Sunteți pe pagina 1din 125

Philip Jose Farmer Lumea Fluviului Vasul Miraculos 1 Ca i politica, resuscitarea te face frate cu dracul, constat Clemens !

!"a putea spune c"ntr"o asemenea tovrie somnul i"e lipsit de #ri$i Purt%ndu"i luneta su& &ra, pufia dintr"un tra&uc i se plim&a 'ncoace i 'ncolo pe puntea pupa a navei (re)ru#r *+%n#eroasa, !epricep%nd o &oa& de en#le-, timonierul .ri /rimolfsson 'l privi at%t de nedumerit, 'nc%t Clemens se v-u silit s"i traduc spusele 'n nordica veche, pe care o stp%nea ca vai de lume 01presia de pe chipul timonierului nu se schim& c%tui de puin Clemens 'l &lestem stranic 'n en#le-, neuit%nd s"l fac &ar&ar nt%n# i fr minte (e trei ani 'ncoace, Clemens e1ersa -i i noapte lim&a nordic a secolului al 2"lea Cu toate astea, era sr&toare c%nd femeile i &r&aii de la &ordul navei reueau s 'nelea# mcar $umtate din spusele lui Cu o apro1imare de plus sau minus c%teva milenii, am a$uns un 3uc4 Finn de nou-eci i cinci de ani, continu el, pornit 'n $osul Fluviului pe o plut 5ar acum, iat"m pe"un vas vi4in# de mai mare r%sul, navi#%nd 'n amonte Cine tie ce m mai ateapt67 C%nd o s"mi vd visul cu ochii6 in%ndu"i &raul drept lipit de corp ca s nu scape nepreuita lunet de la su&suoar, lovi cu pumnul 'n palma deschis a m%inii st%n#i Fier7 .m nevoie de fier (ar unde"o fi el oare pe planeta asta &o#at 'n oameni, dar srac 'n metale6 8re&uie s #sesc7 .ltfel cum se e1plic e1istena securii lui 0ri46 9n ce cantiti6 +uficiente6 Pesemne c nu !"o fi dec%t vreun meteorit amr%t Poate"mi a$un#e pentru ce mi"am pus 'n minte :ine, &ine, dar unde6 (umne-eule, Fluviul sta ar putea avea dou milioane de 4ilometri lun#ime, iar fierul, c%t o fi el, se afl pro&a&il la captul cellalt :a nu, imposi&il7 8re&uie s fie nu prea departe, la mai puin de o sut de mii de mile de locul sta ;m fi #reit noi direcia !etiina, mama isteriei, sau o fi tocmai pe dos6 Privi prin telescop ctre malul drept i slo&o-i o nou sudalm <u#minile lui de a se navi#a pe l%n# mal, ca s poat vedea defilarea chipurilor mai de aproape, se loviser de un refu- hotr%t Comandantul flotei nordice, <e#ele 0ri4 :looda1e, susinea c se aflau 'ntr"un teritoriu ostil P%n ieea din aceast -on, flota tre&uia s rm%n c%t mai pe centrul Fluviului !ava"amiral a acestei flote care numra trei am&arcaiuni identice era (re)ru#r Lun# de aproape dou-eci i patru de metri i construit 'n principal din lemn de &am&us, semna cu o cora&ie de vi4in#i Corpul ei lun# se 'nla puin din ap, av%nd su& &ompres un #alion din ste$ar ce 'nfia capul unui &alaur i pupa terminat 'n form de coad 'ncolcit Punile prova i pupa erau supra'nlate, iar mar#inile lor se prelun#eau p%n deasupra apei Cele dou catar#e din &am&us armate cu velatura se aflau la prora i pupa Velele foarte su&iri, dar e1trem de re-istente i elastice, erau confecionate din f%ii de stomac e1trase de la un pete de ad%nc, numit :alaurul de Fluviu !ava se mai putea luda cu o c%rm acionat prin intermediul timonei de pe dunet +cuturile mem&rilor echipa$ului, rotunde, fcute din lemn at%rnau peste copastie, iar v%slele lun#i se odihneau pe stela$e (re-ru#r navi#a 'n volte lar#i 'mpotriva v%ntului, o manevr necunoscut nordicilor pe vremea c%nd triau pe Pm%nt :r&aii i femeile care nu tr#eau de fr%n#hiile velaturii stteau pe &ncile v%slailor discut%nd, $uc%nd -aruri sau pocher (e su& puntea pupa r-&teau stri#te de satisfacie sau 'n$urturi care 'nsoeau fiecare -#omot difu- de &ile ciocnite :looda1e $uca &iliard cu pa-a lui de corp, iar 'n momente ca acelea, o

astfel de 'ndeletnicire 'l fcea pe Clemens s fiar& de furie :looda1e tia c navele dumane aflate la trei mile 'n susul Fluviului se pre#teau s"i intercepte-e, iar cele de pe am&ele maluri porniser 'n urmrirea lor Cu toate astea, re#ele se pre fcea c e foarte stp%n pe sine Poate c"i pstra calmul ca i (ra4e 'naintea &tliei 'mpotriva Marii .rmade !umai c aici condiiile sunt altele, &ol&orosi Clemens !u prea ai loc de manevre pe un fluviu cu limea doar de c mil i $umtate =i nici nu vd semnele furtunii care s ne scoat din 'ncurctur Cercet malul prin lunet, aa cum fcuse mereu 'n cei trei ani de c%nd flota ridicase p%n-ele 0ra de 'nlime o&inuit, iar capul mare fcea ca umerii destul de firavi s par i mai 'n#uti .vea ochii al&atri, spr%ncenele stufoase, nasul drept Prul 'i era lun#, de culoare castaniu"rocat Mustaa, at%t de cunoscut c%t trise pe Pm%nt, dispruse de pe faa lui *.ici &r&aii erau resuscitai fr pilo-iti faciale , Pieptul 'i fusese npdit de o claie de pr c%rlionat care se tl-uia p%n la &a-a #%tului Purta 'n $urul taliei un prosop al& care"i a$un#e p%n la #enunchi, 'nclri din piele, precum i o centur d care"i a#ase armele i husa lunetei Pielea i se &ron-ase la soarele ecuatorial 9i lu luneta de la ochi i privi ctre navele dumane aflate la o mil 'n urm V-u 'n acelai timp o sclipire or&itoare pe cer> o sa&ie cur&at de lumin, apr%nd &rusc, parc scoas ful#ertor din teaca de al&astru +e arcui cu iueal spre sol i dispru dincolo de muni +am tresri 9n unele nopi v-use meteorii, dar niciodat unul mare .cum 'ns, acest uria -rit 'n plin -i 'i arse retina i strlucirea lui 'i rmase 'ntiprit pe retin vreme de c%teva secunde .poi ima#inea se stinse, iar +am uit cu totul de steaua c-toare +e apuc din nou s cercete-e malurile prin lunet Poriunea aceasta a Fluviului arta e1emplar (e fiecare parte a uvoiului lat de o mil i $umtate se aternea o c%mpie la fel de lar#, acoperit de ier&uri +tructurile uriae de forma mor ciuperci, potirele din piatr, aflate pe fiecare mal, stteau la distan de o mil unul de altul Pe c%mpii se vedeau puini copaci, 'ns pe pantele dealurilor se 'ntindeau pduri de pin, ste$ar, tis i ar&ore de fier .cesta din urm era un copac 'nalt le trei sute de metri, cu coa$a cenuie, frun-e palmate uriae, sute de ramuri #roase i noduroase, av%nd rdcinile at%t de ad%nc 'nfipte 'n sol i lemnul at%t de tare, 'nc%t nu putea fi tiat, ars ori clintit din loc Pe ramurile lui creteau vie care fceau flori strlucitoare i multicolore ?rma o -on de dealuri $oase, lun# de o mil sau dou, dup care ochiul se i-&ea &rusc de munii cu versani nete-i, care se 'nlau ca nite turnuri impuntoare de ase p%n la nou mii de metri, imposi&il de escaladat peste altitudinea de trei mii de metri inutul prin care navi#au cele trei cor&ii nordice era locuit 'n #eneral de #ermani de la 'nceputul secolului al 2l2"lea .pro1imativ -ece la sut din populaie era alctuit din amestecul o&inuit al diferitelor naii care triser 'n alte locuri sau epoci ale Pm%ntului .ici, de e1emplu, perii din secolul 5 formau apro1imativ -ece la sut din populaie Mai e1ista, desi#ur, un procenta$ de unu la sut, format din oameni a-v%rlii aici, cu totul 'nt%mpltor, din diverse epoci istorice ;chiul lunetei surprinse coli&ele din &am&us de pe c%mpie i chipurile oamenilor :r&aii purtau doar prosoape de diferite mrimi i culori@ femeile, fuste scurte din acelai material, dar i c%te"o f%ie de p%n- su&ire petrecut peste s%ni Mai toi se str%nseser pe mal cu #%nd s urmreasc &tlia .veau la sulie i s#ei cu v%rfuri din cremene, dar nu preau aran$ai 'n ordine de &taie (eodat, Clemens mormi nemulumit i rmase cu luneta fi1at asupra chipului unui &r&at (e la distana aceea i din cau- c instrumentul nu mrea ima#inea cine tie ce, nu reui s"i vad clar trsturile (ar umerii lar#i i faa mslinie aveau un aer familiar ?nde mai v-use acel chip6 .poi se lmuri &rusc ;mul semna i-&itor de mult cu +ir <ichard :urton, e1plorator en#le-, pe care"l v-use pe Pm%nt 'n c%teva foto#rafii ;ricum,

trsturile celui pe care"l vedea acum aminteau de marele cltor C%nd cora&ia se mai 'ndeprt, fc%nd ima#inea neclar, Clemens oft i mut ochiul lunetei ctre alte chipuri !u va cunoate niciodat adevrata identitate a acelui &r&at .r fi dorit s de&arce pentru a sta de vor& cu el, s afle dac era cu adevrat :urton (ei 'n cei dou-eci de ani petrecui pe planeta"fluviu v-use milioane de chipuri, Clemens 'nc nu 'nt%lnise vreo persoan pe care s"o fi cunoscut pe Pm%nt, !u"l cunotea personal pe :urton, dar era si#ur c acesta au-ise de el ;mul acesta dac era chiar :urton ar constitui o le#tur, fie ea c%t de firav, cu Pm%ntul pierdut Cur%nd, 'n ochiul rotund al lunetei apru o siluet deprtat i neclar i, incapa&il s"i cread ochilor, Clemens e1clam uimit> Liv)7 ;f, (oamne7 Liv)7 !u 'ncpea nici o 'ndoial (ei trsturile nu se distin#eau claritate, ele evideniau un adevr copleitor, imposi&il de ne#at Capul, pieptntura, statura i mersul inconfunda&il *unic precum o amprent di#ital, dovedeau fr t#ad c o avea 'n faa ochilor pe soia lui pm%ntean Liv)7 sc%nci el Cora&ia se 'nclin c%nd fcu o volt 'n v%nt i o pierdu din ochi Cu micri fe&rile, rsuci luneta 'n toate prile, doar"doar o va re#si Cu ochii ieii din or&ite, 'ncepu s &at cu piciorul 'n punte i s rcneasc> :looda1e7 :looda1e7 Vino sus7 /r&ete"te7 +e 'ntoarse ctre timonier i"i stri# s c%rmeasc pentru a 'ndrepta cora&ia spre mal La 'nceput, /rimolfsson se art surprins de a#itaia lui Clemens .poi 'l privi printre #ene, cltin%nd din cap 'n semn de refu- i"i 'ntri #estul cu un m%r%it> nu 9i ordon7 url Clemens cu o voce strident, uit%nd c timonierul nu pricepea en#le-ete +oia mea"i acolo7 Liv)7 Frumoasa mea Liv), aa cum era la dou-eci i cinci de ani7 <evenit din mori7 9n spatele lui se au-i un huruit puternic, de aceea se rsuci ful#ertor i -ri un cap cu pr &lond i cu o ureche rete-at apr%nd la nivelul punii .poi v-u umerii impuntori, pieptul masiv, &icepii uriai i, 'n cele din urm, picioarele musculoase ca nite piloni> 0ri4 :looda1e urcase pe punte Purta un prosop pepit, ne#ru cu verde, o centur lat de care stteau a#ate c%teva cuite cu lama din cuar i un co&ur pentru secure .ceasta era fcut din oel, av%nd lama lat i m%nerul din lemn de ste$ar (up c%te tia Clemens, securea era un unicat pe aceast planet, unde piatra i lemnul constituiau sin#urele materiale pentru confecionarea de arme :looda1e msur fluviul din ochi i se 'ncrunt .poi se uit la Clemens i"l 'ntre&> Ce"ai pit, sma"s4itli#rl C%nd ai ipat ca mireasa lui 8hor 'n noaptea nunii m"ai fcut s #reesc lovitura de tac .m pierdut o i#ar de foi 'n faa lui 8o4i !$alsson 9i scoase securea din co&ur i o 'nv%rti deasupra capului ;elul al&strui reflect ra-ele de soare .i face &ine s #seti un motiv convin#tor ca s te iert c m"ai deran$at Muli au pierit de m%na mea pentru vini mai mrunte (ei chipul &ron-at nu"l ddu de #ol, Clemens pli, dar nu fiindc se temea de ameninarea lui 0ri4 +imindu"i prul flutur%nd 'n v%nt, rmase cu privirea aintit la 0ri4, iar fi1itatea ochilor i profilul acvilin 'l fcur s semene cu un oim (u"te dracului cu securea ta cu tot7 stri# el .m v-ut"o pe nevast"mea, Liv), pe malul drept7 Vreau 9i cer s m duci s fiu iar alturi de ea7 ;f, (oamne, dup at%ia ani cutri -adarnice7 !"o s"i ia dec%t un minut7 !"ai dreptul s m refu-i@ nu poi fi at%t de inuman7 +ecurea sclipi i uier prin aer !ordicul r%n$i Ce"at%ta tevatur pentru o femeie6 Ce, ea nu"i convine spuse el i fcu un #est ctre o femeie scund i ne#ricioas care sttea l%n# platforma lansatorului de rachete Lui Clemens 'i pieri tot s%n#ele din o&ra$i 8emah e fat &un, admise el in mult la ea7 (ar nu e Liv)7

.$un#e cu prostiile, spuse :looda1e Cre-i c am dat 'n mintea copiilor ca tine6 (ac tra# la mal, o s fim prini 'ntre forele de uscat i cele de pe Fluviu i" or s ne fac fr%me, ca #r%nele puse"n moara lui Fre)r Mai &ine uit"o .semenea unui oim, Clemens scoase un ipt i, v%ntur%nd &rae, se repe-i la vi4in# 0ri4 'l lovi cu latul securii 'n cap i"l do&or' pe punte Vreme de c%teva secunde, Clemens rmase tins cu ochii lar# deschii, privind direct spre soare +%n#ele iroia pe fa .poi se ridic 'n patru la&e i 'ncepu s verse /r&it, 0ri4 ddu o porunc 8emah, care privea temtoare coada ochiului la 0ri4, co&or' 'n Fluviu o #leat le#at cu o fr%n#hie .-v%rli ap asupra lui Clemens care se ae- 'n e-ut, apoi se ridic nesi#ur 'n picioare 8emah mai scoase o #leat cu ap i spl puntea de s%n#e Clemens r%n$i ctre 0ri4 .cesta pufni 'n r%s i spuse> Prpdit i la ce eti, te"am lsat prea mult slo&od la #ur7 .cum ai aflat ce pesc aceia care"i vor&esc lui 0ri4 :looda1e ca unui sclav + te socoteti norocos c nu te"am ucis Clemens 'i 'ntoarse spatele lui 0ri4, pomi 'mpleticindu" se ctre copastie i 'ncepu s o escalade-e Liv)7 Ls%nd s"i scape o 'n$urtur, :looda1e se repe-i dup el 'l apuc de mi$loc i"l t%r' 'napoi .poi 'i ddu &r%nci lui Clemens cu at%ta for, 'nc%t acesta se 'ntinse iari c%t era de lun# pe punte (oar n"o s m prseti tocmai acum7 +e rsti 0ri4 .m nevoie de tine s"mi #seti mina de fier7 (ar nu"i nici , 'ncepu Clemens, apoi amui (ac nordicul ar afla c ha&ar n" are unde"ar putea fi mina aceea, l"ar ucide fr s mai stea mult pe #%nduri Pe de alt parte, continu 0ri4 &ine dispus, dup ce #sim fierul, poate am nevoie de tine s ne 'ndrumi spre 8urnul Polar, dei cred c"am a$un#e acolo urm%nd chiar cursul Fluviului (ar ai multe cunotine care"mi fac tre&uin 9n plus, m" a slu$i de prietenul tu, uriaul Joe Miller Joe7 spuse Clemens cu voce r#uit i 'ncerc s se ridice Joe Miller7 ?nde"i Joe6 ; s te omoare7 +ecurea 'i uier pe deasupra capului !u cumva s"i povesteti lui Joe ce s"a 'nt%mplat, m"au-i6 Jur pe #vanul or& al lui ;din c o s pun m%na pe tine i te omor 'nainte ca el s ai& vreme s m atin# .i priceput6 (in nou 'n picioare, Clemens se le#n nesi#ur .poi stri# i mai tare> Joe7 Joe Miller7 A (e su& puntea de dunet rsun un mormit 0ra at%t de apsat, 'nc%t mem&rii echipa$ului simir fiori reci pe ira spinrii, cu toate c mai au-iser sunetul acela de"o mie de ori +u& #reutatea lui Joe, scara re-istent din lemn de &am&us sc%r%i at%t de tare, 'nc%t acoperi toate celelalte -#omote> c%ntecul v%ntului, fluturarea velaturii mem&ranoase, scr%netul lemnului la 'm&inri, stri#tele echipa$ului, &ol&oroseala apei produs de 'naintarea cor&iei Capul care apru deasupra nivelului punii era i mai 'nspim%nttor dec%t vocea inuman de #roas> mare c%t un &utoi de e, numai linii drepte i arcuite a&rupt, ca o plato cu contrafori din os acoperit de pielea ro-alie ;chii mici, de un astru intens, stteau la p%nd 'n #vanele osoase !asul nu potrivea cu restul trsturilor, fiindc ar fi tre&uit s fie plat cu nri lar# desfcute .rta mai cur%nd ca o imitaie comic monstruoas a nasului uman, amintind de &otul maimuelor fac lumea s se str%m&e de r%s :u-a superioar, lun# i um&rit de nas, semna cu cea a unui cimpan-eu sau a unui irlande- ridiculi-at 'n &en-i desenate .m%ndou &u-ele 'i erau su&iri i rsfr%nte, 'mpinse 'nainte de flcile &utucnoase .vea umerii at%t de soli-i, 'nc%t ai lui 0ri4 :looda1e artau ca nite caricaturi C%nd mer#ea, 'i 'mpin#ea 'n fa &urdihanul uria, rotund ca un &alon, care

'ncerca s se desprind de trup (in cau-a torsului lun#, picioarele i &raele lui preau disproporionat de scurte +am Clemens a&ia de a$un#ea cu &r&ia la 'mpreunarea dintre coapse i corp, iar &raele, atunci c%nd erau 'ntinse 'n fa, 'l puteau ine suspendat 'n aer pe Clemens, aa cum se 'nt%mplase de at%tea ori, chiar i o or fr clinteasc sau s tremure !u purta 'm&rcminte i nici nu avea nevoie de aa ceva, fiindc decena, at%ta c%t avea, o deprinsese de la homo sapiens care era cam certat cu ea Prul de culoare rou"ru#iniu, mai des dec%t la om, dar mai rar dec%t la cimpan-eu, forma o &lan care acum era nclit de sudoare Pielea 'i era ro-"'nchis, aduc%nd cu aceea a unui nordic &lond 9i trecu palma de mrimea unei enciclopedii voluminoase prin prul ondulat, care" i pornea la vreo doi centimetri deasupra ochilor i"i at%rna pe spate Csc art%ndu"i dinii uriai, asemntori cu cei umani (ormeam, mu#i el, -i m vi-am pe Pm%nt, printre 4lravul-itmen#&ha&afvin# eea e voi numi-i mamu-i =e -ile frumoa-e am mai trit acolo Pomi 'nainte t%r%indu"i picioarele, apoi se opri &rusc> Bam7 =e -"a"nt%mplat6 B%n#ere-i7 Bi"a fo-t ru6 0ri4 :looda1e se ddu 'napoi din calea titantropului, stri#%nd 'n acelai timp dup #r-i Prietenul tu a luat"o ra-na7 5 s"a prut c"a v-ut"o nevast"sa asta se" nt%mpl pentru a mia oar i m"a atacat fiindc am refu-at s"l duc la mal Joe, pe &oaele lui 8)r7 (oar de c%te ori i s"a n-rit c"o vede pe femeia aia, de c%te ori am oprit ca s descopere c era vor&a de"o muiere care doar semna puin cu Liv) a lui7 (e data asta am -is nu7 Chiar dac era ea, tot nu m"a fi r-#%ndit7 (oar n"o s ne &#m sin#uri 'n #ura lupului7 0ri4 se 'ncorda, in%ndu"i securea pre#tit sa"l i-&easc pe uria (e pe puntea de mi$loc a cor&iei se au-ir stri#te i pe scar apru ui #oan un &r&at rocovan purt%nd 'n m%n o secure din cremene 8imonierul 'i fcu semn s plece V-%ndu"l pe Joe Miller at%t de pornit, rocovanul se retrase fr a mai sta pe #%nduri =e -pui, Bam6 'ntre& Miller B"l fac &uc-i6 Clemens 'i prinse capul 'ntre m%ini i spuse> !u Cred c are dreptate !u sunt si#ur c am v-ut"o chiar pe Liv) Pesemne era vreo #ospodin, o nemoaic 3a&ar n"am7 .poi #emu !u tiu7 Poate era chiar ea7 (e pe puntea de mi$loc se au-ir iuiturile cornurilor fcut din os de pete i rpitul unei to&e + lsm asta, Joe, interveni Clemens, mcar p%n trecem de str%mtoare (ac vrem s rm%nem 'n via tre&uie s luptm alturi de el Poate alt dat Bam, mereu -pui alt dat, dar data a-ta vd c"i tari departe (e e6 (ac nu pricepi nici mcar at%ta lucru 'nseamn c eti prost cum te arat i chipul7 se rsti Clemens la el 9n ochii lui Joe strlucir c%teva lacrimi i o&ra$ii umfla se ume-ir (e viecare dat c%nd te -perii, -pui c"- pro-t, remarc el (e e te r-&uni pe mine6 (e e nu -ari la ei care &a# -paima"n tine6 La :loodac-e de e nu -ari6 5art"m, Joe, spuse Clemens /ura pruncilor i"a oamenilor"maimu adevr #riete (ac m #%ndesc mai &ine, nu eti prost, ci tare detept Las"o moart, Joe 9mi pare ru :looda1e se 'nfoie spre ei, av%nd 'ns #ri$ s nu se apropie prea mult de Joe <%n$i i"i 'nv%rti securea prin aer Cur%nd fierul va da de fier7 .poi, printre hohote de r%s, urm> (ar ce"at%ta vor&6 (eocamdat se va &ate piatra 'mpotriva lemnului, 'n afar de securea mea din stele, nu6 Ce importan mai are6 M"am sturat de ultimele ase luni de pace Vreau s aud stri#te de lupt, uierat de s#ei, &ufnetul oelul meu ascuit muc%nd din carnea vr$mailor, vreau s vd s%n#ele %nind .rd de ner&dare ca un armsar inut 'n padoc i care a simit 'n nri miros de iap 'n clduri@ sunt 'n stare s m"mpreune- cu moartea Vor&e7 spuse Joe Miller 9n felul tu, e$ti la fel de ru ca -i Bam 8remuri de -paim, dar te"m&e-i cu vor&e #oale

!u"i 'nele# vor&irea &etea#, spuse :looda1e, Maimuele n"ar tre&ui s" ndr-neasc a folosi lim&a omului :a m"n-ele$i foarte &ine, 'l tempera Joe Joe, ine"i #ura, 'l ru# Clemens Privi 'n susul Fluviului La dou mile deprtare, c%mpiile de pe am&ele maluri se 'n#ustau, strivite de munii care se str%n#eau, form%nd un defileu lat de numai un sfert de mil .pa clocotea la &a-a st%ncilor 'nalte de aproape o mie de metri Pe piscurile din am&ele pri ale defileului sclipeau o&iecte care de $os nu puteau fi identificate La $umtate de mil deprtare de str%mtoare, vreo trei-eci de #alere se ae-aser 'n trei semicercuri .$utate de curentul puternic i iute i de cele ai-eci de v%sle fiecare, se 'ndreptau 'n vite- ctre cele trei cor&ii nepoftite Clemens se uit la ele prin lunet, apoi spuse> Fiecare are la &ord patru-eci de lupttori i dou lansatoare de rachete !e"au prins 'n capcan 5ar rachetele noastre au stat nefolosite at%ta vreme, c praful de puc s"a cristali-at mai mult ca si#ur ;r s e1plode-e 'n tu&uri i o s -&urm p%nC la cer i mai departe (ar ce"or fi chestiile acelea de pe v%rful st%ncilor6 .parate pentru aruncarea focului #recesc6 ?n supus aduse armura re#al pentru :looda1e> un coif fcut din trei straturi suprapuse de piele, av%nd aripioare i aprtoare pentru nas, plato, pantaloni i scut, toate din piele ?n altul 'i 'nm%na un mnunchi de sulie confecionate din lemn de tis, av%nd v%rfuri din cremene Femeile care se ocupau de rachete ae-ar un proiectil 'n tu&ul de lansare care putea fi rotit <acheta avea aproape doi metri lun#ime, mai puin aripioarele de #hida$, fcute din lemn de &am&us, i arta e1act ca o tiri&om& de D 5ulie Focosul coninea -ece 4ilo#rame de praf ne#ru de puc"'n care se aflau fra#mente minuscule de piatr, care 'n momentul e1plo-iei deveneau rapnele Fc%nd puntea s sc%r%ie su& #reutatea lui de patru sute de 4ilo#rame, Joe Miller co&or' su& punte s"si ia armura i armele Clemens 'i puse un coif i"i at%rn un scut pe umr dar refu- s foloseasc platoa 8eama de 'nec din cau-a armurii #rele 'n ca-ul cderii 'n Fluviu era mai mare dec%t aceea de a fi rnit Clemens mulumi -eilor, dac e1ista vreunul, c avusese norocul de a se 'mprieteni cu Joe Miller .cum erau frai s%n#e in ciuda faptului c leinase 'n timpul ceremoniei care le cerea am%ndurora s"i amestece s%n#ele i s se supun unor re#uli chiar mai dureroase i respin#toare Miller tre&uia s"l apere pe Clemens cu propria"i via, iar Clemens tre&uia s cede-e la fel P%n acum, titantropul dusese tot #reul in lupte ;ricum fcea cel puin c%t doi lupttori de r%nd :looda1e nu"l suferea pe Miller din invidie +e credea cel mai destoinic lupttor din lume, dei era contient c Miller putea 'nvin#e fr nici un efort, ca i cum ar fi alun#at un c%ine i acela prpdit 0ri4 :looda1e ddu ordine de lupt, care fur transmise ctre celelalte dou cor&ii prin reflectarea luminii soarelui a$utorul unor o#lin-i din o&sidian Cor&iile vor rm%ne cu p%n-ele ridicate i vor 'ncerca s treac printre #alioane Manevra avea s se dovedeasc dificil, deoarece cor&iile erau nevoi s"i schim&e direcia de mar pentru a evita pintenarea, pier-%nd astfel v%ntul prielnic 9n acelai timp, fiecare cora&ie ava i fie supus unui tir din trei pri .u v%ntul de partea lor, spuse Clemens P%n s intrm cu adevrat in lupt, rachetele lor vor avea o ra- mai lun# de aciune ?ite cine s"a #sit s ne dea lecii6 fcu :looda1e, apoi tcu &rusc C%teva dintre o&iectele sclipitoare aflate pe v%rful st%ncilor 'i prsiser po-iiile i pluteau prin aer pe o traiectorie care le aducea spre cor&iile vi4in#e !ordicii pornir s stri#e uimii i alarmai, dar +am le recunoscu de 'ndat> planoare 9i e1plic asta 'n c%teva minute lui :looda1e <e#ele 'ncepu s transmit informaia ctre ceilali vi4in#i, dar a tre&uit s renune, 'ntruc%t #alioanele din fruntea formaiei dumane traser primele salve de rachete B&ur%nd nesi#ur i ls%nd 'n urma lor d%re de fum ne#ru, -ece rachete pornir 'n arc spre cor&iile cu p%n-e .cestea 'i schim&ar direcia de 'naintare, manevr 'n cursul creia dou dintre ele evitar coli-iunea doar printr"o minune C%teva rachete

aproape c raser catar#ele sau copastiile, dar se pr&uir 'n Fluviu fr s e1plode-e Primul planor veni la atac C%nd pomi 'ntr"un pica$ de DE de #rade asupra cor&iei (re)ru#r, i se v-ur aripile lun#i i fu-ela$ul -velt i ar#intiu pe care fuseser pictate cu ne#ru cruci malte-e .rcaii nordici 'i 'ncordar arcurile din lemn de tis i, la comanda arcaului"ef, slo&o-ir s#eile Lovit de c%teva s#ei care rmseser 'nfipte 'n fu-ela$, aparatul de -&or plan la mic distan deasupra apei, apoi se ae- pe Fluviu (re)ru#r scp neatins de &om&ele care acum se duseser la rundul Fluviului .lte planoare atacar simultan cele trei cor&ii, iar #alerele dumane lansar o nou salv de rachete Clemens arunc o privire ctre lansatorul de rachete de la &ord Femeile &londe i solide rotir tu&ul su& comanda micuei 8emah, care mai avea de ateptat p%n s atin# focosul (re)ru#r 'nc nu a$unsese destul de aproape de vreo #aler Vreme de o clip totul rmase 'n#heat ca 'ntr"o foto#rafie> cele dou planoare, ale cror v%rfuri de arip se aflau la doar c%iva centimetri una de alta, ieind din pica$ dup ce"i lansaser &om&ele mici i ne#re care stteau suspendate deasupra intelor, rachetele #ermane pornite pe o traiectorie cur& i aflate acum la $umtatea arcului co&or%tor spre cor&iile vi4in#ilor Clemens simi r&ufnirea v%ntului 'n spatele su, au-i un uierat i &u&uitul unei e1plo-ii, iar velele fur i-&ite 'n plin curentul de aer care 'nclin pe neateptate cora&ia 'n $urul a1e ei lon#itudinale <sun un -#omot ascuit, de parc 'nsi structura lumii era sf%iat 'n &uci, i o pocnitur ca i c%nd catar#ele ar fi fost i-&ite de securi #i#antice :om&ele, planoarele, rachetele i s#eile lsar impresia c se ridicaser 'n aer, apoi co&or%ser, 'ntoarse cu $osul 'n sus Parc lansate din tu&uri de rachet, velele i catar#ele se desprinser de la locurile lor i se 'nlar 'n -&or Lipsit de fora de 'mpin#ere a p%n-elor, cora&ia se roti, a$un#%nd s stea paralel cu Fluviul, cu toate c 'n urm cu o clip se aflase la un un#hi de FG de #rade fa de curent Clemens scp fr s fie mturat de pe punte de primul suflu al e1plo-iei numai pentru c titantropul, in%ndu"se cu o m%n de timon, 'l apucase str%ns cu cealalt .ri /rimolfsson sttea i el a#at de timon (inspre servantele lansatorului se au-ir stri#te 'nspim%ntate pe care v%ntul le duse p%n departe 'n amonte, apoi femeile se tre-ir ridicate 'n aer, -&urar ca nite psri speriate, plutir c%teva momente, dup care se pr&uir 'n Fluviu +uflul smulse tu&ul lansatorului de pe postament i"l a-v%rli departe peste &ord :looda1e se prinsese cu o m%n de &alustrada copastiei, fr a scpa din cealalt m%n preioasa lui secure din oel (ei cora&ia se cltina puternic 'n fa i 'n spate, :looda1e reui s"i v%re securea 'n co&ur i s se a#ate cu am&ele m%ini de &alustrad .sta spre norocul lui, fiindc v%ntul, url%nd ca o femeie care se pr&uete de pe o st%nc, se 'ntei i, peste c%teva clipe, o nou rafal fier&inte i-&i cora&ia, asur-indu"l pe Clemens i fc%ndu"l s simt o aria de parc ar fi apropierea unui furnal ?n tala- uria 'nl cora&ia spre cer Clemens ochii i url, 'ns vuietul e1plo-iei ce 'nc"i persista 'n urechi 'mpiedic s"i aud propria voce La deprtare de patru sau cinci mile se formase un -id de cel puin cincispre-ece metri de ap murdara, cafenie, care #onea spre cora&ie pe dup cotul vii Vru s 'nchid ochii, iari dar nu reui +imindu"i pleoapele 'n#heate, continu s priveasc p%n c%nd puhoiul a$unse la o mil deprtare .&ia atunci distinse copaci, pini, tis i ste$ari uriai r-leii pe coama valului i, pe msura ce acesta se apropia, fra#mente din lemn de &am&us sau pin, un acoperi scpat 'ntre# prin minune, o cora&ie sfr%mat cu doar o $umtate de catar# i corpul cenuiu" 'nchis, de mrimea unei &alene, al unui :alaur de Fluviu, smuls din ad%ncurile apei <mase parali-at de #roa- .r fi vrut s nu fie 'n via, numai s scape de moartea cumplit ce"l atepta (ar nu i-&uti, aa c, 'nmrmurit, incapa&il s mai #%ndeasc, urmri cum cora&ia, 'n loc s fie t%r%t la fund i strivit su& avalana sutelor de mii de tone de ap, se 'nla tot mai sus i mai sus pe

pov%rniul valului, 'n timp ce st%nca de deasupra, presrat cu rmie 'nnoroite, amenina s se prvleasc peste ei, iar cerul, care cu numai c%teva minute mai devreme fusese al&astru i strlucitor, 'i schim& culoarea, devenind cenuiu .poi cora&ia a$unse pe coam, 'ntr"un echili&ru fra#il, #ata s alunece la vale, se &alansa, 'i cufund &otul 'n ap i porni pe pant 'n $os, ctre concavitatea valului ?n cada"vru, catapultat de apele tur&ate, c-u pe punte 'n apropierea lui Clemei care se hol& la el, ne'nele#%nd pe deplin ce se 'nt%mplase, prea parali-at de spaim ca s mai simt ceva@ nu mai reaciona nimic .a se face c rmase cu privirea int la cadavrul lui Liv), pe $umtate mutilat 0ra Liv), soia lui, cea pe care o v-use mai devreme pe malul Fluviului ?n alt val care se pr&ui pe punte aproape c"i smulse pe el i pe titantrop, #ata s"i a-v%rle 'n v%ltoare !ereuind s se mai a#ate de ceva, timonierul scoase un rcnet i apa 'l cr peste &ord, laolalt cu cadavrul femeii (eplas%ndu"se pe contrapanta concavitii valului, cora&ia se 'ntoarse de"a latul fa de -idul de ap Continua s se 'nale, parc -&ur%nd, cu toate c era 'nclinat at%t de mult pe o coast, 'nc%t Miller i Clemens rmaser a#ai de resturile timonei de parc s"ar fi le#nat de ramura unui ar&ore crescut pe versantul vertical al unui munte .poi cora&ia reveni la po-iia ori-ontal i pomi s alunece pe urmtoarea pant a valului :looda1e nu reui s se mai in de nimic i se tre-i a-v%rlit de"a latul punii, c%t pe ce s fie aruncat peste copastia din cealalt parte, dar cora&ia se redresa ca prin minune i el reui s" i 'nclete-e m%inile de &alustrada de la &a&ord, rm%n%nd at%rnat de ea .$un#%nd pe coama celui de"al treilea val, (re)ru#r se npusti pie-i, co&or%nd peretele muntelui de ap 5-&i o alt nav drept 'n &ot, se cutremur din toate 'ncheieturile, iar fora ocului 'l fcu pe :looda1e s piard contactul cu &alustrada +e rsuci de"a lun#ul ei, lunec p%n se ciocni de &alustrada ce 'mpre$muia puntea pupa, o sfr%m, iar apa 'l cr 'n $os, su& puntea din mi$locul cor&iei H +am Clemens nu"i reveni din oc dec%t 'n dimineaa urmtoare 8ot mer#%nd clare pe valurile uriae i deplas%ndu"se pie-i pe ele, (re)ru#r a$unsese p%n 'n dreptul c%mpiei, care era acoperit de ape 'nspumate, dar mult mai puin ad%nci Fusese a-v%rlit pe l%n# dealuri i printr"o trectoare 'n#ust, p%n la un canion nu prea mare de la poalele muntelui .poi, pe msur ce nivelul apelor sc-use, cu un &ufnet, cora&ia se ae-ase pe pm%nt 9nc stp%nii de #roa-, mem&rii echipa$ului rmaser 'ntini, ascult%nd vuietul furios al Fluviului i uieratul v%ntului i cu ochii ctre cerul de culoarea metalului ce se rcete clire .poi uieratul se potoli V%ntul care &tea 'nspre amonte se opri, fc%nd loc adierii &l%nde i &ine cunoscute ce sufla spre vrsare Cei cinci supravieuitori aflai pe punte 'ncepur s se a#ii i s pun 'ntre&ri +am a&ia reui s 'n#%ne c%teva cuvinte printre &u-ele parali-ate :%l&%indu"se, le povesti despre strlucirea pe care o v-use pe cer cu cincispre-ece minute 'nainte de de-lnuirea v%ntului ?ndeva 'n vale, pro&a&il la vreo mile deprtare, se pr&uise un meteorit uria Curentul de aer st%rnit de cldura produs la trecerea corpului ceresc prin atmosfer, precum i dislocarea unei enorme mase de aer dduser natere acelor valuri #i#antice .a 'n#ro-itoare cum li se pruser, valurile acelea tre&uie s fi artat ca nite pitici 'n comparaie cu cele st%rnite 'n apropierea punctului de impact (in fericire, (re)ru#r se aflase la periferia -onei 'n care se de-lnuise furia C%nd ne"a i-&it, 'ncetase s mai fie tur&at i devenise de"a dreptul #hidu C%iva dintre nordici se ridicar ovitori 'n picioare i pir precaui ?nii scoaser capetele prin #ura tam&uchiu"lui (up ce fusese aruncat 'ncolo i 'ncoace pe punte, :looda1e avea dureri cumplite, dar reui s rcneasc> 8oat lumea s treac su& punte7 Vom mai avea parte de aluri, #reu de spus c%te, dar vor fi mai #ro-ave dec%t cel ce e"a aruncat aici7

01prim%nd situaia 'n termeni moderai, +am nu"l prea 'n#hiea pe :looda1e, 'ns tre&uia s"i recunoasc priceperea c%nd era vor&a de nravurile apei 0l, unul, 'i 'nchipuise c primele valuri fuseser i ultimele, Mem&rii echipa$ului rmaser 'n ma#a-ia de su& punte, fie"are cut%ndu"i un locor i ceva de care, la o adic, s se #ate i ateptarea lor nu dur mult Pm%ntul vui i se cutremur, apoi Fluviul se npusti 'n trectoare cu un uierat, urmat e un urlet puternic Luat pe sus de puhoi, (re)ru#r se &alansa i, 'n acelai timp, se rsuci 'n loc +am 'n#he 0ra convins c dac asta s"ar fi 'nt%mplat -iua 'n amia-a mare, at%t el c%t i ceilali ar fi artat ca nite cadavre cu pielea al&strui"cenuie Cora&ia porni pe val, frec%ndu"se c%nd i c%nd de pereii canionului +am era #ata s &a#e m%na 'n foc c, purtat de uvoi, cora&ia (re)ru#r a$unsese la nivelul st%ncilor care formau canionul, afl%ndu"se pe punctul de a trece dincolo, 'ns ea se pr&ui &rusc Prea s se scufunde cu repe-iciune, fiindc apele scur#eau prin trectoare la fel de iute precum intraser +e au-i o i-&itur, urmat de respiraia precipitat a &r&ailor i femeilor, de #emete, de sunetul picturilor de ap i urletul tot mai stins al fluviului care se retr#ea 9ns chinurile lor nu se 'ncheiaser 0rau silii s mai atepte tremur%nd de #roa- p%n c%nd uriaa mas de ap se va rosto#oli 'napoi pentru a umple din nou spaiul din care fusese dislocat de sutele de tone ale meteoritului 'ncins la rou Cu toate c noaptea era mult mai clduroas dec%t de o&icei, tremurau de parc ar fi fost cufundai 'n ap 'n#heat +i, pentru prima oar dup cei dou-eci de ani petrecui pe planeta asta nu avur parte de ploaie 'n cursul nopii .pele nvlir din nou, 'ns, 'nainte de asta, simir pm%ntul cutremur%ndu"se i #em%nd +e au-i un mu#et i un sf%r%it de nedescris, iar cora&ia se ridic din nou, rsucindu"se i-&indu"se de -idurile canionului, apoi se pr&ui &rusc (e ast dat vasul nu lovi prea violent solul, iar +am puse totul pe seama stratului #ros de m%l care acoperea pm%ntul !u cred 'n miracole, dar tocmai am trit unul, spuse +am 'n oapt !u"mi vine s cred c mai suntem 'n via Joe Miller, care"i revenise mai repede dec%t restul oamenilor de la &ord, plec 'ntr"o recunoatere care dur $umtate de or +e 'ntoarse cr%nd 'n &rae trupul unui &r&at care nu mai ea nimic pe el ;mul era viu .vea prul &lond m%n$it de noroi, un chip care prea frumos i ochi al&atri &t%nd 'nspre cenuiu 9i spuse lui Clemens ceva 'n #erman i, dup ce"l 'ntinser pe punte, se strdui chiar s i -%m&easc L"am #-it 'ntr"un planor, 'i lmuri Joe .dic, 'ntre -vr%mturile lui Mai -unt o mul-ime de mor-i pe l%n# canion Cu el e faem6 0i asta"i, i"l faci prieten, mormi Clemens .i lui au disprut@ 'n -ona asta n"a mai rmas nimeni 'n via +e cutremur 9i reaminti cu durere ima#inea lui Liv)> aruncat pe punte ca un dar fcut 'n rspr, cu prul umed lipit de partea -dro&it a estei i intuindu" l rece cu sin#urul ochi rmas 'ntre# 9i veni s pl%n#, dar nu reui s"i stoarc mcar o lacrim i asta 'l liniti 8risteea l"ar fi distrus Mai t%r-iu c%nd va putea s se in pe picioare, 'i va #si timp s $eleasc =i totul fusese at%t de aproape :r&atul &lond se ridic 'n e-ut 8remur%nd din tot corpul, spuse 'ntr"o en#le- &ritanic impeca&il> Mi"e fri# Miller co&ori su& punte i aduse pete uscat, p%ine din #hind, mu#uri de &am&us i &r%n- Vi4in#ii ineau la pstrare alimente pentru perioadele 'n care s"ar fi aflat 'n -one ostile, care li s"ar fi inter-is s"i utili-e-e potirele Pro-tul la de :loodac-e 'nc mai trie-te, spuse Miller .re c%teva coa-te rupte -i e plin de v%nti -i rni (aC #ura"i mer-e ca"nainte La se alteva te po-i a-tepta6 Clemens 'ncepu s pl%n# Joe Miller 'l imit i"i sufl nasul -#omotos /ata, anun el, acum m -imt mult mai &ine !iiodat n"am fo-t at%t de -&eriat

ca acum C%nd am v-ut at%ta ap, de parc to-i mamu-ii se n&ustiser% spre noi, m"am #%ndit> B"a terminat cu tine, Joe .dio, Bam M%ine"o - te tre-e-ti pe malul Fluviului 'ntr"un alt corp, dar pe Bam n"o s"l mai ve-i 'n vei .-a m temeam c -e va 'nt%mpla (oamne, e -&eriat am fo-t7 8%nrul necunoscut se pre-ent +e numea Lothar von <ichthofen, pilot de planoare, cpitan 'n Forele .eriene ale Maiestii +ale 5mperiale, 9mpratul .lfred 'nt%iul al !oii Prusii 9n cursul ultimelor -ece mii de mile parcurse am trecut pe l%n# vreo sut de !oi Prusii, se mir Clemens Fiecare era at%t de mic 'nc%t, dac"ai fi stat 'n mi$locul uneia dintre ele i"ai fi aruncat o piatr mai cu nde$de, si#ur ai fi nimerit 'n centrul alteia 8re&uie s"i spun c nici una dintre ele n"a fost &tioas ca ara ta 8oate ne"au 'n#duit co&or%rea la mal i folosirea pietrelor pentru a ne 'ncrca potirele, mai ales dup ce le"am artat ce"aveam de oferit 'n schim& .i fcut ne#o6 +i#ur !umai c n"am comerciali-at mrfuri, fiindc toate navele comerciale de pe vechiul Pm%nt luate la un loc n"ar putea transporta &unuri cu a$utorul crora s parcur# o poriune din Fluviu .m v%ndut idei (e e1emplu, le"am artat cum s produc mese de &iliard i fi1ativ de-odori-ant din #elatin de pete Pe vremea c%nd tria pe Pm%nt, 'mpratul din locurile astea era Conte de Ialdersee, Feldmareal #erman, nscut 'n 1JHA, decedat 'n 1FGD Clemens 'ncuviin din cap i spuse> 8in minte c"am citit 'n -iare despre moartea lui i"simit o mare satisfacie la #%ndul c mai supravieuisem unui contemporan C%t am trit, asta a fost una dintre plcerile autentice pentru care nu tre&uia s pltesc@ in%nd seama c tii s -&ori, 'nseamn c aparii secolului al 22"lea, corect6 Lothar von <ichthofen 'i pre-ent viaa pe scurt Pilotase un avion de lupt pe vremea Marelui <-&oi Fratele lui fusese un adevrat as al v-duhului, recunoscut ca atare de am&ele pri &eli#erante 9n primul sau al doilea r-&oi mondial6 se interes Clemens Cunosc%nd destul de muli oameni care triser 'n secolul al 22"lea, aflase unele amnunte dar i ficiuni privind evenimentele petrecute dup moartea sa, survenit 'n 1F1G Von <ichthofen 'i mai oferi detalii Participase la primul r-&oi mondial Luptase su& comanda fratelui su i do&or%se patru-eci de avioane ale aliailor 9n 1FAA, pe c%nd transporta o actri american de film care cltorea cu impresarul ei, de la 3am&ur# la :erlin, aparatul se pr&uise, provoc%ndu"i moartea !orocul care"l rsf ase pe Lothar von <ichthofen m"a prsit, remarc el Cel puin aa am cre-ut pe vremea aceea Pufni 'n r%s .cum iat"m, am din nou trupul de la dou-eci i cinci de ani i"am scpat de tristeile v%rstei 'naintate, c%nd femeile nu se mai uit la tine, vinul i"aduce lacrimi 'n ochi s te"nveseleasc i simi un #ust amar la #%ndul propriei tale sl&iciuni,care, cu fiecare -i ce trece, te"aduce tot mai aproape de pra#ul morii C%nd a c-ut meteoritul, norocul s"a 'ndurat iar mine .ripile planorului s"au fr%nt la prima pal de v%nt, dar 'n loc s se pr&ueasc, fu-ela$ul a continuat s pluteasc, rsucindu"se, pier-%nd 'nlime, ridic%ndu"se din nou, co&or%nd, p%n c%nd, uor ca o foaie de h%rtie, am ateri-at pe un deal (up aceea, a venit al doilea val al stihiei, fu-ela$ul a fost purtat de ape i m"am tre-it ae-at fr -druncinturi la poalele muntelui ?n adevrat miracol7 Miracolul> o distri&uie aleatorie a evenimentelor care se 'nt%mpl o dat la un miliard, spuse Clemens Cre-i c viitura a fost provocat de un meteorit uria6 L"am v-ut sc%nteind i ls%nd 'n urm o d%r de foc (in fericire pentru noi, s"a pr&uit foarte departe de aici Co&or%r din cora&ie i pornir clefind prin noroiul #ros spre #ura canionului Joe Miller eli&er drumul de &uteni pe care chiar i un atela$ cu cai s"ar fi chinuit s"i urneasc din loc Pe alii 'i 'mpinse deoparte i cei trei reuir s co&oare panta dealului p%n spre c%mpie 9n urma lor veneau ceilali mem&ri ai echipa$ului Mer#eau 'n tcere Cu e1cepia ar&orilor de fier, restul ve#etaiei fusese ras de

pe faa solului .cetia aveau rdcinile at%t de ad%nc 'nfipte 'n pm%nt, 'nc%t ma$oritatea rmseser 'n picioare +e vedeau i petice de iar& 'n locurile unde noroiul nu se depusese .sta dovedea re-istena i 'ndrtnicia ier&ii pe care milioanele de tone de ap nu reuiser s"o smul# din sol 5ci i colo apreau resturile lsate de viitur> cadavre de &r&ai i femei, lemne sfr%mate, prosoape, potire, o &arc sco&it din trunchiul unui copac, pini, tis i ste$ari de-rdcinai Marile potire de piatr, av%nd forma unor ciuperci, ae-ate distan de o mil unul de altul, rmseser neatinse pe am&ele maluri, dar multe erau pe $umtate 'n#ropate 'n nmol Ploile vor cra noroiul, spuse Clemens 8erenul e 'nclinat ctre Fluviu ;coli c%teva cadavre 9i st%rneau o ur surd Pe de alt parte, se temea c va a$un#e s vad iar trupul lui Liv) i nu credea c va fi 'n stare s suporte o asemenea privelite fr s 'nne&uneasc (e"un lucru putem fi si#uri, relu el 9ntre noi i meteorit nu mai e nimeni Ca primi sosii, avem prioritar asupra lui, iar dup aceea va tre&ui s aprm fierul acela ca pe"o comoar de lupii care vor veni 'n #ra&, atrai de mirosul lui Vrei s rm%i cu noi6 (ac m a$ui, 'ntr"o &un -i o s ai un avion adevrat, nu doar un planor +am 'i povesti c%te ceva despre Visul lui .poi aminti de istorisirea lui Joe Miller le#at de 8urnul Ceurilor !u putem i-&%ndi dec%t dac avem mult fier, spuse el convins (ar tre&uie s muncim 'nd%r$it Vi4in#ii nu m pot a$uta s construiesc un vas cu a&uri !u posed cunotinele tehnice de care am eu nevoie P%n acum m"am slu$it de ei s a$un# la vreo surs de fier .m sperat s re#sesc -cm%ntul din care provine metalul folosit la confecionarea securii lui 0ri4 +t%rnindu"le lcomia dup metal i folosindu"m de p vestea lui Miller, i"am convins s porneasc 'n e1pediia asta .cum e de prisos s cutm 'n alte pri =tim c fierul e1istent depete nevoile noastre 8re&uie doar s"l scoatem din pm%nt, s"l rafinm i s"i dm form ., i s"l aprm !"a vrea s te mint spun%ndu"i c totul va fi uor +"ar putea s dure-e ani 'ntre#i p%n terminm nava, i are s fie munc #rea, nu #lum Chipul lui Lothar se aprinse de la sc%nteia de speran e1primat de vor&ele lui Clemens 0"un vis no&il i minunat7 e1clam el (a, vreau s fiu alturi de tine i $ur pe onoarea mea c te voi urma p%n lum cu asalt 8umul Ceurilor7 Pe cuv%ntul meu de ofier i #entleman, pe s%n#ele &aronilor de <ichthofen7 Mi"e de a$uns dac"i dai cuv%ntul ca &r&at, 'l temper +am Ce trio ciudat, &a chiar incredi&il, alctuim7 remarc Lothar ; fiin su&uman care a disprut cu cel puin o sut de mii de ani 'nainte de apariia primelor semne de civili-aie ?n aviator no&il din Prusia secolului al 22"lea i un mare umorist american nscut 'n 1JHE 5ar echipa$ul nostru au-ind acel nostru, Clemens 'i arcui spr%ncenele stufoase format din vi4in#i din secolul al 2" lea Care"a a$uns o ceat $alnic, complet +am, privind spre :looda1e i oamenii lui t%r%indu"i paii prin noroi 8oi erai plini de v%nti din cap i p%n 'n picioare, iar unii chioptau !ici eu nu m simt prea #ro-av .i v-ut vreodat un $apone- fr#e-ind o caracati moart6 .cum tiu cum se simte fiina aceea .propo, n"am fost doar umorist, ci i om de litere ;, iart"m7 spuse Lothar 8e"am $i#nit7 !"am vrut s te supr7 (omnule Clemens, d"mi voie s"i 'ndulcesc suferina povestindu"i c%t de mult r%deam pe vremea copilriei citindu"i crile Consider c 3uc4le&err) Finn e un roman e1traordinar, tre&uie s recunosc, totui, c nu mi"a mers la inim felul 'n care ai ridiculi-at aristocraia 'n romanul ?n )an4eu la curtea <e#elui .rthur .ciunea se petrecea 'n .n#lia, iar tu erai american 0ri4 :looda1e socoti c se simeau prea istovii s 'nceap imediat munca pentru transportarea cor&iei p%n la Fluviu +pre sear, dup ce"i vor 'ncrca potirele, vor m%nca i se vor odihni@ vor lsa truda istovitoare pentru a doua -i diminea, dup micul de$un +e 'ntoarser la cora&ie i"i scoaser din ma#a-ie potirele e care le ae-ar pe

suprafaa plat a tipsiilor de piatr (up ce soarele atinse piscurile munilor 'nspre vest, oamenii 'ncepur s atepte ful#erul do#or%tor (escrcarea electric avea s alimente-e convertoarele ener#ie"materie din fundul du&lu al fiecrui potir, astfel c, ridic%nd capacul mai t%r-iu, oamenii vor #si came #tit, le#ume, p%ine cu unt, fructe, tutun, #um de visat, &uturi alcoolice i mied (ar c%nd 'ntunericul se 'nstp%ni asupra vii, potirele din piatr rmaser mute i reci (in cele aflate dincolo de Fluviu, se v-ur e1plo-iile de lumin i unii reuir s distin# i vuietul produs de descrcarea electric Pentru prima oar 'n cei dou-eci de ani care trecuser de la Biua <esuscitrii, pietrele de pe malul vestic al Fluviului nu funcionau D :r&aii i femeile simir c (umne-eu 'i trdase La fel ca i apariia soarelui, cele trei ofrande -ilnice fcute de pietre li se pruser p%n atunci fireti Le"a luat c%tva timp s alun#e sen-aia de sf%real din stomac, consum%nd ultimele re-erve de pete, mu#uri i &r%n- ; vreme, Clemens rmase #%nditor i melancolic Von <ichthofen nu se ddu &tut i propuse transportarea potirelor pe malul cellalt pentru ca mcar a doua -i s ai& m%ncare Clemens se ridic pe dat i i se adres lui :looda1e (ei nordicul era mai furios dec%t de o&icei, a tre&uit s admit c nu puteau sta cu &raele 'ncruciate Joe Miller, #ermanul i un rocovan solid de ori#ine suede-, pe nume 8o4e Kro4sson pornir prin noroi ctre cora&ie i aduser v%sle .cetia trei crora li se altur i Clemens, duser potirele pe malul cellalt 'ntr"o &arc@ apoi Miller 'l conduse pe 8o4e 'napoi 9i #sir culcu peste noapte pe o piatr curat, fiindc descrcrile electrice arseser i 'ndeprtaser noroiul C%nd va 'ncepe ploaia va tre&ui s ne &#m su& piatr su#er Clemens +ttea 'ntins pe spate in%ndu"i m%inile 'mpreunate su& cap i privea la cerul 'nstelat (atorit luminii emise de -eci de mii de stele cu mult mai mari dec%t Venus la apo#eu i a filamentelor sclipitoare care erpuiau printre norii ide #a-, cerul acesta nu semna cu cel v-ut de pe Pm%nt ?nii sori erau at%t de strlucitori, 'nc%t puteau fi v-ui ca nite fantome chiar i la amia- Pesemne c meteoritul a sfr%mat c%teva potire din piatr de pe malul vestic, spuse +am +"a 'ntrerupt circuitul7 (umne-eule, ce mare"o fi7 Pro&a&il c sunt conectate cel puin dou-eci de milioane de pietre, dac nu s"au #reit calculele (e"a lun#ul Fluviului vor i-&ucni conflicte s%n#eroase, #%ndi Lothar cu voce tare Cei de pe malul vestic 'i vor ataca pe cei de pe cellalt mal pentru a"i putea 'ncrca potirele Ce r-&oi are s fie7 Pe valea Fluviului triesc cel puin trei-eci i cinci sau trei-eci i apte de miliarde de oameni 8oi se vor &ate pe via i pe moarte pentru hran (i-trac-ia e c dac $umtate din -tia -unt uci$i i rm%n pietre destule, tot de$ea&a, interveni Joe Miller (ou$patru de ore mai t%r$iu, mor-ii vor fi iar 'n via-, -i o iau cu to-ii de la 'neput !u"s convins, 'l contra-ise +am Cred c e1ist o le#tur 'ntre pietre i resuscitri (ac $umtate dintre pietre sunt scoase din funciune, 'nseamn c pe linia La-arus se 'nre#istrea- o scdere considera&il a produciei Meteoritul acesta e un sa&otor venit din cosmos (e la o vreme cred c lumea asta i resuscitarea noastr nu sunt opera unor fiine supranaturale, spuse von <ichthofen .i au-it povestea #o#onata care circul de"a lun#ul Fluviului6 +e spune c un om s"a tre-it 'nainte de Biua <esuscitrii 'ntr"un loc tare ciudat 9n $urul lui erau milioane de trupuri care pluteau prin aer> &r&ai, femei i copii, cu toii #oi i rai 'n cap, rotindu"se 'ncet su& influena unei fore necunoscute 5ndividul acesta, un en#le- pe nume Per4in, sau :urton, dup spusele unora, a murit 'n $ur de 1JFG . scpat de"acolo, dar a fost prins de dou fiine cu aspect uman care l"au adormit la loc .poi s"a tre-it, ca i noi, pe malurile Fluviului Cei ce se ascund 'n spatele acestei afaceri nu"s infaili&ili .u fcut o #reeal 'n ca-ul lui :urton ;mul a -rit ce se 'nt%mpl 'nainte de <esuscitare, o fa- intermediar 'ntre moartea noastr de

pe Pm%nt i pre#tirea pentru viaa pe lumea asta +un fantastic, parc"ar fi o poveste cu final dorit .r mai fi i .m au-it povestea, 'l 'ntrerupse Clemens +e #%ndi s"i spun c v-use chipul lui :urton prin lunet cu c%teva clipe 'nainte de a o -ri pe Liv), dar durerea ce i"o tre-i amintirea ei 'l fcu s renune +e scul 'n e-ut, 'n$ur i ridic amenintor pumnul ctre stele, apoi 'ncepu s lcrime-e .flat 'n spatele lui, Joe Miller 'ntinse m%na uria i"l &tu uor pe umr +t%n$enit de aceast situaie, von <ichthofen prefer s priveasc 'n alt parte .&ia atept s ne umplem potirele, rupse el tcerea . da orice s tra# un fum Clemens r%se i"i terse lacrimile !u pl%n# cu una cu dou .cum 'ns nu m mai ruine- s"o fac 8rim 'ntr"o lume trist, 'n multe privine la fel de trist ca i Pm%ntul nostru !e &ucurm totui de trupul pe care l"am avut 'n tineree, nu tre&uie s muncim pentru a ne c%ti#a hrana -ilnic, am scpat de #ri$a facturilor neachitate, de teama c ne rm%n femeile #ravide, de &olile molipsitoare 5ar dac suntem ucii, a doua -i ne sculm 'ntre#i i &ine dispui, dei a-v%rlii la mii de mile distant de locul morii !u seamn cu cele propovduite de preoi .sta, 'n sine, nu m surprinde Poate c, pe undeva, e chiar mai &ine aa Cui i"ar plcea s -&oare mereu pe aripi aerodinamice insta&ile sau s stea toat -iua locului c%nt%nd prost la harp sau s 'nale mereu osanale6 Lothar 'ncepu s r%d i spuse> Poi s"ntre&i pe orice srntoc indian sau chine- dac nu"i mer#e cu mult mai &ine dec%t 'n cealalt lume !umai noi, occidentalii rsfai de soart, am a$uns s &odo#nim i s cutm cau-a i efectul 'n tot ce ne 'ncon$oar Mare lucru n" am tiut despre funcionarea cosmosului nostru pm%ntesc iar despre acesta aproape c n"avem ha&ar 5mportant e c ne aflm aici i poate vom descoperi cine i de ce ne"a adus 'n locul sta P%n una"alta, c%t se mai #sesc femei frumoase i dornice de aventuri #alante, i#ri de foi, #um de visat, vin i c%te"o &taie pe cinste, cui 'i pas6 ; s m distre- 'n aceast vale a um&relor sclipitoare p%n c%nd &ucuriile vieii 'mi vor fi rpite din nou Viii cu viile i plcerile, morii cu cenua i durerile (up aceea rmaser tcui o vreme i Clemens nu reui s adoarm dec%t cu puin timp 'nainte de 'nceperea ploii Co&or' s se adposteasc su& ciuperc p%n ce ploaia se potoli <evenit pe piatr, tremur i se rsuci ore 'n ir de pe o parte pe alta, dei se 'nvelise cu prosoape #roase i mari 9n -ori, Miller 'l scutur violent s se tre-easc /r&it, se ddu $os de pe piatr i se 'ndeprt de ea Cinci minute mai t%r-iu, piatra scoase o flacr al&struie de vreo -ece metri 'nlime i mu#i ca un leu 9n aceeai clip, toate pietrele de peste Fluviu 'ncepur s vuiasc Clemens arunc o privire spre Lothar Cineva a 'ntre#it circuitul .sta m 'nfioar, 'i rspunse Lothar Cine"o fi acest cineval .poi tcu, dar nici nu a$unser &ine pe malul cellalt, c pomi s sporoviasc i s r%d ca un oaspete la o petrecere monden Prea mult veselie stric, socoti Clemens i spuse> (in c%te in minte, p%n acum n"au intervenit 'n nici un fel (e data asta se pare c protectorii notri n"au avut 'ncotro E 9n urmtoarele cinci -ile se strduir s duc cora&ia p%n pe m%l B&ovir 'nc dou sptm%ni s"o repare <maser de pa- tot timpul, dar nu v-ur pe nimeni apr%nd 'n -on (up ce lansar cora&ia la ap fr catar#e i p%n-e, v%slir 'n $oii Fluviului, dar nu 'nt%lnir nici ipenie de om 0chipa$ul, 'nvat s vad c%mpiile 'nesate de &r&ai i femei, tri un sentiment de nelinite 8cerea devenise suprtoare 9n lumea aceasta, 'n afar de petii din Fluviu i de r%mele din sol, nu e1istau animale, 'ns oamenii animau

peisa$ul Cur%nd vor aprea i hienele, 'i spuse Clemens lui :looda1e Fierul acela e mai preios dec%t a fost vreodat aurul pe Pm%nt Vrei &tlii6 ; s ai parte de at%tea, de"o s"i ias i"pe nas <otindu"i securea, nordicul se str%m& de durerea pe care o simea 'n re#iunea coastelor + vin7 Vor afla c lupt pentru a aduce &ucurie 'n inimile frumoaselor Val4irii7 Vor&e7 'l contr Joe Miller +am -%m&i, dar se furi 'n spatele titantropului :looda1e se temea doar de o sin#ur fiin pe lume, dar se putea 'nt%mpla s"i piard minile, i aa puine i s sar la &taie +e stp%ni, fiindc avea nevoie de Miller, care valora c%t dou-eci de r-&oinici de"ai lui Vreme de dou -ile, cora&ia navi#a doar pe lumin !oaptea, la timon rm%nea un sin#ur om, iar ceilali dormeau 9n cea de"a treia -i, pe 'nserat, titantropul, Clemens i von <ichthofen stteau pe puntea prova fum%nd i sor&ind Lhis4), oferit de potirele lor la ultima escal (e ce"i spunei Joe Miller6 'ntre& Lothar (ac"ar fi s"i pronuni numele adevrat i"ai rupe lim&a, fiindc"i mai lun# dec%t orice termen tehnic inventat vreodat de"un filo-of #erman, 'i e1plic +am !"am fost 'n stare s"l rostesc nici prima dat, nici de atunci 'ncoace (up ce"a 'nvat en#le- c%t s"mi poat spune o #lum i te asi#ur c era tare ner&dtor s"o fac am hotr%t s"i -ic Joe Miller Mi"a relatat una at%t de prfuit, c nici nu"mi venea s cred =tiam c e cunoscut de mult vreme@ prima dat am ascultat"o, 'ntr"o form puin diferit, 'n 3anni&al, Missouri, pe c%nd eram copil +i spre de-#ustul meu, o ascultam la &tr%nee pentru a suta oar (ar 'n nici un ca- nu m"am ateptat s"o aud spus de cineva care a murit cu o sut de mii sau chiar un milion de ani 'nainte ca eu s m nasc7 (ar cum sun6 Pi, cic era odat un v%ntor care urmrise -iua"ntrea# o cprioar rnit . sosit i noaptea care a adus cu ea o furtun #ro-av V-%nd licrirea unui foc, v%ntorul s"a oprit 'n faa unei peteri L"a 'ntre&at pe vraciul &tr%n care tria acolo dac 'i 'n#duie s rm%n peste noapte =i vraciul i"a rspuns> +i#ur, dar stm cam 'n#rmdii Va tre&ui s dormi cu fiic"mea +"i spun mai departe6 Bam n"a r%- atuni, mormi Joe ?neori 'mi vine"a crede c -i"a pierdut -im-ul umorului Plin de afeciune, Clemens 'l trase pe Joe de nasul 'n form de proiectil i spuse> ?neori uni vine"a crede c nu #re-e-ti 9n realitate sunt cel mai mare umorist din lume fiindc m macin tristei nesf%rite <%sul 'i tra#e seva din durere ; vreme, pufi din i#ara de foi i rmase cu ochii spre mal 9nainte de apusul soarelui, cora&ia intrase 'ntr"un inut unde cldura de#a$at de meteorit fusese cumplit 9n afar de c%iva ar&ori de fier, restul copacilor fuseser mistuii 'ntr"o mare de flcri .r&orii de fier 'i pierduser frun-ele 'n acel nimicitor incendiu i p%n i coa$a lor e1trem de re-istent arsese, iar lemnul, mai re-istent dec%t #ranitul, se car&oni-ase (e asemenea, e1plo-ia 'i 'nclinase sau 'i tr%ntise pe unii la pm%nt, rete-%ndu"i de la nivelul solului Potirele de piatr se 'nne#riser i nu mai stteau vertical, dar nu se deformaser deloc Lothar, vor&i el 'ntr"un t%r-iu, cred c a venit momentul s afli de ce am pornit 'n cutarea asta Joe i"o poate spune 'n felul lui@ eu vreau s"i e1plic ce nu 'nele#i 0 o situaie ciudat, dar cu nimic mai stranie dec%t tot ce s"a" nt%mplat de c%nd ne"am tre-it cu toii din mori Mi"e -ete, 'l 'ntrerupse Joe Vreau mai 'nt%i o #ur de ap 9i concentra ochii al&atri"'nchis, adum&rii de #vanele osoase, asupra cupei ad%nci Privi cu o asemenea intensitate, de parc ar fi 'ncercat s re'nvie scenele pe care urma s le descrie .rticul%nd unele consoane mai puternic dec%t pe altele, conferindu"i lim&ii pe care o vor&ea o sonoritate #%l#%itoare dar, 'n acelai timp, comic prin s%s%it, cu #lasul #utural care cretea, devenind

rsuntor i profund ca acela au-it din ad%ncul oracolului de la (elphi, Joe 'ncepu s depene povestea 8urnului Ceurilor> M"am tre-it undeva pe malul Fluviului, #ol pu-c a-a cum sunt -i acum M aflam 'ntr"un loc cu mult la nord fa- de po-i-ia noa-tr de a-i, fiindc era mai fri# -i lumina nu avea -trluirea de aii !"am v$ut nii un om, numai noi , ti" tantropii, dup cum ne nume-te Bam .veam potire, dar mai mari dec%t ale voa-tre, a-a ca -ta Bi nu primeam &ere -i vi-4e) !u -tiani e"i aela alcool, fiindc nu aprea 'n potirele noa-tre :eam ap din Fluviu .m cre$ut c -untem 'n locul unde mer$i c%nd mori, adic -eii ne dduser locul aela -i tot e ne tre&uia 0ram ferici-i, ne 'mperecheam, m%neam, dormeam -i luptam cu du-manii Bi"a- fi fo-t fericit -i"acum dac n"ar fi aprut &a&orul Vrea s -ic vapor, interveni +am .-a am -&u- -i eu :a&or Bam, nu m mai 'ntreru&e Bi"a-a m"ai 'ntristat -&un%ndu"mi c nu e-ist -ei Pi eu i"am v$ut .i v-ut -eii7 'ntre& Lothar !u to#mai .m v-ut unde trie-e Le"am v$ut nava Von <ichthofen deveni curios> Poftim6 (espre ce vor&eti tu acolo6 Clemens 'i fcu un semn cu i#ara de foi Mai 'ncolo Las"l s vor&easc (ac"l 'ntrerupem prea des, 'ncepe s le" ncurce .colo de unde vin eu nimeni nu -e &a#"n vor&a altuia (ac"o fae, se ale$e c"un pumn 'n &ot (e"aceea ai tu nasul at%t de mare, Joe +i te durea ru6C Joe Miller 'i m%n#%ie podoa&a .ltul n"am, -i -unt m%ndru cu el 9n partea a-ta a vii n"am v$ut vreun pi#&eu cu a-emenea nas .colo de unde vin leu, na-u"i un -emn al mrimii cum 'i -&unei voi, Bam6 +am se 'nec i"i scoase i#ara din #ur Joe, parc ne povesteai despre nav .-a :a nu !u"i adevrat 9nc nu a-un-e-em acolo (ar cum v -&uneam, 'ntr"o $i -tteam lun$it pe mal -i m uitam la h%r-oana pe-tilor M &tea #%ndul - m ridic -i -"mi fac un crli# - prind -i eu c%-iva Bi deodat aud un mu$et Bi e - ve$i, de dup cotul Fluviului a aprut un mon-tru 'n#ro$itor M"am -&eriat ru .m -rit 'n -u- 8ocmai voiam - fu#, dar am v$ut oameni clare pe el .rtau ca oamenii, dar c%nd mon-trul -"a apropiat, am v$ut c erau nite pitico-i a-ili -i plini de -ca&ie -i n"aveau nii unul na- 5"a- fi putut &ate mr pe to-i cu o -in#ur m%n, numai c ei clreau mon-trul aela numit Barpele de Fluviu de parc erau al&ine pe &lana ur-ului .-a c .scult%nd din nou povestea, Clemens retri sentimentele pe care le avusese i prima oar +e simea apropiat de fiina aceasta de la 'nceputurile umanitii Cu toate c pronuna &olovnos, s%s%ind, &%l&%indu"se i #sindu"i cu #reu cuvintele, e1primarea 8itanului 'l impresiona Clemens intui panica maimuei, uimirea i dorina aproape copleitoare de a o rupe la #oan Mai 'ncerc i cellalt 'ndemn interior, curio-itatea, crei o 'nlase la ran#ul de rud apropiat a omului, dac nu chiar de e#al al lui (incolo de fruntea &oltit palpita acea materiei cenuie care nu se mulumea s e1iste pur i simplu, ci simeai nevoia de a se hrni cu forme i lucruri necunoscute, cu modele 'nc nev-ute Joe a rmas pe mal, dei a stat cu m%na 'ncletat pe toarta potirului, nu cumva s"l piard 'n ca- c ar fi tre&uit s fu# Monstrul s"a apropiat Lui Joe i s"a n-rit c s"ar putea sa nu fie viu (ar dac aa stteau lucrurile, de ce"i inea capul aplecat, #ata s loveasc6 =i cu toate astea, nu prea viu <adia un aer de nefiin .sta nu 'nsemna nimic, &ine'neles Joe v-use un urs rnit prefc%ndu"se c"i mort de"a &inelea i apoi ridic%ndu"se &rusc i smul#%nd &raul unui v%ntor =i totui, dei asistase la moartea v%ntorului, a doua -i 'l v-use din nou 'n via 'n -iua 'n care se tre-ise pe malul Fluviului alturi de ali semeni 5ar dac v%ntorul, dar i Joe putea s triasc din nou, atunci de ce n"ar fi putut

i acel cap de@ arpe cu trsturi 'mpietrite s"i piard ri#iditatea ca de moarte pentru a"l lua 'n coli6 =i"a fcut uitate temerile i, tremur%nd, s"a apropiat de monstru 0ra un 8itan, fratele mai mare al omului, a&ia tre-it la via i manifest%nd dorina oricrui primat de a ti ce se petrece 'n $urul lui ?n pi#meu art%nd $alnic, dar purt%nd pe frunte un cercule din sticl pe care se vedea un soare ar-tor pictat cu rou, i"a fcut semn lui Joe Miller s se apropie Ceilali pi#mei de pe creatura nemicata au rmas in spatele omului cu cercule pe frunte, in%ndu"i pre#tite sulie i alte o&iecte despre care Joe a aflat mai t%r-iu c se numeau arcuri i s#ei !u preau 'nspim%ntai de colos, dar asta era pesemne din cau- c o&osiser de at%ta v%slit 'n susul Fluviului i nu le psa ce se va 'nt%mpla 5"a tre&uit mult timp pi#meului s"l convin# pe Joe s urce pe nav .u venit cu toii la rm s"i 'ncarce potirele, moment 'n care Joe s"a tras departe de ei .u m%ncat, ca i Joe de altfel, dar pstr%nd distana +periai de sosirea navei, semenii lui Joe fu#iser spre dealuri Cur%nd dup aceea, v-%nd c =arpele de Fluviu nu"l amenina pe Joe, s"au apropiat cu &#are de seam Pi#meii s"au retras pe nava lor .poi cpetenia a scos un o&iect necunoscut din potir, a apropiat o s%rm 'nroit de captul lui@ at%t din o&iect c%t i din #ura pi#meului a ieit fum La vederea primului vltuc de fum, Joe a tresrit@ ai lui au ters"o din nou spre poalele dealurilor Joe s"a 'ntre&at dac fiinele lipsite de nas erau cumva puii &alaurului Poate c pro#eniturile lui luau aceast form larvar, dar erau ele capa&ile s scoat fum i foc pe nri ca i mama lor6 !u"- pro-t cum par, spuse Joe !u mi"a tre&uit mult p%n -"mi dau -eama c fumul ie$ea din ael lucru, care -e cheam -i#ar Cpetenia lor mi"a dat de 'n-ele- c dac m -ui pe nav 'mi d -i mie - fume$ .cum, c%nd $tiu e $tiu, a$ fi ne&un -"o fac, dar atuni voiam - tra# un fum Pe-emne c vroiam -"mi impre-ione- tri&ul, ine -tie . srit pe nav, iar su& #reutatea lui aceasta s"a 'nclinat la &a&ord =i"a 'nv%rtit potirul, art%ndu"le pi#meilor c le va -dro&i estele cu el dac va fi atacat .u priceput semnele i nu s"au apropiat de el Cpetenia i"a dat lui Joe o i#ar de foi i, cu toate c l"a apucat tuea, #ustul tutunului i s"a prut ciudat, &a chiar i"a plcut Mai apoi, dup ce a &ut &ere pentru prima oar, a rmas fascinat =i 'n felul acesta, Joe a hotr%t s cltoreasc pe spinarea =arpelui de Fluviu alturi de pi#mei . fost pus s tra# la rame i i s"a dat numele de 8ehuti 8ehuti6 se mir von <ichthofen !umele #recesc e 3ermes, lmuri Clemens lucrurile 0#iptenii, care"l numeau 8hot, 'l 'nfiau pe -eu su& forma unui i&is cu ciocul lun# Cred c Joe tre&uie s le fi amintit -eul"&a&uin, :ast, dar nasul uria a c%ntrit mai #reu 'n hotr%rea lor .a a devenit el 8hot sau 8ehuti Bilele i nopile petrecute pe Fluviu -&urau ca v%ntul Joe se simea uneori ostenit de toate i dorea s fie de&arcat (eprinsese de$a lim&a pi#meilor, dar se e1prima poticnit Cpetenia era de acord s"i fac pe voie lui Joe, 'nele#%nd limpede c orice refu- se putea 'ncheia cu mcelrirea 'ntre#ului echipa$ +punea 'ns cu amrciune 'n #las c 8ehuti 'i 'ntrerupea educaia tocmai c%nd 'ncepuse s fac pro#rese Fusese o &rut dei avea chipul -eului 'nelepciunii, iar cur%nd va deveni om :rut6 Beu6 ;m6 Ce 'nsemnau aceste cuvinte6 ;rdinea nu era 'ntru totul corect, -icea cpetenia +uccesiunea normal mer#ea de $os 'n sus> &rut, om i -eu 9ntr"adevr, puteai 'nt%lni un -eu lu%nd 'nfiarea unei fiare, iar omul, 'n sufletul cruia se amestecau trsturi de animal i de -eu oscila 'ntre unul i altul, devenind c%nd unul c%nd cellalt .sta depea puterea de 'nele#ere a lui 8ehuti, care avea creierul mai puin de-voltat .tunci se ae-a i rm%nea cu privirea aintit ctre malul de care se apropiau !u va mai avea i#ri i &ere ;amenii de pe mal fceau parte din

