i altdat; v amintii de acel altdat, domnule Filip? Dumneavoastr v-ai schimbat? Aceste cuvinte i merser la inim tnrului; adesea, regretul unei femei este o

lovitur de pumnal pentru cei crora li se adreseaz. Nu, doamn rspunse el, cu voce sczut nu m-am schimbat, cel puin n privina sentimentelor. Atunci, dac ai pstrat aceleai sentimente continu regina, cu aceeai bun dispoziie cum sentimentele erau bune, noi v mulumim n felul nostru: o ceac pentru domnul de Taverney, doamna Misery! Ah, doamn! ex clam Filip, nespus de tulburat. Cred c maiestatea voastr n-are de

gnd s fac o asemenea cinste unui biet soldat nensemnat ca mine. Un vechi prieten replic regina asta-i tot. Aceast zi m ameete cu tot parfumul tinereii; astzi sunt fericit, liber, trufa, nebun!... Aceast zi mi amintete primele plimbri n scumpul meu Trianon i escapadele pe care le fceam mpreun cu Andreea. Trandafirii, cpunele, verbinele mele, psrile pe care ncercam s le recunosc prin grdina, totul, pn i

bunii mei grdinari al cror chip vesel nsemna ntotdeauna o floare noua, un fruct gustos; i domnul de Jussieu i acest original Rousseau, care a murit... Aceast zi... v mrturisesc c aceast zi... m face nebun! Dar ce ai, Andreea, te-ai aprins la fa. Iar dumneata, domnule Filip, suntei tare palid. Feele celor doi tineri nduraser greu ncercarea acestei crude amintiri. Amndoi, de la primele cuvinte ale reginei, i adunaser tot curajul.

Mi-am ars cerul gurii spuse Andreea scuzai-m doamn. Iar eu, doamn spuse Filip nu m pot obinui cu ideea c maiestatea voastr m onoreaz ca pe un mare senior. Haide-haide replic Maria-Antoaneta, turnnd ea nsi ciocolat n ceaca lui Filip suntei soldat, ai spus, deci suntei obinuit cu focul: ardei-v n mod glorios cu ciocolata, nu am timp satept. i ncepu s rd. Filip

ns lu lucrurile n serios, cum numai un ran ar fi fcut-o; doar c ceea ce un ran ar fi ndeplinit aflnduse n mare ncurctur, Filip ndeplini din eroism. Regina nu-i lu privirea de la el i rsul ei deveni mai puternic. Suntei un om hotrt din fire zise ea, apoi se ridic... Cameristele i i dduser o fermectoare plrie, o mantie de hermin i mnui. Toaleta Andreei se desvri la fel de repede. Filip i puse plria sub bra i le urm pe

doamne. Domnule de Taverney, nu vreau s m prseti spuse regina i pretind astzi, din motive politice, s confisc un american. Trecei la dreapta mea, domnule de Taverney! Taverney se supuse. Andreea trecu n stnga reginei. Cnd regina cobor scara cea mare, cnd tobele ncepur s bat pe pajiti, cnd glasul trmbielor i zngnitul armelor ce se pregteau de onor urcar n palat purtate de curentul de

aer din vestibule, alaiul acesta regesc, respectul tuturor, privirile ce se ndreptau spre regin i-l nvluiau i pe Taverney, ei bine, tot acest triumf l amei pe tnrul osta i aa foarte tulburat. Broboane de sudoare i acoperir fruntea, mersul i deveni ovielnic. Fr vntul rece care-l izbi peste ochi i peste buze, ar fi leinat de bun seam. Dup attea zile lugubre petrecute n tristee i n ex il, era o ntoarcere prea rapid la marile bucurii ale mndriei i inimii.

n timp ce frunile se plecau i armele se ridicau dinaintea reginei ce strlucea de frumusee, putea fi vzut un btrnel care era att de preocupat, nct uitase de etichet. Rmsese cu capul eapn, cu ochii ndreptai spre regin i spre Taverney n loc s-i plece capul i privirile. Dup ce regina se ndeprt, btrnelul se desprinse din mulimea curtenilor rnduii de o parte i de alta care se mprtiau n jurul su i fu vzut alergnd ct l ineau picioruele sale

slabe de aptezeci de ani.

Capitolul XI Bazinul elveian

Toat lumea cunotea acest dreptunghi lung, verdealbstrui cu reflex e moarate n anotimpul frumos, alb i zgrunuros iarna, care i astzi se numete bazinul elveian. O alee de tei, care i ntind bucuroi la soare braele nroite, strjuiesc malurile

heleteului: aceast alee miun de oameni de toate rangurile i de toate vrstele, care vin aici s se bucure de spectacolul sniilor i al patinatorilor. Toaletele femeilor ofer acel amestec pestri al lux ului puin greoi al vechii curi i al capricioasei dezinvolturi al noii mode. Pieptnturile nalte, pelerinele care nvluiau tinerele siluete, plriile, n cea mai mare parte, din stofa, mantourile de blan i imensele volane plisate ale rochiilor de mtase alctuiesc,

mpreuna cu fracurile roii, redingotele albastru-deschis, livrelele galbene i lungile sutane albe o privelite destul de pestri. Valei n albastru i rou strbat toat aceast amestectura ca nite maci de cmp i albstrele pe care vntul le face s unduiasc n gnu sau n trifoi. Uneori, un strigt de admiraie nete din mijlocul mulimii. Aceasta se ntmpl cnd Saint-Georges, ndrzneul patinator, ex ecuta un cerc att de perfect, nct un geometru, msurndu-l, nu

i-ar gsi nici un cusur. n timp ce marginile bazinului sunt strbtute de un numr att de mare de spectatori, ct se nclzesc unii pe alii i dau, de departe, impresia unui covor pestri pe deasupra cruia plutete un abur, cel al respiraiilor pe care frigul le nghea, heleteul, el nsui, devenit oglind groas de ghea, prezint aspectul cel mai felurit i, mai ales, cel mai mobil. Ici, o sanie pe care trei dogi uriai, nhmai ca la

troicele ruseti, o poart n zbor pe luciul gheii. Aceti cini drapai cu valtrapuri de catifea cu steme, cu capul mpodobit cu pene care flutur, seamn cu acele animale fantastice ale drcoveniilor lui Callot sau ale scenelor de vrjitorie ale lui Goya. Stpnul lor, domnul de Lauzun, tolnit n sania ticsit de piei de tigru, se apleac ntr-o parte pentru a respira nestnjenit, ceea ce n-ar reui probabil s fac, cu vntul n faa. Ici i colo, cteva snii cu un aspect mai modest

caut s stea-mai izolate. O doamn mascat, fr ndoial din cauza frigului, urca ntruna din aceste snii, n timp ce un frumos patinator mbrcat cu o hain de catifea mblnit, cu brandenburg ur de aur, se apleac peste sptar pentru a da un avnt mai puternic sniei pe care o mpinge i o dirijeaz n acelai timp. ntre doamna mascat i patinatorul cu hain de catifea mblnit se schimb cuvinte optite i nimeni nu ar dezaproba o ntlnire tainic dat sub bolta

cerului n vzul ntregului Versailles. Ceea ce-i spun n-are importana pentru ceilali fiindc ei l pot vedea i ce importana are pentru ei faptul c sunt vzui de vreme ce nu pot fi auzii: este evident c n mijlocul acestei mulimi ei se simt singuri, trec printre oameni ca dou psri cltoare. Unde merg? Spre acea lume necunoscut spre care nzuiete orice fiin i care se numete fericire. Deodat, n mijlocul acestor silfi, care mai mult

alunec dect merg, se produse o mare nvlmeal, se isca un uria tumult Regina i-a fcut apariia pe marginea bazinului elveian, a fost recunoscut i toi se pregtesc s-i fac loc, n timp ce printr-un semn al minii ea i ndeamn s rmn pe loc. Atenia tuturor e fix at asupra ei. Brbaii ncep s se apropie prin manevre savante, femeile i revizuiesc toaleta, cu o respectuoas decen, n sfrit fiecare caut mijlocul de a se amesteca n grupurile de gentilomi i de nali ofieri

care vin s-o salute pe regin. Printre principalele personaje pe care publicul le-a observat se afl unul ntradevr remarcabil, care, n loc s urmeze tendina general i s vin n faa reginei, dimpotriv, recunoscnd toaleta i suita ei, i prsi sania i se strecur ntr-o alee lateral, unde dispru mpreun cu persoanele care-l nsoeau. Contele d'Artois, unul dintre cei mai elegani i sprinteni patinatori, parcurse cu uurin distana care-l

desprea de cumnata lui i se apropie ca s-i srute mna. Apoi, n timp ce-i sruta mna, zise: Vedei c fratele nostru, domnul de Provence, v evit? i zicnd acestea, el arta spre altea regal, care, cu pai mari, strbtea pduricea nvemntat n chiciur, ca s ajung, f cnd un ocol. la trsura sa. Nu vreau s-i fac reprouri spuse regina. A, n privina reprourilor pe care leateapt, las' pe mine i nu din

pricina asta i e fric de dumneata. i e fric de contiina lui replic regina, bine dispus. i nc de altceva, scumpa sor. De ce anume? Am s-i spun. A auzit c domnul de Suffren, gloriosul nvingtor, trebuie s soseasc n seara aceasta i, cum noutatea este important, nu vrea s-o afli. Regina vzu n jurul ei civa curioi pe care respectul nu-i ndeprta ntr-att, nct

s nu poat auzi cuvintele cumnatului su. Domnule de Taverney zise ea fii att de bun i ocup-te de sania mea, te rog i dac tatl dumitale este aici, mbrieaz-l, eti liber un sfert de or. Tnrul se nclin i strbtu mulimea pentru a merge s ex ecute ordinul reginei. Mulimea nelese, de asemenea: adesea ea are o ex traordinar intuiie, cci lrgi cercul, iar regina i contele d'Artois putur vorbi mai n voie.

Drag frate ncepu atunci regina ex plic-mi, te rog, ce ctiga fratele meu dac nu aflu nimic despre sosirea domnului de Suffren. Ah, scump sor! Este oare cu putin ca dumneata, femeie, regin i vrjma, s nu sesizezi pe loc inteniile acestui viclean politician? Domnul de Suffren vine, nimeni nu tie la curte. Domnul de Suffren este eroul mrilor indiene i, prin urmare, are dreptul la o recepie magnific la Versailles. Deci domnul de

Suffren vine: regele nu are habar de sosirea lui, l neglijeaz fr s tie i, n consecin, fr s vrea: dumneata, drag sor, de asemenea. Dimpotriv, n acest timp domnul de Provence, care este la curent cu sosirea domnului de Suffren, el, domnul de Provence, l ntmpin pe marinar, i surde, l mgulete, i face un catren i, gudurndu-se pe lng eroul Indiilor, devine eroul Franei. E limpede spuse regina.

Firete! replic contele. Uii un singur lucru, dragul meu gazetar. Care? Cum de tii tot acest frumos proiect al scumpului nostru frate i cumnat? Cum de tiu? Aa cum tiu tot ce face. De altfel, este destul de simplu: bgnd de sea-m c domnul de Provence i ia sarcina s tie tot ce fac, am pltit oameni care-mi spun tot ce face el. O, lucrul acesta ar putea s-mi fie de folos i dumitale de asemenea, drag sor.

Mulumesc pentru alian, scumpul meu frate, dar regele? Ei bine, regele a fost avertizat. De ctre dumneata? A, nu, nu chiar, ci de ctre ministrul marinei, pe care i l-am trimis. Toate acestea nu m privesc ctui de puin, nelegei, eu sunt prea frivol, prea risipitor, prea nesocotit pentru a m ocupa de lucruri att de importante. i ministrul marinei nu tia nici el de sosirea domnului de Suffren n Frana?

Ei, Doamne, scumpa mea sor, ai cunoscut destui minitri, nu-i aa, vreme de pais-prezece ani de cnd eti motenitoare a tronului i regin a Franei, pentru a ti c aceti domni ignor ntotdeauna lucrurile importante. Ei bine, l-am prevenit pe-al nostru i este entuziasmat. Cred i eu. i dai seama, scump sor: tat un om care-mi va fi recunosctor toat viaa i chiar am nevoie de recunotina lui.

De ce? Pentru a negocia un mprumut. Oh! ex clam regina, rznd. Iat compromis frumoasa dumitale fapt!... Drag surioar replic contele d'Artois cu o ex presie grav de bun seam c ai nevoie de bani; pe legea mea de prin al Franei! Pun la dispoziia domniei taie jumtate din suma pe care o voi primi! Ah, frate drag! ex clam Maria-Antoaneta. Pstreaz, pstreaz totul,

mulumesc lui Dumnezeu, nu am nevoie de nimic n acest moment. Drace! S nu atepi prea mult pentru a-mi cere smi in fgduiala, drag sor. De ce? Pentru c, dac ai s lai s treac prea mult vreme, s-ar putea s nu mai fiu n stare s mi-o in. Ei bine, n acest caz, voi face n aa fel, nct s descopr i eu un secret de stat. Ia seama, drag surioar, o s rceti spuse

prinul obrajii dumitale se nvineesc, te previn. Iat-l pe domnul de Taverney, care mi aduce sania. Atunci nu mai ai nevoie de mine, scump sor? Nu. n acest caz, alung-m, te rog. De ce? Cumva i nchipui c m deranjezi ct de ct? Nu, dimpotriv, eu am nevoie de libertate. Adio, atunci! La revedere, scump

sor! Pe cnd? Pe di sear. Ce este ast-sear? nc nu este, dar va fi. Ei bine, ce va fi? Va fi mult lume la partida de crti a regelui. De ce? Pentru c ministrul l va aduce ast-sear pe domnul de Suffren. Foarte bine, pe disear deci. Zicnd acestea, tnrul prin i salut sora cu acea fermectoare curtoazie, care i

era obinuit i dispru n mulime. Taverney-tatl i urmrise fiul din ochi n timp ce acesta se ndeprta de regin pentru a se ocupa de sanie. Dar numaidect privirea lui iscoditoare se pironi din nou asupra reginei. Conversaia nsufleit a Mariei-Antoaneta cu cumnatul su avu darul s-l neliniteasc pe btrn deoarece aceast conversaie ntrerupea familiaritatea artat nu demult fiului su de ctre regin. De aceea el se mulumi s-

i fac lui Filip un gest amical, cnd acesta, isprvind cu pregtirile necesare plecrii sniei, dori s mearg s-i mbrieze tatl, pe care nu-l mbriase de zece ani, aa cum i sugerase regina; dar btrnul Taverney l ndeprta cu un semn spunndu-i: Mai trziu, mai trziu; vino dup ce-i faci datoria i vom sta de vorb. Filip se ndeprt i baronul vzu cu bucurie c domnul conte d'Artois i luase rmas bun de ta regin. Aceasta intr n sanie, urmat

de Andreea, iar cnd se prezentar doi valei voinici ca s mping sania, ea le spuse: Nu, nu! Nu vreau s merg aa. Nu patinai, domnule de Taverney? Iertai-m, doamn rspunse Filip. Dai-i patine domnului cavaler! Ordon regina, apoi, ntorcndu-se spre el, continu: ceva mi spune c patinezi la fel de bine ca SaintGeorges. Odinioar Filip patina cu mult elegan zise Andreea.

Iar acum nu mai ai nici un rival, nu-i aa, domnule de Taverney? Doamn replic Filip deoarece maiestatea voastr are atta ncredere n mine, voi face tot ce voi putea. Zicnd acestea, Filip i puse patinele tioase i ascuite ca nite lame, se aez n spatele sniei, i fcu vnt cu o mn i cursa ncepu. Atunci lumea vzu un spectacol bizar. Saint-Georges, regele gimnatilor, SaintGeorges, elegantul mulatru,

omul la mod, omul iscusit n orice ex erciiu al trupului, Saint-Georges bnui un rival n acest tnr care ndrznea s arate o miestrie asemntoare cu a sa. De aceea el ncepu s fac volte n jurul sniei reginei, cu reverene att de respectuoase i pline de graie, cum niciodat un cavaler bine nfipt pe parchetul Versaillesului nu fusese n stare s ex ecute; el descria n jurul sniei cercuri din ce n ce mai iui i mai precise, nlnuindu-le unul de altul

printr-un ir de inele minunat legate ntre ele n aa fel, nct noua sa volt prevedea totdeauna ntlnirea cu sania, care l depea, dup care, cu o lovitur viguroas de patin, el rectiga printr-o elips tot ce pierduse din avantaj. Nimeni nici chiar cu privirea, nu putea urmri aceast manevr fr s nu fie ameit, uluit, ncntat. Atunci Filip, ispitit de acest joc, lua o hotrre plin de ndrzneal: mpinse sania cu o atta iueala nemaipomenit, nct de dou ori Saint-Georges, n

loc de a se afla n faa lui, i sfri cercul n spatele lui i cum viteza sniei smulgea mulimii strigte de spaim, care ar fi putut s o nfricoeze pe regin, el zise: Dac maiestatea voastr dorete, m voi opri sau, n cel mai ru caz, voi ncetini cursa. Oh, nu, nu! strig regina, cu avnt ptima. Nu, nu mi-e team; mai repede dac poi, cavalere, mai repede. A, cu att mai bine, mulumesc pentru ngduin,

doamn, nu v voi dezamgi, bizuii-v pe mine. i cnd mna sa ferm se nclet din nou pe triunghiul sptarului, gestul fu att de energic, nct snia se zgudui din ncheieturi. S-ar fi zis c o ridic doar cu braul ntins. Apucnd sania i cu cealalt mn, efort pe care-l dispreuise pn atunci, el dirija vehicolul ca pe o jucrie n minile sale de oel. ncepnd din acest moment, el ntretaie fiecare cerc fcut de Saint-Georges prin cercuri i mai largi, n aa fel nct

sania se mica ntocmai ca cea mai mldioas fiin, ntorcndu-se i rsucindu-se n toat lungimea ca i cnd ar fi fost vorba de acele simple tlpici cu care Saint-Georges luneca pe ghea, cu toate c era mare, grea i voluminoas, sania reginei devenise o patin, se mica, zbura, se nvrtea ca un dansator. Saint-Georges, mai graios, mai delicat, mai corect n meandrele sale, ncepu curnd s se neliniteasc. Patin de o or ncheiat; Filip, vzndu-l iroind de ndueal, vznd

sforarea ncheieturilor sale care ncepuser s tremure, hotr s-l biruie prin oboseal. El schimb tactica i, abandonnd cercurile care-l sileau s ridice de fiecare dat sania, mpinse echipajul n linie dreapt. Sania porni mai iute ca sgeata. Saint-Georges, cu un singur avnt, l-ar fi ajuns imediat, dar Filip prinse momentul cnd cel de al doilea elan mrete avantajul celui dinti, mpinse deci sania pe un strat de gheaa nc intact, cu atta for, nct el nsui rmase n

urm. Saint-Georges, se avnta s ajung sania, dar Filip, adunndu-i puterile, luneca cu atta graie pe patine, nct trecu prin faa lui Saint-Georges i se prinse de sanie cu amndou minile; apoi, cu o micare herculean, rsuci sania i se avnta din nou n sens contrar, n timp ce Saint-Georges, n plin vitez, nu-i putu ntrerupe cursa i pierznd o distan nepreuit, rmase de-a binelea n urm. Vzduhul rsun de aclamaii, iar Filip roi de ruine. Dar fu de-a dreptul surprins cnd

regina, dup ce aplaud ea nsi, se ntoarse spre el i, cu aerul c-i pierde rsuflarea de plcere, i spuse: Ah, domnule de Taverney, acum c eti nvingtor, oprete-te, te implor! M vei ucide! Capitolul Ispititorul XII

La aceast porunc sau, mai bine zis, la aceast rugminte a reginei, Filip i

ncorda muchii de oel, se nepeni pe picioare i sania se opri scurt, ca un cal arab care freamt pe nisipul cmpiei. Acum odihnete-te spuse regina, cobornd triumftoare din sanie. ntradevr, n-a fi crezut niciodat c vitez i d o astfel de beie, aproape m-a zpcit. i, ameit cu adevrat, se sprijini de braul lui Filip. Freamtul de uimire care strbtu toat aceast mulime aurit i mpodobit o avertiz, o dat mai mult, c svrise una din greelile sale

fa de etichet; greeli enorme n ochii geloilor i ai linguitorilor. Ct despre Filip, el fu complet nucit de aceast mare cinste, tremura tot i i era mai ruine dect dac suverana sa l-ar fi dojenit n public. i plec ochii, inima i btea s-i sparg pieptul. O emoie nefireasc, pricinuit fr ndoial de vitez, o cuprinse i pe regin, cci ea i retrase imediat braul i, lundu-l pe cel al domnioarei de Taverney, ceru un scaun. I se aduse un pliant.

Iertare, domnule de Taverney! i se adres ea lui Filip. Apoi brusc adug n oapt: Dumnezeule, ce mare nenorocire, s fii mereu nconjurat de curioi i de proti!... Gentilomii de la curte i doamnele de onoare se apropiaser de ea i-l devorau din ochi pe Filip, care, pentru a-i ascunde roeaa, i desfcea patinele. Dup ce i le scoase, Filip se trase napoi spre a face loc admiratoarelor. Regina rmase cteva clipe gnditoare, apoi, ridicnd

capul, spuse: Ah, simt c voi rci dac stau astfel nemicat, nc o tur. i se urc din nou n sanie. Filip atept n zadar un ordin. Douzeci de gentilomi se prezentar imediat. Nu, nu... Valeii mei zise ea mulumesc, domnilor. Apoi, dup ce valeii i luar n primire locurile, le porunci: ncet, ncet... i nchiznd ochii, se ls vistoare pe speteaz. Sania se ndeprt lin aa cum dorise regina, urmrit de

mulimea amatorilor de senzaii, de curioi, de geloi. Filip rmase singur, tergndui de pe frunte sudoarea. l cut din ochi pe SaintGeorges pentru a-l consola de nfrngerea sa printr-un compliment meritat. Dar acesta primise un mesaj din partea ducelui d'Orlans, protectorul su i prsise terenul. Filip, niel trist, niel obosit, aproape nspimntat el nsui de cele ntmplate, rmase nemicat la locul su, urmrind din ochi sania

reginei, care se ndeprta, cnd simi c ceva i atinge oldul. Se ntoarse i i recunoscu tatl. Btrnelul zbrcit ca unul din omuleii lui Hoffmann, cu totul nfurat n blnuri ca un cresctor de reni, l lovise pe fiul su cu cotul pentru a nu-i scoate minile din manonul pe care l avea prins de guler. Ochii si dilatai de frig sau de bucurie i prur lui Filip strlucitori ca flcrile. Nu m mbriezi fiule? zise el. i rosti aceste cuvinte cu tonul pe care-l avea,

desigur, tatl atletului grec cnd i mulumea fiului pentru victoria obinut n amfiteatru. Din toat inima, scumpul meu tat! replic Filip. Dar i puteai da seama c nu era nici o potrivire ntre tonul cuvintelor i semnificaia lor. Ei, ei i acum c m-ai srutat, pleac, du-te repede. i-l mpinse nainte. Dar unde vrei s m duc, domnule? ntreb Filip. Acolo bineneles, ce

dracu! Acolo? Da, lng regin. A, nu, tat, nu, mulumesc. Cum, nu? Cum, mulumesc? Eti nebun?! Nu vrei s te duci s-o revezi pe regin? Nu, imposibil; cred c nu vorbeti serios, tat? Cum imposibil? Imposibil s te duci s-o revezi pe regin, care te ateapt? M-ateapt? Pe mine? Da, desigur; regina, care te dorete.

M dorete?! i Taverney l privi inta pe baron. n realitate, tat replic el, cu rceal cred c ntreci msura. Este nemaipomenit! Pe cuvnt de onoare! se or btrnelul, nlnd capul i btnd din picior. Ah, Filip, fmi plcerea i spune-mi de unde vii? Domnule rspunse trist cavalerul de fapt m tem s nu mi se confirme o convingere. Care?

C-i bai joc de mine, sau... Sau... Iart-m, tat... sau eti pe cale s-i pierzi minile... Btrnul l nha pe fiul su de bra cu un gest att de nervos i energic, nct tnrul se ncrunt de durere. Ascult, domnule Filip, America este o ara foarte ndeprtat de Frana, tiu bine. Da, tat, foarte ndeprtat repet Filip dar nu pricep deloc ce vrei s zici; ex plic-te, te rog.

O ar unde nu ex ist nici rege nici regin. Nici supui. Foarte bine! Nici supui, domnule filozof! Nu neg i acest punct nu m intereseaz ctui de puin i mi-este absolut egal; dar ceea ce nu mi-este indiferent, ceea ce m ndurereaz, ceea ce m umilete, este c mi-e team s nu mi se ntreasc i mie o convingere. Care, tat? n tot cazul, cred c convingerile noastre sunt total diferite una de alta. A mea este c eti un

neghiob, fiule i asta nu este permis unui voinic bine fcut cum eti tu; privete, privete ntr-acolo! Vd, domnule. Ei bine! Regina ntoarce capul i nc pentru a treia oar; da, domnule, regina s-a n-tors de trei ori i iat c se mai ntoarce o dat; pe cine caut domnule ntru, domnule puritan, domnule din America, ai? i btrnelul scund muc, nu cu dinii si, ci cu gingiile, mnua de cprioar cenuie care ar fi putut adposti dou

mini ca ale sale. Ei bine, domnule ripost tnrul de ce ar fi adevrat ceea ce probabil nu este i anume c regina m caut pe mine? Oh! ex clam btrnelul, tropind. Auzi la el: "de ce ar fi adevrat"... omul sta nu-i din neamul meu, omul sta nu-i un Taverney! n vinele mele nu curge sngele dumitale murmur Filip. Apoi ncet, cu ochii spre cer, adug: Trebuie oare s-i mulumesc lui Dumnezeu? Domnule relu

btrnul i spun c regina te ateapt; domnule, i spun c regina te caut. Ai vederea bun, tat zise sec Filip. Stai puin relu mai ncet btrnul, ncercnd s-i tempereze nerbdarea stai puin, las-m s-i ex plic. Este adevrat, tu ai motivele tale, dar, n sfrit, eu am ex perien; iat, dragul meu Filip, eti sau nu un brbat? Filip ridic uor din umeri i nu rspunse. Btrnul, vznd c zadarnic ateapt un rspuns, se hazarda, mai

mult din dispre dect de nevoie, s-i ainteasc privirea asupra fiului su i abia atunci observ toat demnitatea, toat rezerva de neptruns, toat voina de nebiruit pe care acest chip o punea n slujba binelui, vai! i stpni durerea, i trecu manonul mngietor peste vrful rou al nasului i, cu o voce dulce ca a lui Orfeu vorbind stncilor tesaliene, spuse: Filip, prietene, te rog, ascult-m. Pi mi se pare c nici

nu fac altceva de un. Sfert de or, tat rspunse tnrul. "Ei bine i zise btrnelul n sinea lui o s te fac eu s cazi din nlimea demnitii tale, domnule american! Ai i tu partea ta slab, uriaule, las-m s nha aceast parte cu btrnele mele gheare i vei vedea. Apoi tare: N-ai observat un lucru? ntreb el. Care anume? Un lucru care face cinste candorii tale. Vorbete, domnule. Este foarte simplu: tu

vii din America, ai plecat ntrun moment cnd nu era dect un rege i nici o regin, ca s nu vorbim de Du Barry, o maiestate puin respectabil; te ntorci, vezi o regin i-i spui: "S-o respectm". Fr ndoial. Biet copil! ex clam btrnul. i i nbui n manon tuea i hohotul de rs. Cum, domnule se mnie Filip m plngi pentru c respect regalitatea, dumneata, un TaverneyMaison-Rouge?! Dumneata,

unul dintre cei mai devotai gentilomi ai Franei?! Ateapt, eu nu-i vorbesc de regalitate, eu i vorbesc de regin. i dumneata gseti c este vreo diferen? Doamne! Ce este regalitatea, dragul meu? O coroan? Nu ne atingem de aceasta, drace! Ce este regina? O femeie. A, o femeie e altceva, poate fi atins. Poate fi atins?! strig Filip, roind tot de furie i de dispre, ntovrindu-i cuvintele cu un gest att de

mre, nct nici o femeie nu l-ar fi putut vedea fr s-l iubeasc, nici o regin fr sl adore. Nu crezi nimic, nu? Ei bine, ntreab-l pe domnul de Coigny, pe domnul de Lauzun, pe domnul de Vaudreuil relu btrnelul, cu glas sczut i aproape slbatic i cu un zmbet plin de cinism. Taci, tat, taci strig Filip, cu voce gtuit sau pentru aceste trei injurii, neputnd s te lovesc de trei ori cu sabia, m voi lovi eu nsumi, i jur, fr mil i pe

dat. Taverney se ddu un pas napoi, fcu stnga-mprejur, cum ar fi fcut Richelieu la treizeci de ani i, scuturndui manonul, rosti: Ah, ntr-adevr, animalul este stupid, calul este un mgar, vulturul o gsc, cocoul un clapon! Noapte bun, m-ai nveselit; m credeam strmoul, {4} Cassandru i iat c sunt Valre, c sunt Adonis, c sunt Apolo! Noapte bun! i se rsuci nc o dat pe clcie. Filip se posomorse, l opri

pe btrn la jumtatea drumului. N-ai vorbit serios, nu-i aa tat? zise el. Este cu neputin ca un gentilom de vi att de nobil ca dumneata s contribuie la rspndirea unor asemenea calomnii, mprtiate nu numai de dumanii reginei, ai femeii, dar chiar ai regalitii. Se mai ndoiete nc, de trei ori idiot! url Taverney. Ai vorbit cum ai vorbi n faa lui Dumnezeu? Cu siguran. n faa lui Dumnezeu de

care te apropii pe zi ce trece? Tnrul reluase convorbirea pe care o ntrerupsese cu atta dispre; era un succes pentru baron; se apropie. Dar mi se pare c sunt oarecum gentilom, domnule fiu i c nu mint... ntotdeauna ripost el. Acest ntotdeauna suna caraghios i totui Filip nu rse. Aadar zise tnrul dup prerea dumitale, domnule, regina a avut amani?

Grozav noutate! Cei pe care i-ai citat? i alii... ce tiu eu? ntreab oraul i curtea. Trebuie s vii din America pentru a nu ti ce se vorbete. i cine vorbete, domnule, nite pamfletari josnici, nu? Oh, oh! Nu cumva din ntmplare m iei drept gazetar? Nu i asta este nenorocirea, c oameni ca dumneata repet astfel de infamii care se mprtie ca nite vapori otrvii

ntunecnd adesea soarele cel mai strlucitor. Dumneata i oamenii de lume dai acestor preri o imens consisten, repetndu-le. Ah, domnule, din respect nu repet asemenea lucruri. Ba le repet. i de ce le repei? strig tnrul, btnd din picior. Uite de ce! zise btrnul, cramponndu-se de braul fiului su i privindu-l cu zm-betul su demonic. Pentru a-i demonstra c am dreptate s-i spun: "Filip, regina ntoarce capul; Filip,

regina te caut; Filip, regina te dorete; Filip, alearg, alearg, regina te ateapt"... Ah! strig tnrul, ascunzndu-i capul n mini. n numele cerului, taci, tat, m faci s-mi pierd minile! n realitate, Filip, nu teneleg rspunse btrnelul. Oare este o crim s iubeti? Asta dovedete c ai inim i ochii acestei femei, glasul ei, mersul su, toate astea nu dovedesc c are inim? Ea iubete, iubete i spun; dar tu eti un filozof, un puritan, un quaker, unul care vine din

America, tu nu iubeti; las-o deci s te caute cu privirea, las-o s se ntoarc, las-o s atepte, insult-o, dispreuieteo, respinge-o, Filip, adic Joseph de Taverney! i spunnd acestea, cu un accent de o ironie slbatic, btrnelul, vznd efectul pe care l produsese, dispru asemenea celui care te ndeamn la rele, dup ce mai nti te-a sftuit s svreti crima. Filip rmase singur, cu inima sngernd, cu capul nfierbntat; nu se gndi nici

mcar c de o jumtate de or st intuit locului, c regina i sfrise plimbarea, c se ntorsese, c l privea i c din mijlocul alaiului su ea strig n trecere: Te-ai odihnit ndeajuns, domnule de Taverney? Atunci vino, numai dumneata poi s plimbi regete o regin. Daiv la o parte, domnilor! Filip alerg spre ea, orb, ameit, nnebunit. Punndu-i mna pe sptarul sniei, simi c arde; regina se sprijinea nepstoare pe sptar; degetele lui atingeau prul Mariei-

Antoaneta.

Capitolul Suffren

XIII

Contrar tuturor obiceiurilor curii, secretul a fost cu strnicie pstrat de Ludovic al XVI-lea i de contele m d'Artois. Nimeni nu a tiut la ce or i n ce fel trebuia s soseasc domnul de Suffren. Regele dduse dispoziii n legtur cu

partida de cri din acea sear. La ora apte, el intr nsoit de prinii i prinesele din familia sa. Regina sosi innd-o de mn pe "doamna" {5}, care nu avea nc dect apte ani. Adunarea era numeroas i strlucit. n timpul preliminariilor reuniunii, n clipa cnd se aezau cu toii, contele d'Artois se apropie tiptil de regin i i spuse: Sor, uitai-v bine de jur mprejur. Ei bine spuse ea m uit.

i ce vedei? Regina i plimb privirea de jur mprejur, cercet grupurile, iscodi spaiile libere i, zrind pretutindeni prieteni i supui, printre care pe Andreea i pe fratele ei, zise: Dar vd fee foarte agreabile, fee prietenoase, mai ales. Nu v uitai la cei prezeni aici, observai cine lipsete. Ah, ntr-adevr, aa e! ex clam ea. Contele d'Artois ncepu s rd.

Din nou absent relu regina. Ah, oare o s-l pun mereu pe goan? Nu rspunse contele d'Artois. Numai c gluma se prelungete. Domnul s-a dus s-l atepte pe comandorul Suffren la barier. n cazul acesta nu vd de ce rzi, frate drag. Nu-i dai seama de ce rd? Vezi bine c nu, deoarece dac Domnul s-a dus s-l atepte pe comandorul Suffren la barier, nseamn c a fost mai subtil dect noi,

asta e tot; vzndu-l primul, l va saluta primul n consecin. Vai de mine, scump sor replic tnrul prin, rznd ai prere foarte proast despre diplomaia noastr. Ce-i drept, Domnul sa dus s-l atepte pe comandor la bariera Fontainebleau, numai c noi avem pe cineva care-l ateapt la popasul de la Villejuif. Adevrat? i astfel continu contele d'Artois Domnul va rmne singur la bariera sa, n

timp ce, din ordinul regelui, domnul de Suffren, ntorcndu-se la Paris, va sosi direct la Versailles, unde l ateptm noi. Minunata urzeal! Nu-i ru i sunt destul de mulumit de mine. Joci, sor? n acea clip se aflau n sala de joc cel puin o sut de persoane din cea mai nalt societate: domnul de Cond, domnul de Penthivre, domnul de la Tremouille, prinesele. Singur regele bg de seam c domnul conte

d'Artois o fcea s rd pe regin i pentru a fi i el n complot, le fcu trengrete cu ochiul. Noutatea cu privire la sosirea comandorului Suffren nu se rspndise deloc, cum am mai spus, dar cu toate acestea nu a putut fi cu desvrire ascuns, ceva plutea n aer. Se simea ca acel ceva ce fusese tinuit va iei la iveal, ca ceva neateptat se va ntmpla; o surescitare instructiv ce stpnea toat aceast mulime, unde cel mai mic

eveniment devine important de ndat ce stpnul ncrunta sprnceana pentru a dezaproba sau i uguie buzele pentru a zmbi. Regele, care obinuia s joace doar o moned de ase livre n scopul de a tempera jocul prinilor i al seniorilor de la curte, nu se mai supraveghea i punea pe mas tot aurul pe care-l avea n buzunar. Regina, cu desvrire n rol, fu diplomat i derut atenia celor din jur manifestnd un interes prefcut fa de joc. Filip,

primit n partid i aezat vizavi de sora lui, era copleit de impresia ex traordinar, uimitoare a acestei bunvoine ce se revrsa asupra lui pe neateptate. Orice ar fi fcut, cuvintele tatlui su i reveneau mereu n minte. Se ntreba dac nu cumva btrnul, care vzuse tronnd trei sau patru favorite, nu tia mai bine istoria vremurilor i a moravurilor. Se ntreba dac acest puritanism care ine de adoraia religioas nu este ridicol, cu att mai mult cu ct era adus aici din ri

ndeprtate. Regina, att de diafan i de frumoas, purtndu-se ca o sor cu el, poate c n fond nu era dect o cochet nrit, interesat s-i adauge nc o pasiune amintirilor sale, aa cum entomologul adaug nc o insect sau un fluture n vitrina sa, fr s se neliniteasc de suferina bietei gze a crei inim este strpuns de un ac? i, cu toate acestea, regina nu era o femeie vulgar, o femeie banal. O privire a ei nsemna ceva, ea care niciodat nu la

s s-i cad privirea fr a calcula consecinele. "Coigny, Vaudreuil repet n gnd Filip ei au iubit-o pe regin i au fost iubii. Ah, de ce, de ce aceast calomnie att de groaznic; de ce nici o raz de lumin nu strbate n acest abis ntunecat care se numete inima unei femei, nc i mai adnc cnd este inima unei regine?" i, dup ce lui Filip iau umblat destul aceste dou nume prin minte, privi spre captul mesei unde se aflau domnii de Coigny i de

Vaudreuil, care, printr-un ciudat capriciu al soartei, stteau alturi, unul de cellalt, uitndu-se n alt parte i nicidecum spre regin, nepstori, dac nu chiar ignornd-o cu totul. i Filip i spuse c era cu neputin ca aceti doi brbai s fi iubit i s fie att de linitii, s fi fost iubii i s fie att de indifereni. Ah, dac regina lar iubi pe el, ar nnebuni de fericire; i dac ea l-ar da uitrii dup ce l-ar iubi, s-ar omor de disperare. i de la domnii de Coigny i de

Vaudreuil, Filip trecu la MariaAntoaneta. Continund s viseze, ntreba aceast frunte att de pur, aceast gur att de poruncitoare, aceast privire att de maiestuoas; el cerea frumuseii femeii s-i dezvluie secretul reginei. Ah, nu, calomnii, calomnii! Toate aceste zvonuri vagi care ncepeau s circule n popor i crora numai interesele, urile sau intrigile de la curte le ddeau oarecare consisten. Filip ajunsese aici cu meditaiile sale, cnd btur

ceasurile apte i trei sferturi la orologiul din sala grzilor. Dar iat c se auzi un zgomot neobinuit. n aceast sal rsunar pai repezi i grbii. Patul armelor lori dalele. O larm de voci ptrunznd prin ua ntredeschis atrase atenia regelui, care-i ddu capul pe spate pentru a auzi mai bine, apoi f cu un semn reginei. Aceasta nelese i numaidect ntrerupse partida. Fiecare juctor i adun partea i atepta s se ia o hotrre, atepta ca regina s le fac un

semn din care s i se poat deduce inteniile. Regina trecu n marea sal de recepie. Regele ajunsese acolo naintea ei. Un aghiotant al domnului de Castries, ministrul marinei, se apropie de rege i i opti cteva cuvinte la ureche. Preabine rspunse regele du-te. Apoi reginei: Totul merge bine adug el. Fiecare i privi ntrebtor vecinul "totul merge bine" dduse de gndit tuturor. n clipa urmtoare, domnul mareal de Castries intr n

sal zicnd cu voce tare. Maiestatea sa binevoiete s-l primeasc pe domnul comandor de Suffren, care vine de la Toulon? La acest nume, rostit cu glas tare, vesel, triumftor, se produse o zarv de nedescris. Da, domnule rspunse regele cu mare plcere. Domnul de Castries iei. Toat lumea se ntoarse spre ua prin care dispruse domnul de Castries. Pentru a ex plica aceast simpatie a ntregii Frnte fa de domnul de Suffren, pentru a putea

nelege interesul pe care un rege, o regin, prini de snge regesc l puneau n a obine primele priviri ale lui Suffren, sunt de ajuns cteva cuvinte. Suffren este un nume strict franuzesc: ca Turenne, sau Catinat, sau Jean Bart. De la rzboiul cu Anglia, sau, mai precis, de la ultimele lupte care au precedat pacea, domnul comandant de Suffren dduse apte mari btlii navale fr a suferi nici o nfrngere; luase Trincomale i Gondelour, ntrise posesiunile franceze, curase marea i-l

fcuse pe nababul Haider-Ali s priceap c Frana este prima putere n Europa. El pusese n ex ercitarea profesiunii de marinar toat diplomaia unui negociator priceput i cinstit, toat vitejia i tactic unui soldat, toat abilitatea unui administrator nelept. ndrzne, neobosit, orgolios cnd era vorba de onoarea pavilionului francez, i obosise pe englezi pe pmnt i pe mare n aa msur, nct aceti marinari nu ndrznir niciodat s sfreasc o victorie nceput,

sau s ncerce un atac mpotriva lui Suffren cnd leul i arta colii. Apoi, dup btlie, n timpul creia i pusese viaa n joc cu nepsarea ultimului matelot, se arata uman, generos, nelegtor; era tipul adevratului marinar, oarecum uitat de la Jean Bart i Duguay-Trouin ncoace, pe care Frana l regsea n persoana comandorului de Suffren. Nu vom ncerca s descriem zarva i entuziasmul pe care sosirea s la Versailles

le timi printre gentilomii convocai la aceast adunare. Suffren era un om de cincizeci i ase de ani, gras, scund, cu ochi scprtori, cu gesturi nobile i elegante. Ager, n ciuda obezitii sale, maiestuos, cu toat supleea sa, i purta cu mndrie pletele sau mai bine zis coam; ca orice om obinuit s nving ntotdeauna greutile, gsise mijlocul s se mbrace i s-i aranjeze pieptntura n trsura de pot. Purta un frac albastru, brodat cu aur, vest roie, pantalon albastru.

Pstrase gulerul militar pe care puternic s brbie se rotunjea asemenea unui adaos obligatoriu al capului su uria. Cnd intr n sala grzilor, cineva opti un cuvnt domnului de Castries, care se plimba nelinitit n lung i-n lat i numaidect acesta ex clam: Domnul de Suffren, domnilor! Grzile i luar de ndat putile, se aliniar de la sine, ca i cnd ar fi fost vorba de regele Franei i cum trecu

magistrul, se rnduir n spatele lui, patru cte patru, ca ntr-un cortegiu. Strngnd mna domnului de Castries, el ncerc s-l mbrieze. Dar ministrul marinei l mpinse binior. Nu, nu, domnule i spuse el nu vreau s-l lipsesc de bucuria de a v mbria primul pe acela care este mai ndreptit dect mine. i n felul acesta l conduse pe domnul de Suffren pn la Ludovic al XVI-lea. Domnule comandor! ex clam regele cu cldur, de

cum l zri. Fii binevenit la Versailles. i aducei glorie, i aducei tot ceea ce le druiesc eroii contemporanilor lor pe pmnt; nu vorbesc de viitor, acesta v aparine. mbriai-m, domnule comandor! Domnul de Suffren puse un genunchi n pmnt, dar regele l ridic i l mbria att de prietenos, nct un prelung freamt de bucurie i admiraie strbtu adunarea. Fr respectul datorat regelui, toi cei de fa ar fi izbucnit n strigte de bucurie i

aclamaii. Regele se ntoarse spre regin. Doamn spuse el iat-l pe domnul de Suffren, nvingtorul de la Triancomale i de la Gondelour, spaima vecinilor notri, englezii, Jean Bart al meu! Domnule zise regina nu v voi elogia. Vreau s tii ns c nu ai tras nici o singur lovitur de tun pentru gloria Franei fr ca inima mea s nu bat de admiraie i recunotin! Abia sfri regina i contele d'Artois, apropiindu-se

cu fiul su, domnul duce d'Angouleme, spuse: Fiule, ai n faa ta un erou. Privete-l bine, e un lucru rar. Monseniore rspunse tatlui su tnrul prin de curnd am citit vieile marilor oameni de Plutarh, dar nu iam vzut. i mulumesc c mi l-ai artat pe domnul de Suffren! Dup murmurul pe care l strni n jur, copilul nelese c rostise cuvinte de neuitat: Regele lu apoi braul domnului de Suffren i se

pregtea s-l duc n cabinetul su pentru a discuta, ca geograf, despre cltoriile i ex pediia sa. Dar domnul de Suffren se mpotrivi respectuos. Sire spuse el permitei-mi, ntruct maiestatea voastr are atta ngduin fa de mine... O! ex clam regele. Cerei orice, domnule de Suffren! Sire, unul dintre ofierii mei a comis o indisciplin att de grav, nct numai maiestatea voastr poate fi

judectorul. O, domnule de Suffren replic regele speram ca prima dumneavoastr cerere s fie o rsplat, nu o pedeaps. Sire, am avut cinstea s spun maiestii voastre, c va hotr singur ce va crede de cuviin. Ascult. n ultima lupt, ofierul despre care vorbesc maiestii voastre manevra Severul. A, vasul acela care a cobort pavilionul zise regele, ncruntndu-se.

Sire, cpitanul Severului a cobort ntradevr pavilionul rspunse domnul de Suff-ren, nclinndu-se i sir Hugues, amiralul englez, s-a i grbit s trimit o alup pentru a nlocui echipajul vasului capturat; dar locotenentul vasului, care supraveghea bateriile de pe puntea din mijloc, observnd c focul nceteaz i primind ordin de a face s tac tunurile, se urc pe punte; vzu pavilionul cobort i pe cpitan gata s se predea. Cer iertare

maiestii voastre, dar, la aceast privelite, tot sngele su francez se revolt. Lu pavilionul, care se afla la ndemn, se narma cu un ciocan i, poruncind s se redeschid focul, se duse i fix pavilionul sub fanion. Acesta este, sire, evenimentul datorit cruia SEVERUL a rmas al maiestii voastre. Frumoas fapt! zise regele. Curajoas aciune! zise regina. Da, sire, da, doamn, dar o grav abatere de la

disciplin. Ordinul era dat de cpitan, locotenentul trebuia s se supun. V cer deci iertare pentru acest ofier, sire i v-o cer cu att mai insistent, cu ct este vorba de nepotul meu. Nepotul dumneavoastr?! ex clam regele. i nu mi-ai spus nimic. Regelui nu, dar am avut onoarea s raportez domnului ministru al marinei, cu rugmintea de a nu spune nimic maiestii sale nainte de a fi obinut iertarea vinovatului.

Acordat, acordat! strig regele. Fgduiesc dinainte protecia mea oricrui nedis-ciplinat care va ti s apere astfel onoarea pavilionului i a regelui Franei. Ar trebui s-l prezentai pe acest ofier, domnule comandor! Este aici replic domnul de Suffren i deoarece maiestatea voastr mi ngduie... Domnul de Suffren se ntoarse, zicnd: Apropie-te, domnule de Charny... Regina tresri. Acest nume

i trezi n minte o amintire prea proaspt pentru a fi tears. Un tnr ofier se desprinse din grupul format n jurul domnului de Suffren i se nfi numaidect dinaintea regelui. Din locul unde se afla, regina schiase un gest, ca i cum ar fi vrut s ias n ntmpinarea tnrului, entuziasmat cum era de povestirea frumoasei sale fapte. Dar la auzul numelui, la vederea marinarului pe care domnul de Suffren l prezent regelui, ea se opri, deveni palid i i nbui un strigt.

Domnioara de Taverney, de asemenea se albi la fa i privi nelinitit spre regin. n ceea ce-l privete pe domnul de Charny, fr a vedea nimic, fr a privi la nimeni, fr ca faa lui s ex prime altceva dect respect, se nclin dinaintea regelui, care i ntinse mna s i-o srute; apoi tnrul reintr, modest i tulburat, aintit de privirile curioase ale adunrii, n cercul ofierilor, care-l felicitar zgomotos, sufocndu-i cu mbriri. Urm o clip de linite i

emoie n care timp puteai s vezi c regele era radios, regina zmbitoare i nehotrt, domnul de Charny, cu privirea plecat, iar Filip, cruia emoia reginei nu-i scpase, nelinitit i ntrebtor. S mergem zise, n sfrit, regele venii domnule de Suffren, venii s vorbim; ard de dorina de a v auzi i de a v dovedi ct de mult m-am gndit la dumneavoastr. Sire, atta buntate... A, vei vedea hrile

mele, domnule comandor; vei vedea fiecare faz din ex pediia du-mneavoastr prevzut sau ghicit dinainte de grija pe care v-o purtam. Urmai-m. Apoi dup ce fcu civa pai, mpreun cu domnul de Suffren, se ntoarse brusc ctre regin: Apropos, doamn, am pus s se construiasc, dup cum tii, un vas cu o sut de tunuri; miam schimbat ns prerea n privina numelui pe care trebuie s-l poarte; n loc s-l numim cum ne-am gndit, nui aa, doamn...

Maria-Antoaneta, revenindu-i puin din emoie, prinse din zbor gndul regelui. Da, da zise ea o s-l botezm Suffren i eu i voi fi na mpreun cu domnul comandor. Strigtele, pn atunci stpnite, rsunar cu putere: i triasc Suffren! adug regele, cu nespus subtilitate. Cci nimeni nu putea s strige: "Triasc domnul de Suffren!" n prezena regelui, pe cnd aa, chiar i cei mai scrupuloi pstrtori ai etichetei puteau

s strige: "Triasc corabia maiestii sale!" Triasc Suffren! repet deci adunarea, cu entuziasm. Regele fcu un semn de mulumire pentru c gndul su fusese neles att de bine i-l lu pe comandor cu el.

Capitolul Domnul Charny

XIV de

ndat ce regele dispru,

prinii i prinesele din sal se grupar n jurul reginei. Printrun semn, comandorul Suffren i ordonase nepotului su s-l atepte; aa c acesta, dup ce-l salutase n semn de supunere, rmsese n grupul n care se afla. Regina, care schimbare cu Andreea cteva priviri semnificative, aproape nu-l pierdea din ochi pe tnr i, de fiecare dat cnd se uita la el, i spunea: "El este, cu siguran, el este". Iar domnioara de Taverney ncuviina printr-o pantomim care nu-i lsa nici o ndoial

reginei, deoarece pantomim aceasta nsemna: Ah, Sfinte Dumnezeule, da, doamn, e el, chiar el! Filip, am mai spus, vedea c regin este preocupat. Vedea i nelegea, dac nu cauza, cel puin sensul ndeprtat. Niciodat cel ce iubete nu se nal asupra sentimentelor celui iubit. El ghicea deci c regina se afl sub impresia unui eveniment neobinuit, misterios, necunoscut celorlali, cu ex cepia Andreei. ntr-adevr, regina i

pierduse cumptul i cuta un refugiu n spatele^ evantaiului, ea care de obicei fcea pe toat lumea s plece ochii. n timp ce tnrul se ntreba cum va sfri aceast nelinite a maiestii sale, n timp ce ncerca s cerceteze trsturile domnilor de Coigny i de Vaudreuil ca s afle dac sunt i ei amestecai n aceast tain, dar pe care i vzu foarte linitii discutnd cu domnul de Haga, venit la Versailles n chip de curtean, un personaj purtnd impuntorul vemnt de

cardinal intr n sal, urmat de ofieri i de prelai. Regina l recunoscu pe domnul Louis de Rohan; ea l vzu tocmai din captul slii i numai dect i ntoarse privirea, fr a ncerca mcar s-i ascund neplcerea. Prelatul travers ntreaga adunare, fr a saluta pe nimeni i veni drept la regin, n faa creia se nclin, mai degrab ca un brbat de lume care salut o femeie dect ca un supus care salut o regin. Apoi adres un compliment foarte curtenitor maiestii

sale, care ns ntoarse capul, murmur cu rceal dou sau trei cuvinte potrivite ceremonialului i relu conversaia cu doamna de Lamballe i cu doamna de Polignac. Prinul Louis nu pru s fi observat primirea rece a reginei. El i fcu reverenele, se rsuci fr grab i, cu toat graia unui curtean perfect, se adres doamnelor, mtuile regelui, cu care discut ndelung, dat fiind c, n virtutea jocului obinuit la curte, el obinu aici o primire

cu att mai binevoitoare, cu ct a reginei fusese mai rece. Cardinalul Louis de Rohan era un brbat n puterea vrstei cu o figur impozant i o inut nobil; trsturile sale trdau inteligen i blndee; avea o gur fin, cu un surs reinut, o mn foarte frumoas; fruntea sa, cu prul niel rrit, l arta a fi un om al plcerilor sau unul al studiului; prinul de Rohan era ns i unul i cellalt. Era un brbat apreciat de femeile crora le plcea curtenia discret i de loc

searbd; era proverbial pentru lux ul su. Gsise mijlocul de a se crede ntr-adevr srac cu o rent de aisprezece mii de livre. Regele l iubea pentru c era un savant; regina, dimpotriv, l ura. Motivele acestei uri nu au fost niciodat bine cunoscute n ntregime, dar ele puteau fi argumentate n dou feluri. n primul rnd, se spunea c, n calitatea sa de ambasador la Viena, prinul Louis scrisese regelui Ludovic al XV-lea, despre Maria-Tereza, scrisori pline de ironie, fapt pe

care Maria-Antoaneta nu-l putuse ierta niciodat diplomatului. Pe deasupra i lucrul acesta este mai omenesc i, mai ales, mai aproape de adevr, ambasadorul scrisese cu privire la cstoria tinerei arhiducese cu motenitorul tronului, tot regelui Ludovic al XV-lea, care citise scrisoarea cu glas tare la o cin la doamna Du Barry, i scrisese, spuneam despre unele particulariti jignind amorul propriu al tinerei femei, foarte slab pe vremea aceea. Aceste

atacuri o rniser adnc pe Maria-Antoaneta, care nu se putea recunoate n mod public victim, dar care jurase c mai devreme sau mai trziu s-l pedepseasc pe autor. Firete, toate acestea ascundeau o intrig politic. Ambasada din Viena fusese luat domnului de Breteuil n favoarea domnului de Rohan. Domnul de Breteuil, prea slab pentru a lupt deschis mpotriva prinului, folosise ceea ce n diplomaie se numete abilitate. i procurase copiile sau chiar

originalele scrisorilor prelatului, pe atunci ambasador i, punnd n balan serviciile reale aduse de diplomat i mica dumnie pe care o avea pentru familia imperial austriac, gsise n motenitoarea tronului un ajutor hotrt s-l piard ntro zi pe domnul prin de Rohan. Aceast ur mocnea surd la curte; din aceast pricin situaia cardinalului era dificil. De fiecare dat cnd o vedea pe regin, el ndura aceeai primire glacial, despre care am ncercat s v

dm o imagine. Dar, fie din generozitate, fie dintr-o pornire creia nu-i putea rezista, Louis de Rohan i ierta dumancei sale totul i nu pierdea nici un prilej s se apropie de Maria-Antoaneta. Ori asemenea prilej nu-i lipsea, deoarece prinul Louis de Rohan era marele preot al curii. El nu s-a plns niciodat, nu s-a destinuit nimnui. Avea un cerc restrns de prieteni, printre care se numra baronul de Planta, ofier german, confidentul su

intim, care l consola de mnia regal, atunci cnd nu izbuteau s-o fac doamnele de la curte, care nu mprteau n unanimitate sentimentele reginei fa de cardinal. Prezena cardinalului aternuse o umbr peste scena vesel ce se desfura n imaginaia reginei. Dar ndat ce se ndeprt de ea, MariaAntoaneta se i nsenin. tii se adres ea doamnei prinese de Lamballe c faptele tnrului ofier, nepotul domnului comandor, sunt printre cele mai

remarcabile din acest rzboi? Care este numele su? Domnul de Charny, cred rspunse prinesa. Apoi se ntoarse ctre Andreea i o ntreb; Nu-i aa, domnioar de Tavamey? Da, Charny, altea voastr rspunse Andreea. Trebuie ca domnul de Charny s ne povesteasc nou nine aceast ntmplare, fr a ne lipsi nici mcar de un singur detaliu continu regina. S fie cutat. Mai este aici? Un ofier se ndeprt i se

grbi s ndeplineasc porunca reginei. n aceeai clip, privind n jur, Maria-Antoaneta l zri pe Filip i, nerbdtoare ca ntotdeauna i spuse: Domnule de Taverney, caut-l i dumneata. Filip se roi; poate se gndea c ar fi trebuit, s previn dorina suveranei sale. ncepu deci s-l caute pe acest fericit ofier, pe care nu-l pierduse din ochi de cnd fusese prezentat. Astfel c cercetarea nu dur mult Domnul de Charny sosi n clipa urmtoare, nsoit de cei

doi trimii ai reginei. Cercul se lrgi n faa sa; regina putu atunci s-l ex amineze cu mai mult atenie dect o fcuse n ajun. Era un tnr de douzeci i apte-douzeci i opt de ani, cu silueta dreapt i subire, cu umerii largi, cu gamba perfect. Trsturile chipului su, fine i totodat blnde, deveneau deosebit de energice de fiece dat cnd deschidea, mari, ochii si albatri, cu privirea intens. Era, lucru uimitor pentru un brbat care fcuse rzboiul n India, tot

att de alb la fa pe ct era Filip de ars de soare; gtul nervos, de o form admirabil, era strns ntr-o earf de o albea mai puin strlucitoare dect pielea sa. Cnd se apropie de grupul n centrul cruia se afla regina, el nu art n nici un fel c ar cunoate-o pe domnioara de Taverney sau chiar pe regin. nconjurat de ofieri, care l ntrebau i crora le rspundea cu mult cuviin, el prea s fi uitat c i vorbise un rege i l privise o regin. Aceast politee,

aceast rezerv erau de natur s-l fac s fie i mai apreciat de regin, att de sensibil la maniere. Nu numai pentru ceilali, domnul de Charny avea motive s-i ascund uimirea la vederea att de neateptat a doamnei din trsur. Culmea prudenei era s o lase, dac era cu putin, ca ea nsi s ignore c a fost recunoscut. Privirea lui Charny, fireasc i de o sfiiciune plin de bun gust nu se ridic deci nainte ca regina s-i fi adresat cuvntul.

Domnule de Charny i spuse ea aceste doamne doresc, dorin fireasc, de altfel, deoarece o ncerc i eu, s cunoasc povestea cu nava, n toate amnuntele; istorisiine-o, v rog. Doamn replic tnrul marinar n mijlocul unei tceri profunde o rog pe maiestatea voastr, nu din modestie, ci din omenie, s m scuteasc de aceast povestire; ceea ce am fcut n calitate de locotenent al Severului, zece ofieri, camarazii mei, au vrut s fac n acelai timp a mine;

eu am trecut primul la aciune, iat meritul meu. Dar s acorzi celor ntmplate atta importan, nct s socoteti c merit a fi povestite maiestii voastre, nu, doamn, este imposibil i, mai ales, generoasa dumneavoastr inim regal va nelege. Fostul comandant a l Severului este un viteaz ofier, care n ziua aceea i-a pierdut capul. Vai, doamn, nendoielnic c ai auzit pe cei mai curajoi spunnd c nu poi fi viteaz n fiecare zi. i trebuiau zece minute ca s-i

revin; hotrrea noastr de a nu ne pred i-a dat acest rgaz i curajul i-a revenit; din aceast clip el a fost cel mai curajos dintre noi; iat de ce eu o implor pe maiestatea voastr s nu ex agereze meritele faptei mele, ar fi un prilej de a-l zdrobi pe acest biet ofier, care deplnge zilnic nestpnirea sa de o clip. Bine; bine! rosti regina, emoionat i bucuroas, ascultnd murmurul de admiraie pe care cuvintele generoase ale tnrului ofier l strnise n jurul su; bine,

domnule de Charny, suntei un om de onoare, de altfel, aa v i cunoteam. La aceste cuvinte, ofierul ridic iute capul; o roea tinereasc i mpurpura obrazul; ochii lui i plimbar privirile de la regin la Andreea cu un fel de spaim. Se temea de aceast fire generoas i att de ndrznea n generozitatea s. ntr-adevr, domnul de Charny nu era la sfritul ncercrilor sale. Trebuie s aflai cu toii continu ndrzneaa regin

c domnul de Charny, acest tnr ofier, care a debarcat de-abia ieri, acest necunoscut, ne era bine cunoscut nou chiar nainte de a ne fi fost prezentat ast-sear i merit s fie cunoscut i admirat de toate femeile. Era limpede c regina vrea s vorbeasc, s povesteasc o ntmplare n care fiecare putea s deslueasc fie un mic scandal, fie un mic secret. Toat lumea se aduna n cerc, ciuli urechea, se sufoc de curiozitate. nchipuii-v,

doamnelor ncepu regina c domnul de Charny, este cu att mai atent cu femeile, cu ct este mai nemilos cu englezii. Mi s-a relatat despre el o ntmplare, care, v mrturisesc dinainte, i face cea mai mare cinste n ochii mei. O, doamn!... bigui tnrul ofier. V dai seama c vorbele reginei, prezena celui cruia i erau adresate nu fcur dect s sporeasc i mai vrtos curiozitatea. Un freamt strbtu asistena.

Charny, cu fruntea brobonit de sudoare, ar fi dat un an din via pentru a se afla n India. Iat faptele continu regina. Dou doamne, pe care le cunosc, ntrziind n ora, se aflau ntr-o situaie neplcut n mijlocul unei mulimi. De fapt, se aflau ntro real primejdie, ntr-o mare primejdie. Domnul de Charny trecea n momentul acela pe acolo, din ntmplare sau, mai bine zis, din fericire; el ndeprt mulimea i, fr s le cunoasc i cu toate c era greu s-i dea seama c sunt

aristocrate, le lu pe cele dou doamne sub ocrotirea sa, le nsoi foarte departe, la zece leghe de Paris, cred... Maiestatea voastr ex agereaz replic rznd Charny, linitit de ntorstura pe care o luase povestirea. S zicem cinci leghe i s nu mai vorbim interveni contele d'Artois, amestecnduse deodat n conversaie. Fie, drag frate ncuviin regina. Dar lucrul cel mai frumos, este c domnul de Charny nu a ncercat ctui de puin s

cunoasc numele celor dou doamne crora le fcuse acest serviciu, le-a dus la locul indicat de ele, apoi s-a ndeprtat fr s ntoarc mcar capul, astfel c ele au scpat din minile lui ocrotitoare fr a se neliniti o singur clip. Se auzir strigte de uimire, de admiraie; Charny primi felicitri de la douzeci de femei deodat. Frumos, nu-i aa? Sfri regina Un cavaler al "Mesei Rotunde" n-ar fi procedat mai corect.

Minunat! Strigau toi n cor. Domnule de Charny relu regina regele este ocupat, fr ndoial, s-l recom-penseze pe domnul de Suffren, unchiul dumitale; n ce m privete, a dori s fac ceva pentru nepotul acestui mare om. Ea i ntinse mna. i n timp ce Charny, plind de bucurie i-o atingea cu buzele, Filip, nglbenind de durere, se ascundea dup bogatele draperii ale slii. Andreea se fcuse i ea alb la fa, dar cu

toate acestea ea nu putea s ghiceasc suferina fratelui su. Vocea domnului conte d'Artois ntrerupse aceast scen, care ar fi prut att de ciudat unui observator. Ah, fratele meu, domnul conte de Provence rosti el, cu glas tare grbete-te, domnule, grbete-te! Ai pierdut un frumos spectacol; primirea domnului de Suffren. A fost un moment care, ntradevr, nu va fi uitat niciodat de inimile franceze! Cum naiba ai pierdut prilejui, tocmai dumneata, frate drag,

omul punctual prin ex celen? Domnul de Provence i subie buzele, o salut distrat pe regin i rspunse cu o banalitate. Apoi, cu voce sczut, se adresa domnului de Favras, cpitanul grzilor sale: Cum se face c se afl la Versailles? Ah, monseniore replic acesta m ntreb de o or i nc n-am priceput.

