Sunteți pe pagina 1din 495

Autoarea bestsellerului CAPCANA BESTSELLERURI INTERNAIONALE Acest roman, cel mai recent ai celebrei scriitoare Linda Howard, este

o fascinant impletire de suspans i pasiune, ce captiveaz i incint. Daisy Minor, eroina acestei cri, o bibliotecar uriic dintr-un ora de provincie, este plictisit. Mai ru, a devenit i plictisitoare. Are o garderob la fel de sexy ca un dicionar i n-a mai fost de mult la o intilnire. N-a avut niciodat mcar o relaie cldu", ca s nu mai vorbim de una pasional. Astfel incit atunci cind se trezete, in dimineaa zilei in care implinete 34 de ani, se intreab de ce locuiete inc impreun cu mama (vduv) i cu mtua (celibatar), in timp ce prietenele sale s-au cstorit toate. Atunci decide c este momentul s inceap o nou via. i, cum fetele cumini nu atrag nici pe departe atiia brbai ca fetele rele, se impun schimbri radicale. O rochie decoltat i un machiaj adecvat fac adevrate minuni, transformind-o intr-o frumusee irezistibil. Dornic s recupereze", ii petrece nopile prin cluburi, dansind i flirtind. Dar aceast nou via strlucitoare poate fi

extrem de primejdioas. Jack Russo, eful poliiei i proaspt indrgostit de ea, hotrte c trebuie s o protejeze. Mai ales dup ce, intr-o sear, Daisy asist la o scen pe care nu ar fi trebuit s o vad. Din clipa aceea, eforturile lui Jack de a rezolva complicatul caz la care lucreaz se vor inzeci. Pentru c femeia pe care o iubete se afl in pericol de moarte... EDITURA ORIZONTURI Lei 150000 Linda Howard L a vIn to a r e DE BRBAI 9 Traducere: loan Daniela EDITURA ORIZONTURI I.S.B.N.: 973-9342-68-X OPEN SEASON Copyright 2001 by Linda Howington Originally published by Atria Books, an Imprint of Simon & Schuster, Inc. PROLOG ALA'armela strinse in miini traista in care ii inea cealalt rochie, nite ap i pachetul cu mincare pe care i-l pregtise pentru cltoria pe care avea s o fac in nord, peste grani. Orlando ii spusese c nu se vor putea opri nici pentru

mincare, nici pentru ap, nici pentru altceva, pin nu vor ajunge la Los Angeles. Era inchis intr-o camionet veche, in partea din spate. Maina se legna i srea, zgiliind-o continuu. Hurduciala ar fi aruncat-o de colo-colo dac nu s-ar fi ghemuit intr-un col, rezemindu-se cu spatele, cu genunchii la piept, strduindu-se s nu adoarm. Cind, totui, aipea, se trezea trintit pe podeaua din lemn a camionetei. Era speriat, dar hotrit. Cu doi ani inainte Enrique trecuse grania, promiindu-i c o va chema i pe ea. Ajuns acolo, se cstorise cu o americanc, aa c nu mai putea fi expulzat. Ea rmsese cu visele spulberate i cu mindria clcat in picioare. Nu o mai reinea nimic in Mexic; dac Enrique se cstorise cu o americanc, ei bine, de ce nu s-ar putea mrita i ea cu un american! Era hotrit so fac, dar cu unul instrit. tia c este frumoas, toat lumea ii spunea asta. Dup ce se va cstori cu nordamericanul

ei bogat, avea s-l caute pe Enrique ca s-i fac in ciud, iar el va regreta amarnic faptul c o minise i o trdase. Avea planuri mree, dei se simea o fiin mrunt, zgiliit intr-o camionet ori de cite ori aceasta trecea peste o hirtoap. Auzea sciriitul metalic al schimbtorului de viteze i, din cind in cind, geamtul inbuit de durere al unei fete care se tot lovea de tabla camionetei. Mai erau inc trei in afar de ea, toate cam de aceeai virst, toate aspirind spre o via mai bun decit cea pe care o triser in Mexic i pe care acum o lsau in urm. Nu fcuser cunotin, nu schimbaser nici o vorb. Erau prea ingrijorate de riscurile pe care i le asumaser. Se simeau triste i in acelai timp nerbdtoare: triste gindindu-se la ceea ce lsaser in urm, nerbdtoare s inceap un trai mai bun. Trebuia s fie mai bine decit pin acum. Carmela nu realizase nimic i nu avusese parte de nici o bucurie, de nici o implinire. Se gindea la mama ei care murise in urm cu apte luni, epuizat dup o via in care nu fcuse altceva decit s

munceasc din greu i s nasc. S nu-l lai pe Enrique s te ating", o dsclea mama ei cind i cind. Nu inainte s te cstoreti cu el. Dac ai s-l lai, atunci n-o s se mai cstoreasc cu tine, iar tu ai s rmii cu un copil de crescut, in timp ce el o s-i caute alt fat drgu." Ei bine, nu-l lsase pe Enrique s o ating i, cu toate acestea, tot ii gsise o alt fat. Bine c n-o lsase i cu un copil de crescut. O inelesese pe mama ei cind ii spusese: S nu faci ca mine. Ea dorise ca fiica ei s aib parte de mai multe bucurii decit ea. Nu voia s o vad pe Carmela imbtrinind inainte de vreme, impovrat de copii, cu unul in brae i cu altul in pintece, murind inainte s implineasc patruzeci de ani. Carmela avea aptesprezece ani. Mama ei avea deja doi copii inainte de a fi implinit aptesprezece ani. Enrique nu a ineles niciodat dorina Carmelei de a rmine virgin; s-a artat, pe rind, furios i ursuz in faa refuzului ei constant de a face dragoste cu el. Probabil c

femeia cu care se cstorise acceptase. Dac doar atit voia el, inseamn c nu o iubea cu adevrat, ii spunea Carmela, i atunci mai bine c a scpat de el! Doar nu-i va irosi viaa plingind dup un... prost! incerca s-i ridice moralul, spunindu-i c in America totul avea s fie bine; toat lumea zicea c in Los Angeles erau mai multe locuri de munc decit oameni, c oricine avea main i televizor. Cine tie, poate va ajunge chiar s joace in filme i s devin celebr. Toi spuneau c e o fat frumoas, aa c totul era posibil. Adevrul, ins, era c abia implinise aptesprezece ani, nu cunotea pe nimeni i o cuprinsese teama. Una dintre fete spuse ceva neinteligibil din cauza zgomotului pe care il fcea motorul i tensiunea se risipi. Carmela ii ddu seama c mai erau inc trei copile la fel de speriate ca i ea. Prin urmare, nu era singur; celelalte trei se aflau in aceeai situaie. Nu insemna mare lucru, dar mai prinse curaj.

Sprijinindu-se, se deplasau cu greu din cauza zdruncinturilor pin aproape de fat, ca s o poat auzi mai bine. Se iveau zorii i lumina slab care se strecura printre crpturi o ajut s disting figurile celorlalte fete. - Ce este? intreb ea. Fata ii frminta miinile in poal. -Trebuie s merg la toalet, spuse ea ruinat. - Toate vrem asta, zise Carmela. i ea simea c abia se mai putea abine. Ignorase cit de mult putuse nevoia aceasta. Lacrimile incepur s se rostogoleasc pe obrajii fetei. -Trebuie... Carmela se uit in jur, ins celelalte preau la fel de neajutorate. - Atunci o s facem ceea ce trebuie neaprat s facem, spuse ea, deoarece se prea c era singura in stare s ia o hotrire. O s alegem un col... uite acela. Art spre colul din dreapta, cel mai indeprtat. E o crptur acolo, aa c o s se scurg. O s ne uurm cu toatele, pe rind. Fata ii terse lacrimile. - Dar cu nevoia cealalt ce facem? - Sper c pin atunci va opri. Soarele era sus i cldura incepea s se fac simit.

Era var; dac Orlando nu oprea i nu le lsa s ias din main, vor muri de cald. Le spusese c nu se vor opri decit cind vor ajunge la destinaie, aa c in mod sigur nu mai aveau mult pin la Los Angeles. ii pltise lui Orlando doar jumtate din tariful obinuit; dac murea, el nu ar mai fi pus niciodat mina pe jumtatea cealalt. De regul toat lumea pltea preul intreg inainte ca arlatanul s treac grania, dar pentru c ea era atit de drgu - dup cum spusese chiar Orlando - fcuse o excepie. Remarc faptul c i celelalte fete erau frumoase. Poate c fcuse o excepie pentru toate patru. Rezolvarea necesitilor fireti se dovedise mai grea decit ii inchipuiser ele, din pricina hurducturilor. Carmela se ocup de toate. Pe rind, se aezar pe vine in colul pe care il aleseser, fiecare fiind sprijinit de celelalte trei tovare de cltorie. in cele din urm, extenuate din pricina efortului, dar simindu-se ceva mai bine, se aezar din nou pe podeaua din lemn s se odihneasc.

Brusc, dup ce trecu peste o ultim hirtoap, camioneta incepu s se deplaseze lin, fr smucituri. Se aflau pe o autostrad, intui Carmela. O autostrad! De data asta chiar se apropiau de Los Angeles. Orele dimineii trecur una dup alta i cldura dinuntru devenise inbuitoare. Carmela incerc s respire normal, ins celelalte fete incepuser s gifiie, de parc inspirind mai des puteau s se rcoreasc. Aerul era ins fierbinte, aa c nu avea nici un rost ceea ce fceau ele. Cel puin, transpirau mult, astfel incit nu mai simeau nevoia s se uureze. Se abinu, pentru c nu tia cit de mult mai aveau de mers, ins in cele din urm setea deveni de nesuportat i scoase din traist o sticl mic in care avea ap. - Am ap la mine, le spuse ea. Este puin, aa c va trebui s o imprim in mod egal. Le privi cu asprime pe fiecare in parte. - Dac luai mai mult de o inghiitur inainte s dai sticla mai departe, v pocnesc. inghiitura s fie mic, le ordon ea.

Sub privirea ei aprig, fetele inghiir puin ap, dup care ii inapoiar sticla. intr-un fel, dup ce stabilise cum s-i fac necesitile, Carmela devenise un fel de cpetenie. Nu era prea inalt ins avea mult voin i fetele o acceptar ca lider. Dup ce sticla ajunse la ea, Carmela bu o gur mic de ap, dup care ddu din nou sticla mai departe. La terminarea celei de a doua ture, puse dopul la loc i bg sticla inapoi in traist. - tiu c nu v-ai sturat, le zise ea, dar avem puin ap i trebuie s ne ajung. Mai rmseser, probabil, cam dou inghiituri pentru fiecare, ceea ce era o nimica toat deoarece ele transpirau mult mai mult de-atit in fiecare or. Spera ins s le ajung ca s rmin in via. De ce nu s-or fi gindit i celelalte s ia cu ele mincare i ap? se intreb Carmela suprat pe neghiobia tovarelor ei, strduindu-se, totui, s-i alunge minia. Cine tie, poate c nici nu aveau ce s ia cu ele. i ea era srac, dar existau unii care nu aveau nici cit avea ea.

Camioneta incetini, sunetul diferit al motorului semnalind schimbarea. Se uitar unele la altele pline de ndejde. Camioneta trase pe dreapta autostrzii i se opri. Motorul nu fusese oprit, dar cind Orlando cobori din main, auzir portiera trintindu-se. Carmela se repezi la traist i se ridic; din moment ce el ii spusese c nu se vor opri decit cind vor intra in Los Angeles, insemna c ajunseser. Se atepta la ceva mai mult glgie, dar nu se auzea nimic altceva decit motorul camionetei. Apoi auzi ceva care semna cu un zornit de lan i portiera din spate a camionetei se ridic, lsind lumina orbitoare a soarelui s ptrund inuntru, o dat cu aerul fierbinte, dar proaspt de-afar. Orlando se vedea doar ca o siluet intunecat pe fundalul luminii strlucitoare. Ferindui ochii, fetele se ridicar, merser impleticindu-se ctre partea din spate a camionetei i se ddur cu stingcie jos. Dup ce se obinui cu lumina puternic a soarelui, Carmela se uit in jur, ateptind... nici ea nu tia bine ce,

oricum un ora mare. Acolo unde opriser nu se vedea, ins, nimic decit cerul, soarele, nite tufe i multe movile de pmint nisipos i cenuiu. Fcu ochii mari i il privi intrebtoare pe Orlando. - Eu o s v las aici, le anun el. Camioneta s-a incins prea tare, ai putea s murii inuntru. Restul drumului o s-l facei impreun cu amicul meu. Camioneta lui are aer condiionat. Aer condiionat! in satul de unde venea Carmela puini oameni aveau main i nici una cu aer condiionat. Btrinul Vasquez ii artase cu mindrie bordul mainii lui din care cindva ieise aerul condiionat. Deoarece instalaia nu mai funciona, pentru ea aerul condiionat rmsese un mister. tia, totui, c exista, iar acum avea s cltoreasc intr-o main care avea aer condiionat! De-arti, btrinul Vasquez arfi tare invidios. Un tinr inalt i sfrijit, imbrcat cu o pereche de blugi i cu o cma din stof subire, apru de dup camionet.

inea n miini patru sticle cu ap pe care le ddu fetelor. Ce rece era apa! Aburise sticlele. Fetele se grbir s-i potoleasc setea, in timp ce nou-venitul sttea de vorb cu Orlando in englez, limb pe care ele nu o cunoteau. - El este Mitcheli, le zise Orlando intr-un tirziu. O s facei tot ce v spune el. Vorbete limba noastr suficient de bine ca s pricepei ce vrea de la voi. Dac nu-l ascultai, poliia american o s v prind i o s v bage la inchisoare, de unde n-o s mai ieii niciodat. Ai ineles? Fetele ddur din cap, in semn c au ineles, apoi se repezir in camioneta lui Mitcheli, unde gsir doi saci de dormit ingrmdii pe podea i un taburet cu o gaur deasupra, care se dovedise a fi, pin la urm, un closet improvizat. Nu puteau sta in picioare, ci ghemuite sau intinse, dar dup noaptea care trecuse i in care nu reuir s inchid ochii, nu mai conta. Aerul rcoros i muzica - ce plcere! ajungeau in spate prin fereastra deschis care le desprea de ofer. Dup ce intinser cei doi saci fetele se culcar i adormir.

Nu-i inchipuise c Los Angeles-ul putea s fie atit de departe, ii spunea Carmela dou zile mai tirziu. Cltoria in camionet o obosise din cauza poziiei incomode. Nu ii inepeniser muchii, dar simea nevoia s se plimbe, s mearg. Fusese intotdeauna o fat energic, iar limitele impuse acum, dei necesare, o innebuneau. Pe parcursul cltoriei primiser cu regularitate hran i ap. Nu reuiser, totui, s se spele i incepuser s miroas destul de urit. Din cind in cind Mitcheli oprea in zone pustii i ridica portiera din spate a mainii, pentru a intra aerul, ins atmosfera nu reuea niciodat s se improspteze suficient. Uitindu-se pe geamul din spate, Carmela vedea cum deertul incepuse s se transforme in cimpie inverzit. Apoi, treptat, apruser zone impdurite i, in ultima zi, vzuse munii acoperii de vegetaie bogat. Din loc in loc se intindeau puni pe care pteau vite. Se zreau vi imbietoare i riuri de un verde intunecat. Aerul era dens i foarte umed, inmiresmat

de parfumul florilor i al arborilor necunoscui. i maini! Vedea atitea maini, cite nu crezuse c avea s vad vreodat. Trecuser i printr-un ora care ei i se pruse imens, dar cind il intrebase pe Mitcheli dac acela era Los Angeles-ul, tinrul ii explicase c localitatea se numete Memphis. Mai aveau de mers pin la Los Angeles. America i se prea incredibil de mare Carmelei, cci se scurseser zile intregi de cind tot cltoreau. A doua zi, noaptea tirziu, se oprir. Cind Mitcheli deschise portiera din spate i le ajut s coboare, abia reuir s aeze un picior in faa celuilalt, dup atitea zile de stat inghesuite. Mitcheli parcase in faa unei rulote lungi; Carmela privi in jur, cutind ceva care s semene cu un ora, dar nimic nu trda apropierea acestuia. Deasupra capetelor licreau stele, iar zgomotele nopii se auzeau clar: iriit de greieri i strigte de psri. Mitcheli descuie ua rulotei i le pofti inuntru; fetele exclamar uimite cind intrar: mobil comod, buctrie modern, cu aparatur despre

care nu aveau nici cea mai vag idee cum funcioneaz, i o baie cum nu-i imaginaser nici in visele lor cele mai indrznee. Mitcheli le spuse s fac baie i le ddu nite rochii largi, lejere, care se puteau trage pe cap. Rochiile le puteau pstra, le comunic Mitcheli. Fetele rmaser uluite de generozitatea lui neateptat Carmela pipi materialul i-l simi fin i uor. Rochia ei era alb cu flori roii, mici. E minunat, se gindi ea. Se splar, rcorindu-se cu apa care inea de la du. Spunul mirosea frumos. Gsir i unul special pentru pr, un ampon care fcea spum din belug, i periue de dini! Cind iei din baie - unde intrase ultima deoarece fetele celelalte preau la captul puterilor - Carmela era mai curat ca oricind. Parfumul spunului i se pruse atit de plcut, incit fcuse du i ii splase prul de dou ori. Apa se rcise, dar nu-i psa. Era atit de bine s fii din nou curat! Descul, fr lenjerie intim pentru c se murdrise toat, ii puse totui rochia nou i-i prinse pru! umed

intr-un coc, la ceaf. Privindu-se in oglind, vzu o fat drgu cu ten creol i fin, cu ochi negri, scinteietori, cu buze pline, roii - alta decit ciudenia aceea murdar pe care o zrise mai inainte. Celelalte fete se culcaser deja in dormitor, unde era rcoare. Carmela se duse in camera de zi ca s-i spun noapte bun lui Mitcheli i s-i mulumeasc pentru toate cite fcuse pentru ele. Televizorul era deschis, iar el se uita la un meci de base-ball. Ridic ochii i-i zimbi, apoi art spre dou pahare pline cu ghea i cu o butur inchis la culoare care ateptau pe masa de ling el. - i-am pregtit ceva de but, ii zise el, ce! puin aa crezu ea, pentru c spaniola lui lsa de dorit. Apoi Mitcheli ii ridic paharul i lu o inghiitur. - Coca-Cola. A, asta pricepu imediat! Carmela lu paharul pe care i-l artase el i bu insetat butura ineptoare, dulce i rece. ii plcea senzaia pe care i-o provoca pe git. Mitcheli o pofti s ia loc, ceea ce i fcu, aezindu-se ins la captul

cellalt al canapelei, aa cum o invase mama ei. Era foarte obosit, ins avea s stea citeva minute cu el din politee dar i pentru c ii era cu adevrat recunosctoare. Pare un om cumsecade, ii zise ea, i are nite ochi cprui tare blinzi, aproape triti. Mitchell o servi cu alune srate i Carmela ii zise c erau exact ceea ce ii trebuia; trupul ei simea nevoia s inlocuiasc sarea pierdut prin transpiraie in prima parte a cltoriei. Apoi mai ceru o Coca-Cola i Mitcheli se ridic i-i mai pregti un pahar. I se prea bizar s vad cum un brbat ii aducea tot ce ii cerea ea, dar cine tie, poate c aa stteau lucrurile in America. Poate c brbaii erau cei care le ateptau pe femei, i nu invers. Dac aa stteau lucrurile, atunci pcat c nu venise mai devreme! incepea s simt tot mai acut oboseala. Csc, dup care il rug s o scuze. Mitcheli rise i-i zise c nu era nici o problem. Carmela nu-i mai putea ine ochii deschii i capul ii cdea in piept. De citeva ori incerc s i-l ridice,

ins muchii gitului nu voiau s o mai asculte. Mitcheli veni ling ea, o ajut s se lungeasc, ii puse o pern sub cap i ii intinse picioarele. ii atingea picioarele, se gindi ea ca prin cea, i incerc s-l opreasc, ins limba refuza s rosteasc vorbele. i acum o atingea intre picioare, acolo unde ea nu lsase niciodat pe nimeni s o ating. Nu, zise ea in gind. Brusc se ls intunericul, iar Carmela nu mai fu capabil s gindeasc. ^aisy! E gata micul dejun! Glasul cintat al mamei se auzi pin sus, cu aceeai intonaie pe care o avea inc de pe vremea cind Daisy era in clasa intii i trebuia s fie ademenit cu vorbe dulci ca s se dea jos din pat. in loc s se ridice, Daisy Ann Minor rmase intins pe pat, ascultind sunetul monoton al picturilor de ploaie care cdeau pe acoperi i se scurgeau, apoi, de pe streain pe jgheab. Era dimineaa celei de-a treizeci i patra aniversri, iar ea nu voia s se trezeasc. O depresie mai jalnic decit ploaia pusese stpinire pe ea. implinea treizeci

i patru de ani i ziua aceasta nu-i rezerva nimic special i de aceea nici nu o atepta cu nerbdare. Ploaia nici mcar nu era cu fulgere i tunete, aa cum ii plcea ei, deoarece efectele sonore ii ddeau senzaia c triete un eveniment dramatic. Nici poveste, nu era decit o ploaie trist i plictisitoare. Ziua aceasta atit de deprimant se potrivea perfect cu dispoziia ei. Sttea in pat i se uita cum se scurgeau picturile de ploaie pe fereastra dormitorului, i, incet-incet, contiina faptului c era ziua ei de natere se lipi de ea ca o plapum ud, grea i cleioas. Toat viaa ei se strduise s fie un om bun i... cu ce se alesese? Cu nimic. Nu avea ce face, trebuia s accepte realitatea, oricit de urit era. Avea treizeci i patru de ani, nu se cstorise niciodat, nu se logodise niciodat. Nu avusese nici o legtur pasional - nici mcar una cldu. Trise un scurt episod de genul acesta in anii de colegiu i o fcuse numai pentru c aa procedau toi colegii, iar ea nu voia s fie considerat

ciudata anului. ins, episodul acela cu greu se putea numi o relaie". Locuia cu mama i cu mtua ei, vduve amindou. Ultima dat cind avusese o intilnire fusese pe 13 septembrie 1993, cu Wally - nepotul celei mai bune prietene a mtuii Joella i asta pentru c nici el nu mai ieise cu cineva din 1988. i ce intilnire mai fusese dezndejdea la bra cu penibilul! Spre marea ei uurare, el nici mcar nu incercase s-o srute. Fusese seara cea mai plictisitoare din viaa ei. Banalitate. Nici un alt cuvint nu i se potrivea mai bine. Dac cineva ar trebui s aleag o vorb pentru a o descrie, Daisy tia c aceasta va fi. Hainele ei erau modeste i banale. Coafura ei era banal, chipul banal, toat viaa ii era nici mai mult, nici mai puin decit banal i plictisitoare. Era o bibliotecar nemritat, nesrutat, provincial, in virst de treizeci i patru de ani. Dup existena ei atit de searbd putea s aib chiar optzeci i patru de ani. Daisy ii lu ochii de la fereastr i privi in tavan,

simindu-se prea abtut ca s mearg jos, unde mama ei i mtua Joella o ateptau s-i spun La muli ani, iar ea va trebui s zimbeasc i s se prefac incintat i mulumit. tia c, odat i-odat, tot trebuia s se dea jos din pat; la nou incepea serviciul. Totui, nu se putea urni. Nu inc. Seara trecut, aa cum proceda, de altfel, in fiecare sear, ii pregtise hainele pe care urma s le imbrace a doua zi. Nu era nevoie s priveasc spre scaun ca s vad fusta albastr care cobora mult sub genunchi, dar insuficient de lung pentru a fi la mod, sau bluza alb cu minec scurt. S se fi strduit n-ar fi reuit s aleag o costumaie mai puin interesant. i nici nu trebuia s se strduiasc prea mult; dulapul era plin cu astfel de haine. Dintr-o dat se simi umilit de lipsa ei de gust. De ziua ei, o femeie se cuvenea s arate mai bine decit de obicei, s strluceasc, nu? in cazul sta trebuia s mearg la cumprturi, pentru c nimic din garderoba ei nu se potrivea

cuvintului strlucire. Nici de machiat nu s-ar fi putut machia de o manier deosebit, pentru c singurul ei articol de cosmetic era un ruj de o nuan tears. Nu-l prea folosea. De ce-ar fi fcut-o? O femeie care nu se obosea nici mcar s se epileze, cu siguran c nu avea nevoie nici de ruj. Cum de ajunsese intr-o situaie atit de neplcut? incruntat, Daisy se ddu pin la urm jos din pat i se privi in oglinda toaletei. Prul drept, moale, fr vlag ii atima peste fa, aa c il ddu pe spate ca s poat studia figura din oglind. Nu-i plcu ce vzu. Arta ca un butean infurat in pijamaua din tercot, o msur mai mare decit ii trebuia. Mama i-o fcuse cadou de Crciun, i ar fi mihnit-o dac ea ar fi schimbat-o. Gindindu-se mai bine, Daisy constat c i pe ea o mihnea faptul c era genul de femeie creia oricine i-arfi fcut cadou o pijama din tercot. Tercot, pentru numele lui Dumnezeu! Faptul c era o femeie care purta pijama din

tercot spunea multe. Ei nu i se ofereau niciodat cmi de noapte fine, seductoare. Numai tercot. De ce? Pentru c prul ei era lipsit de strlucire, figura ii era tears, i ea, toat, era o fiin anost. Nu putea face abstracie de faptul c era plictisitoare, c avea treizeci i patru de ani, iar ceasul ei biologic ticia asurzitor, intr-o numrtoare invers, de parc urma s explodeze ceva; zece... nou... opt... Dduse de bucluc. Tot ce ii dorise vreodat de la via fusese... s triasc, pur i simplu. O via fireasc, tradiional. Voia un so, un copil, o cas a ei. Voia s fac dragoste. Ar fi vrut s poat face dragoste in toiul zilei, cu pasiune, cu druire, pin la epuizare. Ar fi vrut ca sinii s-i fie buni i la altceva decit s umple cupele sutienului. Am sini frumoi, ii zise ea, tari, ridicai, rotunzi. Din pcate ea era singura care tia acest lucru, pentru c nimeni altcineva nu-i vzuse vreodat ca s-i poat aprecia. Ce trist! Dar i mai trist era faptul c niciodat nu avea s se bucure de lucrurile pe care i le dorea. Bibliotecarelor

necstorite, plicticoase, banale i cu prul moale, firav nu li se putea intimpl s le fie admirai sinii. Avea s imbtrineasc, s devin i mai anost, i mai plictisitoare; sinii i se vor lsa i, in cele din urm, avea s moar fr s se fi incolcit vreodat in jurul unui trup de brbat, in mijlocul unei dup-amieze - doar dac nu cumva avea s se intimple ceva neprevzut... ceva asemntor unui miracol. Daisy se trinti din nou intre perne i privi fix tavanul. Un miracol? La fel de bine se putea atepta s fie trsnit de fulger! Atept nemicat, ins nu se auzi nimic, nu apru nici o strfulgerare. Era limpede, din Ceruri nu avea s-i vin nici un ajutor. Simi un gol in stomac, un gol provocat de disperare. Bine, depindea doar de ea. La urma urmelor, Bunul Dumnezeu ii sprijinea doar pe cei care se ajutau singuri. Ea era cea care trebuia s fac ceva. Dar ce? Disperarea deveni dintr-o dat muz inspiratoare i revelaia nu intirzie s apar: trebuia s inceteze de a mai fi

o fat cumsecade. I se strinse stomacul, inima incepu s-i bat repede, iar respiraia ii deveni tot mai accelerat. Bunul Dumnezeu nu se poate s fi avut o asemenea idee, cind o determinase s se descurce de una singur. Nu numai c era o idee nepotrivit pentru un Dumnezeu blind, dar... nici nu tia cum s procedeze. Mereu fusese o fat asculttoare i cuminte; avea in singe invturile i regulile de comportament. S nu mai fie o fat cuminte? Ideea era de-a dreptul nebuneasc. Raiunea ii spunea c incetind s mai fie o fat cuminte, urma s devin una obraznic, rea, iar ei nu-i sttea in fire aa ceva. Fetele neasculttoare fumau, beau, dansau in baruri i se culcau cu cine le ieea in cale. Poate c s-ar descurca in privina dansului - chiar ii plcea ideea - ins de fumat nu putea fi vorba; gustul alcoolului ii displcea, cit despre a se culca cu un necunoscut nici pomeneal! Asta ar fi o dovad de prostie cras. Dar... dar fetele rele aveau orice brbat i doreau! se

tinguia subcontientul ei, imboldit de ticitul amenintor al ceasului biologic. - Da, dar nu pe toi, zise ea cu glas tare. Cunotea o mulime de fete cumini care reuiser s se cstoreasc i s aib copii: toate prietenele ei, de fapt, ca s nu mai vorbim de sora ei mai mic, Beth. Se putea i aa. Din pcate, se pare c ele puseser mina pe toi brbaii care se simeau atrai in primul rind de fete cumini. Prin urmare, ce a mai rmas? Brbaii pe care ii atrgeau fetele rele, asta a mai rmas. Crisparea din stomac se transform in grea. Oare chiar i-ar dori un brbat pe care s-l intereseze numai fetele rele? Da! strigau hormonii in cor, uitind de bunul-sim. Pentru ei nu mai conta decit imperativul de natur biologic. Atit. Ea, ins, era o femeie precaut, care se gindea la toate, in nici un caz nu-i putea fi pe plac un brbat care petrecea mai mult timp in baruri i in bombele de cartier decit la serviciu sau acas. Nu voia un brbat gata s se culce cu prima

prostituat care-i ieea in cale. ins un brbat cu experien... ei bine, asta era altceva. Un brbat cu experien insemna cu totul altceva, avea o privire anume, avea un mers sigur. Simi un fior cind se gindi c ar putea avea un astfel de brbat numai pentru ea. Putea s fie un om obinuit cu o via lipsit de aventuri, dar asta nu insemna c i-ar fi lipsit licrirea aceea din privire, nu-i aa? Acesta era genul de brbat pe care i-l dorea, i credea cu trie c exista undeva un om care o atepta. Daisy se mai ridic o dat din pat ca s o priveasc pe femeia din oglind. Dac voia s aib vreodat ceea ce-i dorea, atunci nu mai trebuia s stea pe ginduri. Sosise momentul s fac ceva. Timpul se scurgea fr mil. Bun, nu putea s se comporte ca o fat nbdioas, dar ce-ar fi s lase impresia c este aa? Sau cel puin s par c ii plac petrecerile? Da, aa era mai bine. Trebuia s par o femeie creia ii plcea veselia i distracia, o femeie care flirteaz, danseaz i poart fuste scurte - asta putea face fr probleme. Probabil.

Mda, probabil. - Daisy! cint din nou mama ei. De data aceasta vocea nerbdtoare prea s tie ceva ce Daisy nu tia, de parc ar fi fost posibil ca ea s uite de propria-i aniversare. - O s intirzii! Daisy nu intirziase niciodat la serviciu. Oft. Un om normal, care ar duce o via obinuit, ar intirzia mcar o dat pe an, nu? Condica de la bibliotec reprezenta inc o dovad a faptului c era, biata de ea, o cauz pierdut. - M-am trezit! strig la rindu-i, ceea ce era adevrat doar pe jumtate. Chiar dac nu se dduse jos din pat, se ridicase totui in capul oaselor. Buteanul din oglind ii atrase din nou privirea i rmase cu ochii la el. - in viaa mea nu o s mai port pijamale din tercot, jur ea. Nu era un jurmint atit de dramatic ca cel al lui Scarlett OHara, care ii fgduise s nu mai flminzeasc niciodat, ins exprima aceeai hotrire. Ce anume insemna s fii o fat nbdioas - ba nu, o fat creia ii plac petrecerile, precizarea era foarte important

- se intreba Daisy in timp ce dezbrca pijamaua de tercot, pe care o indes sfidtoare in co. Ezit o clip: oare ce va imbrca seara? Alung gindul i ii impuse s lase pijamaua la gunoi. Gindindu-se la celelalte pijamale - tercot pentru anotimpul cald i finet pentru iarn - ii veni ideea nstrunic de a dormi goal in noaptea aceea. Gindul o infior. Aa ar face o fat gata de distracie, nu? in plus, nu era nimic ru in a dormi goal. Nu-l auzise niciodat pe pastorul Bridges spunind ce trebuie s imbrace sau s nu imbrace credincioii cind dorm. Nu fcu du, pentru c obinuia s fac baie seara, inainte de culcare. Dup prerea ei, oamenii se impreau in dou categorii: cei care fceau du seara i cei care fceau dimineaa. Cei din urm probabil c se mindreau s inceap ziua inviorai, plini de prospeime i foarte curai. Pe de alt parte, ei nu-i plcea s se strecoare in aternuturile pline de praful, microbii i celulele moarte din

ziua precedent. Singura soluie era s schimbe in fiecare zi aternuturile. tia c exist destui oameni care o fceau, se bucura c nu se numr printre ei. S ii schimbe aternutul sptminal era prea bine pentru ea i atunci cind mergea la culcare era curat, proaspt splat. in plus, duul fcut seara insemna mai mult timp pentru sine dimineaa. Ca i cind a fi fost vreodat in criz de timp, ii zise ea posomorit. Se privi in oglinda din baie, iar aceasta ii confirm ceea ce vzuse in cea din dormitor. Prul nu avea strlucire, form i era lipsit de stil. Dei sntos, era prea moale, nu avea nici un pic de nerv. Trase in fa o uvi lung, castanie i o privi cu luare-aminte. Nuana nu era castaniu-aurie, nici nu btea spre rocat. Era castaniu i-atit. Poate c totui putea face ceva care s-i dea parului mai mult vigoare. tia c existau sute de sticlue, tuburi i spray-uri la standul de cosmetice de la Wal-Mart, de pe autostrad, ins avea

de mers pin acolo cincisprezece mile. De obicei ea ii lua o sticl de ampon de la bcnie. Oricum nu tia ce efect ar fi putut avea produsele acelea. Ar fi putut, ins, s invee, nu? Doar era bibliotecar, fir-ar s fie! Era cercettoare i inc una dintre cele mai sirguincioase. Tainele pmintului erau ca nite cri deschise pentru cei care tiau unde i cum s fac spturi. Cit de complicat putea fi s afle ce efect aveau acele produse de ingrijire a pruiui? Ei bine, prul va fi prioritatea numrul unu pe lista de ajustri. Daisy se intoarse in dormitor, scoase din poet o foaie de hirtie i un stilou, i not: 1 - PR. Dedesubt se grbi s adauge FARD, iar mai jos complet lista cu rubrica HAINE. Asta era, ii zise ea cu satisfacie. incepuser planurile pentru a deveni cu adevrat o fat de via. Revenind in baie, se spl repede pe fa, dup care fcu ceva ce i se intimpl foarte rar s fac. Deschise recipientul cu crem de fa primit anul trecut de ziua ei de

la mtua Joella i-i unse obrajii. Poate c nu-i fcea bine, ins era o senzaie plcut, hotri ea. Cind termin, i se pru c pielea ei devenise mai fin acum i puin mai strlucitoare. Peste tot pe unde aplicase crema uleioas tenul se inmuiase i obrajii cptaser o nuan trandafirie. i acum? Acum nimic. Nu mai avea altceva de fcut, nu mai avea alte creme, nici truse de machiaj atit de provocatoare i de feminine care s-i umbreasc pleoapele i s-i pun ochii in eviden. Putea s se rujeze, dar de ce s-i mai bat capul? Oricum rujul avea aceeai culoare ca buzele. Nu-i ddea seama c s-a rujat decit dac gusta rujul care avea o arom de gum de mestecat, la fel ca atunci cind era in liceu. - O, Doamne! exclam ea cu glas tare. Nu-i schimbase nuana rujului de pe vremea cind era elev. - Eti deplorabil, ii spuse privindu-se in oglind. De data asta rostise cuvintele pe un ton mult mai aspru. Efectele cosmetice nu puteau fi suficiente. Trebuia s

recurg la ceva mai drastic. Cind cobori, Daisy vzu pe masa din buctrie dou cutii ambalate in hirtie multicolor. Mama ii pregtise micul dejun preferat - cltite cu nuci; ling farfurie, aburea imbietor o ceac de cafea, ceea ce insemna c ii ascultase paii coborind scrile i abia atunci turnase cafeaua. Simi cum o podidesc lacrimile cind le privi pe mama i pe mtua ei. Erau dou femei cumsecade, iar ea le iubea tare mult. - La muli ani! ii spuser amindou deodat, cu glasuri vesele i cu figuri luminoase. - Mulumesc, rspunse Daisy, strduindu-se s zimbeasc. La indemnurile lor se aez i desfcu repede cutiile. D, Doamne, s nu mai gsesc tercot11, se rug in sinea ei, dind la o parte foia alb din cutia primit de la mama ei. Se temea i s se uite, era speriat c nu-i va putea controla expresia feei dac va gsi tercot sau finet. Finetul era la fel de ru ca i tercotul. Era... ei bine, nu era tercot. Aproape c rsufl uurat. - E un halat, ii zise mama, de parc ea nu-i putea da seama.

- Eu... e tare frumos, biigui Daisy, cu ochii in lacrimi. Halatui roz cu dantel la guier i la mineci era intradevr frumos - m rog, mai frumos decit se ateptase ea. - M-am gindit c-i va prinde bine, ii spuse mama, incruciindu-i braele la piept. - la uit-te i aici, ii zise mtua Joella, impingind cealalt cutie ctre Daisy. i grbete-te, altfel i se rcesc cltitele. - ii mulumesc tare mult, mam, zise Daisy, in timp ce desfcea cealalt cutie cu inima strins. Nici aici nu gsi nimic de tercot. Atinse materialul, pipind uor cu virfurile degetelor estura moale i rcoroas. - Mtase adevrat, spuse cu mindrie mtua Joella, scoind din cutie un combinezon iung. - Aa am vzut-o imbrcat odat, intr-un film, pe Marilyn Monroe. Combinezonul era fcut dup moda anilor patruzeci, deopotriv simplu i provocator, in genul celor pe care le imbrac astzi tinerele mai indrznee la petreceri. Daisy se imagin in faa oglinzii de la msua de toalet, pieptnindu-i prul, imbrcat doar cu furoul elegant; apoi ii inchipui un brbat inalt venind din spate i punindu-i mina pe umrul ei gol, moment in care ea i-ar da capul pe spate

i i-ar zimbi, iar el i-ar strecura mina pe sub mtasea fin, i-ar atinge sinii i ar incepe s o srute... - Ei? Ce crezi? o intreb mtua Joella, smulgind-o din visurile ei fanteziste. - E minunat, rspunse Daisy i o lacrim i se scurse pe obraz. Amindou sintei atit de bune... - Se pare c nu chiar atit de bune, o intrerupse mtua Joella, incruntindu-se. De ce plingi? - S-a intimplat ceva? o intreb mama ei, apropiindu-se i punindu-i, ingrijorat, palma pe mina ei. Daisy respir adinc. - Nu s-a intimplat nimic ru. Numai c... am avut un fel de vedenie. Mtua Jo, care avea limba mai ascuit decit o lam de cuit, o privi printre gene. - Mda, cred c a fost tare dureroas. - Jo! Privindu-i sora mustrtor, mama lu in palme mina fiicei ei. - Draga mea, ia spune, ce s-a intimplat? Daisy respir inc o dat adinc, ca s-i fac curaj i s-i stpineasc lacrimile. - A vrea s m cstoresc. Cele dou surori clipir nedumerite, se uitar una la cealalt, apoi se intoarser din nou spre ea. - Bine, dar asta e minunat, zise mama ei. Cu cine? -Tocmai asta e problema, spuse Daisy. Nimeni nu vrea s se cstoreasc cu mine. in clipa aceea respiraia controlat nu-i mai fu de nici

un ajutor i Daisy se vzu nevoit s-i ingroape faa in palme, ca s ascund lacrimile care ii inundau obrajii. Se ls un moment de tcere. Daisy tia c cele dou femei se privesc din nou, comunicind in felul acela tacit pe care numai surorile il cunosc. Mama ei ii drese glasul. - Cred c nu am ineles prea bine. Tu te referi la cineva anume? Mama ei, draga de ea, era profesoar de englez i nu-i pierdea cumptul nici in momentele tensionate. Vorbea mereu corect, alegindu-i cu grij cuvintele, respectind toate normele gramaticale. Daisy ii semna, vorba ceea: achia nu sare departe de trunchi. Chiar i atunci cind era suprat, mama ei vorbea intr-o englez impecabil. Daisy scutur din cap i-i terse lacrimile, ca s le poat privi din nou. - Nu, nu sufr din pricina unei iubiri neimprtite, ins a vrea s m cstoresc i s fac copii inainte s imbtrinesc, iar asta nu se va intimpl decit dac voi proceda la nite schimbri radicale. - Ce fel de schimbri? intreb ingrijorat mtua Jo. - Uitai-v la mine! Sint plictisitoare i nu am nici un fel

de farmec. Cine s se uite la mine? Nici mcar bietul Wally Hemdon nu s-a artat interesat. Trebuie neaprat s schimb o mulime de lucruri la mine. Inspir adinc. - Trebuie s m mai aranjez i eu. Trebuie s-i fac pe brbai s m bage in seam. A vrea s merg in locuri unde pot intilni brbai singuri - adic in cluburi sau la dans. Se opri, ateptindu-se la protestul celor dou femei, ins ele continuau s tac. Mai trase o dat aer in piept i spuse ce era mai important: -Trebuie s locuiesc singur, intr-un loc numai al meu. Apoi atept. Din nou cele dou surori schimbar priviri cu subineles. Tcerea se prelungea, iar nervii lui Daisy se intindeau la maxim. Ce urma s fac dac ele aveau s se impotriveasc? Li se va putea opune? Problema era c le iubea mult i voia s le tie fericite. Pentru nimic in lume narfi vrut s le supere sau s le fac de ruine. in clipa urmtoare cele dou surori, cu figurile luminate de zimbet, ii intoarser privirile spre ea.

- Ei bine, era i timpul, zise mtua Jo. - O s te ajutm, adug mama ei, continuind s zimbeasc. 2 IH a is y conduse pin la serviciu cu gesturi automate. Noroc c nu trebuia s-i fac griji in privina stopurilor, deoarece in drumul ei exista doar un semafor: avantajele traiului intr-un ora mic. Locuia la cinci cldiri distan de bibliotec i, ca s crue oraul de poluare, cind vremea era bun mergea la serviciu pe jos. in dimineaa aceea, ins, ploaia nu contenise, iar cldura o ameea. Mintea ii era plin de planuri i, inainte s-i aeze poeta in sertarul de jos al biroului, scoase hirtia pe care ii insemnase toate articolele de care avea nevoie, dornic s le mai studieze o dat. Mama ei i mtua Jo se artaser exagerat de entuziasmate, adugind i ele ideile lor i, dup ce se gindiser bine, hotriser ca mai intii de toate s se ingrijeasc de articolele cele mai scumpe. Avea un cont bunicel la banc datorit faptului c locuia cu mama i cu

mtua Jo cu care imprea cheltuielile. in plus, produsele de la bcnie i serviciul public nu necesitau bani muli, iar casa fusese achitat de mult. Maina ei, un Ford cumprat in urm cu opt ani, era i ea achitat. Salariul de bibliotecar, dei indeplinea funcia de director, era destul de mic. Titlul nu insemna mare lucru, din moment ce primarul avea dreptul de a angaja i de a concedia oamenii; ei ii revenea sarcina s hotrasc ce cri s cumpere biblioteca - din bugetul mai mult decit modest - i cam atit. Dar cind poi s-i pui cel puin jumtate din salariu deoparte in fiecare an (chiar dac salariul e de nimic), ei bine... sumele se adun, incepuse chiar s investeasc la burs dup ce verificase cu minuiozitate pe Internet companiile alese. Warren Buffett1 n-ar fi avut vreun motiv s fie invidios, ins ea era mindr de alegerea fcut. Important era faptul c-i putea permite s locuiasc singur, intr-o cas numai a ei. Problema era c in Hillsboro,

Alabama, nu prea se gseau locuine de inchiriat. Putea, ce-i drept, s se mute intr-unul dintre oraele mai mari, de pild in Scottsboro sau in Fort Payne, ins dorea s rmin aproape, in zon. Sora ei deja se mutase in Huntsville i, cu toate c nu sttea chiar atit de departe (cam la o or de mers cu maina), nu era ca atunci cind locuise in ora. in plus, Temple Noian, primarul, obinuia s angajeze in slujbele locale numai ceteni ai oraului, politic pe care Daisy o aprecia. Prin urmare, nu putea s-i cear s fac o excepie in cazul ei. Ca atare, trebuia s gseasc o locuin acolo, in Hillsboro. Hillsboro avea un singur ziar care aprea sptminal, vinerea. Ultimul numr se afla inc pe biroul ei. il deschise la pagina de publicitate - singura - i arunc o privire peste coloanele cu anunuri. Afl c cineva a gsit o pisic alb pe Vine Street, c doamna Washburn era dornic s angajeze

o persoan care s o ajute la ingrijirea socrului el, in virst de nouzeci i opt de ani, cruia ii plcea s se dezbrace in pielea goal in cele mai nepotrivite momente, de obicei cind mai era i altcineva de fa. inchirieri, inchirieri.. in cele din urm gsi rubrica micu, pe care o parcurse rapid. Erau opt anunuri, chiar mai mult decit sperase ea. * Warren Edward Buffett (1930- ) - magnat american, preedinte al companiei Berkshire Hathaway Inc., companie de investiii cu o cifr de afaceri de peste dou miliarde de dolari (n.tr.). Una dintre adrese i se prea cunoscut i renun imediat la ea; era vorba despre o camer de inchiriat in casa lui Beulah Wilson, la etaj. Tot oraul tia c Beulah nu respecta intimitatea chiriailor ei i cotrobia prin toate camerele atunci cind voia, de parc ar fi fost convins c va gsi tone de cocain. Apoi birfea cu apropiaii ei despre ceea ce se intimpl s gseasc. Aa s-a aflat c domnioara Mavis Dixon avea o cutie plin cu reviste Playgirl. Domnioara era atit de antipatic, incit toat lumea

considera c se mulumea i ea cu posterele din mijloc, intrucit nu avea s cunoasc niciodat un brbat care s-o doreasc. In nici un caz nu putea locui in casa lui Beulah Wilson, hotri Daisy. Examin celelalte posibiliti. -Vine Street, murmur ea, citind urmtorul anun. Probabil c era vorba de apartamentul micu pe care familia Simmons il construise deasupra garajului. Narfi fost o alegere rea. Chiria trebuia s fie mai mult decit rezonabil, vecinii cumsecade, i, in plus, se va bucura de intimitate, pentru c Edith Simmons, o vduv care suferea de artrit, n-ar fi putut urca scrile ca s-i vire nasul in locuina ei. Toat lumea tia c angajase pe cineva care s o ajute la treburile gospodreti, pentru c ea nu se mai putea apleca. Daisy incercui anunul, apoi le citi in grab pe celelalte. Era vorba de dou apartamente in comun in Forrest Hill, in partea cealalt a autostrzii, ins chiria era mare, i apartamentele artau chiar ru. Puteau fi i acestea o variant, dar le va vizita doar dac doamna Simmons

inchinase deja apartamentul de deasupra garajului. Mai era o cas pe Lassiter Avenue, ins adresa nu-i spunea nimic. Se intoarse ctre harta oraului ca s vad pe unde se afla Lassiter Avenue. Cind constat c strada inea de partea mai dur a oraului, renun. Nu tia exact cit era de periculoas zona, ins presupunea c Hillsboro nu ducea lips de rufctori. Cele trei anunuri care mai rmseser nu prezentau interes. Era liber o parte dintr-un duplex, dar ar fi trebuit s accepte ca in cealalt parte s locuiasc familia Farris familie de condiie proast, l-ar fi fost imposibil s suporte ipetele i blestemele lor. O alt locuin se afla aproape de Fort Payne, deci prea departe, iar ultimul anun propunea o cas mobil, aflat i ea in partea ru famat a oraului. Daisy form in grab numrul doamnei Simmons, sperind c apartamentul nu fusese inchiriat, dei ziarul era vechi de patru zile. Telefonul sun indelung. Daisy atept tiind c doamna

Simmons se mica foarte greu. Varney, fiul ei, ii dduse un telefon fr fir ca s nu mai fie nevoit s se deplaseze pentru a rspunde, ins btrina ipavea fixurile ei, drept care a considerat telefonul o povar, i; ca din intimplare la scpat in closet. Doamna Simmons i-a reluat obiceiul de a folosi telefonul cu fir, iar Varney a dovedit suficient inelepciune ca s nu-i mai cumpere altul. - Alo? Glasul doamnei Simmons rsun rguit in receptor. - Bun ziua, doamn Simmons. Sint Daisy Minor. Ce mai facei? - Bine, draga mea. Ploaia asta imi cam d dureri in articulaii, dar e nevoie de ea, aa c nu ar trebui s m pling. Ce fac mama ta i mtua Joella? - i ele sint bine. Fac conserve din roiile i mazrea din grdin. - Ei, eu nu mai fac conserve, scirii din nou vocea doamnei Simmons. Anul trecut, Timmie (Timmie era soia lui Varney) mi-a adus nite pere i am fcut dulcea. Eu nici mcar nu incerc s mai am grij de o grdin. Genunchii mei au imbtrinit de tot i nu mai fac fa.