acelai neam cu el, dar nu erau din tri&ul lui i l"ar fi putut omor' Pe de alt parte, pentru prima oar 'n via se simea atras de speculaiei intelectual i, o dat revenit 'ntre titantropi, dorina de emancipare avea s se stin# (e aceea s"a uitat la cpetenie i a clipit, a -%m&it cltin%nd din cap i i"a spus c va rm%ne pe nav =i"a ocu"pat locul la c%rma pupa i a re'nceput s studie-e cel mai minunat dintre lucruri> lim&a$ul care putea e1prima idei filo-ofice . do&%ndit fluen 'n e1primare i a 'nceput s priceap spusele cpeteniei, dei uneori 'i venea foarte #reu, de parc ar fi str%ns 'n palm un #hem de #himpi (ac 'i scpa o idee sau alta, o urmrea, o prindea, 'n#hiind"o, 'nt%mpl%ndu"i"se uneori s se 'nece cu ea P%n la urm, o di#era i se e1tr#ea esena din ea Fluviul cur#ea pe l%n# ei 0chipa$ul v%slea, in%ndu"se aproape de mal, unde curentul era mai sla& (up -ile i nopi de cltorie, soarele nu mai urca prea sus pe cer ci, la -enit, rm%nea mereu mai $os fa de cum se o&inuiser 5ar aerul devenise mai rece Joe i ceilali se apropiau de polul nord, e1plic +am 9nclinaia ecuatorului acestei planete fa de planul eclipticii este -ero (up cum tii, nu e1ist anotimpuri@ -iua i noaptea sunt e#ale ca durat (ar Joe se apropia de punctul din care soarele se vede tot timpul $umtate su& ori-ont i $umtate deasupra lui Mai cur%nd, aa l"ar fi v-ut 'n a&senta munilor (a, era tot timpul crepu-eul Mi"era fri#, dar oamenilor le era -i mai -i 8remurau din toate mdularele Corpul lui mthlos radia- mai lent cldura dec%t trupurile noastre pipernicite, spuse Clemens 8e ro#, Bam B -&un mai departe -au -"mi -in #ura6 Lothar i +am 'i -%m&ir 'mpciuitor Continu V%ntul cretea 'n intensitate, ceaa se 'ndesea L"a cuprins nelinitea .r fi vrut s se 'ntoarc, dar fr s piard respectul de care se &ucura din partea cpeteniei +"a hotr%t s mear# p%n la capt alturi de ei !u tiai 'ncotro se duceau6 'ntre& Lothar !u to#mai 5nten-ionau - a-un# la i$voarele Fluviului Bocoteau pe-emne c $eii triau acolo -i o - le 'n#duie intrarea 'n adevrata lume de dincolo Jieau c lumea a-ta nu era ea adevrat, i doar o etap -pre ea !"am priceput eu e-act, dar a-a -&uneau !ava a intrat 'ntr"un #olfule aprat de o lim& de pm%nt Pe mal nu au mai v-ut nici un potir de piatr (e nevoie, au prins pete i l"au uscat Mai aveau la &ord re-erve de mu#uri de &am&us str%ni din inuturile 'nsorite pentru asemenea situaii Cpetenia i oamenii lui s"au ru#at, apoi au 'nceput s escalade-e o serie de cascade Fora suprauman a lui 8ehuti"Joe Miller i"a a$utat s depeasc multe piedici .lteori, masivitatea lui devenea o povar i un pericol .u continuat s urce, tot timpul u-i din cau-a ume-elii din aer C%nd au a$uns la o st%nc al crui perete neted ca #heaa avea 'nlimea de trei sute de metri i" au pierdut orice speran Pornind 'n recunoatere, au #sit o fr%n#hie at%rn%nd pe faa st%ncii 0ra alctuit din prosoape le#ate unul de altul Joe i"a 'ncercat re-istena i a urcat pe ea folosindu"i fora &raelor i 'mpin#%ndu"se cu picioarele i a a$uns 'n v%rf . privit 'n $os spre cei care"l urmau Cpetenia, care pornise prima, a o&osit cur%nd i, a$uns la $umtatea distanei, n"a mai fost 'n stare s urce Joe l"a tras cu tot cu fr%n#hia e1trem de #rea p%n sus .poi a procedat la fel i cu ceilali (e unde, (oamne iart"m, apruse fr%n#hia6 'ntre& von <ichthofen Le pre#tise cineva drumul, spuse Clemens in%nd seama de nivelul sc-ut al tehnolo#iei de pe aceast planet, nimei n"ar fi #sit o modalitate de a duce fr%n#hia pe v%rf ca s"o le#e acolo ?n &alon ar fi reuit s duc un om p%n sus +"ar putea confeciona un &alon din piele de :alaur de Fluviu sau din piele de om, s tii 5ar hidro#enul 'l poi o&"ine trec%nd a&ur peste man#al supra'ncl-it 'n pre-ena unui catali-ator potrivit (ar 'n lumea asta srac 'n metale, de unde catali-atori6 3idro#enul poate fi produs i fr catali-ator, dar cu un consum

enorm de com&usti&il 0i 'ns n"au #sit nici urm de cuptoare necesare pentru producerea hidro#enului Pe de alt parte, de ce"ar fi lsat prosoapele6 (ac mai aveau nevoie de ele6 !u, o persoan necunoscut, s"i -icem !ecunoscutul Misterios, a pus fr%n#hia aceea pentru Joe i pi#mei +au pentru cine s"ar 'nt%mpla s treac pe acolo + nu m"ntre&i cine sau de ce a fcut asta .i r&dare Mai sunt multe de spus Cr%nd cu ei fr%n#hia, au parcurs c%teva mile pe platoul +cldat 'n lumina crepuscular i ceoas .u a$uns la o alt st%nc de unde au v-ut c Fluviul se lr#ea deasupra lor 'ntr"o cascad Joe socotea c era at%ta ap acolo, 'nc%t p%n i luna Pm%ntului putea pluti pe ea !u s"ar fi mirat prea mult dac marele astru ne#ru"ar#intiu ar fi aprut pe &u-a cascadei i s"ar fi pr&uit 'n acel tunet al apei, spr#%ndu"se 'n &uci de pietrele din v%ltoare V%ntul fichiuitor s"a 'nteit@ ceaa a devenit tot mai dens Picturile de ap se condensau pe prosoapele 'n care se 'nfofoliser din cap p%n 'n picioare +t%nca din faa lor era neted ca o#linda i cdea perpendicular pe cea a&ia escaladat V%rful i se pierdea 'n ne#ur@ putea avea la fel de &ine cincispre-ece 5au trei mii de metri 'nlime .u cercetat &a-a ei, sper%nd s #seasc mcar o fisur =i au aflat"o 0ra un intr%nd la $onciunea platoului cu st%nca (ar at%t de scund, 'nc%t i"a silit s intre t%r%, pe coate i #enunchi Joe i"a ros umerii de perei +t%nca era 'ns neted, de parc tunelul fusese fcut de un om, iar apoi lustruit p%n la dispariia oricrei asperiti 8unelul urca prin munte la un un#hi ceva mai mic de DE de #rade Lun#imea lui nu putea fi apreciat C%nd a$unser la captul cellalt, umerii lui Joe s%n#erau i, cu toate c se 'nfurase 'n prosoape, palmele i #enunchii 'i erau carne vie !u pricep, spuse von <ichthofen, am impresia c munii au fost modelai 'n aa fel 'nc%t s constituie un o&stacol 'n drumul oamenilor spre captul Fluviului (e ce a fost tunelul acesta spat 'n st%nc pentru a permite trecerea nepoftiilor6 =i de ce nu e1ista un tunel 'n primul perete de st%nc6 .r fi fost vi-i&il pentru toate santinelele sau patrulele din inut, rspunse Clemens .l doilea perete st%ncos era 'nvluit 'n cea Fr%n#hia din prosoape al&e pare mult mai evident, nu se ls Lothar Poate c"a fost pus acolo cu puin timp 'nainte de venirea lui Joe, spuse Clemens Von <ichthofen r%se Pentru numele lui (umne$eu, la-"m pe mine - -&un7 La urma urmei, e pove-tea mea =i e #o#onat ca i tine, 'l puse la punct Clemens, fc%nd alu-ie la 'nfiarea mthloas a lui Joe Pietrele -i &et-ele pot -"mi fr%n# coa-tele M .u mai parcurs -ece mile de"a lun#ul altui platou .u dormit chinuit, au m%ncat, apoi au 'nceput urcuul (ei versanii erau foarte a&rupi i accidentai, puteau fi escaladai Principalul duman 'l constituia lipsa de o1i#en <espirau #%f%it i erau nevoii s se odihneasc din ce 'n ce mai des Pe Joe de$a 'l dureau picioarele !ici n"a 'ntre&at dac se poate odihni .t%ta vreme c%t ceilali erau 'n stare s peasc mai departe, tre&uia s"i 'nsoeasc Joe nu poate sta 'n picioare la fel de mult ca omul, interveni Clemens 8oi mem&rii speciei lui sufer de platfus /reutatea lor e prea mare pentru orice &iped !u m"ar mira dac specia din care face parte a disprut tocmai din pricin c li s"a pr&uit &olta piciorului Btiu eu un -&eimen de 3omo +apiens care"o - -e &r"&u-ea-c la &m%nt cu na-ul fr%nt dac -i"l &a# unde nu"i fier&e oala, spuse Joe .u tot urcat p%n c%nd Fluviul, c%t era el de lat, se vedea dedesu&tul lor doar ca un firicel !ici firicelul acesta nu putea fi v-ut tot timpul din cau-a norilor Bpada i #heaa fceai ascensiunea i mai prime$dioas .u #sit apoi un drum de co&or%re spre un alt platou i au or&ecit prin cea 'nfrunt%nd un v%nt care urla i"i lovea cu sl&ticie

+"au tre-it l%n# o deschi-tur uria aflat 'n munte (in ea %nea Fluviul, iar versanii munilor se ridicau nete-i i verticali 'n $urul lor !u"i puteau continua drumul dec%t ptrun-%nd 'n deschi-tura aceea Mu#etul produs la #ura ei era at%t de puternic, 'nc%t semna cu vocea unui -eu care vor&ea tuntori ca moartea, iar ei nici nu se puteau au-i unul pe altul Joe Miller a descoperit o &r%n 'n#ust care ptrundea 'n peter la mare 'nlime deasupra apei . o&servat cpetenia ae-%ndu"se 'napoia lui (up o vreme a 'neles c pi#meii considerau clu- i spri$in C%nd stri#au s se fac au-ii 'n ciuda urletului apei, 'l numeau 8ehuti !u prea ceva neo&inuit,7 'ns 'nainte simise nuane de &at$ocur 'n modul cum foloseau acest nume .cum devenise adevratul lor 8ehuti 0 ca i cum l"am numi pe prostul satului 5ehova sau cam aa ceva, 'l 'ntrerupse iari Clemens C%nd n"au nevoie de a$utorul -eilor, oamenii 'i &at $oc de ei La anan#hie, 'i tratea- cu respect .m putea spune c 8hot 'i conducea prin poarta ctre Lumea ?m&relor +i#ur, cad 'n pcatul comun omenirii de a transforma orice coinciden 'n sim&ol C%ine fr purici nu se poate Joe Miller respira precipitat, iar nasul lui #rotesc fremta, la fel ca i pieptul, aduc%nd a foale <etrirea acelor sentimente deteptase multe spaime uitate :r%na nu semna cu tunelul spat 'n munte !u fusese pre#tit pentru ei 0ra presrat cu coli de roc, i din ea lipseau poriuni, iar uneori urca at%t de sus, 'nc%t Joe tre&uia s se t%r%ie pe &urt pentru a se strecura printre ea i tavanul peterii :e-na 'l fcea s se simt or&, de parc cineva 'i scosese ochii !ici au-ul nu"l a$uta prea mult, fiindc vuietul apei 'l asur-ea !u"i rmsese dec%t pipitul pentru a se orienta i uneori devenea at%t de a#itat, 'nc%t se 'ntre&a dac nu cumva i acest sim 'l trdase .r fi renunat cu totul, numai c, dac ar fi fcut"o, cei din spatele lui nu i"ar fi putut continua drumul !e"am o&rit de dou ori - m%ncm -i - dormim, spuse el 8o#mai c%nd credeam c ne"am &utea t%r' &%n terminm m%ncarea, am v$ut o pat 'n fa-a ochilor !u era o lumin (oar o 'ndulire a 'ntunericului 5eiser din peter, 'n aerul de pe partea cealalt a muntelui La c%teva sute de metri su& ei se vedea o mare de nori poarele se ascunsese dincolo de muni, 'ns cerul 'nc nu se 'ntunecase :r%na 'n#ust continua i, 'ns%n#er%ndu"i m%inile i picioarele, au co&or%t t%r%, fiindc poteca se 'n#ustase din cale"afar 8remur%nd din toate mdularele, apucau fiecare col de st%nc ?n om a alunecat i, 'n cdere, s"a a#at de un altul ?rl%nd, am%ndoi au disprut printre nori .erul se 'ncl-ise Fluviul ceda din cldura acumulat, e1plic +am Clemens !u numai c i-vorte la pol, dar se i vars acolo dup ce a preluat cldur 'n cltoria lui 'ntortocheat de"a lun#ul i de"a latul planetei .erul de la polul nord e rece, dar nici nu se compar cu cel de pe Pm%nt .sta"i pur speculaie, &ine'neles .u a$uns la o alt &r%n pe care puteau sta 'n picioare cu faa la st%nc, 'naint%nd 'n lateral, ca nite cra&i (rumul 'ncon$ura muntele Joe s"a oprit &rusc Valea 'n#ust se lr#ise, fc%nd loc unei c%mpii (e $os a au-it -#omotul valurilor lovindu"se de st%nci Prin lumina difu-, Joe a -rit munii ce 'ncon$urau marea de la polul nord .pele acoperite de nori alctuiau o suprafa cu diametrul de ai-eci de mile Pe rmul opus, norii erau mai dei .tunci nu fusese 'n stare s"i e1plice fenomenul, dar +am 'i e1plicase c norii ascundeau #ura Fluviului, unde apele mai calde intrau 'n contact cu aerul rece Joe a mai fcut c%iva pai, urm%nd cur&ura &r%nei +i atunci a v-ut un cilindru din metal 'n calea lui .rta at%t de straniu 'nc%t, vreme de o clip, nu a priceput ce era .pruse pe neateptate .poi a cptat contururi familiare i i"a dat seama c era un potir pierdut de vreun om care trecuse pe poteca aceea periculoas 'naintea lui ?n pelerin necunoscut care supravieuise acelorai prime$dii P%n 'n acel loc Pusese potirul $os s mn%nce Capacul fiind dat 'n lturi, Joe a v-ut 'nuntru

resturi putre-ite i ur%t mirositoare de pete i p%ine muce#it ;mul purtase potirul sper%nd pesemne s dea peste vreo piatr i s"l re'ncarce Pise el ceva !"ar fi lsat potirul acolo dec%t dac ar fi fost ucis ori s"ar fi speriat at%t de tare, 'nc%t uitase de el /%ndul i"a 'n#heat lui Joe s%n#ele 'n vine . trecut de ieitura care apruse 'ntr"un loc unde &r%na ocolea o st%nc din #ranit Pentru o clip a pierdut marea din ochi . depit st%nca i a scos un ipt ;amenii l"au stri#at, vr%nd s tie ce"l tul&urase at%t !u le"a putut spune, fiindc uimirea 'l fcuse s uite lim&a$ul a&ia deprins, i le"a vor&it 'n lim&a lui natal !orii din mi$locul mrii se sparser doar 'n c%teva secunde (intre ei a rsrit v%rful unei construcii 0ra cilindric, de culoare cenuie, aduc%nd cu un potir #i#antic Ceaa se risipea i se forma la loc 'n $urul lui, c%nd de-vluindu"l c%nd ascun-%ndu"l ?ndeva, 'n munii care 'ncon$urau marea polar, e1ista o sprtur +oarele se afla e1act 'n dreptul ei ; ra- de lumin a strpuns aceast deschi-tur i a c-ut pe partea de sus a turnului Joe i"a mi$it ochii i a 'ncercat s vad prin rsfr%n#erea or&itoare 01act deasupra turnului a aprut ceva rotund pe cale de a ateri-a Ca un ou, al&, datorit cruia strlucea at%t de 'n lumina soarelui 9n urmtoarea clip, c%nd soarele a disprut din dreptul sprturii, strlucirea s" a stins 8urnul i o&iectul de deasupra lui s"au mistuit 'n cea i &e-n 01clam%nd la vederea o&iectului -&urtor, Joe a fcut un pas 'napoi +"a 'mpiedicat de potirul rmas de la pelerin . v%nturat din &rae s"i recapete echili&rul, dar nici mcar a#ilitatea lui de maimu nu l"a putut salva +"a pr&uit pe spate, url%nd 'n#ro-it i rosto#olindu"se prin aer ; sin#ur dat a reuit s mai -reasc un ir de siluete neclare, ale cror #uri formau pete de culoare mai 'nchis> tovarii lui, care"i urmreau cderea spre norii i apele de dedesu&t !u"mi aminte-c - fi i$&it apa, spuse Joe M"am tre$it tran-&ortat la vreo dou$ei de mile de locul 'n care tria Bam Clemen- M refer la locul 'n care triau nordiii din -ecolul $ee era noa-tr . tre&uit s"o iau de la 'ne&ut cu alt lim& ;mule-ii fr na- -"au -&eriat de mine, dar voiau - lupt 'n numele lor .poi l"am cuno-cut &e Bam i ne"am 'mprietenit <maser tcui o vreme Joe duse paharul la &u-ele lui mo&ile de cimpan-eu i &u restul de alcool Cu un aer serios pe chipuri, ceilali doi 'l urmrir 'n linite (oar licrul i#rilor mai strpun#ea &e-na Von <ichthofen rupse tcerea> ;mul acela care purta un cercule de sticl cu un soare pictat Cum spuneai c"l chema6 !"am $is niicum :ine, dar cum se numea6 54hnaton Bam $tie mai multe despre el dec%t mine de$i eu am trit trei ani 'n prea-ma lui (ar, spuse Joe sumeindu"se, 'l $tiu pe om, iar Bam cunoa$te c%teva adevruri i-torie, parc"a-a le -ie N Von <ichthofen le ur noapte &un i co&or' su& punte +am se plim& de colo"colo, oprindu"se o clip s"i aprind timonierului o i#ar Vroia s doarm, dar nu reuea 5nsomniile 'l chinuiser ani de -ile@ se 'nv%rte$eau prin creie"rul lui, care funciona cu o vite- 'nne&unitoare, parc detaat de dorina or#anismului de a se odihni Joe Miller rmase pe vine, re-em%ndu"se de &alustrad i"$ atept amicul sin#ura fiin 'n care avea 'ncredere i pe care o iu&ea s co&oare Capul 'i lunec pe neateptate 'n piept, nasul &ont descrise, o&osit, un arc i Joe 'ncepu s sforie B#omotul amintea de do&or%rea unor copaci cu a$utorul unui ferstru

mecanic .r&ori de seOuoia spintecai, crpai, #emeau +uspine i &ol&oroseli de ne'nchipuit 'ncepur s alterne-e cu activitile desfurate de cioplitorii 'n lemn Fie"-i -omnul dulce, micu-ule, 'l imit +am, tiind c Joe visa Pm%ntul pierdut pe vecie, unde hlduiau mamui, uri uriai, lei i unde femele frumoase pentru el din aceeai specie 'i fceau curte Joe #emu 'n somn, apoi sc%nci i +am 'i ddu seama c visa din nou c fusese prins de"un urs care"i molfia picioarele Pe Joe 'l dureau la&ele -i i noapte .semeni nea tuturor mem&rilor speciei lui, era prea corpolent i #reoi pentru a se deplasa ca un &iped !atura fcuse un e1periment cu o specie su&uman #i#antic i o lepdase ca pe un deeu Creterea i decderea suferin-ilor de platfus, spuse +am ?n articol pe care n" am sa"l scriu niciodat +coase i el un #eamt sla& ca un ecou <ev-u trupul pe $umtate sf%rtecat al Liv)ei, redat pentru o clip de valuri, apoi smuls din nou (ar oare fusese cu adevrat Liv)6 !u i se mai pruse de cel puin -ece ori c"o v-use printre nenumratele fiine de pe maluri6 Cu toate astea, rmsese de-am#it de fiecare dat c%nd, cu chiu cu vai, 'l convinsese pe :looda1e s pa# la mal pentru a vedea mcar dac avea dreptate .cum nu #sea nici un motiv s cread c acel cadavru fusese al soiei lui /emu din nou Ce cru-ime, dac fusese chiar Liv)7 Ce fult semna 'nt%mplarea asta cu viaa7 +"o ai at%t de aproape ei apoi s"i fie smuls cu c%teva clipe 'nainte de a putea s fii alturi de ea =i s"o vad a-v%rlit pe punte ca i cum (umne-eu sau fora plin de dispre care conducea universul ar fi rostit printre hohote de r%s> Ve-i ce aproape ai fost67 +ufer, nenorocit aduntur de atomi7 Jelete, prpditule7 8re&uie s plteti prin lacrimi i chin7 Pentru ce s pltesc6 mormi +am i"i muc i#ara de foi Ce crime am comis6 !"am suferit de a$uns pe Pm%nt pentru cele fptuite de mine, &a chiar i pentru cele nefcute6 Moartea venise s"l ia de pe Pm%nt i se &ucurase fiindc asta 'nsemna sf%ritul tuturor durerilor !u mai tre&uia s $eleasc suferinele i moartea iu&itei lui soii i a fiicelor i nici s se 'ntunece la chip fiindc se simea rspun-tor de moartea sin#urului fiu, care pierise din ne#li$ena lui +au fiul se 'm&olnvise din pricina lipsei lui de precauie6 ?nde 'i fusese mintea c%nd lsase cuvertura s alunece i s"l lase e1pus pe micuul Lan#don 'n timpul plim&rii cu sania pe o -i at%t de fri#uroas de iarn6 !u7 e1clam +am, fc%ndu"l pe Joe s se foiasc i pe timonier s &ol&oroseasc ceva 'n nordic Lovi cu pumnul 'n palma deschis a celeilalte m%ini i Joe mormi ceva neinteli#i&il (oamne, de ce tre&uie s m simt vinovat pentru tot ce"am fptuit6 stri# +am .cum nu mai contea-7 8oate pcatele s"au ters@ am pornit"o de la capt, cu sufletele curate :a conta !"avea importan c toi morii triau din nou, &olnavii erau sntoi, iar faptele rele rmseser at%t de departe 'n timp i spaiu, 'nc%t tre&uia s fie iertate i uitate ;mul nu"i putea rene#a faptele i #%ndurile pe care le avusese pe Pm%nt <e#ret c n"avea cu sine #um de visat 0a l"ar fi fcut fericit alun#%nd remucrile care nu"i ddeau pace Pe de alt parte, ar fi putut la fel de &ine s"i -#%ndreasc suferina !"avea cum s tie dac nu va tri un sentiment at%t de ad%nc de #roa-, 'nc%t s"i doreasc moartea Fiind din, cale"afar de 'nspim%ntat de montrii care"l ameninaser 'n somn dup ultimul consum de #um, acum nu mai 'ndr-nea nici s se #%ndeasc la ea (e data asta, poate :a nu7 Micuul Lan#don7 !u"l va revedea nicic%nd7 !u avea dec%t doi ani i patru luni c%nd murise, iar asta 'nsenina c nu fusese resuscitat 'n Valea Fluviului .celai lucru era vala&il cu toi copiii care decedaser pe Pm%nt 'nainte de a 'mplini cinci ani Cel puin pe planeta aceasta 0ra de presupus c triau cu toii, pro&a&il pe alta (in motive pe care +am nu le cunotea, cei care se ocupau de

resuscitare hotr%ser s nu"i aduc aici pe su#ari !u i se va oferi prile$ul de a"i repara #reeala 8ot astfel, nu le va mai #si nici pe Liv) sau pe fiicele lui> +arah, Jean i Clara 9n nici un ca- de"a lun#ul Fluviului lun#i de dou-eci de mii de mile, pe malurile cruia triesc trei-eci i apte de miliarde de oameni Chiar dac cineva ar fi pornit de la un capt, privind fiecare persoan de pe un sin#ur mal, iar apoi, a$un#%nd la cellalt, s"ar fi 'ntors pe malul opus fr s"i scape nimeni, i"ar fi tre&uit c%t oare6 ; mil ptrat cercetat pe -i ar 'nsemna un drum de, s -icem HME 'n DG GGG GGG, c%t fcea asta6 !u se pricepea s socoteasc 'n #%nd, dar si#ur re-ultau mai &ine de 1GF GGG ani Chiar dac cineva ar fi fost 'n stare s parcur# o distani at%t de istovitoare asi#ur%ndu"se c nu i"a scpat nici un chip, tot se putea 'nt%mpla ca dup o sul de mii de ani s nu"l vad Persoana cutat putea s fi murit 'naintea celui ce o cuta i s fi fost a-v%rlit 'n $osul Fluviului, adic 'n urma celui care"o luta ;ri se putea ca persoana cutat s treac 'n timpul nopii pe l%n# cel ce"o cuta Poate c e1ista 'ns i o alt cale 01ista posi&ilitatea ca fiinele care se ocupau de aceast vale a Fluviului i de resuscitare s ai& puterea de a locali-a pe oricine ar fi voit +i#ur posedau un fiier central sau vreun alt mi$loc de sta&ilire a identitii sau locului 'n care se aflau diferii locuitori ai vii ;ri, dac nu posedau aa cevaN, puteau fi silii s plteasc centru ceea ce fcuser <elatarea lui Joe Miller nu era o invenie Pre-enta unele aspecte foarte neclare, 'ns ele tre-eau un sentiment reconfortant Cu alte cuvinte, acea persoan sau fiin fr de nume voia ca locuitorii vii s ai& cunotin de turnul 'nvluit de ceurile mrii de la polul nord (e ce6 +am nu tia i nici nu putea emite vreo teorie (ar tunelul acela fusese spat 'n st%nc pentru a 'n#dui oamenilor s descopere turnul .colo se afla cu si#uran lumina care putea s alun#e vlul de i#noran +am era convins de asta +e cuvenea s nu uite &ine cunoscuta istorie a acelui en#le-, :urton sau Per4in, dar mai cur%nd :urton, care sc tre-ise 'nainte de termen, 'n fa-a pre#titoare a resuscitrii 0venimentul acesta era la fel de 'nt%mpltor ca i tunelul spat prin munte6 8ot astfel avusese i +am Clemens primul lui vis, pe care 'l alimentase p%n ce devenise Marele Vis Pentru a"l transforma in realitate, avea nevoie de fier, mult fier (e aceea 'l convinsese pe 0ri4 :looda1e s plece 'n e1pediie 'n cutarea sursei securii lui +am nu se prea atepta s afle cantiti suficiente de metal pentru a construi uriaul vapor, dar nordicul avea s"l duc 'n pusul Fluviului, spre marea polar, .v%nd un noroc pe care nu"l merita i simea c nu e demn de nimic &un se #sea 'n prea$ma unei cantiti mai mari de metal dec%t nd$duise .sta nu 'nsemna c 'i pierduse orice speran .vea nevoie de oameni pricepui 5n#ineri care s cunoasc metode de e1tra#ere a fierului coninut de meteorit, de topire i de turnare, dar i de tehnicieni pentru sutele de componente ale vaporului 9l 'mpunse pe Joe Miller cu v%rful piciorului 'n coaste i"i spuse> +coal"te, Joe Cur%nd are s plou 8itantropul m%r%i i se ridic 'ntin-%ndu"se, amintind de un turn care rsare din cea 9n lumina stelelor, dinii 'i sclipir 9l urm pe +am, iar sc%ndurile din lemn de &am&us sc%r%ir su& #reutatea lui (e su& punte se au-i o 'n$urtur 'n nordic Munii de pe am&ele maluri erau acum acoperii de nori, iar 'ntunericul co&ora asupra vii, sco%nd 'n eviden strlucirea nemiloas a celor dou-eci de mii de stele #i#antice i a norilor de #a- 9n scurt timp, dup ploaia torenial de $umtate de or, norii aveau s se risipeasc Ful#erul v%rst cerul pe malul estic@ tunetul &u&ui la c%teva secunde 'n urma lui Ful#erul 'l speria 'ntotdeauna sau, mai cur%nd, pe copilul din el 9i &r-da trupul i"i arta chipurile tul&urate sau tul&urtoare ale celor pe care"i $i#nise, insultase sau de-onorase, iar dincolo de ele se #seau chipuri

nedesluite care"i puneau 'n c%rc pcate nenumite Ful#erul se -&tea 'n sufletul lui@ 'n asemenea momente credea 'n e1istena unui (umne-eu r-&untor, hotr%t s" l ard de viu, s"l copleeasc prin dureri de ne'nchipuit ?ndeva printre nori se afla Judectorul !e'ndurtor cut%ndu"l pe +am Clemens B"aude un tunet 'n -o-ul Fluviului, spuse Joe :a nu7 !u"i tunet 5"a-cult7 !u" l ai$i6 0 eva iudat, -eamn a tunet, da"i altceva +am ascult i simi c pielea i se 'ncr%ncenea- de fri# (inspre aval rsun un duduit sla& 9n clipa 'n care au-i un &u&uit ceva mai tare din amonte, sen-aia de fri# se accentua Ce nai&a se"nt%mpl6 !u te -&eria, Bam Bunt alturi de tine !umai c i el 'ncepuse s tremure ?n ful#er rsp%ndi d%re de lumin al&icioas pe malul rsritean +am tresri i e1clam> 5suse7 .m v-ut ceva licrind Joe se apropie ocrotitor i spuse> Bi eu am v$ut7 !ava7 Btii, ea pe care"am v$ut"o dea"-upra turnului (ar a di-priit Joe i +am rmaser tcui i scrutar 'ntunericul Ful#erul e1plod iar, 'ns de ast dat deasupra Fluviului nu se mai -ri forma al&, ovoidal . aprut din senin i s"a mistuit 'n &e-n Ca un mira$, aprecie +am (ac n"ai fi v-ut"o i tu, a fi cre-ut c"i o ilu-ie +am se tre-i (up noaptea petrecut pe punte, 'nepenise i se simea 'nfri#urat i de-orientat +e rosto#oli i privi printre #ene la soarele care tocmai se 'nla deasupra lanului muntos dinspre rsrit Joe sttea 'ntins pe spate l%n# el, iar timonierul dormea l%n# timon (ar altceva 'l fcu s se ridice 'n picioare C%nd co&or' privirea, auriul soarelui se estomp i v-u c tot ce"l 'ncon$ur era verde !oroiul care acoperise c%mpiile i munii, achiile i tot felul de resturi aduse de ap dispruser C%mpia era acoperit de iar& proaspt, dealurile se fleau cu ier&uri 'nalte, p%lcuri de &am&ui, precum i cu ste$ari, tis i ar&ori de fier uriai .sta"i trea&a, mormi +am, -%m&ind mai mult fr voia lui, fiindc 'nc nu"i revenise din uimire Cineva sau ceva 'i adormise pe toi cei de pe (re)ru#r i, 'n vreme ce nimeni nu"i dduse seama de nimic, se efectuase incredi&ila operaiune de 'ndeprtare a noroiului i de 'nlocuire a ve#etaiei .ceast poriune a Fluviului renscuse7 J +e simi ne'nsemnat, sla& i nea$utorat ca un nou"nscut Ce"ar putea face el, sau alt om, pentru a 'nfrunta nite fiine care aveau la dispo-iie asemenea puteri ne&nuite, 'nc%t reueau s reali-e-e adevrate miracole6 8re&uia totui s e1iste o e1plicaie, mcar fi-ic 8otul fusese fcut prin intermediul tiinei i a capacitii de a controla fr efort fore inima#ina&ile@ 'n asta nu era nimic supranatural 9ntre-ri totui o ra- de speran +"ar putea ca vreuna dintre fiinele acestea necunoscute s treac de partea omenirii (e ce6 Ca re-ultat al vreunei &tlii mistice6 Cur%nd se tre-ir i ceilali :looda1e i von <ichthofen aprur pe punte 'n acelai timp V-%ndu"l pe neam, :looda1e se 'ncrunt, fiindc nu apro&ase pre-ena lui pe puntea de du"net, dar privelitea ve#etaiei renscute 'l uimi 'n aa msur 'nc%t uit s"l mai alun#e <a-ele soarelui c-ur pe potirele de piatr de forma unor ciuperci .runcar sc%nteieri spre sute de apariii minuscule, movilite parc alctuite din cea, care apruser &rusc pe iar&a din prea$ma pietrelor Movilitele se unduir asemenea unor valuri de cldur i, ca la un semn, se 'nche#ar 'n forme solide Pe iar& stteau 'ntini sute de oameni> &r&ai i femei 0rau #oi"puc, iar l%n# fiecare dintre ei se afla un maldr de prosoape i c%te un potir ; translaie 'n &loc, murmur +am ctre neam Cei care au murit din cau-a

defectrii pietrelor de pe malul apusean ;ameni de pretutindeni +in#urul avanta$ e c va trece mult vreme p%n s se or#ani-e-e i n"au ha&ar c su& picioarele lor se #sete o surs de fier (ar cum #sim meteoritul6 'ntre& von <ichthofen Mai mult ca si#ur c urmele lui au fost acoperite (ac"o mai fi acolo, spuse +am i scp o 'n$urtur Pentru cel care"a fcut toate astea peste noapte nu era mare lucru s mute meteoritul, indiferent c%t de mare ar fi fost ;ft i continu> ;ri poate a c-ut 'n mi$locul Fluviului i acum -ace la sute de metri ad%ncime Pari deprimat, prietene, spuse Lothar Vino"i 'n fire 9n primul r%nd, poate c meteoritul n"a fost luat 5ar apoi, ce contea-6 !"o s"i mear# mai ru dec%t p%n acum 9nc mai sunt femei, vin, c%ntece .stea nu m mulumesc 9n plus, nu admit ideea c"am fost resuscitai doar pentru a ne distra o eternitate 'ntrea# !"are rost s credem aa ceva (e ce nu6 'ntre& Lothar -%m&ind !"ai cum s tii ce le"a 'ndemnat pe fiinele astea s cree-e totul i s ne aduc aici Poate se hrnesc cu sentimentele noastre Vor&ele lui Lothar 'i st%rnir interesul +imi c deprimarea nu"l mai apas at%t de ru 9i veni o idee care, cu toate c 'n sine era 'ntristtoare, 'l umplu de entu-iasm Vrei s spui c am devenit o turm 'n-estrat cu emoii6 5ar pstorii notri se 'm&ui& cu hlci mari i suculente de iu&ire, costie de sperane, ficat de disperare, piept de r%s, inimi de ur, chifle de or#asm6 0 o simpl teorie, se scu- Lothar (ar e pe msura altora, &a chiar mai &un dec%t ele !u m deran$ea- c m storc de sentimente (e fapt, a putea fi unul dintre taurii lor de prsil, ca s -ic aa +i fiindc veni vor&a, ia te uit la frumuseea aceea de colo !umai s m"apropii de ea, i #ata7 :ine dispus pe moment, +am se ls cur%nd prad unei tristei iremedia&ile Poate c neamul avea dreptate (ac era aa, fiinele umane aveau tot at%tea anse de a c%ti#a 'n faa necunoscutului c%t o vit care 'ncearc s"i pcleasc stp%nul P%n s fie 'nfr%nt definitiv, taurul ar #si prile$ul de a 'mpun#e, chiar de a ucide 9i e1plic lui :looda1e cum stteau lucrurile !orve#ianul 'l privi ne'ncre-tor Cum #sim steaua c-toare6 !u putem rscoli tot pm%ntul cut%nd"o (oar tii c%t de 'ndrtnic e iar&a asta Cu unelte din piatr p%n i sparea unei #ropi amr%te 'i ia -ile 'ntre#i +i iar&a crete cur%nd la loc, acoperind"o 8re&uie s e1iste o soluie, spuse +am Mcar de"am avea un ma#net natural ori vreun soi de detector de metale (ar de unde6 Lothar 'i #sise de lucru fc%nd semne cu m%na ctre o &lond cu aspect statuar, aflat pe mal, dar nu"i scpase nici o vor& de"a lui +am +e 'ntoarse i spuse> (in aer lucrurile apar cu totul diferit +e poate 'nt%mpla ca -eci de #eneraii de a#ricultori s are pm%ntul fr s"i dea seama c dedesu&t se afl o cldire (ar un aviator, trec%nd pe deasupra acelui loc, vede imediat c acolo e 'n#ropat ceva .pare o schim&are de culoare fa de restul peisa$ului, uneori chiar i ve#etaia arat altfel, dei lucrul acesta nu e vala&il aici .de vmi e c pm%ntul de-vluie multe lucruri ascunse celui care -&oar la 'nlime +olul are alt aspect deasupra ruinelor +am se 'nsuflei Vrei s spui c dac i"am construi un planor ai putea descoperi locul6 8are mi"ar plcea, spuse Lothar Poate reuim 'ntr"o &un -i 8re&uie doar s urcm destul de sus pe munte i s privi atent 'n vale Plin de 'nc%ntare, +am trase o sudalm Mare noroc pe capul nostru c te avem printre noi !"a fi aflat niciodat asemenea lucruri .poi se 'ncrunt> (ar nu putem urca prea sus ?it"te la munii tia +e ridic drepi, nete-i i alunecoi ca politicienii care nu mai recunosc promisiunile pe care le"au fcut 'n timpul campaniei electorale !eav%nd r&dare s"i asculte, :looda1e 'i 'ntre& ce puneau la cale +am 'i e1plic

(eci p%n la urm, amicul ne"ar putea fi de folos, spuse :looda1e .sta n"ar fi o pro&lem de netrecut, numai s #sim Cremene P%n la vreo trei sute de metri 'nlime putem ciopli trepte 'n peretele muntelui ; s ne ia ceva timp, dar merit =i dac n"avem cremene6 'ntre& +am Putem r-&ate cu a$utorul e1plo-i&ililor, afirm :looda1e Facem praf de puc Pentru asta avem nevoie de e1cremente umane, de care iau ducem lips, spuse +am 5ar din &am&us i pin o&inem man#al (ar de unde sulf6 Poate nici nu #sim aa ceva prea lesne =tim c e din a&unden la vreo apte sute de mile 'n $osul Fluviului, e1plic :looda1e + lum lucrurile pe r%nd 9nt%i tre&uie s locali-m meteoritul (up ce facem asta, tre&uie s am%nm e1cavaiile p%n construim un fort pentru a apra -ona V spun eu, s"ar putea s fim primii, dar 'n nici un ca- sin#urii .trai de miros, oamenii vor veni ca lupii, din toate prile Vor aprea pu-derie i va tre&ui s luptm 'mpotriva tuturor ca s inem fierul numai pentru noi (e aceea, 'nt%i #sim steaua i apoi spm s"o pstrm +am scoase o 'n$urtur +"ar putea s trecem chiar acum pe l%n# ea .tunci o s tra#em la rm, 'l liniti :looda1e Putem 'ncepe chiar din locul sta (e altfel, tot tre&uie s lum de$unul (up trei -ile, echipa$ul de pe (re)ru#r sta&ili c 'n imediata apropiere nu e1ista nici un depo-it de cremene sau cuar =i chiar de"ar fi e1istat c%ndva, mai mult ca si#ur c se topise din cau-a cldurii emanate de pr&uirea meteoritului 5ar dup apariia ve#etaiei, solul nu coninea nici o roc <ocile folosite pentru confecionarea de unelte se 'nt%lneau de o&icei la poalele dealurilor sau munilor ;ri, dac munii erau crpai la &a-, fenomen destul de frecvent, ei puteau oferi roci utile 9ns -ona era pustie !e"a prsit norocul, se vicri +am 'ntr"o sear 'n cursul unei discuii cu von <ichthofen !"avem cum s descoperim meteoritul +i chiar dac l"am #si, cu ce s facem minerit6 ;1i-ii de nichel i fier sunt materiale foarte dure .i fost cel mai mare umorist al lumii, spuse Lothar 8e"ai schim&at mult de c%nd ai fost resuscitat6 Ce"are una cu alta6 e1clam +am ?moristul e omul al crui suflet e ne#ru ca noaptea, dar care transform &e-na 'n e1plo-ii de lumin 5ar c%nd lumina piere, 'ntunericul redevine stp%n <mase cu privirea aintit la p%lcurile de &am&ui Bri chipuri, 'ntre#i, micor%ndu"se, apoi alun#indu"se, lindu"se, lu%ndu"i -&orul asemenea sc%nteilor dintr"un foc 'nteit i mistuindu"se p%n c%nd noaptea i stelele le a&sor&i Cu ochii pl%ni, Liv) se ridic 'ntr"o spiral Chipul lui Jean, rece i neclintit ca i atunci c%nd o v-use pentru ultima oar 'n sicriu, tremur cuprins de flcri, dar rm%n%nd 'n#heat, apoi se 'nl o dat cu fumul 8atl lui, la fel Fratele lui, 3enr), cu trsturile arse i umflate de e1plo-ia unui ca-an cu a&uri 5ar la urm o fa -%m&itoare, cea a lui 8om :la4enship, &iatul ce"i servise ca model pentru 3uc4le&err) Finn Copilul care visa s pluteasc etern pe o plut la vale pe Mississippi, incontient, dar trec%nd prin multe aventuri, slluise mereu 'n sufletul lui +am .cum avea prile$ul s cltoreasc pe ap la nesf%rit Putea tri nenumrate momente de ad%nc emoie, putea discuta pe sturate cu duci, coni i capete 'ncoronate Putea lenevi, pescui, i se oferea prile$ul s flecreasc -i i noapte, fr a tre&ui s munceasc pentru a"i c%ti#a e1istena, avea posi&ilitatea de a se lsa 'n voia apei o mie de ani i de a face tot ce poftea (in nefericire, nu putea face e1act ce dorea +clavia le#at pe potire se practica 'n prea multe -one 01istau indivi-i ticloii care capturau oameni i"i privau de produsele de lu1 oferte de potire> i#ri de foi, &utur, #um de visat Pri-onierilor li se ddea s mn%nce c%t s nu moar de foame, iar asta doar pentru a li se putea folosi potirele 0rau inui le#ai de m%ini i de picioare, ca nite psri duse la pia, nu cumva s"i pun ceapt -ilelor 5ar dac vreunul reuea s se sinucid, atunci era translatat 'n alt loc la mii de mile

deprtare i cdea mai mult ca si#ur 'n #hearele altor stp%ni de sclavi 9n plus, era &r&at 'n toat firea i &ucuria de a cltori pe o plut nu s"ar fi comparat cu aceea trit de un copil !u, dac"i continua plim&area pe Fluviu avea nevoie de protecie, confort i, dorin lesne de 'neles, de autoritate La asta se adu#a visul lui mai vechi, acela de a fi pilot pe o nav cu -&aturi Pe Pm%nt reuise acest lucru pentru scurt timp .cum 'ns va fi cpitanul celui mai mare, mai rapid i mai puternic vapor care e1istase vreodat, navi#%nd pe cel mai lun# Fluviu din lume, un Fluviu care fcea ca Missouri"Mississippi i afluenii lor, !ilul, Con#o, ;&i, <%ul /al&en, adunate laolalt, s par ca un p%r%u din inutul ;-ar4 Vaporul lui va avea ase puni situate mult deasupra liniei de plutire, dou roi cu -&aturi de dimensiuni uriaeP ca&ine lu1oase pentru echipa$ i numeroii cltori printre care se vor afla cele mai vestite personaliti ale vremii 'n care au trit 5ar el, +amuel Lan#horne Clemens, alias Mar4 8Lain, va fi cpitan Vaporul nu se va opri dec%t atunci c%nd va atin#e i-voarele Fluviului, de unde se va pomi 'ntr"o e1pediie 'mpotriva montrilor care creaser acest loc i redeteptaser omenirea pentru a retri dureri, de-am#iri, suferine i tristei Cltoria ar dura o sut de ani sau poate dou, chiar trei secole, dar asta nu avea importan Lumea aceasta nu prea avea cu ce s se laude, 'ns timpul prisosea +am se ls prins de strlucirea ima#inilor pe care le vedea cu ochiul minii, de impresionanta nav fluvial, v-%ndu"se 'n timonerie 'n postura de cpitan, av%ndu"l ca secund pro&a&il pe domnul Cristofor Colum& sau pe domnul Francis (ra4e, cpitan al 8rupelor de .salt &a nu, nu cpitan, ci maior, 'ntruc%t la &ord nu se va afla dec%t o persoan care s poarte titlul de cpitan> +am Clemens 'nsui maiorul va fi, desi#ur, .le1andra cel Mare sau 5ulius Ce-ar sau poate chiar ?l)sses + /rant ?n #%nd ne#ru s#eta minunatul &alon care plutea dus pe aripile visului i"l de-umfl pe neateptate Cei doi nestrunii ai .ntichitii, .le1andru i Ce-ar, n"ar suporta mult vreme po-iia de su&ordonare .r complota 'nc dintru 'nceput pentru a trece la conducerea navei cu -&aturi 5ar cealalt mare personalitate, ? + /rant, va accepta s e1ecute or"dinele lui +am Clemens, un simplu umorist, un om de litere, 'ntr"o lume 'n care nu se pomeniser tiprituri6 Pier-%nd aer, &alonul ilu-iilor lui +am se de-umfl .t%rna moale +e #%ndi din nou la Liv), at%t de aproape de el, 'ns smuls &rutal chiar de ceea ce fcuse posi&il cellalt vis al lui 5 se artase pentru un scurt rstimp, apoi 'i fusese rpit din nou, de capriciul unui -eu crud (ar oare visul se putea 'mplini6 !ici mcar nu era si#ur c va reui s #seasc meteoritul, care pesemne c se afla undeva 'n apropiere F +am, ari cam palid i o&osit, spuse Lothar M duc la culcare, 'i rspunse +am ridic%ndu"se Cum adic, o de-am#eti pe frumoasa veneian din secolul al 2V55"lea care i"a fcut ochi dulci toat seara6 'l s%c%i Lothar ;cup"te tu de ea, 'l sftui +am +e 'ndeprt 9n cursul ultimelor ore se simise de c%teva ori tentat s o duc 'n coli&a lui, mai ales c se 'ncl-ise &inior cu Lhis4) din potir .cum se simea lipsit de vla# 9n plus, tia c va avea remucri dac s"ar culca cu .n#ela +an#eotti 9n cei dou-eci de ani petrecui aici avusese -ece iitoare, i de fiecare dat 'l mustrase contiina 5ar acum, ciudat lucru, s"ar simi vinovat, nu numai din cau-a Liv)ei, ci i a lui 8emah, 'nsoitoarea sa de ori#ine indone-iana, alturi de care petrecuse ultimii cinci ani <idicol7 i"o spusese de nenumrate ori ,,!u am motive s m consider vinovat fa de Liv) +oarta ne"a desprit de at%ta timp, 'nc%t ne"am 'nstrinat unul fa de cellalt !i s"au 'nt%mplat prea multe am%ndurora din Biua <esuscitrii p%n acum <aionamentul lo#ic nu"l a$uta c%tui de puin +uferea La o adic, de ce nu6 <aiunea n"avea nimic de"a face cu adevrata lo#ic@ omul era un animal iraional, acion%nd strict 'n funcie de temperamentul 'nnscut i de stimulii 'n faa

crora era vulnera&il Prin urmare, de ce s m torture- din pricina unor lucruri care nu"mi pot fi imputate doar pentru c nu"mi pot 'nfr%na pornirile6 Fiindc 'mi st 'n fire s m torture- sin#ur pentru 'nt%mplri de care nu"s vinovat +unt de dou ori &lestemat Primul atom de pe Pm%nt, ciocnindu"se cu un alt atom, a dat natere lanului de evenimente care au condus, 'n mod mecanic, la apariia mea aici, pentru a pi 'n &e-na acestei planete ciudate prin mi$locul mulimii de tineri 'm&tr%nii, sosii aici de pretutindeni i din toate timpurile, 'ndrept%ndu"m spre o coli& din lemn de &am&us unde m ateapt sin#urtatea, vinovia i mustrrile de contiin, toate inutile din punct de vedere lo#ic i, totui, inevita&ile 8icloi cu inim de piatr7 r&ufni el i ridic pumnul spre cer .poi r%se trist i adu#> (ar aa cum eu nu m pot schim&a, nici 0i nu pot lupta 'mpotriva propriei lor cru-imi i nepsri +untem cu toii pri-onierii sl&iciunilor noastre /%ndurile acestea nu"l a$utar s alun#e c%t de c%t dorina de r-&unare Va muca m%na care"i druise via etern Coli&a lui din lemn de &am&us se afla la poalele dealurilor, su& un ar&ore de fier uria (ei era o cocioa& amr%t, ea repre-enta un adevrat lu1 'n acest inut 'n care uneltele din piatr necesare pentru construirea unei case constituiau o raritate Cei translatri aici erau nevoii s se mulumeasc cu locuine 'ncropite din te miri ce> tulpini de &am&us 'ndoite i le#ate 'ntre ele cu 'mpletituri din ier&uri la v%rf i pe prile laterale i acoperite cu frun-ele uriae rupte din ar&orii de fier (in cele cinci sute de varieti de &am&us din aceast vale, unele puteau fi despicate i fasonate, devenind cuite care se toceau totui aproape imediat +am intr 'n coli&, se ae- pe patul improvi-at i se acoperi cu c%teva prosoape mari B#omotul difu- al petrecerii 'l deran$a (up ce se foi o vreme, ced tentaiei de a mesteca o &ucat de #um de visat !u putea anticipa efectul> e1ta-, forme multicolore 'n permanent schim&are, sen-aia c lumea era perfect, dorina de a face dra#oste sau o nea#r de-nde$de din care sreau s"l atace montri, fantome acu-atoare, reminiscene ale Pm%ntului pierdut, ar-%nd 'n flcrile iadului 'n vreme ce demoni fr chip 'i r%deau 'n &ar& de ipetele lui Mestec i"i 'n#hii saliva, d%ndu"i imediat seama c #reise 0ra de$a prea t%r-iu Continu s mestece, retrind clipele 'n care, copil fiind, era c%t pe ce s se 'nece dac nu l"ar fi salvat cineva .sta a fost prima oar c%nd am murit, se #%ndi el, &a nu, am murit la natere Ciudat, mama nu mi"a vor&it niciodat despre asta ; v-u pe mama lui -c%nd 'n pat, cu prul 'nc%lcit, pielea lipsit de orice culoare, pleoapele 'ntredeschise, #ura cscat, doctorul se ocupa de noul"nscut adic de +am i tr#ea dintr"o i#ar de foi Vor&ind cu $umtate de #ur, se adresase tatlui> !u prea merita salvat .veai de ales 'ntre a salva artarea asta i mam6 'ntre&ase tata (octorul avea o claie de pr rocat, o musta rocovan pe oal i ochi al&atri splcii (e o&icei 'mi 'n#rop #reelile, rspunsese el 9i faci prea multe pro&leme Voi salva &oul aista de came, dei, -u c nu merit, i o voi salva i pe ea (octorul 'l 'nfase i"l pusese pe pat, dup care se ae-ase i 'ncepuse s scrie 'ntr"un carneel cu coperte ne#re 8e"apuci s scrii 'ntr"un moment ca sta6 'ntre&ase tata 8re&uie, rspunsese doctorul, i a fi avansat mai mult dac n"a trncni at%ta .sta"i un $urnal al tuturor sufletelor pe are le aduc pe lume +per s scriu 'ntr"o &un -i o carte mare despre evoluia celor ce le"am dat via, pentru a vedea dac a ieit vreunul mai de doamne"a$ut (ac voi reui s aduc 'n aceasta vale a pl%n#erii un #eniu, mcar unul, atunci pot s consider c a meritat s triesc (ac nu, 'nseamn c mi"am risipit viaa umpl%nd lumea asta trist cu do&itoci, ipocrii e#oiti etc

Micuul +am 'ncepuse s urle, iar doctorul spusese> ip ca un suflet pierdut 'n lupta cu moartea, nu i se pare6 Parc"ar fi pedepsit s poarte toate pcatele lumii pe umerii lui firavi 0ti un om ciudat, spusese tat"su <u, dac m #%ndesc &ine Fr frica de (umne-eu (a, pltesc tri&ut ctre Prinul 'ntunericului .erul din camer era #reu din cau-a mirosului de s%n#e, respiraiei 'ncrcate de alcool a doctorului, a duhorii de tutun i de sudoare Cum 'l vei &ote-a6 +amuel6 .a m cheam i pe mine7 'nseamn numele lui (umne-eu /lumesc i eu (oi de +amuel, ce -ici6 .rat &olnvicios, amr%t, nu cred c apuc -iua de m%ine (ar dac o s triasc, are s re#rete c n"a murit Pleac din casa mea, spurcciune nscut din diavol7 rcnise tata Ce fel de om eti6 ; s chem alt doctor7 !ici mcar n"o s spun cuiva c ai asistat"o pe soia mea sau c mi"ai trecut pra#ul ; s alun# din casa asta duhoarea ta nesuferit !esi#ur pe picioare, doctorul 'i aruncase instrumentele murdare 'n #eant i o 'nchisese cu un pocnet sec Prea &ine !umai c din pricina ta am -&ovit 'n satul sta nenorocit, plin de proti (rumul m poart spre lucruri mai mree i mai plcute, prietene provincial =tiind c arlatanii care slu$esc de moae 'n v#una asta sunt plecai din ora, mi"am fcut mil cu tine doar fiindc"s &un la inim M"am smuls din cldurica tavernei s &at drumul p%n aici i s salve- pruncul sta cruia i" ar sta mai &ine mort, Qinfinit mai &ine !u tiu cum se face, dar asta"mi aduce aminte c tre&uie s"mi plteti onorariul +"ar cuveni s te a-v%rl afar din cas i s te rspltesc doar cu &lesteme7 spusese tata (ar oamenii tre&uie s"i plteasc datoriile, indiferent dac le convine ori nu ?ite"ti cei trei-eci de ar#ini .rat mai de#ra& a &uci de h%rtie, spusese doctorul 0i, i"acum poi s"l chemi pe cel care"o s"i recomande pilule, ne&unie i moarte, dar ine minte c (octorul 0c4s i"a smuls soia i pruncul din #hearele morii 0c4s, cantitate ne#li$a&il, eternul cltor, strinul misterios, ticlosul devotat ideii de a"i ine"n via pe ali ticloi, iu&itor al diavolescului Lhis4), de vreme ce nu suport romul .far7 5ei7 stri#ase tata Pleac p%n nu te omor7 !u mai e nici un pic de recunotin pe lumea asta, &ol&orosise (octorul 0c4s (in nimic m"am nscut, trec printr"o lume 'nesat de proti i"n nimic m voi 'ntoarce 0c4s este e#al cu -ero 8ranspir%nd, st%nd cu ochii cscai i nemicai ca aceia ai unei statui de piatr repre-ent%ndu"l pe .pollo, +am urmrise 'ntrea#a dram +cena i actorii rmseser pri-onierii unui #lo& de lumin #l&uie prin care ful#erar d%re de lumin roiatic, dup care totul dispru fr urm (octorul privise peste umr 'nainte de a iei din cas .sta se 'nt%mplase 'n Florida, Missouri, la data de HG noiem&rie 1JHE 9i scosese i#ara de foi din #ur i r%n$ise dispreuitor, d%ndu" i la iveal dinii 'n#l&enii dintre care rsreau doi canini anormal de lun#i i neverosimil de al&i 5ma#inea clipi scurt i se stinse, de parc ar fi fost o scen dintr"un film care se oprete &rusc Pe ua care apruse la locul naterii lui +am, iar acum devenise intrarea 'n coli&a lui din &am&us, intr o alt siluet <mase pentru o clip profilat 'n lumina stelelor, apoi se fcu una cu um&rele dinuntru +am 'nchise ochii i"i lu inima 'n dini, pre#tindu"se s triasc din nou momente de spaim /emu i"i pru ru c mestecase #um de visat =tia totui c dincolo de #roa- se 'ntre-rea un #runte de fericire ?ra ideea i, 'n acelai timp, o 'ndr#ea (rama le#at de naterea sa fusese o nlucire, rod al minii lui care 'ncerca s"i e1plice de ce era aa i nu altfel (ar ce 'nsemna aceast siluet 'ntunecat, care pea tcut i si#ur ca i moartea6 (in ce cotlon ascuns al minii lui apruse creatura asta6 .u-i o voce &aritonal> +am Clemens7 !u te a#ita7 !"am de #%nd s"i fac vreun ru7 .m venit s te a$ut7 =i ce doreti ca rsplat pentru asta6 'ntre& +am :r&atul chicoti i spuse>

9mi placi .m fcut o ale#ere &un Poate vrei s spui c eu am preferat s m ale#i, 'l a$uta +am ?rmar c%teva momente de tcere, apoi omul continu> 9nele# Cre-i c"s o alt nlucire st%rnit de #uma de visat !ici vor& Poi s m pipi La ce &un6 Ca nlucire produs de #um, ar tre&ui s tii c poi fi v-ut i chiar pipit +pune"mi cu ce #%nd ai venit Chiar totul6 5storia ar fi prea lun#, iar eu nu 'ndr-nesc s -&ovesc mult timp pe"aici Mai sunt semeni de"ai mei prin -on i s"ar putea s &a#e de seam .sta mi"ar pricinui neca-uri, fiindc sunt tare &nuitori =tiu c printre ei e1ist un trdtor, dar n"au nici cea mai va# idee cine"ar putea fi acela +emeni6 0i6 repet +am 0i, adic noi, 0ticii, facem investi#aii 'n aceasta -ona, e1plic &r&atul 8recem printr"o situaie unic, fiind prima oara c #rupuri complet lipsite de omo#enitate au a$uns s triasc @ laolalt .cest lucru ne ofer prile$ul de a efectua studii i de aceea 'nre#istrm totul (ein funcia de administrator"ef, fiindc sunt unul dintre Cei (oispre-ece (up ce m tre-esc o s caut s m lmuresc 'n ceea ce@ te privete, 'i rspunse +am 0ti trea-, iar eu e1ist +unt o realitate o&iectiv =i, repet, nu am prea mult timp la dispo-iie +am ddu s se ridice, dar se tre-i 'mpins la loc de o m%n care"l fcu s priceap c se afla 'n faa unei puternice fore fi-ice i mentale +imind"o, +am 'ncepu s tremure 0ti unul dintre 0i, opti el ?nul dintre 0i7 .lun# din minte #%ndul de a"l prinde pe &r&at i de a chema a$utoare (intre ei, dar nu de partea lor +unt cu voi, fiinele umane, i m voi 'n#ri$i ca semenii mei s nu"i desv%reasc proiectul lor murdar .m un plan, 'ns el cere mult timp, r&dare, pai mruni, precaui i 'neltori P%n acum am luat le#tura cu trei oameni@ tu eti al patrulea Ceilali cunosc doar fr%nturi ale planului (ac vreunul dintre ei ar fi dat 'n vilea# i intero#at, nu le"ar putea spune 0ticilor dec%t puine lucruri, planul tre&uie s se desfoare 'ncet i totul s par drept simpl 'nt%mplare La fel cum i meteoritul tre&uie s lase impresia c a fost un accident +am vru din nou s se ridice, dar 'i 'nfr%na dorina 'nainte de a simi atin#erea m%inii@ !"a fost un accident6 !u =tiu de mult vreme despre visul tu de a construi un vapor i de a cltori p%n la captul Fluviului Fr fier i"ar fi imposi&il (e aceea am deviat meteoritul, aduc%ndu"l 'n c%mpul de atracie al acestei planete i fc%ndu"l s se pr&ueasc 'n apropierea locului 'n care te aflai !ici prea aproape, desi#ur, altfel ai fi murit i"ai fi fost translatat din -ona asta 01ist sisteme de protecie pentru a 'mpiedica materia cosmic s se pr&ueasc 'n valea Fluviului, dar am reuit s le anihile- p%n a trecut meteoritul (in nefericire, suprave#hetorii au repus 'n funciune sistemul de respin#ere aproape 'n ultimul moment C%nd l"au activat, efectul lui a fcut ca meteoritul s capete alt traiectorie dec%t cea pe care"am calculat"o eu (rept urmare, noi, adic tu, era c%t pe ce s fim ucii (oar norocul te"a salvat (ar mai apoi am aflat c ceea ce tu numeti noroc ine cu mine =i"atunci, steaua c-toare6 0 o stea do&or%t 'n mod deli&erat ,,(ac tie at%tea despre mine@ tre&uie s fie cineva din echipa$ul lui (re)ru#r #%ndi +am (oar dac poate deveni invi-i&il !u"i imposi&il !ava 'n form de ou pe care"am v-ut"o era invi-i&il@ am -rit"o doar pentru c cineva a vrut asta Pesemne c ful#erul a influenat aparatul care face nava invi-i&il =i" atunci, ce s cred6 .sta"i alt nlucire provocat de #uma de visat ?nul dintre a#enii lor e aproape, spuse omul .scult"m cu atenie Meteoritul n"a fost 'ndeprtat fiindc n"am avut timp Mai precis, eu am hotr%t aa 0

'n#ropat su& pm%ntul c%mpiei i dealurilor aflate la -ece mile deprtare + numeri -ece pietre"potir 'n susul Fluviului Vei a$un#e la mar#inea craterului ori#inal, unde sunt 'n#ropate c%teva fra#mente mari i multe altele mici + 'ncepi spturile <estul te privete 8e voi a$uta c%nd voi avea prile$ul, dar nu pot 'ntreprinde ceva care s &ti la ochi 5nima lui +am 'ncepu s &at at%t de tare, 'nc%t nu reui s"i aud nici propria voce (e ce vrei s construiesc vaporul6 Vei afla la momentul potrivit (eocamdat &ucur"te c i s"a dat ce"i tre&uie .scult7 La cinci mile 'n amonte, aproape de poalele munilor se #sete un -cm%nt uria de &au1it 5ar nu departe, un filon de platin i la dou mile de el, cina&ru :au1it6 Platin6 ;f, ce nt%n#7 +e au-i respiraia precipitat a omului +am aproape c reui s simt -&aterea interioar a omului care 'ncerca s"i 'nfr%n# de-#ustul i furia .poi, cu #las linitit, urm> Vei avea nevoie de &au1it pentru a o&ine aluminiu, iar platina 'i va slu$i drept catali-ator pentru nenumratele componente ale vaporului !"am timp s"i e1plic acum Prin prile astea sunt c%iva in#ineri care"i vor spune ce s faci cu su&stanele minerale 8re&uie s plec +e apropie + faci cum ti"am spus ., da, la trei-eci de mile 'n susul Fluviului vei #si cremene7 (ar , 'ncepu +am +ilueta se mai -ri o clip, apoi dispru +am se ridic #reoi i merse p%n la u Pe maluri ardeau focuri i prin faa lor se h%r$oneau siluete terse !ecunoscutul plecase +am ddu roat coli&ei, dar nu v-u pe nimeni <idic ochii spre cerul strve-iu pe care se vedeau nori de #a-e i ciorchini de stele al&e, al&astre, roii i #al&ene +pera s surprind licrul pierit al vreunui vehicul care devenea invi-i&il Badarnic dorin 1G 9ntorc%ndu"se spre coli&, tresri v-%nd o siluet 'nspim%nttor de mare, 'nvluit 'n 'ntuneric, st%nd 'n faa intrrii +imindu"i inima &t%ndu"i ne&unete, 'ntre& nesi#ur> Joe6 (a, &u&ui vocea #roas a lui Joe care 'nainta spre el Pe"aii a trecut sineva care nu"i om Bimt miro-ul lui 0"o arom -iudat, altfel dec%t a voa-tr Btii, a-ta m"a fcut -"mi aminte-c <mase tcut vreme de c%teva clipe +am atept, tiind c moara cu pietre uriae mcina materia #%ndului .poi Joe continu> ?f, - m ia nai&a7 Ce s"a 'nt%mplat, Joe6 .-ta a fo-t tare demult, -"a"nt%mplat pe Pm%nt, $tii, cu c%tva timp 'nainte de a muri :a nu, nu -e &oate 5-u-e Cri-f toa-e, dac"i adevrat e -pui despre e-i-ten-a noastr, atuni tre&uie - vi fost acum vreo -ut de mii de ani7 3ai, Joe, nu m ine 'ncordat Pi, n"o - cre$i e -ic (ar tre&uie - ii minte c -i na-ul meu are memorie Mi se pare a&solut normal, doar i"e mai mare dec%t creierul, spuse +am +pune o dat, sau vrei s mor de curio-itate6 .m 'n-ele-, Bam 0ram pe urmele unui mem&ru din tri&ul vif-an#4ruil-, care locuia la vreo $ee mile de&rtare de noi, pe ealalt parte a unui deal mare care -emna cu Las detaliile, Joe, 'l 'm&oldi +am .-a, era -&re -ear -i $tiam c m a&ro&iam de du$manul meu, fiindc urmele l-ate de el erau prea &roas&ete Bi"atuni am au$it un $#omot care m"a fcut - cred c individul urmrit era de fapt &e urmele mele -i aveam - fiu eu cel lovit cu &%ta"n ca& 'n loc - -e 'nt%m&le inver- (e aeea m"am lsat la &m%nt -i m"am t%r%t -&re locul de unde veni-e $#omotul Bi #hi-i e"am v$ut (oamne, cum de nu -i"am &ove-tit p%n acum6 Mare ntru mai -unt7

Cu asta sunt de acord (eci6 ;mul m"a miro-it, nu"mi dau -eama cum, fiindc, a$a mare cum -unt, nu fac $#omot nisi c%t o nev-tuic -trecur%ndu"-e ctre o pa-re 9n -v%r$it, veni-e &e urmele mele -i m"ar fi &utut lua &rin -urprindere !umai c acum $ea &e &m%nt, ree ca un -loi Bi l%n# el -tteau dou fiin-e umane ;i fi eu mai cura-o- dec%t mul-i al-ii, dar era &rima oar c vedeam oameni -i &ro&a&il c m"am -&eriat Bau oricum, eram precaut Purtau haine, adic eea ce mi"ai de-cris tu drept haine .veau 'n m%n ni$te lucruri iudate, &e-e #roa-e $i ne#re, lun#i de vreo trei$ei de entimetri, care nu erau din lemn, &reau mai cur%nd din o-el, ca -ecurea lui :loodac-e 0u stteam &ine a-cun-, dar ticlo$ii au reu$it cumva -"$i dea -eama c m aflam acolo ?nul dintre ei a 'ntin- &-ul -&re mine -i mi"am &ierdut cuno$" tin-a .m adormit C%nd mi"am revenit, ei doi oameni -i vif"ul di-&ru-er .m &lecat de"acolo m%nc%nd nori, dar miro-ul ae"la nu l"am uitat .sta"i toat povestea6 Joe 'ncuviin din cap La nai&a, cum adic6 e1clam +am, .sta 'nseamn c aceti aceti oameni au fost cu ochii pe noi cinci sute de mii de ani6 +au mai mult6 .r putea fi aceiai6 =e vrei - $ii6 +am 'l averti- pe Joe s nu spun nimnui ce avea s aud =tia c se putea 'ncrede 'n titantrop, 'ns c%nd 'ncepu s"i relate-e cele 'nt%mplate, simi mustrri de contiin 2 'i ceruse s nu scoat o vor& ctre nimeni Joe ddu din cap cu at%ta convin#ere, 'nc%t nasul lui amintea de un &utean care slta pe o mare a#itat 8otul -e lea# Jii c"i o coiniden-6 Fa&tul c i"am v$ut pe Pm%nt, a&oi am mers 'n ec-&edi-ia lui 54hnaton, -i tumul -i nava $&urtoare, -i faptul c tu ai fo-t ale- acum de ace-t 5c- - con-truie$ti va&orul cu $&aturi6 (espre a-ta e &rere ai6 +am era at%t de emoionat, 'nc%t nu reui s adoarm dec%t aproape de crpatul -orilor +e scul cu #reu s ia micul de$un, dei ar fi preferat s rm%n 'n pat 9n timp ce vi4in#ii, neamul i Joe m%ncau ceea ce le oferiser potirele, el le pre-ent o versiune cen-urat la s%n#e a e1perienei pe care o avusese Le povesti totul ca i cum ar fi fost un vis (ac mirosul lui Joe n"ar fi venit ca o confirmare a vi-itei necunoscutului, ar fi fost convins c fusese vor&a de un vis Von <ichthofen se art reticent, desi#ur, 'ns nordicii credeau 'n revelaii prin intermediul viselor .dic nu chiar toi (in nefericire, printre inevita&ilii sceptici se numra i 0ri4 :looda1e Vrei s hoinrim cale de -ece mile i s ne apucm de spat doar pentru c tu ai avut un comar ciudat6 e1plod el Clemens, mereu am -is c mintea i"e la fel de plp%nd ca i cura$ul, dar acum m"am convins de asta7 Las"o &alt7 +am se ae-ase s mn%nce +e ridic 'n picioare i, ful#er%ndu"l pe :looda1e pe su& spr%ncenele stufoase, spuse> .tunci eu i Joe plecm sin#uri ; s"i convin#em pe localnici s sape i c%nd vom #si fier i si#ur o s dm de el n"o s devii asociatul nostru nici 'n virtutea sentimentelor, nici pe &ani C%t privete iu&irea, dac veni vor&a, nici pe Pm%nt, nici aici n"ai avut parte de ea, iar &ani nu e1ist pe planeta asta Ls%nd s"i cad din #ur &uci de p%ine i friptur, :looda1e rcni i 'ncepu s"i roteasc securea !"o s permit unui sclav prpdit s"mi vor&easc astfel7 ai cur%nd o s"i sapi morm%ntul, p%rlitule7 Joe, care se ridicase de$a s se alture lui Clemens, m%r%i i"i scoase de la &r%u securea uria Vi4in#ii 'i lsar m%ncarea i merser s se ae-e 'n spatele cpeteniei lor Von <ichthofen -%m&ise tot timpul c%t ascultase visul lui Clemens B%m&etul 'i 'n#he pe fa i 'ncepu s tremure, dar nu de fric +e ridic i el i, fr s scoat o vor& se ae- 'n dreapta lui Clemens .poi i se adres lui :looda1e> Prietene nordic, ai &at$ocorit priceperea i cura$ul r-&oinicilor #ermani ; s"i v%r%m r%n$etul &at$ocoritor pe #%t :looda1e scoase un hohot puternic de r%s> (oi cocoei lupttori i un maimuoi7 !"o s avei parte de"o moarte uoar@ m