Capitolul XV Cei o sut de ludovici ai reginei

Acum c am fcut cunotin cititorilor notri cu principalele personaje ale acestei povestiri, acum c i-am introdus i n csua contelui d'Artois i n palatul lui Ludovic al XVI-lea la Versailles, i vom conduce n casa de pe strada Saint-Claude, unde regina Franei fusese incognito i urcase cu Andreea de Taverney la etajul al patrulea. Odat plecat regina, doamna de La Motte, o tim,

socoti de mai multe ori bucuroas cei o sut de ludovici care-i picaser att de miraculos din cer. Cincizeci de minunai ludovici dubli de patruzeci i opt de livre, care, nirai pe masa srccioas i strlucind n lumina lmpii preau s umileasc, prin prezena lor aristocratic, toate celelalte lucrri din srmana locuin. Dup plcerea de a avea, doamna de La Motte nu cunotea alta mai mare dect aceea de a scoate ochii cu ce are. Posesia nu nsemna nimic pentru ea dac

posesia nu strnea invidie. De la un timp, faptul c menajera era martora mizeriei sale o umplea de sil, de aceea se grbi s o fac i martora bogiei sale. Se gndi deci la mtua Clotilda, rmas n anticamer i, plimbnd cu ndemnare lumina lmpii n aa fel, nct aurul s strluceasc pe mas, o strig: Clotilda! Camerista fcu un pas n ncpere. Vino aici i privete! adug doamna de La Motte. O, doamn!... ex clam

btrna, mpreunndu-i minile i lungind gtul. Erai ngrijorat de leaf dumitale? zise doamna contes. Oh, doamn, n-am spus niciodat nici un cuvnt despre asta. Am ntrebat-o pe doamna contes cnd va putea s-mi plteasc i era firesc deoarece n-am primit nimic de trei luni. Crezi c voi putea s te pltesc cu ce este aici? Isuse Cristoase, doamn! Dac a avea ceea cei aici, a fi bogat pentru toat

viaa. Doamna de La Motte o privi pe btrn cu un infinit dispre i ridic din umeri. Din fericire spuse ea anumii oameni i amintesc de numele pe care-l port, n timp ce aceia care ar trebui s i-l aminteasc l-au uitat. i ce vei face cu tot acest bnet? ntreb mtua Clotilda. O mulime de lucruri. Mai nti de toate, eu, doamn, socotesc c ar fi bine s aprovizionm buctria, caci vei da dineuri, nu-i aa,

acum c avei bani? Taci! fcu doamna de La Motte. Bate cineva. Doamna se neal spuse btrna, mereu zgrcit n micri, ncercnd s-i economiseasc paii. i eu i spun c bate... O asigur pe doamna.. Du-te i vezi. N-am auzit nimic. Da, ca i adineauri; nici adineauri n-ai auzit nimic; ei bine, dac cele dou doamne ar fi placat fr s intre? Acest raionament pru s o conving pe Clotilda, cci se

ndrept spre u. Auzi? strig doamna de La Motte. Ah, adevrat zise btrna. M duc, m duc... Doamna de La Motte se grbi s fac s alunece cei cincizeci de ludovici dubli de pe mas n mn, apoi i arunc ntr-un sertar. i mpingnd sertarul murmur: Te rog, providen, nc o sut de ludovici! Aceste cuvinte fur rostite cu o ex presie de o nenchipuit lcomie care l-ar fi fcut s zmbeasc pe

Voltaire. ntre timp, ua palierului se deschise i se auzi pasul unui om n anticamer. Omul i mtua Clotilda schimbar ntre ei cteva vorbe al cror sens i scp contesei. Apoi ua se nchise, paii se pierdur pe scar i btrna intra, cu o scrisoare n mn. Poftim! zise ea, dnd stpnei sale scrisoarea. Contesa cercet cu atenie scrisul, plicul i pecetea, apoi ridicnd privirea, ntreb: Un servitor? Da, doamna.

Ce livrea? Nici una. Era n gri? Da. Blazonul acesta mi-e cunoscut relu doamna de La Motte, privind din nou pecetea. Apoi, apropiind-o de lampa, continu: figuri i nou macle de aur. Cine are pe blazon figuri i macle de aur? i scormoni o clip memoria, dar degeaba. S vedem totui scrisoarea murmur ea. i, deschiznd-o cu grij pentru a nu strica pecetea, citi:

"Doamn, persoana pe care ai solicitat-o v poate vizita mine sear dac vei avea bunvoina s-i deschidei ua casei dumneavoastr". Asta e tot? Contesa i ncorda din nou mintea. Am scris la attea persoane zise ea. S ne gndim puin cui am scris... La toat lumea. Brbat, femeie, cine mi rspunde?... Scrisul nu spune nimic... e nesemnificativ... un adevrat scris de secretar... Stilul? Stilul unui protector... banal i

btrn... Apoi citi din nou: "Persoana solicitat-o..." pe care ai

Fraza are intenia de a fi umilitoare. Este desigur a unei femei. Ea continu: "... va veni mine sear, dac vei binevoi s-i deschidei ua casei dumneavoastr. O femeie ar fi spus: "V va atepta mine sear".

Deci este brbat... i cu toate acestea, doamnele de adineauri au venit ele nsele i erau totui doamne de neam mare. Nici o semntur... Al cui e oare blazonul... capete i nou macle de aur? Ah, striga ea, oare mi-am pierdut minile? Rohanii, de bun seam! Da, am scris domnului de Gumn i domnului de Rohan; unul dintre ei mi rspunde, este simplu ca bun ziua... Dar blazonul nu-i mprit n patru pri egale, scrisoarea este deci de la cardinal...

Ah, cardinalul de Rohan, acest om de lume, acest fante, acest ambiios!... Va veni s-o vad pe doamna de La Motte, dac doamna de La Motte i deschide ua casei... Prea bine, s fie linitit, ua i va fi deschis. i cnd? Mine sear! ncepu s viseze; "O doamn care se ocup de binefaceri i care d o sut de ludovici poate fi primit ntr-o cocioab; poate s nghee pe pardoseala rece, s sufere pe scunelele mele tari ca pe grtarul sfntului Laureniu, dar fr foc. ns un prin al

bisericii, un om care circul prin budoare, un domn al inimilor! Nu, nu, trebuie ca srcia pe care o va vizita un asemenea prelat s fie mai lux oas dect a multor bogtai". Apoi ntorcndu-se spre camerist, care sfrea de fcut patul, spuse: Pe mine, mtu Clotilda. Nu uita s m trezeti devreme. i nsoi cuvintele cu un semn pentru c btrna s o lase singur, doamna de La Motte vrnd fr ndoial s chibzuiasc mai n voie.

Mtua Clotilda rscoli jarul pe care-l ascunsese n cenu pentru a da un aspect i mai srccios apartamentului i atta focul; apoi nchise ua i se retrase n ungherul unde i avea culcuul. Jeanne de Valois, n loc s. Doarm, fcu planuri toat noaptea, nira cu creionul socoteli peste socoteli la lumina lmpii, apoi, cnd totul fu hotrt pentru a doua zi, ctre ora trei czu ntr-o toropeal adnc, din care mtua Clotilda, care nu dormise nici ea mai mult,

veni, credincioas poruncii, s o trezeasc n zori. Ctre ceasurile opt i terminase toaleta, alctuit dintr-o rochie de mtase elegant i o pieptntur de un bun gust desvrit. nclat ca o mare doamn i n acelai timp ca o femeie atrgtoare, cu alunia pe obrazul stng, cu tunic brodat la maneta mnecii, trimise dup un fel de trsuric-roab acolo unde se gsea acest fel de mijloace de locomoie, adic n strada Pont-aux -Choux . Ar fi preferat o lectic, dar ar fi trebuit s

trimit dup ea prea departe. Scaunul-trsuric, f care era nhmat un zdrahon din Auvergne, primi porunca s-o lase pe doamna contes n Piaa Regal, unde, sub arcadele dinspre miazzi, la parterul unei locuine abandonate, locuia meterul Fingret, tapier-decorator, innd mobile de ocazie i alte lucruri, la cele mai convenabile preuri de vnzare sau de nchiriat. Zdrahonul din Auvergne i transport rapid client din strad Saint-Claude n Piaa

Regal. Zece minute de la plecare, contesa se oprea la prvliile meterului Fingret, unde o vom vedea din acest moment admirnd i scotocind n acest panopticum pe care vom ncerca s-l descriem. nchipuii-v nite barci lungi de aprox imativ cincizeci de picioare, late de treizeci i nalte de aptesprezece; pe perei, tapiserii nfind domnia lui Henric al IV-lea i a lui Ludovic al XIII-lea; de tavane, ascunse printre nenumratele obiecte suspendate, lustre ca nite

sfenice cu multe brae din secolul al XVI-lea atrnau nghesuite lng oprle mpiate, candelabre bisericeti i peti zburtori. Pe podea, ngrmdite, covoare i rogojini, mobile cu coloane rsucite, cu picioare sculptate, bufete de stejar lucrat, console Ludovic al XV-lea cu picioarele aurite, canapele acoperite cu damasc roz sau cu catifea de Utrecht, paturi, imense fotolii de piele cum i plceau lui Sully, dulapuri de abanos cu panouri n relief i cu ferecturi de aram, mese

Boule cu tblia din email sau porelan, mese de toalet cu servicii complete, comode cu marchetrie reprezentnd instrumente sau flori. Paturi din lemn de trandafir sau de stejar cu estrad sau baldachin, perdele de toate formele, cu tot felul de desene, din toate stofele se ngrmdeau laolalt, se confundau, potriviri du-se sau nu, n penumbra magaziei. Clavecine, colivii pentru psri, harpe, sistre pe o msu, cinele din Marlborough mpiat, cu ochii

de email. Apoi mbrcminte de toate calitile: rochii atrnnd alturi de fracuri de catifea, manete de oel, de argint, de sidef. Sfenice, portrete de strmoi, picturi nvechite, gravuri nrmate i toate imitaiile dup Vernet, pe atunci la mod, a acelui Vernet cruia regina i spusese att de graios i de spiritual: Hotrt, domnule Vernet, numai dumneata poi s dai nota n Frana!

Capitolul

XVI

Jupn Fingret

Iat tot ce ncnta ochiul i nflcra imaginaia pungilor srace n prvliile meterului Fingret din Piaa Regal. Mrfurile nu erau noi i firma o declar pe fa, dar, la un loc, se puneau n valoare una pe alta i sfreau prin a reprezenta un total mult mai demn de luat n seam dect ar fi bnuit chiar cumprtorii cei mai pretenioi i pui pe tocmeal. Venind aici i uitndu-se la

toate aceste minunii, doamna de La Motte observ de-abia acum cte i lipseau n strada Saint-Claude. i lipsea un salon care s aib o sofa, fotolii i jiluri largi. O sufragerie cu bufete, etajere i polie. Un budoar cu perdelele albastre-verzui, msue i paravane. Dar, mai ales, ceea ce i lipsea, fie pentru salon, sufragerie sau budoar, erau banii cu care s poat avea mobilele pe care s le pun n acest nou apartament. ns cu tapierii din Paris tranzaciile s-au fcut cu

uurin n toate vremurile i nu s-a auzit niciodat c o femeie tnr i drgu s-i dea duhul n pragul unei ui pe care s n-o poat sili s se deschid. La Paris, ceea ce nu se cumpr se nchiriaz i obinuiii camerelor mobilate au pus n circulaie proverbul: "A vedea nseamn a lua". Doamna de La Motte, n sperana unei posibile nchirieri, dup ce msura i iar msur, se decise pentru o mobil tapisat cu mtase galben-nchis care i plcu de la prim privire. Poate i

pentru c se potrivea cu prul ei negru. Niciodat ns aceast mobil, compus din zece piese, nu va ncpea la etajul patru din strad SaintClaude. Pentru ca totul s aib loc, trebuia s nchirieze etajul trei, alctuit dintr-o anticamer, sufragerie, un salona i dintr-un dormitor. n felul acesta, va primi la etajul trei milostenia cardinalilor, iar la patru pe cea a instituiilor de caritate, deci n lux , pomenile celor care practic binefacerile din ostentaie i n srcie,

ofrandele celor cu idei preconcepute crora nu le place s dea celor ce nu par a avea o nevoie absolut. Lund aceast hotrre, contesa i arunc ochii spre partea mai ntunecoasa a barcii, adic spre colul n care podoabele preau i mai strlucitoare, colul cristalurilor, al obiectelor aurite i al oglinzilor. Vzu stnd cu apca n mn, cu aerul impertinent i zmbetul zeflemitor un individ ce prea a fi un burghez parizian; omul rsucea o cheie pe degetele

arttoare mpreunate ale ambelor mini. Acest mare specialist n mrfuri de ocazie nu era altul dect jupn Fingret, cruia vnztorii i anunaser vizita unei frumoase doamne venit n trsuric. Aceiai vnztori puteau fi vzui n curte, mbrcai cu haine scurte i strmte din pnz de sac i dimie i avnd n picioare ciorapi destul de ponosii. Erau ocupai s restaureze, cu ajutorul unor mobile vechi, altele mai puin vechi sau, mai precis, s

desfac sofale, fotolii i plpumi zdrenroase pentru a scoate lin i fulgii, material necesar la umplerea celor care le nlocuiau. Unul scrmna ln, o amesteca bine cu cli i refcea noile tapiserii. Altul freca de zor cu leie jiluri nc artoase. Un al treilea clca stofele curate cu spunuri aromate. i astfel se njghebau din aceste jerpelituri mobilele de ocazie att de frumoase pe care doamna de La Motte tocmai le admira. Domnul Fingret, observnd c muteriul ar putea s vad

operaiunile angajailor si i s le neleag ntr-un fel mai puin convenabil intereselor sale, nchise o u cu geamuri ce ddea spre curte, de team ca praful s n-o orbeasc pe doamna... Aadar, doamna... i se opri. Era o ntrebare. Doamna contesa de La Motte Valois rspunse nepstoare Jeanne. La acest nume rsuntor, domnului Fingret i pieri zmbetul batjocoritor, puse cheia n buzunar i se apropie.

Ah, aici nu se afl nimic din ceea ce i-ar conveni doamnei zise el. Am ceva nou, ceva frumos, ceva grozav. Nu trebuie ca doamna contes s-i nchipuie, fiindc se afla n Piaa Regal, c firma Fingret nu are mobile la fel de frumoase ca i tapierul regelui. S lsm toate acestea doamn, dac vrei i s mergem n cealalt prvlie. Jeanne roi. Tot ceea ce vzuse ea aici i se prea foarte frumos, att de frumos, nct nici nu spera s le poat obine. Mgulit, fr ndoial,

de a fi att de favorabil apreciat de ctre domnul Fingret, ea nu-i putu nfrnge teama c negustorul a ex agerat posibilitile sale. i blestem orgoliul i regret de a nu se fi prezentat drept o simpl burghez. Dar, din orice ncurctur, o minte ager trage foloase. Nimic nou, domnule spuse ea nu vreau nimic nou. Doamn are fr ndoial de mobilat apartamentele unor prieteni. Ai ghicit, ai ghicit,

domnule, apartamentul unui prieten. Or, dumneata nelegi... c pentru apartamentul unui prieten... De minune. Doamna s aleag replic Fingret, cu iretenia unui negustor din Paris, care nu-i face o ambiie din a vinde neaprat lucruri noi, mai ales, dac poate s ctige tot att de bine vnznd lucruri vechi. Aceast graioas mobila cu tapiseria galbennchis, de ex emplu? ntreb contesa. A, nu-i mare lucru,

doamn, nu sunt dect zece piese. Nu-i grozav relu contesa. Este absolut nou, doamna poate s-i dea seama... Nou... pentru cine o ia de ocazie. Fr ndoial replic jupn Fingret, rznd. Dar, n sfrit, aa cum este, merit opt sute de livre! Preul o fcu s tresar pe contesa: cum s mrturiseasc ea c motenitoarea casei de Valois se mulumea cu o

mobil de ocazie, dar nu putea plti opt sute de livre? Se hotr s se arate nemulumit. Dar nimeni n-a pomenit de cumprare, domnule. Cum a putea s cumpr vechiturile astea? Nu-i vorba dect de nchiriat i nc... Fingret se strmb, deoarece, fr discuie, clienta pierdea din importan. Nu mai era vorba s vnd o mobil nou, nici chiar una de ocazie, ci doar de o simpl nchiriere. Dorii toat aceast

mobil pentru un an? ntreb el. Nu, pentru o lun. Trebuie s mobilez casa unui provincial. O sut de livre pe lun zise jupn Fingret. Glumeti, cred, domnule. n felul acesta, n opt luni, mobila va fi a mea. De acord, doamn contesa. Ei bine, atunci? Ei bine, doamn, dac va fi a dumneavoastr, nu va mai fi a mea i, n consecin, nu va mai trebui s m ocup

de restaurarea i mprosptarea ei, lucruri care cost. Doamna de La Motte se gndi: "O sut de livre pentru o lun, e mult; dar trebuie s chibzuim astfel: sau va fi prea scump pentru o lun i atunci napoiez mobila f cnd tapierului o ex celent impresie, sau ntr-o lun pot comanda o mobil nou. Socotisem s dau cinci pn la ase sute de livre; s fim generoas i s cheltuim o sut de scuzi". Iau aceast mobil cu

tapiseria galben-nchis pentru salon, mpreun cu toate perdelele zise ea cu glas tare. Da, doamn... i covoarele. Iat-le. Ce mi vei da pentru o alt ncpere? Aceste banchete verzi, dulapul de stejar, masa cu picioare rsucite, perdele verzi din damasc. Bine; i pentru o camer de dormit? Un pat mare i frumos cu o garnitur de bun

calitate, o cuvertur de catifea brodat n roz i argintiu, perdele albastru-deschis, tot ce trebuie pentru cmin n stil oarecum gotic dar cu mult aur. Masa de toalet? Are dantel de Malines. Privii, doamn. O comod cu o marchetrie delicat, un ifonier asortat, o sofa tapisat, scaune asemntoare, elegante instrumente de foc care provin din camera de dormit a doamnei de Pompadour, de la Choisy.

Totul la ce pre? O lun? Da. Patru sute de livre. Haide, domnule Fingret, te rog, nu m lua drept o nepriceput. Oamenii de rangul meu nu se las impresionai cu una cu dou. Gndete-te, te rog, c patru sute de livre pe luna fac patru mii opt sute de livre pe an i c, la preul aceasta, a putea mobila un palat ntreg. Jupn Fingret se scarpin dup ureche. M facei s renun la Piaa Regal continu

contesa. A fi disperat, doamn. Dovedete-mi-o. Nu vreau s dau dect o sut de scuzi pe tot mobilierul. Jeanne rosti aceste ultime cuvinte cu o asemenea autoritate, nct negustorul se gndi din nou la viitor. Fie, doamn accept el. i cu o condiie, jupn Fingret. Care, doamn? C totul s fie dus i aranjat n apartamentul pe care vi-l voi indica ncepnd

din clipa asta i pn la ora trei dup-amiaz. Pi e zece, doamn; gndii-v, bate ora zece. Da sau nu? Unde trebuie s mergem, doamn? Strada Saint-Claude, Marais. La doi pai? Ex act. Tapierul deschise ua ce d spre curte i strig: Sylvain! Landry! Rmy! Trei ucenici alergar, ncntai de a avea un pretex t s-i ntrerup lucrul, un

pretex t pentru a o vedea pe frumoasa contes. Trgile, domnilor, crucioarele! Rmy, vei ncrca mobila cu tapiseria galben-nchis. Sylvain, pune mobilierul anticamerei n crucior, n timp ce tu, care eti mai grijuliu, vei duce dormitorul. S ntocmim lista, doamn i dac vrei, voi semna chitana. Iat ase ludovici dubli spuse contesa plus un ludovic simplu. Iat doi scuzi de ase livre, doamn.

Din care unul l voi drui acestor domni, dac treaba va fi bine fcut rspunse contesa. i lsndu-i adresa, se urc din nou n trsuric. O or mai trziu nchiria locuina de la etajul trei i nu trecur nici dou ore i salonul, anticamera i dormitorul erau mobilate cu tot ce trebuie, Moneda de ase livre a fost ctigat de domnii Landry, Rmy i Sylvain n vreo zece minute. Dup ce locuina fu astfel transformat i geamurile

splate, n cmine se aprinse focul. Jeanne se aeza n faa oglinzii i timp de dou ore i savura fericirea, bucuria de a clca pe un covor plcut n timp ce n jurul su, ntre pereii capitonai plutea o atmosfer mbietoare nmiresmat de parfumul mix andrelor care se rsfau n vasele japoneze. Jupn Fingret nu uitase sfenicele aurite cu lumnri; de o parte i de alta a oglinzilor, lustrele n form de sfenice cu mai multe brae de sticl cptaser, sub strlucirea

luminrilor, toate nuanele curcubeului. Foc, flori, lumnri, trandafiri parfumai, Jeanne folosi totul la nfrumusearea paradisului pe care l hrzise ex celenei sale. Se ngriji ea nsi c ua de la dormitor, ntredeschis cu cochetrie, s lase s se vad un ncnttor foc mbietor i rou, sub ale crui reflex e strluceau picioarele fotoliilor, lemnul patului i suporii de metal ai butenilor din cmin, supori ce aparinuser doamnei de Pompadour i nfiau capete

de himer pe care se aezase cndva ncnttorul picior al marchizei. Cochetria Jeannei nu se mrginea aici. Dac focul ddea mai mult pre interiorului acestei camere misterioase, dac parfumurile lsau s se ghiceasc femeia, femeia lsa s se ntrevad rasa, frumuseea, spiritul i gustul demne de o eminen. Jeanne ddu toaletei sale o atenie pentru care domnul de La Motte, soul absent, i-ar fi cerut socoteal. Femeia fu la

nlimea apartamentului i al mobilierului nchiriat de la jupn Fingret. Dup o mas uoar, ca s-i pstreze toat prezena de spirit i s nu-i piard eleganta sa paloare, Jeanne se cufund ntr-un enorm fotoliu n apropierea focului din dormitor. Cu o carte n mn, cu pantoful de casa pe un taburet, ea atepta, ascultnd n acelai timp btile pendulei i zgomotele ndeprtate ale trsurilor ce tulburau arareori linitea pustiului cartier Marais. Atepta. Orologiul sun ora

nou, zece, unsprezece: nimeni nu veni, nici cu trsura, nici pe jos. Unsprezece! Aceasta era totui ora prelailor galani care i-au stimulat pofta de fapte caritabile cinnd ntr-un cartier mrgina i care, neavnd de fcut dect douzeci de nvrtituri de roat pentru a ajunge n strada Saint-Claude, se mndresc c pot fi omenoi, filantropi i religioi cu un att de mic efort. Miezul nopii sun lugubru la Filles-du-Calvaire. Nici

prelatul, nici trsura; lumnrile ncepuser s pleasc, unele revrsndu-se n vluri diafane peste suporturile lor de aram aurit. Focul, nviorat printre suspine, se transformase n jratec, apoi n cenu. Era o cldur ecuatorial n amndou ncperile. Btrna servitoare, care se pregtise atta, bombnea mpotriva bonetei cu panglici pretenioase, ale crei funde, care cdeau o dat cu capul su cnd aipea n faa lumnrilor din anticamer,

nu se ridicau intacte, fie din cauz c se atingeau de flacr, fie din cauza urmelor lsate de cear lichid. La dousprezece i jumtate, Jeanne se ridic furioas din fotoliul su, pe care l pr-sise de mai bine de o sut de ori, pentru a deschide fereastra i a scruta cu privirile strada. Cartierul era linitit ca nainte de facerea lumii. Ea se ls dezbrcata, refuz cina i o concedia pe btrna, ale crei ntrebri ncepuser s o scie. Singur n mijlocul

tapetelor sale de mtase, sub frumoasele sale perdele, n minunatul su pat, nu dormi mai bine dect n ajun, deoarece n ajun nepsarea o fcea fericit: era plin de speran. Cu toate acestea, pentru a putea lupta mai departe cu ndrjire mpotriva sorii nemiloase, Jeanne i gsi o scuz cardinalului. n primul rnd, aceasta: c era cardinal, mare prelat, c avea mii de probleme complicate i, n consecina, mai importante dect o vizit n strada Saint-

Claude. Apoi o alt scuz: el nu o cunotea pe aceast mic contes de Valois, scuz foarte consolatoare pentru Jeanne. Oh, cu siguran c nu s-ar fi consolat dac domnul de Rohan nu i-ar fi inut cuvntul dup o prim vizit. Motivul pe care Jeanne i-l ddu ei nsi avea nevoie de o dovad pentru a fi convingtor. Jeanne nu se mai putu stpni; sri din pat, mbrcat n alb cum era, n rochia s de cas i aprinse luminrile de la cpti; mult vreme se privi n oglind. Dup

ce se ex amina, surse, stinse luminrile i se culc din nou. Motivul era valabil.

Capitolul Cardinalul Rohan

XVII de

A doua zi, Jeanne, fr s se descurajeze, se apuc din nou s dea att apartamentului ct i siei o nfiare ct mai mbietoare. Oglinda i spusese c domnul

de Rohan va veni numai pentru c auzise vorbindu-se despre ea. Btuse ora apte i n salon focul mprtia o lumin strlucitoare, cnd o trsura trecu n josul strzii Saint-Claude. Jeanne nu avusese nici mcar timpul s arunce n fug o privire fugar pe fereastr. Din trsur cobor un brbat nfurat ntr-o mantie uria; apoi poarta casei se nchise dup el i trsura se retrase pe o strdu vecin ca s atepte ntoarcerea stpnului. Curnd

clopoelul zbrni i inima doamnei de La Motte btu att de tare, nct puteai s-o auzi. Fiindu-i ns ruine s se lase prad unei emoii nesbuite, Jeanne porunci inimii s tac, potrivi la repezeal i ct putu mai bine broderia care acoperea masa, schimba partitura de la clavecin i o revist de pe colul emineului. Dup cteva minute mtua Clo-tilda o anun pe doamna contes c a venit: "Persoana care a scris alaltieri". S intre rspunse

Jeanne. Un pas uor, pantofi care scriau, un personaj impuntor, mbrcat n catifea i mtase, cu o inut mndr i prnd nalt de zece coi n acest apartament micu, iat ce vzu Jeanne cnd se ridica s-l primeasc. Rmase prost impresionat de incognito-ul pstrat de persoan. Astfel, hotrndu-se s par o femeie care vorbete numai dup ce sa gndit bine, zise: Cu cine am onoarea s vorbesc? i fcu o reveren, avnd un aer mai curnd

ocrotitor dect de ocrotita. Prinul privi spre ua salonului pe care dispruse btrna. Sunt cardinalul de Rohan rosti el. La auzul acestui nume, doamna de La Motte, prefcndu-se c roete i c i pierde cumptul, rspunse cu o reveren cum numai regilor li e face. Apoi trase un fotoliu i, n loc s se aeze pe scaun, aa cum o cerea eticheta, se aez n jilul cel mare. Cardinalul, vznd c fiecare se poate purta mai la

largul su, i puse plria pe mas i, privind-o int pe Jeanne, care fcu la fel, ncepu: Aadar, este adevrat, domnioar?... Doamn l corect Jeanne. Iertai-m... Uitasem... aadar, este adevrat, doamn? Soul meu se numete contele de La Motte, monseniore. Da, da, desigur; este n regimentul de jandarmi al regelui sau ai reginei, nu-i

aa? Da, monseniore. i dumneavoastr, doamn, suntei nscut Valois. Da, monseniore, Valois. Nume ilustru! rosti cardinalul, stnd picior peste picior. Nume rar, care s-a stins... Jeanne ghici nencrederea cardinalului. Stins? Nicidecum, monseniore replic ea deoarece l port eu i fratele meu, baronul de Valois. Recunoscut?

Nu-i nevoie s fie recunoscut, monseniore: fratele meu, indiferent dac este bogat sau srac, va fi n orice caz ceea ce s-a nscut, adic baron de Valois. Doamn, vorbii-mi puin despre aceast genealogie, v rog. M intereseaz; mi place acest blazon. Jeanne povesti simplu, fr s ovie, tot ceea ce cititorul tie. Cardinalul asculta i privea, Nici mcar nu i d silina s-i ascund impresiile. La ce bun? Nu

credea ctui de puin nici n meritele, nici n rangul de care i vorbea Jeanne; o vedea frumoas i srac; o privea i i era de ajuns. Jeanne, care observ totul, ghici inteniile ruvoitoare ale viitorului su protector. Astfel nct spuse domnul de Rohan, cu nepsare ai fost ntr-adevr nenorocit? Nu m plng, monseniore. Prin urmare, s-a ex agerat prea mult cnd mi sa vorbit despre greutile prin

care trecei. Privi n jurul su. Locuina este plcut, frumos mobilat. Pentru o biat femeiuc, fr ndoial replic cu brutalitate Jeanne, nerbdtoare s ajung la un rezultat. Da, monseniore. Cardinalul schi un gest. Cum? Considerai acest mobilier, mobilierul unei biete femeiuti? Nu cred, monseniore spuse ea c l putei considera mobilierul unei prinese. i dumneavoastr

suntei prines zise el, cu o imperceptibil ironie ce nu voia s par impertinen. Sunt nscut Valois, monseniore, aa cum dumneavoastr suntei Rohan. E tot ce v pot spune. Rosti aceste cuvinte cu atta graie, cu o att de maiestuoas revolt, cu nobleea femeii care vede c nu este preuit cum merit i cuvintele sunar att de armonios i pline de demnitate n acelai timp, nct prinul nu se simi jignit, iar brbatul fu cuprins de emoie.

Doamn, am uitat c primul meu cuvnt ar fi trebuit s fie o scuz, V-am scris ieri c voi veni aici, dar am fost reinut la Versailles pentru primirea domnului de Suffren. Am fost silit s renun la plcerea de a v vizita. Monseniorul mi-a fcut i aa o prea mare cinste gndindu-se la mine astzi i domnul conte de La Motte, soul meu, va regreta o dat mai mult ex ilul la care l oblig srcia, deoarece acest ex il l mpiedic s se bucure de vizita uneia dintre cele mai

ilustre personaliti. Cuvntul so reinu atenia cardinalului. Trii singur, doamn? ntreb el. Absolut singur, monseniore. Frumos din partea unei femei tinere i frumoase. Este uor, monseniore, pentru o femeie care ar fi nelalocul ei n orice alt societate dect aceea de unde srcia o ndeprteaz. Cardinalul tcu. Se pare c genealogii nu v contesta originea?

La ce bun? zise cu dispre Jeanne, ndeprtndui cu un gest fermector crlionii pudrai de pe tmple. Cardinalul i trase fotoliul ca pentru a-i apropia picioarele de foc. Doamn spuse el am vrut i vreau s tiu cu ce v pot fi de folos. Cu nimic, monseniore. Cum cu nimic? Eminena voastr mi face iar doar i poate o cinste prea mare. S vorbim deschis. Nu tiu cum am putea

vorbi mai deschis dect am vorbit, monseniore. V plngeai adineauri... zise cardinalul, privind n jurul lui ca pentru a aminti Jeannei ce spusese despre mobilierul ei srccios. ntr-adevr, m plngeam. Aadar, doamn?... Ei bine, monseniore, vd c eminena voastr vrea s-mi dea de poman, nu-i aa? O, doamn!... Nimic altceva, nu? Am primit poman pn acum, dar

nu voi mai primi de azi nainte. Ce vrei s spunei? Monseniore, am ndurat multe umiline n ultima vreme; nu voi mai putea s rezist. Doamn, folosii cuvinte mari. Nenorocirea nu dezonoreaz... Chiar cnd pori un nume ca al meu?! Spunei, dumneavoastr ai ceri, domnule de Rohan? Nu vorbim despre mine ripost cardinalul, ncurcat dar i cu trufie.

Monseniore, nu cunosc dect dou feluri de a cere de poman: n trsur sau la poarta unei biserici; mbrcat n catifea i aur sau n zdrene. Ei bine, adineauri nu m ateptam srmi facei cinstea de a m vizita; credeam c m-ai uitat. Ah, deci tiai c eu sunt cel ce v-a scris? spuse cardinalul. Oare n-am vzut blazonul dumneavoastr pe sigiliul scrisorii pe care mi-ai fcut cinstea de a mi-o trimite?!

Cu toate acestea v-ai prefcut c nu m recunoatei. Pentru c nu mi-ai fcut cinstea de a v anuna. Ei bine, mi place aceast mndrie zise cu vioiciune cardinalul, privind cu o atenie ngduitoare ochii vii i chipul trufa al Jeannei. Spuneam deci relua aceasta ca nainte de a v vedea luasem hotrrea s lepd aceast biat mantie care-mi ascunde srcia, care acoper inutilitatea de a avea un nume ca al meu i s-o

pornesc n zdrene ca orice ceretoare cretina spre a-mi ceri bucata de pine implornd nu orgoliul, ci mil trectorilor. Sper c nu suntei la captul oricror resurse, doamn? Jeanne nu rspunse. Avei poate o moie undeva, fie ea i ipotecata? ntreb el, stnjenit. Bijuterii de familie... aceea de pild? i art o cutiu pe care se plimbau degetele albe i delicate ale tinerei femei. Aceasta? zise ea. O cutioar neobinuit,

pe cuvntul meu! mi dai voie? O lu. Ah! Un portret! i tresri uimit. Cunoatei originalul acestui portret? ntreb Jeanne. Este portretul MarieiTereza. Al Mariei-Tereza?! Da, mprteasa Austriei. Adevrat?! ex clam Jeanne. Credei, monseniore? Cardinalul ncepu s studieze cu atenie cutiua. De unde o avei?

ntreb. De la o doamn care a venit alaltieri. La dumneavoastr? La mine. O doamn? i cardinalul privi cutioara cu i mai mult luare-aminte. Am gresie, monseniore se corect contesa erau dou doamne. i una dintre aceste doamne v-a dat cutioara aceasta? ntreb el, cu nencredere. Nu, nu mi-a dat-o. Atunci, cum de se afl

n posesia dumneavoastr? A uitat-o aici. Cardinalul rmase att de adncit n gnduri, nct contesa de Valois fu intrigat i i zise c ar trebui s deschid bine ochii. n cele din urm cardinalul ridic fruntea i, uitndu-se cu atenie la contes, ntreb: i cum se numete aceast doamn? M vei ierta, cred, c v pun aceast ntrebare; m simt eu nsumi ruinat c v vorbesc ca un judector. ntr-adevr, monseniore

replic doamna de La Motte ntrebarea pare ciudat. Poate indiscret, dar ciudat... Ciudat, repet. Dac a fi cunoscut-o pe doamna care a lsat aici aceast micu bombonier... Ei bine? Ei bine, pn acum i-a fi trimis-o napoi. Fr ndoial c ine la ea i n-a vrea ca amabil s vizit s aib drept urmare patruzeci i opt de ore de nelinite. Deci nu o cunoatei... Nu, tiu numai c se

afl n fruntea unei instituii de binefacere... Din Paris? Din Versailles... Din Versailles?... n fruntea unei instituii de binefacere?... Monseniore, primesc ajutor de la femei, ele nu umilesc o biat srman atunci cnd o ajut. i aceast doamn, creia suflete miloase i-au atras atenia asupra situaiei mele, mi-a lsat pe cmin o sut de ludovici. O sut de ludovici! repet cardinalul, surprins;

apoi i ddu seama c ar putea s-o jigneasc pe Jeanne. ntr-adevr, Jeanne tresrise. Iertai-m, doamn adaug el nu m mir c v-a dat aceast sum. Dimpotriv, meritai solicitudinea tuturor inimilor caritabile, iar numele pe care-l purtai i oblig s v ajute. Nu m-a mirat dect c se afl n fruntea unei instituii de binefacere. Aceste doamne dau de obicei sume mai mici. Ai putea s mi-o descriei pe vizitatoarea dumneavoastr, contes? Destul de greu,

monseniore replic Jeanne pentru a spori curiozitatea interlocutorului su. Greu? De ce? De vreme ce a fost aici? Deoarece aceast doamn, care nu vroia probabil s fie recunoscut, i ascundea obrazul sub o glug larg i era nfurata n blnuri din cretet pn-n tlpi. Numai c... Contesa avu aerul c se gndete la ceva. Numai c... replic cardinalul. Mi s-a prut c vd... Nu

fac nici o afirmaie, monseniore... Ce vi s-a prut c vedei? C avea ochii albatri. Gura? Mic, dei buzele erau crnoase, mai ales buza inferioar. nalt sau mijlocie? Mijlocie. Minile? Perfecte. Gtul? Lung i subire. Chipul? Sever i nobil.

Accentul? Parc strin. Dai poate o cunoatei pe aceast doamn, monseniore? De ce credei c o cunosc, doamna contes? zise repede prelatul. Dup felul n care m ntrebai, monseniore, sau poate datorit simpatiei pe care o au filantropii unii fa de alii. Nu, doamn, nu o cunosc. Sau poate, monseniore, avei unele bnuieli? n legtur cu ce?

n legtur cu acest portret, de pild? Ah, da, desigur acest portret... replic iute cardinalul, temndu-se c a lsat s se vad prea multe. Ei bine, acest portret, monseniore? Ei bine, acest portret mi se pare a fi... Acela al mprtesei Maria-Tereza, nu-i aa? Cred c da. Atunci presupunei... Presupun c ai primit vizita uneia dintre doamnele germane care au nfiinat o

cas de binefacere... La Versailles? Da, doamn, la Versailles. i cardinalul tcu. Dar se vedea limpede c nu era de loc linitit i ca prezena acestei cutioare n casa contesei i rennoi se toate bnuielile. Numai c ceea ce Jeanne nu reuea s deslueasc pn la capt, ceea ce caut n zadar s-i ex plice, era prerea pe care i-o fcuse prinul despre ea, prere care n mod vdit i era defavorabil i care nu ducea la alt concluzie dect

la faptul c ea i ntinde o curs, folosindu-se de aparene. ntr-adevr, nu era greu si dai seama de interesul cu care cardinalul urmarea tot ce fcea regina, cu att mai mult cu ct oaptele curtenilor rspndiser zvonul, iar noi am artat cu ct grij se strduiau anumii dumani s ntrein animozitatea dintre suverana i prelat. Acest portret al Mariei-Tereza, aceasta cutioar n care i inea de obicei bomboanele i pe care cardinalul o vzuse de

o sut de ori n minile reginei, cum de se afla la Jeanne, care era aproape o ceretoare? Regina venise ntradevr, aici, n aceast locuina srccioasa? Dac venise, rmsese pentru Jeanne o necunoscut? Avea oare Jeanne vreun motiv anume ca s ascund cinstea ce i se fcuse? Prelatul se ndoia. Se ndoise i n ajun. Numele de Valois l nvase s se fereasc i iat c nu mai era vorba de o femeie srac, ci de o prinesa creia regina i aduce n persoana ajutorul

su. Maria-Antoaneta era oare att de darnic? n timp ce cardinalul se frmnt astfel, Jeanne, care nu-l pierdea din ochi, Jeanne, care observ toate sentimentele pe care le ncerca prinul^ era disperat. ntr-adevr, nu ex ista chin mai mare pentru fiinele care nutresc gnduri ascunse dect nencrederea celor pe care doresc s-i conving, spunndu-le adevrul golgolu. Tcerea era stnjenitoare pentru amndoi; cardinalul o

curma din nou. Dar pe doamna care o nsoea pe binefctoarea dumneavoastr n-ai remarcato? N-ai putea s mi-o descriei? O, pe aceasta am vzuto bine spuse contesa. Este nalt i frumoas, cu o fa hotrt, un obraz luminos i forme pline. i cealalt doamn nu ia spus pe nume? Ba da, o dat, pe numele de botez. i care-i numele ei de botez?

Andreea. Andreea! ex clam cardinalul i tresri. Nici acest gest, ca toate celelalte, de altfel, nu scap contesei de La Motte. Cardinalul se lmurise acum despre ce era vorba, numele Andreei i nlturase toate ndoielile. ntr-adevr, se tia c regina venise la Paris nsoit de domnioara de Taverney, cu o sear mai nainte. Ceva despre ntrziere, u nchis, ceart conjugal ntre rege i regin se zvonise prin Versailles.

Cardinalul respir. Nu era nici un fel de capcan sau complot n strada Saint-Claude. Doamna de La Motte i pru frumoas i neprihnit ca nsui ngerul nevinoviei. Totui, trebuia pus la o ultim ncercare. Prinul era viclean. Contes, mai mult dect orice m mir un lucru, mrturisesc... Care anume, monseniore? Acela c, avnd un astfel de nume i asemenea titluri, nu v-ai adresat regelui.

Regelui? Da. Monseniore, i-am trimis regelui douzeci de petiii, douzeci de plngeri. Fr rezultat? Fr rezultat. Dar, n lipsa regelui, toi prinii casei regale ar fi primit plngeri le dumneavoastr. Domnul duce d'Orlans, de pild, este mrinimos i-i place s fac adesea ceea ce regele refuz. Am solicitat-o i pe altea sa ducele d'Orlans, monseniore, dar n zadar.

n zadar? M mir. Ce vrei, cnd nu eti bogat i nu ai recomandaii, constai c toate cererile dispar n anticamerele prinilor. Mai este i monseniorul conte d'Artois. Uuraticii sunt uneori mai nelegtori dect cei miloi. Am primit tot atta de la contele d'Artois ca i de la altea sa ducele d'Orlans sau de la maiestatea sa regele Franei. n fine, mai sunt i doamnele, mtuile regelui.

Oh, acestea, contes, sau eu m nel foarte tare, sau cu siguran c v-au rspuns favorabil. Nu, monseniore. A, nu pot s cred c doamna Elisabeta, sora regelui, nu are o inim simitoare. Este adevrat, monseniore. Altea sa regal, pe care am solicitat-o, a promis s m primeasc; nu tiu ns cum s-a ntmplat c, dup ce l-a primit pe soul meu, nu a mai vrut, orict am insistat pe lng dnsa, s mai

mi dea vreo tire. Curios, ntr-adevr! spuse cardinalul. Apoi, dintr-o dat, ca i cnd acest gnd iar fi venit chiar atunci n minte: Dar, Dumnezeule! ex clam el. Uitm... Ce? Persoana creia ar fi trebuit s v adresai n primul rnd. Cui ar fi trebuit s m adresez? Celei care mparte favorurile, celei care n-a refuzat niciodat un ajutor binemeritat, reginei.

Reginei? Da, reginei, ai vzut-o? Niciodat rspunse Jeanne, cu o mare simplitate. Cum, nu ai trimis nici o plngere reginei? Niciodat. Nu ai ncercat s obinei o audien la maiestatea sa? Am ncercat, dar nu am reuit. Cel puin ar fi trebuit s-i ainei drumul ca s v bage n seam i s v cheme la curte. Este i acesta un procedeu.

Nu l-am folosit niciodat. Doamn, mi spunei lucruri ntr-adevr de necrezut. i totui, este adevrat. N-am fost dect de dou ori la Versailles i nu am vzut dect dou persoane: pe domnul doctor Ludovic, care l-a ngrijit pe srmanul meu tat la Htel-Dieu i pe domnul baron de Taverney, cruia i eram recomandat. i ce a spus domnul de Taverney? Era cel mai n msur s v ndrumeze spre

regin. Mi-a rspuns c sunt foarte nendemnatic. De ce? Pentru c revendic ca pe un drept bunvoina regelui, c rudenia aceasta, fam ndoiala, o nemulumete pe maiestatea sa, deoarece niciodat o rud srac nu este iubit. ntr-adevr, este egoist i brutal baronul zise prinul. Apoi, reflectnd asupra acestei vizite a Andreei la contes, continu n gnd: "Ciudat lucru, tatl o

ndeprteaz pe solicitant, iar regin o aduce la ea pe fiic. ntr-adevr, trebuie s ias ceva din aceast contradicie." Pe legea mea de gentilom! relu el cu voce taie. Sunt ncntat s aud pe o solicitant, pe o doamn din nalta aristocraie, spunnd c nu i-a vzut niciodat pe rege sau pe regin. Doar n tablourile pictate! replic Jeanne, surznd. Ei bine! ex clam cardinalul, convins de data aceasta de nevinovia i

sinceritatea contesei. V voi conduce, dac trebuie, eu nsumi la Versailles, ale crui pori vi le voi deschide. Oh, monseniore, ct buntate! strig contesa, n culmea bucuriei. Cardinalul se apropie de ea. Este cu neputin continu el ca n scurt timp s nu se intereseze toat lumea de dumneavoastr. Vai, monseniore, credei ntr-adevr? spuse Jeanne, cu un adorabil suspin. A, sunt sigur.

Cred c m flatai, monseniore! i l privi drept n ochi. Aceasta subit schimbare o surprinse cu adevrat pe contes, deoarece doar cu zece minute mai nainte cardinalul o tratase cu o nepsare princiar. Privirea sgettoare a Jeannei l atinse pe cardinal fie drept n inim, fie andu-i simurile. Era sau flacra ambiiei, sau flacra dorinei; oricum, era o flacr. Domnul de Rohan, care se pricepea la femei, trebui s-i mrturiseasc siei c vzuse

puine att de seductoare. "Ah, pe legea mea i. Spuse el, cu acea venic rezerv a diplomailor ah, pe legea mea! Ar fi ex traordinar i o mare fericire pentru mine s ntlnesc n acelai timp o femeie cinstit care are aparenele unei ipocrite i n mizeria ei. O protectoare att de puternic." Monseniore l ntrerupse ademenitoarea siren pstrai, iertai-m c o spun, o tcere care m nelinitete. De ce, contes? ntreb

cardinalul. Pentru c un brbat ca dumneavoastr nu este lipsit de politee dect cu dou categorii de femei. Oh, Dumnezeule! Ce avei de gnd s-mi spunei, contes? Pe cuvntul meu, m nspimntai! i lu mna. Da rspunse contesa cu dou categorii de femei, am spus i o repet. Care? S vedem... Cu femeile pe care le iubii foarte mult, sau cu cele pe care nu le stimai

ndeajuns. Contesa, contes, m facei s roesc. Am fost lipsit de poli tete faa de dumneavoastr? Desigur! Nu spunei aceasta, ar fi ngrozitor! Prin urmare, monseniore, cum nu cred c m iubii foarte mult, socot de asemenea c nici nu v-am dat, cel puin pn acum prilejul de a nu m respect. Cardinalul lu mna Jeannei: Ah, contes, mi vorbii

ntr-adevr ca i cnd ai fi suprat pe mine. Nu, monseniore, nc nu ai meritat mnia mea. i nu o voi merita niciodat, doamn, ncepnd din aceast zi n care am avut plcerea s v vd i s v cunosc. "Ah, oglinda, oglinda mea!" se gndi Jeanne. i ncepnd din aceast zi continu cardinalul grija mea nu v va mai prsi niciodat... tii ce, monseniore replic contesa, fr a-i

retrage mna din minile cardinalului e de ajuns. Ce vrei s spunei? S nu-mi vorbii despre protecia dumneavoastr. Fereasc Dumnezeu s rostesc cuvntul protecie! O, doamn, nu pe dumneavoastr v umilete, ci pe mine. Atunci, domnule cardinal, s admitem un lucru care m-ar mguli nespus... Dac-i aa, doamn, s admitem acest lucru. S admitem, monseniore, c i-ai fcut o vizit de politee doamnei de

La Motte Valois. Nimic mai mult. Dar i nimic mai puin atunci rspunse galantul cardinal. i, ducnd la buze degetele Jeannei, le srut ndelung. Contesa i retrase mna. Ah, politee! ex clam cardinalul, cu un accent subtil, pstrnd cea mai mare seriozitate. Jeannie i ntinse mna, pe care prelatul depuse de ast dat un srut respectuos. Ei, aa este foarte bine, monseniore. Cardinalul se nclin.

Faptul c tim continu contesa c-mi vei acorda un locor orict de mic printre preocuprile att de alese i de numeroase ale unui om ca dumneavoastr, este, v jur, ceva eu care m pot consola un an. Un an! Este prea scurt... s sperm mai mult, contes. Ei bine, nu zic nu, domnule cardinal rspunse ea, surznd. Adresndu-i-se pur i simplu numai cu Domnule cardinal, iat o familiaritate de care doamna de La Motte se fcea vinovat

pentru a doua oar. Prelatul, atins n orgoliul su, s-ar fi putut mira; dar lucrurile ajunser att de departe, nct nu numai c nu se mir, ci fu mgulit ca de o favoare. Ah, avei ncredere ex clam el, apropiindu-se i mai mult Foarte bine, foarte bine. Am ncredere, da, monseniore, pentru c simt n eminena voastr... Adineauri mi spuneai domnule, contes. Va trebui s m iertai, monseniore; nu cunosc curtea.

Spun deci c am ncredere, pentru c suntei capabil s nelegei o minte aventuroas, curajoas c a mea i un suflet curat. Cu toate ncercrile srciei, cu toate luptele duse mpotriva mea de dumani necrutori, eminena voastr va ti s ia de la mine, adic din conversaia mea, ceea ce este demn de dumneavoastr. n rest, eminena voastr mi va acorda indulgena sa. Iat-ne deci prieteni, doamn. De acord? Facem un jurmnt?

Dinspre partea mea, da. Cardinalul se ridic i se ndrepta spre doamna de La Motte. ns, cum desfcuse prea larg braele pentru un simplu legmnt, contesa se feri sprinten din calea lui. Prietenie n trei! spuse ea, cu un neasemuit accent batjocoritor i candid n acelai timp. Cum prietenie n trei? ntreb cardinalul. Desigur; nu se afl oare pe lume un biet jandarm, un ex ilat, pe care-l cheam contele de La Motte?

Ah, contes, ce memorie infernal avei! Dar trebuie s v vorbesc despre el, cu att mai mult cu ct dumneavoastr nu vorbii. tii de ce nu vorbesc despre el, contes? Spunei. Pentru c va vorbi destul el, el nsui: soii nu se uit niciodat pe ei nii, credei-m. i dac va vorbi despre sine? Atunci se. va vorbi despre dumneavoastr, se va

vorbi despre noi. Cum asta? Se va spune, de pild, c domnul conte de La Motte a ncuviinat sau nu a ncuviinat faptul c domnul cardinal de Rohan vine de trei, patru sau cinci ori pe sptmn s o viziteze pe doamna de La Motte, n strada Saint-Claude. Ah, ce lucruri mi spunei, domnule cardinal! De trei, patru sau cinci ori pe sptmna?! Altfel ce fel de prietenie ar fi, contes? Am spus de

cinci ori? Am greit. De ase sau apte ori trebuie s spun fr a mai aduga zilele n care voi veni de dou ori. Jeanne ncepu s rd. Cardinalul observ c era prima dat c i fcea cinstea s-i ia n seam glumele i fu i mai mgulit. Vei mpiedica lumea s vorbeasc? zise ea. tii bine c este imposibil. Da, o voi mpiedica replic el. Cum? O, ntr-un fel foarte simplu; bine sau ru, pe mine

locuitorii Parisului m cunosc. Oh, desigur i pe bun dreptate, monseniore. Dar pe dumneavoastr au nenorocul s nu v cunoasc. Ei bine?... S schimbm situaia. i o schimbm... adic... Dac vrei... Aa, de pild... Mergei pn la capt. Dac ai iei dumneavoastr de la mine n loc s ies eu... Adic s vin eu la

palatul dumneavoastr? Eu, monseniore? Vei veni la un om al bisericii. Un om al bisericii nu este un brbat, monseniore. Suntei adorabil! Ei bine, nu este vorba de palatul meu, am o cas. O csu, s-o spunem pe leau. Nu, o cas care este a dumneavoastr. Ah! ex clam contesa, O ca? a mea?! i unde? Nu tiu nimic despre aceast cas. Cardinalul, care se aezase

din nou, se ridic. Mine, la zece dimineaa, vei primi adresa. Contesa roi, cardinalul i iu curtenitor mna. i de data aceasta, srutul fu respectuos, tandru i ndrzne totodat. Amndoi se salutar cu acea urm de politee zmbitoare care anuna o apropiat intimitate. Lumineaz monseniorului! strig contesa. Btrna se ivi cu lumnarea. Prelatul iei. "Ei, dup cte mi se pare, cred c am fcut un pas

nainte" gndi Jeanne. "Haide-haide gndi cardinalul urcnd n caleaca am fcut o dubl afacere. Aceast femeie este prea inteligent pentru a nu o fermec i pe regin, cum m-a fermecat pe mine".

Capitolul XVIII Mesmer i SaintMartin

La

un

moment

dat,

Parisul, n vacana, avnd timp de pierdut, se dedica n ntregime unor probleme care n zilele noastre sunt monopolul bogtailor, adic aa-ziselor fiine inutile. n 1784, deci n epoca despre care vorbim, problema la mod, cea care era pe primul plan, cea care plutea n aer, care asalta capetele unor aristocrai, aa cum se strng aburii n jurul munilor, era mesmerismul, tiin misterioas, nu prea bine definit de ctre cei ce o inventaser, care, neinnd cu

tot dinadinsul s-o popularizeze chiar de la nceput, i dduser un nume de brbat, adic un titlu aristocratic, n locul unuia dintre acele nume luate din greac, cu ajutorul crora modestia afectat de savanii moderni vulgarizeaz astzi orice noiune tiinific. ntr-adevr, la ce bun, n 1784, s popularizezi o tiin? Poporul, care de mai bine de un secol i jumtate nu fusese niciodat ntrebat de ctre cei care l conduceau, nsemna oare ceva n stat? Nu: poporul era pmntul gras care

rodea, era recolt bogat care trebuie culeas, stpnul pmntului era ns regele; iar secertorii erau nobilimea. n 1784 un nume de brbat ddea ncredere. Doctorul Mesmer era la Paris, dup cum am aflat de la Maria-Antoaneta nsi, care i-a cerut regelui permisiunea de a-l vizita. ngduii-ne deci s spunem cteva cuvinte despre doctorul Mesmer, al crui nume, tiut astzi numai de civa adepi, n vremea despre care vorbim, se afla pe buzele tuturor. Prin 1777, doctorul Mesmer

adusese din Germania o tiina alctuit din nori i fulgere. La lumina acestor fulgere, savantul nu vedea dect norii care formau deasupra capului su o bolt ntunecoas; omul obinuit nu vedea dect fulgerele. Mesmer debutase n Germania, cu o tez despre influena planetelor, ncercase s teoretizeze c planetele, n virtutea forei care le atrage una spre cealalt, ex ercit o influen i asupra corpurilor vii i, n special, asupra sistemului nervos prin

intermediul unui fluid subtil ce se afl rspndit n ntregul univers. Dar aceast prim teorie era destul de abstract. Pentru a o nelege trebuia s fie iniiat n teoria lui Galilei i lui Newton. Era un amestec de o infinitate de cunotine astronomice amestecate cu tot felul de ex travagane astrologice, care nu puteau fi, nu spunem popularizate, ci aristocratizate, cci pentru asta ar fi trebuit ca nobilimea s se transforme ntr-o societate tiinific. Drept care, Mesmer prsi aceast

teorie pentru a se arunca n cea a magneilor. n vremea aceea, magneii strniser un viu interes. Proprietile lor de atracie sau de respingere fceau ca mineralele s triasc o via asemntoare vieii omeneti, mprumutndu-le cele dou mari pasiuni la omului: iubirea i ura. n consecin li se atribuiau magneilor virtui surprinztoare n legtur cu vindecarea bolilor. Mesmer mbin deci aciunea magneilor cu prima sa teorie i ncerc s vad ce va iei

din aceast mpreunare. Din nenorocire pentru Mesmer, odat sosit la Viena, gsi acolo un rival gata instalat. Acest rival, care se numea Hali, pretindea c Mesmer i furase metodele. Vznd asta, Mesmer, om plin de imaginaie, declar c va abandona magneii ca fiind inutili i c nu va mai vindec pe nimeni prin magnetismul mineral, ci prin magnetismul animal. Acest cuvnt rostit ca o noiune nou nu desemna ctui de puin o descoperire

nou; magnetismul, cunoscut de antici, folosit n iniierile egiptene i n prezicerile greceti, se pstrase n evul mediu ca o tradiie; rmiele acestei tiine au fost preluate de vrjitorii secolului al XIIIlea, al XIV-lea i al XV-lea. Muli au fost cei care, ari pe rug, rmneau credincioi, n mijlocul flcrilor, credinei ciudate ai crei martiri erau. Urbain Grandier nu era altceva dect un cunoscut magnetizator. Mesmer auzise vorbindu-se despre miracolele ce se puteau nfptui cu

ajutorul acestei tiine. Joseph Balsamo, eroul uneia dintre crile noastre, lsase un semn al trecerii sale prin Germania i, mai ales, prin Strasbourg. Mesmer ncepu s adune laolalt rmiele acestei tiine, ale crei urme apreau ici i colo asemenea acelor gaze care ard n zbor i alearg noaptea peste iazuri; construi o ntreag teorie, un sistem uniform cruia i ddu numele de mesmerism. Ajuns n acest stadiu, Mesmer comunic sistemul su Academiei de tiine din Paris. Societii

regale din Londra i Academiei din Berlin; primele dou nu-i rspunser, cea de-a treia l declara nebun. Mesmer i aminti de acel filozof grec care nega micarea i pe care adversarul su l pusese n ncurctur mergnd. Veni n Frana, lu din minile doctorului Storck i ale oculistului Wenzel o tnr fat de aptesprezece ani, atins de o boal de ficat i ameninat s orbeasc i, dup trei luni de tratament, bolnav era tmduit, oarba vedea clar. Acest fapt i

convinse pe muli, ntre alii i pe un doctor numit Deslon: din adversar, acesta se transform n apostol. ncepnd din acest moment, reputaia lui Mesmer spori din ce n ce. Academia se declarase mpotriva inovatorului, curtea se declar pentru; ncepur negocieri din partea ministerului, care dorea s-l determine pe Mesmer s mbogeasc omenirea prin publicarea doctrinei sale. Doctorul i spuse preul. Se trguir, domnul de Breteuil i oferi, n numele regelui, o

rent viager de 20 000 livre i un salariu de 10 000 pentru a iniia trei persoane indicate de guvern, n practicarea metodelor sale. Dar Mesmer, indignat de zgrcenia regal, refuz i plec la bile Spa, cu civa dintre bolnavii si. O catastrof neateptat l amenina pe Mesmer. Deslon, elevul su, Deslon, posesorul faimosului secret pe care Mesmer refuzase s-l vnd pentru 30 000 livre pe an, Deslon ncepu la el acas tratamente publice aplicnd metoda mesmerian. Mesmer

auzi aceast veste dureroas; strig c este un furt, o fraud; crezu c nnebunete. Atunci, unul dintre bolnavii si, domnul de Bergasse, avu fericit idee de a comandita tiina ilustrului profesor; fu alctuit un comitet de o sut de persoane, cu un capital de 340 000 livre, cu condiia ca el s-i iniieze acionarii n doctrina sa. Mesmer accept, lu banii i se ntoarse la Paris. Momentul era propice. Oamenii se simeau ademenii, atrai n mod irezistibil de

acest straniu mister al fluidului mesmerian, care, dup prerea adepilor, ddea sntate bolnavilor, minte nebunilor i nebunie nelepilor. Pretutindeni se vorbea de Mesmer. Ce fcuse? Asupra cui i ex ercitase minunile? Crui mare senior i redase vederea i puterea? Crei doamne obosite de nesomn i de partide de cri i calmase nervii? Crei tinere fete i prevzuse viitorul ntr-o trans magnetic? Viitorul! Acest cuvnt mare al tuturor timpurilor, acest subiect

interesant pentru toate minile, soluia tuturor problemelor, ntr-adevr, ce era prezentul? Un rege fr strlucire, o nobilime fr autoritate, o ara fr comer, un popor fr drepturi, o societate fr sperane. De la familia regal, nelinitit i izolat pe tronul ei, pn la familia srac i nfometat n cocioab sa mizerie, ruine i team pretutindeni. S-i uii pe alii pentru a nu te gndi dect la tine, s asculi lucruri noi, stranii, necunoscute, s fii ncredinat

c vei avea parte de o via lung, de o sntate desvrita, s smulgi ceva zgrceniei divine, oare nu era aceast obiectul unei atracii uor de neles ctre acel ceva necunoscut cruia Mesmer i dezvluia un colior? Voltaire era mort i n Frana nu se mai auzea nici un hohot de rs, n afar de cel al Lui Beaumarchais i mai amar dect al maestrului su. Rousseau era mort; i n Frana nu mai era nici un filozof religios. Rousseau voia s-l sprijine pe Dumnezeu, dar

de cnd nu mai era Rousseau, nimeni nu ndrznea s rite, de team s nu fie strivit sub povar. Odinioar, rzboiul fusese o ndeletnicire serioas pentru francezi. Regii ntreineau pe socoteala lor eroismul naional; acum, singurul rzboi francez era un rzboi american, n care regele, personal, nu se amestecase cu nimic. ntr-adevr, nu se bteau oare pentru acest lucru necunoscut pe care americanii l numeau independena, cuvnt pe care francezii l

traduceau printr-o noiune abstract: Libertatea? i-apoi, acest rzboi ndeprtat, acest rzboi nu numai al unui alt popor, dar al unei alte lumi, se sfrise. Gndindu-te la toate acestea, nu era mai bine s te interesezi de Mesmer, doctorul neam, care a doua oar n ase ani agita Frana, dect s te interesezi de lordul Cornwallis sau de domnul Washington, care se aflau att de departe, nct probabil c naveai s-i vezi pe nici unul dintre ei? n timp ce Mesmer

era acolo: putea fi vzut, atins i, el suprem a trei sferturi din Paris, s fii atins de el. Astfel, acest om care, sosind la Paris, nu fusese sprijinit de nimeni, nici chiar de regin, compatrioata lui, dei aceasta i susinea bucuroas pe cei din ara sa; acest om care, fr doctorul Deslon, care-l trdase apoi, ar fi rmas n umbr, acest om domnea cu adevrat asupra opiniei publice, lsndu-l mult n urm pe rege, despre care nu se vorbise niciodat, pe domnul de Lafayette, despre

care ncetase s se mai vorbeasc i pe domnul de Necker, despre care nu se mai vorbea de loc. i, cum acest secol se strduia s dea fiecrei mini dup aptitudini, fiecrui suflet dup nelegere, fiecrui trup dup nevoile sale, n faa lui Mesmer se ridica Saint-Martin, omul spiritului, a crui doctrin mistic mngia toate inimile rnite de pozitivismul doctorului neam. Imaginai-v un ateu cu o religie mai blnd dect religia nsi; imaginai-v un

republican plin de politee i de admiraie pentru regi; un gentilom din clasele privilegiate, afectuos, tandru, ndrgostit de popor; nchipuii-v triplul atac al acestui om, avnd darul celei mai logice, mai seductoare elocine mpotriva religiilor de pe pmnt, pe care le considera lipsite de sens pentru c sunt de origine divin! nchipuii-v, n sfrit, un Epicur cu peruc pudrat, cu frac brodat, cu vest sclipitoare, cu pantalon de

satin, cu ciorapi de mtase i cu pantofi roii. Adugai faptul c acest om, care-i spunea Filozoful necunoscut, se nvluia n mister; c rmnea n umbr, departe de spioni i profitori, pentru a putea discuta n linite despre "marea" sa doctrin. Ascultai-m zicea el suflete credincioase, inimi ncreztoare, ascultai-m i ncercai s m nelegei sau, mai degrab, ascultai-m numai dac avei interesul i curiozitatea s m nelegei, fiindc v va fi greu i eu nu-

mi voi dezvlui tainele, va trebui ca voi singuri s mi le smulgei. Spun lucruri pe care a prefera s nu le spun, iat de ce adesea voi prea c spun altceva dect ceea ce spun. n jurul lui Saint-Martin se grupaser aprtori tcui, ntunecai i care i sorbeau ideile, un cerc misterios al crui misticism apstor nu putea fi ptruns. Astfel, n vremea aceea, aceti doi oameni, Mesmer i Saint-Martin, mpriser n dou tabere multe din spiritele inteligente, multe din firile

alese ale Franei. i astfel se adun n jurul hrdului lui Mesmer, de unde venea sperana, tot ce era senzualitate, n timp ce n jurul lui Saint-Martin se reuneau sufletele pioase, caritabile, iubitoare, nerealizate, hrnite cu iluzii. Dac dincolo de aceste sfere privilegiate, ideile se diversificau sau se falsificau, dac unele zgomote se transformau n tunete, ca razele de lumin ce se transform n fulgere, se va nelege nedumerirea pturilor

de jos ale societii, cele care mai trziu se vor numi starea a treia. Aceasta simea c cineva se preocup de destinul ei i, n nerbdarea i disperarea sa, ardea de dorina de a fura focul sacru, ca i Prometeu, de a da viaa unei lumi care va fi a sa, o lume unde i va purta singur de grij. Poate l-am aruncat i l-am condus pe cititor ntr-o digresiune care trebuie s i se fi prut cam prea lung; dar ar fi fost greu s vorbeti de aceast epoc fr s atingi n

fug aceste chestiuni. Acum ncercarea a fost fcut: ncercarea unui copil care zgrie cu unghia rugina unei statui antice pentru a citi sub aceast pojghi o inscripie pe trei sferturi tears. S ne ntoarcem la aparene. Continund s ne ocupm de realitate, vom spune prea mult ca romancier, prea puin ca istoric.