- Ai putea s facei o operaie, ii suger Daisy. Se simea obligat s incerce i s-i propun o soluie, dei tia c Vamey i Timmie ii fceau de ani de zile aceeai propunere, dar fr rezultat. - Vai de mine, Mertis Bainbridge a fcut chestia asta i-a zis c n-ar mai vrea s treac prin aa ceva. Operaia i-a adus numai necazuri. Mertis Bainbridge era o ipohondr notorie, care nu fcea altceva decit s se pling tot timpul. Dac cineva i-ar fi fcut cadou o main, cu siguran c s-ar fi artat nemulumit pentru c ar fi trebuit s cumpere benzina. Daisy se feri s fac vreun comentariu deoarece Mertis era una dintre cele mai apropiate prietene ale doamnei Simmons. - Bine, dar oamenii sint diferii, zise ea cu diplomaie. Dumneavoastr sintei o fire mult mai puternic decit doamna Mertis, aa c s-ar putea s avei rezultate mai bune. Doamnei Simmons ii fcea mare plcere s i se spun c era o femeie puternic, deoarece putea suporta dureri atit de mari. - Mda, o s m mai gindesc. Cu siguran c nu avea s se mai gindeasc, ins

Daisy respectase bunele maniere i se artase preocupat de sntatea btrinei. - V-am sunat ca s v intreb in legtur cu apartamentul de deasupra garajului. L-ai inchiriat cumva? - Nu, draga mea, inc nu. Cunoti pe cineva care ar putea fi interesat? - Pe mine m-ar interesa. V deranjeaz dac trec s-l vd pe la prinz? - Pi... nu m-ar deranja. Dar mai intii am s vorbesc cu mama ta. Te sun eu. Eti la serviciu, nu? Daisy clipi nedumerit. Oare auzise bine? - Ce-ai spus? intreb ea politicos. De ce trebuie s vorbii cu mama? - Cum de ce, ca s vd dac e totul in regul, bineineles. Nu-i pot inchiria apartamentul fr aprobarea ei. Cuvintele o ocar. - Fr aprobarea ei? Dar am treizeci i patru de ani! Nu trebuie s mi se dea voie s locuiesc unde vreau. - Draga mea, poate c te-ai certat cu ea, iar eu n-a vrea s-i provoc necazuri lui Evelyn. - Nu ne-am certat, protest Daisy. Simea c o stringe ceva de git i abia de mai putea vorbi. Dumnezeule, oare tot oraul credea c nu poate face nimic fr permisiunea mamei ei? Pi nu era de mirare faptul c nu o invita nimeni in ora! Sentimentului de umilin i se

altura acum furia la gindul c doamnei Simmons nici nu-i trecuse prin minte c ar putea s-o jigneasc. - Dac stau bine i m gindesc, doamn Simmons, am impresia c apartamentul nu este deloc potrivit pentru mine.S-a dovedit nepoliticoas i a inchis imediat telefonul fr s-i mai ia la revedere. Doamna Simmons avea s povesteasc acum tuturor prietenelor sale cit de tioas fusese Daisy i c, fr indoial, se certase cu mama ei, ins nu mai avea ce face. in plus, chiar dac btrinei ii era cu neputin s cotrobiasc prin camerele ei, cu siguran c ar fi inregistrat orice micare fcea i s-ar fi simit datoare s-o informeze apoi pe mama ei. Daisy nu inteniona s fac nimic ru, ins acest... control ar fi deranjat-o. Se simea umilit. Oare toate prietenele i cunotinele ei credeau c este incapabil s ia singur o hotrire? intotdeauna se considerase o femeie inteligent, responsabil, stpin pe sine, ins doamna Simmons, care o cunotea de-o via, gindea cu totul altfel! Schimbarea pe care era gata s o fac i se pru tardiv.

Ar fi trebuit s ia msuri radicale in urm cu zece ani. Atunci i-ar fi fost mult mai uor s-i schimbe imaginea. Acum se simea de parc arfi avut nevoie de o permisiune din partea Congresului i incuviinarea mamei ei pentru a schimba felul in care o privea lumea. Poate c era mai bine s nu locuiasc in apartamentul de deasupra garajului doamnei Simmons. Ar fi fost, intradevr, departe de casa printeasc, ins tot sub supravegherea mamei. Dac voia cu adevrat s-i schimbe imaginea trebuia s dea impresia de independen total. Apartamentele in comun i se preau o idee din ce in ce mai atrgtoare. Form numrul din anun. Telefonul sun, dar nimeni nu se grbi s rspund. Se intreb dac nu cumva i proprietarul apartamentelor avea artrit. -Alo. Era o voce somnoroas de brbat. - Iertai-m, v-am trezit cumva? Daisy privi spre ceasul de deasupra biroului. Arta ora nou i zece minute. Care patron se mai trezea atit de tirziu? - Nu-i nimic. - V-am sunat in legtur cu anunul despre inchirieri...

- imi pare ru. Pe ultimul l-am inchiriat ieri, spuse brbatul i inchise telefonul. La naiba! infuriat de-a binelea, Daisy se uit din nou in ziar. Rmineau adresa de pe Lassiter Avenue, duplexul in care mai locuia i familia Farris i casa mobil din zona cea mai urt a oraului. Despre duplex nici nu putea fi vorba. Nu avea voie s renune dac voia s se mai poat privi vreodat in oglind. Trebuia s o scoat cumva la capt. Cine tie, la urma urmei s-ar putea ca atit casa mobii, cit i duplexul de pe Lassiter Avenue s nu fie atit de rele. Putea accepta nite vecini scptai, atita vreme cit ii vedeau de treburile lor i nu fceau trafic cu droguri la col de strad. Clopoelul de deasupra uii o preveni c intrase cineva. Daisy se ridic i ii netezi fusta, cu toate c gestul era inutil. Pin la prinz lucra singur, deoarece rareori se intimpl s apar cineva in cursul dimineii. Clienii cei mai muli veneau dup-amiaza, dup ce se incheiau orele la coal.

Programul se modifica, cum era de ateptat, vara. Totui majoritatea oamenilor veneau tot dup-amiaza, poate i pentru c dimineile relativ rcoroase i le rezervau altor treburi. La ora dousprezece venea Kendra Owens, care lucra pin seara la nou, cind se inchidea biblioteca, aa c femeia nu era niciodat singur. Cea care sttea singur mai mult timp era Daisy. Ea considera c era firesc ca responsabilitatea mai mare s cad pe umerii ei. - Nu-i nimeni aici? explod un glas sonor, cavernos, inainte ca ea s apuce s ias din biroul ce se afla in spatele tejghelei. Daisy apru grbit, un pic contrariat i scandalizat de indrzneala celui care striga in bibliotec, chiar dac nu era nici un client acolo. Cind il vzu pe noul-venit, se opri brusc i-i rspunse tios: - Ba da, sigur c e cineva aici. Nu e nevoie s ipai. Jack Russo, ofier in poliia oraului, atepta la captul cellalt al tejghelei din lemn i prea foarte nerbdtor. Daisy il cunotea din vedere, ins nu sttuse niciodat de vorb

cu el, i nici nu era dornic de conversaie. Adevrul era c nu o incinta deloc alegerea pe care o fcuse primarul Noian pentru postul de ofier. Brbatul avea ceva care ii producea o stare de nelinite, dar nu putea preciza ce anume. De ce nu alesese i primarul pe cineva din zon, pe cineva din poliia local? Russo era un intrus i, din cite observase ea, ii picea s o fac pe grozavul prin ora. Nu-i trebuia mult ca s provoace un conflict. - Nu a fi ipat, dac ar fi fost cineva la vedere, zise el pe un ton rspicat. - Ua nu ar fi fost deschis dac nu era nimeni inuntru, rspunse Daisy la fel de rspicat. ah mat. Ca infiare, ofierul Russo era un brbat bine, pe placul celor care indrgesc atleii cu gitul gros i umeri largi. Daisy nu fcea parte dintre cei care credeau c orice atlet trebuie s fie, obligatoriu, un ignorant, dar nici nu punea prea mare pre pe genul acesta de oameni. Fr indoial c cei care

se czneau intreinind o asemenea musculatur sufereau de narcisism. Nu tia ce virst putea s aib acest Russo; avea pielea neted, cu excepia unor cute fine Tn jurul ochilor, ins prul lui tuns scurt incrunise la timple. in orice caz, avea o virst prea inaintat pentru a mai lucra zilnic cu ganterele. Daisy nu lua in seam nici arogana din privirea lui, nici buzele pline, parc mereu pregtite s zimbeasc dispreuitor. Cine se credea, Elvis? in plus, mai era i yankeu Daisy aflase c fusese poliist la Chicago sau la New York i micrile lui trdau o agresivitate suprtoare. Dac ar fi candidat vreodat pentru un post de conducere, aa cum fcuse prefectul inutului, cu siguran c n-ar fi fost ales. Daisy ar fi vrut s pufneasc dispreuitor, dar se abinu. Prerea ei despre ofier nu era imprtit i de alii. Primarul Noian il plcea, consiliul local il admira i, din cite auzise, majoritatea femeilor singure il considerau un tip formidabil.

Cine tie, poate c ea era cea care se inela din cauza aversiunii pe care o simea pentru el. Poate. ii zise c ar fi fost firesc i politicos s lase prejudecile la o parte, dar in sinea ei se bucura c intre ei se afla tejgheaua. - Cu ce v pot fi de folos? intreb ea pe un ton profesional in care se imbina amabilitatea cu asprimea. Pentru a lucra cu publicul, mai ales intr-o bibliotec, era necesar o adevrat tehnic. Pe de o parte trebuia s incurajeze publicul, determinindu-l s citeasc, iar pe de alta era necesar s-l educe in spiritul respectului fa de bibliotec i fa de ceilali cititori. - A vrea s m inscriu la biblioteca virtual. Orice altceva ar fi zis nu ar fi determinat-o s zimbeasc atit de incintat. Surprins de reacia ei, ofierul ii potrivi discret inuta. Daisy avea de ce s se mindreasc de colecia din biblioteca virtual a Statelor Unite. Alabama deinea primul loc in aceast privin. Oricare cetean al statului se putea inscrie la orice bibliotec i avea acces pe Internet la mii de ziare, reviste, articole, enciclopedii, proiecte

de cercetare, cri de medicin i la multe altele. Unele categorii de publicaii se adresau copiilor i se clasificau in materiale pentru lucrul la coal, materiale pentru temele de scris acas i publicaii de interes general. Mai erau i alte state care aveau biblioteci virtuale, ins cea din Alabama era de departe cea mai bogat. - O s v plac foarte mult, ii spuse ea entuziasmat, ridicind tejgheaua prins in balamale i ieind din spaiul protector. Venii cu mine. il conduse la locul de inscriere, unde computerul conectat permanent la Internet atepta pregtit. Daisy se aez pe scaunul din faa computerului i-i fcu semn ofierului s-l apropie pe cellalt. Russo ridic scaunul, aducindu-l mult prea aproape de ea, i lu loc. Se ls pe spate, rezemindu-se de sptar, apoi puse un picior peste cellalt. Era atitudinea pe care o adopta orice brbat care voia s domine i era obinuit s dispun de tot spaiul din jurul lui. Daisy se incrunt i cintri in minte zonele peste care

pusese el stpinire. Chiar nu tia c n-are dreptul s-i sufoce pe cei din jurul lui? ii indeprt scaunul cu ciiva centimetri zicindu-i c omul avea, fr indoial, obiceiuri proaste". ii puse intrebrile necesare i inregistr rspunsurile in sistemul prevzut de inscriere, apoi ii ddu o parol. Nu se putea gindi decit la faptul c brbatul era atit de aproape de ea. De citeva ori, nu se putu abine i privi coapsa musculoas de ling piciorul ei. Dac s-ar fi indeprtat i mai mult, nu ar mai fi ajuns la tastatur. Suprat i dornic s-i dea de ineles c apropierea lui i se prea sufocant oare poliitii din oraele mari nu studiau i chestiuni de genul sta? - il privi exasperat i aproape c sri de pe scaun cind constat c Russo o fixa de mult cu privirea. Nici mcar n-o fcea cu discreie. Simi cum singele ii nvlete in obraji. Ar fi trebuit s termine ce avea de fcut cit mai repede i s se refugieze in biroul care o proteja de restul lumii, dar azi era o zi

deosebit, ziua in care viaa ei avea s se schimbe, i hotri s nu se mai lase intimidat. Fusese deja nepoliticoas cu doamna Simmons, aa c de ce l-ar ierta pe ofierul acesta? - M privii prea insistent, ii zise ea direct. Sint murdar pe fa sau art a criminal? - Nici una, nici alta, rspunse Russo. Aa ii privesc poliitii pe oameni; face parte din meseria noastr. La asta nu se gindise. ii potoli cit de cit indignarea. - Oricare ar fi cauza, v rog s incetai, ii porunci ea. Nu e politicos i m i stingherete atitudinea aceasta. - V rog s m iertai, zise Russo, dar continu s o priveasc. Probabil c nu era obinuit s se supun. Culoarea ochilor lui era un amestec de verde i albastrucenuiu, predominind verdele, i contrasta cu tenul msliniu. Ei bine, ea era cel mai puin indreptit s comenteze nuana ochilor altor persoane, din moment ce i ai ei erau de un colorit diferit. - Nu am vrut s v stinjenesc in nici un fei, domnioar... Daisy, parc aa v numii, nu? ii strinse puin buzele, ca i cind l-ar fi preocupat ceva anume. - Vrei s v duc undeva cu maina? De data aceasta Daisy se fcu roie ca focui. De cind

apruse filmul Conducndo pe domnioara Daisy, mult lume ii fcea aceeai propunere. Asta nu o amuza. in plus, il mustr in gind, cci glumele pe seama numelui cuiva i se preau mai mult decit grosolane. - Nu, mulumesc, rspunse ea pe un ton atit de aspru, incit Russo ii ddu seama c gluma Sui nu o amuzase. Se ridic de pe scaun, ii inmin cardul din plastic pe care se afla scris parola lui i, fr o vorb, reveni, clcind apsat, la tejghea i o ls in jos in urma ei, ca pe o barier. Adpostit in felul acesta, il infrunt. - V rog s m iertai, ii spuse el, pentru a doua oar. Daisy era convins c nici prima oar, nici a doua oar el nu vorbise serios. Russo, cu coatele sprijinite de tejghea, se juca cu cardul. - Cred c de multe ori vi se pune asta, am dreptate? - De prea multe ori, rspunse ea pe acelai ton glacial. Russo ridic uor din umeri i-i inciin puin capul, de parc voia s-i aeze mai bine cmaa, ins Daisy citise suficiente articole in reviste despre limbajul trupului, i se

intreb dac nu cumva incerca s o impresioneze cu statura lui. Dac aa stteau lucrurile atunci ii pierdea vremea degeaba. Dup citeva momente de tcere in care Daisy refuz s ia in considerare sau s accepte scuzele lui, Russo mai ddu o dat din umeri i-i indrept spatele. Apoi lovi incet, de citeva ori, cu cardul in tejghea i zise: - Mulumesc pentru ajutor. Fir-ar s fie, acum era obligat s-i rspund. - Cu plcere, biigui ea, privindu-l cum se indreapt spre u. Era sigur c-l auzise chicotind. La naiba cu yankeul sta! La urma urmelor, ce cuta aici? Dac era un poliist atit de priceput, obinuit s lucreze numai in orae mari, de ce nu rmsese intr-unul dintre ele? Ce cuta aici, in Hillsboro, un ora pierdut printre munii din nordul statului Alabama, unde numrul locuitorilor abia depea nou mii? Poate c era un poliist corupt i fusese prins. Sau poate c apreciase greit o situaie i impucase

un om nevinovat i neinarmat. il credea pe Russo in stare de tot felul de blestemii. Se scutur - nu avea de gind s-i piard vremea cu intrebri care-i priveau. Clienii prost educai nu erau deloc Importani mai ales acum cind ea avea nite planuri atit de mree. Reui s-i reprime indignarea. Avea un el, o misiune i nu voia s se intoarc acas in ziua aceea inainte de a-i fi gsit o locuin. Oft, gindindu-se la puinele posibiliti pe care le mai avea. Dac i-ar respecta jurmintului fcut, la noapte avea toate ansele s doarm in main. 3 JC? rimarul Temple Noian ii iubea mult oraul. Hillsboro era neobinuit de ingrmdit pentru un ora din sud, unde pmintul era ieftin i se gsea din belug, i extinderea reprezenta cel mai simplu lucru cu putin. Totui, Hillsboro nu se mrise prea mult, i rmsese adunat intr-o vale mic, inconjurat de poalele Apalailor. Primarului ii plcea i intrarea in ora: oseaua principal, strjuit de dou iruri i

de cedri, urca un dea!, apoi cotea la dreapta i, deodat, vedeai oraul intinzindu-se la picioarele tale, semnind mai degrab cu un inut din New England decit cu unul din sudul insorit. Se vedeau turle albe de biserici inlindu-se spre cer, stejari masivi i nuci btrini cu coroane bogate, puni acoperite cu flori pastelate. Mi s fie, oraul avea pin i o piaet in centru! Nu exista, ins, tribunal, pentru c Hillsboro nu era reedina inutului. in schimb, aveau un centru frumos amenajat. Pe un acru de pmint se fcuse un parc micu i cochet, cu straturi de flori bine ingrijite, cu bnci, cu nelipsitul tun care amintea de rzboiul dintre state i avea aezate ling el mai multe proiectile. Mult lume din ora venea in parc, aa c investiia care se fcuse i se prea primarului justificat. Primria, o cldire din crmid galben, fusese ridicat intr-o parte a piaetei i era incadrat intre departamentul de

poliie i biblioteca strjuit de coloane albe a oraului. Departamentul de poliie era condus de ofierul Jack Russo, un yankeu aspru, dur, care pstra o ordine strict in ora, iar biblioteca de ctre domnioara Daisy Minor, o fat btrin cum nu se putea mai rigid. De fapt nu era btrin, ci mai degrab deosebit de intransigent. Primarul orelului, plin de oameni care mai de care mai ciudai, o agrea tocmai pentru c era atit de conservatoare i de previzibil. De partea cealalt a piaetei se aflau mai multe prvlii - o curtorie chimic, un magazin de computere, unul cu confecii, citeva prvlii cu antichiti, o autoservire, un magazin cu suveniruri. Hillsboro nu se mindrea cu magazine elegante, ins localnicii gseau tot ce le era necesar ca s poat tri i s se poat bucura de viaa pe care o duceau acolo. Existau i mici restaurante, ins nici unul nu se afla in centru; toate erau pe drumul spre Fort Payne. Excepie fcea Coffee Cup, o afacere foarte profitabil pentru

patroni, deoarece mult lume ii lua acolo micul dejun i masa de prinz. La ase dup-amiaza, ins, osptria se inchidea, pentru c cina nu aducea prea muli muterii. Era un ora panic, atit de panic cit poate fi un inut in care forfotesc mai bine de nou mii de oameni. in Hillsboro nu existau nici baruri, nici cluburi de noapte; inutul prea s nu accepte alcoolul. Dac totui ai fi vrut s bei ceva mai tare trebuia fie s mergi pin ia Scottsboro, care se separase de restul inutului i votase pentru butur, fie mai departe, in Madison County. Oamenii se intorceau bine dispui in urma chefurilor, iar poliia se fcea c nu observ, atita timp cit se duceau direct acas. Dac voiau s conduc i s bea in acelai timp, atunci aveau de furc cu poliia, ca i putii care incercau s fure baxuri cu bere pentru petrecerile lor. Se gseau i amatori de marijuana sau de pastile

halucinogene, ins Temple Noian se strduia s in drogurile departe de Hillsboro. Acesta era unul dintre principalele motive pentru care il numise pe Jack Russo ef al poliiei. Russo lucrase in Chicago i la New York i avea experien bogat in supravegherea strzilor i a aleilor, in plus tia ce trebuie s fac atunci cind era vorba de trafic de droguri. Dac metodele lui preau uneori prea dure, ei bine... dintre dou rele trebuia ales rul cel mai mic. in favoarea lui Russo fusese i faptul c venea din alt inut. ii fcea bine treaba, fr s se lase angrenat in vechea reea a oraului, care punea in circulaie o mulime de informaii i permitea favoritismele. Dac cineva accepta s i se fac o favoare, insemna c persoana respectiv datoreaz, la rindul ei, un serviciu i, inainte s-i dea seama, lucrurile deveneau ilegale, iar informaiile care trebuia pstrate secrete deveneau publice. Angajind un strin, Temple a anulat din start aceast

posibilitate. Hillsboro trebuia s rmin un ora linitit, aa cum ii plcea lui, iar ofierul Russo era un tip prea singuratic ca s intre in relaii care nu-l priveau. Pin acum, totul decursese perfect. Temple era primar de nou ani; obinuse al treilea mandat cu un an inainte. Avea patruzeci i cinci de ani i era un brbat chipe, cu ochi albatri i pr negru, lucios. Crescuse in Hillsboro i-l cunoteau toi cei crora le plcea sportul. Practicase fotbalul, baschetul, base-ball-ul fr a se remarca in mod deosebit in vreunul din ele, dar acest fapt nu-i afectase popularitatea i nici planurile. Nu-i propusese s devin o vedet in nici unul dintre sporturi. Cu toate acestea, nu cel mai bun sportiv se cstorise cu majoreta cea mai frumoas, ci onoarea ii revenise lui. Jennifer Whitehead, fire jovial, cu o infiare foarte plcut, devenise doamna Temple Noian in luna iunie, dup ce el ii luase licena in administraie public. Anul urmtor se nscuse Jason i dup ali trei ani apruse i Paige. Fotografiile de familie infiau un cuplu ideal asemeni celor din brourile de planning familial.

Copiii lui s-au inut departe de infraciunile" specifice virstei. Jason se dovedise un student bun, ceea ce l-a ajutat s termine colegiul mai mult decit onorabil. Tinrui nu visa s ajung printre oamenii de frunte ai oraului, aa cum fcuse Temple, i studia medicina in Carolina de Nord. Paige avea douzeci de ani, era la colegiu i o pasionau matematica i celelalte discipline tiinifice. Fata inteniona s se ocupe de astrologie. Primarul avea copii deosebii; slav Domnului, nici unul nu clcase pe urmele mamei ior. intr-adevr, comportarea lui Jennifer lsa de dorit. Buna i draga Jennifer! Tempie ar fi trebuit s-i dea seama c avea un comportament neserios inc din anii de coai i de colegiu, i cstoria nu avea s o schimbe. Temple se intreba dac nu cumva soia lui se culcase cu toi brbaii din ora. Dac cei doi copii nu ar fi semnat atit de mult cu el, cu siguran le-ar fi fcut un test ADN. Se pare ins c la

inceput Jennifer se strduise s-i rmin fidel; abia dup ce implinise Paige doi ani incepuse s-i inele sistematic. Cariera sa politic n-ar fi fost, probabil, afectat de un divor, ins Temple nu inteniona s fac pasul. Pe deo parte pentru c amindoi copiii ii iubeau mama, iar el nu voia s-i mihneasc, iar pe de alta pentru c Jennifer era i ea bun la ceva. Primarul considera c datorit ei citigase simpatia multor alegtori - preri de genul bietul Noian, face tot posibilul s-i pstreze familia unit" erau imprtite de toat lumea; in plus, dac avea nevoie s incheie o afacere in avantajul lui sau s obin un serviciu, putea fi sigur c Jennifer era dispus s-l ademeneasc pe respectivul partener. Bineineles c viaa lui intim se consuma in alt parte. Nu se mai putea atinge de ea dup aventurile detestabile pe care ea le avusese. Ar fi putut s stabileasc o relaie cu oricare dintre femeile disponibile din ora dac ar fi vrut s-o

fac, ins el considera c un om inelept nu-i spal niciodat rufele murdare in public. in consecin, aventurile lui se consumau la distan. Oricum, nu-i era greu s gseasc o femeie atunci cind avea nevoie. Telefonul sun, intr-un mod deosebit fa de celelalte linii care fceau legtura cu biroul. Era numrul lui privat. Dup ce arunc o privire fugar spre u, ca s se asigure c era inchis, Temple rspunse. -Da? Nu-i spunea niciodat numele, msur de prevedere pe care i-o lua mai ales cind vorbea de pe telefonul mobil i pe care o adoptase i pentru convorbirile de la telefonul fix. - Avem probleme cu livrarea, se auzi o voce pe care Noian o recunoscu imediat. - O s fie o intirziere? - Da. Poate vrei s vedei i dumneavoastr. Temple injur in sinea lui; ii programase o partid de golf, dac ar fi incetat blestemata asta de ploaie. Acum se vedea nevoit s conduc pin la Huntsville. Glenn Sykes era un om de ndejde i nu i-ar fi cerut s se intilneasc

dac nu era vorba despre ceva cu adevrat grav. - Va trebui s-mi iau mai intii prinzui, zise el scurt. - S venii la hambar, mai spuse Sykes. O s v atept acolo. inchiser amindoi i Temple aez incet receptorul in furc. Cit vreme nu era vorba despre o evadare lucru pe care Glenn l-ar fi pomenit, cu siguran - insemna c totul avea s fie bine. Oricum problemele ivite trebuia soluionate repede, inainte ca treburile s se complice. Trei ore mai tirziu, aflindu-se intr-un hambar prsit, Temple se uita la ceea ce insemna problema adevrat i injur printre dini estimind posibilele pierderi. - Ce s-a intimplat? - Supradoz, rspunse scurt Glenn Sykes. Nu-i trebuia prea mult ca s-i dea seama cum se intimplase. - A fost drogat? -D a . - Mitcheli. Sykes nu-l contrazise i Temple oft. - Acest domn Mitchell a devenit o adevrat pacoste. Nu era prima oar cind Mitcheli droga o fat. Ticiosui prefera ca ele s fie incontiente atunci cind le poseda Temple se intreba dac nu cumva metoda aceasta il fcea s se cread mai puin vinovat, dac nu cumva individul

avea impresia c poate pcli pe cineva. Sau poate ii inchipuia c, dac fetele nu se impotriveau, nu putea fi vorba de viol. Oricare ar fi fost raionamentul, era a doua oar cind o fat murea din cauza lui. S se foloseasc de marf era una, dar nu i s reduc in felul acesta profitul. - Mitchell a fost mereu o pacoste, mormi infuriat Sykes. Ticlosul sta creeaz prea multe probleme i nu merit s ne mai batem capul cu el. - Sint de acord cu tine. - Vrei s pun ceva la cale? - M tem c nu avem alt soluie. Distracia lui Mitcheli ne cost prea mult. Sykes rsufl uurat. Nu-i plcea s lucreze cu asemenea ntri, iar Mitcheli intrecuse msura. Pe de alt parte, ii fcea mare plcere s colaboreze cu Temple Noian; omul nu se trda niciodat i inea permanent situaia sub control. Sykes fcu semn ctre trupul ce zcea pe jos. - Ce vrei s fac cu cadavrul? S-l ingrop sau s scap de el? Temple sttu puin pe ginduri, apoi intreb: - De cit timp a murit? - Au trecut aproape patru ore de cind am aflat eu. - Mai ateapt inc vreo dou, ca s fii sigur, apoi scap

de ei. Dup ase ore disprea efectul substanei i nu mai putea fi depistat in organism. Dup ce se scurgeau cele ase ore, autoritile puteau doar s bnuiasc despre ce era vorba, fr s aib, ins, vreo dovad. - E un loc anume unde ai vrea s-l duc? - Nu, doar s nu aib nici o legtur cu noi. Sykes ii frec, ginditor, brbia. - Atunci cred c o s-i duc in Marsha!! County. Cind o s fie gsit, lumea o s cread c e vreuna dintre muncitoarele emigrante i n-o s-i bat nimeni capul s o identifice. Ridic privirea ctre acoperiul din tabl, pe care inc mai cdeau picturile de ploaie. - Ne ajut i vremea; n-or s rmin urme, oricit s-ar chinui mocofanii din Marshall s gseasc vreuna. - Da, e o idee bun. Oft din nou, privind la grmada mic de la picioarele lui. Moartea nu numai c scotea viaa dintr-un trup, dar il reducea la o mas amorf, lipsit de freamtul i de graia pe care numai viaa le-o confer muchilor. Nu era de acord cu cei care spuneau despre un mort c este doar adormit, deoarece intregul aspect al trupului se schimb. Vie, fata

asta fusese o frumusee plin de inocen, i i-ar fi adus muli bani. Moart, nu mai insemna nimic. - O s-l sun pe Phillips, s-i zic ce s-a intimplat i ce-am hotrit in privina lui Mitcheli. Temple nu era nerbdtor s aib aceast conversaie, pentru c nu-i plcea s recunoasc atunci cind fcea o greeal, iar hotrirea de a-1 angaja pe Mitcheli ii aparinuse. Ei bine, fusese o greeal care urma s fie indreptat. Mitcheli dragase pentru ultima oar o fat. 4 Jt^aisy sttea in ploaie i se uita la casa prpdit de pe Lassiter Avenue - ultima ei speran. Varul incepuse s se curee de pe perei, puinii arbuti crescui la intimplare in jurul casei trebuia tuni, curtea plin de buruieni prea s nu fi fost ingrijit toat vara, iar copertina de deasupra intrrii era curbat din pricina ploilor. intr-o parte, plasa de la u era smuls din ram i intr-o fereastr remarc o gaur cit toate zilele. Din fericire, curtea din spatele casei era ingrdit. Daisy incerca s mai gseasc i alte avantaje ale locuinei,

dar se ls pguba. Casa era goal i-i atepta chiriaul. - Numai s gsesc cheia i intrm imediat, zise proprietara, doamna Phipps, scotocind in imensa ei poet. Doamna Phipps era scund i plinu, iar prul ii era coafat - sau poate aa il avea de la natur - in bucle mari, albe, moi, ce semnau cu nite grupuri de nori. inainta gifiind, spre cas, pe trotuarul deteriorat. - Nu este cine tie ce, o preveni ea, i Daisy se intreb de ce mai simea, oare, nevoia s o previn, cind totul era atit de evident. Are doar un salon, o buctrie, dou dormitoare i o baie, dar E. B. i cu mine am crescut aici doi copii. Dup ce a murit el, copiii mi-au adus un camion cu remorc i m-am mutat in casa biatului celui mare, ca s am pe cineva aproape dac m imbolnvesc. Cu toate acestea, nu am vrut s renun la casa care a fost atita vreme cminul meu. in plus, chiria m ajut. Podeaua verandei micue se ls puin sub greutatea doamnei Phipps i Daisy rmase in urm, gindindu-se c ar putea s fie nevoie de ea in cazul in care femeia ar fi

czut prin podea. Btrin ajunse la u fr s se petreac nici un incident i incepu s se lupte cu yala care se incpina s nu se descuie. in cele din urm cheia se rsuci i doamna Phipps oft de-atita efort. - in sfirit. Am fcut curenie dup ce au plecat ultimii chiriai, aa c nu trebuie s-i faci griji in privina gunoiului. Casa era, intr-adevr, curat, remarc Daisy cu bucurie. Camerele erau mici, buctria abia ii permitea s inghesui o mas i dou scaune i era de mirare c odat incpuser aici patru persoane. Podeaua era acoperit cu linoleum rupt din loc in ioc, ins zonele respective puteau fi acoperite cu covoare. Baia era i ea mic, dar cada fusese inlocuit cu o cabin de du din fibr de sticl albastr, deloc potrivit cu albul toaletei i al chiuvetei. intr-o ni fcut in perete se afla boilerul. Trecu din nou din camer in camer, in tcere, cutind s i le inchipuie luminate, cu draperii la ferestre i cu mobil. Dac va accepta s locuiasc aici, va trebui s cumpere instalaie de aer condiionat, carpete, aparatur pentru

buctrie i mobilier pentru salon. Dormitorul era mobilat, slav Domnului. Dac nu va opta pentru articolele cele mai ieftine, ar putea depi suma de ase mii de dolari ca s fac din casa asta o locuin adevrat. Bine c nu se afla undeva unde preurile erau mult prea piperate, pentru c in cazul acesta ar fi fost nevoit s cheltuiasc dublu. Avea bani, dar in viaa ei nu cheltuise o sum atit de mare. I se strinse stomacul de team, la gindul c urma s fac un pas atit de important. Putea fie s cheltuiasc banii, fie s rmin in casa mamei ei unde s imbtrineasc i, in cele din urm, s moar. Singur. - O iau, zise ea cu glas tare i vorbele sunar ciudat, de parc veneau de pe alt lume sau le rostise altcineva. Chipul dolofan al doanmnei Phipps se lumin brusc. - Da? Nu credeam... vezi tu, nu preai genul... Cindva asta a fost o strad tare linitit, cu oameni cumsecade, ins vecinii s-au mutat cu toii spre centru, i... Rmase fr cuvinte, incapabil s-i exprime mirarea.

Daisy o inelegea prea bine. Cu o sptmin inainte Dumnezeule, nici mcar ieri! - nici ea nu i-ar fi imaginat c ar putea s locuiasc aici. Poate c era, intr-adevr, disperat, dar in nici un caz patetic. ii incruci braele la piept i adopt din nou inuta ei de bibliotecar. - Veranda trebuie serios reparat. O s fac eu asta in locul dumneavoastr, ins v-a ruga s scdei din preul chiriei. Doamna Phipps ii incruci i ea braele. - i de ce-a face asta? - intr-adevr, la inceput nu vei primi suma pe care o ateptai, dar dac v gindii mai bine, casa o s valoreze mai mult i-atunci vei putea cere un pre mai mare data viitoare cind o vei inchiria. Daisy spera ca doamna Phipps s urmreasc un profit pe termen lung. Daisy nu tia inc la ce sum se vor ridica reparaiile, ins chiria era o sut douzeci de dolari pe lun, ceea ce insemna c timp de citeva iuni doamna Phipps nu va avea nici un profit din inchirierea casei. - Nu cred c m voi descurca fr bani atita timp, zise btrin cu indoial.

Daisy se gindi puin i apoi zise: - Ce-ar fi dac v-a plti doar o dat la dou luni? Aa v-ai putea descurca? Acum suport eu reparaiile, dup care, din dou in dou luni nu v voi mai plti chiria, pin cind imi voi recupera banii. Sau, dac vrei, pltii dumneavoastr reparaiile i mrii puin chiria. Doamna Phipps se lsa cind pe un picior, cind pe cellalt. - Nu am suficieni bani ca s-mi permit o asemenea cheltuial. Bine, facem cum zici tu. Dar vreau s incheiem i un contract. i vreau i chiria pe prima lun; dup aceea o s-mi plteti o dat la dou luni, cum ziceai. in banii acetia nu intr i intreinerea. Daisy nici nu-i imagina c o chirie de o sut douzeci de dolari ar putea s includ i intreinerea. Zimbi mulumit i ii strinse mina. - S-a fcut, zise ea. - Cam micu, coment mtua Jo. Venise impreun cu mama lui Daisy s viziteze noua locuin. - O s fie nemaipomenit, o contrazise Evelyn hotrit. Puin var i nite draperii la ferestre or s fac minuni. i apoi n-o s locuiasc aici cine tie cit. O s gseasc pe

cineva deosebit cit ai clipi din ochi. Daisy drag, dac ai nevoie de ceva de la noi din pod, s iei negreit. Mai privi o dat in jur. - La ce decoraiuni te-ai gindit? intreb apoi cu jumtate de gur, de parc nu credea c s-ar fi putut gsi ceva care s ajute casa s arate mai bine. - Unele comode, deloc greoaie, rspunse Daisy. Spaiul este prea mic ca s incerc altceva. Nu tiu ce s zic, m gindesc c s-ar potrivi nite fotolii moi, acoperite cu huse pufoase, din lin. - Hm, pufni mtua Jo. Singura vietate cu lin pufoas pe care am vzut-o vreodat nu sttea locului decit legat. Cel mai neghiob ciine de pe faa pmintului! Riser toate trei. Mtua Jo avea un sim al umorului aproape absurd, ins Daisy i mama ei adorau imaginaia ei zburdalnic. - Tu chiar o s ai nevoie de un ciine, IS spuse Evelyn, privind din nou in jur. Sau iaai mcar un sistem de alarm i nite gratii la ferestre. Gratiile l sistemul de alarm ar fi insemnat o cheltuial de inc o mie de dolari.

- O s-mi caut un ciine, hotri ea. In plus, ciineie era i o companie plcut. Nu locuise niciodat singur, aa c el ar fi ajutat-o s indure mai uor trecerea de la un mod de via la altul. i chiar ii suridea ideea de a avea din nou un animal de cas. Trecuser opt ani - Doamne, ce mult! - de cind murise ultimul lor ciine. - i cind te gindeti s te mui? o intreb mtua Jo. - Nu tiu. Se uit in jur i continu: - Casa este utilat aproape cu tot ce trebuie. Mai am nevoie de aparatura pentru buctrie, pe care o s cer s mi-o trimit acas, trebuie s cumpr mobila i covoarele, i s pun draperiile. A, i s zugrvesc. E musai s mai dau o min de var. Evelyn pufni, nemulumit: - O proprietar care se respect ar fi zugrvit casa dup plecarea ultimilor chiriai. - Bine, dar chiria este de numai o sut douzeci de dolari. Nu pot s pretind ca in preul acesta s intre i zugrveala. - Uite, am auzit c Buck Latham face pe zugravul la sfirit de sptmin, pentru un ban in plus, ii zise mtua Jo. O s-l sun in seara asta i s vedem ce poate face.

Daisy ii zise c angajarea zugravului ar insemna alt cheltuial. - Dar pot s fac asta i singur. - Nu, nu poi, se impotrivi cu dirzenie mtua Jo. O s fii ocupat. - Da, intr-adevr aa este, dar tot imi rmine timp... - Nu, nu-i rmine. O s fii prea ocupat. - Draga mea, Jo vrea s spun c ne-am tot gindit la cit nevoie ai tu de un consilier in materie de mod i de machiaj. Daisy le privi cu ochi mari de uimire i-i inbui cu greu risul. - i de unde s iau eu aa ceva? Se indoia c cei de la Wal-Mart au printre angajai i un astfel de consilier. - i de ce a avea nevoie de cineva care s-mi spun cum vreau eu s art? Deja m-am gindit la asta. Vreau s m tund Wilma i poate chiar s-mi vopsesc prul intr-o nuan mai deschis O s-mi cumpr i articole de cosmetic... Evelyn i Joella ddur amindou din cap, dezaprobator. - Asta nu inseamn nimic, zise mtua Jo. - Cum adic? Evelyn se grbi s continue: - Draga mea, dac ii neaprat s faci treaba asta,

atunci f-o cum se cuvine. Intr-adevr, trebuie s-i schimbi coafura i s incepi s te fardezi, dar ceea ce-i trebuie ie este stilul. Ii trebuie o alt infiare, ii trebuie prestan, ceva care s-i fac pe brbai s se intoarc dup tine i s te priveasc. Felul in care te prezini conteaz mai mult ca orice, iar la farmacie, la standul de cosmetic, nu ai s invei aa ceva. - Dar i-aa o s cheltuiesc o grmad de bani... - Nu te arta scump la trie i ieftin la fin. Crezi c generalul Eisenhower ar fi izbutit s cucereasc Normandia dac ar fi zis Stai aa, irosim prea muli bani; haidei s trimitem doar jumtate din flot"? in toi anii acetia ai economisit destul, dar la ce sint buni banii dac nu te foloseti de ei? Oricum, s nu-i inchipui c trebuie s-i dai pe toi. Daisy se gindi citeva clipe la propunerea lor, apoi zise: - Mai intii vreau s vd ce pot s fac singur. Dup aceea, dac nu sint mulumit, o s caut un consilier. Cele dou femei o cunoteau prea bine i tiau c atunci cind Daisy lua o hotrire, nu putea fi convins s i-o

schimbe. - Bine. Dar deocamdat nu-i lsa prul pe mina Wilmei, o preveni mtua Jo. Pagubele s-ar putea s nu mai poat fi recuperate. - Dar tu tot la Wilma te coafezi! se indign Daisy. - Draga mea, eu nu o las s se apropie de prul meu cu nici un fel de substane. Ce-am vzut eu in salonul acela de infrumuseare te face s te cruceti. Daisy ii imagin pre de citeva secunde cum ar arta cu o creast verde i apoi hotri s mai atepte inainte s-i fac o programare la Wilma. Poate c intr-adevr ar trebui s mearg intr-un ora mare s-i fac prul, chiar dac asta ar insemna ca la fiecare trei luni s fac aceast cltorie, pentru a-i menine noua infiare. Da, dar in acelai timp un ora mare insemna i bani mai muli. Poate c Wilma era cam nepriceput, dar lucra ieftin. ~ Adu-i aminte de Normandia, opti Daisy. - intocmai, incuviin mama ei cu entuziasm. Daisy era suficient de incpinat, incit s se opreasc in drum spre cas la farmacie i s cheltuiasc o sum uluitoare pe un scule cu cosmetice. Rimelul, fardul pentru

pleoape, fardul pentru obraz, conturul de buze i rujul abia dac se simeau in poeta ei, ins in buzunar avea cu douzeci i cinci de dolari mai puin, i nici mcar nu cumprase produse dintre cele mai bune. Proiectul ei incepea s devin o adevrat capcan financiar. Mai petrecuse ceva timp cutind reviste de mod i, in cele din urm, alese una care prea s ofere cele mai multe indicaii in legtur cu folosirea cosmeticelor. Oricine tie s citeasc instruciunile poate s le i aplice, ii spuse ea mulumit, i plec acas, ducind intr-o min sacoa cu cumprturile fcute. - Ce i-ai luat? o intreb mtua Jo, de indat ce trecu pragul. - Numai lucrurile de baz. Daisy enumera articolele din saco. - Nu vreau s incerc nimic complicat, cum ar fi, de exemplu, conturul pentru pleoape, pin nu m obinuiesc cu toate celelalte. Dup cin o s te incerc i o s vedem atunci cum imi vin. Pentru c era ziua ei de natere, cina coninea felurile ei preferate de mincare: friptur, piure i mazre verde. Era ins prea emoionat i prea agitat ca s se bucure de

mas aa cum s-ar fi cuvenit; se intimplaser multe in ziua aceea, i era inc agitat. Dup ce fcur ordine in buctrie, mama ei i mtua Jo se aezar in faa televizorului ca s se uite la Roata Norocului. Daisy urc in camera ei pentru a proba ceea ce ii cumprase. Mai intii studie revista, urmrind cel mai adecvat mod de aplicare a fardului pentru pleoape: imediat sub sprincean trebuia aplicat o nuan mai deschis, in mijloc o alta mai inchis, iar cea mai pronunat acolo unde se plia pleoapa. Prea destul de simplu. Gsise i scheme care propuneau ca model ochii ca de cprioar ai lui Audrey Hepburn. Daisy deschise cutia minuscul i se uit cu luare-aminte la cele patru nuane de maro. Ce culoare tears! Poate ar fi fost mai bine s aleag nuanele de albastru sau verde, sau chiar violet. Dar dac s-arfi orientat spre albastru, nu s-ar fi potrivit cu ochiul ei verde, iar nuana verde nu s-ar fi armonizat cu

ochiul albastru. Nu reuise s-i imagineze cum i-ar sta cu violet, astfel incit se oprise asupra marouiui. ii duse tezaurul in baie i alinie toate articolele pe msua de toalet. Pensula pentru fardul de pleoape era foarte fin; Daisy o scoase din cutie i o trecu uor peste cea mai deschis dintre nuane, apoi atinse poriunea de sub sprincene, aa cum se indica in catalog. Pe urm se uit in oglind; ei bine, nu se observa nici o schimbare. Nu tia dac s rsufle uurat sau s fie dezamgit. Acum trebuia s fac pasul urmtor: regiunea din mijloc. Avea dou nuane pentru aceasta i aprecie c amindou sint potrivite. in consecin, pe o pleoap aplic una dintre nuane, iar pe a doua pleoap, cealalt nuan, ca s poat face o comparaie. Dup o scurt examinare cu ochi critic in oglind, ii zise c nu exista o deosebire prea mare intre ele. Ochii ei artau, totui, altfel; preau mai cenuii. Din ce In ce mai entuziasmat, aplic nuana cea mai pronunat

pe marginea pleoapei, ins aprecie greit cantitatea de fard de care avea nevoie. Ca urmare, figura ei amintea de cea a unui rzboinic, membru al cine tie crui trib de slbatici. Amestec. Revista spunea c trebuie s amestece i Daisy amestec, incercind s estompeze nuana prea inchis. Perfect, numai c acum semna mai degrab cu Cleopatra decit cu Audrey Hepburn. Una peste alta, nu fusese o treab prea dificil. Data viitoare va folosi cu msur nuana cea mai inchis. Urma rimelul. Conform revistei rimelul ddea farmec ochilor. Plin de nerbdare, Daisy rsuci pensula de mai multe ori in tub, apoi o trecu, uor, peste gene. Cind termin, ochii ei artau de parc trecuser peste ei nite omizi. - O, nu! gemu ea, uitindu-se ingrozit in oglind. Oare unde greise? Nu semna deloc cu nici unul dintre modelele din revist! Genele artau ca nite epue groase, Inestetice i ori de cite ori clipea erau gata s se lipeasc. Dac s-ar ft oprit tocmai acum ar fi dat dovad de

laitate. Trebuia s mearg pin la capt. Fardul de obraz nu putea avea un efect atit de dezastruos ca rimelul, aa c Daisy trecu pensula mic prin pudra din spaiul alungit rezervat fardului, dup care il imprtie cu grij pe obraji. - Ai mil, Doamne! opti ea, privind cutiua din mina ei. Cum putea s arate atit de intunecat pe faa ei, iar in cutie atit de deschis? Obrajii ei preau ari de soare, numai c bronzul adevrat nu ajungea niciodat la nuana aceea de roz aprins. Uluit din cale-afar, Daisy aplic i produsele de cosmetic rmase - conturul de buze i rujul. Nu-i putea da seama dac ii erau de folos sau arta mai ru ca inainte. Tot ce tia era c faa ei arta ingrozitor, ceva intre aceea a unui clovn de rodeo i o creatur dintr-un film de groaz. in mod sigur avea nevoie de ajutor. Plin de amrciune, cobori in salon, unde Roata Norocului inc nu se terminase. Evelyn i Jo se holbar la ea cu ochii mari i cu gurile cscate, amuite de apariia

aceea ciudat. - La naiba! izbucni in cele din urm mtua Jo. Daisy simi cum ii urc tot singele in obraji, fcindu-i i mai roii. - Am impresia c trebuie totui s te pricepi la chestiile astea. - S nu te superi, o implor mama ei, ridicindu-se i cuprinzind-o pe dup umeri, pentru a o consola. Majoritatea fetelor inva asta din adolescen. Nimeni n-a reuit de prima dat. Pe tine nu te-au interesat treburile acestea, dar nu e nici o problem. - Eu nu am timp s fac incercri i s tot dau gre. Trebuie s rezolv totul acum. - Pi de asta i-am i propus un salon de infrumuseare. Hai, draga mea, gindete-te puin, aa o s te deprinzi mai repede. - Poate s m invee Beth, zise Daisy, incintat de ideea care ii venise. Sora ei mai mic nu exagera nici ea cu cosmeticele, ins tia cum s se fac atrgtoare. in plus, Beth nu i-ar cere nici un ban. - N-a crede, o contrazise mama ei cu blindee.

Daisy clipi. Ce greeal! Dup ce ii desprinse genele, intreb: - De ce? Evelyn ezit o clip, apoi oft. - Draga mea, tu ai fost mereu cea deteapt, aa c Beth are pretenia ca frumuseea s fie teritoriul ei i numai al ei. Nu tiu dac va fi foarte incintat cind ii vei cere s te ajute s fii i frumoas, i deteapt. Bine, asta nu inseamn c tu nu eti o femeie frumoas, se grbi Evelyn s adauge, de team s nu-i intristeze fiica i mai mult, numai c nu ai invat cum s-i pui frumuseea in valoare. Faptul c Beth ar putea fi mcar cit de cit invidioas pe ea i se prea imposibil. - Dar Beth a avut mereu note mari la coal. Nu este deloc prostu. Este i frumoas, i deteapt, aa c de ce nu m-ar ajuta? - Beth simte c nu este la fel de inteligent ca tine. Ea a terminat liceul, pe cind tu ai o diplom de licen. - Bine, dar nu a mers la colegiu pentru c a ales s se cstoreasc la optsprezece ani cu iubitul ei din liceu i s-i creeze o familie minunat, sublinie Daisy. Ea a ales s nu mearg mai departe.