'n#ri$esc eu s v chinuii -ile 'ntre#i p%n s v &ucurai de ea7 ; s v milo#ii de mine s pun capt durerilor voastre7 Joe7 spuse Clemens .i #ri$ s"l uci-i 'nt%i pe :looda1e7 (up aceea poi s mai transpiri niel do&or%ndu"i pe ceilali Joe ridic securea #rea de dou-eci i cinci de 4ilo#rame deasupra umrului i o roti 'n fa i"n spate descriind un arc de DE de #rade cu uurina cu care ar fi 'nv%rtit un & Pot -"i $dro&e-c -ternul dintr"o $v%rlitur -i -"ar putea -"i dr%m la &m%nt -i pe c%-iva dinapoia lui, spuse Joe !ordicii tiau c nu erau vor&e #oale@ 'l v-user -dro&ind multe este 0ra 'n stare s ucid $umtate dintre ei 'nainte de a fi rpus, poate chiar s"i fac fr%me fr s peasc nimic (ar ei $uraser s"l apere pe :looda1e p%n la moarte i, cu toate c muli dintre ei 'l urau, nu voiau s"i calce cuv%ntul Pe valea Fluviului n"ar fi tre&uit s e1iste lai@ cura$ul s"ar fi cuvenit s devin universal Moartea nu era dispariia total@ orice om ucis se ntea din nou (ar cei care dovediser cura$ pe Pm%nt erau cura$oi i aici, iar laii nu se schim&au c%tui de puin Pro&a&il c 'n sinea lui, omul tia c moartea dura doar o -i, dar celulele corpului, incontientul, emoiile i toate celelalte care alctuiau laolalt caracterul lui nu recunoteau acest adevr +am Clemens se ferea c%t putea de violen i de durerea care o 'nsoea, tem%ndu"se de ea mai mult dec%t de moartea violent Luptase alturi de vi4in#i, m%nuise o secure i aruncase cu sulia, rnise i fusese rnit, &a chiar ucisese o dat un om, dei fcuse asta mai de#ra& din 'nt%mplare dec%t din pricepere 9n conclu-ie, era un r-&oinic mediocru .tunci c%nd lupta, s%n#ele parc"i fu#ea din trup i toat fora lui se istovea +am tia asta foarte &ine, dar pentru at%ta lucru nu se 'nvinuia i nici nu se ruina :looda1e era furios i nu se temea defel (ar dac"ar fi murit, lucru foarte pro&a&il, nu i"ar mai fi #sit locul alturi de Clemens, care visa s construiasc vaporul Fluvial i s ia cu asalt citadelele de la polul nord =i, dei dispreuise visul, sufletul 'i optea c el putea fi o revelaie druit de -ei 0ra posi&il s piard un viitor #lorios, iar asta doar din vina sa +am Clemens 'l cunotea ca pe propriul lui &u-unar i era #ata s pun rma# c am&iia se va dovedi mai tare dec%t furia .a se i 'nt%mpl <e#ele 'i plec securea i fcu un efort s -%m&easc !u"i &ine s pui la 'ndoial darurile -eilor 'nainte de a le cerceta, recunoscu el .m cunoscut preoi crora ;din i 3eimdall le"a 'ncredinat adevrul 'n vis, 'ns ei n"au avut cura$ul s lupte i au minit doar c%nd nu a tre&uit s vor&easc 'n numele -eilor .a c vom spa 'n cutarea fierului (ac vom #si, &ine (ac nu o vom lua de la 'nceput +am respir uurat i sper s scape de tremurai care nu"i ddea pace :ica udului i p%ntecul 'l dureau de dorina de a se despovra, 'ns nu 'ndr-ni s se retra# 'ntr"un asemenea 3fcoment 8re&uia s $oace rolul &r&atului care c%ti#ase &tlia :ece minute mai t%r-iu, incapa&il s mai re-iste, pomi spre latrin 2, !ecunoscutul Misterios, spusese c e1cavaiile puteau 'ncepe 'n orice loc din apropierea celei de"a -ecea pietre"potir din susul Fluviului Cu toate acestea, tre&uia ca presupuii sptori s le dea o lecie localnicilor pentru ca acetia s priceap cine e stp%nul ?n #an#ster din Chica#oul anilor dou-eci"trei-eci, .lfonso /il&retti, fcuse alian cu un ma#nat &el#ian al cr&unelui i oelului de la sf%ritul secolului al 22"lea i cu un sultan al 8urciei de la mi$locul veacului al 2V555"lea .cest triumvirat urmase modelul de$a &ine cunoscut, pun%nd &a-ele unei &ande cu numeroase celule formate din cei care, 'n viaa lor pm%ntean, 'i e1ploataser fr mil pe semenii lor prin crim, afaceri sau alte activiti Cei care cr%cniser 'n faa acestor proaspt autoproclamai stp%ni fuseser lichidai cu o -i 'n urm, iar &anda sta&ilise ce parte va plti fiecare cetean din ceea ce"i oferea potirul pentru a se &ucura de protecie, /il&retti 'i alctuise un harem de cinci femei, dintre care dou se artaser

dornice s"l slu$easc, iar una murise cu o sear 'nainte fiindc 'ncercase s"i crape capul cu un potir c%nd acesta intrase peste ea 'n coli& Clemens aflase toate astea ascult%nd diverse &%rfe 9i ddu seama c vi4in#ii vor avea de 'nfruntat dou sute de &andii i cel puin o mie de aa"-ii mem&ri ai miliiei Patru-eci de &r&ai i dou-eci de femei li se vor opune 9ns localnicii erau 'narmai doar cu sulie din lemn de &am&us av%nd v%rfuri clite 'n foc, 'n vreme ce invadatorii aveau armuri din piele de &alaur de Fluviu, securi, sulie i s#ei cu v%rfuri fcute din piatr Fr a"l mai pune la socoteal pe Joe Miller .flat pe cora&ie, :looda1e 'i anun pe localnici de inteniile lui (ac voiau s li se alture, erau li&eri s"o fac su& conducerea nordicilor 9ns nici unul dintre ei nu va fi nevoie s contri&uie cu nimic din ce"i oferea potirul personal i nici o femeie nu va fi siluit /il&retti slo&o-i o 'n$urtur siciliana i o sulia ctre 0ri4 !ordicul scp de efectul am%ndurora i"i a-v%rli securea Lama ei se 'nfipse 'n pieptul lui /il&retti i, 'nainte ca cineva s apuce a face vreo micare, purt%nd asupra sa o &%t intuit cu cremene, 0ri4 co&or' de pe cora&ie 'n #oan s"i recupere-e preioasa arm Joe Miller porni dup el, urmat de trei-eci de r-&oinici Femeile slo&o-ir s#ei, iar alt #rup de pe cora&ie trase 'n &andii cu ultima rachet pe care"o mai aveau !imerir e1act la int, 'n ultimele r%nduri ale micii armate str%nse de /il&retti Fur ucii, rnii sau nucii aproape patru-eci de oameni C%teva clipe mai t%r-iu, ma#natul &el#ian i turcul erau mori, av%nd capetele fcute chisli de securea lui Joe, iar ceilali fuseser do&or%i ori o rupseser la #oan (ar nici din acetia nu scp vreunul Mem&rii miliiei #sir acum prile$ui s se r-&une, &t%ndu"i sau 'n$un#hiindu"i de moarte !u rmaser dec%t -ece supravieuitori pe care oamenii 'i rsti#nir i 'i 'mpunser cu &ee de &am&us, ascuite i trecute prin foc +am Clemens reui s suporte o vreme urletele celor schin#iuii !u voia s"si piard din popularitate stric%nd distracia oamenilor, aa c se strdui s nu &a#e 'n seam acest spectacol Lothar von <ichthofen spuse c 'nele#ea prea &ine dorina celor ce fuseser chinuii p%n atunci de a provoca durere (ar nu dorea s mai tolere-e mult o asemenea &ar&arie Pi ctre cel mai apropiat schin#iuit i"l reduse la tcere cu o sin#ur lovitur de secure .poi ordon ca ceilali s fie ucii imediat Pro&a&il c 0ri4 :looda1e s"ar fi 'mpotrivit acestei porunci, fiindc socotea normal ca dumanii s fie torturai spre a le da un e1emplu at%t lor c%t i celorlali 9ns el fusese nucit de o &ucat de piatr a-v%rlit de e1plo-ia rachetei i nu mai tia ce se 'nt%mpl 'n $ur Cam fr tra#ere de inim, mem&rii miliiei e1ecutar ordinul, dar aa cum 'l 'neleseser ei 9i aruncar pe cei nou supravieuitori 'n Fluviu, care avea s stin# flcrile, dar nu i durerea provocat de achiile din lemn de &am&us ?nii se -&tur minute 'ntre#i p%n s se 'nece Lucru de mirare, fiindc nefericiii ar fi putut s alun#e chinurile din p%ntece 'n#hiind ap, tiind c peste scurt timp vor fi din nou vii i teferi (ar dorina instinctiv de supravieuire era at%t de puternic, 'nc%t se -&teau s"i in capetele deasupra apei c%t de mult erau 'n stare 11 01cavaiile nu 'ncepur imediat +e impunea mai 'nt%i or#ani-area localnicilor, statuarea clar a unor autoriti le#islative, $udectoreti i administrative i 'ntemeierea unei armate 8re&uia sta&ilit suprafaa pe care se forma noul stat Clemens i :looda1e se #%lcevir o vreme pe aceast tem i c-ur de acord 'n cele din urm c puteau administra -ona 'ntin-%ndu"se trei mile 'n susul i"n $osul Fluviului, pornind de la locul e1ploatrii La #ranie se construi un soi de linie de aprare care amintea de cea de la Ma#inot, adic o f%ie lat de ase metri, presrat cu pari ascuii din &am&us, lun#i de aproape ai-eci de centimetri, 'nfipi 'n pm%nt la diferite un#hiuri Linia mer#ea de la poalele munilor p%n la malul Fluviului 9n prea$ma o&stacolelor cu s#ei i epue se

construir coli&e, ce slu$eau de #arni-oane 'n care locuiau suliai 'mpreun cu femeile lor ?n al treilea cal"de"fri-e se construi pe mal (up ce 'l terminar, mutar cora&ia ctre locul din susul Fluviului unde, dac era s dea cre-are afirmaiilor !ecunoscutului Misterios, se afla un filon de cremene :looda1e rmase pe loc 'mpreunai cu vreo cincispre-ece dintre oamenii lui 9i 'ncredina secundului +norri <a#narsson sarcina de a con"duce e1pediia +norri urma s trate-e cu localnicii pentru o&inerea de cremene, promi%ndu"le o cot din fierul care avea s fie e1tras (ac acetia <efu-au s cede-e, avea porunc s"i amenine :looda1e socoti c Joe Miller era cel mai potrivit s 'nsoeasc e1pediia, fiindc statura uria i 'nfiarea #rotesc a titantropului aveau sa &a#e spaima ui oameni +am Clemens apro& lo#ica hotr%rii, 'ns nu a#rea ideea de a fi i-olat de Joe !u vru totui s plece alturi de Joe, fiindc tia de ce"ar fi fost 'n stare :looda1e 'n a&sena sa <e#ele era aro#ant i pus pe har (ac 'i supra pe oameni, putea provoca o revoluie a crei for i"ar fi copleit pe vi4in#ii rmai Fum%nd i #%ndind fe&ril, +am pea furios 'ncoace i 'n"colo prin faa coli&ei lui +u& stratul de iar& se #sea fier, mai mult dec%t suficient pentru a"i 'mplini Visul, dar nu putea 'ncepe spturile p%n nu se 'nchei au o mulime de pre#tiri 5ar fiecare pas pe care se #%ndea s"l fac era descura$at de apariia altor pro&leme +e simea at%t de frustrat, 'nc%t muc din i#ara de foi, c%t pe ce s"o rete-e 8re&uia ca oamenii care triau deasupra -cm%ntului de cremene s fie intimidai de apariia lui Joe pentru a coopera (ar dac Joe pleca, se putea ca :looda1e sa profite de oca-ie pentru a"l ucide 8em%ndu"se de Joe, n"ar face"o pe fa, dar nu i"ar fi fost peste m%n s aran$e-e un accident Lac de transpiraie, +am 'n$ur (ac mor, o s fiu resuscitat 'n alt loc, at%t de departe de locul sta, c s"ar putea s"mi ia o mie de ani p%n s m 'ntorc v%slind 'ntr"o canoe P%n atunci se vor #si alii s e1tra# fierul i s construiasc vaporul meu .l meu7 .l meu7 !u"i al lor7 !umai al meu7 01act 'n acele momente de furie, Lothar von <ichthofen se apropie 'n #oan .m #sit doi oameni de care avem nevoie (oar c unul nu"i &r&at, 'nchipuiete" i, o femeie in#iner7 :r&atul, John Iesle) ;C:rien, fusese in#iner metalur# pe la mi$locul secolului al 22"lea Femeia era pe $umtate mon#ol"$umtate rusoaic i"i petrecuse mare parte din via 'n comunitile miniere din +i&eria +am Clemens ddu m%na cu ei i le spuse pe scurt ce avea de fcut 'n pre-ent i ce spera s reali-e-e 'n viitor (ac e1ist un -cm%nt mare de &au1it 'n apropiere, atunci putem construi tipul de vapor dorit, spuse ;C:rien 0ra foarte emoionat, ca orice om cruia i se oferea sperana de a"i continua aici profesiunea pe care"o avusese pe Pm%nt 01istau muli ca el, at%t &r&ai c%t i femei, care vroiau sa lucre-e, fie i pentru a"i omor' vremea> doctori care n"aveau nimic de fcut dec%t s imo&ili-e-e vreun mdular rupt, tipo#rafi care n"aveau litere de ae-at 'n pa#in pentru c nu #seau h%rtie, potai fr coresponden de dus, fermieri lipsii de recolte, fierari fr cai de potcovit, #ospodine fr copii de crescut, care #seau m%ncarea #ata preparat, nu erau nevoii s mear# la cumprturi, iar curenia nu le lua mai mult de cincispre-ece minute, comis"voia$ori care n"aveau ce vinde, predicatori a cror 'nvtur reli#ioas fusese pe deplin discreditat de 'nsi e1istena acestei lumi, contra&anditi lipsii de mi$loacele necesare fa&ricrii ile#ale de alcool din cereale, fa&ricani de nasturi fr nasturi, peti i t%rfe a cror profesiune se dusese de r%p de supraoferta venit din partea amatorilor, mecanici fr maini, specialiti 'n arta persuasiunii privai de a&sena reclamelor, productori de covoare av%nd la dispo-iie doar iar& ori fi&re de &am&us pentru prelucrare, coL&o) vduvii de cai ori vite, pictori frustrai de lipsa vopselelor i a p%n-ei, pianiti fr de piane, lucrtori la calea ferat cut%nd fier,

a#eni de &urs fr aciuni de ne#ociat i aa mai departe (orii, totui, o nav cu a&uri, continu ;C:rien, iar acest lucru este lipsit de realism .r tre&ui s v oprii cel puin o dat pe -i pentru a tia lemn de foc, ceea ce ar 'nsemna timp risipit chiar dac localnicii v"ar permite s luai din cantitile limitate de &am&us i pin Pe de alt parte, ar&orii, ca-anele i alte componente s"ar u-a cu mult 'nainte de a a$un#e la captul cltoriei i n" ai avea destul spaiu la &ord pentru a transporta fierul necesar fa&ricrii pieselor de schim& !u, avei nevoie de motoare electrice 0i &ine, prin prile acestea e1ist un om pe care l"am 'nt%lnit la scurt vreme dup translatarea mea .cum nu tiu unde se afl, dar nu poate fi prea departe ; s"l caut eu, scutindu" v de efort ?n adevrat vr$itor 'n pro&leme de electricitate, el a fost in#iner la sf%ritul secolului al 22"lea i are cunotinele necesare pentru a construi e1act tipul de motor care v tre&uie ;prete"te, moar desferecat7 e1clam +am (e unde procurm uriaa cantitate de ener#ie electric necesar6 Va tre&ui s crem propria noastr Cascad !ia#ara i s"o crm cu noi6 ;C:rien era un t%nr scund, cu o coam de pr aproape portocalie i cu un chip av%nd trsturi at%t de delicate, 'nc%t prea efeminat 9n ciuda -%m&etului puin str%m& de pe &u-e, reuea s fie totui fermector .vem electricitate la dispo-iie pretutindeni de"a lun#ul fluviului, spuse el .rt ctre silueta 'n form de ciuperc a celei mai apropiate pietre"potir Pietrele acestea emit o cantitate de ener#ie electric uria de trei ori pe -i Ce ne oprete s conectm ca&luri de alimentare la c%teva dintre ele i s 'ncrcm acumulatoarele care vor alimenta motoarele navei6 +am se hol& o clip, apoi e1clam> :le# i ntru ce sunt7 :a nu, asta"i o e1primare redundant +unt un ntru7 9mi stau 'n faa ochilor de"at%ta vreme i nu m"am #%ndit o clip la asta7 :ine'neles7 (up aceea privi printre #ene i"i 'ncrunt spr%ncenele stufoase i -&%rlite> (ar cum nai&a 'nma#a-ine-i toat ener#ia aceea6 !u sunt eu mare specialist 'n electricitate, dar tiu si#ur c ai avea nevoie de o &aterie mai mare dec%t 8umul 0iffel sau de"un acumulator de dimensiunile piscului Pi4e ;C:rien cltin din cap .a am cre-ut i eu, dar individul, un mulatru, $umtate &ur, $umtate -ulus, pe nume Lo&en#ula van :oom, susine c dac are materialele necesare poate construi un dispo-itiv de 'nma#a-inare cruia"i -ice &atacondensator un cu& cu latura de -ece metri, cu capacitatea de -ece me#a4iloLai care poate furni-a o -ecime de volt pe secund sau chiar totul odat (aca putem e1tra#e &au1it, vom produce aluminiu pe care"l vom folosi la circuite i la 'nfurrile motorului .luminiul n"are calitile cuprului, dar cum nu #sim un asemenea material, ne vom face trea&a i aa Furia i nemulumirea lui +am disprur ca prin farmec, B%m&i, pocni din de#ete i sri 'n sus de fericire /sete"l pe van :oom7 Vreau s"i vor&esc7 8rase din i#ar at%t de tare, 'nc%t captul i#rii de foi strluci precum ima#inile care i se derulau prin minte ?riaul vapor cu -&aturi spume#a de$a 'n susul Fluviului, av%ndu"l pe +am Clemens 'n timonerie, +am Clemens purt%nd apca de Cpitan de !av fcut din piele de :alaur de Fluviu, +am Clemens, cpitan al miticului i unicului vapor cu -&aturi care vi&ra parc de ner&dare s porneasc 'n cltoria lun# de cel puin un milion de mile !u mai e1istase o asemenea nav pe un astfel de Fluviu fc%nd o asemenea cltorie7 Cu sirena rsun%nd, cu clopotele vuind, cu echipa$ul format din oameni faimoi din toate timpurile 9ncep%nd cu su&umanul Joe Miller din anul 1GGGGGG 'naintea erei noastre p%n la oamenii de tiina firavi, dar deose&it de inteli#eni, ai sf%ritului de secol 22 Von <ichthofen 'l tre-i la realitatea imediat> +unt #ata s 'ncep e1cavaiile 'n cutarea fierului Ce ai de #%nd cu Joe6 +am #emu i spuse> !u m pot hotr' +unt 'ncordat ca un tietor de diamante 'nainte de a face

prima cresttur ; micare #reit i diamantul Kohinoor se spar#e .m 'neles7 ; s"l trimit pe Joe 8re&uie s risc (ar fr el m simt nea$utorat ca un apicultor care n"are #leat s str%n# mierea sau ca un &ancher 'n Vinerea !ea#r ; s le spun lui :looda1e i Joe i o s"i poi alctui echipa !umai c" ar tre&ui s or#ani-m o mic ceremonie + dm ceva de duc, iar eu o s inau#ure- spturile C%teva minute mai t%r-iu, dup ce inuse o cuv%ntare, 'ncl-it de o #ur -dravn de &our&on i str%n#%nd o i#ar de foi 'ntre dini, +am 'ncepu s sape 3%rleul din lemn de &am&us era ascuit, 'ns iar&a era at%t de deas i re-istent, 'nc%t a tre&uit s"l transforme 'n cuit .sud%nd, 'n$ur%nd, afirm%nd c ur%se dintotdeauna munca fi-ic i c nu era croit s devin sptor de anuri, +am cr%mpoi iar&a C%nd 'ncerc s 'nfi# h%rleul de"acum &ont 'n pm%nt, +am descoperi c nu reuise s scoat nici mcar o m%n de r%n 8re&uia ca iar&a i stratul de pm%nt uscat s fie 'ndeprtate Mama tuturor 'ncornorailor7 &lestem el i a-v%rli h%rleul la pm%nt .sta s"o fac un rnoi care"i nscut pentru asemenea munc in#rat7 0u lucre- cu mintea7 Mulimea pufni 'n r%s i se apuc de trea& cu cuite din &am&us i securi de cremene (ac fierul o fi la trei metri ad%ncime o s ne ia trei ani s a$un#em la el, spuse +am Joe, adu c%t mai mult cremene, altfel n"avem nici un spor 0 mu-ai6 'ntre& Joe Miller ; -"mi li&-e-ti, Bam 8re&uie s pleci, la fel ca toat lumea !u"i face #ri$i pentru mine , 1A 9n urmtoarele trei -ile spar o #roap de trei metri diametru i trei-eci de centimetri ad%ncime Von <ichthofen or#ani- echipele astfel c ele erau 'nlocuite la fiecare sfert de or !u duceau lips de amatori &ine cldii, #ata s sape, dar 'ncetineala era provocat de cioplirea de noi unelte din cremene i de confecionarea de unelte din lemn de &am&us :looda1e 'ncepu s m%r%ie v-%nd cum se cio&eau cuitele i securile, -ic%nd c 'n ca- de atac, armele din piatr n"ar fi putut s -#%rie nici mcar pielea unui su#ar Clemens 'l ru# pentru a nu tiu c%ta oar s"i dea securea de oel, 'ns :looda1e refu- (ac Joe ar fi aici, l"a pune pe el s i"o ia, 'i spuse Clemens lui Lothar .propo, unde"o fi Joe6 .r fi tre&uit s se 'ntoarc de$a, fie cu m%na #oal, fie aduc%ndu"ne daruri Cred c"ar fi ca-ul s trimitem pe cineva cu &arca, su#er von <ichthofen M"a duce eu, dar am impresia c ai 'nc nevoie de mine ca s te apr de :looda1e (ac Joe a pit ceva, o s avem am%ndoi nevoie de protecie, conchise +am ?ite, af#anul acela, .&dul, ar putea deveni spionul nostru 0"n stare s treac ne&#at 'n seam i printr"un co colcind de erpi cu clopoei (up dou -ile, 'n -ori, .&dul se 'ntoarse 9i tre-i pe +am i pe Lothar, care dormeau 'n aceeai coli& 'n ideea de a se apra unul pe cellalt 9n en#le-a lui st%lcit, .&dul le povesti c Joe Miller era le#at fedele 'ntr"o cuc solid din lemn de &am&us Fcuse o tentativ de a"l eli&era pe Joe, dar cuca era p-it -i i noapte Vi4in#ii fuseser primii amical i cu 'nele#ere Cpetenia local se artase surprins de ideea c va face un t%r# &un d%nd cremene pentru fier ;r#ani-ase o mare petrecere pentru a sr&tori acordul i le oferise oaspeilor &utur i #um de visat pe sturate !ordicii fuseser copleii 'n vreme ce sforiau ameii de alcool =i Joe dormea, dar se tre-ise c%nd 'ncepuser s"l le#e Fr nici o arm, omor%se dou-eci de oameni i rpise cincispre-ece, dar p%n la urm cpetenia 'l nucise cu o lovitur de &%t dup ceaf 5-&itura, care ar fi fr%nt #%tul oricui, 'i luase puterile lui Joe, ceea ce le permisese atacatorilor s sar pe el imo&ili-%ndu"l i cpetenia 'l mai trsnise o dat 'n cap Cpetenia i"a dat seama c Joe e un lupttor puternic, spuse .&dul Mai ceva dec%t <ustam .m au-it fr s vreau c%iva oameni spun%nd c vor s"l foloseasc pe Joe ca ostatic Cpetenia vrea s devin partener la mina de fier (ac e refu-at, nu"l va ucide pe Joe, dar 'l va face sclav, dei m"ndoiesc de reuit

.re de #%nd s ne omoare 'ntr"un atac i s"i rm%n tot fierul numai lui 0"n stare 9i alctuiete o flot uria@ multe vase mici, 'ncropite 'n #ra&, dar &une s transporte c%te patru-eci de oameni fiecare Va declana un atac total, av%nd r-&oinici 'narmai cu arme din cremene, arcuri i s#ei i &umeran#uri #rele =i cine"i acest presupus !apoleon6 'ntre& +am ;amenii 'i -ic <e#ele 5oan Cic a domnit 'n .n#lia pe vremea c%nd lupttorii purtau armuri i luptau cu spada 'n m%n 9n epoca lui +aladin Fratele lui a fost un r-&oinic vestit, <ichard 5nim"de"Leu +am &lestem i spuse> 5oan Fr"de"ar7 Vicleanul Prin John cu inim 'ntunecat .t%t de ticlos, 'nc%t en#le-ii au $urat s nu mai ai& niciodat vreun re#e cu numele de 5oan (ec%t el, mai &ine ni"l puneam 'n cap pe nemernicul de Leopold al :el#iei sau pe Jim Fis4e7 Jumtate de ora mai t%r-iu, +am se ls cotropit de de-nde$de (e ast dat, mesa$ul 'i parveni ca un -von purtat din #ur"n #ur La trei-eci de mile 'n $osul Fluviului se afla o flot uria care navi#a 'nspre ei 0ra compus din ai-eci de vase cu un sin#ur catar#, fiecare dintre ele transport%nd patru-eci de lupttori Conductorul acestei armade era re#ele unui inut aflat 'n afara -onei afectate de pr&uirea meteoritului +e numea Joseph Maria von <adoLit .m citit la coal despre el7 se tre-i von <ichthofen +"a nscut 'n 1NFN i cred c"a murit prin 1JEH . fost e1pert pro&leme de artilerie i prieten apropiat al lui Frederic4 I'lhelm al 5V"lea al Prusiei +upranumit Clu#rul <-&oinic, fiindc dei a$unsese #eneral, avea opinii reli#ioase de neclintit . murit neconsolat, deoarece c-use 'n di-#raie (eci acum e din nou 'n via, t%nr i, ne'ndoielnic, 'ncerc%nd s"i converteasc pe toi la puritanism, omor%ndu"i pe cei care nu"s de acord cu prerile lui ; or mai t%r-iu, +am primi vestea c flota <e#elui 5oan ridicase ancora Forele lui John vor a$un#e primele, 'i spuse +am lui :looda1e +e vor deplasa mai iute, fiindc au de partea lor curentul i v%ntul i"ai i #sit cui s"i spui toate astea7 pufni cu dispre :looda1e Ce"ai de #%nd s 'ntreprin-i6 9nt%i 'l -dro&esc pe en#le-, apoi 'l fac praf pe neam, 'i rspunse :looda1e 9i 'nv%rti securea i adu#> Pe himenul sf%iat al miresei lui 8hor7 'nc m dor coastele, dar n"o s &a# 'n seam durerea7 +am nu 'ncerc s"l contra-ic Mai t%r-iu, rmas sin#ur cu Lothar, i se confesa> 0 un lucru admira&il s lupi fr sori de i-&%nd i s mori (ar din asta nu" i iese nimic =tiu, o s spui c n"am cura$ nici c%t un #%ndac, dar eu am un vis mre, care transcende noiunilor de credin i moralitate, oric%t de 'nltoare or fi ele Lothar, 'mi doresc vaporul sta i vreau s"l pilote- p%n pa captul Fluviului, indiferent ce s"ar 'nt%mpla7 (ac"am avea vreo ans 'n lupta ce urmea-, n"a #%ndi aa (ar n"avem +untem copleii numeric i avem arme inferioare (e aceea am de #%nd s le propunem un t%r# Cui6 'ntre& amr%t von <ichthofen, pier-%ndu"i culoarea din o&ra$i Lui 5oan ; fi el cel mai miel dintre re#i, dei muli 'i r%vnesc locul 'n competiia asta sl&atic, dar pe el l"am convin#e mai uor s se alie-e cu noi Flota lui <adoLit- e mai amare dec%t a lui, i chiar dac 5oan ar reui printr"o minune s 'nvin#, forele i"ar sl&i 'ntr"at%t, 'nc%t am putea s punem m%na pe el (ar dac ne alturm lui 5oan, i"am administra o asemenea papar lui <adoLit-, c ar ter#e"o de"aici cu coada 'ntre picioare, ca un c%ine &tut Von <ichthofen pufni 'n r%s i spuse> .m cre-ut la 'nceput c vrei s ne ascundem 'n muni iar apoi s co&or%m pentru a ne oferi serviciile celui mai tare !"a suporta ideea de"a fu#i ca un la, ls%ndu"i pe srmanii oameni s duc #reul + nu"mi spui pe nume dac n"o s propun ceva cinstit, relu +am . face"o dac n"a avea de ales +u#ere- s scpm 'ntr"un fel sau altul, de :looda1e 0l nu va accepta s"l ia pe 5oan ca partener Va tre&ui s fii cu ochii pe 5oan, care e ca un arpe veninos, 'l sftui

neamul (ar alt ieire nu vd +i nici nu mi se pare c trdm pe cineva dac"l ucidem pe :looda1e !e punem la adpost +i el te"ar lichida cu primul prile$ favora&il 5ar noi nici mcar nu"l vom ucide de"adevratelea, reflect +am 9l eliminm doar din peisa$ul sta Clemens vroia sa mai discute despre modul de aciune, 'ns von <ichthofen spuse c vor&iser de a$uns Ca de o&icei, +am am%na momentul hotr%tor 8re&uia neaprat s treac imediat la fapte .a cred i eu, recunoscu +am i oft Ce"ai pit6 'ntre& Lothar M simt vinovat chiar 'nainte de a fptui pcatul, rspunse +am M simt ca un la, dei nu prea am motive .&solut nici unul7 (ar am fost adus pe lume ca s m simt apsat de pcate, chiar i de acela de a m fi nscut Lothar 'i ridic &raele de disperare i se 'ndeprt, arunc%nd peste umr> ?rmea-"m ori rm%i aici !u cumva s te"atepi c te voi recunoate drept cpitan al vaporului nostru Cpitanii nu e-it s treac la aciune +am se str%m&, dar porni dup el Lothar vor&i cu doispre-ece oameni despre care era 'ncredinat c vor face cum li se spune P%n c%nd puser la punct amnuntele i oamenii plecar dup arme, amia-a trecu i soarele 'ncepu s co&oare +e 'ntoarser dinspre coli&e 'narmai cu sulie i cuite ?nul dintre ei avea un arc din lemn de &am&us i ase s#ei periculoase, eficace doar la mic distan Pornind cu Lothar von <ichthofen i +am Clemens 'n frunte, #rupul se 'ndrept spre coli&a re#elui nordic =ase vi4in#i stteau de pa- afar Vrem s vor&im cu :looda1e, spuse +am, 'ncerc%nd s se adrese-e fr s"i tremure vocea 0"nuntru cu o femeie, spuse Ve /rimarsson +am ridic m%na Lothar %ni pe l%n# el i"l lovi pe /rimarsson cu o &%t 'n cap ; s#eat uier pe l%n# umrul lui i se 'nfipse 'n #%tul unei santinele 9n mai puin de -ece secunde, toi -ceau mori sau erau rnii prea #rav ca s mai continue lupta (in deprtare se au-ir stri#te i ali -ece vi4in#i venir 'n #oan s"i apere cpetenia /ol"puc, url%nd i in%ndu"i securea de oel 'n po-iie de atac, :looda1e %ni pe us Von <ichthofen se repe-i cu sulia 'nainte i o 'nfipse 'n nordic :looda1e scp securea i, 'mpins de fora loviturii, pi 'mpleticit 'napoi p%n se i-&i de peretele din &am&us al coli&ei <mase cu ochii cscai@ deschise #ura@ s%n#ele porni s cur# pe la colurile &u-elor i pielea 'i deveni cenuie !eamul smulse sulia din a&domen i :looda1e se prvli la pm%nt 9n lupta ce urm, ase dintre oamenii lui Clemens 'i pierdur viaa, iar patru se aleser cu rni Vi4in#ii nu se ddur &tui p%n nu fur redui la tcere ca i re#ele lor 3orcind de efort, m%n$it de s%n#ele dumanilor i s%n#er%nd dintr"o ran cptat la umr, +am Clemens se re-em 'n suli ?cisese un om, pe /unnlau#r 8horrfinnsson, perfor%ndu"i un rinichi, 'n momentul c%nd acesta 'l atacase pe von <ichthofen 9i prea ru de /unnlau#r (intre toi nordicii, lui 'i plceau cel mai mult #lumele spuse de +am 5ar acum fusese 'n$un#hiat pe la spate de prietenul lui, acelai +am Clemens .m luat parte la HJ de &tlii i"am ucis doar doi oameni Cellalt a fost un turc #rav rnit care 'ncerca s se ridice 'n picioare +am Clemens, marele r-&oinic, inimosul erou, ?rmrit de aceste #%nduri, privi cu oroarea i fascinaia pe care o e1ercitaser dintotdeauna cadavrele asupra lui i care nu a" ar fi stins nici dac ar fi trit -ece mii de ani .poi scoase un ipt de spaim i"i trase piciorul st%n#, 'ntr"un efort disperat de a i"l smul#e din m%na care"l reinea !ereuind, ridic sulia, cu #%nd s"o 'nfi# 'n omul care"l imo&ili-ase Privi 'n $os, drept 'n ochii al&atri splcii ai lui :looda1e .cesta revenise la via pentru o clip (in ochi dispruse luciul sticlos, iar pielea nu mai era cenuiu"al&struie Vocea"i era sla&, dar 'ndea$uns de puternic, astfel 'nc%t at%t +am, c%t i cei aflai aproape, au-ir vor&ele lui>

:i44$a7 Ccre-e de o&olan7 .scultai"m7 !u v las s plecai p%n nu voi termina ce am de spus7 Beii mi"au dat puterile unei voluspa 0i cer r-&unare pentru trdarea voastr .scultai7 =tiu c e1ist fier su& iar&a asta scldat 'n s%n#e +imt fierul cur#%ndu"mi prin vine Culoarea lui 'ntunecat 'mi 'n#hea s%n#ele Vei #si mai mult fier dec%t v tre&uie pentru marele vapor al& 9l vei e1tra#e i vei construi o cora&ie care s rivali-e-e cu +4ith&lathnir 8u, Clemens Mielul, 'i vei fi cpitan, iar ea va pluti pe Fluviu mai multe mile dec%t poate mer#e"ntr"o -i +leipnir, cel cu opt picioare Vei rtci de colo"colo, spre nord, sud, est i vest, dup cum te vor purta apele Fluviului ; s"ncon$ori lumea de nenumrate ori (ar construcia lui i navi#aia vor aduce mult amrciune i nenumrate nenorociri 5ar dup ani i ani, c%t viaa a dou #eneraii de pe Pm%nt, dup mari suferine i puine &ucurii, c%nd vei crede c"ai a$uns, 'n sf%rit, la captul lun#ii cltorii, atunci vei da din nou peste mine7 0u te voi cuta7 ; s te"atept cu cora&ia mea i"o s te omor =i n"o s apuci s ve-i captul Fluviului i nici n"o s treci prin porile Valhallei7 :rusc 'nfri#urat, +am se simi #ata s se de-mem&re-e <mase nemicat, cu toate c str%nsoarea din $urul #le-nei mai sl&ise .u-i horcitul de moarte i nici nu se clinti, nici nu privi 'n $os Lipsit de vla#, :looda1e vor&i iar> .tept7 +e au-i un nou horcit, ceva mai surd i m%na lui :looda1e c-u la pm%nt +am fcu un efort s se 'ndeprte-e de el, aproape si#ur c se va desface 'n fr%me +e uit la von <ichthofen i spuse> +uperstiii7 !imeni nu poate cunoate viitorul7 !u se tie, +am (ar dac evenimentele se desfoar aa cum cre-i tu, adic automat i mecanic, atunci viitorul e predeterminat (ac lucrurile sunt cunoscute dinainte, atunci de ce nu ni se revel viitorul mcar pentru o clip, de ce nu se aprind lumini or&itoare de"a lun#ul tunelului timpului, iar omul s vad p%n dincolo6 +am nu"i rspunse Von <ichthofen r%se pentru a"i arta c #lumea i"l &tu pe umr Vreau s &eau ceva !eaprat, spuse +am !u dau doi :ani pe superstiiile astea prosteti 0ra 'ns convins c ochii aceia care se stin#eau v-user peste ani i ani i avea s cread asta pe vecie 1H C%nd mai era o or p%n la cderea 'ntunericului apru i flota <e#elui 5oan +am Clemens trimise un om pentru a"l anuna pe 5oan c vroia s discute un posi&il parteneriat 5oan, #ata oric%nd s discute cu cel pe care inteniona s"l 'n$un#hie pe la spate, se art dispus s ne#ocie-e +am rmase pe mal, iar 5oan Fr"de"8ar se aplec peste copastia #alerei (up ce alun#ase sen-aia de 'n#he cu c%teva pahare -dravene de Lhis4), +am 'i povesti cum stteau lucrurile i vor&i elocvent despre marele vapor ce urma a fi construit dup e1tra#erea flerului 5oan era un &r&at scund, &runet, cu umeri foarte lai, p%r rocovan i ochi al&atri B%m&ea mai tot timpul i vor&ea o en#le- aproape lipsit de accentul vremii sale, ceea ce o fcea destul de uor de 'neles 9nainte de a a$un#e 'n aceast parte a Fluviului, trise -ece ani printre oamenii din Vir#inia sf%ritului de secol 2V555 Fiind un talentat lin#vist, se e1prima fluent i se de&arasase de multe dintre structurile caracteristice ale en#le-ei i france-ei normande folosite 'n secolul al 255"lea 9nelese imediat de ce i"ar slu$i s se alture lui Clemens 'mpotriva lui von <adoLit- !u 'ncpea nici o 'ndoial c avea reineri privind modul de aciune dup ce scpau de von <adoLittt-, 'ns co&or' pe mal i $ur prietenie i 'nfrire venici .mnuntele pactului fur sta&ilite la un pahar, apoi 5oan porunci eli&erarea lui Joe Miller din cuca aflat pe nava"amiral Lui +am nu"i sttea 'n fire s verse lacrimi cu dou, dar pe o&ra$ii lui aprur c%teva lacrimi c%nd 'l v-u pe titantrop Joc pl%n#ea ca o cascad am&ulant i,

c%nd 'l str%nse 'n &rae pe +am, aproape c"i fr%nse coastele Ceva mai t%r-iu, von <ichthofen nu"i putu ascunde sentimentele fa de Clemens> C%nd 'l aveai pe :looda1e alturi, mcar tiai la ce s te atepi Prost t%r# am fcut7 0u sunt din Missouri, 'i rspunse +am, i n"am fost un ne#utor strlucit de cat%ri Cu toate astea, atunci c%nd ai pe urmele tale o hait de lupi #ata s te sf%ie, eti 'n stare s dai o m%roa# deelat pe un mustan# sl&atic, numai s te scoat din colii lor .&ia dup aceea te #%ndeti cum vei co&or' fr s"i fr%n#i #%tul :tlia, care 'ncepu 'n -orii -ilei urmtoare, inu mult vreme (e-astrul 'i p%ndi de c%teva ori pe +am i pe 5oan Profit%nd de ceaa care c-use 'n primele ore ale dimineii, flota en#le-ului se pitise l%n# malul rsritean i apruse 'n spatele celei #ermane 8orele aprinse a-v%rlite de marinarii lui 5oan incendiar multe dintre navele lui von <adoLit- 9ns invadatorii se 'nele#eau foarte &ine 'ntre ei, dovedeau o disciplin e1emplar, luptaser 'ndelun# alturi unii de alii i erau mult mai &ine 'narmai <achetele lor scufundar numeroase #alere de"ale lui 5oan i fcur &ree 'n o&stacolele construite de"a lun#ul malului +oldaii nemi de&arcar la adpostul unei ploi de s#ei 9n cursul acestei manevre, o rachet e1plod 'n #roapa spat pentru e1tra#erea fierului +uflul 'l a-v%rli c%t colo pe +am Pe $umtate nucit, se ridic 'n picioare 9n aceeai clip simi pre-ena unui &r&at pe care nu"l v-use 'n viaa lui, +am era convins c omul nu mai apruse 'n inut paria atunci !ecunoscutul avea un metru i opt-eci i o statur ro&ust, chiar masiv Ca un &er&ec rocovan i &tr%n, dei arta, desi#ur, de parc ar fi avut doar dou-eci i cinci de ani Prul inelat i castaniu 'i at%rna pe spate p%n 'n talie .vea spr%ncenele la fel de stufoase ca i +am ;chii 'i erau mari, cprui"'nchis cu stelue ver-ui .vea nasul acvilin i &r&ia proeminent, iar urechile mari fceau un un#hi drept fa de cap 8rupul unui &er&ec &tr%n, #%ndi +am, ,,i capul unei &ufnie cu ciuf .rcul lui era confecionat dintr"un material pe care +am 'l mai v-use, dar #reu de procurat> dou dintre coarnele cur&ate aflate 'n #ura petelui numit :alaurul de Fluviu .m%ndou erau unite, alctuind un arc du&lu i cur&at (e departe cel mai puternic i re-istent din aceast vale, pre-enta totui un de-avanta$ .rcaul avea nevoie de &rae e1trem de puternice pentru a"l 'ndoi !ecunoscutul avea 'n tol&a din piele dou-eci de s#ei cu v%rful din cremene, corpul croit cu mult iscusin din oase provenind de la aripioarele :alaurului de Fluviu i aripile de #hida$ tiate din &uci de os at%t de su&iri, 'nc%t ra-ele de soare treceau prin ele Vor&i 'ntr"o #erman cu accent strin, #reu de identificat> +emeni cu +am Clemens Chiar sunt, rspunse +am Ce"a mai rmas din mine (ar de unde6 Mi"ai fost descris de , necunoscutul tcu o clip, de unul dintre 0i La 'nceput +am nu pricepu Pe de o parte semisur-enia provocat de e1plo-ie, urletele oamenilor care se ucideau unii pe alii la nici -ece metri deprtare, iar pe de alta, &u&uiturile 'ndeprtate ale rachetelor i apariia neateptat a acestui &r&at confereau scenei un aer de irealitate 8e"a trimis !ecunoscutul Misterios el te"a 'ndrumat 'ncoace7 0ti unul dintre Cei (oispre-ece7 0l6 !ici #%nd7 0a m"a trimis7 +am nu avea vreme s cear lmuriri 9i 'nfr%na dorina de a"l 'ntre&a dac se pricepea s foloseasc arcul (dea impresia c era 'n stare s"l pun pe deplin 'n valoare +am se cr pe v%rful mormanului de pm%nt din apropierea #ropii i art ctre cea mai apropiat nav duman care sttea cu prova +pre mal Pe puntea de dunet sttea un &r&at care ddea comen-i Von <adoLit-, conductorul dumanilor, spuse +am Cu arcurile noastre sla&e nu"l putem nimeri Cu micri calme dar rapide, oprindu"se doar c%t s inteasc i fr s compense-e vite-a v%ntului care &tea constant cu ase mile pe or, arcaul

slo&o-i o s#eat din arcul ne#ru 8raiectoria s#eii se sf%ri 'n ple1ul solar al lui von <adoLit- +u& fora loviturii, neamul fcu un pas 'napoi, se rsuci, ls%nd s se vad v%rful s#eii care 'i ieise prin spate, i se pr&ui peste &alustrad drept 'n apa dintre nav i mal +ecundul 'i re#rupa oamenii, iar arcaul 'l strpunse i pe el cu o s#eat 9m&rcat 'n armura din piele de :alaur de Fluviu i 'nv%rtind prin aer &%ta din lemn de ste$ar, Joe Miller fcea rava#ii printre nemii din centrul liniei de atac <sp%ndea 'n $ur moarte i #roa- Bdro&ea dou-eci de este pe minut i, din c%nd 'n c%nd, prindea c%te"un om cu m%na rmas li&er i"l a-v%rlea pentru a do&or' ali c%iva +e 'nt%mpl ca 'n spatele lui Joe s se strecoare c%te un duman, 'ns s#eile ne#re din os do&or%r cinci dintre acetia unul dup altul 5nvadatorii rupser r%ndurile i 'ncercar s se retra# spre navele lor /ol, plin de s%n#e, dar -%m&itor, von <ichthofen 'ncepu s danse-e 'n faa lui +am .m c%ti#at7 .m c%ti#at7 8i"ai c%ti#at dreptul de a avea maina -&urtoare, spuse +am .poi, 'ntorc%ndu" se ctre necunoscut> Care i"e numele6 Multe nume avut"am, dar c%nd &unicul m"a luat 'n &rae pentru"nt%ia dat, m"a numit ;diseu .vem multe de vor&it .ltceva nu"i veni 'n minte ;are acest &r&at fusese c%ntat de 3omer6 .devratul ?lise, adic istoricul ?lise, care luptase su& -idurile 8roiei i despre care povesteau le#endele i &asmele str%nse mai t%r"-iu6 (e ce nu6 :r&atul 'nvluit 'n um&re care"i vor&ise lui +am afirmase c alesese douspre-ece persoane din miliar"dele de oameni de pe planet +am n"avea idee ce mi$loace folosise pentru a"i ale#e, dar presupuse c nu #reise 5ar !ecunoscutul Misterioii vor&ise despre unul dintre ei> <ichard Francis :urton ;are Cei (oispre-ece aveau un soi de aur care 'n#duiau rene#atului s"i recunoasc pe aceia care se potriveau misiunii6 0ra ceva 'n sufletul lor care"i recomanda6 Pe 'nnoptat, +am, Joe, Lothar i aheul pornir spre coli&ele lor dup ce sr&toriser victoria (e at%ta vor&it, +am avea #%tle$ul uscat 'ncercase s stoarc de la aheu tot ce tia despre asediul 8roiei i pere#rinrile lui de dup aceea .flase at%tea 'nc%t, 'n loc s se lumine-e, era i mai nedumerit 8roia pe care o tia ;diseu nu era oraul din prea$ma 3elespontului, ruinele pe care arheolo#ii pm%nteni le numeau 8roia V55 8roia asediat de ;diseu, .#amemnon i (iomede era mai departe spre sud, chiar 'n faa insulei Les&os, dar spre interior i la nord de r%ul Kai4os Fusese locuit de oameni 'nrudii cu etruscii, care locuiau pe vremea aceea 'n .sia Mic i mai t%r-iu emi#raser 'n 5talia din cau-a invadatorilor eleni ;diseu cunotea oraul pe care #eneraiile ulterioare 'l consideraser ca fiind 8roia .colo triau dardanieni i &ar&ari@ ei erau 'nrudii cu adevraii troieni ;raul lor c-use 'n m%inile altor &ar&ari venii din nord cu cinci ani 'nainte de r-&oiul troian 8rei ani dup asediul adevratei 8roie, care inuse doar doi ani, ;diseu plecase 'n e1pediie alturi de danaeni, sau ahei 'mpotriva 0#iptului su& domnia lui <amses al 555"lea <aidul se sf%rise cu un de-astru ;diseu fu#ise pe mare ca s scape cu via i, 'mpotriva voinei lui, fcuse un lun# voia$ care inuse trei ani, 'n cursul cruia vi-itase Malta, +icilia i unele pri ale 5taliei, tr%muri necunoscute #recilor de pe vremea aceea !u"i 'nt%lnise pe lestri#oni, eoli, pe Calipso, Circe sau Polifem Pe soia lui o chemase 'ntr"adevr Penelopa, dar nu fusese silit s ucid nici un peitor 9n ce"i privea pe .hile i 3ector, ;diseu 'i tia doar ca persona$e principale ale unui c%nt Presupunea c am%ndoi fuseser pelas#i, o populaie sta&ilit 'n 0lada peninsular 'nainte de a fi fost cucerit de aheii sosii din nord .heii adaptaser c%ntul pelas#ic la propriile lor scopuri, iar mai t%r-iu &ar-ii o 'ncorporaser 'n 5liada ;diseu aflase despre 5liada i ;diseea fiindc 'nt%lnise un erudit care tia am&ele epopei pe de rost .tunci, ce ne poi spune despre Calul 8roian6 e1clam +am, atept%ndu"se ca la aceast 'ntre&are s nu primeasc rspuns +pre surprinderea lui, ;diseu nu numai c tia de el, dar spuse c ideea 'i aparinuse 'n 'ntre#ime Fusese o 'neltorie

#%ndit 'ntr"un moment de disperare i ar fi tre&uit s dea #re .sta 'l uimi cel mai mult pe +am 0rudiii fcuser front comun pentru a respin#e veridicitatea acestei istorii, susin%nd c era o imposi&ilitate stri#toare la cer +"ar fi cuvenit s ai& dreptate, 'ntruc%t ideea prea 'ntr"adevr tras de pr i prea cu totul impro&a&il ca aheii s fie at%t de proti construind calul, iar troienii 'ndea$uns de do&itoci ls%ndu"se pclii (ar calul de lemn e1istase, iar aheii ptrunseser 'n ora ascuni 'nuntrul lui Von <ichthofen ascult discuia celor doi +am socoti c Joe i Lothar ar tre&ui s tie despre 0tic, dei acesta 'l sftuise s nu spun nimnui (ac n"o fcea, multe dintre hotr%rile pe care le va lua +am vor rm%ne ne'nelese chiar i celor mai apropiai asociai Pe de alt parte, +am simea c, destinuind secretul i ctre alii, 'i va arta 0ticului cine era sufletul 'ntre#ii aciuni ?n #est copilresc, la urma urmei, dar +am se ls prad im&oldului Cu e1cepia lui Joe care dormea de$a, +am le ur tuturor noapte &un i se 'ntinse pe patul improvi-at (ei era foarte o&osit, nu reui s adoarm .mintind de o tornad care 'ncearc s treac prin #aura cheii, sforiturile uiertoare ale lui Joe nu"l a$utar nicidecum s alun#e insomnia 9n plus, emoiile le#ate de evenimentele urmtoarei -ile 'l ineau 'ncordat de pe acum, fc%ndu"l s"i simt creierul vi&r%nd .vea s fie o -i istoric, asta dac se va #si cineva s scrie istoria planetei +i#ur, vor e1ista h%rtie, cerneluri, creioane, chiar i o tiparni ?riaa !av Fluvial va pu&lica o revist sptm%nal Va aprea o carte care va povesti cum a fost ad%ncit #roapa prin detonarea rachetelor capturate de pe nava lui von <adoLit- Poate vor da de fier chiar m%ine@ tre&uia s se 'nt%mple aa La toate acestea se adu#a 'n#ri$orarea 'n ce"l privea pe <e#ele 5oan, vicleanul mereu -%m&itor (oar (umne-eu tia ce punea la cale mintea aceea ireat Puin pro&a&il c 5oan va 'ncerca ceva $osnic 'nainte de construirea vaporului, iar clipa asta era departe, peste ani i ani (eocamdat nu avea nici un motiv de nelinite Cu toate acestea, +am se frm%nta de pe acum 1D +am se tre-i &rusc, simindu"i inima &t%nd de parc i"ar fi fost clcat 'n picioare de vreun monstru aprut 'n comarul pe care"l avusese Prin spaiile li&ere dintre tulpinile de &am&us i pe l%n# p%n-a at%rnat la intrare ptrundea un aer umed Ploaia rpia pe acoperiul din frun-e, iar dinspre muni se rosto#oli cu ecou &u&uitul unui tunet Joe, pe de alt parte, continua s sforie &u&uitor 'n le#ea lui +am se 'ntinse, apoi scoase un ipt i se ridic 'n e-ut .tinsese pe cineva Ful#erul 'ndeprtat mai 'ndulci &e-na din interiorul coli&ei, ls%nd s se -reasc silueta neclar a cuiva care sttea #hemuit l%n# pat +am au-i o voce &aritonal> !u spera ca titantropul s"i vin 'n a$utor M"am 'n#ri$it eu s nu se tre-easc 'nainte de rsritul soarelui +am 'i ddu seama astfel c 0ticul putea vedea i pe 'ntuneric 9i scoase o i#ar de foi din sertarul msuei pliante i 'ntre&> 8e deran$ea- dac fume-6 <spunsul !ecunoscutului Misterios 'nt%r-ie at%t de mult, 'nc%t +am rmase pe #%nduri Licrul firului 'ncins al &richetei lui +am nu putea fi destul de puternic pentru a de-vlui trsturile &r&atului i pro&a&il c purta masc pe fa ;are nu suporta mirosul i#rii de foi ori al tutunului 'n orice form6 0-ita s o spun rspicat fiindc acest amnunt 'l putea da de #ol6 Fa de cine6 Fa de ceilali 0tici care tiau c au un rene#at printre ei6 0rau doispre-ece la numr, cel puin aa afirmase !ecunoscutul (ac acetia ar fi aflat c el, +am Clemens, ar fi fost contactat de unul de"ai lor, cruia nu"i plcea mirosul de tutun, atunci ar fi tiut pe dat despre cine era vor&a +am nu"i e1prim &nuielile cu voce tare Le va pstra pentru sine pentru a se slu$i de ele mai t%r-iu Fumea-, spuse !ecunoscutul (ei nu"l v-u i nici nu"l au-i mic%ndu"se, +am

avu impresia c se trsese puin 'napoi Care"i scopul acestei vi-ite neateptate6 'ntre& +am + te anun c nu ne vom putea vedea mult vreme !u vroiam s cre-i c te"am prsit 8re&uie s plec cu tre&uri pe care nu le"ai 'nele#e chiar dac i le"a e1plica Va tre&ui s te descurci sin#ur (ac lucrurile vor mer#e prost 'n ce te privete, nu voi putea interveni nici mcar pe ascuns (eocamdat, cu ce ai, poi lucra cel puin un deceniu Vei fi nevoit s"i foloseti ima#inaia pentru a re-olva multe pro&leme tehnice care vor aprea 0u nu"i mai pot furni-a metale ori materiale tre&uincioase sau s te scot din 'ncurcturile pe care le vei avea cu invadatorii .m riscat destul aduc%ndu"i meteoritul i spun%ndu"i unde sunt &au1ita i platina Mai e1ist i ali 0tici, nu Cei (oispre-ece, ci din ealonul doi, care te vor suprave#hea, 'ns ei nu vor interveni !u vor socoti c vaporul periclitea- Planul .r prefera, &ine'neles, s nu ai fier, iar c%nd vei descoperi platina i &au1ita se vor supra de"a &inelea Vor ca voi, pm%ntenii, s v continuai de-voltarea psihic, nu tehnolo#ic (ar nu"i vor &#a nasul 'n ceea ce facei +am simi un fior (ei 'l ura pe 0tic, 'i ddu seama pe neateptate c a$unsese s se &i-uie mult pe spri$inul lui moral i material +per s nu pim nimic, spuse +am .st-i era c%t pe ce s pierd mina de fier (ac n"ar fi fost Joe i individul acela ;diseu 5a stai puin7 se lumin el deodat ;diseu mi"a spus c 0ticul cu care a vor&it era femeie7 (in 'ntuneric se au-i un hohot reinut de r%s Ce"nseamn asta6 ;ri nu eti sin#urul rene#at, ori 'i poi schim&a vocea ;ri poate nu"mi spui adevrul Pesemne suntei amestecai cu toii 'n chestia asta i fiecare ne 'ndoap cu minciuni pentru a"i reali-a propriile mainaiuni .m devenit nite &iete unelte 'n m%inile voastre !u te mint7 +i nici nu"i pot confirma &nuielile (ac tu, ori ceilali pe care i"am ales, vei fi descoperii, relatrile voastre 'i vor amei pe semenii mei +e au-i un fonet .cum tre&uie s plec <m%i sin#ur Mult noroc +tai7 Ce se"nt%mpl dac dau #re6 +e va #si altcineva s construiasc vaporul, dar am motive s sper c o vei face tu 'nsui (eci nu"s dec%t o unealt (ac ea se stric, o a-v%rli i #seti alta !u"i pot asi#ura reuita !u"s -eu + v ia nai&a pe toi7 stri# +am (e ce n"ai lsat lucrurile cum erau pe Pm%nt6 !e &ucuram de pacea venic Fr durere i suferin Fr trud necurmat i ptimiri .m pierdut totul (evenisem li&eri, scpasem de povara crnii Voi ne"ai 'ntemniat din nou i ne"ai luat p%n i dreptul de a ne sinucide Moartea a devenit ceva de neatins 0 ca i cum ne#ai fi -v%rlit pe vecie 'n iad7 +ituaia nu"i chiar at%t de rea, 'l domoli 0ticul Ma$oritatea o ducei mai &ine dec%t 'nainte ;ri cel puin la fel de &ine ;lo#ii, or&ii, diformii, &olnavii, flm%n-ii sunt sntoi i teferi !u tre&uie s trudii sau s v facei pro&leme pentru hrana -ilnic i cei mai muli mn%nc mai &ine dec%t pe Pm%nt Cu toate astea, 'n mare, sunt de acord cu tine . fost o crim, cea mai cumplit crim, s v resuscitm Prin urmare ; vreau 'napoi pe Liv)7 stri# +am, =i pe fiicele mele7 (ec%t i-olate, adic separate una de alta pe vecie, le prefer moarte7 Mcar nu m"a mai chinui tot timpul #%ndindu"m c ar putea suferi sau s"ar putea afla 'ntr"o situaie cumplit (e unde s tiu eu c nu"s violate, &tute, torturate6 <ul e atotputernic pe planeta asta .a se i cuvine, fiindc aici s"a str%ns populaia ori#inal a Pm%ntului7 .s putea s te"a$ut, spuse 0ticul (ar mi"ar lua ani 'ntre#i s le #sesc !u"i e1plic ce mi$loace a folosi, pentru c e prea complicat, iar eu tre&uie s plec 'nainte ca ploaia s 'ncete-e +am se ridic i pi 'nainte cu m%inile 'ntinse

;prete"te7 'l averti- 0ticul M"ai atins o dat +am se opri .i putea s mi"o #seti pe Liv)6 =i pe fete6 ; voi face Pe cuv%ntul meu (ar dar dac va dura ani 'n ir6 + presupunem c p%n atunci vei construi vaporul i te afli la un milion de mile 'n susul Fluviului, iar eu te anun c i"am #sit soia, 'ns ea e la trei milioane de mile 'n aval 9i pot comunica locul, dar nu i"o pot aduce, aa c totul ar cdea 'n sarcina ta Ce vei face 'ntr"o asemenea situaie6 8e vei 'ntoarce i"i vei pierde dou-eci de ani revenind de unde ai plecat6 i"ar 'n#dui echipa$ul s procede-i aa6 M"ndoiesc Pe de alt parte, chiar dac ai reui, nu vei avea certitudinea c ea va fi 'n locul indicat 9ntre timp ar putea fi ucis i transferat altundeva, chiar i mai departe dec%t la 'nceput + te ia nai&a7 url +am =i, s nu uitm, continu 0ticul, oamenii se mai schim& C%nd o vei revedea, s"ar putea s nu"i mai plac ; s te omor7 rcni +am .a s"mi a$ute7 <o#o$ina din &am&us de la intrare se ddu 'n lturi !ecunoscutul se profila pentru o fraciune de secund, o siluet 'm&rcat 'n mantie semn%nd cu un liliac, av%nd pe cap ceva ce aducea cu un dom +am str%nse pumnii i se strdui s rm%n nemicat ca un sloi de #hea, atept%nd ca furia s se topeasc .poi 'ncepu s se 'nv%rt prin coli& p%n c%nd, 'n cele din urm, a-v%rli i#ara c%t colo> .vea un #ust amrui@ p%n i aerul pe care"l respira 'l r%c%ia pe #%t :lestemai s fie7 Lua"l"ar nai&a7 ; s"mi construiesc vaporul, o s a$un# la polul nord i aflu eu ce se petrece7 =i"o s"l ucid7 Pe toi o s"i omor7 Ploaia se opri (e departe se au-ir stri#te +am iei, #%ndindu"se 'n#ro-it c !ecunoscutul fusese prins, dei i se prea imposi&il 9n acelai moment 'nelese c vaporul 'nsemna foarte mult pentru el i c nimic nu tre&uia s 'mpiedice construcia lui, chiar dac s"ar fi putut r-&una chiar acum pe 0tic ;dat i" odat tre&uia s vin i asta (inspre c%mpie se apropiau c%teva persoane lumin%ndu"i calea cu tore C%nd a$unser mai aproape, +am distinse chipurile c%torva santinele i pe cel al lui von <ichthofen Cu ei se aflau trei necunoscui Purtau veminte 'ncropite din prosoape mari, prinse laolalt cu cleme ma#netice, care le cdeau amplu 'n $urul trupurilor Faa celui mai scund dintre necunoscui era um&rit de o #lu# Cel mai 'nalt era un &r&at cu faa lun#, osoas i ne#ricioas, av%nd un nas uria i 'ncovoiat Vrei s intrai 'n competiie6 'ntre& +am 9n coli&a mea doarme cineva care v &ate de departe la capitolul sta !om dCun con7 Va te faire foutre7 spuse lun#anul ;riunde m duc tre&uie s m las insultat6 .sta"i ospitalitatea pe care o oferii oaspeilor6 Cum, am cltorit -ece mii de le#he 'n condiii cumplite 'n sperana s"l #sesc pe omul care s m fac s mai simt o dat oelul 'n m%n doar pentru ca el s"mi dea cu tifla6 .fl, miel i#norant i insolent, c +avinien C)rano al 55"lea de :er#erac nu 'ntoarce i cellalt o&ra- (ac nu"i ceri scu-e cu toat sinceritatea i nu vor&eti cu #las de 'n#er, te voi strpun#e cu nasul pe care"l &at$ocoreti at%t7 +am 'i ceru prea plecate scu-e, spun%nd c nervii 'i fuseser pui la #rea 'ncercare 'n &tlia a&ia 'ncheiat +e uit cu mirare la fi#ura le#endar i se 'ntre& dac nu cumva era i el unul dintre cei doispre-ece alei Cel de"al doilea &r&at, -velt, &lond i cu ochi al&atri, se pre-ent drept 3ermann /orin# ?n os spiralat, luat de la un pete de Fluviu, 'i at%rna de o sfoar petrecut pe dup #%t i, dup acest semn, +am 'i ddu seama c era mem&ru al :isericii Celei de". (oua =anse .sta 'nsemna &ucluc, fiindc predicatorii ei propovduiau pacifismul a&solut Cea de"a treia persoan 'i ddu #lu#a pe spate i ddu la iveal un chip atr#tor cu pr lun# i ne#ru le#at 'ntr"un coc precum al -eiei Ps)che +am se &l&ni pe picioare, c%t pe ce s leine Liv)7 Femeia tresri Fr s scoat un cuv%nt, fcu un pas spre el i, pr%nd palid 'n

lumina torelor, 'l privi +e le#n nesi#ur pe picioare, d%nd impresia c va leina dintr"o clip 'n alta +am, spuse ea pierdut 0l 'nainta, 'ns ea se rsuci i se a# de :er#erac s se spri$ine France-ul o 'm&ria i se uit ur%t la +am Clemens Cura$, mieluica mea7 C%t m ai alturi, n"o s"i fac nici un ru Ce repre-int el pentru tine6 0a ridic ochii spre el cu o e1presie care"l convinse pe +am ?rl i ridic pumnul spre stelele care tocmai apreau dintre nori 1E Vaporul navi#a prin visul lui +am ca un diamant sclipitor de dou-eci de milioane de carate ; asemenea nav nu mai e1istase i nici nu avea s e1iste vreodat Va fi &ote-at !u se 'nchiria- Va fi at%t de &lindat i de 'narmat, 'nc%t nimeni nu i"o va putea lua +i nici nu va reui cineva s"o cumpere ori s"o 'nchirie-e !umele scris cu litere mari i ne#re strlucea pe corpul ei al& !? +0 9!C35<5.B Miticul vapor va avea patru puni> cea a cldrilor, cea principal, de promenad i de ateri-are pentru aparatul de -&or /a&aritul navei va fi de o sut patru-eci i cinci de metri i cincispre-ece centimetri 8raversul navei 'n dreptul aprtorilor pentru -&aturi va fi de dou-eci de metri Pesca$ul mediu, cu nava 'ncrcat, patru metri Corpul va fi fcut din ma#naliu sau poate din plastic Courile vor scoate fum doar din c%nd 'n c%nd, fiindc la &ord se va afla un ca" -an cu a&uri (ar asta doar pentru a propulsa #loanele mari din plastic din mitralierele cu a&uri B&aturile uriae vor fi acionate de motoare electrice de dimensiuni enorme !u se 'nchiria- va fi sin#ura nav din metal de pe Fluviu, unica propulsat de alt for dec%t cea a &raelor i v%slelor sau a v%ntului i"i va face pe toi s se ridice 'n picioare pentru a privi lun#, fie ei nscui 'n anul AGGGGGG ' e n sau 'n AGGG e n 5ar el, +amuel Clemens, va fi Cpitanul, cu C mare, fiindc la &ordul navei cu un echipa$ de o sut dou-eci de oameni, va e1ista doar un sin#ur Cpitan <e#ele 5oan al .n#liei se putea autointitula i .miral, daca avea chef, dei, dup prerea lui +am Clemens, tre&uia s fie +ecund, nu .miral 5ar dac ar fi fost dup voia lui +am Clemens, <e#elui 5oan 5oan Fr"de"ar, 5oan 'mpuitul, 5oan Perfidul, 5oan (estr&latul, 5oan Cocin"de"Porci nici mcar nu i s"ar 'n#dui s pun piciorul pe punte Fum%nd o i#ar #roas de foi, purt%nd o apc al& i 'm&rcat cu un 4ilt tot al&, la care se va adu#a un prosop aruncat peste umeri ca o mantie, +am Clemens se va apleca peste sa&ordul tri&ord al timoneriei i va urla> Fii #ata, neisprviilor7 Punei m%na pe hoitul acela putred de imoralitate i perfidie i aruncai"l de pe schela de acces la &ord7 !u"mi pas dac o s cad"n Fluviu sau pe mal7 +cpai"m de #unoiul la uman7 5ar Prinul 5oan va -&ura peste &alustrada punii ca-anelor =iretul 5oan, rcnind, suduind 'n en#le-a medie cu accent franu-it sau 'n france-a an#lo" normand sau 'n esperanto .poi pasarela va fi ridicat i vor rsuna clopotele, sirena va uiera, iar +am Clemens, ae-at 'n spatele pilotului, va da ordinul de pornire 'n voiai Cltoria7 9n susul Fluviului, pentru a navi#a pro&a&il dou-eci de milioane de mile vreme de patru-eci sau o sut de ani Ce vapor, ce Fluviu, ce voia$, cum nu 'ndr-nise a visa pe Pm%nt, de mult disprutul Pm%nt7 'n susul Fluviului, sin#urul de pe lumea aceasta, pe unica nav de"o asemenea mreie, cu +am Clemens drept La +ipestro, Cpitan, respectat ca La 0stro, +ef C%t de fericit era7 Jar dup aceea, 'n vreme ce se 'ndreptau spre mi$locul Fluviului, doar pentru a testa curentul, mult mai puternic acolo, 'n vreme ce miile de oameni de pe mal fceau semne cu &raele iau chiuiau sau pl%n#eau 'n urma navei, +amuel Lan#horn Clemens, alias Mar4 8Lain Cpitan, =ef v-u un &r&at cu o chic &lond i cu umeri lai fc%ndu"i loc prin mulime

:r&atul purta un 4ilt dintr"o p%n- ce aducea cu un prosop, fi1at cu cleme ma#netice +andalele erau confecionate din pielea unui :alaur de Fluviu mare c%t o &alen 9n $urul #%tului #ros i musculos avea un ira# de verte&re de pete cu corn, strlucitor colorate 9n m%na uria i puternic str%n#ea coada unei securi de lupt fcute din fier ;chii lui al&atri splcii 'l inteau pe +am Clemens, i faa lat cu nas vulturesc era amenintoare Mai repede7 Mai repede7 Vite- ma1im drept 'nainte7 rcni +am Clemens ctre pilot B&aturile mari 'ncepur s se afunde 'n ap din ce 'n ce mai #r&ite pleosc pleosc 9n ciuda i-olaiei din fi&r de sticl, vi&raiile fcur puntea s tremure (eodat, &r&atul &lond, 0ri4 :looda1e, <e#ele vi4in# din secolul al 2" lea, apru 'n timonerie +tri# la +am Clemens 'n nordica veche> 8rdtorule7 Ccrea- de <atatos47 i"am spus c"o s te"atept pe malul Fluviului7 M"ai trdat ca s scoi fierul din steaua c-ut i s"i construieti sin#ur vaporul7 +am fu#i din timonerie i co&or' pe scri, de pe o punte pe alta, p%n a$unse 'n la&irintul din cal, dar 0ri4 :looda1e rm%nea mereu la doi pai 'n urma lui +am Clemens aler# pe l%n# motoarele electrice de dimensiuni colosale, intr 'n la&oratorul de chimie, unde in#inerii fa&ricau nitratul de potasiu din e1cremente umane i"l amestecau cu sulf i man#al pentru a o&ine praf de puc 9nfac un aprin-tor i o lamp cu rin, aps pe cursor i din cutie %ni o s%rma luminoas, 'ncins p%n la al& ;prete"te, altfel arunc toat nava 'n aer7 stri# +am 0ri4 'ncremenise, dar 'i rotea securea uria pe deasupra capului <%n$i i spuse> 9i iu&eti vaporul mai mult dec%t orice altceva, chiar mai mult dec%t pe nepreuita Liv)7 !"ai 'ndr-ni s"o uci-i7 ; s te despic drept 'n dou cu securea i"a s"i iau Vaporul7 !u7 !u7 rcni +am + nu"ndr-neti7 !u eti 'n stare7 !u poi7 .cesta"i visul meu, dra#ostea mea, pasiunea, viaa, lumea mea7 !u7 !ordicul se mai apropie cu un pas@ securea v%$%i 'nc o dat pe deasupra capului !u sunt 'n stare6 5a privete7 +am privi peste umrul lui :looda1e i v-u o um&r +e apropie i deveni o siluet 'nalt, fr chip 0ra 2, !ecunoscutul Misterios, 0ticul rene#at care fcuse meteoritul s se pr&ueasc 'n Fluviu pentru ca +am s ai& fier i nichel i s"i construiasc nava pe aceast planet srac 'n minerale Pentru a pluti 'n susul Fluviului, ctre Marea Polar de !ord, unde 8umul Ceurilor, Marele Potir, sau cum s"o fi numit, era ascuns 'ntr"o p%cl 'n#heat 5ar o dat a$uns acolo, 'mpreun cu cei unspre-ece oameni alei de 2 pentru 'mplinirea planului 'nc nerevelat, +am va nvli 'n turn pentru a afla ce anume6 Ce se #sea acolo !ecunoscutule7 stri# +am +alvea-"m7 .$utor7 3ohotul de r%s uier precum v%ntul mrii polare, transform%ndu"i mruntaiele 'n cristale de #hea +alvea-"te sin#ur, +am7 :a nu7 !u7 rcni +am +i atunci deschise ochii i ultimul #eamt se stinse ;ri visase c #emea6 +e ridic 'n picioare Patul era fcut din lemn de &am&us, iar salteaua dintr"o estur de fi&re de &am&us, umplut cu frun-e uriae de ar&ore de fier Ptura era 'ncropit din cinci prosoape le#ate 'ntre ele cu cleme ma#netice 9n camera care msura apro1imativ ase metri ptrai, se aflau un pat lipit de un perete, un &irou i o mas cu t&lie rotund, 'n $ur de doispre-ece scaune, toate din lemn de &am&us ori pin i o oal de noapte din lut ars +e mai #seau i o #leat din &am&us, pe $umtate plin cu ap, o cutie lar# i 'nalt cu multe compartimente pentru suluri de h%rtie, un suport conin%nd fleete din lemn de &am&us i pin cu v%rfurile din cremene sau fier, arcuri i s#ei din tis, o secure de r-&oi din fier"nichel i patru cuite lun#i din oel Pe perete se vedeau -ece cuiere de care at%rnau prosoape al&e Pe un cuier pentru plrii se afla o apc de ofier naval, confecionat din piele i acoperit cu p%n- al& i su&ire Pe mas era potirul lui, un cilindru metalic de culoare cenuie, av%nd o toart

metalic Pe &irou erau 'mprtiate sticlue din sticl, conin%nd cerneal nea#r precum funin#inea, un numr de tocuri din os i unul din fier"nichel 3%rtiile de pe &irou erau fcute din coa$ de &am&us, dei mai e1istau c%teva foi din per#ament su&ire e1tras de pe partea interioar a stomacului de pete cu corn Ferestrele din #eam *sau iu&louri, cum o&inuia el s le numeasc, se 'nirau de $ur 'mpre$urul camerei (up c%te tia +am Clemens, aceasta era sin#ura cas care se putea m%ndri cu ferestre 'n 'ntrea#a Vale a Fluviului (esi#ur, pe o ra- de -ece mii de mile, alta ca ea nu mai e1ista +in#ura lumin venea din cer Cu toate c 'nc nu se crpase de -i, lumina era ceva mai puternic dec%t cea aruncat de luna plin pe Pm%nt +tele uriae i multicolore 'mp%n-eau cerul, unele at%t de mari, 'nc%t artau ca nite &uci rupte din lun 9ntre stele, dincolo de ele i chiar 'n faa unora mai strlucitoare, se 'ntindeau vluri i #hirlande sclipitoare 0rau de fapt nori cosmici formai din #a-, splendori ce"i fermecau pe oamenii sensi&ili la frumos care triau de"a lun#ul Fluviului +am Clemens 'i linse &u-ele, simind 'n #ur un #ust acru dup alcoolul pe care"l &use cu o sear 'nainte i #ustul i mai neplcut al visului din care tocmai se tre-ise, apoi fcu c%iva pai nesi#uri prin camer (eschise ochii de"a &inelea a&ia c%nd a$unse la &irou@ 'i lu aprin-torul i apropie firul 'nroit al acestuia de lampa cu untur de pete aflat pe un suport din piatr (eschise un iu&lou i privi spre Fluviu Cu un an 'n urm n"ar fi v-ut dec%t c%mpia neted, lat de aproape o mil i $umtate, acoperit de iar& scurt i aspr, de un verde aprins .cum devenise un teren 'nfiortor, presrat cu movile de pm%nt, #alerii ad%nci i multe cldiri construite din &am&us i pin 'n care se aflau cuptoare din crmid .cestea erau aa"-isele oelrii, fa&rica de sticl, topitoriile, morile de ciment, for$ele, atelierele de fierrie, arsenalele, la&oratoarele i fa&ricile de acid sulfuric i a-otic La $umtate de mil deprtare se vedea un #ard 'nalt din &uteni de pin care 'ncon$ura locul unde avea s construiasc prima am&arcaiune din metal 9n st%n#a lui licreau c%teva lmpi de lipit ;amenii spau chiar i noaptea pentru a scoate hlci mari de siderit din pm%nt, produc%nd piese din fier"nichel 9n spatele su se aflase o pdure format din ar&ori de fier 'nali de trei sute de metri, pini roii, ste$ar ne#ru i al&, tis i desiuri de &am&ui 8oate aceste specii se 'nlaser c%ndva pe poalele dealurilor@ se putea spune c, 'n #eneral, dealurile rmseser la locul lor, 'ns ar&orii, 'n afara celor de fier, dispruser (oar #i#anticii ar&ori de fier re-istaser securilor m%nuite de oamenii lui Clemens 5er&urile 'nalte fuseser tiate i fi&rele lor, tratate chimic, deveniser h%rtie i fr%n#hii, 'ns rdcinile lor se dovediser at%t de re-istente i de 'nc%lcite, 'nc%t nu avuseser nici un motiv s le mai scoat din pm%nt 8ruda i materialele necesare smul#erii rdcinilor costase imens !u era vor&a de &ani, fiindc aa ceva nu e1ista, ci de sudoare, piatr u-at i unelte din oel care se cio&iser Bona frumoas c%ndva, cu nenumrai copaci, iar& strlucitor de verde i flori colorate crescute pe plantele crtoare care 'nvem%ntau copacii, arta acum ca un c%mp de &tlie Fusese silit s cree-e ur%enie pentru a construi un vapor frumos +am tresri su& m%n#%ierea v%ntului rece i umed care &tea 'ntotdeauna seara dinspre amonte 8resri 'nfiorat i de privelitea de-olant ce"i aprea 'n faa ochilor 5ndiferent de prerea pe care o avea despre aceast lume, iu&ea frumuseea i ordinea fereasc a naturii i 'ndr#ea aspectul de parc al vii ; fcuse s arate 'nfiortor din cau-a visului su =i tre&uia s e1tind hidoenia, deoarece morile i fa&ricile lui aveau nevoie de tot mai mult lemn pe care s"l ard, s"l transforme 'n h%rtie ori man#al 8erminase p%n i ultimele resurse ale statului i aproape c epui-ase i ceea ce o&inuse prin ne#o de la Cerns4u$o, aflat la nord i Pu&liu$o, la sud (ac vroia mai mult, tre&uia s porneasc r-&oi 'mpotriva celor mai apropiai vecini ori s 'ncheie 'nele#eri pentru a achi-iiona materiale de la state mai 'ndeprtate sau de peste Fluviu +au s le

cucereasc i s ia de acolo tot lemnul !"ar fi dorit s procede-e astfel@ ura r-&oiul din principiu, iar practic, a&ia de"l putea suporta (ar dac inea s ai& Vaporul, tre&uia s procure lemn pentru a"i menine fa&ricile 'n funciune Mai avea nevoie i de &au1it, criolit i platin dac voia s construiasc #eneratoare i motoare din aluminiu Cea mai apropiat surs de astfel de materiale era 'n +oul Cit), statul aflat la dou-eci i ase de mile 'n $osul Fluviului, condus de 0lLood 3ac4in#, care ura al&ii P%n acum, +am reuise s dea arme din fier contra &au1it, criolit, cina&ru i platin Chiar i propriul stat al lui +am, Parolando, avea mare nevoie de arme Parc vr%nd s 'mpovre-e i mai mult situaia lui +am, 3ac4in# insistase ca Parolando s"i foloseasc oamenii si pentru e1tra#erea i transportul minereului +am oft din rrunchi (e ce nai&a nu diri$ase !ecunoscutul Misterios meteoritul s cad e1act l%n# -cm%ntul de &au1it6 (ac ar fi fost aa, c%nd el i vi4in#ii lui :looda1e sosiser 'n -on imediat dup cderea meteoritului, ar fi putut s pun m%na pe teritoriul pe care se afla 'n pre-ent +oul Cit) La sosire, 3ac4in# ar fi fost silit fie s se alture lui +am, fie s plece 'n alt parte 9n ciuda forei pe care"o avea !ecunoscutul, tot nu i"ar fi fost uor s devie-e un meteorit de o sut de mii de tone din fier"nichel de pe traiectorie pentru a"l face s cad la numai dou-eci i ase de mile de -cmintele de &au1it i alte minerale, 'n realitate !ecunoscutul 'i 'nchipuise c nimerise drept la int, 'nainte de a pleca 'n acea misiune despre care nu scosese o vor&, 'i spusese lui +am c mineralele se aflau 'n susul Fluviului, toate pe o ra- de apte mile (ar se 'nelase .sta 'l fcea pe +am s fie fericit i, 'n acelai timp, furios 0ra suprat fiindc nu toate -cmintele 'i erau la 'ndem%n, dar se &ucura v-%nd c i 0ticii puteau #rei .cest adevr nu le era de nici un folos oamenilor 'ntemniai pe vecie 'ntre munii 'nali de M GGG de metri 'ntr"o vale lat de apro1imativ F,F mile (ac +am nu reuea s"i construiasc Vaporul, se putea ca oamenii s rm%n pri-onieri mii de ani sau o eternitate +am se apropie de dulpiorul din lemn de pin nevopsit, deschise ua i scoase o sticl cu aspect opac Coninea aproape $umtate de litru de Lhis4) donat de oamenii care nu o&inuiau s &ea 8rase o duc -dravn, se str%m&, pufni, se &tu pe piept i puse sticla la loc 3a7 !imic nu"i ca o duc la 'nceput de -i, mai ales dup ce te"ai tre-it dintr"un comar pe care l"ar fi detestat p%n i Marele Cen-or al Viselor .sta numai dac, Marele Cen-or l"ar fi iu&it c%t de c%t i ar fi dovedit puin respect fa de un &ine cunoscut creator de vise, adic +am Clemens Pesemne c Marele Cen-or nu inea deloc la +am (up toate aparenele, puini 'l mai 'ndr#eau 'n ultimul timp 5ar el, pentru a"i construi nava, se vedea silit s fac tot soiul de lucruri neplcute 5ar Liv), cea care"i fusese soie pe Pm%nt vreme de trei-eci de ani, 'i fcea viaa i mai amar 9n$ur, 'i m%n#%ie mustaa ine1istent, &# din nou m%na 'n dulpior i scoase sticla Mai trase o duc +imi lacrimi 'n ochi, dar nu"i ddu seama dac erau din pricina triei &uturii ori a lui Liv) Pesemne c 'n lumea asta de fore comple1e i operaiuni misterioase 'n care e1istau i a#eni misterioi lacrimile se datorau i unora i altora La toate astea se adu#au alte lucruri, pe care intuiia nu se deran$a s le detecte-e 'n aceste momente 5ntuiia tre&uia s mai atepte p%n c%nd mintea i se va mai limpe-i i atunci, cu un efort, va descoperi care sunt adevratele pro&leme 8ravers covoraele din fi&re de &am&us i se uit afar pe iu&lou Jos, la vreo ai-eci de metri, su& ramurile unui ar&ore de fier, se afla o coli& cu dou 'ncperi de form rotund i cu un acoperi conic 9n dormitor tre&uia s fie ;livia Lan#don Clemens, soia sa fosta i lun#anul, deiratul, nsosul i colurosul +avinien C)rano al 55"lea de :er#erac, spadasin, li&ertin i om de litere