Capitolul Hrdul

XIX

Tabloul pe care am ncercat s-l schim n capitolul precedent, al timpului i al oamenilor de care ne ocupm n acest moment, poate ex plica n ochii cititorilor notri interesul de necrezut ai parizienilor pentru spectacolele de tratament ex ersate n public de Mesmer. Astfel, regele Ludovic al XVIlea, care, dac nu era curios, cel puin aprecia noutile ce fceau vlva n iubitul su

Paris, ngduise reginei cu condiia, v amintii, ca augusta vizitatoare s fie nsoit de o prines regele deci ngduise reginei s mearg s vad, ceea ce vzuse toat lumea. Trecuser dou zile de la vizita pe care domnul cardinal de Rohan o fcuse doamnei de La Motte. Vremea se mblnzise; ncepuse dezgheul. O armat de mturtori veseli, bucurnduse c iarna lua sfrit, mpingeau spre canale, cu zelul soldailor care sap

tranee, ultimele resturi de zpad, topit i murdar, formnd adevrate ruri negre. Pe cerul albastru i curat se iveau primele stele, cnd doamna de La Motte, mbrcat elegant, avnd toate aparenele unei bunstri, sosi ntr-un cupeu, pe care mtua Clotilda l alesese ct mai lustruit cu putin i se opri n piaa Vendme, dinaintea unei case cu aspect mre, cu ferestre nalte i largi, superb luminate pe tot cuprinsul faadei. Aceasta era locuina

doctorului Mesmer. n afara cupeului doamnei de La Motte, un impresionant numr de echipaje sau trsurici, staionau n faa casei. n plus, dou sau trei sute de curioi tropiau n noroi i ateptau ieirea bolnavilor nsntoii sau intrarea celor care vroiau s se vindece. Acetia, aproape toi bogai i cu titluri nobiliare, soseau n trsurile lor mpodobite cu blazoane, erau ajutai s coboare i purtai de lachei, iar aceast nou specie de colete ncotomnite n

blnuri sau nfurate n mantii de satin nu-i consola ctui de puin pe nefericiii muritori de foame, pe jumtate goi, care ateptau afar, la poart, proba evident c Dumnezeu d sau ia oamenilor sntatea fr a le consulta arborele genealogic. Cnd unul dintre bolnavii cu faa palid, cu membrele atrnnd moi disprea sub imensa poart, un murmur strbtea mulimea i rar se n timp la ca masa aceasta curioas i amorf care venic se mbulzea pe la uile

balurilor i pe sub porticele teatrelor s nu recunoasc fie pe cutare duce cu un bra sau un picior paralizat, fie pe cutare mareal ale crui picioare refuzau s-l mai poarte, mai puin din pricina oboselii marurilor militare ct din pricina prea deselor vizite fcute doamnelor de la Oper sau de la Comedia Italian. Este de la sine neles c iscodirile mulimii nu se opreau numai asupra brbailor. Iat, de pild, o doamn care e dus pe brae de valeii

si, cu capul atrnnd, cu privirea fix , aa cum erau purtate odinioar patricienele romane de ctre sclavii lor dup ce luau masa; aceast doamn, prad unor suferine de natur nervoas, sau slbit de ex cese i de nopi albe, neputnd fi vindecat sau readus la via de ctre comedianii la mod sau de ctre acei ngeri viguroi despre care doamna Dugazon scria poveti att de minunate, venea s cear hrdului n care Mesmer i cufund clienii ceea ce n zadar ceruse

aiurea. S nu se cread c ex agerm dup bunul nostru plac decderea moravurile Trebuie s mrturisim c n acea vreme era o lupt aprig ntre toamnele de la curte i domnioarele de la teatru. Unele le luau amanii i soii femeilor de lume, celelalte le rpeau domnioarelor din teatru colegii i aa-ziii veriori. Unele dintre aceste doamne erau la fel de cunoscute ca i brbaii, iar numele lor circula prin mulime la fel de zgomotos,

dar multe i fr ndoial nu erau cele ale cror nume ar fi iscat cel mai mic scandal, multe scpau, n seara aceasta cel puin, de zvonuri i de publicitate, venind la Mesmer cu faa acoperit de o masc de satin. n ziua aceasta, la jumtatea postului Patilor, se ddea la Oper un bal mascat i doamnele cu pricina i fceau socoteala c, prsind piaa Vendme, se vor duce direct la bal. Prin mijlocul acestei mulimi, unde vaietele, vorbele batjocoritoare, ex clamaiile

admirative i, mai ales, murmurele nu conteneau o clip, doamna contes de La Motte trecu dreapt i mohort, cu o masc pe fa, nelsnd alt urm a trecerii sale dect aceast fraz repetat n drumul su: Ah, iat una care, de bun seam, nu prea pare bolnav! Dar nu v lsai nelai: fraza nu nsemna deloc c nu lipseau comentariile. Cci dac doamna de La Motte nu era bolnav, atunci ce cuta la Mesmer? Dac mulimea ar fi

fost, ca noi, la curent cu evenimentele pe care abia leam povestit, ar fi gsit c nimic nu era mai simplu dect acest adevr. ntr-adevr, doamna de La Motte se gndise mult la ntlnirea sa cu domnul cardinal de Rohan i, mai ales, la atenia cu totul special pe care cardinalul o acordase cutioarei cu portret uitat sau mai curnd pierdut de ea n cas. i cum numele proprietarei acelei cutii era pricina spontanei curtoazii a cardinalului, doamna de La

Motte se gndise la dou mijloace de a-i afla numele. La nceput, a recurs la cel mai simplu. S-a dus la Versailles pentru a se informa asupra biroului de binefaceri al doamnelor germane. Aici, dup cum bine v dai seama, nu a primit nici o informaie. Doamnele germane care locuiau la Versailles erau n numr mare, datorit simpatiei pe care regin o arta pe fa compatrioatelor sale: cam o sut cincizeci dou sute. Numai c, dei toate erau foarte miloase, nici

uneia nu-i trecuse prin cap s pun o firm la biroul de binefaceri. Deci Jeanne ceruse n zadar informaii asupra celor dou doamne care o vizitaser; n zadar spusese c pe una dintre ele o chema Andreea. Nu era cunoscut la Versailles nici o doamn german avnd acest nume, de altfel destul de puin german. Pe aceast cale, cercetrile nau dus, aadar, la nici un rezultat. S-l ntrebe direct pe domnul de Rohan care era numele la care se gndea, ar fi nsemnat n primul rnd s-i

dea de bnuit i apoi s renune la plcerea i satisfacia unei descoperiri mpotriva i n afara tuturor probabilitilor. Or, deoarece vizita celor dou doamne fusese plin de mister, deoarece pline de mister fuseser i uimirea i reticenele domnului de Rohan, numai cu ajutorul misterului trebuia s dezlege attea enigme. De altfel, Jeanne simea o atracie nnscut pentru lupta cu necunoscutul. Auzise spunndu-se c la Paris, de la

un timp, un fctor de minuni gsise mijlocul de a scoate din corpul omului bolile i durerile, la fel cum odinioar Isus izgonea diavolul din trupul posedailor. tia nu numai c acest om vindec durerile fizice, dar c putea s smulg din inim taina dureroasa care-l mcina pe individ. Astfel au fost dezvluite un impresionant numr de nemaipomenite secrete. Aa, de pild, doamna de Duras i regsise un copil care-i fusese furat n fa; doamna de Chanton, un

cine englezesc ct un pumn, pentru care ar fi dat toi copiii din lume, iar domnul de Vaundreuil, o bucl de pr pentru care ar fi jertfit jumtate din averea sa. Dezvluirile fuseser fcute de ctre prezictori sau prezictoare la edinele de magnetism ale doctorului Mesmer. n casa ilustrului doctor, puteai afla, de asemenea, secretele cele mai interesante. De aceea doamna de La Motte se gndise c, asistnd la o edin, va ntlni fenix -ul

care o va ajuta s-o descopere pe proprietara cutiei ce fcea pentru moment obiectul celor mai arztoare preocupri ale sale. Iat de ce se ndrepta att de grbit spre marea sal unde se adunau bolnavii. Aceast sal, cerem scuze cititorilor notri, merita o descriere cu totul special. O i facem ct vom putea mai ex act. Apartamentul se mprea n dou seciuni principale. Dup ce traversai anticamera i artai uierilor de serviciu hrtiile necesare, erai lsat s intri ntr-un salon

cu ferestrele nchise ermetic ca s nu lase s ptrund lumina i aerul, ziua, zgomotul i aerul noaptea. n mijlocul salonului, sub un candelabru ale crui luminri ddeau o lumin slab i aproape stins puteai observa o cad uria acoperit cu un capac. Cada nu avea o form elegant i nu era defel mpodobit: nici o draperie nu i ascundea marginile de metal. Aceasta era cada creia i se spunea hrdul lui Mesmer. Ce virtui ntrunea acest hrdu? Nimic mai simplu de

lmurit. Era plin aproape pn sus cu ap sulfuroas, ale crei miasme se concentrau sub capac, iar acestea, la rndul lor, umpleau sticlele rnduite metodic cu gtul n jos pe fundul hrdului. Astfel se producea o degajare i un amestec de cureni misterioi sub influena crora bolnavii se nsntoeau. De capac era sudat un inel de fier care susinea o funie lung a crei menire o vom cunoate dac aruncm o privire asupra bolnavilor. Acetia, pe care iam vzut adineauri intrnd n

palat, stteau, palizi i fr vlag, n jilurile aezate jur mprejurul czii. Brbai i femei laolalt, nepstori, linitii sau agitai, ateptau efectul tratamentului. Un valet, lund captul funiei lungi, fix at de capacul hrdului, o nfur n jurul membrelor bolnave, n aa fel nct toi, legai cu acelai lan, s simt n acelai timp efectele electricitii din hrdu. Apoi, pentru a nu ntrerupe nici o clip aciunea fluidelor animale transmise i modificate de fiecare organism

n parte, bolnavii aveau grij, dup recomandaia doctorului, s se ating unii de alii, fie cu coatele, fie cu umerii, fie cu picioarele, n aa fel ca hrdul tmduitor s-i transmit simultan n toate trupurile cldura i energia s regeneratoare. De bun seam, aceast ceremonie medical era un spectacol ciudat i nu v vei mira ctui de puin c strnea curiozitatea parizienilor n cel mai nalt grad. Douzeci sau treizeci de

bolnavi aezai n jurul czii, un valet mut ca toi cei de fa, nlnuindu-i cu o funie. Asemeni erpilor care i ncolceau pe Laocoon i pe fiii si; apoi i acest om dispare pe furi, dup ce a artat bolnavilor vergelele de fier nfipte n anumite guri ale czii, vergele ce slujeau de conductori locali ai aciunii tmduitoare a fluidului mesmerian. Mai nti, chiar de la nceputul edinei, o cldur dulce i toropitoare ptrundea n sal; muchii nepenii ai

bolnavilor se destindeau; cldura urca treptat din podea spre tavan i curnd se ncarc de miresme delicate sub influena crora cedau, amorite, cele mai drze mini. Bolnavii se lsau cuprini de voluptate, cnd deodat, o muzic suav i armonioas, ex ecutat de instrumente i muzicani nevzui, se risipea ca o dulce vpaie printre valuri de cldur i miresme. Pur precum cristalul din care se nfiripa, aceast muzic avea o influen irezistibil asupra nervilor. S-

ar fi zis c este unul dintre acele surse misterioase i necunoscute ale naturii care uimesc i farmec nsei animalele, un vaiet al vntului trecnd prin crpturile stncilor. Curnd, instrumentelor li se alturau voci catifelate c florile i notele se risipeau ca nite petale peste capetele celor prezeni. Pe toate chipurile, la nceput uimite, se-ntiprea ncetul cu ncetul plcerea, izvort din mngierea tuturor simurilor. Era clipa

cnd bolnavii puneau mna pe vergeaua de fier nfipt n hrdu i i-o duceau spre piept, la inim sau la cap, adic spre locul unde slluia boala. nchipuii-v beatitudinea gonind suferina i nelinitea de pe toate feele, nchipuiiv toropeala lipsit de griji cuprinzndu-i cu totul, linitea tulburat de suspine care plutea peste ntreaga adunare i vei avea o imagine aproape ex act a scenei pe care am schiat-o, cu dou treimi de secol mai trziu faa de ziua

cnd s-a petrecut. Acum, cteva cuvinte despre cei ce jucau aceast scen. Se mpreau n dou categorii. Unii, ce-i drept bolnavi, fr a se sinchisi de ceea ce numim respect fa de om, lucru de care in seama oamenii de condiie modest i pe care l nesocotesc cei foarte suspui, deci unii, spuneam, adevrai actori, veniser aici pentru a fi vindecai cu orice pre, drept care se strduiau din rsputeri s-i ating scopul. Ceilali, sceptici sau simpli

curioi, fr s sufere de vreo boal, intraser n casa lui Mesmer cum intri la teatru, fie c doreau s-i dea seama de efectul pe care l simeau stnd n preajma hrdului fermecat, fie c, simpli spectatori, voiau s studieze acest nou sistem fizic i nu aveau alt preocupare dect s-i priveasc pe bolnavi sau chiar pe cei care luau parte la tratament, dei erau sntoi. Printre primii, aprigi adepi ai lui Mesmer, plini de recunotin fa de metodele sale, putea fi observat o

tnr femeie, cu o statur frumoas, mbrcat cam ex travagant, care, supus aciunii fluidului i aplicndui singur cu vergeaua cele mai mari doze la cap i n regiunea epigastrului, i rotea frumoii si ochi, lipsit fiind de vlag, n vreme ce minile sale prinser s zvcneasc nervos, ceea ce indica ptrunderea fluidului magnetic. Cnd i rsturn capul pe spatele jilului, cei de fa putur s vad n voie fruntea ei palid, buzele convulsive i gtul frumos

colorndu-se puin cte puin sub pulsaia vie a sngelui. Atunci, n rndul spectatorilor, dintre care muli i aintiser cu uimire ochii asupra tinerei femei, dou sau trei capete, nclinndu-se unul spre cellalt, i comunicau o veste, de bun seam stranie, care sporea atenia reciproc a celor curioi. Printre ei se afla. i doamna de La Motte, care, fr a se teme c ar putea fi recunoscut sau fr s-i pese de acest lucru, i scoase masca de satin i o inea n

mn. De altfel, din locul unde se afla, era ferit de mai toate privirile. Sttea aproape de u, sprijinit de un stlp ascuns de o draperie; de acolo ea vedea totul fr a fi vzut. Dar din tot ce vedea, lucrul cel mai demn de atenie i se pru fr ndoial chipul acelei tinere femei electrizat de fluidul mesmerian. ntr-adevr, chipul acesta o izbise n aa fel, nct contesa rmase intuit locului timp de cteva minute, cuprins de o aprig dorin de a vedea i a afla.

Ah! murmur ea, fr s-i ia ochii de la frumoasa bolnav. Nu mai ncape ndoial, este binefctoarea care m-a vizitat alaltieri, cea care a strnit neateptatul interes al domnului de Rohan fa de mine. i convins c nu se neal, bucuroas de ntmplarea care-i venea n ajutor, ceea ce cercetrile sale nu reuiser, se apropie. Dar n clipa aceea, tnra femeie, cuprins de convulsii, i ncleta gura i btu fr vlag aerul cu minile. Aceste

dou mini, trebuie s o spunem, nu erau chiar minile acelea fine i subiri, de o albea ca de cear, admirate de doamna de La Motte la ea acas cu cteva zile n urm. Criza se transmise pe dat celor mai muli dintre bolnavi, creierul era saturat de zgomote i parfumuri. ntregul potenial nervos era solicitat. n scurt timp, brbai i femei, urmnd ex emplul tinerei suferinde, ncepur s suspine, s murmure, s strige i, micndu-i braele, picioarele i capetele, intrar

cu totul i fr putere de mpotrivire n ceea ce maestrul numea criz. n clipa aceea, se ivi n sal un brbat, fr ca cineva s-l fi vzut intrnd, fr ca cineva s poat spune cum a intrat. Oare ieise din cad ca Phoebus? Apolo al apelor, care se ntruchipase din aburul nmiresmat al slii? De ajuns c se afl dintr-o dat acolo i c fracul su liliachiu-deschis, plcut la vedere, frumoas-i fa palid, inteligent i senin nu dezminea caracterul oarecum straniu al

acestei apariii. inea n mn o nuia lung, sprijinit, sau, mai bine zis, muiat n faimosul hrdu. La un semn al su, uile se deschiser i aprur douzeci de valei zdraveni: fiecare lu cu mare precizie pe acei bolnavi care ncepuser s-i piard echilibrul pe fotolii i i transportar n mai puin de un minut n sala vecin. n clipa cnd avea loc aceast operaiune, doamna de La Motte, dup ce naintase mpreun cu ali curioi pn n pragul noii sli unde

fuseser dui bolnavii, auzi pe unul dintre cei de fa strignd: Ea este, este chiar ea! Doamna de La Motte tocmai se pregtea s-l ntrebe pe cel ce strigase: "Ea, cine anume?", cnd deodat dou doamne intrar prin fundul primei sli, sprijinindu-se una de alta i urmate la oarecare distan de ctre un brbat care arta ca un valet de ncredere, cu toate c era deghizat ntr-un frac de burghez. nfiarea acestor dou femei, mai ales a uneia

dintre ele, o impresiona att de mult pe contes, nct fcu un pas spre ele. n acest moment, un strigt prelung scpat de pe buzele tinerei cuprinse de convulsii tcu ca ntreaga asisten s se ndrepte ntr-acolo. Imediat cel care strigase: "Ea este!" i care se afla lng doamna de La Motte zise cu o voce surd, tainic: Domnilor, privii, este ntr-adevr regina. Auzind acest cuvnt, Jeanne tresri. Regina! ex clam n acelai timp mai multe voci

nspimntate i surprinse. Regina la Mesmer?! Regina ntr-o criz?! repetar alte glasuri. Ah, cu neputin! Zicea unul. Privii rspunse necunoscutul, linitit. O cunoatei pe regin? Da sau nu? ntr-adevr murmur cea mai mare parte dintre cei de fa asemnarea este de necrezut. Doamna de La Motte avea o masc, ntocmai ca toate femeile care, ieind de la

Mesmer, trebuiau s mearg la balul Operei. Putea deci s ntrebe fr team. Domnule se adres ea, celui care strigase primul, un brbat voinic, rou i plin la fa, cu ochii strlucitori i deosebit de ageri parc spuneai c regina se afl aici? O, doamn, fr pic de ndoial rspunse acesta. Unde? Pi tnra femeie pe care o vedei aezat pe pernele violete, ntr-o criz att de puter-nic, nct nu-i poate stpni convulsiile, este

chiar regina. Dar de ce credei c ar fi regina, domnule? Foarte simplu, doamn, pentru c acea femeie este regina replic imperturbabil necunoscutul. i o prsi pe interlocutoarea sa pentru a se duce s ntreasc i s mprteasc noutatea i celorlalte grupuri. Jeanne ntoarse spatele spectacolului, aproape indecent, pe care l ddea epileptica. Dar abia fcu civa pai spre u, c se afl

fa n fa cu cele dou doamne care, ateptndu-i rndul, priveau nu fr un viu interes, hrdul, vergelele i capacul. n clipa cnd zri chipul celei mai n vrst dintre cele dou doamne, un strigt i scp de pe buze. Ce este? ntreb aceasta. Jeanne i smulse imediat masca. M recunoatei? zise ea. Doamna avu o tresrire, dar se stpni aproape n aceeai clip.

Nu, doamn rspunse ea oarecum tulburat. Ei bine, eu v recunosc i v voi dovedi-o. Aceast ndrzneal le fcu pe cele dou doamne s se apropie cu team una de cealalt. Jeanne scoase din buzunar cutia cu portretul. Ai uitat-o la mine spuse ea. Chiar dac ar fi aa, nu este un motiv s fii att de emoionat! Sunt nspimntat de primejdia n care se afl n

clipa de fa maiestatea voastr. Ex plicai-v. Nu nainte de a v fi pus aceast masc, doamn. Contesa i lu masca i i-o ntinse reginei, care nc mai ovia, socotind c i-a ascuns ndeajuns obrazul sub glug. V rog, n-avem nici o clip de pierdut insist Jeanne. Facei ce v spune, doamna i opti reginei cea de a doua doamn. Regina i puse mainal masca pe fa. Acum venii, venii

repede spuse Jeanne. i le mpinse cu atta hotrre pe cele dou femei, nct acestea se aflar n cteva secunde lng ua de la strad. n sfrit, despre ce este vorba? ntreb regina, trgnd aer n piept. Maiestatea voastr n-a fost vzut de nimeni? Nu cred. Cu att mai bine. Dar, n fine, mi putei ex plica... Rog pentru moment pe maiestatea voastr s cread

pe devotata sa slujitoare cnd aceasta i spune c se afl ntr-o mare primejdie. Dar care este aceast primejdie? Voi avea cinstea s spun totul maiestii sale dac ntro zi va binevoi s-mi acorde o audien de o or. Acum ar fi mult prea lung. Maiestatea voastr poate fi observat, recunoscut. i cum regina prea nerbdtoare, Jeanne se adres prinesei de Lamballe: Ah, doamn, v implor, rugaio o dat cu mine pe maiestatea sa s plece, s

plece chiar n clipa aceasta. Prinesa fcu un gest rugtor. S mergem, dac aa vrei se nvoi regina. Apoi ntorcndu-se spre doamna de La Motte, zise: Mi-ai cerut o audien? A dori s-mi facei cinstea s pot da maiestii voastre ex plicaii asupra purtrii mele. Ei bine, aducei-mi aceast cutie i ntrebai de portarul Laurent; va fi avertizat. i ntorcndu-se spre strad, strig n german:

Kommen sie da, Weber!{6} O caleac se apropie n vitez; cele dou principese se suir n grab. Doamna de La Motte rmase la u pn ce trsura nu se mai zri. Ah! opti ea. Tot ce am tcut, a fost bine fcut Mai departe ns... trebuie s chibzuim.

Capitolul XX Domnioara Oliva

n acest timp cel ce atrsese atenia asistenei asupra pretinsei regine atinse umrul unuia dintre spectatorii cei mai convini, mbrcai ntr-o hain jerpelit. Iat un frumos subiect pentru dumneata, care eti gazetar! Cum adic? ntreb ziaristul. Vrei s i-l rezum? Cu plcere. Iat: "Despre primejdia de a te nate ntr-o ar n care regele este condus de

regin, care regin se d n vnt dup crizele de magnetism". Gazetarul ncepu s rd: i Bastilia? Fii serios! Parc nu ex ist anagrame cu ajutorul crora te poi feri de cenzur regelui? Te-ntreb, care cenzor ar putea s-i interzic s povesteti despre prinul Silu i prinesa Etteniotna, regin din Narfec? Hm! Ce zici? A, desigur! Se entuziasma gazetarul. Ideea este admirabil. i te rog s crezi c un

articol intitulat: "Crizele prinesei Etteniotna n casa fachirului Remsem" se va bucura de mare succes n saloane. Sunt la fel de sigur c i dumneata. Du-te deci i scrie-l cu pana dumitale de zile mari. Gazetarul strnse mna necunoscutului. Pot s-i trimit cteva numere? ntreb. O fac cu plcere dac-mi spui cum te cheam. Da, desigur! Ideea este superb i ex primat de

dumneata va ctiga sut la sut. Care este tirajul obinuit al pamfletelor dumitale? Dou mii. F-mi un serviciu. Cu cea mai mare plcere. Ia aceti cincizeci de ludovici i tiprete-l n ase mii de ex emplare. Cum, domnule?! Vai de mine, m copleii... De-a ti mcar numele unui protector al literelor att de generos!... i-l voi spune trimind la dumneata acas s mi se cumpere o mie de ex emplare,

cu dou livre bucat, de acum n opt zile, ce zici? Voi lucra zi i noapte, domnule. i s fie amuzant. Voi face s rd cu lacrimi ntregul Paris, cu ex cepia unei singure persoane. Care va plnge cu lacrimi de snge, nu-i aa? Ah, domnule, ce haz avei! Eti amabil. Un amnunt, dateaz publicaia ca fiind sosit de la Londra. Ca de obicei.

Domnule, sluga dumneavoastr. i sptosul necunoscut l concedie pe trepdu, care, cu cei cincizeci de ludovici n buzunar, o terse repede ca o pasre ru prevestitoare. Necunoscutul, rmas singur sau, mai ex act, fr nsoitor, continu s priveasc n sala unde se afla tnra femeie, care acum czuse ntr-o stare de prostraie i creia o camerist, anume angajat n serviciul doamnelor aflate n criz, i potrivea decent fustele. El observ la aceast

delicat frumusee trsturile fine i voluptoase, nobila graie ce o avea n somn, apoi, ntorcndu-se, i zise: "Hotrt, asemnarea este nspimnttoare. Dumnezeu cnd a fcut-o, a avut planurile sale; a osndit-o dinainte pe aceea care seamn cu aceast". n clipa cnd sfrea acest gnd amenintor, tnra femeie se ridic ncet din mijlocul pernelor i, sprijinindu-se de braul unui vecin trezit naintea ei din ex taz, ncerc s pun puin

ordine n mbrcmintea-i rvit. Roi vznd atenia pe care i-o ddeau cei de fa, rspunse cu o cochet politee ntrebrilor grave i prevenitoare ale lui Mesmer; apoi i ntinse braele rotunde i picioarele frumoase, ca o pisic trezit din somn, strbtu cele trei ncperi, prinznd din zbor, fr s piard nici una, toate privirile, fie batjocoritoare, fie pofticioase, fie nspimntate pe care i le trimiteau cei de fa. Dar ceea ce o surprinse pn ntr-att nct o fcu s

rd fu faptul c, trecnd pe lng un grup ce uotea ntrun col al slii, fu primit, n locul ocheadelor obraznice cu nelesuri galante, cu un ir de reverene att de respectuoase, cum nici cel mai scrobit i mai serios curtean francez nu s-ar fi plecat mai adnc pentru a o saluta pe regin. n realitate, acest grup uluit i reverenios, fusese alctuit n grab de ctre acel neobosit necunoscut, care, ascuns n spatele lor, spunea cu voce sczut: Nu conteaz, domnilor,

nu conteaz, este totui regina Franei! S ne plecm, s ne plecm adnc. Mica persoana, obiectul acestui respect, trecu oarecum nelinitit prin vestibul i ajunse n curte. Aici, ochii si obosii cutar un cupeu sau un scaun purtat de oameni: nu gsi nici una, nici alta; numai c, dup cteva clipe de nehotrre, tocmai cnd pusese piciorul su delicat pe trotuar, un lacheu nalt se apropie de ea. Trsura doamnei! zise el.

Dar eu n-am trsur replic tnra femeie. Doamna a venit cu un cupeu? Da. Din strad Dauphine? Da. O voi conduce pe doamna acas. Fie, condu-m ncuviin mica persoan, cu un aer hotrt, fr s se lase prad mai mult de o clip nelinitii pe care neprevzutul acestei propuneri ar fi strnito oricrei alte femei. Lacheul fcu un semn: i

rspunse o caleaca de cas mare n care doamna intr. Strada Dauphine! i strig vizitiului lacheul, ridicnd scara. Caii pornir n goan; ajuni la Pont-Neuf, mica doamn, creia i plcea nespus acest fel de a cltori, cum spune La Fontaine, regret c nu locuia la Jardin des Plantes. Trsura se opri. Scara fu cobort i lacheul, bine stilat, ntinse mna pentru a primi peraclul cu ajutorul cruia intrau n cas locuitorii a treizeci de mii de

locuine din Paris, care nu erau palate i nu aveau nici portar, nici gard elveian. Lacheul deschise deci poart pentru a feri de oboseal degetele micuei doamne; apoi, n clipa cnd aceasta pi pe aleea ntunecoas, salut i nchise poarta. Trsura porni i dispru. ntr-adevr! ex clam tnra femeie, iat o aventur plcut. Destul de galant din partea domnului de Mesmer. Ah, ce obosit sunt! A prevzut el. Este un doctor mare. n timp ce vorbea cu glas

tare, ajunse la etajul al doilea al casei, pe un palier cu dou ui. ndat ce btu, o btrn i deschise. Bun seara, mam; cina e gata? Da, chiar ncepuse s se rceasc. El e aici? Nu, n-a venit nc; dar domnul este aici. Care domn? Cel cu care vroiai s vorbeti ast-sear. Eu? Da, tu. Aceast convorbire avea

loc ntr-un fel de anticamer mic, cu geamuri, care separa palierul de ncperea mare cu vederea spre strad. Prin sticl se vedea desluit lampa luminnd aceast ncpere, al crui aspect era, dac nu satisfctor, cel puin suportabil. Perdele vechi, dintr-o mtase galben, pe care timpul le ptase i decolorase pe alocuri, cteva scaune de catifea verde de Utrecht i un imens ifonier cu dousprezece sertare marchetate, o canapea veche, galben, acestea erau

splendorile apartamentului. Femeia nu-l recunoscu pe cel ce o atepta, dar cititorii notri l vor recunoate desigur; era acelai care i strnise pe curioi la trecerea pretinsei regine, acelai care dduse cincizeci de ludovici pentru pamflet. emineul era mpodobit cu o pendul flancat de dou vase crpate de porelan bleu. Tnra femeie deschise brusc ua cu geamuri i se apropie de canapea, unde vzu stnd foarte linitit un brbat plcut la nfiare, mai

degrab gras dect slab, care, cu mn-i alb i frumoas, se juca nepstor cu bogatul jabou de dantel. Ea nu avu timp s deschid gura. Ciudatul personaj schi un fel de salut, jumtate gest, jumtate plecciune i, aruncnd gazdei o privire vioaie i plin de bunvoin, spuse: tiu ce vrei s m ntrebai: dar v voi rspunde mai bine ntrebndu-v eu nsumi. Suntei domnioara Oliva? Da, domnule.

Femeie fermectoare, foarte nervoas, foarte atras de metodele domnului Mesmer. Vin de la el. Foarte bine! Aceasta nu v ex plic, dup cte mi spun frumoii dumneavoastr ochi, de ce m gsii pe canapeaua dumneavoastr i lucrul acesta v intereseaz cel mai mult, nu-i aa? Ai ghicit, domnule. Vrei s-mi facei favoarea i s v aezai; dac rmnei n picioare, voi fi silit s m ridic i eu; n felul acesta vom putea vorbi mai n

voie. V putei luda c avei maniere oarecum neobinuite replic tnra femeie, pe care o vom numi de acum nainte domnioara Oliva, deoarece binevoia s rspund la acest nume. Domnioar, v-am vzut adineauri la domnul Mesmer; v-am gsit aa cum mi doream. Domnule!... Oh, nu v alarmai, domnioar; nu v spun c vam gsit fermectoare; vi s-ar prea o declaraie de dragoste

i nu asta este intenia mea. Nu v retragei, v rog, m vei face s strig ca un surd. Ce dorii, atunci? ntreb cu naivitate Oliva. tiu continu necunoscutul c suntei obinuit s auzii spunnduvi-se c suntei frumoas; de altfel i eu gsesc c suntei, dar altceva vreau s v propun. ntr-adevr, domnule, mi vorbii pe un ton... Nu v nspimntai nainte de a m fi ascultat pn la capt... Se afl cineva

ascuns aici? Nu-i nimeni ascuns, domnule, dar, n sfrit... Atunci, dac nu-i nimeni ascuns, s nu ne ferim i s vorbim... Ce ai spune de o mic asociaie a noastr? O asociaie... Deci vedei i dumneavoastr... Iat c iar facei o confuzie. Nu am spus o legtur, am spus asociaie. Nu v vorbesc de dragoste, ci de afaceri. Ce fel de afaceri? ntreb Oliva, care devenise att de curioas, nct

rmsese aproape nmrmurit. Ce facei toat ziua? Pi... Nu v temei; eu nu v judec; spunei-mi ce vrei. Nu fac nimic sau, n orice caz, fac foarte puin. Suntei lene. Oh! Foarte bine. A, vi se pare c-i foarte bine! Fr ndoial. Ce m intereseaz pe mine c suntei lene? V place s v plimbai?

Mult. S v ducei la spectacole, la baluri? ntr-un a. S trii bine? Mai ales. Dac v-a da douzeci i cinci de ludovici pe lun, m-ai refuza? Domnule! Draga mea domnioar Oliva, iat c iar ncepei cu bnuielile. Doar ne-am neles c nu trebuie s v nelinitii. Am spus douzeci i cinci de ludovici, dar s-ar putea i cincizeci.

Mi-ar plcea mai mult cincizeci dect douzeci i cinci. Dar ceea ce mi place i mai mult este libertatea de ami alege iubitul. La naiba! V-am spus doar c nu vreau s fiu iubitul dumneavoastr. Aadar, nu v mai frmntai mintea. Atunci, ce dracu vrei s fac ca s ctig cei cincizeci de ludovici ai dumneavoastr? Am spus cincizeci? Da. Fie, cincizeci. M vei primi la dumneavoastr, v vei face ct mai frumoas,

mi vei da braul cnd voi dori, m vei atepta unde v voi spune eu s m ateptai. Dar am un amant, domnule. Ei, i? Cum, ei i?... Da... trimitei-l la plimbare, ce Dumnezeu! Eh, pe Beausire nu-l poi trimite la plimbare cnd vrei. Vrei s v-ajut? Nu, l iubesc. Ohoo!... Puin. Cu siguran c prea mult.

Asta-i situaia. Atunci, fie i Beausire. Suntei nelegtor, domnule. Cu condiia s-mi iau revana; condiiile v convin? mi convin, dar mai spunei-mi-le o dat. Ascult, draga mea, pentru moment am spus tot ce aveam de spus. Pe cuvnt de onoare? Pe cuvnt de onoare! Dar, cu toate astea, v dai seama de un lucru... Care? Dac, ntmpltor, a

avea nevoie s fii ntr-adevr metresa mea... A, nu cred. Niciodat nu-i nevoie de asta, domnule. De a prea c suntei... Ct despre asta, fie. Ei bine, s-a fcut! Bate palma! Iat i plata dinainte pentru prima lun. i ntinse un fiic de cincizeci de ludovici fr mcar s-i ating vrful degetelor. i cum ea ovia, i-l strecur n buzunarul rochiei fr s-i mngie nici mcar n treact coapsa att de

rotund i de unduioas. Deabia lunec aurul n fundul buzunarului, c dou bti scurte n poarta dinspre strad o fcur pe Oliva s sar la fereastr. Dumnezeule! strig ea. Plecai repede, este el. El, cine? Beausire... iubitul meu... Luai-o din loc, domnule... Pe legea mea! N-are dect s vin! Cum? N-are dect s vin?! Pi v face buci... A! Ascultai cum bate; o s

sparg poarta. Deschidei-i, ce dracu! De altfel, de ce nu-i dai o cheie? i necunoscutul se ntinse pe canapea, murmurnd: Trebuie s-l vd pe caraghiosul sta i s-mi dau seama ce-i poate pielea. Btile n u continuar, ntretiate de groaznice njurturi, care se auzeau mult mai sus de etajul al doilea. Mam, du-te, du-te i deschide! zise Oliva furioas. Ct despre dumneavoastr, domnule, dac o s dai de bucluc, n-am ce s v fac, n-

avei dect. Chiar aa, n-am dect! replic imperturbabil necunoscutul, fr s se mite de pe canapea. Oliva asculta, tulburat, pe palier.

Capitolul XXI Domnul Beausire

Oliva se repezi n ntmpinarea unui brbat furios, care, cu braele ntinse,

cu faa palid i hainele n dezordine, nvli n apartament, blestemnd cu glas rguit: Beausire! Stai, Beausire! zise ea, cu o voce n care nu se ghicea spaima, aa nct nu puneai la ndoial curajul acestei femei. Las-m! url noul venit, mbrncind-o pe Oliva, care vroia s-l mbrieze. i continu din ce n ce mai tare: Aha, aici se afl un brbat, de asta nu mi se deschidea... Aha!... Aha! Necunoscutul, dup cum

tim, rmsese nemicat pe canapea ntr-o atitudine calm, pe care domnul Beausire de bun seam c a luat-o drept nehotrre sau chiar spaima. Se opri n faa acestuia, scrnind din dini ntr-un fel ru prevestitor. Presupun c mi vei rspunde, domnule? se stropi el. Ce vrei s v spun, scumpul meu domn Beausire? replic necunoscutul. Ce faci aici? i mai nti cine eti? Sunt un om foarte

panic la care te holbezi nfiortor, i-apoi stteam de vorb cu doamna ntr-un mod foarte onorabil. Chiar aa, ntr-un mod foarte onorabil murmur Oliva. Tu s taci! url Beausire. Vai, vai! Nu fi att de grosolan cu doamn, care este absolut nevinovat; dar dac eti prost dispus... Da, sunt... Probabil c a pierdut la cri spuse cu glas sczut Oliva.

Sunt ruinat, sfrit! url Beausire. i nu te-ar supra deloc s jupoi pe careva spuse rznd necunoscutul. Se nelege de la sine, drag domnule Beausire! Dumneata isprvete cu glumele proaste!... i f-mi plcerea i car-te! O, domnule Beausire, fii mai ngduitor. Pe toi dracii! Ridic-te i pleac, sau fac praf canapeaua cu tot ce se afl pe ea. Domnioar, nu mi-ai

spus c domnul Beausire are asemenea toane ciudate. Doamne, ct slbticie! Beausire, ex asperat, fcu un gest larg, de comedian, pentru a-i scoate sabia i descrise cu braele i cu lama spadei un cerc cu o circumferin de cel puin zece picioare. nc un minut i dac nu te ridici, te lipesc de sptar. ntr-adevr, nu mi-a fost nc dat s ntlnesc pe cineva cu o purtare mai urt ca omul sta, rspunse necunoscutul, n timp ce cu

mna sting scotea uurel din teac sabia scurt, pe care o pusese la spatele lui, pe canapea. Oliva ncepu s ipe ascuit. Ah, domnioar, domnioar, taci! Porunci linitit necunoscutul, care izbutise s se narmeze fr mcar s se fi ridicat de la locul lui. Taci, cci se pot ntmpla dou lucruri: primul, l zpceti pe domnul Beausire, care ar putea astfel s se lase strpuns de spad; al doilea, va veni aici paza de

noapte, te va nha i te va duce drept la Saint-Lazare. Oliva nlocui strigatele cu o pantomim dintre cele mai ex presive. Spectacolul era ciudat. Pe de o parte, domnul Beausire, cu haina descheiat, beat, tremurnd de furie, mprind lovituri fr int, fr nici o tehnic, unui adversar care-i scpa mereu. De cealalt parte, un om aezat pe canapea, cu o mn sprijinit pe genunchi, cu cealalt innd arma i prnd sprinten, fr efort, rznd n acelai timp ntr-un fel n care

l-ar fi nspimntat pn i pe Sfntul Gheorghe. Sabia lui Beausire nu izbutise o singur clip s se ndrepte spre int, ndeprtat fiind mereu de loviturile adversarului. Beausire ddea semne de oboseal, gfia, iar furia fcuse loc spaimei, pe care nu i-o putea stpni; se gndea c dac aceast sabie ngduitoare ar vrea s ptrund mai adnc printr-o fandare, s-ar fi zis cu el, Beausire. Nesigurana puse stpnire pe el, se repezi,

pndind neatenia adversarului. Acesta par viguros i din trei lovituri, i smulse sabia din mn, zvrlindu-i-o ca pe un fulg. Sabia strbtu camera, trecu printr-un geam al ferestrei i dispru afar. Beausire nu mai tia ce atitudine s adopte. Ei, domnule Beausire spuse necunoscutul fii atent, dac sabia dumitale cadex u vrful i dac pe sub fereastr trece cineva, acela se poate socoti un om mort! Venindu-i n fire, Beausire alerg la u i cobor n goan

treptele pentru a-i regsi arma i a preveni o nenorocire care ar fi stricat relaiile lui cu poliia. ntre timp, Oliva strnse mna nvingtorului, spunndu-i: Ah, domnule, suntei foarte viteaz; dar domnul Beausire este viclean, i-apoi m compromii rmnnd; dup ce vei pleca, cu siguran c-o s m bat. Atunci rmn. Nu, nu, v implor; cnd m bate, l bat i eu i, de obicei eu sunt cea mai tare; asta i pentru c n-am ce

pierde. Plecai, v rog. Uii un lucru, frumoasa mea; dac plec, ori l gsesc jos ateptndu-m, ori stnd i pndindu-m pe scar; ne vom bate din nou; pe o scar nu poi para ntotdeauna cu o dubl mpotriva unei cvarte, o dubl mpotriva unei triple lovituri i a unui semicerc, ca pe o canapea. Atunci? Atunci, o s-l ucid pe jupn Beausire sau o s m ucid el pe mine. Dumnezeule mare! Avei dreptate. Va fi o zarv

nemaipomenit n cas. Trebuie s ne ferim de aa ceva; deci rmn. n numele cerului, plecai! Urcai-v la etajul urmtor i stai acolo pn cnd el va veni napoi. Creznd c o s v gseasc aici, n-o s v mai caute nicieri. ndat ce va pune piciorul n cas, o s auzii c ncui ua de dou ori. l fac prizonier pe omul meu i pun cheia n buzunar. V retragei apoi binior n vreme ce eu o s m bat vitejete ca s mai ctigai timp.

Eti o fat adorabil! La revedere! La revedere! Pe cnd? La noapte, dac vrei. Cum? La noapte? Suntei nebun? Sigur c da! La noapte! Nu-i bal la Oper n seara asta? Gndii-v c acum este miezul nopii. tiu foarte bine, dar cemi pas. Trebuiesc domino-uri. Beausire va gsi, dac vei ti s-l bai cum trebuie. Avei dreptate spuse

Oliva, rznd. Iat zece ludovici pentru costume mai adug necunoscutul, rznd i el. Adio! Adio i mulumesc! i-l mpinse spre palier. Bun! Tocmai nchide ua de jos spuse necunoscutul. Nu-i dect un crlig i un zvor pe dinuntru. Adio! l aud urcnd. i dac din ntmplare o s te biruie el pe dumneata, cum o s tiu? Ea chibzui:

Cred c avei servitori? l ntreb fata. Da, l voi pune pe unul s stea sub ferestrele dumitale. Foarte bine i va privi n sus pn cnd i va cdea un bileel pe nas. S-a fcut. Adio! Necunoscutul urc cu un etaj mai sus. Nimic mai uor, scara era ntunecoas, iar Oliva, ocrndu-l n gura mare pe Beausire, acoperea zgomotul pailor noului su complice. Las' c vii tu acas, turbatule! strig ea la

Beausire, care nu urca fr s reflecteze adnc asupra superioritii morale i fizice a acestui intrus, instalat cu atta neruinare n casa altuia. Ajunse totui la etajul unde l atepta Oliva. Avea sabia n teac i rumega un discurs. Oliva l lu de umeri, l mbrnci n anticamer i rsuci cheia de dou ori n broasc, aa cum fgduise. Cobornd, necunoscutul, putu s aud nceputul unei lupte n care predominau, datorit sunetului lor rsuntor,

asemenea almurilor ntr-o orchestr, acel soi de lovitur care, n mod vulgar i onomatopeic, se numesc, palme. Palmele se amestecau cu strigte i reprouri. Glasul lui Beausire tuna, al Olivei te uluia ns. N-a fi crezut niciodat murmur necunoscutul, ndeprtn-du-se c aceast femeie att de tulburat adineauri de venirea stpnului, are atta rezisten. Necunoscutul nu-i pierdu vremea s atepte sfritul scenei. Prea viforos nceputul

mai zise el pentru ca deznodmntul s fie departe. Ddu colul strduei d'Anjou-Dauphine, unde l atepta trsura, care ajunsese mergnd de-a-ndrtelea n acest loc. opti ceva unuia dintre oamenii si, care se duse i se post sub ferestrele Olivei, pitindu-se n umbra deas a unei mici arcade ce mpodobea intrarea unei case vechi. Din acel loc, el vedea ferestrele luminate, puind astfel s-i dea seama dup micarea siluetelor, de tot ce se petrecea nuntru.

Imaginile, la nceput foarte agitate, sfrir prin a se mai potoli, n sfrit, nu mai rmase dect una.

Capitolul Aurul

XXII

Iat ce se ntmplase n spatele acestor perdele. La nceput, Beausire a fost surprins vznd c Oliva ncuie ua. Apoi fu surprins cnd o auzi pe domnioara

Oliva ipnd aa de tare. n sfrit i mai surprins nc de a nu-i gsi, intrnd n camer, ndrjitul rival. Cutri, ameninri, strigte, deoarece, dac necunoscutul se ascundea, nsemna c-i e fric; Beausire e nvingtor. Oliva l sili s nceteze cu cutatul i s rspund la ntrebrile ei. Beausire, bruftuit, ridic i el glasul. Oliva, tiind acum c nu mai e vinovat, ntruct corpul delict dispruse: Quia corpus delicii aberat {7}, cum spune tex tul, Oliva striga att de

tare, nct, pentru a o face s tac, Beausire i astup gura cu mna sau mai bine zis ncerc s-o fac. Dar se nel. Oliva nelese altfel gestul persuasiv i conciliator al lui Beausire. Acestei mini care se ndrepta iute spre faa sa, ea i opuse o mn la fel de priceput, la fel de uoar cum se dovedise mai nainte spada necunoscutului. Aceast mna par brusc o cvart i o tripl lovitur i, alungindu-se nainte, izbi obrazul lui Beausire. Beausire ripost printr-o lovitur de flanc pe

dreapta, lovitur din pricina creia ambele mini ale Olivei coborr i el i nroi obrazul stng cu un zgomot scandalos. Era partea de conversaie pe care o auzise necunoscutul n clipa cnd pleca. O ex plicaie care ncepe astfel, spunem noi, ajunge repede la un deznodmnt; n orice caz, un deznodmnt, pe care, la nevoie, ca s-l Facem s par mai dramatic, am putea s-i relatm cu o mulime de amnunte. Oliva rspunse palmei lui

Beausire cu un proiectil greu i periculos: o can de faian. Beausire ripost proiectilului cu o mciulie de baston care sparse cteva ceti, rsturn o lumnare i sfri prin a atinge umrul tinerei femei. Furioas, aceasta se npusti la Beausire i-l strnse de gt. i trebui oarecare for nenorocitului ca s nhae i el unul din lucrurile amenintoarei Oliva. Sfiindu-i o rochie, Oliva, simitoare la aceast insult i la aceast pierdere, i ddu drumul i-l trimise grmad n

mijlocul camerei. El se ridic spumegnd. Dar, cum valoarea unui adversar se msoar prin aprare i cum aprarea a fost ntotdeauna respectat, chiar de ctre nvingtor, Beausire, care cptase mai mult respect pentru Oliva, relu conversaia de unde o lsase. Eti o creatur ngrozitoare; m ruinezi. Tu m ruinezi ripost Oliva. Auzi, eu o ruinez?! Parca avea ce lua de la tine... Mai bine spune c nu mai am nimic. Spune c ai

vndut i mncat, but i jucat tot ce aveam. ndrzneti s-mi reproezi c sunt srac? De ce eti srac? Din cauza viciului. Am s te vindec de-ale tale cu o singur lovitur. Btndu-m? i Oliva nvrti deasupra capului un clete foarte greu la a crui vedere Beausire ddu napoi. Singurul lucru care i mai lipsea era s-i iei amani. i tu cum le numeti pe toate nenorocitele care stau

lng tine n tripourile unde-i petreci zilele i nopile? Joc ca s triesc. i reueti de minune; murim de foame; grozav comer, pe legea mea! i tu, cu negustoria ta, eti silit s urli cnd cineva i rupe o rochie, pentru c nai cu ce s-i mai cumperi alta. Grozav negustorie, n-am ce zice! Mai bun dect a ta! strig Oliva, furioas. Iat dovada! i lu din buzunar un pumn de bani de aur pe care-i

risipi prin camer. Ludovicii ncepur s se nvrteasc n chip de sfrleaza i s se rostogoleasc pe podea, unii ascunzndu-se pe sub mobile, alii continundu-i drumul sonor pn sub ui; alii, n sfrit, se oprir obosii pe o parte i i artar efigiile strlucitoare ca nite paiete de foc. Cnd auzi Beausire aceast ploaie metalic sunnd n contact cu lemnul mobilelor i pe dalele din ncpere, simi c-l apuc, ameeala, ar trebui s spunem mai degrab c-l

ncercau mustrri de cuget. Ludovici, ludovici dubli! strig el, nmrmurit. Oliva inea n mn un alt pumn din acelai metal. i zvrli monedele n faa i braele deschise ale lui Beausire, care fu orbit. Ah, ah! Mai fu el n stare s ngne. Ce bogat este Oliva asta! Iat ce-mi aduce comerul meu replic cu cinism fiina dinaintea lui, mpingnd cu papucul aurul mprtiat pe pardoseal i pe Beausire, care ngenunchease

s-l strng. aisprezece, aptesprezece, optsprezece... zicea Beausire gfind de bucurie. Nemernicule!... bombnea Oliva. Nousprezece, douzeci i unu, douzeci i doi. Laule!... Douzeci i trei, douzeci i patru, douzeci i ase. Ticlosule!... Fie c auzise, fie c roise fr s aud, Beausire se ridic de jos.

Aadar ncepu el, pe un ton grav al crui haz nu poate fi redat aadar, domnioar, faci economii lipsindu-m de strictul necesar? Oliva nucit, nu gsi nici un rspuns. Aadar continu ticlosul m lai s alerg cu ciorapi gurii, cu plria roas, cu cptueala tiat i zdrenuit n timp ce pstrezi ludovici n caset. De unde sunt aceti ludovici? Din vnzarea lucrurilor mele din clipa cnd mi-am unit trista-

mi soart cu a ta. Ticlosule! murmur ncet Oliva. i-i arunc o privire plin de dispre. El nu se nspimnt. i iert continu el nu zgrcenia, ci simul de economie. i adineauri voiai s m omori! Adineauri aveam dreptate, n-a avea dreptate acuma. De ce, m rog? Pentru c acum eti o adevrat gospodina, aduci bani n cas.

i spun c eti un nemernic... Micua mea Oliva! i c-o s-mi dai aurul napoi... Oh, scumpa mea! D-mi-l napoi, c de nu, te strpung cu sabia. Oliva! Da sau nu? Nu, Oliva; nu voi consimi niciodat s m strpungi cu sabia. Nu mica sau eti strpuns. Banii! Las-mi-i. Ah, laule! Ah, creatur

josnic ce eti! Cereti! Cereti, vrei s ctigi de pe urma purtrii mele neruinate. Ah, uite cine vrea s se numeasc brbat! Te-am dispreuit ntot-deauna. V-am dispreuit pe toi, m-auzi? Chiar mai mult pe cel care d dect pe cel care primete. Cel care d relu cu gravitate Beausire poate s dea, este fericit. i eu i-am dat, Nicole. Nu vreau s mi se spun Nicole. Iart-m, Oliva! Spuneam c i-am dat i eu

cnd am avut. Grozav drnicie! Catarame de argint, ase ludovici de aur, dou rochii de mtase, trei batiste brodate... E mult pentru un soldat. Taci! Fr doar i poate, cataramele le-ai furat de la alta ca s mi le dai mie; ludovicii de aur i-ai mprumutat i nu i-ai mai napoiat niciodat; rochiile de mtase... Oliva! Oliva!... D-mi napoi banii! Ct vrei? De dou ori pe att.

Bine, fie zise ticlosul, cu gravitate. M duc s joc n strada Bussy; i voi da napoi nu de dou ori, ci de patru ori pe att. Fcu doi pai spre u. Ea l apuc de pulpana fracului zdrenros. Ei poftim! ex clam el. S-a rupt fracul. Cu att mai bine, o s-i cumperi unul nou. ase ludovici, Oliva, ase ludovici. Din fericire, n strada Bussy, crupierii i juctorii nu sunt prea pretenioi n ce privete mbrcmintea.

Oliva i smulse linitit i cealalt pulpan a fracului. Beausire deveni furios. Pe toi dracii! url el. Vrei cu orice pre s te omor. Iat c ticloasa m i dezbrac acum! Nu mai pot s plec de aici. Dimpotriv, o s pleci numaidect. Ar fi cam ciudat, fr hain. O s-i pui redingota de iarn. Gurit, peticit! N-ai s-o pui dac-i place mai mult aa, dar de plecat vei

pleca. Niciodat. Oliva scoase din buzunar ludovicii de aur care-i mai rmseser, vreo patruzeci la numr i i juca n palmele fcute cu. Beausire aproape c nnebuni; ngenunche nc o dat la picioarele ei. Poruncete! Poruncete! bigui el. Ai s dai fuga la Capucin-Magique, n strada Seine, unde se vnd dominouri pentru bal mascat. Nu-i dau dect douzeci de minute pentru asta.

Mergem la bal? La bi. i m duci apoi pe bulevard s cinm? Desigur, dar cu o condiie. Care? Dac eti asculttor. Ah, mereu, mereu. Hai, arat-i zelul. Alerg. Cum, nc n-ai plecat? Dar bani s pltesc... Ai douzeci i cinci de ludovici. Cum am douzeci i cinci de ludovici? De unde?

Cei pe care i-ai adunat. Oliva, Oliva, nu te pori frumos. Ce vrei s spui? Oliva, doar mi i-ai druit. Nu zic c nu vor fi ai ti, dar dac-i dau acum, nu te mai ntorci. Du-te deci i vino repede. Are dreptate, afurisita! zise ticlosul, ruinat. Chiar aveam intenia s nu m mai ntorc. Douzeci i cinci de minute, m-auzi? strig ea. Am plecat.

Acesta a fost momentul cnd valetul aezat la pnd n nia din faa ferestrelor vzu cum unul dintre interlocutori dispare. Era domnul Beausire, care iei cu un frac fr pulpane i cu sabia blngnindu-se la spate provocator, n timp ce cmaa i sttea umflat sub vest, ca pe timpul lui Ludovic al XIIIlea. mi cumperi unul complet, masc i ciorapi la fel. Am neles. Pentru tine, unul negru;

pentru mine, unul alb de satin. Da. Pe cnd derbedeul ddea colul strzii Seine, Oliva scrise la iueal pe un petic de hrtie aceste cuvinte, care rezumau ntregul episod:

"Pacea a fost semnat, mpreala s-a fcut, cu balul s-a nvoit. La ora dou vom fi la Oper. Voi purta un domino alb, iar pe umrul stng o panglic de mtase albastr."

Oliva nfur biletul n jurul unui ciob din cana de faian, scoase capul pe fereastr i arunca biletul n strad. Valetul se arunca asupra przii sale, o nha i fugi. E aproape sigur c domnul Beausire nu zbovi mai mult de treizeci de minute i se ntoarse urmat de doi biei de la croitorie care aduceau, la preul de douzeci i opt de ludovici, dou dominouri de un gust desvrit, cum se fceau la Capucin-Magique, la meterul cel mai bun, care era

i furnizorul maiestii sale regina i al doamnelor de onoare.

Capitolul Csua

XXIII

Am lsat-o pe doamna de La Motte la ua palatului domnului Mesmer, urmrind cu ochii trsura reginei care disprea cu iueal. Cnd silueta ei se estomp, cnd zgomotul roilor nceta s se

mai aud, Jeanne urc la rndul su n trsura nchiriata i se ntoarse acas s-i ia un domino i o alt masca, precum i pentru a vedea dac nu se ntmplase nimic nou. Doamna de La Motte i promisese, n aceast fericit noapte, revana pentru emoiile ncercate n timpul zilei. Hotrse, fund o femeie tare, ca odat s-o fac pe cavalerul, cum se spune n mod vulgar i ex presiv, adic s mearg absolut singur i s se bucure de deliciile neprevzutului.