- Gindete-te c i tu ii pui mereu intrebri in legtur cu alegerile pe care nu le-ai fcut, interveni mtua Jo. Evelyn a vrut s spun c nu ar fi bine s-i dai aceast ocazie lui Beth. Se va simi prost dac te va refuza, iar dac nu, se va simi ca i cind ar purta un pulover de lin in miezul verii. Din fericire, Daisy mai avea o idee. - Cred c a putea merge la un magazin din Chattanooga sau din Huntsville i s-i las pe cei de-acolo s stabileasc ce mi-ar veni bine. - De fapt, o intrerupse mtua Jo, noi ne-am gindit la cineva de-aici, din Hillsboro. - De-aici? Uluit, Daisy incerc s ghiceasc cine anume din Hillsboro ar putea fi mcar aproape de ideea de consilier in materie de infrumuseare. - La cine? S-a mutat cineva de curind la noi in ora? - A, nu. Mtua Jo ii drese glasul. Ne-am gindit c Todd Lawrence ar fi numai bun. - Todd Lawrence?! exclam Daisy. Mtu Jo, dac un brbat este homosexual, asta nu inseamn c poate fi i un bun consilier in materie de infrumuseare. in plus, nici nu tiu dac este, intr-adevr, pe invers". Nu mi-ar plcea deloc

s-i cer s m ajute, mai ales dac nu este homosexual. Todd Lawrence era cu ciiva ani mai in virst ca ea i era un om foarte rezervat. La virst de douzeci de ani, prsise oraul i, dup cite povestea mama lui - o vduv senil - , se descurcase bine pe Broadway. Cum femeia nu avea nici mcar un articol de ziar care s probeze succesul lui, toi crezuser c btrin doamn era doar o mam creia ii plcea s cread c fiul ei ajunsese un om important. Dup vreo cincisprezece ani, Todd se intoarse in Hillsboro ca s aib grij de mama lui, iar dup moartea ei continu s triasc singur, in vechea locuin victorian de la marginea oraului. - A, poi s fii sigur c e pe invers, rspunse Evelyn. i-a deschis un magazin cu antichiti i cu decoraiuni Interioare in Huntsville! i, apoi, cii brbai normali tiu care ii culoarea mov? De Pati, Todd mi-a spus c imi st foarte

bine in mov i asta in faa mai multor oameni. Nu am nici <;oa mai mic indoial c e pe invers". - Nu tiu ce s zic, interveni mtua Jo, ginditoare. Movul nu este un test chiar atit de gritor. Cine tie, poate c noia vreunuia din ora i-a cerut s se uite intr-un catalog cu diferite nuane de indril i a gsit acolo culoarea asta. Dup prerea mea, un test adevrat ar fi s-l intrebm ce prere nre despre culoarea puricelui. - Cum s-l intreb aa ceva? - Decit s-l intrebi deschis dac e homosexual sau nu, cred c e mai bine aa. Daisy ii frec fruntea, descumpnit. - Cred c ne abatem de la ce e mai important. Chiar dac Todd ar fi homosexual... - Este, ziser surorile in cor. - Bine, este. Asta nu inseamn c tie ceva despre cosmetice! - Dar a fost pe Broadway, bineineles c se pricepe la cosmetice. Toi din lumea spectacolelor se machiaz, fie c sint sau nu homosexuali. i, apoi, am vorbit deja cu el, mrturisi Evelyn. Daisy oft ingrozit. - Hai, nu te infuria, o potoli mama ei. A fost cit se poate

de amabil i a spus c o s te ajute cu drag inim. Nu trebuie decit s-i dai telefon cind eti pregtit. - Nu pot face asta, protest Daisy, scuturind din cap. -Atunci mai uit-te o dat in oglind, ii propuse mtua Jo. Cu stringere de inim, Daisy intoarse capul ctre oglinda de deasupra emineului. Imaginea cu care se confrunt o fcu s se cutremure. Accept fr s mai comenteze. - O s-! sun diminea. - F-o acum, o indemn Evelyn. 5 J ^ a is y nu mai avea astimpr. Stabilirea unei intiiniri cu Todd Lawrence fusese o treab teribil de stresant, dei omul se dovedise foarte amabil, intocmai cum ii spusese i mama ei. Era ingrijorat i pentru c se temea s nu-i fi jignit - dei, dac Todd ar fi fost intr-adevr ofensat de propunerea ei, reuea s ascund foarte bine acest lucru. De fapt lui Daisy i se prea de-a dreptul umilitor s cear ajutor pentru ceva atit de banal cum ar fi folosirea produselor cosmetice. Unde greise? Nu putea accepta c este atit de nepriceput, incit s dea gre de ia bun inceput. Deja ii

imagina glumele care aveau s se fac pe seama ei: Daisy Minor s-i gseasc un so? Ha-ha; ea habar n-are s foloseasc un rime!. Oare chiar ii dorea un brbat incapabil s o vad aa cum era ea in realitate, care s prefere strlucirea fardurilor i a lacului de buze? Ei bine, da. incercase s fie ea insi i nu obinuse nimic. Dac era nevoit s apeleze la strluciri mincinoase ca s obin ceea ce-i dorea mai mult - adic o familie atunci o va face, fr s mai stea pe ginduri. Pregtindu-se s plece la serviciu, Daisy gemu cind i; ddu seama cit era de demodat garderoba ei. Pentru prima oar renunase s-i pregteasc hainele de seara, iar acum sttea in faa ifonierului, uitindu-se la colecia de fuste croite fr gust, de bluze i rochii deloc elegante. Nu-i venea s se imbrace cu nici una dintre ele. Sttu pe ginduri i se frmint pin cind, pentru prima oar in viaa ei, era cit pe-aci s intirzie ia serviciu. in cele din urm inh o pereche

de pantaloni negri i largi i-i trase pe ea. Nu mai purtase pin atunci pantaloni la slujb, i asta din pricina stingciei sale i nu pentru c ar fi existat vreun regulament care s-o impiedice. Gestul ei insemna inc o modalitate de a rupe cu vechiul stil de via, i inima incepu s-i bat mai tare de team, dar i de entuziasm. Bineineles c toate bluzele ei erau anoste - albe i simple. Pin la urm mbrc una, o indes in pantaloni, apoi strinse cureaua i se incl cu o pereche de pantofi negri, lejeri. Nu indrzni s se priveasc in oglind, ci ii lu in grab poeta i o porni in jos, pe scri. Mtua Jo ridic o sprincean cind o vzu, dar nu zise nimic. - Ei bine? intreb Daisy, stresat de tcerea i privirea femeii. Evelyn apru din buctrie i se uit cu luare-aminte la fiica ei. - Drgu, spuse ea in cele din urm, dind aprobator din cap. Este altceva. Iar pantalonii pun bine in eviden forma fundului.

O, Doamne! Nu va sta cu spatele la nimeni cit va fi ziua de lung. Inspimintat, se uit repede la ceas. Nu mai avea timp s-i schimbe hainele. - De ce a trebuit s spui asta? intreb ea indurerat. Eveiyn zimbi. - Draga mea, s nu-i faci griji. Dac in eu bine minte, brbaii sint subiectivi cind vine vorba de fund. S nu uii s i-l i legeni un pic cind mergi. - S m legn, repet Daisy uluit, inc nevenindu-i s cread c mama ei - propria ei mam! - o indemna si pun in eviden formele. - tii tu... cind intr-o parte, cind intr-alta. i, ca s-i demonstreze, mama ei se plimb de-a lungul camerei cu oldurile legnindu-se intr-un ritm care atrgea atenia asupra posteriorului ei. Micarea era uimitor de senzual, i Daisy rmase cu gura cscat. Mama ei? Mama ei, intelectuala lipsit de sofisticrii! - Dar nici prea mult, o sftui mtua Jo. Altfel o s dai impresia c eti un sac din care se lupt s ias afar doi purcei. Gata, mai mult de-atit nu putea indura. Biiguind un la revedere", Daisy ini din incpere.

Abia reuise s bage cheia in ua de acces pentru angajai, cind in spatele ei opri o main alb din care cobori ofierul Russo. Exact omul pe care n-ar fi vrut s-l vad in ziua aceea. incerc s se intoarc intr-o parte, ca s nu i se vad fundul, cu toate c el nu prea deloc interesat de acea parte a corpului ei. O privi incruntat. Ai intirziat. Daisy se uit la ceas. Mai erau inc dousprezece secunde pin la ora nou. - Ba am venit la timp. -intotdeauna venii cu o jumtate de or mai devreme. Deci astzi ai intirziat. - Dar de unde tii la ce or ajung eu la serviciu? intreb Daisy, simind cum se imbujoreaz i cum incepe s se enerveze. Pentru prima oar intirziase i ea, i tocmai atunci a trebuit s fie ateptat. in plus, Russo se apropiase prea mult de ea, de parc voia s o intimideze cu statura lui. De fapt reui, din moment ce Daisy se imbujor i-i pierdu cumptul. incerc s se apropie i mai mult de u. - Lumina este aprins in bibliotec atunci cind trec pe aici.

Adic ea ajungea la serviciu mereu - m rog, aproape mereu - inaintea lui. Abia se stpini s nu zimbeasc cu superioritate i, cu puin efort, intr in rolul de bibliotecar. - Pot s v ajut cu ceva? - Mda, rspunse el tios, cu accentul lui de yankeu. Seara trecut am incercat s m conectez la biblioteca virtual, dar nu a vrut s se deschid. Cred c ai notat greit parola. De ce mereu e vinovat femeia cind nu merge ceva? se intreb ea, ridicind - doar in sinea ei! - ochii spre cer. - Dac nu se deschide pagina, s-ar putea s trebuiasc imbuntit browser-ul. Russo se uit la ea de parc Ti vorbea intr-o limb strin. - Browser-ul, repet Daisy. Cit de vechi este sistemul dumneavoastr? Russo ridic din umeri. - Are doi sau trei ani. - De cind l-ai cumprat l-ai imbuntit vreodat? Intuise rspunsul inainte s rosteasc intrebarea, l-ar fi plcut la nebunie s-l lase s-i dea seama cit de previzibil era, ins bunele maniere i faptul c toat viaa ii plcuse

s se fac de folos ii trezi contiina. Era bibliotecar; datoria ei era s-l ajute cu biblioteca virtual. - Avei un laptop sau un calculator de birou? Daisy putea paria c avea laptop. Ofierul era genul de om grbit s-i mute computerul de colo-colo, dup cum ii era mai comod. -Laptop. Daisy se felicit in sinea ei. - Dac il aducei aici, o s v art cum il putei imbunti. Asta dac avei suficient memorie. Nu avea decit s hotrasc singur la ce se referea ea: la creierul lui sau la computer? Dup cum o privi printre gene, se prea c ofierul se gindea la prima variant, dar evit discuia. - i l am in main. Se intoarse la maina lui elegant, lu laptopul de pe scaunul din dreapta oferului i-l aduse la ua bibliotecii. Daisy descuie i se intoarse s-l ia. - Putei s venii dup el la prinz, zise ea. Russo nu-i ddu aparatul. - Nu putei face asta acum? - Ba asta am de gind, numai c dureaz citeva minute. - Ce inseamn citeva" minute? Daisy se sperie cind ii ddu seama c brbatul avea de gind s atepte acolo. - Nu trebuie s mergei la slujb? Russo ii art pagerul de la briu.

- Eu sint mereu la slujb. Ce inseamn citeva" minute? repet el intrebarea. La naiba cu electronica modern, ii zise ea inciudat. Ultimul lucru de care avea acum nevoie era prezena lui curioas. - Depinde. Aprecie cam cit de mult va dura. - S zicem... patruzeci i cinci de minute, poate chiar o or. - O s atept. Asta era chiar culmea! Singura ei speran era c imbuntirea va dura, totui, mai puin i va scpa mai repede de el. - Bine. Ne vedem la intrarea din fa. Intr in cldire, gata s-l loveasc in nas cu ua cind Russo pi in urma ei. intinsese la timp mina liber i bar lovitura. - O s vin pe-aici, zise el, privind-o insistent. Daisy ii indrept umerii. - Nu se poate. - De ce nu? Daisy consider c nu era nevoie s-i explice i fcu semn spre inscripia de pe u, aflat la ciiva centimetri de ochii iui. -Aceasta este intrarea angajailor, iar dumneavoastr nu facei parte dintre ei.

- Dar sint i eu angajat al oraului. - Nu lucrai la bibliotec i asta e tot ce conteaz. - La naiba, domni, cu ce v deranjeaz? ii pierdu e! rbdarea. Alte bile negre pentru comportamentul lui. Defectele lui incepeau s concureze scorurile din NBA. - Mergei la intrarea din fa, v rog, zise ea pe un ton ferm. Incpinarea ce se citea pe chipul ei ddu roade. Russo o privi furios, ins, dup ce ii inbui o injurtur, fcu cale intoars spre intrarea din fa a cldirii. Daisy rmase pe loc, cu ochii cit ceapa, nevenindu-i s cread. Omul acesta tocmai spusese cuvintul aceia obscen. Era convins c nu se inelase. Doar il mai auzise i inainte; puine erau filmele in care s nu fie folosit cuvintul cu pricina. in plus, fusese i la colegiu, unde tinerii cutau s-i dea importan, s par grozavi, folosind cuvintele triviale pe care le cunoteau; pin i ea o fcuse. Dar Hillsboro era un orel din Sud i aici inc se considera o atitudine necivilizat faptul c brbaii foloseau astfel de vorbe in faa

femeilor, femei care nu erau ocate indiferent de ce ie era ; dat s aud din partea soilor sau a prietenilor lor n intimitate, n schimb ar fi srit ca arse dac n public se vorbea vulgar. S spui aa ceva n faa unei femei pe care aproape c no cunoti era o adevrat... ba nu, dovedea o lips acut de bun-sim i de respect... Bubuiturile care veneau dinspre intrarea din fa o smuiser din refleciile sale pline de indignare; bruta ajunsese deja la u. Mormind nfuriat, Daisy se grbi s traverseze ncperea ntunecat, ca s descuie. - De ce-a durat att? se rsti Russo de ndat ce pi nuntru. - Am rmas ncremenit din cauza vocabularului dumitae, rspunse ea pe un ton glacial, !undu-i laptopu! din mn i ducndu-i ia computerul bibliotecii conectat la Internet, n drum aprinznd luminile din cldire. Russo bombni din nou ceva dar, din fericire, Daisy nu nelese. Cu remarca urmtoare nu mai avu, ns, acelai noroc. - Eti prea tnr ca s fii mereu fnoas asemeni cucoanelor din oraul acesta. Daisy reui s-i ascund uimirea i s nu se blbie: - Comportamentul civilizat nu are nimic de-a face cu

vrst, ci mai degrab cu buna cretere. Puse jos laptopul i l conect la sursa de curent i la orificiul rezervat telefonului. Ofierul reacion abia dup un minut de gndire. - O insuli cumva pe mama? se rsti el n cele din urm. - Nu tiu, oare asta fac? Sau dumneata ignori tot ce te-a nvat? - La naiba! explod el, dup care trase adnc aer n piept. Bine, mi pare ru. Uneori uit c locuiesc n Mayberry. Dac cei de-aici erau att de plicticoi i de convenionali, poate c era bine s se ntoarc de unde venise, i spuse Daisy, dar tcu de team ca discuia s nu devin muit mai aprins. - Scuzele i snt acceptate, spuse ea pe un ton sec. n alte mprejurri ar fi fost n stare s foloseasc un ton mult mai amabil. Se aez i se conecta la Internet, apoi btu adresa browser-u\u\ i atept s fie gsit site-u! i s fie afiat pagina respectiv. Aps apoi butonul pentru perfecionarea calculatorului i ls tehnica s continue treaba. - Asta e tot? ntreb Russo cu ochii ia indicele de timp. - Da. Ar trebui s faci asta n mod regulat, cel puin o dat ia ase (uni. - Chiar te pricepi ia chestiuni din acestea. - Nu am avut ncotro, a trebuit s m ocup de noua tehnologie de cnd cu biblioteca virtual. Russo se aez lng ea, din nou prea aproape, desigur, i Daisy i trase scaunul ntr-o parte.

- tii ce trebuie fcut n faa unui computer. - Nu, nu chiar. tiu cum s fac chestia asta.. ns a trebuit s nv. M descurc cnd snt n reea, pot s conectez un sistem i s instalez programe, dar fr ca asta s devin o manie. - Primria nici mcar nu este conectat la Internet. Numai facturile i statele de plat snt computerizate. Att. Russo se aplec, se sprijini cu coatele pe genunchi i se uit cu atenie Sa ecranul monitorului, de parc aa ar fi putut s grbeasc procesul. - Dar departamentul de poliie este conectat, nu? Doar sntei i voi prini n toate reelele poliiei. - Mda, mormi el. O singur linie, un singur computer. Prea scrbit de situaie. - Hillsboro este un ora mic, sublinie ea. Bugetul, de asemenea. Pe de alt parte, nici infraciunile nu sint numeroase. Fcu o pauz, intrebindu-se dac nu greise. Apoi intreb: - Nu sint numeroase, am dreptate? - intr-adevr, sint destul de rare. De cind am venit eu aici nu s-a comis nici o crim. Bine, mai au loc jafuri i atacuri, mai sint unii care conduc sub influena alcoolului, sau alii care au conflicte acas... treburi din acestea. Tare i-ar mai fi plcut s-l intrebe cine erau cei care aveau conflicte acas, dar ii muc limba. S-ar fi putut

s-i spun, i-atunci ea le-ar fi povestit mamei ei i mtuii Jo, iar birfa nu era deloc pe placul ei. Oare venise i mai aproape de ea? Nu-l observase apropiindu-se, dar simea cldura pe care o emana trupul lui. ii simea mirosul. Oare de ce brbaii miroseau altfel decit femeile? S fie din pricina testosteronului? Sau cauza era prul de pe corp? Nu era un miros neplcut, ci chiar ademenitor, dar era altceva, ca i cind venea de la o specie strin ei. Fr indoial c venise mult prea aproape de ea. Gata, se sturase. - M sufoci, ii atrase ea atenia, pe un ton extrem de politicos. Fr s se mite, Russo se uit in jos; scaunele lor se aflau la o distant de citiva centimetri, i i - Nici mcar nu te ating, ii rspunse el, pe un ton politicos. - N-am spus c m atingi, ci c stai prea aproape. Russo ii ddu ochii peste cap, exasperat, i ls s-i scape un oftat inainte de a-i irage scaunul mai departe cu ciiva centimetri. - Asta ce mai e, alt regul bizar a celor din Sud? - Lucrezi intr-un departament de poliie, ar fi trebuit s cunoti limbajul trupului ca s-i poi intimida pe suspeci.

- Nu, de regul folosesc un pistol atunci cind vreau s intimidez. in felul acesta m fac imediat ineles. Mi, ce bravad! Era un individ absolut comun! Nu putea s nu fac atita caz de arma lui. Daisy abia se stpini s nu-i dea i ea ochii peste cap, plictisit. N-o fcu, numai ca s nu par c il imit. Un tip absolut comun... ii aminti conversaia pe care o avusese seara trecut cu mama i cu mtua Jo, i un gind nstrunic ii veni in minte, dar i! alung imediat. Nu, nu putea s aib o asemenea discuie cu el. Nu voia decit s se termine mai repede perfecionarea brov/ser-ului, pentru ca el s plece o dat de acolo... - Recunoti culoarea mov? Vorbele ii ieiser din gur fr voia ei, fr s le mai poat opri. Russo sri ca ars. Se trase inapoi, privind-o de parc i-ar fi aprut dintr-o dat coli i tentacule. - De ce intrebi? rosti el prudent. - Pur i simplu voiam s tiu. Fcu o pauz. - Ei bine, tii care este? - Ce te face s crezi c a ti? - Nimic. Eram curioas i-atita tot. - Sun ca un test de care se folosesc femeile ca s

afle dac un individ este sau nu homosexual. De ce nu m intrebi direct, dac te intereseaz problema asta? - Nu m intereseaz, rspunse Daisy, ingrozit la gindul c Russo ar putea crede asta despre ea. E vorba despre altcineva care... las, nu mai conteaz. Roise. Era contient c ii ardeau obrajii. Privea cu indirjire computerul, de parc ar fi vrut s-l fac s se grbeasc. Russo i trecu o mn prin pr. 1 - Roz, mormi el. 1 - Cum? 1 - Roz. Mov este un cuvnt mai pretenios pentru roz, am dreptate? L-am auzit destui de des cnd fosta mea soie alegea tot felul de articole pentru apartamentul nostru., dar mie mi se prea c toate erau roz. Dumnezeule, mtua Jo avea dreptate n legtur cu ) nuana aceasta; nu era un test relevant. Ce interesant! Abia atepta s ie spun! - Purice, exclam ea, i era ct pe-aci s-i trag una peste frunte. De ce nu putea s-i vad de treaba ei? - Cum? Russo reacion de parc nu mai auzise pn atunci cuvntul. .Puricele. Ce culoare are puricele? - Cine?

- Pu-ri-ce-le. De data asta Russo i trecu mna peste fat. - E o ntrebare-capcan, nu? - Ce te face s crezi? - Puricele. Cine naiba crezi c-i pune problema ce culoare are puricele? Numai gndindu-m ia ce e aceia un purice, m ndoiesc c cineva ar vrea s aib ceva colorat asemeni lui. - Puricele are o culoare foarte frumoas, zise ea. Russo o privi nencreztor. - Dac spui tu... - tii sau nu ce culoare are? - Fir-ar s fie! Nu, nu tiu ce culoare are puricele, strig el. Cunosc culorile adevrate; tiu ce este acela albastru, verde, rou, lucruri de genul sta. Auzi tu, purice! Acum ai inventat chestia asta? Daisy zmbi cu superioritate. - Ba nu. Du-te i uit-te ntr-un dicionar. i indic un raft. Gseti mai multe acolo. Russo pufni indignat ia culme, i mpinse scaunul napoi i porni cu pas apsat ctre raftul indicat de Daisy. Deschise un dicionar, i trecu degetele de-a lungul unor pagini, apoi citi repede. - Maro-roiatic, zise el pe un ton zeflemitor. Pn acum n~am vzut nimic care s aib culoarea asta, dar chiar dac a vedea, n nici un caz nu a zice: Uite ct de mult seamn culoarea aceasta cu aceea a puricelui!1'

- Dar tu cum ai numi-o, maro-purpuriu? - Cei puin oamenii ar nelege la ce m refer. n fond cine are nevoie de o culoare ca asta? Care om ntreg ia minte ar intra ntr-un magazin i ar cere o cma de culoarea puricelui? Sau cine ar cumpra o main de culoarea puricelui? M irita cei care i cumpr maini vopsite violet, ca s nu mai vorbim de culoarea puricelui. Hai, as-m-n pacei Culoarea asta e bun doar ca s-i verifici pe homosexuali. Poate c aa era, ns n nici un caz ea nu avea de Qnd s recunoasc. - Acum tii l tu ce culoare are puricele, zise Daisy, nerezistnd ispitei de a-i aminti acest lucru. De-acum, cnd ai s vezi ceva maro care bate spre rou sau spre violet, al s te gndeii: Uite-aa arat puricele." - O, Doamne! Russo i aps degetele la baza nasului. -m i dai dureri de cap, mormi el, apoi ridic ochii i o privi amenintor printre gene. Dac spui asta cuiva, o s neg, dup care o s te arestez fie i numai pentru traversarea neregulamentar a strzii, ne-am neles? - Eu traversez mereu regulamentar, zise Daisy ^ victorioas. Respect legea cu atita strictee, incit a putea fi ] dat ca exemplu de cetean responsabil. N-am vrut s te las s intri pe ua angajailor, ai uitat? - Oamenii ca tine au nevoie de consiliere. Russo se uit apoi spre ecranul monitorului i rsufl

uurat. - E gata. ii consult apoi ceasul. - Nici nu a fost nevoie de patruzeci i cinci de minute. A durat cam un sfert de or. A zice c i-am descoperit un defect, domnioar Daisy. Auzind din nou acei domnioar Daisy", ii inciet dinii infuriat. Dac avea de gind s mai glumeasc o singur dat pe seama numelui ei, o s-l pocneasc. - i care ar fi aceia? intreb ea, deconectind computerul. Cu cit il vedea mai repede plecat, cu atit era mai bine. Russo ii lu laptopul din min. - Mini de inghea apele, spuse el, lsind-o fr cuvinte i prsind incperea inainte ca ea s se gindeasc la o replic pe msur. 6 ack Russo plec binedispus de la bibliotec. Cioroviala cu domnioara Daisy fusese o adevrat plcere; femeia se minia, roea, dar nu se ddea btut. ii amintea de mtua Bessie, in compania creia petrecuse multe veri chiar aici, in Hillsboro. Mtua Bessie fusese grozav de sever i cu vederi puritane de nezdruncinat, dar

se impcase uor cu gindul c in fiecare var trebuia s aib ling ea un biat zvpiat. Cu toate c la inceput i se pruse o catastrof petrecerea vacanei intr-un capt uitat de ar - aa vedea el la inceput Hillsboro-u! - cu timpul a ajuns s o indrgeasc pe mtua lui i s-i plac orelul. Prinii lui considerau bine venite vacanele la mtua Bessie, unde lua contact cu o altfel de lume. i avuseser dreptate. La inceput se plictisise ingrozitor: avea zece ani cind se trezise dintr-o dat departe de prinii lui, departe de prieteni i de tot ce indrgea. Televizorul mtuii avea patru numai patru! - canale, iar ea nu fcea altceva dupamiaza decit s croeteze stind in faa ecranului, urmrindu-i serialele. Duminica mergea de dou ori la biseric, lunea ii spla aternuturile, marea deretica prin cas, iar miercurea cumpra tot ce avea nevoie de la bcnie, pentru c numai in ziua aceea se fceau reduceri. Nu avea nevoie de ceas; era suficient s vad cu ce se ocupa mtua Bessie in clipa

aceea, ca s tie ce or este. Zilele de var erau toride, iar mtua Bessie nu avea aer condiionat; nu credea in prostii" de genul sta. La fereastra fiecrui dormitor exista un ventilator. Mai avea i unul portabil, pe care il plimba prin cas, dup cum era nevoie. Plasele de la ui erau mai tot timpul deschise, ca s circule aerul prin toate incperile. Dup ce a depit perioada lacrimilor i a dezndejdii, Jack a descoperit farmecul odihnei in amurg in iarba cu miros dulceag i plcerea contemplrii licuricilor - a insectelor fulgerului, cum le spunea mtua Bessie. A ajutat-o la munca in grdina pe care ea o ingrijea i a invat s preuiasc gustul legumelor proaspete devenind contient de munca ce trebuia depus pentru ca ele s ajung pe mas. ncet-ncet, s-a mprietenit cu bieii din zon i a petrecut cu ei iungi dup-amieze jucnd fotbal sau base-ball. A nvat, de asemenea, s pescuiasc i s vneze, sub ndrumarea tatlui unuia dintre noii iui amici. Acele ase veri, ncepute pe cnd abia mplinise zece ani, fuseser cele mai frumoase momente din viaa lui. ntr-un fel, nu s-a lsat influenat total de viaa din Hillsboro deoarece venea numai n timpul verii i nu-i cunotea dect pe bieii din vecintate. De cnd revenise n

ora, ntlnise un singur om care i amintea de el. Trecuser mai bine de douzeci de ani. Mai venise, ce-i drept, n timpul vacanelor, dar pentru scurt vreme. Mtua Bessie trise pn la vrsta de nouzeci i unu de ani. n urm cu trei ani, cnd murise, Jack fusese uimit i n acelai timp nduioat aflnd c femeia i lsase motenire casa. S-a hotrt imediat s se mute din New York City n Hillsboro. Divorase de curnd i, cu toate c era mereu promovat n Departamentul de Poliie al New York-ului, se sturase de stresul pe care i-1 provoca slujba. Fusese foarte interesant, ns divorase din cauza primejdiilor pe care le implica aceast munc. Bine, nu fusese principalul motiv, ci unul dintre ele. n privina aceasta i ddea dreptate fostei sale soii. Era greu s fii soie de poliist, s tii c soul tu lucreaz n situaii dintre cele mai primejdioase. Asta cerea nervi de oel. n plus, mplinise treizeci i ase de ani; intrase n poliia din Chicago pe cnd avea douzeci i unu, dup care se mutase la New York. Era vremea s se retrag, s caute ceva mai puin primejdios. S-a hotrt s vin la Hillsboro, s cerceteze casa veche, n stil victorian, i s stabileasc ce reparaii necesita. A

profitat de prilej ca s-i caute o slujb. Mai repede dect se ateptase, Jack a fost chemat la un interviu pentru ocuparea postului de ef n poliie i a semnat contractul. i-a dat demisia - a suportat bclia colegilor, i-a mpachetat lucrurile i s-a mutat n Sud. Avea n subordine treizeci de oameni, ceea ce era floare ia ureche fa de forele de poliie pe care tocmai le prsise. jack simea c i gsise, n sfrit, un loc al lui. Nu era mare lucru, ns el voia s tie c oraul pe care ! adoptase era protejat cum se cuvine. n plus, ajunsese s-i plac chiar i ntrunirile consiliului; se alesese cu o mutruluial zdravn la ultima dintre ele, cnd jumtate din cetenii oraului au protestat furioi mpotriva deciziei consiliului de a instala mai multe semafoare n centru. Era de-a dreptul ridicol ca un ora cu nou mii de locuitori s aib un singur semafor, ns revoltaii vorbeau de parc se nclcaser zece amendamente ale Declaraiei Drepturilor. Dac ar fi fost dup el, s-ar fi instalat semafoare peste tot n centru, ca i n dreptul colilor. Hillsboro refuza parc s accepte trecerea timpului i schimbrile provocate - Jack nu glumise cnd l numise Mayberry - ns traficul devenea tot mai intens pe msur

ce se mutau din ce n ce mai muli oameni n orelul acesta. El nu voia s vad un elev strivit de o main, ca abia apoi s se dezmeticeasc i orenii i s hotrasc instalarea mai multor semafoare. Cnd intr n birou, Eva Fay Storie, secretara lui, vorbea la telefon. Ea ridic imediat un deget ca s-l opreasc, apoi i ddu o can cu cafea i un teanc de mesaje scrise pe buci de hrtie roz. - Mulumesc, i zise el, sorbind din cafea n timp ce se ndrepta spre biroul lui. Nu tia cum reuea Eva Fay s aib pregtit o can cu cafea proaspt, indiferent la ce or ar fi venit el la lucru. Cine tie, poate c in locul unde parca el maina se afla un emitor sau ceva de genul sta, iar femeia avea sub birou o sonerie care-i anuna sosirea lui. intr-una din zile avea s parcheze in strad, s vad dac o putea surprinde. O motenise" pe Eva Fay de la predecesorul lui i era mulumit de ea. Unul dintre mesaje era de la un detectiv din Marshall County, cu care Jack se imprietenise de cind se mutase in Hillsboro. Ls deoparte celelalte bilete i form indat numrul notat pe foaie.

- Petersen. - Ce s-a intimplat? Jack tia c nu era nevoie s se recomande. Chiar dac telefonul lui Petersen nu anuna identitatea celui care suna, accentul iui il ddea de gol. - Bun, Jack. Uite ce e, ne-am procopsit cu un cadavru neidentificat. E vorba despre o tinr, se pare mexican. Au gsit-o nite puti noaptea trecut. Jack se rezem de sptarul scaunului. Nu dispruse nimeni din Hillsboro care s se potriveasc descrierii; nu aveau muli imigrani de origine mexican, iar n ultimele luni nu se raportase dispariia nici unei persoane. - i? - Pi, nu avem nici un indiciu de la care s pornim. Ploaia a splat toate urmele i nici nu se poate constata cauza morii. Nu este rnit, nu are urme de strangulare, nici lovituri la cap, nimic. - Supradoz. - Da, la asta m-am gindit i eu. Ceea ce m ingrijoreaz este faptul c s-au inmulit cazurile de supradoz cu GHB* in Huntsville, in Birmingham, peste tot. - Crezi c a fost violat?

* GHB - drog foarte puternic, asemntor ca efecte cu ecstasy (n.tr.1. - N-am nici o certitudine pin nu primesc raportul autopsiei de la Montgomery, dar cred c da. Era imbrcat doar cu o rochie, i nu purta lenjerie de corp. Oricum, a mai fost inc un caz asemntor, tot in Huntsville. S-a intimplat acum vreo dou luni... - Da, mi-aduc i eu aminte. Chiar c seamn cu ce-mi spui tu acum. Rmaser amindoi pe ginduri. Dac un individ voia si strecoare GHB in butur unei femei ca s se poat culca cu ea, ddea dovad de mare prostie inchipuindu-i c o poate face inc o dat fr s fie prins. Problema era c GHB-ul era un drog mult prea comun i foarte uor de obinut - un simplu solvent pentru curat, fir-ar s fie! il foloseau i brbaii; era energizant i din pricina asta nici cei care fceau bodybuilding nu se ddeau in lturi de a-1 consuma. ansele s-l gseasc pe individul cu pricina nu erau prea mari,

deoarece multe femei se trezeau fr s-i poat aminti unde ii petrecuser noaptea, sau cu cine, dei trupurile lor prezentau toate semnele unei aventuri sexuale. i pentru ca poliia s dea i mai greu de urma ticlosului, foarte puine dintre ele raportau ce ii se intimpl. - Cum crezi c te pot ajuta? intreb Jack in cele din urm, gindindu-se c Petersen il cutase cu un scop anume i nu doar ca s-i spun despre caz. Ar fi aflat ce se intimplase cind ar fi citit rapoartele. - M intrebam dac ai vreun caz de GHB in Hillsboro. - Din cite tiu eu, nu, ins aici consumul de alcool este ilegal. GHB i afacerea barurilor mergeau min in min, pentru c alcoolul ascundea bine gustu! srat al drogului. Cum in Hillsboro nu existau baruri, nu era de mirare c oraul nu se confruntase inc cu violuri favorizate de consumul de droguri. Mai devreme sau mai tirziu poate avea s se confrunte cu moartea vreunui copil din cauza supradozei, sau pn la urm vreun culturist va fi prins consumnd aa ceva, ns deocamdat orelul lui nu fusese atins. Asta nu nsemna c n Hillsboro nu erau consumatori de droguri; nu, asta nsemna c erau cu toii norocoi c nu muriser.

~ Tot nu-mi dau seama ce vrei s spui, zise el. - Mergi des ia barurile din mprejurimi? in afara slujbei, desigur. - Omule, dar snt prea ocupat i prea btrn pentru asta. - Amice, pentru asta nu eti niciodat prea btrn. S intri ntr-o zi ntr-un bar i s vezi ci oameni cu prul crunt i frecventeaz. Oricum, altceva voiam s-i spun: tu eti nou n zon, iar dac nu obinuieti s iei n Scottsboro sau n Madison County ca s te distrezi, nseamn c lumea din afara Hillsboro-ului nu prea te cunoate, am dreptate? n consecin, mi-am zis c ar fi bine s treci i tu prin baruri i prin cluburi, s asculi ce se mai vorbete, s urmreti dac cineva strecoar otrava asta n butura vreunei femei. i m gndeam s faci asta incognito. - Pe cont propriu i fr s fie ceva oficial, adug Jack. - Bineneles, frate, e mai bine aa. Nimic oficial. Eti un brbat singur, cu o via social activ, aa c ce poate fi mai firesc? iar dac n cursul unei nopi se ntmpl s observi sau s auzi ceva dubios, nseamn c vom avea i noi o prob. Ce zici? - E riscant i s-ar putea s dureze mult. - n mod sigur. Dar, la naiba, nu vreau s m mai trezesc cu cadavrele unor tinere lsate balt n inutul meu. Pot s m folosesc de sursele mele i s-i arestez pe unii dintre deintorii de droguri, dar asta n-o s-i opreasc pe

nenorociii care fac ravagii prin baruri. Avem nevoie de ceva mai dur i, dup prerea mea, tu eti arma cea mai sigur n situaia asta. - Dar n-a vrea s m mpiedic de cei de la Procuratur, poate chiar s le dau peste cap vreo operaiune. - S-i ia dracu! exciam Petersen amuzat. Jack pufni n rs. Ar fi fost o situaie de-a dreptul ilar. Dac s-ar fi ntmplat s calce pe careva pe btturi, ar fi fost un simplu accident. i, la urma urmelor, nu i-ar strica s petreac i el cteva nopi n cluburi. Lucrase n echipa SWAT, nu la narcotice, ns vzuse ndeajuns ca s tie ce anume s caute. - Cine o s mai tie de treaba asta? - Care treab? ntreb Petersen, de parc fusese brusc lovit de amnezie. - S neleg c n-o s-mi spui nici care ar fi cele mai bune cluburi din zon? - i dai seama c personal habar n-am, ns am auzit c Hot Wing din Scottsboro are activitate serioas. Poi s verifici i la Buffalo Club din Madison County, i la Sawdust Palace, n Huntsville. Dac eti interesat, o s-i mai spun i alte nume. - Trimite-mi o list, i ceru Jack, dup care nchise. Se rezem din nou de sptarul scaunului, privind n gol printre gene i construindu-i deja un plan. Nu existau reguli care s-l ngrdeasc, pentru c aciona pe cont propriu.

Mi s fie, de fapt n-avea nevoie de un plan, deoarece era doar o misiune de observaie. Va trebui s acioneze din instinct dac se va ntmpl s dea peste ceva. i convenea, pentru c nvase cum s reacioneze n situaii mereu schimbtoare. Simi dintr-o dat nerbdarea i entuziasmul de odinioar, ritmul alert al btilor inimii. Se prea c adevrata aciune i lipsise mai mult dect bnuise el. Nu era totuna cu a fi luat ostatic sau a participa la o confruntare armat, dar ceea ce urma s fac i se prea la fel de important. Femeile erau violate i chiar ucise cu ajutorul drogurilor. Dac reuea s pun mina fie i numai pe unul dintre nenorociii care strecurau GHB in butura cuiva, va da cu ei de pmint. In seara aceea, Daisy ciocni cu sfial la ua din sticl i metal a lui Todd Lawrence. Ua, o adevrat oper de art, era vopsit intr-o nuan albastr, care se armoniza perfect cu obloanele. Modelele incrustate semnau cu acele de pin i te duceau cu gindul la o pdure; datorit numeroaselor ghivece care impodobeau veranda, asemnarea era i mai izbitoare. Sticla plumbuit strlucea de parc abia fusese curat. Dou felinare din bronz,

purtind patina timpului, incadrau ua, imprtiind o lumin cald, imbietoare. Prin geam, Daisy vzu o siluet care se apropia de intrare; apoi ua se deschise i insui Todd Lawrence apru in prag. - Bun, Daisy, ce mai faci? Hai, intr. Todd fcu un pas inapoi i o invit cu un gest larg. - Mi se pare c a trecut un secol de cind te-am vzut ultima oar. Asta este, nu trec pe la bibliotec atit de des cum ar trebui. De cind mi-am deschis magazinul din Huntsville, nu mai am timp liber deloc. Aa era Todd. Se purta de parc i-ai fi fost cel mai bun prieten. Daisy nu avusese mai deloc de-a face cu el, ins felul lui de-a fi, atit de degajat, o fcu s uite de emoiile cu care venise. Era un brbat zvelt, ingrijit, imbrcat in pantaloni subiri de culoare maronie i intr-o cma alb, fin, cu manetele rsfrinte. Todd era destul de inalt, avea prul castaniu i ochii cprui, iar zimbetul lui era atit de firesc, incit te determina i pe tine s zimbeti. - Aa se intimpl de regul cu afacerile de succes, rspunse Daisy, urmindu-l in salon i aezindu-se pe canapeaua cu motive florale pe care el i-o indicase,

- intotdeauna. Todd zimbi uor nostalgic. Pierd mult timp mergind ia licitaii. De cele mai multe ori dau peste obiecte lipsite de rafinament sau peste reproduceri, ins din cind in cind mai apare i cite un obiect de valoare. Uite, de pild, acum dou seri am cumprat un paravan oriental, pictat de min, cu mai puin de o sut de dolari i l-am vindut ieri cu trei mii. Am avut un client care exact asta cuta. -Trebuie s ai ochiul format ca s deosebeti un obiect vechi, veritabil, de o reproducere, zise ea. i mai cred c trebuie s studiezi ani la rind. Todd ridic din umeri. - Am invat i eu de ici, de colo. imi place mobila veche, aa c interesul a venit de la sine. ii aez miinile in poai i o privi pe Daisy cu luareaminte, cu capul uor inclinat spre umeri. in mod obinuit, o astfel de examinare ar fi stinjenit-o, ins Todd avea o licrire in ochi care parc spunea Hei, nu-i aa c e distractiv?" - Care va s zic, ai vrea o schimbare, aa-i? - O schimbare total, recunoscu Daisy. Art ingrozitor

i nu tiu cum s fac s indrept lucrurile. Am cumprat nite produse cosmetice i le-am incercat, dar trebuie s fie o mecherie la mijloc, pentru c n-am reuit decit s art i mai ru. Todd incepu s rid. - S tii c exist, intr-adevr, nite mecherii. - Am zis eu, murmur Daisy, indignat. Oare chiar le era atit de greu companiilor productoare s tipreasc modul in care trebuie utilizate produsele? - Elementul cel mai important este obinuina, exerciiul. Trebuie s tii c nu se folosete in exces nici un produs. Fcu un gest cu mna, de parc ar fi vrut s alunge un gnd rzle. - E simplu s te machiezi; i pot dovedi n mai puin de o or. Ce altceva ai de gnd s faci? Simi cum i nvlete sngele n obraji la gndul c va trebui s-i etaleze defectele. Pentru numele lui Dumnezeu, oare nu erau destu! de evidente? - Pi, e vorba i de prul meu. M gndeam s-i cer Wilmei s mi-l vopseasc... - O, Dumnezeule, s nu faci una ca asta! exclam el ngrozit. Daisy oft.

- Cam asta a fost i reacia familiei mele. - i a avut dreptate. Ar fi bine s le asculi pe mama i pe mtua ta, o sftui el. tiu bine ce spun. Wilma nu mai este de mult la curent cu noutile n ceea ce privete produsele chimice. Cred c nu a mai fost la o demonstraie de coafuri de peste patruzeci de ani, de cnd a obinut atestatul. S tii c snt nite stiliti foarte pricepui i n Huntsville, i n Chattanooga, i nici unul n-o s-i ard prul. Daisy se cutremur cnd i imagin cam cum ar arta complet cheal. Todd i lu o uvi i o pipi. - Prul tu este sntos, zise el. Nu are personalitate, dar este sntos. - Nu are nici un pic de suplee. Acum, c n sfrit ncepuse, Daisy era hotrt s nu omit nici cel mai mic neajuns al persoanei sale. - Asta nu este o problem. Dac l tunzi puin, o s fie bine. Au aprut nite produse excelente care dau vigoare pruiui i-l fac mai uor de coafat. Dac l deschizi ia culoare va prea mai viguros. O privi atent. - Cred c ar fi bine s te faci blond. -- B-blond? se blbi ea. Nu se putea nchipui blond. Abia i putea imagina cum ar arta cu nite uvie mai deschise. - Nu o s fie ceva radical, o asigur Todd. O s-i cerem stilistului s combine mai multe nuane apropiate ca intensitate, pentru ca totul s par natural. Cum ea nu folosise n viaa ei nici mcar un ampon

nuanator, ideea de a-i deschide prul la culoare i se prea la fel de greu de nfptuit ca ajungerea unui om pe Lun. - i... i ct de mult va dura asta? - A, cteva ore, cred. Prul tu va trece prin dou operaiuni. - Care anume? - Mai nti decolorarea, apoi aplicarea vopselei n culoarea dorit. Da, aa mai mergea, dei nu era sigur c va avea vreodat curajul s fac o schimbare att de drastic. Totui, se putea gndi la aceast posibilitate. - O s m mai gndesc, spuse ea. - S te gndeti bine, o ndemn Todd. Altceva? Daisy oft din nou. - Hainele mele. Nu tiu s m mbrac. Todd se uit la fusta i la bluza ei. i schimbase pantalonii de ndat ce ajunsese acas, pentru c nu mai suporta gndul c oamenii s-ar putea uita la posteriorul ei. - De fapt, s-ar putea spune c ai gust, zise ei pe un ton grav. Din pcate este unul prost. Daisy roi puternic, iar el pufni n rs. - S nu-i faci griji, i zise Todd cu blndee, dndu-i mna i ajutnd-o s se ridice n picioare. Problema ta const n aceea c nu ai nvat cum s te pui n valoare. Dar s tii c exist posibiliti multiple. -D a ? - in mod sigur. Fcu o micare circular cu mina. -intoarce-te. incet.

Daisy se roti incetior. - Ai o siluet frumoas, ii spuse el. Ar trebui s o etalezi, nu s te ascunzi in spatele hainelor de fat btrin. Ai o piele superb, dinii sint frumoi i-mi plac ochii ti atit de bizari. Pun rmag c toat viaa te-ai simit stinjenit din cauza lor, am dreptate? Daisy era cit pe-aci s scinceasc. De mic fusese contient cit de ciudai sint ochii ei colorai diferit. incercase s stea departe de oameni, pentru ca nimeni s nu observe. - De fapt, este un lucru pe care trebuie s-l exploatezi, ii zise Todd mustrtor. Sint deosebii, adic speciali. Nu e ca atunci cind ai un ochi cprui i unul albastru; abia atunci ai fi artat straniu. Nu spun c vei deveni o frumusee seductoare, dar in orice caz o s-i fac omului o plcere deosebit s te priveasc. - Nici nu vreau mai mult, rspunse Daisy. Nu cred c m-a putea descurca dac a fi o frumusee seductoare, cum spui tu. - Am auzit i eu c este o adevrat povar, zimbi Todd.