Liv), cum de"ai putut6 se t%n#ui +am Cum de te"a lsat sufletul s"mi fr%n#i inima, iu&irea 8inereii 8ale6 8recuse un an de c%nd ea sosise 'nsoit de C)rano de :er#erac <msese trsnit, aa cum nu i se 'nt%mplase 'n cei apte"-eci i patru de ani c%t trise pe Pm%nt i 'n cei dou-eci i unu de c%nd se afla pe Lumea Fluviului (ar 'i revenise Mai &ine -is, i"ar fi revenit dac nu l"ar fi tul&urat i altceva, dar nu at%t de cumplit !imic nu se compara cu ceea ce"i fcuse Liv) La urma urmei, era e1plica&il ca ea s"i #seasc pe cineva 'n decurs de dou-eci de ani Mai ales c era t%nr i frumoas, plin de pasiune i nu nutrise sperana de a"l revedea vreodat Chiar i el trise cu vreo cinci"ase femei i nu se putea atepta la fidelitate i castitate din partea ei (ar cre-use c, atunci c%nd 'l va vedea, 'i va a&andona 'nsoitorul aa cum te #r&eti s a-v%rli din m%n un fier 'ncl-it la rou !ici pomeneal 0a 'l iu&ea pe :er#erac (e c%nd apruse din ceurile Fluviului, aproape c nu fusese -i 'n care s n"o vad 9i vor&eau destul de politicos i uneori reueau s"i ias din carapace, r%-%nd i #lumind aa cum fceau i pe Pm%nt .lteori, prin sclipiri inconfunda&ile, ochii lor 'i spuneau c vechea iu&ire 'nc mai p%lp%ia 'ntre ei 9n alte oca-ii, 'nchipuindu"i c dorul 'i trecuse de parc ar fi post apucat de nevricale, se #%ndise el mai t%r-iu r%-%nd, c%nd de fapt 'i venea s pl%n# pea spre ea, ca tras de un ma#net, 'ns ea se apropia i mai mult de C)rano, dac acesta se 'nt%mpla s fie 'n prea$m, sau 'l cuta din priviri dac nu era Liv) 'i petrecea noapte de noapte cu nesplatul, #rosolanul, nsosul, #uatul franu-, care se dovedea 'n acelai timp fascinant, inteli#ent, spiritual, vi#uros, talentat i inimita&il :roscoi viril, &ol&orosi +am =i"l ima#in srind, orcind plin de dorin, ctre silueta eteric, delicat i atr#toare a lui Liv)@ opind i orcind +e cutremur !u"i slu$ea la nimic !u reuea s"o uite cu totul nici mcar c%nd 'i aducea aici femei 'n secret, dei nu era nevoie s se ascund Chiar dac mesteca #um de visat, tot nu i"o putea scoate din #%nd Ca un fcut, parc adus de v%nturile dorinei, Liv) ptrundea cu i mai mult for 'n mintea lui ca o mare -&uciumat de furtun Frumoasa nav Liv), cu velatur al& umflat de v%nt, copastia rotun$it i forme aerodinamice i ele#ante =i"i au-ea r%sul, acel clinchet delicat, lucrul pe care"l 'ndura cel mai #reu +e 'ndeprt i privi pe iu&lourile prova <mase l%n# piedestalul din lemn de ste$ar i timona cu spie mari pe care o sculptase el 'nsui pentru Vapor 9ncperea aceasta era timoneria lui, iar cele dou camere din spate constituiau te1asul Cldirea se afla pe partea de deal din imediata apropiere a c%mpiei 0ra ae-at pe piloni 'nali de -ece metri i nu se putea @ intra 'n ea dec%t pe o scar sau o scar de salvare *ca s folosim un termen marinresc, de la tri&ord sau printr"un sa&ord direct de pe dealul din spatele camerei te1asului (easupra timoneriei se #sea un clopot mare, dup c%te tia el, sin#urul de pe Lumea Fluviului C%nd ceasul cu ap din col anuna ora M>GG, el &tea clopotul 5ar valea cufundat 'nc 'n 'ntuneric se tre-ea la via 1M Ceaa 'nc plutea deasupra Fluviului i a malurilor lui, dar reui s vad forma uria culcuit a pietrei"potir situat la vreo mil i $umtate pe panta ce ducea spre Fluviu ; clip mai t%r-iu v-u o &rcu ca de $ucrie apr%nd din cea (ou siluete srir pe mal, apoi o luar la fu# spre dreapta 9n lumina destul de puternic, +am le urmri cu privirea, cu toate c uneori 'i erau ascunse vederii de diferite cldiri (up ce siluetele ocolir fa&rica de olrie care avea dou eta$e, cei doi o tiar drept spre dealuri .&ia acum 'i pierdu din ochi, dar se prea c se 'ndreptau spre palatul din &uteni al lui 5oan Planta#enet +erviciul de santinele din Parolando nu se ridica la 'nlime La fiecare sfert de mil, pe mal, se #sea c%te o coli& 'nlat din -ece 'n -ece metri , 'n care erau patru oameni de serviciu (ac vedeau ceva care le ddea de &nuit, acetia erau instruii s &at din to&e, s sufle 'n cornurile din os i s"i aprind

torele + fi fost doi &r&ai strecur%ndu"se la adpostul cetii pentru a duce veti <e#elui 5oan, e1"<e#ele 5oan, al .n#liei6 Cincispre-ece minute mai t%r-iu, +am v-u o um&r furi%ndu"se printre cldiri .poi sfoara le#at de clopoelul aflat la intrarea 'n timonerie se mic Privi prin iu&loul de la tri&ord V-u chipul unui al& +pionul personal al lui +am, Iilliam /revel, renumit ne#utor de l%n, cetean din Londra, decedat 'n .nul (omnului 1DG1 (e"a lun#ul Fluviului nu e1istau oi i nici vreun alt mamifer 'n afar de om (ar fostul ne#utor dovedise aptitudini deose&ite pentru spiona$ i" i plcea s"i petreac nopile tr#%nd cu urechea +am 'i fcu semn s urce@ /revel aler# pe scar i intr dup ce +am ddu 'n lturi &%rna ce &loca ua masiv din ste$ar +aluton, leutenanto /revel, spuse +am 'n esperanto Kio estas6 *9n traducere> :un venit, locotenent /revel Ce s"a 'nt%mplat6, :onan matenon, 0stro Ciu /rasa fripono, <e#o Johano, estas $us a4ceptita duo spiono$, 'i rspunse /revel *9n traducere> :un dimineaa, =efule 8iclosul la #ras, <e#ele 5oan, tocmai a primit doi spioni , !ici +am, nici /revel nu puteau 'nele#e en#le-a vor&it de cellalt, dar, cu rare e1cepii, se descurcau foarte &ine 'n esperanto +am -%m&i :ill /revel 'i dduse drumul 'n $os de pe ramura unui ar&ore de fier, trec%nd e1act pe deasupra capului unei santinele, iar apoi, co&or%nd pe o fr%n#hie, a$unsese pe mar#inea acoperiului cldirii cu dou eta$e 8recuse prin dormitorul unde se odihneau trei femei i se t%r%se p%n 'n capul scrii 5oan i spionii lui, un italian din secolul al 22"lea i un un#ur din secolul al V5"lea, se aflau la mas imediat dedesu&t Cei doi 'i pre-entau re-ultatele cltoriei lor 'n amonte 5oan era furios, i pe drept cuv%nt .scult%nd raportul lui /revel, +am se 'nfurie i el . 'ncercat s"l asasine-e pe .rthur al !oii :ritannii6 Ce are de #%nd s fac omul sta, s ne distru# pe toi6 Pi nervos de colo"colo, se opri c%t s"i aprind un tra&uc i continu s msoare 'ncperea C%nd se mai potoli, 'l invit pe /revel s #uste puin vin i o &ucat de &r%n- 5ronia +oartei, a$utat pesemne i de 0tici, care cine tie ce alte lucruri la fel mai puseser la cale, fcuse ca <e#ele 5oan al .n#liei i nepotul pe care"l ucisese 'n mod $osnic s se afle la o deprtare de doar trei-eci i dou de mile unul de altul .rthur, Prin al :ritanniei de pe defunctul Pm%nt, 'i str%nsese oamenii printre care se tre-ise 'ntr"un stat cruia 'i dduse numele de !oua :ritannie Pe teritoriul lun# de -ece mile peste care domnea triau foarte puini &ritani, dar asta nu avea importan 8ot !oua :ritannie se numea .rthur aflase doar de opt luni c unchiul su 'i era vecin Cltorise inco#nito prin Parolando pentru a se convin#e cu ochii lui asupra identitii omului care"i tiase #%tul i"l a-v%rlise 'n +ena, dup ce"i le#ase &olovani de picioare .rthur vroia s"l capture-e pe 5oan i s"l in 'n via c%t de mult posi&il tortur%ndu" l 'n fel i chip (ac l"ar fi ucis de"a dreptul, ar fi pierdut pe vecie prile$ul de a se &ucura pe de"plin de #ustul r-&unrii ; dat ucis, 5oan avea s se tre-easc 'n urmtoarea -i undeva, pe malul Fluviului, la mii de mile deprtare .rthur trimisese mesa#eri cer%nd ca 5oan s"i fie predat .ceste pretenii fuseser respinse, desi#ur, datorit simului onoarei ce"l anima pe +am, dar i temerii c 5oan 'l 'mpiedica s fie de acord cu cererile lui .rthur (e ast dat, 5oan trimisese patru oameni s"l asasine-e pe .rthur (oi fuseser ucii@ ceilali doi scpaser doar cu rni uoare .cest lucru 'nsemna inva-ie .rthur nu cuta numai s se r-&une pe 5oan, ci i s intre 'n posesia meteoritului din fier +tatul dintre Parolando i !oua :ritannie, o poriune de paispre-ece mile de pe malul drept al Fluviului, era cunoscut su& numele de Pm%ntul lui Chems4), sau Cerns4u$o, 'n esperanto Chems4), colonel de cavalerie din ?4raina secolului al 2V5"lea, refu-ase aliana cu .rthur (ar statul imediat la nord de !oua :ritannie era #uvernat de 5e)asu .m&iios i puternic, omul acesta 'ntemeiase 'n 1MGG

=o#unatul 8o4u#aLa, cu capitala la Redo, viitorul ora 8o4io +pionii lui +am afirmaser c $apone-ul i &ritanul se 'nt%lniser de ase ori, uneltind s porneasc r-&oi Pe de alt parte, la nord de statul 5e)asu$o se afla Kleomenu$o .cesta din urm era #uvernat de Kleomenes, un re#e al +partei i frate vitre# cu Leonidas, cel care re-istase 'n pasul 8hermopile Kleomenes 'i 'nt%lnise de trei ori pe 5e)asu i .rthur La sud de Parolando era o poriune de unspre-ece mile numit Pu&lia, dup re#ele ei, Pu&lius Crassus Pu&lius fusese ofier 'n cavaleria lui Ce-ar 'n timpul campaniei din /alia 0l prea s fie prietenos, dei scosese un profit considera&il dup ce"l lsase pe +am s"i taie pdurile La sud de Pu&lia se #sea 8ifonu$o, peste care domnea 8ai Fun# una dintre cpeteniile lui Ku&la Khan, care murise pe Pm%nt 'n urma unei c-turi de pe cal 5ar la sud de 8ifonu$o era +oul Cit), condus de 0lLood 3ac4in# i Milton Fire&rass +am se opri i se uit ur%t la /revel pe su& spr%ncenele stufoase !eca-ul cel mare e c nu putem face mare lucru, :ill (ac"i spun lui 5oan c tiu de 'ncercarea lui de a"l ucide pe .rthur care, dup umila mea prere, merit s moar, arunci are s"i dea seama c am spioni 'n casa lui 5ar el va de-mini totul, cer%nd s aduc martori, i tii ce"ar pi i ei i tu /revel pli !u"i pierde s%n#ele rece, n"am de #%nd s"o fac !ici vor& +in#ura soluie e s ne inem #ura i s fim cu ochii 'n patru !umai c eu m sufoc aici pstr%nd secretul ;mul sta 'i 'ntrece 'n $osnicie pe toi cei pe care i"am cunoscut i dac"ai ti c%t de lar# mi"a fost cercul de cunotine, inclu-%ndu"i 'ntre ele i pe editori, mi"ai da dreptate 5oan nu"i dec%t un perceptor oarecare, spuse /revel cu convin#ere, socotind c aceasta era o insult suprem Ceea ce pentru el era adevrat Proast -i am avut c%nd a tre&uit s mi"l ale# pe 5oan ca partener7 mormi +am, pufind din tra&uc i 'ntorc%ndu"se spre /revel (ar dac nu l"as fi atras de partea mea, as fi pierdut orice ans de a avea fier (up ce"i mulumi lui /revel, se descotorosi de el Cerul de deasupra munilor de peste Fluviu cptase o tent roiatic Cur%nd, 'ntrea#a &olt cereasc avea s devin ro-alie pe mr#ini i al&astr 'n rest, dar mai era p%n s vad soarele rsrind de dincolo de muni Pietrele"potir urmau s se descarce 'nainte de rsrit +e spl pe fa 'ntr"un li#hean, 'i pieptn prul rocat i des peste cap, 'i 'ntinse past de dini cu de#etul peste dini i #in#ii i scuip (up aceea 'i lu centura cu patru teci i o pun#u care se le#na de o curelu i se 'ncinse 9i puse un prosop lun# pe umeri drept cap, 'i lu &astonul din ste$ar, 'm&rcat 'n fier i potirul Co&or' scrile 5ar&a era 'nc umed 9n fiecare noapte, vreme de $umtate de or, ploua, iar valea nu se -v%nta dec%t dup rsritul soarelui (ac micro&ii i viruii m"ar fi fost eradicai complet, $umtate din oamenii care triau pe Valea Fluviului ar fi murit demult de pneumonie i #rip +am era din nou t%nr i plin de vi#oare, dar micarea tot nu"i plcea (e fiecare dat c%nd mer#ea pe $os, se #%ndea la calea ferat pe care ar fi vrut s"o construiasc de acas p%n la malul Fluviului (ar asta i"ar 'n#rdi li&ertatea de micare (e ce n"ar construi, 'n schim&, un automo&il al crui motor s funcione-e pe &a- de alcool o&inut din lemn6 +e tre-i cur%nd 'ncon$urat de oameni@ nu mai prididea s salute 'n dreapta i"n st%n#a> +aluton7 i :onan Matenon7 C%nd a$unse la mal, 'i ddu potirul su unui om care s"l ae-e pe platforma ad%ncit a st%ncii sure, 'n form de ciuperc 9n ad%ncitur se aflau de$a aproape ase sute de potire, iar mulimea se retrase la o distan respecta&il Cincispre-ece minute mai t%r-iu, din roc %ni un ful#er 'nsoit de un -#omot asur-itor Flcrile al&astre se 'nlar p%n la apte"opt metri 'nlime, iar tunetul rsun puternic, st%rnind ecouri dinspre muni Pstrtorii de potire numii pentru acea -i urcar pe st%nc i 'nm%nar cilindrii posesorilor lor +am pomi cu al su ctre timonerie, iar pe drum se 'ntre& de ce

nu dele#a pe cineva s i"l aduc 'n fiecare -i 9n realitate, fiecare om era at%t de dependent de potir, 'nc%t nu"l putea 'ncredina altcuiva, fiind tot timpul cu ochii pe el .$uns acas, #lisa capacul 9n cele ase desprituri se #seau micul de$un i diverse &unti Potirul avea un fund fals 'n care era ascuns un convertor ener#ie"materie i meniuri pro#ramate 9n acea diminea primise ou cu unc, p%ine pr$it cu unt i #em, un pahar cu lapte, o felie de pepene, -ece i#ri, o porie de mari$uana, un cu& de #um de visat, un tra&uc i o can cu un lichior delicios +e ae- s mn%nce cu mare poft i, ridic%nd ochii, simi un #ust neplcut 'n #ur Privind pe iu&loul de la tri&ord *ca s nu mai ai& su& ochi ua casei lui C)rano,, v-u un t%nr 'n#enuncheat in%ndu"i ochii 'nchii i m%inile 'mpreunate, individul se ru#a Purta doar un 4ilt i un os spiralat de Pete de Fluviu at%rnat de #%t cu un nur din piele Prul 'i era &lond 'nchis, faa lat i trupul musculos (ar coastele 'ncepuser s"i ias 'n eviden Credinciosul era 3ermann /orin# +am scp o sudalm i se ridic precipitat de pe scaun, dr%m%ndu"l, 'l ridic i"i mut micul de$un la masa rotund din mi$locul camerei 5ndividul 'i stricase pofta de m%ncare 'n repetate r%nduri +am nu suporta multe lucruri, dar pe e1" pctoi 'i ura cel mai mult, iar 3ermann /orin# pctuise mai a&itir dec%t muli alii i acum, parc pentru a"i ispi pcatele, devenise mai sf%nt dec%t oricare altul Cel puin aa i se prea lui +am, dei /orin# susinea c era, 'ntr"un fel, cel mai $osnic dintre $osnici (u"te nai&ii cu umilina ta aro#ant cu tot, spusese +am ;ri mcar du"o cu v%nt din pupa, c pute (ac n"ar fi e1istat Ma#na Carta, pe care o redactase chiar +am *'n ciuda protestelor <e#elui 5oan, repet%nd 'n felul acesta istoria, de mult i"ar fi alun#at pe /orin# i pe susintorii lui din Parolando 9n fine, cel puin de o sptm%n (ar Carta, constituia statului Parolando, cea mai democratic din istoria omenirii, prevedea li&ertatea reli#ioas i li&ertatea ne'n#rdit a cuv%ntului .proape total, mai precis 8re&uia s fie prev-ute anumite limite (ocumentul pe care"l semnase cu m%na lui 'i inter-icea s"i 'mpiedice pe misionarii :isericii Celei de". (oua =anse s"i e1ercite dreptul la predic Cu toate astea, dac /orin# continua s proteste-e, s in cuv%ntri, s"i converteasc i pe alii la doctrina re-istenei panice, +am Clemens nu"i va vedea niciodat terminat vaporul 3ermann /orin# fcuse din vapor un sim&ol@ -icea c repre-int trufia uman, lcomia, 'nclinaia spre violen i lipsa de respect fa de planurile pe care le concepuse Creatorul pentru lumea oamenilor ;mul nu tre&uia s construiasc Vapoare, ci mai cur%nd temple impresionante pentru sufletul su ;mul nu avea nevoie acum dec%t de un acoperi deasupra capului, ca s nu"l plou, i perei su&iri pentru a se &ucura din c%nd 'n c%nd de puin intimitate ;mul nu mai era nevoit s"i c%ti#e e1istena prin sudoarea frunii .limentele i &utura 'i erau oferite de"a #ata, fr s fie o&li#at s dea nimic 'n schim&, nici mcar s se arate recunosctor ;mul avea acum timp pentru a"i hotr' destinul (ar nu tre&uia ca el s"i calce pe alii 'n picioare, s"i lipseasc de &unuri, iu&ire sau demnitate 8re&uia s dovedeasc respect fa de ceilali i de sine 'nsui (ar nu putea face asta prin hoie, t%lhrie, violen, dispre 8re&uia s +am 'i 'ntoarse spatele /orin# nutrea sentimente frumoase pe care +am le 'mprtea !umai c /orin# se 'nela dac 'i 'nchipuia c, lin#%nd picioarele celor care"i aduseser pe oameni acolo, va contri&ui la naterea unei ?topii sau la salvarea sufletelor ?manitatea fusese tras din nou pe sfoar@ era folosit, maltratat i pervertit <esuscitarea, re'ntinerirea, lipsa &olilor, m%ncarea, &utura i fumatul pe #ratis, a&sena o&li#aiei de % munci din #reu i a necesitilor economice, toate erau ilu-ii, repre-entau acadele pentru ademenirea omenirii, aflate 'n fa-a copilriei, ctre o alee 'ntunecoas unde ?nde, ce6 !u avea idee 9ns !ecunoscutul Misterios spusese c omenirea er atras 'n cea mai mare 'neltorie ima#ina&il, chiar mai crud dec%t cea repre-entat de viaa pe

Pm%nt ;mul fusese resuscitat i plasat pe aceast planet ca su&iect al unui uria studiu academic .sta era tot 5ar dup 'ncheierea studiilor, ;mul se va 'ntoarce din nou 'n &e-n i uitare 9nelat iari (ar ce avea de c%ti#at !ecunoscutul spun%nd asta celor c%iva oameni pe care"i selectase6 (e ce nu alesese un numr mai mic pentru a"l a$uta s"i 'nfr%n# pe e#alii si, 0ticii6 Ce urmrea de fapt6 ;are 'i minea pe +am, C)rano, ;diseu i pe ceilali, pe care +am 'nc nu"i cunoscuse6 +am Clemens ha&ar n"avea 0ra la fel de netiutor ca i pe Pm%nt !u tia dec%t una i &un> voia s ai& vaporul Ceaa se ridicase@ perioada destinat micului de$un se 'ncheiase Verific ceasul cu ap i sun din clopotul cel mare de la timonerie 5mediat ce 'ncet s &at, 'ncepur fluierturile ser#enilor Pe 'ntrea#a suprafa a poriunii late de -ece mile, cunoscut i su& numele de Parolando, se au-eau iuituri stridente .poi se au-i rpitul to&elor i oamenii din Parolando 'i 'ncepur -iua de munc 1N 9n Parolando triau 1N GGG de oameni, 'ns Vaporul avea s ia la &ord doar o sut dou-eci (intre ei, dou-eci erau de$a si#uri c se vor 'm&arca .cetia erau +am i Joe Miller, Lothar von <ichthofen, van :oom, de :er#erac, ;diseu, trei in#ineri, <e#ele 5oan, plus femeile cu care 'mpreau coli&ele, crora li se fcuser promisiuni de cltorie <estul aveau s afle cu c%teva -ile 'nainte de plecare dac trudiser de#ea&a sau nu La vremea cuvenit, numele acestora vor fi trecute pe &ilete de h%rtie care se vor introduce 'ntr"o cuc mare din s%rm 0a se va roti, iar apoi +am, le#at la ochi, o va opri i va e1tra#e, unul dup altul, o sut de nume .ceti norocoi vor forma echipa$ul vaporului !u se 'nchiria- .cesta va avea de cltorit apro1imativ cinci milioane de mile, dac puteau da cre-are vor&elor !ecunoscutului +ocotind c ar parcur#e 'n $ur de HHE de mile 'n dou-eci i patru de pe, vaporului i"ar lua mai &ine de patru-eci i unu de ani pentru a a$un#e la captul Fluviului (ar nu putea parcur#e -ilnic aceast distan, desi#ur 0chipa$ul va tra#e la mal pentru a"i petrece vacanele pe uscat i pentru efectuarea reparaiilor Vaporul putea suferi u-uri, dei +am plnuia s ia cu sine multe piese de schim& ; dat aflat 'n mar, nava nu se mai putea 'ntoarce pentru piese de schim& i nici nu le putea #si 'n alt parte !u vor mai descoperi nicieri metal pentru aa ceva Lui +am 'i venea #reu s cread c va avea aproape o sut patru-eci de ani c%nd va a$un#e la i-voarele Fluviului (ar ce 'nsemna asta c%nd 'l ateptau mii de ani de tineree6 Privi prin iu&lourile &a&ord C%mpia era 'nesata de oameni care co&orau dinspre dealuri ctre fa&rici (ealurile din spatele su mu 'mp%n-ite de alii, aflai 'n drum spre fa&ricile de pe dealuri ; mic armat lucra la &ara$ul din nord"vest, de l%n# poalele munilor 9ntre dou dealuri 'nalte se ridica un -id din &eton pentru a -#-ui apa unui p%r%u care"i avea i-vorul aproape 'n v%rful muntelui C%nd lacul format 'n spatele &ara$ului va a$un#e la cota ma1im, surplusul de ap va fi folosit pentru acionarea #eneratoarelor electrice capa&ile s furni-e-e ener#ie morilor (eocamdat, ener#ia electric necesar provenea de la o piatra"potir ?n transformator co&or%tor de tensiune de dimensiuni uriae, construit din aluminiu, prelua ener#ie de trei ori pe -i, o transmitea prin fire foarte #roase tot din aluminiu ctre un dispo-itiv mare c%t o cldire cu dou eta$e, cunoscut su& numele de &atacitor .cesta era o descoperire electronic de la sf%ritul secolului al 22"lea, care 'nma#a-ina sute de 4ilovoli 'ntr"o sutime de microsecund i o putea eli&era la orice putere, 'ncep%nd cu o -ecime de volt i termin%nd cu o sut de 4ilovoli 0ra prototipul de &atacitor care va ti instalat pe vapor 9n pre-ent, ener#ia era consumat 'n primul r%nd de un dispo-itiv de tiere construit de van :oom, care tia &ucile de fier"nichel scoase la lumin din mina de pe c%mpie 0ner#ia putea fi folosit pentru topirea metalului .luminiul pentru fire i &atacitorul fuseser fa&ricate cu eforturi i costuri deose&ite, din silicat de aluminiu, e1tras din lutul aflat su& rdcinile ier&ii de la poalele munilor (ar

resursele se epui-aser i sin#ura sursa e1ploata&il din punct de vedere economic se afla acum 'n +oul Cit) +am se ae- la &irou, trase un sertar i scoase un ceaslov mare le#at 'n piele de &ic de pete, cu pa#inile din h%rtie fa&ricat din fi&re de &am&us 0ra $urnalul su, Memoriile unui La-r (eocamdat folosea cerneal fcut din ap i acid tanic o&inut din coa$ de ste$ar i cr&une chimic pur o&inut din cr&une de lemn mcinat fin, aflat 'n suspensie, pentru a"i nota 'nt%mplrile i impresiile de peste -i C%nd tehnolo#ia din Parolando avea s atin# un nivel satisfctor, va folosi 'nre#istratorul electronic pe care i"l promisese van :oom !ici nu apuc s scrie c%teva cuvinte, c au-i din nou rpitul to&elor 8o&a mare repre-enta liniile@ to&ele mici, punctele 0rau 'n codul Morse@ lim&a, esperanto Von <ichthofen urma s tra# la mal peste c%teva minute +am se ridic s priveasc din nou pe fereastr Catamaranul pe care von <ichthofen cltorise 'n aval cu trei -ile 'n urm se afla la $umtate de mil de mal Prin iu&lourile de la tri&ord, +am v-u un &r&at scund cu prul rocovan ieind pe porile palatului din &uteni 'n care locu"ia <e#ele 5oan 9n urma lui peau #r-i de corp i tot soiul de lin#uitori <e#ele 5oan vroia s se asi#ure c von <ichthofen nu"i transmitea vreun mesa$ secret din partea lui 0lLood 3ac4in# Fostul monarh al .n#liei, 'n pre-ent prta la domnie 'n Parolando, purta un 4ilt pepit 'n rou i ne#ru, un aran$ament de prosoape care aducea cu un poncho, ci-me 'nalte p%n la #enunchi din piele roie de :alaur de Fluviu 9n $urul taliei purta o centur lat cu numeroase teci 'n care stteau tot at%tea pumnale din oel, o sa&ie scurt i o secure 9ntr"o m%n inea un sceptru cu coroan, una dintre numeroasele surse de disput 'ntre +am i <e#ele 5oan +am nu era dispus s consume metal pentru astfel de anacronisme inutile, dar 5oan insistase, iar +am &tuse 'n retra#ere /si o oarecare alinare c%nd se #%ndi la numele acestei mici naiuni 9n esperanto, Parolando 'nsemna ara pereche i numele rmsese, fiindc era #uvernat de doi oameni (ar +am nu"i spusese lui 5oan c o alt traducere putea fi ara lui 8Lain 5oan o lu pe o potec din pm%nt &ttorit care ocolea cldirea $oas a unei fa&rici, apoi a$unse la picioarele scrii de la &a-a locuinei lui +am Pa-a de corp, un individ mthlos, pe nume +har4e), trase de fr%n#hie i clopotul cel mic slo&o-i un clinchet +am scoase capul pe u i stri#> Poftim la &ord, 5oan7 5oan ridic ochii al&atri splcii spre el i"i fcu semn lui +har4e) s urce 'naintea lui 5oan se temea de asasini i avea toate motivele Pe de alt parte, se simea ofensat c tre&uia s vin acas la +am, 'ns tia c von <ichthofen 'i va pre-enta raportul numai 'n faa lui +har4e) intr, cercet timoneria lui +am i se uit prin cele trei 'ncperi ale te1asului +am au-i un mu#et, la fel de #rav i de puternic precum al unui leu, venind dinspre ultimul dintre dormitoare +har4e) reveni imediat i 'nchise ua Chiar dac"i &olnav, Joe Miller e"n stare s 'n#hit la micul de$un trei &o1eri profesioniti i s mai cear supliment, spuse +am cu un -%m&et +har4e) nu"i rspunse Fcu un semn 'n dreptul iu&loului i 5oan urc fr s se mai team c va cdea prad unei am&uscade Catamaranul fusese tras pe uscat i silueta delicat a lui von <ichthofen traversa c%mpia, in%ndu"i potirul 'ntr"o m%n i &astonul de am&asador, confecionat din lemn, 'n cealalt Privind pe un alt iu&lou, +am 'l v-u pe lun#anul de :er#erac conduc%nd un pluton de soldai ctre -idul dinspre sud Pe Liv) n"o -ri 5oan intr :onan matenon, Johano7 'l 'nt%mpin +am 5oan se simea tare nec$it de faptul c +am refu-a s i se adrese-e cu Via <e#a Mosto Maiestatea Voastr atunci c%nd erau sin#uri La Konsulo Consulul era titlul corect al fiecruia i p%n i acesta 'i venea peste m%n lui +am, care"i 'ncura$a pe alii s i se adrese-e cu La 0stro, =eful, fiindc asta 'l 'nfuria

peste msur pe 5oan 5oan mormi ceva i se ae- la masa rotund ; alt pa- de corp, un protomon#ol ciolnos i impresionant prin musculatur, Ba4s4srom&, despre care se presupunea c murise cam prin anul HGGGG ' e n , 'i aprinse lui 5oan un tra&uc uria Ba4, cum i se mai spunea, era, 'n afar de Joe Miller, cel mai puternic &r&at din Parolando ?nii susineau c Joe Miller nu putea fi considerat om sau, cel puin, si#ur nu era homo sapiens +am se #%ndi c ar fi &ine ca Joe s se dea $os din pat Ba4 'i crea o stare de iritare (ar Joe mestecase #um de visat drept sedativ 9n urm cu dou -ile, dintre #hearele unei macarale scpase o &ucat mare de siderit 'n timp ce Joe trecea pe su& ea Macara#iul susinea c fusese vor&a de un simplu accident, dar +am avea motive s se 'ndoiasc .i au-it ceva despre nepotul tu 'n ultima vreme6 'ntre& +am i pufi din tra&uc 5oan nu tresri, 'ns ochii i se dilatar uor 9l privi pe +am care se ae-ase 'ntre timp 'n faa lui la mas !u 0ra necesar6 M 'ntre&am i eu M"am #%ndit s"l invit pe .rthur la o discuie !u 'nele# de ce dorii s v ucidei unul pe altul !u suntem pe Pm%nt, dup cum &ine tii (e ce s nu dm uitrii vechile dumnii6 Ce dac l"ai &#at 'ntr"un sac i l"ai aruncat 'n estuar6 Morii cu morii, viii cu viii .m putea s ne folosim de pdurile lui i mai avem nevoie de calcar s producem car&onat de calciu i ma#ne-iu 0l are din &elu# aa ceva 5oan 'l ful#er cu privirea, apoi 'i plec ochii i -%m&i Vicleanul 5oan, #%ndi +am Lunecosul 5oan Josnicul 5oan Pentru a o&ine lemn i calcar, va tre&ui s pltim cu oel i arme, rspunse 5oan !"am de #%nd s"i 'n#dui nepotului meu s pun #heara pe mai mult oel M"am #%ndit s a&orde- su&iectul 'mpreun cu tine, spuse +am, fiindc la amia- 5oan se crispa (a6 Pi, m"am #%ndit s ridic pro&lema 'n faa Consiliului +"ar putea s a$un#em la vot 5oan se liniti Bu6 +am se #%ndi> 9i 'nchipui c ai scpat 9i ai pe Pedro .nsure- i pe Frederic4 <olfe de partea ta i un vot de cinci la trei 'n Consiliu 'nseamn respin#erea +e #%ndi din nou s suspende Ma#na Carta, pentru a re-olva lucrurile care nu mai sufereau am%nare (ar asta ar fi 'nsemnat r-&oi civil, adic sf%ritul visului su +e 'nv%rti de colo"colo, 'n vreme ce 5oan 'i descrise, cu voce tare i cu detalii #reoase, modul cum o cucerise pe ultima &lond din viaa lui +am se strdui s"i i#nore vor&ele@ mereu se enerva c%nd 'l au-ea pe omul acesta lud%ndu"se, dei femeile care"i cedau lui 5oan nu puteau da vina pe alii pentru propria lor sl&iciune +e au-i clinchetul clopoelului +osise Lothar von <ichthofen .cum purta prul lun# i astfel, cu trsturile lui frumoase, oarecum slave, semna cu un /orin# mai puin 'ndesat, dar mai atr#tor Cei doi se cunoscuser destul de &ine 'n cursul primului r-&oi mondial, 'ntruc%t luptaser su& conducerea &aronului Manfred von <ichthofen, fratele mai mare al lui Lothar .cesta din urm avea un caracter nestp%nit, direct i a#rea&il, dar 'n aceast diminea -%m&etele i purtarea de#a$at dispruser Care"s vetile proaste6 'ntre& +am Lothar lu ceaca de Lhis4) oferit de +am, o ddu pe #%t i spuse> +in$oro 3ac4in# tocmai a 'ncheiat construcia fortificaiilor +oul Cit) are acum de $ur 'mpre$ur -iduri de ase metri 'nlime i trei #rosime +"a purtat ur%t cu mine, tare ur%t M"a fcut ofe$o i hon4io, cuvinte pe care nu le"am mai au-it !u m"am deran$at s"i cer e1plicaii

Sfe$o s"ar putea s vin de la en#le-escul ofa), 'l lmuri +am, dar n"am au-it niciodat cellalt cuv%nt 3on4io spuneai6 ; s le au-i la tot pasul de"acum 'ncolo, 'l liniti Lothar, dac o s ai de a face cu 3ac4in# 5ar de asta sunt si#ur (up ce m"a potopit cu o sumedenie de vor&e $i#nitoare, mai ales la adresa strmoilor mei na-iti, 3ac4in# a trecut la trea& C%t am trit pe Pm%nt n"am au-it de na-iti, 'nele#i, pentru c am murit 'ntr"un accident de avion 'n 1FAA Prea c"l scosese ceva din srite poate c la 'nceput starea de nervo-itate n"avea nici o le#tur cu mine (in tot ce a spus el, conclu-ia e c s"ar putea s 'ntrerup aprovi-ionarea cu &au1it i alte minerale +am se re-em de t&lia mesei p%n c%nd reali- #ravitatea situaiei Cred c"o s iau i eu o do- de cura$, spuse el apuc%nd sticla +"ar prea c 3ac4in# nu"i prea 'nc%ntat de structura populaiei statului su, continu von <ichthofen ?n sfert dintre ei sunt ne#ri din 3arlem care au murit 'ntre 1FMG i 1FJG, 'nele#i, i o optime, ne#ri din (ahome) din secolul al 2V555" lea (ar mai are un sfert de diverse ori#ini> ara&i Lahha&i din secolul al 2lV" lea, fanatici care 'nc mai susin c Mahomed e profetul lor i c se afl aici doar pentru o scurt perioad de 'ncercare Mai e un sfert compus din cauca-ieni cu piele nea#r, dravidieni, asiatici"indieni din secolul al 2l55"lea i o optime provenii de pretutindeni i din toate epocile (in secolul al 22"lea e1ist o oarecare ma$ori"tate de o optime +am ddu din cap apro&ator (ei umanitatea resuscitat era format din oameni care triser 'ncep%nd cu anul AGGGGGG ' e n p%n 'n AGGJ, un sfert se nscuser dup 1JFF, dac estimrile erau corecte 3ac4in# vrea ca +oul Cit) s fie populat e1clusiv de ne#ri . spus c i atunci c%nd trise pe Pm%nt nutrise convin#erea c inte#rarea era posi&il 8inerii al&i din vremea lui se eli&eraser de pre$udecile prinilor, iar el sperase (ar 'n ar nu sunt prea muli dintre contemporanii lui al&i 5ar ara&ii Lahha&i 'l scot din mini Pe Pm%nt, 3ac4in# a devenit musulman tiai asta6 'nt%i a fost musulman ne#ru, o varietate tipic american (up aceea a trecut la adevratul cult musulman, a fcu un pelerina$ la Mecca i era foarte convins c ara&ii, cu toate c sunt al&i, nu manifestau atitudini rasiste (ar masacrul ne#rilor sudane-i de ctre cei de ori#ine ara& i istoria 'nro&irii ne#rilor de ctre ara&i l"au tul&urat ;ricum, aceti Lahha&i din secolul al 2l2"lea nu sunt rasiti, ci doar fanatici reli#ioi car creea- o mulime de pro&leme 3ac4in# n"a spus lucrurilor pe nume, dar eu am stat acolo -ece -ile i m"am convins cu ochi mei Iahha&ii vor s converteasc 'ntrea#a populaie din +oul Cit) la tipul lor de reli#ie i, dac n"o pot face pe cale panic vor recur#e la vrsare de s%n#e 3ac4in# vrea s scape de ei de dravidieni, care se consider superiori africanilor, indiferent de culoarea pielii 9n orice ca-, 3ac4in# va continua s ne furni-e-e &au1it dac"i trimitem toi cetenii notri ne#ri 'n schim&ul Lahha&ilor i a dravidienilor Plus o cantitate sporit de arme din oel La care se adau# o cot mai mare de siderit &rut +am #emu <e#ele 5oan scuip pe podea +am se str%m& i spuse> Merdo, Johano7 !"o s"i 'n#dui nici mcar unui Planta#enet s scuipe pe podeaua mea7 Folosete scuiptoarea or iei afar7 V-%ndu"l pe <e#ele 5oan c se &ur-uluiete, fcu un efort s"i domoleasc furia i sentimentul de frustrare !u era momentul potrivit unei confruntri directe 8rufaul e1monarh nu va da 'napoi 'n pro&lema scuipatului, care era, la urma urmei deri-orie +am fcu un #est prin care anula ieirea de mai devreme i spuse> + lsm asta +cuip dup pofta inimii7 (ar nu se putu a&ine s nu adau#e> .t%ta vreme c%t m voi &ucura i eu de acelai privile#iu 'n casa ta, desi#ur 5oan m%r%i i &# 'n #ur o &ucat de ciocolat Vor&i morocnos i indispus, ceea ce arta c i el se suprase, dar 'ncerca s"i stp%neasc sentimentele +ara-inul sta, 3ac4in#, a mers cam departe 0u socot c i"am srutat 'ndea$uns la&a aceea nea#r Cererile lui au fr%nat construcia cor&iei . vaporului, 5oan, 'l corect +am 0 vapor, nu cora&ie

:oato, smoato 0u -ic aa, s cucerim +oul Cit), trecem toi cetenii prin tiul sa&iei i punem m%na pe minerale .poi vom putea fa&rica aluminiul acolo (e fapt, tot 'n +oul Cit) am putea construi i vaporul =i pentru a fi si#uri c nu ne mai supr nimeni, ar tre&ui s cucerim toate statele aflate 'ntre noi i +oul Cit) 5oan cel ne&un dup putere Cu toate acestea, +am se simi 'nclinat s"i dea dreptate, mcar 'n ca-ul de fa Peste aproape o lun, Parolando va poseda armele care s"i 'n#duie s fac tocmai ce propunea 5oan acum !umai c Pu&lia avea o atitudine prietenoas i notele ei de plat nu se dovedeau 'mpovrtoare, iar 8ifonu$o, dei cerea un pre cam mare, se lsase lipsit de toi copacii 0ra totui posi&il ca am&ele state s foloseasc fier"nichelul pe care"l primeau 'n schim&ul lemnului pentru a face arme, astfel 'nc%t s atace Parolando Pesemne c i sl&aticii de peste Fluviu puneau la cale acelai lucra !"am terminat, relu von <ichthofen 3ac4in# a cerut ca schim&ul de ceteni s ai& loc pe &a-e e#ale, dar nu va 'ncheia nici un acord 'n acest sens dec%t dac trimitem un ne#ru pentru a trata cu el Bice c s"a simit insultat pentru c m" ai trimis pe mine, fiindc eu a fi prusac i de vi aristocratic p%n"n mduva oaselor (ar va trece cu vederea $i#nirea, fiindc de altceva nu suntem 'n stare, dac"i vom trimite data viitoare un mem&ru al Consiliului ?nul care s fie ne#ru +am aproape c scp tra&ucul din m%n !"avem nici un consilier ne#ru7 8ocmai asta e7 Cu alte cuvinte, 3ac4in# ne su#erea- s ale#em unul 5oan 'i trecu am&ele m%ini prin prul rocat care"i a$un#ea p%n pe umeri, apoi se ridic 'n picioare ;chii lui al&atri ardeau pe su& spr%ncenele nisipii +ara-inul sta 'i 'nchipuie c ne poate dicta cum s ne ocupm de tre&urile noastre interne 0u -ic aa> <-&oi7 !u, stai o clip, dra# Johano .i toate motivele s fii furios, dup cum spunea i &tr%nul fermier c%nd a c-ut 'n pu, dar adevrul e c, dei ne putem apra foarte &ine, nu suntem 'n stare s invadm i s ocupm teritorii 'ntinse + ocupm6 stri# 5oan Vom mcelri $umtate din populaie i o vom pune 'n lanuri pe cealalt7 5oan, , Maiestate, dup moartea ta, lumea s"a schim&at mult (e acord, e1ist alte forme de sclavie, mai su&tile, dar n"a vrea s ne certm 'ncerc%nd a le defini .a cum a spus i vulpea ctre #ini, n"are rost s facem tr&oi ; s numim 'nc un Consilier, pro tem *8emporar *l& lat ,, =i"l trimitem s discute cu 3ac4in# 9n Ma#na Carta nu e1ist prevederi pentru Consilieri pro tem, interveni Lothar Putem modifica Ma#na Carta, su#er +am Va tre&ui s or#ani-m ale#eri populare 5oan pufni plin de dispre 0l i +am Clemens avuseser multe discuii aprinse privind drepturile cetenilor Mai e ceva, spuse Lothar 'nc -%m&itor, dar pe un ton ce"i trda e1asperarea 3ac4in# cere ca lui Fire&rass s i se 'n#duie s fac o inspecie 9l interesea- 'n mod deose&it avionul nostru 5oan 'ncepu s spume#e !e 'ntrea& dac primim &ucuroi un spion !u tiu, spuse +am Fire&rass e eful +tatului"Ma$or al lui 3ac4in# +"ar putea ca el s"i forme-e o alt idee despre noi 0 in#iner, cred c a deinut o diplom universitar 'n fi-ic .ra au-it de el Lothar, tu ce"ai aflat6 Mi"a creat o impresie deose&it, recunoscu von <ichthofen +"a nscut 'n 1FND la +)racuse, !eL Ror4 8atl ne#ru, mama $umtate irlande-, $umtate indian iroche- . aparinut celui de al doilea #rup care urma s co&oare pe Marte i a fost primul care a fcut ocolul planetei Jupiter ;amenii au reuit i asta, se #%ndi +am .u co&or%t pe Lun i apoi pe Marte Parc"i ceva scos din pa#inile lui Jules Verne sau Fran4 <eade, Jr Fantastic i, cu toate acestea, cu nimic mai pre$os dec%t lumea 'n care ne aflm +au, dec%t

lumea simpl a anului 1F1G !imic nu putea fi e1plicat 'ntr"un mod care s satisfac nevoia de 'nele#ere a omului 5 se prea incredi&il Vom de-&ate pro&lema 'n edina de a-i a Consiliului, su#er +am, dac nu ai nici o o&iecie Vom or#ani-a ale#eri #enerale pentru un consilier pro tem 9n ce m privete, 'l propun pe ?--iah CaL&er CaL&er a fost sclav, nu6 'ntre& Lothar !u tiu 3ac4in# a spus c nu vrea sclavi eli&erai +clavul tot sclav rm%ne, #%ndi +am C%nd un sclav se revolt, ucide i e ucis din pricina protestului su 'mpotriva sclaviei chiar dac e resuscitat, el tot nu se consider om li&er +"a nscut i a crescut 'ntr"o lume ptruns p%n"n strfunduri de esena sclaviei i fiecare #%nd care"i trece prin minte, fiecare micare pe care"o face e afectat ori influenat de sclavie CaL&er s"a nscut 'n 1JD1 'n Mont#omer), .la&ama, a 'nvat s scrie i s citeasc i a slu$it ca secretar 'n casa fostului su stp%n, l"a ucis pe fiul acestuia 'n 1JMH, a scpat i a plecat ctre vest, devenind coL&o), lucru #reu de 'neles, iar apoi miner . fost omor%t de o suli siou1 'n 1JNM@ fostul sclav ucis de unul care avea s devin sclav CaL&er e 'nc%ntat de aceast lume cel puin aa pretinde fiindc nimeni nu"l poate transforma sau lua ca sclav 9ns el este sclav al propriei lui #%ndiri i al propriilor lui reacii Chiar i atunci c%nd 'i ine capul sus, tresare dac aude un plesnet de &ici i las capul 'n pm%nt fr ca mcar s"i dea seama de asta ;are de ce fusese readus omenirea la via6 :r&aii i femeile fuseser distrui de ceea ce se 'nt%mplase pe Pm%nt i nu vor reui nicic%nd s repare ce stricaser Mem&rii sectei . (oua =ans susineau c omul se putea schim&a cu totul (ar sectanii erau o aduntur de m%nctori de #um de visat (ac 3ac4in# 'ndr-nete s spun ceva le#at de sclavie, CaL&er are s"l omoare, spuse +am 0u -ic s"l trimitem pe el, 5oan ridic din spr%ncenele nisipii 'n semn de mirare +am tia ce #%ndea 5oan Pro&a&il c, 'ntr"un fel sau altul, se puteau folosi de CaL&er +am arunc o privire la ceasul de ap . venit vremea s facem turul de inspecie 5oan, vrei s m"nsoeti6 Vin i eu peste c%teva clipe, spuse el i se ae- la &irou s"i note-e c%te ceva 'n $urnal .sta 'i oferi lui 5oan prile$ul de a iei primul, aa cum merita un fost re#e al .n#liei i al unei &une pri din Frana +am se #%ndi c era ridicol s"i fac pro&leme din pricina unor asemenea chestiuni de protocol, 'ns 'l detesta at%t de mult pe 5oan, 'nc%t nu suporta ca acesta s c%ti#e nici mcar o victorie ne'nsemnat precum cea de acum Prefer s mime-e c are de lucru dec%t s intre 'n conflict cu 5oan sau s ias 'naintea lui, declan%nd astfel o cri- de autoritate +am se #r&i s a$un# din urm #rupul care cuprindea cei ase Consilieri i reui asta 'n faa fa&ricii de acid a-otic 8recur repede prin hale Mirosurile de#a$ate de acidul sulfuric i cel a-otic, de distilarea distructiv a lemnului pentru producerea de alcool, aceton, creo-ot, tere&entin i acid acetic, &ile pline cu formaldehid i tratarea e1crementelor umane i a lichenilor r-uii de pe pereii munilor pentru e1tra#erea a-otatului de potasiu, toate acestea, com&inate, erau de a$uns pentru a face i o hien s verse ce"a m%ncat la micul de$un Consilierii se pr$ir i asur-ir 'n sala laminorului, 'n morile de mcinat, 'n for$ele i atelierele de fierrie +e umplur din cap p%n 'n picioare de praful al& din morile de ciment i de la fa&rica de ma#ne-iu 9n fa&rica de aluminiu se pr$ir, asur-ir i respirri din nou aerul puturos .rmureria, situat pe deal, nu funciona la ora aceea 9n afara -#omotelor 'ndeprtate, era linite (ar frumuseea dispruse Pm%ntul fusese rscolit, copacii rete-ai, iar din courile fa&ricilor aflate 'n amonte fumul se ridica, ne#ru i 'neptor, de"a lun#ul munilor 9n fa le apru van :oom, in#inerul"ef care trise la sf%ritul secolului al 22" lea i era $umtate afri4ander, $umtate psulus 0ra un &r&at atr#tor, cu prul c%rlionat i &ine &ron-at .vea aproape un metru i nou-eci i c%ntrea 'n $ur

de o sut -ece 4ilo#rame +e nscuse 'ntr"o tranee pe vremea .nilor +%n#eroi 9i salut destul de cordial *inea la +am i tolera pre-ena lui 5oan,, dar nu -%m&i ca de o&icei 0 #ata, spuse el, dar vreau s inei seama de o&ieciunile mele Jucria e simpatic, face -#omot pe sturate, arat impresionant i poate ucide (ar repre-int o risip i"i lipsete eficiena 8e e1primi ca un mem&ru al Con#resului, 'i reproa +am Van :oom 'i conduse pe ua impuntoare a unei construcii din &am&us i le art arma din oel aflat pe o mas .poi o ridic Chiar i 'n m%inile lui mari, pistolul era uria 8recu pe l%n# ei i iei afar 'n soare +am 'i pierdu r&darea 9ntinsese m%na s ia arma, iar individul 'l i#norase (ac van :oom vroia s fac o demonstraie 'n aer li&er, de ce nu spusese aa de la &un 'nceput6 5n#inerii tia7 &ol&orosi +am .poi ridic din umeri i"ar veni mai uor s atin#i un cat%r cu de#etul 'ntre ochi dec%t s"i schim&i o&iceiurile lui van :oom .cesta ridic arma 'n aer, fc%nd metalul cenuiu"ar#intiu s sclipeasc 'n ra-ele soarelui .sta e pistolul Mar4 5, 'i lmuri el !umit astfel fiindc l"a inventat =eful +uprarea lui +am se topi ca #heaa de pe Mississippi la vremea de-#heului 0 o arm cu cremene, care se 'ncarc pe la culas, poate tra#e foc cu foc i are eava #hintuit i capacitate de penetrare <mase cu arma 'n m%na dreapt i continu> 5at cum se 'ncarc +e 'mpin#e 'nainte p%r#hia de &locare pe de partea st%n# a evii .cest lucru eli&erea- 'nchi-torul culasei +e apas apoi 'n $os eava cu m%na st%n# .ceast micare 'mpin#e #arda tr#aciului 'n pat, unde pav-a acionea- ca &ra pentru armarea cocoului :# m%na 'ntr"o desa# at%rnat de curea i scoase un o&iect mare i cenuiu de form semisferic .cesta e un #lon din &achelit sau formaldehid"fenol, o rin, de cali&rul ai-eci +e 'mpin#e #lonul, aa cum vedei, p%n c%nd intr 'n #hida$ele evii .poi e1trase din aceeai desa# un pachet lucios al crui coninut era de culoare nea#r .ceasta este o 'ncrctur de praf ne#ru de puc 'nvelit 'n a-otat de celulo- Cur%nd vom avea cordit 'n locul prafului de puc .sta, dac vom folosi arma .cum, introducem 'ncrctura 'n camer cu captul care conine amorsa 'nainte .morsa e un filament din h%rtie a-otat, impre#nat cu praf de puc (up aceea ridic eava cu m%na st%n#, 'n felul acesta, &loc%nd"o 'n po-iie de tra#ere .cum Mar4 5 este pre#tit de tra#ere (ar, 'n ca-uri e1treme, c%nd amorsa nu ia foc, se poate turna praf 'n locaul de lovire plasat puin 'n faa dispo-itivului de ochire (ac se 'nt%mpl s dea rateu, arma poate fi armat cu de#etul mare 8re&uie remarcat c vrana de pe partea dreapt a scutului apr faa tr#torului ?n om adusese o int mare din lemn i o fi1ase 'ntr"un cadru ae-at pe patru picioare inta era ae-at la vreo dou-eci de metri Van :oom se 'ntoarse ctre ea, inu pis"tolul 'ntins 'nainte i inti prin mecanismul de ochire (ai"v 'napoi, domnilor, 'i sftui el Cldura de#a$ar de trecerea prin aer va face s ard stratul protector al #lonului i va lsa o d%r su&ire de fum pe care o vei putea vedea /lonul din plastic tre&uie s fie de cali&ru mare din cau-a #reutii lui reduse (ar acest lucru sporete re-istena opus de aer la 'naintare (ac hotr%m s folosim aceast arm, dei eu m opun cu toat convin#erea, am putea s mrim cali&rul la apte-eci i cinci pentru Mar4 55 <a-a de lovire eficient este de apro1imativ cinci-eci de metri, 'ns peste trei-eci de metri preci-ia scade, i nici p%n la distana asta nu ne putem luda cu re-ultate prea #ro-ave Cremenea era 'n percutor La apsarea pe tr#aci, percutorul avea s cad i s -#%rie suprafaa aspr a fri-ei Fri-a acoperea cavitatea de amorsare i tre&uia 'mpins 'n fa de cremene, ls%nd li&er filamentul amorsei 'ncrcturii de praf de puc +e au-i un declic 'n clipa 'n care mecanismul de declanare eli&er cocoul, urm aprinderea instantanee a filamentului i un &u&uit (eclicul"flacra"&u&uitul inur c%t ai spune clic"f%s"&um i, 'ntre declic i &u&uitur, van :oom avu timp

destul s i aduc arma pe linia intei dup ce fusese a-v%rlit 'napoi de lovitura cocoului #reu i a cremenei 9ntr"adevr, #lonul ls o d%r delicat de fum, care se risipi repede 'n v%ntul ce &tea cu apro1imativ trei-eci de 4ilometri pe or Van :oom si#ur mai e1ersase tra#erea, pentru c #lonul lovi inta aproape 'n centru Ptrunse pe $umtate 'n lemnul moale de pin, se sfr%m i ls o #aur mare 'n urma sa /lonul nu va ptrunde prea ad%nc 'n trupul unui om, spuse van :oom, dar va face o #aur mare 5ar dac lovete 'n apropierea vreunui os, fra#mentele lui l"ar spar#e 9n continuare, vreme de o or, Consulii i Consilierii fericii traser de -or unul dup altul (ei puin temtor, pentru c p%n atunci nu mai v-use vreo arm de foc, <e#ele 5oan se art deose&it de 'nc%ntat Cunoscuse praful de puc la vreo c%iva ani dup ce fusese resuscitat, iar atunci v-use doar &om&e i rachete (omnilor, spuse van :oom, dac vei continua tot aa, vei termina toat provi-ia de #loane, i confecionarea cere mult manoper i materie prim 8ocmai de aceea m opun ideii de a face mai multe Mai am i alte o&ieciuni> unu, arma are preci-ie doar la distane mici@ doi, 'ncrcarea i tra#erea cer mult timp i un arca &un poate do&or' trei pistolari 'nainte ca acetia s"i re'ncarce armele, rm%n%nd 'n acelai timp 'n afara ra-ei lor de aciune Pe de alt parte, #loanele din plastic sunt irecupera&ile, 'n vreme ce s#eile, da 8oate astea"s vor&e fr noim7 'l puse +am la punct +implul fapt c avem asemenea arme dovedete superioritatea noastr tehnolo#ic i militar 5"am speria de moarte pe $umtate din dumani chiar 'nainte de 'nceperea &tliei Pe de alta parte, uii c%t timp 'i tre&uie s pre#teti un arca &un, iar pistolul poate fi m%nuit dup o lecie destul de scurt .devrat, 'l apro& van :oom (ar ar putea do&or' pe cineva6 Fiindc veni vor&a, m #%ndeam s fac ar&alete din oel !u pot fi manevrate la fel de repede ca arcurile, dar nu necesit pre#tire 'ndelun#at, iar s#eile pot fi recuperate, iar acestea pot fi mult mai periculoase dec%t $ucriile astea -#omotoase i puturoase !ici vor&, domnule7 spuse +am !ici s nu te #%ndeti7 5nsist s producem cel puin dou sute de pistoale Vom 'narma un #rup care se va numi Pistolarii din Parolando 0i vor deveni spaima Fluviului stai s ve-i7 ; s te convin#i cur%nd7 1J (ei nu"i sttea 'n o&icei, 5oan 'l susinu pe +am 5nsist ca primele pistoale s intre 'n posesia lui i a lui +am, iar urmtoarele douspre-ece 'n dotarea pa-ei lor de corp .&ia dup aceea avea s fie or#ani-at i antrenat noul #rup +am i se art recunosctor lui 5oan pentru spri$in, dar 'i se 'n #%nd s verifice oamenii care vor forma #rupul de pistolari !u voia ca acesta s fie alctuit cu precdere din oameni loiali lui 5oan Van :oom nu se osteni s"si ascund nemulumirea> + v spun ceva7 5au un arc &un din lemn de tis i douspre-ece s#ei i m ae- la cinci-eci de metri La un semnal, voi opt 'naintai spre mine, tr#%nd dup pofta inimii cu Mar4 5 iar eu v voi do&or' pe toi 'nainte s v apropiai pentru a m lovi7 Facem t%r#ul6 0u sunt #ata s"mi risc viaa7 !u fi copil, 'l sftui +am Van :oom 'i ddu ochii peste cap 0u, copil67 Voi punei Parolando 'n prime$die i pe deasupra, vaporul fiindc vrei pistoale cu care s v $ucai7 (up ce sunt #ata pistoalele, poi s faci arcuri c%te vrei, spuse +am ?ite7 Pentru Pistolari o s confecionm i o armur .sta o s te determine s"i schim&i prerea (e ce nu mi"a venit ideea m%i devreme6 Pi, oamenii notri vor fi 'nvem%ntai 'n oel care va fr%n#e armele epocii de piatr ale dumanilor notri de parc ar fi paie +"i lsm pe ei s foloseasc s#ei cu v%rf din cremene Vor sri din platoele de oel, iar Pistolarii vor avea timp din &elu# s tra# p%n"i vor #oni pe dumani dincolo de hotarele propriului lor stat7

?itai c a tre&uit s dm 'n schim& minereu i chiar arme din metal contra alimente i materie prim, nu se ls van :oom (umanul va avea s#ei cu v%rfuri din oel care pot trece i prin armuri .mintii"v de Crec) i de .#incourt !imeni nu se mai poate 'nele#e cu tine, constat +am Cred c eti pe $umtate turc, at%t de 'ncp%nat ai devenit (ac prerile dumneavoastr sunt repre-entative pentru rasa al&, atunci m &ucur c"s pe $umtate -ulus, 'i rspunse van :oom !u fi ar#os, 'l 'ndemn +am +"i spun ceva, o s numim arma van :oom"Mar4 5 Ce prere ai6 Prefer s nu"mi le# numele de ea, se inu &os in#inerul ; s v fac cele dou sute de pistoale (ar a vrea s introduc 'n fa&ricaie o versiune 'm&untit, acea Mar4 55, despre care v"am vor&it + producem 'nt%i dou sute din acestea, iar dup aceea vor trece la Mar4 55, propuse +am !"a vrea s pierdem prea mult timp tot 'ncerc%nd s o&inem arma perfect, pentru ca apoi s ne tre-im dintr"o dat c nu avem nici una 'n ca- de nevoie =i totui Vor&i pe 'ndelete despre Mar4 55 .vea o pasiune pentru dispo-itivele mecanice Pe Pm%nt inventase o serie de lucruri care 'l fcuser &o#at =i mai era i maina de cules litere tip Pai#e, 'n care"i 'n#ropase i acesta era adevrul toat averea pe care o a#onisise din cri +am se #%ndi la monstruoasa main de cules i la modul 'n care"l adusese la sap de lemn Vreme de"o clip, Pai#e i :oom prur s se contopeasc i se simi vinovat i puin 'n#ro-it .poi van :oom se pl%nse 'n le#tur cu materialele i manopera investite 'n P.B"l, prototipul aparatului de -&or +am nu"l lu 'n seam Plec 'mpreun cu ceilali spre han#arul care se afla pe c%mpie, la o mil deprtare de locuina sa .paratul era finisat parial, dar la vremea primului -&or avea s arate la fel de scheletic i de plp%nd ca i acum +eamn cu unele avioane construite 'n 1F1G, constat von <ichthofen C%nd o s m ae- 'n carlin#, o s rm%n 'n &taia v%ntului de la &r%u 'n sus 8oat mainria asta seamn mai mult cu o li&elul Principalul scop e s testm eficiena motorului pe &a- de alcool o&inut din lemn i materialele folosite la fa&ricarea aparatului Von <ichthofen promise c 'n decurs de trei sptm%ni va efectua primul -&or 9i art lui +am planurile pentru lansatoarele de rachete care vor fi ae-ate su& aripi .vionul poate transporta circa ase rachete mici, dar va fi &un 'n primul r%nd pentru cercetare !u poate prinde o vite- mai mare de apte-eci de 4ilometri pe or 'mpotriva v%ntului (ar va fi plcut s -&or cu el +am rmase de-am#it c aparatul nu avea dec%t dou locuri .tepta cu ner&dare s -&oare pentru prima oar 'n via adic 'n a doua lui via Von <ichthofen 'l liniti 'ns, anun%ndu"l c urmtorul prototip va fi de dou locuri, iar +am va deveni primul pasa#er (up ce"l teste-i minuios, spuse +am +e atepta ca 5oan s proteste-e, insist%nd ca el s fie plim&at primul (ar se vedea limpede c 5oan nu era prea dornic s se ridice de la pm%nt Fcur ultima oprire la antierul naval, situat la $umtatea drumului dintre han#ar i locuina lui +am .m&arcaiunea aflat 'n 'n#rditura din &uteni de pin avea s fie terminat 'ntr"o sptm%n :alaurul de Fier 5 era prototipul amfi&iu al alupei care va intra 'n dotarea marelui vapor 0ra o alctuire minunat, fcut din ma#naliu, lun# de aproape -ece metri, de forma unui crucitor al Marinei .mericane, av%nd 'ns roi i trei turele pe puntea ei -velt .cionat cu a&ur i ar-%nd alcool o&inut din lemn, putea fi folosit pe ap i pe uscat, avea un echipa$ format din unspre-ece oameni i era, cel puin aa susinea +am, invinci&il :tu uor cu palma 'n corpul alupei i spuse> (e ce s ne facem pro&leme c n"avem arcai6 +au c avem numai asta6 Cu o asemenea for implaca&il putem sfr%ma un re#at 0 dotat cu un tun acionat de

a&ur cum n"a v-ut nici Pm%ntul, nici lumea asta .re un ca-an at%t de mare fiindc e propulsat de fora a&urului ?na peste alta, turul 'l fcuse fericit .devrat, planurile pentru marele Vapor a&ia fuseser schiate, 'ns ele cereau timp Pentru 'nceput, pro&lema cea mai ar-toare era prote$area statului, iar pre#tirile pentru construirea Vaporului 'i ddeau o stare de &un dispo-iie 9i frec m%inile satisfcut i pufi dintr"o havan a&ia aprins, tr#%nd fumul ver-ui ad%nc 'n plm%ni 5ar apoi o v-u pe Liv) 5u&ita lui Liv), care &olise 'ndelun# i murise 'n cele din urm 'n 5talia 'n 1FGD <evenit la via, tineree i frumusee dar, vai, nu la pieptul lui Pea spre el duc%ndu"i potirul de toart i purt%nd un 4ilt tivit cu o &ordur staco$ie care"i venea p%n la $umtatea coapselor i un vl strve-iu drept sutien .vea un trup 'nc%nttor, picioare lun#i, trsturi frumoase Fruntea 'i era 'nalt i de un al& strlucitor ;chii, mari i sclipitori :u-ele, pline i arcuite@ -%m&etul atr#tor@ dinii, mici i foarte al&i (e o&icei purta prul cu crare, pieptnat atent, dar rsucit 'ntr"un coc .cum inea dup ureche o floare purpurie asemntoare cu trandafirul care cretea pe plantele a#toare care 'mpodo&eau ar&orii de fier +al&a de la #%t era confecionat din verte&re spiralate de pete cu corn +am simi c i se str%n#e inima +e le#n venind spre el, iar s%nii 'i $ucau su& estura semitransparent 5at"o pe Liv) a lui, care fusese 'ntotdeauna at%t de modest, 'm&rcase rochii 'nchise la cu"loare, fr decolteu i lun#i p%n la clc%ie i nu se de-&rcase niciodat 'n faa lui pe lumin .cum Liv) 'i amintea de femeile pe $umtate despuiate din 5nsulele +andLich .vu un sentiment de $en, tia el de ce +en-aia de uoar #rea pe care"o trise 'n pre-ena &tinailor se datorase at%t nedoritei atracii pe care femeile o e1ercitaser asupra lui c%t i repulsiei, fiecare dintre aceste stri fiind le#at de cealalt i neav%nd vreo le#tur cu localnicii per se Liv) crescuse 'ntr"un mediu puritan, dar asta n"o fcuse infle1i&il Pe Pm%nt deprinsese s &ea i"i plcuse &erea, &a chiar fumase 'n c%teva r%nduri i devenise oarecum p#%n sau, mai cur%nd, 'i artase 'ndoiala fa de do#m 9l tolerase chiar i pe el, care &lestema mereu i uneori, dac se 'nt%mpla s nu ai& fetele prin prea$m, 'i permitea s fie mai slo&od la #ur .cu-aiile c ea 'i cen-urase crile i le fcuse astfel s"i piard din virilitate loveau 'n cine nu tre&uia Mai toat cen-ura o aplicase chiar el (a, Liv) se dovedise 'ntotdeauna adapta&il Poate depise msura .cum, dup ce nu"l v-use dou-eci de ani, se 'ndr#ostise de C)rano de :er#erac 5ar +am tria cu neplcutul sentiment c franu-ul tre-ise 'n ea ceva ce i"ar fi stat i lui 'n putere dac n"ar fi fost at%t de in"hi&at (ar dup aceti ani petrecui pe malul Fluviului i dup ce mestecase destul #um de visat, multe dintre reinerile dinainte dispruser (ar era prea t%r-iu (oar dac C)rano ar fi disprut :un, +am, 'l salut ea Cum 'i mer#e c%nd vremea e at%t de frumoas6 .ici fiecare -i e frumoas, 'i rspunse el !ici mcar nu poi 'n$#he&a o conversaie despre vreme, pe l%n# faptul c n"ai cum s"o schim&i 0a r%se cristalin 3ai cu mine p%n la piatra"potir +e apropie ora pr%n-ului +e $ura 'n fiecare -i s nu se mm apropie de ea, fiindc fiecare 'nt%lnire 'l 'ndurera =i cu toate astea, profita p%n i de cea mai mic ans de a fi c%t mai aproape =i C)rano6 ., e tare fericit fiindc, p%n la urm, a primit i el o floret :ildron, armurierul, i"a promis c o va cpta pri"mul, dup tine i ceilali Consilieri, desi#ur .t%t de #reu i"a venit s se 'mpace cu #%ndul c n"o s mai in niciodat o floret 'n m%n .poi a au-it de meteorit i am venit 'ncoace, iar

acum cel mai vestit spadasin din lume va avea prile$ul de a demonstra tuturor c reputaia lui n"a fost o minciun, aa cura susin unii +tai puin, Liv) !"am spus c oamenii au minit 'n privina reputaiei lui .m susinut doar c s"au fcut unele e1a#erri 0u 'nc nu cred istoria aceea despre felul cum a inut sin#ur 'n ah dou sute de spadasini :tlia de la Porte de !esle a avut loc 'n realitate7 =i n"au fost dou sute7 +am, i tu eti unul dintre cei care scornesc neadevruri, aa ai fcut dintotdeauna 0rau o aduntur de uci#ai pltii, vreo sut sau cam pe"acolo Chiar dac"ar fi fost doar dou-eci i cinci, adevrul e c C)rano i"a atacat cu m%na #oal ca s"i salve-e prietenul, Cavalerul de Li#nieres . ucis doi i a rnit apte, iar pe restul i"a alun#at .sta"i adevrul #ol"#olu7 !u vreau s m cert asupra meritelor &r&atului tu, spuse el =i nici pentru altceva + discutm aa cum aveam noi o&iceiul, pe vremea c%nd ne simeam &ine 'mpreun 'nainte de a te 'm&olnvi Liv) se opri +e 'ntunec la chip =tiam eu c ai ur%t &oala mea !u asta a fost cau-a Cred c m simeam vinovat pentru c erai &olnav, de parc putea fi cineva 'nvinovit (ar nu te"am ur%t niciodat pe motivul sta (ac ar fi fost s detest pe cineva@ eu o meritam pe deplin !"am spus ca m"ai ur%t, e1plic Liv) .m spus c n"ai suportat &oala, i ai dovedit"o 'n multe feluri ;h, poate c"i 'nchipuiai c eti plin de no&lee, &untate i iu&ire, iar de cele mai multe ori chiar aa ai i fost (ar au e1istat i destule momente c%nd privirile, vor&ele, &ol&oroselile i #esturile cum s te descriu mai e1act6 !u reuesc, dar tiam c m respin#eai, uneori m detestai, fiindc eram &olnav :a nu7 stri# el at%t de tare, 'nc%t atrase privirile curioase ale c%torva (e ce mai insiti6 .devrat ori nu, acum tot nu mai are importan 8e"am iu&it atunci i, 'ntr"un fel, 'nc te iu&esc (ar nu ca la 'nceput C%t mai avur de mers pe drumul care traversa c%mpia, +am rmase tcut 8ra&ucul avea un #ust de parc ar fi fost fcut din iar&a sconcsului C)rano nu apru +uprave#hea construcia unei seciuni din -idul de aprare de pe malul Fluviului .sta 'l &ucur pe +am 9i venea #reu s"o 'nt%lneasc pe Liv) sin#ur, dar nu putea suporta s"o vad alturi de franuFr s mai scoat vreo vor&, se desprir 9n cale 'i apru o femeie frumoas cu prul &o#at, de culoarea mierii i aa reui s mai uite de sentimentele pe care le nutrea fa de Liv) +e numea /Lenafra Murise la v%rsta de aproape apte ani 'ntr"o -on care tre&uie s fi fost CornLall, pe vremea c%nd fenicienii sosiser 'n acele pri pentru a e1ploata minele de staniu Fusese resuscitat printre oameni care nu tiau lim&a celtic i adoptat de un #rup care vor&ea en#le-a (up cum 'i descria, unul dintre ei fusese +ir <ichard :urton, pe care +am avea impresia c"l v-use pe mal 'nainte de cderea meteoritului :urton i prietenii si construiser o am&arcaiune cu p%n-e i porniser spre i-voarele Fluviului, lucru e1plica&il pentru un om care"i petrecuse $umtate din vi e1plor%nd -onele sl&atice ale .fricii i ale altor continente Pe Pm%nt, :urton cutase i-voarele !ilului i descoperise lacul 8an#anica .$uns pe aceast lume, pornise din nou cutarea sursei sin#urului fluviu cel mai mare dintre toate fr s se team c ar putea avea -ece sau chiar dou-eci de milioane de mile lun#ime (up mai &ine de"un an, am&arcaiunea lui fusese atacata de rufctori i unul dintre ei o 'n$un#hiase pe micua /Lenafra cu un cuit din piatr i o a-v%rlise 'n Fluviu, unde se 'necase +e tre-ise 'n -iua urmtoare undeva departe, 'n emisfera nordic Vremea era mai rece, soarele mai palid, iar oamenii de acolo susineau c nu tre&uia s mer#i dec%t cale de dou-eci de mii de pietre"potir pentru a a$un#e 'ntr"un inut unde $umtate din timp soarele era deasupra munilor, iar restul timpului ascuns de ei .colo triau oameni proi, cu chipuri simiene, 'nali de trei metri i c%ntrind peste trei sute de 4ilo#rame *.cest lucru era adevrat, Joe Miller fiind unul dintre titantropii din acea -on ,