Dar ntlni o piedic chiar de la primul pas pe care l fcea pe drumul acesta att de seductor pentru imaginaiile vii i ndelung inute n fru. ntr-adevr, un servitor o atepta la portar. Acest servitor aparinea domnului prin de Rohan i aducea din partea eminenei sale un bilet conceput astfel: "Doamn contes, N-ai uitat, fr ndoial c avem nite treburi de pus la punct mpreun. Poate

avei memoria scurt, eu ns nu uit niciodat ceea ce mi-a plcut. Am onoarea de a v atepta acolo unde aductorul biletului v va conduce, dac o dorii." Scrisoarea era semnat cu o cruce bisericeasc. Doamna de La Motte, mai nti contrariat de aceast ncurctur, se gndi o clip, apoi se resemn n faa soartei i, lund una din hotrrile rapide care o caracterizau, i spuse servitorului: Urc-te lng vizitiul

meu, sau d-i adresa. Servitorul se urc lng vizitiu, doamna de La Motte n trsur. Zece minute fur de ajuns pentru a o duce pe contes n cartierul SaintAntoine, pe o alee de curnd nivelat, unde arbori uriai, btrni ca strada nsi, ascundeau privirilor una din acele case drgue cldite sub Ludovic al XV-lea, cu ex teriorul ornamentat dup gustul secolului al XVI-lea i cu confortul incomparabil al secolului al XVIII-lea. Ah, o csu! murmur

contesa. Este foarte firesc din partea unui mare prin, dar foarte umilitor pentru o Valois. n fine! Acest cuvnt din care resemnarea a fcut un suspin i nerbdarea o ex clamaie, ex prima tot ce mocnea ca ambiie mistuitoare i teribil lcomie de bani n firea sa. nc nici nu trecuse pragul i hotrrea ei era luat. Fu condus din camer n camer, adic din surpriz n surpriz, pn la o mic sufragerie de un gust desvrit. l gsi pe cardinal

singur, ateptnd-o. Eminena sa rsfoia nite brouri ce semnau foarte bine cu o colecie de pamflete dintre cele care plouau cu nemiluita n vremea aceea, imediat ce btea vntul dinspre Anglia sau Olanda. La vederea ei, prelatul se ridic. Ah, iat-v! Mulumesc, doamn contesa spuse. i se apropie s-i srute mna. Contesa se retrase cu un aer dispreuitor i jignit. Ce este?! ntreb

cardinalul. Ce avei, doamn? Nu suntei obinuit, nu-i aa, monseniore, s vedei o astfel de ex presie pe chipul femeilor crora eminena voastr le face cinste de a le chema aici? O, doamn contes!... Suntem n csua dumneavoastr, nu-i aa monseniore? zise contesa, aruncnd n jurul ei o privire dispreuitoare. Dar, doamn... Speram, monseniore, c eminena voastr va binevoi s-i aminteasc condiiile n

care m-am nscut. Speram c eminena voastr va binevoi s-i aminteasc c, dac Dumne-zeu m-a lsat srac, mi-a druit cel puin orgoliul rangului meu. Vai, contes, v-am crezut o femeie de spirit replic prinul. Numii femeie de spirit, dup ct se pare, monseniore, o femeie nepstoare, care rde de orice, chiar de dezonoare; acestor femei, cer iertare eminenei voastre, am obiceiul s le dau un alt nume. Nu contes, v nelai:

numesc femeie de spirit orice femeie care ascult cnd i vorbesc sau care nu vorbete nainte de a fi ascultat. Poftim, v ascult! Aveam de discutat lucruri serioase. i pentru asta m-ai fcut s vin ntr-o sufragerie? Da, desigur; v-ar fi plcut mai mult s v fi ateptat ntr-un budoar, contes? Deosebirea este delicat. Aa cred i eu, contes. Aadar, nu este vorba dect de a cina cu

monseniorul? Nimic altceva. Eminena voastr s fie ncredinat c primesc aceast cinste cum trebuie. Suntei ironic, contes? Nu, rd. Rdei? Da. V-ar plcea mai mult s m supr? Ah, suntei greu de mulumit, monseniore, dup ct se pare. Oh, suntei fermectoare cnd rdei i nu voi cere nimic altceva dect s v vd rznd. Dar n clipa

aceasta nu rdei. Nu, nu, vd minie dincolo de aceste frumoase buze care v descoper dinii. Ba, deloc, monseniore i sufrageria m linitete. S fie ntr-un ceas bun! i sper c vei cina bine. Cum adic, voi cina bine? i dumneavoastr? Mie nu mi-e foame. Cum, doamn, refuzai s m poftii la cin? V rog? M alungai? Nu neleg, monseniore. Ascultai, scump

contes. Ascult. Dac ai fi mai puin mnioas, v-a spune c, orice ai face, nu putei fi dect fermectoare; dar cum la fiecare compliment m tem c voi fi dat afar, mai bine tac. V temei c vei fi dat afar?! ntr-adevr, monseniore, cer iertare eminenei voastre, dar devenii de neneles. Cu toate acestea este destul de limpede ceea ce se ntmpla. Iertai-mi uimirea,

monseniore. Ei bine, zilele trecute mai primit foarte stingherit; spuneai c locuii ntr-un fel ne-convenabil pentru o persoan de rangul i cu numele dumneavoastr. Aceasta m-a fcut s-mi scurtez vizita; aceasta, de altfel, v-a fcut s fii mai rece cu mine. M-am gndit atunci c a v reda mediului dumneavoastr, condiiilor dumneavoastr de via este ca i cnd a da aer unei psri pe care un cercettor a pus-o sub clopotul de sticl al

unei maini pneumatice. Atunci?.., ntreb contesa, nelinitita, deoarece ncepea s priceap. Atunci, frumoasa contes, ca s putei s m primii prietenete, pentru ca, la rndul meu, s pot veni s v vizitez fr s m compromit sau s v compromit pe dumneavoastr... Cardinalul o privea int pe contesa. Ei bine?... ntreb aceasta. Ei bine, am sperat c

vei binevoi s acceptai aceast cas mic n care poate v-ai simi bine. V dai seama, contes, nu spun csu. S accept? Eu? mi druii aceast cas, monseniore?! ex clam contesa, a crei inim btea n acelai timp de orgoliu i de dorin. Prea puin, contes, foarte puin; dar dac v ddeam mai mult, nu ai fi primit. Oh, nici mult, nici puin, monseniore ripost

contesa. Ce spunei, doamna? Spun c este imposibil s primesc un asemenea dar. Imposibil! i de ce? Pentru c foarte simplu, este imposibil. A, v rog, nu rostii acest cuvnt cnd suntei lng mine, contes. De ce? Pentru c nu vreau s-l aud cnd sunt lng dumneavoastr. Monseniore!... Doamn, casa v aparine, cheile sunt acolo pe

o tav aurit. V tratez ca pe un nvingtor. Oare vedei n aceast nc o umilin? Nu, dar... Haidei, acceptai. Monseniore, v-am spus... Cum, doamn, scriei minitrilor pentru a solicita o pensie, acceptai o sut de ludovici de la dou necunoscute, dumneavoastr!... Ah, monseniore, este cu totul altceva. Cine primete... Cine primete oblig, contes zise cu demnitate prinul. Vedei, v-am ateptat

n sufrageria dumneavoastr; nici nu am vzut mcar budoarul, saloanele sau camerele celelalte; presupun doar c toate acestea ex ist. Oh, monseniore, v cer iertare; m silii s mrturisesc c nu ex ist pe lume un brbat mai delicat dect dumneavoastr! i contesa, care se stpnise atta vreme, roi de plcere gndindu-se c va putea s spun: "Casa mea". Apoi, dndu-i seama c, de fapt, acceptase, la un gest al prinului zise, dndu-se un pas

napoi: Monseniore, rog pe eminena voastr s m invite la cin. Cardinalul i scoase mantia pe care nu i-o dezbrcase pn atunci, apropie un scaun pentru contes i, ntr-un frac care-i venea de minune, i fcu datoria de a o servi. Cina fu adus numaidect. n clipa cnd lacheii intrau n anticamer, Jeanne i puse o masc pe fa. Eu ar trebui s port o masc zise cardinalul

deoarece dumneavoastr suntei la dumneavoastr acas, suntei n mijlocul servitorilor dumneavoastr, n vreme ce eu sunt intrusul. Jeanne ncepu s rd, dar nu-i scoase masca. i cu toate c bucuria i surpriza o sufocau, cinsti cin cum se cuvine. Cardinalul, cum am spus-o n numeroase ocazii, era un brbat de o mare generozitate i de o vie inteligen. Vechiul obicei al celor mai rafinate curi ale Europei, curi guvernate de regine,

vechiul obicei al femeilor, era n vremea aceea s complice, dar de multe ori s i rezolve probleme politice; o astfel de ex perien transmis cum s-ar spune din natere i mbogit de ex periena proprie, toate aceste caliti att de rare astzi, destul de rare i atunci, fceau din prin un brbat cu intenii foarte greu de desluit pentru rivalii si n diplomaie i pentru amantele sale. Stpnirea i marea sa curtoazie erau o plato cu neputina de strpuns. De aceea, cardinalul

se credea net superior Jeannei. Aceast provincial, plin de pretenii i care, sub falsul ei orgoliu, nu putuse s-i ascund pofta de navuire, i prea o cucerire uoara, atrgtoare, desigur, din cauza frumuseii sale, a inteligenei, a nu tiu crui vino ncoace provocator care seduce mult mai mult pe brbaii blazai dect pe cei naivi. Poate, de data aceasta, cardinalul tot att de greu de neles, pe ct de greu nelegea el nsui, se nela; fapt este c Jeanne, frumoas

cum era, nu-i inspira nici o suspiciune, ceea ce l pierdu pe acest brbat superior. Nu numai c deveni mult mai puin puternic dect era, ci i pierdu chiar toat puterea; diferena ntre Maria-Tereza i Jeanne de La Motte era prea mare pentru ca un Rohan de talia lui s-i dea osteneala s lupte. Aa c, odat lupta nceput, Jeanne, care i simea inferioritatea aparent, se feri s lase a i se vedea superioritatea real; ea juc mai departe rolul provincialei cochete; fcu pe femeiuc

pentru a-i pstra un adversar ncreztor n fora lui i, n consecin, slab n atac. Cardinalul, surprinzndu-i toate trsturile pe care ea nu i le putea stpni, o crezu mbtat de darul primit; i Jeanne era, ntr-adevr, deoarece ntrecea nu numai ateptrile sale, dar chiar preteniile sale. Numai c prinul uita un singur lucru: c darul lui este n acelai timp mai prejos de ambiiile i orgoliul unei femei ca Jeanne. Ceea ce risipi, de altfel, ncntarea ei, a fost rapid

nlocuire a dorinelor vechi cu altele noi. Haidei spuse cardinalul, turnnd contesei un pahar de vin de Cipru ntr-o cup mic de cristal stropit cu aur haidei, nu mai fii suprat pe mine, contes, numai fiindc am semnat mpreun un contract. S fiu suprat pe dumneavoastr? O, nicidecum. M vei primi deci uneori aici, fr prea mare aversiune? Nu voi fi niciodat att de ingrat pentru a uita c aici

suntei ca la dumneavoastr acas, monseniore. La mine? Da' de unde! Nu numai c la dumneavoastr, ci chiar n casa dumneavoastr. Ah, dac m contrazicei, luai seama! Ei bine, ce se va ntmpla? V voi impune alte condiii. Ei, atunci luai dumneavoastr seama. La ce? La tot. Spunei.

Sunt la mine acas... i... i dac gsesc nerezonabile condiiile dumneavoastr, chem servitorii. Cardinalul ncepu s rd. Ei vedei? replic Jeanne. Nu vd nimic rspunse cardinalul. Ba da, tii prea bine c v batei joc de mine. Cum asta? Rdei! Pi mi se pare c e momentul cel mai potrivit.

Sigur c-i momentul cel mai potrivit deoarece tii foarte bine c, dac a chema servitorii, n-ar veni nici unul. Ba da! Ar veni, dracu s m ia! Vai de mine, monseniore! Ce-am fcut? Ai njurat.. Aici nu mai sunt cardinal, contes; sunt la dumneavoastr, adic n cutarea aventurii... Contesa rse, zicndu-i n sinea ei: "Este, fr ndoial, un om ct se poate de drgu".

Ia stai, ncepu deodat cardinalul, ca i cum un gnd neateptat i-ar fi venit din ntmplare. Ce-mi spuneai zilele trecute despre cele dou binefctoare, cele dou nemoaice? Cele dou doamne cu portretul? preciz Jeanne, care, dup ce o vzuse pe regin, putea s-i pregteasc o ripost. Da, despre doamnele cu portretul. Monseniore rosti rspicat doamna de La Motte, privindu-l int pe cardinal

le cunoatei la fel de bine, ba chiar mult mai bine dect mine, pun rmag. Eu? Ah, contes, m nedreptii! Nu doreai s tii cine sunt? Fr ndoial; i mi se pare foarte firesc s doreti si cunoti binefctoarele. Ei bine, dac a fi tiut cine sunt, la ora asta ai fi tiut i dumneavoastr. Domnule cardinal, v repet c pe aceste doamne le cunoatei. Nu. nc un nu i v numesc

mincinos. O i eu o s-mi rzbun insulta. Cum, v rog? Srutndu-v. Domnul ambasador la curtea din Viena! Domnul mate prieten al mprtesei Maria-Tereza! Mi se pare c ar fi trebuit s recunoatei portretul prietenei dumneavoastr, numai dac no fi cumva prea prost ex ecutat. Cum? Era, ntr-adevr, portretul Mariei-Tereza?! Ei, hai, n-o facei pe

netiutorul, domnule diplomat! Ei bine, s zicem c este aa, c a fi recunoscut-o pe mprteasa Maria-Tereza. Asta la ce ne duce? Dac ai recunoscut portretul Mariei-Tereza, ar trebui s tii cte ceva i despre femeile crora le poate aparine un asemenea portret. i de ce vrei s tiu acest lucru? ntreb cardinalul, destul de nelinitit. De ce? Pentru c nu este un lucru foarte obinuit s vezi portretul unei mame cci, observai bine, acest

portret este al mamei, nu al mprtesei n alte mini dect n cele ale... Sfrii... Dect n minile unei fiice... Regina! ex clam Louis de Rohan, cu un asemenea accent de sincer uluire, nct o nel pe Jeanne. Regina! Maiestatea sa a venit la dumneavoastr! Ei, cum? Nu ai ghicit c ea era, domnule? Dumnezeule, nu rspunse cardinalul pe un ton ex trem de firesc. n Ungaria

este obiceiul ca portretele prinilor domnitori s treac din familie n familie. Chiar eu, care v vorbesc, de pild, nu sunt nici fiu, nici fiic, nici chiar rud cu Maria-Tereza. Ei bine, am un portret al ei la mine. La dumneavoastr, monseniore? Iat spuse rece cardinalul. i scoase din buzunar o tabacher pe care o art Jeannei; contesa se tulbur de-a binelea. Vedei deci adug el c dac eu am acest portret, eu, care v-

am mai spus, nu am cinstea s fac parte din familia imperial i altcineva putea s uite un portret asemntor la dumneavoastr, fr ca pentru asta s fie din augusta cas de Austria. Jeanne tcu. Avea toate instinctele diplomatice; i lipsea ns practica. Aadar, dup prerea dumneavoastr, continu prinul Rohan cea care v-a vizitat este regina Maria-Antoaneta? Regina mpreun cu alt doamn. Doamna de Polignac? Nu tiu.

Doamna de Lamballe? O tnr femeie foarte frumoas i foarte serioas. Domnioara de Taverney, poate? Posibil; nu o cunosc. Atunci, dac maiestatea sa a venit s v viziteze, iatv sub protecia reginei. Este un pas mare spre reuit. Aa cred i eu, monseniore. Maiestatea sa, iertai-mi ntrebarea, a fost generoas cu dumneavoastr? Mi-a dat o sut de ludovici, cred.

Oh, maiestatea s nu este bogat, mai ales n clipa de fa. Aceasta sporete recunotina mea. i v-a artat un interes deosebit? Destul de mare. Atunci, totul merge bine spuse gnditor prelatul i, uitnd-o pe protejat, se gndi la protectoare. Nu v mai rmne deci de fcut dect un singur lucru. Care? S v introducei la Versailles.

Contesa zmbi. Ah, s nu ne nelm, contesa, aici este adevrata dificultate. Contesa zmbi din nou, dar ntr-un fel mult mai semnificativ dect prima oar. Cardinalul zmbi, la rndul su. ntr-adevr, dumneavoastr provincialele zise el nu v ndoii niciodat de nimic. Pentru c ai vzut, Versailles-ul are grilaje care se deschid i scri care se urc, v nchipuii c toat lumea deschide acele grilaje i urc acele scri. Ai vzut toi aceti montri de

bronz, de marmur sau de plumb care mpodobesc parcul i terasele Versailles-ului, contes? Desigur, monseniore. Hipogrife, himere, furii, vampiri i alte animale nefaste, sunt cu sutele... Ei bine, nchipuii-v de zece ori mai multe fiare vii care se interpun ntre prini i binefacerile lor dect montrii risipii printre florile i pe aleile grdinii. Eminena voastr m va ajuta s strbat irurile acestor montri, dac ei mi

vor sta n cale. Voi ncerca, dar mi va fi destul de greu. i-apoi, dac mi rostii numele, dac scoatei la iveal talismanul pe care-l avei, dup dou ncercri va fi de prisos. Din fericire spuse contesa sunt ferit de aceast eventualitate prin protecia direct a reginei i dac voi ptrunde la Versailles, voi intra cu cheia potrivit. Ce cheie, contes? Ah, domnule cardinal, acesta este secretul meu... Ba nu, greesc; dac ar fi secretul

meu, vi l-a spune, deoarece nu vreau s ascund nimic minunatului meu protector dar... Deci ex ist un dar, contes? Vai, da, monseniore, ex ist un dar; dar cum nu este secretul meu, l pstrez. V este de ajuns s tii c... Ce anume? C mine voi merge la Vesailles, c voi fi primit, chiar am toate motivele s sper c voi fi bine primit, monseniore. Cardinalul o privi pe

tnra femeie, a crei siguran de sine i se prea a fi consecina imediat a primilor aburi ai cinei. Contes replic el, rznd vom vedea dac intrai. Vei mpinge curiozitatea pn ntr-acolo nct vei pune s fiu urmrit? ntocmai. Nu m dezic. ncepnd de mine, contes, v provoc i consider o chestiune de onoare intrarea dumneavoastr la Versailles.

n partamentele mici; primesc, monseniore. V asigur, contes, c suntei pentru mine o enigm vie. Unul dintre acei montri mici care se afl n parcul Versailles-ului. M credei un om de gust, nu-i aa? Da, desigur, monseniore. Ei bine, deoarece m aflu la picioarele dumneavoastr, deoarece v srut mna, nu putei crede c buzele mele se aaz pe o

ghear sau mna pe o coad de pete cu solzi. V implor, monsenoire, s v amintii spuse Jeanne, cu rceal c nu sunt nici o femeiuc i nici o domnioar de la Oper; deci mi aparin mie nsmi atunci cnd nu aparin soului meu i deoarece m simt egal oricui n acest regat, m voi duce liber i spontan, n ziua cnd o s am chef, lng cel care va ti s-mi plac. Aadar, monseniore, respectai-m i vei respecta astfel nobilimea din care amndoi facem parte.

Cardinalul se ridic. Dup cum vd zise vrei s v iubesc cu adevrat. Nu spun asta, domnule cardinal; eu sunt cea care vreau s v iubesc. Credei-m, cnd se va ntmpla aceasta, dac se va ntmpla, o s ghicii cu uurin. n cazul n care nu v vei da seama, v voi face s o tii, fiindc m simt destul de tnr i de artoas ca s nu m tem s fac avansuri. Un brbat adevrat nu m va respinge. Contes spuse cardinalul v asigur c, dac

nu depinde dect de mine, m vei iubi. Vom vedea. Ai i nceput s resimii prietenie pentru mine, nu-i adevrat? Mai mult. ntr-adevr? Atunci suntem la jumtatea drumului. S nu msurm drumul cu stnjenul, s-l parcurgem. Contes, suntei femeia pe care a adora-o... i prinul suspin. Pe care "a adora-o"... repet ea, surprins dac? Dac mi-o vei ngdui

se grbi s rspund cardinalul. Monseniore, v voi ngdui, poate, cnd norocul mi va surde destul de mult timp, nct s v pot dispensa s-mi cdei la picioare att de repede i s-mi srutai minile nainte, de vreme. Cum? Da, cnd voi fi mai presus de binefacerile dumneavoastr, nu vei mai bnui c v atept vizitele avnd un interes oarecare; atunci voi aprea mai demn n ochii dumneavoastr i eu

voi ctiga, monseniore, iar dumneavoastr nu vei pierde. Se ridic, deoarece se aezase din nou ca s-i poat debita mai bine predic. Aadar, m condamnai la lucruri imposibile? spuse cardinalul. Cum adic? M mpiedicai s v fac curte. Pentru nimic n lume. Oare pentru a face curte unei femei, nu ex ist alt mijloc dect statul n genunchi i agitarea minilor? S ncepem chiar acum,

contes. Ce mi vei ngdui? Tot ce se potrivete cu gustul i ndatoririle mele. Oho, v instalai n cele mai vaste domenii din lume. Pcat c m-ai ntrerupt, monseniore, tocmai vroiam s adaug un al treilea. Care, Sfinte Dumnezeule?! Acela al capriciului meu. Sunt pierdut. Dai napoi? n acest moment cardinalul, se simea mult mai puin capabil s se

cluzeasc dup propriile sale gnduri, fiind cu totul subjugat de farmecul acestei zne provocatoare. Nu, nu voi da napoi. Nici n faa ndatoririlor mele? Nici n faa gusturilor i capriciilor dumneavoastr. Dovada? Vorbii. Vreau s merg astsear la balul Operei. Acest lucru v privete, contesa, suntei liber ca psrile cerului i nu vd de ce v-ar mpiedica cineva s

mergei la balul Operei. O clip, v rog... nu vedei dect jumtate din dorina mea; cealalt este ca s mergei i dumneavoastr. Eu? La Oper?... Vai, contes! i cardinalul fcu un gest care, simplu la un om oarecare, era cu adevrat vehement pentru un Rohan de vi. Iat, aadar, n ce fel ncercai s-mi facei pe plac? zise contesa. Un cardinal nu merge la balul Operei, contes: este ca

i cum v-a propune s intrai ntr-un... local de fumat. Un cardinal nici nu danseaz, nu-i aa?... A, nu... Ei bine! De ce am citit oare c domnul cardinal de Richelieu a dansat o saraband? n faa Anei de Austria, da... ls s-i scape prinul. n faa unei regine, este adevrat repet Jeanne, privindu-l int. Ei bine, poate i dumneavoastr o vei face pentru o regin... Prinul roi fr voia lui, orict de abil i

puternic era. Fie c rutcioasei fpturi i fu mil de ncurctura n care se afla el, fie c nu-i convenea s-i prelungeasc stinghereal, se grbi s adauge: Cum s nu fiu jignit, cnd vd c v mpotrivii atta, cnd vd c m preuii mai puin dect pe o regin, cnd este vorba s v ascundei sub un domino i o masc, cnd este vorba s facei, dup prerea mea, cu o ngduin pe care nu a putea s nu o apreciez la adevrata ei valoare, unul dintre acei pai uriai pe care faimosul

dumneavoastr stnjen de adineauri nu l-ar putea niciodat msura? Cardinalul, fericit c scpase att de ieftin, fericit mai ales, de aceast permanent victorie pe care iscusina contesei i-o punea la ndemn ori de cte ori se afla n ncurctur, se repezi s-i strng mna: Pentru dumneavoastr, fac totul, chiar i imposibilul. Mulumesc, monseniore, cel care tie s fac pentru mine un astfel de sacrificiu este un prieten preios; v

scutesc de corvoad, acum dup ce ai acceptat-o. Nu, nu doar cel ce-i ndeplinete datoria are dreptul s cear s fie rspltit. V urmez, contesa, dar cu un domino. Vom trece prin strada Saint-Denis, care se afl n vecintatea Operei; voi intra mascat ntr-un magazin i voi cumpra un domino i o masc pentru dumneavoastr; v vei mbrca n trsur. Contes, este un divertisment fermector, tii? Ah, monseniore, suntei

de o buntate care m copleete... Dar m gndesc c la palatul Rohan ex celena voastr ar gsi un domino mai pe gustul su dect cel pe care-l vom cumpra. Iat o rutate de neiertat, contes. Dac merg la balul Operei, v rog s credei un lucru... Care, monseniore? C voi fi la fel de surprins de a m afla acolo pe ct suntei dumneavoastr de surprins c cinai cu un alt brbat dect soul dumneavoastr.

Jeanne i ddu seama c nu are replic, aa c i mulumi. O trsur fr blazoane se opri la poarta cea mic a casei, i lu pe cei doi fugari i porni n trap spre bulevarde.

Capitolul XXIV Cteva cuvinte despre Oper

Opera, acest templu al bucuriilor din Paris, arsese n

1781, n luna iunie. Douzeci de persoane pieriser sub drmturi i cum n optsprezece ani era a doua oar c se ntmpla aceast nenorocire, locul special al Operei, adic Palais-Royal, pru nefast distraciilor pariziene; o ordonana a regelui i transferase sediul n alt cartier mai puin central. Acest ora de mucava pictat, de pnz. i de lemn alb a fost totdeauna o vie preocupare pentru vecini. Opera, teafr i nevtmat, nflcra inimile bancherilor i a aristocrailor,

trecea dintr-o mn ntr-alta ranguri i averi. Opera, arznd, putea s distrug un cartier, oraul ntreg. Nu trebuia dect o pal de vnt. Locul cutat fu ales la Porte-Saint-Martin. Regele, ndurerat s vad iubitul su Paris lipsit att de mult timp de Oper, deveni trist, cum se ntrista de fiecare dat cnd nu ajungeau transporturile de grne sau cnd pinea depea cu apte soli cele patru livre. Trebuia s vezi toat vechea nobilime i toat tnra magistratur, pe toi

ouerii i financiarii dezorientai de golul ce se csca dup supeuri; trebuia s vezi rtcind pe promenade zeitile fr lca, de la figurani pn la prima cntrea. Pentru a-l consol pe rege i puin chiar i pe regin, fu trimis maiestilor lor un arhitect, domnul Lenoir, care promitea marea cu sarea. Acest om galant avea planuri noi, un sistem att de desvrit n ce privete circulaia spectatorilor nct chiar n caz de incendiu nimeni nu putea rmne

sufocat pe coridoare. El deschidea opt ui celor care fugeau, fr a mai pune la socoteal cinci ferestre mari la etajul nti, att de joase, c pn i cei mai fricoi puteau s sar jos pe caldarmul bulevardului fr s li se ntmple altceva dect s-i sclinteasc piciorul.

Domnul Lenoir oferea, pentru a nlocui frumoas sal a lui Moreau i picturile lui Durameaux , o cldire cu o faad de 96 de picioare pe bulevard; o faad mpodobit cu cariatide n chip de pilatri, aa fel ca s formeze trei ui de intrare; opt coloane puse sub temelie; i nc un basorelief deasupra capitelurilor, un balcon cu trei ferestre duble ornate de arhivolte. Scena trebuia s aib o deschidere de 36 de picioare, 72 picioare adncime i 84

picioare n lrgime, de la un perete la altul. Erau prevzute foaiere mpodobite cu oglinzi avnd o decoraie simpl, dar de bun gust. n toat lrgimea slii, sub orchestr, domnul Lenoir inteniona s pstreze un spaiu de dousprezece picioare pentru a pune un imens rezervor i dou pompe n serviciul crora s funcioneze douzeci de gardieni. n sfrit, culmea era c arhitectul cerea aptezeci i cinci de zile i aptezeci i cinci de nopi pentru a da sala

n folosina publicului, nici un ceas mai mult sau mai puin. Acest ultim punct pru o ludroenie gascon; la nceput s-a rs mult, dar regele fcu un calcul cu domnul Lenoir i semn totul. Domnul Lenoir se puse pe lucru i i inu promisiunea. Sala fu terminat la termenul convenit. Atunci publicul, care nu este niciodat satisfcut sau linitit, i zise c sala este din cherestea, c numai n felul sta s-a putut construi att de repede, iar iueala constituie o

dovad de nereuit, c n consecin, Opera cea nou nu este solid. Aceast sal, dup care suspinaser atta, pe care curioii o priviser n voie cum se ridic grind cu grind, acest monument pe care ntregul Paris venise s-l vad nlndu-se n fiecare sear, ei bine, n aceast sal, cnd a fost gata, nimeni n-a vrut s intre. Cei mai ndrznei, adevrai nesbuii, i reinur bilet pentru prima reprezentaie cu Adle de Ponthieu pe muzic de Pilcini, dar n acelai timp i fcur i

testamentul. Vznd aceasta, arhitectul, dezolat, ceru sfatul regelui, care i ddu o idee. Dac ex ist poltroni n Frana spuse maiestatea sa apoi acetia sunt cei ce pltesc; ei i dau bucuros o rent de zece mii de livre i se las strivii de pres, dar nu vor s rite s fie strivii sub drmturile tavanului. Lsaii pe acetia i invitai-i pe vitejii care nu pltesc. Regina mi-a druit un motenitor; oraul zburd de bucurie. Anunai c srbtorii naterea fiului meu,

deschiznd Opera cu un spectacol gratuit; i dac dou mii cinci sute de persoane nghesuite, adic o medie de o sut cincizeci de mii de telegrame nu v ajung s dovedii soliditatea, rugai-i pe aceti oameni de via s se bie niel. tii, domnule Lenoir, c greutatea se mptrete cnd cade pe patru degete mari. Cei dou mii cinci sute de viteji vor. Cntri de patru ori mai mult dac i pui s danseze; deci dai un bal dup spectacol. Sire, v mulumesc

spuse arhitectul. Dar mi nainte gndete-te bine, vor fi grei. Sire, sunt sigur de ceea ce am fcut i voi merge i eu la bal. Eu rspunse regele fgduiesc s asist la a doua reprezentaie. Arhitectul urm sfatul regelui. Se reprezenta Adle de Ponthieu n faa a trei mii de plebei care aplaudar mai tare dect regii. Aceti plebei dorir s i danseze dup spectacol, s se distreze ct mai vrtos. Aa c ei i nzecir greutatea

n loc s o mptreasc. Nimic nu se clinti n sal. Dac era de temut o nenorocire, aceasta s-ar fi putut ntmpla la reprezentaiile urmtoare, deoarece nobilii fricoi umplur sala, aceast sal unde urmau s mearg la bal, trei ani de la deschidere, domnul cardinal de Rohan i doamna de La Motte. Aceasta era povestea pe care o datoram cititorilor notri; acum s ne regsim personajele.

Capitolul XXV Balul Operei

Balul era n toat strlucirea sa cnd cardinalul Louis de Rohan i doamna Jeanne de La Motte se strecur pe furi, mai ales prelatul, printre miile de dominouri i mti de toate felurile. Curnd fur nghiii de mulime, n care disprur cum dispar n marile vltori vrtejurile observate o clip de trectorii

de pe mal, imediat duse i terse de curent. Dou dominouri cot la cot, att ct este cu putin s mergi cot la cot ntr-un asemenea talme-balme, ncercau, unindu-i forele, s se mpotriveasc nvalei, dar, vznd c nu rezista, luar hotrrea s se refugieze sub loja reginei, unde mulimea era mai puin deas i unde, de altfel, zidul le oferea un punct de sprijin. Domino negru i domino alb, unul nalt, altul de talie mijlocie; unul brbat, altul

femeie; unul dnd din mini, altul ntorcnd capul ntr-o parte i n alta. Aceste dou dominouri erau prinse ntr-o conversaie dintre cele mai nsufleite. S ascultm. i spun, Oliva, c atepi pe cineva repet dominoul nalt. Gulerul tu nu mai este guler, este un fel de moric ce se ntoarce nu numai la orice pal de vnt, ci dup oricine trece pe lng noi. Ei, ce doreti? Cum? Ce doresc? Da, ce te tot miri c-mi

sucesc capul n dreapta i-n stnga? Nu de-asta am venit? Ba da, dar dac l suceti i pe al altora?... Ei bine, domnule, pentru ce vii la Oper? Pentru o mie de motive. Ei, da, voi, brbaii, dar femeile nu vin dect pentru unul singur. Care? Cel pe care l-ai spus, pentru a suci ct mai multe capete cu putin. M-ai adus la ba-lul Operei, sunt aici, resemneaz-te! Domnioar Oliva!

A, nu striga! tii c strigtele tale nu m nspimnta i, mai ales, ferete-te s-mi rosteti numele. tii c nimic nu este mai de prost gust dect s le spui oamenilor pe nume la balul Operei. Dominoul negru fcu un gest mnios, care fu brusc ntrerupt de venirea unui domino albastru, destul de voinic, destul de nalt i bine fcut. Ah, domnule spuse noul venit las-o pe doamna s se amuze n voie. Ce naiba,

doar nu-i n fiecare zi a treia joi din postul patelui i nu de fiecare a treia joi din postul patelui vii la balul Operei! Nu-i bga nasul unde nu-i fierbe oala ripost cu brutalitate dominoul negru. Ei, domnule replic dominoul albastru amintete-i o dat pentru totdeauna c puin curtenie nu stric. Nu te cunosc rspunse dominoul negru. De ce dracu m-a purta cu mnui cu dumneata? Nu m cunoti? Fie,

dar... Dar ce?... Dar eu te cunosc, domnule de Beausire. La auzul numelui su, el care pronuna cu uurin numele altora, dominoul negru fremta, lucru care se vzu dup tremurul ndelung al glugii sale de mtase. A, nu te teme, domnule de Beausire relua masca nu sunt ceea ce gndeti. Ei, drace! Ce gndesc eu? Nu cumva dumneata care ghiceti numele oamenilor nu te mulumeti numai cu asta,

ci ai pretenia c le ghiceti i gndurile? i de ce nu? Atunci, ghici la ce m gndesc acum. N-am vzut niciodat un vrjitor i mi-ar face ntr-adevr plcere s ntlnesc unul. O, ceea ce-mi ceri nu-i att de greu pentru a merita un titlu pe care pari c-l acorzi cu prea mare uurina. Spune-mi totui. Nu, gsete altceva. Asta-mi va fi de ajuns. Hai ghicete!... Vrei?

Da. Ei, bine, m-ai luat drept un agent al domnului de Crosne. Al domnului de Crosne? Ei, da, nu te gndeti dect la asta, zu c da: al domnului de Crosne, locotenent de poliie. Domnule... Binior, drag domnule Beausire. S-ar zice c, ntradevr, caui o sabie. Bineneles c o caut. Doamne, ce fire rzboinic! Dar vino-i n fire, drag domnule Beausire, i-ai

lsat sabia acas i bine-ai fcut. S vorbim despre altceva. Vrei, te rog, s m lai s-i dau braul doamnei?... Braul doamnei? Da, doamnei. Se obinuiete la balul Operei sau am picat din Indii? Fr ndoial, acest lucru se obinuiete cnd i convine cavalerului. Uneori este de ajuns ca acest lucru s-i convin doamnei, drag domnule Beausire. i vrei s-i dai braul pentru mult vreme?

Ah, scumpul meu domn Beausire, eti prea curios: poate pentru zece minute, poate pentru o or, poate pentru toat noaptea... Vezi-i de treab, domnule, i bai joc de mine. Drag domnule, rspunde da sau nu. Te nvoieti sau nu s-o iau pe doamna de bra? Nu. Haide-haide, nu fi rutcios. De ce? Pentru c, deoarece ai o masc, este inutil s-i mai pui

una. Domnule!... Poftim, uite c te superi, dumneata care erai aa de asculttor adineauri. Unde? n strada Dauphine. n strada Dauphine?! ex clam Beausire, uluit. Oliva izbucni n rs. Taci, doamn! scrni dominoul negru. Apoi, ntorcndu-se spre dominoul albastru: Nu neleg nimic din tot ce spui, domnule. Vorbetemi n mod cinstit, dac-i posibil.

Dar, drag domnule, mi se pare c nimic nu este mai cinstit dect adevrul, nu-i aa, domnioar Oliva? Va s zic m cunoti i pe mine? fcu aceasta. Domnul nu i-a rostit oare numele cu glas tare, adineauri? i adevrul este... interveni Beausire, revenind la subiect. Adevrul este c n clipa cnd erai gata s-o omori pe aceast biat doamn, cci acum un ceas vroiai s-o omori, deci n clipa cnd erai gata s-o

omori pe aceast biat doamn, te-ai oprit n faa zng-nitului a vreo douzeci de ludovici. Destul, domnule! Fie! ngduie-mi s-o iau pe doamna de bra. Dac dumitale i-e destul. A, vd eu bine c doamna i dumneata... Ei bine, doamna i eu?... V nelegei. i jur c nu. Eh, parc poi s tii? strig Oliva. i, de altfel... adug

dominoul albastru. Cum, de altfel? Da, n cazul c ne-am nelege, nu ar fi dect spre binele dumitale. Spre binele meu? Fr ndoial. Cnd spui ceva, trebuie s-o dovedeti zise cu mojicie Beausire. Bucuros. Ah, a fi tare curios... i voi dovedi continu dominoul albastru c prezena dumitale aici i este la fel de vtmtoare pe ct i-ar fi de folos absena.

Mie? Da, dumitale. n ce fel, te rog? Suntem membrii unei anumite academii, nu-i aa? Eu? O, nu te supra, drag domnule Beausire, nu vorbesc de Academia francez. Academie... academie... bombni cavalerul Olivei. Strada Pot-de-Fer, etajul de deasupra parterului, nu este ex act, drag domnule Beausire? Taci! Ba.

Taci! Oh, ce tip dezagreabil eti, domnule! Nu s-ar spune. De ce? Pi fiindc nici dumneata nu crezi. S ne ntoarcem deci la aceast academie. Ei bine? Dominoul albastru i scoase ceasul, un ceas frumos mpodobit cu briliante, asupra cruia se oprir, ca dou lentile n flcri, cele dou pupile ale lui Beausire. Ei bine? repet acesta din urm.

Ei bine, ntr-un sfert de or, la academia dumitale din strad Pot-de-Fer, drag domnule Beausire, se va discuta un mic proiect care va aduce un beneficiu de dou milioane celor doisprezece adevrai asociai, dintre care unul eti dumneata, domnule de Beausire. i dumneata un altul, dac nu cumva... Sfrete-i vorba. Dac nu cumva eti un turntor. ntr-adevr, te credeam un om inteligent, domnule de

Beausire, dar vd cu durere c eti un prost; dac eram de la poliie, te-a fi prins i rsprins de douzeci de ori pentru treburi mai puin onorabile dect aceast speculaie de dou milioane care va fi discutat la academie n cteva minute. Beausire reflect un moment. La dracu! i dac n-ai dreptate? spuse el. Apoi rzgndindu-se; Ah, domnule, m trimii n strada Pot-deFer! Da, te trimit n strada

Pot-de-Fer... tiu foarte bine de ce. Spune. Ca s m aresteze. Dar nu sunt att de nebun... nc o prostie. Domnule! Fr ndoial, dac st n puterea mea s fac ceea ce spui, dac st n puterea mea s ghicesc ceea ce se urzete la academia dumitale, de ce atunci i-a cere permisiunea de a lua braul doamnei? Nu. n acest caz a face totul ca s fii arestat imediat i, n felul acesta, am scpa de

dumneata, doamna i cu mine; dar, dimpotriv, totul cu blndee i prin convingere, drag domnule Beausire, aceasta este deviza mea. Nu cumva strig deodat Beausire, lsnd braul Olivei dumneata erai cel de pe canapeaua doamnei, de acum dou ore? Hai, rspunde! Ce canapea? ntreb dominoul albastru, n vreme ce Oliva l ciupi de vrful degetului mic. Nu cunosc, n materie de canapele, dect pe cea a domnului Crbillon-fiul.

De fapt, puin mi pas relua Beausire motivele dumitale sunt reale, iat tot ce-mi trebuie. Spun reale, ar trebui s spun ex celente. la deci braul doamnei i dac-l mpingi pe un brbat galant la rele, s-i fie ruine! Dominoul albastru ncepu s rd la epitetul brbat galant cu care se gratifica att de dezinvolt Beausire; apoi, btndu-l pe umr, i zise: Fii pe pace, trimindute acolo, i druiesc cel puin o sut de mii de livre; cci dac nu te duci la academie

ast-sear dup obiceiul asociaiei dumitale, vei fi scos din mpreala, n vreme ce ducndu-te... Ei bine, fie, la noroc! murmur Beausire i, salutnd cu o piruet, dispru. Dominoul albastru lu n stpnire braul domnioarei Oliva, devenit vacant prin dispariia lui Beausire. Acum, ntre noi doi spuse tnra femeie. Te-am lsat s-l aiureti cum i-a plcut pe acest biet Beausire, dar te previn ca eu voi fi mult mai greu de zpcit, cci te

cunosc. Aadar, dac vrei s continui, gsete ceva mai interesant, altfel... Nu cunosc ceva mai interesant pe lume dect povestea dumitale, drag domnioar Nicole spuse dominoul albastru, strngnd amical braul rotund al drglaei femei, care scoase un strigt nbuit la numele pe care masca i-l optea la ureche. Dar i reveni imediat c o persoan obinuit s nu se lase luat prin surprindere. O, Dumnezeule! Ce nume mai e i acesta? ntreb

ea. Nicole? Despre cine e vorba? Vrei poate s-mi spui aa? n acest caz, vei naufragia chiar la ieirea din poit, te vei lovi de prima stnca. Nu m cheam Nicole. tiu, acum, da, acum te cheam Oliva. Nicole prea mirosea a provincie. n dumneata, tiu foarte bine, sunt dou femei: Oliva i Nicole. Vom vorbi imediat i de Oliva, dar mai nti s vorbim de Nicole. Ai uitat cnd rspundeai la acest nume? Numi vine s cred. Ah, scumpa mea copil, numele de fat

tnr l pstrezi, da, l pstrezi, dac nu pentru alii, cel puin pentru tine, n fundul sufletului, oricare ar fi cellalt nume pe care ai fost obligat s-l iei pentru c primul s fie dat uitrii. Biata Oliva! Fericit Nicole! n acel moment, un val de mti i izbi ca talazul unui ocean pe cei doi ce se plimbau nlnuii i Nicole sau Oliva se vzu silit, aproape fr voie, s se strng ct mai mult lng nsoitorul ei. Vezi i spuse ei vezi toat aceast mulime

pestri, vezi toate aceste grupuri care se nghesuie unul n altul, ca s soarb sub glugi cuvintele curtenitoare sau de dragoste pe care le schimb; vezi aceste grupuri care se fac i se desfac, unele rznd, altele cu mustrri? Toi aceti oameni au poate tot attea nume ca i dumneata i muli ar fi uimii dac le-a spune nume de care ei i amintesc cu siguran, dar care cred c au fost uitate. Ai spus: "Biata Oliva!"... Da. Deci dumneata nu crezi

c sunt fericit? Ar fi greu s fi fericit cu un om ca Beausire. Oliva suspin. Aadar, nu sunt! spuse ea. Cu toate astea l iubeti? Oh, n mod rezonabil. Dac nu-l iubeti, prsete-l. Nu. De ce? Pentru ca ndat ce-l voi prsi, voi regreta. l vei regreta? M tem c da.

i ce ai putea s regrei la un beiv, la un cartofor, la unul care te bate, la un ex croc care ntr-o zi va fi tras pe roat n Piaa Greve? Poate n-ai s nelegi ceea ce am s-i spun. Spune totui. Voi regreta zgomotul pe care-l face n jurul meu. Ar fi trebuit s ghicesc. Iat ce-nseamn s-i fi petrecut tinereea cu oameni prea tcui. mi cunoti tinereea? Perfect. Ah, drag domnule!

ex clam Oliva, rznd i ntorcnd capul, cu un aer sfidtor. Te ndoieti? Nu m ndoiesc, sunt sigur. Atunci hai s vorbim despre tinereea dumitale, domnioar Nicole. S vorbim; dar te-anun c nu-i voi rspunde. Nici nu am nevoie. Atept. Nu voi ncepe cu copilria, perioad care nu conteaz n via, voi ncepe cu adoles-cena, cu clipa cnd

i-ai dat seama c Dumnezeu i-a dat o inim ca s iubeti. Ca s iubesc pe cine? S-l iubeti pe Gilbert. La acest nume, un fior i trecu prin vine i dominoul albastru o simi tremurnd pe tnra femeie la braul su. Ah! ex clam ea. Cum de tii, Dumnezeule? i se opri deodat, aintindu-i, de dincolo de masc ochii cu o emoie de nedescris, spre dominoul albastru. Dominoul albastru rmase mut. Oliva, sau mai ex act Nicole, suspin. Oh, domnule spuse fr s

ncerce s lupte mai departe, ai rostit un nume plin de amintiri pentru mine. l cunoti deci pe acest Gilbert. Da, deoarece i vorbesc despre el. Vai! Un brbat fermector, pe legea mea! l iubeai? Era frumos. Nu... nu-i asta... eu l gseam frumos. Era inteligent, era egalul meu prin natere. Nu, de data asta, mai ales, m nel. Egal, nu, niciodat. Atta timp ct Gilbert va vroi, nici o femeie nu-i va fi egal.

Nici chiar... Nici chiar cine? Nici chiar domnioara de Ta...? Oh, tiu ce vrei s spui l ntrerupse Nicole. Eti foarte la curent, domnule, vd; da, iubea pe cineva mai presus dect biata Nicole. M opresc, vezi. Da, da, cunoti secrete teribile, domnule zise Oliva, tresrind. Acum... Ea l privi pe necunoscut, voind parc s citeasc dincolo de masc sa. Acum ce a devenit? Cred c dumneata poi

s-o spui mai bine ca oricine. De ce, Dumnezeule? Pentru c dac el te-a urmrit de la Taverney la Paris, dumneata l-ai urmrit de la Paris la Trianon. Da, este adevrat, dar sunt zece ani de atunci; aa c nu despre acest timp vorbesc. Vorbesc despre cei zece ani care s-au scurs de cnd am fugit i el a disprut. Dumnezeule! Se ntmpl attea lucruri n zece ani! Dominoul albastru pstr tcerea. Te rog insist Nicole, aproape implornd

spune-mi ce a devenit Gilbert? Taci, ntorci capul. Poate aceast amintire te supr, te ntristeaz. De fapt, dominoul albastru, nu ntorsese capul, ci l lsase jos, ca i cum amintirile ar fi fost o povar prea grea. Rostete mai ncet numele o sftui dominoul albastru. N-ai bgat de seam c nici eu nu o fac? Cnd era att de ndrgostit continu Oliva, cu un suspin c fiecare arbore din Trianon i tia

iubirea... Ei bine, dumneata nu-l mai iubeai? Eu, dimpotriv, mai mult ca niciodat; aceast dragoste m-a pierdut. Sunt frumoas, sunt mndr i cnd vreau, sunt insolent. Mai curnd mi-a pune capul pe butuc, dect s las s se cread c mi l-am plecat. Ai caracter, Nicole. Da, am avut... pe vremea aceea spuse tnra fat, suspinnd. Conversaia te ntristeaz?

Nu, dimpotriv, mi face bine s vorbesc despre tineree. Unele viei sunt ca rurile: apa cea mai tulbure are un izvor limpede. Continu i nu da atenie unui biet suspin rtcit care mi scap din piept. Oh! ex clam dominoul albastru, cu o micare uoar care trda un zmbet mijind sub masc. Despre dumneata, despre Gilbert i despre o alt persoan tiu, biata mea copil, tot ce tii i dumneata. Atunci strig Oliva spune-mi de ce a fugit Gilbert

la Trianon; i dac-mi spui... Vei fi convins? Ei bine, n-o s-i spun i vei fi i mai convins. Cum asta? ntrebndu-m de ce a prsit Gilbert Trianonul, nu vrei s verifici c spun adevrul, ci vrei s afli un lucru pe care nu-l tii. Este adevrat Deodat, ea tresri mai tare ca oricnd i, strngndu-i minile sale ncletate, spuse: Dumnezeule! Dumnezeule! Ce este? Nicole pru c reuete s

nlture gndul care o fcuse s aib aceast reacie. Nimic. De acord, vroiai s m ntrebi ceva. Da, spune-mi drept, ce a devenit Gilbert. Nu ai auzit spunndu-se c a murit? Da, dar... Ei bine, a murit. E mort? zise Nicole, prnd a se ndoi. Apoi, cu o tresrire care semna cu prima: Te implor, domnule, mi faci un serviciu? Dou, zece, cte vrei,

scumpa mea Nicole. Te-am vzut la mine, sunt dou ore, nu-i aa, dumneata erai? Fr ndoial. Acum dou ore nu ncercai s te ascunzi de mine. Deloc; dimpotriv, cutam s fiu ct mai bine vzut. Oh, nebun, nebun ce sunt! Eu care te-am privit atta. Nebun, nebun, proast! Femeie, nimic mai mult dect femeie, cum spunea Gilbert! Ei bine, nu-i mai

smulge frumosul dumitale pr. Linitete-te. Nu. Vreau s m pedepsesc pentru c te-am privit fr s te vd. Nu te neleg. Vreau s-i cer ceva. Cere. Scoate-i masca. Aici? Imposibil. A, nu team de a fi vzut i de ali ochi dect ai mei te mpiedic; cci n spatele acestei coloane, n umbra acestei galerii, nimeni n afar de mine nu te va vedea.

Atunci ce altceva m mpiedic? i-e team c te voi recunoate. Pe mine? i c voi striga: "Tu eti Gilbert!" Bine ai spus: "Nebun! Nebun! Scoate-i masca. Ei bine, fie; dar cu o condiie... O accept dinainte. Dac voi vrea i eu, la rndul meu, s scoi masca... O voi scoate. Dac nu mi-o scot, poi s mi-o smulgi.

Dominoul albastru nu se ls rugat prea mult; se duse n ungherul ntunecos pe care i-l artase tnra femeie i, ajuns acolo, i scoase masca, apoi se opri n faa Olivei, care l sorbi din priviri timp de un minut. Vai, nu zise ea, btnd din picior i nfigndui unghiile n palme. Vai, nu, nu este Gilbert. Cine sunt? Ce-mi pas de vreme ce nu eti el!... i dac a fi fost Gilbert? ntreb necunoscutul

punndu-i masca. Dac ai fi fost Gilbert?! strig tnr, cu patim. Da. Dac mi-ar fi spus: "Nicole, Nicole, amintete-i de Taverney-Maison-Rouge". Oh, atu-nci! Atunci?... N-ar mai fi ex istat nici un Beausire pe lume. i-am spus, scumpa mea copil, c Gilbert a murit. Poate; c aa e mai bine suspin Oliva. Da, Gilbert nu te-ar fi iubit, chiar aa frumoas cum

eti. Vrei s apui c Gilbert m dispreuia? Nu, mai mult, se temea de dumneata. E cu putin. Aveam n mine ceva din el i el se cunotea att de bine, nct l nfricoam. Aadar, cum ziceai, poate c-i mai bine c-a murit. De ce repei vorbele mele? n gura dumitale, ele m jignesc. De ce e mai bine c-a murit, spune? Pentru c astzi, draga mea Oliva, vezi c renun la

Nicole, pentru c astzi, draga mea Oliva, ai n perspectiv un viitor fericit, bogat, strlucitor. Crezi? Da, dac eti hotrt s faci totul ca s-ajungi la scopul despre care i vorbesc. Fii linitit. Numai c... nu trebuie s suspini cum ai suspinat adineauri. Fie. Suspinam pentru Gilbert; i cum nu sunt doi Gilberi pe lume, deoarece Gilbert e mort, n-am s mai suspin.

Gilbert era tnr; avea defectele i calitile tinereii. Astzi... Gilbert nu-i mai btrn astzi dect acum zece ani. Nu, fr ndoial, deoarece Gilbert e mort. Vezi bine, e mort; cei ca Gilbert nu mbtrnesc, ci mor. Ah! ex clam necunoscutul. O, tineree! O, curaj! O, frumusee! Smna venic de iubire, de eroism i de devotament, cel ce te pierde, pierde de fapt viaa. Tinereea este raiul, cerul,

totul. Ceea ce Dumnezeu ne d pe urm nu-i dect o trist compensaie a tinereii. Cu et le d mai mult oamenilor dup ce tinereea a trecut, cu att a crezut c trebuie s-i despgubeasc. Da, nimic nu nlocuiete, Dumnezeule mare, comorile pe care aceast tineree le d omului. Gilbert ar fi gndit i el ceea ce dumneata ex primi att de bine spuse Oliva. Dar destul cu acest subiect. Da, s vorbim despre dumneata. S vorbim despre ce

doreti dumneata. De ce ai fugit cu Beausire? Pentru c voiam s prsesc Trianonul i trebuia s fug cu cineva. Mi-era cu nepu-tin s rmn mai departe, pentru Gilbert, ceva mai mult dect nimic, un rest de afeciune dispreuit. Zece ani de fidelitate din orgoliu spuse dominoul albastru. Ah, ce scump ai pltit aceast vanitate! Oliva ncepu s rd. tiu de ce rzi rosti grav necunoscutul rzi fiindc un om care

pretinde c tie totul, te acuz de a fi rmas credincioas zece ani, cnd nici prin gnd nu ia trecut s te faci vinovat de un cusur att de ridicol. Ah, Dumnezeule, dac este vorba de fidelitate material, biat femeie, tiu ce s cred! Da, tiu c ai fost n Portugalia cu Beausire, c ai stat doi ani acolo, c ai plecat apoi n India fr Beausire, cu un cpitan de fregat care te-a ascuns n cabina lui i te-a lsat la Chandernagor, pe continentul asiatic, cnd s-a ntors n Europa. tiu c ai

avut la dispoziie dou milioane de rupii n casa unui nabab care te-a nchis dup trei rnduri de gratii. tiu c ai fugit cu ajutorul unui sclav. n sfrit, bogat, cci luasei cu dumneata dou brri de perle fine, dou diamante i trei rubine mari, te-ai ntors n Frana pe la Brest, unde, n port, soart rea a vrut s-l ntlneti din nou pe Beausire, care era ct pe aci s leine recunoscndu-te, ars de soare i slbit, cum te ntorceai n Frana, srman ex ilat. Ah! ex clam Nicole.

Cine eti, pentru Dumnezeu, de tii toate acestea? tiu, n fine, c Beausire te-a luat, a jurat c te iubete, a vndut pietrele pe care le aveai i te-a adus la sap de lemn... tiu c l iubeti, c cel puin o spui i c, deoarece iubirea e izvorul tuturor fericirilor, trebuie c eti femeia cea mai fericit din lume. Oliva plec fruntea, sprijinidu-i-o n palme i dou lacrimi i se prelinser, ca nite perle lichide, mai preioase poate dect acelea ale

brrilor sale i pe care, cu toate acestea, nimeni, vai, nu ar fi vrut s le cumpere de la Beausire. Pe aceast femeie att de mndr, pe aceast femeie att de fericit spuse ea ai cumprat-o ast-sear cu vreo cincizeci de ludovici. O, este prea puin, doamn, tiu bine replic necunoscutul, cu acea graie deosebit i acea curtoazie perfect care nu-l prsete niciodat pe brbatul de lume, chiar cnd vorbete cu ultima curtezan.

Ba dimpotriv, este mult prea mult, drag domnule; i m-a surprins cu adevrat, v jur, c o femeie ca mine mai valoreaz cincizeci de ludovici. Valorezi mult mai mult dect att, am s i-o dovedesc. Nu-mi rspunde nimic fiindc nu m nelegi. i-apoi... adaug necunoscutul, aplecndu-se spre ea... i-apoi?... i-apoi, n clipa asta trebuie s fiu foarte atent. Deci, trebuie s tac?

Nu, din contr, vorbete-mi. Despre ce? Despre ce vrei! Spune-mi cele mai inutile lucruri din lume, puin mi pas, numai, s prem preocupai. Fie! Eti ns un om ciudat. D-mi braul i s mergem. i trecur printre grupuri, ea mldiindu-i talia fin i fcnd cu capul, elegant chiar i sub glug i cu gtul, graios chiar sub domino, micri pe care un cunosctor le putea

invidia, cci la balul Operei, n acea vreme de vitejii galante, trectorul urmrea cu ochii mersul unei femei cu tot atta interes cum urmresc astzi unii amatori mersul unui cal frumos. Dup cteva minute, Oliva ndrzni s pun o ntrebare. Taci! zise necunoscutul. Sau mai degrab vorbete, dac vrei, tot ce vrei, numai nu m oblig s-i rspund. n timp ce vorbeti ns, schimb-i vocea, tine capul drept i atinge-i gtul cu evantaiul.

Ea ascult. n acest moment, cei doi trecur pe lng un grup parfumat, n mijlocul cruia, un brbat cu o statur elegant, cu talie zvelt i mndr, vorbea celor trei care-l nsoeau i care preau s-l asculte cu respect. Cine este acest tnr? ntreb Oliva. Ce fermector este dominoul gri-argintiu. Este domnul conte d'Artois rspunse necunoscutul dar nu mai vorbi, te implor! n clipa cnd Oliva, cu desvrire uluit de ilustrul

nume pe care l rostise dominoul albastru, se aeza n aa fel nct s vad ct mai bine i se inea dreapt, dup recomandaia repetat de mai multe ori, dou alte dominouri se desprinser dintr-un grup vorbre i zgomotos i se refugiar ntr-un loc de unde lipseau bncile. Aici era un fel de insul pustie, ale crei maluri erau nclcate la intervale de grupuri de plimbrei scpai din centru spre margini. Sprijinii-v cu spatele de acest stlp, contes spuse

ncet o voce care l impresiona pe dominoul albastru. Aproape n aceeai clip, un uria domino portocaliu, a crui nfiare ndrznea l indic a fi mai degrab un om de aciune dect un curtezan agreabil, strbtu mulimea ii spuse dominoului albastru: El este. Bine rspunse acesta. i cu un gest concedie dominoul portocaliu. Ascultm spuse apoi la urechea Olivei micu prieten, vom ncepe s ne distrm puin. O doresc din toat

inima, cci m-ai ntristat de dou ori: prima dat cnd mi lai luat pe Beausire, care m face ntotdeauna s rd, a doua oar vorbindii-mi despre Gilbert, care de attea ori m face s plng. Voi fi pentru dumneata i Gilbert i Beausire zise cu gravitate dominoul albastru. Oh! suspin Nicole. Nu-i cer s m iubeti, i cer s primeti viaa pe care am s i-o ofer, adic s-i ndeplineti toate capriciile, cu condiia ca din timp n timp s te supui i alor mele. Iat unul

din ele: Care? Dominoul negru pe carel vezi este un german, prieten cu mine. Ah! Un perfid care a refuzat s vin la bal cu mine, sub pretex t c are o migren. i cruia dumneata, de asemenea, i-ai spus c nu vei veni. Bineneles. Este cu o femeie? Da. Cu cine? N-o cunosc. Ne vom

apropia i ne vom preface c eti nemoaic; dumneata nu vei deschide gura, de team c el s nu-i dea seama c eti parizian c get-beget. Foarte bine. i-l vei face curios? A, poi fi sigur. Haide, ncepe prin a mi-l arta cu vrful evantaiului. Cum asta? Da, foarte bine; i vorbete-mi la ureche. Oliva ascult cu o docilitate i o inteligen care l fermecar pe nsoitorul su. Dominoul negru, obiectul

acestei demonstraii, sta ntors cu spatele la sal i discuta cu doamna care l nsoea. Aceasta, ai crei ochi scnteiau sub masc, observ gestul Olivei. Monseniore, iat dou mti care se ocup de noi spuse ea ncet. Nu v fie team, contes; imposibil s fim recunoscui. i pentru c tot suntem pe calea pierzrii, lsai-m s v repet c nu am vzut nici o siluet att de ncnttoare ca a dumneavoastr, nici o privire

att de strlucitoare, ngduii-mi s v spun... Tot ce se spune sub o masc... Nu, contes; tot ce se spune sub... Oprii-v, vei ajunge n iad... i-apoi, ne pate o primejdie i mai mare: spionii notri ne-ascult. Doi spioni?! ex clam cardinalul, emoionat. Da, uite-i c se hotrsc... se apropie... Schimbai-v vocea, contes, dac trebuie s vorbii.

i dumneavoastr, monseniore,.. Oliva i dominoul albastru se apropiau, ntr-adevr. Acesta din urm se adres cardinalului: Masc... ncepu el. Apoi se aplec la urechea Olivei, care i f cu semn de ncuviinare. Ce vrei? ntreb cardinalul, schimbndu-i vocea. Doamna care m nsoete m nsrcineaz s-i pun mai multe ntrebri zise dominoul albastru.

Spune repede se precipit domnul de Rohan. i s fie ct mai indiscrete adaug cu o voce cnttoare doamna de La Motte. Att de indiscrete, nct tu nici nu le vei auzi, curioaso replic dominoul albastru. i se aplec nc o dat la urechea Olivei, care i fcu jocul. Atunci necunoscutul, ntro german ireproabil, i adres cardinalului aceast ntrebare: Monseniore, suntei

ndrgostit de femeia care v nsoete? Cardinalul tresri. Ai spus monseniore? ntreb el. Da, monseniore. Te-neli. Nu eu sunt acela pe care-l caui. Oh, ba da, domnule cardinal; nu tgduii, este inutil; cci chiar dac eu nu va recunoate, doamna creia i sunt cavaler m nsrcineaz s v spun c v recunoate perfect de bine. Se aplec spre Oliva i-i opti ncet de tot: F semn c da.

F acest semn ori de cte ori i strng braul. Ea fcu semnul cerut. M uluii rspunse cardinalul, cu totul dezorientat. Cine este aceast doamn care v nsoete? Oh, monseniore, am crezut c ai recunoscut-o. Ea v-a descoperit imediat. Este drept c gelozia... Doamna este geloas pe mine?! ex clam cardinalul. Nu spunem asta rosti necunoscutul, cu un fel de mreie. Ce tot zice? ntreb cu

interes doamn de La Motte, pe care acest dialog german, deci de neneles pentru ea, o intriga n cel mai nalt grad. Nimic, nimic. Doamna de La Motte, btu din picior cu nerbdare. Doamn se adres atunci cardinalul Olivei. Rostii doar un cuvnt i promit c voi ti cine suntei dup acest singur cuvnt. Domnul de Rohan vorbise n german; Oliva nu pricepu nimic i se aplec spre dominoul albastru. V conjur, doamn, nu

vorbii! ex clam acesta. Misterul incit curiozitatea cardinalului. El adug: Cum? Un singur cuvnt german?! Asta doar n-ar compromite-o deloc pe doamna. Dominoul albastru, prefcndu-se c ascult poruncile Olivei, rspunse imediat: Domnule cardinal, iat chiar cuvintele doamnei: "Cel al crui gnd nu vegheaz nencetat, cel a crui nchipuire nu nlocuiete n fiece clip prezena obiectului

iubit acela nu iubete; ar grei dac ar spune-o". Cardinalul pru ocat de sensul acestor cuvinte. ntreaga lui atitudine ex prima n cel mai nalt grad surpriza, respectul, devotamentul nflcrat, apoi braele i czur de-a lungul trupului. E cu neputin... murmur el n francez. Ce este cu neputin? ntreb doamna de La Motte, care, din toat conversaia, prin-sese, lacom, din zbor, aceste singure cuvinte. Nimic, doamn, nimic...

bolborosi prelatul. Monseniore, cred c m lsai s joc un rol trist ripost ea, nciudat i ls braul cardinalului. Acesta nu numai c nu se grbi s-o ia din nou de bra, dar pru c nici n-a bgat de seam, att de mare era interesul su pentru doamna german. Doamn i se adres el acesteia din urm, mereu eapn i nemicat sub scutul ei de satin cuvintele pe care nsoitorul dumneavoastr mi le-a rostit

n numele dumnea-voastr... sunt versuri germane pe care le-am citit ntr-o cas care v este cunoscut, poate? Necunoscutul strnse braul Olivei. Da ncuviin Oliva dnd din cap. Cardinalul tremura. Aceast cas continu el ovind nu se numete Schnbrunn? Da repet Oliva. Ele au fost scrise pe o mas de cire, cu o pan de aur de ctre o august mn? Da fcu din nou Oliva.

Cardinalul se opri. O total transformare se produse n toat fiina sa. Se cltin i ntinse mna pentru a gsi un sprijin. Doamna de La Motte atepta la doi pai sfritul acestei scene ciudate. Braul cardinalului se ls pe cel al dominoului albastru. i iat urmarea... spuse aceasta. "Dar cel care vede pretutindeni obiectul iubirii sale, care l ghicete dup o floare, dup un parfum sub vluri de neptruns, acela poate s tac, glasul su slluiete n inim i este de

ajuns ca o alt inim s-o asculte pentru a fi fericit." Ah, dar aici se vorbete germana! ex clam deodat o voce tnr i proaspt dintrun grup care se apropiase de cardinal. S vedem ce se petrece; nelegei germana, domnule mareal? Nu, monseniore. Dar dumneata, Charny? Eu, da, alte. Domnul conte d'Artois! murmur Oliva strngndu-se lng dominoul albastru, deoarece cele patru mti se apropiau din ce n ce mai mult

de ea. n momentul acela, orchestra atac o arie zgomotoas i praful de pe podea, pudra din pieptnturi se ridic n nori irizai deasupra candelabrelor aprinse care aureau acesta cea chihlimbarie i roz. n vrtejul dansului mtile se ciocnir de dominoul albastru. Fii ateni, domnilor! zise el, autoritar. Domnule rspunse prinul, pstrndu-i masca vedei bine c ne mping alii. Scuzai-ne, doamnelor!

S plecm, s plecm, domnule cardinal murmur n oapt doamna de La Motte. ntr-o clip, gluga Olivei fu tras pe spate de o mn nevzut, masca se deznod i czu. Trsturile i se zrir o clip n penumbra acelui ungher mai ascuns al slii. Dominoul albastru scoase un strigt de prefcut nelinite; Oliva, un strigt de autentic spaima. Trei sau patru ex clamaii de uimire rspunser acestor dou strigte. Cardinalul simi c lein. Dac ar fi czut n

clipa aceea, ar fi czut n genunchi. Doamna de la Motte l susinu. Un val de mti luate de curent l despri pe contele d'Artois de cardinal i de doamna de La Motte. Iute ca fulgerul, dominoul albastru trase la loc gluga Olivei i-i prinse masca, apoi, apropiindu-se de cardinal i strngndu-l de mn, i spuse: Iat, domnule, o nenorocire ireparabil; v dai seama c onoarea acestei doamne se afl n minile dumneavoastr.

Ah, domnule, domnule... ngim prinul Louis, nclinndu-se. i i trecu peste fruntea iroind de ndueal o batist care i tremura n mn. S plecm repede spuse Olivei dominoul albastru. i disprur. "Acum tiu ceea ce cardinalul credea c este cu neputin i spuse doamna de La Motte. A luat-o pe aceast femeie drept regina i iat efectul pe care l produce asupra lui asemnarea. Preabine! nc un lucru demn

de reinut". Vrei s plecm, contes? ntreb domnul de Rohan, cu voce slab. Cum dorii, monseniore rspunse linitit Jeanne. Nu mi se pare prea interesant aici, nu-i aa? A, nu, nici mie. i cu mare greutate i croir drum printre grupurile celor ce stteau de vorb. Cardinalul, nalt fiind, privea n toate prile, ncercnd s regseasc nluca disprut. Da, din clipa aceea, dominourile albastre, roii,

galbene, verzi i cenuii dansau prin faa ochilor si ntr-o ceaa luminoas, amestecndu-i nuanele ca ntr-o prism. De departe, totul era albastru pentru bietul senior, de aproape, nu vedea nimic. n aceast stare ajunse la trsura care-l atepta pe el i pe nsoitoarea lui. Trsura mergea de cinci minute i prelatul nc nu-i adresase Jeannei nici un cuvnt.

