Sunteți pe pagina 1din 9

Unde se avinta vulturii

-Alistair MacLean-

Capitolul 1 Vibraia permanent a celor patru motoare uriae fcea dinii s clnne iar asaltul asupra timpanelor - de nesuportat. Nivelul decibelilor, aprecie Smith, trebuie s fi ajuns la cel dintr-o cazangerie, i nc una n care se lucra pe rupte, iar frigul cumplit din avionul ticsit de aparatur prea de-a dreptul siberian. !rin comparaie ns, o cazangerie n Siberia ar fi fost, totui, de preferat, reflect el, fiindc, n ciuda neajunsurilor ei, n-avea cum s se prbueasc din vzduh i nici s se izbeasc de vreun versant, ceea ce, n mprejurrile de fa, era destul de posibil, ba chiar foarte posibil, cu toate strduinele pilotului bombardierului "ancaster de a evita o catastrof. Smith renun s se mai uite n ntunericul de dincolo de parbrizul ale crui tergtoare se luptau inutil cu ninsoarea, i-i ntoarse privirea ctre brbatul din st#nga sa, aezat pe locul cpitanului. "ocotenent-colonelul de aviaie $ecil $arpenter se simea n elementul su, mulumit ca o stridie n cochilie. $omparaia cu o cazangerie siberiana i-ar fi prut produsul unei mini delirante. !entru el, vibraiile puternice erau, ne ndoios, la fel de rela%ante ca serviciile celui mai bl#nd masor, zgomotul asurzitor al motoarelor, un bun somnifer, iar temperatura din jur, potrivit pentru un individ pasionat de lecturi uoare. &n faa sa, pe o msu pliant, cobor#t din peretele lateral al cabinei, la o distan comod pentru citit, se afla o carte. 'in privirea fugar pe care o arunc pe ilustraia lugubr a copertei, nfi#nd un cuit plin de s#nge mpl#ntat n spinarea unei june, ce prea a fi goal puc, Smith se lmuri c locotenent-colonelul nutrea un dispre superior fa de romancierii contemporani mai serioi. $arpenter ntoarse o fil. - $olosal, e%clam admirativ, trg#nd ad#nc dintr-o pip veche ce rsp#ndea un miros de mirite fumeg#nd. !e cinstea mea, tipul sta tie s scrie. &nterzis, firete( )rema*ne drag, i se adres el tinerelului cu chip de copilandru de pe locul copilotului, deci nu i-o pot da p#n ce nu devii major. )cu, mprtie fumul pentru a mbunti vizibilitatea, apoi l fi% pe copilot cu un aer acuzator. +fier de aviaie )rema*ne, iar i-ai luat mutra aia nfricoat i suferind. - 'a, ir. ,dic nu, ir. - + manifestare a proastei stri de spirit a timpurilor noastre, zise $arpenter cu nduf. -ulte nu mai au tinerii de azi, de pild gustul pentru un tutun fin de pip sau ncrederea n comandanii lor. +ft ad#nc, ls grijuliu un semn n carte, ridic msua i se ndrept n scaun. , zice c orice om are dreptul la puin calm i linite n propriul aparat de zbor. 'eschise hubloul din dreptul su. + rafal de ninsoare ptrunse nuntru, aduc#nd cu ea uruitul brusc amplificat al motoarelor. $arpenter fcu o grimas, scoase capul, acoperindu-i ochii cu m#na dreapt, nm#nuat. 'up cinci secunde, descurajat, str#nse pleoapele, crisp#ndu-se ca de o durere intens i se retrase. &nchise hubloul la loc, i scutur zpada de pe prul rouflacr i de pe mustaa stil .ghidon/. Se ntoarse spre Smith0 - Nu-i un fleac, domnule maior, s te pierzi noaptea, pe viscol, deasupra unei 1urope n plin rzboi. - &ari, ir2 protest )rema*ne. - Nimeni nu-i infailibil, copile. Smith i adres un z#mbet politicos0 - Vrei s spunei c nu tii unde ne aflm2 - 'e unde s tiu2 $arpenter se las mai jos n scaun, nchise ochii pe jumtate i csc prelung. Sunt un simplu m#nuitor de aparate. ,vem un pilot specialist, pilotul are un radar, iar eu n-am ncredere nici ntr-unul, nici ntr-altul. - 1i, poftim( fcu Smith. $#nd te g#ndeti ce gogoi mi s-au turnat la -inisterul ,viaiei( -i-au zis c ai zburat n vreo trei sute de misiuni i c tii continentul mai bine dec#t cunoate un ofer de ta%i strzile "ondrei. - $ine tie ce braoave confecionate de elemente dumnoase care se zbat s nu capt un post cldu i sigur ntr-un birou la "ondra( $arpenter se uit la ceas. )e anun cu fi% treizeci de minute nainte de parautarea n zon. &i privi ceasul nc o dat i se ncrunt. +fier de aviaie )rema*ne, grava dumitale neglijen n serviciu pune n pericol ntreaga misiune. - 3ir(2 Nelinitea de pe chipul lui )rema*ne spori.