;amenii din amonte care o adoptaser vor&eau suomen4ielt, ceea ce 'n en#le- 'nsemna finlande- !u departe 'n $osul Fluviului, triau suede-i din secolul al 22"lea, oameni panici /Lenafra dusese o via destul de fericit alturi de prinii ei adoptivi 9nvase finlande-, suede-, en#le-, un dialect chine- din secolul al 5V"lea ' e n i esperanto 9ntr"o &un -i se 'necase accidental i se tre-ise 'n aceste pri 9nc i"l amintea pe :urton@ pstra cu sfinenie dra#ostea pe care o nutrise fa de el (ar av%nd un caracter realist, era #ata s iu&easc i ali &r&ai =i, dup cum au-ise +am, avusese un iu&it de care tocmai se desprise .cum voia un &r&at care s"i fie credincios, calitate #reu de #sit pe aceast lume +am simi o atracie ire-isti&il fa de ea +in#urul lucru care"l 'mpiedica s"i propun convieuirea era teama de a n"o 'nfuria pe Liv) ; asemenea temere era ridicol@ at%ta vreme c%t tria cu C)rano, Liv) nu avea dreptul s"i spun cum s" i or#ani-e-e viaa Pe de alt parte, Liv) artase limpede c nu"i psa de viaa intim ori pu&lic a lui +am Cu toate astea, 'n mod ine1plica&il, +am se temea s"i aduc o alt femeie 'n coli& !u vroia s rup i ultima le#tur, oric%t de firav ar fi fost Flecari c%tva timp cu /Lenafra i se convinse c 'nc nu"i #sise (e nimeni 1F Pr%n-ul se dovedi de-am#itor <uleta ascuns undeva 'n fundul fals al potirului, ca la o aruncare nefericit de -aruri, 'i oferi o mas pe care doar un indian #oshute ar fi fost 'n stare s"o mn%nce, dar p%n i acesta ar fi 'n#hiit" o cu noduri +am arunc totul, dar reui s se console-e cu dou tra&uce, i#ri i apro1imativ dou sute de mililitri de &utur cu un #ust delicios, dar neo&inuit Papilele lui #ustative 'ncepur s freamte doar de mirosul ei 9nt%lnirea cu 5oan i Consiliul dur trei ore (up o #%lceava pe cinste i c%teva 'ncercri de a re-olva ne'ne"le#erea prin vot, hotr%r s pre-inte oamenilor chestiunea de amendare a Cartei, astfel 'nc%t s poat fi ales un Consilier pro tem 5oan inu lucrurile 'n loc vreme de cel puin o or, susin%nd c nu era nevoie de supunere la vot Consiliul putea s afirme de"a dreptul c amendamentul fusese votat i cu asta &asta ;ric%t i s"ar fi e1plicat, 'n mintea lui 5oan nu era loc pentru asemenea pro&leme 5ar asta nu pentru c"i lipsea inteli#ena, ci pentru c, emoional vor&ind, nu era capa&il s 'nelea# i s accepte democraia Votar 'n unanimitate s accepte vi-ita lui Fire&rass ca trimis oficial al lui 3ac4in# !umai c tre&uia s fie urmrit pas cu pas (up toate acestea, 5oan se ridic i inu o cuv%ntare, srind uneori de la e1primarea 'n esperanto la cea 'n france-a normand, mai ales c%nd se lsa cuprins de emoie Considera c, 'nainte de a fi invadat el 'nsui, statul Parolando ar tre&ui s invade-e +oul Cit) .ciunea putea 'ncepe de 'ndat ce erau #ata pistoalele i vehiculul amfi&iu, :alaurul de Foc 5 0ra 'ns recomanda&il s pun la 'ncercare tria armelor i cura$ul trupelor mai 'nt%i 'mpotriva !oii :ritannii +pionii si erau si#uri c .rthur plnuia s"i atace foarte cur%nd ;amenii lui de paie 'l spri$inir, dar ceilali, inclusiv +am, votar 'mpotriva unei asemenea aciuni 5oan se fcu rou la chip, 'n$ur i &tu cu pumnul 'n mas, dar nimeni nu vru s se r-#%ndeasc (up masa de sear, to&ele transmiser un mesa$ din partea lui 3ac4in#> Fire&rass avea s soseasc a doua -i, cu puin 'nainte de amia- +am se retrase 'n &irou La lumina lmpilor care ardeau ulei de pete cur%nd aveau s foloseasc ener#ia electric van :oom, 8an)a Velits4), John Iesle) ;C:rien, in#inerii i el anali-ar diferite idei privind modul de reali-are a Vaporului i fcur schie preliminare 3%rtia era deocamdat o raritate i pentru desene vor avea nevoie de cantiti enorme Van :oom spuse c vor fi o&li#ai s atepte p%n c%nd vor putea fa&rica un anumit tip de plastic Pe acest material puteau trasa schie cu un creion ma#neti-at, corecturile urm%nd a fi fcute foarte lesne prin dema#neti-are +am aprecie soluia propus !umai c el vroia s 'nceap construcia Vaporului 'n momentul 'n care vehiculul amfi&iu va fi

terminat Van :oom spuse c nu putea fi de acord cu acest lucru .veau prea multe pro&leme de re-olvat 9nainte de 'ncheierea 'ntrunirii, van :oom scoase un pistol Mar4 5 dintr"un sac .cum avem -ece, e1plic el .cesta e al dumneavoastr, cu complimente din partea /rupului de 5n#ineri din Parolando .vei i dou-eci de pachete de praf de puc, 'mpreun cu dou-eci de #loane din plastic Putei dormi cu ele su& pern +am 'i mulumi, apoi in#inerii plecar i &aricad ua (up aceea se duse 'n camera din spate s stea la palavre cu Joe Miller Joe era 'nc trea-, dar spuse c nu va mai lua sedative 'nainte de culcare 8re&uia s se scoale devreme a doua -i +am a ur noapte &un uriaului i se duse 'n dormitorul alturat timoneriei (du de duc dou 'n#hi"ituri de Lhis4) i se 'ntinse 'n pat (up o vreme reui s aipeasc, dei se temea c ploaia de la ora trei 'l va tre-i ca de o&icei i nu va mai fi 'n stare s adoarm din nou +e tre-i, dar ploaia 'ncetase de mult (e undeva se au-eau stri#te, apoi rsun o e1plo-ie care cltin timoneria +ri din pat, 'i trase repede un 4ilt pe el, 'nfac o secure i ddu fu#a m timonerie 9i aminti &rusc de pistol, dar hotr' s se 'ntoarc dup el c%nd va afla ce se petrece, Fluviul era 'nc 'nvluit 'n cea, dar dinspre el se revrsau sute de siluete 'ntunecate, iar ici i colo se -reau v%rfurile unor catar#e Pretutindeni pe 'ntinsul c%mpiei i pe dealuri se a#itau fclii 8o&ele 'ncepur s &at +e au-i o nou detuntur ; strlucire 'n noapte i trupuri ce -&urau prin aer 'n toate direciile Privi pe iu&loul de la tri&ord ; mulime de oameni ieeau pe porile 'mpre$muirii din &uteni care apra palatul lui 5oan Printre acetia se -rea i silueta mthloas a lui 5oan Cur%nd aprur din ceaa i ali oameni 9n lumina puternic a stelelor se vedeau cum se alinia- i pornesc 'nainte ir dup ir Primele r%nduri ale invadatorilor a$unseser de$a 'n fa&rici i 'naintau rapid pe c%mpie, ctre poalele dealurilor (inuntrul fa&ricilor rsunar e1plo-ii menite s"i alun#e pe aprtori 5ar apoi, +am v-u o flacr roie dispr%nd imediat i ceva ne#ru %nind 'n direcia lui +e arunc la podea +e au-i o detuntur dedesu&tul lui, podeaua #emu i se arcui, iar #eamurile din sticl implodar ; adiere de fum 'neccios 'i a$unse la nri, apoi dispru .r fi tre&uit s se ridice i s o rup la #oan, dar nu reui 0ra asur-it i 'mpietrise locului ;ric%nd putea fi lansat o nou rachet care s nu"i mai #reeasc inta +e simi apucat de umr i ridicat 'n aer .poi un &ra 'i trecu pe su& picioare i se tre-i crat afar :raele i pieptul uriaului erau foarte proase, musculoase i calde ca ale unei #orile ; voce care parc venea de la captul unui tunel 'i tun 'n ureche> 5a"o u-urel, +efuC Pune"m $os, Joe !"am nimic, doar c mi"e ruine .a i tre&uie> s m ruine+tarea de oc se risipea, 'n locul ei instal%ndu"se un calm relativ .pariia masivului titantrop 'i ddea cura$ (ra#ul de Joe o fi fost el o creatur su&uman nu deose&it de inteli#ent, dar valora c%t un &atalion Joe 'i 'm&rc armura din piele 9ntr"o m%n inea o secure enorm din oel cu dou tiuri Cine"- a-tia6 mu#i el (in Boul Bit)6 3a&ar n"am, rspunse +am 0ti 'n stare s lupi6 8e mai doare capul6 (oare (aa, pot - lupt ?nde plecm de"ai-i6 +am 'l 'ndrum spre poalele dealului, ctre locul unde oamenii se str%n#eau 'n $urul lui 5oan 9i au-i numele stri#at, se 'ntoarse i v-u silueta deirat a lui de :er#erac, av%nd"o pe Liv) alturi 0ra 'narmat cu un scut mic i rotund din ste$ar 'm&rcat 'n piele i o suli cu v%rf din oel C)rano se flea cu o arm lun#, av%nd o strlucire mat +am fcu ochii mari 0ra o floret Mor&leu7 stri# C)rano, apoi trecu la esperanto> .rmurierul tu mi"a dat"o imediat dup masa de sear, -i"c%nd c n"are rost s mai atepte

9i roti floreta, tind aerul cu un fichiuit puternic M simt din nou viu ;el, oel ascuit7 ; e1plo-ie din apropiere 'i fcu pe toi s se a-v%rle la pm%nt +am rmase 'ntins p%n se convinse c nu aveau s fie lovii de o a doua rachet i privi spre timonerie Primise o lovitur direct@ faada fusese pulveri-at@ focul cuprinsese o poriune, urm%nd s a$un# imediat 'n te1as Jurnalul fusese cuprins de flcri, dar putea s"i recupere-e potirul ceva mai t%r-iu 0l era indestructi&il 9n urmtoarele c%teva clipe, armele &a-u4a aflate pe umerii tr#torilor din Parolando slo&o-ir proiectile din lemn, av%nd co-ile cuprinse de $er&e de sc%ntei, care se ridicar 'n aer, descriind traiectorii nesi#ure Proiectilele c-ur 'n apropierea sau chiar 'n mi$locul #rupurilor de dumani i e1plodar ca nite min#i de flcri, fc%nd mult fum, care se risipi repede 'n v%nt 8rei #onaci sosir s raporte-e care era situaia .tacul fusese lansat din trei po-iii, toate situate 'n apropierea Fluviului /rosul trupelor era concentrat 'n aceast -on, cu scopul clar de a"i captura pe conductorii din Parolando, fa&ricile mai mari i vehiculul amfi&iu Celelalte dou corpuri de armat se aflau pe flancuri, la deprtare de apro1imativ o mil Fora invadatoare era compus din oameni din !oua :ritannie i Kleomenu$o i din ulmacii de peste Fluviu .cetia erau sl&atici care triser 'n +i&eria 'n $urul anului HGGGG ' e n i ai cror urmai mi#raser, travers%nd str%mtoarea :erin#, devenind amerindieni (e nimic nu"i &un serviciul de spiona$ al lui 5oan, #%ndi +am (oar dac nu cumva are i el vreun amestec 'n atacul sta (ar dac ar fi aa, n"ar mai rm%ne aici, unde risc s fie ucis 'n orice clip ;ricum, .rthur din !oua :ritannie n"ar face nici 'n ruptul capului un t%r# cu unchiul care l"a ucis <achetele continuau s -&oare de o parte i de alta, iar focoasele de aproape dou 4ilo#rame de e1plo-iv i schi$ele din fra#mente de piatr fceau multe victime Cei din Parolando erau avanta$ai@ se puteau lipi de pm%nt, iar rachetele lor e1plodau 'n mi$locul atacatorilor aflai ta mar Pentru a"i atin#e scopul, invadatorii erau nevoii s 'nainte-e Cu toate acestea, era 'nspim%nttor s te faci una cu pm%ntul, atept%nd urmtoarea &u&uitur, sper%nd c nu va rsuna mai aproape dec%t precedenta <niii scoteau rcnete care lui +am nu i se preau totui sf%ietoare fiindc, asur-it de e1plo-ii, a&ia de mai au-ea, iar pe de alt parte, 'l 'n#ri$ora mai mult soarta sa dec%t a altora .poi, dintr"o dat, rachetele 'ncetar sa mai sf%rtece tot ce e1ista 'n $ur +am 'i simi umrul -#uduit de o m%n uria <idic ochii i v-u pe muli dinC $urul su ridic%ndu"se 'n picioare +er#enii rcneau 'n urechile celor nucii de -#omote, 'ncerc%nd s alctuiasc o formaie de lupt ;rt adversarii erau at%t de aproape, 'nc%t nici una dintre pri nu mai folosea proiectile, ori le lansaser pe toate 9n fat se vedea o mas 'ntunecata, o mare de oameni tur"&ai, url%nd i a#it%ndu" se 'n 'ncercarea de a urca dealul, dar primele trei r%nduri se pr&uir secerate de s#ei (ar cei din spatele acestora nu se 'mprtiar +rir peste trupurile pr&uite i continuar s 'nainte-e (eodat, arcaii se tre-ir do&or%i de lovituri ori strpuni de sulie +am se inu 'n prea$ma lui Joc Miller, care porni 'ncet 'nainte, i-&ind cu securea 'n st%n#a i"n dreapta .poi, uriaul se prvli la pm%nt i, aa cum o hait de acali atac un leu &olnav, inamicii se repe-ir asupra lui s"l dovedeasc +am 'ncerc s a$un# la el@ securea lui sfr%m un scut i o cp%n, apoi un &ra ridicat 'n aer, dup care simi o durere ar-toare 'ntre coaste +e tre-i 'mpins mereu 'napoi, dar continu s loveasc 'n toate prile cu securea p%n c%nd, 'nfi#%nd"o 'ntr"o east, o pierdu +e 'mpiedic de un morman de lemne (easupra lui se afla podeaua casei sf%rtecate, care 'nc sttea 'n picioare, susinut pe trei pi"loni +e rsuci i o&serv pistolul Mar4 5 pe care"l lsase l%n# pat L%n# el se aflau trei pachete de praf de puc i filamente de detonare 'm&i&ate cu a-otat i c%teva #loane din plastic 01plo-ia le a-v%rlise afar din cas Pe l%n# el trecur doi &r&ai 'ncletai ca 'ntr"un dans fiecare chinuindu"se

s"i prind adversarul 'n str%nsoare, #em%nd de efort i privindu"se unul pe altul cu ur, 'n vreme ce pe feele am%ndurora cur#eau iroaie de s%n#e Cei doi se oprir o clip i a&ia acum +am 'l recunoscu pe <e#ele 5oan (umanul lui era mai 'nalt dar nu tot at%t de &ine cldit .cesta din urm 'i pierduse coiful i i se vedeau prul rocovan i ochii al&atri care strluceau 'n lumina vpilor de deasupra lor +am desfcu pistolul, introduse cartuul i 'ncrctura, aa cum o fcuse i 'n dimineaa 'n care trsese de pro& pe deal, &loca eava i se ridic 'n picioare Cei doi &r&ai 'nc luptau, unul dintre ei lunec puin i a tre&uit s se retra#, apoi cellalt pai la fel@ fiecare 'ncerca s"i 'n#enunche-e adversarul 5oan avea un cuit din oel 'n m%na dreapt, iar dumanul lui, o secure@ fiecare se strduia s apuce &raul 'narmat al celuilalt +am arunc o privire 'mpre$ur !u venea nimeni s"l atace +e trase 'napoi i 'ntinse 'n fa eava pistolului, in%ndu"l cu am&ele m%ini, s nu"i tremure .ps pe tr#aci, au-i declicul, arma -v%cni 'ntr"o parte din cau-a cocoului #reu, urm o flacra or&itoare, un &u&uit, un nor de fum i cel care"l atacase pe 5oan se pr&ui 'n lturi, cu o $umtate de cap spul&erat de #lon 5oan c-u la pm%nt #%f%ind .poi se ridic sin#ur, 'l privi pe +am care"i re'ncrca arma i"i spuse> Mii de mulumiri, cole#a7 ;mul acela era nepotul meu, .rthur7 +am nu"i rspunse (ac ar fi dovedit mai mult s%n#e rece, ar fi ateptat p%n c%nd .rthur l"ar fi ucis pe 5oan, iar apoi i"ar fi -&urat capul Prea o ironie ca el, +am, care ar fi avut at%ta de c%ti#at de pe urma morii lui 5oan, s"l salve-e Pe de alt parte, nici nu se putea atepta la recunotin din partea lui 5ndividul nu era 'n stare de asemenea sentimente +am termin de 'ncrcat pistolul i se 'ndeprta, cut%ndu"l pe Joe Miller ; v-u 'ns pe Liv) &t%nd 'n retra#ere cu pai 'mpleticii, apr%ndu"se cu scutul de loviturile date cu o secure din piatr de un ulma4 al crui &ra st%n# at%rna 'ns%n#erat +ulia ei se fr%nsese i 'n scurt vreme ar fi fost do&or%t i scutul i"ar fi fost sfr%mat +am apuc pistolul de eav i lovind cu patul lui, crp capul ulma4ului Liv) se pr&ui istovit la pm%nt i 'ncepu s pl%n# 9n alte condiii, s"ar fi aplecat s"o m%n#%ie, 'ns Liv) prea s nu fi pit nimic iar, pe de alta parte, +am nu tia unde era Joe Miller +e av%nt 'n iureul luptei i" l v-u pe Joe din nou 'n picioare, -dro&ind este, trupuri i &rae cu lovituri ample de secure +am se opri la c%iva pai de un &r&at care venea din spatele lui Joe, in%nd o secure mare 'n am&ele m%ini +am trase, iar #lonul smulse o parte din pieptul omului C%teva clipe dup aceea, dumanii 'ncepur s se retra#, 'ncerc%nd s scape cu fu#a Cerul se 'ntuneca 9n lumina sc-ut se vedeau oamenii din Parolando sosind dinspre nord i sud Celelalte dou coloane dumane fuseser risipite, iar 'ntririle 'i copleiser pe atacatori Pe deasupra, nou"sosiii aduseser rachete i aruncaser 'n aer &rcile i canoele care 'i ateptau pe invadatori +am se simea prea 'nflcrat ca s mai ia 'n seam pierderile umane i distru#erile <euise s scape pentru prima oar de starea de melancolie care"l cuprindea ori de c%te ori tre&uia s lupte 9n ultimele -ece minute, &tlia 'i provocase o &ucurie real ; clip mai t%r-iu toat &ucuria i se risipi Pe c%mpul de lupt apru 3ermann /orin#, #ol"puc, av%nd o privire disperat 'n ochi@ s%n#ele 'i iroia pe fa inea &raele ridicate deasupra capului i stri#a> ;, frai i surori7 <uine vou7 .i ucis, ai ur%t, ai r%vnit dup s%n#e i ai trit sentimentul crimei7 (e ce n"ai lsat &raele $os s"i primii pe dumani cu iu&ire6 + le 'n#duii s fac ce vor din voi6 .i fi suferit i murit, 'ns victoria final v"ar fi aparinut7 (umanii ar fi simit iu&irea voastr, iar cu alt oca-ie ar fi e-itat 'nainte de a porni la r-&oi 5ar dup aceea poate i"ar fi pus 'ntre&area> ,,Ce fac6 (e ce m port astfel6 !"am c%ti#at nimic iar iu&irea voastr ar fi sfr%mat 'nveliul de piatr al inimilor lor i

.propiindu"se din spate, 5oan 'l lovi 'n cap cu m%nerul cuitului /orin# se pr&ui i rmase lat la pm%nt .sta merit trdtorii7 stri# 5oan +e uit 'mpre$ur cu o fi#ur fioroas i rcni> ?nde sunt 8rimalchio i Mordaunt, am&asadorii mei6 (oar n"or fi chiar at%t de proti s mai -&oveasc prin prea$m !"o s pui niciodat m%na pe ei Le"a fost limpede c"i vei da seama cine te"a v%ndut lui .rthur, 'l lmuri +am .ctul de &rutalitate comis de 5oan 'mpotriva lui /orin# era ile#al, 'ntruc%t toat lumea din Parolando avea dreptul s"i e1prime li&er prerile +am socoti c arestarea lui 5oan 'ntr"un asemenea moment nu era msura cea mai 'neleapt =i el simise dorina de a"l lovi pe /orin# 9nc pl%n#%nd, Liv) trecu cltin%ndu"se prin dreptul lor +am porni dup ea ctre locul unde C)rano sttea pe un morman de cadavre Franu-ul avea vreo -ece rni, dar nu #rave, iar de la #ard p%n la v%rf, floreta 'i era m%n$it de s%n#e Fcuse o strlucit dovad a calitilor lui Liv) se a-v%rli la pieptul lui +am le 'ntoarse spatele i se 'ndeprt !ici mcar nu primise mulumiri c"o salvase de la moarte .u-i o &ufnitur puternic din spatele lui +e rsuci pe clc%ie <estul casei se pr&uise cu piloni cu tot +e simea sectuit de puteri, 'ns tia c nu va avea prile$ul sa se odihneasc 'n cursul -ilei 8re&uia s evalue-e pierderile umane i distru#erile provocate 8re&uia ca morii s fie transportai la fa&rica de recuperare de pe deal, 'ntruc%t #rsimea lor era folosit pentru fa&ricarea #licerinei Procedeul era respin#tor, 'ns necesar, iar morilor oricum nu le mai psa M%ine aveau s re'nvie undeva pe valea Fluviului, departe de acest loc 9n plus, 'ntrea#a populaie tre&uia inut 'n alert pentru a rspunde oricrui alt atac armat i se impunea ur#entarea lucrrilor de construcie a -idului de"a lun#ul Fluviului 8re&uia s fie trimii cercetai i mesa#eri pe teren pentru a sta&ili cu e1actitate care era situaia militar 01ista pericolul ca uima4ii, 4leomenienii i noii &ritani s lanse-e un atac pe toate fronturile ?n cpitan 'i raport c liderul din Kleomenu$o, Kleomenes, fusese #sit mort l%n# malul Fluviului@ un rapnel din piatr 'i perforase easta .a sf%rise fratele vitre# al marelui lupttor spartan, Leonida, care aprase trectoarea de la 8ermopile Mai precis, aa pierise 'n aceast lume +am numi c%iva oameni care s plece de 'ndat cu &arca spre cele dou ri 0i aveau sarcina de a duce vestea c Parolando nu dorea s se r-&une dac noii conductori ofereau #aranii c vor adopta o atitudine prieteneasc 5oan se pl%nse c nu fusese consultat i urm o ceart scurt, dar apri# +am recunoscu 'n cele din urm c, 'n principiu, 5oan avea dreptate, 'ns nu #sise timp pentru a discuta anumite pro&leme 5oan 'l inform c, 'n virtutea le#ii, +am tre&uia s mai atepte +e cuvenea ca toate hotr%rile s fie apro&ate de am%ndoi Lui +am nu"i fcu plcere s recunoasc, dar 5oan avea dreptatea de partea lui !u era ca-ul ca vreunul dintre ei s dea ordine care s contra-ic prerea celuilalt Plecar 'mpreun s inspecte-e fa&ricile !u erau #rav avariate 5nvadatorii nu voiser s le distru#, 'ntruc%t intenionau s le foloseasc Vehiculul amfi&iu, :alaurul de Foc 5, rmsese neatins +am se 'nfiora #%ndindu"se ce s"ar fi putut 'nt%mpla dac ar fi fost terminat i ar fi c-ut 'n m%inile dumanilor .v%ndu"l, ar fi reuit s fr%n# centrul aprrii, iar apoi s"ar fi 'n#ropat pentru a ine 'n loc forele din Parolando p%n la sosirea Mririlor (e acum 'nainte, pentru a prote$a vehiculul, avea s instituie o #ard special 'n $urul lui (up pr%n- adormi 'n coli&a unui Consilier Mai t%r-iu, se tre-i -#%l%it de umr i avu impresia c a&ia pusese #ean peste #ean (eschise ochii i"l v-u pe Joe st%nd aplecat deasupra lui@ rsuflarea lui Joe duhnea a Lhis4) 8ocmai a -o-it dele#a-ia din Boul Bit) Fire&rass7 e1clam +am, ridic%ndu"se &rusc 'n picioare, n uitat cu totul de el Ce moment si"a ales s apar7 Co&or' spre Fluviu unde 'n apropierea unei pietre"potir, se afla un catamaran tras pe pla$ 5oan a$unsese de$a i saluta dele#aia compus din ase ne#ri, doi ara&i

i doi indieni asiatici Fire&rass era un &r&at scund, &ron-at, cu prul c%rlionat i ochii mari, cprui cu stelue ver-i Fruntea lui uria, umerii lai i &raele musculoase contrastau cu picioarele sl&noa#e, fc%ndu"l s par impuntor doar de la &r%u 'n sus La 'nceput, vor&i 'n esperanto, dar mai apoi trecu la en#le- Folosea un lim&a$ foarte straniu, 'ncrcat cu termeni #reoi i cuvinte din ar#ou, iar +am nu 'nelese mare lucru 9ns Fire&rass prea s radie-e cldur uman i sinceritate, iar +am se simi &ine 'n pre-ena lui Mai &ine ne 'ntoarcem la esperanto, su#er +am cu un -%m&et i 'i turn trei de#ete de Lhis4) 'n can .sta"i lim&a$ul cltorilor spaiali ori dialectul din +oul Cit)6 .l marienilor, rspunse Fire&rass +oul Cit) are o populaie foarte amestecat, iar lim&a oficial e esperanto, desi#ur, dei 3ac4in# inteniona s impun ara&a !umai c acum nu"l mai 'nc%nt pre-ena ara&ilor, adu# el cu voce sc-ut i privind spre .&d al"<ahman i .ii Fa-#uli, mem&rii de ori#ine ara& ai dele#aiei sale (up cum poi vedea, spuse +am, nu prea avem posi&ilitatea de a or#ani-a o discuie tihnit (eocamdat 8re&uie s facem ordine, s o&inem informaii privind situaia dincolo de #raniele statului Parolando i s ne pre#tim aprarea 0ti 'ns &ine venit i 'n urmtoarele -ile vom 'ncepe tratativele !u m deran$ea-, 'l liniti Fire&rass . vrea s arunc o privire, dac nu te superi (eloc, dar tre&uie s"i dea acordul i cellalt Consul 5oan -%m&i de parc l"ar fi durut dinii ceea ce putea fi chiar adevrat 'n situaia de acum i spuse c Fire&rass era &ine venit, dar tre&uia s um&le 'nsoit de o #ard de onoare de fiecare dat c%nd 'i prsea reedina ce i se va pune la dispo-iie Fire&rass 'i mulumi, dar un alt mem&ru al dele#aiei, .&dullah 2, protest vehement i pe alocuri Fire&rass nu interveni imediat, apoi 'i recomand lui .&dullah s se poarte cuviincios, 'ntruc%t erau oaspei +am se art recunosctor, dei se 'ntre& dac intervenia indianului i ordinul lui Fire&rass nu fuseser cumva aran$ate dinainte !u le priise s stea i s aud tot soiul de in$urii aduse rasei al&e, dei ele nu fuseser adresate cuiva anume Lui +am nu prea"i conveni, 'ns se v-u silit s"l apro&e pe .&dullah .cesta avea dreptate c%nd se referea la situaia ce e1istase c%ndva, dar Pm%ntul dispruse, iar ei triau 'ntr"o lume nou +am 'i conduse personal pe dele#ai la cele trei coli&e ae-ate una l%n# alta@ ele aparinuser unor femei i &r&ai care pieriser 'n lupt cu o noapte 'nainte .poi se mut i el 'n apropierea dele#aiei +e au-i un duruit de to&e 'n prea$ma unei pietre"potir !oua cpetenie a ulma4ilor dorea pace Fostul lor conductor, +hru&#rain, fusese ucis, iar capul su avea s fie adus peste o or dac se sta&ileau condiiile pcii +hru&#rain 'i trdase poporul, duc%ndu"l la pieire +am porunci s se transmit noului ef, 8hreel&urm, invitaia de a veni la tratative <itmurile to&elor din ara lui Cherns4) 'i comunicar c 5e)asu, care domnea peste o poriune de pm%nt lun# de douspre-ece mile, situat 'ntre !oua :ritannie i Kleomenu$o, invadase !oua :ritannie .sta 'nsemna c noii &ritani nu vor fi o prime$die pentru Parolando, dar vestea 'l neliniti pe +am 5e)asu era un individ foarte am&iios (e 'ndat ce"i va consolida noul stat, e1ista pro&a&ilitatea s se socoteasc 'ndea$uns de puternic pentru a cuceri i Parolando .lt rpit de to&e Pu&lius Crassus transmitea felicitri a salutri fier&ini i dorea s soseasc 'n vi-it peste o -i pentru a vedea cum putea spri$ini Parolando =i s constate c%t de ru am fost lovii i dac nu cumva am devenit o prad uoar, #%ndi +am P%n 'n acel moment, Pu&lius se dovedise panic, dar era imposi&il ca un &r&at care 'l slu$ise pe 5ulius Ce-ar sa nu"i calce pe urme Cltin%ndu"se pe picioare i av%nd capul &anda$at cu un prosop 'ns%n#erat, /orin# apru susinut de doi dintre acoliii si +am 'i e1prim sperana c omul pricepuse alu"-ia i"i va lua tlpia din Parolando, dei nu avea mare

'ncredere 'n capacitatea lui de 'nele#ere +e duse la culcare La lumina torelor care ardeau pretutindeni, pa-nicii ve#heau, ateni la orice um&r i scrut%nd ceurile, 'n ciuda o&oselii de peste -i, avu un somn a#itat 8ot rsucindu"se i ne#sindu"i locul, o dat se i tre-i, 'nfri#urat i cu inima &t%ndu"i ne&unete, convins c 'n coli& se afla i o a treia persoan +e atepta s descopere silueta 'nvluit 'n um&re a !ecunoscutului Misterios (ar, 'n afar de Joe, l&rat pe uriaul pat din lemn de &am&us, nu era nimeni AG . doua -i se tre-i ofilit 'ntr"o lume proaspt Ploaia de la ora H>GG noaptea splase s%n#ele i duhoarea prafului de puc@ Cadavrele dispruser, iar cerul era limpede i al&astru Comunitatea 'i reluar activitile o&inuite, dar resimi a&sena celor patra sute cinci-eci de &r&ai i femei Jumtate din ei se aflau 'n fa&rica de reciclare@ restul, 'n spital Celor care voiau s scape de chinuri li se fcu pe voie Cu mult vreme 'n urm, securea fusese sin#urul element de eutanasie, 'ns acum, #raie tehnolo#iei din Parolando, trea&a se fcea cu o pastil de cianur de potasiu ?nii dintre rnii hotr%r s re-iste Cu timpul, mdularele sau ochii le creteau la loc Cei care nu erau 'n stare s suporte durerile, se 'm&arcau pe 01presul +inuci#a"ilor, iar cadavrele lor luau calea fa&ricii de reciclare +ecretara 'i fusese ucis +am o 'ntre& pe /Lenafra dac n"ar dori s"i ia locul i ea se art foarte 'nc%ntat !oul post 'i oferea o situaie deose&it i nu fcu nici un secret din f%ptul c"i plcea s fie 'n prea$ma lui Lothar von <ichthofen nu pru la fel de plcut impresionat 5ndiferent de relaiile dintre voi de ce s nu fie secretara mea6 'ntre& +am !"am nici un motiv, e1plic Lothar, doar c a putea avea anse mai mari dac n" ar sta prea mult pe l%n# tine Cel mai &un dintre noi are s c%ti#e 0 vor&a i de sentimentele mele, dar n"a vrea s"i rpeti prea mult timp ori s"i dai ilu-ii =tii &ine c n"o s"i iei alt consoart c%t vreme Liv) va rm%ne aici L$v) n"are nici un cuv%nt de spus 'n privina purtrii mele, spuse +am Mare serviciu mi"ai face dac ai ine seama de asta Lothar -%m&i cam str%m& i spuse> +i#ur, +am /Lenafra 'l 'nsoi cuminte peste tot, lu%nd notie, transmi%nd mesa$e, fi1%ndu"i pro#ramul i aran$%ndu"i 'n"t%lniri (ei era foarte ocupat, +am 'i #si momente de r#a- pentru a vor&i i #lumi cu ea, simind o cldur aproape de fiecare dat c%nd o privea /Lenafra prea c"l ador 8recur dou -ile Lucrul la amfi&ie 'n schim&uri care acopereau toat -iua ddu roade Vehiculul avea s fie #ata peste dou -ile (ele#aia din +oul Cit) vi-it diverse locuri, fiind 'nsoit peste tot de doi oameni de"ai <e#elui 5oan Joe Miller, care dup &tlie c-use din nou la pat, spuse c se simea din nou 'n form .cum, +am 'i avea alturi at%t pe /Lenafra, c%t i pe titantrop, iar lumea i se prea mai atr#toare, cu toate c nu era nici pe departe ideal Prin tele#raful to&elor sosi vestea c ;diseu 'i 'ncrcase &rcile cu cremene i avea s se 'ntoarc peste o lun Plecase 'n fruntea unei flote de -ece &rci pentru a face ne#o cu +elina 3astin#s, cpetenia din +elinu$o Pe Pm%nt ea fusese Contesa 3untin#don, nscut 'n 1NGN, decedat 'n 1NF1 .cum era mem&r a :isericii celei de". (oua =anse i cola&ora cu +am doar pentru c Parolando le permitea misionarilor lui /orin# s predice dup pofta inimii, pe acest teritoriu, 'n schim&ul cremenii, i se promisese un mic vapor cu a&uri 'n care s cltoreasc 'n susul i 'n $osul Fluviului pentru a face noi pro-elii +am socotea c +elina nutrea sperane dearte Prima escal putea s"i fie i ultima, e1ist%nd ansa s i se taie #%tul pentru vapor (ar trea&a asta o privea personal Consilierii purtar discuii cu dele#aia din +oul Cit) la o mas rotund din cea mai spaioas 'ncpere a palatului lui 5oan +am ar fi vrut s am%ne totul,

fiindc 5oan era 'ntr"o dispo-iie mai proast dec%t de o&icei ?na dintre femeile lui 'ncercase s"l asasine-e, cel puin aa susinea el Fusese 'n$un#hiat 'n coaste, iar el 'i rupsese falca i o dduse cu capul de colul unei mese Fr s" i fi recptat cunotina, femeia murise dup o or i fuseser nevoii s accepte afirmaia lui 5oan c ea 'l atacase prima +am ar fi dorit s o&in depo-iii ale unor martori oculari, 'ns acest lucru se dovedi imposi&il 5oan avea dureri din pricina rnii, era pe $umtate turmentat de Lhis4)ul pe care" l &use drept aneste-ic i pus pe har fiindc femeia 'ndr-nise s"l sfide-e +ttea pr&uit pe un scaun din ste$ar, iscusit sculptat, tapiat cu piele de pete cu corn 9ntr"o m%n inea o can din lut ars plin cu Lhis4), o i#ar 'i at%rna 'ntre &u-e i msura nervos pe toat lumea Fire&rass tocmai spunea> 3ac4in# a cre-ut c%ndva 'n se#re#aia deplin a al&ilor i nonal&ilor 0ra convins, ferm convins, c al&ii nu puteau nicicum s"i accepte din ad%ncul sufletului pe cei de alt culoare adic pe ne#ri, mon#oli, poline-ieni i amerindieni +e#re#aia repre-enta sin#urul mod 'n care cei de alt culoare a pielii puteau tri demn, simindu"se atr#tori i consider%ndu"se un #rup 'n-estrat cu personalitate i m%ndrie 0#ali, dar separai .poi, conductorul lor, Malcolm 2, i"a prsit pe musulmanii ne#ri =i"a dat seama c #reea !u toi al&ii erau ticloi, rasiti 'mptimii, tot aa cum nu toi ne#rii aveau nasul turtit 3ac4in# a fu#it din +tatele ?nite ca s triasc 'n .l#eria, iar acolo a descoperit c atitudinea era aceea care ddea natere rasismului, (eparte de a fi o descoperire nemaipomenit ori uimitoare, #%ndi +am (ar 'i promisese c nu va interveni 'n discuie 5ar apoi, tinerii"al&i din +tatele ?nite sau, mai cur%nd, ma$oritatea lor, au repudiat pre$udecile manifestate de proprii lor prini i i"au spri$init pe ne#ri 'n lupta lor .u ieit 'n strad i au demonstrat, au creat tul&urri, i"au riscat viaa pentru ei Preau s in sincer la ne#ri, nu pentru c aa considerau firesc, pentru c ne#rii erau fiine umane, iar acestea pot fi simpati-ate sau chiar iu&ite Cu toate acestea, dei s"a strduit s"i socoteasc fiine umane, 3ac4in# nu s"a simit niciodat 'n lar#ul su 'n mi$locul al&ilor americani . fost distrus, tot astfel cum mai toi al&ii, ori mai cur%nd al&ii 'n v%rst, se simeau <uinai (ar a 'ncercat s in la acei al&i care erau de partea lui i"i respecta pe tinerii al&i care le spuneau prinilor i 'ntre#ii societi rasiste s se duc dracului .poi a murit ca oricare altul, fie el ne#ru sau al& +"a tre-it 'ntre chine-ii din epoca antic i nu s"a simit prea fericit 'n mi$locul lor, fiindc acetia considerau toate celelalte naii drept inferioare +am 'i aduse aminte de chine-ii din !evada i California de la 'nceputul anilor ai-eci, oameni cenuii i scun-i, harnici, cumptai i umili .vuseser de 'ndurat $i#niri pe care oamenii nu le"ar fi adresat nici mcar unui cat%r, fuseser scuipai, &lestemai, torturai, &tui cu pietre, prdai, violai, suferind aproape orice 'n$osire i rutate ima#ina&il !u &eneficiaser nici de cel mai ne'nsemnat drept, nu avuseser aprtori i nu se &ucuraser de protecie +i cu toate astea, nu scoseser o vor&, nu se revoltaser, mulumindu"se s ra&de ;are ce #%nduri clocoteau 'n spatele acelor chipuri ca nite mti6 Cre-user i ei 'n superioritatea chine-ului fa de orice al& ticlos6 (ac era aa, de ce nu ripostaser nici mcar o dat6 (ac ar fi 'ncercat, ar fi fost masacrai, dar mcar pentru c%teva clipe ar fi 'nfruntat totul ca nite &r&ai adevrai 9ns chine-ii credeau 'n timp@ el era aliatul lor (ac tatl nu fcea avere, atunci fiul va avea timp s se 'm&o#easc (ac nu, nepotul lui Prin urmare, continu Fire&rass, 3ac4in# a plecat 'ntr"o luntre sco&it din trunchiul unui copac, a co&or%t Fluviul i, dup ce a parcurs mii de mile, s"a sta&ilit printre ne#rii africani din secolul al 2V55"lea +trmoi de"ai -uluilor 'nainte de mi#rarea lor spre sudul .fricii (up o vreme, a plecat i de acolo +e dovediser din cale"afar de s%n#eroi pentru a"i simi aproape, iar o&iceiurile lor erau prea respin#toare .poi a trit 'ntr"o -on unde populaia era o

amestectur de huni din 0vul Mediu i al&i &runei de la sf%ritul 0pocii de Piatr L"au tolerat destul de &ine, 'ns el ducea dorul propriului su popor, ne#rii americani (e aceea a plecat mai departe i a fost capturat de moa&iii din .ntichitate i, fcut sclav, a evadat, a fost luat pri-onier de ctre evrei i a c-ut 'n sclavia potirului, a scpat iari, a #sit o comunitate retras de ne#ri americani care fuseser sclavi 'nainte de <-&oiul Civil i o vreme a trit fericit 'n mi$locul lor, dar superstiiile lor i atitudinea lor dependent de al&i l"au scos din srite i a plecat i de acolo, a navi#at 'n $osul Fluviului i a locuit cu diferite alte populaii .poi, 'ntr"o &un -i, nite al&i &lon-i, un popor nordic dup toate aparenele, au 'ntreprins un raid 'mpotriva poporului care"l primise, a luptat i a fost ucis <esuscitarea l"a aruncat aici 8riete cu convin#erea c sin#urele state fericite 'ntemeiate de"a lun#ul Fluviului tre&uie s fie alctuite din oameni av%nd aceeai culoare a pielii, aceleai #usturi i care s fi trit pe Pm%nt 'n aceeai perioad istoric !ici o alt com&inaie nu se dovedete via&il .cest loc nu"i va schim&a pe oameni Pe Pm%nt putea accepta ideea de pro#res, fiindc tinerii dovedeau o #%ndire elastic :tr%nii aveau s moar 'ncetul cu 'ncetul, iar copiii tinerilor al&i puteau lepda complet povara pre$udecilor rasiale 9ns pe aceast planet se va 'nt%mpla aa ceva Fiecare om e construit 'ntr"un anume fel Prin urmare, dac 3ac4in# nu va descoperi 'nt%mpltor o comunitate de al&i de la sf%ritul secolului al 22"lea, nu va #si nici al&i lipsii de pre$udeci rasiale (esi#ur, al&ii din .ntichitate nu aveau nimic 'mpotriva ne#rilor, dar acetia repre-int o ciudenie pentru omul civili-at +in$oro Fire&rass, ce conclu-ie ar tre&ui s tra# din aceast cuv%ntare6 'ntre& +am (orim o naiune omo#en !u putem 'ncorpora toi ne#rii de la sf%ritul secolului al 22"lea, 'ns putem deveni o naiune de ne#ri c%t se poate de cuprin-toare =tim c 'n Parolando avei apro1imativ trei mii de ne#ri .m dori s vi"i dm pe dravidieni, ara&i i pe cei care nu sunt ne#ri 'n schim&ul ne#rilor de aici 3ac4in# a fcut propuneri similare vecinilor dumneavoastr, dar nu"i poate impune punctul de vedere <e#ele 5oan se ridic 'n picioare i se rsti> Vrei s spui c n"are nimic de oferit6 Cam aa stau lucrurile, recunoscu Fire&rass, arunc%nd o privire spre 5oan (ar, 'ntr"o &un -i, 'i vom convin#e .dic atunci c%nd vei avea destule arme din oel6 'ntre& +am Fire&rass se mulumi s ridice din umeri 5oan tr%nti cana de t&lia mesei, spr#%nd"o 0i &ine, nu vrem nici un ara& sau dravidian de"al vostru i nici scursorile din +oul Cit)' +"i spun eu cum vom proceda7 Pentru fiecare ton de &au1it sau criolit sau uncie de platin, v vom da unul dintre cetenii notri ne#ri7 Putei s v pstrai toi sara-inii infideli ori s"i trimitei la nai&a"n pra-nic, 'n $osul viului ori s"i 'necai, c nou nu ne pas +tai puin, 'ncerc +am s"l domoleasc !u ne putem da cetenii (ac vor s plece de &unvoie, trea&a lor (ar nu"i putem trimite cu fora 8rim 'ntr"o societate democratic 01plo-ia de furie a lui 5oan 'l fcuse pe Fire&rass s se 'ntunece la chip 0u n"am su#erat s dai pe cineva, spuse el =tii c nu suntem ne#utori de sclavi !oi vrem un schim& de voluntari, unul contra unul .ra&ii Lahha&i, repre-entai de al"<ahman i Fa-#uli, simt c nu sunt &ine v-ui 'n +oul Cit) i ar dori s plece undeva unde s forme-e o comunitate proprie, un soi de Kas&ah, ca s -icem aa Lui +am ideea i se pru puin tras de pr !u puteau face acelai lucru i 'n +oul Cit)6 5ar dac nu, de ce nu plecau cu toii6 9ntre altele, farmecul acestei lumi consta 'n aceea c oamenii nu mai erau le#ai de proprietate i nici nu depindeau de venituri pentru a tri Fiecare putea s"i care 'n spinare tot ce poseda, iar construirea unei locuine nu era o pro&lem 'ntr"o lume unde &am&usul cretea cu cinci centimetri pe -i

3ac4in# voia pesemne s"i aduc oameni 'n Parolando, astfel ca ei s poat spiona sau s se rscoale atunci c%nd va declana inva-ia Vom comunica propunerea voastr fiecrui cetean, 'ncuviin +am .sta"i tot ce putem face .cum cealalt pro&lem> e dispus +in$oro 3ac4in# s continue livrarea de materie prim i lemn6 .t%ta vreme c%t ne trimitei minereu i arme din oel, rspunse Fire&rass (ar 3ac4in# s"a #%ndit s ridice preul 5oan tr%nti cu pumnul 'n mas !"o s ne lsm $efuii7 url el +i"aa pltim prea mult7 !u ne anta$a, +in$oro Fire&rass, altfel o s pierdei totul7 .&solut totul, inclusiv viaa7 Las"o mai moale, Maiestatea Voastr, spuse +am 'mpciuitor, apoi i se adres lui Fire&rass> 5oan nu se simte prea &ine 8e ro# s"l ieri Cu toate astea, are dreptate !u ne forai m%na mai mult de at%t .&dullah 2, un &r&at foarte solid i ne#ru"tciune, sri ca ars, 'mpunse cu de#etul noduros ctre +am i spuse 'n en#le-> 3ei, scandala#iilor, ar fi &ine s nu ne mai facei al&ie de porci !"o s 'n#hiim aa ceva, (omnule .l&7 + v fie limpede Mai ales din partea unuia care a scris o carte ca aceea despre !e#rul Jim7 !u ne plac rasitii al&i i tratm cu ei doar pentru c acum n"avem 'ncotro Potolete"te, .&dullah, 'i spuse Fire&rass 9i 'nsoi vor&ele cu un -%m&et i +am se 'ntre& dac nu cumva vor&ele lui .&dullah fceau parte dintr"un pro#ram &ine pus la punct Pesemne c Fire&rass se 'ntre&a i el dac i-&ucnirea lui 5oan nu fusese e1ersat !u era o&li#atoriu ca actorii s fie politicieni, 'ns tre&uia ca politicienii s $oace teatru +are #emu i 'ntre&> +in$oro 2, ai citit 3uc4le&err) Finn6 !u citesc #unoaie, rspunse .&dullah r%n$ind .tunci nici nu tii despre ce vor&eti, am dreptate6 .&dullah se fcu i mai ne#ru la chip Fire&rass sur%se !ici nu tre&uie s citesc porcria aia rasist, domCle7 se rsti .&dullah 3ac4in# mi"a povestit despre ea i prerea lui mi"a$un#e7 9nt%i s"o citeti i dup aceea mai discutm, spuse +am .i luat"o ra-na6 e1clam .&dullah =tii &ine c pe lumea asta nu e1ist cri .tunci ai pierdut ansa asta, nu6 spuse +am 8remura impercepti&il@ nu era o&inuit ca un ne#ru s"i vor&easc astfel 9n fine, continu el, nu ne aflm la o cafenea literar + nu ne 'ndeprtm de la su&iect (ar .&dullah o inu una i &un stri#%nd despre crile scrise de +am (e aceea, ieindu"i din fire, 5oan sri 'n picioare i rcni> +ilentu, ne#raco7 5oan folosise cuv%ntul din esperanto care 'nsemna ne#ru sau ne#rotei i"i adu#ase particula ,,"ac", care e1prima dispreul Pusese lucrurile la punct 'ntr"un mod foarte convin#tor ?rmar c%teva momente de uimire tcut .&dullah 2 rmsese cu #ura cscat, apoi o 'nchise i pe faa lui apru o e1presie aproape triumftoare Fire&rass 'i muc &u-ele 5oan se propti 'n pumni de t&lia mesei i se uit 'ncruntat la el +am continu s pufie din tra&uc =tia c 5oan inventase termenul fiindc desconsidera 'ntrea#a umanitate 5oan nu avea pre$udeci rasiale@ 'n viaa lui de pe Pm%nt nu v-use niciodat mai mult de -ece ne#ri (ar se pricepea de minune s insulte oamenii@ aceast tiin era a doua natur a lui 0u plec7 spuse .&dullah 2 M duc acas, dar dac"o fac, s fii convini c"o s pltii aluminiul i platina de"o s v ias pe nas, (omnule Charlie +am se ridic i 'ncerc s calme-e spiritele> +tai o clip (ac vrei scu-e, i le pre-int eu 'n numele tuturor cetenilor din Parolando .&dullah 'l cut din ochi pe Fire&rass, 'ns acesta se uit 'n alt parte +"mi cear el scu-e, pe loc7 spuse .&dullah .rt cu de#etul ctre 5oan +am se aplec spre 5oan i"l sftui 'n oapt>

+unt prea multe 'n $oc pentru a face pe monarhul plin de m%ndrie, Maiestatea Voastr =i cu ieirea ta s"ar putea s le faci $ocul Pun ei la cale ceva, sunt #ata s fac pariu Cere"i scu-e 5oan se 'ndrept de spate i spuse> !u"mi cer scu-e fa de nimeni, mai ales c%nd e vor&a de cineva lipsit de titlu de no&lee i, pe deasupra, c%ine necredincios7 +am pufni iritat i fcu un #est cu tra&ucul !u"i intr 'n capul tu &olovnos de Planta#enet c aici nu mai e1ist s%n#e re#al sau drepturi divine, c suntem cu toii nite oameni de r%nd6 ;ri toi re#i6 5oan nu"i rspunse 5ei .&dullah se uit la Fire&rass care ddu apro&ator din cap .&dullah se ridic i prsi sala 0i &ine, +in$oro Fire&rass, i"acum ce urmea-6 Plecai acas6 'ntre& +am Fire&rass scutur din cap !u, eu nu cred 'n hotr%ri pripite (ar din punctul de vedere al dele#aiei din +oul Cit), discuiile au intrat 'ntr"un impas .sta p%n c%nd 5oan Fr"de"ar 'i cere scu-e V dau timp p%n m%ine la amia- s decidei cum procedai (du s plece ; s vor&esc cu 5oan dar e la fel de 'ncp%nat ca un cat%r de pe Missouri, spuse +am !"as vrea s vd cum ratm ne#ocierile pentru c cineva nu c 'n stare s"i pun fr%u lim&ii, e1plic Fire&rass Mi"ar displcea s lsm &alt afacerile, deoarece asta ar 'nsemna c n"o s"i mai poi construi Vaporul + nu m 'nele#i #reit, +in$oro Fire&rass !u amenin pe nimeni (ar nimic nu" mi va sta 'n cale ; s o&in aluminiul chiar de"ar fi s"l alun# eu 'nsumi pe 5oan din ar Ca ultim soluie, a putea veni personal 'n +oul Cit) s o&in alumina 8e 'nele#, spuse Fire&rass (ar nu pricepi un lucru> 3ac4in# nu caut s devin puternic Vrea doar s"i apere statul c%t mai &ine, astfel 'nc%t cetenii s se &ucure de via 5ar acest lucru e posi&il doar pentru c oamenii au cu toii aceleai #usturi i eluri Cu alte cuvinte, vor fi toi ne#ri +am mormi nemulumit> Prea &ine <mase apoi tcut 'ns, 'nainte de plecarea lui Fire&rass spuse> ; clip .i citit 3ue4le&en) Finn6 Fire&rass se 'ntoarse spre el +i#ur C%nd eram puti o consideram o carte #ro-av .m citit"o din nou la cole#iu, iar atunci i"am descoperit minusurile, dar ca adult, mi"a plcut chiar mai mult 'n ciuda scderilor ei 8e"a deran$at c Jim era numit !e#rul J'm6 8e ro# s nu uii c m"am nscut 'n 1FND la o ferm de l%n# +)racuse, !eL Ror4 Pe vremea aceea lucrurile se mai schim&aser, iar ferma aparinuse tr"str"str" &unicului meu care venise pe ascuns din /eor#ia pan 'n Canada i apoi, dup 'ncheierea <-&oiului Civil, o cumprase !u, nu m"am simit $i#nit de felul 'n care ai folosit cuv%ntul !e#rii erau numii ne#rotei pe fa 'n perioada scrierii crii i nimnui nu i s"a prut ciudat (esi#ur, cuv%ntul sun ca o insult (ar ai descris 'ntocmai modul 'n care vor&eau oamenii, iar &a-a etic a romanului, conflictul dintre datoria de cetean a lui 3uc4 i simmintele lui fa de Jim ca fiin uman i victoria sentimentelor umane 'n sufletul lui 3uc4 m"au tul&urat Cartea era de la un capt la cellalt un rechi-itoriu adus sclaviei, societii semifeudale de pe Mississippi superstiiilor i prostiei care domneau 'n acele timpuri Prin urmare, de ce s m sim $i#nit6 .tunci de ce6 .&dullah al crui nume adevrat a fost /eor#e <o&ert Lee s"a nscut 'n 1FAE, iar 3ac4in# 'n 1FAE .tunci ne#rii erau ne#rotei pentru muli al&i, dei nu pentru toi 0i au descoperit pe pielea lor c violena, sau chiar ideea ei, aceeai atitudine pe care al&ii o adoptaser pentru a"i ine deoparte, era sin#ura modalitate de a"i o&ine drepturi depline ca ceteni ai +tatelor ?nite (ar pro&a&il c i s"a povestit ce s"a 'nt%mpla dup aceea, nu6 +am 'ncuviin din cap

Mi"e #reu s cred !u"i vor&a de violena tul&urrilor sociale =i c%t am trit s"au 'nt%mplat astfel de lucruri dar, din c%te"am 'neles, nimic nu s"a comparat cu tul&urrile declanate la !eL Ror4 de Le#ea 'ncorporrii din timpul <-&oiului Civil, .dic, 'mi vine #reu s"mi ima#ine- licenio-itatea de la sf%ritul secolului al 22"lea Fire&rass pufni 'n r%s i spuse> +i cu toate astea, trieti 'ntr"o societate care e cu mult mai li&ertin i mai licenioas din punctul de vedere al secolului al 2l2"lea dec%t aceea din secolul al 22"lea 8e"ai adaptat Cred c aa e (ar primele dou sptm%ni de #oliciune a&solut dup resuscitare ne"au artat fr putin de t#ad c omenirea nu va mai fi nicic%nd la fel ;ricum, nu 'n ceea ce privete nuditatea 5ar faptul, imposi&il de ne#at, al resuscitrii a sfr%mat multe idei i atitudini ri#ide (ei cei 'nrii se afl 'nc printre noi, aa cum o demonstrea- musulmanul tu Lahha&i +pune"mi, +in$oro Clemens .i fost unul dintre primii li&erali, depindu"i epoca 'n multe privine .i ridicat #lasul 'mpotriva sclaviei i te"ai pronunat 'n favoarea e#alitii 5ar c%nd ai redactat Ma#na Carta pentru Parolando, ai insistat sa e1iste e#alitate politic pentru toate rasele i se1ele :a# de seam c locuieti u"n u cu un ne#ru i o ne#res Fii sincer, nu te deran$ea- acest lucru6 +am trase un fum, 'l slo&o-i afar i spuse> +incer s fiu, da, m"a deran$at (ac e s mrturisesc adevrul, da, aproape c m"a ucis7 Mintea 'mi -icea una, iar refle1ele, alta (etesta&il lucru (ar am dovedit trie de caracter, n"am scos o vor&, m"am apropiat de cuplul acela i m" am o&inuit s in la ei 5ar acum, dup un an, m deran$ea- foarte puin Cu vremea, va disprea i sentimentul sta (iferena dintre tine care repre-ini li&eralismul al& " i tineretul din vremea lui 3ac4in# i a mea, era c realitatea nu ne deran$a ; acceptasem aa cum se pre-enta !u merit laude pentru c am depit re-ervele mintale6 'ntre& +am 9ncerci s devie-i de la su&iect, spuse Fire&rass, trec%nd &rusc la en#le-a ar#otic Mai &ine o deriv de dou #rade dec%t de nou-eci 8ine"o tot aa Fire&rass plec +am rmase sin#ur (up o vreme, se ridic i iei Prima persoan care"i iei 'n cale se dovedi a fi 3ermann /orin# Capul 'i era 'nc 'nfurat cu prosoape, dar paloarea &olnvicioas dispruse, iar ochii nu"i mai sticleau ciudat Cum te mai simi6 'l 'ntre& +am 9nc m doare capul (ar nu m mai s#etea- la fiecare pas ca 'nainte !u"mi place s vd oamenii suferind, fcu +am (e aceea socot c"ai putea s evii suferinele, dac nu chiar durerile, plec%nd din Parolando M amenini6 !u cu fapta +unt 'ns muli pe care s"ar putea s"i duci la e1asperare i te vor lua la #oan cu &%tele +au or s te duc la Fluviu s te 'nece +coi din srite pe toat lumea cu predicile tale +tatul acesta a fost 'ntemeiat cu un anume scop> construirea Vaporului (e acord, fiecare poate s vor&easc tot ce"i trece prin minte, fr s 'ncalce le#ea (ar mai e1ist unii crora prea puin le pas de ea i n"a vrea s fiu pus 'n situaia de a"i pedepsi fiindc i"ai st%rnit tu 8e sftuiesc s"i faci datoria cretineasc i s"i iei tlpia de prin locurile astea 9n felul sta n"o sa"i mai insti#i pe oamenii de trea& s recur# la violen (ar eu nu"s cretin, protest /orin#, .m toat admiraia pentru cei care sunt 'n stare s recunoasc asta !u cred s fi 'nt%lnit vreodat un predi"cator care s"o spun de"a dreptul, i 'nc 'n puine cuvinte +in$oro Clemens, spuse /orin#, i"am citit c%rtite c%nd eram mic, 'nt%i 'n lim&a #erman, apoi 'n en#le- (ar cu neserio-itatea sau cu ironiile fine nu a$un#em nicieri !u sunt cretin, dei m strduiesc s pun 'n practic virtuile cretine demne de urmat 0u sunt misionar al :isericii celei de". (oua =anse 8oate

reli#iile de pe Pm%nt i"au pierdut orice credit, chiar dac unele n"o recunosc :iserica este prima care se de-volta pe orice lume nou 0a +cutete"m de predici, i"o tie +am M"am sturat ascult%ndu"i pe predecesorii ti i pe tine Ca s"o scurtm, doar din amiciie i din dorina de a te scuti de alte neca-uri i, ca sa fiu cinstit, ca s nu"mi mai 'ntorci stomacul pe dos, te sftuiesc s"i ve-i de drum Pe dat .ltfel vei fi ucis .tunci m voi ridica 'n -ori altundeva i voi rosti .de vmi acolo, oriunde m"a afla Ve-i tu, aici, ca i pe Pm%nt, s%n#ele martirilor st la ori#inea :isericii Cel care ucide pe vreunul dintre noi face ca .devrul, ansa m%ntuirii venice, sa fie cunoscut de tot mai muli oameni Crimele au a$utat la ras p%ndirea credinei noastre 'n $osul Fluviului mai repede deci mi$loacele o&inuite de cltorie Felicitri7 e1plod +am e1asperat, trec%nd la en#le-, aa cum i se 'nt%mpla de o&icei c%nd se 'nfuria (ar spune"mi, te ro#, uciderea repetat a misionarilor votri nu te tul&ur6 !u t terni c"i vei pierde trupul6 Ce vrei s spui6 Principii pentru toat lumea6 /orin# 'l privi nedumerit, incapa&il s rspund, de aceea +am continu 'n esperanto> (ac nu m 'nel, unul dintre principiile tale de &a- e c omul n"a fost resuscitat ca s se &ucure pe vecie de viaa de aici 5 se ofer un timp limitat, dei multora li se pare foarte lun#, mai ales dac se 'nt%mpl s nu le plac traiul 'n acest loc Postule-i ceva analo# sufletului, numindu"l psihomorf, corect6 +au uneori 4a 8re&uie s faci asta, altminteri nu poi pretinde c e1ist o continuitate a omului Fr ea, omul care piere rm%ne mort, chiar dac trupul e reprodus e1act i fcut s triasc .l doilea trup e doar o reproducere Cel revenit din moarte are mintea i amintirile celui care"a murit, prin urmare, crede c e aidoma cu el (ar nu"i adevrat 0 doar o copie vie Moartea a pus capt e1istenei primului om =i cu asta, #ata (ar tu re-olvi aceast pro&lem postul%nd un suflet sau un psihomorf, sau 4a dar n"are importan cum 'l numeti .ceasta e o entitate care s"a nscut o dat cu trupul, 'l 'nsoete, triete i 'nre#istrea- tot ce face trupul i, dac nu iei 'n seam contradicia 'n care am intrat, tre&uie s fie o 'ntrupare imaterial a acestuia Prin urmare, c%nd carnea moare, 4a"ul 'nc e1ist, 'ntr"o a patra dimensiune ori 'n vreo polari-are pe care ochii protoplasmatici n"o pot vedea i dispo-itivele mecanice n"o pot detecta .m dreptate6 8e apropii destul de mult, recunoscu /orin# 01primarea e cam &rutal, dar mulumitoare P%n 'n pre-ent, spuse +am, i slo&o-i un nor de fum, avem adic tu, nu eu sufletul postulat al cretinilor, musulmanilor i al altora ad nauseam (ar tu susii c sufletul nu mer#e 'n rai sau 'n iad Plutete undeva 'ntr"un fel de lim& cvadridimensional 9n a&sena unor fiine e1traterestre, el ar rm%ne acolo pentru totdeauna !e referim la e1trateretrii care s"au nscut cu mult 'naintea umanitii .ceste superfiine au sosit pe Pm%nt c%nd omenirea 'nc nu e1ista@ de fapt, ele au vi-itat fiecare planet care 'ntr"o &un -i putea crea via 'n-estrat cu raiune !u te e1primi chiar ca noi, constat /orin# !oi susinem c fiecare #ala1ie are una, sau poate mai multe specii, care au populat diverse planete +"ar putea ca aceste fiine s se fi nscut 'n #ala1ia noastr ori s"i ai& ori#inea Tin ir"o alt #ala1ie mai v%rstnic, acum disprut 9n orice ca-, ele sunt 'nelepte si, tiind de mult vreme c pe Pm%nt va aprea via 'n-estrat cu raiune, au instalat dispo-itive care au 'nceput s 'nre#istre-e totul despre aceste fiine chiar din clipa 'n care s"au nscut (ispo-itivele nu pot fi detectate de ctre oameni 9ntr"un anumit moment pe care aceti .ntici, cum le spunem noi, l"au prev-ut 'nre#istrrile se transmit ctre un anume loc, unde morilor li se d trup cu a$utorul unor convertoare se fac copii dup aceste trupuri care sunt distruse l morii retriesc 'ntr"o lume nou, precum asta, prin conversie ener#ie"materie

Psihomorfii, sau 4a"urile, manifest o afinitate fa de #emenii lor protoplasmatici 9n clipa 'n care se face o copie dup trupul mort, 4a"ul se ataea- i 'ncepe s 'nre#istre-e 9n felul acesta, chiar dac trupul este distrus i reprodus de o sut de ori, 4a"ul continu s pstre-e identitatea, mintea i amintirile tuturor trupurilor anterioare Prin urmare, nu se creea- doar o copie dup alta 0 vor&a de o conservare a individului ori#inal, cu o 'nre#istrare a fiecrui eveniment petrecut 'n mediul nemi$locit al tuturor trupurilor protoplasmatice ale 4a"ului 01ist un totui7 'l 'ntrerupse +am, fc%nd un #est lar# cu tra&ucul, apoi 'mpun#%nd aerul cu captul lui aprins, c%t pe ce s atin# o&ra-ul lui /orin# 8otui7 Voi susinei c un om nu poate fi ucis la nesf%rit +punei c, dup c%teva sute de resuscitri, moartea se instalea- definitiv Pierderea repetat a vieii sl&ete le#tura dintre trup i 4a i, 'n cele din urm, trupul copiat nu se mai contopete cu acesta Ka se 'ndeprtea- i rtcete pe coridoarele pline de fantasme ale celei de"a patra dimensiuni 0l devine, de fapt, o fantom, un suflet pierdut 0 terminat .sta"i esena credinei noastre, recunoscu /orin# ;ri, mai cur%nd a cunoaterii noastre, 'ntruc%t tim c acest lucru e adevrat +am 'nl din spr%ncenele stufoase 'n semn de mirare +erios6 .a tii6 (a Fondatorul nostru a au-it .devrul la un an dup <esuscitare, c%nd umanitatea s"a tre-it din mori 9ntr"o noapte, afl%ndu"se pe o &r%n 'nalt a muntelui i ru#%ndu"se s ai& o relaie, i"a aprui un om .cesta i"a spus i i"a artat anumite lucruri care nu i"ar fi fost la 'ndem%n unui muritor de r%nd ;mul era un a#ent al .nticilor i i"a revelat .devrul, spun%ndu"i fondatorului nostru s mear# i s predice doctrina Cetei de". (oua =anse (e fapt, termenul de . (oua =ans e nepotrivit 0 vor&a, mai cur%nd, de Prima noastr =ans, fiindc pe Pm%nt n"am avut norocul de a ne &ucura de m%ntuire i de via etern (ar viaa de pe Pm%nt a fost un preludiu necesar pentru aceast Lume a Fluviului Creatorul a furit acest univers, iar apoi .nticii au conservat umanitatea adic toate fiinele 'n-estrate cu raiune din univers 0i ne"au conservat7 (ar m%ntuirea st numai 'n puterea omenirii7 .cum, c%nd fiecrui om i"a fost oferit aceast ans, depinde numai de el s"o 'mplineasc7 !umai i numai prin intermediul :isericii celei de". (oua =anse, presupun, spuse +am !"ar fi vrut sa -%m"&easc ironic, dar nu reui s se stp%neasc !oi suntem convini de asta, rosti /orin# cu trie =i strinul misterios ce 'mputernicire avea6 'ntre& +am +e #%ndi pe dat la !ecunoscutul Misterios pe care"l tia el, i se sperie ;are era vor&a de una i aceeai persoan6 ;ri fceau am%ndoi parte din specia autointitulat 0tici6 !ecunoscutul care trimisese aici meteoritul din crom"nichel i care"i 'n#duise lui Joe Miller s vad 8urnul de l%n# 'nceoata Mare Polar de !ord era un rene#at al 0ticilor .sta dac tre&uia s dea cre-are spuselor lui 9mputernicire6 se mir /orin# .dic documente eli&erate de (umne-eu6 fcu el i pufni 'n r%s Fondatorul i"a dat seama c vi-itatorul nu putea fi un simplu om, fiindc tia lucruri de care doar un -eu sau o fiin superioar putea avea cunotin =i i"a artat anumite lucruri care s"l convin# 5"a spus cum am fost readui la via i motivul !u i"a relatat totul ?nele detalii vor fi revelate mai t%r-iu 5ar pe altele tre&uie s le descoperim noi 'nine +i cum se numete acest fondator6 'ntre& +am + nu"mi spui c nu tii +au e vreunul dintre secretele &ine pstrate6 !imeni nu tie, afirm /orin# !ici nu e nevoie Ce importan are numele6 =i"a spus Viro 9n esperanto asta 'nseamn &r&at (e la latinul vir !oi i"am -is Fondinto, Fondatorul, sau La Viro, :r&atul 8u l"ai 'nt%lnit vreodat6 U !u, dar am cunoscut dou persoane care l"au 'nt%lnit ?na a fost de fa c%nd La Viro a inut prima predic, la o sptm%na dup ce i"a vor&it !ecunoscutul .cest La Viro e &r&at6 !u"i cumva o femeie6 +i#ur e &r&at7

+am oft ad%nc i spuse> Mi"ai luat o piatr de pe suflet (ac 'ntemeietorul s"ar dovedi a fi Mar) :a4er 0dd) *Fondatoare a .sociaiei =tiinei Cretine, 'n 1JNM, i a :isericii lui Cristos 'n 1JNF, a muri de #rea Poftim6 !imic, 'l liniti +am i -%m&i C%ndva, am scris o carte despre ea !u in s"o 'nt%lnesc@ m"ar $upui de viu 9ns unele dintre chestiile mistice pe care mi le"ai relatat 'mi aduc aminte de ea Cu e1cepia 4a"ulm, e1plicaiile noastre au ca fundament lumea fi-ic 5ar 4a"ul are o natur fi-ic dar, 'ndr-nesc a spune, oarecum 'ndeprtat de realitatea noastr Credem c e vor&a de tiin, o tiin a .nticilor, care ne"a oferit resuscitarea din punct de vedere fi-ic .sta n"are nimic supranatural, 'n afara credinei noastre 'n Creator, desi#ur <estul e tiin pur Precum reli#ia propovduit de Mar) :a4er 0dd)6 'ntre& +am !"am au-it de ea Prin urmare, cum do&%ndii m%ntuirea6 (evenind iu&ire 5ar asta presupune, &ine'neles, s nu rspundem prin violen, chiar dac tre&uie s ne aprm Credem c putem deveni iu&ire doar atin#%nd o anumit stare transcendent prin cunoatere de sine P%n acum, omenirea nu a deprins cum s foloseasc #uma de visat@ omul a a&u-at de acest dro#, aa cum a procedat i cu toate celelalte =i, indiferent ce 'nseamn e1presia asta, cre-i c"ai devenit iu&ire7 9nc nu (ar sunt aproape Cu a$utorul #umei de visat6 !u numai (ar i ca m a$ut 8re&uie s i acione-i, s predici i s suferi 'n numele credinei 9nv s nu ursc (eprind iu&irea (e aceea te opui construciei Vaporului meu6 Cre-i c ne risipim vremea fc%ndu" l6 0 un lucru care nu va aduce nimnui &inele P%n acum, nu ne"a adus dec%t pustiirea peisa$ului, lcomie, durere i vrsare de s%n#e, nelinite i trdare ?r, ur i iar ur7 =i pentru ce6 Ca s ai ceea ce nu st 'n puterea alto"ra, un vapor uria din metal, acionat electric, culmea tehnolo#iei pe aceast planet, un fel de cora&ie a ne&unilor Ca s poi cltori p%n i-voarele Fluviului =i ce"o s faci dup ce a$un#i acolo6 Mai ne ai cltori p%n la i-voarele sufletului7 +unt unele lucruri de care n"ai ha&ar, spuse +am Mulumirea de sine era um&rit de o vi-iune ?n diavol, as"cuns 'n &e-n, optindu"i la ureche (ar un alt diavol pitulat 'n 'ntuneric picurase idei i 'n urechile fondatorului :isericii !ecunoscutul &isericos era oare diavolul6 Fiina care venise la +amuel Clemens spusese c ceilali erau nele#iuiii i c dorea s m%ntuiasc omenirea ?n diavol ar rosti e1act asemenea vor&e, desi#ur Cuvintele mele nu te lovesc drept 'n inim6 'ntre& /orin# +am se &tu cu pumnul 'n piept i"i rspunse> :a da, cred c m"a lovit o indi#estie /orin# 'i 'ncleta pumnii i str%nse din &u-e :a# de seam, o s"i pier-i p%n i &ruma de iu&ire 'l preveni +am i se 'ndeprt !u se simea chiar triumftor .devrul era c avea nite crampe la stomac (ei tia c ar tre&ui s"o ia 'n r%s, i#norana du&lat de trufie 'l ddea 'ntotdeauna peste cap A1 +e fcuse de$a dup"amia- +am Clemens i 5oan Fr"de"ar se certaser toat dimineaa 9n cele din urm, e1asperat i fc%nd uitate at%t precauia c%t i 'nelepciunea, +am e1clam> !u ne putem permite s renunm la &au1ita oferit de 3ac4in#7 !u tre&uie s 'ntreprindem ceva care s pun stavil construciei Vaporului7 Pesemne c te pori astfel pentru a declana un r-&oi 'ntre noi i +oul Cit)7 Maiestatea Voastr, n"o s reueti7