Cea mai bun lumin este in baie. Dac ai prins curaj, te poftesc in budoarul meu ca s incepem schimbarea. Daisy scoase din poet un scule. - Mi-am adus cosmeticele. - Hai s vedem ce ai aici. ii lu sculeul din min i-l desfcu. Nu zise nimic, ins Daisy avu impresia c Todd ii reprimase destul de vizibil nemulumirea. - Pentru inceput, e bine, spuse el pe un ton ingduitor. O conduse prin dormitorul lui direct in baie. Dac Daisy avusese indoieli in legtur cu orientarea sexual a lui Todd, felul in care arta dormitorul su il trda. Mobilierul splendid, in stil Chippendale, era dominat de un pat cu patru stilpi impuntori, acoperit cu valuri de estur fin. Plante uriae erau amplasate de o manier artistic in toat incperea, l-ar fi plcut i ei s aib un dormitor mcar pe jumtate atit de frumos. Baia era zugrvit cu verde i alb, cu nuane de piersic i de albastru-cenuiu. Daisy nu mai fusese niciodat in baia

unui brbat i se simi uor dezamgit cind vzu c toaleta nu se deosebea cu nimic de cele cu care era obinuit i nu avea pe perete un pisoar. De fapt, nici nu s-ar fi potrivit cu decorul. - Te rog s m scuzi, dar nu am scaun la oglind, spuse el zimbind. Brbaii nu se aaz cind se brbieresc. Nu se gindise niciodat la asta, dar Todd avea dreptate; brbieritul era inc o activitate pe care brbaii o desfurau fr s se aeze. - Uite ce e, in primul rind trebuie s-i dai prul din fa. Ai o panglic sau altceva cu care s i-l poi prinde? Daisy neg dind din cap. - Atunci d-l dup urechi i indeprteaz-l cumva de pe frunte. Fcu ce i se ceruse, cu sentimentul c nimic din ce face nu face cum trebuie; era stingace, cci abia se descurca s fac o treab atit de banal cum era aezarea prului dup urechi. Aproape c ii era fric s se mite, ca s nu se impiedice. Todd deschise un sertar de la msua de toalet i scoase o cutie lung de aproape douzeci i cinci de centimetri i groas de vreo doisprezece. Desfcu

incuietoarea, deschise capacul i scoase la lumin o mulime de compartimente pline cu tot felul de pensule, rujuri, farduri 1 pentru pleoape i pentru obraji. - Dumnezeule! Ai mai multe cosmetice dect cei de la Wal-Mart! exclam Daisy. Todd rse. - Nici chiar aa. Cutia asta este mai degrab plin cu amintiri. O vreme am lucrat pe Broadway, unde trebuie s-i pui straturi ntregi de fard ca s nu semeni cu o fantom cnd cad luminile pe tine. - Cred c era tare amuzant. Eu n-am fost niciodat la New York. De fapt... eu nu am fcut mai nimic interesant. - Da, chiar a fost amuzant. - i de ce te-ai ntors? - Casa mea nu era acoio; rspunse el simplu. n pius, mama avea nevoie de cineva care s aib grij de ea. tii cum este: ei au grij de noi ct sntem mici, noi avem grij de ei cnd mbtrnesc. - Asta nseamn familia, spuse Daisy zmbind, gndindu-se c i ea se afla destui de aproape de aceast a doua faz. -ntocmai, la s vedem, spuse el, pe un ton serios. S ncepem. Dup nici o or, Daisy se privea ca vrjit n oglind, ntr-adevr, nu era o frumusee seductoare, ns femeia din oglind i se prea atrgtoare i ncreztoare n forele

ei i plin de viat. Nu putea trece neobservat, n specia! de ctre brbai! Operaiunea nu fusese, totui, lipsit de durere. Mai nti Todd a insistat s o penseze. - Draga mea, doar nu vrei s ai sprncenele lui Joan Crawford. Femeia asta are un fir de vreo apte centimetri, pe care l-a botezat Oscar, sau cam aa ceva. Din fericire, Todd nu ncercase s-i fac ochii iui Bette Davis i nici nu-i pensase prea mult sprncenele. Apoi experimentase pe ea toate tipurile posibile de fard i, spre uurarea ei, nu i se pruse deloc complicat. Important era s nu exagereze cu nimic i s aib mereu la ndemn un vrf de batist din bumbac care s repare greelile sau s tearg ce era n plus. Pn i aplicarea rimelului se dovedise simpl, dup ce terse cu un erveel vrful pensulei. -Ticloii, murmur ea, admirndu-i n oglind genele. - Ce-ai spus? - Productorii de rimei. Snt nite ticloi cu toii. De ce nu spun c trebuie sa tergi pensula nainte de a o folosi? - Draga mea, i fac i-aa prea multe probleme c oamenii ar putea s-i bage rimelul n ochi. Presupun c s-au gndit c cei care vor s-! foloseasc o s nvee cum s-o fac. Ei bine, ea voise i iat, nvase. - Am reuit, bigui ea, privindu-se uluit. Figura i era luminoas, obrajii uor mbujorai, privirea misterioas i ochii mai mari ca pn atunci, iar buzele pline

i moi. Nu fusese greu. - Draga mea, sigur c ai reuit. Nu-i att de complicat, trebuie doar s exersezi i s nu exagerezi cu culorile. Acum, hai s ne gndim puin ia stilul pe care urmeaz s-l adopi. Cum i-ar plcea s fii: o apariie natural, una rafinat sau un fel de pisicu senzual? Todd rmase n prag i-i fcu lui Daisy cu mna, plin de voie bun. Nu se putea abin s nu zmbeasc. Era prima oar cnd petrecea puin mai mult timp cu ea, cu toate c o cunotea de mult, i chiar o plcuse. Era nduiotor de naiv pentru o femeie de virsta ei. Emana prospeime i strlucire i era o fire deschis, fr capricii. Habar nu avea cum s-i pun calitile in valoare, dar, siav Domnului, era el acolo i o putea ajuta. O dat treaba incheiat, Daisy va fi de nerecunoscut. Se apropie alene de telefon i form un numr. indat ce i se rspunse, Todd zise: -Am o candidat. Daisy Minor. 7 lenn Sykes era un profesionist. Foarte precaut, acorda mare atenie amnuntelor i nu se implica niciodat emoional. Nu fcuse o zi de inchisoare. Avea grij s

conduc foarte prudent i nu exista nici mcar o amend pe numeie su pentru depirea vitezei. Nu c nu ar fi pltit o astfel de amend, ins permisul de conducere pe care ii prezenta avea alt nume inscris, o alt identitate pe care i-o asumase in urm cu aproape cincisprezece ani, bineineles din pruden. Unul dintre motivele pentru care treburile ii mergeau era acela c nu atrgea niciodat atenia asupra lui. Nu era certre, bea foarte rar - niciodat cind lucra, i se strduia s fie mereu ingrijit, convins fiind c oamenii legii ii priveau cu mai mult luare-aminte pe cei neingrijii i murdari, ca i cind mizeria ar fi fost totuna cu duplicitatea. Cine il vedea, ar fi zis c este un cetean oarecare, cstorit i tat a vreo doi copii, proprietar al unei case cu trei dormitoare, locuind intr-o zon mai veche a unui ora. Nu purta cercel, nici lan la git, i n-avea tatuaje care, oricit ar fi fost de discrete, nu

puteau trece neobservate. Prul castaniu deschis era tuns scurt, purta un ceas obinuit, nu foarte scump, cu toate c i-ar fi putut permite, i vorbea pe un ton calm. Putea s mearg oriunde - ceea ce i fcea - fr s atrag atenia asupra Iui. Din acest motiv era atit de dezgustat de comportamentul lui Mitchell. Fata care murise nu era important, ins cadavrui ei, atunci cind va fi descoperit, va ridica suspiciuni i va declana cercetri. Poate c investigaiile nu vor aduce prea mult lumin - avusese grij ca poliia s nu aib nici un indiciu de care s se foloseasc dar putea s se fi strecurat vreo greeai, iar poliitii aveau citeodat noroc. Mitchell punea in pericol intreaga operaiune. Dac Mitchell ar cdea pe mina poliiei din pricina fetelor care muriser, nu ar ezita i ar da in vileag toate numele pe care le cunotea, incercind s obin clemena justiiei. Nu putea ingdui ca din cauza prostiei Iui Mitchell s ajung la inchisoare vreunul

dintre ei. Timpitul de Mitchell, dac nu putea seduce o femeie, apela Ia alte modaliti. GHB era una dintre ele. Puteai s consumi o doz, fr s i se intimple nimic, cu excepia faptului c nu-i aminteai ce s-a petrecut. A doua oar ins era periculos. Existau i alte droguri de care s-ar fi putut folosi. Le-ar fi putut amei numai cu alcool. Dar nu, Mitchell trebuia s le dea fr tirea lor GHB, ca i cind ar fi fcut o infraciune oarecare i nimeni nu i-ar fi dat seama de ce mureau fetele. in concluzie, Mitchell trebuia s dispar. Dac primarul Noian nu pusese punctul pe i, Sykes considera c trebuia el insui s ia msuri, inainte ca Mitchell s-i infunde pe toi. Primarul, in ciuda manierelor lui impecabile, era teribil de neindurtor i de aspru. Sykes nu se gindea la uciderea lui Mitchell ca la o crim. Era mai degrab o stirpire", ca i cum ai strivi un gndac de buctrie. Dar mai nti trebuia s

dea de ticlos. Cu un instinct de conservare asemntor cu al gndacilor, Mitchell se ascunsese i nu-i mai fcuse apariia n locurile obinuite. Cum Mitchell era deja speriat, Sykes se hotr s procedeze cu calm. Cel mai simplu ar fi fost s mearg direct la rulota nenorocitului i s-i fac o gaur n frunte ndat ce ar fi deschis ua, ns o ntmplare ca asta ar fi atras atenia. n primul rnd pentru c Mitchell avea vecini i, din cte observase Sykes, vecinii se uitau mereu pe fereastr atunci cnd nu trebuia. Era nevoit s scape de Mitchell ntr-un mod mai puin dramatic. Cu ceva noroc, putea s fac s par totul un simplu accident. Mitchell i cunotea maina, motiv pentru care Sykes mprumut una de la un amic i porni s cerceteze cartierul n care locuia acesta, dac dou rulote drpnate i o cas ubred, nconjurate de gunoi, puteau fi numite cartier". Erau locuri unde ntlneai n special femei cu pru! zburlii, mbrcate cu tricouri ptate, care lsau s li se vad bretelele murdare ale sutienului i brbai cu prul lung, nepieptnat, cu dini nglbenii, convini c viaa i nedreptise i c Ie datora ceva, nu se tie ce. Sykes nu se uit ia nici una dintre

cele trei locuine pe lng care trecea; cuta cu coada ochiului camioneta albastr a lui Mitcheli, ns maina nu era acolo. Mai venise o dat, dup ce se ntunecase, s vad dac se zrete vreo lumin, dei nu se atepta ca strpitura s-i fac apariia att de devreme. Vznd condiiile n care iocuia Mitcheli, Sykes i aminti cu ct greutate reuise el s scape. Dac nu ar fi fost detept, s-ar fi aflat n locul lui Mitcheli. Acum, posibilitatea aceasta i se prea nfricotoare. Pentru c provenea din acelai mediu, tia prea bine cum gndete Mitcheli, cum opereaz. Sykes nu voia pentru nimic in lume s mai duc din nou o via ca aceea. Dorea ceva mai mult. La naiba, poate c i Mitcheli dorea ceva mai mult, ins nu avea s obin nimic din cauza hotririlor nesbuite pe care le lua de unul singur. Gindindu-se mereu la viitor, Sykes pusese bani deoparte ori de cite ori i se oferise ocazia. Tria simplu, dar civilizat. Nu avea obiceiuri sau vicii costisitoare. Juca la burs sume modeste i citiga in mod constant. intr-o bun zi, cind va

pune deoparte suficient de muli bani - cu toate c nu era sigur ce insemna pentru el suficient de muli bani va lsa totul in urm, se va muta undeva unde s nu-l cunoasc nimeni, va incepe o afacere mic i va deveni un membru respectabil ai comunitii. Nu excludea nici posibilitatea de a se insura i de a avea copii. Imaginaia lui ovia la acest capitol, dar totul era posibil. Mitcheli punea in pericol nu numai viitorul lui apropiat, ci toate planurile pe care i le fcuse. Planurile acestea il scoseser din mizeria in care trise i ii dduser un scop pentru care s lupte. Ar fi fost atit de uor s se lase in voia ratrii. intotdeauna este mai simplu s nu faci nimic. S nu te preocupe curenia casei, tunderea peluzei, ci s stai i s bei bere cit e ziua de lung i s fumezi cind i cind cite o marijuana; s nu te intereseze c nu ai cu ce s-i hrneti copiii, iar cind vine alocaia lunar, prima grij s fie asigurarea buturii i a drogurilor, inainte ca banii s se

isprveasc. Este uor. intotdeauna este mai uor s iroseti banii decit s-i dai pe mincare i s plteti factura de energie electric. Oamenii cu adevrat tari i inelepi adic cei asemenea lui - gindesc c drumul cel mai greu de strbtut este cel care te scoate din mizerie. Orice s-arfi intimplat, Sykes nu avea de gind s se mai intoarc vreodat. * O dat ce se angaja intr-un proiect, Todd Lawrence dovedea o energie inepuizabil. intre incercarea de ai face casa locuibil i timpul tot mai lung petrecut in compania lui Todd, Daisy se simea ca luat pe sus de o tornad, care se incpina s nu-i mai dea drumul. Singurul lucru care o ajuta s reziste era schimbarea pe care o observa la propria-i persoan. Nu avea curajul s incerce imaginea miei senzuale, nici nu tia cam ce implica apariia rafinat", aa c optase pentru a fi natural. ii zise c se va descurca lesne in aceast ipostaz. Todd, ins, era de alt prere. - Cred c rafinamentul i se potrivete mai bine, ii zise

el cu blindee simbt cind Daisy veni acas la el, pregtit s mearg impreun la cumprturi i la un salon de infrumuseare din Huntsville. Cu miinile in oid, Todd o msur cu privirea din cap pin-n picioare. - Cred c figurii tale i se potrivete mai degrab stilul acesta de coafur. - Exist un tip de coafur rafinat? intreb ea neincreztoare. - Bineineles. Ceva simplu, frumos aezat, uniform. Prul nu trebuie s fie prea lung, doar pin la umeri a zice. M-am gindit la ceva care o s-i plac. A, apropo, azi o s-i facem i guri la urechi. intr-un elan protector, Daisy ii prinse lobii urechilor. - De ce? Nu cred c schimbarea trebuie neaprat s includ i vrsare de singe. - Pentru c cerceii-clips sint ingrozitor de incomozi, draga mea. S nu-i faci griji, n-o s te doar. Daisy se uit la urech ile Iui, ndjduind c nu sint perforate ca s poat refuza, argumentind c el nu tia despre ce vorbete. Nu avu noroc; amindoi iobii aveau cite o gaur mic. Todd zimbi i o btu uor pe min. - Fii curajoas, spuse el vesel. Frumuseea are i ea preul ei. Daisy nu se considera curajoas, ci mai degrab incapabil s opreasc trenul acesta pe care ea insi il

pusese in micare. inc se strduia s aduc un argument convingtor pentru a demonstra c nu este necesar ca vreo parte a trupului s fie perforat, cind Todd o grbi s se urce in maina lui. Pornir imediat spre Huntsville. Prima oprire au fcut-o la un salon de infrumuseare. Daisy, care fusese doar in atelierul Wilmei, observ imediat diferena enorm intre un atelier" i un salon". in primul rind pentru c a fost intrebat ce ar dori s bea. Wilma te intreba doar dac te grbeai sau nu. Ar fi vrut s cear o cafea, ins Todd rspunse in locul ei, cu o licrire jucu in ochi: - Vin. Trebuie s se relaxeze puin. Recepionera, o femeie frumoas cu prul de culoarea platinei tuns scurt i cu un zimbet plcut, ii aduse vinul rizind. Uimit, Daisy primi un pahar cu vin, i nu unul din plastic, de unic folosin, cum se ateptase. ii zise c Todd nu ar fi recomandat cu cldur un salon in care vinul s se serveasc in pahare din plastic. Recepionera ii verific agenda. - Amie o s se ocupe indat de dumneavoastr. S

tii c este cea mai priceput coafez a noastr, aa c putei s v lsai linitit pe mina ei. Dup ce o s-i termine treaba, o s fii de milioane. - A vrea s stau puin de vorb cu ea inainte de-a pleca, zise Todd i se fcu nevzut in spatele uii. Daisy ddu paharul peste cap. S plece? Todd avea de gind s o lase singur? Simi cum i se stringe stomacul. O, Doamne, nu putea s fac asta. i totui, trebuia s-o fac. Trei ore mai tirziu, cind era deja la al treilea pahar de vin, se simea de parc cineva o torturase. Prul ii fusese impregnat cu tot felul de substane cu miros ineptor, substane care il decoloraser pin ajunsese albglbui, fcind-o s semene cu un rocker speriat de predicile aspre ale unui evanghelist. Dup ce i l-au splat, i-au aplicat alte substane, cu un fel de pensul, pe fiecare uvi. uviele erau legate astfel incit s nu se ating intre ele. Biata de ea se transformase dintr-un rocker intr-o fiin extraterestr, dotat cu antene pentru recepionarea transmisiunilor sateliilor.

intre timp, sprincenele ei suportaser un tratament cu cear - dureros, desigur, i asta in timp ce era supus operaiunilor de manichiur i pedichiur. Unghiile de la miini aveau acum toate aceeai lungime, erau acoperite cu un lac transparent roz uor mai deschis la virfuri. Unghiile de la picioare erau acoperite cu lac rou, deloc strident. Daisy incerc s-i aminteasc dac pin atunci ii mai vopsise vreodat unghiile de ia picioare; nu, nu-i amintea i oricum, dac ar mai fi fcut-o vreodat, cu siguran c ar fi ales o nuan de roz aproape invizibil. in nici un caz nu ar fi ales roul acesta care parc invita privirea s se opreasc asupra lui. Efectul era ins uimitor, chiar seductor. Continua s-i priveasc degetele cu unghii roii, zicindu-i c nu mai semnau deloc cu picioarele ei. Pcat c nu avea nite sandale, ca s se poat vedea. Avea nite papuci de plaj, dar nu putea merge cu ei la serviciu. Bine c se isprvise cu tortura. Fusese splat i eliberat de vemintul purtat la cosmetic, dup care se

trezi aezat inc o dat in scaunul coafezei. Dup trei pahare de vin, Daisy nici nu se mai sinchisi cind Amie incepu s taie rapid din prul ei. uvie lungi cdeau pe podea. Daisy bu i ultima gur de vin, dup care intinse paharul, ateptind s i se mai aduc. - Hei, cred c de-acum o s te descurci fr s apelezi la pahar, ii zise Todd cu glasul lui domol, uor amuzat. Cit vin ai but? - Doar trei pahare, rspunse Daisy. - Draga mea, sper c ai mincat de diminea. - Bineineles. i mi-a mai dat i Amie un croissant. Nu e mult dac am but trei pahare in trei ore, nu e mult, nu? Dintr-o dat devenise nelinitit. - M-am ameit ru? - Nu, doar puin. Mulumesc, i se adres el lui Amie. Amie, o tinr inalt, cu pr negru i bogat, ii zimbi binevoitor. - Mi-a fcut plcere. Merit chiar dou croissante o asemenea schimbare in infiarea cuiva. Spilcuit cum era, in pantalonii lui kaki i cmaa albastr din mtase, Todd se rezem de dulap i o urmri pe Amie care pieptna prul lui Daisy cu o perie rotund, uscindu-l in

acelai timp. Daisy privea i ea in oglind micrile femeii, ingrozit la gindul c pe viitor va trebui s fac singur treaba aceasta. Nu prea ceva complicat, dar nici rimelul nu i se pruse greu de aplicat. Rsuflase uurat cind dup ultima splare prul ei arta ceva mai inchis ia culoare, cu toate c in sinea ei era puin indignat c dup trei ore de tortur rezultatul nu prea s aduc ceva nou. Nuana alb-glbuie dovedise c ceva se petrecuse cu prul ei, c o schimbare se produsese cu adevrat, dar acum... Totui, pe msur ce Amie se rotea cu usctorul in jurul ei, Daisy vedea cum prul i se deschide tot mai mult la culoare. Nu mai era alb-glbui, ci in mod sigur biond. Se zreau nuane diferite, cind lumina cdea pe o uvi aurie, sau pe una de culoarea filelor unei cri inglbenite de timp. Dup ce termin, Amie indeprt pelerina i Daisy rmase cu ochii larg deschii in faa propriei imagini din oglind. Prul ei castaniu, lipsit de strlucire i de vigoare,

devenise o amintire. Cel de-acum strlucea i era plin de via. Cind se intoarse intr-o parte, prul i se legn i apoi reveni la loc, de parc tia exact unde trebuie s stea. Coafura era simpl, intocmai cum ii fgduise Todd. Prul abia dac ii atingea umerii, virfurile erau rsucite spre interior, ;ar din cretet pornea o crare fin, care lsa uviele s coboare elegant intr-o parte i-n alta. Amie era tare mindr de opera ei. Todd o imbri i o srut pe obraz. - Ai reuit. E de-o frumusee clasic. - Are un pr bun, rspunse Amie, primind laudele lui Todd i srutindu-l la rindul ei pe obraz. Nu este prea viguros, ins are firul destul de puternic i fin. Dac folosete produsele potrivite, poate s arate aa in fiecare zi. Bine c Todd se afla acolo, pentru c Daisy pur i simplu plutea. Todd a avut grij ca ea s primeasc toate produsele pe care le recomandase Amie. El ii aminti s completeze un cec pentru serviciile salonului, deoarece Daisy era atit de uluit, incit ar fi fost in stare s plece de

acolo fr s se mai gindeasc la onorariu. Slav Domnului, Todd era cel care ofa. Daisy plutea pur i simplu i nu tia dac de vin era butura sau ocul in sine. Starea aceasta ii prinse bine pentru c urmtoarea oprire a fost la mail, unde accept s i se fac guri in urechi pentru cercei. Nu dur mai mult de un minut i nu simi decit o ciupitur. Urmtorul lucru de care deveni contient era acela c avea la urechi nite otrculee fine, din aur. Urmtoarele patru ore merser numai pe jos. Daisy obosi probind haine, dar incepu s-i dea seama ce inelegea ei prin rafinament - un stil simplu, care combina, de pild, o fust bej cu o bluz alb, fr mineci. Combinaia ii punea in eviden supleea, cci fusta se oprea la genunchi, iar talia subire ii era incins cu o curea. - Rafinamentul nu implic extravagan, spuse el. Se bazeaz pe ceva clasic i te invit mereu s ghiceti ce se afl dincolo de ceea ce se vede. ii cumpr pantofi elegani, sandale fine care lsau la

vedere unghiile de la picioare frumos lcuite i o pereche de pantofi uori, cu toc de ase centimetri, o combinaie de neagru cu gri pal. - Draga mea, s nu-i iei inclminte alb, spuse Todd pe un ton categoric. Albul este pentru pantoful sport, nu pentru ocazie. - Dar... - Nici un dar. Ai incredere in mine. Cum pin atunci gustul lui nu dduse gre, Daisy nu putea face altfel de cum ii cerea el. Poate c gustul ei in privina pantofilor trebuia schimbat, pentru c in rest preferinele lor fuseser identice. Lipsise doar cineva care s-i dea curajul s ia msuri in privina infirii ei. Optase doar pentru ceea ce ii era cunoscut, confortabil, uor de realizat. Ca s ari bine trebuie s depui ceva efort, iar ea nu se considerase niciodat drgu sau stilat. Beth fusese mereu sora frumoas, in timp ce Daisy ii acceptase roiul de sor deteapt, studioas. Poate c n-ar reui s fie frumoas fr atita strdanie, dar fr indoial c avea i ea

farmecul ei i vina c il descoperea abia acum ii aparinea. Nici mcar nu mai incerc s in socoteala banilor pe care ii cheltuia. Toi erau cheltuii pentru o cauz bun: pentru ea insi. Ii cumpr nu doar haine, dei hainele erau principala achiziie, ci i parfumuri, dou poete moderne i cercei pe gustul ei. Todd o convinse s-i ia i un lnior pe care s-l poarte in jurul gleznei. - Nimic nu este mai seductor, spuse el suriztor. in sfirit, pornir spre cas. Daisy era tcut, copleit de experiena pe care abia o trise. Dac exista cumva un rzboi cosmetic, cu siguran c tocmai il purtase. De azi inainte viaa avea s i se schimbe. Nu numai c ceilali oameni o vor privi altfel, ci ea insi se vedea acum cu ali ochi. Pin acum, fusese mulumit de ceea ce avea, zicindui c mai mult de-atit nici nu merita. Dar se terminase. De acum inainte, indiferent de ce urma s-i aduc vintoarea de brbai, avea de gind s se preuiasc pentru propria ei demnitate. - lart-m c te intreb, ii intrerupse Todd irul gindurilor, dup ce condusese cam zece mile in tcere. De unde

dorina asta de schimbare? Daisy oft i-i rezem capul de tetier, inchizind ochii. - Am implinit treizeci i patru de ani. - Serios? Eu a fi zis c nici mcar treizeci. in ciuda oboselii, Daisy zimbi, incintat. - Chiar aa? - Pe cuvint de onoare. Poate c tenul tu e de vin; nu prea ai fcut plaj, am dreptate? - Nu, nu prea. Mai merg citeodat s fac plaj, dar m ard repede. Fr a mai pune la socoteal faptul c era mereu cu nasul in cri. - in plus, ai i un aer adolescentin, inocent, care te face s pari mult mai tinr. Daisy se inroi i deschise ochii. - Eu nu prea ies in ora, mrturisi ea. Acesta este inc un motiv pentru care am vrut s m schimb. Vreau s m cstoresc i, hai s fim sinceri, la halul n care artam, cine s se fi uitat la mine? - Totul se va schimba acum, zise Todd zmbind. i garantez. Fcu o pauz, apoi continu: - Te intereseaz un brbat anume? Daisy scutur din cap, surprins s simt legnarea uoar a prului. Era uimitor! - Nu. Dar o s caut. Pn acum nu am fost niciodat ntr-un club; m gndesc c e un loc potrivit de unde s ncep. Cunoti vreunul mai bun?

i ddu seama prea trziu c un homosexual nu putea s fie familiarizat cu nite cluburi unde ea s poat avea succes. - Am auzit c Buffalo Club e bun, zise el ntr-o doar. tii s dansezi? - Da, cu toate c de cnd am luat leciile de dans nu am mai fcut-o. Dansul este o modalitate bun de a sparge gheaa, am dreptate? - Foarte bun. Glasul i deveni dintr-o dat grav. - Crezi c o s mergi desear? - Nu tiu ce s zic. Se gndea c avea nevoie de mult curaj s mearg singur ntr-un club, iar dup ziua de azi resursele i se cam epuizaser. Todd se uit la ea pre de cteva clipe, apoi i concentr din nou atenia asupra drumului. - De regul, o dat ce ai nceput ceva, e bine s continui n acelai ritm, nu s te opreti i s o iei de ia capt. Deci, era de prere c trebuia s ias n seara aceea, dup ce se strduise toat ziua s-i schimbe nfiarea. - O s m gindesc, zise Daisy. Deodat ii aminti. - Nu tiu ce inseamn un comportament rafinat. E vorba de ceva special... - Nu, o intrerupse Todd. E vorba de un stil. Nu lsa s se confunde infiarea cu personalitatea ta. Fii tu insi i atunci nu trebuie s-i faci griji.

- Mereu am fost eu insmi i nimeni nu m-a bgat in seam, zise ea cu mihnire. Todd incepu s rid. - Draga mea, de data asta o s fie altfel. Te asigur. 8 -ai gsit pe Mitcheli? intreb Temple Noian. -inc nu. Pe Sykes il irit faptul c primarul se grbea s-l interogheze. Dac l-ar fi gsit, I-ar fi anunatei. - Eu zic c o s mai stea ascuns inc vreo sptmin i apoi fie o s-i spun c nu e nici o problem c a murit fata, fie o s devin nelinitit i o s se gindeasc si fac de lucru, dar nu in locurile lui obinuite. Oricum ar fi, la cinci minute dup ce apare, voi ti. Am avut grij de asta. - Domnul Phillips nu a fost deloc incintat. Pe fat o atepta un cumprtor foarte important. Acum individul i-a gsit o alt surs, iar noi am piesrdut banii. Domnul Phillips il vrea pe Mitcheli mort. - Aa va fi. Mai avei puin rbdare. Dac incep s cutreier prin zon, o s afle i o s dispar. N-am s-i mai dau de urm. - Domnul Phillips nu e omul care s aib rbdare. A pierdut foarte muli bani. Sykes ridic din umeri. Tinerele virgine aveau

intotdeauna un pre mai mare: uneori primeau cereri in acest sens din partea anumitor indivizi dispui s plteasc i mai mult. Sykes nu inelegea de ce ar da cineva atiia bani numai ca s se culce cu o virgin, i ii zise c s~ar putea ca altele s fie motivele. Nu se gndea la nite ritualuri de iniiere, ins din experien tia c unii oameni sint in stare de orice. Oricum, ce se intimpl cu fetele dup ce le preda nu era problema lui. Erau o marf i atit. - Dup cum v-am spus, o s apar i atunci eu voi fi pe faz. Sykes se strduia s nu-i trdeze nerbdarea. De cite ori trebuia s-i repete? Mitchell era ca i prins, iar afacerea putea s continue. - Marea urmtoare este programat un alt transport cinci fete. A vrea s nu le duc la locul obinuit; poate c Mitchell a vorbit deja cu cine nu trebuie. sta e un alt motiv pentru care nu vreau s grbesc lucrurile; dac se sperie, ar putea s se duc direct la procuror i s incheie un tirg numele noastre in schimbul proteciei lui. Avei vreo idee in

legtur cu un alt adpost sigur? Primarul ii frec ceafa, ingindurat i incruntat. Trebuia s gseasc un loc suficient de izolat, dar in care apariia unor maini s nu fie un lucru neobinuit. Oamenii de la ar erau foarte curioi. Dac ar vedea faruri de main intr-un loc unde nu s-ar atepta, ar face cercetri i nu oricum, ci cu putile in min. Vecinii aveau grij unul de cellalt. Dac erai de-al lor te simeai bine c-i poart de grij, ins cind voiai s treci neobservat, atenia lor era o adevrat piedic. Adpostul obinuit era o rulot veche, aezat la ceva distan de drumul piin de praf. CTnd nu ploua, oseaua era ea nsi un sistem de alarm, cci orice vehicul s-ar fi apropiat strnea nori de praf care se zreau mai repede dect maina. - O s gsesc eu ceva, zise Noian. Dac nu merge altfel, o s nchiriez un camion. Mai fcuser asta i alt dat, cnd fuseser ia ananghie. Era uimitor ct de puin ngrijite erau camioanele nchiriate. Fetele nu se puteau nici mcar spla, ca s nu mai vorbim de o baie. n ultim instan, clientul trebuia s fie mulumit de ceea ce primea i att, ei nu asigurau servicii

matrimoniale. n acelai timp, utilizarea unui camion prezenta riscuri deoarece imediat ce era parcat putea aprea un reprezentant al legii, dornic s-l verifice. Soluia era s dai roat cu el pn cnd apreau clienii s-i ia fetele. Te ntlneai cu ei undeva i fceai schimbul. nchirierea nu era n nici un caz cel mai bun aranjament. Pagerul ncepu s sune. Noian l opri i se uit a numr. - Trebuie s nchid, dar o s te sun dup ce aranjez cu noul adpost. Tu strduiete-te s-l qseti mat repede pe Mitcheli! Daisy se opri lng ua dubl de la Buffalo Club. Sttu puin pe gnduri i hotr c acestea erau locul i momentul potrivite s-i inaugureze1* noua ei nfiare i s nceap vntoarea de brbai. Era obosit dup ziua lung petrecut la cumprturi i dup tortura ndurat ia salonul de cosmetic, dar buna dispoziie nu-i dispruse. Cnd ajunsese acas, nu strigase un salut, aa cum fcea de obicei, ci se dusese direct n buctrie unde mama ei i mtua Jo erau ocupate cu conservele de iarn. Mama ei se uitase n jur, apoi o ntrebase contrariat: - Cine sntei dumneavoastr? Daisy ncepu s rd i cele dou femei scoaser un

strigt de surpriz i de plcere. Apoi se repezir ia ea i se minunar de prui blond i de noua ei coafur. Dup ce se ntoarser la conservele lor, Daisy scoase toate cutiile i sacoele din main, artndu-le toate achiziiile pe care le fcuse, bucurndu-se de uimirea femeilor. Dup ce urc n camera ei i ncepu s-i aranjeze pe umerae hainele noi, nu rezist i le prob din nou pe toate. Cu toate c era foarte obosit, cnd i puse una dintre fustele noi i cochete i prob bluza alb, fr mneci, frumoas prin simplitatea ei, o strbtu un fior de plcere privindu-se n oglind. Femeia aceea stilat i att de drgu era chiar ea. Nu devenise o frumusee rpitoare, nici nu-i dorise vreodat aa ceva, ns prul frumos aezat i punea n eviden trsturile fine care altfel ar fi rmas neobservate i o fceau s par... da, poate puin cam reinut, dar n nici un caz timid. Todd avea dreptate: lniorul care i strlucea la glezna dreapt era absolut seductor. Ar fi fost pcat s se bucure doar ea de imaginea aceasta. Cine tie, poate c singur nu va mai reui s se coafeze la fel. Trase adnc aer n piept i iu o hotrre: acum ori niciodat. Acum se afla la Buffalo Club, dincolo de grania cu Madison County, un club de noapte imens, unde se cntau numai piese country. Formaiile cntau live, exista un ring de

dans destul de mare, dar clubul avea o reputaie un pic cam dubioas. Se tia c din cnd n cnd aici aveau !ocncierri, ns asta nu nsemna c femeile nu frecventau cu plcere localul sau c nu se simeau n siguran. Un alt avantaj era preul biletului de intrare de doar doi dolari; dup ce cheltuise att de mult n ziua aceea, era cazul s fac economie. Dac i-ar fi acordat prea mult timp de gindire, tia c ar fi dat bir cu fugiii, aa c inaint hotrit, ii scoase cei doi dolari din poeta mic i subire agat cu o bretea fin de umrul ei. Poeta pe care o purta zi de zi era mare i incptoare, ins Todd insistase s poarte ceva mult mai elegant. - S nu cari prea multe lucruri cu tine cind iei in ora, o dscli el. Ciiva dolari, o batist, un ruj, o carte de credit in sutien. Era bine, pentru c in poeta pe care i-o luase nici nu mai incpea altceva. Un individ zdravn, in blugi i cu un tricou negru, ii lu la intrare cei doi dolari, fcindu-i loc s treac. Daisy pi

intr-o incpere unde larma era asurzitoare, luminile colorate te orbeau i muzica fcea pereii s vibreze. Oamenii strigau incercind s converseze. Sala era plin pin la refuz. Daisy se vzu inghiontit i impins de la spate, pin cind ddu peste o rocat cu prul tapat, care ii arunc o privire furioas. incepu s se scuze, dar ii aminti c nu mai trebuia s fie atit de bine crescut, in plus, biiguiala ei nici c se putea face auzit. - Scuzai-m, strig ea cu o voce clar, trecind hotrit mai departe, satisfcut c prul ei era mai frumos decit al rocatei. Nu-i amintea s-i mai fi spus vreodat c are o coafur mai frumoas decit a altcuiva. Daisy ii croi drum prin mulime, cutind un loc unde s se poat simi cit de cit la adpost. Scaunele inalte din jurul barului erau ocupate. Pe ringul de dans se legnau perechi ale cror chipuri erau scldate de luminile viu colorate, in timp ce se micau intr-un ritm lent pe melodia cintecului de dragoste interpretat de solistul formaiei. Formaia se afla pe o scen destul de mic, protejat cu o

plas din sirm. Vederea acesteia o ingrijor pe Daisy. Cine tie, poate c Buffalo Ciub era un loc mai dur decit auzise ea. in jurul ringului de dans se gseau mai multe mese aezate la intimplare, toate ocupate. Podeaua era plin de coji de alune i rumegu, iar osptriele imbrcate in blugi se strecurau prin mulime purtind cu mare abilitate tvile cu pahare. Daisy ii ddu seama c se imbrcase prea pretenios. Blugii preau s fie uniforma clubului, atit pentru brbai cit i pentru femei, chiar dac se mai vedea i cite o fust scurt, asortat cu o bluz ce lsa spatele gol i cu o pereche de cizme de cow-boy. Todd ar fi strimbat din nas i ar fi exclamat: De prost-gust! Daisy purta fusta kaki i cmaa alb fr mineci, pe care o lsase descheiat la primii doi nasturi. Lniorul de aur atrgea atenia asupra picioarelor ei zvelte. Arta bine in stilul aceia clasic, destul de neobinuit pentru Buffalo Club. - Bun! Brusc simi cum un bra puternic ii inconjoar talia,

legnind-o i intorcind-o ctre chipul zimbitor al unui brbat brunet care inea in cealalt min o sticl de bere. - Bun, rspunse Daisy, ipind ca s se poat face auzit. - Ai venit singur? o intreb individul, aplecindu-se spre urechea ei. Mi s fie, necunoscutul chiar flirta cu ea. Revelaia o infior. Culmea, un brbat tocmai incerca s o agae! - Sint cu nite prieteni, mini ea, prindu-i-se mai prudent s procedeze aa. La urma urmelor, nu tia nimic despre el. - i i-ar deranja pe prietenii ti dac ai dansa cu mine? o intreb el. Pentru c omul zimbea, iar ochii iui aveau o privire prietenoas, Daisy ii zise: - Chiar deloc! Brbatul puse berea pe tejgheaua barului, o lu de min i o conduse pe ringul de dans. Doamne, ce simplu era! ii zise Daisy vzindu-se in braele brbatului. O inea aproape, dar nu chiar atit de aproape incit s o stinghereasc. Pentru o clip se temuse ca nu cumva cunotinele in ale dansului s o trdeze - la

urma urmelor, nu prea exersase - ins brbatul se mica lent. Daisy descoperi c, dac nu se gindea la pai, picioarele ei se micau de la sine. - Numele meu este Jeff, spuse brbatul, apropiindu-i din nou gura de urechea ei, ca s-i poat auzi. - Daisy, spuse ea. - Ai mai fost aici? Nu-mi amintesc s te mai fi vzut. Crede-m, te-a fi observat. Daisy scutur din cap, din dorina de a-i simi din nou prul legnindu-se i aezindu-se apoi cuminte la loc. - E prima oar, spuse ea. - S nu fie ultima... Se opri i intoarse capul privindu-l furios pe cel care i! btuse pe umr. - Pot s v intrerup? - Nu, rspunse Jeff nepoliticos. Ce-i inchipui c-i aici, un bal studenesc? Hai, dispari. Eu am vzut-o primul. Cellalt brbat, blond i deirat, imbrcat i el cu tradiionalii blugi i cu un tricou, rinji complice. - Haide, Jeff, nu fi egoist. Cu o dexteritate nebnuit ii desprinse mina iui Daisy din palma lui Jeff, i o trase ling el. Daisy privi peste umr ctre Jeff, cu ochii mari de uimire, intrebindu-se ce avea s urmeze. Jeff, ins, se mulumi s zimbeasc i s ridice din umeri, dup care se indrept spre

masa la care se aflau prietenii lui. - Sintei amici? il intreb ea pe individul blond. - Da, lucrm impreun. Apropo, eu sint Danny. - Daisy, zise ea din nou. Melodia se sfiri i formaia incepu imediat o pies foarte ritmat. Dansatorii se aezar in iruri. Danny incerc s o atrag in formaie i pe Daisy. - Ateapt! se impotrivi ea cu inverunare. Nu tiu s dansez aa ceva! - E simplu, ii strig el. Las-te condus de mine. irurile de dansatori incepur s se legene i s se invirteasc; Daisy reui s in pasul cu ei. La un moment dat se izbi de Danny i incepu s rid singur de nepriceperea ei. Era total nepotrivit pentru locul acela, imbrcat cum era ea in stil clasic, inconjurat numai de blugi i de tricouri mulate, dar se distra. Abia dac trecuser zece minute de cind venise i deja fusese invitat la dans de doi brbai. Nu se mai bucurase de atita atenie de... de treizeci i patru de ani. Formaia ii continu repertoriul cu o melodie lent, pentru ca dansatorii s-i mai trag puin sufletul. Danny ii

inconjur talia cu braul, ins un alt brbat ii intrerupse. La rindul lui acesta renun in favoarea altuia. Ultimul ei partener, un brbat mai in virst, in jur de cincizeci de ani, avea barba tuns scurt, aproape in intregime crunt i nu era mult mai inalt decit ea. Dansa ins bine. El ii zimbi i se prezent: - Numele meu este Howard. Apoi o invirti cu indeminare. Daisy incepu s rid, ameit de incintare. Cind miinile li se intilnir din nou el o trase in braele lui. Howard ii dovedea talentul cu prisosin, i Daisy ii ddu silina s fie la inlime, ceea ce chiar se intimpl, cel puin aa credea. Nu era la fel de priceput ca el, dar cel puin nu se impiedic i nici nu-l clc pe picior. Dup Howard veni Steve, iar dup Steve urm un tip pe nume Mitcheli, cu nite ochi mari, cprui i un zimbet sfios. Daisy obosise, dar se i inclzise. ~ A vrea s m odihnesc dansul acesta, zise ea pe nersuflate, fcindu-i vint cu palma. Mitcheli ii strecur mina sub cotul ei. - O s-i aduc ceva de but, zise el. Bere? Vin? - Deocamdat a vrea doar ap, spuse ea, prsind

ringul de dans i cutind un ioc unde s se poat aeza. Se uit in jur, dar nu vzu nici o mas liber. - Ei, asta-i, hai s bei puin vin, incerc Mitcheli s-o ademeneasc. - Poate mai tirziu. Acum mi-e tare sete i a bea ap. in plus, trebuia s conduc. - Atunci o s-i aduc o Cola. Ochii lui mari i cprui exprimau dorina de a-i oferi ceva de but, iar ea il contrariase cu insistena ei de a bea ap. Renun. - Bine, Coia s fie. Zimbetul lui sfios reapru. - Ateapt-m aici, spuse el i dispru in mulime. Era uor de spus. Mulimea care se mica continuu o for s se deplaseze de colo-colo, iar dup cinci minute se trezi departe de locul in care o lsase Mitcheli. Se uit ctre bar, incercind s-l zreasc printre oamenii strini in jurul tejghelei, ins nu-i reinuse suficient de bine infiarea ca s-l poat recunoate in mulime. Probabil c va dura mult pin cind el avea s se intoarc cu butura. Pantofii noi ii veneau bine, ins ea dansase deja cinci dansuri i o dureau

picioarele. Voia s se aeze undeva. Se ridic pe virfuri i incerc s descopere un scaun liber. - Caui un loc unde s stai? ii strig un brbat cu statur impuntoare i, inainte ca ea s poat face ceva, o cuprinse dup mijloc i o aez in poala lui. Speriat, Daisy incerc imediat s se ridice. Omul incepu s rid i o strinse i mai tare. Intr-un gest absolut instinctiv, ea ls mina jos ca s se sprijine de ceva. Din nefericire, se sprijini chiar de locul in care se uneau picioarele brbatului i se ls cu toat greutatea. individul ddu un strigt ascuit care acoperi larma i muzica din club. Contientizind brusc pe ce se sprijinea mina ei, Daisy ip i ea i incerc din nou s se ridice, iar de data aceasta apsarea ei provocase un strigt i mai disperat din partea omului. De fapt, ceea ce se auzise fusese mai degrab un rcnet care ii fcuse pe toi s-i intoarc privirile spre ei. Roie la fa, Daisy incepu s se zbat, dar nu reuea s-i menin echilibrul i nici s-i gseasc un punct de

sprijin. Oriunde punea mina, era un loc nepotrivit. Simi ceva moale parc scrinind sub apsarea articulaiilor ei i matahala se inroi. Doamne, cu ce repeziciune evoluau lucrurile! Distras din pricina strigtului scos de omul acela voinic, un brbat se lovi din neatenie de o femeie i-i vrs acesteia butura pe rochie. Femeia ip, iar prietenul ei se repezi la cel care provocase nenorocirea. Se rsturn un scaun, cineva impinse o mas i rsun deodat un zgomot de pahare sparte. Oamenii se imprtiar. De fapt, doar unii se imprtiar, alii preau c ateptaser incierarea ca s intervin i ei. Gloata se indrepta vertiginos ctre ea ca un uvoi dezlnuit, iar Daisy nu reuea s se ridice in picioare ca s dispar mai repede de-acolo. Dintr-o dat simi ceva ca o ching de fier care i se incolci in jurul mijlocului i o ridic din poaia uriaului ameit. Omul se prvli la pmint gemind i inind strins in palme ce avea el mai de pre. Daisy ip i se ag de ching, surprins s descopere c era un bra. Picioarele ei nu mai

atingeau podeaua i Daisy se ls luat de acolo i dus departe de cimpul de lupt. Intrar in aciune i paznicii clubului, zdrelind cind un cap, cind altul, in incercarea de a face ordine, ins Daisy nu mai apuc s vad ce se petrece pentru c cel care o ducea pe ea trecu prin mulime ca prin ap, dindu-i pe oameni la o parte cu braul rmas liber. inainte s-i vin in fire, Daisy se vzu afar in faa uii. Cit de umilitor! Era prima dat cind venea intr-un club i se i trezise dat afar. Cu faa arzindu-i de ruine, se intoarse s-i cear scuze, dar cind il vzu in faa ochilor pe ofierul Russo, cuvintele ii inghear pe buze. Dinuntru se auzir din nou zgomote de pahare sparte i dintr-o dat o mulime de oameni ddur buzna pe u, contieni c era cazul s-o tearg de acolo cit mai era posibil. Ofierul o prinse pe Daisy de incheietura miinii i o trase la o parte din drumul gloatei. Neonul galben al firmei clubului lumina mult prea tare. Daisy i-ar fi dorit s fie protejat de intuneric. Se ruga ca el s n-o recunoasc.

N-o recunoscuse propria mam, darmite... - Mi, s fie, s juri c aceasta este chiar domnioara Daisy, rosti el trgnat, imitind accentul suditilor, i toat ndejdea ei de a nu fi recunoscut se spulber. Vii des aici? - Nu, este pentru prima oar. Dar pot s-i explic, se repezi ea, simind cum ii dogoresc obrajii de ruine. Russo o privi printre gene. - Abia atept s aud o explicaie. in numai treizeci de secunde ai castrat un individ i ai iscat un scandal. Nu-i ru pentru cineva care vine pentru prima oar aici. S m anuni cind ai de gind s mai vii, ca s tiu s rmin acas. Fir-ar s fie, doar nu era s-i permit s o invinoveasc pe ea pentru nebunia dinuntru. - Nu a fost vina mea. Individul acela s-a repezit la mine i cind am lsat mina in jos ca s m sprijin... glasul ei deveni o oapt incercind s gseasc o modalitate mai delicat de a descrie ce se petrecuse. - . . . Te-ai repezit i tu la oule" omului i le-ai strivit de scaun, se grbi ofierul Russo s incheie enunul. Chiar voiam s intervin, dar cind am auzit ce sunete scoate, mi-am dat seama c situaia se afl in mina ta, ca s m

exprim astfel. - Dar n-am vrut! A fost un accident. Ofierul zimbi. - Hai, las asta. in orice caz, de-acum o s se gindeasc bine inainte s se mai repead la o femeie necunoscut. Vino, te conduc pin la main. Daisy nu voia s fie condus la main. Se uit necjit spre ua clubului. - M gindeam dac nu cumva... - Nu, s-a terminat cu dansul, cel puin in noaptea asta. Ar fi bine s dispari de-aici inainte s vin oamenii prefectului. Daisy pufni nemulumit, pentru c se distrase chiar bine - pin cind, din greeal, il rnise" pe uriaul acela ins ofierul avea dreptate. Poliia putea s-i aresteze pe toi cei prezeni acolo i abia mai tirziu s cerceteze cine era vinovat i cine nu. ii inchipuia ce-ar zice lumea dac ar fi arestat. Ofierul o lu de bra i pornir ctre parcare. - Unde e maina ta? Daisy oft. -Acolo. Pietriul parcrii scrinea sub paii lor. Ofierul Russo ii stringea mai departe cotul de parc ar fi fost un prizonier pus pe fug. Bine c nu-i pusese ctue. Din parcare plecau maini in toate direciile i cei doi

se strduiau s-i fac loc printre ele, ferindu-se s nu fie lovii. Cind, in cele din urm, ajunser la maina ei, Russo ii eliber braul. Daisy ii scoase cheile din poet, descuie i ofierul ii deschise portiera. Daisy se strecur inuntru. - Ai but ceva? o intreb el. - Nu, nici mcar o Cola, rspunse ea necjit, amintindu-i de brbatul cu ochi cprui care nu ajunsese inapoi la timp. ii era teribil de sete i, in plus, cele intimplate se dovedeau la fel de istovitoare ca i dansul. Russo, sprijinit cu o min de portiera deschis i cu cealalt de capota mainii, se aplec s o vad mai bine in lumina palid care venea de-afar. - Pin acum te-ai prefcut, ii zise el in cele din urm, privind-o printre gene. Se uit apoi la gulerul descheiat al cmii ei. - Te-ai ascuns in spatele hainelor lora ingrozitor de demodate. la te uit, pin i eful poliiei observase cit de lipsite de gust erau hainele ei. Se simi umilit! - Tocmai am inceput o via nou, ripost ea. Russo mormi ceva de neineles, apoi se ridic i fcu un pas inapoi pentru ca ea s poat inchide portiera. Daisy

porni motorul, ovi puin, apoi cobori geamul. -ii mulumesc c m-ai scos de acolo teafr, zise ea. - Mi-am zis c e cazul s intervin. Preai hotrit s-l demolezi pe bietul om. Ridic uor capul i ascult cu atenie. - Mi se pare c aud sirenele. Mergi acas inainte s ajung aici oamenii prefectului. Daisy inc mai ovia. - Dar tu ce-ai s faci? - O s-i ajut s lmureasc lucrurile. Bineineles, el n-avea de ce s se team c ar putea fi arestat. Era pe cale s-l roage s nu spun nimnui despre prezena ei acolo, dar ii zise c era la fel de indreptit ca el s mearg intr-un club. i apoi, nu cumva dorea ca lumea s afle c fusese la Buffalo Club? Asta avea s schimbe, in mod sigur, prerea oamenilor despre ea. Dorea ca brbaii s indrzneasc s se apropie de ea, iar simpla schimbare a infirii nu era de-ajuns. - Va trebui s dau o declaraie? intreb Daisy. Exasperat, ofierul se rsti la ea: - Da, dac ai s mai stai mult pe-aici. Dispari o dat! Fr s scoat un cuvint, Daisy aps pe acceleraie imprtiind pietriul cit colo i fcind cauciucurile s sciriie

asurzitor. Maina iei din parcare ca din puc. Se chinui s stpineasc volanul, uitind c trebuie s ia piciorul de pe acceleraie. Cind ii ddu seama, cauciucurile sciriir din nou pe osea. Recptindu-i controlul, Daisy ii continu drumul. in viaa ei nu pornise maina cu sciriit de cauciucuri. O, Doamne, dac pietriul l-a lovit pe ofier? Era pe punctul se a se intoarce ca s-i cear scuze, cind zri lumini intermitente in oglinda retrovizoare i-i ddu seama c cel mai bine era s dispar cit mai repede de-acolo, aa cum ii spusese i Russo. 9 u oricine putea s ias seara intr-un club, s danseze pin la epuizare, s stirneasc o incierare i s se intoarc acas inainte de ora nou, ii zise Daisy a doua zi diminea. Care va s zic, noaptea nu fusese chiar lipsit de realizri; de fapt, prima parte se dovedise un succes deplin. in plus, se distrase pe cinste i avea de gind s repete

experiena. Bine, nu partea cu incierarea - cel puin aa spera ea - , ci cea cu dansul i cu atragerea brbailor, desigur. Dup terminarea slujbei la biseric, unde fusese nevoit s indure privirile curioase ale enoriailor - care nu aveau nici un drept s-i iscodeasc pe alii -, lu prinzul in grab i imbrc una dintre noile ei perechi de blugi. Inteniona s mearg pe Lassiter Avenue i s verifice dac Buck Latham a avansat cu zugrvirea casei ei. Acum, cind in sfirit pornise pe un drum al ei, era nerbdtoare s se mute i s locuiasc singur. Iei pe verand, inind in min poeta i cheile mainii, i vzu cum o Crown Victoria alb cotete i se oprete in faa casei. Simi un gol in stomac cind il vzu pe ofierul Russo ridicindu-se de pe locul oferului. Ea nu-i povestise mamei ei despre cele petrecute in noaptea precedent, zicindu-i c era mai bine s nu vorbeasc despre faptul c aproape il lsase fr motenitori pe unul dintre brbaii de la club. ii

zise c Russo venise s dezvluie toat trenia i s-i trag un perdaf pe care s nu-l uite toat viaa, ca i cind avea vreun drept s o fac. Era convins c nu venise la Buffalo Club in misiune. Se afla acolo doar ca s se distreze, la fel ca i ea, dar cel puin inteniile ei erau dintre cele mai onorabile. Russo purta blugi i un tricou negru care ii contura ostentativ musculatura puternic a umerilor. Arta ca un cuiturist mai mult ca oricind, remarc Daisy dispreuitor, zicindu-i c nu fcea decit s ridice greuti cit era ziua de lung. Amintindu-i cu cit uurin o luase pe sus noaptea trecut la Buffalo Club consider c nu greea judecindu-l astfel. - Pleci undeva? o intreb Russo, oprindu-se pe aleea strjuit de straturi de flori care ducea spre casa lor. Daisy se oprise pe veranda umbroas. - Da, rspunse ea fr s ovie. Bunele maniere ii spuneau c frumos ar fi fost s zic ceva de genul: A, tocmai plecam s cumpr ceva, dar asta

poate s atepte. Intr puin s bem o cafea." Cu toate acestea se mulumi doar s-i confirme. Omul acesta se pricepea ca nimeni altul s o fac s uite de bunele maniere. - Nu m invii inuntru? o intreb el din nou, cu o strlucire in ochi care trda mai degrab amuzament decit iritare. -Nu. Russo fcu un semn spre main. - in cazul acesta te poftesc eu la o plimbare cu maina. Nu cred c vrei s purtm discuia asta afar, unde ne pot auzi toi vecinii. Daisy se sperie: - O, Dumnezeule, o s m duci la centru? Cobori treptele alergind, ingrozit de gindul care-i trecuse prin cap. - Omul acela de noaptea trecut - nu a murit, nu? A fost un accident! i chiar dac a murit, nu se consider legitim aprare? biigui ea. Russo ii trecu mina peste fa i Daisy il privi bnuitor. Ofierul prea c vrea s-i inbue risul. Dar pentru numele lui Dumnezeu, nu era nimic de rs! - Din cite tiu eu, prietenul tu nu a pit nimic; bine,

probabil c inc mai are dureri i merge crcnat, dar este in via. Daisy rsufl uurat. - Ce bine! Atunci... de ce vrei s m duci la centru? Din nou ofierul ii trecu mina peste fa. Era clar, Daisy nu mai avea nici o indoial, ridea de ea. Fir-ar s fie! Russo o apuc de bra. Mina lui era cald, dar ferm, de parc s-ar fi confruntat cu un tilhar care nu voia sl urmeze. - Domnioar Daisy, nu te supra pe mine, zise el, fr s reueasc s-i inbue risul. Vezi tu... centru inseamn altceva in New York, decit in Hillsboro. Da, avea dreptate, mai ales c se aflau in centru, la o distan mic de secia de poliie i de zona administrativ a oraului. Totui, ar fi putut s se poarte mai frumos cu ea. Cind Russo deschise portiera i o aez pe Daisy pe locul din dreapta oferului, se deschise ua de la intrare i Evelyn apru in prag. - Domnule ofier Russo! Unde o ducei pe Daisy? - La o plimbare cu maina, doamn. intr-o or sintem inapoi, v asigur. Evelyn ovi puin, apoi zimbi. - Distracie plcut atunci. - Mulumim, doamn, rspunse ofierul pe un ton neateptat de grav.