- ,r fi trebuit s am cafeaua gata, e%act acum trei minute - 'a, ir. &mediat, ir. Smith z#mbi din nou, se ridic din poziia incomod n care sttuse, n spatele locurilor de pilot, i strbtu fuselajul ndrept#ndu-se spre coada "ancasterului - compartimentul sumbru i ngheat al bombardierului, adevrat cavou de fier, n care imaginea cazangeriei siberiene reveni i mai struitor. 4gomotul deveni aproape insuportabil, iar frigul l ptrundea p#n la oase5 pereii metalici, pe care se prelingea apa, nu fceau cu nimic mai dulce viaa, dup cum n-o fceau nici cele ase scaune de p#nz, cu rame metalice, fi%ate de podea - culmea trznit a funcionalitii. Numai ideea de a introduce asemenea sadice instrumente de tortur n penitenciarele -aiestii Sale ar fi st#rnit un val de indignare naional( !e scaune stteau ghemuite ase persoane, ase dintre oamenii cei mai nefericii pe care i vzuse vreodat n viaa lui, g#ndi Smith. &mbrcai, ca i el, n uniforme ale corpului de v#ntori de munte german, crau, fiecare, c#te dou paraute. )oi tremurau de frig, bteau din picioare i-i plesneau braele cu palmele, ca s se mai nclzeasc. ,burul respiraiei at#rna greu n aerul ngheat, n faa lor, pe partea dreapt, de sus, a fuselajului, i prelungit deasupra uii, se afla un cablu de care erau prinse nite c#rlige5 de la ele, alte fire duceau spre c#teva paraute mpturite, aruncate peste un maldr de boccele de diferite forme5 una singur i dezvluia coninutul, din ea ieind v#rfurile unor schiuri. !arautistul care se afla cel mai aproape de Smith, un tuciuriu cu trsturi meridionale, ce sugerau triri i reacii emoionale puternice, i ridic privirea. .Niciodat nu l-am vzut pe $arraciola cu o figur at#t de nenorocit/, i zise Smith. - 1i2 6lasul lui $arraciola trda aceeai stare de spirit ca i e%presia de pe chip. - $e-i drept, e drept... pare c-i face zborul de-a curmeziul 1uropei deschiz#nd hubloul i adulmec#nd aerul, din c#nd n c#nd, recunoscu Smith. 'ar n-a fi ngrijorat dac... )cu n clipa c#nd, din spate, apru un sergent mitralior cu un ibric cu cafea fierbinte i nite cni emailate. - Nici eu, domnule. Sergentul z#mbi nelegtor. "ocotenent-colonelul are micile lui ciudenii. $afea, domnilor2 $#nd se ntoarce la baz, pretinde c tot timpul nu face altceva dec#t s citeasc romane poliiste i c depinde de ce-i spunem noi, c#nd i c#nd, ca s se dumireasc unde ne aflm. Smith cuprinse cu m#inile-i ngheate cana fierbinte. - 'ar dumneata, dumneata tii unde ne aflm2 - 7ine neles, domnule. !ru sincer surprins de ntrebare, apoi se uit spre scara metalic ce ducea ctre turel. &ntrai o clip sus, acolo, i privii jos, n dreapta. Smith ridic spr#ncenele, ntrebtor, i ddu cana, urc treptele i-i arunc privirea n jos, prin calota de ple%iglas a turelei. &ntuneric bezn. 'up c#teva secunde ns, prin noianul de fulgi, zri c#teva lumini slabe, n a cror fosforescen deslui, treptat, un petec de strzi ntretiate. !entru o ciip, chipul maiorului trda o total surpriz5 dar i recapt numaidec#t e%presia obinuit de sobrietate i calm. - 1he( &i lu napoi cana de cafea. ,r trebui s le spun cineva lora de jos c, n toat 1uropa, camuflajul e obligatoriu. - 'ar nu n 1lveia, domnule( i e%plic sergentul. ,cela e 7aselul. - 7asel2 Smith fcu ochii mari. 7asel( 'umnezeule, a deviat cu 89:;8<: =m. 'up planul de zbor, trebuia s ne ndreptm spre nord de Strassbourg. - 'a, domnule. Sergentul mitralior era netulburat. 'omnul locotenent-colonel zice c nu nelege planurile de zbor. Sur#se, pe jumtate ironic, pe jumtate a scuz. $a s fiu sincer, intrarea n Vorarlberg este floare la ureche pentru noi. 4burm spre est, de-a lungul frontierei elveiene, apoi la sud de Shaffhausen... - 'ar asta nseamn deasupra teritoriului 1lveiei( - 'a2 &n nopile senine, se vd luminile 4urichului. Se zice c locotenent-colonelul $arpenter are o camer permanent rezervat ia 7aur-au-"ac. - $e2 - Spune c dac ar avea de ales ntre un lagr de prizonieri de rzboi german i o pucrie n 1lveia, tie el pe ce parte a frontierei ar ateriza... 'up aceea, cobor#m pe malul elveian al &acului $onstana, virm, spre est, la "indau, urcm la peste dou mii ase sute de metri, ca s evitm munii, iar de-acolo, hop( &a >eisspitze, care nu-i dec#t la o azv#rlitur de b.