Capitolul Safo

XXVI

Doamna de La Motte, care nu-i pierduse cumptul, l scoase pe prelat din reveria sa. Unde m duce aceast trsur? ntreb ea. Contes, nu v fie team rspunse cardinalul. Ai plecat din casa dumneavoastr; ei bine, trsura v aduce napoi. Casa mea?... Din cartierul Saint-Antoine? Da, contes... O cas

mult prea mic pentru un farmec att de mare! Rostind aceste vorbe, prinul lu mna contesei i o nclzi cu un srut curtenitor. Caleaca se opri dinaintea csuei unde un farmec att de mare avea s ncerce s ncap. Jeanne sri sprinten din trsur; cardinalul se pregtea s-o urmeze. Nu e cazul s v ostenii, monseniore i spuse ndrcit femeiuc. Cum adic, contes? Nu merit s m ostenesc pentru a petrece cteva ceasuri cu

dumneavoastr?... i s dormii cu mine, nu-i aa, monseniore? preciz Jeanne. Bnuiesc c avei mai multe camere de dormit, contes. Pentru mine, da, ns nu pentru dumneavoastr... Nu pentru mine?... Nu nc replic ea, cu un aer att de graios i de provocator, nct nsemna mai mult dect o fgduial. Atunci, adio! zise cardinalul, prins att de bine n joc, nct uit pentru o

clip de toa-te cele ntmplate la bal. La revedere, monseniore!.. "De fapt, o plac i mai mult aa" i zise el n timp ce trsura o lu din loc. Jeanne intr singur n noua ei locuin. ase lachei, al cror somn fusese ntrerupt de ciocanul de la poart, se aliniar n vestibul. Jeanne i privi pe rnd, cu acel aer de superioritate calm pe care-l au toi cei bogai. i cameristele? ntreb ea.

Unul dintre valei nainta respectuos. Dou cameriste o ateapt pe doamna n camer spuse el. Cheam-le! Valetul se supuse. Dou femei sosir dup cteva minute. Unde dormii de obicei? le ntreb Jeanne. Pi... nc nu avem obiceiuri replic cea mai n vrst. Vom dormi unde va hotr doamna. Unde sunt cheile apartamentului?

Iat-le, doamn! Bine, n noaptea asta nu vei dormi aici. Femeile i privir surprinse stpna. Avei unde dormi? Fr ndoial, doamn, dei este cam trziu; totui dac doamna dorete s rmn singur... Aceti domni v vor nsoi adug contesa, concediindu-i pe cei ase valei, mai mulumii dect cameristele. i... cnd s ne ntoarcem? ntreb unul dintre ei cu sfial.

Mine la prnz. Cei ase valei i cele dou femei se privir o clip; apoi, supravegheai de ochiul poruncitor al Jeannei, se ndreptar spre u. Jeanne i conduse pn afar i, nainte de a nchide ua, adug: A mai rmas cineva n cas? Dumnezeule, fiu, doamn, nimeni. Este cu neputin ca doamna s rmn att de singur; cel puin o femeie s vegheze pe coridoare, n buctrie, n-are importan unde, dar s vegheze.

Nu am nevoie de nimeni. Poate s izbucneasc un incendiu, doamna ar putea s se simt ru... Noapte bun, plecai cu toii. i scoase punga: i luai asta ca s bei un pahar pentru mine adug ea. Un murmur vesel de mulumire a fost singurul rspuns, ultimul cuvnt al slujitorilor. Toi disprur ploconindu-se pn la pmnt. Jeanne ascult ce spun de cealalt parte a uii; slugile i

repetau una alteia c soarta le druise o stpn cam trsnit. Dup ce zgomotul vocilor i al pailor se mistuir n deprtare, Jeanne trase zvoarele i rosti cu un aer triumftor: Singur! Sunt singur la mine acas! Aprinse o lumnare la un sfenic cu trei brae ce se afla n vestibul i ferec i ua masiv a acestei anticamere. Atunci ncepu o scen ciudat i mut care ar fi interesat n mod deosebit pe spectatorul nocturn pe care fantezia

poetului l poart n zbor pe deasupra oraelor i palatelor. Jeanne i vizita domeniile; admira ncpere cu ncpere, toat aceast locuin ale crei detalii cptau n ochii ei o valoare uria, dup ce egoismul proprietarului nlocuise curiozitatea trectorului. Parterul, tapisat n ntregime, mbrcat n lemn, se compunea dintr-o sal de baie, oficii, sufragerii, trei saloane i dou cabinete de primire. Mobilierul acestor vaste camere nu era bogat ca

cel al doamnei Guimard sau cochet ca cel al prietenelor domnului de Soubise, dar respira lux ul unui mare senior; nu era nou. Cas i-ar fi plcut mai puin Jeannei dac ar fi fost mobilat n ajun, special pentru ea. Toate aceste bogii antice, dispreuite de ctre doamnele la mod, aceste minunate mobile de abanos sculptat, candelabre cu ciucuri de cristal, ale cror brae aurite zvrleau din mijlocul luminrilor trandafirii crini strlucitori, orologii gotice, capodopere cizelate n email,

paravane brodate cu siluete chinezeti, enorme vaze japoneze pline cu flori rare, ornamente deasupra uilor n tonuri cenuii sau n culori puse de penelul lui Boucher{8} sau al lui Watteau{9}, toate acestea o lsau n ex taz pe noua proprietar. Ici, pe un emineu, dou salamandre aurite nlau jerbe de coral n ramurile crora atrnau ca nite fructe toate fanteziile giuvaergiilor din acea epoc. Colo, pe o consol de lemn aurit cu suportul de marmur alb, un

elefant uria de jad cu urechile strpunse de zeci de cercei cu safire, susinea un turn ticsit de parfumuri i flacoane. Cri pentru femei, cu filele aurite i mpodobite cu miniaturi, strluceau pe etajere din lemn de trandafir cu coluri n arabescuri de aur. O garnitur ntreag de mobile fin tapisate cu goblenuri, capo-dopere ale rbdrii care costaser o sut de mii de livre chiar la manufactura unde fuseser lucrate, umplea un mic salon gri i auriu ai crui perei erau acoperii de panouri, fiecare

coninnd o pnz lunguia pictat de Vernet{10} sau de Greuze{11}. Cabinetul de lucru era plin de cele mai bune portrete de Chardin{12}, de cele mai burie piese de ceramic ale lui Clodion{13}. Totul mrturisea nu grab pe care un bogtan parvenit o pune n satisfacerea fanteziei sale sau a celei a ibovnicei sale, ci ndelunga i rbdtoarea munc a acestor bogtai de secole care ngrmdeau, peste comorile dobndite de la prini, comori pentru urmaii lor.

Jeanne cercet la nceput ansamblul, numr camerele, apoi se opri asupra detaliilor. i cum dominoul o incomod, iar corsetul o strngea, intr n dormitorul ei, unde se dezbrac repede i i mbrc un halat de mtase vtuit, o minunat mbrcminte pe care mamele noastre, prea puin scrupuloase cnd era vorba s denumeasc lucrurile nefolositoare, i spuneau ntrun fel pe care noi nu-l putem reproduce. Tremurnd, mai mult

goal n satinul care-i mngia pieptul i talia, piciorul fin i cambrat, printre faldurile halatului scurt, Jeanne urca hotrta scrile, cu tora n mn. Obinuit cu singurtatea, sigur c nu trebuie s se team nici mcar de privirea unui valet, alerga din camera n camer, lsnd s zboare n voia vntului care sufla pe sub ui, halatul de cas din mtase fin, care se ridica de zece ori n zece minute descoperindu-i graiosul su genunchi. i cnd, ca s deschid un dulap,

ridica braul, cnd halatul aluneca lsnd s se vad rotunjimea alb a umrului ce se continua cu braul pe care l aurete reflex ul rou al luminii obinuite n pnzele de Rubens, atunci duhurile nevzute, ascunse sub tapiserii, adpostite n spatele picturilor, de bun seam c se bucurau la gndul c o au n puterea lor pe aceast st pn fermectoare care credea c ea le este stpn. Odat sfrit aceast alergtur, obosit, gfind, cu lumnarea pe trei sferturi

ars, Jeanne se ntoarse n dormitorul tapisat cu satin albastru i brodat cu imense flori fantastice. Vzuse totul, numrase totul, mngiase totul cu privirea sau atingnd cu mna. Nu-i mai rmnea dect s se admire pe sine. Aez luminarea pe un gheridon de Svres aurit; deodat, privirea i se opri asupra unui Endymion de marmur, figurin delicat i voluptoas ieit din mna lui Bouchardon{14}, care sttea tolnit pe un soclu de porfir

rou-ntunecat. Jeanne se duse s nchid uile ncperii, trase draperiile, se ntoarse n faa statuetei i privi ndelung pe acest iubit al Dianei, care i ddea ultimul srut nainte de a se nla spre cer. Jarul din cmin nclzea aceast camer n care totul prinsese via. Jeanne i simi tlpile afundndu-se n lina moale a covorului. Lumnarea arunc o ultim plpire a flcrii din mijlocul unui strat de cear topit, apoi i mprtie ultimul parfum o

dat cu ultima-i licrire.

Capitolul XXVII "Academia" Domnul de Beausire

Beausire urmase cuvnt cu cuvnt sfatul dominoului albastru; se dusese imediat la ceea ce se numea "academia" lui. Demnul prieten al Olivei, ademenit de uriaa cifr de dou milioane, se temea c a

fost ex clus de la mpreal de ctre tovarii si de vreme ce ei nu-i dduser de tire un plan att de avantajos. tia c cei de la "academie" nu erau oameni care s se ncurce n scrupule, deci el avea un motiv s se grbeasc, dat fiind c cei ce lipsesc nu au niciodat dreptate cnd lipsesc din ntmplare i cu att mai mult cnd se profit de absena lor. Printre asociaii "academiei", Beausire i fcuse reputaia unui om feroce. Acest lucru nu era nici surprinztor, nici greu de

obinut. Beausire fusese cndva ofier de poliie, purtase uniforma, tia s pun o mn n old, iar cealalt, pe mnerul sbiei. Avea obiceiul ca, la cel mai mic cuvnt, si nfunde plria pe ochi: toate aerele care, pentru cei de o vitejie destul de modest, preau nfricotoare, mai ales dac acetia se tem de zgomotul unui duel i de curiozitatea poliiei. Aadar, Beausire hotr s se rzbune pentru dispreul cu care fusese tratat, nspimntndu-i confraii de la tripoul din

strad Pot-de-Fer. De la poarta Saint-Martin la biserica Saint-Sulpice e cale lung; Beausire era ns bogat; se arunc ntr-un cupeu, fgduind cincizeci de soli surugiului, deci un baci de o livr, cursa nocturn costnd, dup tariful vremii, att ct cost azi o curs n timpul zilei. Caii pornir iute, Beausire i lu un aer furios i, n lipsa plriei, pe care n-o avea deoarece purta dominoul, n lipsa sbiei, i lu o mutr att de argoas, nct ar fi nelinitit pe orice trector

ntrziat. Intrarea sa n "academie" produse oarecare senzaie. Aici, n primul salon, un salon frumos, cenuiu, cu un candelabru i multe mese de joc, se aflau vreo douzeci de juctori care beau bere i sirop, zmbind din vrful buzelor spre apte sau opt femei fardate violent care priveau crile. La masa principal se juca faraon; miza era anemic, distracia, pe msura mizei. La intrarea dominoului, care i trase gluga pe ochi i

se nfur strns n faldurile mbrcmintei, cteva femei ncepur s rd ironic, lundu-l n zeflemea i scindu-l. Domnul Beausire era un brbat frumos i femeile nu se purtau urt cu el. Numai c el i vzu de drum ca i cum nu vedea i nu auzea nimic i, ajungnd lng mas, atept n linite un rspuns la proast s dispoziie. Unul dintre juctori, un fel de financiar dubios a crui figur nu era lipsit de bonomie, fu prima voce care-l interpel pe

Beausire. La naiba, cavalere! ex clam acest om, cumsecade. Te ntorci de la bal cu o fa rvit. Chiar aa i inur isonul damele. Ei, drag cavalere ntreb un alt juctor dominoul i face ru la cap? O, nu dominoul mi face ru replic asupra Beausire. Oho! ex clam cel care inea banc i care tocmai adunase o duzin de ludovici. Domnul cavaler de Beausire ne-a trdat; nu vedei c a fost

la balul Operei, c prin mprejurimile Operei a fcut o partid interesant i c a pierdut? Unii rser, alii l comptimir, fiecare dup firea sa; femeilor le fu mil. Nu este adevrat c miam trdat prietenii rspunse Beausire. Eu nu-s n stare s fiu trdtor! Cunosc ns pe unii care se ocup cu astfel de lucruri fa de prietenii lor i pentru a da mai mult greutate cuvintelor sale ar fi vrut s recurg la gest, adic ar fi vrut s-i nfunde plria

pe cap; din nenorocire nu turti dect o bucat de. Mtase, ceea ce i ddu un aer ridicol, din care pricin, n loc de efect dramatic, obinu unul comic. Ce vrei s spui, cavalere? ntrebr doi sau trei dintre asociaii si. tiu eu ce vreau s spun ripost Beausire. Numai c noi nu ne mulumim cu att interveni btrnelul bine dispus. Asta nu te privete pe dumneata, domnule bancher i se adres prostete Beausire.

O privire gritoare a celui ce inea banca l avertiz pe Beausire c fraza fusese nelalocul ei. ntr-adevr, n aceast adunare nu trebuiau separai cei ce plteau de cei ce ncasau banii. Beausire nelese, dar era pornit; falii viteji se opresc mai greu dect vitejii ncercai. Credeam c m aflu printre prieteni aici... zise el. Pi sigur c te afli rspunser mai multe voci. Ei, bine, m-am nelat. Cum adic?

Uite aa, fiindc o mulime de lucruri se fac fr mine. Un nou semn din partea celui ce inea banca, noi proteste din partea asociailor prezeni acolo. Mi-ajunge c tiu continu Beausire. Prietenii mincinoi vor fi pedepsii. Cut mnerul sbiei, dar nu gsi dect buzunarul vestei, care era plin de ludovici: zgomotul iscat fu revelator. Oho! ex clam dou doamne. Domnul de Beausire este n bani ast-sear!...

Da rspunse iret cel ce inea banca. Mi se pare c, dac a pierdut, nu a pierdut totul i c, dac i-a trdat prietenii apropiai, nu a fcuto pe de-a-ntregul. Haide, mizeaz, scumpul meu cavaler! Mulumesc rspunse sec Beausire. Deoarece fiecare pstreaz ce are, pstrez i eu. Ce naiba vrei s zici? i strecur n ureche unul dintre juctori. Vom lmuri lucrurile imediat. Da' joac odat! se

stropi cel ce inea banca. Doar un ludovic... spuse o doamn, mngind umrul lui Beausire pentru a se apropia ct mai mult de buzunarul vestei. Nu joc dect pe milioane strig Beausire, plin de ndrzneal i nici prin cap nu-mi trece s se joace doar pe nite amani de ludovici. Milioane! Haidei, domnilor de la Pot-de-Fer, deoarece este vorba de milioane fr tirea noastr, jos cu mizele de un ludovic! Milioane, milionarilor!...

Beausire se afla ntr-o stare de agitaie, acea stare ce l face pe om s-i piard cumptul. O beie mai primejdioas dect cea pricinuit de vin i se urc la cap. Deodat simi din spate o lovitur, destul de violent n glezn care-l sili s-i ntrerup imediat discursul. Se ntoarse i vzu lng el o fa mare, mslinie, nenduplecat i ciupit, cu doi ochi negri, scnteietori ca jarul. La gestul plin de mnie schiat de Beausire, acest straniu personaj rspunde cu un salut

ceremonios, nsoit de o privire lung ca o spad. Portughezul! ex clam Beausire, uluit de felul de a saluta al celui ce-i dduse neateptata lovitur. Portughezul! repetar doamnele, prsindu-l pe Beausire i roind n jurul strinului. Portughezul era, de fapt, copilul rsfat al acestor doamne, crora, sub pretex t c el nu vorbea franceza, le aducea ntotdeauna dulciuri, uneori nfurate n bancnote de cincizeci-aizeci de livre.

Beausire tia c Portughezul era unul dintre asociai. Acesta pierdea ntotdeauna laolalt cu obinuiii tripoului. i fix ase miza la o sut de ludovici pe sptmn i, n mod regulat, cei cu care juca de obicei i luau cei o sut de ludovici. Acesta era momeala societii. n timp ce el se lsa jefuit de o sut de pene aurite, ceilali confrai jefuiau juctorii ademenii. Aadar, Portughezul era considerat de ctre asociaie ca un om util; de ctre obinuii, ca un om agreabil. Beausire avea pentru

el o consideraie tacit i totodat o anumit nencredere. Primind deci acea lovitur de picior pe care Portughezul io aplicase n gamb, Beausire ateapt, tcu i lu loc. Portughezul se aez la joc, puse douzeci de ludovici pe mas i, din douzeci de micri care avur nevoie de un sfert de or ca s se desfoare, fu scuturat de cei douzeci de ludovici ai si de ctre ase juctori lacomi, care uitar o clip de ghear celui ce inea banca, precum

i de a celorlali asociai. Orologiul btu orele trei dimineaa, Beausire sorbi ultimele nghiituri ale unui pahar de bere. Intrar doi lachei, cel cu banca ls banii s cad n fundul dublu al mesei, cci statutul asociaiei dovedea atta ncredere n membri si, nct niciodat nu se ncredina unuia dintre ei manipularea complet a fondurilor asociaiei. Deci, la sfritul partidei, banii cdeau printr-un mic ghieu n fundul dublu al mesei; ntr-un postscriptum adugat statutului,

se prevzuse c cel ce ine banca s nu aib mineri lungi i nici bani asupra lui. Ceea ce nsemna c i era interzis s treac vreo douzeci de ludovici n mneca i c adunarea i rezerva dreptul s-l scotoceasc pentru a-i lua aurul pe care s-ar fi priceput s i-l strecoare n buzunar. Lacheii, spuneam, aduser membrilor cercului hainele de blan, mantalele, sbiile: muli dintre juctorii fericii ddur braul doamnelor; cei nenorocii se trr spre scaunele ambulane, nc la

mod n acele cartiere linitite i n salonul de joc se fcu ntuneric. Beausire se nfur n dominoul su, ca pentru a face o cltorie n eternitate; dar nici nu ajunse la primul etaj, c ua se i nchise n vreme ce trsurile, scaunele ambulane i pietonii dispruser, aa c se ntoarse n salon, unde doisprezece dintre asociai veniser i ei napoi. n sfrit, vom lmuri lucrurile ncepu Beausire. Aprinde-i tora i nu

vorbi aa de tare i rspunse rece, ntr-o francez impecabil, Portughezul, care, la rndul su, aprinse o lumnare aflat pe mas. Beausire mormi cteva cuvinte crora nimeni nu le ddu nici o atenie. Portughezul se aez n locul celui ce inuse banca; se cercetar obloanele, perdelele i uile spre a vedea dac sunt nchise cu grij, apoi toi se aezar ncet, cu coatele sprijinite pe mas, mori de curiozitate. Am de fcut o

comunicare spune Portughezul. Din fericire am ajuns la vreme, cci domnul de Beausire avea ast-sear o mnc-rime de limb... Beausire vrii s protesteze. Linite! Porunci Portughezul. Fr vorbe de prisos! Ai rostit cuvinte care sunt mai mult dect imprudene. E foarte bine c ai luat cunotin de ideea mea. Eti un om inteligent, poate c ai ghicit-o; dar mi se pare c niciodat amorul propriu nu trebuie s treac naintea interesului.

Nu neleg spuse Beausire. Nu nelegem repet respectabila adunare. Bun! Domnul de Beausire a vrut s dovedeasc un lucru: c el este primul care a descoperit afacerea. Ce afacere? ntrebar cei interesai. Afacerea celor dou milioane! strig Beausire, cu emfaz. Dou milioane?! ex clamar asociaii. i mai nti de toate se grbi s spun Portughezul

ex agerezi. Este imposibil ca afacerea s se urce la att. Am s v dovedesc numaidect. Nimeni dintre noi nu tie despre ce vorbeti! ex clam cel care inuse banca. Da, dar cu toate astea suntem numai urechi adug un altul. Vorbete dumneata primul! zise Beausire. Asta i vreau. i Portughezul i turn ntr-un pahar uria sirop de migdale, pe care l bu linitit, fr ca nimic din nfiarea lui glacial s se schimbe.

S tii c nu vorbesc pentru domnul de Beausire ncepu el. Colien nu valoreaz mai mult de un milion cinci sute de mii de livre. Ah! Va s zic este vorba de un colier! interveni Beausire. Da, domnule, nu asta este afacerea la care te refereai? Poate. Acum o face pe discretul, dup ce a fcut-o pe indiscretul. i Portughezul ridic din umeri. Vd cu regret c luai

un ton care mi displace spune Beausire, cu aerul unui coco care bate din pinteni. Gata! Gata! zise Portughezul, rece ca marmur. Dup aceea n-ai dect s spui ce vrei, mai nti ns spun eu ce am de spus cci timpul trece i ambasadorul sosete n cel mult opt zile. "Lucrurile se complic gndi adunarea, cu sufletul la gur. Colierul, cele un milion cinci sute de mii de livre, un ambasador... ce s nsemne toate astea?" n dou cuvinte, iat

relu Portughezul. Domnii Boehmer i Bossange au lucrat pentru regin un colier de diamante care valoreaz un milion cinci sute de mii de livre. Regina l-a refuzat. Bijutierii nu tiu ce s fac i l ascund. Sunt disperai fiindc acest colier nu poate fi cumprat dect de o pung regal. Ei bine, eu am gsit persoana regal care va cumpra acest colier i-l va scoate din cas de bani a domnilor Boehmer i Bossange. Este... ziser

asociaii. Este graioasa mea suveran, regina Portugaliei i Portughezul i umfl pieptul. Pricepem mai puin ca oricnd spuser asociaii. "Eu nu pricep nimic" gndi n sinea lui Beausire, apoi tare: Lmurete-ne, drag domnule Manuel, cci nenelegerile personale trebuie s cedeze n faa interesului comun. Dumneata eti tatl ideii. Recunosc deschis. Renun la orice drept

de paternitate, dar, pentru Dumnezeu, fii clar, domnule! S fie ntr-un ceas bun! ex clam Manuel, dnd pe gt al doilea pahar de sirop de migdale. Voi limpezi problema. Ne-ai convins c ex ist un colier de un milion cinci sute de mii de livre spuse cel cu banca. Iat un punct important. i acest colier se afla n casa de bani a domnilor Boehmer i Bossange. Iat al doilea punct spuse Beausire. Dar don Manuel a zis c maiestatea sa regina

Portugaliei cumpr colierul. Iat ce ne deruteaz. Nimic mai limpede, totui interveni Portughezul. Nu trebuie dect s fii ateni la cuvintele mele. Postul de ambasador este vacant. Este un interimat. Noul ambasador, domnul de Souza, va fi la Paris doar peste opt zile, n cel mai bun caz. Bun! ncuviin Beausire. n opt zile, cine l poate mpiedica pe acest ambasador, grbit s vad Parisul, s nu vin i s se instaleze?

Cei de fa se privir, cu gurile cscate. nelegei deci spuse nflcrat Beausire c don Manuel vrea s spun c poate sosi un ambasador adevrat sau unul fals. Vezi bine... - Adug Portughezul. i dac ambasadorul care va sosi va vrea s cumpere colierul pentru maiestatea sa regina Portugaliei, oare nu va avea dreptul? Aa e! strigar cei de fa. i-atunci trateaz cu

domnii Boehmer i Bossange. Asta e tot. Absolut tot. Numai c, trebuie s plteti cnd tratezi, observ cel ce ine banca. Ah, drace, da replic Portughezul. Domnii Boehmer i Bossange nu vor lsa colierul n minile ambasadorului, nici chiar dac ar fi un adevrat Souza, fr s aib garanii serioase. O, m-am gndit bine i la o garanie replic viitorul ambasador.

Cum? Am spus c ambasad este pustie, nu? Da. Nu se afl acolo dect un secretar, un francez cumsecade, care vorbete portugheza la fel de prost ca un om din lume i care este ncntat cnd portughezii i vorbesc franuzete, fiindc nu se chinuie i cnd francezii i vorbesc portughez, fiindc atunci el strlucete. Ei i mai departe?.., fcu Beausire. Ei bine, domnilor, ne

prezentm acestui om de treab, cu toate aparenele noii legaii... Aparenele sunt bune interveni Beausire dar hrtiile valoreaz mai mult. Vom avea i hrtiile replic laconic don Manuel. Ar fi de prisos s nu recunoatem c don Manuel este un om nepreuit spuse Beausire. Odat ce aparenele i hrtiile l vor fi convins pe secretar de identitatea legaiei, noi ne vom instala n ambasad.

Oho, e cam tare! ex clam Beausire. N-avem ncotro continu Portughezul. Este foarte simplu ncuviinar ceilali asociai. Dar secretarul? obiect Beausire. Am spus: l convingem. i dac, din ntmplare, va deveni ceva mai nencreztor, cu zece minute nainte de a bnui adevrul, va fi concediat. Cred c ambasadorul are dreptul s-i concedieze secretarul? Fr doar i poate.

Deci suntem stpnii ambasadei i prima noastr grij este s facem o vizit domnilor Boehmer i Bossange. Nu, nu sri cu gura Beausire mi se pare c ignorai un punct capital pe care eu l cunosc perfect, cci am trit la curi. Operaia despre care vorbii nu se face fr ca n prealabil ambasadorul s fie primit n audien solemn i asta, pe legea mea, e primejdios! Faimosul Riza-bei, cruia i s-a ngduit s se nfieze lui

Ludovic al XIV-lea, n calitate de ambasador al ahului Persiei i care a avut ndrzneala s ofere maiestii sale prea cretine turcoaze de treizeci de franci, Riza-bei, am zis, era nentrecut n limba persan i pe toi dracii dac erau n Frana savani n stare s fac dovad c el nu vine de la Ispahan. Pe noi ns ne vor recunoate imediat. Or s ne spun pe loc c vorbim portugheza n dialect galic i ca rsplat c protestm, o s fim trimii la Bastilia. Trebuie s acionm cu bgare de

seam. Imaginaia dumitale te duce prea departe, scumpe coleg, spuse Portughezul. Nu ne vom arunca naintea tuturor acestor primejdii, vom rmne fiecare la casa lui. Pi n cazul sta domnul Boehmer n-o s ne cread ndeajuns de ambasadori pe ct va fi nevoie. Domnul Boehmer va nelege c venim n Frana cu simpla misiune de a cumpra colierul, ambasadorul fiind schimbat n timp ce noi ne aflam pe drum. Ni s-a trimis

doar ordinul de a-l nlocui. Acest ordin, ei bine, l vom arta, dac trebuie, domnului Bossange pentru c, n primul rnd, l vom arta i domnului secretar al ambasadei; numai minitrilor regelui trebuie s ncercm s nu-l artm, cci minitri sunt curioi, sunt bnuitori i ne vor sicii cu zeci i zeci de mici amnunte. Da, da! strigar cu toii. S nu intrm n relaii cu ministrul. i dac domnii Boehmer i Bossange vor cere... Ce anume? ntreb don

Manuel. Un aconto complet Beausire. Asta ar complica lucrurile rspunse Portughezul, ncurcat. Cci, n fine continu Beausire se obinuiete ca un ambasador s vin cu scrisori de credit dac nu cu bani lichizi. Aa este rspunser asociaii. Aici se stric treaba continu Beausire. Dumneata gseti ntotdeauna mijloace ca s

strici treaba replic Manuel, pe un ton acru i glacial. Nu gseti cum s-o faci s reueasc. Ba tocmai pentru c vreau s le gsesc, art greutile rspunse Beausire. i iat, iat c le gsesc. Toate capetele se apropiar alctuind un cerc. Orice ambasad are o cas de bani. Da, o cas de bani i un credit. S nu vorbim de credit relu Beausire cci nimic nu se procur mai greu. Pentru

a avea credit, ne-ar trebui cai, echipaje, valei, mobile, mbrcminte, care sunt baza oricrui credit S vorbim despre casa de bani. Ce prere ai despre cea a ambasadei dumitale? Am privit-o ntotdeauna pe suverana mea, maiestatea s prea credincioas ca pe o regin mrea. Trebuie c a potrivit bine lucrurile. Asta vom vedea; pe urm hai s ne nchipuim c nu se afl nimic n cas. Tot ce se poate ncuviinar zmbind

asociaii. Atunci, fr s ne batem capul, noi ambasadorii, vom cere imediat domnilor Boehmer i Bossange s ne spun care este corespodentul lor la Lisabona i noi le semnm, le tampilm, le pecetluim scrisori de schimb ctre acest corespondent pentru suma cerut. Ah, iat o idee bun spuse don Manuel cu superioritate preocupat de ntreg, nu m-am cobort la detalii. Care sunt grozave! zise

cel care inea banca, lingnduse pe buze. Acum s trecem la mprirea rolurilor ceru Beausire. l vd pe don Manuel n chip de ambasador. Desigur, da, desigur! ncuviin ntr-un glas adunarea. i eu l vd pe domnul de Beausire n rolul secretarului-interpret adug don Manuel. Cum vine asta? relu Beausire, oarecum nelinitit. Eu nu trebuie s rostesc nici un cuvnt n francez, eu,

care sunt domnul de Souza; cci pe acest senior l cunosc i cnd vorbete, ceea ce se ntmpl rar, vorbete cel mult portughez, limba lui matern. Dumneata, dimpotriv, domnule de Beausire, care ai cltorit, care eti familiarizat cu tranzaciile pariziene, care vorbeti o portughez agreabil... Ba prost spuse Beausire. Destul ca s nu fii luat drept parizian. Este adevrat... dar... i-apoi adug don

Manuel, aintindu-i privirea sumbr asupra lui Beausire celor mai activi, cele mai mari beneficii. Firete se nvoir asociaii. De acord, eu sunt secretar-interpret. S vorbim chiar acum zise cel ce inea banca. Cum se vor mpri beneficiile? Foarte simplu rspunse don Manuel. Suntem doisprezece... Da, doisprezece repetar asociaii, numrnduse.

Atunci n dousprezece adug don Manuel cu deosebirea c unii dintre noi vor avea o parte i jumtate; eu, de pild, ca printe al ideii i ambasador; domnul de Beausire, pentru c a mirosit lovitura i a vorbit de milioane cnd a venit aici. Beausire ncuviin printr-un semn. i, n fine continu Portughezul o parte i jumtate celui care va vinde diamantele. A, nu! Protestar n cor asociaii. Aceluia numai o jumtate de parte. De ce? ntreb don

Manuel surprins. Mie mi se pare c acesta risc foarte mult. Da zise cel care inea banca dar el o s aib perurile, rabatul, care laolalt vor alctui o sum frumuic. Rser cu toii: aceti oameni cinstii se nelegeau de minune. Att pentru ast-sear spuse Beausire. Pe mine amnuntele, e trziu. Se gndea la Oliva, rmas singur la bal cu acel domino albastru, n care, cu toat

uurina lui de a drui ludovici de aur, iubitul Nicolei nu simea de fel o ncredere oarb. Nu, nu, s isprvim acum pretinser asociaii. Care sunt aceste amnunte? O caleac cu blazonul casei de Souza spuse Beausire. Ar dura prea mult vopsitul i, mai ales, s se usuce fu de prere don Manuel. Atunci alt mijloc zise Beausire. Caleaca domnului ambasador s-a putut sfrma

pe drum i ex celena sa a fost constrns s ia caleaca secretarului su. Aadar, dumneata ai una? ntreb Portughezul. Prima pe care o vd. Dar blazonul dumitale? Primul pe care-l vd. O, asta simplific totul. Mult praf, stropi de noroi pe ui, mai mult la spate n dreptul blazonului; n felul sta secretarul ambasadei nu va vedea dect praful i noroiul. Dar restul ambasadei? ntreb cel cu banca.

Nou ceilali, vom ajunge seara, este mai potrivit pentru un debut i voi vei ajunge a doua zi, dup ce noi vom fi pregtit calea. Stranic! Oricrui ambasador, n afar de secretar, i mai trebuie i un valet zise don Manuel, funcie delicat! Domnule comandor interveni cel cu banca, adresndu-se unuia dintre arlatani vei lua rolul valetului. Comandorul se nclin. i bani pentru

cumprturi? ntreb don Manuel. Eu sunt lefter. Eu am spuse Beausire dar sunt la iubita mea. Ci bani sunt n cas? ntrebar asociaii. Dai-mi cheile, domnilor ceru cel care inea banca. Fiecare asociat scoase o cheia care deschidea un lact din cele dousprezece cu care se nchidea dublul fund al faimoasei mese, n aa fel nct din aceasta cinstit societate, nimeni nu putea s se uite n casa de bani fr permisiunea celor unsprezece

colegi ai lui. Se proced la verificare. O sut nouzeci i opt de ludovici, n afara fondului de rezerv anun cel ce inea banca, supravegheat de ceilali. D-i domnului de Beausire i mie... Nu-i prea mult oare? ntreb don Manuel. D-ne dou treimi, las o treime pentru restul ambasadei conchise Beausire, cu o generozitate ce fu n asentimentul tuturor. n acest fel, don Manuel i

Beausire primir o sut treizeci i doi de ludovici de aur, iar aizeci i ase au rmas celorlali. Se desprir, dup ce hotrr s se ntlneasc a doua zi. Beausire se grbi s-i strng dominoul sub bra i s alerge pn n strada Dauphine, unde spera s o gseasc pe domnioara Olivia n posesia tuturor vechilor ei virtui i a noilor ei ludovici de aur.

Capitolul XXVIII Ambasadorul

A doua zi, spre sear, o caleac intra pe la bariera Enfer, destul de prfuit, destul de plin de noroi pentru ca nimeni s nu-i disting blazonul. Cei patru cai care o trgeau fugeau mncnd pmntul; surugiii mnau de parc ar fi dus un prin. Echipajul se opri n faa unui palat destul de artos din strad Jussienne. Chiar n poart ateptau doi oameni; unul mbrcat destul de ngrijit, pentru a

anuna ceremonia, cellalt ntr-un fel de livrea banal, cum au avut n toate timpurile slujbaii diferitelor administraii pariziene. Altfel spus, acesta din urm semna cu un elveian n costum de gal. Caleaca intr n curtea palatului, ale crui pori se nchiser imediat n nasul mai multor curioi. Cel n haine de ceremonie se apropie foarte respectuos de portier i, cu o voce niel tremurtoare, ncepu un discurs n limba portughez.

Cine eti dumneata? Rspunse dinuntru o voce repezit, tot n portughez, numai c aceast voce vorbea o portughez ex celent. Nedemnul secretar al ambasadei, ex celen. Foarte bine. Ce prost vorbeti limba noastr, dragul meu secretar. n sfrit, pe unde se poate intra? Pe aici, monseniore, pe aici. Trist primire spuse seniorul don Manuel, care i ddea aere sprijinindu-se de valetul su i de secretarul-

interpret. Ex celena voastr va binevoi s m ierte spuse secretarul ambasadei, ex primndu-se greoi. De-abia astzi la dou a venit la ambasad curierul ex celenei sale, anunnd sosirea domniei voastre. Lipseam, monseniore, lipseam pentru treburile legaiei. Imediat ce m-am ntors, am gsit scrisoarea ex celenei voastre. N-am mai avut timp dect s pregtesc apartamentele; acum sunt luminate. Bine, bine...

Este o mare bucurie pentru mine s vd ilustra persoan a noului nostru ambasador. Taci! S nu dm nimic n vileag pn ce nu vom primi noile ordine de la Lisabona. Binevoiete aadar, domnule, s m conduci n dormitor, cad din picioare de oboseal. Te vei nelege cu secretarul meu, el i va transmite ordinele mele. Secretarul ambasadei se nclin respectuos n faa lui Beausire, care-i rspunse cu un salut cald i zise cu un aer de

curtoazie ironic: Vorbete franceza, drag domnule, te vei simi mult mai la largul dumitale i eu, de asemenea. Da, da murmur bietul om m voi simi mult mai la largul meu, cci, v mrturisesc, domnule secretar, c pronunia mea... mi dau seama replic Beausire, cu aplomb. Voi profita de ocazie, domnule secretar, fiindc gsesc n dumneavoastr un om att de amabil se grbi s spun cu efuziune

secretarul ambasadei. Voi profita, zic, de ocazia pentru a v ntreba dac domnul de Souza nu se va supra pe mine c stlcesc astfel portughez? Deloc, deloc, dac vorbeti o francez corect. Eu?! ex clam secretarul, vesel. Eu, un parizian din strad SaintHonor?! Ei bine, este o adevrat ncntare spuse Beausire. Cum te numeti? Ducorneau, cred? Da, Ducorneau, domnule secretar; nume destul

de potrivit, deoarece are o terminaie spaniol, dac vrei. Domnul secretar mi tia numele; m simt foarte mgulit. Da, ai referine bune; att de bune, nct o atare bun reputaie ne-a mpiedicat s aducem un secretar de la Lisabona. O, ct sunt de recunosctor, domnule secretar i ce noroc pe mine s fie numit domnul de Souza! Mi se pare ns c sun domnul ambasador. S alergm.

Prin urmare alergar. Domnul ambasador, graie zelului valetului su, se dezbrcase. i puse un superb halat. Un brbier chemat n grab se ocupa de el. Cteva cutii i truse de cltorie, destul de scumpe n aparen, erau mprtiate pe mese i pe console. Un foc uria ardea n emineu. Intr, intr, domnule secretar spuse ambasadorul, stnd cufundat ntr-un fotoliu uria cu perne, chiar n faa focului. Domnul ambasador se

va supra oare dac i rspund n francez? i opti lui Beausire secretarul. Nu, nu, ncearc. Ducorneau i fcu elogiul n francez. Ei, dar este foarte agreabil; vorbete admirabil franceza, domnule du Corno. M ia drept portughez gndi secretarul, beat de bucurie. i-l strnse de mna pe Beausire. Da! rosti Manuel. Putem cina? Desigur, ex celena

voastr. Da, Palais-Royal se afl la doi pai de aici i cunosc un hangiu grozav care va aduce o cin gustoas ex celenei voastre. F ca i cum ar fi pentru dumneata, domnule du Corno. Da, monseniore... i eu, dac ex celena s ngduie, voi ndrzni s-i ofer cteva sticle de vin din ar, cum numai la Porto poate gsi ex celena sa. Ei, pi secretarul nostru are, aadar, o pivni serioas? spuse Beausire nveselit.

Este singurul meu lux rspunse cu umilin acest om de treab cruia Beausire i don Manuel putur s-i observe pentru prima dat, n lumina luminrii ochii vii, obrajii rotunzi i nasul rou. Dumneata faci cum vei crede de cuviin, domnule du Corno interveni ambasadorul. Adu-ne vinul i vino s cinezi cu noi. Asemenea cinste... Fr ceremonie, astzi sunt nc un cltor, de mine voi fi ambasador. Dup aceea vom vorbi despre treburi.

Ah, monseniorul mi va permite s-mi pun la punct inuta. Eti superb! ex clam Beausire. Costum de primire, nu de gal spuse Ducorneau. Rmi aa cum eti, domnule secretar i druiete pregtirilor masei timpul pe care l-ai drui mbrcrii costumului de gal. Ducorneau l prsi ncntat pe ambasador i ncepu s alerge ca s ctige zece minute pentru pofta de mncare a ex celenei sale. n

acest timp, cei trei pungai, nchii n dormitor, treceau n revist mobilierul i nsemnele noii lor puteri. Acest secretar doarme oare aici? ntreb don Manuel. Nu, ticlosul are o pivni bun i pesemne c are pe undeva o femeie drgu sau una de meserie. Este un btrn burlac. Elveianul? Va trebui s scpm de el. M oblig eu. Ceilali valei din palat? Valei angajai

temporar, pe care asociaii notri i vor nlocui mine. Ce se gsete n buctrie? Ce se gsete n cmar? Pustiu! Pustiu! Fostul anabasador nu ddea niciodat pe la sediu. i avea casa n ora. Ce e cu casa de bani? Cu casa de bani e mai delicat; trebuie s-l consultm pe secretar. M ofer eu spuse Beausire. Suntem de pe acum cei mai buni prieteni din lume. Tcere! Iat-l.

ntr-adevr, Ducorneau se ntorcea gfind. l anunase pe hangiul din strad BonsEnfants, luase din cabinetul su ase sticle cu o nfiare respectabil i faa lui vesel anuna toate bunele nsuiri pe care cei doi atri, natura i diplomaia, tiu s le amestece pentru a auri ceea ce cinicii numesc aspectul uman. Ex celena voastr ntreb el nu va cobor n sufragerie? Nu, nu, vom mnca n camer, ntre noi, lng foc. Monseniorul m umple

de bucurie. Iat vinul. Adevrate topaze! ex clam Beausire, ridicnd una din sticle la nlimea lumnrii. Ia loc, domnule secretar, iar valetul meu va pune masa. Ducorneau se aez. n e zi au sosit ultimele tiri? spuse ambasadorul. n ajunul plecrii predecesorului ex celenei voastre. Bun. Legaia este n bun stare? O, da, monseniore.

Nu sunt ncurcturi cu banii? Nu, dup cte tiu. Nu sunt datorii... Hai, spune... Dac sunt, vom ncepe prin a le plti. Predecesorul meu este un gentilom de via pentru care garantez. Mulumesc lui Dumnezeu, monseniorul nu va avea nevoie; creditele au fost achitate acum trei sptmni i chiar a doua zi dup plecarea fostului ambasador, o sut de mii de livre au fost trimise aici.

O sut de mii de livre? strigar ntr-un glas Beausire i don Manuel, nebuni de bucurie. n aur preciz secretarul. n aur repetar ambasadorul, interpretul, ba chiar i valetul. Aa c... relu Beausire, stpnindu-i emoia aa c... deci casa conine... O sut de mii trei sute dou zeci i opt de livre, domnule interpret. Puin rosti cu rceal don Manuel. Din fericire ns

maiestatea sa a pus fonduri la dispoziia noastr. Dragul meu, i-am spus continu adresndu-se lui Beausire c la Paris vom avea nevoie. Numai c ex celena voastr i-a luat msuri de precauie . Rspunse respectuos Beausire. ncepnd din clipa cnd interpretul a anunat acest lucru important, veselia din ambasad a sporit i mai vrtos. Cina aleas, alctuit din somon, raci uriai, carne afumat i prjituri contribui

destul de mult la verva seniorilor portughezi. Ducorneau, simindu-se n largul lui, mnca cam ct zece granzi de Spania i le demonstra superionlor si cum c un parizian de pe strada Saint-Honor se purta cu vinurile de Porto i de Xrs, ca i cnd ar fi fost vinuri de Brie i de Tonnerre. Domnul Ducorneau binecuvnta nc o dat cerul c i-a trimis un ambasador care prefer limba francez celei portugheze i vinurile portugheze celor franceze; plutea n acea

delicioas beatitudine n care este cufundat creierul de ctre un stomac fericit i recunosctor, cnd domnul de Souza l trimise la culcare. Ducorneau se ridic i, cu o reveren nendemnatec ce cltin mai multe mobile, secretarul iei pe ua dinspre strad. Beausire i don Manuel nu cinstiser pn ntr-att vinul ambasadei nct s adoarm pe loc. De altfel, trebuia ca i valetul, la rndul su, s cineze dup stpnii si, operaie pe care comandorul o

ndeplini metodele domnul secretarul Apoi pentru a asociai dup ce elveianul

minuios, dup artate de ctre ambasador i su interpret. ntocmir planul doua zi. Cei trei cercetar cldirea, se asigurar c doarme.

Capitolul XXIX Domnii Boehmer i Bossange

A doua zi datorit activitii lui Ducorneau, care se pusese la post, ambasada iei din letargie. Birouri, cartoane, truse de scris, nfiare de gal, cai sforind n curte, artau viaa acolo unde, cu o sear nainte, stpnea dezinteresul i moartea. n cartier, se rspndi iute zvonul c un personaj nsemnat sosise din Portugalia n timpul nopii. Acest zvon care fcea s se acorde credit celor trei pungai era pentru ei un izvor de permanent groaz. ntr-

adevr, poliia domnului de Crosne i cea a domnului de Breteuil sta cu urechile ciulite i se ferea s i le astupe tocmai cu aceste prilejuri; avea ochi de Argus pe care cu siguran nu-i nchidea cnd era vorba despre domnii diplomai din Portugalia. Don Manuel i spuse ns lui Beausire c, dnd dovad de ndrzneal, ei vor putea s mpiedice poliia c vreme de opt zile aceasta s transforme cercetrile n bnuieli, bnuielile n certitudini vreme de cincisprezece zile; c, n

consecin, cam zece zile, nimic nu va stnjeni activitatea asociaiei, care asociaie, dac aciona bine, trebuia s-i isprveasc operaiile n cel mult ase zile. Tocmai rsrea soarele cnd dou cleti nchiriate depuser la palat o ncrctur de nou ticloi, menii s alctuiasc personalul ambasadei. Au fost instalai la iueal sau, mai bine zis, trimii la culcare de ctre Beausire. Unul a fost pus la casierie, altul la arhiv, al treilea l nlocuia pe elveian,

pe care Ducorneau nsui l concedie, sub pretex t c nu tie portughez. Palatul fu deci populat de ctre aceast garnizoan care trebuia s o pzeasc de apropierea oricrui profan. Pentru cei care au secrete politice sau altfel de secrete, poliia este profund n cel mai mare grad. Spre prnz, don Manuel, zis de Souza, dup ce se mbrc n haine de gal, se urc ntr-o caleaca foarte curat, pe care Beausire o nchinase cu 500 de livre pe lun, pltind pentru

cincisprezece zile. El porni spre casa domnilor Boehmer i Bossange, nsoit de secretarul-interpret i de valetul su. Secretarul ambasadei primi ordin de a rezolva sub propria-i semntur i, ca de obicei, n absena ambasadorilor, orice formaliti privitoare la paapor-turi, indemnizaii i ajutoare, fiind totodat foarte atent de a nu da bani lichizi sau de a solda conturi dect cu aprobarea domnului secretarinterpret. Aceti domni doreau s

pstreze intact suma de o sut de mii de livre, pivotul principal al ntregii operaii. I se spuse domnului ambasador c bijutierii coroanei locuiau pe cheiul Ecole, unde ei i fcur apariia n jurul orei unu la prnz. Valetul ciocni discret la ua bijutierului, ferecat cu lacte grele i cuie groase cu inte ca o poart de nchisoare. Cuiele fuseser btute cu art, n aa fel nct alctuiau figuri mai mult sau mai puin plcute. Se inuse seama c nici un burghiu, ferstru sau pil s nu poat

rupe o bucat de lemn fr a-i rupe un dinte ntr-o bucat de fier. O ferestruie zbrelit se deschise i un glas l ntreb pe valet ce dorete. Domnul ambasador al Portugaliei vrea s vorbeasc cu domnii Boehmer i Bossange rspunse valetul. Un cap se ivi numaidect la etajul nti, apoi un pas grbit se auzi pe scar. Poarta se deschise. Don Manuel cobor din trsur, cu o aristocratic ncetineal. Domnul Beausire coborse primul pentru a oferi braul

ex celenei sale. Cel ce-i ntmpina cu atta grab pe cei doi portughezi era domnul Boehmer n persoan, care, auzind trsura oprindu-se n dreptul casei sale, privise pe geam, auzise cuvntul ambasador i se i repezise jos pentru a nu o face pe ex celena sa s atepte. Bijutierul se pierdu n scuze n timp ce don Manuel urca scara. Domnul Beausire bg de seam c n spatele lor, o btrn servitoare, zdravn i bine fcut, freca lactele i broatele ce se aflau din belug

la ua dinspre strad. Deoarece se prea c domnul Beausire urmrete acest lucru cu oarecare interes, domnul Boehmer i spuse: Iertai-ne, domnule; suntem att de primejduii n nefericita noastr profesiune, nct am devenit foarte prudeni n obiceiuri. Don Manuel rmsese impasibil; Boehmer i repet i lui. Fraz care obinuse de la Beausire un surs amabil. Dar, deoarece ambasadorul, ca i prima dat, nici nu clipi,

Boehmer repet stnjenit: Iertai-m, domnule ambasador... Ex celena sa nu vorbete franceza ex plic Beausire i nu v poate nelege, domnule. Am s-i transmit scuzele dumneavoastr, dac se grbi s adauge nu vorbii portughez. Nu, domnule, nu. Aadar, voi vorbi eu pentru dumneavoastr. i Beausire bolborosi cteva cuvinte portugheze ctre don Manuel, care rspunse n

aceeai limb. Ex celena sa, domnul conte de Souza, ambasadorul maiestii sale prea credincioase, accept cu bunvoin scuzele dumneavoastr, domnule i m nsrcineaz s v ntreb dac este adevrat c mai avei nc un frumos colier de diamante? Boehmer nla capul i-l msur lung pe Beausire, ca un om cu mult ex perien. Beausire i susinu privirea ca un diplomat ncercat. Un colier de diamante

vorbi ncet Boehmer un foarte frumos colier de diamante? Cel pe care l-ai oferit reginei Franei adug Beausire i despre care maiestatea s prea credincioasa a auzit vorbinduse. Domnul este n slujba domnului ambasador? ntreb Boehmer. Sunt secretarul sau particular, domnule. Don Manuel se aezase ca un mare senior; privea picturile din aceast camer

destul de frumoas ce ddea spre chei. Un soare puternic lumin Sena i primii plopi i artau mugurii de un verde cald pe deasupra apelor nc umflate i nglbenite de dezghe. E^up picturi, don Manuel trecu la ex aminarea peisajului. Domnule zise Beausire mi se pare c n-ai auzit nici un cuvnt din ceea ce v-am spus. Cum asta, domnule? Rspunse Boehmer, ntructva speriat de tonul poruncitor al personajului.

Vd c ex celena sa i pierde rbdarea, domnule bijutier. Domnule, v cer iertare rspunse Boehmer, rou ca sfecla. Dar nu pot s art colie-rul dect n prezena asociatului meu, domnul Bossange. Ei bine, domnule, chemai-l pe asociatul dumneavoastr. Don Manuel se apropie i, cu aerul sau glacial, care-i conferea o oarecare mreie, ncepu n portughez un discurs la auzul cruia

Beausire i nclin de mai multe ori capul plin de respect. Dup aceea se ntoarse cu spatele i i relu contemplarea n faa ferestrelor. Ex celena s mi spune, domnule, c sunt zece minute de cnd ateapt i c nu are obiceiul s atepte nicieri, nici chiar la regi. Boehmer se nclin, apuc de cordonul soneriei i-l scutura de cteva ori. Un minut mai trziu, un alt personaj intra n ncpere. Era domnul Bossange, asociatul

su. Boehmer l puse la curent n dou cuvinte. Bossange arunc o privire celor doi portughezi i sfri prin a cere lui Boehmer cheia sa pentru a deschide casa de bani. "Am impresia i zise Beausire n gnd ca oamenii cinstii i iau tot attea precauii unii fa de ceilali ca i hoii." Dup zece minute, domnul de Bossange se nfi innd o caset n mna stnga, mna dreapt i-o inea ascuns sub frac, iar Beausire vzu desluit conturul a dou

pistoale. Ce-i drept, avem noi o nfiare potrivit, numai c negustorii tia ne iau mai cur-nd drept pungai dect ambasadori rosti cu gravitate n portughez don Manuel i zicnd acestea, i privi fix pe bijutieri pentru a surprinde cea mai mic emoie oglindita pe feele lor care ar demonstra c nelege portughez. Nu vzu ns nimic dect un colier de diamante att de minunat, nct strlucirea lui te orbea. Caseta fu depus cu ncredere

n minile lui don Manuel, care izbucni deodat mnios ctre secretarul su: Domnule, spune acestor ticloi c abuzeaz de dreptul pe care-l are un negustor de a fi stupid. mi arat strasuri cnd eu le cer diamante. Spune-le c m voi plnge ministrului Franei i ca, n numele reginei mele, voi cere s fie aruncai la Bastilla impertinenii care neal pe un ambasador al Portugaliei. Rostind acest rechizitoriu, zvrli ct colo pe tejghea caseta. Beausire nu fu nevoit

s traduc toate cuvintele: pantomima fusese de ajuns. Boehmer i Bossange se pierdur n scuze, spunnd c n Frana cumprtorilor li se arat modele de diamante, asemntoare cu podoabele, totul pentru a mulumi pe oamenii cinstii i a nu- ispiti i atrage pe hoi. Domnul de Souza schi un gest energic i se ndrept spre u, sub privirile nelinitite ale negustorilor. Ex celena s m nsrcineaz s v spun continu Beausire c este

suprtor c oameni care poarta titlul de bijutieri ai coroanei Franei s nu tie s deosebeasc un ambasador de un ticlos i c ex celena sa se napoiaz la palatul su. Domnii Boehmer i Bossange se nclinar adnc protestnd din nou i artnd c-i poart tot respectul. Domnul de Souza mai-mai c i calc n picioare i iei. Negustorii se privir foarte ngrijorai i aplecai pn la pmnt. Beausire i urma mndru stpnul. Btrna desferec lactele porii.

La palatul ambasadei, n strada Jussienne! strig Beausire valetului. La palatul ambasadei, n strada Jussienne! strig valetul vizitiului. Boehmer auzi prin ferestruie. Afacere pierdut! Mormi valetul. Afacere fcut! zise Beausire. ntr-un ceas, secturile astea vor fi la noi. Trsura se deprta de parc ar fi fost tras de opt cai. Capitolul XXX

La ambasad

ntorcndu-se la palatul ambasadei, domnii l gsir pe Ducorneau mncnd linitit n biroul su. Beausire l rug s urce la ambasador, dup ce i inu urmtorul discurs: nelegi, scumpul meu secretar, c un om ca domnul de Souza nu este un ambasador obinuit. Mi-am dat seama rspunse secretarul. Ex celena sa continu Beausire, vrea s ocupe un loc

de seam la Paris printre bogtai i oameni de gust, ceea ce nseamn c lin palat amrt pe strada Jussienne nu i convine; n consecin, trebuie gsit o reedin particulara pentru domnul de Souza. Asta va complica relaiile diplomatice replic Ducorneau. Vom alerga mult dup semnturi. Ex celena sa i va pune la dispoziie o trsur, drag domnule Ducorneau zise Beausire. Ducorneau crezu c lein

de bucurie. O trsura a mea?! strig el. Este suprtor c nu ai aceast obinuin continu pungaul. Un secretar de ambasad ct de ct demn trebuie s-i aib trsura sa; dar despre acest lucru vom vorbi la timpul potrivit. Pentru moment, s-i dm socoteal domnului ambasador de situaia afacerilor ex terne. Unde este casa de bani? Sus, domnule, chiar n apartamentul domnului ambasador.

Att de departe de dumneata? Pentru mai mult siguran, domnule; hoii ptrund mai greu la etaj dect la parter. Hoi pentru o sum att de mic!... rosti dispreuitor Beausire. Cum, o sut de mii de livre! replic Ducorneau. Drace! Se vede ca domnul de Souza este bogat. Nu gseti o sut de mii de livre n toate casele de bani ale ambasadelor. Vrei s verificm?

ntreb Beausire. M grbesc s m ntorc la treburile mele. Imediat, domnule, imediat spuse Ducorneau i plecar. Dup ce s-a fcut verificarea, cele o sut de mii de livre aprur n bani lichizi, jumtate aur i jumtate argint. Ducorneau oferi cheia sa, pe care Beausire o privi un timp pentru a-i admira ingenioasa podoaba i trefla complicat. Cu ndemnare lua amprenta n cear, apoi o napoie secretarului, spunndu-i:

Domnule Ducorneau, se afl n mai mare siguran n minile dumitale dect ntr-ale mele; s mergem la domnul ambasador. l gsir pe don Manuel n compania ocolatei naionale. Prea foarte ocupat cu o hrtie plin de cifre. La vederea secretarului, ntreba: Cunoteai vechiul cifru de coresponden? Nu, ex celena. Ei bine, vreau ca. de azi nainte s-l cunoti i s m scuteti n felul acesta de o serie de amnunte plicticoase.

Ce se aude cu casa de bani? l ntreb pe Beausire. n perfect stare, ca tot ce ine de resortul domnului Ducorneau rspunse Beausire. Cele o sut de mii de livre? Lichizi, domnule. Bine, ia loc, domnule Ducorneau, vreau s-mi dai o informaie. La ordinele ex celenei voastre spuse secretarul, radios. Luai seama, este o afacere de stat, domnule

Ducorneau. Ascult, monseniore. i bunul secretar i apropie scaunul. E o chestiune serioas, n care am nevoie s m ajui. Cunoti bijutieri cinstii la Paris? Domnii Boehmer i Bossange, bijutierii coroanei rspunse secretarul. Tocmai cu ei nu vreau s am de-a face replic don Manuel. Am fost pe la ei i nu vreau s-i mai vd niciodat. Au avut nenorocul s-o nemulumeasc pe ex celena

voastr? Grav, domnule Corno, grav. Ah, dac a putea s-mi ngdui mai mult, dac a ndrzni... ndrznete, domnule! A ntreba n ce fel aceti oameni reputai n meseria lor... Sunt nite negustori ordinari, domnule Corno i metodele lor nepotrivite i fac s piard un milion sau dou. Ah! ex clam Ducorneau, cu lcomie. Am fost trimis de

maiestatea s prea credincioasa s negociez un colier de diamante. Da, da, faimosul colier care a fost comandat de ctre fostul rege pentru doamna Du Barry. tiu, tiu... Eti un om nepreuit, tii tot. Ei bine, a fi cumprat colierul, dar pentru c lucrurile stau astfel, nu-l voi cumpra. Trebuie s fac un demers? Domnule Corno! Diplomatic, monseniore, foarte diplomatic.

Ar fi fost bine dac i cunoteai pe aceti oameni. Bossange mi este vr de departe. Don Manuel i Beausire se privir. Se fcu linite. Cei doi portughezi devenir mai ateni. n clipa aceea un valet deschise ua i anun: Domnii Boehmer i Bossange! Don Manuel se ridic deodat i, cu glas iritat strig: Dai-i afar! Valetul se pregtea s ndeplineasc ordinul.

Nu, izgonete-i chiar dumneata, domnule secretar adug ambasadorul, adresndu-se lui Beausire. n numele cerului! ex clam Ducorneau, implorator. Lsai-m pe mine s ex ecut ordinul monseniorului. Nu pot s nu iu seama de el, dar l voi ndulci. Bine, cum vrei zise cu nepsare don Manuel. Beausire se apropie de. Complicele su n momentul cnd Ducorneau ieea n grab.

Ah, oare aceast afacere este sortit eecului? rosti don Manuel. Nu, Ducorneau va aranja lucrurile. O s-ncurce totul, nenorocitul! La bijutieri am vorbit numai n portughez; dumneata ai spus c nu tiu o boab franuzete. Ducorneau o s strice totul. Alerg. Poate c-i primejdios s te duci, Beausire. Ai s vezi c nu: las totul pe mine. Doamne! Beausire iei.

Ducorneau i gsi jos pe Boehmer i pe Bossange, a cror atitudine, din clipa cnd piser pragul ambasadei, era cu desvrire schimbat din punct de vedere ai politeei, dac nu din cel al ncrederii. Nu se gndeau s ntlneasc acolo vreo figur cunoscut i se strecurau scoroi prin birouri. Zrindu-l pe Ducorneau, Bossange scoase un strigt de surpriz i bucurie. Dumneata aici? ex clam el. i se apropie s-l mbrieze.

O, eti prea amabil! zise Ducorneau. Aadar, aici, vrul meu cel bogat m recunoate. Oare pentru c sunt la o ambasad? Pe legea mea, ai dreptate, rspunse Bossange. Dac m-am nstrinat, iartm i f-mi un serviciu. Pentru asta am i venit. i mulumesc. Va s zic eti n serviciul ambasadei? Da. D-mi o informaie. Ce fel i despre ce? Chiar despre ambasad.

Eu sunt secretarul. Ah, stranic! Vrem s vorbim cu ambasadorul. Vin din partea lui. Din partea lui?! Pentru a ne spune... C v roag s ieii repede din palatul su, chiar foarte repede, domnilor... Cei doi bijutieri se privir plouai. Pentru c relu Ducorneau, plin de importan ai fost nendemnatici i necinstii, dup ct se pare... Ascult-ne, te rog. Este inutil rsuna deodat vocea lui Beausire,

care apru, mndru i rece, n pragul camerei. Domnule Ducorneau, ex celena s i-a recomandat s-i concediezi pe aceti domni. Concediaz-i. Domnule secretar... F ce i s-a spus rosti Beausire, cu dispre. Ex ecut! i trecu mai departe. Secretarul ambasadei i lu ruda de umrul drept pe asociatul acestuia, de umrul stng i-i mpinse uor afar, adresndu-li-se amndurora: Iat o afacere pierdut! Doamne, ce susceptibili sunt strinii tia! murmur

Boehmer, care era neam. Cnd te numeti de Souza i ai un venit de nou sute de mii de livre, dragul meu, ai dreptul s fi cum pofteti replic secretarul. Of! suspin Bossange. i-am mai spus-o, Boehmer, eti prea greoi n afaceri. Ei i ce dac... ripost ncpnatul neam. La urma urmei, n-o s avem banii, dar nici el n-o s aib colierul nostru. Tocmai se apropiau de ua dinspre strad. Ducorneau ncepu s rd.

Oare tii voi ce este un portughez? zise el, cu dispre. tii voi ce nseamn un ambasador, burghezi ce suntei?! Nu. Ei bine, o s v spun eu. Un ambasador, favoritul unei regine, domnul Potemkin, cumpra n fiecare an, la 1 ianuarie, pentru regina, un paner cu ciree care cost o sut de mii de scuzi, o mie de livre cirea. E drgu, nu? Ei bine, domnul de Souza va cumpra minele din Brazilia pentru a gsi n ele un diamant ct toate ale voastre la un loc. Acest lucru l va

costa venitul su pe douzeci de ani, adic douzeci de milioane; dar ce-i pas, n-are copii... Asta-i, domnilor... i tocmai le nchidea ua n nas, cnd Bossange se rzgndi i i spuse: Caut s repari totul i vei avea... Cei de aici sunt incoruptibili ripost Ducorneau. i trnti ua. n aceeai sear, ambasadorul primi urmtoarea scrisoare: "Monseniore,

Un om care ateapt ordinele dumneavoastr i dorete s v prezinte respectuoasele scuze ale umililor dumneavoastr servitori se afl la poarta palatului dumneavoastr; un semn al excelenei voastre i omul va depune n minile unuia dintre oamenii dumneavoastr colierul care a avut fericirea s v atrag atenia. Binevoii s primii, monseniore, asigurarea profundului respect etc, etc...

i Bossange" Ei bine, colierul este al nostru spuse don Manuel, citind aceast epistol. nc nu, nc nu zise Beausire. Nu va fi al nostru dect cnd l vom cumpra. S-l cumprm. Cum? Ex celena voastr nu tie franuzete, am hotrt asta; i, n primul rnd, s ne descotorosim de domnul secretar.

Cum naiba? Foarte simplu; s-i dm o misiune diplomatic important; m ocup eu. Nu e bine se mpotrivi don Manuel. Aici, el va fi garania noastr. Va spune c vorbeti francez ca domnul Bossange i ca mine. i va ine gura; l voi ruga eu. Fie, atunci s rmn. Da ordin s intre omul cu diamantele. Omul fu introdus; era Boehmer n persoan, care

fcu cele mai adnci plecciuni i ceru cele mai smerite scuze. Dup care, oferi diamantele i pru c vrea s le lase spre a fi ex aminate. Don Manuel ns l reinu. Destul cu asemenea ncercri spuse Beausire. Eti un negustor bnuitor; de bun seam c eti un om cinstit. la loc i s vorbim, deoarece domnul ambasador te-a iertat. Of, ce greu e s fii negustor! suspin Boehmer. "Ce greu este s fii ho!" gndi n sinea lui Beausire.