- Asta-i bun, pufni Daisy cind Russo urc ling ea. Acum o s cread c noi chiar ne dm intilniri. - Dac vrei, ne putem intoarce s-i spunem cum stau de fapt lucrurile, ii propuse el i fr s mai atepte rspunsul ei porni maina. Era absolut suprtor. Bineineles c nu voia asta, iar el tia prea bine; n-ar fi trefcuit s-i fac o asemenea propunere. Precis c voia s o fac pe deteptul. - Aveam acelai drept s vin la club ca i tine, zise ea incruciindu-i braele la piept i inlindu-i capul cu mindrie. - De acord. Rspunsul lui o fcu s-l priveasc uluit. - Atunci de ce m interoghezi? Nu am greit cu nimic, incierarea nu s-a iscat din vina mea i te rog s m crezi, nu am avut nici cea mai mic intenie de a-i zdrobi brbatului acela testiculele. -tiu. Fir-ar s fie, nesuferitul zimbea din nou. Oare ce era atit de amuzant? - i-atunci care e problema? - Nu este nici o problem. i nici nu te interoghez. Te-am invitat la o plimbare cu maina; e o diferen ca de la cer la pmint intre o plimbare i un interogatoriu intr-o sal de la secia de poliie.

Daisy rsufl uurat i se aez mai comod in scaunul ei. - Nu m-ai invitat, ci mi-ai impus s vin cu tine, aa c la ce altceva m puteam gindi? Hai la o plimbare!" De regul, cind poliitii spun asta in filme, inseamn c vor s te duc la secie i s te aresteze. - Prin urmare scenaritii ar trebui s invee dialoguri noi. Un gind nou, unul teribil, ii trecu prin minte. O, Doamne, oare ofierul ii fcea curte? Pin atunci se certaser de fiecare dat, ins noaptea trecut ii dovedise c noua ei infiare ii putea determina pe brbai s o trateze cu totul altfel. I se strinse stomacul; habar n-avea cum s-i spun unui brbat s-i vad de-ale lui, pentru c ea nu era interesat. Dar el? El nu putea fi interesat de ea! Poate c de fapt nici nu arta atit de bine cum crezuse. Cu o micare brusc, cobori aprtoarea de soare, se uit o secund in oglind, dup care o impinse la loc. O, Doamne! -Asta ce-a vrut s fie? o intreb el curios. Nu te-ai uitat nici cit s-i verifici rujul.

Uitase cu totul de ruj. Oricum, fusese suficient s se uite fie i numai o fraciune de secund ca s-i dea seama c nu se inela in privina schimbrii ei. - M intrebam dac i mainile poliitilor au oglinzi in aprtorile solare, se grbi ea s rspund. Mi se pare un pic cam... efeminat. - Efeminat? Russo prea c-i muc obrazul in interior. - Nu c i-a pune la indoial masculinitatea, adug ea repede. Ultimul lucru pe care i-l dorea era ca el s se simt obligat s i-o dovedeasc. Din cite citise ea, brbaii aveau obiceiul s considere astfel de comentarii ca o ofens. Orgoliul le este legat de virilitatea lor, parc aa spuneau articolele pe care le citise. Russo oft mai degrab impciuitor. - S nu te superi, domnioar Daisy, dar gindurile tale sar de la una la alta ca un iepure pe cimp, iar mie mi-e cam greu s te urmresc. Nu se supr, dimpotriv, se bucur in sinea ei c Russo nu inelegea la ce se gindise. Schimb subiectul i-i zise: - A vrea s nu-mi mai spui domnioar Daisy". M face s par o... Era s spun fat btrn, dar s-ar fi apropiat prea mult de realitate. ... circota cu vederi

invechite. Russo ii muca din nou obrazul pe dinuntru. - Parc te i vd cu o pias pentru pr... - Eu nu port aa ceva! strig ea, rezemindu-se uluit de sptarul scaunului. Daisy nu ipa niciodat la nimeni. Nu-i pierdea niciodat cumptul. Nu fusese intotdeauna politicoas, dar nici nu strigase la el. incepu s se ingrijoreze de-a binelea; oare exista o lege care ii interzicea s strigi la oamenii legii? S ipe la ofierul Russo nu era acelai lucru cu a ipa la un poliist care a oprit-o pentru depirea vitezei. La urma urmelor, el era efu! poliiei, ceea ce putea fi chiar mai grav... -- Iar te-ai pierdut in spaiu, mormi el. - M intrebam dac exist cumva o lege impotriva celor care strig la un ef de poliie, recunoscu ea. - Credeai c o s te bag la zdup pentru c ai ipat la mine? - Am dat dovad de impolitee. Te rog s m ieri. De regul nu ip, dar nici nu mi se spune c port plas pentru pr. - ineleg ce vrei s spui. - Iar dac ai s continui s-i muti obrazul, o s

trebuiasc s fii cusut. - O s incerc s m abin. Vreau s tii c ii spun domnioar Daisy" din respect. - Din respect? Nu-i ddea seama dac era un lucru bun sau ru. Pe de-o parte, ii dorea ca el s o respecte, iar pe de alta, nu reacia asta o atepta de la un brbat care era cel puin cu ciiva ani mai in virst ca ea. Poate c noaptea trecut, la club, avusese mai mult noroc, i acum nu mai prea la fel de atrgtoare. Poate c brbaii dansau i ei cu cine se nimerea. - imi aduci aminte de mtua mea, Bessie, spuse el. Daisy simi nevoia s urle. O, Doamne, era mai ru decit crezuse. Mtua lui! Acum nu mai avea nici o indoial c noaptea trecut norocul fusese de vin pentru succesul ei. ingrozit de revelaia aceasta, se uit din nou in oglind ca s vad dac intr-adevr se inelase. - Nici mcar nu te mai intreb ce s-a intimplat, oft el. - Chiar art ca mtua ta? Daisy rosti cuvintui cu un amestec de dezndejde i ciud, ceea ce il determin pe ofier s rid cu poft. Ridea de ea. inciudat ia culme, Daisy ii incruci braele la piept.

- De fapt e vorba de mtua mea din partea bunicii. i n-am zis c ari ca ea; i-am zis c imi aminteti de ea, atita tot. Nici ea nu era foarte... monden. Naiv. Asta a vrut e! de fapt s spun. Din pcate, nu greea cu nimic. Aa se intimpl dac ii petreci viaa cu nasul in cri. Afli, ce-i drept, o mulime de lucruri interesante, dar cind vine vorba despre experiena de via, cunotinele acumulate nu te pot ajuta. Russo intoarse maina i porni ctre Fort Payne. - De ce mergem la Fort Payne? il intreb Daisy, privind la irurile de cedri i munii intunecai. Era o plimbare plcut, dar nu inelegea de ce trebuia ea s mearg pin acolo. - Nu mergem la Fort Payne. Conduc, pur i simplu. - Adic nu mergem intr-un loc anume? - Am zis c mergem la o plimbare cu maina. Asta inseamn plimbare cu maina. Din nou ii trecu prin cap c el incerca s o curteze dei, dac asta ii era intenia, avea un mod tare ciudat de a o face, spunindu-i c ii amintete de mtua lui i amuzindu-se pe seama ei. Dar Russo era yankeu; poate c aa se proceda in Nord. - Dac ar fi dup mine, a conduce in direcia opus, zise ea puin stinjenit. Adic spre cas.

- Femeie incpinat. Ei bine, aceasta nu era nici pe departe o observaie curtenitoare, aa c in mod sigur nu-i fcea curte. Uurat, Daisy se uit la el zimbind. - Ce este? o intreb el, privind-o ingrijorat. - A, nimic. - imi zimbeti, ceea ce este de-a dreptul inspiminttor. Asta inseamn c iar ii lai gindurile s o ia razna. - Nu-i adevrat. tiu exact la ce m gindesc, dar imi pare bine c tu nu ghiceti. Fir-ars fie, nu trebuia s-i spun aa ceva. Trebuia s in seama c el era poliist, iar poliitii sint cei mai indiscrei indivizi. - Adic? De asta se temuse: iat, devenise interesat. - Chestiuni pur personale, il inform ea. Un gentleman s-ar fi oprit i nu ar mai fi insistat, dar Russo nu era nici pe departe un gentleman. - Ce fel de chestiuni personale? intreb el. Sint legate de sex? - Nu! exclam ea ingrozit. Faptul c Russo credea c e dornic de aa ceva i se prea mai ru decit ceea ce ii trecuse ei prin minte. - M temeam c vrei s-mi faci curte, dar cind ai zis femeie incpinat" am rsuflat uurat. Nu ai fi zis aa ceva dac asta aveai de gind. S-mi faci curte, vreau s

spun.S-i fac curte? Russo ii stpini un hohot de ris. - Da, sau cum s-o mai fi spunind, continu Daisy. Dac a zice c vrei s iei cu mine, ar fi un limbaj de licean. De altfel nu am ieit cu tine, ci mai degrab m-ai rpit. - Nu te-a rpit nimeni. Am vrut doar s stau de vorb cu tine intre patru ochi in legtur cu noaptea trecut. - Ce e cu noaptea trecut? Nu am inclcat nici o lege... - Nu vrei s incetezi o dat cu smiorciala despre iegile pe care nu le-ai inclcat? Vreau s-i spun ceva in legtur cu cluburile. - M vd nevoit s te anun c sint o femeie in toat firea i c pot s merg la ce club vreau. i, chiar asta o s fac, aa c... - Dar taci o dat din gur! strig el. Nu-i cer s nu mergi; nu vreau decit s-i spun de ce s te pzeti! Daisy tcu pre de citeva clipe. - imi cer scuze, zise ea in cele din urm. Nu tiu de ce simt nevoia mereu s m apr. Poate pentru c eti eful poliiei. - Gata, ajunge, acum ascult-m. Din cauza felului in care i-ai schimbat coafura i a hainelor pe care le pori, brbaii or s vin la tine. - Da, incuviin ea bucuroas. Au venit.

Russo oft, dar se strdui s-i pstreze calmul. - Cunoteai pe vreunul dintre ei? - Nu, bineineles c nu. - Atunci nu poi s ai incredere in ei. - Bine, dar nu aveam de gind s plec de acolo cu nici unul dintre ei, in plus eram cu maina mea, aa c nu m putea conduce nimeni acas... Russo nu o ls s continue. - Ai auzit vreodat de fete violate dup ce au fost drogate? intrebarea o amui. Daisy il privi cu ochii mari de uimire. -Adic... brbaii aceia... - Nu am de unde s tiu, i nici tu. Tocmai asta vreau s spun. Cind mai iei in astfel de localuri, nu lsa pe nimeni s-i aduc ceva de but, in afar de osptri. Este chiar mai bine s mergi la bar i s-i iei singur. S nu-i lai butura pe mas in timp ce dansezi, sau cind mergi la toalet. Dac trebuie s pleci, cind te intorci s nu mai bei din ea. Comand alta. - Da... dar ce gust are? Vreau s spun dac se intimpl ca cineva s-mi pun o chestie din aia in butur. - Dac se amestec cu butur, nu vei simi nici un gust. - Dumnezeule...

Daisy era mihnit la gindul c unul dintre brbaii aceia drgui cu care dansase seara trecut ar fi putut s o drogheze, i apoi s-o violeze in timp ce ea era incontient. - i atunci... cum a putea s-mi dau seama? - De obicei nu ai cum. Pin ajungi tu s simi efectul, deja nu mai gindeti cum trebuie. Cel mai bine este s mergi intr-un club insoit de o prieten, ca s putei avea grij una de cealalt. Dac una dintre voi incepe s dea semne de ameeal sau oboseal, e bine s v ducei imediat la o camer de gard. i mai ales s nu lai pe nici unul dintre brbaii pe care i-ai cunoscut s te conduc, indiferent unde. infricoat, Daisy incerc s se gindeasc la o prieten, care ar fi putut s-o insoeasc. Nu-i veni nici una in minte; nu pentru c nu ar fi avut prietene, ins toate erau cstorite i nici una nu s-ar fi artat dornic s mearg intr-un club fr soul ei doar pentru ca ea s cunoasc brbai. Mama ei i mtua Jo erau amindou singure, dar... in nici un caz

nu se putea gindi la aa ceva. - Sint mai multe droguri care se folosesc in astfel de cazuri, continu el. Probabil c ai auzit de Rohypnol, dei poliia este mai ingrijorat de GHB. - Asta ce mai este? Pin atunci nu mai auzise de aa ceva. Russo zimbi cu amrciune. - Solvent de curat podelele, amestecat cu o soluie pentru curarea conductelor. - Doamne Dumnezeule! il privi inspimintat. Dar asta te poate omori! - Da, de cele mai multe ori aa se intimpl. De fapt nici nu mai tii ce se intimpl cu tine. - Dar... nu-i provoac arsuri pe git cind il inghii? Ofierul scutur din cap. - Nu. Cind ai inghiit o supradoz, pur i simplu adormi i nu te mai trezeti. Dac este amestecat cu alcool, efectul sporit este absolut imprevizibil. Dac un individ ii strecoar GHB in butur, e clar c nu-l intereseaz dac vei tri sau nu, atita timp cit poate s te fu... s se culce cu tine cit inc mai eti cald. Lui Daisy nu-i venea s cread c se poate intimpl aa ceva. Ofierul prezentase intr-o lumin foarte diferit

cluburile, de care ea nu putea s nu in seama. Se intreba cum va mai reui s cunoasc brbai singuri dac nu mai putea iei in lume. ii muc buza de jos, reflectind la situaia in care se afla, i-i zise c cea mai sigur modalitate de a-i atinge scopul rminea dansul. Va trebui doar s fie mai atent i s in cont de tot ce ii spusese el. - O s am grij, zise ea grbit. Mulumesc c m-ai prevenit. Drgu din partea lui c o prevenise in legtur cu primejdiile de care ar fi putut avea parte. Se dovedea chiar mai drgu decit il crezuse ea in stare. Cine tie, poate c ea exagerase cu criticile pe care i le fcuse pentru simplul motiv c el se purtase un pic prea nestpinit i ii vorbise prea liber. incetini cind ajunser ling o biseric, intoarse maina in parcare, i pomi inapoi, spre Hillsboro. - Cind ai s iei din nou? o intreb el in treact. Gata, pin aici cu recunotina. - De ce? intreb ea bnuitor. - Ca s-i pot preveni pe toi brbaii s poarte aprtori, tu de ce crezi?

Pufni indignat. - Era o intrebare i-atit, tii, de dragul conversaiei. - Aha! Bine, ii dai seama c nu o s ies duminica i nici in cursul sptminii. Deci m voi duce abia simbta urmtoare. Oricum, am de lucru la cas pentru c vreau s m mut o dat. - Te mui? - Am inchiriat o locuin pe Lassiter Avenue. Russo o privi piezi. - Pe Lassiter? Dar nu e o zon prea grozav. - tiu, ins nu am avut de ales. O s-mi iau un ciine. - S-i iei unul mare. Un ciobnesc german ar fi perfect. Sint ciini inteligeni, loiali i gata s te apere chiar i de Godzilla. Unitile K-9 foloseau ciobneti germani, de aceea era ei atit de documentat in ceea ce privete rasa, ii zise Daisy. Erau cu siguran ciini de ndejde, altfel departamentul de poliie nu s-ar fi folosit de ei. incerc s se inchipuie citind intr-un ezlong, cu un ciine mare dormind la picioarele ei, dar nu reui. Era mai degrab genul de persoan creia i se potrivea un ciine de talie mic;

poate c un terier ar fi mai nimerit decit un ciobnesc german uria. Citise despre ciinii mici c pot s sperie un ho ia fel de bine ca cei mari, pentru c latr la cel mai mic zgomot. Ei ii trebuia doar un sistem de alarm. Terierii erau numai buni pentru aa ceva. Sau poate c-i va lua un maltez din acela drgla, cruia s-i lege i o fundi in cretet. Tocmai cintrea in minte avantajele diverselor rase de talie mic i nu-i ddu seama cind maina coti i opri chiar in faa casei ei. Clipi nedumerit citeva clipe, uitinduse la dubia parcat in spatele mainii ei pe alee, apoi o recunoscu. -Avei oaspei, observ ofierul Russo. - Da, e sora mea, Beth, cu familia, il lmuri Daisy. Veneau in vizit cel puin de dou ori pe lun, de obicei duminica. Trebuia s se atepte la vizita lor, dar pur i simplu uitase. Pe verand apru mtua Jo. - Poftii amindoi inuntru, le strig ea. Ai venit la timp ca s gustai ingheata de cas. Ofierul iei din main inainte ca Daisy s-i spun c nu era necesar s rmin. Cind ii deschise portiera, ea rmase pe loc, uitindu-se la el cu ochi mari.

- Hai o dat, o indemn el nerbdtor. Se topete ingheata. - Nu e o idee bun, opti ea. - De ce? zise el privind-o cu ochi strlucitori. - Vor crede c tu... c noi... - C ii fac curte? se grbi el s completeze enunul i o trase din main, impingind-o pe alee. - Nu glumi cu asta! tii i tu ce inseamn birfa intr-un ora atit de mic. In plus, nu-mi place s-mi mint familia. - Atunci spune-le adevrul i anume c am vrut s te previn in legtur cu primejdia violului. - Vrei s-i provoc mamei mele un atac de cord? zise Daisy cu asprime. S nu indrzneti! - Atunci hai s le spunem c nu sintem decit amici. - Ca i cind ar crede una ca asta. - Dar ce i se pare atit de greu de crezut? - Aa este, cum ii spun eu. Ajunser deja in faa uii i ofierul o deschise, fcindu-i loc s intre. Ptrunser intr-un hol mic care ddea in salonul mare. Murmurul vocilor incet indat ce aprur ei, apoi toat lumea ls jos cupele cu ingheat. Daisy se simea de parc ar fi fost privit de o sut de oameni, dei in salon nu se aflau decit mama ei, mtua Jo, Beth, Nathan i cei doi

nepoi ai ei, William i Wyatt. Era atit de rar in centrul ateniei celorlali, incit se fistici. - ... dumnealui este ofierul Russo. i -Jack, zise el, i strinse mai intii mina mamei ei, apoi a mtuii Jo, i continu cu ceilali membri ai familiei. Cind ii veni rindul, Nathan se ridic in picioare cu mina intins i il privi pe ofier printre gene, aa cum privesc brbaii ori de cite ori simt nevoia s-i protejeze familia. Daisy nu inelegea de ce s-ar simi el obligat s o protejeze pe ea. Se pare c Russo era obinuit cu tresririle acestea de orgoliu, pentru c ii rspunse cumnatului ei cu un semn complice din ochi. - V aduc i vou nite ingheat, zise Evelyn. Este de vanilie. Dac vrei pot s pun nite alune i nite sirop pe care l-am fcut la repezeal. - ingheata de vanilie imi place cel mai mult, spuse ofierul cu atita sinceritate, incit Daisy l-ar fi crezut chiar dac ar fi tiut c adevrul era cu totul altul. Nu prea genul de om cruia s-i plac vanilia, dar nu avea de gind s-l contrazic. Cu cit ii minca mai repede ingheata, cu atit mai repede pleca, iar ea asta voia.

Beth nu-i ddea nici o atenie ofierului, ci o privea uluit pe Daisy. - Eti blond, zise ea cu jumtate de gur. Mama mi-a spus c i-ai mai deschis pru! ia culoare, dar... dar tu eti chiar blond. - Eti tare drgu, ii spuse Wyatt, putiul de zece ani, de parc ar fi acuzat-o de ceva. Era la virsta cind nu-i plceau fetele, i il irita s vad c mtua lui favorit arta ca toate celelalte. - imi pare ru, se scuz ea. O s incerc s repar dac am greit cu ceva. - Mie imi place, zise William, nepotul de unsprezece ani, zimbindu-i sfios, un zimbet care peste ciiva ani avea s fring multe inimi. - i te-ai imbrcat in blugi! aproape c se vit Beth. Beth purta pantaloni scuri i inc unii foarte moderni, iar tricoul era pe msur. Mirarea ei se datora faptului c Daisy nu prea purta pantaloni i in nici un caz blugi. - Am fost la cumprturi, zis ea stinjenit de privirile lor. Toi, inclusiv ofierul, incepuser s o msoare cu privirea din cap pin-n picioare. i s tii c mi-am fcut i guri in urechi, continu ea. Le arat cerceii micui, sperind c toate privirile se vor

ridica, in sfirit, spre capul ei. - Eu zic c ari tare bine, spuse Nathan zimbind. Daisy inea mult la cumnatul ei, dar ar fi vrut ca el s fie acum mai atent la starea in care se afla Beth. Biata de ea era ocat de transformarea surorii ei. Beth nu era o egoist. in cele din urm surise, se ridic i o imbri pe Daisy. -Ari tare bine, ii spuse ea. Evelyn tocmai intra in salon cu dou cupe pline cu ingheat alb i cremoas. - Aa este, zise ea, zimbindu-le celor dou fiice ale ei. Apoi le oferi cupele lui Daisy i ofierului. - Care va s zic, interveni piin de voie bun mtua Jo, voi de cit timp v vedei? - Noi nu ne... incepu Daisy, ins un glas mult mai puternic decit al ei o intrerupse. - Cam de-o sptmin, rosti Russo. up ce plec din casa familiei Minor, Jack incepu s rid cu poft; s o tachineze pe domnioara Daisy incepea s devin plcerea vieii lui. Femeia rspundea la cea mai mic provocare. Cind el spusese c se vedeau cam de o sptmin - lucru care, intr-un fel, nu era departe de adevr - tresrise i se uitase la el cu o spaim atit de

evident, incit lui Jack ii veni s se priveasc intr-o oglind, s vad dac nu cumva ii crescuser coarne i coad! in afar de fosta lui soie, alt femeie nu avusese nimic de obiectat in ce-l privea, de aceea reacia lui Daisy il enerva. Pin i fosta soie nu avusese niciodat nici o obiecie in pat. Care era, atunci, problema domnioarei Daisy? Ea se intorsese spre ceilali, roie ca sfecla, incercind s dreag lucrurile: - Sintem doar amici - adic, nici mcar amici. Vedei, el este yankeu. Noaptea trecut a fost la club cu mine adic nu cu mine, pur i simplu a fost acolo in acelai timp - i cind a inceput btaia... - Btaia? Toate vocile se uniser intr-una singur. Mama l mtua ei erau ingrozite, sora ei - uluit, cumnatul alarmat de-a bineiea, iar cei doi nepoi fascinai. 10 - Nu eu am provocat-o, se grbi Daisy s-i liniteasc. Adic nu chiar. Nu a fost vina mea. Dar ofierul... - Jack, o intrerupse el. Daisy se uit ia el cu o privire chinuit. - Jack m-a luat pe sus i m-a dus afar, iar azi a venit s-mi spun despre violuri i droguri i... o, Doamne. Se opri. Ochii ei ciudat colorai se mrir speriai cind

ii ddu seama c cei doi nepoi ai ei ii sorbeau fiecare cuvint. - Droguri, repet mama ei cu glas stins. Pli i cupa cu ingheat i se cltin in min. Daisy respir adinc i incerc s-i liniteasc familia. - Eu nu am vzut aa ceva. i o s fiu foarte atent. - i ce vezi ru in faptul c sint yankeu? o intreb Jack, cu ochii scinteind de o bucurie pe care se strduia s o ascund. Daisy incepu s se bilbiie cind ii ddu seama cit fusese de nepoliticoas - i inc de fa cu atita lume, ceea ce pentru ea era foarte grav. - Pi... nimic, numai c - adic nu eti chiar... Era evident c mintea i se golise brusc, pentru c ii pieri glasul. - Credeam c sintem amici. Jack reui s se stpineasc, s afieze o figur serioas, solemn, chiar s par un pic rnit de afirmaia ei. Adic ce, nu era genul ei? Asta nu constituia o problem. Daisy era inocent, naiv, iar el poliist. Alte amnunte erau de prisos. - Da? intreb ea nevenindu-i s cread, in timp ce Jack amesteca ingheata cu linguria, cutind s-i ascund zimbetul.

ingheata rece, fin i se topi pe limb i Jack era gata s-i exprime incintarea. Nimic - dar absolut nimic - nu se compara cu ingheata fcut in cas. inghii i apoi ii rspunse: - Bineineles. Mi-ai fcut i testul mov pentru a afla dac sint sau nu homosexual. Nu faci treburi din acestea cu cineva care nu-i este prieten. Familia intreag asculta captivat, uitind s mai clipeasc. Mama i mtua ei ii ineau rsuflarea. - O, Doamne, opti mtua Joella. i l-ai trecut? Jack ii frec brbia, incercind s-i ascund zimbetul. lat de unde ii venise ei ideea cu testul. - Nu-mi dau seama. Dac tii rspunsul inseamn c ai luat testui sau c l-ai picat? Mtua Joella clipi de citeva ori, nerbdtoare. - Pi... cred c nici una, nici alta. inseamn c eti homosexual, asta e tot. Apoi fcu o pauz. - i pin la urm... eti? - Mtu Jo! strig Daisy, acoperindu-i faa. - Nu, doamn. Jack mai lu o linguri din ingheat. Apoi continu: - Cred c testul nu e bun, deoarece eu tiu cum arat culoarea mov. Mtua Jo ddu din cap aprobator. - intocmai cum am crezut. Dar cu puricele cum a fost? - Daisy m-a pus s verific intr-un dicionar, spuse el, incapabil s-i mai rein zimbetul. Am acuzat-o c e o

invenie de-a ei. Mtua Jo se rezem de sptarul canapelei, afiind o expresie mulumit. - Ce i-am spus, ii zise ea lui Evelyn. Biata Daisy privea in jur de parc ar fi cutat cea mai scurt cale de a scpa de-acolo. Jack o impiedic i o prinse de bra trgind-o ling el pe fotoliul pentru dou persoane, singurul liber din salon. Se intreba dac nu cumva mama ei aranjase lucrurile in aa fel incit ei doi s stea unul ling cellalt. Dac era aa, lui ii convenea de minune. Rmase aproape o or, conversind pe diverse teme, mincind inc o cup cu ingheat, in vreme ce Daisy ii invirtea linguria in poria ei, pin i se topi ingheata. Cind i cind ii arunca priviri iscoditoare i incerca s se trag tot mai departe de el. Foarte grijulie se arta aceast domnioar Daisy cu spaiu! ei! El depea limita intenionat, fcind in aa fel incit coapsa lui s se ating tot timpu! de a ei, i uneori chiar se apleca uor, acoperindu-i spaiul cu umerii lui largi, neezitind s-i aeze mina pe braul ei gol. Nu putea s-l mustre in faa familiei aa cum fcuse la

bibliotec, iar el profit la maxim de ceea ce mtua Bessie ar fi numit bunele ei maniere in societate". Daisy era pe caie s explodeze. Ei bine, nu are decit s dea in clocot, ii zise Jack, conducind spre cas. Care va s zic nu-l plcea, da? Nu-l considera prieten, se artase ingrozit la gindul c ar putea s o curteze", iar ideea c ai ei ar putea crede c ieeau impreun o inspiminta. Cu atit mai ru, ii zise e! bine dispus. il incinta aceast provocare, dar i gindul c Daisy era teribil de amuzant, aa c hotri: yankeul, i nu altcineva, va ptrunde in tot ce avea ea mai intim. Presimea c Daisy, o dat dezlnuit, s-ar fi dovedit un adevrat foc de artificii. Fata asta nu era rece, era doar neexperimentat. Dac fcuse vreodat dragoste, cu siguran fusese ceva pasager. Jack avea de gind s schimbe lucrurile i s-i dea adevrate motive s roeasc. De cind divorase, nu mai avusese o relaie stabil; trise mai multe aventuri, dar nu lsase s avanseze relaia cu nici una dintre femei. O legtur stabil implica mult

druire, iar el nu avea de gind s fac nici cel mai mic efort ca o relaie s mearg. Cel puin pin acum. Daisy era o fiin pur, dar complicat, naiv i in acelai timp versat. Avea limba ascuit, dar nu vorbea cu rutate. il atrgea cu ochii aceia colorai diferit, cu manierele ei un pic depite i cu francheea dezarmant. Daisy nu numai c nu se juca cu oamenii, dar nici mcar nu tia cum se face asta. Un brbat ii ddea imediat seama care ii era locul in ceea ce o privete. Momentan, el se afla printre cele mai nesuferite persoane, ins avea de gind s schimbe lucrurile. Dac nu-l inela intuiia, Daisy era in cutarea unui brbat. Prezenta toate semnele: schimbarea brusc a culorii prului, a felului in care se imbrca, utilizarea cosmeticelor i faptul c incepuse s frecventeze cluburile. Dac ceea ce voia ea era un brbat, atunci nu trebuia s mai caute. El se oferea voluntar. Bineineles c n-o s-i spun; dac ar

ti, probabil c ar fugi fr s se mai uite in urm. Nu, va pstra secretul, pin cind ea va renuna la ideea c el nu era genul ei. Pin atunci, ins, trebuia s aib grij ca ea s nu dea de necaz, ceea ce insemna c va avea mult de lucru. Acum nu numai c va cutreiera prin baruri i prin cluburi in cutarea unui nenorocit gata s strecoare in buturile femeilor droguri care le-ar fi putut ucide, ci va fi nevoit s se asigure i c Daisy nu isa un alt brbat s se apropie de ea, ca s nu mai pun la socoteal faptul c respectivul ar putea inteniona s o drogheze. Felul in care arta acum putea provoca, intr-adevr, probleme. ii sttea bine cu prul blond, i cu noua coafur, atit de atrgtoare. Cit despre imbrcminte - cui i-arfi trecut prin minte c Daisy ascundea nite sini atit de frumoi sub bluzele ei demodate? in plus, avea i nite picioare grozave, lucru pe care nu numai ei il observase cu o noapte inainte. in mintea lui, o dezbrca

deja. Daisy i se pruse de la inceput o femeie drgu. N-ar i. i. fi bgat de seam dac n-ar fi stat atit de aproape de ea in bibliotec. Atunci observase cit de fin i de transparent era tenul ei, aproape ca al unui copil mic, i tot atunci remarcase ochii ei bizari, unul albastru i unul verde. Din pricina culorii ochilor privirea ei era ptrunztoare i lsa impresia c vede dincolo de ceea ce vedeau ceilali oameni. Cind se infuria era i mai drgla, cci obrajii i se inroeau, iar ochii ii scprau. Tocmai hotrise s treac mai des pe la bibliotec cind, noaptea trecut, o recunoscuse la Buffalo Club i fusese cit pe-aci s calce in picioare ciiva oameni repezinduse s ajung la ea inainte s fie lovit in incierarea aceea, fr a mai vorbi de faptul c trebuia s o ia mai repede din poala idiotului luia. Era clar, Daisy avea s provoace necazuri, ins el inteniona s se ocupe de ea - i asta cu cea mai mare plcere.

Sykes era furios. Mitcheli fusese noaptea trecut la Buffalo Club, ling Huntsville, dar pin s ajung el acolo, nenorocitul dispruse. Oamenii prefectului impinziser zona incercind s dezlege cauzele unei incierri. Avusese ghinion i asta il enerva i mai tare; dac ar fi ajuns cu o jumtate de or mai devreme, altfel arfi stat lucrurile, iar Mitcheli ar fi fost un subiect inchis. Cel puin bine c aflase c Mitcheli ieise din carapace. Lucrul acesta ii sporea ansele s-l prind, ins Sykes avea ghinion. Mitcheli se dovedea mai viclean decit il crezuse, dar nu i suficient de inelept s nu omoare marfa". Barmanul de la Buffalo Club, cel care-l anunase, ii datora mai mult decit un simplu serviciu. Cind Sykes i-a fcut apariia duminic la ua lui nu s-a artat nici bucuros, dar nici surprins. - S tii c te-am anunat imediat cum l-am vzut, zise Jimmy, privind in jur, temindu-se s nu-i vad cineva impreun. Chiar atunci ins s-a trezit un imbecil s sar la btaie i a plecat toat lumea din club. - Nu e nici o problem, zise Sykes.

Nu venise s-i fac zile fripte lui Jimmy. -A i observat cumva dac era insoit? - Eu unul n-am vzut pe nimeni, dar a cumprat dou buturi. O bere pentru el i o cola. Care va s zic Mitcheli agase deja o fat, sau cel puin incercase; i cum intenia lui dduse gre din pricina incierrii, era foarte posibil s incerce din nou. Dar nu in noaptea aceea, pentru c barurile erau inchise duminica. O va face ins miine noapte, cu siguran. Oare se va intoarce curnd la Buffalo Club? Nu era exclus dac o voia pe fata aceea, dar ce anse avea ca ea s vin iuni noaptea? Ar fi putut veni doar dac fcuse o pasiune pentru clubul acela. Era, totui, o posibilitate. - S fii cu ochii pe el miine noapte, zise Sykes. Nu cred c o s apar, dar nici nu este exclus, i sper s-l vezi mai repede dect simbt noaptea. Jimmy schi un zimbet strimb cind constat c Sykes nu era furios pe el. - Crezi? Noi avem clientel tot timpul, dar ai dreptate, simbta asta a fost mai mult lume ca oricind. Sykes ii inmin o bancnot de o sut de dolari. - i-ai fcut bine treaba, n-ai cum s prevezi o incierare.

Mita era intotdeauna binevenit. Desigur, cind Mitcheli avea s dispar, Jimmy va iei i el din schem, dar acestea erau riscurile. Un om detept nu las niciodat urme. Un Ford Explorer negru opri pe aleea din faa casei lui Todd Lawrence i din ei cobori un brbat in virst care o porni agale pe alee i urc treptele; ua se deschise inainte ca el s ajung pe verand. - la spune, cum a fost noaptea trecut? intreb Todd, conducindu-i oaspetele in buctrie, unde se simea aroma cafelei proaspt fcute. - E o dansatoare foarte bun, zise musafirul cu o voce egal. Avea un pr castaniu, vizibil incrunit, ochi cprui, nu prea inalt, exact genul de om care trecea neobservat oriunde s-ar fi aflat. - A invitat-o cineva? De data aceasta omul pufni indignat. - Brbaii au dat nval. Dac s-ar fi imbrcat ca celelalte femei de-acolo, cu blugi i cu un tricou rar mineci, nu i-ar fi dat nimeni nici o atenie, dar cind a intrat, parc ar fi intrat Grace Kelly in clubul aceia. Se duse ia un dulap, ii lu o can de cafea, pe care i-o umplu singur. Todd zimbi mulumit. Acesta era efectul pe care

scontase schimbindu-i infiarea lui Daisy. Era mindru de opera lui. - l-a cumprat cineva ceva de but? - Nu a avut timp s bea nimic. A dansat mult, iar dup aceea s-a iscat un conflict i un individ solid, bine fcut, a luat-o pe sus i a ieit cu ea afar. Todd il privi cu atenie. - l-ai urmrit? - Bineineles, rspunse cellalt la fel de ifnos. Nu asta era ideea? Individul a dus-o la maina ei, dup care ea a plecat singur. - L-ai recunoscut cumva? Omul scutur din cap. - Nu a dansat cu ea, dar se cunoteau. Cind au ieit afar s-au certat puin. Nu am auzit ce i-au spus, dar mi-am dat seama c ea era suprat pe el. Veni cu cana ling mas, ii trase un scaun i se aez. - S tii c nu-mi place ideea asta. - Sint de acord cu tine. Todd ii lu i el cana cu cafea i se rezem de bufet, sorbind ginditor. - Din pcate n-am alt idee mai bun. in plus, Daisy este perfect pentru chestia asta. Datorit naivitii va fi mai puin precaut decit celelalte femei. - Tocmai asta e problema, majoritatea femeilor nu sint

deloc precaute. N-ai s o poi urmri pas cu pas. Tu ce-i inchipui, c ea o s-i cear permisiunea ori de cite ori va dori s ias in ora? - O s o sun eu in fiecare zi, doar ca s o verific. tii tu, discuii ca intre fete. i Todd zimbi abia perceptibil, fcindu-l din nou pe cellalt s pufneasc. - O s-mi spun dac iese, iar eu o voi indruma spre locurile pe care ie bnuim suspecte. - i chiar te atepi s gsim ceva? - E ca la pescuit. Nu vezi petele, dar tii c se afl acolo. Tu nu faci decit s arunci momeala i s speri c o s mute. tii ceva? Ea oricum avea de gind s fac asta. Aa cel puin poi s o supraveghezi. - Am i eu o via a mea, totui. Nu m dau in vint dup nopile petrecute in cluburi, invirtindu-m pe ring printre irurile de dansatori. A putea pierde un episod din Milionarul. - i le inregistrez eu. - S m f... -A i vrea tu, iubire. Cellalt izbucni in ris. - Eti grozav, omule! Asta da treab. Ce-ar fi s ne

vedem noi de problema pentru care am fost trimii aici i s lsm rzbunarea ta personal pe seama poliiei locale? - in nici un caz! N-au fcut nici o brinz pin acum. Iar treaba asta nu are nimic de-a face cu slujba noastr... - Pe naiba. Cum vrei s mai fiu in stare de ceva, dac dansez in fiecare noapte? - N-o s fii nevoit s faci asta in fiecare noapte, ci numai simbta, dac am intuit eu bine. Este o fire mult prea responsabil ca s ias in cursul sptminii. in plus, o s fie ocupat s-i amenajeze casa, pentru c vrea s se mute cit mai repede. imi spune absolut tot. - Un brbat care crede c tie tot ce face o femeie este un nesbuit. - Ai i tu dreptate, dar i-am spus deja, o s-o sun in fiecare dup-amiaz, pe la ora cind ajunge acas de la bibliotec, doar ca s verific. Nu vreau s peasc ceva. - i dac sintem contactai chiar cind iese ea, drag Pygmalion? Atunci cine o s-o mai supravegheze? - Lucrm la cazul acesta de... un an i jumtate, nu? Ce anse crezi c sint s se descopere totui curind i inc intr-una din cele dou nopi cind este posibil ca Daisy s mearg la un club? - Uite ce e, frate, ne-am bgat intr-o belea cit noi de

mare. Eu te previn doar c trebuie s te atepi la ce este mai ru. i dac se va intimpl, ea va fi cea care va suferi. aisy ii zise c ar mai trebui s fac ceva care s-i schimbe imaginea in ochii lumii, aa c luni, in timpul pauzei de mas, merse la farmacia familiei Clud i cumpr nite prezervative. 1 Dintre cele trei farmacii din ora aceea a familiei Clud era alegerea cea mai bun. Cyrus Clud locuia dintotdeauna in Hilisboro, cunotea pe toat lumea, iar soia lui, Barbara, fcea pe casieria pentru a nu fi nevoii s plteasc altcuiva salariul. Barbara Clud era la fel de gai ca i Beulah Wilson. Cuvintul discreie" nu-i spunea nimic. Datorit ei aflase c un anume consilier al oraului lua Viagra. Vestea c Daisy Minor cumprase prezervative avea s se rspindeasc rapid in cercul lor de cunotine. Frecventarea cluburilor de noapte era un lucru util, deoarece acestea reprezentau cel mai bogat teren de vintoare, ins Daisy nu voia s-i ignore nici pe brbaii

disponibili din Hillsboro; de fapt, un localnic ar fi fost o alegere mult mai bun pentru ea, din moment ce voia s locuiasc aproape de familie. Din pcate nu cunotea prea muli brbai singuri; puinii care veneau la aceeai biseric erau mai tineri decit ea i oricum nu i se preau interesani. Nici Hank Farris nu-i intemeiase o familie, ins mirosea urit, motiv pentru care nu se cstorise niciodat. Prin urmare, Daisy nu il considera, in nici un caz, bun de insurtoare. ins lumea vorbea, mai ales intr-un orel ca Hillsboro, cu strinsa lui reea de cunotine i rude. Dac ar fi zis cineva: O tii pe Daisy, fiica lui Evelyn Minor? Bibliotecara? Am aflat c a intrat in farmacia lui Clud i a cumprat o cutie de prezervative. Oare ce-o fi punind la cale fata asta?, foarte curind brbaii interesai i-ar fi fcut apariia. Bine, va trebui s-i indeprteze pe cei indezirabili, dar se gindea dac nu cumva vor disprea, oricum, mare parte dintre ei cind vor

afla c nu are nici cea mai mic intenie de a folosi vreun prezervativ. Rolul lor era s provoace discuii i s stirneasc curiozitatea. Pe de alt parte, niciodat nu se gindise cit de greu poate fi s cumperi nite prezervative. Se opri in dreptul standului respectiv i rmase cu ochii int la rafturile pline. Habar n-avusese c existau atitea mrimi i modele. Oare de care obinuia femeia modern s cumpere? De pild, unele se numeau Senzaii tari". Daisy ii zise c erau potrivite mai degrab pentru o gac de motocicliti. Dar cele cu striuri? Conta, oare, dac un prezervativ avea sau nu striuri? Dac era lubrifiat sau nu? Gindindu-se mai bine, se hotri pentru cele lubrifiate. Anaiizind i mai bine situaia, ii ddu seama c Cyrus Clud avea o gam enorm de prezervative, mult mai mare decit s-ar fi ateptat ea de !a o farmacie mic, privat. Oare chiar se vindeau atit de bine? Alese o cutie pe a crei etichet scria Cum s-i stimulezi

fantezia, se uit pe spatele cutiei, dup care se grbi s o aeze la ioc, pe raft. Se intreb dac nu ar trebui s-l previn pe ofierul Russo s supravegheze indeaproape farmacia aceasta, pentru c, dup varietatea ofertei, cu siguran c se petreceau lucruri excentrice in Hillsboro. in cele din urm, exasperat de situaia in care se afla, alese o cutie pe care scria PartyPak - ceea ce insemna c avea de toate. Se duse la cas i aez cutia pe tejghea, chiar sub nasul Barbarei Clud. - Sper c nu li s-a intimplat ceva, Evelyn sau Joellei, zise cu amabilitate Barbara luind in mina cutia. Aceasta era tactica ei de a afla ce i cui i s-a mai intimplat ceva. in ciipa urmtoare ii ddu seama ce inea in min i exclam stupefiat: Daisy Minor! Cineva veni in spatele ei. Daisy nu se uit s vad cine este. - Pltesc in numerar, zise ea, de parc Barbara ar fi intrebat-o, i scoase din portofel nite bancnote, grbindu-se s plece de-acolo inainte ca jumtate din Hillsboro sa se string la rind. Crezuse c va fi in stare s fac asta cu stpinire de

sine, ins tot singele i se ridic in obraji. Reacia Barbarei te fcea s crezi c nu mai vinduse in viaa ei prezervative. Femeia incepuse s roeasc. - Mama ta tie de asta? opti ea aplecindu-se, pentru ca discuia lor s nu mai fie auzit i de alii. Mcar pentru atita lucru i Daisy se vzu nevoit s-i fie recunosctoare in sinea ei. - inc nu, dar o s afle, biigui ea, tiind c dup plecarea ei or s zbirniie telefoanele. intinse banii, dornic s pun o dat capt scenei. - M grbesc, spuse o voce grav i destul de iritat din spate. incasai o dat banii i gata! Daisy incremeni. Cunotea prea bine vocea aceea; in ultima vreme o auzise mult prea des. Ar fi vrut s se fac nevzut. Barbara, roie ca focul, scan codul de bare; aparatul scoase un zngnit scurt i in ferestruica iui apru preul produsului. Lu in tcere banii din mina lui Daisy, ii ddu i restul i indes cutia intr-o pung alb de hirtie pe care era scris cu rou numele firmei: Farmacia Clud. Daisy ddu drumul monedelor in poet, lu punga i, pentru prima oar

in viaa ei, iei din magazin fr s mulumeasc persoanei care o servise. Spre disperarea ei, ofierul Russo nu cumpr nimic i iei o dat cu ea din farmacie. - Ce faci? uier ea printre dini, cind ajunser afar, pe trotuar. intoarce-te i cumpr ceva! Spera ca ofierul s nu bage de seam cit de incurcat i umilit era. - Nu-mi trebuie nimic, zise el. -Atunci de ce-ai mai intrat? - Te-am vzut intrind i am vrut s stm de vorb. Prezervative, aa-i? se mir el, uitindu-se cu vdit interes la punga de hirtie. Pare o cutie mare. Cite sint inuntru? - Pleac i las-m-n pace! aproape c strig Daisy, pind apsat i stringind la piept cutia. Cind plnuise s cumpere prezervative in ideea c brbaii aveau s devin interesai de ea, in nici un caz nu se gindise ia el, i cu atit mai puin la momentul acesta penibil. in disperarea ei, i se prea c o mulime de brbai o urmau i incercau s se uite in punga ei. - A crezut c le cumpr pentru tine! Cu siguran c cel puin dou persoane aflaser deja c ofierul Russo i Daisy Minor cumpraser o cutie uria cu prezervative i ofierul inuse s precizeze c se grbete! izbuti s-i inbue geamtul de furie.