+am um&la nervos de colo"colo, flutur%nd o i#ar su&ire de foi 'n timp ce vor&ea 5oan sttea nepstor la masa rotund din lemn de ste$ar din timoneria lui +am Joe Miller era ae-at 'ntr"un col, pe un scaun construit special pentru el Ba4s4srom&, mon#olul uria din paleolitic, ve#hea 'n spatele lui 5oan Pe neateptate, +am se rsuci i i-&i cu am%ndoi pumnii 'n t&lia mesei in%ndu" i i#ara 'n colul #urii i 'mpreun%ndu"i furios spr%ncenele stufoase, se propti de mas i se rsti la 5oan > .i cedat o dat la <unn)mede, c%nd ai semnat Ma#na sparta . fost sin#urul lucru 'nelept pe care l"ai fcut 'n timpul domniei tale, iar unii susin c p%n i atunci ai str%ns din dini 0i &ine, acum te afli 'n faa unei hotr%ri decisive, Maiestatea 8a .i s"i ceri scu-e lui .&dullah, care le merit pe deplin, altfel cer o sesiune e1traordinar a Consiliului pentru a decide dac mai e ca-ul s rm%i Consul, alturi de mine7 5oan 'l intui cu o privire fioroas, apoi spuse> !u m sperii eu de ameninrile tale (ar mi"e limpede c preferi s arunci ara 'n r-&oi civil dec%t s lupi 'mpotriva celor din +oul Cit) !u 'nele# icneala asta, dar oamenii chi&-uii au 'nt%mpinat 'ntotdeauna #reuti c%nd a fost vor&a s priceap lipsa de raiune Prin urmare, o s"mi cer scu-e (e ce nu6 <e#ele 'i poate 'n#dui s fie umil fa de un om de r%nd !u"l cost nimic i asta"i sporete &untatea divin +e ridic i pi hotr%t afar, urmat 'ndeaproape de pa-a de corp +am afl c -ece minute mai t%r-iu 5oan se 'nfiase la casa de oaspei i"i ceruse scu-e .&dullah le acceptase cam 'n sil 0ra limpede c aa i se poruncise Cu puin timp 'nainte ca sirenele s anune 'ncheierea pau-ei pentru masa de pr%n-, apru CaL&er +e ae- fr s mai atepte invitaia lui +am, care ridic din spr%ncene nelmurit, fiindc era prima oar c%nd CaL&er se purta astfel 9nfiarea lui trda ceva #reu de e1primat ?rmrindu"l atent i p%ndind fiecare infle1iune din vocea lui CaL&er, +am socoti c era atitudinea unui sclav care hotr%se s caute calea li&ertii CaL&er tia c va fi trimis ca emisar 'n +oul Cit) <mase aplecat, spri$inindu"i &raele masive pe t&lia din ste$ar, cu palmele desfcute Vor&i 'n esperanto folosind, ca muli alii, 'ndeose&i timpul pre-ent, apel%nd la adver&e de timp pentru a indica viitorul i trecutul c%nd dorea s clarifice lucrurile 0chipa lui CaL&er discutase cu toi cei apro1imativ trei mii de ceteni de culoare *apruser unele ne'nele#eri 'n clasificarea celor nscui 'n vremuri preistorice, ; treime din ei, dei fr prea mare elan, erau dispui s plece 'n +oul Cit) pentru a fi schim&ai cu cetenii nedorii de 3ac4in# Ma$oritatea erau ne#ri de la sf%ritul secolului al 22"lea Ceilali susineau c aici desfurau o activitate care le conferea presti#iu, plc%ndu"le s fie pe picior de e#alitate cu al&ii, i nu doreau s renune la ansa de a se 'm&arca pe Vapor .cest din urm ar#ument era precumpnitor, #%ndi +am !u era sin#urul care visa aa ceva 5deea aprea 'n somnul multora, strlucind ca un #iuvaier 'n interiorul cruia se afl captiv un licurici Fire&rass i oamenii lui fur invitai s vin 'n sala de discuii Fire&rass 'nt%r-ie, deoarece era plecat s inspecte-e avionul Pufnise 'n r%s v-%ndu"l at%t de ciudat, fra#il i lent i, cu toate acestea, 'l rodea invidia c von <ichthofen 'l va pilota =i tu vei avea ansa de a -&ura, 'l asi#ur +am Cu condiia s te afli aici la vremea c%nd Chipul lui Fire&rass deveni serios Ce"ai hotr%t, domnilor, 'n le#tur cu propunerile #uvernului meu6 +am se uit la 5oan, care fcu un #est prin care 'l invita s ia cuv%ntul Voia ca eventualele resentimente s"i fie adresate lui +am 8rim 'ntr"un stat democratic, 'ncepu acesta !u le putem spune cetenilor notri s plece dec%t dac s"au fcut vinovai de vreo 'nclcare a le#ii (eci, dup cum vd eu situaia cum o simim noi dac tine cu orice chip, orice cetean din Parolando poate pleca 'n +oul Cit) Consider c am a$uns la acest

acord 'nc de la prima discuie Pro&lema #uvernului dumneavoastr e s ne#ocie-e cu fiecare cetean 'n parte C%t privete acceptarea de ctre noi a ara&ilor i dravidienilor dumneavoastr dac doresc, le vom oferi ansa de a ni se altura (ar ne re-ervm dreptul de a"i e1pul-a dac nu se comport conform le#ilor (epinde de ei unde vor pleca de aici !u cred c 3ac4in# vrea pe cineva care nu"i dispus s triasc 'n +oul Cit), indiferent c%t de nea#r i"ar fi pielea, spuse Fire&rass Ce se 'nt%mpl cu livrrile de su&stane minerale6 interveni +am Vor fi sistate 'n cursul ne#ocierilor6 !"a putea face o preci-are, 'i rspunse Fire&rass M 'ndoiesc dar va tre&ui s m consult cu 3ac4in# (esi#ur, p%n c%nd preul va crete, va tre&ui s meninei proporia de minereu i arme pe care ni le livrai :a# de seam c ai spus va crete, nu ar putea, remarc +am 8oate afirmaiile mele urmea- a fi confirmate ori infirmate de #uvernul de la +oul Cit), e1plic Fire&rass -%m&ind C-ur apoi de acord s"l trimit pe CaL&er 'n +oul Cit) ca am&asador al statului Parolando, 'n situaia c se puteau opera modificri 'n Ma#na Carta 'n acest sens <estul pro&lemelor rmaser 'n suspensie Lui +am i se pru c Fire&rass nu avea intenia de a #r&i lucrurile :a dimpotriv 0ra dispus mai cur%nd s le lase s trene-e sau chiar s le fr%ne-e dac ar fi dat semne de redresare Voia s rm%n 'n Parolando, iar +am credea c intenia real era de a spiona Pe de alt parte, poate dorea s st%rneasc -%-anie Mai t%r-iu, coment 'nt%lnirea cu 5oan, care 'i 'mprti prerea c Fire&rass era spion, dar nu 'nele#ea de ce ar crea tul&urri =i el vrea ca Vaporul s fie construit c%t mai repede Cu c%t 'l terminm mai cur%nd, cu at%t mai repede va 'ncerca 3ac4in# s pun m%na pe el .i impresia c pe 3ac4in# nu"l interesea- Vaporul6 9i 'nchipui cumva c e1ist vreun vecin care n"ar vrea s ni"l smul#6 .rthur a fcut 'ncercarea nereuit de a ne coplei pentru c m ura .r fi tre&uit s atepte p%n c%nd era aproape terminat, iar atunci, aliindu"se cu Kleomenes i cu ulma4ii, ar fi putut s"i foloseasc forele reunite declan%nd un atac decisiv Ca re-ultat al pripelii, .rthur i Kleomenes au murit, iar 5e)asu le"a invadat rile, 'n vreme ce succesorii lor se sf%ie 'ntre ei (ac dm cre-are spionilor notri, el va c%ti#a, remarc +am (ac"i consolidea- statul cu celelalte dou teritorii, va deveni un inamic de temut 8ot astfel i tu, 5oan Fr"de"ar, #%ndi +am (intre toi cei pe care va tre&ui s stau cu ochii dup construirea Vaporului, tu eti cel mai prime$dios Fire&rass anun c pe perioada cat vor continua ne#ocierile, el i dele#aia sa vor rm%ne 'n Parolando ca misiune de i repre-entare a statului +oul Cit), M &ucur s v avem printre noi, spuse +am (ar +oul Cit) 'i are propria industrie =tiu c folosii minereuri le noastre pentru a produce arme i alte lucruri despre care spionii notri n"au reuit s afle nimic Fire&rass 'l privi surprins, apoi pomi s r%d 'n hohote 9mi fore-i m%na, amice7 e1clam el 'n en#le- .poi continu 'n esperanto@ La o adic, de ce s nu fim cinstii6 5deea m amu- (a, tim c avei spioni printre noi dar i noi procedm la fel .rat"mi i mie pe cineva care nu trimite spioni 'n statele vecine M"ntre& 'ns unde vrei s a$un#i 0ti omul cu pre#tirea tehnic cea mai &un pe care"i are 3ac4in# (octor 'n tiine 8e ocupi de producie, cercetare i de-voltare (e ce te"a trimis 3ac4in# la noi c%nd, de fapt, are nevoie de tine acolo6 9nainte de plecare am aran$at ca totul s mear# strun +oul Cit) n"are nevoie de pre-ena mea acum i, 'n plus, m plictiseam Voiam s vin, asta"i e1plicaia + poi vedea ce posedm, de e1emplu pistolul Mar4 5, avionul, vehiculul amfi&iu i tunul cu a&ur din dotarea noastr6 Fire&rass -%m&i lar# i ddu apro&ator din cap (a (e ce nu6 (ac nu eu, le vede altul +am se mai liniti

+ervete"te cu un tra&uc (up mine, poi s te uii c%t vrei 9n afara tunului cu a&uri, pro&a&il, nu producem ceva care s v surprind 5ar acesta, apropo, e invenia mea Vino cu mine M m%ndresc tare mult cu el i a vrea s i"l art 0 aproape finali-at :alaurul de Foc 5 se odihnea pe structura construit din cherestea (e culoare cenuiu"ar#intie i av%nd forma unei am&arcaiuni cu fundul plat, era dotat cu apte roi uriae din metal i plastic pe fiecare latur 9n partea din spate avea elice du&le, prote$ate de scuturi Vehiculul era lun# de -ece metri, la de trei de trei metri i $umtate Pe puntea spate se iveau trei turele 9ntr"una stteau pilotul, cpitanul i radiofonistul, dei Parolando nu avea deocamdat nici un aparat de radio 8urela din centru era mai 'nalt dec%t celelalte dou i din ea ieea piva unei arme scurte, &ine fi1ate 'n lemn 8urela din spate era proiectat pentru pistolarii care vor fi 'narmai cu pistolul Mar4 5 i pro&a&il, cu puti Vehiculul amfi&iu arde alcool o&inut din lemn pentru a produce a&ur, e1plic +am + urcm 'nuntru prin &ocaportul lateral Vei o&serva ca-anul care ocup aproape o treime din spaiul interior (up cum o s"i dai i sin#ur seama, am avu motive 'ntemeiate s"i plasm acolo +uir pe o scar ca s a$un# 'nuntrul turelei principale, care era luminat de un sin#ur &ec Fire&rass scoase o e1clamaie de uimire 0ra primul &ec electric pe care"l vedea de c%nd se afla pe aceast planet +am 'l lmuri c era alimentat de la o &aterie 5ar acesta e !emaipomenitul 8un cu .&ur, 'l pre-ent el .rta spre cilindrul care ieea din peretele de compartimentare al turelei (edesu&t se afla un pat asemntor cu al unui pistol i un tr#aci Fire&rass se opri l%n# dispo-itivul de dare a focului, puse de#etul pe tr#aci i privi prin deschi-tura de deasupra evii <idic i co&or' arma 01ist i un scaun pentru servant, e1plic +am, Cu a$utorul unor pedale, el va putea roti turela dup cum dorete eava co&oar sau urc cu dou-eci de #rade .&urul din ca-an este fora motrice pentru proiectilele cu cali&rul de opt-eci de milimetri, fcute din plastic 8unul tra#e dintr"o culat deschis cu alte cuvinte, 'n eava nu e1ist proiectil c%nd se apas pe ici Prin apsarea tr#aciului se eli&erea- o piedic, acest lucru 'i permite lactului 'nchi-torului s se mite 'nainte, su& aciunea unui arc 9n timpul cursei 'nainte, lactul 'nchi-torului prinde un proiectil din plastic din 'ncrctor i" l 'mpin#e 'n culat Puin 'nainte ca 'nchi-torul s atin# culata, suporturile cu came de pe fiecare parte culisea- pe #hida$e i rotesc lactul 'nchi-torului un sfert ctre dreapta, 'nchi-%nd astfel culata Fire&rass ddu din cap 'n semn c a 'neles :un 5mediat ce se 'ncheie sfertul de rotaie, canalul de admisie din lactul 'nchi-torului se alinia- cu canalul de alimentare cu a&ur de 'nalt presiune .cest lucru permite a&urului fier&inte, s -icem la patru sute de #rade Fahrenheit *apro1imativ AGDV C,, s intre 'n camera 'nchi-torului Proiectilul din plastic este propulsat prin eava de dilatarea a&urului 9n acelai timp, a&urul, care e1ercit o mare presiune asupra prii din spate a camerei 'ncrctorului, 'mpin#e 'napoi -vorul culatei (in cau-a #reutii mai mari a culatei, ea nu 'ncepe s #lise-e dec%t dup ce proiectilul a ieit pe eava tunului 9n momentul 'n care culata 'ncepe s se deplase-e 'napoi, suportul cu came se mic 'n #hida$ele camei i rotete &olul cu un sfert de rotaie spre st%n#a, oprind ptrunderea a&urului .tunci lactul 'nchi-torului revine la po-iia sa iniial (ac tr#aciul se menine apsat, operaiunea se repet la nesf%rit 5mpresionant, recunoscu Fire&rass (ar tunul n"ar funciona mai eficient dac temperatura ar fi aceeai cu a a&urului de 'nalt presiune6 9n felul acesta, s"ar folosi mai puin din ener#ia a&urului pentru 'ncl-irea armei, iar asta ar 'nsemna o for sporit pentru propulsia proiectilului .ha, acum 'nele#7 .vei de$a o cma 'n $urul evii .&urul circul prin acest 'nveli 'nainte de a intra 'n arma propriu"-is, corect6 (a, e1ist o cma i-olatoare din #hips 'ncastrat 'n lemn 8e ro# s o&servi supapa aceea de pur$are 0a permite armei s fie 'ncl-it 'nainte de utili-are@ e

vor&a de c%teva secunde 'nainte de tra#ere (ac nu #seam soluia asta, tunul se putea &loca =i cum temperatura ma1im a tunului e aceeai cu a a&urului din ca-an, nu e1ist pericolul de a car&oni-a eava 0a poate fi utili-at ca arm sau ca tun cu ap (e fapt, 'n am&ele ca-uri eficiena e aceeai 9n ca-ul unui proiectil uor din plastic cu o vite- at%t de mic la ieirea din eava, preci-ia tra#erii nu e mare Fire&rass nu ddu semne c l"ar impresiona 'n mod deose&it superioritatea militar pe care ar avea"o Parolando prin folosirea vehiculului amfi&iu .sta pesemne fiindc plnuia s fa&rice i el unul similar pentru +oul Cit) +au, dac Parolando avea unul, pro&a&il c va construi dou Ca- 'n care Parolando va tre&ui s produc trei +oul Cit) nu putea &ate Parolando la acest capitol 9ns tre&uia ca livrrile s nu fie 'ntrerupte, fiindc atunci i +oul Cit) va sista aprovi-ionarea cu &au1it, criolit, platin i iridiu 0uforia provocat de demonstrarea calitilor deose&ite ale inveniei sale se stinse aproape imediat i destul de vi-i&il (ac +oul Cit) declana o curs a 'narmrilor, sin#ura cale de re-olvare a pro&lemei era distru#erea acestuia i preluarea controlului asupra -cmintelor de su&stane minerale .sta 'nsemna 'ns am%narea construciei vaporului =i mai presupunea s deran$e-e alte dou state, Pu&liu$o i 8ifonu$o, care se aflau 'ntre Parolando i +oul Cit) 5ar dac acestea formau o alian, fora lor era #ro-av, in%nd seama de armele pe care a tre&uit ca Parolando s le ofere 'n schim&ul lemnului +am socotise c acest pericol potenial era destul de #rav (ar c%teva -ile mai t%r-iu 5e)asu cuceri cu totul statele 'nvecinate i trimise o misiune de pace 'n Parolando !u avusese cereri inaccepta&ile (e fapt, 'ntr"un fel, propunerile lui erau utile 0l susinea c naiunea sa pierduse destui copaci i dorea s le cree-e condiii pentru a crete la loc dar, pentru a o&ine o cantitate sporit de arme din Parolando, era dispus s ofere o mare cantitate de lemn i e1cremente pentru industria productoare de praf de puc .vea intenia s cucereasc teritoriile de pe malul cellalt al Fluviului pentru a pune m%na pe lemn 9n conclu-ie, Parolando 'l va plti pe 5e)asu pentru a recolta lemn cu fora de la vecinii si Pentru Parolando preul avea s fie sc-ut i mai puin dureros, 'ntruc%t cetenii si vor fi scutii de raiduri, crimele i luare de sclavi 5ar +am Clemens va #si astfel un nou su&iect care si rpeasc tihna somnului Lui 5oan Fr"de"ar propunerea i se pru e1celent Fa&ricile noastre produc arme 'n numr tot mai mare, spuse el !e putem permite e1porturi sporite =i tre&uie s construim o flot de vehicule de tipul :alaurului de Foc, astfel 'nc%t s&iile pe care le oferim acestor popoare s fie lesne dovedite de mainile noastre (ar c%nd vom 'ncepe construcia Vaporului6 'ntre& +ara drept rspuns !imeni nu"i ddu rspuns, 'ns 'n urmtoarea -i, van :oom, Velits4) i ;C:rien, in#inerii"efi, 'i aduser primele schie preliminare 0rau desenate cu ne#ru pe folii din plastic cu a$utorul unui creion le#at la o &aterie C%mpul ma#netic din v%rful creionului rearan$a stratul foarte su&ire i li&er aflat 'n apropierea sa, care acoperea folia Liniile rm%neau polari-ate p%n c%nd pe deasupra lor trecea un c%mp inversor 9n felul acesta, cererea de h%rtie pentru desene era drastic redus, iar planurile puteau fi modificate dup dorin Fire&rass spuse c ar dori s contri&uie la construcia Vaporului Cererea i se apro&, dei la 'nceput 5oan se opusese +am susinu c, folosind orice ofert li se fcea, lucrrile vor 'nainta mai repede Pe de alt parte, considera c Fire&rass nu va putea fura nava, chiar dac tia foarte multe despre ea Cu toate c +am nu"i destinui nimic lui 5oan, 'i fcu un plan propriu 'n ce"l privea pe Fire&rass .sta presupunea s"l atra# at%t de mult, st%rnindu"i entu-iasmul, 'nc%t el s accepte oferta de a se 'm&arca pe vapor ?tila$ele necesare pentru laminarea primelor plci de &orda$ erau aproape finisate +tvilarul fusese definitivat cu o sptm%n 'n urm, iar apa provenind din afluent umplea lacul 9n pre-ent tr#eau s%rma de aluminiu pentru #eneratoarele ce urmau a fi acionate de cderea de ap Prototipul &atacitorului,

care va avea 'nlimea unei cldiri cu dou eta$e, va fi terminat peste o lun dac procurau materialele necesare C%teva -ile mai t%r-iu, cinci sute de misionari ai :isericii celei de". (oua =anse cerur a-il 'n Parolando 5e)asu 'i i-#onise din noul su stat, amenin%ndu"i cu diferite torturi sofisticate dac 'ncercau s se strecoare 'napoi +am nu au-i imediat aceast veste deoarece se afla la &ara$ Misionarii refu-ar s fac un pas c%nd 5oan le transmise porunca de a pleca pe dat .u-ind rspunsul lor, 5oan -%m&i sum&ru, se trase de coama nisipie ca de leu i slo&o-i 'n$urtura lui preferat> Pe colii lui (umne-eu7 +am tocmai suprave#hea instalarea c%torva tone de dinamita 'ntre pereii du&li .cesta era 'nc un atu pe care"l pstra 'n m%nec, o operaiune disperat i, pro&a&il, chiar sinuci#a, pentru ca-ul 'n care vreun duman ar fi fost pe punctul de a reui invadarea statului su Von <ichthofen, con#estionat la fa i respir%nd precipitat dup ce urcase dealul 'n #oan, 'i povesti despre sosirea misionarilor i refu-ul lor de a"i lua tlpia !u scoase 'ns nici o vor& despre 5oan +am 'l ru# s comunice misionarilor c va veni la ei 'n cursul serii Puteau s"l atepte, dar s nu se mite mai departe de -ece"doispre-ece metri de piatra"potir alturi de care co&or%ser pe rm Vreme de o clip, se #%ndi s"i alun#e imediat i sa comunice soldailor c puteau s"i altoiasc niel cu latul s&iilor dac li se ivea prile$ul 0ra 'nfier&%ntat, transpirat i plin de pul&ere de ciment i simea o adversitate ieit din comun fa de credincioii acetia /siser 'n sf%rit o lume &inecuv%ntat, lipsit de pre-ena s%c%itoare a mutelor i %narilor, iar oameni de teapa misionarilor 'ncercau s le ia locul ?ruitul i pleoscitul produs de instalaiile de turnat &eton, rcnetele efilor de paie, scr%netul h%rleelor i -drn#nitul roilor din lemn cu o&ade din fier de la roa&e 'l 'mpiedicar pe +am s aud e1plo-iile care se au-ir $umta"te de or mai t%r-iu !u afl nimic dec%t la sosirea lui von <ichthofen, care dduse fu#a s"i relate-e ce se 'nt%mplase +am simi c i se taie #enunchii, #ata s se pr&ueasc 'ntr"o &ltoac 5oan testase noile pistoale asupra misionarilor ; sut de pistoale Mar4 5 cu cremene uciseser aproape cinci sute de &r&ai i femei 'n doar trei minute 5oan trsese i 'ncrcase arma de -ece ori, folosind ultimele trei #loane pentru a da lovituri de #raie rniilor #rav Fuseser cruate apro1imativ trei-eci de femei, dintre cele mai frumoase 5oan le luase 'n palatul su +am v-u mulimea str%ns 'n $urul pietrei"potir cu mult 'nainte de a a$un#e pe malul Fluviului 9l trimise pe Lothar s"i fac loc ;amenii se ddur 'n lturi din faa lor precum apele Mrii <oii dinaintea lui Moise, #%ndi el, numai c Marea <oie 'i apru a&ia dup ce trecu prin spaiul rmas li&er Cadavrele erau 'n#rmdite unul peste altul, m%n$ite de s%n#e, cu carnea sf%rtecat, iar oasele sfr%mate de #loanele cu cali&ru mare 9n cei nou-eci i apte de ani de via, +am nu reuise s se o&inuiasc cu tcerea morilor Prea s at%rne deasupra lor ca un nor invi-i&il i 'n#heat /ura care nu va mai scoate o vor&, creierul care nu va mai #%ndi !u"i slu$ea la nimic s"i aduc aminte c a doua -i toi aceti oameni, av%nd trupuri proaspete i 'ntre#i, se vor tre-i din nou undeva pe malul Fluviului 0fectul morii nu putea fi 'ndulcit prin speculaii intelectuale 5oan ddea porunci pentru ca trupurile s fie trimise la fa&rica de spun i de recuperare a pielii <%n$i ctre +am ca un &ieel o&ra-nic prins 'n timp ce tra#e m%a de coad sta"i masacru7 stri# +am Masacru7 Fr noim7 (e neiertat7 !"aveai nici un motiv s faci asta, &estie criminala i s%n#eroas ce eti7 .a ai fost dintotdeauna, c%ine uci#a i tot astfel vei rm%ne7 Porc7 Porc7 Porc7 5oan uit s mai -%m&easc i, v-%ndu"l pe +am apropiindu"se cu pumnii str%ni, fcu un pas 'napoi ?ria i ciolnos, Ba4s4srom& porni spre +am in%nd o &%t

masiv din ste$ar i cu #himpi de oel la capt 8erminai, stri# Lothar von <ichthofen, las"l 'n pace ori cheam"l pe Joe Miller7 9l 'mpuc cu m%na mea pe cel care face o micare spre +am +am privi 9n spate Lothar inea un pistol 'n am&ele m%ini "l intea pe 5oan .cesta rmase cu ochii cscai i pli P%n i ochii al&atri"deschis 'i pierdur culoarea ; vreme dup aceea, +am se #%ndi c era &ine s"i fi spus lui Lothar s tra# Chiar dac cei o sut de pistolari 'i erau fideli, pro&a&il c ar fi e-itat s riposte-e dac 5oan ar fi fost ucis din primul foc 0rau 'ncon$urai de &r&ai 'narmai i femei, mai toi ostili lui 5oan i ad%nc tul&urai de mcelul ce se petrecuse acolo Pesemne c pre-ena lor ar fi 'mpiedicat o alt vrsare de s%n#e Chiar dac n"ar fi intervenit, +am s"ar fi putut arunca la pm%nt i primele focuri ar fi fost ratate (up aceea cine tie ce s"ar fi 'nt%mplat6 (ar n"avea nici un rost s"i chinuie ima#inaia !u dduse ordinul Cu toate acestea, tre&uia s ia imediat msuri hotr%te (ac"l lsa pe 5oan nepedepsit pentru acest mcel, nimeni nu l"ar mai respecta, &a i"ar pierde i respectul de sine 5ar atunci s"ar putea retra#e din postul de Consul ca- 'n care ar pierde i Vaporul 9ntoarse capul uor, astfel 'nc%t s nu"l scape din ochi pe 5oan V-u chipul palid i ochii ne#ri ai lui Liv)@ arta de parc i s"ar fi 'ntors stomacul pe dos !"o &# 'n seam i v-andu"l pe de :er#erac cu floreta 'n m%n i st%nd la mar#inea cercului uman format 'n $urul lui, stri#, art%nd spre 5oan > Cpitane"de :er#erac7 .restea-"l pe vice"Consul 5oan inea un pistol 'n m%n, dar nu"l ainti spre cineva anume Proteste-, spuse el cu voce sla&a 5"am sftuit s plece imediat, dar au refu-at 5"am averti-at, iar ei s"au opus, aa c am dat ordin s fie 'mpucai (e fapt, ce importan are6 M%ine vor fi din nou vii C)rano pi ano spre 5oan, se opri, salut i spuse> .rmele dumneavoastr, +ire Ba4s4srom& m%r%i i"i ridic &%ta #hintuit !u, Ba4, 'l opri 5oan Potrivit Cartei, unul dintre Consuli 'l poate aresta pe cellalt dac socotete c acesta a 'nclcat le#ea !u voi rm%ne arestat mult vreme 9ntinse pistolul cu patul 'nainte, 'i scoase centura i le 'nm%na pe am%ndou lui C)rano 9n teci se aflau un cuit lun# i o spad scurt C%t timp tu i Consiliul 'mi vei hotr' soarta, voi rm%ne 'n palatul meu, preci-a el Potrivit Cartei, tre&uie s v 'ntrunii 'n decurs de o or de la arestare i, dac nu intervine starea de necesitate naional, s luai o deci-ie peste dou ore +e 'ndeprt urmat de C)rano ;amenii lui ovir o clip apoi, la ordinul ltrat de Ba4s4srom&, pornir 'n urma lui 5oan spre palat +am privi dup ei +e ateptase s i se opun re-isten> .&ia dup aceea 'i ddu seama c 5oan tia prea &ine c +am Clemens tre&uia s procede-e aa, cci altminteri 'i pierdea orice presti#iu 5ar 5oan 'l cunotea pe +am 'ndea$uns de &ine pentru a"i da seama c acesta ar dori s evite luarea unei hotr%ri care s declane-e un r-&oi civil, dar c n"ar recur#e la aa ceva dac ar socoti Vaporul 'n prime$die Prin urmare, 5oan 'i fcuse $ocul !u voise s st%rneasc o confruntare direct (eocamdat Pentru moment 'i satisfcuse pofta de s%n#e 9ntrunindu"se, Consilierii aveau s constate c, din punct de vedere le#al, 5oan 'i e1ercitase drepturile Moral vor&ind, 'i depise atri&uiile 9ns 'n acest ca-, spri$initorii si vor susine c el avusese dreptate i din punct de vedere moral La urma urmelor, morii vor 'nvia din nou, iar lecia primit de misionarii celei de". (oua =anse va fi usturtoare (e acum 'ncolo, vor ocoli Parolando mult vreme +i, &ine'neles, +am Clemens va tre&ui s admit c acest lucru nu era dec%t de dorit (ac misionarii continuau s"i fac pro-elii, Vaporul nu va mai fi construit nicic%nd Pe de alt parte, alte state, mai puin sl&ite de filo-ofia sectanilor, vor invada Parolando 5ar +am Clemens afirma c urmtorul pas al spri$initorilor lui 5oan va fi s

susin c aveau tot dreptul s i torture-e oamenii La urma urmei, durerea nu era de durat i orice ran se vindeca prin uciderea victimei 8ot astfel se va $ustifica i violul, fiindc, de ce nu6, femeile nu aveau cum s rm%n #ravide sau s se 'm&olnveasc, iar dac vreuna se ale#ea cu rni #rave, asta era situaia Moartea venea ca soluie, iar 'n dimineaa urmtoare avea s renasc nevtmat !u merita s se #%ndeasc cineva la suferina mintal Puin #um de visat re-olva i aceast pro&lem !u, va spune +am, nu se pune chestiunea crimei, ci a drepturilor ?ci#%nd un om, 'l mui, fr consimm%ntul lui, 'ntr"un loc at%t de 'ndeprtat, 'nc%t ar putea mer#e i o mie de ani de"a lun#ul Fluviului i tot n"ar a$un#e 'napoi 9l a-v%rli departe de iu&it, prieteni, cmin Fora tot for rm%nea i era 'ntotdeauna ;f7 .r face &ine s se p-easc7 +am7 rsun o voce plcut +e 'ntoarse Liv) era tot palid, 'ns ochii ei aveau strlucirea o&inuit +am7 (ar cum rm%ne cu femeile pe care le"a sechestrat6 ?nde mi"o fi capul6 se 'ntre& el 3ai cu mine, Lothar7 V-%ndu"l pe uriaul Miller pe c%mpie, 'i fcu un semn cu m%na i titantropul se apropie pentru a"i 'nt%lni la $umtatea drumului Lothar se 'ntoarse ctre cei o sut de arcai a&ia sosii, ordon%ndu"le s"i urme-e .$uns 'n apropierea impuntoarei cldiri din &uteni, +am rri pasul 5oan 'i dduse seama c, dei pe moment uitase de femeile rpite, +am 'i va aduce aminte de ele 5oan era pre#tit s se supun $udecii Consiliului pentru masacrul sv%rit, fiindc, le#al vor&ind, simea c are dreptatea de partea lui (ar s"i predea lui +am femeile era prea mult +e putea 'nt%mpla ca 5oan s cede-e pornirilor lui m%rave, declan%nd un r-&oi civil 'n Parolando AA +am v-u vreo trei-eci de femei ieind pe porile deschise i 'nelese c 5oan hotr%se s"i 'ndrepte #reeala Chiar i aa, tot putea fi acu-at de rpire, o infraciune mult mai #rav dec%t crima 'n aceast lume pe dos (ar dac femeile scpaser nevtmate, ar fi fost mult mai #reu ca acu-aia s se susin +e opri i, de ast dat, cre-u c va face infarct Printre femei se afla i /Lenafra7 +tri#%nd"o pe nume, Lothar pomi 'n #oan spre ea 0a aler# spre el cu &raele 'ntinse i se 'm&riar (up 'ndelun#i 'm&riri, srutri i suspine, /Lenafra se apropie de +am care se &lestem pe sine, fiindc nu putea da vina pe altcineva (ac i"ar fi artat c o dorea 'n clipele 'n care ea 'i dduse de 'neles c era disponi&il, atunci n"ar fi pierdut"o 'n favoarea lui <ichthofen (e ce nu se apropiase de ea6 (e ce se a#ase de ideea c Liv) se va 'ntoarce la el i c, ale#%ndu"i alt femeie, ea 'l va detesta 'ntr"at%t, 'nc%t aici nu va mai vrea s"l vad 'n ochi6 !ici nu reuea s mai #%ndeasc lo#ic Cu toate acesteaP orice ar fi susinut filo-ofii, principala raiune a lo#icii era de a"i $ustifica simmintele /Lenafra 'l srut pl%n#%nd, ud%ndu"i pieptul cu lacrimile ei +e desprinse din &raele lui i se 'ntoarse la Lothar, ls%ndu"l pe +am sa #seasc o soluie 'n ce"l privea pe 5oan Pi pe poart, urmat de mthlosul Joc Miller ; clipa mai t%r-iu descoperi c von <ichthofen 'l a$unsese din urm 9n$ura i &ol&orosea 'n #erman> 9l omor7 +am se opri 8u s pleci7 =i eu sunt #ata s e1plode-, dar m stp%nesc !e aflm 'n &%rlo#ul leului i dac 'ncerci ceva necu#etat, te poate ucide pretin-%nd c era 'n le#itim aprare 9l vd 'n stare, drept vor&ind, s"ar putea s fi fcut toate astea doar pentru a 'nscena asasinarea noastr (ar eti aici doar cu Joe7 Joe valorea- c%t -ece7 9n orice ca-, dac n"ai fi fost at%t a&sor&it de #iu#iuleala cu /Len, ai fi au-it c%nd am dat ordin trupei s ia palatul cu asalt i s"i ucid pe toi cei care le apar 'n cale dac nu ies teafr peste un sfert de ceas

Lothar se hol& la +am 8are a#resiv ai devenit 'n ultima vreme7 C%nd vd c neca-urile se in scai de mine i construcia Vaporului nu pro#resea- deloc, e normal s m enerve-, 'i rspunse +am !u avea rost s"i spun c furia declanat de purtarea lui i a /Lenafrei se revrsa asupra lui 5oan, care era de$a at%t de detestat, 'nc%t ar fi tre&uit s se fac mic i s dispar =i aa ar fi tre&uit s se 'nt%mple dac ar fi e1istat dreptate pe lume 5ntr 'n cldirea cea mai mare aprat de fortificaiile construite din &uteni de pin i trecu valv%rte$ pe l%n# +har4e) 3uiduma cu umeri c-ui ddu s"l 'mpiedice, dar +am nu rri pasul .poi din urma lui +am se au-i un m%r%it 'nfundat +har4e) r%n$ise fr a scoate o vor& i fcu #reeala de a nu se da la o parte destul de repede (ei c%ntrea peste o sut de 4ilo#rame, fiind i-&it cu oldul de uriaul Joe se tre-i -v%rlit 'napoi ca o ppu umplut cu paie 9ntr"o &urt -i tot te ucid eu7 +tri# +har4e) 'n en#le- Joe 'ntoarse 'ncet capul masiv aduc%nd cu turela unei nave de lupt i &u&ui ca un tun> (aa6 8u -i a cui -eat6 Joe, de la o vreme dai rspunsuri tare muctoare i prompte, mormi +am 8e"ai molipsit de la mine, fr 'ndoiala !u"- chiar at%t de pro-t cum cred unii, 'i rspunse Joe !ici n"ar fi posi&il Furia i se mai domolise Chiar av%ndu"l pe Joe alturi, tot nu se simea 'n deplin si#uran +e &i-uia 'ns pe ideea c 5oan nu va mer#e chiar at%t de departe 'nc%t s"l ucid, fiindc i el voia s vad Vaporul terminat .v%ndu"l pe uriaul Ba4s4srom& ae-at 'n spatele su, 5oan sttea la masa mare i rotund din ste$ar, alturi de vreo -ece dintre &rutele lui Fiecare inea 'n m%n c%te o stacan din lut 'ncperea duhnea a miros de tutun i &"utur 5oan avea ochii 'nroii, dar aa erau mai tot timpul Fortificaiile 'nalte 'mpiedicau ra-ele soarelui, dar pe ferestre ptrundea destul lumin Cu toate acestea, 'n 'ncpere erau i c%teva tore care ardeau sco%nd fum +am se opri, scoase un tra&uc din cutiua care"i at%rna la centur i"l aprinse +e 'nfurie v-%nd c"i tremur m%inile, iar asta 'i spori m%nia 'mpotriva lui 5oan (e a$uns, Maiestatea Voastr7 !"a fost 'ndea$uns de ru c"ai sechestrat femeile acelea pentru a"i 'mplini scopurile m%rave6 (e ce"a tre&uit s"o iei i pe /Lenafra6 0 cetean al acestui stat7 +in#ur i"ai v%r%t #%tul 'n la, i crede"m c asta nu"i o fi#ur de stil 5oan &u dintr"o sor&itur Lhis4)ul din stacan i o ae- calm pe mas .poi, fr s ridice #lasul, e1plic> Le"am adus aici pe femeile acelea pentru a le pune la adpost ;amenii erau foarte pornii 'mpotriva lor@ voiau s"i ucid pe toi misionarii 5ar /Lenafra a fost luat laolalt cu ele din #reeal Voi sta&ili cine se face vinovat de asta i"i voi pedepsi 5oan, spuse +am, afirmaiile tale ar putea fi puse su& stare de arest pe motiv de va#a&onda$ Le lipsete orice $ustificare real (ar tre&uie s"i recunosc meritele (iavolul e un dulce copil pe l%n# tine .cum ai devenit printele minciunilor i marele maestru al tuturor 'nelciunilor trecute, pre-ente i viitoare (ac cel mai mare mincinos te tra#e pe sfoar cu -%m&etul pe &u-e, atonei celorlali mincinoi le"a crescut o &ar& ca a lui Mo Crciun 5oan se fcu rou la fa Ba4s4srom& r%n$i i"i ridic &%ta la 'nlimea pieptului Joe m%r%i (up ce oft ad%nc, 5oan 'i rspunse> Ce, te"au tul&urat c%teva picturi de s%n#e6 .re s"i treac !u poi dovedi ca mincinoas nici una dintre afirmaiile mele, am dreptate6 .propo, ai convocat Consiliul6 Le#ea 'i cere s"o faci ne'nt%r-iat, tii &ine asta !eca-ul cel mare era c 5oan avea s scape nepedepsit 8oi, inclusiv susintorii lui, tiau c minea +am era 'ns contient c nu putea face nimic dec%t dac voia s declane-e un r-&oi civil, iar asta 'nsemna c lupii aflai la p%nd

5e)asu, 3ac4in#, poate chiar i aa"-iii neutri, Pu&lius Crassus, Chems4), 8ai Fun# i sl&aticii de peste Fluviu vor invada Parolando +am pufni dispreuitor i iei (ou ore mai t%r-iu, previ-iunile sum&re i se adeverir Prin votul lor, Consilierii refu-ar s"l condamne pe 5oan pentru modul pripit i defectuos 'n care re-olvase cri-a 5 se recomand ca pe viitor s se consulte cu cellalt Consul pentru re-olvarea unor situaii similare Fr 'ndoial c 5oan se va prpdi de r%s c%nd va afla ce hotr%re se luase i va cere s i se aduc &utur, tutun i femei pentru a sr&tori acest triumf Cu toate acestea, victoria lui nu era deplin 8oi locuitorii din Parolando tiau c +am Clemens i se opusese lui 5oan, dduse &u-na 'n palatul acestuia fiind spri$init de o sin#ur persoan, eli&erase femeile i"l insultase fr s se team 5oan er perfect contient de situaie@ victoria lui era cam u&red +am ceru mem&rilor Consiliului s"i e1ile-e pe toi misionarii din Parolando spre propria lor si#uran C%iva Consilieri susinur c acest lucru ar fi ile#al 8re&uia schim&at Carta Pe de alt parte, era puin pro&a&il c 5oan va mai 'ntreprinde vreo aciune 'mpotriva lor dup ce fusese averti-at Consilierii tiau la fel de &ine ca i +am c acum profitau de starea emoional creat 'n Parolando pentru a"i i-#oni pe mem&rii cultului 9ns 'n Consiliu e1istau i oameni 'ncp%nai 9i 'nfuria pro&a&il ideea c nu reuiser s"l condamne pe 5oan i, 'n acest ca-, puteau lua mcar po-iie 'n favoarea respectrii principiilor +am ar fi fost 'n stare s parie-e c supravieuitorii masacrului vor dori s plece imediat 9ns ei insistar s rm%n Mcelul nu reuise dec%t s"i convin# de necesitatea pre-enei lor pe teritoriul statului /orin# construia c%teva coli&e pentru ei +am 'i trimise vor& s pun capt acestei activiti Parolando trecea printr"o cri- de lemn /orin# rspunse c el i tovarii si vor mer#e s doarm su& pietrele"potir :lestem%nd i 'nvluindu"l pe mesa#erul misionarilor 'ntr"un nor de fum, +am 'i e1prim cu voce tare marele re#ret c pneumonia fusese eradicat de pe planet (up aceea i se fcu ruine, dar nu"i schim& purtarea !"avea de #%nd s opreasc funcionarea furnalelor pentru ca oamenii pe care i"ar fi vrut c%t mai departe s ai& un acoperi deasupra capului Ca i cum n"ar fi avut destule neca-uri, 'n aceeai sear primi dou mesa$e care 'l fcur s simt c"i fu#e pm%ntul de su& picioare ?nul dintre ele 'l anuna c ;diseu, aflat 'n drumul de 'ntoarcere 'n Parolando, dispruse 'n cursul nopii din &arc !imeni nu tia ce i se 'nt%mplase 0ra pur i simplu de ne#sit .l doilea 'l informa c Iilliam /revel, omul care"l spiona pe 5oan, fusese #sit cu capul sfr%mat su& o lespede de la poalele muntelui 5oan reuise s afle de activitatea lui i"l lichidase, iar acum, 'i r%dea 'n &ar&, fiindc +am nu putea dovedi nimic i nici nu putea recunoate c /revel lucrase 'n favoarea sa +am 'i convoc pe von <ichthofen i pe C)rano, pe care"i considera oamenii si de 'ncredere .devrat, relaia dintre el i C)rano era cam 'ncordat din pricina lui Liv), dar spadasinul 'l prefera pe Clemens lui 5oan, cu care avusese schim&uri dure Poate c dispariia lui ;diseu e o simpl coinciden, presupuse +am (ar acest eveniment, plus moartea lui /revel, m fac s m 'ntre& dac nu cumva 5oan m lovete prin prietenii mei apropiai +"ar putea s unelteasc uciderea voastr, unul c%te unul, 'n condiii astfel alese, 'n"c%t s nu fie acu-at 0 deose&it de iret Pesemne c o vreme nu va mai 'ntreprinde nimic !umai c l"a eliminat pe ;diseu 'ntr"un loc unde o investi#aie n"ar reui s evidenie-e nici o dovad =i nu"l pot acu-a pe 5oan de moartea lui /revel fr s dau 'n vilea# la ce"l foloseam Prin urmare, fii ateni la situaiile 'n care se pot petrece accidente =i ve#heai atunci c%nd nu avei pe nimeni 'n prea$m Mor&leu7 e1clam de :er#erac (ac n"ar e1ista le#ea asta stupid privind duelurile, l"a putea provoca pe 5oan i n"ar scpa de ascuiul spadei mele 8u, +in$oro Clemens, eti vinovat de prevederile ei .m crescut 'ntr"o ar 'n care duelurile erau lucruri o&inuite, spuse +am ;&iceiul acesta m revolt (ac"ai fi asistat la tra#ediile 9n fine, s lsm

asta Cred c i tu ai v-ut astfel de scene, care se pare c nu te"au sensi&ili-at prea mult 9n orice ca-, cre-i c 5oan te"ar lsa s trieti p%n c%nd l"ai provoca la lupt6 !ici #%nd, ai disprea ori ai cdea victim vreunui accident, poi fi si#ur de asta (aC 5oan n"ar putea -uferi un ac-ident6 se mir Joe Miller Cum ai reui s treci de -idul viu format de #r-ile lui de corp6 'l 'ntre& +am !u, numai un accident adevrat ar re-olva pro&lema 9i trimise pe ceilali la tre&urile lor i rmase doar cu de :er#erac i Joe, care nu se de-lipea de el dec%t dac era &olnav ori +am dorea s fie sin#ur cu #%ndurile lui !ecunoscutul a spus c a ales doispre-ece oameni pentru atacul final asupra 8urnului Ceurilor, continu +am 0u, tu, Joe, Francis :urton i ;diseu suntem cinci (ar nici unul dintre noi nu tie care sunt ceilali apte .cum ;diseu a disprut i numai (umne-eu tie dac"l vom mai vedea vreodat !ecunoscutul a dat de 'neles c toi doispre-ece se vor 'm&arca pe Vapor 'n cursul cltoriei (ar dac ;diseu ar fi resuscitat undeva 'n $osul Fluviului, prea departe pentru a reui s revin aici 'nainte de a 'ncheia construcia Vaporului, #hinionul lui C)rano ridic neputincios din umeri i"i frec nasul mare (e ce"i faci #ri$i6 ;ri aa"i st 'n fire6 (in c%te tim, ar putea fi 'n via Pesemne s"a 'nt%lnit cu !ecunoscutul Misterios despre care, apropo, ;diseu susine c"ar fi femeie i atunci nu e acelai cu cel cunoscut de noi doi mordieu17 m"am 'ndeprtat de la su&iect7 Cum spuneam, ;diseu putea fi convocat pe neateptate de aceast persoan misterioas i la momentul potrivit vom afla ce s" a 'nt%mplat +"l lsm pe acest 'n#er sau diavol din um&r s se 'n#ri$easc de toate !oi tre&uie s ne vedem de construcia fa&ulosului Vapor i s"i dm la o parte pe toi cei care ne stau 'n cale 9n-elepte voh&e ai $is, interveni Joe (ac lui Bam i"ar cre-te c%te"un fir de pr de fiecare dat c%nd '$i fae #ri-i, ar arta ca un pohc -&ino- =eea e, dac m #%nde-c mai &ine (in #ura pruncilor i din codiele maimuelor, spuse +am ;ri o fi invers6 !" are importan, dac totul mer#e cum #%ndim noi i p%n acum nu s"a prea 'nt%mplat aa peste trei-eci de -ile vom 'ncepe s sudm plcile de ma#naliu pentru corpul vasului .ceea va fi cea mai fericit -i din viaa mea, 'n afar de data lansrii la ap M"a &ucura chiar mai mult dec%t dac Liv) ar spune da .r fi putut s"i pun fr%u lim&ii 'nainte de a spune aa ceva, 'ns voia s"l s%c%ie pe C)rano Cu toate acestea, franu-ul nu ripost (e ce"ar fi fcut"o6 ; avea pe Liv), iar ea era mereu de acord cu el 0u unul nu apro& ideea, spuse C)rano, fiindc sunt un om panic . vrea s"mi #sesc r#a-ul de a m &ucura de lucrurile frumoase pe care le poate oferi viaa . fi 'nc%ntat i s pun capt r-&oaielor, iar dac ar avea loc vrsri de s%n#e, a prefera ca ele s se petreac 'ntre adevrai domni care tiu s m%nuiasc o spad Mi"e clar c nu putem construi vaporul fr piedici, deoarece aceia care nu au fier 'l vor, i nu se vor da 'napoi de la nimic pentru a pune m%na pe el (e aceea, eu unul cred c, 'ntr"o anume privin, 5oan Fr"de"ar are dreptate Poate c"ar tre&ui s declanm un r-&oi nimicitor de 'ndat ce vom avea arme suficiente, astfel 'nc%t s curm valea Fluviului pe am&ele maluri, 'nltur%nd orice opo-iie cale de trei-eci de mile 'n am&ele direcii 5ar atunci am avea acces nestin#herit la lemn, &au1it i platin (ar chiar dac am ucide toi locuitorii, a doua -i teritoriul ar fi repopulat la loc, 'l tempera +am =tii cum funcionea- resuscitarea .i v-ut c%t de repede s" a umplut -ona de oameni dup ce meteoritul pustiise totul C)rano ridic 'n aer un de#et lun# i murdar +am se 'ntre& dac Lil) pierdea mereu &tlia pe care o ducea pentru a"l face s fie curat Mai e ceva, se 'nvior C)rano ;amenii acetia vor rm%ne de-or#ani-ai, iar noi, fiind de"ai casei, 'i vom 'nre#imenta i 'i vom face ceteni ai unui stat e1tins 9i vom include 'n loteria pentru ocuparea locurilor din echipa$ul vaporului P%n la urm, am c%ti#a timp dac am sista construcia vaporului i am proceda aa cum am su#erat eu

5ar eu te voi trimite 'n fruntea trupelor, #%ndi +am =i vom re'nvia istoria lui (avid, a :atshe&ei i a lui ?riah Cu diferena c pro&a&il (avid nu avea mustrri de contiin care s"i tul&ure somnul pentru faptele comise !u sunt de acord, reveni +am 9n primul r%nd, cetenii notri se vor opune din rsputeri pentru a"i apra po-iia, fiindc ei particip la construirea vaporului !u se vor lsa atrai 'ntr"un r-&oi de cucerire, mai ales c%nd 'i vor da seama c, inclu-%nd i ali oameni 'n loterie, ansele lor s"ar diminua serios Pe de alt parte, nu e cinstit (e :er#erac se ridic in%ndu"i o m%n pe m%nerul floretei Poate ai dreptate (ar 'n -iua 'n care ai fcut un le#m%nt cu 5oan Fr"de"ar i l"ai ucis pe 0ri4 :looda1e ai acceptat s asocie-i construcia vaporului cu vrsarea de s%n#e, trdarea i cru-imea 8oate acestea erau inevita&ile dac voiai s"i ve-i visul cu ochii !umai c nu poi 'ncepe astfel pentru ca mai t%r-iu s evii comiterea de fapte similare sau chiar mai cumplite, 'n nici un ca-, dac ii la vapor 5ar acum, noapte &un, amice +e 'nclin i plec +am pufai din tra&uc, apoi spuse> C%t 'l ursc pe omul sta7 . rostit adevrul7 Joe se ridic i podeaua #emu su& #reutatea lui 0u m du# - m #ul# M doare #a&ul M doare undeva de toat i-toria a-ta ;ri o fa#i ori la-"o &alt 8rea&a"i #lar (ac"a$ #%ndi #u alt seva, a$ $ie acla-i lu#ru, 'l maimuri +am 3ai c"mi placi, Joe 0ti #ro-av7 Ce simpl"i lumea7 Pro&lemele te trimit la culcare i #ata7 Pe c%nd eu !oapte &un, Bam7 spuse Joe i se duse 'n te1as +am se asi#ur c ua fusese &aricadat i c pa-nicii postai 'n $urul cldirii erau la posturile lor .poi se culc i el 9l vis pe 0ri4 :looda1e, care"l fu#rea pe toate punile, p%n 'n ma#a-ia vaporului i se tre-i url%nd Joe sttea aplecat asupra lui, scutur%ndu"l Picturile de ploaie rpiau pe acoperi, iar de undeva, de l%n# pov%rniul muntelui, se au-i &u&uitul tunetului (up ce puse de cafea, Joe mai rmase o vreme l%n# el Puse o lin#ur de cristale 'n ap rece, iar di-olvarea lor 'ncl-i 'ntre#ul amestec 'n c%teva secunde +or&ir din cni, +am fum o i#ar i vor&ir despre -ilele c%nd cltoriser 'n $osul Fluviului 'mpreun cu :looda1e i vi4in#ii lui 'n cutare de fier Pe"atun$i mcar ne mai di-tram din #%nd 'n #%nd, remarc Joe B"au dus vremurile a-elea .#um numai mun# -i mun# -i"s prea mul-i care ne vor pielea Bi #%nd #olo, femeia ta apare #u n-osul -ta de B)rano +am pufni 'n r%s i spuse> Mulumesc, Joe, n"am mai r%s de -ile 'ntre#i !sos7 (oamne"(oamne Bam, uneori -unt prea -u&til pentru tine Joe se ridic de la mas i se 'ntoarse 'n camera lui 9n ultima vreme dormiser prea puin Lui +am 'i plcuse dintotdeauna s leneveasc 'n pat chiar dup o noapte de somn odihnitor .cum a&ia dac reuea s prind cinci ore pe noapte, dei uneori 'i fcea chiar i siesta Mereu se #sea c%te cineva care avea vreo 'ntre&are ori vreo chestiune de lmurit 5n#inerii"efi se dondneau asupra unor aspecte, iar asta 'l deran$a 'n mod deose&it pe +am 9i 'nchipuise c in#ineria era ceva din cale"afar de clar i precis (ac aveai o pro&lem, #seai i soluia cea mai potrivit7 (ar van :oom, Velits4) i ;C:rien preau s triasc fiecare 'n lumea lui, nereuind s se pun de acord, 'n cele din urm, pentru a scpa de orele enervante i chiar pierdute inutil 'n discuii contradictorii, +am 'l dele#ase pe van :oom s"i spun ultimul cuv%nt 8re&uia ca in#inerii s nu"l mai s%c%ie cu nimic dec%t dac aveau nevoie de apro&area lui !umrul de pro&leme pe care le considerase de competena e1clusiv a in#inerilor, dar care aveau nevoie de apro&area lui, era uimitor de mare 5e)asu nu se mulumise s cucereasc doar -ona locuit de &oimani"hotentoi de pe malul cellalt al Fluviului, ci acapara i nou mile din teritoriul ulma4 .poi trimisese o flot 'n aval, ctre f%ia de trei mile la sud de ulma4i, unde triau indieni sac i fo1, ori#inari din secolul al 2 Vll"lea ;cup aceste pm%nturi

doar mcelrind $umtate din locuitori 5e)asu 'ncepu s se codeasc, cer%nd un pre mai mare pentru lemn (e asemenea, voia i un vehicul amfi&iu la fel cu :alaurul de Foc 5 Parolando tocmai se pre#tea s termine al doilea amfi&iu 9ntre timp fuseser dai mai &ine de cinci sute de ne#ri contra unui numr similar de dravidieni +am refu-ase cu 'ncp%nare s accepte ara&i Lahha&i sau insistase ca indienii asiatici s soseasc primii 0vident, 3ac4in# era nemulumit de aceast situaie, dar 'n acord nu se specificase care dintre #rupuri avea prioritate .fl%nd prin spioni despre cererile lui 5e)asu, 3ac4in# trimise un mesa$ Voia i el un vehicul amfi&iu i era #ata s dea 'n schim& o mare cantitate de minerale Pu&lius Crassus a 8ai Fun# se aliar pentru a invada teritoriul de peste Fluviu, ocupat de oameni din 0poca de Piatr adunai acolo din toate epocile i locurile, care ocupau o poriune lun# de paispre-ece mile de"a lun#ul malului st%n# Copleindu"i prin numr armament, invadatorii uciser $umtate din populaie, iar restul de"venir sclavi =i ei ridicar preul lemnului, dar 'l meninur su& cel cerut de 5e)asu +pionii aduser vestea c Chems4), domnitor peste o naiune ce ocupa o poriune de paispre-ece mile lun#ime la nord de Parolando, fcuse o vi-it 'n +oul Cit) Puteau doar s"i ima#ine-e ce se 'nt%mplase acolo, fiindc 3ac4in# pusese la punct un sistem de securitate a crui eficien era de sut la sut +am trimisese acolo opt spioni ne#ri i tia c 5oan e1pediase cel puin doispre-ece 9ntr"o noapte, t%r-iu, capetele tuturor spionilor fuseser aruncate din &rci peste -idul ce se 'ntindea de"a lun#ul malului Van :oom veni la +am 'n mie- de noapte i"i spuse c Fire&rass 'l a&ordase cu fereal Mi"a oferit postul de mecanic"ef pe vapor, recunoscu el i l"a oferit el6 e1clam +am, c%t pe ce s scape tra&ucul din #ur (a !"a -is"o 'n at%t de multe cuvinte, dar asta am 'neles Vaporul va fi luat de cetenii din +oul Cit), iar eu voi fi mecanic"ef =i cum ai primit #eneroasa ofert6 La urma urmei, tu oricum n"ai ce s pier-i 5"am spus s nu cree-e un pseudocircuit + spun limpede ce vrea !"a vrut, dei a mustcit, drept care l"am anunat c nu i"am $urat credin, dar am acceptat oferta ta i n"am de #%nd s te trde-, iar dac s"ar 'nt%mpla ca +oul Cit) s atace Parolando, l"a apra p%n la moarte /ro-av, super&7 se &ucur +am Poftim, ia o #ur de Lhis4)7 5a i"un tra&uc7 +unt m%ndru de tine, dar i de mine 'nsumi dac am reuit s inspir un asemenea sentiment de loialitate (ar a fi vrut a fi vrut , Van :oom 'l privi peste mar#inea cnii (a6 . fi vrut s"l mai tra#i de lim& .m fi putut afla mai multe dac te prefcea c accepi Van :oom puse cana pe mas i se ridic 8rsturile lui atr#toare se 'nspriser 0u nu vreau s m m%n$esc spion%nd7 9ntoarce"te7 stri# +am, dar van :oom nu"l lu 'n seam +am 'i prinse capul 'ntre &rae pentru o clip, apoi puse m%na pe cana lui van :oom (espre +amuel Lan#horne Clemens nu se va afirma niciodat c arunc Lhis4)ul pe apa s%m&etei Fie el &un ori ru, cu toate c potirele nu ofereau dec%t de cea mai aleas calitate Lipsa de realism a lui van :oom 'l irita 9n acelai timp, avea un plcut sentiment de satisfacie 0ra 'nc%ntat s constate c mai e1istau pe lume oameni incorupti&ili 0ra o m%n#%iere c nu tre&uia s"i fac #ri$i 'n privina lui van :oom AH La mie-ul nopii se tre-i 'ntre&%ndu"se dac nu se impunea s fie 'n#ri$orat (ac van :oom nu era chiar at%t de curat cum se pre-enta sin#ur6 ;are nu cumva iretul de Fire&rass 'l sftuise pe van :oom s vin la Clemens cu 'nsiltura aceea6 !ici

nu e1ista o strata#em mai &un pentru a deruta pe cineva (ar atunci, ar fi fost mai &ine dac van :oom s"ar fi prefcut c accept s"i dea sperane lui Fire&rass .m 'nceput s #%ndesc la fel ca <e#ele 5oan7 se tre-i +am vor&ind cu voce tare 9n cele din urm, hotr' s se 'ncread 'n van :oom 0ra destul de ri#id i uneori se comporta oarecum straniu, lucru de ateptat din partea unui in#iner, dar avea o inut moral infle1i&il, de parc ar fi fost fosili-at Munca la mreul Vapor continua -i i noapte Plcile &orda$ului fuseser sudate, iar traversele la fel :atacitorul i uriaele motoare electrice se montaser, iar lucrrile la sistemul de transport al macaralelor i motoarelor se 'ncheiaser Macaralele Wn sine erau nite structuri enorme plasate pe ine i acionate cu a$utorul electricitii stocate 'n prototipul de &atacitor 0rau oameni care veneau de la deprtare de mii de mile din susul i $osul fluviului cu catamarane, #alere, &rci sco&ite 'n trunchiuri de copaci, canoe, doar pentru a vedea vestitele lucrri +am i 5oan fur de acord c mulimea de oameni care um&lau de colo"colo vor 'ncurca muncitorii i vor permite spionilor s acione-e fr s se mai team (e asemenea, um&letul fr rost 'i va pune 'n faa ispitei de a fura i n"am vrea s ne 'nvinoveasc cineva c"i 'mpin#em la pcat pe oameni =i"aa au destule neca-uri, remarc +am 5oan nu #ust #luma +emn ordinul de e1pul-are a tuturor strinilor, cu e1cepia am&asadorilor i mesa#erilor, iar aceast msur stvili sosirea altora .sta nu 'mpiedic nenumrate am&arcaiuni s navi#he-e pe l%n# mal pentru ca ocupanii lor s poat privi cu aviditate Bidurile din piatr i pm%nt erau aproape terminate 01istau, totui, multe spaii #oale prin care cei curioi 'nc se puteau hol&a .ceste deschideri 'n -id fuseser lsate pentru ptrunderea navelor de transport care aduceau lemn, minereu i cremene Pe de alt parte, cum c%mpia urca spre poalele dealurilor, turitii puteau vedea multe dintre fa&rici i macarale, iar structura impuntoare a antierului naval putea fi -rit de departe (up o vreme, traficul turistic se mai su&ie Prea muli dintre curioi c-user 'n #hearele ne#utorilor de sclavi .a se duse vestea c era prime$dios s cltoreti pe aceast poriune a Fluviului 8recur ase luni Lemnul din -on fusese epui-at :am&usul atin#ea dimensiuni utili-a&ile 'ntr"o perioad cuprins 'ntre trei i ase sptm%ni@ copacii aveau nevoie de ase luni pentru a a$un#e la maturitate +tatele 'nirate pe o distan de cinci-eci de mile 'n susul i"n $osul Fluviului fa de Parolando a&ia de aveau lemn pentru nevoile lor interne <epre-entanii si 'ncheiar tratate cu state situate la mari deprtri, d%nd minereu de fier i arme pentru a o&ine alimente, Parolando 'nc poseda mari cantiti de siderit, aa 'nc%t +am nu se temea c ele se vor epui-a cur%nd 01tra#erea minereului, care fcuse ca -ona central din Parolando s arate ca un peisa$ &om&ardat cu arme #rele, cerea 'ns o imens for de munc i multe utila$e Pe de alt parte, cu c%t se aducea mai mult lemn, cu at%t cretea numrul de oameni i utila$e care a&andonau munca la construcia vaporului, trec%nd la producerea de arme necesare achitrii o&li#aiilor 9n plus, de-voltarea transportului fluvial crease o cerere sporit de lemn pentru construirea de am&arcaiuni +i tre&uia ca tot mai muli oameni s fie pre#tii pentru a deveni marinari i pa-nici, necesari proteciei flotei care transporta lemn i minereu +e a$unsese p%n acolo, 'nc%t uneori se vedeau silii s 'nchirie-e am&arcaiuni de la statele 'nvecinate, iar ta1ele erau pltite, ca de o&icei, 'n nichel"crom i arme +am dorea s fie pre-ent la antierul naval din -ori i p%n la lsarea 'ntunericului, &a chiar i mai t%r-iu, fiindc inea s vad cu ochii lui orice pro#res, fie el c%t de mic, 'nre#istrat 'n construirea marelui Vapor .vea 'ns at%tea sarcini administrative, unele le#ate indirect de vapor, altele nu, 'nc%t nu putea sta pe antier dec%t dou"trei ore pe -i, asta c%nd avea noroc 9ncerc s"l convin# pe 5oan s preia o parte din pro&lemele administrative, 'ns acesta nu accepta dec%t 'ndatoriri care s"i confere mai mult putere asupra forelor

militare sau s"i per"mit e1ercitarea de presiuni 'mpotriva celor care i se opuneau Previ-iunile lui +am, care se temuse c apropiaii si vor deveni victime ale unor tentative de asasinat, nu se adeverir Fur meninute pa-a de corp i ve#hea atent pe timp de noapte, dar +am socoti c 5oan hotr%se sa nu st%rneasc suspiciuni, mcar o vreme Constatase pro&a&il c"i 'mplinea mai &ine scopurile dac atepta p%n c%nd vaporul va fi aproape terminat Bam, nu cre$i cumva c te 'n$eli 'n privin-a lui 5oan6 'ntre& Joe 'ntr"o &un -i Poate c se va mul-umi cu po-tul de -e#und pe &a&or Joe, oare ti#rul se poate lipsi de coli6 Poftim6 5oan e putred p%n 'n mduva oaselor Vechii re#i ai .n#liei n"au impresionat niciodat prin inut moral> +in#ura diferen dintre ei i Jac4 +pintectorul a fost c ei au acionat fr fereal, av%nd &inecuv%ntarea :isericii i +tatului 5oan a fost 'ns un monarh at%t de perfid, 'nc%t prin tradiie s"a sta&ilit ca nici un alt re#e al .n#liei s nu mai poarte numele de 5oan !ici mcar :iserica, dei dovedise o 'n#duin ieit din comun fa de nele#iuirile sv%rite de mai marii re#atului, nu l"a putut 'n#hii pe 5oan Papa a aruncat 5nterdictul asupra 'ntre#ii naiuni i l"a fcut pe 5oan s se t%r%ie 'n #enunchi p%n la picioarele sale, cerind 'ndurare i sc%ncind ca un c%ine &tut 0u cred c p%n i atunci c%nd a srutat picioarele Papei a reuit s"i su# puin s%n#e din de#etul mare 5ar dup ce l"a 'm&riat pe 5oan, sunt si#ur c Papa s"a controlat prin &u-unare s vad dac nu"i lipsea ceva Vreau s"i intre 'n cap c 5oan nu s"ar putea 'ndrepta nici dac ar vrea asta Va rm%ne pentru totdeauna un ticlos cu dou fee, o hien, un sconcs 8r#%nd dintr"un tra&uc ceva mai lun# dec%t propriu"i nas, Joe spuse> 0u unul, nu"mi dau -eama ;amenii -e mai -#him& ?it"te numai e"a f#ut :i-eri#a celei de". (oua Jan-e din unii 5a"l de e-em&lu pe /orin# /%nde$te"te la tine B&uneai # pe vremea ta femeile purtau -traie care le a-#undeau trupul de la #%t p%nC la #%l#%ie $i"-i fier&ea -%n#ele doar da# vedeai o #le$n, ce s mai -ic de"o #oa&-7 .cum rm%i de lemn, #hiar dac ve$i -i nu -tiu e =tiu, tiu7 apro& +am Vechile atitudini i ceea ce psiholo#ii numesc refle1e condiionate se modific 8ocmai la asta m refeream c%nd spuneam c oamenii care rm%n pri-onieri ai pre$udecilor rasiale i se1uale pe care le"au avut pe Pm%nt nu profit de avanta$ele oferite de Fluviu ;mul se poate schim&a, dar Poate6 se mir Joe (ar mi"ai -&u- mereu # totul, &%n $i modul 'n #are #%nde$te -i ac-ionea- omul, e determinat de eea e s"a &etre#ut cu mult 'nainte de a -e na-te .-ta e 'n-eamn6 9n-eamn # e vor&a de filo$ofie determinist, at%ta tot ?ite, dac"-i 'n#hi&ui c totu"i f'c-at dinainte, iar oamenii -unt maini, ca - -&unem lu#rurilor pe nume, atun$i cum po-i crede c ei -e mai pot -#him&a6 Pi, 'ncerc +am s tra# de timp, i ochii al&atri"deschis 'i strlucir fioros pe su& spr%ncenele stufoase, ei &ine, p%n i teoriile mele sunt determinate mecanicist, iar dac se &at 'n cap, n"am ce face .tun$i, pentru numele lui (umne$eu, e1clama Joe, a-v%rlindu"i 'n aer m%inile mari c%t nite min#i de fot&al, e rost are s di-#utm despre asta6 +au s faem eva6 (e e nu renuni6 Fiindc nu m pot 'nfr%na, se de-vinovi +am +oarta mi"a fost hotr%t, fiecare #%nd i fapt mi"au fost sta&ilite atunci c%nd primii doi atomi din acest univers s"au ciocnit 9n ca$ul -ta nu eti, , r-&untor pentru faptele tale, adevrat6 .a e, apro& +am, simindu"se cam stin#herit .lun#i nu"l &utem acu$a pe 5oan # e un por# demn de toi dispreul, trdtor -i 'n-etat de s%nd-e6 !u, i cu toate astea, mi"e imposi&il s nu"l dispreuiesc din tot sufletul ca pe un porc ce e (ac ar veni ineva mai de$tept dec%t mine $i -i"ar demon-tra, printr"o ar#umenta-ie lo$ic de net#duit, c #re-e$iti prin filo$ofia ta, atun$i o -

afirmi c e normal - -ocotea-c ru raionamentul tu6 !umai c d #re$e$te, find# -i el e predeterminat, din pun#t de vedere me#anic, - #%ndeas# a-a .m dreptate, i sunt si#ur de asta, insist +am, tr#%nd 'nfuriat din tra&uc .cest individ ipotetic nu m"ar putea convin#e, deoarece nici propriul lui raionament nu i-vorte din voina lui li&er, care e ca un ti#ru ve#etarian, ceea ce vrea s 'nsemne c aa ceva nu e1ist (ar nii ra-ionamentul tu nu i$vor$te dintr"o voin- li&er .devrat 8oi suntem anapoda Credem ce vrem noi Bam, tu"i iei 'n r%- pe ei caracteri$a-i prin i#noran- de ne'nvin- Cu toate a-tea, -i tu e$ti unul dintre ei Fereasc"ne (umne-eu de maimuoii care se cred filo-ofi7 Pai ve-i6 C%nd nu mai #-e$ti replic, recur$i la in-ulte7 <e#unoa$te, Bam7 <a-ionamentele tale nu prea -tau 'n pi$ioare7 :a tu nu eti 'n stare s pricepi ce vreau s -ic, pentru c eti, nu se ddu &tut +am .r tre&ui - vor&e$ti mai de- cu B)rano de :er$era#, Bam 0 la fel de inic, de$i nu 'mpin$e determini-mul at%t de departe . spune c voi doi nu putei sta de vor& Cum de nu v ur%i unul pe altul c%nd semnai at%t de mult6 Cum poi s te ra&-i cu nasul acela fr s i-&ucneti 'n r%s6 .rtai ca doi furnicari 5n-ult, in-ult7 ;, la e &un6 .i dreptate, recunoscu +am Joe nu"i ur noapte &un i nici nu stri# dup el 0ra ctrnit Prea at%t de prost cu fruntea aceea 'n#ust, cu ochii 'nfundai 'n or&ite, cu nasul semn%nd cu o ptl#ic murat i st%rnind r%sul, cu statura de #oril i cu proenia lui Fc%nd 'ns a&stracie de vor&irea lui pocit i de ochii minusculi i al&atri, Joe dovedea o inteli#en de net#du"it Cel mai mult 'l tul&ura afirmaia lui Joe c #%ndirea determinist nu repre-enta dec%t o $ustificare menit s fac uitat vina Vin pentru ce6 Pentru tot rul ce li se 'nt%mplase celor pe care"i iu&ea (ar acesta era un la&irint filo-ofic ce sf%rea printr"un impas Credea 'n determinismul mecanicist fiindc dorea s nu se simt vinovat, ori tria cu sentimentul vinoviei, dei nu era ca-ul, fiindc universul mecanicist hotr%se c ar tre&ui s fie apsat de vin6 Joe avea dreptate !"avea rost s se #%ndeasc la asta (ar 'n ca-ul 'n care #%ndirea cuiva era diri$at de primii doi atomi care se ciocnesc, atunci cum s nu se #%ndeasc la aa ceva, mai ales c el era +amuel Lan#horn Clemens, alias Mar4 8Lain6 <mase trea- p%n mai t%r-iu, dar nu pentru c"ar fi avut ceva de lucru :u cel puin trei sferturi de litru de alcool etilic amestecat cu suc de fructe Cu dou luni 'n urm Fire&rass afirmase c nu putea 'nele#e cum de nu reuiser cei din Parolando s produc alcool etilic +am se mirase !u tiuse c putea face alcool din cereale +ocotea c sin#urele cantiti de alcool erau cele oferite cu -#%rcenie de potire :a nu, spusese Fire&rass Cum de nu"l informase nici unul dintre in#ineri6 (ac aveau la dispo-iie materialele necesare, cum ar fi acid, #a- de cr&une sau aldehid acetic i un catali-ator adecvat, atunci celulo-a putea fi transformat 'n alcool etilic .cesta era un lucru la 'n"dem%na oricui (ar, dup prerea lui, Parolando era deo"camdat sin#urul loc de"a lun#ul 'ntre#ului Fluviu care avea materialele necesare pentru a o&ine alcool +am 'l convocase pe van :oom, dar acesta spusese c avea destule neca-uri i fr s pun alcool la dispo-iia oamenilor care oricum o&inuiau s &ea peste msur +am comandase materialele, iar oamenii e1ultaser (in c%te se tia, era pentru prima oar 'n istoria Fluviului c se fa&rica alcool de u- alimentar 'n cantiti mari Cu e1cepia misionarilor celei de". (oua =anse, cetenii erau mai fericii, iar Parolando avea o nou industrie .cum e1portau alcool 'n schim&ul lemnului i &au1itei +am se pr&ui 'n pat i a doua -i, lucru neo&inuit, refu- s se scoale 'nainte

de rsritul soarelui (ar 'n -ilele urmtoare se tre-i ca de o&icei +am i 5oan 'i trimiseser un mesa$ lui 5e)asu prin care 'i comunicau c vor considera drept act ostil invadarea restului teritoriului ulma4 aparin%nd rii lui Cherns4) 5e)asu 'i rspunsese c nu avea intenia de a pomi r-&oi 'mpotriva acestor pm%nturi i, ca dovad, cuceri statul situat imediat la nord de al su, ara lui +heshshu& .cesta, un asirian nscut 'n secolul al Vll"lea ' e n , fusese #eneral 'n armata lui +ar#on al 55"lea i de aceea, ca ma$oritatea ;amenilor puternici de pe Pm%nt, devenise conductor pe Lumea Fluviului Lupt cura$os 'mpotriva lui 5e)asu, 'ns invadatorii 'l copleir prin numr 5e)asu repre-enta o prime$die (ar nu era sin#urul care"l silea pe +am s ve#he-e -i i noapte 9n cele din urma, 3ac4in# transmisese prin Fire&rass un mesa$, cer%nd ca Parolando s nu mai tra# de timp Vroia vehiculul amfi&iu ce i se promisese de mult vreme +am invocase tot soiul de dificulti tehnice, dar Fire&rass 'i spuse c aceste scu-e nu mai erau acceptate (e aceea cu mare prere de ru, e1pediar primul :alaur de Foc 555 +am 'i fcu o vi-it lui Cherns4) pentru a"l asi#ura c Pali rolando va apra Cerns4u$o C%nd se 'ntoarse, la $umtate de mil deprtare de fa&rici unde era aer curat, +am avu sen-aia c se 'neac 8rise at%ta vreme 'n atmosfera 'ncrcat de aci-i si fum, 'nc%t se o&inuise cu ea, iar vacana petrecut departe de cas 'i curase plm%nii 0ra ca i cum ar fi intrat 'ntr"o fa&ric de clei i sulf (ei &tea cu cincispre-ece mile pe or, v%ntul nu reuea s disperse-e 'ndea$uns de repede fumul !ici nu era de mirare c cei din Pu&liu$o, ae-ai la sud de Parolando, se pl%n#eau din pricina asta Construcia vaporului pro#resa +t%nd 'n fiecare diminea 'n faa iu&loului timoneriei sale, +am 'l putea admira, iar asta repre-enta o consolare pentru truda, osteneala, ur%enia cumplit i duhoarea din $ur Peste alte ase luni vor fi terminate cele trei puni i se vor instala marile roi cu -&aturi (up aceea, poriunea de coc 'n contact permanent cu apa va fi acoperit cu un strat protector din plastic .cesta va 'mpiedica electroli-a ma#naliului, dar va reduce i tur&ulena apei, adu#%nd astfel -ece mile pe or la iueala vaporului 9ntre timp, +am primise veti 'm&ucurtoare 9n +eliu$o, ara situat la sud de +oul Cit), se descoperise tun#sten i iridiu Primi raportul de la prospector, care nu avusese 'ncredere i transmit tirea prin altcineva Veni 'ns i cu veti proaste +elina 3astin#s refu-a s permit celor din Parolando e1ploatarea minereului (ac ar fi tiut c un parolandan fcea spturi 'n -ona muntoas l"ar fi alun#at din ar !u dorea s se arate neprietenoas, fiindc 'l iu&ea pe +am Clemens, apreciindu"l ca om, dar nu era de acord cu Vaporul i de aceea n"ar fi 'n#duit folosirea &o#iilor %rii ei pentru construirea lui +am e1plod i, dup cum se e1prima Joe, -tri# de -e aude p%n departe 8un#stenul era a&solut necesar pentru creterea re-istenei materialelor unelte, dar chiar i pentru aparate de radio i, evident, televi-oare pentru televi-iune cu circuit 'nchis 5ridiul putea fi folosit pentru a conferi re-isten platinei din care se fa&ricau instrumente tiinifice, chirur#icale i v%rfuri de peni !ecunoscutul Misterios 'i spusese lui +am c plasase -cm%ntul de su&stane minerale aici fr tirea celorlali 0tici Pe l%n# &au1it, criolit i platin se #seau tun#sten i iridiu (ar se produsese o #reeal, astfel c acestea din urm fuseser plasate cu c%teva mile mai la sud de primele trei +am nu"i comunic imediat lui 5oan toate acestea, deoarece avea nevoie de timp s aprecie-e situaia 5oan va cere, desi#ur, ca metalele s fie v%ndute statului Parolando, 'n ca- contrar va declara r-&oi 9n vreme ce se 'nv%rtea a#itat prin timonerie, umpl%nd"o cu fum ver-ui de tra&uc, au-i rpit de to&e +e folosea un cod necunoscut lui, dar pe care 'l recunoscu dup c%teva clipe drept folosit de cei din +oul Cit) Cur%nd apru i Fire&rass la picioarele scrii +in$oro 3ac4in# are tire despre descoperirea -cm%ntului de tun#sten i iridiu 'n +elinu$o (ac nu a$un#i la o 'nele#ere cu +elina, nu cumva s"i invade-i ara .r considera asta drept declaraie de r-&oi cu +oul Cit)