- &neleg, spuse Smith, cu voce sczut. 'ar... hm... elveienii nu protesteaz2 - 7a da, foarte des. !rotestele lor par a coincide, de fiecare dat, cu nopile c#nd ne aflm noi n zona aceea. "ocotenent-colonelul $arpenter susine c trebuie s fie vreun pilot din "uft?affe ru intenionat, care vrea s-l discrediteze. - ,ltceva2 ntreb Smith, dar sergentul se ndeprtase... "ancasterul se scutur, ptrunz#nd ntr-unul din rarele goluri de aer5 Smith se apuc de o bar, pentru a-i regsi echilibrul, iar adjunctul su, locotenentul -orris Schaffer, de la 7iroul american de servicii strategice, trase o njurtur zdravn c#nd o bun parte din cafeaua fierbinte i se vrs pe picior. - 1%act ce-mi lipsea, zise el, cu nduf. Sunt cu moralul la pm#nt. -i-a dori din suflet s aterizm forat n 1lveia. 6#ndii-v la minunile alea de niele vieneze i trudele cu mere. 'up doi ani la voi, la englezi, bieelul lui mmica jinduiete i el dup nite praf de ou i-o uncie de margarina pe zi, s se mai ntremeze. - ,i i tri mai mult, prietene, i se adres $arraciola, ursuz, dup care l msur ndelung pe Smith cu privirea. )oat combinaia asta pute, domnule maior( - - tem c nu pricep, rosti Smith, calm. - 1 sinucidere curat, asta vreau s zic. $e mai aduntur( @itai-v la noi. ,rt spre cei trei brbai din st#nga sa - +laf $hristiansen, un "eif 1ricsson, fiul lui 1ric cel AouB n carne i oase, dar cu prul de culoarea c#nepii, "ee )homas, un vel brun i scund, ambii cu un aer uor amuzat, i )orrance-Sm*the, cu figur de aristocrat apatic, ca un conte francez n cotiga ce-l duce spre ghilotin, fost profesor la +%ford, t#njind dup zidurile universitii - $hristiansen, )homas, btr#nul Sm*the i cu mine. + m#n de funcionari publici, m#nuitori de dosare... - 3tiu foarte bine ce suntei, spuse Smith, calm. - Sau dumneavoastr, de pild... n uruitul desincronizat al motoarelor, intervenia trecu neauzit. -aior n .)artanele Negre/BB. Nu m ndoiesc c ai dat o lovitur trsnet cu cimpoaiele voastre la 1l ,lamein, dar de ce tocmai dumneavoastr s fii comandantul nostru2 Nu vreau s v jignesc, dar nici dumneavoastr nu suntei mai potrivit pentru treaba asta dec#t noi. Sau locotenentul Schaffer, aici de fa. @n co?bo* aeropurtat... - 'etest caii, rcni Schaffer, de-aia am fost nevoit s plec din -ontana. - Sau 6eorge sta. $arraciola l art cu degetul pe ultimul membru al echipei, sergentul radiotelegrafist 6eorge Carrod, un ins ndesat, pe al crui chip se citea o ad#nc resemnare. - -ai am o informaie pentru tine0 e prima oar c pun piciorul ntr-un avion. - N-a mai fost n viaa lui cu avionul( e%clam $arraciola, cu disperare n glas. 'oamne, ce leaht de neisprvii( 1ra necesar o echip, de v#ntori de munte, o formaie de oc, cu alpiniti profesioniti i sprgtori de seifuri. 3i ce-au ales2 !e noi, tia de fa( Smith rspunse cu bl#ndee0 - Numai pe noi a reuit s ne adune colonelul. Dii drept. Ne-a declarat, ieri, c singurul lucru de pe lume pe care nu l-a avut la dispoziie a fost timpul. $arraciola nu-i rspunse, tcur i ceilali, numai c el n-avea nevoie de un instinct deosebit pentru a-i da seama ce credea fiecare. $a i el, se ntorseser, desigur, cu g#ndul cu c#teva ore n urm, la sute de mile deprtare. ,colo, n 7iroul de operaiuni al ,miralitii, viceamiralul Aolland - chipurile,director adjunct pentru operaiunile navale, dar, n realitate, eful cu ndelungat vechime al lui -.l. E, secia de contraspionaj a Serviciului Secret 7ritanic - mpreun cu colonelul >*att-)urner, i informase, pe un ton grav, despre o misiune care, recunoscuser ei, fusese iniiat din pur disperare. - &mi pare al naibii de r#u, biei etc. etc., dar timpul este o chestiune esenial. $olonelul >*att-)urner, un tip masiv, congestionat, cu o musta mare, demonstra ceva cu bul pe o hart de perete a 6ermaniei, indic#nd un punct situat e%act la nord de grania austriac i puin la vest de 6armisch-!arten=irchen. +mul nostru a czut aici, azi-noapte, la dou, dar tipii de la S.C.,.1.D.BBB, n marea lor tiin i nelepciune, nu ne-au informat dec#t la zece dimineaa. &dioii dracului( &dioi, fiindc ne-au comunicat at#t de t#rziu i, de dou ori idioi, c nu s-au sftuit FFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFF
B 1ric cel Aou ; navigator vi=ing, cuceritorul 6roenlandei5 sec. al G-lea, e.n. HN.).I BB .7lac= >atch/ -- regiment celebru al infanteriei scoiene din ,rmata 7ritanic. HN.).I BBB $artierul suprem al Dorelor 1%pediionare ,liate HN.).I

mai nt#i cu noi. 'oamne 'umnezeule, c#nd o s nvee tia s ne asculte2 $ltin m#nios din cap i lovi din nou harta, n orice caz, omul e aici, la Schloss ,dler, $astelul Vulturilor. !e cinstea mea, numele i se potrivete perfect, doar vulturii pot ajunge acolo. -isiunea noastr... Smith interveni0 - 'e ce suntei at#t de sigur c e acolo, ir2 - Suntem siguri. -osJuitoul n care era a aterizat forat la doar zece mile distan. !ilotul a transmis un mesaj prin radio, cu c#teva clipe nainte de sosirea unei patrule germane. $olonelul tcu, z#mbi acru, apoi relu0 Schloss ,dler, domnule maior, este cartierul general comun al Serviciului Secret 6erman i al 6estapoului din 6ermania de Sud. @nde s-l duc dec#t acolo2 - &ntr-adevr, unde n alt parte2 $um s-au prbuit2 - 6hinion cumplit. ,zi-noapte, s-a efectuat un raid total deasupra Nurnbergului i, n mod normal, n-ar fi trebuit s e%iste nici un avion german de v#ntoare pe o distan de o sut de mile de frontiera austriac. "-a reperat ns un -esserschmidt care zbura, nt#mpltor, n zon. 'ar asta nu mai are importan... $eea ce conteaz, acum, este s-l scoatem de-acolo nainte de a apuca s vorbeasc. - Va vorbi, spuse )homas, pe un ton sumbru. )oi vorbesc. 'e ce nu ne-au ascultat sfatul, domnule, de ce2 - N-are nici un rost s ne punem ntrebri, rspunse >*att-)urner, cu glas ostenit. ,cum, e inutil. &mportant este c va vorbi. ,a c-l vom scoate. ,dic voi l vei scoate de-acolo. )orrance-Sm*the i drese glasul0 - 1%ist echipe speciale de parautiti. - Ki-e fric, Sm*the2 - Direte, ir. - Schloss ,dler este inaccesibil i ine%pugnabil. ,r fi nevoie de un batalion ntreg de trupe parautate pentru a-l cuceri. - 'esigur, interveni $hristiansen, faptul c nu dispunem de timp pentru a organiza un atac masiv de trupe parautate n-are nici o legtur cu problema. !rea sincer bine dispus, era evident c proiectul l atrgea grozav. >*att-)urner i acord privilegiul de a-l fi%a cu ochii si albatri, de ghea, apoi se decise s-l ignore. - $aracterul secret al operaiunii este singura ans, continu el. &ar n asta voi suntei specialiti i tii cum s supravieuii n spatele liniei inamice, unde ai activat cu toii, perioade ndelungate. -aiorul Smith, locotenentul Schaffer i sergentul Carrod vor avea misiuni speciale, potrivit gradului i pregtirii lor militare5 dumneavoastr, ceilali... hm... vei cpta alte nsrcinri. $u... - ,sta, inea odinioar, demult, ir( l ntrerupse $arraciola. $el puin, n cazul lui Sm*the, )homas, $hristiansen i al meu. Nu mai suntem la curent cu ultimele nouti n materie de armament i tehnici de lupt. Numai 'umnezeu tie c#t de lipsii de antrenament suntem. 'up doi ani de munc de birou, mi dau duhul alerg#nd cincizeci de metri s prind autobuzul. - Va trebui s v reintrai n form rapid, nu2 ntreb >*att-)urner, cu rceal. &n afar de asta, aspectul cel mai important este c toi, cu e%cepia maiorului Smith, cunoatei foarte bine partea apusean a 1uropei. )oi vorbii curent germana. Vei descoperi c antrenamentele voastre, la nivelul la care vi se va cere, v vor fi la fel de utile de data aceasta ca i acum cinci ani. &n trecut, ai fcut dovada unei e%cepionale competene, iscusine i ingenioziti. 'ac avem vreo ans, numai prin voi am putea reui. )oi suntei voluntari, desigur. - 'esigur, l ng#n $arraciola, ca un ecou, lu#ndu-i, precaut, o min impasibil. &l privi, apoi g#nditor, pe >*att-)urner. -ai e%ist i o alt soluie, domnule. Dcu o pauz, apoi,relu, pe un ton sczut0 + soluie cu anse sut la sut de succes. - Nici eu, nici amiralul Aoliand nu pretindem c am fi infailibili, rosti, rar, >*att-)urner. Ne-a scpat cumva o alternativ posibil2 'einei cheia problemei noastre2 - 'a. -obilizai o escadril de bombardiere "ancaster, cu capacitatea de 8: tone. $redei, atunci, c ar mai .ciripi/ cineva la Schloss ,dler2 - 1u nu cred, se auzi, pentru prima oar, vocea nceat a viceamiralului Aoliand, care se apropie de grup. +mul care deinea o asemenea formidabil putere n-avea nevoie s ridice tonul pentru a se face auzit. 1ra un brbat scund, ncrunit, cu chipul brzdat ad#nc i o e%presie de