- Mulumesc, dar pot s-mi cumpr i singur prezervative, zise Russo. - tii la ce m refer! A crezut c sint pentru noi - c noi doi... Se opri, nefiind in stare s-i duc ideea pin la capt. - Ar trebui s fim iepuri ca s folosim atit de multe in timpul pauzei de prinz. Nu cred c e posibil. Cite sint acolo, vreo ase duzini, sau mai multe? Asta inseamn aptezeci i dou, adic s petrecem toat ora, folosind cite unul la fiecare cincizeci de secunde... Se opri i rmase pe ginduri. - Nu am de gind s stabilesc un record. Hai s zicem unui pe or, sau chiar la dou ore. Daisy crezu c o s lein e din pricina ocului, sau poate pentru c alergase in cldura aceea de la amiaz. Russo avea picioare lungi i pea normal, fr s gifiie mcar. Nu c ea ar fi gifiit; nici mcar nu voia s se gindeasc la una ca asta in timp ce el vorbea despre folosirea unui prezervativ la fiecare or. Respira mai repede, asta era tot. - Te-ai inclzit prea tare, zise el. Hai s ne oprim i s bem ceva rece la Coffee Cup, inainte s leini pe strad i s m vd nevoit s te ridic.

Daisy se intoarse brusc spre el i-i zise cu o minie abia inbuit: - S-ar putea ca deja s-i fi telefonat mamei mele i Dumnezeu mai tie cui, ca s anune c in pauza de prinz am cumprat o cutie PartyPak! - in cazul sta ar fi bine s ne oprim la Coffee Cup, unde o s avem martori c nu am mers la mine ca s le folosim pe toate. PartyPak, mm? Zimbi maliios. - Pun rmag c sint variate i interesante. Arat-mile. - Nu! strig ea, rsucindu-se ca s apere punga. Russo ii frec brbia. - Cu siguran exist un ordin de arestare pentru cei care merg pe strad cu articole pornografice. - Prezervativele nu sint un articol pornografic, zise ea, simind cum i se stringe stomacul. Sint produse contraceptive i te feresc de boli. - Prezervativele simple, da, dar nu se poate s nu existe ceva ciudat intr-o cutie care se cheam PartyPak. Daisy ii muc buza. Nu putea s o aresteze; era aproape sigur de asta. Pe de alt parte, totul scpase de sub control, ea era foarte confuz i nu dorea s-i foreze norocul. ii intinse punga fr s scoat o vorb. Russo nu se mulumi doar s desfac punga i s

arunce o privire inuntru, ci bg mina i scoase cutia chiar acolo, in plin strad. Daisy se uit ingrozit in jur, cutind un loc unde s se ascund. Era gata s o tearg, cind Russo o prinse de bra i o trase inapoi, fr s-i ridice privirea de la eticheta cutiei. - Zece culori i arome diferite", citi el cu glas tare, printre care gum de mestecat, pepene verde i cpune." Ridic privirea i exclam destul de reinut: - M surprinzi, domnioar Daisy. - Nu am tiut de pepenele verde, izbucni ea, teminduse dintr-o dat c in cutie s-ar putea afla un prezervativ cu nervuri verzi. Ce idee nesbuit avusese! Poate c Barbara ar fi fost de acord s-i restituie banii, asta dac nu cumva exista o regul care interzicea cumprtorilor s dea inapoi prezervativele. Nu se primeau inapoi costumele de baie, i nici lenjeria intim, prin urmare se putea atepta ca Barbara s o dea afar din magazin dac ar fi incercat s inapoieze cutia PartyPak. - Dac a fi in locul tu, mi-a face griji in legtur cu guma de mestecat, zise el, continuind s citeasc.

Daisy clipi, uluit. - O, doar nu-i inchipui c o s fac baloane din ele, spuse ea, apoi ii acoperi gura cu palma i se uit la el speriat. Taci din gur, spuse ea furioas dup ce ofierul izbucnise in hohote de ris. Continu s rid, sprijinindu-se de o main parcat, inind in min cutia cu prezervative. Ridea cu lacrimi. Daisy ar fi dat orice ca s-l vad ptingind de durere! Ba nu; nu voia s sufere nimeni din pricina ei, nici mcar el. Russo depise orice limit, iar ea nu avea de gind s mai suporte nici o secund in plus umilina aceasta. Dac voia s o aresteze, trebuia s se opreasc din ris ca s-o fac, pentru c ea va pleca i va !ua cu ea i cutia PartyPak. Vzind-o c se apropie de el, Russo ridic mina sting crezind c vrea s-l loveasc, dar continu s rid in hohote. Daisy ii smulse cutia din min i-i zise pe un ton dispreuitor: - Minte de adolescent! Apoi se indeprt cu pai apsai. - Sta-stai pe loc! il mai auzi ea biiguind. Daisy! Nu se opri i nici nu intoarse capul. Furioas, strbtu in goan centrul, ajunse la bibliotec, urc cele dou trepte

de marmur i se opri in faa intrrii. Respir adinc de citeva ori, incercind s-i recapete calmul, apoi ddu buzna pe u i se indrept spre tejghea de parc ar fi fost Miss America. Abia cind ajunse in fa ii ddu seama c inea in min cutia PartyPak; uitase s o mai pun in punga de hirtie. Kendra se afla in spatele tejghelei i, cum era de ateptat, vzu ce inea Daisy in min i fcu nite ochi cit cepele. - Daisy! Ce... Amintindu-i unde se afla i c trebuia s vorbeasc in oapt, fcu doar un semn ctre cutie. Netiind ce atitudine s adopte, Daisy incerc s par nonalant. -Asta? intreb ea ridicind cutia, ca i cind nu inelegea reacia Kendrei. Nu este decit o cutie cu prezervative. Apoi intr in birou, inchise ua i se prbui pe scaun. - Am aflat c ai cumprat nite prezervative, ii spuse Todd la telefon in seara aceea, pe un ton amuzat. -Ai aflat i tu, i mama, i mtua mea, plus jumtate din parohie i tot cartierul, rspunse Daisy oftind. La urma urmelor asta i urmrise. intr-o anumit msur. -Am mai aflat c tu i teribilul Russo ai folosit jumtate de cutie in timpul pauzei de mas.

- M-am intors direct la bibliotec! zise ea, necjit. tiam c aa o s spun gaia de Barbara Clud! Nu era cu mine; pur i simplu a aprut cind voiam s pltesc. - A spus c nu a cumprat nimic, c se grbea i c a plecat impreun cu tine. - Asta o s-mi dea peste cap toate planurile. Pufni i se aez la msua din buctrie. Mama ei i mtua Jo priveau la televizor, ca de obicei. - Cum adic? - Dac toat lumea o s cread c eu i ofierul Russo avem o... o chestiune... - O aventur, o complet Todd. - .. . atunci nici un alt brbat n-o s se apropie de mine! Cum o s-mi mai pot gsi un so, dac nimeni nu o s m invite in ora, de team c eful poliiei nu va fi de acord? - ineleg ce vrei s spui. Oricine s-ar speria la gindul c l-ar putea necji pe Russo. - Vezi, asta o s-i in la distan pe brbaii din ora, aa c am cumprat prezervativele degeaba. - Aici nu cred c te mai ineleg. Vrei s spui c numai un localnic le-ar putea folosi? - Of, nici mcar nu am de gind s le folosesc. tiam c Barbara o s rspindeasc vestea c am cumprat aa ceva i speram c brbaii liberi din ora se vor arta

interesai de mine, aflind c sint disponibil i modern etc. etc. Asta a fost ideea, zise ea cu tristee. Din pcate Russo a fcut ca planul meu s se duc de rip. De-acum o s trebuiasc s m concentrez asupra brbailor din cluburi. - Iei in seara asta? o intreb Todd. - Nu, am prea mult treab acas. Buck Latham a terminat de zugrvit i trebuie s fac curenie, s-mi caut mobil, s cumpr instalaii pentru baie i buctrie, chestii din acestea. - Ce stil de mobil te intereseaz? - tiu i eu? Casa e mic, a vrea ceva confortabil, intim, nu un stil anume. - Mobila trebuie s fie neaprat nou? Sau i-ar plcea nite obiecte mai vechi, dar unicat? Am putea gsi aa ceva la o licitaie la un pre mult mai mic decit intr-un magazin. Posibilitatea de a economisi bani o interesa oricind. - in viaa mea n-am fost la o licitaie. Cind i unde se organizeaz? - Mereu i pretutindeni, rosti el. O s caut una pentru miine sear i cit ai clipi ai s-i i vezi casa mobilat. Daisy se mut in casa ei vineri. Pregtirile nu-i lsaser

timp s clocoteasc din pricina felului in care ofierul Russo ii sabotase planul cu prezervativele. Era atit de ocupat, incit nu-i mai psa de oamenii care opteau vrute i nevrute cind o vedeau. La urma urmelor, tria in secolul douzeci i unu; nu insemna un fapt ieit din comun s cumperi nite prezervative, chiar i aici, in Hillsboro. Muli oameni cumprau, altfel Cyrus Clud nu i-ar fi aprovizionat farmacia cu un sortiment atit de bogat. Aproape toat sptmina nu se putuse gindi la altceva decit la mutare - grea sarcin! Nu-i cumprase niciodat lucruri pe care s le in pentru clipa cind se va cstori i va avea casa ei, considerind c asta ar fi insemnat si recunoasc nemulumirea fa de viaa pe care o ducea, intr-adevr, nu era mulumit, ins acum avea tria s recunoasc i s ia msuri. inc nu se cstorise, dar avea casa ei. Ce mai conta c trebuia s plteasc chirie i c locuia intr-o zon mai prpdit? Curtea din spate avea gard, i ea putea si cumpere un ciine. in plus, locul acela era al ei i numai al ei.

Din cauz c nu-i cumprase dinainte decit lenjeria de pat, acum trebuia s fac fa unui adevrat maraton prin magazine ca s-i poat dota casa cu tot ce era necesar intr-o gospodrie. Cumpr draperii i vase in care s gteasc, fcu provizii de la bcnie, ii lu mturi, un aspirator i un mop - o, Doamne, avea propriul ei aspirator! Era fericit i nu sttea o clip, ci trebluia continuu prin cas, fcind curenie, aezind lucrurile la locul lor. Cind nu-i fcea de lucru in cas, Todd avea grij s o ia cu el in cutarea mobilierului. Pe Daisy o intrig interesul manifestat pentru viaa ei, ins ii era recunosctoare, deoarece fr ajutorul lui greu s-ar fi descurcat. O dusese la citeva licitaii i Daisy descoperi aici plcerea de a inclina uor capul pin cind rivalii ei renunau la piesa pe care i-o dorea. Atunci ea inla o plcu pe care era insemnat un numr i veioza, rogojina sau msua respectiv ii reveneau ei. Aceste mici victorii o entuziasmau atit de mult, incit Todd o privea amuzat ori de cite ori hotra s mai pun mina pe

cite o pies. - Parc ai fi un rechin care se repede s-i inhae prada, ii zise el, surizind incintat in timp ce-i privea obrajii roii i ochii scinteietori. Daisy roi i mai tare. - Chiar aa? O, Doamne. ii aez miinile in poal, parc temindu-se s nu se ridice singure cu plcua numerotat. Todd incepu s rid. - Dar s nu te opreti! Vd c te distrezi mai bine decit am fcut-o eu vreodat. - Recunoate c e distractiv, zise ea, cu ochii la msua cu rotile care tocmai se licita. Casa ei nu era prea spaioas, iar dac ar fi cumprat tot ce ii plcea, nu i-ar mai fi rmas loc pentru obiectele cu adevrat utile, cum ar fi mobilierul propriu-zis. Pe de alt parte, msua pe rotile ar arta excelent intr-un col al salonului, decorat cu plante, poate chiar i cu fotografii pe raftul de jos... Dup citeva minute de concuren asidu, msua ii aparinea, impreun cu o alt mas, tot mic, dou scaune, dou veioze cu suport roz, transparent i abajur cenuiu, o carpet cu nuane verzi-gri, un balansoar mare a crui

tapiserie imbina albastrul-cenuiu cu verdele acelor de pin, i, un suport pentru televizor. inainte de a pleca, Todd mai arunc o privire asupra achiziiilor ei i zise: - Bine c am imprumutat o camionet; balansoarul acela n-ar fi incput in portbagajul mainii tale. - E tare frumos, nu-i aa? spuse Daisy fericit, inchipuindu-se ghemuit in el. - Este, i tiu o pies care se potrivete cu el, ins m tem c-i nou, se scuz el. E vorba de o canapea superb. Canapeaua era acoperit cu cei mai nepotrivii trandafiri roz, cu petale uriae, pe un fundal albastru-cenuiu care prea, intr-adevr, s semene cu albastrul ezlongului. Canapeaua i se pru revolttor de scump, dar se indrgosti de ea de cum o vzu. Nici nu se gindea la o canapea cu tapiserie maro, monoton! Voia cu orice pre trandafirii aceia uriai. Dup ce toate lucrurile fur aezate la locurile lor, locuina ii pru mai intim i mai cald decit ii putuse imagina. Vineri seara casa lui Daisy era plin de lume, de mobil i de cutii.

Evelyn, Beth i mtua Jo fceau ordine ducind cutiile in locurile unde aveau s fie aezate obiectele pe care le k conineau, ins fr s despacheteze, lsind-o pe Daisy s le aeze. Todd finisa decorul, agind ici-colo cite o fotografie, ajutind-o s aranjeze mobilierul, dovedindu-se util la aezarea pieselor mai grele. Hainele ei se aflau in ifonier, draperiile erau la ferestre, crile-in bibliotec, mincareain frigider - totul era gata. Casa dovedea ce puteau realiza citeva femei extrem de hotrite - ajutate de un comerciant de antichiti daca se strduiau. Cind aduseser mobilierul pentru dormitor, vecinii le dduser o min de ajutor. Cei de la magazinul cu aparatur electrocasnic ii aduseser i-i instalaser aragazul, frigiderul, cuptorul cu microunde, maina de splat - chiar in ziua in care le cumprase. Gindinduse cit costaser, Daisy era de prere c mcar atita lucru puteau i ei s fac. Evelyn adusese o friptur inbuit - era prima mas adevrat pe care o lua in casa ei! Daisy le aez pe mama

ei i pe mtua Jo la msua pe care abia o cumprase, iar ea, Beth i Todd luar loc pe podea, rizind i vorbind asemeni unor prieteni care tocmai izbindiser intr-o incercare grozav. - Nu-mi vine s cred, zise ea, surizind incintat, rotindu-i privirea prin buctrie. Toate acestea s-au petrecut in numai dou sptmini! - Ce pot s zic? spuse Todd molcom, ca de obicei. Tu eti imptimit de munc. Lu o bucic de friptur, savurindu-i, incintat, gustul. - Doamn Minor, ar trebui s deschidei un restaurant. V-ai imbogi. - Dar sint o femeie bogat. Am o familie i sint sntoas. Orice altceva a face inseamn efort. - in afar de asta, zise Beth, eu abia acum incep s depesc ocul provocat de schimbarea lui Daisy. Smi lai puin timp s m obinuiesc inainte s o transformi pe mama intr-un patron de restaurant. Rise cu toii, cci dup surpriza de duminic, Beth se artase la fel de entuziasmat ca toi ceilali de schimbarea lui Daisy. Evelyn rsuflase uurat, pentru c, cunoscind

orgoliul fiicei sale mai mici, se temuse. Beth era i ea o Minor, iar femeile Minor erau foarte dirze. Pe de alt parte, Beth i Daisy ineau mult una Sa cealalt i intotdeauna se ineleseser foarte bine. - V mai las citeva luni s v obinuii, zise Todd. Dar de renunat nu renun. Trebuie s se bucure i alii de o asemenea mincare. - Dartrebuie pltit, adug mtua Jo, uor revoltat. - Bineineles. Todd se uit cercettor in jur, apoi i se adres lui Daisy: - Sper c i-ai schimbat broatele de la ui. - sta a fost primul lucru pe care l-am fcut. De fapt, m-a ajutat Buck Latham. Eu am dou chei, mama una i cea de-a patra i-am dat-o proprietresei. Oricum nu aveam de gind s le las pe cele vechi. - i o s-i cumpere i un ciine, interveni mtua Jo. Am o amic a crei celu a ftat acum citeva sptmini. O s vorbesc cu ea s vd dac mai are vreun pui. Un celu! Lui Daisy ii venea s sar in sus de bucurie. Ea se gindise s-i cumpere un ciine matur, dei i-ar fi plcut unul pe care s-l creasc de mic.

- Un celu, repet Todd, incruntindu-se. Oare un ciine in toat firea n-ar fi mai nimerit? - Vreau un pui, spuse Daisy inchipuindu-i deja trupul mic i cald zbtindu-se in braele ei. O clip ii zise c dorina aceasta se datora nerbdrii de a avea un copil. Todd mai zbovi puin, in vreme ce oaspeii ceilali se pregteau de plecare. El o atept pe Daisy pe verand. - Miine sear o s iei in ora? Daisy se gindi la ce mai era de fcut in cas i apoi la cit muncise intreaga sptmin. Simbta trecut se simise bine la Buffalo Club, asta pin cind se iscase cearta. - Cred c da. Chiar imi face plcere s dansez. - Atunci ai grij de tine i... petrecere frumoas. - Mulumesc. Surise i-i fcu un semn cu mina, in vreme ce Todd se indeprta, Daisy ii mulumi stelei ei norocoase care ii druise un prieten atit de bun cum era Todd Lawrence. 12 ^ l a Buffalo Club, noaptea era mare aglomeraie. Jimmy, barmanul, nu tia de cit timp se afla Mitchell acolo, pentru c pin in clipa aceea nu-i observase. Individul inea in min o bere i sttea aplecat asupra unei rocate fardate

din belug. Rocata nu prea impresionat de sporoviala lui Mitchell; se intorsese spre el cu o figur care spunea limpede c intrerupsese o conversaie mult mai interesant pe care o avea cu amica ei, o blond machiat la fel de strident. Jimmy intoarse capui pentru ca Mitchell s nu bage de seam c era privit cu atenie. Din moment ce acesta avea deja o bere, insemna c i-o adusese o osptri i nu mai dduse buzna la bar, cum fcea de obicei. Jimmy ridic telefonul de sub tejghea, form un numr i zise: - E aici. - La naiba, mini Sykes, foarte inspirat, de altfel, chiar trebuie s stau de vorb cu el, dar acum nu pot pleca de aici. O las pe alt dat. - Sigur, zise Jimmy i inchise. Sykes inchise i el, apoi ii sun pe doi dintre oamenii lui i le spuse: - Ne intilnim ia Buffalo Club peste patruzeci de minute. S venii pregtii. ii puse pe cap o apc de base-ball ca s-i ascund prul, incl nite cizme ca s par mai inalt i sub cma

ii indes un pui de pern. La lumina zilei s-ar fi vzut clar c era deghizat, dar noaptea amnuntele acestea erau numai bune ca s-l fac de nerecunoscut dac s-ar fi intimplat ceva neprevzut. Sykes nu inteniona s intreprind nimic ia club; nu voia decit s-l ia de acolo pe Mitchell i s-l duc intr-un loc unde s nu existe citeva sute de martori oculari. Dar planurile nu-i ies intotdeauna. Pentru orice eventualitate renunase la maina lui i imprumutase din nou una. Asupra lui avea permisul de conducere pe care il obinuse in Georgia. Dac nu vor aprea intimplri neprevzute, cum ar fi o alt incierare, in seara aceea putea s scape, in fine, de Mitchell. Daisy constat c ii trebuia mult curaj ca s se intoarc intr-un club in care, din greeal, provocase o incierare. Miza pe faptul c nu tia prea mult lume cauza precis a conflictului - doar ea, ofierul Russo i individul pe care fusese gata s-l castreze. De fapt acesta nu pruse c ii

d seama de ceea ce se petrecea in jurul lui. S-ar putea s mai fi existat vreo doi ini care s fi remarcat incidentul. Deci... cel mult cinci oameni. Riscul ca ceilali patru s fie prezeni in seara aceea la club era extrem de mic. Nu, nu avea de ce s-i fac atitea griji; nimeni nu o va arta cu degetul i nu va striga: Ea este! Aa-i optea glasul raiunii. Dar aceeai logic o indemnase s cumpere prezervative, i uite ce se intimplase. in concluzie, logica nu era neaprat infailibil. i iat-o stind in main, in parcarea intunecat, privind cum intr, pe rind, tot felul de cupluri i de grupuri in Buffalo Club, ai crui perei preau c vibreaz din pricina muzicii. Daisy se gtise cu mare atenie, ins acum nu avea curaj s intre. Se strduia s ia decizia, se incuraja singur i de citeva ori chiar era s deschid portiera mainii. Se imbrcase in rou, prima rochie roie din viaa ei, i tia c arat bine. Prul ei blond se legna suplu, pstrindu-i linia simpl i

elegant. Se machiase discret, iar cu rochia roie avea s surclaseze toate purttoarele de bustiere. Rochia amintea de cele purtate de Sandra Dee prin anii aizeci: corsajul era susinut de dou bretele subiri, iar decolteul lsa s se ghiceasc forma sinilor. Fusta, cu falduri, ii ajungea aproape de genunchi, se legna in jurul picioarelor la fiecare pas. Purta aceeai pantofi negri i comozi i lniorul de aur deasupra gleznei. Lniorul i cerceii erau singurele bijuterii care ii confereau o elegan sobr. Arta nu doar bine, ci stranic de bine, iar dac nu cobora mai repede din main i nu intra in club, nimeni in afar de ea nu avea s-i dea seama. Pe de alt parte, poate era mai bine s atepte pin se va umple locaiul astfel incit posibilitatea de a fi recunoscut s se reduc. incepu s bat darabana in volan. Muzica o chema pe ringul de dans. Va dansa i atita tot. ii plcea ritmul, ii plcea s se mite contient c se pricepe s o fac; leciile luate

in anii de colegiu ddeau acum roade. Cunotea paii, iar brbaii preferau s danseze, decit s se inghesuie unii pe alii pe marginea ringului. Oamenilor le fcea plcere s danseze pe ritmuri alerte, sau s se legene pe melodiile de dragoste... - incep s trag de timp, i se adres ea mainii. i m pricep bine la asta. E adevrat c intotdeauna ii respectase iimitele de timp pe care i le impusese. - inc zece minute, ii zise, aprinzind lumina la bord ca s vad ce or era. Peste zece minute intru. Stinse lumina i-i mai verific inc o dat poeta. Toate se aflau la locul lor: permisul de conducere, rujul, batista i o bancnot de douzeci de dolari. Asta nu-i lu mai mult de zece secunde. Din club ieir trei brbai. Neonul firmei le lumina vag figurile. Cel din mijloc i se prea cunoscut, ins nu-i venea in minte nici un nume. ii privi strecurindu-se printre mainile din parcare. Dintr-o main mai cobori un brbat i toi patru se indreptar ctre o camionet parcat sub un copac.

O alt main se opri in parcare, luminindu-i cu farurile pe cei patru. Trei dintre ei privir ctre nou-sosii, iar cel de-al patrulea cut ceva in spatele camionetei. Din main coborir un brbat i o femeie care nu se oprir, ci intrar direct in club. Cind se deschise ua, se auzi din nou muzica vibrind. in afar de ea i de cei patru brbai de sub copac, nu se mai afla nimeni in parcare. Daisy aprinse din nou lumina de la bord ca s vad cit timp trecuse. Mai avea patru minute. Asta era bine; nu-i suridea ideea de a iei din main i a traversa parcarea, tiindu-i pe indivizii aceia acolo. Poate c vor pleca. Stinse lumina i privi din nou in direcia lor. Unul dintre ei prea beat turt, pentru c era sprijinit de alii doi, cite unul de fiecare parte. Daisy ii vzu pe cei doi aezindu-l in partea din spate a camionetei i aprecie faptul c nu aveau de gind s-l lase s conduc singur pin acas. De altfel brbatul prea c leinase sau poate c adormise.

Toi trei se inuser bine pe picioare cind ieiser din club, dar Daisy auzise c exist oameni bei care vorbesc i merg normal, ca apoi s se prbueasc brusc. Pin acum crezuse c toate acestea erau exagerri, dar acum avea dovada c lucrurile puteau s se petreac i aa. Cei doi indivizi care ii ajutaser prietenul urcar in camionet i plecar. Cel de-al patrulea se intoarse la maina Iui. Daisy se uit din nou la ceas. Minutele pe care i le acordase trecuser. Trgind adinc aer in piept, scoase cheia din contact, o strecur in poet dup care cobori din main i incuie portiera. Cu inima strins o porni spre intrare. Nu i se intimpl nimic. N-a fost dat afar i nici n-a atras atenia asupra ei cind a deschis ua clubului. Plti cei doi dolari, taxa de intrare, lsindu-se invluit de muzic. Glenn Sykes rmase in main, privind-o cu ochi scprtori pe femeia care intr pe ua clubului. De unde naiba apruse? Trebuie c sttuse intr-una dintre maini, iar ei nu o vzuser din cauza intunericului. Problema care se punea era cit anume vzuse. Fiind

intuneric, cu greu se putea distinge ceva, in plus nu fcuser nici un zgomot care s-i atrag atenia i s-o alarmeze. Dac Mitchell nu ar fi incercat s atrag atenia cuplului care sosise ultimul, ea nu ar fi avut ce s vad. Cind il vzuse pe Sykes coborind din main, Mitchell inelesese c-i sunase ceasul Sykes nu-i invinovea pe idiot c incercase s scape. Pcat c Buddy fusese nevoit s-i loveasc fulgertor cu cuitul; Mitchell abia dac scosese un scincet. Femeia nu avea de unde s-i cunoasc i cu siguran c nu observase nimic nelalocul lui. Cu toate acestea ar * putut fi chemat ca martor ocular, iar Sykes nu putea lsa s se intimple una ca asta. Iniial, avusese de gind s-i toarne pe git lui Mitchell suficient GHB ca s ucid trei oameni, ceea ce i se prea un sfirit potrivit pentru ticlos. Chiar ii propusese s-i lase cadavrul pe loc, pentru ca poliitii s-l descopere repede, s afle cauza morii i s pun totul pe seama unei supradoze. Acum nu mai avea ce face, pentru

c Mitchell zcea cu o ditamai gaur in git, iar parcarea era plin de singe. Dac femeia era o client constant a localului, s-ar putea s-l fi recunoscut pe Mitchell. Poate chiar il cunotea, in cazul acesta ar putea s-i aminteasc o mulime de amnunte, auzind c a fost injunghiat. Nu vzuse din ce main coborise, dar putea s afle. Se ddu jos i porni in direcia de unde apruse femeia. Ajuns in locul unde o zrise se ls pe vine i-i not mai multe numere de inmatriculare. O clip se gindi s intre in club i s o caute. Era blond i purta o rochie roie; atit apucase s vad cind s-a deschis ua. Totui, ar fi putut s-o gseasc repede in mulime. Din pcate ii spusese lui Jimmy c in seara aceea nu e liber, iar acum, c Mitchell murise, nu putea s-i fac apariia in club. Sykes pufni. Nu-i rminea decit s atepte ca femeia s plece i s-o urmreasc pin acas. Ar fi trebuit s se ocupe de cadavrul lui Mitchell, s-l fac s dispar, dar nu putea fi in dou locuri in acelai timp. Spera ca Buddy i

tovarul lui s fac treaba cum trebuie. La urma urmelor i ei erau acum in pericol. Prioritatea lui avea s fie femeia. Buffalo Club era mult mai aglomerat decit fusese cu o sptmin in urm. Daisy se opri o clip ling u, ateptind s se acomodeze cu zgomotul asurzitor al formaiei ce cinta o melodie despre un anume Earl care trebuia s moar, melodie pe care o fredonau in acelai timp multe dintre femeile de acolo. Un individ, probabil pe nume Earl, simindu-se ofensat de versurile cintecului, arunc sticla cu bere spre formaie. Gestul lui justifica prezena gardului din sirm care incadra scena. Doi uriai se repezir imediat la fpta i Daisy se bucur vzindu-l escortat pin afar din club. Abia ajunsese i spera s se bucure mcar de citeva dansuri inainte s inceap vreo incierare. - Bun, frumoaso, m mai ii minte? ii zise un individ care se apropiase de ea. O cuprinse dup mijloc i inainte ca Daisy s se dezmeticeasc o conduse spre ringul de dans. Daisy il privi

pe brbatul blond i inalt, a crui musta semna cu cea a lui Alan Jackson. - Nu, rspunse ea. - Ei, cum aa! Doar ai dansat cu mine sptmina trecut... - Greeti, il contrazise ea, sigur pe ce spunea. Am dansat cu Jeff, cu Denny, cu Howard i cu Steven. Tu nu eti nici unul dintre ei. - Aici ai dreptate, spuse el vesel. Eu sint Harley. Pi, dac n-am dansat sptmina trecut, hai s dansm acum. Cum se aflau deja pe ringul de dans, lui Daisy ideea i se pru bun. Earl murise, in sfirit, i formaia cinta acum un cintec pe care nu-l mai inginau jumtate dintre oamenii aflai in club. Dansatorii se roteau i se legnau, iar Daisy dansa i ea la fel ca ei, cu mina in mina lui Harley, lsindu-i rochia s-i invluie picioarele. Urm imediat Kentucky Rain, melodia lui Elvis Presley. Harley continu s danseze. - la spune-mi, pe tine cum te cheam? - Daisy. - Ai venit cu cineva? Pot s-i ofer ceva de but? O, Doamne, s fi fost acesta unul dintre indivizii in legtur cu care o prevenise ofierul Russo? - Sint cu nite prieteni.

Daisy fcu un semn vag ctre grmada de mese. Minciuna aceasta i se prea convenabil. - Mulumesc, se grbi apoi s adauge, dar deocamdat nu vreau s beau nimic. Am venit s dansez. Harley ridic din umeri. - Mie-mi convine. Cred ins c melodia asta am s-o sar. Acestea fiind zise dispru la fel de brusc cum apruse. Daisy se uit nedumerit in jur. Pin acum cunoscuse ase brbai, dar nici unul nu-i plcuse. Poate c era prea mofturoas, dei dansase cu toi cei care o invitaser. il vzu pe ringul de dans pe Howard, care o salut cu un gest scurt. Poate c o va invita din nou la dans; el fusese cel mai priceput. in clipa urmtoare vzu matahala care o trsese in poala lui. Cam in acelai timp o zri i el, dar intoarse capul, speriat. Daisy era gata s fac la fel, s se intoarc i s pretind c nu l-a vzut, ins contiina nu-i ddea pace. N-ar fi trebuit s se repead la ea, i atunci nici ea nu l-ar fi lovit fr s vrea. Totui, omul trebuie s fi suferit, aa c ea ar trebui s-i cear iertare.

Hotrit s rezolve problema, incepu s-i fac loc prin mulime, strduindu-se s nu-l piard din ochi. Omul prea la fel de hotrit s ajung cit mai repede in toaleta brbailor, i Daisy se intreb dac nu cumva incearc s se ascund de ea. Nu, probabil c se inela. Poate c omul pur i simplu buse mult bere i simea nevoia s se uureze. Brbatul coti pe holul mic care ducea la baie i, inainte ca ea s-l ajung, se npusti pe u i o trinti in urma lui. Daisy pufni necjit i-i fcu loc printre un grup de brbai, ignorind un protest indignat venit de la o femeie, i o invitaie din partea unui brbat; era ca un pete care se chinuia s inoate impotriva curentului. Pin la urm reui s ajung la zidul de ling toalete i se decise s atepte. I se pru c a durat o venicie i trebui s refuze trei invitaii la dans pin cind in sfirit, din holul cel mic, ii apru inaintea ochilor prada ateptat. Trgind adinc aer in piept, fcu un pas inainte i-l btu pe umr.

Era ditamai omul i totui tresri ca un inc speriat. Apoi se ddu inapoi, de parc in faa lui apruse un tigru, i se inroi vizibil. - Cucoan, s nu te-apropii de mine! Daisy rmase uluit; omul chiar prea infricoat. Clipi nedumerit, apoi incerc s-l liniteasc: - Nu te teme, rosti ea cu blindee. Nu-i fac nici un ru. Am vrut doar s-mi cer scuze. - S-i ceri scuze? Omul o privi nedumerit. -imi pare tare ru c te-am lovit. A fost un accident. Nu voiam decit s m ridic de pe genunchii ti i m-am sprijinit cu mina unde nu trebuia. Crede-m, n-am vrut s-i zdrobesc... O, Doamne, nu putea s spun oule, cu toate c acesta prea s fie cuvintul cel mai des folosit, i nici nu le putea numi chestii, pentru c incerca s fie mai sofisticat cind venea vorba de aa ceva. - ... testiculele, zise ea in cele din urm, accentuind cuvintul mai mult decit intenionase. Omul tresri de parc Daisy l-arfi lovit i abia atunci ii ddu seama c rostise cuvintul prea tare, astfel incit, in ciuda zgomotului, oamenii din apropiere o auziser i acum ii priveau.

Uriaul roi i mai tare. - Bine, accept scuzele, mormi el. Acum pleac. Daisy consider c ar fi trebuit ca i el s fie ceva mai amabil, avind in vedere c toate se petrecuser din vina lui; dac n-ar fi inhat-o ca i cind avea dreptul s in cu fora in poal o femeie necunoscut, nu s-ar fi intimplat absolut nimic. Indignat, deschise gura s-i spun ce gindea, dar ling ea se ivi o siluet inalt i o voce groas rosti: - O in eu departe de tine. i, vrind-nevrind, se trezi luat pe sus de ofierul Russo, la fel ca in urm cu o sptmin, numai c de data aceasta nu o mai scoase afar din club, ci se opri cu ea pe ringul de dans. - Eti enervant ca o mincrime produs de cldur, ii zise ea indignat cind o aez pe podea. Russo ridic intrebtor o sprincean. - Te deranjez, cumva? ii lu mina dreapt, pe cea sting o aez pe umrul lui i o cuprinse de dup mijloc. - Danseaz. - Apari din senin, zise Daisy furioas, dar se ls condus cind incepu o alt melodie de-a lui Elvis. Formaia

cinta mai mult Elvis in seara aceea; poate c nu era formaia de sptmina trecut. - Cineva trebuie s te in departe de necazuri. - Departe de necazuri? Departe de necazuri? Daisy ii ddu capul uor pe spate ca s-l poat privi. Cu toate c purta tocuri, tot de jos trebuia s se uite la el. Todd avea dreptate, ofierul Russo era un tip inalt i puternic. - Mulumesc c m-ai scos de-aici sptmina trecut, dar lsind la o parte asta, cele mai mari necazuri tu mi le-ai provocat. - Nu da vina pe mine. Nu eu mi-am fcut provizii de prezervative pentru un an de zile. Ai folosit vreunul pin acum? Daisy rmase fr cuvinte. Sau, mai bine zis, nimic politicos nu-i mai venea in minte. ii stteau pe limb nite replici usturtoare, dar se temu s nu o trsneasc Dumnezeu din ceruri. Russo zimbi maliios. - De i-ai putea vedea acum faa... O trase mai aproape, rotindu-se cu ea i obligind-o s se in i mai strins de umrul lui. Daisy era acum foarte aproape de el, atit de aproape cum nu mai fusese de nici

unul dintre partenerii de dans. Sinii ei ii atingeau cmaa, ii simea oldul, iar coapsele lui se lipir incet de ale ei. O, Doamne, un picior de-al lui se afla intre picioarele ei! Un val de cldur o cuprinse brusc. Simea cum se topete pe dinuntru i cum muchii i se destind. Era senzaia cea mai bizar, dar i cea mai ameitoare din cite cunoscuse... -Ofier... - Jack. Braul lui o strinse un pic mai tare, ca i cind ar fi vrut s o sileasc s-i spun pe nume. - Jack. Era limpede, chiar se topea. Acum se sprijinea de-a binelea de Jack, picioarele i se micau fr voie, conduse de ale lui. - M ii prea strins. Jack se aplec atit cit s-i gidile urechea cu respiraia lui i-i zise: - Eu zic c te in aa cum trebuie. Probabil c lui ii plceau femeile uor de condus. De altfel impotrivirea ei nu fusese convingtoare, mai ales c nu fcea nici efort s se indeprteze. Sinii aproape c i se turtiser de pieptul lui i senzaia aceasta ii plcea. Chiar

mult. Savura incintat duritatea umrului su sub mina ei sting i cldura braului care ii inconjura mijlocul. Simea cum o invluie cldura i parfumul lui i-i venea s-i vire nasul in cmaa lui i s inspire... ii venea s-l miroas pe Jack Russo? Gindul care i se ivise nepoftit in minte ii ddu puterea s-i ridice capul. Jack o privea curios; nu era serios, dar nici nu zimbea. - Ce s-a intimplat? intreb ea cu glasul aproape stins. Ofierul ddu din cap. - Nimic. - Dar pari... - Daisy, taci o dat din gur i danseaz. Tcu i dans. Cum nu se infiripa nici un dialog care s-i menin atenia treaz, ea incepu din nou s se topeasc i s se lipeasc tot mai mult de el, ceea ce nu prea s-l deranjeze, ci dimpotriv. Jack o strinse i mai tare, i Daisy simi catarama curelei lui lipit de abdomenul ei. i nu numai atit. Era inc ameit de faptul c simise lipit de pintecele ei penisul efului poliiei cind melodia se termin i formaia incepu alta, mai vioaie, despre Bubba care ii alege o caset

video nu tocmai cuminte. Jack se strimb nemulumit i o lu pe Daisy de pe ringul de dans, inind-o la fel de strins i conducind-o prin mulime spre zidul din spatele formaiei, unde se aflau nite scaune libere. Aproape c o trinti pe unul dintre ele, se uit in jur dup osptriele care alergau de colo-colo i-i zise: - Ateapt aici. Ce-ai vrea s bei? - O Cola cu lmiie, te rog. Jack surise dind amuzat din cap, i incepu s-i fac loc prin mulimea din jurul barului. Daisy, inc nucit de toate cite i se intimplau, rmase pe loc. Poate c in realitate era chiar mai naiv decit bnuise, pentru c lui nu i se pruse nimic neobinuit ca partenera lui s-i simt penisul in timp ce dansau. Cine tie, poate c tocmai de aceea dansau oamenii impreun. Totui, cind dansase cu ceilali, nu simise nimic asemntor. Niciodat nu se va mai putea gindi la el ca la eful poliiei. Nu-i ddu seama cit de mult lipsise, pentru c se pierduse cu totul in gindurile ei. Din fericire - sau din nefericire! - nu o invit nimeni la dans pin cind il zri pe

Jack apropiindu-se, intr-o min cu o bere i in cealalt cu un pahar de Cola. - Dansezi? intrebarea veni de la un individ care se aplecase uor spre ea. Purta un tricou cu inimioare, aa c !-ar fi refuzat oricum, dar nu avu ocazia. Jack aez paharul cu Cola pe mas, in faa ei, i-i zise individului: - E cu mine. - E-n regul. Tipul se intoarse i abord o alt femeie: - Dansezi? Jack se aez pe scaunul de ling ea i sorbi din bere. Daisy privea cum i se incordeaz gitul puternic cind inghiea i din nou se simi cuprins de un val de cldur. Lu paharul i sorbi din ei cu nesa. Cind se uit din nou la el remarc cum privirea lui se plimba pe deasupra mulimii, cum din cind in cind se oprea ca s cerceteze cu luare-aminte pe cineva, dup care trecea mai departe. Daisy avu o revelaie. - Tu acum lucrezi, am dreptate? Jack ii arunc in fug o privire i ochii iui verzi scinteiar. - Nu am nici o autoritate in afara Hiltsboro-ului. - tiu, dar continui s priveti mulimea.

El ridic din umeri. - E un obicei. -T u nu stai niciodat linitit? Imaginea pe care i-o fcuse ea despre oamenii legii se schimb brusc. Oare ei chiar erau intr-o stare de vigilen continu, mereu prevztori, mereu precaui? Oare temerile i atenia neintrerupt - chiar i in afara serviciului erau un pre pe care il plteau pentru slujba lor? - Cum s nu, ii rspunse Jack, rezemindu-se de sptarul scaunului i punind picior peste picior. Cind sint acas. Daisy nu tia unde locuiete i nici nu-i imagina care ar putea fi casa iui. Hillsboro, dei un ora mic, era totui destul de mare ca s nu poi cunoate pe toat lumea i nici toate cartierele. - Unde stai? il intreb ea. - Nu departe de casa mamei tale. in ESmwood. Elmwood se afla la patru strzi distan. Era un cartier construit in stil victorian, cu case in stare bun, dar i cu destule altele deteriorate. Daisy nu i-l imaginase locuind in zona victorian a oraului. - Am motenit casa de la mtua mea, Bessie, i~am vorbit despre ea.

Daisy sri de pe scaun. Cunoscuse i ea o Bessie in Elmwood. - Domnioara Bessie Childress? - Exact, incuviin Jack i ridic berea in cinstea rposatei. - Tu eti nepotul domnioarei Bessie? - Strnepotul. Cind eram mic am petrecut cele mai frumoase vacane de var la ea. - Cind a murit tata, ea a venit la noi cu o prjitur de cocos, rosti Daisy uluit. Nu-i venea s cread, era ca i cum ar fi ajuns in Europa i s-ar fi intilnit cu vecina dealturi. il crezuse pe Jack total strin de locul acela i, cind colo, el ii petrecuse in copilrie vacanele de var la doar patru strzi distan de casa ei. - Mtua Bessie fcea cea mai bun prjitur de cocos din lume, zise el, zimbind nostalgic. - Cum se face c nu te-am cunoscut? - in primui rind pentru c eu veneam doar vara, cind se incheia coala. in al doilea rind, eu sint mai mare decit tine i nu aveam acelai grup de prieteni. Tu te jucai cu ppuile, in timp ce eu jucam base-ball. in plus, mtua Bessie mergea la o alt biseric. Aici avea dreptate. Domnioara Bessie Childress era

o metodist convins, in vreme ce familia Minor era prezbiterian. De aceea nu se cunoscuser cind erau mici. Cu toate acestea o tulbura gindul c el era... intr-un fel, de-al casei! Apoi se produse un incident pe ringul de dans. Un om se prbui pe podea, imprtiind perechile care dansau, apoi o femeie strig Danny, nu! i glasul ei spintec fundalul muzical. Formaia incet brusc s mai cinte. Omul care czuse - sau care fusese doborit la pmint - se ridic, ii plec uor capul i se repezi la un alt brbat, care se trase brusc intr-o parte i rsturn din neatenie o femeie. Partenerul acesteia se infurie i incierarea cuprinse in cele din urm tot ringul. - Fir-ars fie! pufni Jack i o apuc de incheietura miinii, ridicind-o in picioare. Iar s-a ajuns la btaie. Haide, o s ieim prin spate. Se alturar grupului care se indrepta ctre u. Jack se folosi din nou de for i-i fcu loc mai repede printre ceilali. Dup citeva clipe se aflau in aerul rcoros i umed

al nopii. Dinuntru ajungeau pin la ei strigtele i zgomotele paharelor sparte. - Atragi necazurile ca nimeni altcineva, ii spuse el, cltinind mustrtor din cap. - Dar nu a fost vina mea, se indign Daisy. Nu m aflam ling oamenii aceia. Stteam cu tine, ai uitat? - Stteai cu mine, dar venirea ta aici aduce necazuri. Parc tot universul se d peste cap! M crezi sau nu, in celelalte nopi nu se intimpl nimic. Unde i-e maina? il conduse prin spatele cldirii pin la main. Pe ua din fa a clubului oamenii nu mai conteneau s ias. Era o imagine asemntoare cu cea la care asistase sptmina trecut. Dasiy oft, necjit. De data aceasta abia apucase s danseze de trei ori. Aa cum evoluau lucrurile, se va putea considera norocoas dac va reui s danseze mcar o dat inainte s izbucneasc vreun conflict. Cind ii scoase cheile din poet, Jack i le lu din min, descuie portiera, i-o deschise, dup care i le ddu inapoi. Apoi asist cu o expresie indiferent cum Daisy ii leg

centura de siguran i intinse mina spre portier, ca s o inchid. Jack nu se ddu la o parte i chiar se incrunt puin. - O s te urmez pin acas. - De ce? intreb ea vdit surprins. Jack ridic din umeri. - Pentru c vreau s fiu linitit. Pentru c am aflat c te-ai mutat, iar mie nu-mi place zona. Pentru c pur i simplu aa vreau eu. - Mulumesc, dar chiar nu este necesar. Am lsat lumina aprins pe verand. Jack ii dezveli dinii intr-un suris care... de fapt, nu era un suris. - F aa cum ii spun eu, zise el pe un ton care putea fi considerat autoritar. oroare! Cind oamenii incepur s se imbulzeasc afar din c!ub ca furniciie, lui Sykes ii veni s izbeasc cu pumnii in volan; se stpini, ca s nu atrag atenia asupra iui. Ce era cu oamenii tia? Nu puteau s danseze fr s se i incaiere? Nu-i convenea s coboare din main, dar nu avea incotro; trebuia s caute in inghesuiala aceea o femeie blond imbrcat intr-o rochie roie. Mulimea care alerga nuc ii

bloca vederea spre zona unde parcase ea, obligindu-l s-i fac loc i s priveasc peste capul oamenilor cu sperana c o va zri. in intuneric, cu toat lumea aceea imprtiindu-se in direcii diferite i cu farurile care licreau scurt cind porneau mainile ringul de dans cu orga lui de lumini prea c s-a mutat afar. Apoi o zri. Pea calm pe pietriul parcrii, de parc tocmai ar fi plecat de la o nunt i nu din mijlocul unei incierri. Fcu un pas lateral pentru a evita o main, care trecu la doar ciiva centimetri de piciorul lui, fr s-i slbeasc din priviri prada. Apoi se opri brusc, blestemind in sinea lui. Femeia intrase singur in club, dar ieise insoit de un individ care arta de parc se hrnea cu stinci la micul dejun. Sykes era suficient de aproape ca s-l aud spunindu-i c o va insoi pin acas. Mai zbovi prin preajm atit cit s vad in ce main se urc femeia, ca s o poat apoi cuta in notiele pe care i le fcu se. in noaptea aceea nu putea

s o urmreasc; trei maini mergind una in spatele celeilalte ar fi prut suspecte. Oricum tia numrul de inmatriculare, aa c femeia n-avea cum s-i scape. Sykes se intoarse la maina lui, verific lista i gsi imediat descrierea pe care o cuta: Ford sedan vechi de opt ani, bej - o main destul de prpdit pentru o femeie atit de atrgtoare; prefixul 39 de pe plcua numrului spunea c maina era inregistrat in Jackson County. Hotri s-i dea numrul lui Tempie Noian; acesta putea pune pe cineva din departamentul de poliie s afle adresa i numele femeii. Nu trebuia s se grbeasc deoarece dac primarul ar apela la poliie in noaptea aceasta, cel cu care ar vorbi ar ine minte numrul de inmatriculare atit de important incit dorise s-l verifice simbt noaptea. Cel mai bine era s nu atrag atenia asupra lui nici mcar prin amnunte nesemnificative. il va cuta pe Noian luni diminea. Totut era in ordine; nu trebuia s intreprind nimic in noaptea

aceea. Va atepta. Nu era o afacere dificil; toate se potriveau cum nu se putea mai bine. Femeia era o obinuita a cluburilor, iar el avea la indemin o doz de GHB. Va fi un nou caz de supradoz. Cum el nu avea nici cea mai mic intenie de a se culca cu ea, poliitii o vor considera o consumatoare care de data aceasta abuzase de drog. Daisy se uit in oglinda retrovizoare i-i strinse buzele Farurile care se zreau in spate erau mult prea aproape: Jack o urmrea. Trebuia s se atepte la asta. Omul continua s se amestece in viaa ei, iar ea nu-i putea da seama dac fcea asta doar ca s o enerveze, sau acesta era stilul lui de lucru, adic tulburarea linitii celorlali. Oricum, ei nu-i fcea nici o plcere. incetini i cut un loc mai sigur unde s poat parca. Jack ajunsese atit de aproape, incit intre cele dou maini nu te puteai strecura. Daisy nici nu-i mai zrea farurile. El veni s-i deschid portiera. - Ce s-a intimplat? o intreb, -- ii spun imediat ce s-a intimplat, incepu ea, apoi exclam: o, Doamne! Jack avea o arm in min - una imens, pe care o

sprijinea de coaps. Un automat, poate un nou milimetri". Daisy se rezem de sptarul scaunului, cu ochii la arm. eava avea nite puncte care licreau in intunericul nopii. - O, Doamne, biigui ea din nou. Chestiile acelea chiar strlucesc, nu-i aa? - Ce chestii? Jack se uit in jos i examin pmintul cu atenie, ca i cind se atepta s calce pe licurici. - Punctele de pe eav. De care este? Un H&K? Sau e Sig? Din cauza intunericului, Daisy nu-i ddea bine seama ce fel de arm era. - E un Sig, dar ce tii tu despre arme? Un om mai ursuz ca ofierul acesta nu exista pe faa pmintului! - L-am ajutat pe ofierul Beason s fac cercetri atunci cind a vrut s doteze departamentul cu arme mai bune. Dar asta a fost inainte s vii tu, adug ea, tiind c remarca avea s-l irite. Ofierul Beason fusese predecesorul lui. Era sigur c-i vzuse maxilarele incletindu~se. I se pru chiar c ii aude dinii scrinind. - tiu cine este ofierul Beason, zise el, incercind s-i inbue furia.