Capitolul Trgul

XXXI

Atunci, domnul ambasador catadicsi s ex amineze colierul n amnunt. Domnul Boehmer arat cu rbdare fiecare pies, ludndu-i frumuseea. Despre ansamblul acestor piese ncepu Beausire, cruia don Manuel i vorbise n portughez

domnul ambasador nu are nimic de adugat, ansamblul este mulumitor. Luate ns fiecare n parte, diamantele nu mai sunt acelai lucru. Ex celena sa a numrat zece, unele uor zgriate, altele niel ptate. Oh! ex clam Boehmer. Ex celena sa continu Beausire se pricepe mai bine dect dumneata la diamante; nobilii portughezi se joac cu diamantele n Brazilia, cum aici copii se joac cu cioburile de sticl. ntr-adevr, don Manuel

puse degetul pe mai multe diamante, unul dup altul, i, cu o admirabil pricepere, remarc defectele imperceptibile pe care poate un cunosctor nu le-ar fi observat. Aa cum se vede, acest colier replic Boehmer, oarecum surprins c un senior att de mare este un bijutier att de iscusit aa cum se vede, acest colier este cea mai frumoas colecie de diamante din ntreaga Europ, n clipa de faa. Avei dreptate

rspunse Beausire i, la un semn al lui don Manuel, adug: Ei bine, domnule Boehmer, iat despre ce este vorba: maiestatea sa regina Portugaliei a auzit vorbindu-se despre colier i a nsrcinat pe ex celena sa s negocieze aceast afacere, dup ce va fi vzut diamantele. Diamantele i convin ex celenei sale; la ce pre vrei s vindei colierul? Un milion ase sute de mii de livre rspunse Boehmer. Beausire repet cifra ambasadorului sau. Este cu o sut de mii de

livre mai scump replic don Manuel. Monseniore zise bijutierul valoarea unui asemenea obiect nu poate fi evaluat cu precizie. Pentru a furi o podoab ca aceasta, au fost necesare cercetri i cltorii care v-ar nspimnta dac le-ai cunoate ca mine. Este cu o sut de mii de livre mai scump se ncpna portughezul. i pentru ca monseniorul s spun acest lucru interveni Beausire nseamn fam ndoiala c este

convins, deoarece ex celena sa nu se tocmete niciodat. Boehmer pru oarecum impresionat. Nimic nu-i linitete mai mult pe negustorii bnuitori dect un client care se tocmete. Nu pot zise el, dup o clip de ovire s accept o scdere de pre care nseamn o diferena de ctig sau o pierdere pentru asociatul meu i pentru mine. Don Manuel asculta rspunsul n traducerea lui Beausire, apoi se ridic. Beausire nchise caseta i i-o

napoie lui Boehmer. Voi vorbi totui cu domnul Bossange mai adaug acesta din urm. Ex celena sa e de acord? Ce vrei s spui? ntreb Beausire. Vreau s spun c domnul ambasador pare s fi oferit un milion cinci sute de mii de livre pentru colier. Da. Ex celena sa i menine preul? Ex celena sa nu retrage niciodat cele ce a spus replic Beausire dar

ex celena sa se retrage ntotdeauna n faa plictiselii de a se tocmi. Domnule secretar, nu credei c ar trebui s vorbesc cu asociatul meu? O, desigur, domnule Boehmer. Bineneles rspunse n portughez don Manuel, c mi a i pomenise fraza lui Boehmer dar vreau o soluie prompta i rapid. Monseniore, dac asociatul meu accepta scderea, eu am i acceptat-o. Prea bine.

Deci, din clipa aceasta preul este de un milion cinci sute de mii de livre. Fie. Nu mai rmne... n afar, bineneles, de acordul domnului Bossange... se blbi Boehmer. Da, desigur. i nu mai rmne dect modul n care se va face plata... n privina aceasta nu vei avea nici cea mai mic dificultate spuse Beausire. Cum dorii s se fac plata? Dac s-ar putea, cu bani

ghea rspunse Boehmer, rznd. Ce nelegi prin bani ghea? ntreb Beausire, cu rceal. O, tiu prea bine c nimeni nu are un milion i jumtate n numerar! ex clam Boehmer, suspinnd. i, de altfel, chiar i dumneata ai fi n ncurctur, domnule Boehmer. Cu toate acestea, domnule secretar, nu voi accepta dect bani ghea. Este firesc. i se ntoarse spre don Manuel: Care

va fi suma de bani n numerar pe care ex celena voastr o va da domnului Boehmer? O sut de mii de livre rspunse portughezul. O sut de mii de livre i repet Beausire lui Boehmer n momentul n care ncheiem trgul. i pe cnd restul? ntreb Boehmer. Intervalul de timp necesar pentru ca polia monseniorului s ajung de la Paris la Lisabona, dac nu cumva preferai s ateptai avizul Lisabonei la Paris.

Avem un corespondent la Lisabona zise bijutierul. Scriindu-i... Desigur ncuviin Beausire, rznd ironic scriei-i. ntrebai-l dac dac de Souza este solvabil i dac maiestatea sa regina poate plti un milion patru sute de mii de livre. Domnule... ripost Boehmer, ruinat. Acceptai, sau preferai alte condiii? Cele pe care domnul secretar a binevoit s mi le propun la nceput mi se par

acceptabile. Care vor fi termenele plii? Vor fi trei termene, domnule Boehmer, fiecare de cte cinci sute de mii de livre i, cu acest prilej, vei putea face o cltorie interesant. O cltorie la Lisabona? De ce nu?... Merit s te deranjezi ca s ncasezi un milion i jumtate n trei luni, nu? Oh, fr ndoial, dar... De altfel, vei cltori pe cheltuiala ambasadei i eu sau domnul secretar te vom nsoi. Voi duce eu diamantele?

Fr ndoiala, numai dac nu preferi s trimii poliele i s lai diamantele s ajung singure n Portugalia. Nu tiu... eu... cred... c... o cltorie mi-ar folosi i c... Este i prerea mea spuse Beausire. Vom semna aici. Dumneata vei primi cele o sut de mii de livre ale dumitale n numerar, vei semna actul de vnzare i vei duce diamantele maiestii sale. Cine este corespondentul dumitale? Fraii Nunez Balboa.

Don Manuel nal fruntea. Sunt bancherii mei spuse rznd. Sunt bancherii ex celenei sale repet Beausire, zmbind la rndu-i. Boehmer radia. Faa lui nu mai pstra nici o umbr de ndoial; se nclina prnd c vrea s mulumeasc i s plece. Deodat un gnd l intui locului. Ce este? ntreb Beausire, nelinitit. V dai cuvntul? zise Boehmer. Da.

Cu condiia s... Cu condiia s aprobe i domnul Bossange. Am spus. i nc o condiie adug Boehmer. Ah, ah!... Domnule, este vorba de un lucru delicat i onoarea numelui portughez este un sentiment prea puternic pentru c ex celena sa s numi priceap gndul. Cte ocoliuri! Treci la fapte! Iat faptele: colierul a fost oferit maiestii sale reginei Franei.

Care l-a refuzat. Mai departe. Noi nu putem, domnule, s lsam s ias din Frana pentru totdeauna acest colier fr a o anuna pe regina i din respect i loialitate, trebuie s acordm prioritate maiestii sale regina. E firesc spuse don Manuel, cu demnitate. A dori ca un negustor portughez s vorbeasc la fel ca domnul Boehmer. Sunt fericit i mndru c ex celena sa binevoiete s m aprobe. Iat deci cele dou

condiii de care trebuie s se in seama: prima, aprobarea condiiilor de ctre Bossange, a doua i ultima, un refuz al maiestii sale regina Franei. V cer pentru aceasta trei zile. Condiiile noastre zise Beausire sunt o sut de mii de livre numerar i trei polie de cinci sute de mii de livre. Cutia cu diamante, remis domnului secretar al ambasadei sau mie, depinde cine te va nsoi la Lisabona, la domnii Nunez Balboa. Plata integrala n trei luni. Cheltuielile de cltorie

pltite. Da, monseniore, da, domnule spuse Boehmer, nclinndu-se. Ah! ex clam don Manuel. Ce este? Se neliniti Boehmer, ntorcndu-se. Aldmaul zise ambasadorul va fi un inel de o mie de pistoli pentru secretarul meu particular sau pentru secretarul ambasadei, n fine, pentru cel ce te va nsoi, domnule bijutier. Este absolut normal, monseniore murmur

Boehmer i prevzusem aceasta cheltuial n mintea mea. Don Manuel, cu un gest de mare senior, l concedie pe bijutier. Cei doi asociai rmaser singuri. Poate m poi lmuri ncepu don Manuel, destul de iritat, adresndu-se lui Beausire la ce naiba te-ai gndit cnd ai propus ca diamantele s nu fie aduse aici? O cltorie n Portugalia?! Eti nebun? Nu putem s le dm banii i n schimb s lum diamantele?

Prea i iei n serios rolul de ambasador! replic Beausire. Pentru domnul Boehmer nc nu eti pe de-antregul domnul de Souza. Fii serios! Crezi c ar mai fi discutat dac ar fi avut vreo bnuiala? Tot ce se poate. N-ar mai fi discutat, e posibil; dar oricine are un milion cinci sute de mii de livre, se crede deasupra tuturor regilor i tuturor ambasadorilor din lume. Oricine schimb un milion cinci sute de mii de livre pentru nite buci de

hrtie vrea s tie dac aceste hrtii valoreaz ceva. Aadar, o s pleci n Portugalia! Dumneata care nu cunoti un cuvinel n portughez... i repet c eti nebun! Ba de loc. Te vei duce dumneata. A, nu! strig don Manuel. S m ntorc n Portugalia?! Nici pomeneal! Nu prea am motive. Nu! Nu!... Te-asigur ca Boehmer nu i-ar fi dat niciodat diamantele n schimbul unor hrtii.

Hrtii semnate de Souza! Poftim, uit-te la el! Se crede un Souza! strig Beausire, plesnindu-i palmele una de cealalt. Cel mai bine ar fi s-mi spui c afacerea s-a dus dracului repet don Manuel. Pentru nimic n lume! Vino ncoa', domnule comandor i zise Beausire valetului care apruse n prag. tii despre ce este vorba, nu-i aa? Da. M asculi?

Desigur. Foarte bine. Eti de prere c am fcut o prostie? Sunt de prere c ai de o sut de mii de ori dreptate. Spune de ce. Iat: domnul Boehmer nu ar nceta o clip s supravegheze palatul ambasadei i pe ambasador. Ei i mai departe?... zise don Manuel. Ei bine interveni Beausire avnd banii asigurai, domnul Boehmer nu va mai nutri nici o bnuial i va pleca linitit n Portugalia.

Unde noi nu vom ajunge, domnule ambasador se amestec n vorb valetul. Nu-i aa, domnule cavaler de Beausire? Iat un biat detept constat iubitul Olivei. Hai spune ce plan ai replic destul de rece don Manuel. La cincizeci de leghe de Paris ncepu Beausire acest biat detept, purtnd o masc pe fa, se va prezenta surugiului, cu unul sau dou pistoale, ne va fura poliele, diamantele, l va snopi n bti

pe domnul Boehmer i uite aa se va aranja totul. Eu a vedea altfel lucrurile i ngdui valetul. Cred c-ar fi mai bine ca domnul Beausire i domnul Boehmer s se mbarce la Bayonne pentru Portugalia. Foarte bine! Domnului Boehmer, c tuturor nemilor, i place marea i se plimb pe punte. ntr-o zi cnd marea e agitat se apleac i cade. Caseta e firesc s cad o dat cu el; asta-i tot. De ce n-ar pstra marea un milion cinci sute de

mii de livre ele diamante, cnd a pstrat att de bine galioanele din India? Ah, da, neleg spuse portughezul. Ar fi minunat mormi Beausire. Numai c relu don Manuel pentru dispariia diamantelor eti trimis la Bastilia, iar pentru c l-ai fcut pe domnul bijutier s priveasc marea eti spnzurat. Furnd diamantele, ai putea fi prins fr ndoial spuse comandorul dar nu

poi fi bnuit nici o clip c lai necat pe omul acela. Asta rmne de vzut cnd vom ajunge acolo replic Beausire. Acum, fiecare la postul su. S ne ocupm de ambasada ca nite portughezi model. n aa fel nct s se spun despre noi: "Dei nu erau ambasadori adevrai, artau ca i cum ar fi fost". E mgulitor, nu-i aa?! Eh, s ateptam s treac cele trei zile.

Capitolul XXXII

Casa gazetarului

Era a doua zi dup ce portughezii trataser cu Boehmer i trei zile dup balul Operei, la care am vzut asistnd unele dintre principalele personaje ale povestirii noastre, n strada Montorgueil, n fundul unei curi nchise cu un gard de fier, se afla o csu lung i ngusta, ferit de zgomotul strzii prin obloane ce aminteau viaa de provincie. n fundul acestei curi, la

parter, unde puteai ajunge pe dibuite, trecnd peste dou sau trei gropi, i se nfia privitorului un fel de prvlie" pe jumtate deschis celor care trecuser de grilaj i de curte. Era casa unui ziarist destul de cunoscut, a unui gazetar cum se spunea pe atunci. Redactorul locuia la etajul nti. Parterul era ticsit cu pachete de ziare aezate pe numere. La celelalte etaje locuiau oameni linitii, care plteau ieftin neplcerea de a asista de mai multe ori pe an

la scenele zgomotoase pe care i le fceau ziaristului agenii de poliie, particularii ofensai sau actorii prost tratai. n zilele acelea locatarii casei Grilajului aa i se spunea n cartier imobilului cu pricina i nchideau ferestrele din fa pentru a auzi mai bine rcnetele gazetarului, care, urmrit, se refugia de obicei n strada Vieux -Augustins, printr-o ieire la acelai nivel cu camera sa. O u ascuns se deschidea i se nchidea la iueala; zgomotul nceta; cel

ameninat dispruse; asediatorii se aflau singuri n faa a patru pucai din garda francez, adui de o btrn servitoare care alergase ntrun suflet s-i caute la postul lor din hal. Se ntmpla uneori ca asediatorii, negsind pe nimeni asupra cruia s-i descarce mnia, i revrsau nduful pe hroagele mucede de la parter i sfiau, clcau n picioare sau ddeau foc, dac din nenorocire se afla foc prin preajm, unei cantiti oarecare de hrtie nefolositoare. Dar ce poate s

nsemne o bucat de ziar pentru o rzbunare care cerea buci de piele de ziarist? Cu ex cepia acestor scene, linitea ce domnea n casa Grilajului era proverbial. Domnul Reteau ieea dimineaa, i fcea rondul pe bulevarde, cheiuri i piee. Descoperea ciudeniile, viciile, le not, le descria cu interes i le reproducea, astfel schiate, n primul su numr. Ziarul aprea sptmnal. Deci timp de patru zile, meterul Reteau cuta articolul, n trei zile l tiprea i i pregtea

apariia numrului. n ziua despre care vorbim, foaia aprea la aptezeci i dou de ore dup balul Operei, unde domnioara Olivia se simise att de bine la braul dominoului albastru. Trezinduse la ora opt, domnul Reteau primi de la btrna servitoare numrul nc umed i mirosind a cerneal. Se grbi s citeasc acest numr cu aceeai grij cu care un tat iubitor trece n revist calitile i defectele nepreuitei sale odrasle. Cnd sfri, i spuse

btrnei: Aldegonde, iat un numr interesant, l-ai citit? nc nu; n-am isprvit cu supa spuse btrna. Sunt mulumit de acest numr vorbi gazetarul, nlnd deasupra patului prpdit braele sale i mai prpdite. Da... mormi Aldegonde. Dar tii ce se spune la tipografie? Ce se spune? Se spune c de data asta, fr doar i poate n-o s scapi de Bastilia.

Reteau se ridica n capul oaselor i rosti calm: Aldegonde, Aldegonde, f-mi o sup gustoas i nu te mai amesteca n literatur. Oho, venic eti acelai: curajos nevoie mare replic btrna. Am s-i cumpr cercei cu numrul de azi mai zise gazetarul, nfurat n cearaful de un alb cam ndoielnic. S-au vndut multe ex emplare? Nu nc i dac merge aa cerceii mei nu vor fi prea strlucitori. i-aduci aminte

de numrul la grozav mpotriva domnului de Broglie? Nu trecuse de ora zece, c se i vnduser o sut de numere... Iar eu trecusem de trei ori n strada Vieux -Augustins spuse Reteau. Tresream la orice zgomot, de, militarii sunt brutali... Trag concluzia continu tenace Aldegonde c numrul de azi nu face ct cel cu domnul de Broglie. Aa-i zise Reteau ns nici eu nu voi fi nevoit salerg atta i-mi voi nghiii

linitit supa. i tii de ce, Aldegonde? Pe legea mea, nu, domnule. Pentru c, n loc s atac un om, atac un obiect; n loc s atac un militar, atac o regin. Regina?! Dumnezeu fie ludat! murmur btrna. Atunci chiar n-ai de ce s te temi; dac o ataci pe regin, o s fii dus pe brae i o s vindem toate numerele, iar eu o s am cercei. Sun cineva spuse Reteau, care se bgase din nou

n pat. Btrna alerg n prvlie pentru a primi vizita. O clip mai trziu se ntorcea, radioas i triumftoare. O mie de ex emplare, o mie dintro dat anun ea. Asta zic i eu comand! Pe ce nume? ntreb cu interes Reteau. Nu tiu. Trebuie s aflu. D fuga! Avem timp berechet; nui aa simplu s numeri, s legi i s ncerci o mie de numere. Da fug, i spun i ntreab-l pe valet. Este un

valet? Este un comisionar... a venit s ia ziarele ca s le mpart. Bine! Descoase-l, ntreb-l unde le duce. Aldegonde se arta zeloas; sub picioarele sale groase scara de lemn ncepu s geam i vocea sa care punea ntrebri suna necontenit prin pereii de scndur. Comisionarul rspunse c ducea numerele n strada Neuve-Saint-Gilles din cartierul Marais, la contele Cagliostro. Gazetarul sri n sus de

bucurie, gata-gata s darme patul. Se scul i se duse s-l ajute la mpachetat pe comisionar, un fel de umbr hmesit, aproape mai strvezie dect foile tiprite. Comisionarul lu n spate cele o mie de ex emplare i dispru dincolo de grilaj, ncovoiat sub povara lor. Reteau tocmai se pregtea s consemneze n numrul urmtor succesul actualului numr i s consacre cteva rnduri generosului senior care luase o mie de numere dintrun pretins pamflet politic.

Domnul Reteau, trebuie s o spunem, se felicit de a fi fcut-o att de fericit cunotin, cnd clopoelul rsun din nou n curte. nc o mie de ex emplare! ex clam Aldegonde, nmrmurit de acest prim succes. Ah, domnule, nici nu-i de mirare; cum e vorba de "Austriaca", toat lumea este de acord. Taci, Aldegonde, nu vorbi aa tare! "Austriaca" iat o porecl care m poate duce la Bastilia, aa cum mi-ai prezis-o.

Ascult, este sau nu austriac? ripost acru btrna. E un cuvni pe care noi, gazetarii, i-am pus n circulaie, dar care nu trebuie folosit prea mult. Din nou se auzi clopoelul. Du-te i vezi, Aldegonde, nu cred s mai fi venit cineva s cumpere alte numere. i ce te face s crezi asta? zise btrna cobornd. Nu tiu: mi se pare c vd n faa grilajului o mutr posomort. Aldegonde cobor s

deschid. Domnul Reteau privea cu o atenie pe care cred c ai neles-o din clipa cnd am descris personajul i ndeletnicirea lui. Prin urmare Aldegonde deschise ua unui brbat mbrcat simplu care se informa dac redactorul gazetei este acas. Ce-ai s-i spui? ntreb Aldegonde, oarecum nencreztoare i abia ntredeschise poarta, gata s-o trnteasc la primul semn de primejdie. Omul zorni nite scuzi n buzunar. Acest sunet metalic

fcu s-i creasc inima btrnei. Vin s pltesc cele o mie de ex emplare ale gazetei de azi, care au fost luate pe numele domnului conte Cagliostro zise el. A, pi dac-i aa, poftii, intrai... Omul trecu pragul, dar napuc s nchid poarta, c n urma lui se i ivi un alt vizitator, tnr, nalt i chipe, care, zglind de grilaj, spuse: Scuzai, domnule... i, fr s mai cear voie

se strecur n spatele trimisului domnului conte de Cagliostro. Copleit de un asemenea ctig, fascinat de sunetul scuzilor, Aldegonde alerg la stpnul su. Ascult, ascult! strig ea. Totul merge bine, uite ase sute de livre pe care ni-i trimite domnul la cu mia de ex emplare. S le primim cu noblee zise Reteau, parodiindu-l pe Larive, n cea mai recent creaie a sa. i se nfur ntr-un halat

destul de frumos pe care-l avea mulumit generozitii doamnei Dugazon sau, mai bine zis, teroarei ex ercitate asupra susnumitei doamne, creia, de la aventura ei cu scutierul Astley, gazetarul i storcea un important numr de felurite daruri. Trimisul contelui de Cagliostro se prezent, scoase un scule cu bani de ase livre i numr o sut de monede, pe care le aez n dousprezece grmjoare. Reteau le numr cu atenie i se uit dac piesele nu sunt

false. n fine, isprvi de numrat, mulumi, ddu o chitan i, dup ce i adres un surs amabil, i fcu semn trimisului s plece, cerndu-i maliios nouti despre domnul conte de Cagliostro. Omul care adusese banii mulumi, ca i cnd ar fi fost vorba de un compliment cu totul firesc i se retrase. Spune domnului conte c atept s-i ex prime dorinele zise el i mai spune-i c poate fi linitit: tiu s pstrez un secret. Este inutil replic

trimisul. Domnul conte de Cagliostro nu se sinchisete de nimeni, el nu crede n magnetism; vrea ca lumea s rd de domnul de Mesmer i discut despre aventura cu hrdul din propria-i plcere. Bun... murmur o voce din pragul uii s ncercm s facem lumea s rd i pe seama domnului conte de Cagliostro. i domnul Reteau vzu intrnd n camera sa un personaj care i se pru la fel de sumbru c i primul, dar altcum. Dup cum am spus,

era un brbat tnr i voinic; dar Reteau nu mprtea deloc prerea pe care am emiso despre nfiarea sa plcut. Lui i se pru c are o privire amenintoare i o nfiare primejdioas. ntr-adevr necunoscutul inea mna stng pe mnerul unei sbii, iar mna dreapt pe mciulia unui baston. Ce pot face pentru dumneata, domnule? ntreb Reteau, cu un fel de tremur care-l apuca n clipele mai grele. Putem trage concluzia c,

deoarece clipele grele nu erau rare, Reteau tremura des. Domnul Reteau? ntreb necunoscutul. Eu sunt. Care i zice i de Vilette? Eu sunt, domnule. Gazetar'? Tot eu sunt. Autorul acestui articol? Continu glacial necunoscutul, trgnd din buzunar ziarul proaspt tiprit. De fapt nu eu sunt autorul... ngim Reteau

ci cel care l-a publicat. Foarte bine; este acelai lucru: cci dac n-ai avut curajul s scrii articolul, ai avut laitatea s-l lai s apar. Spun laitate! repet necunoscutul, cu rceal pentru c eu, fiind un gentilom, in s-mi msor cuvintele, chiar i n aceast cocioab. Dar nu trebuie s iei cele ce-i spun ad litteram, cci vorbele nu-mi ex prim gndul. Dac mi-a ex prima gndul, a spune: "Cel care a scris articolul este un nemernic! Cel care l-a

publicat, un ticlos. Domnule!... zise Reteau, devenind foarte palid. Ah, drace! Iat o treab neplcut, este adevrat continu tnrul, nfierbntndu-se pe msur ce vorbea. Dar ascult, domnule scrib, fiecare lucru la timpul su: adineauri ai primit bani, acum vei primi lovituri de baston. A, vom vedea noi... strig Reteau. Ce anume vom vedea? ntreb scurt i pe un ton militros tnrul i, rostind

aceste cuvinte, nainta spre adversarul su. Dar gazetarul nostru nu era la prima aventur de acest fel; cunotea toate ascunziurile casei; nu trebui dect s se ntoarc pentru a gsi o u, s se strecoare pe acolo, s-o trnteasc cu putere i s-o in ca pe un scut i apoi, de aici, s ajung ntr-o camer alturat a crei faimoas u de serviciu ddea n strada Vieux -Augustins. Odat aici, iat-l n siguran; cci aici se afla o alt porti de fier, pe care, rsucind n

broasc o cheie i cheia ntotdeauna la ndemna el o deschidea, scpnd astfel cu fuga. Dar azi era o zi nefast pentru bietul gazetar, deoarece, n clipa cnd punea mna pe cheie, zri printre zbrele un alt brbat, care, din pricina proporiilor ex agerate, fr ndoiala de tulburarea sa, i pru un Hercule i care, neclintit i amenintor, prea c ateapt cum atepta odinioar dragonul din Hesperus pe cei ce mncau merele de aur.

Reteau ar fi vrut s se ntoarc, dar tnrul cu bastonul, cel care i se nfiase primul, nchise ua cu o lovitur de picior i se luase dup el, iar cum el se oprise locului la vederea noii santinele, narmat de asemenea cu sabie i baston, necunoscutului nu-i mai rmnea dect s ntind mna ca s-l nhae. Reteau s afl ntre dou focuri sau mai ex act ntre dou bastoane, ntr-un fel de curticic interioar, netiut de nimeni, de unde nu se auzea nimic,

situat ntre ultimele odi ale apartamentului i binecuvntatul grilaj ce ddea spre strada Vieux -Augustins, adic spre salvare i libertate, dac trecerea ar fi fost liber. Domnule, las-m s trec, te rog i se adres Reteau tnrului care pzea grilajul. Domnule! i strig tnrul care l urmrea pe Reteau. Domnule, punei mna pe acest ticlos. Fii linitit, domnule de Charny, nu va trece zise tnrul din faa porii.

Cum, dumneavoastr, domnule de Taverney?! ex clam Charny, cci el era, ntr-ade-vr, cel care se prezentase primul la Reteau n urma celui. Ce pltise, venind prin strada Montorgueil. Amndoi, citind gazeta, dimineaa, au avut acelai gnd, deoarece purtau n inim aceleai sentiment i, fam s-i fi spus nidi cel mai mic cuvnt unul altuia, i-au pus gndul n aplicare, adic sau gndit s mearg la gazetar i s-i cear satisfacie, iar dac acesta nu va accepta, s-l

ciomgeasc. Numai c acum, dnd cu ochii unul de cellalt, se posomorir; fiecare bnuia un rival n cel care avusese acelai gnd ca i el. Aadar, domnul de Charny rosti cu un accent destul de morocnos aceste cinci cuvinte: Cum, dumneavoastr, domnule de Taverney?! Eu nsumi rspunse Filip, pe acelai ton, aproptindu-se i el de gazetar, care se ruga fierbinte, cu ambele brae trecute prin grilaj. Eu nsumi, dar se pare

c am ajuns prea trziu. Ei bine, nu voi face dect s asist la petrecere, dac nu cumva vei avea buntatea s-mi deschidei poarta. Petrecere... murmur Reteau nspimntat, Petrecere... ce tot spunei acolo? Vrei s m strngei de gt, domnilor? O! ex clam Charny. Este un cuvnt cam tare. Nu, domnule, nu te vom strnge de gt, ci mai nti te vom ntreba, apoi vom vedea, mi vei ngdui s m port dup cum voi crede de cuviin, cu

acest om, nu-i aa, domnule de Taverney? Desigur, domnule rspunse Filip. Avei ntietate fiind primul venit. Hei, gazetarule, lipetete de zid i nu te mica spuse Charny, mulumindu-i cu un gest lui Taverney. Recunoti deci, scumpul meu domn, c ai scris i publicat mpotriva reginei hazlia poveste, cum o numeti dumneata, care a aprut azidiminea n ziarul dumitale. Domnule, nu este mpotriva reginei.

Ei bine, asta mai lipsea. Ah, suntei foarte rbdtor, domnule zise Filip, turbnd de cealalt parte a grila-jului. Fii linitit rspunse Charny ticlosul nu va fi cruat ateptnd. Da murmur Filip numai c i eu atept... Charny nu rspunse, cel puin nu lui Taverney. ntorcndu-se ns spre nenorocitul de Reteau, zise rspicat: Etteniotna este Antoinette scris de-a-

ndoaselea... Oh, nu mini, domnule... Ar fi att de josnic, att de prostesc, nct, n loc s te bat i s te ucid, am s te jupoi de viu. Rspunde deci ct mai sincer. Te-ntreb dac dumneata eti singurul autor al acestui pamflet? Nu sunt un delator rspunse Reteau, ndreptndui spinarea. Foarte bine! Mai ex ist deci un complice: mai nti, cel care a cumprat o mie de ex emplare cu acest pamflet, contele de Cagliostro, cum i spuneai adineauri. Prea bine!

Contele va plti pentru el, dup ce dumneata vei plti pentru dumneata. Domnule, domnule, eu nu-l acuz pe conte! url gazetarul, temndu-se de a se gsi prins ntre furia celor doi brbai, iar a-l pune la socoteal i pe Filip, care privea galben de mnie, de cealalt parte a portiei. Dar pentru c eu te-am nhat primul continu Charney mi vei plti mie primul i tnrul ridic bastonul. Domnule, dac a avea

o sabie... url gazetarul. Charny ls jos bastonul. Domnule Filip spuse el mprumutai-i v rog sabia dumneavoastr acestui netrebnic. Nici s nu v gndii, nu mprumut o sabie cinstit unui ticlos; n schimb, v dau bastonul meu dac al dumneavoastr nu v ajunge. Altceva ns nu pot face nici pentru el, nici pentru dumneavoastr. Drace! Un baston! ex clam Retau, nnebunit.

tii, domnule, c sunt gentilom? Atunci, mprumutai-mi sabia dumneavoastr mie spuse Charny, aruncnd-o pe a sa la picioarele gazetarului, care se nglbenise la fa. Nu m voi mai atinge de a mea. Filip nu mai avea nici o obiecie. i trase sabia din teac i i-o ntinse prin grilaj lui Charny. Charny o lu salutnd. Aha, zici c eti gentilom rcni el, ntorcndu-se spre Reteau eti gentilom i scrii despre

regina Franei asemenea infamii! Ei bine, pune mna pe sabie i dovedete c eti gentilom. Dar Reteau nu se clinti; sar fi zis c se teme tot att de sabia de la picioarele sale ca i de bastonul care o clip se nlase deasupra capului su. La naiba! strig Filip, ex asperat. Deschidei-mi poarta. S-mi fie cu iertare, domnule spuse Charny, dar ai fost de acord c acest om s-mi aparin nti mie. Atunci grbii-v s

sfrii, fiindc i eu sunt grbit s ncep. Trebuia s epuizez toate metodele nainte de a recurge la acest mijloc ex term, cci gsesc c loviturile de baston sunt la fel de greu de dat ca i de primit replic Charny. Dar fiindc, fr ndoial, domnul prefer loviturile, de baston celor de sabie, fie, va fi servit dup plac. Abia rosti aceste cuvinte i strigtul scos de Reteau ddu de veste c Charny lovise unde trebuie. Cinci sau ase lovituri zdravene, fiecare din ele

nsoit de un urlet pe msura durerii pricinuite urmar primului strigt Urletele o atraser pe btrna Aldegonde; dar Charny rmase la fel de nepstor la ipetele ei ca i la cele ale st pinului ei. n acest timp Filip, simindu-se ca Adam izgonit din rai, i musca pumnii, nvrtindu-se de colo-colo ca ursul care simte carnea proaspt n faa gratiilor. n sfrit, Charny se opri, obosit de ct lovise i Reteau se ncovoie, obosit de cte ciomege ncasase. Ai sfrit, domnule?

ntreb Filip. Da rspunse Charny. Atunci napoiai-mi sabia care n-a fost folosit i deschidei-mi, v rog, poarta. Domnule, domnule! Implor Reteau, care vedea un aprtor n cel cu care ncheiase socotelile. i dai seama c nu-l pot lsa pe domnul la poart zise Charny. M duc s-i deschid. Ah, este o crim! strig Reteau. Haide, omori-m repede cu o lovitur de sabie i s se sfreasc odat! Hei, linitete-te spuse

Charny. Cred c domnul nici nu te va atinge. i chiar avei dreptate rosti cu un dispre suveran Filip, care tocmai intra. M-am rzgndit. Ai fost snopit n btaie. Foarte bine, i, cum spune proverbul, nu trebuie s faci a doua oar acelai lucru. Dar au mai rmas ex emplare din acest numr al gazetei i importam este s fie distruse. Ah, foarte bine! ex clam Charny. Vedei c e mai bine s fie doi dect unul?! Poate ca eu uitam acest lucru. Dar

prin ce ntmplare v aflai la aceast poart, domnule de Taverney? Iat cum rspunse Filip. M-am informat n cartier despre obiceiurile acestui nemernic. i am aflat c, atunci cnd d de dracu, dispare. Apoi m-am interesat care sunt mijloacele pe care le folosete i m-am gndit c, intrnd pe poarta asta dosnic n locul celei obinuite i nchiznd-o dup mine, voi prinde vulpea n vizuina ei. Ai avut acelai gnd de rzbunare, numai c, mai

grbit dect mine, nu v-ai informat ndeajuns, ai intrat pe ua pe care intra toat lumea i v-ar fi scpat dac, din fericire nu m aflam eu aici. M bucur foarte mult! S mergem, domnule de Taverney. Ticlosul ne va conduce la tiparnia lui. Dar tiparnia mea nu-i aici spuse Reteau. Minciuni! strig Charny, amenintor. Nu, nu zise Filip. Vedei bine c are dreptate, aici nu se afl dect ediia

tiprit. Or, tirajul trebuie s fie ntreg, n afara celor o mie de ex emplare vndute domnului de Cagliostro. Atunci s rup totul n faa noastr. S ard totul, e mai sigur! i Filip, ncuviinnd acest fel de a obine satisfacie, l mpinse pe Reteau spre prvlie. Capitolul XXXIII Cum ajung doi prieteni s se dumneasc

Numai ca Aldegonde, auzindu-l pe stpnul su ipnd i gsind ua ncuiat, se duse s caute straj. ns mai nainte ca ea s se ntoarc, Filip i Charny avuseser timp s aprind un foc stranic cu primele numere ale gazetei, apoi s arunce, sfiate, una dup alta, celelalte foi care erau i ele mistuite de flcri. Cei doi tocmai ajunseser la ultimele ex emplare, cnd straja apru n spatele

Aldegondei, la captul curii i mpreun cu straj, vreo sut de haimanale i tot attea cumetre. Primele puti se loveau de lespezile vestibulului cnd, ncepu s ard ultimul numr ai gazetei. Din fericire, Filip i Charny cunoteau drumul, pe care Reteau li-l artase, imprudent; strbtur deci culoarul secret, traser zvoarele, trecur dincolo de grilaj ieind n strada Vieux Augustins, ncuiar poarta de dou ori i aruncar cheia n primul canal din apropiere. n acest timp, Reteau,

eliberat, striga dup ajutor, iar Aldegonde, vznd geamurile nroindu-se la lumina flcrilor, ipa ca a luat foc casa. Straja sosi; dar cum cei doi tineri plecaser i focul se stinsese, soldaii mpinser cercetrile mai departe; l lsar pe Reteau s-i ngrijeasc spinarea cu spirt camforat i se ntoarser la garnizoan. Mulimea ns, mai curioas dect straj, rmase pn la prnz n curtea domnului Reteau, spernd nencetat c scena de dimineaa s se repete.

Aldegonde, n disperarea ei, blestem numele MarieiAntoaneta numind-o "Austriaca", i-l binecuvnta pe cel al domnului de Cagliostro, numindu-l protector al scrisului. Cnd Taverney i Charny ajunser n strada Vieux Augustins, Charny spuse: Domnule, acum dup ce am isprvit, pot s ndjduiesc c voi avea fericirea de a v fi de folos cu ceva? Mii de mulumiri, domnule, voiam tocmai s v pun aceeai ntrebare.

Mulumesc; am venit pentru chestiuni personale care m vor ine probabil la Paris o parte din zi. i eu, de asemenea, domnule. Permitei-mi deci s m retrag i s m bucur de cinstea i fericirea de a v fi ntlnit. Permitei-mi s v spun acelai lucru i s adaug c doresc din tot sufletul ca chestiunea pentru care ai venit s se sfreasc dup curo dorii. Cei doi brbai se salutar

curtenitori, dar puteai lesne s-i dai seama c vorbele pe care le schimbaser nu erau pornite din inim, ci rostite doar din vrful buzelor. Desprindu-se, i ntoarser spatele, Filip mergnd spre bulevarde, Charny cobornd spre ru. Amndoi se ntoarser de dou sau de trei ori pn ce nu se mai zrir unul pe cellalt. Atunci Charny, care, dup cum am mai spus, se ndreptase spre ru, o lu pe strada Beaurepaire, apoi dup strada Beaurepaire, pe strada

Renard, pe strada GrandHurleur, pe strada Jean Robert, apoi pe strada Granvilliers, strada Pastourelle, strzile Anjou, Perche, Culture-Sainte-Catherine, Saint-Anastase i Saint-Louis. Ajuns aici, cobor strada Saint-Louis i o apuc spre strada Neuve-Saint-Gilles. Dar, pe msur ce se apropia, privirea i era atras de un tnr, care, la rndul su, strbtea strada Saint-Louis i pe care i se prea c-l recunoate. De dou sau de trei ori se opri, nefiind sigur;

curnd ns ndoiala i dispru. Cel ce mergea era Filip. Filip care, la rndul su, o luase pe strada Mauconseil, pe strada Ours, strada GrenierSaint-Lazare, strada Michel-leComte, strada VieillesAudriettes, strada l'Homme Arm, stra-da Rosiers, trecuse apoi prin faa palatului Lamoignon i, n sfrit, ieise n strada Saint-Louis, dnd colul strzii Egout-SaintCatherine. Cei doi tineri se ntlnir la captul strzii Neuve-SaintGilles. Amndoi se oprir,

privindu-se cu ochi care, de data aceasta, nu se ostenir s-i ascund gndurile. O dat mai mult, fiecare dintre ei avusese acelai gnd: s vin s-i cear socoteal contelui de Cagliostro. Ajungnd aici, nici unul, nici cellalt nu se ndoia de planurile celui n faa cruia se afla din nou. Domnule de Charny ncepu Filip vi l-am lsat pe vnztor, ai putea foarte bine s mi-l lsai mie pe cumprtor. V-am lsat s dai loviturile de baston, lsai-m

s dau loviturile de spad. Domnule rspunse Charny cred c ai fost politicos cu mine, pentru faptul c venisem primul, nu pentru altceva. Da, dar aici zise Taverney am ajuns odat cu dumneavoastr i v spun de la nceput: aici nu v voi face concesii. Cine v spune c vi le voi cere, domnule; mi voi apra dreptul meu, iat totul. i dup dumneavoastr, care este acest drept, domnule de Charny?...

De a-l sili pe domnul de Cagliostro s ard cele o mie de ex emplare pe care le-a cumprat de la nemernicul acela. V amintii, domnule, c eu am avut primul ideea de a le arde n strada Montorgueil... i le voi rupe tot eu n strada Neuve-SaintGilles. Domnule, sunt dezolat, dar trebuie s v spun foarte serios c doresc s fiu primul care s discut cu contele de Cagliostro. Tot ce pot face pentru

dumneavoastr, domnule, este s las soarta s hotrasc; voi arunca n sus un ludovic i acela dintre noi care va ctiga va avea ntietate. Mulumesc, domnule; dar, n general, nu am noroc i s-ar putea s am nefericirea s pierd. Filip fcu un pas nainte. Charny l opri. Domnule i spuse un singur cuvnt i cred c ne-am putea nelege. Filip se ntoarse iute. n glasul lui Charny surprinse un accent amenintor care-i

plcea. Bine, fie... Dac pentru a cere satisfacie domnului de Cagliostro am trece prin pdurea Boulo-gne, ar fi un ocol, mi dau seama; ns cred c lucrul acesta ar pune capt nenelegerii noastre. Unul dintre noi ar rmne probabil n drum i cel care s-ar ntoarce, n-ar trebui s dea socoteal nimnui. ntr-adevr, domnule zise Filip venii n ntmpinarea dorinei mele; da, n felul acesta totul e n

ordine. Vrei s-mi spunei unde ne putem ntlni? Domnule, dac prezena mea nu v este cu totul insuportabil... Vai de mine, de ce? Am putea s nu ne desprim. Am poruncit trsurii mele s m atepte n Piaa Regal i, dup cum tii, se afl la doi pai de aici. Atunci binevoii i oferii-mi un loc. Cum s nu, cu cea mai mare plcere. i cei doi tineri care, de cnd se vzuser prima dat,

i dduser seama c sunt rivali, care deveniser dumani cu primul prilej, grbir pasul pentru a ajunge n Piaa Regal. n colul strzii Pasde-la-Mule zrir trsura lui Charny. Acesta, fr a se mai osteni s mearg mai departe, fcu un semn valetului i trsura se apropie. Charny l pofti pe Filip s ia loc. Trsura pomi n direcia ChampsElyses. nainte de a urca n trsur, Charny scrisese dou cuvinte ntr-un carneel i le

trimisese cu valetul la palatul su din Paris. Caii domnului de Charny erau ex celeni; n mai puin de o jumtate de or ajunser n pdurea Boulogne. Cnd ga i un loc convenabil, Charny opri vizitiul. Timpul era frumos, niel cam rece, ns soarele fcea s se simt n vzduh prima mireasma de violete i de muguri proaspei de oc, de-a lungul crrilor i la marginea pdurii. Peste frunzele nglbenite de anul trecut cretea iarb, purtndui cu mndrie seminele mpodobite cu un puf

fremttor, flori ca aurul i plecau capetele parfumate peste zidurile vechi. Este o vreme minunat pentru plimbare, nu-i aa, domnule de Taverney? zise Charny. Frumoas, da, domnule. i amndoi coborr. Poi s pleci, Dauphin i se adres Charny vizitiului. Domnule spuse Taverney poate n-ar trebui s dai drumul trsurii, unul dintre noi va putea desigur s se ntoarc. nainte de orice,

domnule, s pstram taina acestei ntlniri zise Charny. ncredinat unui lacheu, risc s fie mine subiectul de conversaie al ntregului Paris. Va fi aa cum dorii, domnule, dar ticlosul care nea adus tie desigur despre ce este vorba. Soiul acesta de oameni cunoate prea bine purtrile gentilomilor pentru a se mai ndoi c atunci cnd se duc n pdurea Boulogne, Vincennes sau Satory gonind aa cum am gonit noi, nu o fac numai ca s se pHmbevAa ca, v repet, vizitiul

dumneavoastr tie despre ce este vorba. n acest moment admit c nu tie. M va vedea sau v va vedea rnit, mort, poate i va fi de ajuns ca s priceap, chiar dac va fi cam trziu. N-ar fi deci mai bine sl reinem pentru a-l transporta pe acela dintre noi care nu va mai putea s mearg, dect fie s rmnei. Dumneavoastr, fie s m lsai singur pe mine n mijlocul pdurii? Dreptatea este de partea dumneavoastr, domnule replic Charny. i ntorcnduse spre vizitiu, strig: Oprete,

Dauphin! M vei atepta aici. Dauphin bnuise c va fi chemat; aa c nu grbise caii i, n consecin, nu se ndeprtase prea mult. Deci Dauphin se opri i, dup cum prevzuse Filip, bnui ce se va petrece, cci se aez n aa fel, nct s vad printre arborii desfrunzii scena n care stpnul su avea s fie unul dintre actori. Numai c, ncet-ncet, Filip i Charny intrar n pdure; dup cinci minute aproape c dispruser n aburul albstrui din zare. Filip, care pea primul,

gsi un loc uscat, bttorit, de forma unui dreptunghi, minunat pentru scopul celor doi tineri. Dac este i prerea dumneavoastr, domnule de Charny zise Filip cred c am gsit locul cel mai potrivit. Stranic, domnule! rspunse Charny, scondu-i fracul. Filip se dezbrac i el, i aruncajos plria i trase sabia din teac. Domnule zise Charny, a crui sabie se afla nc n

teac, oricui altuia dect dumneavoastr i-a fi spus: "Cavalere, un cuvnt, dac nu pentru a cere scuze, cel puin de mpcare i vom fi cei mai buni prieteni"... dar dumneavoastr, un viteaz care vine din America, deci dintr-o ar unde oamenii tiu s se bat, nu pot... i eu replic Filip oricui altuia i-a spune: "Domnule, s-ar putea s fi fost nedrept", dar dumneavoastr, un viteaz, marinar care asear strnea admiraia ntregii curi cu o fapt de. Arme att

de glorioas, dumneavoastr, domnule de Charny, nu v pot spune nimic altceva dect: "Domnule conte, facei-mi cinstea i... n gard!" Contele salut i, la rndul su, trase sabia. Domnule spuse Charny cred c nici unul dintre noi nu vrea s vorbeasc despre adevratul motiv al disputei. Nu v neleg, conte zise Filip. A, dimpotriv, domnule, m nelegei foarte bine i, cum venii dintr-o ara unde

oamenii nu tiu s mint, ai roit cnd ai spus c nu m nelegei. n gard! repet Filip. Sbiile se ncruciar. Din primele ciipe, Filip i d du seama c este superior adversarului su. Dar sigurana, n loc s-l nflcreze i mai i, pru c-i taie tot elanul. Aceast superioritate l fcu pe Filip s-i pstreze sngele rece i rezultatul fu c ncepu s se poarte ca ntr-o sal de arme unde, n loc de sabie, ar fi inut n mn o floret. Filip

se mulumea s pareze i lupta dura de mai bine de un minut fr ca el s fi dat vreo lovitur. M cruai, domnule spuse Charny. Pot s v ntreb de ce? i, cu o fent rapid, se arunc asupra lui Filip. Filip ns ntmpin sabia adversarului su cu o contra lovitur i mai rapid dect fenta, astfel c par. Cu toate c aprarea lui Taverney ar fi putut ndeprta sabia lui Charny, Taverney nu riposta. Charny trecu la un nou atac,

pe care Filip l respinse i de ast dat, cu o simpl lovitur; Charny fu silit s se ridice repede. Charny era mai tnr i, mai ales, mai nflcrat; simind cum i clocotete sngele n vine, se ruina de calmul adversarului su; ar fi. Dorit s-l vad ieindu-i din fire. V spuneam, domnule, c nici unul dintre noi nu vrea s vorbeasc despre adevrata cauz a acestui duel. Filip nu rspunse. Adevrata cauz, am s vo spun eu: mi-ai cutat

pricin, cci dumneavoastr ai nceput cearta: mi-ai cutat pricin din gelozie. Filip rmase mut. Oare continu Charny, nfierbntndu-se cu att mai vrtos cu ct Filip rmnea mai calm ce urmrii dumneavoastr? Avei intenia s m obosii? Ar fi un gnd nedemn de dumneavoastr. La naiba! Omori-m, dac putei, dar cel puin omori-m n toiul luptei. Filip cltin din cap. Da, domnule zise el

merit nvinuirea adus. V-am cutat pricin i n-am avut dreptate. Nu despre asta e vorba, domnule; avei sabia n mn, folosii-o i pentru altceva dect s parai sau, dac nu m atacai, cel puin apraiv. Domnule relu Filip am cinstea s v spun pentru a doua oar c n-am avut dreptate i c-mi pare ru. Dar Charny avea un snge prea fierbinte pentru a nelege generozitatea adversarului su o lu drept o ofens.

Ah! ex clam el. neleg: vrei s fii mrinimos cu mine. Asta e, nu-i aa, cavalere? Ast-sear sau mine vei putea spune ctorva frumoase doamne c m-ai determinat s vin pe teren i acolo mi-ai druit viaa. Domnule conte, m tem ntr-adevr c suntei pe cale s nnebunii rosti rspicat Filip. Ai vrut s-l omori pe domnul de Cagliostro pentru a fi pe placul reginei, nu-i aa i pentru a place i mai mult

reginei, vrei s m omori i pe mine, acoperindu-m de ridicol? O, ai ntrecut msura! strig Filip, ncruntndu-se. Cuvintele dumneavoastr mi dovedesc c nu avei o inim att de generoas cum credeam. Ei bine, domnule, strpungei aceast inim! zise Charny, descoperindu-se chiar n clipa cnd Filip se retrgea rapid i fand. Sabia alunec de-a lungul coastelor i croi o dr nsngerata sub cmaa de

pnz fin. n sfrit spuse Charny, vesel, sunt rnit! Acum, dac v ucid, voi avea un rol frumos. Hotrt lucru replic Filip suntei cu adevrat nebun, domnule; cci nu m vei omor i vei avea un rol cu totul vulgar; deoarece ai fost rnit fr motiv i fr folos, nimeni netiind pentru ce ne-am btut. Charny ex ecut o lovitur direct att de rapid nct, de data asta, Filip o par cu mare greutate; dar, parnd, prinse

sabia adversarului su i, cu o lovitur viguroas, i-o zvrli la zece pai. Apoi, ntr-o clip fu lng sabie, o ridic de jos i, cu o lovitur de clci, o sfrma. Domnule de Charny zise el, nu era nevoie s-mi dovedii c suntei viteaz: m dispreuii oare pn ntr-att nct ai dorit cu nverunare s v batei cu mine? Charny nu rspunse; tnrul plea vznd cu ochii. Filip l privi provocator cteva secunde, ateptnd din partea lui o ncuviinare sau o

tgad. Acum, domnule conte rosti el anevoie zarurile au fost aruncate: suntem dumani. Apoi se cltin. Filip alerg s-l sprijine, dar contele i nltur mna: Mulumesc, sper s fiu n stare s merg pn la trsur. Luai cel puin batista asta pentru a opri sngele. Bucuros. i lu batista. Sprijinii-v de braul meu, domnule; v cltinai pe picioare i, la cel mai mic obstacol pe care-l vei ntlni,

vei cdea, deci o durere inutil. Sabia nu a strpuns dect carnea spuse Charny. Nu simt nimic n piept. Cu att mai bine, domnule. Sper ca n curnd s fiu vindecat. Cu att mai bine, domnule. Dar dac v grbii s v nsntoii pentru a rencepe lupta, v previn c vei gsi cu greu n mine un adversar. Charny ncerc s rspund, ns cuvintele i

murir pe buze: el se cltin i Filip abia avu rgaz s-l prind n brae. l ridic aa cum ar fi ridicat un copil i-l duse pe jumtate leinat pn la trsur. Este adevrat c Dauphin, vznd printre copaci ce se ntmpla, scurt din drum, venind naintea stpnului su. Charny fu urcat n trsur; el i mulumi lui Filip, cu un semn din cap. Vizitiu, s mergi la pas! Porunci Filip. Dar dumneavoastr, domnule? murmur rnitul. O, nu v ngrijii de

mine, domnule conte! i, salutnd la rndul su, nchise portiera. Filip privi trsura ndeprtndu-se ncet; apoi, cnd o vzu disprnd la o cotitur, pomi i el pe drumul ce trebuia s-l duc la Paris n cel mai scurt timp. ntorcndu-se o ultim dat i zrind trsura care, n loc s se ntoarc la Paris, o lu spre Versaiiles, pierzndu-se printre copaci, rosti aceste cuvinte, smulse din adncul inimii Iuit dup o profund meditaie: Da, ea va plnge din

pricina lui!

Capitolul XXXIV Casa din strada Neuve-Saint-Gilles

La barier, Filip gsi o birj i sri n ea. Strada Neuve-SaintGilles i spuse birjarului i repede! Un brbat care tocmai s-a btut n duel i care i-a pstrat aerul de nvingtor, un

brbat voinic, a crui statura trdeaz nobleea, un brbat mbrcat ca un burghez, dar a crui inut arat c este militar, nsemna ceva mai mult dect trebuia ca s-l stimuleze pe acest vrednic om al crui bici, chiar dac nu era un sceptru al lumii, ca tridentul lui Neptun, n ochii lui Filip nu reprezenta un sceptru mai puin important. Pentru optzeci de gologani, nendemnaticul vizitiu i goni caii nebunete i-l duse ca vntul pe Filip n strada Neuve-Saint-Gilles, la palatul

contelui de Cagliostro. Palatul era de o mare simplitate ex terioar, avnd o linie maiestuoas, ca majoritatea cldirilor ridicate sub Ludovic al XIV-lea, dup acele concetti de marmur sau de crmid, ngrmdite sub domnia lui Ludovic al XIII-lea peste cele ale Renaterii. O trsur uria, la care erau nhmai doi cai de ras, se legna pe arcuri noi, ntr-o spaioas curte interioar. Vizitiul moia pe capr, nfurat ntr-o mantie cptuit cu blan de vulpe, n

vreme ce doi valei, dintre care unul inea un cuit de vntoare, msurau n tcere peronul din faa casei. n afar de aceste personaje nsufleite, nici un alt semn de viaa nu se simea n palat. Filip strig la elveianul ce st de straj i numaidect acesta deschise poarta principal, care scri n balamale. Vizitatorul sri jos, nainta spre peron i, adresndu-se celor doi valei, i ntreb: Domnule conte de Cagliostro?

Domnul conte trebuie s ias n ora rspunse unul dintre valei. nc un motiv n plus ca s m grbesc zise Filip deoarece vreau s-i vorbesc nainte s plece de-acas. Anunai pe cavalerul Filip de Taverney. i l urm pe valet cu atta grab, nct ajunse n acelai timp cu el n salon. Cavalerul Filip de Taverney?! repet dup valet un glas energic i plcut totodat. S intre! Filip intr, stpnit de

oarecare emoie, ce-l npdi la auzul acestei voci att de calme. Scuzai-m, domnule conte zise cavalerul, salutnd un brbat voinic, de o vigoare i o vioiciune puin obinuite i care nu era altul dect personajul nostru, succesiv prezent la masa marealului de Richelieu, la hrdul lui Mesmer, n camera domnioarei Oliva i la balul Operei. S v scuz, domnule? De ce? ntreb el. Pentru c v voi

mpiedica s ieii n ora. Scuzele ar fi avut rost dac ai fi venit prea trziu, cavalere. De ce? Pentru c v ateptam. Filip se ncrunt: Cum, m ateptai? Da, am fost anunat c m vei vizita. Ai fost anunat c v voi vizita? Eu? Desigur, nc de acum dou ore. Cred c de o or sau dou, nu-i aa, vrei s venii ncoace, dar un accident independent de voina dumneavoastr v-a silit s

ntrziai? Filip strnse pumnii; simea c acest om ncepe s aib o ciudat influen asupra sa. Contele ns, fr s ia n seam gesturile nervoase ale lui Filip, i spuse: Luai loc, domnule de Taverney, v rog. i mpinse spre Filip un fotoliu aezat n faa cminului. Acest fotoliu a fost pus aici pentru dumneavoastr adug el. ncetai cu glumele, domnule conte replic Filip, cu o voce care ncerca s fie la fel de calm ca i a gazdei

sale, dar din care el nu putea face s dispar un uor tremur. Nu glumesc, domnule; v spun c v ateptam. Haide, domnule conte, ncetai cu arlataniile! Dac suntei ghicitor, s tii c nu am venit s pun la ncercare iscusina dumneavoastr n arta ghicitului; i cu att mai bine pentru dumneavoastr dac suntei ghicitor, deoarece tii de pe acum ce vreau s v spun i putei dinainte s v punei la adpost. La adpost... repet contele, cu un zmbet ciudat.

La adpost de ce, dac suntei amabil? Ghicii, deoarece suntei ghicitor. Fie. Ca s v fiu pe plac, v voi scuti de oboseal de ami nfia motivul vizitei dumneavoastr: ai venit s-mi cerei socoteal de ceva. tii acest lucru? Fr ndoial. Atunci tii i n ce privin? strig Filip. n privina reginei. Acum, domnule, e rndul dumneavoastr. Continuai, v ascult!

Ultimele cuvinte fur rostite nu cu accentul curtenitor al gazdei, ci cu tonul sec i rece al adversarului. Avei dreptate, domnule spuse Filip. Aa este mai bine. Atunci totul e perfect. Domnule, ex ist un anume pamflet... Sunt multe pamflete, domnule... Publicat de ctre un oarecare gazetar... Sunt muli gazetari, domnule...

Avei dreptate! Acest pamflet... de gazetar ne vom ocupa mai trziu. Permitei-mi s v spun, domnule, c v-ai i ocupat l ntrerupse Cagliostro, cu un zmbet. Preabine. Spuneam deci c ex ist un anume pamflet ndreptat mpotriva reginei. Cagliostro fcu un semn din cap. Cunoatei acest pamflet? Da, domnule. Ai cumprat chiar o mie de ex emplare din el.

Nu tgduiesc. Oare aceste o mie de ex emplare nu au ajuns, printro fericit mprejurare, n minile dumneavoastr? Ce v face s credei acest lucru, domnule? zise Cagliostro. Faptul c l-am ntlnit pe comisionarul care ducea balotul, c l-am pltit, c l-am trimis acas la mine, unde servitorul meu, care era anunat, cred c l-a i primit. De ce nu v facei treburile dumneavoastr niv, pn la capt?

Ce vrei s spunei? Vreau s spun c ar fi mai bine fcute. Nu am dus eu aceast treab pn la capt, deoarece, n timp ce servitorul meu era ocupat s sustrag ciudatei dumneavoastr bibliomanii acele o mie de ex emplare, eu distrugeam restul tirajului. Astfel c suntei sigur c cele o mie de ex emplare care mi erau destinate se afl la dumneavoastr. Sunt sigur. V nelai, domnule. Cum vine asta? ntreb

Taverney, cu o strngere de inim. i de ce nu s-ar afla la mine? Deoarece se afl aici rspunse linitit contele, sprijinindu-se cu spatele de cmin. Filip schi un gest amenintor. Ah, credei c eu, un ghicitor, cum ai zis, m-am lsat aa, la voia ntmplrii? Continu contele, la fel de flegmatic ca Nestor. Dumneavoastr ai crezut c ai avut o idee, iscondindu-l pe comisionar, nu-i aa! Ei bine, eu am un intendent; intendentul meu a avut i el o

idee. A ghicit, c pentru asta l i pltesc; este firesc ca intendentul unui ghicitor s ghiceasc, aa c a ghicit c vei veni la gazetar, c-l vei ntlni pe comisionarul meu, c-l vei iscodi pe comisionarul meu; deci l-a urmrit i la ameninat c-l va sili s napoieze aurul pe care i l-ai dat: omului i-a fost fric i, n loc s-i continue drumul spre palatul dumneavoastr, l-a urmat pe intendentul meu aici. V ndoii? M ndoiesc. Vide pedes vide

manus!{15} I-a spus Iisus sfntului Toma. Iar eu v voi spune dumnea-voastr: "Domnule de Taverney, iat dulapul, pipii ex emplarele!" Zicnd acestea, deschise un dulap de stejar admirabil sculptat; din sertarul cel mai ncptor i art cavalerului cele o mie de ex emplare, care rspndeau nc acel miros de mucegai pe care-l are hrtia umed. Filip se apropie de conte. Acesta nici nu se mic, dei atitudinea cavalerului era foarte amenintoare.

Domnule spuse Filip mi prei un om curajos; v somez s-mi dai socoteal, cu spada n mn. Socoteal n legtur cu ce? ntreb Cagliostro. n legtur cu insulta adus reginei, insult la care suntei complice pstrnd chiar i un singur ex emplar din aceast foaie. Domnule rspunse Cagliostro, fr s-i schimbe atitudinea svrii o greeala care m ntristeaz. Mie mi plac noutile, zvonurile scandaloase,

lucrurile efemere. Am cumprat gazeta aceasta n scopul de a-mi aminti mai trziu mii de lucruri de care a uita fr aceast precauie. De ce dumneavoastr vi se pare c insult pe cineva cumprnd-o? M-ai insultat pe mine! Pe dumneavoastr? Da, pe mine, domnule! nelegei? Nu, pe onoarea mea c nu neleg. Cum se face, m ntreb, c inei att de mult s cumprai o foaie de ziar att

de odioas? V-am spus, manie de colecionar. Cnd eti om de onoare, domnule, nu colecionezi infamii. M vei scuza, domnule, dar nu sunt de prerea dumneavoastr cnd calificai astfel aceast foaie de ziar: poate conine un pamflet, dar nu o infamie. Vei recunoate, cel puin, c este o minciun? V nelai nc o dat, domnule, deoarece maiestatea sa regina a fost la hrdul lui

Mesmer. Nu este adevrat, domnule. Vrei s spunei c mint? Nu vreau s spun, ci chiar o spun. Ei bine, deoarece aa stau lucrurile, v voi rspunde cu cuvintele: am vzut-o. Ai vzut-o? Cum v vd, domnule. Filip i privi interlocutorul drept n ochi. Vroia s lupte prin aceast privire att de deschis, de nobil, de frumoas, cu privirea

sclipitoare a lui Cagliostro; dar lupta sfri prin a-l obosi; ntoarse capul strignd: Ei bine, continui s susin c minii. Cagliostro ridic din umeri, ca i cnd ar fi vorbit cu un nebun. N-auzii ce spun? ntreb Filip, cu glas nbuit. Dimpotriv, domnule, nam pierdut nici un cuvnt din tot ce ai rostit. Ei bine, oare nu tii cum se rspunde unei insulte? Ba da, domnule. n Frana ex ist chiar i un

proverb care zice c unei insulte i se rspunde cu o palm. n cazul acesta, un singur lucru m mir. Care? De a nu fi vzut nc mna dumneavoastr ridicndu-se spre obrazul meu, de vreme ce suntei gentilom i de vreme ce cunoatei proverbul francez. nainte de a fi devenit gentilom i de a fi nvat proverbul francez, am nvat s fiu om i s-mi ajut semenul.

Aadar, domnule, refuzai s-mi dai satisfacie cu sabia n mn? Nu pltesc dect ceea ce datorez. Atunci mi vei da satisfacie n alt fel? Cum? Nu m voi purta cu dumneavoastr mai ru dect e poart un nobil cu alt nobil; pretind doar s ardei n prezena mea toate ex emplarele din dulap. i eu voi refuza. Gndii-v. M-am gndit.

M silii s procedez i cu dumneavoastr la fel cum cum procedat cu gazetarul. Aha! Lovituri de baston! ex clam Cagliostro, rznd fr s se clinteasc din loc, aido-ma unei statui. Nici mai mult, nici mai puin, domnule! Doar n-o s v chemai servitorii. Eu? La s vedem! i de ce mi-a chema servitorii? Lucrul acesta nu-i privete; o s-mi rezolv singur treburile. Sunt mai puternic dect dumneavoastr. V ndoii? Vo jur. Aa c, gndii-v bine.