copleitoare autoritate. 1u nu cred, repet el. 'up cum nu cred nici faptul c felul n care interpretezi dumneata situaia real ar justifica brutalitatea unei asemenea idei. !rizonierul, generalul-locotenent $arnab*, este american. 'ac l-am ucide, generalul 1isenho?er ar deschide, probabil, cel de-al doilea front mpotriva noastr i nu a nemilor. Dcu un gest dezaprobator, dar z#mbi, de parc ar fi vrut s anihileze tonul de repro. 1%ist anumite... hm... amabiliti obligatorii n relaiile dintre !uterile ,liate. Nu suntei de aceeai prere2 $arraciola nu rspunse nici da, nici ba5 prea a nu avea nimic de zis, la fel ca ceilali, de altminteri. $olonelul >*att-)urner i drese vocea i confirm0 - ,adar, cam asta e, domnilor. 'isear, la zece, s fii la aerodrom. &neleg c nu mai avei ntrebri, aa-i2 - 7a da, ar fi al naibii de multe, cu ngduina domnului colonel, interveni, aprins, sergentul 6eorge Carrod, pe al crui chip se citea iritarea. $e-i cu toat povestea asta2 'e ce e aa de nemaipomenit de important babal#cul2 'e ce dracuL trebuie s ne riscm noi viaa2( - 'estul, sergent( tun >*att-)urner, aspru i autoritar. ,i aflat tot ceea ce e absolut necesar s tii... - $#nd trimitem un om ntr-un loc unde are toate ansele s-i gseasc moartea, domnule colonel, consider c are dreptul s tie i motivele, interveni, cu bl#ndee, viceamiralul. $eilali le cunosc. Se cuvine s le afle i el. )otu-i nemaipomenit de simplu, sergent Carrod. 6eneralullocotenent $arnab*, coordonatorul ef al planurilor de manevre cunoscute sub numele de .+peraiunea +verlord/ - cel de-al doilea front - este, ne ndoielnic, omul cel mai informat n legtur cu pregtirile Dorelor ,liate pentru deschiderea acestui front. Noaptea trecut, a plecat pentru a se ntilni cu omologii si din +rientul -ijlociu, @niunea Sovietic i de pe Drontul italian, pentru coordonarea planurilor finale de debarcare n 1uropa. &nt#lnirea trebuia s aib loc n $reta, singurul loc acceptat de rui5 ei nu au un avion destul de rapid care s poat depi viteza avioanelor de v#ntoare germane. -osJuitoul britanic poate, dar iat c noaptea trecut n-a reuit. &n austerul birou de operaiuni se ls o tcere grea. Carrod se frec la ochi, apoi cltin din cap, ca pentru a-i limpezi mintea. $#nd vorbi din nou, asprimea i m#nia i dispruser din glas. &ngim0 - 3i dac generalul vorbete... - Va vorbi, spuse Aolland, pe un ton bl#nd, dar ferm. $um spunea, adineaori, i domnul )homas, toi vorbesc0 efectul unui simplu amestec de mescalin cu scopolamin. 6eneralul nu va avea ncotro. - 'eci o s le dezvluie toate planurile celui de-al doilea front. Carrod rostea cuvintele rar, ca n trans. $#nd, unde, cum... 'umnezeule mare, ar nsemna s anulm ntreaga operaiune( - 1%act. + anulm. Nu vom putea deschide cel de al doilea front anul acesta, &nc nou luni de rzboi, un alt milion de viei irosite. &nelegi c e o misiune urgent, de urgen pur i simplu disperat, sergent2 - &neleg, ir. ,cum neleg. Carrod se ntoarse ctre >*att-)urner. V rog s m iertai c am vorbit astfel. $red c... n fine, sunt nervos... - )oi suntem nieiu nervoi, sergent Carrod. ,adar, la zece la aerodrom5 acolo vom face verificarea echipamentului. - tem c uniformele n-o s vi se prea potriveasc5 azi, magazinele de pe Savile Ao? se nchid devreme, ncheie el, z#mbind, dar cu umor forat. 'e frig, sergentul Carrod se ghemui mai str#ns n scoica scaunului, bt#ndu-se pe umeri cu palmele ngheate5 i inspecta, posomor#t, uniforma mototolit ca o piele de elefant - i era cu vreo trei numere mai mare - i rcni, ca s acopere uruitui motoarelor0 - 1i bine, constat el, amr#t, cel puin cu uniformele astea a avut dreptate, fir-ar ale dracului s fie( - 3i-a dat-o n bar cu toate celelalte chestii, rosti $arraciola, apsat. Susin cu trie c ar fi trebuit s trimit "ancasterele. Aezemat, n picioare, de peretele din dreapta al fuzelajului, Smith i aprinse o igar, fi%#ndu-l, g#nditor, pe cel care vorbise. 'eschise gura ca pentru a-i spune ceva, dar brusc i aminti c vzuse, la viaa lui, i oameni mai puin c#rcotai, mai nejegtori. &i mut privirea n alt parte i tcu. &n carling, lungit n scaun i cu ceafa rezemat de sptar, locotenent-colonelul $arpenter continua s se preocupe intens de ceea ce i fcea plcere0 pipa, cafeaua i literatura. )rema*ne,