- A fost un om foarte contiincios. Am petrecut luni de zile cercetind fiecare model dar, pin la urm, consiliul local nu a aprobat achiziionarea d e noi arme. - tiu. Cind am venit a trebuit s m ocup eu de problema asta, ai uitat? Aceasta fusese prima lui aciune: un scandal pentru c primria lsase departamentul de poliie neinarmat. Pin la urm a obinut armele pe care le voia. - Hai s fim sinceri, zise Daisy, la vremea aceea oraul cheltuise enorm din pricina sistemului de canalizare... - Puin mi pas de sistemul de canalizare! ii trecu mina prin pr - sau cel puin aceasta fusese intenia, dar prul lui era mult prea scurt. Daisy ii zise c ar fi trebuit s-l lase s mai creasc puin. Trase aer in piept, simind cum ii pierde rbdarea. - Ce s-a intimplat? De ce te-ai oprit? - Erai lipit de mine. Jack rmase inmrmurit ling portier. Pe ling ei trecu in vitez o main. Dup ce stopurile roii disprur la prima curb cei doi rmaser din nou singuri. - Cum? intreb el, cu glas sugrumat. - Erai lipit de mine, m urmreai prea de-aproape. E primejdios. Urm un moment de tcere, dup care Jack fcu un

pas inapoi. - Coboar din main. - Nici nu m gindesc. Atita vreme cit motorul mergea, iar volanul se afla in miinile ei, situaia era sub control. - Ai greit i tii... Enunul se sfiri cu un ipt al lui Daisy cind Jack se aplec, ii desfcu centura i o trase afar din main. Stinjenit de iptul pe care il scosese, zicindu-i c depise virsta cind i se mai puteau ingdui astfel de reacii, Daisy era prea uluit ca s se mai sperie cind Jack trinti portiera, o lipi cu spatele de main, intuind-o de metalul rece. Avea impresia c este captiv intre un foc dogoritor i un perete de ghea, numai c focui era mai puternic i Daisy incepu din nou s simt senzaia aceea bizar de topire luntric. -Am de ales, zise el pe un ton egal de parc ar fi purtat o conversaie oarecare, intre a te stringe de git i a te sruta. Tu ce ai alege? ingrijorat la gindul c ar putea-o sruta, Daisy ii spuse: -Acestea sint posibilitile impuse de tine, nu de mine. ~ Atunci n-ar fi trebuit s te imbraci cu rochia asta roie.

- Dar ce are rochia mea... Nu mai putu continua, protestul ei fiind inbuit de apsarea buzelor lui. Daisy rmase nemicat, de parc tot mecanismul interior s-ar fi blocat in incercarea minii de a potrivi ateptrile ei cu realitatea. Nu, nu era vorba de ateptri, pentru c ea nu se ateptase niciodat ca Jack Russo s o srute. Un asemenea lucru nu se afla pe lista ei de posibile intimplri. Exista doar certitudinea c el chiar o sruta, iar ceea ce simea nu mai simise niciodat. Buzele lui erau moi, dar insistente. Se simea gustul berii, dar parc mai era ceva... ceva dulce. Miere. Aveau gust de miere. ii prinsese prul cu o min, inindu-i capul inclinat pe spate, ca el s o poat sruta in voie, profund, cum nu o mai srutase nimeni niciodat. Dulceaa buzelor iui topea, incet, orice rezisten din partea ei. Daisy rmsese in picioare susinut doar de trupul lui lipit de al ei. Reuea totui s contientizeze c nu se mai simise in viaa ei atit de bine. Sttea intr-o poziie incomod,

cu metalul rece al mainii I ipitde spatele ei; ii ridic braele i se prinse de gitul lui. Cele dou trupuri preau fcute unul pentru cellalt. Cldura trupului lui Jack, aroma pielii lui o fceau s doreasc mai mult. El o strinse mai tare i se lipi de pintecele ei, fcind-o s--i simt apsarea dorinei... Trecu inc o main, claxonind puternic. Jack ii inl capul atit cit s uiere printre dini Canalia!\ apoi se aplec din nou i o srut cu aceeai patim, cutind s-i intrein dorina abia acum cunoscut. Inima ei zvicnea, gata s-i sar din piept. Un glas luntric - prea slab - se mira c i se poate intimpl aa ceva tocmai ei, c e posibil s stea pe marginea oselei, in plin noapte, i s lase un brbat s o srute, gata parc s o dezbrace i s fac dragoste cu ea chiar acolo, in picioare, in vzul lumii. i nu numai c il lsa s o srute, ci ii rspundea, prinzindu-se cu o min de ceafa lui i strecurind-o pe cealalt pe sub gulerul cmii, cutindu-i pielea, ameit de plcerea atingerii.

In cele din urm Jack ii inl uor capul ca s poat respira. Daisy se ag de el rugtoare, rivnind la mierea sruturilor lui. Jack ii apropie fruntea umed de cretetul ei. - Domnioar Daisy, opti el, crede-m, imi doresc mai mult decit orice s fac dragoste cu tine. Cu un sfert de or in urm, Daisy i-ar fi spus fr ocoliuri c interesul lui pentru ea nu este bine venit. Dar in urm cu cincisprezece minute nu-i trecuse prin minte c ar putea fi dependent de gustul mierii. -A , pi nu e bine, spuse ea ameit. Omul acesta avea asupra ei efectul unui narcotic, lucru pe care nu-l bnuise nici o clip. Nu era de mirare c atitea femei din ora erau innebunite dup el! Cu siguran c i ele il gustaser. Brusc ideea nu-i mai era pe plac. - Eu credeam c e cit se poate de bine. - Este din cale-afar de ridicol. ^ - i in acelai timp bine de tot. - Nu eti deloc genul meu. - Slav Domnului! Altfel n-a supravieui. Jack se aplec din nou s o srute, iar Daisy se ridic pe virfuri incercind s se apropie de el i mai mult. Cu mina dreapt el ii cuprinse un sin i incepu s-l mingiie, s-l

frminte, ghicindu-i sfircul i alintindu-l pin cind il simi intrindu-se. Senzaia cu totul nou o fcu s geam de dorin. Sunetul propriei voci o nuci i contiina deschise un ochi lene; se mai ls desftat de mingiierea lui citeva secunde - sau poate fuseser minute - apoi ii sprijini miinile de pieptul lui. Ah, dar pin i atingerea aceasta era ameitoare, cci inima lui btea sub palma ei. Gindul c era la fel de dornic ca ea o zpci i mai tare. Ea, Daisy Ann Minor, fusese in stare s fac asta unui brbat! i nu oricui - ci lui Jack Russo! Simindu-i miinile pe pieptul lui, Jack incet s-o mai srute i-i inl puin capul. Intirzia, ins, cu mina pe sinul ei, fr ca Daisy s i se impotriveasc. Suportind ca pe o agonie aezarea fiecrui milimetru de distan intre ei, Jack se desprinse uor i, lipsit de cldura lui, Daisy avu impresia c noaptea devenise dintr-o dat friguroas, dei era doar o noapte de var... - imi dai toate planurile peste cap.

- Care planuri? Se aplec i incepu s-i alinte brbia cu srutri fugare, mucind-o cind i cind uurel, neputind rezista tentaiei de a o savura. in rest nu o atingea, darnici nu era nevoie. Daisy se aplec spre el, ca hipnotizat, i-i inl capul din nou. Era suficient de ameit ca s recunoasc: -Vinez un brbat. - i eu sint brbat, opti el srutind-o pe git. Ce nu-i convine la mine? infiorat, Daisy abia ii mai putea ine capul drept. Fcu efortul s se in la distan de el. - Eu m refer la o relaie adevrat. - Nu sint cstorit. - Dar eu vreau s m cstoresc i s fac copii! izbucni ea in cele din urm. Jack tresri brusc, de parc cineva il impucase. -Uau. Acum, cind nu o mai mingiia, Daisy putea s respire in voie. - Da, uau. Eu imi caut un so, iar tu imi stai in drum. - Care va s zic, vinezi un so? Nu-i plcea tonul lui, dar se apropia o alt main; atept pin trecu de ei i ridic din nou privirea spre el. - Din cauza ta i a spectacolului pe care l-ai dat la

farmacie, toat lumea din Hillsboro crede c avem o... o legtur, i nimeni nu o s m mai invite in ora. Nu am incotro, trebuie s vin in cluburi s-mi gsesc un brbat, dar i aici se intimpl acelai lucru, pentru c tu ii faci pe toi s cread c sintem impreun i nu se mai apropie nimeni de mine.T e tot scot din incurcturi, n-ai observat? - Sptmina trecut, e adevrat, dar de data asta nu eram in nici o incurctur, n-am provocat nici un conflict, nici mcar nu m aflam ling cei care s-au incierat. Brbatul pe care l-ai alungat putea fi iubirea vieii mele, dar nu voi afla niciodat, pentru c tu i-ai spus c sint cu tine. - Purta tricou cu inimioare i tu crezi c era iubirea vieii tale? - Bineineles c nu, se rsti ea. Nu despre asta e vorba i tu tii foarte bine. Era doar un exemplu. Dac o s-o ii tot aa, toi brbaii din Alabama vor crede c am deja un pretendent. O s fiu nevoit s merg in Atlanta s-mi gsesc i eu pe cineva. - Pretendent? repet el, cu atita indoial in glas incit Daisy era gata s-l plesneasc. Tu ai habar in ce secol

trieti? Daisy tia c folosete uneori termeni depii; aa se intimpl cind locuieti cu mama i cu mtua, adevrate comori, ins in mod cert de mod veche. Se strduia s nu mai foloseasc exprimarea lor invechit, dar cum asta auzise mai toat viaa, vorbea i ea la fel. in orice caz nu-i plcea felul in care inea el s sublinieze lucrul acesta. - in secolul douzeci i unu, deteptule! Tcere. - O, Doamne, opti ea, ducind mina la gur. imi pare tare ru. Eu nu vorbesc aa. - Ba da. Te-am mai auzit. Numai c i se intimpl foarte rar. - lart-m, zise ea din nou. Nu am nici o scuz pentru asta. - Nici mcar faptul c te-am scos din srite in ultimul hal? - Ai dreptate, dar eu tot trebuie s rspund pentru faptele mele. - O, Doamne, exclam Jack implorind Cerul, de ce nu sint toi infractorii ca ea? Cum Dumnezeu ls intrebarea fr rspuns, Jack ridic din umeri. - A meritat s incerc. Haide, treci inapoi in main, inainte s te srut din nou. Din pcate, Jack se rezum la ameninare i Daisy se

surprinse ezitind. Apoi se repezi hotrit ia minerui portierei unde ddu peste mina lui. S e aez, ii aranj puin rochia, ii prinse centura de siguran, apoi ii aminti de ce se oprise i-l privi printre gene. - S nu mai stai in spatele meu. Jack se aplec i Daisy observ privirea tulburat i buzele uor umflate, care aminteau ce se petrecuse intre ei doar cu citeva minute in urm. - N-o s mai stau. Cel puin nu in main. Inima i se opri o clip , dup care incepu din nou s bat. ii umezi buzele, incercind s resping din minte imaginea care tocmai se forma. Prea tirziu. ii simi sinii intri ndu-se. - Pleac! ii spuse el cu duritate, trintind portiera i fcind un pas inapoi. Daisy pomi. Dup o clip, in spatele ei zri maina lui Jack. Pstrind distana o conduse pin in Hillsboro. 14 doua zi diminea Daisy se duse, ca de obicei, la biseric. Era contient de faptul c se discutaser vrute i nevrute despre ea din pricina lui Jack i a episodului cu prezervativele. intr-un ora atit de mic, cel mai bine era ca

in situaia dat s-i vad de obiceiurile ei. tiind c toi o vor privi, zbovise mai mult timp in faa oglinzii. ii aranj prul i se machie cu grij. La buletinul meteo se anunase o zi canicular i cu umiditate ridicat, in consecin, alese o toalet vaporoas i nu-i mai puse ciorapi. La ora zece era deja foarte cald i Daisy puse la maxim aerul condiionat. Biserica se afla la o distan de doar dou mile, i aerul din main nu apuc s se rcoreasc pin cind ajunse. in biseric era rcoare i Daisy rsufl uurat dup ce ii ocup locul ling mama i mtua Jo, care se intoarser zimbitoare spre ea. - Ari tare bine, ii spuse mtua Jo, aplecindu-se i btind-o uor pe min. Cum a fost noaptea trecut? Daisy oft. -Am dansat doar de trei ori, opti ea. S-a iscat din nou o ceart, ins nu a avut legtur cu mine, se grbi ea s adauge, vzind cum amindou femeile fac ochii mari. Cred c m voi duce la alt club. - Sper, ii zise mama ei. Prea multe incierri! Nu incierrile o neliniteau pe Daisy, ci faptul c

Buffalo Club prea s fie localul preferat al lui Jack. Era o femeie inteligent, tia cum trebuie s se fereasc de necazuri, iar dup noaptea trecut ajunsese la concluzia c prezena lui ii crea probleme. Dac el mergea la Buffalo Club, ea avea s se duc in alt parte. Punct. Cineva se strecurase pe scaunul de ling ea i Daisy intoarse capul ca s zimbeasc in semn de salut, darsurisul ii inghe pe buze. - Ce caui aici? uier ea. Jack privi spre altar, apoi spre cor i spre vitraliile ferestrelor i-i rspunse tot printr-o intrebare: - Oare nu se cuvine s asist i eu la slujb? Apoi se aplec s le salute pe Evelyn i pe mtua Jo. Femeile ii rspunser cu zimbete binevoitoare, iar Evelyn il invit la mas dup slujb. Jack pretext c avea alt program, ceea ce ii salv piciorul, pentru c Daisy era pregtit s-i striveasc degetele dac ar fi acceptat. Avea impresia c privirile tuturor enoriailor din biseric erau indreptate asupra ei. - Ce caui aici? opti ea, furioas. Jack ii apropie capul de al ei ca s nu poat fi auzii. - Vrei ca lumea s cread c ai cumprat atitea

prezervative pentru o aventur de-o noapte? Daisy rmase inmrmurit. Jack avea dreptate. Faptul c venise la biseric i se aezase ling ea ii va face pe oameni s cread c era vorba de o poveste de dragoste emoionant. Nici un brbat nu mergea la biserica pe care o frecventa o femeie i nu se aeza ling ea decit dac aveau o relaie serioas. Sacrificind din timpul lui liber, el fcuse ca lumea s nu o mai priveasc bnuitor, ci cu inelegere. in ziua de azi, o relaie amoroas intre doi aduli era ceva firesc, dei Biserica n-o accepta. Dou ore mai tirziu, Daisy era cu nervii la pmint. Gindul c eful poliiei voia s fac dragoste cu ea contrasta cu linitea pe care spera s i-o aduc dimineaa petrecut la biseric. Se strduise din rsputeri s fie atent la slujb, ins gindurile ii zburau tot timpul in alt parte. Mai precis, erau concentrate asupra brbatului din dreapta ei. Intimitatea lor din noaptea trecut i se prea de necrezut. Dei totul se redusese la srutri i mingiieri,

amindoi simiser mult mai mult. Daisy crezuse c o s ia foc in braele lui, iar el fusese teribil de excitat. De fapt, fuseser cit pe-aci s fac dragoste, numai c ea se retrsese la timp. Nu se putea abine s nu se intrebe ce s-ar fi intimplat dac ea ar fi uitat de moral, dac n-ar mai fi inut seama c Jack nu era genul ei i s-ar fi lsat prad dorinei. Nu, nu se intreba ce s-ar fi intimplat, pentru c era clar. Se intreba ins cum ar fi fost. Nu putea s-i uite gustul. Oare fcea dragoste tot atit de bine cum sruta? Chiar de-ar fi fost cel mai nepriceput amant de pe lume - lucru de care se indoia - sruturile lui ar fi compensat orice stingcie. Pe de alt parte, se spune c un brbat care srut bine este i un amant desvirit aa citise ea undeva. Acestea nu erau cele mai potrivite ginduri in timp ce asista la o slujb religioas. Nu avea astimpr i, ori de cite ori se foia pe scaun, piciorul ei se atingea de al lui Jack. in biseric, aerul condiionat asigura rcoarea ins Daisy avea

impresia c o s ia foc. ii venea s-i arunce pantofii din picioare i s-i smulg rochia de pe ea. Din cind in cind il privea pe furi, incapabil s se abin. Jack se imbrca ingrijit i foarte decent. Pantofii ii erau intotdeauna lustruii, iar acesta era un aspect important. De cind citise intr-un articol c felul in care arat pantofii cuiva reflect, de fapt, atitudinea persoanei respective fa de sine i fa de ceilali, Daisy studia tot timpul inclmintea oamenilor i avea grij ca propriile ei inclri s fie bine lustruite. Jack avea prul tuns mult prea scurt, ins ii sttea bine. in cretet era uor increit i Daisy ii spunea c probabil se tundea atit de scurt ca s-i imblinzeasc buclele. Era un brbat masiv, impuntor, ins micrile lui aveau o suplee i o graie de felin. Noaptea trecut descoperise c nu avea pic de grsime. Jack Russo era tot numai fibr i vigoare. Oare nu irosea prea mult timp gindindu-se la un brbat

care nici mcar nu era genul ei? Jack ii mic mina i ii atinse in treact coapsa. Daisy inghii cu greu i se uit fix la reverendul Bridges, incercind s priceap despre ce vorbea. Reverendul prea s vorbeasc o limb strin, pentru c ea nu mai inelegea nimic. Jack incerca s o seduc chiar acolo, in biseric, iar ea era contient de asta. Nu fcea mare lucru - doar ii atingea coapsa cu mina - , dar nici nu era nevoie de mai mult. Simplul fapt c se afla acolo era de-ajuns. Ea insi ii ddea o min de ajutor, gindindu-se atit la noaptea trecut i retrind in minte momentele tulburtoare. ii zise c exagereaz; un srut nu putea avea un efect atit de puternic, cum crezuse ea cu o noapte in urm. De vin fusese faptul c Jack e ra primul brbat care o srutase de... nici ea nu mai tia de eft timp. Trecuser, in orice caz, ani de zile. i asta numai din vina ei. Alesese s stea acas in loc s ias in ora, s se distreze i s rezolve problema srutului. Da, asta era, erau ani de zile de cind nu o mai

srutase cineva i din aceast cauz reacia ei fusese exagerat. Cine tie, poate c pentru el srutul acela nu avea nici o semnificaie. Apoi ii aminti btile puternice ale inimii lui sub palma ei i ii zise c excitarea evident nu putea fi pus pe seama unei lanterne indesate in buzunarul pantalonilor. O, Doamne, gindurile ei erau cu totul necuviincioase in timpul slujbei. in sfirit, slujba se incheie cu intonarea celui din urm imn. Oamenii trecur de la unul la altul, stringindu-i miinile, zimbindu-i i schimbind impresii. Jack se oprise la captul irului de scaune, blocind ieirea, cci toat iumea se oprea s-i salute. Mtua Jo i Evelyn se intoarser i ieir prin captul cellalt. Daisy era gata s le urmeze cind Jack, fr s o priveasc, intinse mina la spate i o opri. - Ateapt o clip, ii zise el, apoi se intoarse s dea mina cu cei care ateptau. Brbaii erau dornici s stea de vorb despre forele de ordine i s se arate mindri de prietenia ior cu eful poliiei;

femeile nu se sfiau s flirteze discret, chiar i bunicuele. Acesta era efectul pe care Jack il avea asupra femeilor. Daisy se crezuse imun, dar ineiese c sentimentul de superioritate poate fi uneori o capcan. Cind mulimea se mai rri i reuir s ias de pe rindui pe care sttuser, Jack fcu un pas lateral i o ls pe Daisy s treac in faa iui, prinzind-o de mijloc i indemnindc s inainteze. Pulsu! i se acceler la atingerea iui. Jack chiar voia ca ei doi s par un cuplu, cind in realitate dorea doar s fac dragoste cu ea. Nu inteniona s se impiice intr-o legtur de durat. Nu dorea s se cstoreasc i nu voia copii. El mai fusese cstorit i, cine tie, poate c avea copii. Nu exista decit un mod dea afla. Daisy se aplec spre el i il intreb in oapt: -T u ai copii? Jack o privi speriat: - La naiba, nu! Apoi ii aminti unde se afla i zise printre dini: - Hai s ieim o dat de-aici.

Uor de zis, dar greu de fcut. La u, reverendul Bridge ddea mina cu enoriaii i schimba citeva vorbe cu fiecare in plus, prea c vrea s discute cu Jack. Daisy nu inelegea ce era atit de important de discutat, dar rmase linitit, ateptindu-i rindui. in fond, reverendul era unul dintre cetenii oraului, dornic s stea de vorb cu eful poliiei. Daisy se intreb dac nu era enervant pentru Jack s dea atitea lmuriri. Pe ea nu o inea nimeni de vorb, asta i datorit slujbei pe care o avea, lucru care ii convenea de minune. Oare toi poliitii aveau parte de atita interes din partea oamenilor? in cele din urm ddu i ea mina cu reverendul i schimb amabilitile de rigoare. Omul Bisericii ii arunc o privire mai mult decit gritoare, fcind-o s se intrebe dac nu cumva slujba o privise pe ea in mod direct, lucru posibil dup cit se discutase despre ea intreaga sptmin. Trebuia neaprat s o intrebe pe mama ei.

Cldura insuportabil se ridica din asfalt in valuri inbuitoare. Brbaii, inclusiv Jack, ii scoaser sacourile i-i desfcur cravatele de indat ce ieir din biseric; femeile, ins, trebuia s suporte; sutienele i ciorapii. Daisy se felicit c renunase la ei. Adierea era fierbinte, dar cel puin putea s o simt. Jack ii scoase cravata i o viriin buzunar. - O s vin in urma ta. - Dar unde mergem? il intreb ea uluit. - Acas la tine. Daisy tresri. - in fiecare duminic iau cina cu mama i cu mtua Jo. - D-le telefon i anuleaz. Abia te-ai mutat; mai ai multe de rezolvat. Una dintre problemele nerezolvate prea s fie chiar el, dac nu cumva o inela privirea lui insistent. Daisy ii drese uor glasul, apoi zise: - Nu cred c este o idee bun. - Eu cred c este cea mai bun idee pe care am avut-o vreodat. Daisy arunc pe furi o privire in jur. Parcarea bisericii aproape c se golise, oamenii grbindu-se din cauza cldurii

de-afar. in ciuda acestui fapt, Daisy se apropie de el, ca nu cumva s o aud cineva. - tii bine ce se poate intimpl! - Pe asta i mizez. - Dar eu nu vreau o aventur! uier ea printre dini. Eu vreau o relaie adevrat, iar tu imi stai in drum! - Pin apare relaia adevrat, vreau s ai o aventur cu mine. Se apropie, dominind-o cu statura lui. Dei ziua era torid simi cldura trupului lui invluind-o. Pin i ochii lui de un verde tulbure ardeau. - Sint sntos. Sint normal, nu fac nimic care s i se par pervers. O s incerc s nu te las insrcinat. - O s ncerci? repet ea scandalizat. Jack ridic din umeri. - Se mai intimpl i lucruri neprevzute. Prezervativele se pot rupe. Ideea ar fi trebuit s o ingrozeasc, ceea ce nu se intimpl. Fptui c nu se inspimintase ii dovedea c era pierdut - nici mcar gindul la o sarcin neprevzut nu o fcea s dea inapoi. Ce-o fi vrut s spun... - Ce inseamn... pervers? Jack zimbi. - O s-i art. Vechea Daisy ar fi fugit minioas. Sau poate c nu,

pentru c vechea Daisy s-ar fi simit la fel de ispitit ca cea nou. Numai c Daisy cea de odinioar nu ar fi avut curajul s piece cu un brbat tiind c ceea ce urmeaz este o partid de sex, pe cind Daisy cea nou prea s nu se mai poat gindi la altceva. il voia pe brbatul acesta, dar in acelai timp se temea s nu apar altcineva, cruia ea s nu-i acorde nici o atenie din cauza obsesiei pentru Jack. - Hai, pune-m la incercare, opti ei. Te provoc. Nu provocarea o fcu s se hotrasc, ci gindul de a-1 pune la incercare. - Dac m lai insrcinat, ii spuse ea, va trebui s te cstoreti cu mine. - S-a fcut, rspunse Jack. Se urcar in maini i pornir ctre Lassiter Avenue. Jack rmase in urm, pstrind o distan suficient de mare. Credea c o s tremure ca o frunz cind va deschide ua, ceea ce nu se intimpl. Jack se opri in mijlocul salonului micu i intim i privi curios in jur, in timp ce Daisy merse la telefon i o sun pe mama ei. Ca de obicei, nu se dovedi priceput la minciuni. Cind mama ei o intreb de ce nu vine la mas, Daisy ii rspunse cu sinceritate: - E Jack la mine.

-A ! chicoti mama ei. Am ineles. Petrecere frumoas. Daisy ndjduia ca mama ei s nu fi ineles pe de-antregul despre ce era vorba, dar, dup cum evoluaser lucrurile in ultima vreme, nu se putea s nu-i fi dat seama. Aez receptorul in furc i zise: - Ne-a urat petrecere frumoas. - Asta i intenionez s avem. Jack sttea in mijlocul salonului, fcindu-l s par i mai mic. - i-e foame? De mincare..., adug el indat, simind nevoia s fie cit mai precis. Daisy scutur din cap. - Bine, zise Jack i se apropie de ea. Era aproape convins c doar in imaginaia ei Jack avea un gust atit de bun, cind el o srut din nou. Daisy scinci uor i-i ridic braele inconjurindu-i gitul, apoi se ridic pe virfuri i se lipi de el, lsindu-se prad srutului lui ptima. Din nou simi cum i se inmoaie tot trupul, cum ii cedeaz genunchii i trebui s se sprijine de el. Senzaia de sfireal deveni i mai acut. Cldura emanat de trupul lui o invluia lsind-o prad mingiierilor lui.

Braele lui se incordar i el o trase mai aproape, lipindu-se de trupul ei. Daisy scinci din nou i-atunci Jack o srut cu patim, pin cind rsuflarea nu-i mai aparinu, pin cind ajunse s nu-i mai pese dac respir sau nu. Asta insemna dorin. Asta. Cldura, zbuciumul, moleeala, tremurul neincetat. Daisy gemu i-i ls capul pe spate, oferindu-i prilejul s savureze cu o gur fierbinte arcuirea sensibil dintre git i umr, mucind uor i gustind pielea fin. intreaga ei fiin vibra, cuprins de o plcere slbatic; genunchii o trdar definitiv, ins nu mai conta, pentru c el o inea strins in brae. Miinile !ui o cercetau cu micri lente, ameitoare, mingiindu-i sinii, descheindu-i fermoarul rochiei i trgindui-o de pe umeri i brae, desfcindu-i sutienul i indeprtindu-l. Rochia ii rmase atirnat de olduri, oprit din cdere de trupurile lor lipite unul de cellalt. Jack incepu s-i frminte sinii intrii. Apoi o aplec i mai mult pe spate ca s se poat apropia de ei cu gura lui flmind. Mingiierile

nu mai erau delicate i nici nu trebuia s fie. Daisy ii prinse capul in miini i-l inu acolo, strigind de plcere cind gura lui ii rvi toate simurile. Ardea de nerbdare s-i simt i ea pielea dezgolit, i-atunci se repezi la cmaa lui, incercind s i-o scoat fr s-i descheie nasturii. Jack ii inl puin capul, fr s o elibereze din strinsoare, i o ajut s-l dezbrace. ii scoase cmaa i o prinse din nou cu amindou braele pe Daisy, strivindu-i sinii de pieptul lui acoperit cu fire aspre de pr. Durerea se rspindea in valuri in tot corpul, dar era una plcut pe care ea nu o mai simise niciodat. Trupul ii vibra de dorin, de nerbdare i de bucurie. - Credeam c mineau, zise ea pe nersuflate, fr s fie contient c incepuse s vorbeasc. - Cine? intreb Jack, cu buzele lipite de gitul ei. - Femeile. in legtur cu asta. -Asta? Nu prea deloc dornic de conversaie. Gsise din nou locul acela atit de sensibil de pe gitul ei i-l muc uor. - Despre ce simt. Despre asta. - i ce simi? opti el.

- Simt cum... zvicnete ceva... intre picioare. Pe Jack il strbtu dintr-o dat un fior i abia ii inbui un geamt. - O s-o domolesc eu, zise el cu glas rguit. Trase in sus rochia strimt pin cind aceasta il acoperi antebraele. Palmele calde se strecurar sub lenjeria ei intim, cuprinzindu-i pentru o clip fesele; apoi mina lui alunec tot mai jos., pin cind degetele atinser deschiztura tainic dintre picioare i o simi desfcindu-se. Daisy ii inu rsuflarea. Tot trupul ei pru s se opreasc in ateptare i in incercarea de a contientiza ceea ce i se intimpl. Jack strecur dou degete inuntrul ei i singele incepu si pulseze nvalnic in tot trupul, fcind-o s se arcuiasc, lipindu-se cu pintecele de el, in dorina de a accentua senzaia. O, Doamne, voia mai mult. oldurile incepur s i se legene indeprtindu-se i apropiindu-se de el, ca purtate de val. - Mai mult, reui ea s rosteasc, mrturisindudorina. Mai mult.

Nu putu decit s se agae in netire de el cind Jack ii indeprt lenjeria intim, dup care scoase din buzunarul pantalonilor un prezervativ, se descl i smulse de pe ei restul de haine. Gol, cu Daisy in braele lui, fcu ciiva pai inapoi i se aez pe canapea, apoi o trase peste ei, aezindu-i picioarele de-o parte i de alta a oldurilor lui. ii puse prezervativul cu micri repezi, apoi ii prinse coapsele i o aez in poziia potrivit. Dintr-o dat timpul pru s se opreasc in loc. Daisy se prinse de umerii lui cind ii simi penisul strecurindu-se intre picioarele ei, fr s ptrund, doaratingind-o i ispitind-o s se deschid i s-l primeasc. incepu s respire agitat, rspunzind rsuflrii lui intretiate. El ii inclet maxilarele i ii incorda gitul, rminind nemicat i lsind-o pe ea s stabileasc ritmul. Minunea se produse. Daisy se legna cu micri iscusite, lsindu-se mingiiat de vigoarea lui, inlindu-se uor i coborind i... ah! Jack alunec inuntrul ei numai puin, dar suficient cit s-l determine s-i incleteze

dinii i mai tare. Degetele i se infipser in coapsele ei, apoi se relaxar, uor. Ca in trans, copleit de senzaia de plenitudine, Daisy se mai ridic o dat, dup care primi in ea brbia lui plin de vigoare. Jack scoase un geamt, veni mai in fa, sprijinindu-se cu mijlocul de marginea canapelei, pentru ca ea s-l poat primi tot inuntrul ei. Daisy se inl i se ls deasupra lui cu ochii inchii, savurind ptrunderea domoal, lin, apoi se rsuci puin i, in cele din urm, Jack ajunse in intregime inuntru. Daisy fu surprins s descopere c trupul nu-i mai aparinea, ci se legna dintr-o voin proprie, rsucindu-se i micindu-se in chipul cel mai firesc. Se bucura de fora i goliciunea lui, simindu-l adinc in fiina ei, acolo unde nu mai fusese niciodat atins de nimeni. ii plcea s-i aud gemetele, adora disperarea cu care o stringea in brae, o incintau peste msur fiorii i cldura care ii invadau trupul. Apoi, brusc, toat energia ei luntric se dezlnui. Tot ce ii

inconjura se vedea ca prin cea. Se auzi ipind i suspinind, apoi oldurile incepur s i se izbeasc frenetic de oldurile lui; se trezi rsturnat pe spate i cind Jack incepu s-o ptrund cu apsri ritmice, desctuate, Daisy explod din nou, cu citeva clipe inainte c a eliberarea lui s-l incordeze la maxim, i apoi s-l domoleasc, infiorat. Citeva clipe mai tirziu, Daisy zcea fr vlag sub apsarea grea a corpului lui Jack, intins pe pernele moi ale canapelei decorate cu trandafiri. Aerul rcoros o invluia din toate prile. ii ascunse faa in arcuirea gitului lui, respirind aroma ineptoare de mosc- Jack o srut, incet, pe timpl. - Ai avut un prezervati*v la tine in timpul slujbei, biigui ea, brusc uluit de constatarea fcut. - Da. i m-am temut s nu m trsneasc vreun fulger. Glasul ii sun neobinuit de rguit, de parc ii era greu s vorbeasc. Mina lui Jack alunec de-a lungul spatelui lui musculos, atingindu-i in treact coapsele. - Ai luat doar unul? intreb ea in oapt. Jack ii inl capul i surise, privind-o cu ochi tulburi.

- Mai ai cutia PartyPak, nu? 15 ^^up-amiaza aceea reprezenta visul ei devenit realitate. Jack hotri c are nevoie de intriri i Daisy ii ddu un baton de ingheat, dup care il conduse in dormitor. in timp ce el savura ingheata, ea ddu la o parte cuvertura de pe pat, apoi il impinse pe Jack peste aternut i veni deasupra lui, alintindu-se ca o pisic, frecindu-se de trupul lui puternic i gol. Simi intre picioarele ei tresrirea lui i atunci curiozitatea puse stpinire pe ea. Se rostogoli i se aez in genunchi ling el, cuprinzind in palme misterul falie al brbatului i il cercet incintat. Cum dup-amiaza era aa cum visase i pentru c intotdeauna fusese curioas din fire, se aplec i gust. Era srat i mirosea a mosc, dar pe Daisy o tulburau i o ineintau mult zvicnirile i intrirea lui. Ameit de uimire i plcere, il cercet cu micri nestpinite, apoi cobori dedesubt, aproape de testiculele lui. Probabil c trecuse prea repede de la o micare la alta, pentru c Jack o opri.

- E rindul meu, ii zise el rsturnind-o pe spate. O intui pe pat i se strecur apoi intre coapsele ei. Apoi, se sprijini in coate i-i surise. O s te las mai tirziu s-mi faci asta, promit. Dar nu acum. ii plcea la nebunie s simt greutatea lui apsind-o. Se foi puin, doar ca s simt i mai bine oldurile lui intre picioarele ei i se minun inc o dat cit de firesc i se desfcuser coapsele ca s-l primeasc. Poziia era sublim, comod i foarte imbietoare. - Dar de ce nu acum? - Pentru c vreau eu s-i fac asta i, in plus, sint mai mare. i aa i fcu, acoperindu-i trupul de srutri, intirziind mai mult in locurile sensibile. Cind, in cele din urm, ajunse acolo unde il dorea ea mai mult, Daisy crezu c o s-i piard minile din cauza plcerii neinchipuit de intense. Sexul oral era, intr-adevr, uluitor, aa cum il i prezenta un articol din Cosmo, iar Jack era desvirit in ceea ce fcea. Apoi, pe cind sttea intins, infiorat inc de tria senzaiilor, Jack veni ling ea i o ntreb nerbdtor: - Unde e cutia de PartyPak? Avem nevoie de ea acum. - Las-m s m ridic, zise ea cu glas aproape stins, extenuat i in acelai timp dornic de mai mult.

Jack se ddu la o parte i ea se indrept cu pai ovielnici spre ifonier, unde cutia de PartyPak atepta sub colecia ei de scoici de mare. O trase afar i incepu s sfiie ambalajul de celofan. Fr s se uite, lu in grab un prezervativ i i-i intinse. O expresie bizar apru pe faa lui Jack. - N-o s-mi pun un prezervativ violet, ii zise el, dindu-il inapoi. Daisy il privi la rindu-i. - E cu arom de struguri, spuse ea. - Poate s fie i cu arom tutti-frutti, tot n-o s port un prezervativ violet. Ls s cad pe covor infamul prezervativ i scoase un altul. Afine. Se uit la el i strimb din nas, apoi ii ddu i acestuia drumul pe jos. - Ce nu-i place la culoarea albastr? O s pari... ingheat. - Crede-m c nu sint ingheat. Daisy scoase apoi unul cu arom de viine, de un rou violent, i ddu nemulumit din cap. - sta ce mai are? - Nimic, dac ii neaprat s ari de parc ai avea o boal veneric. - O, Doamne. Se trinti inapoi pe pat i privi cu ochi rugtori in tavan. - Nu gseti unul roz? Cel cu arom de gum de

mestecat? - Cred c e cel care are culoarea cerceluului, zise ea cu indoial in glas, scoindu-l din cutie i studiindu-l. Nu mai vzuse nici o gum de mestecat care s aib nuana aceea. il mirosi; prin ambalaj se simea o arom slab. in nici un caz nu era de gum de mestecat, dar nici nu-i ddea seama ce putea fi. Mai scotoci prin cutie, dar nu gsi nici unul care s aib arom de gum de mestecat. - S-au terminat. Nu exist nici urm de gum de mestecat aici. - Miine o s eliberez un mandat de percheziie, spuse el, simind c ajunge la captul rbdrii. incearc pepenele verde. in mod sigur, prezervativul cu pricina va fi verde. Daisy se uit la el cu o privire inspimintat. - Cangren! Jack sri din pat, se repezi la prezervativul violet i-i rupse ambalajul. - Dac vei spune cuiva vreodat c am purtat un prezervativ violet... - N-o s spun, fgdui ea. Apoi Jack o trinti pe pat i ptrunse repede in ea, cu micri brute, uitind de culori. Era atit de bine s stai goal in braele unui brbat, incit

Daisy nici mcar nu se mai gindea la decena care pin atunci o obsedase. Nu fcea decit s se bucure de el, minunindu-se de plcerea pe care ea n-o cunoscuse pin atunci; nu numai plcerea de a face dragoste, dar chiar i aceea de a sta amindoi intini, de a-i cuibri capul pe umrului lui, in vreme ce el ii cuprindea mijlocul cu braul lui ocrotitor. Nu se putea abine s nu-l mingiie; de cite ori incerca s-i in miinile departe de el, incepeau s o mnince palmele, aa c il alinta din nou. - Eti atit de puternic, se mir ea, lsindu-i mina s-i alunece de-a lungul abdomenului lui plat i dur. Cred c faci tot timpul exerciii. - A devenit un obicei. Cind lucrezi in Echip, trebuie s-i menii condiia fizic. Acum nu mai exersez decit o or pe zi. -In Echip? - In SWAT. Acolo am lucrat, atit la Chicago, cit i la New York. Daisy se ridic intr-un cot. - SWAT? Te referi la indivizii care se imbrac in negru i car cu ei arme din acelea grele? Jack surise, uor amuzat. - Da, am fost i eu un ul dintre ei. - i ai plecat de-acolo ca s vii in Hillsboro?

- Nu mai suportam tensiunea. Mtua Bessie a murit, am motenit casa i mi-am dat seama c a vrea s vd cum e viaa intr-un orel. - i nu ai avut probleme de schimbare a mediului? - Doar in privina limbii, zise el, surizind, ins acum vorbesc i eu ca un localni c. -Aa ii inchipui. - Cum? Vrei s spui c accentul meu nu este autentic? - A zice mai degrab c este un accent autentic de yankeu care incearc s vorbeasc ca unul din Sud. intr-o clip se vzu din nou sub el; brbatul acesta se mica intocmai ca o felin. - i dac yankeul vrea s fac dragoste cu o femeie din Sud? opti el, gidilindu-i gitul cu buzele. Daisy ii inconjur gitul cu braele i opti: - E cum nu se poate mai bine. Jack intoarse capul i se uit la grmada de prezervative aromate imprtiate pe covor. - Nu vreau s port din nou unul violet. Ce zici de galben? sta trebuie s aib arom de banan, nu? Daisy se strimb. - Thh! Nu galben. - Dar de ce ai cumprat prezervative colorate dac nu-i plac? o intreb el innebunit. - A, pi nu intenionam s le folosesc, rspunse ea, clipind nevinovat. Le-am luat doar de dragul imaginii. tii tu.

Am vrut ca doamna Clud s le povesteasc prietenelor ei, iar acestea s duc vorba mai departe, pentru ca brbaii liberi din ora s afle i s devin interesai. Dar s-a dus totul de rip cind ai aprut tu i i-ai dat de ineles c noi doi am fi impreun. Jack ii stpini cu greu risul. Tui, apoi ii drese glasul. -A fost o idee... ingenioas. - Aa m-am gindit i eu. Nu ar fi mers dac le-a fi cumprat de la Wal-Mart sau de la o alt farmacie; Barbara Clud este una dintre cele mai mari birfitoare din ora i spune i altora ce cumpr clienii. tiai c domnul McGinnis ia Viagra? Jack tui din nou, gindindu-se la consilierul plin de zel i destul de intransigent. - , nu, nu tiam. - Doamna Clud a spus tuturor. De asta am fost atit de sigur c va povesti i despre prezervativele mele. Jack ii ascunse faa intre sinii ei, inspirind adinc. Tremura uor i Daisy il strinse in brae. - Gata, gata. Aa e viaa intr-un ora mic. O s te obinuieti. El o privi i cind vzu c Daisy se amuza nu se mai abinu i incepu s rid.

- Dac o s am vreodat nevoie de Viagra, amintetemi s nu cumpr de la farmacia soilor Clud. Daisy se gindi o clip la apsarea ferm pe care o simea in partea interioar a coapsei. - N-a zice c vei avea nevoie de aa ceva prea curind. Nu credeam c o s fii pregtit" atit de repede. Toate articolele pe care le-am citit... Jack o srut i ea uit s-i mai continue ideea, preocupat acum s savureze mierea srutrilor lui. Cind ii inl capul, ii vzu ochii din nou tulburi. - Poate c am fost inspirat. Sau provocat. Remarca o intrit puin. - Dac cineva provoac, acela eti tu... - Nu eu am cumprat aptezeci i dou de prezervative. Daisy tcu pre de citeva clipe, incercind s ptrund inelesul observaiei; apoi un zimbet de incintare ii lumin chipul. - Adic planul meu a dat roade, am dreptate? M rog, intr-o anumit msur. -A dat roade, rspunse el argos. Nu m-am mai putut gindi la altceva decit la aroma de gum de mestecat. Sun telefonul. Daisy se incrunt. Nu voia s vorbeasc la telefon, dorea s se joace cu Jack. Vzind-o c ovie el o indemn s ridice receptorul. - Rspunde. Ar putea fi mama ta i nu cred c vrei s

ne trezim cu ele aici. Daisy oft, se intinse i lu receptorul. - Daisy Minor. - Bun, draga mea. Cum a mers vintoarea noaptea trecut? Era Todd. De obicei ei ii fcea plcere s stea la o uet cu el, ins nu i acum. - S-a iscat din nou o incierare, aa c am plecat devreme. Cred c data viitoare o s merg in alt club. Of, ar fi dorit s nu spun asta in faa lui Jack. - O s m interesez i eu care locuri sint mai potrivite. Deci nu a aprut nimic? - inc nu. Am dansat doar de trei ori. indeprt puin receptorul i zise, ca i cind ar fi vorbit cu altcineva din camer: Nu intirzii. incepei fr mine. - !art-m, draga mea. Nu am vrut s te intrerup, n-am tiut c ai oaspei, zise Todd. Te sun mai tirziu. -A , nu, stai linitit, se grbi Daisy s spun, siminduse vinovat pentru mica ei minciun, ins neavind chef s stea de vorb la telefon, cind ar fi putut face dragoste. - Petrecere frumoas, ii ur el. Pa. - Pa, zise ea i aez receptorul in furc. - Ai pretins c ai oaspei, o mustr Jack, sprijinindu-se pe coate, ca s o poat privi in voie. Ce mecherie! - Pi, chiar am oaspei. Pe tine. - Dar in mod sigur nu vrei s incep fr tine. -Sigur c nu.

- Deci mai este cineva implicat in planurile tale de vintoare. Cine e? - Todd Lawrence, rspunse ea, mingiindu-i umerii. El m-a ajutat cu prul, cu produsele cosmetice i cu hainele. Jack ridic din sprincene. -Todd. Dac nu se inela, in tonul lui se simea o uoar nuan de gelozie. Daisy se simi emoionat de aceast constatare, ins se grbi s inlture orice suspiciune: - A, Todd este homosexual. - Ba nu, nu este, o contrazise Jack, uluind-o. Daisy clipi scurt, nevenindu-i s cread. - Ba este. - Dac e vorba de Todd Lawrence pe care il cunosc eu, care locuiete in casa aceea mare in stil victorian i are un magazin de antichiti in Huntsville, atunci nu este homosexual. - Da, acesta este Todd, zise Daisy incruntindu-se. Dar sint sigur c este homosexual. - Eu sint sigur c nu este. - De unde tii? - Crede-m c tiu. i nu m intereseaz dac a trecut sau nu testul cu puricele. - Dar este grozav de priceput la cumprturi, incerc ea s-l conving, aprindu-i punctul de vedere. - Asta-i bun, i eu sint priceput la cumprturi, dac te intereseaz o main sau o arm.