V apropiai de mine cu bastonul? Eu v apuc de gt i de mijloc i v arunc la zece pai i fac asta, ascultai-m bine, ori de cte ori vei ncerca s v apropiai de mine. Maniere de lord englez, adic maniere de hamal. Ei bine, fie, domnule Hercule, primesc! i Filip, nebun de furie, se arunc asupra lui Cagliostro, care ntr-o clip i nepeni braele ca dou crlige de oel, l prinse pe cavaler de gt i de cingtoare i-l zvrli, cu

desvrire buimcit, pe un morman de perne moi, care mpodobeau o canapea aflat n colul salonului. Apoi, dup acest prodigios tur de for, se aez n faa cminului n aceeai atitudine, ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat Filip se ridic, palid i spumegnd, dar, judecind rece situaia, i regsi pe dat stpnirea de sine. Se ridic, i netezi fracul i manetele i rosti cu o voce nfiortoare: ntr-adevr, suntei puternic ct patru brbai la un loc, domnule; dar judecata

v este mai puin rapid dect pumnul. Purtndu-v cu mine aa cum ai fcut-o, ai uitat c, nvins, umilit i dumanul dumneavoastr pe vecie, am ctigat dreptul de a v spune: "Luai sabia n mn, conte, sau v ucid". Cagliostro nici nu se clinti. Sabia n mn, v repet, sau suntei mort! continu Filip. Nu suntei nc att de aproape de mine ca s v pot aplica acelai tratament ca i prima dat rosti contele i

nu voi risca s fiu rnit de dumneavoastr, ucis chiar, ca acel biet Gilbert. Gilbert?!... ex clam Filip, cltinndu-se. Ce nume ai rostit?... Din fericire, de data asta nu avei puc, ci o sabie. Domnule strig Filip ai rostit un nume... Da, nu-i aa? Un nume care a trezit un ecou teribil n amintirile dumneavoastr. Domnule! Un nume pe care credeai c nu-l vei mai auzi niciodat, deoarece erai

singur cu bietul copil cnd lai asasinat n acea peter din Agores, nu-i aa? A! url Filip. Aprai-v! Aprai-v! Dac ai ti zise Cagliostro, privindu-l pe Filip dac ai ti ce uor mi-ar fi s fac s v cad sabia din mn. Cu sabia dumneavoastr? Da, mai nti cu sabia mea, dac a vrea... Haide... haide odat!... Ei bine, nu voi ncerca, am un mijloc mai sigur.

Luai sabia n mn! Pentru ultima dat, sau suntei mort! strig Filip, npustindu-se spre conte. Acesta, ameninat acum de vrful sbiei, care se afla doar la trei degete de pieptul su, lu din buzunar o sticlu, o destup i-i azvrli coninutul n obrazul lui Filip. n clipa cnd licoarea l atinse pe cavaler, acesta se cltin, scp din mn sabia, se rsuci cu tot trupul i, cznd n genunchi, ca i cnd picioarele nu l-ar mai fi putut ine, i pierdu pentru cteva

clipe cunotina. Cagliostro l mpiedic s cad de-a binelea, susinndul, apoi i vr sabia n teac, l aez pe un fotoliu, ateptnd s-i vin n fire i-i spuse: La vrsta dumneavoastr, cav al ere, nu mai faci nebunii; aadar, nu mai fii nesocotit ca un copii, ascultai-m pe mine. Filip se scutur, se ncorda ca un arc, alung spaima ce-i copleise judecata i murmur: Ah, domnule, domnule! Acestea sunt deci ceea ce numii dumneavoastr arme

de gentilom? Cagliostro ridic din umeri. Repetai ntr-una aceeai fraz spuse el. Cnd noi, nobilii, am deschis gura i am rostit tare cuvntul "gentilom!" am spus totul cu asta. la s vedem ce numii arma unui gentilom? Nu cumva sabia dumneavoastr, care v-a servit att de prost mpotriva mea? Nu cumva puca dumneavoastr, care v-a servit att de bine mpotriva lui Gilbert? Ce i confer unui om superioritate, cavalere?

Credei c acest cuvnt sonor: gentilom? Nu. Ci n primul rnd judecata, apoi fora sa i, n sfrit, tiina sa. Ei bine, m-am folosit de toate acestea mpotriva dumneavoastr; cu judecat mea am sfidat injuriile dumneavoastr, creznd c v voi face s-mi dai ascultare; cu fora mea, am sfidat fora dumneavoastr, cu tiina mea v-am anulat i fora fizic i pe cea moral; acum nu-mi mai rmne dect s v dovedesc c ai svrit dou greeli venind aici cu

ameninri. Vrei s-mi facei cinstea de a m asculta? M-ai zdrobit zise Filip nu pot s fac nici o micare; ai devenit stpnul muchilor mei, al gndurilor mele, i-apoi mi cerei s v ascult cnd nu pot face altfel? Atunci Cagliostro lu un mic flacon de aur, aezat pe cmin, care avea ca suport un Esculap de bronz. Mirosii acest flacon, cavalere rosti el cu o cald nsufleire. Filip se supuse: aburul care i ntuneca mintea se risipi i i

se pru c soarele coborse n adncurile craniului su i i luminase toate gndurile. Oh, renasc... zise el. i v simii bine, adic liber i puternic? Da. Cu aceeai memorie ca n trecut? O, da. i cum am de-a face cu un om superior i de inim, memoria, care v revine, mi d sperana c vei fi ngduitor n legtur cu ceea ce s-a ntmplat ntre noi. Nu spuse Filip

deoarece eu acionam n virtutea unui principiu sfnt. Adic? Apram monarhia. Dumneavoastr aprai monarhia? Da, eu. Dumneavoastr, un om care s-a dus n America pentru a apra republica! Eh, Dumnezeule! Hai, fii deci sincer! Ori poate c nu republica o aprai acolo, cum nici aici nu aprai monarhia? Filip plec ochii; un hohot uria era gata s-i zdrobeasc inima.

Iubii-i continu Cagliostro iubii-i pe cei ce v dispreuiesc, iubii-i pe cei ce v uita, iubii-i pe cei ce v neal; sufletele mari sunt trdate n marile lor afeciuni; legea lui Iisus este s rsplteti rul cu binele. Suntei cretin, domnule de Taverney? Domnule! strig Filip. nspimntat de a-l vedea pe Cagliostro citind att de ex act n prezent, ca i n trecut. Ni ei un cuvnt mai mult; dac nu apram monarhia, o apram pe regina, q femeie

respectabil, nevinovat, respectabila chiar i daci n-ar fi, cci este o lege sfnta s-i aperi pe cei slabi. Cei slabi! O regin este, dup dumneavoastr, o fiin slab? Cea n faa creia douzeci i opt de milioane de fiine vii i cuvnttoare i pleac genunchii i fruntea, haida de! Domnule, este calomniat. Ce tii dumneavoastr? Vreau s cred. Credei c este dreptul dumneavoastr?

Fr ndoial. Ei bine, dreptul meu este de a crede contrariul. V purtai ca un duh ru. Cine v-o spune? strig Cagliostro, ai crui ochi sclipir deodat, fulgerndu-l pe Filip cu strlucirea lor. De unde ndrzneala de a gndi c dumneavoastr avei dreptate, iar eu nu? De unde curajul de a v susine principiile mpotriva principiilor mele? Dumneavoastr aprai monarhia, dumneavoastr! Ei bine i dac eu apar

umanitatea? Dumneavoastr spunei: "Dai Cezarului ce este al Cezarului"; eu v spun: "Dai lui Dumnezeu ce este al lui Dumnezeu". Domnule republican din America! Domnule cavaler al ordinului Cincinnatus! V vorbesc n numele iubirii pentru oameni, n numele egalitii. Dumneavoastr clcai peste popoare pentru a sruta minile reginelor, Eu le strivesc n picioare pe regine pentru a ajuta ct de ct popoarele. Nu v tulbur adoraia, nu m tulburai n

munca mea. V las lumina zilei, soarele din ceruri i soarele de la curte; lsai-mi umbr i singurtatea, nelegei, nu-i aa, fora care m face s vorbesc astfel, cum ai neles adineauri fora personalitii mele? Dumneavoastr mi spunei: "Mori, tu care ai jignit obiectul cultului meu"; eu spun: "Triete, tu care lupi mpotriva a ceea ce ador eu"; i dac v spun aceasta, este pentru c m simt att de puternic cu principiile mele; nct nici dumneavoastr, nici

alii ca dumneavoastr, orict v-ai strdui, nu vei putea s m oprii nici o clip din drumul meu. Domnule, m nspimntai spuse Filip. Pentru prima dat, poate, ntrevd n aceast ar, datorit dumneavoastr, fundul unei prpstii n care va sfri regalitatea. Fii prudent, dac ai vzut abisul. Dumneavoastr, care mi spunei aceasta replic Filip, emoionat de tonul printesc cu care i vorbise

Cagliostro dumneavoastr, care mi destinuii secrete teribile, tocmai dumneavoastr v lipsete generozitatea, deoarece tii bine c m voi arunca n prpastie nainte de a-i vedea cznd pe cei pe care i apr. Ei bine, deci v-am prevenit i, asemenea prefectului lui Tiberiu, m voi spla pe mini, domnule de Taverney! Iar eu, eu strig Filip, ndreptndu-se spre Cagliostro, cu nfrigurare eu care nu sunt dect un om slab i

inferior dumneavoastr, m voi folosi mpotriva dumneavoastr de armele celui slab, m voi apropia, cu ochii umezi, cu vocea tremurtoare, cu minile mpreunate; v voi implora s-i graiai, de data aceasta, cel puin, pe cei pe care i urmrii. V voi cere acest lucru pentru mine? Auzii, pentru mine, care nu m pot obinui, nu tiu de ce, s vd n dumneavoastr un duman, v voi atepta, v voi convinge voi obine n sfrit de la dumneavoastr favoarea de a nu lsa n urma mea

regretul de a fi vzut cum piere biata regin i de a nu m fi luptat pentru ea. n fine, domnule, voi reui, nu-i aa, s v fac s distrugei acest pamflet din pricina cruia va plnge o femeie; voi obine acest lucru sau, jur pe onoarea mea, jur pe aceast dragoste nefericit despre care tii att de multe, c mi voi strpunge inima aici, la picioarele dumneavoastr, cu aceast sabie, care s-a dovedit neputincioas mpotriva dumneavoastr. Ah! murmur

Cagliostro, privindu-l pe Filip cu vdita durere. Ah dac ar fi toi ca dumneavoastr, a fi alturi de ei, ca s nu piar! Domnule, domnule, v rog s rspundei la rugmintea mea l implor Filip. Numarai cele o mie de ex emplare de colo i ardei-le cu mna dumneavoastr pn la ultimul zise Cagliostro, dup o clip de tcere. Filip simi c i sare inima din piept de bucurie, alerg la dulap, smulse foile i le arunc n foc, apoi, strngnd cu

efuziune mna lui Cagliostro, spuse: Adio, adio, domnule i v mulumesc de o mie de ori pentru ceea ce ai fcut pentru mine. i plec. Datorm fratelui o compensaie pentru ceea ce a suferit sora murmur Cagliostro vzndu-l cum se ndeprteaz. Apoi, cu glas tare: Trsura!

Capitolul XXXV Capul familiei de

Taverney

n timp ce se ntmplau aceste lucruri n strada NeuveSaint-Gilles, domnul de Taverney-tatl se plimba prin grdin, urmat de doi valei care mpingeau un fotoliu. Pe atunci erau la Versailles, poate mai sunt i astzi, nite vechi palate cu grdini franuzeti care, imitnd n mod servil gusturile i ideile maestrului, i aminteau n mic Versaillesul lui Le Ntre{16} i al lui Mansard{17}.

Mai muli curteni probabil c domnul de la Feuillade a fost primul i construir n mic o ser subteran de portocali, un eleteu i bi n stilul bilor lui Apolo. Mai erau i curi de onoare i un Trianon, totul la o scar de cinci centimetri: bazinele erau ct o cldare. Domnul de Taverney fcuse la fel de cnd maiestatea sa Ludovic al XVlea construise Trianonul. Casei de la Versailles i se adugase o copie a Trianon-ului, livezi i grdini cu flori. De cnd

maiestatea sa Ludovic al XVIlea i construise ateliere de lctuerie i strunguri, domnul de Taverney i fcuse i el potcovrie i tmplrie. De cnd Maria-Antoaneta nconjurase palatul cu grdini englezeti, priae artificiale, poieni i colibe, domnul de Taverney i fcuse ntr-unui din colurile grdinii un mic Trianon pentru ppui i un rule pentru rute. n momentul despre care vorbim, el sorbea aerul nsorit pe singura alee rmas neschimbat din marele secol:

aleea de tei ale cror flori alctuiau o dantelrie roie ca srmele scoase din foc. Mergea cu pai mici, cu minile n manon, i, din cinci n cinci minute, fotoliul mpins de valei se apropia, ca el s se poat odihni dup atta trud. Savura odihna i clipea n soarele puternic, cnd un uier iei din cas strignd: Domnul cavaler! Fiul meu! ex clam btrnul, cu o bucurie orgolioas. ntorcndu-se i vzndu-l pe Filip, care l urm pe uier, spuse: Scumpul

meu cavaler! i, cu un gest, l concedie pe lacheu. Vino, Filip, vino continu baronul pici la vreme, mi-e mintea plin de gnduri senine. Ei, da' ce mutr ai... Eti mbufnat. Nu, domnule. tii... cred c tii urmarea povetii... Ce poveste? Btrnul se ntoarse, vrnd s vad dac nu ascult cineva Putei vorbi, domnule, nu neaude nimeni l ncredina cavalerul. M refer la povestea cu balul.

neleg i mai puin. Balul Operei... Filip se aprinse la fa, ceea ce nu scp rutciosului btrnel. Imprudentule spuse el te pori ca un marinar nepriceput: cum au un vnt prielnic, nal toate pnzele. Haide, aeaz-te ici pe banc, ascult-m i o s fie bine. Domnule, n sfrit... n sfrit, ai ntrecut msura, tai n carne vie, tu care erai att de sfios altdat, att de delicat, att de rezervat Ei bine, acum o

compromii. Filip se ridic: Despre cine vorbii, domnule? Despre ea, ce naiba! Despre ea. Care ea? Ei, crezi c nu tiu nimic despre escapada ta, despre escapada voastr, a amndurora, la balul Operei... Bravo, frumos i ade, n-am ce zice! Domnule, protestez... Haide, nu te supra; ceea ce i-am spus e spre binele tu; dac nu eti

prudent, vei fi prins, ce dracu! De data asta ai fost vzut cu ea la bal, alt dat vei fi vzut n alt parte. Am fost vzut?... La naiba! Aveai sau nu un domino albastru? Taverney vroia s strige ea nu avea nici un domino albastru, c se nelau, c nu fusese la bal, c nu tia despre ce bal vroia s-i vorbeasc tatl su; sunt ns fiine crora le e sil s se apere n mprejurri delicate; numai cei ce se tiu iubii se apr cu nverunare atunci cnd,

aprndu-se, l ocrotesc pe prietenul care i implic. "La ce bun i zise Filip s-l lmuresc pe tata? De altfel, vreau s tiu totul". Ls capul n piept, ca un vinovat care mrturisete. Vezi bine relu btrnelul, triumftor ai fost recunoscut, eram sigur. Prin urmare, domnul de Richelieu, care te iubete mult i care se afla la acest bal, cu toi cei optzeci de ani ai lui, domnul de Richelieu, zic, a cercetat cine putea fi dominoul albastru creia regina i ddea

braul i tu eti singurul care putea fi bnuit; pe toi ceilali i vzuse i tii i tu ca domnul mareal nu se neal. C au bnuit c sunt eu fie, nu m mpotrivesc, dar c regin a fost recunoscut, iat ce mi se pure nemaipomenit replic cu rceal Filip. Nici nu era greu s-o recunoti, deoarece i-a scos masca. Oh, asta, vezi tu, depete orice nchipuire. Atta ndrzneala! Femeia asta e nebun dup tine, nu ncape ndoial. Filip roi iar, i era cu

neputin m continue convorbirea. i dac nu este ndrzneal urm Taverney atunci nu-i dect o foarte suprtoare ntmplare. Fii atent, cavalere, unii sunt geloi, geloi de temut. Locul de favorit al unei regine este de invidiat, mai ales cnd regina este adevratul rege. i Taverney-tatl trase ndelung pe nas o priz de tabac. mi vei ierta morala, nui aa, cavalere? Iart-m, scumpul meu! i sunt

recunosctor i vroiam s mpiedic ca ntmplarea, fiindc este o ntmplare, s distrug ceea ce ai cldit cu atta iscusin. Filip se ridic, scldat de sudoare, cu pumnii strni. Se pregtea s plece i s-i reteze vorba tatlui su cu bucuria cu care retezi un arpe; dar ceva l mpiedica, o curiozitate dureroas, dorina furioas de a cunoate rul, un ghimpe nemilos care se rsucete n inimile ndrgostite. i spuneam deci c suntem invidiai relu

btrnelul i e firesc. Cu toate astea, nc n-am atins culmea spre care tu ne vei urca. A ta va fi gloria de a fi fcut ca numele de Tayerney s neasc deasupra umilei sale obrii. Fii prudent ns, altfel nu vom ajunge la int i planurile tale vor eua pe parcurs. Ar fi, ntr-adevr, pcat; s procedm deci cu atenie. Filip se ntoarse cu spatele pentru, a-i ascunde dezgustul profund, dispreul cumplit care ddeau trsturilor sale n acele clipe o ex presie ce l-ar fi

mirat din cale afar pe btrn, poate chiar l-ar fi ngrozit. Nu va trece mult i vei cere o slujb important continu btrnul, nviorat. Vei cere s mi se dea o locotenenta regal undeva, nu departe de Paris; vei ridica apoi la rangul de domeniu de pair al regelui Franei proprietatea Taverney-MaisonRouge; vei face n aa fel, s fiu printre primii care vor fi ridicai la acest rang, Aadar, vei putea fi duce, pair i general de divizie. Cum dup aceti doi ani voi mai fi n

via, vei cere s mi se dea,.. Destul! Destul! url Filip. A, dac tu eti mulumit, eu nu sunt. Tu ai toat viaa nainte eu doar vreo cteva luni. Trebuie ca aceste luni s m rsplteasc pentru trecutul trist i mediocru. De altfel, nu m pot plnge; Dumnezeu mi-a dat doi copii, E mult pentru un om fr avere; iar dac fiica mea n-a fost de folos casei noastre, tu repari totul. Tu eti arhitectul templului. Vd n tine pe marele Taverney eroul.

mi inspiri respect i asta e ceva. Ce-i drept, purtarea ta la curte este admirabil. O, nu mi-a fost dat s vd ceva mai abil! Cum adic? ntreb tnrul, nelinitit c acest arpe i ncuviineaz purtarea. Conduita ta este superb. Nu eti gelos n aparen. Lai drum liber tuturor, dar, n realitate, ii totul n mn: Este o metod forte, ns inteligent. Nu neleg replic Filip, din ce n ce mai nepat.

Las modestia! Nu vezi c mergi, pas cu pus, pe urmele demnului Potemkin, care i-a uluit pe toi cu norocul lui. A vzut-o pe Caterina ct era de vanitoas n dragoste; dac o lsai liber zbura din floare n floare, ntorcndu-se la cea mai frumoas; dac o urmreai, no mai puteai atinge. Aa c s-a resemnat. i el era cel care i nva pe noii favorii cum s fie ct mai agreabili mprtesei, el era cel care, scondu-le n eviden unele caliti, le punea cu

ndfmnare n lumin partea lor vulnerabil; el era cel care o obosea pe suveran cu aceste capricii trectoare, n loc s o lase s se plictiseasc cu distraciile oferite de el, Potemkin. i pregtind domnia efemer a acestor favorii, care, ironic, erau numii cei doisprezece Cezari, Potemkin i consolida o domnie venic, indestructibil. Doamne, cte infamii de neneles! murmur bietul Filip, privindu-i tatl cu uimire. Btrnul continu

imperturbabil: n comparaie cu Potemkin, tu faci o mic greeal: n-o prea supraveghezi. El era tot timpul cu ochii n patru. La aceste cuvinte, Filip, creznd c tatl su delireaz, ridic din umeri, prea puin respectuos. Da, da zise btrnelul crezi oare c n-am ghicit? Ai s vezi. Ce anume, domnule? Taverney ncrucia braele. Poi s-mi spui zise el c nu-i creti cu grij

succesorul? Succesorul? repet Filip, plind. Poi s-mi spui c nu tii c regina are idei fix e n dragoste i c, la o eventual schimbare din partea ei, nu vrei s fii cu totul sacrificat, ndeprtat, aa cum se ntmpla ntotdeauna cu regina, deoarece nu poate s iubeasc n prezent i s sufere n trecut?! Vorbii psrete, domnule baron! Btrnul ncepu din nou s rd cu acel rs strident i

macabru care-l fcea pe Filip s tresar, de parc ar fi auzit iptul unui duh ru. Vrei s m faci s cred c nu-l menajezi n mod tactic pe domnul de Charny? Charny?! Da, viitorul tu succesor. Omul care, cnd va domni, ar putea s te ex ileze, cum i tu poi s-i ex ilezi pe domnii de Coigny, de Vaudreuil i pe alii. Lui Filip i se urc sngele la cap. Destul! strig el. V repet: destul, domnule! Mi-e

ruine c v-am ascultat atta vreme! Cel care spune c regina Franei este o Messalin, acela, domnule, este un calomniator criminal! Bine! Foarte bine! ex clam btrnelul. Ai dreptate, acesta este rolul tu; te asigur ns c nu ne-aude nimeni. Ah, Doamne! i n ceea ce l privete pe Charny, vezi bine c-i cunosc inteniile. Orict de abil este planul tu, am ghicit, vezi tu: asta e n sngele celor din familia Taverney.

Continu, Filip, continua. Mgulete-l, potolete-l, consoleaz-l pe Charny, ajut-l s se transforme, lin i fr amrciune, din iarb n floare i fii ncredinat c este un gentilom care, mai trziu, cnd va fi favorit, te va rsplti pentru tot ce-ai fcut pentru el. Dup aceste cuvinte, domnul de Taverney, foarte mndru de perspicacitatea sa, fcu o mic sritur, care amintea de vremea cnd era fnar, tnr i nfloritor. Filip l apuc de mneca i-l opri,

furios. Va s zic aa ncepu el. Ei bine, domnule, logica dumneavoastr este admirabil. Am ghicit, nu-i aa i teai suprat pe mine? N-are nimic! Ai s m ieri, fiindc inteniile mele sunt bune. De altfel, mi place Charny i m bucur c procedezi cu el n felul sta. n clipa de fa, domnul de Charny al dumitale este n aa msur favoritul, rsfatul, elevul meu crescut cu mare grij, nct adineauri

i-am dat cu spada aceasta o lovitur n coaste. i Filip i art tatlui su sabia. Aoleu! ex clam Taverney, nspimntat, vznd cum i ard ochii fiului su, precum i ieirea-i belicoas. Doar nu vrei s spui c te-ai btut cu domnul de Charny? i c l-am strpuns cu sabia! Ba da. Dumnezeule mare! Iat cum tiu eu s ngrijesc, s rsf i s-i corcolesc pe succesorii mei adug Filip. Acum c ai

aflat, aplicai-v teoria la practic mea. i, fcnd o micare disperat, vru s fug. Btrnelul se ag de braul lui. Filip! Filip! Spune-mi c glumeti. Numii-o glum, dac vrei, dar aa am procedat. Btrnul i ridic ochii spre cer, bigui cteva vorbe fr ir i, prsindu-i fiul, se repezi n anticamer. Repede! Repede! strig el. Un om s ncalece i s alerge s se intereseze de

soarta domnului de Charny, care a fost rnit. S afle cum se simte i s nu uite s-i spun c este trimisul meu! Trdtorul sta de Filip zise el, ntorcndu-se este leit fratele surorii sale! i eu, carel credeam vindecat! Ah, nu ex ist dect un cap n familia mea... al meu!

Capitolul XXXVI Catrenul domnului de Provence

n timp ce la Paris i la Versailles se petreceau toate aceste evenimente, regele, linitit ca de obicei, de cnd i tia flotele victorioase i de cnd iama cea grea trecuse, se odihnea n cabinetul su, n mijlocul hrilor i planigloburilor, n tovria micilor mainrii i visa s trag noi brazde pe mri pentru vasele lui La Prouse. O btaie uoar n u l trezi din visrile sale naripate i din gustarea stranic pe

care tocmai o luase. n clipa aceea se auzi o voce care spuse: Pot s intru, frate drag? "Domnul conte de Provence, nesuferitul!" bombni regele, mpingnd la o parte cartea de astronomie, deschis la cele mai mari constelaii. Intr rspunse Ludovic. Un personaj rotofei, scund i rocovan, cu ochii vii, intra ntr-un fel prea respectuos pentru un frate, prea familiar

pentru un supus. Nu m ateptai, frate? zise el. Nu, pe legea mea! Te deranjez? Nu, dar ai ceva interesant s-mi spui? Un zvon att de caraghios, de grotesc... Ah, ah! O rutate... Pe legea mea, da, frate drag... i cine te-a amuzat, spunndu-i-o? Eh, numai pentru c era ceva aparte... Vreo rutate mpotriva

mea. Dumnezeu mi-e martor c n-a fi rs, dac ar fi fost aa. Atunci... mpotriva reginei. Sire, nchipuii-v c mi s-a spus serios, dar de data aceasta foarte serios... sut n sut, mie n mie... Frate, de cnd preceptorul meu mi-a cerut s admir aceste ocoliuri oratorice la doamna de Sevigne, ca model al genului, nu le mai admir de loc... Faptele.

Ei bine, drag frate relu contele de Provence, ntructva jignit de aceast primire brutala se spune c regina n-a dormit acas alaltieri. Ha, ha, ha! i se sili s rd. Ar fi foarte trist dac ar fi adevrat rspunse regele, cu gravitate. Dar nu este adevrat, nu-i aa, frate drag? Nu. i nu este adevrat nici ca regin a fost vzut ateptnd la Poarta Rezervoarelor?

Nu. n ziua aceea, tii, cnd ai dat ordin s se nchid poarta la orele unsprezece? Nu tiu. Ei bine, nchipuiete-i, trate drag, c zvonul pretinde... Ce vrea s nsemne acest zvon? Unde este? Cine este? Iat o ntrebare serioas, da, foarte serioas. ntr-adevr, cine este zvonul? Ei bine, acest cineva fr chip, care nu poate fi prins i care se numete zvon, pretinde c a

vzut-o n noaptea aceea pe regin, bra la bra cu domnul conte d'Artois, pe la orele dousprezece i jumtate. Unde? ndreptndu-se ctre o cas pe care domnul d'Artois o are n spatele grajdurilor. Maiestatea voastr n-a auzit vorbindu-se despre aceast enormitate? Ba da, frate drag, sigur c am auzit vorbindu-se, era i firesc. Cum adic, sire? Cum i spun: Oare dumneata n-ai fcut nimic ca

s ajung la urechile mele? Eu? Da, dumneata. Sire, ce-am fcut? Un catren, de pild, care a fost tiprit n Mercur. Un catren?! zise contele, mai rou la fa dect atunci cnd intrase. V merge faima c suntei favoritul muzelor. Nu chiar pn ntratt... ca s... Ca s facei un catren care sfrete cu urmtorul vers: Elena nu se sinchisete de bunul rege Menelau...

Eu, sire?!... Nu tgdui, iat catrenul cu autograf; e scrisul dumitale... Ce-i drept, nu prea m pricep la poezie, hei, dar la scris, sunt ex pert!... Sire, o nebunie aduce dup sine alt nebunie... Domnule de Provence, te asigur c n-a fost nebunie dect din partea dumitale i m mir c un filozof a putut svri asemenea nebunie; s pstrm acest calificativ pentru catrenul dumitale. Sire, maiestatea voastr este aspru cu mine.

Legea talionului, frate. n loc s faci catrenul, ai fi putut s te informezi despre ceea ce a fcut regina; eu aa am fcut; i, n locul unui catren mpotriva ei, de fapt, mpotriva mea, ai fi putut s scrii un oarecare madrigal pentru cumnata dumitale. Vei spune c este un subiect care nu prea te inspir; ns mie mi place mai mult o epistol stngace dect o satir bine fcuta. Horaiu o spune i el, Horaiu, poetul dumitale. Sire, m copleii. Fiindc nu eti convins

de nevinovia reginei cum sunt eu repet regele, cu fermitate ai face bine s-l reciteti pe Horaiu al dumitale. Oare nu el a spus aceste cuvinte frumoase? Rog s-mi fie cu iertare, eu cam stlcesc latina: Rectius hoc es: /Hoc faciens vivam melius, sic dulcis amicis occurram. "Este mai bine aa: /dac o fac, voi fi mai cinstit; dac o fac, voi fi bun cu prietenii mei." Desigur, dumneata vei traduce mai elegant dect mine, frate drag, dar cred c acesta este sensul.

i dup ce-i ddu aceast lecie, mai mult ca un printe dect ca un frate, bunul rege atept ca vinovatul s nceap s se justifice. Contele se gndi un timp ce anume trebuie s rspund, ns nu ca un om aflat n ncurctur, ci ca un orator n cutare de efecte. Sire ncepu el orict de sever a fost sentina maiestii voastre, am o scuz i nutresc sperana c voi fi iertat. Vorbete, frate drag. M scuzai de a m fi

nelat, nu-i aa i nu de a fi avut o rea intenie? De acord. Dac-i aa, maiestatea voastr, care tie c nu este om cel ce nu se neal, maiestatea voastr nu va admite oare c i eu m-am nelat? Spiritul dumitale, frate, este mare i generos, aa c nu-l voi acuza. Ei bine, sire, cum s nu m nel, auzind tot ce se spune? Noi, ceilali prini, trim ntr-o atmosfer de calomnie, suntem copleii. Nu

am spus c am crezut, am spus ce mi s-a spus. Dac-i aa, e perfect... dar... Catrenul? Ah, poeii sunt fiine bizare; i-apoi nu-i mai bine s rspunzi criticnd cu blndee... ceea ce poate fi i un avertisment, dect s te ncruni? Ameninrile puse n versuri nu jignesc, sire; nu sunt ca pamfletele, mpotriva crora maiestatea voastr ar trebui s ia msuri; pamflete, ca cel pe care am s vi-l art eu nsumi. Un pamflet?!

Da, sire; mi trebuie negreit un ordin prin care s fie trimis la Bastilia ticlosul autor al acestei grozvii. Regele se ridic brusc i zise: S vd! Nu tiu dac trebuie ca eu, sire... Ba da, ba da, ai datoria; nimic nu trebuie cruat n aceast mprejurare. Ai pamfletul? Da, sire. D-mi-l. i contele de Provence scoase din buzunar un

ex emplar din Povestea Etteniotnaei, dova-da fatal pe care bastonul lui Charny, sabia lui Filip, focul lui Cagliostro o lsaser s intre n circulaie. Regele i arunc ochii pe foaie, cu rapiditatea omului obinuit s citeasc pasajele interesante ale unei cri sau ale unui jurnal. Ce infamie ex clam el ce infamie! Vedei, sire: se zice c sora mea a fost la hrdul lui Mesmer. Ei bine, da, a fost!

A fost?! ex clam contele de Provence. Cu permisiunea mea. Oh, sire!... i nu prezena ei la Mesmer m face s m ndoiesc de cuminenia sa, deoarece eu i-am ngduit s mearg n Piaa Vendme. Maiestatea voastr nu a ngduit ca regina s se apropie de hrdu pentru a ex pe-rimenta ea nsi... Regele btu din picior. Contele rostise aceste cuvinte tocmai n clipa cnd ochii lui Ludovic al XVI-lea parcurgeau

pasajul cel mai jignitor la adresa Mariei-Antoaneta i anume descrierea pretinsei sale crize, a zvrcolirilor, a voluptoasei neornduieli a mbrcmintei sale, a tot ceea ce, n sfrit, atrsese atenia asupra domnioarei Oliva n trecere pe la Mesmer. Imposibil, imposibil! repet regele, plind. A, poliia trebuie s tie ce se ascunde aici! Sun. Domnul de Crosne porunci el. Cutai-l pe domnul de Crosne!

Sire, astzi este ziua raportului sptmnal i domnul de Crosne ateapt n Oeil-de-Boeuf. S intre! ngduie-mi, drag frate... spuse contele de Provence, cu ipocrizie. i se prefcu c vrea s ias. Rmi! i ordon Ludovic al XVI-lea. Dac regin este vinovat, ei bine, domnule, dumneata faci parte din familie i poi s-o tii; dac este nevinovat, trebuie, de asemenea, s tii, pentru c ai bnuit-o.

Domnul de Crosne intr. Vzndu-l pe domnul de Provence cu regele, el ncepu prin a prezenta omagiile sale respectuoase celor dou mrimi ale regatului; apoi, adresndu-se regelui, spuse: Raportul este gata, sire. nainte de orice, domnule, ex plicai-ne cum de s-a publicat la Paris un pamflet att de mrav mpotriva reginei? i ceru Ludovic al XVI-lea. E t t e n i o t n a ? zise domnul de Crosne. Da.

Sire, e vorba despre un gazetar numit Reteau. Da. i cunoatei numele, dar nici nu l-ai mpiedicat s publice, nici nu l-ai arestat dup publicare. Sire, nimic nu era mai uor dect s-l arestm! V pot arta ordinul de ridicare gata pregtit n portofelul meu. Atunci, de ce nu a fost arestat? Domnul de Crosne se ntoarse spre domnul de Provence. Eu m retrag, maiestate spuse acesta, rar.

Nu, nu rspunse regele. Doar v-am cerut s rmnei. Aa c v rog s rmnei. Contele se nclin. Vorbii, domnule de Crosne, vorbii deschis, fr rezerve, vorbii repede i clar. Ei bine, sire, iat ce v rspunde eful poliiei: nu l-am arestat pe gazetarul Reteau, pentru c trebuia s am negreit, nainte de a face acest lucru, o ex plicaie cu maiestatea voastr. Chiar o doresc. Poate, sire, ar fi mai

bine s i se dea acestui gazetar o pung cu bani i s fie trimis dracului undeva, destul de departe. De ce? Pentru c, sire, cnd aceti nemernici spun minciuni, publicul, cnd i se arat c este aa, se bucur dac mincinoii sunt btui, dac li se taie urechile sau dac sunt chiar spnzurai. Dar cnd, din nenorocire, dau peste un adevr... Un adevr?! Domnul de Crosne se nclin. Da. tiu. Regina a fost ntr-adevr la

hrdul lui Mesmer. S-a dus, da, este o nenorocire, cum spunei; dar eu i-am permis. O, sire!... murmur domnul de Crosne. Ex clamaia scoas de acest supus respectuos l izbi pe rege mai mult chiar dect dac ar fi ieit de pe buzele rudei geloase. Presupun c regina nu este pierdut din cauza aceasta? Nu, sire, dar este compromis. Domnule de Crosne, s vedem ce v-a spus poliia

dumneavoastr. Sire, multe lucruri care, cu tot respectul pe care l datorez maiestii voastre, cu toat adoraia respectuoasa pe care o simt pentru regin, se potrivesc cu unele afirmaii din pamflet. Se potrivesc, ai spus? Iat cum: o regin a Franei, care se duce mbrcata ca o femeie oarecare n mijlocul acelei mulimi dubioase, atras de acele ciudenii magnetice ale lui Mesmer i care se duce singur...

Singur?! ex clam regele. Da, sire. V nelai, domnule de Crosne. Nu cred, sire. Rapoartele greesc. Sunt att de ex acte, sire, nct v pot descrie n amnunt toaleta maiestii sale, tot ceea ce are legtur cu persoana ei, paii, gesturile, strigatele sale... Strigtele sale?! Regele pli i mototoli ziarul. Chiar i suspinele i-au

fost notate de ctre agenii mei adug timid domnul de Crosne. Suspinele!... Doamne, regina i-a pierdut capul pn ntr-att?!... Regina pune att de puin pre pe onoarea mea de rege i pe onoarea sa de femeie?! Este imposibil interveni contele de Provence. Ar fi mai mult dect un scandal i maiestatea s nu este capabil s-l fac. Aceast fraz era mai mult o ex agerare a acuzaiei dect o scuz. Regele i ddu seama i

se revolt. Domnule se adres el efului poliiei meninei ceea ce ai spus? Din pcate, pn la ultimul cuvnt, sire. Frate, dumneavoastr v datorez o dovad asupra celor ce am afirmat zise regele, trecndu-i batista peste fruntea npdit de sudoare. Onoarea reginei i a ntregii mele case. Nu pot s risc. I-am ngduit reginei s mearg la hrdul lui Mesmer, dar i-am ordonat s ia cu ea o persoan de ncredere,

ireproabilii, sfnta chiar. A, dac ar fi fost aa... spuse domnul de Crosne. Da ntri i contele de Provence dac o femeie ca doamna de Lamballe, de pild... Frate, chiar pe doamna principesa de Lamballe i-am indicat-o reginei, numai pe ea. Din nefericire, sire, prinesa nu a fost luat. Ei bine adug regele, tulburat dac neascultarea a mers att de departe, trebuie s pedepsesc cu asprime pe vinovat i l voi pedepsi. i un

cumplit oftat i pecetlui buzele, dup ce i sfiase inima. Numai c relu el, mai ncet tot m mai ndoiesc; este firesc, dumneavoastr nu mprtii aceast ndoial, dumneavoastr nu suntei regele, soul, prietenul celei care este acuzat... Vreau s nltur aceast ndoial. Sun; apru un ofier de serviciu. Aflai porunci regele dac doamna prines de Lamballe se afl la regin sau este n apartamentul ei. Sire, doamna de

Lamballe se plimb n grdina cea mic mpreun cu maiestatea sa i o alt doamn. Rugai-o pe doamna prines s vin imediat aici. Ofierul plec. Acum, domnilor, nc zece minute; n-a ti ce hotrre s iau pn atunci. i Ludovic al XVI-lea, contrar obiceiului su, se ncrunt i se uit la cei doi martori ai durerii sale, cu o privire aproape amenintoare. Cei doi martori pstrar tcerea. Domnul de Crosne era

cu adevrat mhnit, domnul de Provence simula o tristee de care s-ar fi molipsit i zeul Momus{18} n persoan. Un fonet uor de mtase n spatele uii l vesti pe rege c prinesa Lamballe se apropia.

Capitolul XXXVII Prinesa de Lamballe

Prinesa de Lamballe intr,

frumoas i senin, cu fruntea neted, cu buclele rzlee ale pieptnturii ndrzne ridicate de pe tmple, cu sprncenele negre i fine, parc desenate cu tu, cu ochii si albatri, limpezi, imeni, strlucitori ca sideful, cu nasul su drept i perfect, cu buzele caste i voluptoase totodat; toat aceast frumusee ncununnd un trup fr egal, fermeca i impunea. Prinesa aducea cu ea acel parfum de virtui, de graie i imaterialitate, pe care La Valliere l mprtia nainte de

a fi devenit favorit i dup ce a czut n dizgraie. Cnd o vzu venind, zmbitoare i modest, regele se simi copleit de durere. "Vai! Se gndi el. Ceea ce va iei din aceast gur va fi o osnd fr drept de apel." Luai loc, prines! zise suveranul, nclinndu-se adnc. Domnul de Provence se apropie i i srut mna. Regele se reculese. Ce dorete maiestatea voastr de la mine? ntreb prinesa, cu o voce de nger.

O informaie, doamn, o informaie ex act, verioar. Atept, sire. n ce zi ai fost cu regina la Paris? Gndii-v bine. Domnul de Crosne i contele de Provence se privir surprini. nelegei-m, domnilor le spuse regele. Dumneavoastr nu v ndoii, eu ns da. n consecin, ntreb ca un om care se ndoiete. Miercuri, sire rspunse prinesa.

M vei ierta continu Ludovic al XVI-lea dar doresc s tiu adevrul, verioar. l vei ti ntrebndum, sire rspunse cu simplitate doamna de Lamballe. i ce ai fcut la Paris, verioar? Am mers la domnul Mesmer, n Piaa Vendme, sire. Cei doi martori tresrir, regele se nroi de emoie. Singur? spuse el. Nu, sire, cu maiestatea

sa regina. Cu regina? Spunei cu regina?! strig Ludovic al XVIlea, lundu-i mna cu ardoare. Da, sire. Domnul de Provence i domnul de Crosne se apropiar, uluii. Maiestatea voastr i-a ngduit reginei continu doamna de Lamballe cel puin aa mi-a spus maiestatea sa. i maiestatea sa avea dreptate, verioar... Acum... mi se pare c respir mai uurat, deoarece doamna de Lamballe nu minte niciodat. Niciodat, sire

murmur prinesa. O, niciodat! ex clam cu convingere i plin de cel mai mare respect domntil de Crosne. Atunci, permitei-mi, sire... A, desigur, v permit, domnule de Crosne; ntrebai, cercetai, o trec pe scumpa noas-tr prines pe banca acuzailor, o las n stpnirea dumneavoastr. Doamna de Lamballe zmbi. Sunt gata spuse ea. Numai c, sire, tortura a fost abolit.

Da, am abolit-o pentru ceilali zise regele, surznd dar n-am abolit-o pentru mine. Doamn ncepu eful poliiei avei buntatea s-i spunei regelui ce ai fcut mpreun cu maiestatea sa la domnul Mesmer i, n ultimul rnd, cum era mbrcat maiestatea sa? Maiestatea sa purta o rochie de tafta argintie, pelerin de muselin brodat, un manon de hermin, o plrie de catifea roz cu panglici mari negre.

Erau semnalmente cu totul diferite de cele ale Olivei. Domnul de Crosne se arta nespus de surprins, contele de Provence i masc buzele. Regele i freca minile. i ce a fcut regina, ndat ce a intrat? ntreb el. Sire, avei dreptate s spunei, "ndat ce a intrat", deoarece, de abia am intrat... mpreun? Da, sire, mpreun. Cum spuneam, de abia am intrat n primul salon, unde nimeni nu ne-a dat atenie, att de mare era interesul pe care-l strneau

misterele magnetismului, ca o femeie se apropie de maiestatea sa i i oferi o masc, implornd-o s nu fac nici un pas mai departe. i dumneavoastr v-ai oprit? ntreb grbit contele de Provence. Da, domnule. i n-ai mai trecut pragul primului salon? ntreb domnul de Crosne. Nu, domnule. i ai inut-o tot timpul de bra pe regin? interveni regele, cu o urm de nelinite. Tot timpul; braul

maiestii sale s-a sprijinit pe braul meu. Ei bine izbucni regele ce credei, domnule de Crosne? Ce spunei, frate drag? Este ex traordinar, este nemaipomenit zise domnul de Provence, simulnd o veselie care lsa s se vad, mai bine dect ar fi fcut-o ndoiala, tot necazul pe care l simea la auzul acestor veti. Nu este nimic nemaipomenit se grbi s rspund domnul de Crosne, pe care bucuria nestnjenita a

regelui l fcea s aib remucri. Tot ce a spus doamna prinesa nu poate fi dect adevrul adevrat. Rezult deci?... zise domnul de Provence. Rezult deci c agenii mei s-au nelat, monseniore. Vorbii serios? ntreb contele de Provence, cu aceeai nelinite. Bineneles, monseniore, agenii mei s-au nelat. Maiestatea sa a fcut ceea ce a spus doamna de Lamballe, nimic altceva. n ceea ce-l privete pe gazetar, dac eu

sunt convins de spusele cu desvrire adevrate ale doamnei prinese, cred c i sectur asta, trebuie s fie; m duc s trimit imediat ordinul de arestare. Doamna de Lamballe ntorcea capul cnd ntr-o parte, cnd n cealalt, cu linitea pe care i-o d inocena care vrea s tie ce se ntmpla, o inocen n aceeai msur plin de curiozitate, ca i de team. Un moment interveni regele un moment; avem destul timp s-l spnzurm pe

gazetar. Ai pomenit despre o femeie care a oprit-o pe regin la intrarea n salon, prines. Spunei-ne cine era femeia. Maiestatea sa prea ca o cunoate, sire; voi spune chiar, deoarece nu mint niciodat, c tiu c maiestatea s o cunoate. Aadar, verioar, trebuie s vorbesc cu aceast femeie, este neaprat nevoie. Aici se afla ntregul adevr; numai aici se afl cheia misterului. Asta-i i prerea mea ncuviin domnul de Crosne

cnd regele se ntoarse spre el. Vorbe... murmur contele de Provence. Iat o femeie care mi se pare un fel de zeu al tuturor dezlegrilor. Verioar rosti el cu voce tare regina n-a mrturisit c o cunoate pe acea femeie? Maiestatea s nu mi-a mrturisit, monseniore, mi-a povestit. Fratele nostru vrea s v spun se amesteca regele c dac regin o cunoate pe acea femeie, dumneavoastr de asemenea i tii numele. Este doamna de La

Motte Valois. Intriganta asta! strig regele, cu ciud. Ceretoarea asta! ex clam contele. Drace, drace! Va fi greu s-i punem ntrebri; e tare ireat. Vom fi i noi la fel de irei cu ea spuse domnul de Crosne. i, de altfel, nu mai este nevoie de iretenie, dup cele relatate de doamna de Lamballe. Astfel c la primul cuvnt al regelui... Nu, nu zise Ludovic al XVI-lea, descurajat n-am nici un chef s-o vd pe regina

ntr-o societate att de neplcut. Regin este att de bun, nct, sub pretex tul srciei, se adun n jurul ei tot ce este mai dubios din rndurile nobilimii inferioare a regatului. Doamna de La Motte este o Valois autentica preciz doamna de Lamballe. S fie tot ce vrea, verioar drag, eu nu doresc s pun piciorul aici. Mai bine m lipsesc de bucuria imens pe care mi-ar fi fcut-o totala dezvinovire a reginei; prefer s renun la aceast bucurie,

dect s m aflu n prezena unei asemenea fiine. i, cu toate acestea, v vei afla! strig regina, palid de mnie i, deschiznd ua cabinetului, apru nfrumuseat de o nobil indignare, n faa ochilor uluii ai contelui de Provence, care salut cu stn-gcie din spatele uii, ce se trnti cu zgomot. Da, sire continu regina nu este suficient s spui: "Mi-ar plcea sau n-am chef s o vd pe fiina aceea". Aceast fiin este un martor cruia inteligena acuzatorilor

mei... i-l privi pe cumnatul su ... i franchea judectorilor mei... se ntoarse spre rege i domnul de Crosne ... cruia, n fine, propria sa contiin, orict de pervertita ar fi, i vor smulge adevrul. Eu, cea acuzat, cer s fie ascultat aceast femeie i o vei asculta. Doamn se grbi s spun regele cred c v dai seama c n-o s trimitem s fie adus doamna de La Motte pentru a-i face cinstea de a depune mrturie pentru sau mpotriva dumneavoastr. Eu

nu pun n aceeai balan onoarea dumneavoastr cu sinceritatea acestei femei. Nu vom trimite dup doamna de La Motte, sire, pentru c ea se afl aici. Aici?! strig regele, srind de parc ar fi clcat pe un arpe. Aici? Sire, dup cum tii, am vizitat o femeie nefericit i care poart un nume ilustru. n ziua aceea, cnd s-au spus attea lucruri... i l privi int peste umr pe contele de Provence, care ar fi preferat s fie la o sut de picioare sub

pmnt, dar a crui fa ltrea i inex presiv prea c aprob cele ce se spuneau acolo. Ei bine? zise Ludovic al XVI-lea. Ei bine, sire, n ziua aceea am uitat la doamna de La. Motte un obiect, o cutiu. Mi-a adus-o astzi; de aceea doamna de La Motte se afl aici. Nu, nu... Eu m-am convins spuse regele mai bine s rmn aa. A, nu, eu nu sunt mulumit replic regina. O

voi aduce aici. De altfel, de ce atta repulsie? Ce a fcut? Ce este la mijloc? Dac nu tiu, spunei-mi. Haide, domnule de Crosne, dumneata care le tii pe toate, vorbete. Nu tiu nimic care s fie defavorabil acestei doamne, rspunse demnitarul. Adevrat? Fr ndoial. E srac, asta e tot; puin cam ambiioasa, poate. Ambiia este vocea sngelui. Dac nu ai dect acest lucru mpotriva ei, regele poate s-i ngduie s depun

mrturie. Nu tiu rspunse Ludovic al XVI-lea dar eu am presentimente, instincte, simt c femeia asta mi va aduce nenorocire, va fi o surs de neplceri n viaa mea... s o oprim la timp. Oh, sire, ce superstiie! Du-te i-o cheam se adres regina prinesei de Lamballe. Cinci minute mai trziu, Jeanne, modest, prnd de-a dreptul ruinat, dar avnd mult distincie n gesturi i mbrcminte, intra cu pas domol n cabinetul regelui.

Ludovic al XVI-lea, de neclintit n antipatia sa, se ntorsese cu spatele la u. Cu coatele pe birou, cu capul n palme, prea cu desvrire strin n mijlocul celorlali. Contele de Provence o privea pe Jeanne cu o insisten att de stnjenitoare, nct dac modestia ei ar fi fost real, aceast femeie ar fi trebuit s se simt paralizat i incapabil s mai rosteasc mcar un singur cuvnt. Dar numai atta era prea puin ca s-o intimideze pe Jeanne. Nici un rege, nici un mprat, cu

toate sceptrele lor, nici un pap, cu tiara sa, nici o for divin, nici o putere a infernului n-ar fi vrut s tulbure aceast minte de fier, s o nspimnte sau s o ngenuncheze. Doamn i se adres regina, ducnd-o pn la rege v rog s avei amabilitatea i s spunei ce ai fcut n ziua cnd eu am fost n vizit la domnul Mesmer; v rog s spunei totul n amnunt. Jeanne tcea. Fr rezerve, fr menajamente. Nimic dect

numai adevrul, aa cum s-a nscris n memoria dumneavoastr. i regina se aez ntr-un fotoliu, pentru ca martorul s nu fie influenat de privirea ei. Ce rol pentru Jeanne! Pentru ea, a crui perspicacitate ghicise c regina are nevoie de ea, pentru ea, care simea c MariaAntoaneta este bnuit, iar ea o putea apra fr s se ndeprteze de adevr. Oricare alta, avnd aceast convingere, ar fi cedat plcerii de a demonstra

nevinovai reginei, ex agernd dovezile. Jeanne, ns, era o natur att de subtil, att de rafinat, att de puternic, nct se mrgini la simpla ex punere a faptelor. Sire ncepu ea m-am dus la domnul Mesmer din curiozitate, cum se duce ntregul Paris. Spectacolul mi s-a prut ntructva cam grosolan. Am vrut s plec. Cnd, deodat, n pragul uii, la intrare, o zresc pe maiestatea sa, pe care avusesem cinstea s o vd cu o sear mai nainte, fr s tiu

cine este, maiestatea sa, a crei generozitate mi-a dezvluit rangul su. Cnd am vzut augustele sale trsturi, care nu se vor terge niciodat din memoria mea, mi s-a prut c prezena maiestii sale regin este nepotrivit n locul acela, unde multe suferine i vindecri inex plicabile sunt nfiate ca un spectacol. Cer cu umilin iertare maiestii sale de a fi ndrznit s-mi iau libertatea s m gndesc la comportamentul su, dar totul s-a petrecut fulgertor, poate a acionat instinctul meu de

femeie; cer iertare n genunchi, dac am trecut dincolo de limita respectului pe care l datorez celor mai mici gesturi ale maiestii sale. Aici ea se opri, simulnd emoia, plecnd capul, ajungnd printr-o art nemaipomenita la sufocarea care precede lacrimile. Domnul de Crosne fu emoionat, doamna de Lamballe se simi atras de caracterul acestei femei care prea s fie delicat, timid, spiritual i bun. Domnul de

Provence se zpci. Regina i mulumi Jeannei cu o privire, pe care aceasta o atepta sau, mai precis, o pndea cu o prefcut nerbdare. Ei bine zise regina ai auzit, sire? Regele nu se mica. Nu aveam nevoie de mrturia doamnei rspunse el. Mi s-a spus s vorbesc obiect cu timiditate Jeanne i a trebuit s m supun. Destul! izbucni cu vehemen Ludovic al XVI-lea. Cnd regina spune un lucru,

nu are nevoie de martori pentru a fi crezut c spune adevrul. Cnd regina are nvoirea mea, nu trebuie s caute sprijin la nimeni. i are nvoirea mea. Rostind aceste cuvinte, strivitoare pentru domnul de Provence, se ridic. Regina nu pierdu prilejul de a zmbi dispreuitor. Regele ntoarse spatele fratelui su i sruta mna Mariei-Antoaneta i prinesei de Lamballe. Acesteia din urm i ngdui s se retrag, cerndu-i iertare de a o fi deranjat, pentru nimic,

adaug el. Doamnei de La Motte nu i adres nici un cuvnt, nici o privire; dar cum era obligat s treac prin faa ei pentru a se ntoarce la fotoliul su i cum se temea s nu o supere pe regin, fiind nepoliticos n prezena sa cu o invitat, se sili s-i adreseze Jeannei un mic salut, cruia aceasta i rspunse iar grab cu o reveren adnc menit s-i scoat n eviden ntreaga sa graie. Doamna de Lamballe iei prima din cabinet, apoi doamna de La Motte, pe care

regina o pofti s ias naintea sa i, n sfrit, regina, care schimb o ultim privire, aproape tandr, cu regele. Pe coridor se auzir apoi glasurile celor trei femei, care se ndeprtau uotind. Atunci Ludovic al XVI-lea se ntoarse spre contele de Provence: Frate drag, nu te mai rein. Trebuie s pun la punct unele treburi mpreun cu domnul comandant al poliiei. i mulumesc c ai acordat atenie acestei depline, totale i strlucitoare dezvinoviri a sorei dumitale. E lesne de

vzut c eti la fel de bucuros c i mine, ca s nu spun dect att. ntre noi doi acum, domnule de Crosne. Aezai-v aici, v rog. Contele de Provence salut, mereu cu zmbetul pe buze i iei din cabinet numai dup ce nu le mai auzi pe doamne i cnd socoti c se afla departe de orice privire ironic sau de vreun cuvnt rutcios.

Capitolul XXXVIII regin

La

Dup ce iei din cabinetul lui Ludovic al XVI-lea, regina cntri n sinea ei toat primejdia nespus de mare prin care trecuse. tiu s aprecieze delicateea i rezerva cu care Jeanne i fcuse improvizata sa depoziie, ca i tactul, ntr-

adevr remarcabil, cu care, dup succesul su, rmsese n umbr. ntr-adevr, Jeanne, care, printr-un noroc nesperat, fusese iniiat dintr-un foc n acele secrete intime pe care curtenii cei mai abili le vneaz zece ani fr s le atle i simind c adusese servicii ntr-o zi important pentru regina, nu lsa s i se citeasc pe fa nici unul din acele semne pe care susceptibilitatea orgolioasa a celor mari tiu s le descopere pe chipurile subalternilor

Astfel ca regina nu se mulumi c Jeanne s-i prezinte omagiile i s plece, ci o reinu i, cu un zmbet amabil, i spuse: Este un adevrat noroc, contes, c m-ai mpiedicat s intru la Mesmer, cu prinesa de Lamballe. Ce mrvie! Am fost vzut, desigur, fie la u, fie n anticamer i de aici s-a ajuns s se spun c am fost chiar n ceea ce numesc ei sala crizelor. Parc aa i se spune? Da, sala crizelor, doamn.

Dar cum se face c zise prinesa de Lamballe dac cei de fa au tiut c regina era acolo, agenii domnului de Crosne s-au nelat? Aici este misterul, dup mine; agenii efului poliiei susin cu trie c regin a fost n sala crizelor. Ai dreptate... rosti gnditoare regina. i domnul de Crosne, care este un om cinstit i care m iubete, nu are nici un interes; ns agenii au putut fi pltii, scumpa mea Lamballe. Am dumani, dup cum vezi.

Trebuie c zvonul acesta se ntemeiaz pe ceva. Dezvluii-ne misterul, doamna contes. Mai nti, ticloasa fiuica m descrie fascinat, pierdut i n asemenea msur n puterea magnetismului, nct mi pierdusem chiar demnitatea de femeie. Ct adevr este n toat povestea asta? S fi fost oare n ziua aceea vreo femeie acolo?... Jeanne roi. Secretul pe care l deinea i aprea din nou, acel secret ce putea fi spulberat cu un cuvnt,

nruind astfel nefasta sa influen asupra destinului reginei. Dac Jeanne ar fi dezlegat taina, ar fi pierdut prilejul de a deveni util, indispensabila chiar maiestii sale. Limpezirea situaiei i-ar fi distrus viitorul; de aceea se art rezervat ca i prima oar. Doamn spuse ea se afla, ntr-adevr, acolo o femeie foarte agitat care atrgea atenia tuturor prin convulsiile i delirul su. Dar mi se pare... Vi se pare interveni

grbit regina ca aceast femeie era o actria oarecare sau poate o fat din popor i nu regina Franei, nu-i aa? Desigur, doamn.

Contes, ai rspuns foarte bine regelui; acum este rndul meu s v ntreb. Spunei-mi n ce situaie v aflai? Cnd socotii c vei putea s vi se recunoasc drepturile? N-ai impresia c vine cineva, prines? Intr doamna de Misery. Maiestatea voastr o poate primi pe domnioara de Taverney? ntreb camerista. Pe ea, desigur! Oh, ce ceremonioas este! Nu uit niciodat eticheta. Andreea! Andreea! Intr! Maiestatea voastr este

prea bun cu mine! spuse tnra fat, salutnd graios. Atunci o zri pe Jeanne, care, recunoscnd-o pe cea de a doua doamn germana a societii de binefacere, deveni i mai modest i roi la comand. Prinesa de Lamballe profit de faptul c regina avea atta lume n jur pentru a se ntoarce la Sceaux , la ducele de Penthivre. Andreea se aez alturi de Maria-Antoaneta, aintind asupra doamnei de La Motte ochii si linitii i ptrunztori.

Andreea spuse regina iat-o pe doamn pe care neam dus s-o vedem n ultima zi a ngheului. Am recunoscut-o pe doamna rspunse Andreea, nclinndu-se. Jeanne, trufa, ncerc s caute pe chipul Andreei o urm de gelozie. Nu vzu ns nimic altceva dect o total indiferen. Andreea avnd aceleai pasiuni ca i regina, Andreea, femeie, dar superioar tuturor femeilor prin buntate, inteligen i generozitate dac ar fi fost

fericit se nchidea ntr-o atitudine rece, de neptruns, ceea ce ntreaga curte lua drept mndra pudoare de Dian fecioar. tii ce i s-a spus regelui despre mine? ntreb regina. I s-au spus probabil o mulime de ruti rspunse Andreea. Deoarece puini sunt capabili s vad binele i frumosul. Iat zise Jeanne, cu simplitate cea mai frumoas fraz pe care am auzit-o. Am spus frumoas, pentru c

ex prim perfect un sentiment pe care l-am avut toat viaa i pe care biata mea minte nar fi tiut s-l formuleze astfel niciodat. Andreea, i voi istorisi totul. Ah, tiu despre ce este vorba: domnul conte de Provence a povestit adineauri, una dintre prietenele mele l-a auzit. Este un joc ndemnatic spuse cu mnie regina s rspndeti minciuna dup ce ai adus omagii adevrului. S lsm asta. Tocmai discutam

cu contesa despre situaia sa. Cine v protejeaz, contes? Dumneavoastr, doamn rosti cu ndrzneal Jeanne. Dumneavoastr, care mi permitei s v srut mna. Are curaj i se adres Andreei Maria-Antoaneta. mi place ndrzneala ei. Andreea nu rspunse. Doamna continu Jeanne puini s-au aventurat s m protejeze cnd m zbteam n lipsuri i n uitare; acum ns, dup ce am fost vzut la Versailles, toat

lumea i va disputa dreptul de a fi pe placul reginei, vreau s spun al cuiva creia maiestatea sa a binevoit s-i arunce o privire. Ei, cum? ntreb regina, aezndu-se. Nimeni n-a fost att de curajos sau att de corupt ca s v protejeze pentru dumneavoastr niv? nti a fost doamna de Boulainvilliers, o femeie de suflet; apoi domnul de Boulainvilliers, un protector corupt... De cnd m-am cstorit ns, nimeni, vai, nimeni! ex clam ea, prefcndu-se c se

nbue. Ah, iertare, uitam un brbat curtenitor, un prin generos... Un prin?! Cine oare, contesa? Domnul cardinal de Rohan. Regina se ntoarse iute spre Jeanne. Dumanul meu! rosti ea, zmbind. El, dumanul maiestii voastre?! ex clam Jeanne. Vai, doamn! S-ar prea c va mir, contesa, c o regin re dumani. Se vede c n-ai trit

la curte! Dar, doamn, cardinalul o adora pe maiestatea voastr, cel puin aa tiam; sunt sigur c nu m-am nelat i c respectul su pentru augusta soie a regelui nu este egalat dect de devotamentul su. O, v cred, contes relu Maria-Antoaneta, dnd fru liber obinuitei sale bune dispoziii. Da, avei dreptate, cardinalul m iubete nespus. Rostind aceste cuvinte, se ntoarse spre Andreea de Taverney i izbucni ntr-un

puternic hohot de rs. Ei bine, da, contesa, domnul cardinal m ador. Iat de ce i este dumanul meu. Jeanne de la Motte se prefcu a nu nelege. Aadar, suntei protejata domnului arhiepiscop, prinul Louis de Rohan! continu regina. Povestii-ne, contesa! E foarte simplu, doamna. Ex celena sa m-a ajutat n felul cel mai mrinimos, mai delicat, alegnd mijloacele cele mai ingenioase. Foarte bine. Prinul Louis este generos, nu putem

s n-o spunem. Ce zici, Andreea, oare domnul cardinal n-ar putea fi cuprins i de adoraie pentru drglaa contesa? Ei, ce spunei, contesa? i Maria-Antoaneta izbucni din nou n voioase triluri de rs, veselie pe care domnioara de Taverney, ntotdeauna serioas, nu o mprtea deloc. "Nu se poate ca aceasta veselie zgomotoasa s nu fie prefcuta, i zise Jeanne. S vedem." Doamn rosti ea, cu

un aer grav i convins am cinstea de a aduce la cunotina maiestii voastre c domnul de Rohan... Bine, bine o ntrerupse regina. Deoarece i inei parte cu atta zel... deoarece suntei prietena lui... Oh, doamna! ex clam Jeanne, cu o graioas ex presie, pudic i respectuoas n acelai timp. Bine, scumpa mea, bine relua regina, cu un zmbet cald. Dar ntrebai-l ce-a fcut cu uvia de pr, pe care a pus s mi-o fure unul dintre

coafori; omul, de altfel, a pltit scump aceast glum, pentru c l-am alungat. Maiestatea voastr m uluiete spuse Jeanne. Cum a putut face una ca asta, domnul de Rohan? Ei, da... adoraie, mereu adoraie. Dup ce la Viena m-a detestat, dup ce a folosit totul, dup ce a ncercat totul ca s mpiedice cstoria proiectat ntre rege i mine, ntr-o bun zi i-a dat seama c eram femeie i c eram regina lui; ca el, marele diplomat, a nvat ceva i c

voi avea un ghimpe mpotriva lui. Atunci scumpul meu prin s-a temut pentru viitorul su. i a fcut i el ca toi cei de profesia sa, care nu mai tiu cum s-i ridice n slav cerului pe cei de care se tem mai mult. i cum vedea c sunt tnr, cum m credea proast i frivol, s-a transformat n Cladon{19}. Dup suspine, priviri languroase, s-a cufundat n adoraie, cum spunei. M adora, nu-i aa, Andreea? Doamn! zise aceasta nclinndu-se.