+am privi pe iu&loul de la tri&ord, pe l%n# Fire&rass ?ite"l i pe 5oan venind fu#ua, spuse el drept rspuns . au-it i el vestea +istemul lui de informaii e la fel de &un ca i"al vostru, av%nd doar c%teva minute de 'nt%r-iere !u tiu pe unde se scur# informaiile din propria mea reea, dar #aura"i at%t de mare 'nc%t, dac a fi vapor, m"a scufunda, ceea ce nu m"ar mira prea tare 5oan intr pufnind i #%f%ind, cu faa con#estionat i ochii &ul&ucai (e la introducerea alcoolului, se 'n#rase i mai mult i c%nd nu era cherchelit, era &eat de"a &inelea +am era furios dar, 'n acelai timp, amu-at de situaie 5oan ar fi vrut s"l cheme pe +am la palat, pentru a"i pstra netir&it demnitatea de fost <e#e al .n#liei, =tia 'ns c +am s"ar codi s vin i, p%n i se 'nt%mple o asemenea minune, nu avea cum s afle manevrele puse la cale de Fire&rass i +am Ce se petrece6 se rsti el ful#er%ndu"i cu privirea Poate tii tu, 'l 'nfrunt +am, +e pare c eti mai &ine informat dec%t mine asupra laturii misterioase a afacerii, !"am de #%nd s"i tolere- #lumele proaste7 rspunse 5oan .poi, fr s"l invite nimeni, 'i turn o stacan de alcool .m 'neles la ce se refer mesa$ul, chiar dac nu tiu codul7 .t%ta lucru am priceput i eu, spuse +am +pre informarea ta, 'n ca- c i"a scpat ceva , i"i relat ce discutase cu Fire&rass .ro#ana voastr, a ne#rilor, devine insuporta&ila, se scap 5oan V permitei s recomandai conductorilor din Parolando, stat independent, cum s"i re-olve pro&leme de interes vital 0i, te asi#ur c eu nu 'n#dui aa un amestec 9ntr"un fel sau altul, tot vom o&ine metalele acelea +elinu$o n"are nevoie de ele, pe c%nd noi, da7 !u vor pi nimic dac ni le dau Vom face un t%r# cinstit Cum6 'ntre& Fire&rass Cei din +eJinu$o nu vor nici arme, nici alcool Ce le poi oferi6 Pace, protecie 'mpotriva unui r-&oi7 Fire&rass ridic din umeri i -%m&i ironic, amplific%nd m%nia lui 5oan (esi#ur, putei s facei oferta (ar spusele lui 3ac4in# rm%n vala&ile 3ac4in# nu"i iu&ete deloc pe cei din +elinu$o@ spuse +am 5"a pus pe #oan pe toi misionarii@ fie ei al&i ori ne#ri Fiindc predicau un pacifism imediat Mai propovduiesc, i chiar practic, iu&irea semenului, indiferent de culoarea pielii, iar 3ac4in# susine ea ei constituie un pericol pentru stat !e#rii tre&uie s se apere, altfel vor cdea din nou prad sclaviei !e#rii6 e1clam +am (a, noi, ne#rii, rspunse Fire&rass, -%m&ind !u era prima oar c Fire&rass lsa impresia c nu prea ddea atenie culorii pielii 5dentificarea lui cu ne#rii 'n sine nu era ferm Viaa nu"i fusese cu totul ferit de influena pre$udecailor rasiale, dar ele nu"l afectaser prea mult =i uneori fcea afirmaii care ddeau de 'neles c nu i"ar displcea s primeasc o cuet pe vapor Purtarea lui de p%n acum putea fi un $oc, desi#ur Vom ne#ocia cu +in$orino 3astin#s, spuse +am .r fi &ine s avem aparate de radio i televi-oare pe vapor, iar atelierelor le"ar tre&ui tun#sten (ar ne"am putea descurca i fr ele Clipi din ochi spre 5oan, 'n semn c n"ar fi ru s susin i el ideea !umai c 5oan se 'ncp%na ca de o&icei 0 trea&a noastr cum vom proceda cu +elinu$o, nu a altora 9i voi comunica lui 3ac4in#, spuse Fire&rass (ar, cum e o persoan #reu de clintit, nu va 'n#hii orice minciun, cu at%t mai puin din partea unor capitaliti al&i pui pe cuceriri +am ddu s se 'nece, iar 5oan rmase cu ochii c%t cepele .a v consider7 relu Fire&rass =i dup cum definete el termenii acetia, suntei aa cum -ice Fiindc am mare nevoie de vapor7 stri# +am =tii pentru ce"l construim, care"i

scopul final6 +e -&tu s"i tempere-e furia, iar asta 'l fcu s suspine +imea c se 'nv%rte lumea cu el Fusese c%t pe ce s aduc vor&a despre !ecunoscut Care6 'ntre& Fire&rass Las, rspunse +am !ici unul Vreau s a$un# la i-voarele Fluviului, at%ta tot Poate vom descoperi secretul acestui &alamuc de lume Cine tie6 (ar nu voi accepta critici clin partea unuia care st pe noad i vrea s"i str%n# 'n $urul lui pe toi de suflet (ac at%ta dorete, s"i fie de &ine, dar eu 'mi menin idealul de inte#rare 5ar eu sunt un al& nscut 'n Missouri la 1JHE7 5a comparai asta cu motenirea voastr i cu lumea 'n care ai trit7 Pro&lema e, dac nu folosesc sideritul pentru a construi vaporul, care e proiectat doar pentru cltorie, nu cuceriri se va #si altcineva s"o fac 5ar aceia s"ar putea s nu"l foloseasc 'n scop turistic,ci pentru a ocupa i lua 'n stp%nire ?ite cum stau lucrurile, p%n acum am satisfcut cererile lui 3ac4in#, am pltit preuri umflate pentru minereuri, c%nd am fi putut mer#e acolo s i le smul#em 5oan i"a cerut scu-e pentru modul 'n care v"a vor&it ie i lui 3ac4in#, iar dac"i 'nchipui c unui Planta#enet 'i vine uor s fac aa ceva, 'nseamn c ha&ar n"ai de istorie Pcat c 3ac4in# nutrete asemenea sentimente !"am dreptul s"l 'nvinovesc +i#ur, 'i urte pe al&i (ar nu ne mai aflm pe Pm%nt7 Condiiile de aici sunt cu totul altele (ar oamenii nu se pot de&arasa de atitudinile do&%ndite, rspunse Fire&rass ?ra i iu&irea, simpatiile i repulsiile, pre$udecile, adversitile, toate persist 9ns ei se pot schim&a7 Fire&rass r%n$i :a nu, dac dm cre-are filo-ofiei tale ;ri dac nu intervin fore mecaniciste Prin urmare, pe 3ac4in# nu"l silete nimic s"i schim&e atitudinea (e ce"ar face"o6 .ici a 'nt%lnit aceeai e1ploatare i acelai dispre pe care le cunos" cuse i pe Pm%nt !u vreau s m cert pe tema asta, 'i e1plic +am +"i spun cum ar tre&ui s procedm7 +e opri o clip i arunc o privire pe iu&lou Coca de culoare al&"cenuie i suprastructura luceau 'n lumina soarelui Ce frumusee7 =i, 'ntr"un fel, nava 'i aparinea 'n 'ntre#ime7 Merita s 'ndure at%tea suferine pentru ea7 +"i spun ceva, relu el, cu voce potolit (e ce nu vine 3ac4in# aici 'ntr"o scurt vi-it6 9n felul acesta va vedea cu ce ne ocupm i se va convin#e Va 'nele#e pro&lemele cu care ne confruntm Poate ne va da dreptate i n"o s ne mai considere nite diavoli cu ochi al&atri care vor s"i faci sclav Cu alte cuvinte, cu c%t ne a$ut mai mult, cu at%t va scpa mat cur%nd de noi ; s"i transmit mesa$ul, 'ncuviin Fire&rass Poate va accepta 9l vom primi cu toate onorurile, 'l asi#ur +am +alutat cu dou-eci i una de salve de tun, recepie fastuoas, m%ncare, &utur, daruri Va descoperi c nu suntem nite rufctori 5oan scuip Puah7 fcu el, dar se mulumi cu at%t =tia c propunerea lui +am era &un 8rei -ile mai t%r-iu, Fire&rass aduse mesa$ul de rspuns 3ac4in# accepta s vin 'n vi-it dup ce Parolando i +elinu$o vor cdea de acord asupra modului de utili-are a metalelor +am se simi ca un ca-an vechi i ru#inii de pe un vas cu a&uri de pe Mississippi 9nc puin presiune i ar fi srit 'n aer ?neori 'mi vine s"i dau dreptate, stri# el ctre 5oan Poate c"ar fi mai &ine s cucerim aceste state i s terminm odat7 :ine'neles, 'i rspunse convins 5oan +e vede de la o pot c fosta Contes 3untin#don mai mult ca si#ur descendent a vechiului meu duman, Contele de 3untin#don n"are de #%nd s cede-e 0 o fanatic reli#ioas, o trsnit, dup cum &ine -ici 5ar +oul Cit) va sri 'n #ruma-ul nostru dac invadm +elinu$o 3ac4in# nu"i poate lua cuv%ntul 'napoi 5ar acum, dup ce i"am dat :alaurul de Foc 555, e i mai puternic, (ar nu la asta m refer@ n"am ce"i reproa M"am #%ndit mult cum s ieim din 'ncurctura asta

+am 'ncet s se mai 'nv%rt de colo"colo i"i arunc o privire (eci 5oan fcuse planuri ?m&rele vor porni furi, profit%nd de &e-n@ scoase din teac, pumnalele vor sclipi, aerul va deveni 'ntunecat i 'n#heat de intri#i i 'neltorii@ s%n#ele va %ni pretutindeni 5ar cei adormii ar face &ine s deschid@ ochii c%t mai e vreme V asi#ur c n"am luat le#tura cu 5e)asu, puternicul nostru vecin de la nord, 'i lmuri 5oan, st%nd pr&uit pe scaunul cu sptar 'nalt, 'm&rcat 'n piele roie, fr a"i de-lipi ochii de la alcoolul purpuriu din stacana pe care o inea uor 'nclinat (ar v asi#ur c dein informaii, ori mi$loace de a le o&ine +unt convins ca 5e)asu, care se simte foarte puternic, ar vrea s cucereasc noi teritorii =i ar dori s ne fac o favoare (esi#ur, 'n schim&ul unor servicii ?n vehicul amfi&iu i o main -&urtoare, s -icem 0"n stare de orice, numai s -&oare i el, 'nele#ei6 =tiai asta6 (ac"ar ataca +elimi$o, 3ac4in# n"ar putea da vina pe noi 5ar dac, dup un conflict armat, +oul Cit) ar fi distrus iar 5e)asu ar iei sl&it, asta nu ne"ar fi de un real folos6 Pe de alt parte, am aflat 'nt%mpltor c Chems4) a 'ncheiat o 'nele#ere se"cret cu +oul Cit) i 8ifonu$o s intre ai lupt dac vreunul dintre aliai ar fi invadai de 5e)asu :ine'neles c mcelul care"ar iei i"ar u&re-i pe toi, iar noi am rm%ne cei mai puternici .tunci am putea ocupa toate aceste teritorii ori mcar ne"am vedea de tre&urile noastre fr s ne mai s%c%ie nimeni 9n orice ca-, si#ur am avea acces nestin#herit la &au1it i tun#sten easta aceea de su& claia de pr rocat i 'nc%lcit pesemne c colcia de viermi a cror hran e corupia, intri#a i calculul viclean ;mul dovedea at%ta ticloie, 'nc%t era demn de toat admiraia !u i se"nt%mpl s te ciocneti de tine 'nsui c%nd dai vreun col6 'l 'ntre& +am Poftim6 fcu 5oan, ridic%nd ochii spre el .sta"i una dintre insultele pe care nu le pricep dec%t cei alei6 Crede"m, e cel mai ales compliment pe care"l vei primi vreodat din partea mea (esi#ur, nu"i dec%t o ipote- (ar dac 5e)asu ar ataca +elinu$o, ce scu- ne"am putea #si6 Cei din +elinu$o nu i"au fcut nici un ru lui 5e)asu i se afl la ai-eci de mile deprtare, pe malul pe care ne aflm noi al Fluviului (e c%te ori a avut nevoie un stat de motive 'ntemeiate pentru a declana o inva-ie6 'ntre& 5oan Pro&lema e c, dei 5e)asu i"a alun#at pe toi misionarii, +elinu$o trimite mereu alii 'n locul lor =i 'ntruc%t +elinu$o nu pune capt acestei activiti 0i &ine, spuse +am, eu n"a antrena Parolando 'ntr"o asemenea aventur (ar dac 5e)asu hotrte s porneasc r-&oi, noi nu putem interveni +i m acu-i pe mine de necinste7 !"am cum s 'mpiedic aa ceva7 protest +am, sco%ndu"i tra&ucul din #ur !u pot7 5ar dac asta creea- condiii favora&ile pentru construcia vaporului, atunci vom profita C%t va ine r-&oiul, livrrile din +oul Cit) vor fi sistate, conchise 5oan .vem stocuri suficiente pentru a re-ista o sptm%ni Vom avea pro&leme cu lemnul Pesemne c 5e)asu va reui s ne aprovi-ione-e chiar 'n condiii de r-&oi, 'ntruc%t luptele se vor purta la sud de Parolando !e"am putea ocupa de tiere i de transport chiar noi (ac intenionea- s mai am%ne inva-ia cu c%teva sptm%ni, am putea face stocuri de minereu din +oul Cit), oferindu"le preuri sporite Poate le promitem chiar un avion, .MP"5 0 floare la ureche pentru noi acum, de c%nd avem aproape #ata primul avion amfi&iu 8otul nu"i dec%t o ipote-, pricepi6 (a, 'i rspunse 5oan, 'ncerc%nd s"i ascund dispreul Lui +am 'i venea s urle c nu avea dreptul s fie dispreuitor La o adic, a cui fusese ideea6 9n urmtoarea -i, cei trei in#ineri"efi 'i pierdur viaa +am se afla acolo c%nd s"a petrecut accidentul +ttea pe o schel de l%n# tri&ordul vaporului, uit%ndu"se spre &orda$ul deschis ?riaa macara cu a&uri tocmai ridica imensul motor electric de acionare a roii cu -&aturi din dreapta vaporului 9n cursul nopii, motorul fusese transportat din cldirea 'n care se

desfor ase asam&larea ;peraiunea durase opt ore i se efectuase cu a$utorul unui scripete #i#antic .cesta 'mpreun cu sute de oameni care trseser de ca&luri ae-aser motorul pe un transportor care se mica pe ine de oel +am se tre-ise 'n -ori s suprave#he-e operaiunea final, ridicarea i co&or%rea motorului 'n interiorul vaporului, precum i cuplarea sa la a1ul roii cu -&aturi Cei trei in#ineri stteau pe fundul coci +am le stri#ase s se dea la o parte, fiindc erau prea e1pui dac motorul ar fi scpat din ca&luri (ar ei se ae-aser 'n trei puncte pentru a"i putea anuna pe oamenii de pe schel care, la r%ndul lor, 'l diri$au pe macara#iu Van :oom se 'ntoarse s"l priveasc pe +am i dinii lui sclipir or&itor, 'n contrast cu chipul ne#ricios 9n lumina lmpilor electrice, pielea lui cptase o nuan purpurie 8otul se petrecuse 'n aceeai clip ?nul dintre ca&luri plesnise, iar motorul se rsucise 'ntr"o parte Vreme de o clip, in#inerii 'n#heaser, apoi dduser s fu#, 'ns era de$a prea t%r-iu Motorul c-use i"i strivise pe toi trei =ocul cltinase coca, iar vi&raiile fcuser ca schela pe care sc afla +am s trepide-e de parc pm%ntul ar fi fost -#uduit de un cutremur (e su& motor 'ncepu s iroiasc s%n#e AD . fost nevoie de cinci ore pentru montarea altor ca&luri la macara, fi1area acestora i ridicarea motorului (up ce scoaser cadavrele, splar coca i co&or%r motorul din nou ; verificare atent sta&ilise c stricciunile descoperite la manoanele de protecie nu"i vor afecta performanele +am era at%t de deprimat, 'nc%t 'i venea s se ae-e 'n pat i s nu se ridice o sptm%n (ar nu putea proceda astfel Construcia tre&uia s continue i, dei e1istau oameni capa&ili s se 'n#ri$easc de asta, +am nu voia ca ei s"i dea seama c%t de mult 'l tul&urase accidentul +am avea muli in#ineri, dar van :oom i Velits4) erau sin#urii ori#inari din secolul al 22"lea (ei solicitase alii prin viu #rai sau prin rpit de to&e, nu primise nici o ofert 9n a treia -i, 'l invit pe Fire&rass 'n timonerie pentru o discuie 'ntre patru ochi (up ce"l servi cu un tra&uc i cu Lis4), 'l 'ntre& dac voia s"i fie in#iner"ef Fire&rass aproape c scp tra&ucul din #ur ine c%rma, matelot7 Mi se pare, sau i"ai pierdut controlul6 !u cumva m vrei domnioar de onoare piua"nt%i6 Poate"ar fi mai &ine s vor&im 'n esperanto, su#er +am Cum vrei, apro& Fire&rass + ne"ntoarcem la oile noastre +pune"mi drept, ce #%nduri ai6 . vrea s o&ii apro&are, s lucre-i pentru mine, s -icem, temporar + -icem6 (ac doreti, postul e li&er pe vecie, 'n -iua 'n care va porul va pomi 'n croa-ier, poi deveni mecanic"ef Fire&rass rmase tcut +am se ridic i 'ncepu s msoare 'ncperea 'ncoace i 'ncolo (in c%nd 'n c%nd, arunca o privire pe iu&louri Macaraua ae-ase motorul de la tri&ord, iar acum co&ora componentele &atacitorului (up asam&larea tuturor pieselor, acesta avea s fie 'nalt de apro1imativ doispre-ece metri 5mediat dup instalare, 'n cadrul unei curse de pro& urma s se verifice funcionarea &atacitorului i a motoarelor ?n ca&lu du&lu, #ros de cincispre-ece centimetri, va fi desfurat cale de ai-eci de metri, iar captul li&er va fi le#at la o emisfer mare i #oal pe dinuntru care va fi plasat deasupra celei mai apropiate pietre"potir C%nd piatra va eli&era uriaa cantitate de ener#ie electric, ea va fi transmis prin ca&luri la &atacitor, care o va 'nma#a-ina (up aceea, ener#ia va fi e1tras la o putere controlat pentru acionarea motoarelor electrice +am se 'ndeprt de iu&lou .sta nu 'nseamn c te 'ndemn s"i trde-i patria, spuse el 9n primul r%nd,

tre&uie doar s o&ii apro&area lui 3ac4in# s lucre-i pentru mine la construcia vaporului Mai t%r-iu te poi decide dac mer#i cu noi Ce preferi6 + rm%i 'n +oul Cit) unde, 'n afar de tr%ndveal, nu ai mare lucru de fcut6 +au porneti alturi de noi 'n cea mai #ro-av aventura6 Pi, dac"a accepta oferta, spuse el rar, repet> dac, n"a vrea s fiu mecanic" ef Prefer funcia de ef al forelor aeriene Funcia asta nu"i la fel de important ca aceea de mecanic"ef 9ns presupune mai mult munc i rspundere7 =tii, m atra#e ideea de a -&ura din nou i Poi -&ura7 Vei avea prile$ul7 (ar va tre&ui s te su&ordone-i lui von <ichthofen, 'nele#i6 Lui i"am promis postul de ef al forelor aeriene care, la urma urmei, sunt formate din numai dou avioane .t%ta vreme c%t poi -&ura, ce"i pas dac eti ef sau nu6 0"o chestiune de m%ndrie .m infinit mai multe ore de -&or pe aparate mai comple1e, mai mari i mai rapide Pe de alt parte am fost i astronaut .m mers pe Lun, Marte, /an)mede i am or&itat 'n $urul lui Jupiter .sta nu"nseamn nimic, insist +am .vioanele noastre sunt foarte primitive .semntoare cu aparatele pilotate de Lothar 'n primul r-&oi mondial (e ce tre&uie s fie un ne#ru 'ntotdeauna pe locul doi6 !u"i cinstit7 nu se ddu &tut +am .i putea fi mecanic"ef .i avea trei-eci i cinci de oameni 'n su&ordine .scult, dac nu i"a fi promis lui Lothar, ai primi funcia imediat, crede"m7 Fire&rass se ridic de la mas =tii ce67 ; s te"a$ut la construcia vaporului i"o s pun la punct pre#tirea mecanicilor (ar tre&uie s i -&or 'ntre timp, iar c%nd va sosi momentul potrivit, mai discutm i vedem cine va fi eful forelor aeriene !"o s"mi calc promisiunea fcut lui Lothar (e acord, dar p%n atunci se pot 'nt%mpla multe Pe de o parte, +am se simi uurat dar, pe de alta, 'l cuprinse 'n#ri$orarea 3ac4in# 'i transmise, prin intermediul to&elor, apro&area de a"l folosi pe Fire&rass .sta su#era c Fire&rass tre&uia s deprind modul de funcionare al vaporului fiindc, 'ntr"o &un -i, avea s devin mecanicul"sef al lui 3ac4in# +i chiar dac Fire&rass nu luase aceast posi&ilitate 'n calcul, pesemne c plnuia s"l elimine pe von <ichthofen 'nainte de lansarea vaporului Fire&rass nu arta ca un uci#a nemilos dar, aa cum 'i poate da seama orice om inteli#ent care a trit mult printre semenii si, trsturile chipului sunt uneori 'neltoare C%teva -ile mai t%r-iu, 3ac4in# trimise vor& c era de acord s efectue-e o livrare suplimentar de su&stane minerale 'n schim&ul unui .MP"5 Fire&rass -&ur cu aparatul trei-eci de mile p%n la #rania de nord cu +oul Cit), unde un alt pilot, un ne#ru care fusese #eneral 'n cadrul Forelor .eriene ale +?., prelu comanda Fire&rass reveni dup c%teva -ile, cltorind cu o nav cu p%n-e :atacitorul i motoarele electrice funcionau perfect B&aturile se roteau 'ncet 'n #ol, apoi erau accelerate, rotindu"se at%t de repede 9nc%t paletele scoteau un uierat La momentul potrivit, urma s se sape un canal p%n la vapor, care va navi#a p%n la Fluviu prin autopropulsie Lothar von <ichthofen i /Lenafra nu se 'mpcau deloc Lothar o&inuise s dea #ata toate femeile i continua s flirte-e cu oricare (e cele mai multe ori nu se mr#inea doar la un simplu flirt /Lenafra avea idei &ine conturate despre fidelitate, lucru cu care Lothar era, 'n principiu, de acord Practica 'ns 'l ddea #ata 3ac4in# anun c dorea s vi-ite-e Parolando peste c%teva -ile .vea intenia de a discuta o serie de pro&leme comerciale, de a se convin#e de &unstarea cetenilor ne#ri din Parolando a de a vedea mreul Vapor +am 'i trimise vor& c va fi 'nc%ntat s"l primeasc .devrul era altul, dar disimularea e esena diplomaiei Pre#tirile pentru ca-area lui 3ac4in# i a dele#aiei care"l va 'nsoi, precum i aran$area slilor de discuii 'i rpir mult timp lui +am, astfel c nu reui s mai suprave#he-e lucrrile

8re&uia, de asemenea, s fie fcute pre#tiri pentru andocarea numrului mare de nave cu minereu din +oul Cit) 3ac4in# efectua o livrare de trei ori mai mare dec%t de o&icei, in%nd s"i dovedeasc astfel dorina sincer de pace i 'nele#ere +am ar fi preferat ca livrrile s fie ealonate dar, pe de alt parte, era oportun s o&in cantiti ma1ime 'n cel mai scurt timp posi&il +pionii 'l informaser c 5e)asu mo&ili-a c%teva flote puternice i un mare numr de lupttori de pe am&ele maluri ale Fluviului 8ot el le ceruse celor din +elinu$o s nu 'ncerce de&arcarea de misionari pe teritoriul su !ava lui 3ac4in# trase la chei cu o or 'nainte de amia- Masiv i lun# de trei-eci de metri, nava avea dou catar#e i vele aurite /arda de corp a lui 3ac4in#, alctuit din ne#ri 'nali i musculoi, 'narmai cu securi din oel *dar i pistoale Mar4 5, inute 'n hamuri mari,, co&or' cu pai hotr%i pe schela de &ord Purtau 4ilturi ne#re, iar ctile, platoele i ci-mele erau fcute din piele de pete Formar dou iruri de c%te ase de o parte i de alta a schelei i a&ia dup aceea apru i 3ac4in# 0ra 'nalt, &ine cldit, cu tenul cafeniu"'nchis, ochi uor o&lici, nas lat i turtit, &u-e #roase i &r&ie proeminent 9i purta prul dup moda numit natural +am 'nc nu se o&inuise cu claia de pr cre de pe cretetele oamenilor de culoare 9i crea o impresie nelmurit de indecen@ prul ne#rilor ar fi tre&uit s fie tuns foarte scurt 5mpresia persist chiar i dup ce Fire&rass 'i e1plic pe scurt c, la sf%ritul secolului al 22"lea, americanii de culoare consideraser purtarea natural a prului drept un sim&ol al luptei lor pentru li&ertate (up prerea lor, prul tuns scurt sim&oli-a castrarea ne#rilor de ctre al&i 3ac4in# purta un prosop ne#ru drept mantie, un 4ilt ne#ru i sandale din piele +in#ura lui arm era o floret aflat 'ntr"o teac prins la centura lat din piele +am fcu un semn i un tun trase dou-eci i una de salve 8unul fusese plasat pe coama unui deal de la mar#inea c%mpiei Ceremonia nu avusese doar rolul de a"l onora pe 3ac4in#, ci de a"l impresiona Chiar dac nu avea 'n dotare dec%t o pies de NE de milimetri, numai Parolando poseda artilerie +e fcur pre-entrile 3ac4in# nu se art dornic s dea m%na cu #a-dele sale, lucru care le conveni de minune lui +am i lui 5oan Fuseser prevenii de Fire&rass c lui 3ac4in# nu"i plcea s str%n# m%na cuiva dec%t dac"l considera prieten de nde$de +chim&ar c%teva &analiti, vreme 'n care oamenii lui 3ac4in# 'i ae-ar potirele pe cea mai apropiat piatr (up descrcarea electric de la amia- 'i luar potirele, iar efii de state, 'nsoii de #r-ile lor de corp i de cele de onoare, pornir spre palatul lui 5oan .cesta insistase ca primele discuii s poarte acolo pentru a"l convin#e, desi#ur, pe 3ac4in# 'n le#tur cu 'nt%ietatea sa 'n ierarhia statului (e data asta, +am nu mai comentase Pesemne c 3ac4in# fusese informat de Fire&rass care erau relaiile dintre +am Clemens i 5oan Fr" de"ar Mai t%r-iu, tri o trist satisfacie v-%nd nefericirea de pe chipul lui 5oan, care era tratat ca o slu# 'n propria"i cas 9n timpul pr%n-ului, 3ac4in# lu cuv%ntul i inu o predic lun# i usturtoare despre relele pe care le fptuise omul al& 'mpotriva celui de culoare (in nefericire, acu-aiile lui 3ac4in# erau pe deplin 'ntemeiate 8ot ce spunea era adevrat +am fu nevoit s"i dea dreptate Ce nai&a, doar trise pe vremea sclaviei i v-use ce 'nsemna ea, dup cum fusese i martor la ororile <-&oiului Civil +e nscuse i crescuse 'ntre sclavi 5ar asta se 'nt%mplase cu mult 'nainte de naterea lui 3ac4in# Pi cum, doar scrisese 3uc4le&err) Finn, Bev-ecul Iilson i ?n )an4eu din Connecticut la curtea <e#elui .rthur7 .fl cur%nd c nu avea nici un rost s"i spun lui 3ac4in# toate astea .cesta nu" i acorda nici o atenie Pe o voce pii#iat, 3ac4in# 'i ddea 'nainte, amestec%nd vul#ariti cu fapte, e1a#erri cu adevruri, poveti 'nfiortoare privind srcia, maltratrile, crimele, lipsurile i umilinele 'ndurate de ne#ri

+am se simi vinovat i ruinat i, 'n acelai timp, 'nfuriat (e ce acest atac 'mpotriva lui6 La ce &un aceast acu-aie #enerali-at6 +untei vinovai cu toii7 stri# 3ac4in# Fiecare al& e rspun-tor7 P%n s mor n"am v-ut mai mult de -ece ne#ri, spuse 5oan Ce le#tur am eu cu povetile astea despre nedreptate6 (ac te nteai cinci sute de ani mai t%r-iu, ai fi fost cel mai mare e1ploatator al ne#rilor7 'i rspunse 3ac4in# =tiu totul despre tine, Maiestate7 +am se ridic &rusc 'n picioare i stri#> .i venit aici s ne spui ce s"a 'nt%mplat pe Pm%nt6 =tim i noi7 (ar asta"i de domeniul trecutului7 Pm%ntul a murit7 5mportant e ce se petrece acum7 (aa, 'l maimuri 3ac4in# 5ar ce se petrece acum repet istoria de pe dr#uul Pm%nt7 Lucrurile nu s"au schim&at nici c%t ne#ru su& un#hie M uit 'n $ur i pe cine vd 'n fruntea acestei ri6 Pe doi porci7 ?nde"s ne#rii6 ;a"menii de culoare formea- apro1imativ o -ecime din populaia voastr i"ar tre&ui s avei mcar unul 'n Consiliul alctuit din -ece mem&ri 0 vreunul6 Mcar unul7 9l avem pe CaL&er, spuse +am (aa7 Mem&ru temporar i asta numai pentru c v"am cerut eu s"mi trimitei un am&asador de culoare .ra&ii alctuiesc aproape o cincime din populaia statului tu, nu se ddu &tut +am, i, cu toate astea, nici unul nu face parte din consiliu +unt al&i, de"aia7 =i vreau s scap de ei7 + nu m"nele#ei #reit ; mulime de ara&i sunt oameni de trea&, lipsii de pre$udeci 5"am cunoscut pe c%nd m"am refu#iat 'n .frica (ar ara&ii de aici sunt fanatici reli#ioi i creea- tul&urri tot timpul (e aceea tre&uie s plece7 !oi, ne#rii, dorim o ar unit, format doar din oameni de culoare, 'n care s fim frai de suflet + putem tri 'n pace i &un 'nele#ere Vom avea propria noastr lume, iar voi, porcilor, o vei avea pe"a voastr +e#re#aie cu + mare, fraierilor7 .ici se#re#aia de care vor&eam poate da roade, fiindc nu mai tre&uie s stm cu m%na 'ntins 'n faa al&ilor s cptm slu$&e, m%ncare, protecie, dreptate sau altceva .m reuit s"o facem, al&ilor7 5ar acum v vom spune s v ducei dracului, s nu ne ieii 'n cale, i am terminat7 Fire&rass sttea la mas in%ndu"i plecat capul cu pr r-vrtit i cre, privind 'n pm%nt, acoperindu"i faa cu palmele +am avu sen-aia c fcea eforturi s rm%n serios !u reui s"i dea seama dac r%dea 'n sinea lui de 3ac4in# sau de cei pe care acesta 'i fcea al&ie de porci Pesemne c am&ele aspecte 'l fceau s r%d 9n acest timp, 5oan continu s &ea Chipul nu"i era con#estionat doar din pricina &uturii .rta #ata s e1plode-e 'n orice clip 9i venea peste m%n s 'n#hit insulte privind nedrepti fcute ne#rilor c%nd se tia nevinovat, dar 5oan scpase nepedepsit pentru at%tea crime 'nfiortoare, 'nc%t merita s sufere pentru c%teva de care nu era rspun-tor =i, aa cum afirma 3ac4in#, dac i s"ar fi oferit prile$ul, 5oan ar fi fost capa&il de asemenea crime Ce dorea 3ac4in# s o&in prin tirada lui6 (ac inea s ai& relaii mai apropiate cu Parolando, atunci calea aleas era cel puin ciudata Pesemne simea c tre&uie s"i pun pe toi al&ii, indiferent de persoan, la respect Voia s"i lmureasc o dat pentru totdeauna c el, 0lLood 3ac4in#, un ne#ru, nu era cu nimic mai pre$os fa de oricare al& 3ac4in# fusese distrus de acelai sistem care, 'ntr"un fel sau altul, 'i dusese de r%p pe aproape toi americanii, fie ei al&i, ne#ri, roii ori #al&eni .a va fi mereu6 Vor continua s rm%n nemulumii, plini de ur, c%t vor tri pe malurile Fluviului, poate chiar mii de ani6 Vreme de o clip, dar nu mai mult, +am se 'ntre& dac nu cumva aveau dreptate misionarii celei de". (oua =anse (ac ei ar ti drumul de scpare din aceast 'nchisoare a urii, atunci ar fi sin#urii crora ar merita s li se dea ascultare@ 3ac4in#, 5oan Fr"de"ar ori +am Clemens, care suferiser de lipsa iu&irii i a pcii, n"ar tre&ui s ai& nici un cuv%nt de spus +"i lase pe misionari 9ns nu credea 'n ei, inu s"i reaminteasc !u se deose&eau de ali propa#atori

ai credinei de pe Pm%nt ?nii Dtatre ei erau plini de intenii &une, ne'ndoielnic (ar, oric%t de mult ar fi insistat, nici unii nu aveau autoritatea adevrate de partea lor 3ac4in# tcu &rusc +am profit i interveni@ 0i &ine, +in$oro 3ac4in#, nu ne planificasem discursuri dup mas, dar 'i mulumim c te"ai oferit@ 'i vom rm%ne recunosctori at%ta vreme c%t nu vei cere s"i rspltim eforturile Vistieria ne e cam #oal 'n momentul de fa 8re&uie neaprat s iei totul 'n #luma, nu6 spuse 3ac4in#, 0i, ce"ar fi s facem o plim&are6 8are"a vrea s"i vd vaporul acela <estul -ilei trecu 'n mod destul de plcut Conduc%ndu"l pe 3ac4in# prin fa&rici, ateliere i 'n cele din urm la vapor, +am fcu uitate furia i resentimentele (ei terminat doar pe $umtate, vaporul arta minunat 0ra cea mai frumoas privelite pe care"o v-use vreodat :a chiar, #%ndi el, da, chiar mai frumoas dec%t chipul lui Liv) 'n clipa 'n care 'i spusese prima oar c"l iu&ete 3ac4in# nu se e1ta-ie, 'ns se v-u pe faa lui c era profund impresionat Cu toate acestea, nu re-ist ispitei i se pl%nse de duhoarea din aer i de aspectul de-olant al peisa$ului Cu puin timp 'nainte de masa de sear, a tre&uit ca +am s plece ?n &r&at care sosise cu o &arc prpdit ceruse sa discute cu conductorul rii +am se v-u silit s mear#, 'ntruc%t cel care"l #sise era un om de"al su Plec 'n #ra& 'ntr"unui dintre cele dou automo&ile de teren care funcionau pe &a- de alcool i fuseser terminate cu doar o sptm%n 'n urm 8%nrul -velt, atr#tor, care" l atepta la postul de pa- se ridic i se pre-ent, 'n esperanto, drept Iolf#an# .madeus Mo-art +am i se adres 'n #erman, o&serv%nd c, oricare ar fi fost identitatea lui, t%nrul vor&ea varianta austriac, mai plcut, a #ermanei de nord Voca&ularul folosit de el cuprindea i cuvinte pe care +am nu le pricepu, dar nu"i ddu seama dac asta era i din pricina termenilor tipic austrieci ori a lim&a$ului o&inuit pentru secolul al 2V555"lea :r&atul care"i spunea Mo-art afirm c locuia la vreo dou-eci de mii de mile 'n susul Fluviului .u-ise de vapor, dar pornise 'n cltorie m%nat mai mult de -vonul c la &ord se va afla o orchestr care va c%nta spre 'nc%ntarea pasa#erilor 9n cei dou-eci i trei de ani de c%nd se afla pe aceast lume, omul suferise din cau-a srciei de materiale, pentru c sin#urele instrumente mu-icale erau to&ele, fluierele, flautele din lemn, naiurile i un tip primitiv de harp fcut din os i mae de Pete de Fluviu .poi au-ise de e1ploatarea sideritului i de mreul Vapor, orchestra lui compus din pian, viori, flaute corni i alte instrumente minunate pe care le cunoscuse pe Pm%nt, la care se adu#au altele, inventate dup moartea lui 'n 1NF1 (e aceea venise +e #sea i pentru el un loc 'ntre mu-icienii de la &ord6 (ei nu se putea spune c iu&ea cu pasiune mu-ica clasic, +am tia s"o aprecie-e 0ra 'ns emoionat c a$unsese s"l cunoasc personal pe marele Mo-art .sta 'n ca- c era cu adevrat Mo-art Pe Fluviu puteau fi 'nt%lnii at%ia impostori, care susineau c sunt &a unicul i sin#urul lsus Cristos, &a P 8 :arnum, 'nc%t +am nu mai credea pe nimeni pe cuv%nt c%nd era vor&a de declinarea identitii Cunoscuse chiar i trei indivi-i, care pretindeau c sunt Mar4 8Lain (in 'nt%mplare, fostul .rhiepiscop de +al-&ur# e cetean al statului Parolando, spuse +am Cu toate c tu i el v"ai desprit certai, dac nu cumva m 'neal me"moria, se va &ucura s te revad Mo-art nu pli i nici nu roi> 9n sf%rit, o persoan pe care s"o cunosc din timpul vieii7 !ici nu"mi vine a crede +am era dispus s"l cread !ici el nu 'nt%lnise p%n acum dec%t trei oameni pe care 'i tia, iar cunotinele lui, dup o via lun# i nenumrate cltorii prin lume, fuseser foarte numeroase Faptul c Liv) se numra printre aceste trei persoane era o coincident cu totul ieit din comun :nuia c !ecunoscutul Misterios aran$ase aceast 'nt%lnire (ar nici mcar ner&darea lui Mo-art de a"l vedea pe arhiepiscop nu constituia o dovad care s"i confirme identitatea 9n

primul r%nd, impostorii pe care"i 'nt%lnise pretinseser c aceia care ar fi tre&uit s le fie prieteni vechi ori se 'nelau, ori erau impostori (ovedeau o o&r-nicie de ne'nchipuit 9n al doilea r%nd, .rhiepiscopul de +al-&ur# nu locuia 'n Parolando +am ha&ar n"avea unde se afla acum .dusese vor&a despre el doar pentru a vedea reacia lui Mo"-art +am apro& ideea ca +in$oro Mo-art s fac cerere de cetenie, 'nt%i 'l inform cu privire la instrumentele mu-icale .cestea 'nc nu fuseser fa&ricate =i nici nu vor fi din lemn sau alam, ci dispo-itive electronice care s reproduc sunetul e1act produs de diferite instrumente (ar dac +in$oro Mo-art era 'ntr"adevr ce pretindea a fi, atunci va avea prile$ul s diri$e-e orchestra Putea, de asemenea, s"i dedice timpul compunerii de noi opere +am nu"i promise conducerea orchestrei +e 'nvase minte i nu mai fcea promisiuni 9n palatul lui 5oan se desfur o mare recepie 'n onoarea lui 3ac4in#, care ls impresia c"i vrsase veninul 'nc din cursul convor&irilor preliminare +am discut cu el vreme de o or i descoperi c era foarte inteli#ent, cu multe lecturi la activ, un autodidact 'n-estrat cu ima#inaie i sim poetic Faptul c un asemenea talent se risipea 'n mod tra#ic fcea ca situaia lui 3ac4in# s fie cu at%t mai trist Pe la mie-ul nopii, +am 'l 'nsoi pe 3ac4in# 'mpreun eu suita sa 'n cldirea din piatr i lemn de &am&us cu dou eta$e i trei-eci de camere mari, ae-at 'ntr"o -on special aleas pentru dele#aii de stat 0ra situat la $umtatea distanei dintre locuina lui +am i palatul lui 5oan .poi plec acas cu maina de teren, av%nd de parcurs doar trei sute de metri Joe se &osumfl, fiindc ar fi vrut s conduc i el, chiar dac picioarele 'i erau prea lun#i pentru a 'ncerca aa ceva ?rcar scara destul de nesi#uri pe picioare i &locar ua Joe merse 'n camera din spate i se pr&ui pe patul lui cu o &u&uitur care fcu s se cutremure st%lpii casei +am privi pe iu&lou i e1act 'n aceeai clip 'i v-u pe C)rano i pe Liv) 'm&riai i mer#%nd 'mpleticindu"se spre ua coli&ei lor 9n st%n#a lor, pe un loc mai 'nalt, se afla coli&a lui von <ichthofen i a /Lenafrei, care se culcaser de$a :ol&orosi un noapte &un, netiind precis cui se adresa i c-u 'n pat .vusese parte de o -i lun# i chinuitoarei care se 'ncheiase cu o petrecere"monstru, unde toat lumea &use cantiti incredi&ile de pasiune purpurie sau alcool din cereale i ap, mestecase #um de visat, fumase i consumare mari$uana +e tre-i vis%nd c fusese surprins de cutremurul din California de pe D iulie +ri din pat i porni 'n fu# pe podeaua timoneriei care vi&ra 9nainte de a a$un#e la iu&louri, 'i ddu seama c e1plo-iile i -#%l%ielile pm%ntului erau provocate de invadatori !ici nu mai apuc s se apropie de iu&louri fiindc, uier%nd, o rachet cu coada 'n flcii roiatice i-&i unul dintre st%lpii de susinere a casei :u&uitura 'l asur-i, fumul ptrunse prin iu&lourile fcute ndri i +am 'i pierdu echili&rul, pr&uindu"se Casa se nrui, iar 'ntrea#a faad c-u 5storia se repeta AE +e i-&i de &uci de lemn, de sticl spart, &ul#ri de pm%nt, i rmase 'ntins cu peretele su& el, 'ncerc%nd totui s se tre-easc din ameeala provocat de oc +e simi ridicat 9n lumina unei e1plo-ii, v-u nasul proeminent al lui Joe Co&or%se pe la captul deschis al camerei iui i aruncase 'n lturi lemnria p%n" l #sise 9n st%n#a inea potirul lui i al lui +am !u tiu cum se face, dar s"a 'nt%mplat un miracol i nu m"am rnit #rav, constat +am (oar c%teva -#%rieturi i tieturi de la cio&uri !"am mai avut timp -"mi &un armura, spuse Joe (ar mi"am re#u&erat -e#urea ?ite o -a&ie &entru tine -i"un &i-tol, c%teva #loan-e -i praf Cine dracuC ne"a atacat, Joe6 3a&ar n"am7 ?ite"i7 Vin prin -&a-iilc #oale din -idul de la docuri Cerul era spu-it de stele strlucitoare !orii care aduceau M,oaia 'n fiecare

noapte la ora trei nu apruser 'nc, 'ns ceaa de deasupra Fluviului era deas (inspre Fluviu apreau puhoaie de invadatori care se adu#au celor sosii de$a i rsp%ndii pe 'ntre# cuprinsul c%mpiei (incolo de -idurile de aprare tre&uia s fie o flot +in#ura care se putea apropia fr a declana alarma era cea din +oul Cit) ;rice alte vase care s"ar fi apropiat la aceast or ar fi fost detectate de spionii pe care +am i 5oan Fr"de"8ar 'i plasase de"a lun#ul Fluviului, chiar pe teritorii ostile !u putea fi 5e)asu@ potrivit unui raport primit cu puin 'nainte de mie-ul nopii, flota acestuia se afla 'n port Joe se uit cu &#are de seam pe deasupra unui morman de lemne i spuse> La palatul lui 5oan are lo# o &tlie pe inste 5ar ca-a de oa-&ei, unde -tteau 3ac4in# -i &ie-ii lui, arde Flcrile luminar cadavrele care -ceau pe pm%nt i siluetele minuscule 'ncletate 'n $urul fortificaiilor din &u"teni aflate 'n $urul palatului .poi c%iva oameni 'mpinser tunul i chesonul 'n faa fortificaiilor ?ite maina lui 5oan7 e1clam +am i art cu de#etul spre vehiculul care oprise 'n spatele chesonului (a, -i tunul no-tru7 remarc Joe (a"- oamenii lui 3ac4in# -i vor -"l -#oat pe 5oan din cui&u-orul lui de ne&unii +"o ter#em repede de aici7 'l 'ndemn +am, pind peste movila de lemne i pornind 'n direcie opus !u reuea s priceap de ce invadatorii nu trimiseser oameni la locuina lui <acheta care"o lovise venise dinspre c%mpie 5ar dac 3ac4in# i ai lui se s trec uraser din casa de oaspei pentru a lansa un atac" surpri-, simultan cu o lovitur dinspre vasele cu aa"-isul minereu, atunci +am ar fi tre&uit s fie prima int, alturi de 5oan Va afla mai t%r-iu ce se 'nt%mplase, dac va mai apuca !enorocirea cea mare era c oamenii lui 3ac4in# puseser m%na pe tun 9n chiar clipa c%nd #%ndi asta, au-i &u&uiturile lui@ una, dou, trei (in fu#, arunc o privire peste umr i v-u cum prin fumul #ros -&urau &uci de lemn 9n -idurile palatului se cscau #uri mari, iar urmtoarele proiectile aveau s"l transforme 'ntr"un morman de ruine Faptul c invadatorii puseser #heara pe tun avea i o latur po-itiv Cantitatea de proiectile era limitat la cinci-eci de &uci Chiar dac 'n -cminte se aflau cantiti mari de fier"nichel, metalul nu se #sea pe toate drumurile ca s fie risipit pentru fa&ricarea de muniie V-u coli&a lui C)rano i a lui Liv) ?a sttea deschis, dar 'nuntru nu era nimeni Privi ctre deal Purt%nd doar un 4ilt i av%nd o floret 'ntr"o m%n i un pistol 'n cealalt, Lothar von <ichthofen aler#a spre el /Lenafra se afla la c%iva pai 'n urma lui, 'narmat cu un pistol i cr%nd un scule cu #loane i pachete de praf de puc Cur%nd se apropiar i alii de +am, Printre ei se numrau i c%iva arcai 9i stri# lui Lothar s"i or#ani-e-e i se 'ntoarse s priveasc spre c%mpie (ocurile 'nc viermuiau de oameni (ac tunul ar fi fost 'ntors pentru a"i prinde pe toi 'm&ul-ii i 'n imposi&ilitatea de a se retra#e, ar fi fost minunat (ar tunul fusese mutat de l%n# palatul lui 5oan, care ardea cu v%lvti, i acum era 'ndreptat spre cetenii din Parolando ce se #r&eau s urce dealul .poi, printr"o sprtur lar# din -id, apru un vehicul mare i ne#ru +am stri# 'n#ro-it 0ra :alaurul de Foc 555 dat lui 3ac4in# (ar unde erau cele trei amfi&ii din Parolando6 5mediat dup aceea v-u dou dintre ele apropiindu"se de dealuri (eodat, tunurile cu a&ur din turelele lor 'ncepur s &ol&oroseasc uiertor, iar oamenii oamenii si7 c-ur Cei din +oul Cit) capturaser vehiculele amfi&ii7 ;riunde privi nu v-u dec%t 'ncletri furioase ?nii luptau 'n $urul Vaporului 9i scp un nou stri#t, pentru c nu suporta #%ndul distru#erii lui (ar nici un proiectil nu c-u 'n prea$ma vaporului (umanii 'i acordau aceeai #ri$ ca i +am (e pe dealurile din spatele lor veni 'n -&or o salv de rachete care le trecur pe deasupra capetelor i e1plodar 'n mi$locul armatei dumane +alva de rspuns nu

'nt%r-ie@ -eci de flcri roiatice &r-dar aerul@ traiectoria unor rachete era at%t de $oas, 'nc%t putur vedea, ca o 'nv%rte$ire, corpurile lor cilindrice, co-ile lun#i din &am&us, apoi au-ir v%$%itul uneia #ro-av de mari trec%nd la vreo trei metri pe deasupra cretetelor <acheta aproape c atinse coama dealului i e1plod cu un &u&uit asur-itor pe cealalt coast Frun-ele unui ar&ore de fier 'ncepur s se cearn +a pm%nt ?rmtoarea $umtate de or ort poate dou ore6 deveni un haos de ipete ascuite, rcnete, stri#te, duhoare 'neptoare de praf de puc, miros dulcea# de s%n#e, acrior de sudoare, un amestec ameitor Lupttorii din +oul Cit) atacar dealul 'n c%teva r%nduri, clar tot de at%tea ori fur respini de rachete, #loane din plastic de cali&rul MF milimetri, proiectil a-v%rlite de ar&alete i s#ei pornite din arcuri .poi, un ultim atac 'i aduse pe atacatori pe panta dealului i de ast dat aprtorii 'i a-v%rlir 'ndrt lupt%nd cu florete, s&ii, securi, &%te, sulie l pumnale .v%nd &lana proas m%n$it de s%n#e at%t al lui c%t i al altora Joe Miller 'i rotea necrutoarea secure cu tiul din fier"nichel, c%ntrind aproape patru-eci de 4ilo#rame, fi1at pe un m%ner din lemn de ste$ar #ros de -ece centimetri i lun# de un metru i $umtate +ecurea sfr%ma scuturi din ste$ar i -drenuia armuri din piele, a-v%rlea 'n lturi florete, sulie i securi, spinteca piepturi, rete-a &rae i #ruma-uri i 'n$umtea este .tunci c%nd dumanii oviau s"l atace, nvlea el asupra lor 9n c%teva r%nduri, lupt%nd de unul sin#ur, dispers i -drnici 'ncercrile de cucerire a dealului (umanii traser 'n Joe Miller i cu pistoalele cu cremene Mar4 5, 'ns erau at%t de 'nspim%ntai de el, 'nc%t nu reueau s ocheasc &ine, iar #loanele mari din plastic 'l ocoleau ; s#eat 'l nimeri pe Joe 'n &raul st%n#, iar un lupttor duman mai cura$os, ori mai cur%nd nechi&-uit, pi p%n su& secure i"i 'nfipse spada 'n coapsa lui Joe .cesta fcu o micare cu captul de lemn i sfr%m falca adversarului, apoi, ful#ertor, 'i tie capul cu securea Joe mai putea mer#e, dar pierdea s%n#e cu repe-iciune +am 'i porunci s se retra# pe cellalt versant al dealului, unde primeau 'n#ri"$iri cei rnii #rav !ul !u vreau - m du#7 spuse Joe i, sco%nd un #eamt, se pr&ui ta #enunchi, <etra#e"te7 'i ordoni rcni +am la el, aplec%ndu"se &rusc i au-ind 'n aceeai clipa uieratul unui #lon care"i trecu pe l%n# o ureche i se fcu ndri lovindu"se de trunchiul unui ar&ore de fier +am simi o arsur 'n &ra i 'n fes@ fusese lovit pro&a&il de &uci de plastic ricoate din scoara copacului Joe reui s se ridice cu #reu, ca un elefant &olnav, i se 'ndeprt ont%cind (in &e-n apru C)rano de :er#erac@ era murdar de praf de puc i m%n$it de s%n#e 9n m%na dreapt avea o floret lun# i 'ns%n#erat, cu aprtoare semirotund i un pistol 'n st%n#a 9n spatele lui, cu prul despletit at%rn%ndu"i pe spate, pea Liv), la fel de ptat i plin de s%n#e 0a ducea un pistol i un scule cu muniie, iar rolul ei era s 'ncarce pistoalele V-%ndu"l pe +am, Liv) -%m&i art%ndu"i dinii al&i care contrastau cu faa 'nne#rit de pul&ere (oamne, +am7 .m cre-ut c"ai murit7 <acheta aceea care i"a lovit casa . fi preferat s m spri$ini pe mine 'n &tlia asta, spuse el .t%t apuc s spun dei, aa cum se pre-enta situaia, s"ar fi cuvenit s"i in #ura (umanii revenir la atac, alunec%nd i 'mpiedic%ndu"se de mormanele de cadavre sau srind peste ele .rcaii rmseser fr s#ei, iar pistolarii mai aveau, #loane pentru c%teva salve (ar i inamicul 'i cheltuise praful de puc, dei mai avea s#ei Joe Miller plecase, iar C)rano de :er#erac 'ncerc s compense-e a&sena lui i aproape c reui ;mul acesta prea un diavol, dovedindu"se a#il, fle1i&il i iute ca i floreta pe care o m%nuia (in c%nd 'n c%nd, in%nd pistolul 'n m%na st%n#, tr#ea c%te"un foc 'n faa dumanului, iar apoi 'l ataca pe altul cu floreta, strpun#%ndu"l (up aceea, arunca pistolul 'n spate, iar Liv) se apleca s"l ridice pentru a"l re'ncrca Ce mult se schim&ase Liv)7 se tre-i +am #%ndind !"ar fi &nuit c avea o asemenea capacitate de mo&ili-are 'n condiii cumplite ca acestea Femeia delicat, deseori &olnvicioas, care detesta orice violen,

'ndeplinea acum 'ndatoriri care ar fi pus pe #oan p%n i un &r&at Printre acetia m"a numra i eu, #%ndi el, dac a avea vreme s cu#et mai &ine Mai ales c Joe Miller nu era alturi de el s"i ofere protecia fi-ic i spri$inul moral de care ar fi avut mare nevoie 'n aceste momente C)rano 'nfipse floreta pe su& scutul pe care, 'n iureul atacului, un ara& Lahha&i 'l ridicase prea sus, iar apoi Liv), d%ndu"i seama c tre&uia s acione-e, 'ntruc%t C)rano era 'n imposi&ilitatea de a face ceva, ridic pistolul, inti i trase Cocoul fcu eava s vi&re-e, Liv) re-ist reculului i din arm %ni un norior de fum 'nsoit de o flacr, iar ara&ul se tre-i a-v%rlit 'napoi de lovitura care"i smulse o &ucat din umr ?n ne#ru cu o statur impuntoare sri peste trupul c-ut, av%nd securea ridicat deasupra capului, iar C)rano, sco%ndu"i floreta din cel rpus 'nainte ca acesta s se pr&ueasc la pm%nt, i"o 'nfipse 'n mrul lui .dam (up aceea, dumanii se retraser din nou la poalele dealului <maser 'n ateptare, fiindc un vehicul amfi&iu masiv, de culoare ne#ru"cenuie, ca un Merrimac, se 'ndrepta spre ei pufind Lothar von <ichthofen 'l 'mpinse puin 'n lturi pe +am, care se ddu imediat la o parte c%nd v-u tu&ul din alia$ de aluminiu i racheta cu o 'ncrctur de aproape cinci 4ilo#rame de e1plo-i&il ?n om 'n#enunche, Lothar 'ncarc racheta 'n eava arunctorului i apoi ochi Lothar se pricepea foarte &ine s tra# i racheta pomi, descrise un arc de foc i c-u e1act pe &otul vehiculului, pe unde r-&tea un firav fascicul de lumin (up ce ascunse namila vreme de c%teva clipe, norul de fum se risipi, dus de v%nt Vehiculul se oprise, dar prinse din nou via, cci turelele cu 'nspim%nttoarele evi ale tunurilor cu a&uri se rotir .flai c proiectilul acela a fost ultimul, 'i anun Lothar .m face &ine s"o ter#em dracului de aici !u putem lupta 'mpotriva tunurilor =tim asta mai &ine dec%t oricine, nu6 (umanii se re#rupau 'n spatele vehiculului &lindat Muli dintre ei scoteau ipete #%l#%ite pe care le foloseau i ulma4ii, preamerindienii de peste Fluviu, atunci c%nd atacau 0ra limpede c 3ac4in# 'i 'nrolase i pe acei ulma4i din teritoriile necucerite de 5e)asu +am constat deodat c nu mai vedea prea clar +in#urele lumini erau cele ale incendiilor i vetrelor deschise de la topitoriile sau turntoriile care 'nc funcionau !orii de ploaie apruser pe neateptate, ca nite lupi pornii s v%ne-e stele Peste c%teva clipe avea s plou torenial +am se uit 'n $ur Fiecare atac rrise r%ndurile lupttorilor si +e 'ndoia c ar mai fi fost 'n stare s re-iste urmtorului val, chiar dac vehiculul amfi&iu ar fi rmas 'ncremenit 9nc se mai ddeau lupte la nordul i sudul c%mpiei i de"a lun#ul dealurilor ce o str$uiau +tri#tele i 'mpucturile se mai rriser C%mpia prea mai 'mp%n-it de dumani dec%t la 'nceput +am se 'ntre& dac Pu&liu$o i 8ifonu$o se alturaser inva-iei .runc o ultim privire la coca uria a vaporului, cu cele dou roi cu -&aturi, pe $umtate ascuns de macaralele #i#antice .poi se 'ntoarse 9i venea s pl%n#, dar nu mai avea putere Lacrimile vor veni ceva mai t%r-iu Mai de#ra& va s%n#era de moarte, iar atunci lacrimile nu"i vor avea rostul Poate c%nd va fi resuscitat ;rient%ndu"se dup lumina incendiilor ce mistuiau c%teva coli&e risipite pe c%mpie, merse 'mpleticit p%n pe versantul cellalt al dealului .poi 'ncepu rpitul ploii 9n acelai timp, un ir de dumani pomi 'n #oan din flancul st%n#, atac%ndu"i +am se rsuci i aps pe tr#aciul pistolului, 'ns ploaia stinse sc%nteia Ploaia fcu inutili-a&ile i pistoalele dumanilor, astfel c acum ele puteau fi folosite doar ca &%te Fur atacai cu s&ii, sulie i securi Joe Miller se a-v%rli 'n iureul luptei, m%r%ind cu o voce #roas ca a unui urs de petera (ei rnit, rmsese acelai lupttor ne'nfricat i 'nspim%nttor La lumina ful#erelor i 'nsoit de &u&uitul tunetelor, securea lui fcu p%rtie printre dumani Ceilali srir 'n a$utorul lui i, dup c%teva secunde, supravieuitorii din +oul Cit) socotir c

nu puteau face fa 0rau nevoii s se retra# i sa atepte 'ntriri (e ce s fie ucii acum c%nd victoria era a lor6 +am i #rupul su mai traversar dou dealuri (umanii 'i atacar din flancul drept ; parte dintre ei se desprinser din #rosul forelor i aler#ar 'nainte pentru a"i do&or' pe &r&ai i a lua femeile 'n captivitate, Joe Miller i C)rano 'i 'nfruntar pe atacatori, care o rupser la #oan, alunec%nd i 'mpiedic%ndu"se de rdcinile ude ale ier&ii tiate +am numr supravieuitorii !u"i venea s cread 0rau doar cincispre-ece ?nde dispruse restul6 0ra 'n stare s $ure c atunci c%nd dduse ordinul de a se retra#e avea cu el cel puin o sut de oameni Liv) se afla tot alturi de C)rano, Cum pistoalele deveniser inutile, ea se inea 'n spatele lui C)rano i"l a$uta 'mpun#%nd cu sulia c%nd i se ivea prile$ul +am era ud si 'nfri#urat +e simea la fel de nenorocit ca i !apoleon in timpul retra#erii din <usia Pierduse totul, totul7 Mica i semeaa lui naiune, minele de fier"nichel, fa&ricile i amfi&iile invulnera&ile cu tunurile lor cu a&ur, cele dou avioane i miraculosul Vapor7 8otul era pierdut7 Minunile i cuceririle tehnolo#iei, Ma#na Carta i constituia cea mai democratic pe care o cunoscuse vreodat o ar i mult visata cltorie7 Pierduse totul7 =i cum6 Prin trdare, v%n-are $osnic7 :ine cel puin c 5oan nu participase la aceast trdare Palatul 'i fusese distru#, el pierise su& ruine, mai mult ca si#ur Marele trdtor fusese tras pe sfoar 9ncet s se mai amrasc din pricina asta 0ra prea 'n#heat de #roa-a provocat de &tlie pentru a se #%ndi i la altceva 'n afar de supravieuire C%nd se apropiar de poalele munilor, 'i conduse #rupul spre nord pan a$unser de cealalt parte a &ara$ului .veau 'n fa un lac lun# de apro1imativ un sfert de mil i lat de $umtate de mil, Co&or%r de"a lun#ul lui i dup o vreme ddur de un -id #ros din &eton i, suindu"se pe el, 'i continuar drumul +e aflau chiar pe mar#inea &ara$ului +am fcu c%iva pai 'ncoace i 'ncolo p%n descoperi un sim&ol #ravat ad%nc 'n &eton, o cruce dia#onal .m #sit"o7 stri# el ctre ceilali +per c nimeni n"a v%ndut secretul ascun-torii i c spionii n"au aflat despre ea7 9i ddu drumul in apa rece Ful#erele &r-dau cerul i tu netele vuiau tot mai departe 9ncepu s tremure, dar continu s co&oare i c%nd apa 'i a$unse p%n la su&suori atinse prima treapta de metal 5nspir ad%nc, 'nchise ochii i se scufund, plim&%ndu"i m%na pe suprafaa &etonului p%n atinse treapta (up aceea co&or' slu$indu"se de celelalte trepte, tiind c la c%iva centimetri su& cea de" a asea se #sea calea de acces Mai co&or' i urc, ieind la aer i la lumin 9n faa lui se #sea o platform situat la c%iva centimetri deasupra nivelului apel (easupra era un dom a crui ma1im 'nlime msura trei metri (incolo de platform se afla intrarea 9ncperea era luminat &rutal de ase &ecuri alimentate cu ener#ie electric 8remur%nd i #%f%ind, urc pe platform i se 'ndrept spre intrare ?n moment mai t%r-iu apru i Joe +tri# sla& i +am fu nevoit s se 'ntoarc pentru a"l a$uta s se care pe platform .vea vreo du-in de rni care s%n#erau .poi, unul dup altul, venir i ceilali 9l a$utar pe +am s"l care pe titantrop pe un plan 'nclinat care ducea 'ntr"o 'ncpere mare .colo #sir paturi, prosoape, hran@ &utur, arme i medicamente +am pre#tise acest adpost pentru o pentru o asemenea situaie critic, dar cre-use c d dovad de o precauie prosteasc (e acest loc tiau doar efii statului i cei c%iva muncitori care"l amena$aser ; alt cale de acces, la partea inferioar a &ara$ului, era ascuns su& uvoiul de ap care aciona #eneratoarele 0a ducea p%n la un tunel prin care se putea urca pentru a a$un#e la un -id aparent solid (ar cel care"i cunotea secretul putea s"l dea 'n lturi 9i ddea seama c 'ntre#ul proiect fusese rodul unei de&ordante ima#inaii romantice de care nu reuite s se de&arase-e 5deea uilor secrete su& o cascad

i a apartamentelor ascunse unde s se poat odihni i unelti planuri de r-&unare 'n vreme ce dumanii 'l cutau -adarnic se dovedise prea puternic pentru a"i re-ista ?neori se luase chiar 'n r%s pentru construirea acestui loc de refu#iu .cum se &ucura <omantismul avea i laturile lui po-itive 01ista i un detonator ascuns Pentru a provoca e1plo-ia c%torva tone de dinamit de la &a-a &ara$ului tre&uia doar s le#e dou s%rme 9ntr"un asemenea ca-, &ara$ul se fcea &uci, iar apa lacului pornea vuind, duc%nd cu sine partea central a trii, arunc%nd totul 'n fluviu .r pieri astfel i +am i Vaporul, acesta era preul distru#erii dumanilor 8ratar rniii i le ddur #um de visat sau &utur drept sedative ?neori, mestecare #umei alina durerea, alteori prea s"o amplifice +in#ura modalitate de a neutrali-a efectul de #enerali-are a durerii era administrarea de &utur 'n cantiti mari M%ncar i dormir, av%nd #r-i postate la am&ele intrri Joe Miller era aproape tot timpul semicontient, iar +am rmsese la cpt%iul lui i"l 'n#ri$i cum se pricepu mai &ine C)rano se 'ntoarse la postul de pa- aflat la ua de su& cderea de ap i 'l inform c afar co&or%se noaptea .sta era tot ce tia despre ceea ce se petrecea afar !u au-iser i nu v-user pe nimeni dincolo de cderea de ap Lothar i +am aveau rni aproape ne'nsemnate +am socoti c ar fi ca-ul s se strecoare dincolo de cderea de ap i s tra# cu ochiul C)rano protest, susin%nd c i el ar tre&ui s mear#, dar +am 'l liniti Liv) nu scoase o vor&, dar se uit recunosctoare la +am 0l 'i 'ntoarse spatele, n"avea nevoie de mulumiri pentru c"i crua partenerul +e 'ntre& dac /Lenafra mai era 'n via sau dac fusese capturat Lothar spuse c ea dispruse 'n cursul ultimului atac i c 'ncercase s"o scoat din 'nvlmeal, dar a tre&uit s se retra# .cum 'i era ruine c nu reuise s fac mai mult, cu toate ca i"ar fi fost imposi&il 9i aplicar pe corp o vopsea de culoare 'nchis i co&or%r treptele de oel ale tunelului Bidurile erau umede, iar metalul le aluneca su& picioare Puul era iluminat .$unser 'n spatele cderii de ap care mu#ea i stropea 'n toate prile :r%na urma $umtatea inferioar a &ara$ului si, la captul lui ieea cu vreo dou-eci de metri 'n afar .$uni aici co&or%r pe trepte de oel p%n la punctul de $onciune al &ara$ului cu pm%ntul (up aceea pornir cu precauie de"a lun#ul canalului spat 'n pm%nt (in pereii lui 'nc ieeau rdcinile de iar& <dcinile mer#eau mai ad%nc dec%t se putea spa i e1tirparea ier&ii era imposi&il Cerul era strlucitor, 'mp%n-it de stele uriae i de nori mari de #a- <euir s se oriente-e destul de &ine 'n lumina lptoas (up vreo $umtate de mil, o luar la un#hi drept fa de canal, 'ndrept%ndu"se spre ruinele palatului Fc%ndu"se una cu um&rele de su& ramurile rsfirate ale unui ar&ore de fier, privir spre c%mpia de dedesu&t 9n coli&ele de acolo se aflau &r&ai i femei :r&aii erau 'nvin#tori, iar femeile, victime C%nd au-i ipetele i stri#tele prin care victimele cereau a$utor, +am simi un fior rece, dar 'ncerc s nu se mai #%ndeasc la ele (ac ar fi dat &u-na 'ntr"o coli& s salve-e o femeie ar fi 'nsemnat s renune la orice ans de a face ceva &un pentru Parolando =i totul s"ar fi 'ncheiat cu prinderea sau uciderea lor =tia, totui, c dac ar fi au-it vocea /Lenafrei, ar fi srit 'n a$utorul ei ;are aa stteau lucrurile6 Focurile din cuptoarele deschise i din topitorii 'nc ardeau cu flcri mari i se vedeau oamenii lucr%nd 0vi"dent, 3ac4in# 'i pusese sclavii la munc 9n $urul cldirilor stteau muli pa-nici, dar &eau Lhis4) sau alcool etilic C%mpia era scldat 'n lumin de uriae focuri de ta&r 9n $urul lor stteau str%ni, &%nd i r%-%nd, femei i &r&ai (in c%nd 'n c%nd, c%te"o femeie, care se -&tea i rcnea, era dus cu fora 'ntr"un loc 'ntunecos ?neori nici nu era dus prea departe +am i Lothar co&or%r dealul nepstori de parc le"ar fi aparinut, dar nu se

apropiar de cldiri sau de focuri !imeni nu"i oprise s"i 'ntre&e ce cutau acolo, cu toate c a$unser la mai puin de dou-eci de pai de c%teva #r-i Ma$oritatea dumanilor sr&toreau victoria cu &utura numit pasiunea purpurie sau cu orice alte &uturi alcoolice pe care reuiser s le #seasc printre provi-iile pri-onierilor 01cepie fceau ara&ii Lahha&i, a cror reli#ie le inter-icea consumul de alcool Mai erau c%iva ne#ri de pa- care practicau a&stinena .cetia erau supui de"ai lui 3ac4in#, care nu o&inuia s &ea 9n ciuda delsrii de acum, disciplina fusese meninut 'n cursul -ilei, Cadavrele fuseser 'ndeprtate i din lemnul recuperat de la alte cldiri se construise o fortrea la mar#inea f c%mpiei, chiar l%n# primul dintre dealuri (ei nu reui s vad dincolo de pereii ei, $udec%nd dup turnurile de pa- din $ur, 'i ddu seama c acolo erau inui pri-onierii Continuri s mear# cu pai mari, &l&nindu"se din c%nd 'n c%nd de parc ar fi fost &ei 8recur la mai puin de dou-eci de pai de trei &r&ai scun-i i &runei care vor&eau o lim& ciudat +am nu reui s"o identifice cu preci-ie, dar lim&a 'i suna african +e 'ntre& dac nu cumva erau ori#inari din (ahome)ul secolului al 2V555"ea 8recur cu 'ndr-neal printre o fa&ric de acid a-otic i o cldire de tratare a e1crementelor i intrar pe c%mpie .poi se oprir ca trsnii La dou-eci de metri 'n faa lor 'l v-ur pe Fire&rass 'ntr"o cuc din &ee de &am&us prea 'n#ust pentru a se putea ae-aX .vea m%inile le#ate la spate, Pe un cadru mare din lemn, 'n form de 2 i ae-at cu capul 'n $os, av%nd picioarele le#ate de prile de sus ale 2"ului i &raele de prile de $os, se afla /orin# +am privi 'n $ur 9n ua fa&ricii de tratare a e1crementelor stteau c%iva &r&ai care discutau i &eau +am hotr' s nu se apropie prea mult pentru a 'ncerca s vor&easc cu Fire&rass Murea de curio-itate s afle de ce fusese &#at 'n cuca, dar nu 'ndr-nea s"l 'ntre&e 8re&uia ca mai 'nt%i s afle c%t mai multe i s revin la adpostul din interiorul &ara$ului (up c%te v-user p%n acum, situaia prea disperat Cel mai &ine era s se furie-e din ar 'n timpul ploii Putea s arunce &ara$ul 'n aer i s lase apa s mture totul, inclusiv forele din +oul Cit), dar nu voia s piard vaporul .t%ta vreme c%t mai e1ista vreo ans de a"l recupera, va lsa &ara$ul 'n picioare Merser p%n la cuca lui Fire&rass, sper%nd c v-%ndu"i nu va 'ncepe s"i stri#e !umai c el sttea aplecat, re-em%ndu"i capul de &arele din &am&us /orin# #emu !u se oprirm i cur%nd ddur colul cldirii Preum&larea lor cu pai rari i parc &eivii 'i duse p%n 'n prea$ma cldirii mari unde locuise Fred <olfe, susintor de"al <e#elui 5oan 'n Consiliu !umrul mare de #r-i 'narmate din $urul ei 'l convinse pe +am c 'nuntru se afla 3ac4in# 0ra o cas cu un eta$ construit din &uteni i lemn de &am&us Ferestrele nu aveau storuri i 'n lumina care r-&tea prin ele v-ur c%iva oameni (eodat Lothar 'l str%nse pe +am de &ra i"i spuse> ?ite"o7 /Lenafra7 Prul ei &lond, lun# i chipul palid sclipeau 'n lumina torelor +ttea l%n# fereastr i discuta cu cineva (up o clip, se 'ndeprt i 'n dreptul ferestrei apru 0lLood 3ac4in# cu faa ne#ricioas i prul v%lvoi Lui +am 'i veni s verse, 3ac4in# o alesese drept femeia lui pentru noaptea aceea /Lenafra nu prea 'nspim%ntat, ci mai cur%nd calm, dar ea, dei nestatornic i lipsit de inhi&iii mai tot timpul, se putea dovedi distant c%nd situaia o impunea 9l trase pe Lothar de acolo .cum nu putem face nimic, iar dac intervenim 'n vreun fel 'i punem viaa 'n pericol ; vreme, um&lar de colo"colo, privind cercettor la alte fa&rici i &#%nd de seam c ru#urile se 'ntindeau de"a lun#ul pereilor c%t puteau cuprinde cu privirea Pe l%n# ceteni din +oul Cit), depistar ulma4i i o serie de

orientali +am se 'ntre& ,dac acetia erau &urme-i, thailande-i i ce)lone-i din !oua 0poc de Piatr care triau pe cellalt mal al Fluviului fa de +elinu$o Pentru a iei din Parolando aveau de trecut -idul (ac voiau s co&oare pe Fluviu spre +elinu$o era necesar s fure c%teva &rci mici 3a&ar n"aveau ce se 'nt%mplase cu Pu&liu$o i 8ifonu$o, dar &nuiau c aceste ri se aflau pe lista de prioriti a lui 3ac4in# 0ra o prostie s"i caute scparea spre nord 'n ara lui Cherns4) 5e)asu va pomi 'mpotriva acesteia imediat ce va afla despre inva-ia din Parolando, dac nu cumva o i fcuse 0ra o ironie s"si caute refu#iu tocmai 'n tara ai crei ceteni fuseser i-#onii din Parolando, inter-ic%ndu"li"se accesul +ocotir c era mai &ine s se 'ntoarc la &ara$, s povesteasc ce v-user pentru a face planuri 'mpreun cu ceilali ;ra la care cdea ploaia rm%nea cea mai potrivit pentru a fu#i +e ridicar i pornir la drum, intenion%nd s dea ocol coli&elor care"i #-duiau pe dumani i femeile lor captive !ici nu intraser &ine 'n -ona de um&r oferit de un uria ar&ore de fier, c%nd +am simi ceva str%n#%ndu"i"se 'n $urul #%tului, venind din spate 9ncerc s ipe, s se rsuceasc, -&t%ndu"se, dar de#etele se str%nser i mai tare 'n $urul #%tle$ului i"i pierdu cunotina AM +e tre-i #%f%ind i tuind i se pomeni tot su& ar&orele de fier (du s se ridice, 'ns au-i o voce m%r%ind amenintor> !ici s nu te #%ndeti7 +tai potolit, altfel 'i crap capul cu securea7 Privi 'n $ur .v%nd m%inile le#ate la spate i un clu 'n #ur, Lothar edea, re-emat de un &rad t%nr la vreo dou-eci de metri distan Cel care i se adresase era un &r&at solid cu umerii din cale"afar de lai, pieptul masiv i &rae musculoase Purta un 4ilt ne#ru i o mantie de culoare 'nchis i inea 'n m%n o secure de mrime potrivit 9n tecile de la centur avea un tomahaL4 i un cuit, am%ndou din oel, precum i un pistol Mar4 5 8u eti la de i se spune +am Clemens6 'ntre& el 01act, rspunse +am 'ncet Ce 'nseamn asta6 Cine eti6 :r&atul mthlos 'i 'ntoarse capul spre Lothar, flutur%ndu"i prul lun# i &o#at L"am dus mai departe, s n"aud ce"avem noi de discutat M"a trimis cineva pe care"l cunoatem am%ndoi +am rmase tcut o vreme, apoi spuse> !ecunoscutul Misterios6 ;mul m%r%i 'n semn de apro&are i continu> (a, .a spunea c i te adrese-i, !ecunoscut a$un#e Cred c tii despre ce"i vor&a, aa c n"o s pierdem vremea trncnind prea mult 0ti mulumit c"am vor&it eu el6 .a s"ar cuveni, recunoscu +am, Mi"e limpede c l"ai 'nt%lnit 0ti unul dintre cei doispre-ece pe care i"a ales, 0 &r&at, nu6 !u l"am cutat, i"o 'ntoarse &r&atul (ar s"i -ic ceva, n"am cunoscut vreun om, fie el rou, ne#ru sau al& care s m fi &#at in rcori p%n"acum (aC !ecunoscutul sta e"n stare s fac i un urs #ri--l) s"o rup la sntoasa doar dac se uit la el !u c m"a teme, pricepi, numai c m face s m simt, nu tiu cumY ciudat (e parc"a fi o #ai $umulit (aC s lsm asta Mi se -ice Johnston .r fi ca-ul s"i povestesc pe scurt despre mine, fiindc ne"ar scuti de alte vor&e mai t%r-iu John Johnston M"am nscut 'n !eL Jerse) prin 1JAN, cel puin aa cred, i"am murit la Los .n#eles 'ntr"un spital al veteranilor pe la 1FGG 9ntre una i alta, am fost v%ntor 'n Munii +t%ncoi P%n s a$un# pe Fluviul sta, am luat #%tul la vreo sut de indieni, dar niciodat n"a tre&uit s omor vreun al&, nici mcar france- .sta p%n am venit aici (e"atunci 'ncoace, am luat destule scalpuri de al&i +e ridic i 'ncepu s se plim&e de colo"colo 9n lumina stelelor p%rul lui prea ne#ru, dar lsa impresia c la vreme de -i era rocovan