aezat alturi, nu putea, desigur, s-i permit lu%ul unei asemenea rela%ri. $u ma%im concentrare, urmrea permanent c#nd tabloul de bord, c#nd bezna de dincolo de parbriz, sau chipul superiorului su, care prea n pericol de a aipi dintr-o clip ntr-alta. 'eodat, )rema*ne se ndrept n scaun, se uit atent prin parbriz i se ntoarse, agitat, spre $arpenter0 - Schaffhausen, ir( ,colo, jos( $arpenter mormi ceva, nchise cartea i mpinse suportul la loc. Sorbi ultimele nghiituri de cafea, se ndrept din ale cu un geamt i trase hubloul din dreptul su5 cu gesturi studiate, se prefcu a e%amina atent reeaua de lumini ce se zreau jos, n deprtare, dar nu se osteni s-i scoat capul n viscol, &nchise ia loc i se ntoarse spre )rema*ne. - Dantastic, fcu el, admirativ, am impresia c ai dreptate. -i-eti de mare ajutor, biete, zu aa. Asuci butonul interfonului, n vreme ce )rema*ne i arborase un aer st#njenit, aa cum se cuvenea. -aiorul Smith2 -ai avem treizeci de minute. &nchise, apoi ctre )rema*ne0 dreapta. $obor#m la sud-est de 7odensee i, 'umnezeule, ai grij s te menii de partea elveian. Smith i scoase ctile i arunc o privire ironic nspre cei ase brbai aezai pe scaune. - ,adar, asta e. + jumtate de or. S sperm c acolo, jos, o s fie mai cald dec#t aici. Nimeni nu avu nimic de comentat, dup cum nici unul nu prea a nutri vreo speran. Schimbar priviri ntre ei, tcui, cu chipurile golite de e%presie, apoi se ridicar, epeni de frig, n picioare. $u micri lente i anevoioase, din cauza m#inilor amorite i a poziiei incomode, ncepur s se pregteasc de lansare. Se ajutar ntre ei s-i lege raniele n chingi, sub paraute, i traser cu greu pantalonii impermeabili de schi. Carrod reui chiar mai mult0 i puse hanoracul, se lupt cu fermoarul i-i trase gluga pe cap. Se rsuci pe clc#ie, ntrebtor, i se btu cu palma peste protuberanta din hanorac. - -i-e neplcut s i-o spun, i se adres Schaffer cu glas sfios, dar zu nu vd cum o s reziste aparatul tu la ocul aterizrii, sergent Carrod. - 3i de ce, m rog, s nu reziste2 Carrod arta mai posomor#t ca oric#nd. ,ltora le-a reuit. - 'a, dar tu ncerci pentru prima oar. 'up calculele mele, te vei izbi de sol cu o vitez de 9M: =m pe or. $a s pun punctul pe i, destul de apsat, cred c o s ai parte de niscai greuti la deschiderea parautei. Carrod l privi, se uit apoi la ceilali camarazi, care nu aveau hanoracele pe ei, i ncuviin, lent, din cap, pipindu-l pe al lui0 - Vrei s spui c trebuie s mi-l pun abia c#nd ajungem jos2 - !i, i cumpni Schaffer cuvintele, ca s-i spun drept, eu cred c aa ar fi bine. Carrod i sur#se ironic. Schaffer i rspunse cu un r#njet vesel. !#n i $arraciola schi un sur#s. &n fuzelajul ngheat, tensiunea deveni aproape material. - 1i, ei, iat c sosi timpul s-mi c#tig i eu leafa de locotenent-colonel, c#t stai voi, #ngii, cufundai n e%taz. $arpenter se uit la ceas. 'ou i cinpe. 1 momentul s ne schimbm locurile. $ei doi i desfcur centurile de siguran i-i inversar locurile, cu micri nesigure. $u gesturi minuioase, $arpenter i potrivi scaunul, cel din dreapta, i parauta n poziia cea mai confortabil cu putin, i puse centura de siguran, i fi% ctile i microfonul i aps pe un buton0 - Sergent Nohnson( $arpenter ignora totdeauna formulele regulamentare de apel. 1ti treaz2 &n nia sa str#mt i oribil de incomod, Nohnson, sergent navigator, era cum nu se poate mai treaz, i asta de multe ceasuri, aplecat continuu peste radar, cu ochii fi%ai pe ecranul verzui, cu e%cepia unor priviri fugare peste hrile aeriene, harta +rdnance, busol, altimetru i indicatorul de vitez. &ntinse m#na i aps pe buton0 - Sunt treaz, ir. - Nohnson, dac ne dirijezi pe partea dinspre >eisspitze, l inform, pe un ton amenintor $arpenter, s tii c te retrogradez i ajungi iar soldat prost. - Nu mi-ar place, ir. Nou minute. - ,m czut i noi doi o dat de acord. ,a-mi ziceam i eu. $arpenter nchise interfonul, i se uit afar, prin parbriz. Aazeje de lun fiind foarte palide, vizibilitatea era redus. &n bezna de neptruns, nu se vedeau dec#t fulgi mruni. $u o e%presie de regret, i puse atent pipa n buzunar, gest care, pentru )rema*ne, fu dovada concludent c locotenent-colonelul se pregtea s intre n aciune. )#nrul rosti, cu un aer nefericit0