Da... Andreea nu vrea nici ea s se compromit; eu ns risc; cel puin coroana s fie bun de ceva. Contesa, cardinalul m adora, tiu i eu, tii i dumneavoastr. Este un lucru stabilit; spunei-i c nu sunt suprat pe el. Aceste cuvinte care nchideau n ele o ironie amar ptrunser adnc n inima corupta a Jeannei de La Motte. Dac ar fi fost nobil, pur i leal, n-ar fi vzut dect dispreul absolut al femeii, dect dispreul absolut al unei fiine fr de intrigile

ce colcie n jurul ei. Jeanne, fire vulgar i corupt, ntrezri mult ciud n aceast izbucnire de mnie a reginei faa de purtarea domnului cardinal de Rohan. Ea i aminti de zvonurile de la curte, zvonuri scandaloase, care, ieind din anticamer regelui, ajunseser pn n cele mai ndeprtate mahalale ale Parisului, gsind pretutindeni ecou. Cardinalul, care iubea femeile pentru feminitatea lor, i spusese lui Ludovic al XVlea, care i el, la rndul su, le

iubea pentru acelai motiv, c viitoarea regin a Franei este lipsit de acest atribut. Jeanne, ca femeie din cretet pn-n tlpi, Jeanne, mndr de fiece fir de pr ai ei, Jeanne, care voia s plac i s nving folosindu-i toate armele, era incapabil s neleag c o femeie poate s gndeasc altfel dect ea n acest domeniu att de delicat cum este dragostea. "Maiestii sale i e ciud i zise n sinea ei. Or, dac i e ciud, trebuie s mai fie i altceva la mijloc." Socoti deci

c trebuie s insiste ca s ncerce s fac lumin i ncepu s-l apere pe domnul de Rohan, cu toat inteligena i indiscreia cu care natura, mam bun, o nzestrase din belug. Regina asculta. "E atent" i spuse Jeanne. i contesa, nelat de firea ei rea, nici mcar nu-i ddu seama c regina asculta din bunvoina, pentru c la curte se obinuia ca nimeni, niciodat, s nu vorbeasc de bine pe cei despre care stpnul gndete ru. Aceast

nclcare cu totul nou a tradiiilor, aceast derogare de la obiceiurile palatului o bucur, aproape o ncnta pe regin. Maria-Antoaneta credea c descoperise o inim, acolo unde natura nu pusese dect un burete uscat i lacom. Conversaia continu s se desfoare cu familiaritatea pe care o permitea regina, n bunvoina sa. Jeanne sttea ca pe ghimpi. Era stnjenit; nu mai vedea posibilitatea de a pleca fr a fi concediat, ea care pn mai adineauri jucase

rolul att de plcut al strinei care nu cere dect s se retrag; deodat ns, o voce tnr, vesel, zgomotoas rsun n camera de alturi. Contele d'Artois! ex clam regina. Andreea se ridic imediat. Jeanne se pregti s plece, dar prinul intr att de repede n camera unde se afla regina, nct a pleca fr s fii observat prea aproape cu neputin. Cu toate acestea, doamna de La Motte gsi ceea ce numim n teatru o ieire din scen. Vznd-o pe drglaa

fptur, prinul se opri i o salut. Doamna contesa de La Motte zise regina, prezentnd-o prinului pe Jeanne. Ah! Ah! ex clam contele d'Artois. Sper c nu v alung, doamn contes. Regina i fcu un semn Andreei s o rein pe Jeanne. Semnul voia s spun: "Doream s druiesc ceva doamnei de La Motte; nu am avut timpul; s amnm pe mai trziu." V-ai ntors deci de la

vntoarea de lupi zise regina, dnd mna cumnatului ei, dup obiceiul englezesc, din nou foarte la mod. Da, drag sor i a fost o vntoare reuit. Am omort apte, ceea ce este enorm rspunse prinul. I-ai omort singur? Nu sunt foarte sigur replic el, rznd dar aa mi s-a spus. Deocamdat ns, drag sora, tiai c am ctigat apte sute de livre? Ei, cum? Aflai c se pltete o sut de livre de cap pentru

aceste dihnii nfricotoare. E scump, ce-i drept, dar eu a da bucuros dou sute pentru un cap de gazetar. Dumneavoastr, scump sor? Ah! Ai i aflat povestea? zise regina. Domnul de Provence mia istorisit-o. Aha, lucrurile au ajuns la a treia mn relu MariaAntoaneta. Contele de Provence este un povestitor tenace, neobosit. Povestii-ne i nou cum v-a nfiat toat istoria asta... n versiunea lui suntei

mai alb ca hermina, mai alb ca Venus-Afrodita. i chiar v-a povestit toat aventura? Aventura gazetarului, da, drag sor. Dar maiestatea voastr a fost la nlime. Ba chiar s-ar putea spune, dac am face un calambur, cum face domnul de Bivre n fiecare zi, c "Afacerea hrdului este splat". Oh, oribil joc de cuvinte! Sor scump, nu batjocorii un viteaz care v pune la picioare lancea i

braul su. Din fericire, n-avei nevoie de nimeni. Ah, suntei cu adevrat fericit! Aceasta numii fericire?! I auzi, Andreea? Jeanne ncepu s rd. Contele, privind-o nencetat, o ncuraja. I se adres Andreei, dar rspundea lui Jeanne. Bineneles c este o fericire repet contele d'Artois deoarece, se putea prea bine: 1 ca doamna de Lamballe s nu fi fost cu dumneavoastr. V nchipuii c m-a fi

dus singur? 2 S nu o ntlnii acolo pe doamna de La Motte, care s v mpiedice s intrai. Ah! Va s zic tii c doamna contes era acolo? Drag sor, cnd domnul conte de Provence povestete, povestete de-a fira-pr. S-ar mai fi putut apoi ca doamna de La Motte s nu se afle tocmai la anc la Versailles, ca s poat depune pe loc mrturie. mi vei rspunde, fr ndoial, c virtutea i nevinovia sunt ca violetele, care nu au nevoie s

fie vzute pentru a fi simite i recunoscute; dar violetele, drag sor, sunt culese n buchete, cnd sunt vzute i aruncate dup ce au fost mirosite. Iat concluzia mea. Frumoas, n-am ce zice! O iau aa cum este; vam dovedit c ai avut noroc. N-ai dovedit-o bine. Trebuie s-o dovedesc mai bine? N-ar fi de prisos. Ei bine, suntei nedreapta nvinovind norocul spuse contele i, fcnd o piruet, se ls s

cad pe canapea lng regin deoarece ai scpat din faimoas escapad cu cabrioleta... Una zise regina, numrnd pe degete. Ai fost salvat de hrdu... Fie, o numr. Dou. Altceva? i de povestea cu balul i sufl el la ureche. Ce bal? Balul Operei. Poftim?... Spun balul Operei, drag sor.

Nu v neleg. Contele ncepu s rd. C prost mai sunt vorbindu-v despre un secret... Un secret?! Frate drag, vd c vorbii despre balul Operei. M facei, ntr-adevr, curioas. Cuvintele bal, oper ajunser la urechile Jeannei. Ea ciuli urechea. Ssst! fcu prinul. Ba deloc, ba deloc! Ex plicai-ne! ripost regina. Vorbii despre ceva ce s-a ntmplat la Oper; despre ce anume?

V implor, fie-v mil!... Insist s vorbii, conte. Iar eu insist s tac, drag sor. Vrei s m suprai? Nicidecum. Presupun c am spus destul ca s nelegei. N-ai spus absolut nimic. Ah, surioar, acum dumneavoastr suntei cea care m facei curios... Ei bine, vorbii serios? Pe cuvnt de onoare, nu glumesc deloc. Dorii s vorbesc?

Imediat. S mergem alturi zise el, artnd spre Jeanne i spre Andreea. Aici! Aici! Nu este niciodat prea mult lume cnd e vorba de o ex plicaie. V-am prevenit, sor drag! Totui risc. Nu ai fost la ultimul bal al Operei? Eu?! ex clam regina. Eu la balul Operei?! S tcem! V implor! A, nu, dimpotriv, s strigm, drag frate... Spunei

c eu am fost la balul Operei? Da, fr ndoial c ai fost. M-ai i vzut, poate? zise ea, cu ironie, ncercnd s glumeasc. Bineneles c v-am vzut. Pe mine? Pe mine?... Pe dumneavoastr! Chiar pe dumneavoastr! De necrezut! Aa mi-am zis i eu. De ce nu spunei c miai i vorbit? Ar avea i mai mult haz. Pe legea mea! Am vrut

s v vorbesc, dar n clipa aceea un val de mti ne-a desprit. Suntei nebun! Eram sigur c vei spune asta. N-ar fi trebuit s m ex pun, este greeala mea. Regina se ridic brusc i, nelinitita, fcu civa pai prin camer. Contele o privea mirat. Andreea se-nfior de team i ngrijorare. Jeanne i nfipse unghiile n came ca s-i pstreze firea. Regina se opri locului. Prietene se adres ea tnrului prin s nu

glumim. Dup cum vedei, am un caracter unt, mi pierd iute rbdarea; mrturisii c ai vrut s v distrai pe socoteala mea i voi fi foarte bucuroas. Dac dorii, mrturisesc, draga sora. Te rog s fii serios, Charles.. Uite c tac, tac ca petele, sor drag. V implor, spunei-mi, nu-i aa c ai nscocit toat povestea asta? Contele clipi cu tlc privind spre doamne, apoi zise: Da, am nscocit-o,

binevoii s m iertai. Nu m-ai neles, drag frate repet regina cu vehemen. Da sau nu, n faa acestor doamne, retrageri ceea ce ai spus? Nu minii i nu cruai! Andreea i Jeanne disprur n spatele unei tapiserii de Gobelins. Ei bine, surioar zise prinul, cu voce sczut, cnd nu le mai vzu pe cele dou femei am spus adevrul. Trebuia s m avertizai mai devreme. M-ai vzut la balul

Operei? Cum v vd acum i dumneavoastr de asemenea m-ai vzut. Regina scoase un ipt, le chem pe Jeanne i pe Andreea i, alergnd de cealalt parte a tapiseriei, se ntoarse inndu-le de mn. Doamnelor, domnul conte d'Artois afirma c m-a vzut la Oper zise ea. Oh! opti Andreea. Nu mai putei da napoi continu regina dovedii, dovedii... Prea bine se nvoi

prinul. Eram cu marealul de Richelieu, cu domnul de Calonne, cu,... drace! Cu mult lume. V-a czut masca. Masca mea?! Tocmai voiam s v spun: "Este mai mult dect o ndrzneal, drag sor", dar ai disprut, condus de cavalerul cruia i cldeai braul. Cavalerul meu?! Doamne, Dumnezeule! Simt c-mi pierd minile! Era un domino albastru preciza prinul. Regina i trecu mna peste frunte.

n ce zi a fost asta? ntreb ea. Smbta, n ajunul plecrii mele la vntoare. nc mai dor-meai dimineaa cnd am plecat eu, altfel v-a fi spus atunci tot ce v-am spus acum. Dumnezeule! Dumnezeule! La ce or m-ai vzut? Era ntre dou i trei noaptea. Hotrt lucru: ori eu sunt nebun, ori dumneavoastr... V repet c eu... s m

fi nelat?... Totui... Totui... Totui nu v mai frmntai atta... nimeni n-a tiut nimic... O clip am crezut c suntei cu regele, dar personajul vorbea germana, or regele nu tie dect engleza. Germana?... Un neam? Ah, am o dovad, frate drag. Smbta, m-am culcat la unsprezece. Surztor, contele fcu o reveren, cu aerul unui om care nu este convins. Regina sun. Doamna de Misery v va spune adug ea.

Contele ncepu s rd. De ce nu-l chemai i pe Laurent, elveianul de la poarta Rezervoarelor? Va depune i el mrturie. Eu v-am dat arma aceasta, nu tragei cu ea n mine! Oh! Se mnie regina. Oh, s nu fi crezut! V-a crede dac nu v-ai mnia atta. Chiar dac eu v cred, alii care vor veni dup mine nu o vor face. Alii? Care alii? La naiba! Cei care, ca i mine, au vzut. Ah! Iat ceva ntr-

adevr ciudat! Ex ist oameni care m-au vzut. Ei bine, artai-mi-i! Chiar acum... Filip de Taverney este aici? Fratele meu?! zise Andreea. Da, domnioar rspunse prinul. Era acolo. Vrei s-l ntrebai, scump sor? l ntreb imediat. Doamne! murmur Andreea. Ce este? o ntreb regina. Fratele meu chemat ca

martor! Da, da, vreau s vin! Regina sun; alergar s-l aduc pe Filip, care, dup scena pe care o cunoatem, tocmai se desprise de tatl su. Filip, nvingtor n duelul cu Charny; Filip, care credea c fcuse un serviciu reginei, se ndrepta vesel spre palatul Versailles. l ntlnir n drum. I se comunic ordinul reginei. Tnrul veni imediat. MariaAntoaneta alerg n ntmpinarea lui i, oprindu-se dinaintea sa, i spuse: Domnule, suntei n

stare s spunei adevrul? Da, doamn i sunt incapabil s mint rspunse el. Atunci, spunei, spunei sincer dac... dac m-ai vzut n vreun loc public n ultimele opt zile? Da, doamn rspunse Filip. n ncpere, inimile bteau att de tare, nct aproape le puteai auzi. Unde m-ai vzut? zise regina, cu un accent teribil n voce. Filip tcu. Oh, nu m cruai n nici un fel, domnule!

Contele d'Artois susine c m-a vzut la balul Operei. i dumneavoastr, dumneavoastr unde m-ai vzut? Ca i monseniorul conte d'Artois, la balul Operei, doamn. Regina czu pe sofa, ca lovit de trznet. Apoi, ridicndu-se cu iueala unei pantere rnite, rosti: Este imposibil, pentru c nu am fost Luai seama, domnule de Taverney, observ c v dai aere de puritan; se potriveau n America, cu

domnul de Lafayette, dar la Versailles ne purtm ca francezii, politicos i simplu. Maiestatea voastr l nvinuiete degeaba pe domnul de Taverney interveni Andreea, palid de mnie i de indignare. Dac spune c a vzut nseamn c a vzut ntr-adevr. i dumneata?! ripost Maria-Antoaneta. i dumneata?! Nu mai lipsete ntr-adevr dect un singur lucru i anume, s m fi vzut i dumneata. Slav Domnului, dac am prieteni care s m

apere, am i dumani care vor s m ucid. Un martor nu este suficient ca dovad s fie fcuta. M-ai tcut s-mi amintesc spuse contele d'Artois c n clipa cnd vam vzut i cnd mi-am dat seama c dominau! Albastru nu era regele, am crezut c este nepotul domnului de S uf tren. Cum l chema pe acel brav ofier care a svrit isprava cu drapelul? L-ai primit cu atta entuziasm zilele trecute, nct i-am crezut cavalerul

dumneavoastr de onoare. Regina roi. Andreea deveni palid ca o moart. Amndou se privir i tresrir. Filip era livid. Domnul de Charny? opti el. Da, Charny ncuviin contele d'Artois. Nu-i aa, domnule Filip, ca. Statura domi-noului albastru era ntructva asemntoare cu a domnului de Charny? N-am observat, monseniore rspunse Filip, respirnd anevoie. Dar continu domnul

conte d'Artois am bgat repede de seam c m nelasem, deoarece l-am zrit aproape imediat pe domnul de Charny. Se afla lng domnul de Richelieu, chiar n faa dumneavoastr, scumpa sor, n clipa cnd v-a czut masca. i m-a vzut i el? strig regina, lsnd deoparte orice pruden. Numai dac nu este orb replic prinul. Regina fcu un gest dezndjduit i sun din nou. Ce facei? ntreb prinul.

Vreau s-l ntreb i pe domnul de Charny, s beau cupa pn la fund. Nu cred c domnul de Charny s fie la Versailles murmur Filip. De ce? Mi s-a spus, cred, c... c nu se simte bine. Ah! Chestiunea este destul de serioas ca s vin, domnule. Nici eu nu m simt bine i cu toate astea a merge pn la captul lumii, n picioarele goale, numai ca s pot dovedi... Filip, cu inima sfiat, se

apropie de Andreea, care privea pe fereastra dinspre curte. Ce este? O ntreba regina, apropiindu-se de ea. Nimic, nimic... l credeam bolnav pe domnul de Charny i iat c l vd venind. l vezi venind? strig Filip, alergnd la geam. Da, el este. Regina, fr a mai ine seama de nimic, deschise ea nsi fereastra cu o energie uimitoare i strig: Domnule de Charny! Acesta ntoarse capul i,

cu desvrire nucit, ndrept spre palat.

se

Capitolul XXXIX Un alibi

Domnul de Charny intr, cam palid, inndu-se ns drept i fr a avea aerul c sufer. Vznd toat aceast aleas societate, el adopt inuta respectuoas i eapn a omului de lume i a soldatului.

Fii atent, draga sora i opti contele d'Artois. Am impresia c interogai prea mult lume. Scumpul meu frate, voi interoga o lume ntreag pn cnd voi reui s gsesc pe cineva care s-mi spun c vai nelat. ntre timp, Charny, vzndu-l pe Filip, l salutase curtenitor. Eti propriul dumitale clu, i distrugi sntatea se adresa Filip, cu vocea sczut, adversarului su. S pleci de-acas rnit! Cred c

vrei s te sinucizi! Nu moare nimeni c l-a zgriat o crac n pdurea Boulogne replic Charny, fericit de a putea da dumanului su o lovitur moral mult mai dureroas dect o ran fcut de sabie. Apropiindu-se, regina puse capt acestui duel verbal, care prea mat curnd un dublu monolog dect o conversaie i spuse: Domnule de Charny, ai fost, dup cum afirma aceti domni, la balul Operei? Da, maiestate

rspunse Charny, nclinnduse. Spunei-ne ce ai vzut acolo. Maiestatea voastr ntreab ce am vzut sau pe cine am vzut? Mai ex act... pe cine ai vzut i fr nici o discreie, domnule de Charny, fr false reticene. Trebuie s spun totul... doamn? Pe obrajii reginei se aternu din nou acea paloare care de zece ori n acea dimineaa i alungase culorile din obraji. Pentru a ncepe n

conformitate cu ierarhia, cu legea respectului meu... lmuri Charny. Bine, aadar, m-ai vzut? Da, maiestate, n clipa cnd, din pcate, masca reginei a czut. Maria-Antoaneta mototoli cu o mn nervoas dantela earfei. Domnule spuse ea, cu o voce, din care un observator mai inteligent ar fi ghicit c regin este gata s izbucneasc n plns priviim bine, suntei absolut sigur?

Doamn, trsturile maiestii voastre sunt ntiprite n inimile tuturor supuilor si. Cine a vzut-o o dat pe maiestatea voastr, o are mereu n faa ochilor. Filip o privi pe Andreea, Andreea i cufund privirile n cele ale lui Filip. ntre cele dou suferine, ntre cele dou gelozii se ncheiase o dureroas alian. Domnule repet regina, apropiindu-se de Charny v asigur c nu am fost la balul Operei. Oh, doamna! ex clam

tnrul, nclinndu-se pn la pmnt. Oare maiestatea voastr nu are dreptul s mearg oriunde dorete? Nici chiar iadul, dup ce maiestatea voastr ar fi pus piciorul acolo, nu ar mai fi iad. Nu v cer s-mi scuzai fapta spuse regina. Tot ce v rog este s credei c nu am svrit-o. Voi crede tot ceea ce maiestatea voastr mi va ordona s cred rspunse Charny, emoionat pn n adncul sufletului de insistena reginei, de

afectuoasa umilin a unei femei att de mndre. Scump sor! Scump sor! Este prea mult! murmur contele d'Artois la urechea Mariei-Antoaneta.. Scena i nghease pe toi cei de faa; unii sufereau pentru dragostea lor sau pentru amorul propriu rnit; alii simeau emoia pe care o inspir ntotdeauna o femeie care, acuzata, se apar cu tot curajul mpotriva unor dovezi zdrobitoare. Toi sunt convini! Toi sunt convini! strig regina,

nnebunit de furie i, descurajat, se prbui pe un fotoliu, tergnd pe furi, cu vrful degetului, urma unei lacrimi pe care orgoliul i-o aninase n colul pleoapelor. Deodat se ridica. Surioar! Surioar! Iertai-m spuse afectuos contele d'Artois. Suntei nconjurat de prieteni devotai; secretul care va nspimnt ntr-atta, nu-l cunoatem dect noi i din inimile noastre unde I-am ferecat, nu-l va scoate nimeni dect o dat cu viaa.

Secretul! Secretul! strig regina. Ah, n-am nevoie de secrete! Scump sor! Nici un secret! O dovad! Doamn spuse Andreea vine cineva. Vine regele zise ncet Filip. Regele! Anun un lacheu n anticamer. Regele! Cu att mai bine! Oh, regele este singurul meu prieten, numai regele nu m va socoti vinovat, chiar dac i se va prea c m-a

vzut f cnd o greeala; regele este binevenit! Regele intr. Faa lui contrasta cu tulburarea i nelinitea oglindite pe chipurile celor din jurul reginei. Sire! strig aceasta. Sosii la vreme! Sire, nc o calomnie, nc o insult cu care trebuie s lupt! Despre ce este vorba? ntreb Ludovic al XVI-lea, naintnd. Domnule, un zvon, un zvon infam! Va ncepe s circule. Ajutai-m, ajutaim, sire, pentru c de data aceasta nu dumanii m

acuz, ci prietenii mei. Prietenii? Aceti domni: fratele meu, iertare, domnul conte d'Artois, domnul de Taverney, domnul de Charny, sunt ncredinai i m ncredineaz i pe mine c mau vzut la balul Operei. La balul Operei?! ex clam regele, ncruntnduse. Da, sire. O linite cumplit se lsa peste adunare. Doamna de La Motte observa sumbra ngrijorare a regelui. Vzu

paloarea mortal a reginei; cu un cuvnt, numai cu un singur cuvnt, ar fi putut s nceteze atta suferin; putea cu un singur cuvnt s nruiasc toate acuzaiile trecutului i s o salveze pe regin n viitor. Dar inima nu-i ddu ghes; interesul o mpiedica. i spuse c pierduse momentul, c minise i mai devreme, n legtur cu hrdul i ca, dac ea retracteaz ce-a spus, se va vedea c a minit, va dovedi astfel reginei c a lsat-o n voia primei acuzaii, deci

proaspta favorit s-ar fi distrus dintr-un foc, i-ar fi tiat singur craca de sub picioare n ce privete viitoarele favoruri; de aceea tcu. n acest moment regele repet nespus de nelinitit: La balul Operei? Cine a spus aa ceva? Domnul conte de Provence tie? Dar nu-i adevrat! strig regina, cu glasul inocenei disperate. Nu-i adevrat; domnul conte d'Artois se neal, domnul ide Taverney se neal. i dumneavoastr

v nelai, domnule de Charny. n sfrit, oricine se poate nela. Toi se nclinar. Stai puin! strig regina. S vin slujitorii mei, s vin cu toii i s fie interogai. Balul a fost smbta, nu-i aa? Da, scump sor. Ei bine, ce-am fcut smbta? Spunei-mi, cci simt c nnebunesc i, dac lucrurile merg "mai departe tot aa, voi crede eu nsmi c mam dus la acel mizerabil bal de la Oper; dar dac a fi fost,

domnilor, nu m-a ascunde. Deodat regele se apropie, cu ochii strlucitori de bucurie, cu fruntea descreita, cu braele ntinse. Smbta rosti el smbta, nu-i aa, domnilor? Da, sire. Ei bine urm regele, din ce n ce mai calm, din ce n ce mai zmbitor n-avei dect s-o ntrebai pe Maria, camerista dumneavoastr. Ea i va aminti, poate, la ce or am intrat la dumneavoastr n ziua aceea: cred c era pe la 11 noaptea.

Ah! ex clam regina, copleit de fericire. Aa e, sire. i se arunca n braele lui; apoi de ruine c se simea privit, i cuibri capul la pieptul regelui, care o sruta duios pe pr. Ei bine zise contele d'Artois, uluit i bucuros n acelai timp am s-mi cumpr ochelari; dar, slava Domnului, nu a da aceast scen nici pentru un milion, nu-i aa, domnilor? Sprijinit de perete, Filip era palid ca un mort. Charny,

rece i impasibil, i tergea fruntea acoperit de sudoare. Iat de ce, domnilor continu regele, subliniind bucuros efectul pe care l produsese iat de ce este imposibil ca regina s fi fost n acea noapte la balul Operei. Putei crede ce vrei; regina, sunt sigur, se mulumete s fie crezut de mine. Ei bine adaug contele d'Artois n-are dect s gndeasc ce-o vrea domnul de Provence, dar i desfid soia s gseasc un astfel, de alibi n ziua cnd va fi acuzat c a

petrecut noaptea n alt parte. Frate! Sire, v srut mna. Charles, merg cu dumneata spuse regele, dnd reginei o ultim srutare. Filip nu se micase. Domnule de Taverney zise cu severitate regina nu-l ntovrii pe domnul conte d'Artois? Filip ridic deodat fruntea. Sngele i nvli n cap i n ochi. Simea c lein. De-abia avu puterea s salute, s se uite la Andreea i s-i arunce o privire

posomorta lui Charny, stpnindu-i durerea nebun. Iei. Regina i reinu pe Andreea i pe domnul de Charny. Situaia Andreei, aflat ntre fratele ei i regina, ntre prietenie i gelozie, n-am fi putut s-o zugrvim fr a micora efectul dramaticei scene n care regele a aprut dnd un fericit deznodmnt ntmplrilor petrecute. Cu toate acestea nimic nu merit mai mult atenia noastr ca suferina tinerei fete; ea simea ca Filip i-ar fi

dat viaa ca s-o mpiedice pe regin s rmn cu Charny ntre patru ochi i ea nsi trebuia s~i mrturiseasc c i-ar fi simit inima zdrobit dac, pentru a-l urma i consol pe Filip, cum ar fi fost firesc, l-ar fi lsat pe Charny singur, n voia Iui, cu doamna de La Motte i cu regina, deci aproape mar nestingherii dect dac ar fi fost n doi. O ghicise dup aerul totodat modest i familiar al Jeannei. Cum s-i ex plice ceea ce simea? Oare aceasta era dragostea? Dragostea, i

spusese ea, nu nflorete, nu crete att de iute n atmosfera rece de la curte. Dragostea, aceast floare rar, nflorete n inimile generoase, pure, nentinate. Nu i nfige rdcinile ntr-o inim pngrit de amintiri, ntr-un pmnt ngheat de lacrimi adunate de ani de zile ncoace. Nu, nu dragoste simea domnioara de Taverney pentru domnul de Charny. Nu credea Respingea cu putere un astfel de gnd pentru c i jurase s nu iubeasc niciodat nimic pe aceast

lume. Atunci de ce suferise atta cnd Charny i adresase reginei cteva cuvinte pline de respect i devotament? Cu sigurana, aici era vorba de gelozie. Da, Andreea i mrturisea c era geloas, nu pe dragostea pe care un brbat putea s-o simt pentru alt femeie, ci geloas pe femeia care putea s inspire, s primeasc, s ngduie aceast dragoste. i privea cu melancolie pe toi ndrgostiii care se perindau n jurul ei la noua

curte. Aceti tineri curajoi, plini de ardoare nu o nelegeau i se ndeprtau dup ce i aduceau omagii, unii pentru c rceala ei nu era de natura filozofic, alii pentru ca aceasta rceala era n contrast ciudat cu vechile liberti n mijlocul crora se nscuse. i-apoi brbaii, fie c vor plcerea, fie c viseaz dragostea, se feresc de rceala unei femei de douzeci i cinci de ani, care este frumoas, bogat, care este favorita unei regine i care trece singur, rece, tcut i palid pe un

drum pe care suprema bucurie, suprema fericire este s faci ct mai mult zgomot n jurul tu. Nu este prea plcut s fii o venic problem; Andreea remarcase acest lucru: vzuse cum ochii se ntorseser ncetul cu ncetul de la frumuseea ei, minile se fereau de inteligena ei sau o tgduiau. Vzu chiar mai mult: nepsarea deveni un obicei, la cei mai vechi; un instinct, la cei mai noi; devenise un lucru neobinuit s intri n vorb cu

domnioara de Taverney, la fel ca i cu Latona sau Diana de la Versailles, nconjurate de brul lor de ape ntunecate. Cine a salutat-o pe domnioara de Taverney, iar dup aceea sa rsucit pe clcie i a zmbit alteia, i-a fcut datoria. Toate aceste nuane nu scpau privirii ptrunztoare a tinerei femei. Ea, a crei inim ncercase toate durerile fr a cunoate o singur bucurie; ea, care se simea naintnd n vrst, urmrit de un cortegiu de plictiseli insipide i sumbre amintiri,

invoca n oapta mai mult numele celui ce pedepsete dect al celui care iart i, n tristele sale insomnii, trecnd n revist bucuriile oferite din plin fericiilor ndrgostii ai Versailles-ului, suspina cu cumplit amrciune: i eu, Doamne, eu?! Cnd l ntlnise pe Charny n seara aceea friguroas, cnd vzuse ochii tnrului oprindu-se plini de curiozitate asupra ei i nvluind-o treptat cu simpatie, nu remarc la el acea rezerva nefireasc pe care

i-o artau toi curtenii. Pentru brbatul acesta ea era o femeie. El deteptase n ea tinereea, nvinsese moartea, fcuse s roeasc marmura Dianei i a Latonei. Asfel, domnioara de Taverney se ata brusc de acest brbat care o trezise la via. Aa c fu fericit s-l priveasc pe tnrul pentru care ea nu era o problem. i fu nenorocit gndindu-se c o alt femeie va tia aripile seninei sale fantezii, i va lua visul de-abia nscut. S ne fie iertat c am

lmurit att de amnunit de ce Andreea nu l-a urmat pe Filip dup ce acesta prsise cabinetul reginei, cu toate c suferea din pricina injuriei adresata fratelui su, cu toate c acest frate era pentru ea un idol, o religie, aproape o dragoste. Domnioara de Taverney, care nu voia ca regina s rmn ntre patru ochi cu Charny, nu se gndea ns nici s ia parte la conversaie, dup plecarea fratelui ei. Se aez n colul emineului, aproape ntorcnd spatele grupului

alctuit de regin, care sttea jos, de Charny, care rmsese n picioare i de doamna de La Motte, instalat n dreptul ferestrei, unde falsa ei timiditate cuta un refugiu, iar curiozitatea ei real, un loc favorabil de observaie. Cteva minute, regina rmase tcut; nu tia cum s rennoade conversaia, dup ex plicaia att de delicat care avusese loc. Charny prea suferind i atitudinea lui nu displcea reginei. n sfrit, Maria-Antoaneta rupse tcerea i, dnd glas propriului su

gnd, precum i celorlali, ncepu deodat: Aceasta dovedete c nu ne lipsesc dumanii. Oare s-ar putea crede c se petrec lucruri att de jalnice la curtea Franei, domnule? Ar putea crede cineva acest lucru? Charny nu rspunse. Ce fericire s trieti pe vasele voastre, sub cerul liber, n mijlocul mrii continu regina. Nou, celor de la ora, ni se vorbete despre furia, despre rutatea valurilor. Ah, domnule, domnule, privii-v! Oaie talazurile oceanului, cele

mai furioase talazuri, nu au aruncat asupra dumneavoastr spuma mniei lor? Oare asalturile lor nu v-au zvrlit uneori de pe puntea navei? Adesea, nu-i aa? Ei bine, iat, dumneavoastr suntei sntos, tnr, copleit de onoruri. Doamn! Oare englezii continu regina, care se nflcra din ce n ce nu vau trimis mnia lor de foc i mitralii, minie periculoas pentru via, nu-i aa? Dar ce v pas? Suntei teafr,

suntei puternic i datorit acestei minii a dumanilor pe care i-ai nvins, regele v-a felicitat, v-a rsfat, poporul v cunoate numele i v iubete. Ei bine, doamn? murmur Charny, vznd cu oarecare team cum MariaAntoaneta se las prad ex altrii. Unde vreau s-ajung? zise ea. Iat: binecuvntai fie dumanii care arunc asupra noastr flcri, plumb i valuri nspumate! Binecuvntai fie dumanii care ne amenin cu

moartea! Dumnezeule, doamn! ex clam Charny. Maiestatea voastr nu are dumani, nu mai muli dect are vulturul n fptura arpelui. Tot ce se trte pe pmnt nu-i poate stingheri pe cei ce zboar printre nori. Domnule se grbi s rspund regina dumneavoastr v-ai ntors sntos i teafr de la btlie; ai ieit sntos i teafr din furtun; ai ieit triumftor i iubit; n vreme ce dumani ca cei pe care i avem noi,

ceilali, ne terfelesc reputaia cu veninul calomniei; e drept c nu-i pun viaa n primejdie, dar te mbtrnesc i te istovesc; te nva s pleci fruntea, de teama de a nu ntlni, cum mi s-a ntmplat mie astzi, prieteni i dumani unii n acelai atac. i-apoi, domnule, dac ai ti ce ngrozitor este s fii inta urii! Andreea atepta nelinitit rspunsul tnrului; tremura ca el s nu rosteasc afectuoasa consolare pe care regina prea ca o ateapt. Charny ns i terse fruntea

cu batista, se sprijini de spatele unui fotoliu i pli. Privindu-l, regina zise: Nu este prea cald aici? Doamna de La Motte deschise fereastra cu mna sa mic, trgnd de cremon, cu aceeai vigoare cu care ar fi fcut-o pumnul unui brbat. Charny trase aerul n piept cu nesa. Domnul este obinuit cu vntul mrii, se va sufoca n iatacurile Versailles-ului. Nu despre asta este vorba, doamn rspunse Charny dar la ora dou am

de ndeplinit o misiune i numai dac maiestatea s numi ordon s rmn... Nu, domnule rspunse regina noi tim ce nseamn un ordin, nu-i aa, Andreea? Apoi, ntorcndu-se spre Charny, uor iritat, zise: Suntei liber, domnule. i-l concedie cu un gest pe tnrul ofier. Charny saluta n grab i dispru n spatele tapiseriei. Dup cteva secunde se auzi n anticamera un fel de geamt, precum i zgomotul pe care-l fac mai multe

persoane care alearg. Regina se afla aproape de ua, fie din ntmplare, fie deoarece voise s-l urmreasc din ochi pe Charny, a crui plecare precipitat i se pruse nefireasc. Ridic tapiseria, scoase un strigt nbuit i pru gata s dea fug. Andreea ns, care nu o pierdea din ochi, se aeza ntre ea i ua. Ah, doamn! ex clam tnra fat. Regina se uita int la Andreea, care i susinu cu fermitate privirea. Doamna de La Motte i lungi gtul. Prin

spaiul mic dintre regina i Andreea, l zri pe domnul de Charny care leinase, iar n jurul su servitorii i grzile adunate ncercnd s-i dea ajutor. Regina surprinse gestul doamnei de La Motte i nchide repede ua. Era ns prea trziu: doamna de La Motte vzuse. Maria-Antoaneta, ncruntat, pai gnditoare spre fotoliu, unde se aeza din nou; se afla n acea stare neplcut care urmeaz dup orice emoie puternic. Andreea la rndul ei, cu toate

c rmsese n picioare sprijinit de perete, nu prea mai puin gnditoare dect regina. Se fcu linite. Iat un lucru ciudat spuse deodat cu glas tare regina i la vorbele ei cele dou doamne tresrir, surprinse, ntr-att nu se ateptau s le aud rostite.. Domnul de Charny prea c tot se mai ndoiete... Se ndoiete de ce, doamn? ntreb Andreea. De faptul c n-am fost la palat n noaptea balului.

O, doamn! Nu-i aa, contesa se ncpna regina nu-i aa c am dreptate i ca domnul de Charny tot se mai ndoiete? Cu toate ca regele i-a dat cuvntul? A, nu, e cu neputina, doamn replic Andreea. S-ar putea crede c regele mi-a venit n ajutor din amor propriu. Ah, nici el nu crede, nu, nu crede! Se vede limpede. Andreea i muca buzele. Fratele meu nu este att

de nencreztor ca domnul de Charny spuse ea prea foarte convins. Ar f ru, tare ru continu regina, care nici nu ascultase rspunsul Andreei. i dac nu-i aa, acest tnr nu are o inim credincioas i curata cum credeam. Apoi, plesnind din palme enervat, strig: La urma urmei, dac a vzut, de ce ar crede? Domnul conte d'Artois a vzut, de asemenea, domnul Filip a vzut i el, cel puin aa zice; toat lumea a vzut i a fost necesar cuvntul regelui

pentru ca s tiu crezui sau, mai precis, pentru ca toi s se prefac a m crede. Ah, este ceva la mijloc, ceva ce trebuie s lmuresc, deoarece nu se gndete nimeni s-o fac. Nu-i aa, Andreea, c trebuie s caut i s descopr de ce se ntmpl toate astea? Maiestatea voastr are dreptate rspunse Andreea i sunt sigur c doamna de La Motte este de prerea mea i ca maiestatea voastr trebuie s caute pn gsete. Nu-i aa, doamn? Doamna de La Motte, luat

pe neateptate, tresri i nu rspunse. Pentru ca n fine continu regina se zice c am fost vzut la Mesmer. Maiestatea voastr a fost acolo se grbi s spun surznd doamna de La Motte. Fie ncuviin regina dar n-am fcut ce scrie n pamflet. i-apoi am fost vzut la Oper, iar acolo nam fost deloc. Se gndi, apoi izbucni: Ah, tiu care-i adevrul! Adevrul? bigui contesa.

Atunci, cu att mai bine! Se bucur Andreea. S vin domnul de Crosne i porunci regina, vesel, doamnei de Misery, care intrase. Capitolul XL Domnul de Crosne

Domnul de Crosne, care era un om ex trem de politicos, se simea ct se poate de stnjenit de cnd regele i regina avuseser o ex plicaie

n prezena lui. Nu era deloc o treab oarecare s fii n posesia tuturor secretelor unei femei, mai ales cnd aceast femeie este regina i cnd tu trebuie s fii atent la interesele coroanei i s-i asiguri reputaia. Domnul de Crosne i ddu seama c va trebui s ndure minia femeii i indignarea reginei; se retrase ns curajos n spatele datoriei sale i conta pe cunoscut lui bun-cuviin ca pe o plato capabil s amortizeze primele lovituri. Intr linitit, cu sursul pe

buze. Regina ns nu zmbea. n sfrit, domnule de Crosne spuse ea este rndul nostru s ne ex plicm. Sunt la ordinele maiestii voastre. Ar trebui s cunoti cauza a tot ce mi se ntmpla, domnule comandant al poliiei! Domnul de Crosne privi n jurul su, cu un aer nspimntat Nu te neliniti continu regina le cunoti foarte bine pe aceste dou doamne: doar dumneata cunoti toat lumea!... Aproape ngim eful

poliiei. Cunosc persoanele, cunosc efectele, dar nu cunosc cauza celor despre care vorbete maiestatea voastr. Voi avea deci neplcerea, de a i-o aduce eu la cunotin rspunse regina, nciudat de linitea comandantului poliiei. Ce-i drept, i-a putea spune secretul aa cum se spun toate secretele; n oapt sau lundu-te deoparte, dar m-am hotrt, domnule, s fac totul la lumina zilei i cu glas tare. Ei, bine, eu atribui efectele, aa le numeti, efectele de

care m plng, purtrii neruinate a unei persoane care mi seamn i care se d n spectacol peste tot unde dumitale i se pare c m vezi pe mine, dumneata, domnule, sau agenii dumitale. O asemnare! strig domnul de Crosne, mult prea grijuliu s fac fa atacului reginei c s bage de seam trectoarea tulburare a Jeannei ca i ex clamaia Andreei. Oare gseti aceast presupunere imposibil, domnule comandant al

poliiei? Oare i place s crezi c m nel sau c te nel? Nu spun asta, doamn, dar, oricare ar fi asemnarea, ntre orice femeie i maiestatea voastr ex ist o asemenea diferen, nct nici o privire avizat nu s-ar putea nela. S-ar putea nela, domnule, de vreme ce se neal. i chiar voi da un ex emplu maiestii voastre se amestec n vorb Andreea. Ah!... Cnd locuiam la

Taverney-Maison-Rouge, mpreun cu tatl meu, aveam n serviciu o fat care, n mod bizar... mi semna! Chiar i maiestatea voastr s-ar fi lsat nelat. i ce-a devenit aceast fal? Pe atunci nu tiam ct de generoas, de bun este maiestatea voastr: tatl meu se temea c aceast asemnare s nu displac reginei i cnd am venit la Trianon, o ascundeam pe fat de ochii tuturor.

Vezi, vezi, domnule de Crosne! Ah, se pare c te intereseaz! Foarte mult, doamn. Continu, scumpa mea Andreea. Ei bine, doamn, aceast fat, care avea o minte ager i o fire ambiioas, s-a plicti-sit s tot fie sechestrat astfel. Sunt sigur c a cunoscut vreo haimana, deoarece ntr-o sear am rmas foarte surprins vznd c nu mai apare. Am cutat-o peste tot Nici o urm. A disprut...

Nu v-a furat nimic fiina asta cu care semn ca dou picturi de ap? Nu doamn, pentru c n-avea ce s-mi fure. Jeanne ascultase conversaia, cu o atenie lesne de neles. Deci nu tiai nimic din toate astea, domnule de Crosne? Nu doamn. Deci ex ist o femeie a crei asemnare cu mine este izbitoare i dumneata nu tii nimic?! Deci un eveniment de o asemenea importan are loc

n regat i este cauza unor grave confuzii. i oare nu dumneata trebuie s fii primul care s-l afli? Haide s mrturisim, domnule: poliia funcioneaz destul de prost, nu-i aa? Nu rspunse domnule de Crosne v asigur c nu, doamn. Plebeul este liber s nale funciile comandantului poliiei pn la nlimea funciilor lui Dumnezeu; dar maiestatea voastr, care st mult mai sus dect mine n acest Olimp terestru, tie bine c funcionarii regelui nu sunt

dect oameni. Eu nu In pricep s descifrez evenimentele; unele sunt att de ciudate, nct mintea omului de-abia le poate nelege. Domnule, cnd unui om i s-a dat pn i puterea de a ptrunde n gndurile semenilor si, cnd cu ajutorul spionilor poate nota pn i gesturile pe care eu le fac n faa oglinzii mele, ei bine, dac acest om nu este stpn pe situaie... Doamn, cnd maiestatea voastr a petrecut

noaptea afar din palat, am tiut-o. Poliia mea funciona bine atunci? Da, nu-i aa? n ziua aceea, maiestatea voastr a fost la doamna aici de faa, n strada Saint-Claude, cartierul Marais. Asta nu m privete. Cnd v-ai dus la Mesmer cu doamna de Lamballe i atunci poliia mea a funcionat bine, deoarece agenii mei v-au vzut. Cnd v-ai dus la Oper... Regina ridic brusc capul. Lsai-m s termin, doamn. Spun "dumneavoastr" cum a spus i

contele d'Artois "dumneavoastr". Dac un cumnat se poate nela asupra trsturilor rudei sale, cu att mai mult se poate nela un agent care primete civa biei gologani pe zi. Agentul a crezut c v vede, a spus-o. n acea zi, poliia mea a funcionat de asemenea bine. Putei spune, doamn, ca agenii mei nu au urmrit cu atenie afacerea gazetarului Reteau, pe care domnul de Charny l-a snopit n btaie? Domnul de Charny?! strigar ntr-un glas Andreea i

regina. ntmplarea este destul de recent doamn i loviturile de baston sunt calde nc pe spinarea gazetarului. Iat o panie dintre acelea care i asigurau succesul domnului de Sartine, predecesorul meu, atunci cnd le povestea, att de spiritual, rposatului rege sau favoritei sale. Domnul de Charny a intrat n conflict cu acest nemernic? Am aflat acest lucru datorit poliiei mele att de calomniat, doamn.

Recunoatei c i-a trebuit o oarecare inteligen acestei poliii pentru a descoperi duelul care a urmat ntregii afaceri. Domnul de Charny a avut un duel?! Domnul de Charny s-a btut?! strig regina. Cu gazetarul? ntreb cu nflcrare Andreea. A, nu, doamnelor! Gazetarul, dup ce a fost btut mr, nu ar fi putut s-i aplice domnului de Charny lovitura de sabie care l-a fcut s leine n anticamera domniei-voastre

adineauri. Rnit! Este rnit! ex clam regina. Rnit? Cnd? Cum? Te-neli, domnule de Crosne. O doamn, maiestatea voastr consider c greesc prea adesea ca s nu-mi acorde mcar o dat dreptate. Adineauri era aici. tiu foarte bine. Da spuse Andreea eu l-am vzut c sufer. i rosti aceste cuvinte cu atta ostilitate, nct regina se ntoarse brusc. Privirea reginei fu o ripost pe care Andreea o

susinu cu trie. Ce tot vorbeti? zise Maria-Antoaneta. Ai bgat de seam c domnul de Charny sufer i n-ai spus nimic?! Andreea nu rspunse. Jeanne vru s sar n ajutorul favoritei, din care trebuia s-i fac o prieten. i mie interveni ea mi s-a prut c se ine anevoie pe picioare n timp ce maiestatea voastr i fcea cinstea de a-i vorbi. Anevoie, da repet orgolioasa Andreea, care nu-i mulumi contesei nici mcar

cu o privire. Domnul de Crosne, el, cel interogat, i savura n voie observaiile sale asupra celor trei femei dintre care nici una, n afar de Jeanne, nu prea s-i dea seama c se afl n prezena unui comandant al poliiei. n sfrit, regina relu: Domnule, cu cine i de ce s-a btut domnul de Charny? ntre timp, Andreea i mai veni n fire. Cu un gentilom care... Dar, Dumnezeule, doamn, este de prisos... Cei doi

adversari se neleg de minune acum... chiar adineauri vorbeau mpreun n faa maiestii voastre. Aici... n faa mea? Chiar aici... n camera asta, de unde nvingtorul a ieit primul, nu sunt nici douzeci de minute. Domnul de Taverney! strig regina, cu un fulger de mnie n ochi. Fratele meu! murmur Andreea dojenindu-se c fusese prea egoist, altfel ar fi neles totul. Cred c domnul Filip de

Taverney s-a btut cu domnul de Charny preciz domnul de Crosne. Regina i plesni violent palmele una de cealalt, semn c era n prada unei mnii clocotitoare i spuse: Este de nenchipuit, de nenchipuit! Obiceiurile din America ncetenite la Versailles... A, nu, n-am s ngdui una ca asta! Andreea i plec fruntea, domnul de Crosne, de asemenea. Deci pentru c s-a luptat alturi de domnul Lafayette i Washington regina i

pronun dinadins numele cum se pronun n francez curtea mea va fi transformat ntr-o aren din secolul al XVIlea. Ei bine, nu, nc o dat, nu! Andreea, dumneata ar fi trebuit s tii c fratele dumitale s-a btut. Aflu i eu acum, doamn rspunse ea. i de ce s-a btut? Am fi putut s-l ntrebam pe domnul de Charny, cu care s-a duelat spuse Andreea, palid i cu ochii scnteietori. Eu nu ntreb ce a fcut

domnul de Charny, ci ce a fcut domnul Filip de Taverney replic arogant regina. Dac fratele meu s-a btut rosti tnra fat, lsnd s-i cad cuvintele unul cte unul nu a fcut-o dect pentru a aduce un serviciu maiestii voastre. Ceea ce ar nsemna c domnul de Charny nu s-a btut pentru a-mi aduce mie un serviciu, nu-i aa, domnioar? Am onoarea s atrag atenia maiestii voastre

rspunse Andreea, pe acelai ton c nu m refer dect la fratele meu, la nimeni altcineva. Maria-Antoaneta i pstr calmul i, ca s reueasc, i trebui toat fora de care era n stare. Se ridic, ddu ocol camerei, se prefcu c se uit n oglind, lu un volum dintrun dulap lcuit, parcurse apte-opt rnduri, apoi l arunc i se adres naltului funcionar: Mulumesc, domnule de Crosne, m-ai convins. Eram cam tulburat de toate aceste

rapoarte, de toate aceste bnuieli. Da, poliia este foarte bine organizat, lucreaz de minune: te rog numai, domnule, gndete-te la aceast asemnare de care iam vorbit. Bun ziua. i ntinse mna cu o graie inegalabila i domnul de Crosne plec, de dou ori mai fericit i de zece ori mai informat. Andreea sesiz nuana salutului; fcu o adnc i respectuoas reverena. Regina i rspunse cu indiferena, dar fr aparenta suprare. Jeanne se

nclin i ea, ca n faa unui altar sacru; se pregtea s plece. Doamna de Misery intr i-i spuse reginei: Doamn, majestatea voastr nu a fix at o or domnilor Boehmer i Bossange? Ah, ba da, drag Misery, ai dreptate! S intre! Mai rmi puin, doamn de La Motte, vreau ca regele s se mpace definitiv cu dumneata. Zicnd acestea, regina pndea ntr-o oglind ex presia de pe chipul Andreei, care se ndrepta ncet spre ua

vastului cabinet. Voia poate s-i strneasc gelozia, fcnd avansuri noii venite. Andreea dispru sub faldurile tapiseriei; nici nu se ncruntase, nici hu tresri se. Ca oelul! Ca oelul! suspin regina. Da, sunt de oel aceti Taverney, dar i de aur. O, bun ziua, domnilor bijutieri! Ce nouti?! tii doar c n-am bani...

Capitolul Ispititoarea

XLI

Doamna de La Motte i relu locul; sta deoparte, n picioare, modest, atent i prevenitoare, ca una creia i sa fcut favoarea de a rmne i de a asculta. Domnii Boehmer i Bossange, n haine de ceremonie, se prezentar n audien la suveran. i multiplicar reverenele pn ajunser la fotoliul MarieiAntoaneta. Bijutierii nu vin aici dect pentru a vorbi despre bijuterii. N-ai nimerit-o,

domnilor spuse ea. Domnul Boehmer lu cuvntul: el era oratorul asociaiei. Doamn ncepu el nu am venit s oferim marf maiestii voastre, ne temeam s nu v deranjm. O! ex clam regina, care i i reproa c dduse dovad de atta curaj a vedea bijuterii nu nseamn s le i cumperi. Fr ndoial, doamn continu Boehmer, relundu-i irul. Venim ns pentru a ndeplini o datorie i acest

lucru ne-a fcut s ndrznim. O datorie?... repet mirat regina. Este vorba tot despre acel frumos colier de diamante pe care maiestatea voastr nu a binevoit s-l cumpere. A, da, colierul... Iat-ne din nou la el! zise regina, rznd. Boehmer rmase serios. Adevrul este c era frumos, domnule Boehmer continu regina. Att de frumos, doamn ngna timid Bossange nct numai maiestatea voastr l putea purta.

Ceea ce m consoleaz replic Maria-Antoaneta, cu un uor suspin care nu scp doamnei de La Motte ceea ce m consoleaz este preul lui... un milion i jumtate, nu-i aa, domnule Boehmer? Da, maiestate. i c urm regina n vremea minunat n care trim i n care sufletul poporului s-a rcit, nu prea mai ex ist un suveran care s poat s cumpere un colier de diamante valornd un milion cinci sute de mii de livre. Un milion cinci sute de

mii de livre! repet ca un ecou doamna de La Motte. Astfel nct, domnilor, ceea ce n-am fcut eu, ceea ce n-am putut eu s cumpr, nimeni nu va putea... O s-mi rspundei c pietrele, separat, au valoare. Este adevrat, dar n-a invidia pe nimeni pentru dou-trei diamante; pentru aizeci ns, da. i regina i frec minile cu un fel de satisfacie n care se putea ghici i dorina de a-i sfida puin pe domnii Boehmer i Bossange. Maiestatea voastr se

neal spuse Boehmer i de aceea este de datoria noastr s-o ntiinm: colierul s-a vndut. Vndut?! ex clam regina, ntorcndu-se spre ei. Vndut?! repet doamna de La Motte, creia gestul pe care l schiase protectoarea s i inspira nencredere cu privire la pretinsa renunare a acesteia. Cui? relu regina. Doamn, acesta este un secret de stat. Un secret de stat?! M faci s rd! rosti cu veselie Maria-

Antoaneta. Ceea ce nu se spune, este mai totdeauna pentru c nu se poate spune, nu-i aa, Boehmer? Doamn... O, secretele de stat, pentru noi sunt ceva familiar. Ia seama, Boehmer, dac numi spui chiar dumneata, o s aflu printr-un funcionar al domnului de Crosne. i ncepu s rd din toat inima, artndu-i fi prerea despre pretinsul secret care i mpiedica pe Boehmer i Bossange s dea n vileag numele cumprtorilor

colierului. Cu maiestatea voastr nu ne purtm aa cum ne purtm cu ali clieni spuse cu gravitate Boehmer. Noi am venit s spunem maiestii voastre c s-a vndut colierul, pentru c, ntr-adevr, s-a vndut i a trebuit s trecem sub tcere numele cumprtorului, deoarece tranzacia s-a ncheiat n tain, n urma vizitei fcute de ctre un ambasador care cltorete incognito. La cuvntul ambasador, regina izbucni din nou n rs.

Se ntoarse spre doamna de La Motte i-i spuse: Ceea ce este nemaipomenit la Boehmer este faptul c el i crede ceea ce mi-a spus. Haide, Boehmer, spune-mi doar ara de unde vine acest ambasador... Ba nu, e prea mult se rzgndi ea. Numai prima liter cu care ncepe numele su. Numai att... i rdea fr s se mai poat opri. Domnul ambasador al Portugaliei spuse Boehmer, cobornd vocea, ca pentru a-i salva secretul cel puin de

urechile doamnei de La Motte. La aceast replic att de ex act, att de clar, regina se opri brusc. Un ambasador al Portugaliei?! repet ea. Nu avem aa ceva aici, Boehmer. A venit unul n mod special, doamn. La dumneata, incognito? Da, doamn. Cine? Domnul de Souza. Regina nu rspunse. Rmase o clip cltinnd din cap, apoi zise c o femeie care

i ex prim o prere: Ei da! Cu att mai bine pentru maiestatea sa regina Portugaliei; diamantele sunt frumoase. S nu mai vorbim despre asta. Dimpotriv, doamn, maiestatea voastr va binevoi s-mi ngduie s vorbesc... S ne ngduie... se corecta Boehmer, privindu-i asociatul. Bossange se nclin. Ai vzut diamantele, contes? I se adresa regina doamnei de La Motte. Nu, doamn. Frumoase diamante!...

Pcat c aceti domni nu le-au adus. Iat-le se grbi s spun Bossange. i scoase din fundul plriei pe care o inea sub bra cutiua n care era nchis podoab. Vino, vino, contes, eti femeie, te va ncnta zise regina. i se ndeprt puin de msua de Svres, pe care Boehmer etalase cu art colierul, n aa fel nct lumina zilei cznd pe pietre fcea s scnteieze toate faetele lefuite ale

diamantelor. Jeanne scoase un strigt de admiraie. i, ntradevr, nimic nu putea fi mai frumos; s-ar fi zis c e o vpaie cnd verde i roie, cnd alb ca lumina nsi. Boehmer cltin uor sipetul, fcnd s curg ca un ru miracolul acestor flcri lichide. Admirabile! Admirabile! strig Jeanne, prad unui delir de entuziasm admirativ. Un milion cinci sute de mii de livre pe care le ii n cuul palmei replic regina, afectnd o nepsare filozofic pe care numai domnul

Rousseau, de la Geneva, ar fi manifestat-o ntr-o astfel de mprejurare. Dar Jeanne vzu altceva n acest dispre, nicidecum dispre, cci ea nu pierduse sperana de a o convinge pe regin i, dup un lung ex amen al pietrelor preioase, spuse: Domnul bijutier avea dreptate cnd zicea c n toat lumea nu se afl dect o singur regin demn s poarte acest colier: maiestatea voastr. Numai c maiestatea

mea nu-l va purta rspunse Maria-Antoaneta. Nu puteam s-l lsm s ias din Frana, doamn, fr a depune la picioarele maiestii voastre toate regretele noastre. Este o bijuterie pe care o cunoate i i-o disput acum ntreaga Europ. Pentru ca una sau alta dintre regine s se mpodobeasc cu ea n detrimentul reginei Franei, orgoliul nostru naional o va permite numai dup ce domnia-voastr, doamn, vei fi refuzat nc o dat, definitiv

i irevocabil. Refuzul meu a i fost formulat replic regina. A fost un refuz rostit n public. Am, fost prea ludat pentru aceasta, ca s regret. O, doamn interveni Boehmer dac poporului i s-a prut minunat faptul c maiestatea voastr a ales o corabie n locul unui colier, aristrocraiei ns, care este tot francez, i s-ar fi prut firesc ca regina Franei s cumpere un colier dup ce a cumprat o corabie. S nu mai vorbim despre

asta zise Maria-Antoaneta, aruncnd o ultim privire sipetului. Jeanne suspin pentru a acoperi suspinul reginei. Ah, suspini i dumneata, contes. Dac erai n locul meu, fceai ca mine. Nu tiu murmur Jeanne. L-ai privit ndeajuns? se grbi s-o ntrebe regina. Nu m-a mai satur privindu-l, doamn. S-o lsam s-l mai admire, domnilor, cci admiraia nu scade cu nimic

preul diamantelor; vor valora mereu un milion cinci sute de mii de livre, din nenorocire. Acest cuvnt i se pru contesei un prilej potrivit. Regina regreta, deci i-l dorise. l dorise, deci l mai dorea pentru c nu-l primise. Trebuie s presupunem c aceasta era logica Jeannei, deoarece adug: Un milion cinci sute de mii de livre, doamn, care la gtul domniei-voastre ar face s moar de gelozie orice femeie, fie ea Cleopatra sau Venus. i lund din sipet

regescul colier, l ncheie cu atta ndemnare, cu atta iueala pe pielea mtsoasa a Mariei-Antoaneta, nct aceasta se vzu ntr-o clip inundat de sclipiri fosforescente i ape colorate. Ah, maiestatea voastr este sublim! ex clam Jeanne. Maria-Antoaneta se apropie grbit de oglind: imaginea era orbitoare. Gtul su mldios i ginga, acest gt delicat ca lujerul unui crin, menit ca i floarea lui Virgiliu, s fie retezat de Fier, se nla cu graie, susinnd

pieptntura de bucle aurii, din mijlocul acestui uvoi scnteietor. Jeanne ndrznise s descopere umerii reginei, n aa fel nct ultimele rnduri ale colierului cdeau pe pieptul ei ca sideful. Regina era radioas, femeia era superb. ndrgostii sau supui, cu toii s-ar fi prosternat. MariaAntoaneta i pierdu firea, admirndu-se astfel. Apoi, cuprins de team, vru s-i smulg colierul de la gt. Ajunge! Ajunge! spuse ea. A fost atins de ctre

maiestatea voastr! strig Boehmer. Nu mai poate fi al nimnui. Imposibil replic ferm regina. Domnilor, m-am jucat o clip cu aceste diamante, dar a prelungi jocul ar fi o greeal. Maiestatea voastr are tot timpul s se obinuiasc cu gndul strecur Boehmer reginei. Vom veni din nou mine. Chiar dac plteti mai trziu, tot trebuie s plteti i-apoi, de ce s plteti mai trziu? Doar suntei grbii.

Cu siguran c vi se ofer condiii mult mai avantajoase. Da, maiestate, bani lichizi rspunse negustorul, redevenit negustor. Luai-i! Luai-i! strig regina. Locul diamantelor este n sipet. Repede! Repede! Maiestatea voastr uit, poate, c o bijuterie ca asta nseamn aur i peste o sut de ani colierul va valora ex act ct valoreaz i astzi. Dai-mi un milion cinci sute de mii de livre, contes zise regina cu un zmbet silit i vom vedea...

Dac a avea! ex clam Jeanne. Ah!... i tcu. De multe ori, o ovial la momentul potrivit e mai preioas dect un uvoi de cuvinte. Degeaba Boehmer i Bossange pierdur un sfert de ceas ca s-i strng i s-i ncuie diamantele n sipet; regina nici nu clipi. Se vedea dup zmbetul ei afectat, dup tcerea sa, c fusese foarte tulburat, c luptase din greu. i aa cum avea obiceiul, n momentele sale de ciud, ea ntinse mna dup o carte pe

care o rsfoi fr s citeasc un rnd. La plecare, bijutierii mai ntrebar o dat: Deci maiestatea voastr refuza? Da... da... suspin regina, de ast dat ca s aud toat lumea. Negustorii ieir, Jeanne vzu c piciorul MarieiAntoaneta se mic nervos pe pern de catifea. "Sufer" se gndi contesa, nendrznind s se mite. Brusc, regina se ridic, ncepu s se plimbe prin camer, apoi oprindu-se

n faa Jeannei, a crei privire prea c o fascineaz, rosti rspicat: Contes, s-ar prea c regele nu mai vine. i vom da mica noastr jalb data viitoare. Jeanne salut respectuos i se ndrepta spre u. M voi gndi ns la dumneata adug regina, cu bunvoin. Jeanne atinse cu buzele mna reginei, ca i cnd i-ar fi depus acolo tot sufletul i iei lsnd-o pe MariaAntoaneta prad amrciunii i zbuciumului.

"Amrciunea neputinei, zbuciumul dorinei i zise Jeanne. i doar e regin! Ah, nu! E femeie!" i contesa dispru.

Sfritul volumului I
* * *

{1}

Spitalul sracilor, cel mai vechi spital din Paris, nfiinat de al 8-lea episcop al Parisului. (n.t.) {2} Antoine Coypel (1661-1722) pictor francez care, n lucrrile sale, s-a inspirat din istorie. (n.t.) {3} Thomas Gainsborough (17271 7 8 8 ) celebru pictor englez, renumit portretist. (n.t.) {4} Cassandru personaj de btrn ridicol din comedia italian. (n.t.) {5} Titlu care se d, la curtea Franei, fiicelor regelui, motenitorului tronului i soiei fratelui regelui. (n. t.) {6} Vino aici, Weber! (n.t.) {7} Deoarece corpul delict lipsete. (n limba latin n text) (n.t.) {8} Franois Boucher (1703-1770), pictor francez nscut la Paris, a pictat cu precdere scene pastorale sau mitologice, cu un caracter decorativ. (n.t.)

{9}

Antoine Watteau (1684-1721), pictor i gravor francez, tratnd de preferin scene cmpenet i i serbri galante. Operele sale se remarc prin perfeciunea desenului i prin poezia coloritului. (n.t.) {10} Joseph Vernet (1714-1789), pictor francez nscut la Avignon, ale crui subiecte de predilecie sunt privelitile marine, cu magnifice efecte de lumin i o iscusit tiin a compoziiei. (n.t.) {11} Jean Baptiste Greuze (17251805), renumit pictor francez, nscut la Tournus, autor al unor compoziii cu subiecte moralizatoare. (n.t.) {12} Jean Baptiste Chardin (16991779), pictor francez nscut la Paris, care n opera sa, a abordat cu aceeai miestrie portretul, natura moart, scenele de gen. (n.t.) {13} Claude Michel zis Clodion (17381814), sculptor francez nscut la

Nancy, ceramist de mare faim. (n.t.) {14} Etienne Bouchardon (1698-l762), sculptor francez, autor al multor celebre grupuri statuare din Paris. (n.t.) {15} Privete picioarele, privete minile. (n limba latin n text) (n.t.) {16} Le Ntre (1613-1700), celebru desenator francez de grd i n i i parcuri. Lui i datoresc faima cele mai multe parcuri i grdini de la Versailles, Vaux, Chantilly, Dijon. (n.t.) {17} Jules Hardoiun Mansard (16561708), nscut la Paris, primul arhitect al lui Ludovic al XIV-lea. El a adugat noi construcii castelului de la Versailles, a construit Marele Trianon, Domul Invalizilor, Piaa Vendme etc. (n.t.) {18} n mitologia greac personifica sarcasmul.

{19}

Personaj din romanul pastoral L'Astre, al scriitorului francez Honor d'Urf (1567-l625). Cladon este tipul ndrgostitului sfios i fidel n dragoste. (n.t.)