.cum vor&esc al nai&ii de mult, fa de altdat, continua el 9n valea asta n" ai unde s scapi de oameni (e"aceea m"am i 'nrit C%nd pornir spre Lothar, +am 9l 'ntre&> Cum de"ai a$uns p%n aici6 =i tocmai 'n asemenea momenteY !ecunoscutul mi"a -is unde o s te #sesc, mi"a povestit despre tine i vapor, 8urnul Ceurilor i c%te altele 0i, ce"at%ta vor&rie6 (oar tii .m fost de acord s te #sesc i s plec cu tine pe vapor (e ce nu6 =i"aa nu"mi place s stau mult intr"un loc !"ai loc s te miti 'n voie@ nici nu te"ntorci &ine i dai nas 'n nas cu cineva M aflam la vreo trei-eci de mii de mile mai la deal c%nd m"am tre-it 'ntr"o noapte cu omul acela ascuns 'n um&r .m avut o discuie lun# 'n care el a vor&it mai tot timpul .poi m"am ridicat i"am pornit"o la drum .u-isem de unele lucruri ce se petreceau prin locurile astea .m a$uns aici c%nd &tlia era 'n toi i de atunci 'ncoace te tot caut 5"am au-it pe nite ne#ri@ -iceau c nu"i #siser cadavrul .a c m"am furiat peste tot tr#%nd cu ochiul i cu urechea . i tre&uit s"l omor pe unul dintre ar&oii tia fiindc mi"a ieit 'n cale pe neateptate =i oricum mi"era foame .$unseser l%n# Lothar, dar +am rmase locului au-ind ultimele cuvinte Foame6 fcu el Vrei s -ici6 :r&atul nu"i rspunse, aa c +am continu> .scult, nu nu cumva eti acel Johnston supranumit i Johnston m%nctorul de ficai6 ?ci#aul de Cioroi6 .m c-ut la pace cu cioroii i m"am fcut frate cu ei, se au-i vocea do#it a omului +i m"am lsat de m%ncat ficat de om la scurt timp dup aceea (ar uneori tre&uie s mai i mn%nci +am simi un fior +e aplec i desfcu le#turile lui Lothar, apoi 'i scoase cluul Lothar era suprat, dar i curios =i, la fel ca i pe +am, Johnston 'i st%rnea o sen-aie ciudat de spaim ;mul radia o for stranie i sl&atic ,,!"a vrea s"l vd acion%nd, #%ndi +am Pornir ctre &ara$ Mult vreme, Johnston nu scoase nici o vor& La un moment dat dispru, provoc%ndu"i lui +am o sen-aie stranie de fri# ;mul avea doi metri 'nlime i prea s c%ntreasc o sut trei-eci de 4ilo#rame, fiind numai muchi +e mica 'ns la fel de tcut ca i um&ra ti#rului +am tresri Johnston se 'ntorsese Ce s"a 'nt%mplat6 'ntre& el Mai nimic, veni rspunsul Bicei c nu prea tii cum mer# tre&urile 0u am fost peste tot@ cunosc situaia &inior Muli dintre oamenii votri de la nord i sud au scpat peste -iduri (ac ar fi rmas 'i fceau praf pe ne#ri (ar ne#rii n"au 'nvins pe de"a"ntre#ul 5e)asu se pre#tete s porneasc 'mpotriva lor !u m"ar mira dac ar porni atacul chiar 'n noaptea asta 9nainte de a veni 'ncoace, am fcut o recunoatere 'n ta&ra lui !u se"ndur el s"i lase pe ne#rii tia cu tot fierul i cu vaporul ; s"i lase cu m%na #oal +am #emu !"avea nici o importan c vaporul era luat de 3ac4in# sau 5e)asu, dac el 'nsui nu mai putea intra 'n posesia lui (ar c%nd a$unser 'n interiorul &ara$ului se simea de$a mai optimist Poate c cele dou fore se vor distru#e una pe alta, iar localnicii fu#ari vor reveni i vor rm%ne stp%ni 9nc nu era totul pierdut Pe de alt parte, de-involtura impuntorului Johnston M%nctorul de Ficai 'i ddea cura$ !ecunoscutul Misterios nu"l a&andonase cu totul 9nc fcea planuri i trimisese un om priceput 'n lupt, dac era s dea cre-are istoriilor care circulaser pe seama lui Johnston era cel de"al aselea om ales de !ecunoscut Ceilali ase aveau s apar la vremea potrivit (ar unul dintre ei dispruse 0ra vor&a de ;diseu Cu toate acestea, era posi&il ca el s se 'ntoarc Fluviul era un loc nemaipomenit pentru &iei ri, dac"i putea numi astfel pe Cei (oispre-ece 0rau ri pentru cineva Pentru semenii !ecunoscutului, 0ticii, nd$duia +am C%nd a$unser la &ara$, 'l pre-ent pe Johnston i le povesti celorlali cum stteau lucrurile 9nfofolit 'n prosoape, Joe Miller se ridic 'n capul oaselor i ddu m%na cu Johnston 5ar acesta, uimit, e1clam>

Mam doamne, dar multe minuni 'i sunt date omului s vad7 (ar ca tine 'nc n"am apucat .mice, nu era nevoie s"mi striveti m%na !ii n"am 'nercat, spuse Joe .r-i tare falnic -i puter"ni# 8e ro# - nu ui-i c eu -unt &olnav Cu $umtate de or 'nainte de 'nceperea ploii plecar ;amenii se linitiser de$a Cei ce sr&toriser se duseser la culcare i, simind ploaia aproape, nimeni nu mai rmsese 'n $urul focurilor 8urnurile de ve#he i fa&ricile erau 'ns pline de #r-i dumane care puseser capt de-mului cu alcool +e vede c 3ac4in# ordonase acest lucru Ca o fantom #i#antic, Johnston pomi 'nainte, 'n timp ce ei rmaser lipii de -idul fa&ricii de acid sulfuric Bece minute mai t%r-iu, apru pe neateptate l%n# ei, .m tras cu urechea la ce vor&eau ne#rii ia, 'i lmuri el 3ac4in# sta e un ne#ru dat nai&ii de detept 8oat &eiveala i opiala i &l&neala, mam, totu"i o 'nscenare7 Pentru spionii din 5e)asu$o =tie c $apone-ul o s"l atace la noapte i"l las s cread c va fi uor ca &un -iua (ar oamenii lui sunt 'n#ri$orai !u prea au praf de puc +am rmase uimit de aceste veti 9l 'ntre& pe Johnston dac mai aflase i altceva (a, i"am au-it pe unii vor&ind despre motivele care l"au determinat pe 3ac4in# s atace =tia c 5e)asu uneltea acelai lucru, de aceea a hotr%t s i"o ia 'nainte (ac n"o fcea, $apone-ul ar fi preluat controlul asupra metalelor, amfi&iilor i nu numai, dup care ar fi cucerit i +oul Cit) 8ontlii ia se prpdeau de r%s Biceau c <e#ele 5oan aran$ase s dea lovitura 'mpreun cu 3ac4in# =i dup aceea 3ac4in# l"a fcut -o& pe 5oan 'n propria"i cas, fiindc n" a avut 'ncredere 'n el Mai spuneau c 5oan a fost un trdtor i chiar dac de data asta rm%nea cinstit, tot nu se puteau 'ncrede 'n el fiindc era al& (ar de ce dracuC s ne fac 5oan aa un ru6 'ntre& +am 3ac4in# i 5oan voiau s cucereasc toat -ona pe o lun#ime de o sut de mile de"a lun#ul Fluviului i s"o 'mpart 'ntre ei 5oan urma s domneasc peste al&i, iar 3ac4in# peste ne#ri Juma"$uma, fiecruia parte e#al .veau de #%nd s fac i dou vapoare, c%te dou din toate (ar ce era cu Fire&rass6 (e ce l"au &#at 'n cuc6 3a&ar n"am, dar cineva a spus c e un trdtor =i neamul la, cum 'i -ice, 3errin# /orin# 9n fine !u 3ac4in# e de vin pentru torturile la care l"au supus !ite ara&i Lahha&i au fcut"o .u &oal pe misionari, 'nele#i, i, dup ce l"au prins, l"au torturat cu a$utorul unor ne#ri din (ahome) care, din c%te"am au-it i eu, o&inuiau s schin#iuiasc oameni fr s stea mult pe #%nduri C%nd 3ac4in# a aflat i le"a poruncit s 'ncete-e, /orin# era de$a pe moarte (ar a vor&it cu 3ac4in#, l"a numit frate de suflet i i"a spus c"l iart 5"a promis c se vor mai 'nt%lni c%ndva Chestia asta l"a cam -druncinat pe 3ac4in#, dac ar fi s iau de &une vor&ele oamenilor lui +am rmase pe #%nduri i simi c i se 'ntoarce stomacul pe dos de at%ta ticloie 0ra at%t de tul&urat, 'nc%t nu"l amu-a deloc ideea c 3ac4in# 'l trsese pe sfoar pe <e#ele 5oan, campionul escrocilor +e vedea o&li#at s"i recunoasc lui 3ac4in# meritele ca om de stat i ca diplomat 3ac4in# pricepuse c nu putea trata cu 5oan dec%t 'ntr"un sin#ur fel i alesese aceast soluie +pre deose&ire de +am, 3ac4in# nu avea mustrri de contiin Vetile acestea 'i fcur s"i schim&e planurile 5e)asu era de$a pe drum, ceea ce 'nsemna c tre&uia a&andonat #%ndul de a se furia 'n timpul ploii Cei din +oul Cit) ar fi fost cu ochii 'n patru Ce s"a 'nt%mplat, +am6 'ntre& Liv) +ttea l%n# el si"l privea cu ochi triti Cred c s"a terminat cu noi Vai, +am7 ?nde ti"e &r&ia6 !u s"a terminat Mereu 'i pier-i cura$ul dac lucrurile nu mer# cum vrei tu 5a #%ndete"te7 0 cel mai &un prile$ de a"i recpta vaporul Las"i pe 3ac4in# i pe 5e)asu s se distru# unul pe cellalt

i apoi apari tu +tai linitit pe deal i privete"i cum se 'nca"ier de moarte i"i ataci c%nd a&ia vor mai putea s"i tra# sufletul Ce tot vor&eti6 i-&ucni +am furios +"i atac doar cu cincispre-ece oameni, printre care i femei6 !u, prostuule7 .i cel puin cinci sute de pri-onieri to fortrea i (umne-eu tie c%i alii +i mai sunt miile care s"au refu#iat 'n Cerns4u$o i Pu&liu$o Cum s"i adun pe toi acum6 0 prea t%r-iu .tacul va fi declanat peste c%teva ore, pun rma#7 Pe de alt parte, pesemne c i refu#iaii au fost 'nchii (in c%te tiu, Chems4) i Pu&lius Crassus ar putea fi 'n c%rdie cu 3ac4in# .i rmas acelai pesimist incapa&il de aciune pe care l"am cunoscut pe Pm%nt, spuse ea ;f, +am, 'ntr"un fel, 'nc te mai iu&esc, de aceea 'i spun toate astea 9nc in la tine ca la un prieten, i Prieteni7 ridic el #lasul at%t de tare, 'nc%t ceilali tresrir Mor&leu7 e1clam C)rano, iar Johnston uier> ine"i #ura, vrei s vin indienii ia ne#ri peste noi6 !e"am iu&it ani 'n ir, spuse el mai 'ncet !u mereu, nici pe departe (ar nu"i momentul potrivit s ne artm sl&iciunile unul altuia !u vreau s le mai scot la lumin 0 oricum prea t%r-iu Pro&lema e, mai vrei vaporul ori nu6 +i#ur c"l vreau, spuse el convins Mai 'ntre&i6 .tunci nu mai sta pe t%n$eal ca un neputincios, +am7 'ncheie Liv) (ac ar fi venit din partea altcuiva, remarca ar fi trecut neo&servat 0ra 'ns de neconceput ca Liv) a lui, care vor&ea dulce, plcut i cu delicatee, s"i spun aa ceva (ar o fcuse, iar acum, dac se #%ndea mai &ine, mai trise momente pe Pm%nt, pe care le tersese din memorie, c%nd (oamna are dreptate7 &u&ui Johnston .vea lucruri mult mai importante care"l frm%ntau (ar acestea erau mai cur%nd recunoscute 'n su&contient, i pesemne c tot astfel se 'nt%mplase i de ast dat .cum 'nelese pentru prima oar, simise din ad%ncul fiinei lui, c Liv) se schim&ase !u mai era acea Liv) a lui 9ncetase demult s mai fie aa cum o tia, poate cu c%iva ani 'nainte de moartea ei de pe Pm%nt Ce prere ai, domnule Clemens6 'l 'ntre& munteanul cu voce #roas +am oft ad%nc, de parc ar fi e1pirat ultimele rmie de ;livia Lan#don Clemens de :er#erac i rspunse> 5at ce vom face Ploaia se porni cu furie@ tunetele i ful#erele ur%ir cerul i pm%ntul vreme de $umtate de or Johnston apru din perdeaua de ap cu dou arunctoare de rachete i patru proiectile, le#ate laolalt pe spatele lui lat .poi dispru din nou i reveni peste $umtate de ceas cu c%teva cuite de aruncat i tomahaL4"uri, toate din oel i cu &raele i pieptul ptate de s%n#e, dar nu al lui !orii se risipiser Pm%ntul era ar#intiu strlucitor 'n lumina stelelor mari c%t nite mere, multe precum cireele 'ntr"un se-on &o#at i sclipitoare ca #iuvaierurile .poi su& ar&orele de fier se ls rcoare i 'ncepur s tremure (easupra Fluviului se form o cea su&ire@ dup cincispre-ece minute se fcuse at%t de deas, 'nc%t nu se mai vedeau nici mcar pietrele"potir sau -idurile de"a lun#ul malului 5e)asu lovi $umtate de or mai t%r-iu .m&arcaiunile mari i mici, pline de oameni 'narmai aprur de pe malul cellalt al Fluviului, stp%nit c%ndva de indienii sac i fo1, 'ncep%nd din partea nordic a fostului teritoriu ulma4 Pe Pm%nt acetia triser 'n pace cu hotentoii i &oimanii Marea ma$oritate a lupttorilor proveneau din cele trei ri pe care 5e)asu le stp%nea de cur%nd Forele lui 5e)asu atacar 'n -ece puncte de"a lun#ul -idurilor ce mr#ineau Fluviul ;amenii 'ncepur s se reverse prin &reele create 'n -iduri cu a$utorul minelor 9n primele minute lansar un numr impresionant de rachete Mai mult ca si#ur c 5e)asu le pstrase special pentru o asemenea oca-ie Cele trei vehicule amfi&ii ale aprtorilor aprur 'n for, iar mitralierele lor cu a&uri pufneau i scuipau #loanele din plastic ca la o ser&are cu focuri de artificii Pierderile provocate de ele erau impresionante, dar 5e)asu avea o arm"surpri->

rachete ca focoase din lemn care conineau alcool condensat *o&inut din spun i alcool din lemn, .cestea c-ur 'n $urul vehiculelor, apoi urmar c%te cel puin dou lovituri directe !apalmul ne"i prelucrat se 'mprtie cu o repe-iciune furioas pe suprafaa vehiculelor i chiar dac su&stana incendiar nu ptrundea 'nuntru, cldura de#a$at p%rli plm%nii servanilor V-%nd aceast privelite cumplit, +am se cutremur, dar tot reui s"i spun lui Lothar c avea ceva de discutat c%nd torul se va sf%ri, asta dac vor scpa cu via Vehiculele tre&uie s fie 'nchise etan, t vom instala un sistem de aerisire cu circuit 'nchis, aa cum ne su#era Fire&rass, spuse el Johnston apru ia fel de neateptat de parc ar fi deschis o u 'n 'ntuneric 9n spatele su pea Fire&rass .cesta prea la captul puterilor, de parc ar fi avut dureri, dar 'i -%m&i chinuit lui +am 8remura din tot trupul Lui 3ac4in# i s"a spus c l"am trdat, 'i lmuri el =i l"a cre-ut pe informator care, apropo, era stima&ilul i prietenul tu de nde$de, <e#ele 5oan M"a turnat c vreau s"l v%nd i c i"am destinuit tot ce tiam ca s pot deveni ef al forelor tale aeriene !"a vrut s cread c 'i mai strecuram c%te"o idee pentru a te ine su& control !ici nu"l pot 'nvinui de credulitate 8re&uia s fi transmis prin spionii notri rapoarte despre activitile mele !u m surprinde c nu l"am convins de nevinovia mea Chiar n"ai $ucat du&lu6 'ntre& +am Fire&rass -%m&i !u, deloc, dei tare am fost ispitit s"o fac (ar de ce s"l trde- c%nd mi se promisese c puteam ocupa postul dup ce 3ac4in# punea m%na pe vapor6 .devrul e c 3ac4in# dorea s"l cread pe 5oan !u m 'n#hite fiindc nu corespund ideii lui de frate de suflet 9n plus, dup prerea lui, am dus o via prea uoar M detesta c n"am trit niciodat 'ntr"o re-ervaie i c m"am &ucurat de avanta$e la care el n"a avut acces Postul de mecanic"ef 'nc te ateapt, spuse +am <ecunosc, m simt uurat la #%ndul c nu i"am promis efia forelor aeriene (ar, dac vrei, vei putea -&ura (e c%nd am murit, asta"i cea mai frumoas ofert ce mi s"a fcut, recunoscu Fire&rass Primesc +e ddu mai aproape de +am i"i opti la ureche> Cu funcie ori nu, oricum ar fi tre&uit s m iei cu tine +unt unul dintre Cei (oispre-ece7 AN +am avu sen-aia c cineva 'i 'nfipsese un dru# rece ca #heaa de"a lun#ul trupului 0ticul6 !ecunoscutul6 Mi"a spus c"l numeti !ecunoscutul Misterios (eci 'ntr"adevr 'l trdai pe 3ac4in#6 Cuv%ntarea pe care"am inut"o adineauri era pentru restul pu&licului, e1plic Fire&rass (a, l"am trdat pe 3ac4in#, dac ii neaprat s foloseti cuv%ntul sta (ar m consider a#ent al unei autoriti superioare !"am de #%nd s"mi &at capul cu statele populate e1clusiv de al&i sau ne#ri c%nd, de fapt, vreau s aflu de ce i cum a a$uns aici 'ntrea#a specie uman (oresc rspunsuri la 'ntre&rile care m frm%nt, dup cum -ice unul dintre Karama-ovi ;ric%t de important a fost pe pm%nt chestiunea se#re#aiei, toat tevatura asta cu al& i ne#ru e stupid pe o asemenea plane"t Pesemne c 3ac4in# a simit ce #%ndeam, cu toate c m"am strduit s"mi ascund ideile +am nu"si reveni mult vreme din uimire 9ntre timp &tlia era 'n toi i cetenilor din +oul Cit) 'ncepuse s le mear# prost (ei provocaser pierderi de trei la unu, fur respini 'n $umtate de or +am socoti c sosise momentul s intre 'n aciune, astfel c pornir 'n #oan ctre fortreaa unde erau inui pri-onierii din Parolando Lothar trase dou rachete 'n porile ei i, 'nainte ca fumul s se fi risipit, cei cincispre-ece ptrunser 'nuntru C)rano i Johnston 'i dovedir &ravura uci#%ndu"i pe cei cincispre-ece pa-nici C)rano era un

adevrat diavol c%nd avea floreta 'n m%n, iar Johnston do&or' patru oameni arunc%nd cu tomahaL4ul i trei cu cuitul <upse cu lovituri de picior dou picioare i sfr%m un piept Pri-onierii fur 'ndemnai s mear# la armurerie, unde se mai #seau arcuri, s#ei i s&ii +am trimise c%te doi oameni ctre nord i ctre sud pentru a lua le#tura cu cetenii din Parolando ce se refu#iaser dincolo de -iduri .poi 'i conduse pe ceilali spre dealuri ?rmau s"i fac ta&r acolo p%n se hotrau sorii &tliei !u avea nici cea mai va# idee ce vor face 'n continuare <ecunoscu fa de C)rano c va fi nevoie s mear# dup ureche +e v-u silit s" i in 'n fr%u dorina de a spune c va proceda astfel, dei C)rano era surd Cur%nd dup aceea mulumi cerului i pm%ntului c nu sta&ilise ta&ra chiar pe coronamentul &ara$ului +e ae-aser pe o m#ur ceva mai 'nalt dec%t &ara$ul, situat spre st%n#a lui (e acolo putea vedea mai &ine dealurile i c%mpia unde 'nc e1plodau rachete, dar nu la fel de multe ca la 'nceput Lumina stelelor licrea pe apele lacului din spatele &ara$ului, ls%nd impresia c pe lume nu era dec%t pace i linite (eodat, Johnston sri 'n picioare i e1clam> 5a uitai"v7 .colo sus7 Pe &ara$7 (in ap ieiser trei siluete i acum se crau pe &ara$ Pornir 'n #oan spre pm%nt +am le spuse celorlali s se retra# 'n spatele trunchiului ar&orelui de fier Joe Miller i Johnston 'i prinser pe cei trei care tocmai fu#eau spre copac ?nul dintre ei 'ncerc s"l 'n$un#hie pe Joe, care 'l str%nse at%t de sl&atic de #%t, 'nc%t s%n#ele %ni din arterele sf%rtecate, .poi 'i do&or%r pe ceilali doi C%nd acetia 'i venir 'n simiri, confesiunile lor deveniser de$a inutile +am &nuia c acionaser din porunca <e#elui 5oan Pm%ntul se cutremur su& picioarele lor, iar frun-ele ar&orelui de fier, cltin%ndu"se, scoaser sunete care aminteau de farfurii ciocnite 'ntr"un dulap Cu un nor uria de fum i cu un vuiet care le asur-i timpanele, peretele al& al &ara$ului -&ur departe Ca nite psri al&e care se rotesc pe deasupra coului unei fa&rici, hlci enorme de &eton -&urar prin fumul dens +e rosto#olir 'n aer i c-ur pe pm%nt departe de ap Lacul nu mai era o#linda licrind, tcut i netul&urat, mesa#er al lumii minunate ce va s vie +e a-v%rli 'nainte Pornind cu vite- pe canionul spat de oamenii lui +am cu at%ta sudoare i truda, apa de-lnuit mu#i, asur-indu"i pe toi 9n#rdite de pereii canionului, sutele de mii de"tone de ap i-&ir 'n pereii din pm%nt, smul#%nd &uci mari :rusca retra#ere a apelor disloc i o mare parte a terenului din $urul malurilor lacului, astfel c privitorii fur nevoii s se tra# 'napoi, cut%ndu"i un loc mai 'nalt .poi, 'ntruc%t pm%ntul de la &a- fusese crat de ap, rdcinile care mer#eau p%n la ad%ncimea de ai-eci de metri rmaser e1puse i ar&orele de fier 'nalt de trei sute de metri se pr&ui Cderea pru s in o venicie i e1plo-ia rdcinilor enorme, precum i uierul aerului printre frun-ele uriae i iedera ce 'm&ria scoara 'i 9nspim%ntar pe oamenii lui +am 'i 'nchipuiser c se afla destul de departe i, cu toate c ar&orele nu se pr&uea peste ei se vedeau ameninai de erupia rdcinilor smulse din sol 8runchiul i-&i pm%ntul cu un &ufnet, v%rful lui atinse malul cellalt al lacului i smulse solul 'n care se mai inea i continu s cad in al&ia ce se #olea +e desprinse cu totul din ultimele rdcini care"l mai ineau ancorat i se duse cu v%rful 'n $os 'n ad%ncul apelor care"l rsucir de parc ar fi fost o sco&itoare i"l crar 'n $osul canionului cale de o mil, p%n se 'nepeni 'ntre maluri Mu#ind asur-itor, 'n momentul 'n care i-&ir c%mpia, apele formaser de$a un -id de cel puin trei-eci de metri 'nlime Coama valului luase cu ea o 'nvlmire de copaci tineri i plante de &am&us, coli&e, oameni i alte lucruri 9ntr"o clip matur o mil i $umtate de c%mpie, rsp%ndindu"se, rm%n%nd totui pentru scurt timp 'ncorsetat de -idurile secundare de dimensiuni ciclopice pe care +am le construise pentru aprarea fa&ricilor i a Vaporului, dar care se dovediser inutile 'n ca-ul celor dou atacuri desfurate 'n ultimele -ile .pele a-v%rlir 'n Fluviu tot ce apucaser 'n str%nsoarea lor Fa&ricile se

nruir de parc ar fi fost fcute din aluat /i#anticul Vapor era purtat ca o &arc de $ucrie prins de valurile mrii Crat 'nspre Fluviu, el se 'nclin i apoi se scufund 'n v%ltoarea 'ntunecat a apelor +am se a-v%rli la pm%nt i"i 'ncleta de#etele de iar& Vaporul lui se pierduse7 8otal era pierdut> fa&rici, mine, amfi&ii, avioane, ateliere de fierrie, armurerii i 'ntre#ul echipa$ (ar cel mai #rav era c rmsese fr Vapor Visul lui se sfr%mase@ din #iuvaierul sclipitor 3 visurilor lui se alesese praful +imi pe fa rcoarea i ume-eala ier&ii 9i percepu de#etele ciudat, de parc ar fi fost prinse 'n carnea p"m%ntului, care nu voia s i le mai eli&ere-e Joe 'l apuc 'n &rae i"l ae- 'n capul oaselor ca pe o mom%ie .poi 'i lipi str%ns trupul monstruos i 'm&lnit, 'ncl-indu"l Joe, cu faa av%nd trsturi #roteti din cau-a arcadelor proeminente i a nasului a&surd de lun#, era alturi de +am B"a du- tot7 e1clam Joe 5-u-e7 +e #ro$viel !"a mai r%ma- nimic, Bam7 C%mpia era acoperit de tumultul i 'nv%rte$irea apelor care se retraser 'ntr"un sfert de or Cu toate c 'n aval se umflase, Fluviul 'i recptase aspectul o&inuit 'n dreptul statului Parolando Cldirile mari, vaporul i schelria din $urul lui dispruser Bidurile 'nalte din dreptul vaporului, situate la o mil deprtare unul de altul, fuseser luate de ape 5ci i colo se -reau mici lacuri 'n locurile unde p%n nu demult se aflaser minele i su&solurile fa&ricilor ?riaa for a apei erodase poriunile de c%mpie unde se fcuser e1cavaii (ar rdcinile ier&urilor, fiind foarte re-istente i 'ntreesute, ptrunseser at%t de ad%nc 'n sol, 'nc%t miile de tone de ap nu reuiser s ia cu ele pm%ntul Bidurile din piatr i pm%nt ce se aflaser de"a lun#ul malurilor fuseser mturate de parc ar fi fost construite din nisip Cerul pli, iar 'ntunericul luminat de stele deveni cenuiu +fr%mat, strivit, marea flot a invadatorilor dispruse undeva su& luciul apei ori plutea 'n aval, fcut &uci .t%t lupttorii celor dou armate de pe c%mpie, c%t i marinarii pieriser, copleii de #reutatea apei, 'necai, strivii sau terciuii (ar Parolando se 'ntindea pe o distan de -ece mile de"a lun#ul Fluviului, iar lacul nu rsese dec%t o poriune lat de dou mile (istru#erile ma1ime fuseser provocate -onei centrale, de unde, pe o ra- de $umtate de mil, crase tot ce sttea 'n picioare ;amenii aflai dincolo de aceast arie se 'necaser, iar cldirile fuseser dr%mate sau acoperite de ap pentru scurt vreme ; dat cu -orii sosir peste o mie de oameni 'n &rci sau srind -idurile dinspre ara lui Cherns4), aflat la nord 9n fruntea lor se afla <e#ele 5oan +am 'i #rup oamenii 'n formaie de lupt, av%ndu"l pe Joe Miller 'n centru, dar <e#ele 5oan porni chiopt%nd spre ei, cu o m%n ridicat 'n semn de pace +am se apropie s discute cu el (up ce 5oan 'i povesti ce fcuse, +am cre-u c va fi ucis Mai t%r-iu 'i ddu seama c 5oan avea nevoie de el i de ceilali pentru a reconstrui vaporul 9n acelai timp, poate c simea o plcere &i-ar s"i lase viaa lui +am, fc%ndu"l s se 'ntre&e mereu 'n care noapte va fi strpuns de un pumnal P%n la urm se vdi c nu era nevoie s porneasc de la -ero /siser Vaporul, aproape neatins, euat pe un deal de cealalt parte a Fluviului, la o mil 'n aval .pele 'n retra#ere 'l ae-aser acolo cu #ri$ Lucrrile necesare pentru a" l deplasa de acolo nu erau uoare, dar ar fi cerut mai puin timp dec%t construirea altuia 5oan 'i e1plic de mai multe ori ceea ce fcuse, dar 'neltoria i repetatele trdri se dovediser at%t de complicate, 'nc%t +am nu reui s"i forme-e o ima#ine #eneral prea clar 5oan 'ncheiase o 'nele#ere pentru a"l trda pe +am, tiind prea &ine c i 3ac4in# 'l va tra#e pe sfoar Cu alte cuvinte, s"ar fi simit de-am#it dac 3ac4in# n"ar fi 'ncercat s"l 'n$un#hie pe la spate =i"ar fi pierdut orice dram de 'ncredere 'n natura uman 5oan 'ncheiase un t%r# i cu 5e)asu, promi%nd c"i va a$uta s cucereasc Parolando dup invadarea statului de ctre 3ac4in# Lui 5e)asu 'i plcuse ideea c forele lui 3ac4in# vor sl&i 'n aciunea de acaparare a statului Parolando 9n

ultima clip, 5oan c-use la o 'nele#ere cu Pu&lius Crassus, 8ai Fun# i Cherns4) pentru a alun#a forele care vor fi spul&erate de apele de-lnuite ale &a"ra$ului aruncat 'n aer 5oan 'i trimisese pe cei trei s detone-e e1plo-ivii din interiorul &ara$ului 'n momentul 'n care 'ntre -idurile de aprare secundare avea s se concentre-e numrul cel mai mare de invadatori i aprtori La adpostul cetii, 5oan fu#ise 'ntr"o am&arcaiune 'nainte de consumarea acestei fapte (eci nu te aflai 'n palat c%nd tunurile au deschis focul67 'ntre& +am ne'ncre-tor !u, rspunse 5oan, -%m&ind perfid ca o pisic 0ram la multe mile deprtare, 'n drum s"l 'nt%lnesc pe 5e)asu +amuel, niciodat n"ai avut o prere prea &un despre mine, dar de data asta ar tre&ui s ca-i 'n #enunchi i s"mi srui m%na 'n semn de recunotin Fr mine ai fi pierdut totul (ac mi"ai fi spus c 3ac4in# avea #%nduri de cucerire, a fi putut pstra totul, spuse +am 9l puteam prinde 'ntr"o am&uscad pe 3ac4in# +oarele rsri, sco%nd 'n eviden prul rocat al lui 5oan i inconfunda&ilul al&astru"deschis al ochilor lui (a, si#ur, dar 5e)asu ar fi constituit o mare pro&lem .cum a pierit i nimic nu ne mai 'mpiedic s stp%nim -onele de care avem nevoie, inclusiv &au1ita i platina din +oul Cit), sau iridiul i tun#stenul din +elinu$o Presupun c n"ai nimic 'mpotriv s cucerim aceste dou state67 9ncetarea ostilitilor re-olv multe lucruri 9l fcur pri-onier pe 3ac4in#, iar pe /Lenafra o #sir 'n via 9n timpul luptelor, am%ndoi fuseser #onii ctre dealurile din apus 3ac4in# tocmai se pre#tea s conduc un atac 'n $osul dealului c%nd apele 'i mturase toi oamenii /Lenafra scpase cu via, cu toate c era c%t pe ce s se 'nece 3ac4in# fusese i-&it de un copac 9i fr%nsese picioarele i un &ra i avea hemora#ii interne +am i 5oan se #r&ir ctre ar&orele de fier su& care -cea 3ac4in# /Lenafra scoase un stri#t de &ucurie c%nd 'i v-u i"i 'm&ria pe +am i pe Lothar Prea s"l str%n# mai mult pe +am, lucru deloc neateptat, mai ales c ea i Lothar avuseser certuri violente 'n ultimele luni 5oan vroia s"l ucid pe 3ac4in# c%t de cur%nd posi&il, folosind o serie de torturi rafinate +am se opuse vehement =tia c 5oan putea reali-a ce"i pusese 'n minte, 'ntruc%t oamenii si erau de cinci-eci de ori mai numeroi (ar 'n acele momente lsase orice precauie la o parte 5oan renun .vea nevoie de +am i de oamenii care"i rmseser credincioi .i avut un vis, +am cel .l&, spuse 3ac4in# cu o voce pierit 0i &ine, i eu am avut unul ; ar 'n care fraii i surorile s poat um&la fr #ri$i, cut%ndu" i sufletele 9n care toi s fie ne#ri !u"i dai seama ce 'nseamn asta Fr diavoli al&i (oar ne#ri, frai de suflet 'n lumea asta care seamn cu iadul, totul ar fi fost o replic a raiului !u 'nseamn c n"am fi avut tul&urri, fiindc un asemenea loc nu e1ist, omule, 'ns n"am mai fi avut neca-uri cu al&ii 8oate ar fi rmas 'ntre noi (ar n"a fost s fie 9i puteai 'mplini visul, 'i e1plic +am, dac aveai r&dare (up lansarea vaporului am fi lsat fierul cui avea nevoie de el 5ar apoiY 3ac4in# se str%m& 8ot corpul 'i era scldat de sudoare, iar faa chinuit de durere ;mule, si#ur i"at ieit din mini7 Chiar 'i 'nchipui c"am cre-ut povestea aceea despre cltoria 'n cutarea Marelui Potir6 0u tiam c vrei s foloseti vaporul pentru cucerirea teritoriilor locuite de ne#ri, urm%nd s"i pui din nou 'n lanuri ?n al& sudist ca tineY 9nchise ochii 8e 'neli7 (ac m"ai fi cunoscut mai &ine, dac ai fi fcut efortul sta, 'n loc s m &a#i 'n aceeai oal cu 3ac4in# deschise ochii i spuse> 0ti 'n stare s m mini i c%nd sunt 'n pra#ul morii .scult7 !a-istul acela, /orin#, el m"a uimit de"a dreptul !"am dat ordin s"l torture-e, ci doar s"l ucid, dar tii cum sunt ara&ii ia fanatici ;ricum, /orin# mi"a transmis un mesa$ +alut i rm%i cu &ine, frate de suflet, sau ceva asemntor 8e iert

fiindc nu tii ce faci, Cam aa suna Ce -ici de ticlos6 ?n mesa$ de iu&ire de la un na-ist &lestemat7 (ar s tii c era altfel =i poate avea dreptate Pesemne c toi misionarii celei de". (oua =anse au dreptate Cine tie6 Mi se pare o prostie s fim sculai din mori, d%ndu"ni"se 'napoi tinereea, doar pentru ca unii s loveasc 'n st%n#a i"n dreapta, iar alii s sufere din nou 0"o t%mpenie, nu6 9l privi lun# pe +am i adu#> 9mpuc"m, te ro# +cutete"m de dureri +ufr 'n#ro-itor Lothar apru alturi de +am, oferindu"se> (up c%te i"ai pricinuit /Lenafrei, voi fi 'nc%ntat s"o fac 9ndrept eava pistolului ctre capul lui 3ac4in# Cuprins de dureri, acesta r%n$i i &ol&orosi> Violul din principiu, tticuC7 C%nd eram pe Pm%nt am $urat c m las de"aa ceva, dar femeia aia m"a &#at 'n draci7 5ar la o adic, nu contea-7 Voi cum ai violat at%tea ne#rese care erau sclave6 9n vreme ce se 'ndeprta, +am au-i pocnetul pistolului 8resri, dar nu rari pasul <epre-enta un act de milostivenie din partea iui Lothar M%ine, undeva departe, 3ac4in# va um&la din nou pe malurile Fluviului (ei +am nu inea s"l mai revad vreodat, acest lucru se putea 'nt%mpla Mirosind ptrun-tor a praf de puc, Lothar 'l a$unse din urm pe +am 8re&uia s"l las prad chinurilor (ar ne de-&rm #reu de vechile o&iceiuri (iavolul acela ne#ru mi"a -%m&it 5"am artat eu -%m&et 8ermin, te ro#, replic +am, =i"aa mi"e #rea 9mi vine s las totul &alt i s m apuc de misionarism +in#urii oameni a cror suferin a avut vreun sens ast-i au fost misionarii celei de . (oua =anse .re s"i treac i asta, 'l liniti Lothar .vea dreptate, dar lui +am i"a luai trei ani s uite Pm%ntul arta din nou ca un c%mp de &tlie sf%rtecat de o&u-e, 'nne#rit de fum i trsnind a diferite mirosuri (ar marele Vapor era #ata Mai rm%nea doar s fie lansat la ap pentru pro&e !u uitaser nici de ultimul amnunt, 'nscriindu"i numele cu litere mari de culoare nea#r Pe am&ele pri ale corpului al& al vaporului, la trei metri deasupra liniei de plutire, se vedea scris> !? +0 9!C35<5.B +am, ce 'nseamn numele sta6 'l 'ntre&ar muli 01act ce scrie acolo, indiferent ce"ar spune ma$oritatea cuvintelor vor&ite ori tiprite, le e1plica +am Vaporul nu aparine nimnui, deci nu poate fi 'nchiriat .ccesul pe el este li&er i are un echipa$ format din oameni li&eri 5ar alupa vaporului de ce se cheam !u lipii afie7 !umele mi"a venit 'ntr"un vis, o&inuia +am s rsp%ndi Cineva 'ncerca s lipeasc un afi pu&licitar pe ea, iar eu i"am spus c n"a fost construit pentru a slu$i unor scopuri mercenare Ce"i 'nchipui c sunt eu, a#ent de pu&licitate pentru P 8 :arnum6 i"am -is eu Visul era mai cuprin-tor dar +am nu"l povestise 'n 'ntre#ime dec%t lui Joe (ar eu am fost individul care"a lipit afiele alea 'n culori iptoare, anun%nd sosirea celui mai mre Vapor i a celui mai impresionant spectacol pe ap7 i se destinui +am lui Joe 9n vis eram i unul i cellalt7 Bam, eu nu 'n-ele#, recunoscu Joe +am renun s"i e1plice AJ Cea de"a dou-eci i asea aniversare a Bilei <esuscitrii marc momentul 'n care -&aturile vaporului !u se 'nchiria- se 'nv%rtir pentru prima oar .sta se 'nt%mpl cam la o or dup ce piatra 'ncrca potirele cu hrana pentru micul de$un Ca&lurile, p%n mai devreme conectate la piatra"potir, erau acum depo-itate dup ce fuseser rulate printr"un sa&ord din seciunea prova de la tri&ord Potirele fuseser recuperate de la o piatr situat la o mil spre nord i aduse 'n mare vite- de alupa amfi&ie, &lindat, acionat de fora a&urului, !u lipii afie Vopsit 'n al& i 'mpodo&it cu rou, ne#ru i verde, nemaipomenitul vapor navi#a de"a lun#ul canalului i intr 'n Fluviu, ocolind un spar#e"val situat la tri&ord

.cest spar#e"val avea menirea de a a&ate curentul, astfel 'nc%t vaporul s nu fie rsucit spre sud 'n clipa 'n care ieea din canal i s fie purtat ctre mar#inea lui 9n iuit de sirene i dan#t de clopote, 'nesat de pasa#eri care ovaionau i stteau aplecai peste &alustrade i 'nsoit de stri#tele oamenilor rmai pe mal, minunatele roi cu -&aturi fcur apa s fiar& i !u se 'nchiria- ptrunse cu o #raie impresionant 'n apele Fluviului .vea lun#imea total de o sut trei-eci i doi de metri i cincispre-ece centimetri 8raversul vaporului 'n dreptul aprtoarelor pentru roile cu -&aturi era de dou-eci i apte de metri i nou-eci de centimetri Pesca$ul mediu cu 'ncrctur era de patru metri i ai-eci de centimetri ?riaele motoare electrice care acionau roile cu -&aturi aveau puterea de -ece mii de cai putere i furni-au suficient ener#ie pentru a satisface toate necesitile navei 8eoretic vor&ind, vite-a ma1im era de patru-eci i cinci de mile pe or pe ap linitit !avi#%nd 'mpotriva curentului de cincispre-ece mile pe or, putea de-volta o vite- de trei-eci de mile pe or (ac ar fi mers 'n aval, putea cpta vite-a de ai-eci Vaporul avea s navi#he-e mai tot timpul contra curentului i vite-a de croa-ier fa de maluri avea s fie de cincispre-ece mile pe or .vea patru puni> aa"numita punte a cldrilor, puntea principal, cea de promenad i platforma de apuntare 8imoneria se afla la Zmar#inea dinspre prova a punii de promenad, iar 'n spatele ei, te1asul lun#, care #-duia ca&inele cpitanului i comandantului secund 8imoneria avea punte du&l 0ra plasat 'n faa celor dou couri de fum 'nalte, dar su&iri, care se ridicau p%n la -ece metri 'nlime Fire&rass recomandase eliminarea acestora, art%nd c fumul de la cldrile mari *folosite doar pentru 'ncl-irea apei i acionarea mitralierelor, putea fi evacuat lateral (ar +am pufnise i e1clamase> Ce"mi pas mie de re-istena opus de aer7 0u vreau frumusee7 =i frumusee o s am7 Cine"a mai au-it de Vapor cu -&aturi fr couri 'nalte, #raioase i impresionante6 Chiar n"ai pic de suflet, frate6 Pe vapor erau ai-eci i cinci de ca&ine, fiecare cu suprafaa de apro1imativ doispre-ece metri ptrai, cu paturi i mese ra&ata&ile i cu scaune pliante, Fiecare ca&in avea #rup sanitar cu lavoar, ap cald i rece, iar la fiecare ase ca&ine era prev-ut c%te o camer de du 01istau trei sufra#erii> 'n te1as, pe puntea de promenad i pe puntea principal .ici pasa#erii aveau la dispo-iie mese de &iliard, $ocuri cu s#ei, aparate de #imnastic, mese pentru $ocul de cri, un ecran pentru proiecii de filme i o scen pentru spectacole de dram i mu-icale, iar sufra#eria de pe puntea principal poseda un podium pentru orchestr Puntea superioar a timoneriei era mo&ilat lu1os cu scaune din lemn de ste$ar, sculptate i mese acoperite cu piele roie, al& i nea#r de :alaur de Fluviu Pilotul sttea 'ntr"un scaun lar# i conforta&il care se putea roti 'n faa panoului cu instrumente de navi#aie Pe panou se #seau c%teva ecrane ale sistemului de televi-iune cu circuit 'nchis, oferind ima#ini ale centrului de control al navei 9n faa pilotului se afla un microfon care"i permitea s se adrese-e oricui de la &ord 0l #uverna vaporul cu a$utorul a dou manete situate pe un panou ra&ata&il Maneta din st%n#a controla roata cu -&aturi de la &a&ord, iar maneta din dreapta, pe cea de la tri&ord Pentru navi#aia pe timp de noapte e1ista un ecran pe care apreau indicaii de radiolocaie Pe un alt ecran se putea citi ad%ncimea apei, msurat cu a$utorul son arului ?n comutator aflat pe panoul ele control permitea trecerea pe pilot automat, dei re#ula impunea ca 'n timonerie s se afle permanent un pilot de serviciu +am avea 'n picioare sandale din piele al& i purta un 4ilt, o pelerin i o apc de cpitan din material plastic i piele, toate al&e La &r%u avea o centur din piele cu un toc 'n care"i inea puternicul pistol cu patru focuri, Mar4 55, cali&rul MF mm, i un cuit lun# de trei-eci de centimetri 'ntr"o teac al& din piele Pea a#itat de colo"colo in%ndu"i m%inile pe l%n# corp i ridic%nd vreuna doar

c%nd voia s"i scoat tra&ucul din #ur 9l urmrea pe pilotul <o&ert +t)les, aflat pentru prima oar la post +t)les era un pilot e1perimentat de pe Mississippi, un t%nr atr#tor, care, dei avea o&iceiul de a mai umfla lucrurile, nu minea Cu doi ani 'n urm, c%nd venise 'n Parolando, +am srise 'n sus de &ucurie Chiar pl%nsese, ceea ce i se 'nt%mplase doar de c%teva ori 'n via 9l cunoscuse pe <o& +t)les pe vremea c%nd erau am%ndoi piloi pe Mississippi +t)les era emoionat, aa cum i s"ar fi putut 'nt%mpla chiar i faimosului cpitan 5saiah +ellers, despre care se spunea c are nervi de oel (e 'ndat ce"ar fi priceput rostul celor dou manete, p%n i un profesor de la coala duminical, chiar de"un ochi i mahmur, sau un copil de ase ani ar fi reuit s diri$e-e vaporul 8re&uia s fie 'mpinse 'n fa pentru o&inerea unei vite-e sporite, ae-ate 'n po-iie median pentru oprirea rotitor cu -&aturi i trase 'napoi pentru a face -&aturile s se roteasc invers Pentru c%rmirea vaporului spre &a&ord era nevoie doar i se tra# maneta puin 'napoi i sa se 'mpin# o idee maneta de ia tri&ord Pentru c%rmirea la tri&ord, se proceda invers 0ra 'ns nevoie de e1erciiu pentru o&inerea unei coordonri iar cusur (in fericire, pilotarea unui vapor pe acest Fluviu nu cerea o &un memorie !u e1istau insule, &ancuri de nisip, ci puteau aprea oca-ional &uteni sau ramuri 'nc%lcite (ac vaporul se apropia periculos de mult de ape puin ad%nci, senarul ddea alarma (ac, la vreme de noapte, 'n fa aprea o alt nav sau vreun &utean pe $umtate ascuns de ap, radarul sau sonarul indica pre-ena lor printr" o lumini roie intermitent +am se uit la +t)les vreo $umtate de or, timp 'n care trecur prin dreptul a mii de oameni aflai pe maluri i care fceau semne cu m%na sau ovaionau, ;ri &lestemau, muli dintre ei fiind de-am#ii c tra#erea la sori nu"i favori-ate pentru a deveni mem&ri ai echipa$ului (ar el n"avea urechi pentru aa ceva, .poi +am prelua comanda i, dup 'nc $umtate de or, 'l 'ntre& pe 5oan dac n" ar vrea s 'ncerce, 5oan era 'm&rcat 'n ne#ru din cap p%n 'n picioare, de parc ar fi hotr%t s reversul lui +am 8recu 'ns la manete i, pentru un fost re#e care nu muncise cinstit nici mcar o clip, av%nd 'ntotdeauna supui care s fac totul 'n locul lui, se descurc destul de &ine Vaporul trecu prin dreptul re#atului defunctului 5e)asu, acum divi-at din nou 'n trei ri, apoi +am ordon pilotului s 'ntoarc <o& +t)les 'i fcu cheful i roti vaporul 'n loc, precum un titire-, dup cum se e1prim el, demonstr%ndu"i manevra&ilitatea 9n timp ce roata &a&ord se rotea 'napoi, cea de tri&ord se 'nv%rtea 'nainte cu vite-a ma1im, astfel c vaporul se roti de parc ar fi fost 'nfipt 'ntr"un ac .poi porni 'n $osul Fluviului .v%nd curent i v%nt favora&il din pupa i folosind fora ma1im a roilor cu -&aturi, !u se 'nchiria- #oni cu ai-eci de mile pe or .sta nu dur mult +am 'i ordon lui +t)les s aduc vaporul aproape de mal, unde sonarul arta c intervalul de si#uran 'ntre fundul apei i chil la &a&ord era de numai trei-eci de centimetri Cu tot -#omotul produs de rotirea -&aturilor, plescitul apei i de dan#tele de clopot, 'nc puteau au-i mulimea stri#%nd Chipurile oamenilor trecur pe l%n# ei ca un vis fu#ar +am deschise uile dinspre prova ale timoneriei, s poat simi v%ntul i s triasc astfel mai din plin &eia vite-ei !u se 'nchiria- #oni 'n $osul Fluviului p%n 'n dreptul satului +elinu$o, apoi se 'ntoarse din nou +am aproape c"i dorea s mai e1iste un vapor cu care s se poat lua la 'ntrecere +e simea 'ns 'n al noulea cer de fericire c era posesorul unicului vapor cu acionare electric de pe Fluviu !imeni nu se putea &ucura de toate, nici mcar 'n viaa de dup aceea trit pe Pm%nt 9n cursul drumului de 'ntoarcere, deschiser &ocaportul uria de la pupa i, prin deschi-tur, alupa co&or' pe apa Fluviului Pomi 'n -i#-a# cu vite- ma1im i o lu 'naintea navei"mam Mitralierele ei cu a&uri pornir s tra#, desen%nd linii pe deasupra apei, iar cele trei-eci de mitraliere de pe !u se 'nchiria- traser i ele o salv, dar nu 'nspre alup Prin deschi-tura de la pupa apru monoplanul amfi&iu de trei locuri, 'i 'ndrept

aripile pliate, apoi le &loca pe po-iie i decola La man se afla Fire&rass, av%ndu"i ca pasa#eri pe concu&ina lui i pe /Lenafra ; clip mai t%r-iu, o catapult cu a&uri, ae-at pe acoperiul te1asului, propulsa miniaturalul avion de re"cunoatere cu carlin#a deschis, av%nd loc doar pentru pilot La comen-ile aparatului se afla Lothar von <ichthofen care am&ala motorul pe &a- de alcool i porni drept 'nainte cu o asemenea vite-, 'nc%t dispru cur%nd din c%mpul vi-ual al privitorilor .poi avionul reveni, urc 'nspre cer i, din c%te tia +am, fcu prima demonstraie de acro&aie aeriana pe care o v-use vreodat populaia din valea Fluviului, Lothar 'ncheie cu un -&or 'n pica$ la captul cruia trase patru rachete 'n ap i apoi o salv cu cele dou mitraliere de la &ord .cestea aveau cali&rul de JG de mm i erau dotate cu #loane din aluminiu Pe vapor e1istau o sut de mii de asemenea cartue care, la lichidarea stocului, nu puteau fi 'nlocuite Lothar ateri-a cu monoplanul pe puntea de apuntare de pe acoperiul te1asului, iar dispo-itivele instalate acolo se prinser de c%rli#ul aflat 'n partea posterioar a aparatului Cu toate c aparatul fusese fr%nat astfel, elicea aflat 'nc 'n notaie se opri la doar trei metri de courile de fum Lothar mai decola o dat i repet ateri-area cu aceeai perfeciune .poi se 'ntoarse l Fire&rass cu amfi&iul i inu s decole-e cu avionul pentru a face un -&or de pro& +am privi prin iu&loul dinspre &a&ord la pucaii marini care e1ecutau instrucie de front 'n seciunea prova a punii cldrilor, care era mai lat 9n ra-ele puternice ele soarelui aflat sus pe cer, care ridicaser temperatura aerului p%n la AM,M #rade Celsius, oamenii mrluiau 'ncoace i 'ncolo, reali-au manevre complicate su& comanda lui C)rano Cti"le ar#intii din duraluminiu, cu pana, semnau cu cele purtate de vechii romani Purtau cmi din -ale cenuii cu dun#i roii care le veneau pan la $umtatea pulpei 9n picioare aveau &ocanci din piele 0rau 'narmai cu florete, cuite lun#i i pistoale Mar4 55 .cetia erau doar pistolarii /rosul pucailor marini, adic arcaii i lansatorii de rachete, stteau deoparte i urmreau parada +am se simi fericit v-%nd"o pe &londa /Lenafra 'n mi$locul mulimii de pe puntea principal ; v-u i pe &runa Liv) alturi de ea i se 'ntrist (up alte ase luni de convieuire minat de #elo-ie alturi de von <ichthofen, /Lenafra acceptase oferta lui +am i se mutase la el Cu toate acestea, de fiecare dat c%nd o vedea pe Liv) re#reta c o pierduse (ac n"ar fi fost pre-ena Liv)ei i a lui 5oan, s"ar fi simit c%t se poate de fericit 9ns Liv) avea s rm%n pe vapor 'n toi cei patru-eci de ani de cltorie C%t despre 5oan, ei &ine, el a ddea un sentiment de nesi#uran i"i &%ntuia visele 5oan se artase at%t de dornic lase pe +am s fie cpitan i ovise din cale" afar de mult s ocupe postul de secund, 'nc%t +am 'i dduse seama c acestea nu erau de &un au#ur ;are c%nd va i-&ucni <evolta6 se 'ntre&a el mereu Prea inevita&il ca 5oan s 'ncerce s preia comanda Vaporului i 'ntr"un asemenea ca-, orice om cu scaun la cap care"i ddea seama de asta l"ar fi a-v%rlit pe 5oan peste &ord !umai c pe +am 'l mustra contiina pentru c"l ucisese pe :looda1e +tiind c 5oan nu va rm%ne mort pe vecie, nu se simea 'n stare s mai comit un asasinat ?n cadavru tot cadavru se chema, iar perfidia nu avea cum s se numeasc altfel Pro&lema era> c%nd va ataca 5oan6 Chiar de la 'nceput, ori mult mai t%r-iu, 'n cursul cltoriei, c%nd vi#ilena lui +am ar fi fost adormit6 (ac era i spun lucrurilor pe nume, situaia devenise de nesuportat Pentru moment, era surprin-tor c%t de tolerant putea fi +am 9n timonerie intr un individ uria cu prul &lond +e numea .u#ustus +tru&eLell i era a#hiotantul lui 5oan de pe vremea c%nd 5oan fcuse vi-ita 'n 5e)asu$o, dup inva-ia lui 3ac4in# +e nscuse 'n 1FN1, la +an (ie#o, California, fusese funda 'ntr"o echip de fot&al american, cpitan 'n Marina +?., decorat pentru &ravur 'n timpul serviciului militar din ;rientul Mi$lociu i .merica de +ud i 'i croise apoi o carier 'n domeniul filmului i televi-iunii Prea un tip destul de

a#rea&il, numai c, asemenea lui 5oan, se luda nespus de mult cu succesele lui la femei +am nu avea 'ncredere 'n el 8oi cei care intrau 'n slu$&a iui 5oan Fr" de"ar aveau o trstur ur%t de caracter +am ridic din umeri (eocamdat putea s se simt linitit (e ce s pornit cuiva s"i rpeasc &ucuria celei mai mree -ile din via6 +e aplec spre iu&lou i privi din nou oamenii i pucaii fc%nd instrucie Valurile Fluviului sclipeau 'n ra-ele soarelui, iar &ri-a aducea rcoare (ac se fcea prea cald@ putea 'nchide iu&lourile i pomi instalaia de climati-are +tea#ul navei !u +e 'nchiria- flutura 'n v%nt pe catar#ul 'nalt de la prova 0ra ptrat i pe c%mpul de culoare al&astru"deschis avea o pasre Phoeni1 de culoare s%n#erie Pasrea sim&oli-a renaterea omenirii Fcu semn ctre oamenii 'nirai pe mal , apoi aps un &uton care declana o serie de fluierturi i dan#te de clopot 8rase un fum din tra&ucul fin, 'i &om& pieptul i mrlui seme 'ncoace i 'ncolo +tru&eLell 'i oferi lui 5oan un pahar tu Lhis4), apoi 'i ddu unul i lui +am 8oi cei pre-eni 'n timonerie +t)les, ceilali ase piloi, Joe Miller, von <ichthofen, Fire&rass, Pu&lius Crassus, Mo-art, 5oan Fr"de"ar, +tru&eLell i trei dintre consilierii lui 5oan primir c%te un pahar ?n toast, domnilor, spuse 5oan 'n esperanto V doresc tuturor o cltorie plcut i lun# i s o&inem fiecare ce dorim Joe Miller, care sttea alturi de +am i aproape c atin#ea tavanul, ridic paharul care coninea apro1imativ un litru de Lhis4) 9l amuin cu nasul lui monstruos i apoi &# v%rful lim&ii 'n pahar, #ust%ndu"l +am tocmai se pre#tea s dea de duc paharul care coninea vreo sut de mililitri, c%nd 'l v-u pe Joe, cu chipul lui simian, str%m&%ndu"se Ce s"a 'nt%mplat Joe6 'ntre& el (ria a-a are seva 'n ea7 +am mirosi i detecta doar aroma Lhis4-ului de calitate din Kentuc4) (ar c%nd 5oan, +tru&eLell i ceilali duser m%inile ctre arme, a-v%rli coninutul paharului 'n faa lui 5oan ;trav7 stri# el i se arunca la podea Pistolul lui +tru&eLell &u&ui /lonul din plastic se sfr%m de materialul plastic re-istent aflat deasupra lui +am Joe scoase un mu#et care aminti de r#etul unui leu scpat din cuc i arunc i el lichidul 'ntre ochii lui +tru&eLell Ceilali consilieri traser, apoi, parc nemulumii, mai traser o dat Pistoalele Mar4 55 cu patru focuri puteau aprinde capsa cartuului printr"o sc%nteie electric Mai mari i mai #rele dec%t cele de tipul Mar4 5, aveau mecanismul de dare a focului mai rapid, iar #loanele din plastic erau propulsate de cordit, nu praf de puc 8imoneria deveni un vacarm de &u&uituri, e1plo-ii asur-itoare, iuituri ale #loanelor care ricoau, stri#te i urlete omeneti i rcnetele inumane ale lui Joe +am se rosto#oli, 'ntinse m%na i comut pilotul automat <o& +t)les era pe podea, av%nd un &ra aproape smuls ?nul dintre consilierii lui 5oan a#oni-a 'n faa lui +tru&eLell -&ur peste el, se lovi de #eam i apoi c-u peste +am 5oan dispruse, co&or%nd scrile 'n #oan +am iei t%r% de su& +tru&eLell Patru dintre piloii si erau mori Cu e1cepia lui +tru&eLell, care"i pierduse cunotina, toi consilierii muriser Joe le fr%nsese #%tul sau le sfr%mase ma1ilarele 8remur%nd, Mo-art sttea #hemuit 'ntr" un col Fire&rass, lovit de fra#mente de plastic, s%n#era destul de ru, iar Lothar pierdea s%n#e dintr"o ran deschis la &ra ?nul dintre consilieri 'l lovise cu cuitul 'nainte ca Joe s"i fi rsucit capul cu 1JG de #rade +am se ridic nesi#ur i privi pe iu&lou Mulimea care"urmrise demonstraia pucailor se risipise, dar 'n urma ei rmseser vreo -ece cadavre Pucaii de pe puntea cldrilor deschiseser focul 'mpotriva c%torva oameni care tr#eau 'n ei de pe puntea principal ?nele focuri preau s vin dinspre iu&lourile ca&inelor de pe puntea principal

(%nd ordine rstite, C)rano sttea alturi de #rupul su de pucai, ale cror r%nduri se su&iau mereu .poi oamenii lui 5oan ieir la atac tr#%nd cu toate armele i C)rano c-u +e ridic 'ns aproape imediat i"si flutur floreta ar#intie m%n$it de s%n#e (umanii rupser r%ndurile i o luar la #oan, iar C)rano porni dup ei (escreieratule7 stri# +am 9ntoarce"te7 dar C)rano nu"l au-i, &ine'neles Fcu un efort s"i limpe-easc mintea 5oan strecurase ceva 'n &uturile lor, otrav ori sedativ i doar Joe, cu nasul lui inuman de sensi&il, 'i oprise s &ea i s cad rpui, 'mpiedic%ndu"l astfel i pe 5oan s acapare-e timoneria fr nici un efort .runc o privire pe iu&loul de tri&ord La numai $umtate de mil 'n fa se afla uriaul di# spar#e"val la adpostul cruia vaporul tre&uia s ancore-e peste noapte .r fi tre&uit ca marea cltorie s 'nceap a doua -i .r fi tre&uit, #%ndi +am .nul comanda de pilotare automat i trecu la manetele de #uvernare Joe, vreau s 'ndrept nava c%t mai aproape de mal, paralel, dac se poate +per s eum /sete me#afonul ; s le comunic oamenilor de pe mal ce s"a 'nt%mplat i"o s primim a$utor 8rase maneta pentru -&aturile de la tri&ord i o 'mpinse pe cea de &a&ord Ce"i asta6 rcni el Vaporul continua s"i menin cursul 'n susul Fluviului, menin%ndu"se la o sut de metri de mal 8rase manetele i le 'mpinse disperat, dar vaporul nu"i asculta comen-ile (eodat au-i vocea lui 5oan pe intercom> 8e chinuieti de#ea&a, +amuel, Mare =ef, Cpitan sau cum mai vrei tu s te numeti7 Comen-ile vaporului sunt la feline Mecanicul meu, cel ce va deveni mecanic"ef, a instalat o du&l comand n"are importan unde 8u nu mai ai nici un control asupra manevrelor, iar nava are s mear# unde vreau eu Prin urmare, n"ai nici un avanta$ ;amenii mei vor ataca timoneria i vor pune m%na pe tine . dori s nu provocai distru#eri prea mari (e aceea, dac te hotrti s prseti nava, o s te las fii via Cu condiia s fii 'n stare s 'noi o sut de metri +pume#%nd de furie, +am 'n$ur i lovi cu pumnii 'n ta&loul cu instrumente 8recur de doc, iar oamenii str%ni acolo, flutur%nd din m%n i ovaion%nd, 'i puser 'ntre&area de ce nu se mai oprea vaporul (up ce se uit afar pe iu&loul de la pupa, Lothar constat> 9ncearc s se furie-e spre noi7 .poi deschise focul 'mpotriva unui individ care apruse de dup captul te1asului de pe puntea de promenad !u putem re-ista mult vreme7 spuse Fire&rass !"avem muniie suficient +am privi spre prova C%teva persoane, &r&ai i femei, sosiser 'n #oan pe puntea cldrilor i opuneau re-isten Printre ei se afla i Liv) ?rm un nou asalt ?n om ddu s"l 'mpun# cu sa&ia pe C)rano care tocmai v%r%se v%rful floretei 'ntr"un alt atacator Folosind pistolul, care pesemne era descrcat, Liv) 'ncerc s devie-e lovitura, dar sa&ia i se 'nfipse 'n stomac +e pr&ui pe spate cu sa&ie cu tot ;mul care"o ucisese pieri o clip mai t%r-iu, c%nd floreta lui C)rano 'i ptrunse 'n #%tle$ Liv)7 Liv)7 stri# +am, iei valv%rte$ din timonerie i co&or' 'n fu# treptele scrii Pe l%n# el trecur uier%nd c%teva #loane care, i-&indu"se de scar i perei, se fcur fr%me +imi o durere ar-toare, apoi au-i stri#te venind din spate, dar nu se opri 9i ddea seama ca prin vis c Joe Miller i ceilali porniser s aler#e dup el Pesemne voiau s"l salve-e ori 'neleseser c era mai &ine s prseasc vaporul imediat, 'nainte de a fi copleii numeric i prini 'n timonerie ca 'ntr"o capcan Pretutindeni -ceau cadavre i rnii ;amenii lui 5oan nu erau prea numeroi@ se &i-uise pe un atac"surpri- i nu #reise, 'n cursul primelor schim&uri de focuri fuseser ucii -eci de oameni, iar muli alii c-user din pricina panicii ?nii, v-%nd c nu e1ista cale de salvare, ne#sindu"i vreo ascun-toare sau neav%nd arme, sriser 'n Fluviu,

.cum vaporul se 'ndrepta spre mal cu vite- ma1im, iar roile cu -&aturi se 'nv%rteau uier%nd i pufnind, fc%nd puntea s trepide-e i apa s fiar& 5oan voia s tra# la mal, unde atepta un #rup mare de &r&ai i femei av%nd tot felul de arme .cetia erau cei pui pe li&er, suprai c sorii loteriei 'i tiaser de pe lista echipa$ului ; dat a$uni la &ord, ei 'i vor lichida pe puinii susintori ai lui +am (up ce co&or%se din timonerie, +am aler#ase de"a lun#ul punii de promenad .vea o floret i un pistol 'n care mai rmseser dou cartue !u tia cum se tre-ise cu ele 'n m%n@ nu"i amintea s le fi scos din teac i, respectiv, toc Pe scara din fa, aflat la mar#inea punii, apru un cap 8rase 'n el i omul dispru .$unse apoi la captul punii i, 'n clipa 'n care se aplec s priveasc 'n $osul scrii, trase /lonul de plastic nu"i mai #rei inta Pe pieptul omului apru o pat mare de s%n#e, iar cadavrul se pr&ui, do&or%nd 'n cdere ali doi &r&ai Pe punte aprur 'ns i ali dumani, aa c +am fu nevoit s se retra# <afala nu"l nimeri, dar c%teva #loane se lovir de perei, e1plodar i c%teva fra#mente 'i intrar lui +am 'n picioare .pr%nd &rusc 'n spatele lui, Joe stri#> Bam7 Bam7 !u ne rm%ne de#%t - -rim 'n ap7 !e"au 'ncon-urat7 Pe puntea de su& ei, C)rano care m%nuia floreta cu di&cie i re-ista atacului a trei oameni o dat, se retrase spre &alustrad .poi strpunse #%tle$ul unui adversar, care se nrui la podea, dup care se rsuci i sri peste &ord C%nd apru la suprafa, 'ncepu s 'noate 'n for pentru a se 'ndeprta de roata cu -&aturi de la tri&ord, care amenina s"l loveasc C%teva #loane lovir 'n pereii ca&inelor din spatele lui +am, iar Lothar stri#> +ri +am7 +ri7 (ar 'nc nu puteau s"o fac !u aveau cum s treac de puntea principal, iar cea a cldrilor le era inaccesi&il Joe se 'ntorsese de$a i fu#ea cu securea 'n m%n ctre oamenii care tr#eau 'n el ascuni dup ca&inele de pe puntea de promenad /loanele uierau, ls%nd 'n urm firicele de fum, dar Joe a$unsese prea departe ca s"i mai fie fric de ele =i se &i-uia pe 'nfiarea sa 'nfiortoare i pe fora pe care dumanii i"o cunoteau prea &ine, pentru a crea panic 'ntre ei Ceilali 'l urmar 'n fu# i cur%nd a$unser la carcasa care adpostea una dintre roile cu -&aturi .ceasta era situat la vreo -ece metri de mar#inea punii de promenad, iar dac se ridicau 'n picioare pe &alustrad i fceau un salt, se puteau prinde de #hida$ele mari din fier prin care fuseser trecute ca&lurile c%nd macaraua ae-ase carcasa deasupra roii +rir unul dup altul, 'n vreme ce #loanele uierau pe l%n# ei +e a#ar de ochiurile de fi1are, i-&indu"se de carcasa de metal +e crar i a$unser t%r% deasupra carcasei apoi, ridic%ndu"se 'n picioare, srir de pe vapor ;#linda apei era la -ece metri su& ei, o distan care, 'n alte condiii, l"ar fi 'n#ro-it pe +am (e ast dat 'ns, se a-v%rli 'n #ol, plutind cu trupul drept i in%ndu"se de nas i intr 'n ap cu picioarele 'nainte 5ei la suprafa 'n clipa 'n care srea Joe, nu de pe carcasa roii, ci de pe puntea principal 9i croise drum cu fora pe scar i de"a curme-iul punii, fc%nd prpd printre pi#meii ce"i ieiser 'n cale Chiar i aa, era m%n$it de s%n#e din cap p%n 'n picioare Plon$a peste &ord, urmrit de #loane de pistol i s#ei +am se scufund imediat, fiindc mai multe mitraliere cu a&uri 'i 'ndreptaser evile spre el, iar #loanele de cali&rul JG mm 'ncepuser s loveasc apa 'n apropierea sa Vaporul se 'ntoarse dou minute mai t%r-iu 5oan aflase, desi#ur, c dumanul su principal reuise s scape +am era de$a pe mal i aler# s"i caute adpost, dei simea c picioarele i se 'nmoaie Focurile de arm nu se 'nteir Pesemne c 5oan se r-#%ndise i nu mai avea de #%nd s"l ucid Voia s"i provoace suferin, fiindc +am avea s se chinuiasc mai cumplit dac rm%nea 'n via i contempla locurile 'nfr%n#erii sale,

(intr"un me#afon &u&ui vocea lui 5oan > <m%i cu &ine, +amuel7 Bev-ecule7 9i mulumesc pentru vapor7 =i afl c o s"i dau un nume care s mi se potriveasc mai &ine7 .cum plec s m &ucur de roadele trudei tale7 + te #%ndeti la mine7 .dio7 3ohotul de r%s, amplificat de me#afon, 'l asur-i pe +am 5ei din ascun-toarea pe care i"o #sise 'ntr"o coli& i se car pe -idul de pe malul Fluviului Vaporul fiind oprit, oamenii co&or%r o schel lun# p%n pe mal, permi%nd trdtorilor s urce la &ord .u-i o voce dedesu&tul su i privi 'n $os 0ra Joe, cu prul rocat lipit de corp iroind de ap i s%n#er%nd din c%teva rni Lothar, Fire&ra-, B)rano -i 5ohn-ton au reu-it - -#a&e, 'l anun el 8u #um te -im-i, Bam6 +am se ae- pe pm%ntul &ttorit i"i rspunse> (ac"a avea ceva de c%ti#at, mi"a pune capt -ilelor Lumea asta"i un iad, Joe, un adevrat iad !ici mcar nu te poi sinucide 'n mod decent, fiindc a doua -i te tre-eti, iar pro&lemele de care"ai 'ncercat s scapi se a#a de tine de parc"ar fi lipite cu 'n fine, s lsm asta Bi"acum e faem6 +am rmase tcut mult vreme La fel ca i C)rano, pe Liv) n"o mai putea avea 'n prea$m .r fi fost 'n stare s suporte pierderea ei dac n"ar fi rmas 'ntr"un loc unde s"o poat vedea Mai t%r-iu avea s"l a$un# i ruinea pentru c se &ucurase de pierderea suferit de C)rano Mai t%r-iu .cum era prea nucit de tot ce pise <pirea vaporului venise ca un oc mult mai mare dec%t moartea Liv)ei (up at%ia ani de trud, chinuri, trdri, planuri, dureri, iY iY 0ra prea #reu de 'ndurat V-%ndu"l c pl%n#e, Joe se amr', dar rmase r&dtor l%n# el p%n c%nd lacrimile se oprir .poi spuse> Bam, o -"nepem con-truc-ia altui va&or6 +am Clemens se ridic 'n picioare +chela era tras 'napoi pe puntea minunatului su Vapor cu a$utorul unui dispo-itiv electromecanic +irenele iuir triumftoare, iar clopotele pornir s &at Pro&a&il c 5oan 'nc hohotea de r%s Poate c 'n aceste clipe 'l urmrea pe +am prin lunet +am 'l amenin cu pumnul, sper%nd c 5oan 'l privea 8e prind eu, trdtorule7 url el ; s construiesc un alt vapor i te a$un# din urm7 !ici o stavil n"o s"mi stea 'n cale, nici un om7 ; s te do&or, 5oan, i"o s arunc 'n aer vaporul pe care mi l"ai furat7 =i nimeni, a&solut nimeni, nici !ecunoscutul, nici (iavolul, nici (umne-eu, oric%t de puternic ar fi, n"o s m poat opri7 5oan, -iua aceea nu e departe7 !u e departe7 0pilo# Volumul 555 din seria Lumea Fluviului 'l va 'nsoi pe +am Clemens, alturi de <ichard :urton i ceilali mem&ri ai #rupului Celor (oispre-ece, 'n cltoria sa p%n la i-voarele Fluviului i 8umul Ceurilor, pentru a afla secretul 0ticilor ;&servaie tehnolo#ic> 'n Lumea Fluviului, a-otatul de potasiu se prepar prin hrnirea unei anumite varieti de r%m cu e1cremente umane Produsul final al acestui re#im alimentar este a-otatul de potasiu cristali-at care, amestecat cu man#al i sulf, alctuiete praful ne#ru de puc