- 1 o chestie cam riscant, nu credei, ir2 Vreau s zic, s nimereti piscul >eisspitze n zona asta. Kine de hazard. - 'e hazard2 repet $arpenter, aproape cu veselie n glas. Nu vd de ce. 1 mare c#t un munte n toat regula, n-avem cum s-l ratm, biete drag. - ,sta voiam s zic. Dcu o pauz semnificativ, i-i relu fraza. !latoul sta de pe >eisspitze, pe care trebuie s-i lsm. Nici trei sute de metri lime, domnule. -unte deasupra, st#nc dedesubt. &n plus, v#nturile adiabatice, sau cum s-or fi numind, care bat la munte din cele mai neateptate direcii. + mic deviere spre st#nga, i ne izbim de peretele muntelui, o mic deviere spre nord, i bieii se prbuesc pe st#nca aia uria, i-i fr#ng g#tul( )rei sute de metri( - 3i, ce-ai vrea2 se aprinse $arpenter. ,eroportul Ceathro?2 )rei sute de metri, zici2 !i ai spaiu berechet, biete, mai mult nici nu-i poi dori. $u rabla asta, aterizm noi pe piste de zece ori mai mici, i, oricum, mai nguste. - 'a, ir. "uminile de semnalizare de pe pist mi-au fost ntotdeauna, de mare ajutor. 'ar la o nlime de dou mii trei sute de metri, deasupra unui >eisspitze... 7#z#itui interfonului i curm fraza. $arpenter aps pe buton0 - Nohnson2 - 1u, ir. Nohnson era aplecat deasupra ecranului radar, n mijlocul cruia, puin ctre dreapta, apruse o pat aib. "-am detectat. 1%act unde trebuia s fie. 4ero-nou-trei, domnuie, i raport el, dup ce verific i confrunt calculele. - 7ravo, flcule. $arpenter i z#mbi lui )rema*ne, modific uor cursul i incepu s fredoneze o melodie, n surdin, ca pentru sine. &a deschide n dreptul tu, biea. -ustaa mea mustete de ap. )rema*ne se e%ecut, i scorse capul c#t putu n afar, dar ochii i se izbir de acelai ntuneric cenuiu-opac. Se retrase, cltin#nd din cap. - Nu-i nimic. )rebuie s fie pe undeva, pe acolo, zise $arpenter, nelegtor, dup care comunic ordinul prin inierfon0 Sergent( $inci minute( !regtirea( Srgentul mitralior repet ordinul ctre cei apte brbai aliniai pe partea dreapt a fuzelajului0 - !regtii-v( $inci minute( &n tcere, bieii i prinser carabinele parautelor de cablul de deasupra capului, n vreme ce sergentul controla minuios fiecare legtur. &n dreptul uii, sttea sergentul Carrod, cel care avea s sar primul. 'up el, venea locotenentul Schaffer care, datorit e%perienei sale n cadrul +.S.S.-uiuiB, era, de departe, cel mai bine pregtit parautist al grupului5 el avea sarcina, deloc de invidiat, de a nu-l scpa din ochi pe Carrod. @rmau, n ordine0 $arraciola, Smith H n calitatea sa de ef al misiunii, preferase s se plaseze la mijlocI, $hristiansen, )homas i )orrance-Sm*the. &n spatele lui, doi tineri soldai erau gata s mping pachetele i parautele de-a lungul cablului i apoi s le azv#rle n gol, ndat ce )orrance, ultimul, va fi srit. Sergentul-mitralior se post l#ng u. ,tmosfera redeveni ncordat. $arpenter dechise iar hubloul din dreptul su, pentru a cincea oar n cinci minute. -ustaa-i, acum pleotit, nu mai aducea nici pe departe cu m#ndra podoab de odinioar, dar locotenentcolonelul ajunsese, dup cum se putea observa clar, la concluzia c, n via, e%ist probleme mai importante dec#t mustile intrate la ap. &i pusese ochelarii de protecie, pe care i tergea ncontinuu cu o piele de cprioar, dar privelitea - mai bine zis, absena oricrei priveliti - se ncp#na s rm#n aceeai, cu fulgii cenuii ce se topeau n bezna de neptruns. &nchise. Se auzi b#z#itul interfonului. $arpenter aps pe buton, ascult mesajul, ncuviin din cap. - )rei minute, i spuse lui )rema*ne. 4ero-nou-doi. )rema*ne e%ecut manevra, ncetase s se mai uite afar, fiind acum cu totul concentrat asupra pilotrii bombardierului greu. ,tenia i era absorbit de trei elemente0 busola, aitimetrul i... $arpenter. + deviere de un singur grad spre sud, i "ancasterui s-ar izbi de un versant al lui >eisspitze5 c#teva zeci de metri mai jos, i pericolul ar fi aceiai5 o singur indicaie a lui $arpenter s-i fi scpat, i misiunea s-ar fi ncheiat nainte de a fi nceput propriu-zis. $hipu-i t#nr, incredibil de t#nr, se golise de orice e%presie5 nepenit n scaun, pilota "ancasterul cu precizia unui campion de tir. 'oar ochii i se micau pe o traiectorie fi%0 busola - altimetrul $arpenter i iari0 busola - altimetrul - $arpenter, c#te o secund pentru fiecare i at#t. FFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFFF
B +ffice of Strategic Services ; 7iroul de servicii strategice. HN.).I

$arpenter deschise din nou hubloul5 rsplata fu aceeai bezna cenuiu-opac. $u st#nga, fcu semnul . n fa/. )rema*ne aps imediat levierele... @ruitul motoarelor sczu n intensitate. $arpenter i retrase capul i nchise. +ric#t de real i-ar fi fost ngrijorarea, nu ls nici o umbr s i se citeasc pe chip. &ncepu s fredoneze din nou, n surdin5 cu min calm, rela%at, scrut bordul avionului, apoi i se adres lui )rema*ne, pe tonul su obinuit de conversaie0 - "a coala aia, de piloi, ai auzit, vreodat, vorbindu-se despre pierderea de vitez2 )rema*ne tresri, i arunc ochii pe bord i acceler puin. $arpenter sur#se, se uit la ceas i aps de dou ori pe butonul de ape(. Soneria bazai deasupra capului sergentului mitralior, care sttea n picioare, l#ng ua fuzelajului. Sergentul cercet cu privirea chipurile , ncordate ale bieilor i fcu un semn din cap0 - 'ou minute, domnilor. )rase ua c#iva centimetri, pentru a verifica dac funcioneaz uor. !rin mica deschiztur, mugetul motoarelor deveni brusc asurzitor, dar nu era nici pe departe at#t de deprimant ca rafala ngheat, uiertoare, ce nvli nuntru. !arautitii schimbar ntre ei priviri deliberat prudente, pe care ns sergentul le interpret corect5 trase ua la loc. - 'e acord, domnilor, asta nu-i noapte nici pentru jivine, darmite pentru oameni. "a fel g#ndea i locotenent-colonelul $arpenter, care-i mai scoase o dat capul n viscol. 'up cinci secunde faa i se acoperi de ace ca de arici5 n cincisprezece secunde, pielea i amori total, ca sub anestezie. 'istracia avea s nceap ns c#nd va bga capul la loc0 se atepta la dureri cumplite care nsoesc ntotdeauna restabilirea circulaiei. 'e data asta, ns, $arpenter era hotr#t s suporte supliciul p#n ia capt, adic p#n n clipa n care va zri muntele >eisspitze. $u micri mecanice i meticuloase, i terse cu pielea de cprioar ochelarii de protecie, scrut#nd ncontinuu spaiul cenuiu-obscur, n sperana de a repera muntele nainte ca >eisspitze s-l repereze pe el. &n carling, )rema*ne i rotea privirile dup tipic0 busol - aftimetru -$arpenter, busol altimetru - $arpenter, numai c acum nt#rzia mai ndelung cu ochii pe chipul comandantului, n ateptarea semnalului de nclinare brusc a bombardierului spre st#nga singura manevr posibil de evitare a impactului. $arpenter nu ddea ns nici un semnal5 batea, n schimb, darabana cu degetele pe genunchi. "ui )rema*ne i czu deodat fisa0 sta trebuie c era gestul care-l trda pe comandant, n momentele sale de ma%im emoie i ncordare - at#t lsa s se ghiceasc. Se scurser zece secunde. -ai trecur cinci, apoi alte cinci. &n ciuda frigului din cabin, )rema*ne simea preling#ndu-i-se pe obraji picuri de sudoare. 1ra nerbdtor la culme s fac odat virajul la st#nga, pentru a evita coliziunea care amenina s-i zdrobeasc din clip-n clip. 1ra contient de faptul c nu mai trise n viaa lui o asemenea spaim, c nici nu se g#ndise vreodat la asta5 intr ntr-un soi de panic animalic. ,poi i mai ddu seama de ceva0 $arpenter ncetase s mai bat darabana. -untele, n sf#rit, se ivi, nu at#t n dimensiunile lui reale, ci, mai cur#nd, n cele bnuite, dar t#nrul, oricum, l vzu. ,pru ncet- ncet n faa ochilor si, puin ctre dreapta direciei de zbor5 intui prezena cov#ritoare a concretului, a acelui concret palpabil care eclipseaz cu totul mica speran ce ncepuse s se materializeze din nimic. +rice speculaie fu ns anulat de privelitea real, de neconfundat, a versantului neted ce se nla n vzduhul cenuiu-opac pe o vertical aproape perfect. $arpenter i retrase capul, fr a nchide ns hubloul, i aps pe butonul, interfonului0 - Sergent Nohnson2 articula cu greu, nu din pricina emoiei, ci a faptului c ma%ilarele i ngheaser de-a binelea. - Sir2 Vocea alb, impersonal, a lui Nohnson, cu infle%iuni metalice, trda o ncordare e%trem, n pofida unicului cuv#nt rostit. - $red c .ofier de aviaie/ Nohnson ar suna mult mai bine. - V rog, sir2 - !e loc repaus5 l-am reperat. !oi s adormi la loc. &nchise legtura, se ntinse n sus i aps pe un buton de deasupra capului, dup ce mai arunc o privire fugar prin hublou.

!e peretele din dreapta al fuzelajului, se aprinse un bec rou. Sergentul mitralior se sprijini cu m#na de u.