- El se pricepe la haine i la accesoriile care se potrivesc cel mai bine, accentu ea, triumftoare. - Aid m-ai dat gata, recunoscu el. Dar nu e homosexual. - Ba da! Ce te face s crezi c nu este? Jack ridic din umeri. - L-am vzut cu o femeie. Pentru o clip Daisy il priwi nucit; apoi ii veni in minte o explicaie potrivit. - Cine tie, probabil c mergea cu ea la cumprturi. i eu sint tot femeie i i-a petrecut o zi intreag impreun cu mine. - O sruta. Daisy rmase cu gura cscat. - i-atunci... i-atunci de ce ar pretinde c este homosexual? -Asta nu mai tiu. E liber s pretind orice. Daisy ddu din cap uluit. - I i place pin i Barbra Streisand; i-am vzut CDurile. - Sint i brbai normali crora le place Barbra Streisand. - Chiar aa. ie ce muzic ii place? - Creedence Clearwater. Chicago. Three Cog Night, Clasicii. Daisy ii ascunse faa la pieptul (ui i chicoti. Jack surise, cci ii plcea chicotitul ei. - Asta este, imi place muzica mai veche. Dar ie ce-i

place? Nu, stai s ghicesc. ie ii plac clasicii l mai vechi. ~ Nu chiar. Doar ai vzut colecia mea de CD-uri de pe rafturile din salon. - Am stat acolo doar un minut, cit ai vorbit cu mama ta la telefon. Nu i-am studiat colecia de CD-uri. - Dar eti poliist! Asta inseamn c ai spirit de observaie. - Las-o balt. Nu m puteam gindi decit la cum s fac mai repede dragoste cu tine. - Ce culoare are canapeaua mea? - E albastr i are imprimate nite flori uriae. Crezi c n-a fi bgat de seam? Doar ne-am intins goi pe canapeaua aia. Daisy suspin fericit. - tiu. -Totui, ai dreptate intr-o privin, sint puine lucruri care imi scap. De pild, la ce club ai de gind s mergi data viitoare? Fir-ar s fie! Asta nu-i scpase. - Nu tiu, rspunse ea. Nu m-am hotrit. - Bine. Cind te hotrti vreau s-mi spui i mie. Avea o asprime in gias pe care ea nu o mai sesizase pin atunci. - Daisy, vorbesc serios. Dac ai de gind s iei singur, vreau s tiu unde te afli. Daisy ii muc buza de jos. Dac o s apar acolo

unde se duce ea ii va indeprta pe toi cei care ar dori s-o invite la dans. Pe de alt parte, avea dreptate in privina siguranei; trebuia s fie foarte precaut. In plus, se afla intr-o poziie foarte delicat - intins pe spate, goal, prins sub greutatea lui. - Promite-mi, insist el. - Promit. Nu o intreb dac ii va respecta fgduiala, pentru c era sigur c aa va face. ii apropie fruntea de a ei. - Vreau s te tiu in siguran, opti el i o srut. Ca de obicei, un srut se continu cu un altul i curind Daisy se ag de el, ameit de dorin. ii inconjur oldurile cu picioarele i-atunci Jack ptrunse uor, micinduse de citeva ori, pentru ca apoi s se retrag brusc, blestemind infuriat. Se aplec pe marginea patului i bijbii dup un prezervativ. - Nu m intereseaz ce culoare are, zise el, cu glas rguit. Nici lui Daisy nu-i mai psa, nici mcar nu se uit. Se speriase la gindul c aproape fcuser dragoste fr s se protejeze de risc. Apoi Jack reveni inuntrul ei i Daisy

accept fr s ovie imbriarea lui aprig, primind tot ce era el gata s-i ofere. Puin mai tirziu, extenuat de atita zbucium, aipi lipit de Jack, in timp ce el rmase cu ochii aintii in tavan, intrebindu-se ce punea la cale Todd Lawrence. Se petrecea ceva care pe el il nelinitea i nu voia s rite nimic, mai ales c era vorba de Daisy. Avea auzul fin. Auzise fiecare cuvint din conversaia pe care o dusese la telefon. Poate c instinctul lui de poliist nu-i ddea pace. Nu auzise nimic care s i se fi prut suspect, i totui avea impresia c Daisy era ghidat ctre anumite cluburi. i asta nu-i plcea. De cind vorbise cu Patersen, fusese in tot felul de cluburi in fiecare noapte, cu excepia duminicilor. Asistase chiar la un episod care s-ar fi putut finaliza cu un viol dup drogare. Asta se intimplase la Buffalo Club in noaptea de joi, aa c revenise i vineri i simbt, sperind s afle ceva mai mult. Femeia care prea s fi fost drogat venise cu dou prietene;

Jack ie interogase discret i aflase c, intr-adevr, primiser buturi din partea unor brbai i chiar ii lsaser paharele nesupravegheate in timp ce dansaser sau cind merseser la toalet, aa incit nu putea ti cind i dac li se puseser droguri in buturi. Dou dintre femei erau suficient de lucide ca s conduc, ceea ce ii ddu de ineles c cea de-a treia fusese drogat. Le ajutase s-i scoat prietena din ciub i s o urce in main, cerindu-le s o duc la un spital ca s verifice dac ii pusese cineva ceva in butur. Dup ce plecaser, se intorsese in club. Nu se fcuse caz, pentru c nimeni nu aflase nimic. El nu-i declinase calitatea de poliist, pentru c dac existase un netrebnic acolo care strecurase GHB sau alt porcrie in buturile femeilor, in nici un caz nu dorise s-l sperie. Se mulumise s supravegheze mulimea, incercind s descopere ceva sau mcar s intervin dac vreo alt femeie ar fi avut necazuri.

A doua zi de diminea ii telefonase lui Patersen i-i spusese c apruse un posibil punct de plecare pentru cercetrile lor. Noaptea trecut se incheiase repede din pricina incierrii. Fusese gata s fac un infarct cind o vzuse pe Daisy pe ringul de dans. Ea nu prea s-i dea seama c atrage privirile din cauza hainelor ei elegante, care o fceau s se deosebeasc de celelalte femei. Brbaii o priveau cu iuare-aminte i asta nu numai pentru c dansa bine. Se uitau ia picioarele ei i la ochii strlucitori care trdau buna ei dispoziie. ii observaser sinii i felul in care rochia ii punea in eviden formele frumoase. Chiar i acum, inind-o goal in braele lui i gindindu-se la sinii ei simi cum ii las gura ap. Aceast domnioar Daisy era o femeie frumoas. Ea voia un so i copii. El nu era in cutarea unei soii, de copii nici nu putea fi vorba, ins i! siciia un fel de orgoliu masculin cind se gindea c ea ar putea cunoate ia un

moment dat intr-unul din cluburi pe cineva care s-i plac i c ar putea iei cu acela in ora, c ar putea s fac dragoste, i poate chiar s se cstoreasc, lat un scenariu care nu-i era pe plac. Cind ii dduse seama c uitase de prezervativ, pentru citeva clipe continuase s se mite, ispitit de ideea de a face dragoste cu ea fr protecie. Dac ar lsa-o insrcinat ar insemna s se cstoreasc cu ea. Fcuser o inelegere. Cstoria cu domnioara Daisy ar putea fi mult mai plcut decit aceea cu neisprvita de Heather. ii zise c se afla la ananghie de vreme ce gindul csniciei nu-l punea pe fug. O privi dormind i o mingiie incet pe spate. Cine tie, poate c pin Ia urm o s lase deoparte un prezervativ, do ar aa, ca s vad ce o s se iniimpie. Nu, nu putea s-i fac una ca asia - poate doar dac ar vedea-o ataat serios de cineva i cind ar Supta cu orice mijloace ca s o citige. 16 ^eterul zburda prin iarba inalt, ignorind comenzile

pe care i ie striga stpinul. Era o celu tinr i ieea abia pentru a doua oar pe cimp. O antrenase pin atunci in curte folosindu-se de tot felul de momeii, i celua ii dovedise cu prisosin instinctul de hita. ins acum. vzindu-se liber, se lsa fr reinere in voia entuziasmului. Erau atit de multe mirosuri care trebuia cercetate, cum ar fi cele ale psrilor, ale oarecilor, ale insectelor, aie erpilor - care ei ii erau necunoscute i pe care inea mori s !e urmreasc. in aerul dimineii simi un miros mai ciudat decit celelalte, care o atrase departe de cimp, in pdurea de la margine Stpinul venea in urma ei, blestemind de mama focului l incercind s o opreasc. - La naiba, Lulu, ezi! Lulu nu voi s ad, ci se repezi dind din coad spre un tufi de unde mirosul venea mai puternic. Se aplec i adulmec pmintul cu nrile fremtind. Stpinul ii strig din nou: - Lulu, vino aici, fetio! Unde eti?

Celua incepu s scurme pmintul, agitindu-i neincetat coada. Omul ii zri coada ling un boschet i-i croi drum printre tufele de mce care creteau pe sub copaci, blestemind la fiecare pas. Cu cit mirosul devenea mai puternic, Lulu se arta i mai nerbdtoare. Fcu un pas inapoi i ddu un ltrat scurt ca s-i anune descoperirea, apoi se repezi din nou la tufi. Stpinul grbi pasul alarmat, cci rareori se intimpl ca Lulu s latre. - Ce e, fetio? Ai gsit un arpe? Vino aici, Lulu, vino aici! Lulu apucase ceva cu dinii i incepuse s trag. Era ceva greu, care nu voia s se mite. incepu s sape i mai adinc, aruncind pmintul in spatele ei. - Lulu! Stpinul ajunse ling ea, o prinse de zgard i-o trase inapoi, fr s dea drumul crengii pe care o luase cu el de teama erpilor cu clopoei. Apoi rmase cu ochii holbai privind descoperirea ciinelui lui i fcu un pas inapoi, ingrozit. - Dumnezeule! Se uit speriat in jur, temindu-se ca nu cumva fptaul , atepte undeva, in apropiere, ins pdurea era cufundat

n tcere i nu se auzea decit fonetul frunzelor micate de adierea domoal. Nici un zgomot de arm nu rbufnise in iinitea dimineii i dintre copaci nu se repezi spre el nici un maniac inarmat cu un cuit. - Haide, fetio, haide, ii zise el, prinzind o ies de zgarda ciinelui. Te-ai descurcat bine. Hai s gsim un telefon. Temple Noian se uita la bucata de hirtie din mina lui i la numrul de inmatriculare care figura acolo. Simea cum panica ii paralizeaz ira spinrii ca o ghear de ghea. Cineva, o femeie, asistase la omorirea Sui Mitchell. Dup prerea lui Sykes, fie nu dduse atenie la cele petrecute, fie nu vzuse nimic din pricina intunericului, pentru c dup aceea intrase linitit in Buffalo Club. Ar fi vrut s cread c Sykes avea dreptate, dar curajul il cam prsea. Nu era nevoie decit de un fir i de cineva care s-! urmeze pentru ca totul s ias la iveal. Sykes ar fi trebuit s se ocupe personal de Mitchell, nu s cear ajutorul ageamiilor lora. Iar ia ar fi trebuit s atepte i s

pun mina pe el intr-un loc izolat, nu in public. Ar fi trebuit... la naiba! - multe ar fi trebuit fcute cum se cuvine, dar acum era prea tirziu i nu le rminea decit s-i asume i riscui acesta, sperind c lucrurile se vor opri aici. Ridic receptorul i form numrul ofierului Russo. Dup primul apel Eva Fay rspunse. - Eva Fay, sint eu, Temple. A venit eful? Se folosea mereu de prenume, pe de o parte pentru c asta ii fcea pe oameni mult mai cooperani, pe de alta pentru c triau intr-un orel de provincie i era sigur c se va rspindi repede vestea c prefera s i se spun pe numele mic. Locuia intr-o cas mare, frecventa clubul country din Huntsville, ca i pe cel mai puin interesant din Hillsboro, se invirtea intr-un cerc foarte restrins de cunoscui i, atita timp cit se purta ca un cetean onorabil i de treab, lumea continua s-l aleag primar. - Cum s nu, domnule primar, rspunse Eva Fay. Ofierul ridic receptorul: - Russo. - Jack, sint eu, Temple. Din nou aceeai tactic, cu numele mic.

-- Uite ce e, in dimineaa asta am vzut o main parcat aproape de peluza cabinetului doctorului Bennett. Miam notat numrul de inmatriculare, dar n-a vrea s necjesc vreun om bolnav trimiind un sergent ca s-l amendeze. Dac ai putea s verifici tu numrul i s-mi spui numele proprietarului, a putea s-i dau eu un telefon i s-i cer s nu mai parcheze acolo. Nimeni nu reuea s par mai cumsecade decit el. - Cum s nu. Stai s-mi iau ceva de scris. Pe ofier nu-l mai surprindea nimic; incepuse s se obinuiasc cu toate ciudeniile unui ora mic. - Gata, zicei. Temple citi numrul. - N-o s dureze nici un minut, ii zise ofierul. Ateptai ia telefon? - Sigur. Cind pe ecranul calculatorului apru informaia cutat, Jack rmase cu ochii int la numele scris acolo, nevenindu-i s cread. Se gindi pre de citeva clipe, incremenit, concentrindu-se la ce ii rminea de fcut, apoi imprim pe hirtie informaia i se intoarse in birou. Nu se grbi s ridice receptorul. Primarul nu avea decit s atepte.

Maina era inregistrat pe numele Dacinda Ann Minor, iar adresa era cea la care abia se mutase Daisy. Maina era un Ford vechi de opt ani, prin urmare nu exista nici un dubiu. Russo nu tia c numele ei de botez era, de fapt, Dacinda i nu Daisy, dar ii zise c dac ar fi in locul ei i el ar alege s i se spun Daisy. Nu-i ddea inc seama ce se petrecea, dar un lucru era cert: nenorocitul de primar minea. Daisy a lui nu ar fi in stare s parcheze pe peluza cuiva cum nu ar fi in stare s alerge goal prin centrul oraului. Femeia asta nu depea niciodat viteza, nu traversa neregulamentar, nici mcar nu injura. In plus, cu siguran nai fusese in dimineaa aceea la cabinetul doctorului Bennett. Petrecuse noaptea la ea i nu se plinsese de nimic. Mai mult decit atit, radia. Avea pe chip un zimbet larg, luminos. Jack trecuse mai intii pe acas, ca s-i schimbe hainele, iar cind se intorsese la birou ii vzuse maina ia locul ei, aflat in parcarea din spatele bibliotecii.

i-atunci cine inea cu tot dinadinsul s-i verifice numrul de inmatriculare i de ce? Mintea ii lucra cu rapiditate, cutind o soluie. Putea s spun c era un numr furat. Oare primarul avea i o descriere a mainii? Sau ar putea s-i spun c era vorba de maina lui Daisy i apoi s incerce s descopere ce se punea la cale. Mai intii Todd Lawrence, iar acum Temple Noian. Prea mult atenie i se ddea unei bibliotecare i pe deasupra multe amnunte nu se potriveau. Deveni i mai nelinitit. Oare birfele care circulau prin ora pe seama lui i a lui Daisy or fi ajuns i la urechea primarului? Nu frecventau aceleai cercuri. Cu toat bunvoina i deschiderea fa de concitadini, primarul nu prea era vzut in compania lor. Participa la intrunirile oficiale, dar nimic mai mult. Se eschiva cu discreie i amabilitate, iar oamenii puneau absena lui de la anumite reuniuni pe seama soiei sale, Jennifer, care

era beat mai tot timpul. Lui Jack nu-i scpase faptul c primarul se folosea intotdeauna de acest pretext cind voia s-i scuze absena. Ridic receptorul i ls instinctul s decid. - Iertai-m c a durat atit, dar azi merge foarte greu computerul. - Nu e nimic, nu m grbesc, rspunse binevoitor primarul, la spune, cine este vinovatul? - Mie nu-mi spune nimic numele. Dacinda Ann Minor. - Cum? Primarul nu reui s-i ascund uimirea. - Dacinda Minor - ei, asta-i bun. Pun rmag c e vorba de bibliotecar. Numele ei este Minor, dar parc nu o cheam Dacinda, ci... - Daisy. Primarul prea c se sufoc. - Toat lumea ii spune Daisy. Dumnezeule! Ea... - Pin i bibliotecarele pot parca ilegal, nu-i aa? -... da... aa se pare. - Vrei s-i dau telefon i s-i fac moral? Este angajat in consiliul oraului, ar trebui s fie mai atent. - Nu, o s o sun eu, se grbi primarul s rspund. - Bine, zise Jack, convins c ticlosul nu o va face. S m anunai dac v mai pot fi de folos cu ceva, domnule primar. - Sigur c da. Mulumesc.

De indat ce primarul inchise, Jack cut in lista numerelor departamentelor din ora telefonul bibliotecii i il form. - Biblioteca Public din Hillsboro, se auzi glasul uor inepat al lui Daisy. - Bun, iubire, cum te simi? - Excelent. Tonul i se schimb, deveni mai cald, mai intim. - Dar tu? - Un pic obosit, dar sper s trec ziua cu bine. ia fii atent, cineva susine c i-a vzut maina la cabinetul doctorului Bennett. - Nu cred, rspunse Daisy. Nu-mi place individul. Te oblig s iei pilule pentru slibit. Jack ii not numele doctorului, pentru ca mai tirziu s-i aminteasc s verifice felul in care scria acesta reetele. - Am mai auzit i c numele tu este, de fapt, Dacinda. E adevrat? - Dar multe ai mai auzit tu astzi. Este adevrat, i ai fi aflat mai devreme dac tes-ai fi uitat in lista cu numele angajailor. Am fost botezat dup numele bunicii Minor. - i nu i s-a spus niciodat Dacinda? Daisy pufni uor indignat. - Nu, i sper nici s nu mi se spun. Mama susine

c-mi ziceau Dacey cind eram mic, dar dup citeva luni au trecut la Daisy i aa mi-a rmas numele. Dar de ce eti atit de curios in privina numelui meu? - Fac i eu conversaie. A trecut ceva vreme de cind nu i-am mai auzit glasul. - Sigur, a trecut cel puin o or i jumtate. - Mie mi se pare mai mult. Mergi acas la prinz? - Nu. Am vorbit la telefon cu mtua Jo. Se pare c mia gsit un ciine. La prinz voi merge la cei care il au. Deja a aranjat intilnirea. In glasul ei rzbtea prerea de ru. Jack se intreb dac ea regreta mcar pe jumtate cit regreta el c nu se puteau vedea, ins era foarte important ca Daisy s-i ia un ciine, iar lui nu-i rminea decit s iscodeasc pe ici-colo, poate chiar s-l urmreasc pe primar i s vad pe unde umbl. - Uite, disear trebuie s verific nite chestii, dar dac pot, o s trec pe la tine. Tu pe la ce or te culci de obicei? - La zece, dar... - Dac pot, am s te sun. - Bine, dar nu trebuie... - Ba da, rspunse ei mai hotrit decit intenionase s fie. Trebuie. Nu trebuia s fie atit de morocnos, ii zise Daisy dup

ce inchise telefonul. Nu se aga de el, nu il sufoca, nu ii cerea s-i petreac tot timpul cu ea. Avusese mare grij s nu-l intrebe cind ii va revedea, dei era sigur c se va intimpl curind. Nici un brbat nu i-ar petrece o dup-amiaz intreag i bun parte din noapte fcind dragoste cu o femeie dac nu i-ar plcea ceea ce face. lat un avantaj c se mutase pe Lassiter Avenue. Era puin probabil ca cineva s se arate interesat cu cine ii petrecea ea noaptea. Cum abia se mutase, nu o cunotea nimeni i nimeni nu tia care ar trebui s fie mainile oprite pe aleea din faa casei ei. Pentru prima dat in via nu mai avea impresia c o urmresc sute de ochi. Cu Jack se simise absolut liber, liber s ipe atunci cind plcerea iubirii devenea de neindurat, liber s stea goal in buctrie i s mnince unt de arahide i biscuii. Putea continua aventura cu Jack fr ca intreg cartierul s urmreasc la ce or pleca de la ea, sau s birfeasc ori de cite ori maina iui

rminea acolo peste noapte. Una peste alta, Daisy era mulumit de intorstura pe care o luaser lucrurile. ii propusese s cumpere mai multe prezervative - din cele obinuite, fr arome. Se simea ispitit s mearg tot la farmacia familiei Clud; Barbara putea s spun tot ce-i trecea prin minte! Interesul femeilor pentru Jack va spori simitor dac va imprtia zvonul c folosise ase duzini de prezervative intr-o singur sptmin. La prinz Daisy se duse s le ia pe mama ei i pe mtua Jo i plecar impreun acas ia Miley Park, s-i ia ciineie. Doamna Park locuia la citeva mile in afara Hillsboroului, intr-o zon frumoas. O curte imens, strjuit de un gard, inconjura casa ei mic. Femeia se grbi s ieintimpine, tergindu-i miinile pe orul de la briu. O insoea un ciine cu blana de culoare deschis care slta pe ling ea, dind din coad i mijindu-i colii. - Sadie, ezi, ii porunci stpina i ciineie se supuse, dei tremura de nerbdare s intimpine in felul lui oaspeii. Doamna Park deschise poarta i zise:

- Grbii-v ca s pot inchide inainte s apar i ei. - Ei? intreb Evelyn, grbindu-se s intre. Doamna Park inchise poarta chiar in clipa in care aprur de dup colul casei mai muli celui, alergind gata s se rostogoleasc. - Drcuorii tia sint mai iui ca fulgerul, zise doamna Park, aplecindu-se i mingiind-o pe Sadie. Cum aud poarta deschizindu-se, se i reped incoace. Sadie se ridic i se duse s-i adulmece puii, de parc incerca s-i numere. Celuii preau nehotrii; nu tiau ce s fac mai intii, s se repead la mam i s sug nite lapte, sau s-i adulmece pe oaspei. Sreau i se repezeau de colo-colo, dind din codie atit de tare, incit li se legnau trupuoarele cu totul. -Ah, exclam Daisy, lsindu-sein iarb. Ah! Erau doar cinci, dar atit de neastimprai incit curtea prea plin de ei. Vzind-o c se aaz, se hotrir brusc cu toii s vin s vad ce e cu ea i Daisy se trezi cu poala plin de celui, care mai de care dornic s-i ling obrajii, s se agae de prul ei, s-i road pantofii. Trei dintre ei aveau culoarea pepenelui galben, iar doi

erau aproape albi. Nite dolofani, cu ochi jucui, cu lbue mari, prea mari pentru corpurile lor. - Joi vor implini apte sptmini, zise doamna Park. Sadie a incercat s-i inarce inc de-acum dou sptmini; au aproape apte zile de cind ii hrnesc cu mincare pentru celui. Sint foarte istei. Pcat c n-ai vzut cum a decurs vizita la cabinetul veterinarului! - Sint minunai, zise Daisy, indrgostit de-a binelea de puiori. ii iau. Toat lumea incepu s rid i abia atunci ii ddu i ea seama ce spusese. - M rog, cred c unul ar fi de-ajuns, zise ea, roind i rizind la rindul ei. - Eu nu dau nici un pui de-al lui Sadie decit dac sint sigur c se va bucura de un cmin bun, spuse doamna Park. Glbiorii acetia sint cei foarte energici i au nevoie de mult micare. Dac nu ai un loc unde s poat alerga in siguran... - Curtea din spate este ingrdit, se grbi Daisy s o anune pe stpin, temindu-se dintr-o dat c nu i se va da voie s ia nici unul dintre puii aceia drglai. - Este o curte mare?

- Nu, nu este prea mare. - Asta e bine pentru un celu; dar cind o s creasc, o s aib nevoie de mai mult micare. O s-l poi duce la plimbare, ca s alerge, o s-l poi duce s inoate? - Da, fgdui Daisy, gata s promit i s fac orice i s-ar fi cerut. - Le place mult compania oamenilor. De fapt, ador s fie inconjurai de oameni. Va fi cineva acas in timpul zilei sau ai de gind s-l lai singur in curte pin te intorci tu de la lucru? Daisy nu se gindise atit de departe; se intoarse acum ctre mama ei cu o privire in care se citea limpede implorarea. - Putem s-l inem noi in timpul zilei, zise Evelyn. - Avei atita rbdare? Drcuorii acetia pot fi mai nbdioi decit v inchipu ii voi. Dac lsai ceva pe jos, putei fi sigure c va fi ros, m ai ales cind incep s le creasc dinii. Pe de alt parte, sint nerbdtori s invee i s v fac pe plac. Nu am avut ni ciodat un cel care s nu se acomodeze cu obiceiurile casei. - Sint foarte rbdtoare. Ceea ce era adevrul adevrat, altfel nu ar fi ateptat treizeci i patru de ani ca s-i triasc, in sfirit, viaa. Ridic

de jos un celu i incepu s rid vzindu-l cum ncearc s ajung cu limbu lui roz la obrajii ei. Doamna Park surise i-i incruci braele la piept. - Cost patru sute de dolari unul. - De acord, spuse Daisy. Dac doamna Park ar fi spus o mie de dolari, nici atunci n-ar fi ovit. Sadie se apropie i incepu s-i ling puiul aflat in braele lui Daisy. Apoi se aez la picioarele lui Daisy i imediat puii se repezir incercind s sug, dar Sadie invase cum s se protejeze i bieii de ei rmaser bosumflai. - Pe care il alegi? Celelalte intrebri fuseser o nimica toat; acum urma greul. Se uit la ei cu luare-aminte, incercind s se hotrasc. - Sint trei biei i dou fete... - Nu, nu-mi spunei asta, o intrerupse Daisy. Vreau s aleg un pui pentru personalitatea lui. Daisy ii ls pe celui s se joace in jurul ei. Dup o vreme, unul dintre cei alburii csc i ochii lui mari i intunecai, cu gene lungi i galbene, incepur s se inchid. Cu micri stingace, urc pe genunchiul ei i se rsuci de citeva ori pin cind ii gsi un loc confortabil in poala lui Daisy,

transformindu-se intr-un ghem de blni cldu. - Ei bine, am fost aleas, spuse ea, ridicind puiul i dezmierdindu-l. - Este unul dintre bieei. S ai mare grij de el. Eu o s te mai sun ca s aflu ce face, iar tu poi s-l aduci s o vad pe Sadie de cite ori vrei. O s-i aduc formularul care trebuie completat, ca s-l poi inregistra. - Ce nume o s-i pui? o intreb Evelyn in timp ce se intorceau in ora. Conducea Jo, cci Daisy sttea pe bancheta din spate inindu-i in brae celuul adormit. - Trebuie s m gindesc. Dup mrimea lbuelor, a zice c o s se fac un ciine mare, aa c o s-i pun un nume dur, viril. Jo pufni nemulumit. - Uit-te la el, numai dur i viril nu arat. Cred c Pufule i s-ar potrivi de minune. - Dar n-o s fie mereu atit de pufos. Deja o intrista gindul c avea s creasc i nu o s mai fie celuul care era acum. il mingiie pe cpor i-i ddu dintr-o dat seama ce responsabilitate uria ii asumase. - O, Doamne, nu i-am cumprat de nici unele! Va trebui

s ne oprim la Wal-Mart s-i iau mincare, castronae pentru hran i ap, jucrii, un culcu i perniele acelea care s marcheze teritoriul pe care are voie s se mite in cas. Am uitat ceva? - Nu, doar c trebuie s cumperi totul in dublu exemplar, spuse Evelyn, de vreme ce ziua va sta la noi. Nu are rost s crm toate astea de colo-colo. - Voi intirzia la bibliotec, zise Daisy i, pentru prima oar in viaa ei nu-i psa. Avea un amant i un cel; ce-i mai putea dori? 17 emple Noian a fost mai mult decit uluit s afle c numrul aparinea mainii lui Daisy Minor; de fapt, ii era greu s cread. Sykes spusese c femeia este blond, ori prul lui Daisy era castaniu. Mai mult decit atit, avea mari dubii c ea ar fi intrat vreodat intr-un club; era tipul fetei btrine obinuit s stea in cas, iubit de toi copiii din cartier, pentru c le oferea cele mai bune dulciuri de Halloween, genul care mergea la biseric de trei ori pe sptmin.

Apoi ii aminti nite frinturi dintr-o conversaie intre dou funcionare pe care le auzise cind trecuse prin hol, i care spuneau c Daisy ar fi inceput o via nou, c ar fi manifestat dintr-o dat un curaj neateptat. Cine tie, poate c Daisy cptase aripi. ii venea greu s cread, dar merita s verifice. Ar fi putut s o intrebe pe Nadine, secretara lui, dac a auzit vreun zvon in legtur cu Daisy, dar teama il determina s fie foarte prudent. Dac femeia pe care o vzuse Sykes era, intr-adevr, Daisy, Temple nu-i putea asumt* riscul ca, la un moment dat, Nadine s-i aminteasc de curiozitatea lui manifestat chiar inainte de moartea sau de dispariia ei, oricare ar fi fost aranjamentul plnuit de Sykes. in consecin, o anun pe Nadine c va lipsi puin, dup care o porni spre bibliotec. Ajuns acolo privi prin geam i o zri pe Daisy aezat in spatele tejghelei, aplecat asupra unor hirtii la care lucra. Era blond. Daisy ii schimbase culoarea prului.

Simi cum i se face ru. Se intoarse la birou cu capul plecat. Cind intr, Nadine izbucni, alarmat: - Domnule primar, nu v e bine? Sintei palid. - M supr stomacul, zise el, i nu minea. Am crezut c o s-mi fie mai bine dac voi iua puin aer. - Poate ar trebui s mergei acas, ii spuse ea, vdit ingrijorat. Nadine era genul de femeie care manifesta o afeciune matern pentru oricine. De altfel ea avea grij de nepoii ei i era mereu gata s-i intreac in sfaturi medicale pe toi doctorii din ora. Noian plnuise s ia masa de prinz cu primarul din Scottsboro, aa c se impotrivi, scuturind din cap. - Nu, este doar o indigestie. Am but un pahar cu suc de portocale dimineaa. - Asta o s v ajute, ii spuse Nadine, deschizind unul dintre sertare i scoind un flacon. Luai nite Maalox. Primarul se supuse i lu dou tablete pe care le mestec. - Mulumesc, ii spuse el i se intoarse in birou. intr-una din zile, Nadine ar putea s pun pe seama indigestiei pin i un atac de cord, dar primarul tia prea bine crui fapt se datora indispoziia lui. Se asigur c ua biroului era bine inchis, dup care se indrept spre telefonul cu numr privat i-l sun pe Sykes. Nu putea s opreasc ceea ce trebuia fcut.

Jack imprumut camioneta unuia dintre subalternii si, ii scoase cravata, ii puse o pereche de ochelari de soare i o apc. El il urmri pe primar pin la restaurantul la care acesta lu masa de prinz impreun cu primarul din Scottsboro. Nu observ nimic suspect, ins asta nu-! liniti. Atita vreme cit era vorba despre Daisy, nu putea s stea linitit. Instinctul, dar i experiena ii spuneau c trebuie s fie foarte atent i s-i caute bine inta. Bineineles, Daisy nu avea nici cea mai vag idee despre pericolele pe care el le simea dindu-i tircoale. Unul dintre lucrurile pe care le admira la ea era firea ei optimist. Vedea ce este ru, ins accepta faptul c viaa avea i pri neplcute. in acelai timp nutrea convingerea c cele mai multe aspecte ale vieii erau minunate. De pild atitudinea ei fa de Barbara Clud, canalia aceea cu gura mare. Daisy accepta faptul c aa era Barbara, i c dac mergeai la farmacia ei, trebuia s te atepi s spun tuturor ce ai cumprat. Acum, ins, ar fi preferat ca Daisy s aib o

atitudine mai reinut, mai bnuitoare, s fie ceva mai prudent. Bine c ii cumpra un ciine care s o protejeze. Dac el nu putea fi ling ea peste noapte, mcar avea un sistem de alarm cu dini ascuii. Dup-mas primarul se intoarse in Hillsboro. Jack lu legtura cu Eva Fay, se duse in Huntsville i cut magazinul de antichiti al lui Todd Lawrence, numit simplu Lawrences. Jack intr fr s-i scoat apca de pe cap, ceea ce il determin pe vinztorul care se apropie de el s-i arunce o privire glacial. Vinztorul era de virst i inlime medii, i ii prea extrem de cunoscut. Rareori se intimpl ca Jack s nu in minte figura cuiva. Omul fusese, in mod sigur, la Buffalo Club; de fapt, dac nu se inela, chiar dansase cu Daisy in prima noapte. - A vrea s vorbesc cu domnul Lawrence. - imi pare ru, dar momentan este foarte ocupat, rspunse cu amabilitate vinztorul. V pot ajuta cu altceva? -Nu. Jack ii scoase legitimaia i o deschise sub nasul vinztorului. - S vin domnul Lawrence. Acum. i vreau s rmii

i dumneata. Vinztorul lu legitimaia, o studie cu luare-aminte, apoi i-o restitui cu un gest la fel de glacial ca i privirea cu care il intimpinase. - eful Departamentului de Poliie din Hillsboro, zise el fr s-i ascund sarcasmul. De-a dreptul impresionant. - Nu la fel de impresionant ca un bra rupt, dar sint gata s testez orice mijloace. - Mm, i mai sintem i dur. Lui Jack nu-i scp schimbarea de atitudine i-i scrut cu ochi ptrunztori. - Eti comerciant cum sint eu saltimbanc, ii zise el pe un ton amenintor. Am venit in legtur cu Daisy Minor. Sesiz noua schimbare pe chipul celuilalt, de data aceasta un fel de resemnare. Vinztorul oft i-i zise: - La naiba. Todd e in biroul lui. Todd ii ridic privirea din actele de pe birou cind Jack intr insoit de vinztor. Pentru o clip faa lui exprim mirarea, dar redeveni imediat omul de afaceri agreabil i cordial. Se ridic in picioare i spuse intinzind mina: - Ofierul Russo, nu-i aa? apca m-a pus in incurctur pentru o clip.

Se uit contrariat la apca verde pe care scria cu galben John Deere. - Ce... retro. Jack ii strinse mina, apoi i se adres pe un ton la fel de amabil: - Ce timpenii spui. Ce-ar fi s ne aezm, iar tu i comerciantul acesta de arte mariale s-mi spunei dac greesc inchipuindu-mi c o trimii pe Daisy la anumite cluburi alese de tine, i acest Bruce Lee o urmrete ca s... Ca s ce? Ca s o prind fcind ceva ilegal? N-a crede. - Howard, il corect vinztorul zimbind maliios. Nu Bruce. Todd il cercet cu luare-aminte pe Jack inainte de a-i rspunde. - Chiar nu-mi dau seama despre ce vorbeti. - Bine. Atunci hai s discutm despre motivele pentru care un brbat normal incearc s conving pe toat lumea c este homosexual i despre ce s-ar putea intimpl dac i-a distruge eu scutul acesta. Todd rise scurt. - Domnule ofier, acum chiar c exagerezi. -Zu? tii, la inceput, cind m-am mutat aici, obinuiam

s hoinresc mult ca s inv drumurile, aa c am ajuns in locuri unde nu te atepi s dai peste eful poliiei din Hillsboro, l-am studiat cu mare atenie i pe cetenii din ora, intrebind cine e cutare sau cutare persoan, reinindu-le figurile, astfel c te tiam din vedere. - Ce vrei s spui? - Vreau s spun c dac doreti s te dai drept homosexual, cind mergi cu o femeie la un motel n-ar trebui s intri cu ea in aceeai camer in acelai timp, i nici intr-un caz nu ar trebui s incerci s-i atingi amigdalele cu limba, chinuindu-te totodat s descui i ua. Vrei s o descriu? - Da, rspunse Howard, fascinat de intorstura pe care o luaser lucrurile. - Las, il opri Todd, a crui figur devenise brusc impasibil. Domnule ofier, dumneata chiar frecventezi locuri stranii. - Chiar aa, incuviin Jack. Dar s ne intoarcem !a prima intrebare: ce treab ai tu cu Daisy? - Pot s spun ce fac eu, interveni Howard. incerc s fiu sigur c nu pete nimic. Cluburile pot produce mari probleme femeilor. - i atunci de ce o trimitei acolo? Este ca i cind ai bga un pui de pisic in cuca unui urs.

- Vorbeti despre ea de parc ar fi o fiin neajutorat. Daisy este o femeie inteligent, cu spirit de observaie, care vrea s danseze i s cunoasc mai muli brbai. - Avind in vedere ce se petrece in cluburile acelea in ultima vreme, chiar i femeile inteligente pot sfiri prin a fi violate fie de un singur brbat, fie de toi tovarii lui i asta dac au noroc i nu mor. Ai prevenit-o pe Daisy s nu primeasc nimic de but de la nimeni i s nu-i lase paharul pe mas dac merge s danseze? Howard oft. - Pi tocmai acesta este rolul meu. Trebuie s stau cu ochii pe ea, s vd dac ii strecoar cineva ceva in butur. - Asta inseamn c nu o scapi nici o clip din ochi, c nu te duci niciodat la baie i c nu o piezi in mulime? - Fac tot posibilul. - Tot posibilul nu e de-ajuns cind te foloseti de ea ca de o momeal pentru rechini. il fix cu privirea pe Todd. - Prin urmare, atept amnunte i ar fi bine s fie convingtoare dac nu vrei s dai de necazuri. Todd ii frec brbia. - De obicei ameninarea se intoarce impotriva celui care o rostete. Jack se mulumi s atepte. ii fcuse cunoscute

inteniile i, pentru c cea implicat era Daisy, nu avea de gind s dea inapoi i nici s negocieze. Sigurana ei era mult prea important. Todd il privi cercettor pe Jack, i inelese c hotrirea lui era de nezdruncinat. - S zicem c motivul pentru care... lucrez cu Daisy este unul personal. - i pentru mine toat afacerea asta este la fel de personal, rspunse Jack, cu glas sczut. - Care va s zic te-a cucerit, am dreptate? surise Todd. tiam c o s suceasc capetele tuturor dac se dichisete puin. Nu-i trebuia decit ceva mai mult incredere in ea insi. Este incinttoare cind ii strlucesc ochii! Parc ar fi un copil intr-un montagne russe. Mi-am dat seama c nu are nevoie decit de nite haine ceva mai elegante ca s atrag privirile brbailor. -Treci la obiect, il grbi Jack, pierzindu-i rbdarea. - Bine, pe scurt: o prieten de-a mea s-a dus la Buffalo Club insoit de ciiva amici. Nu avea chef de nimic, nici mcar de dans. Dup ce prietenii ei au plecat s danseze, a venit la ea un individ i s-a oferit s-i aduc ceva de but.

Cum era tare abtut, a primit. Ultimul lucru pe care i l-a amintit a fost lupta cu somnul. A doua zi diminea s-a trezit in patul ei, goal, i i-a dat seama c ceva se intimpiase. Fusese violat. A procedat aa cum trebuia - nu a fcut du, a anunat poliia i a plecat la spital. Din probele luate a reieit c ce! puin ase brbai diferii au violat-o. Nu i l-a amintit bine pe cel care i-a cumprat de but, iar poliia nu a avut nici un fir pe care s-l urmreasc, in afar de citeva amprente neclare din apartamentul ei, ins nici una nu era inregistrat ia secie. Indivizii nu aveau cazier. i aici s-a terminat totul. Dosar nerezolvat, pin cind unul dintre ticloii aceia n-o s fie prins pentru violarea altei femei, iar ADN-u! lui s se potriveasc cu acela din probele de sperm. Era o poveste arhicunoscut. Violurile in urma drogrii erau greu de dovedit, chiar i atunci cind victima ii cunotea agresorul. Cind era vorba despre un strin pe care femeia

nu i-l putea aminti din pricina drogului, prinderea nenorocitului devenea aproape imposibil. Jack scrini din dini. - i te-ai hotrit s-l prinzi singur, folosind-o pe Daisy ca momeal. Nu te-ai gindit c poliia s-ar fi descurcat mai bine, folosind o femeie-ofier pregtit pentru asemenea cazuri? - Cum s nu, numai c nu au fcut-o. Din pricina bugetului limitat. tii i tu ce inseamn. Sint prea multe crime i prea puini bani; nu dispun de suficiente fore, nici spaiu suficient in inchisori. Fiecare departament ii are prioritile lui. - imi vine s te fac una cu pmintul, ii zise Jack, strduindu-se s nu ridice tonul. A putea s-o fac, dei este i Howard aici. Cum ai proceda dac vreun cretin ar droga-o pe Daisy? Ai iei in parcare i l-ai impuca? - Nu este o idee rea. - Dar dac nu este vorba de acelai individ? Sint o mulime care fac asemenea mgrii. - tiu c sint puine anse s-l gsesc pe individ, dar ar fi un punct de plecare. Cineva care s vorbeasc, s dea nite nume, care ar duce apoi la alte nume. Todd ii intinse palmele pe birou i ii privi mihnit pe

amindoi. - Povestea nu se sfirete aici. Prietena de care v-am vorbit este aceeai femeie cu care m-ai vzut in ziua aceea. S-a dus la Buffalo Club pentru c ne certaserm. Ea voia s ne cstorim, iar eu i-am spus s nu pot, din cauza... unor probleme... - Cum ar fi misiunea la care lucrezi acum. Todd il fulger cu privirea pe Jack. - Da, recunoscu el. Cum ar fi misiunea la care lucrez acum. in plus, cstoria este un pas mult prea important, intr-un fel, m bucuram c am misiunea asta ca pretext. Eram innebunit dup ea, dar... la naiba, nu cred c sint fcut pentru csnicie. Jack ddu din cap, inelegind cum stteau lucrurile. Este dificil s ai o relaie serioas; dup ce fusese violat, femeia ii pierduse, cu siguran, increderea in brbai. - A mers la terapie? - Pentru o vreme. Nu i-a folosit la nimic. S-a sinucis. Todd ii privea cu ochi goi. - Dumnezeule! Todd, abia acum imi spui c o prieten de a ta a fost violat. imi pare tare ru, omule. - Mda, i mie, zise Jack. Te-ai simit vinovat, i-atunci ai aranjat ca Daisy s treac prin aceeai situaie ca i

femeia pe care ai iubit-o. Canalie ce eti, mi-ar face plcere s te string de git. Tremura de furie i era gata s-i duc la indeplinire ameninarea. - Russo, nu exagera cu compasiunea, ii zise Howard sarcastic. Todd izbuti s zimbeasc - un zimbet fr urm de amuzament. - Eti mult prea dur. Te-ai indrgostit de ea. E firesc s fii furios, continu Howard. - Daisy nu merit s fie folosit in felul acesta. Jack evit s comenteze sentimentele lui fa de Daisy. Dac se indrgostise sau nu de ea, avea s-i dea seama mai tirziu; in orice caz inea foarte mult la ea i era gata s fac orice ca s o protejeze. i orice insemna absolut tot ceea ce era necesar, cu oricare din armele pe care le avea la indemin. De unul singur, n-ar reui s descopere toate implicaiile complotului, ins acum tocmai gsise ajutor. - Mai exist ceva in legtur cu Daisy, ceva ce mi-e greu s ineleg, dar care m siciie la culme. Ochii lui Tod scinteiar abia perceptibil. - Ce anume? - Misiunea asta la care lucrai... pin la urm voi ce

sintei, ageni federali, locali sau privai? Todd i Howard schimbar in fug o privire. - Federali. Ce facem noi are legtur cu frauda interstatal. - Bine. Nu vreau amnunte. Am nevoie in schimb de ajutorul vostru i doresc s tiu cu ce m confrunt eu. - Nu putem compromite misiunea... - Nici nu trebuie. in dimineaa asta s-a intimplat ceva bizar. M-a sunat primarul, voia s identific un numr de inmatriculare; mi-a spus c a vzut maina respectiv parcat pe peluza din faa cabinetului unui doctor. Mia inut prelegerea stupid despre viaa din oraele mici, mi-a zis c nu a vrut s cear unui sergent s scrie o amend ca s nu mihneasc vreun om bolnav... - Da, desigur, Temple Noian cel cu inim bun, mormi Todd.Am verificat numrul, era al mainii lui Daisy. Daisy nu numai c nu ar parca pe peluz, dar nici mcar nu a fost la doctor. Asta tiu sigur. Primarul a minit. Dac ar fi vzut el insui maina, ar fi tiut c era a lui Daisy. Altcineva i-a cerut s afle a cui e maina. - Poate c a vzut-o cineva de la Buffalo Club i a vrut s afle unde locuiete i cum s ia legtura cu ea.

- Cineva care s-a gindit c ea nu va mai veni la club i c aceasta este singura modalitate de a o gsi? Cineva care il cunoate bine pe primar? - Este puin probabil. Tu te-ai gindit la ceva cit de cit verosimil? - Nu, doar c instinctul m ine mereu in alert. -Asta spune multe, interveni Howard. Dup accent imi dau seama c nu eti de pe-aici, dar n-a putea spune exact de pe unde provii. in orice caz, nu cred c eti un simplu ofier de provincie. Unde ai mai lucrat? - in SWAT. La Chicago i la New York. - Se pare c instinctul tu a funcionat bine timp de ceva ani. - Nu m-a inelat niciodat. - i ce-ai vrea s facem? il intreb Todd. Nu dispunem de nici un fir pe care s-l urmrim. - Deocamdat. Momentan vreau s m asigur c Daisy se afl in afara oricrei primejdii. Din fericire adresa pe care a fost inregistrat maina este a mamei ei. in nici un document oficial nu se gsete adresa ei actual. Ca s afle ar trebui s cerceteze arhivele serviciului public; primarul poate face asta dac tie c s-a mutat, dar m indoiesc. Nu va avea motiv s caute. - Poi s intri in dosarele lor i s scoi de-acolo

informaia aceasta? - Facturile de ap sint computerizate. Nu sint specialist in computere, aa c nu pot intra in sistem din afar. Poate c dinuntru a reui. Mai sint ins companiile de telefonie i energie electric. - S vedem dac pot bloca informaiile acestea, zise Todd. Ar fi bine ca numrul ei s nu fie inregistrat nicieri, altfel orice dobitoc poate suna la informaii ca s-l obin. - O s m ocup eu de asta, zise Jack. Nu tiu exact ce caut, nu tiu de ce ar vrea cineva s-i dea de urm, dar pin aflu vreau s fie protejat. - Noi lucrm de ciiva ani la o misiune. Dac lucrurile se pun cap la cap, Howard i cu mine o s fim ocupai i n-o s te putem ajuta. tii i tu cum se fac treburile astea. Dar pin atunci o s facem tot ce ne st in putin ca s te sprijinim. Todd incepu s bat ritmic cu degetele in birou. -Ins neoficial, desigur. - Bineineles. Ca intre doi prieteni care ii dau o min de ajutor. Atit. 18 ack se intoarse la Hillsboro, inapoie camioneta

ofierului, verific dac Daisy era la bibliotec i apoi ii petrecu ziua ocupindu-se de treburile cotidiene din departamentul de poliie. Plec de la birou la ora obinuit, merse acas, tunse iarba din fa ca s treac timpul mai repede, fcu du, apoi sun la birou ca s se asigure c Eva Fay plecase i ea. Uneori se intreba dac nu cumva secretara ii petrecea noaptea acolo, pentru c atunci cind ajungea el la birou o gsea acolo, iar cind pleca el, indiferent cit de tirziu, Eva mai rminea. Era o secretar desvirit i lui Jack i-ar fi plcut s o mute la New York, s vad ce minuni ar putea ea face in munca de administraie de acolo. La birou nu rspunse nimeni, aa c se putea intoarce. Maina lui era parcat pe aleea casei, la vedere. Ls o lumin in buctrie, o veioz aprins in dormitorul lui de la etaj i una in salon. Televizorul asigura un zgomot discret de fundal, in cazul in care cineva ar fi tras cu urechea. Nu

avea nimeni nici un motiv s-i supravegheze casa, atita timp cit cel care o urmrea pe Daisy nu tia de legtura lor, ins nu-i putea asuma nici un risc. Cind se intunec, strecur in buzunare citeva lucruri de care considera c va avea nevoie. imbrcat cu o pereche de blugi, cu un tricou negru i cu o alt apc pe cap iei din cas pe ua din spate i se duse la secia de poliie. La ora aceea, toat lumea se retrgea in cas pentru a cina i a se instala apoi in faa televizorului. Se mai auzeau risetele ascuite ale unor puti care alergau dup licurici, dar pe o alt strad. Cine tie, poate c unii vecini mai stteau pe verand, bucurindu-se de aerul plcut al serii, ins Jack nu credea c cineva l-ar putea recunoate. Sergentul de la poart, Scott Wylie, il privi uimit, cind Jack intr pe u. Era o noapte linitit, toi plecaser, aa c Wylie nici mcar nu incerc s ascund revista de pescuit pe care o frunzrea. Jack pornise de jos i tia ce inseamn

munca de rutin aa c nu se minia niciodat pe oamenii lui pentru c citeau. - efu! S-a intimplat ceva? Jack surise. - M-am gindit s-mi petrec noaptea aici, s vd la ce or apare Eva Fay miine diminea. Sergentul pufni in ris. - Mult noroc. Dar s tii c are un al aselea sim cind e vorba de treburi din acestea; nu m-ar mira s sune. - O s fiu la mine in birou, mai am ceva de pus la punct. Trebuia s m ocup miine de asta, dar a aprut altceva. - Bine. Wylie se intoarse la revista lui, iar Jack se duse in partea cealalt a cldirii, unde se aflau birourile. Departamentul de poliie, construit in form de L, avea dou etaje. Birourile se aflau pe latura mic a cldirii, cu ferestrele spre strad, in vreme ce vestiarele i duurile ofierilor, ca i registratura, probatoriul i incperea pentru interogatorii se gseau la primul etaj al laturii mari; etajul al doilea era rezervat celulelor. Biroul lui Jack se afla tot la etajul al doilea, cu vedere

spre strad. El intr, aprinse lampa de pe birou, imprtie citeva hirtii ca s par c are intr-adevr de lucru pentru eventualitatea in care ar fi urcat cineva, apoi scoase o cheie din birou i cobori pe furi la subsol, unde se afla un tunel care unea departamentul de poliie cu primria. Prin tunelul acesta erau dui prizonierii de la inchisoare la tribunal pentru a fi judecai; amindou intrrile erau incuiate. Jack avea o cheie, aa cum avusese i administratorul primriei, pin cind se descoperise c omul ii aducea pe acolo prietenele. Jack descuie ua dinspre departamentul de poliie, intr in tunel i o incuie in urma lui. Era intuneric bezn, ins Jack ii adusese cu el o lantern nu mai mare decit un stilou, dar foarte puternic. Descuie ua de la captul cellalt al tunelului i o ls deschis, deoarece dup ora cinci dupamiaz in primrie nu mai rminea nimeni, Subsolul era cufundat in tcere i in intuneric, intocmai cum trebuia s fie.

Jack urc scrile; ua din capul acestora nu avea incuietoare. O deschise incet, ascult cu luare-aminte, apoi cercet incperea. Era pustie. Mult mai linitit acum, deschise ua de la departamentul de ap - primria trebuia s-i schimbe incuietorile, pentru c lui nu-i trebuir mai mult de citeva secunde ca s intre i deschise computerul. Sistemul nu era parolat, nefiind conectat la Internet. Ddu click pe Programe, gsi dosarul cu Facturi i-l deschise. Mare noroc cu oamenii acetia atit de ordonai! Totul era ca la carte. Gsi imediat numele lui Daisy, ddu click pe el, schimb adresa ei cu a lui, salv schimbarea i inchise dosarul. Bingo! Dup ce termin, iei din sistemul de operare i inchise computerul, incuie ua in urma lui, apoi urc spre biroul primarului. Nu tia ce caut, dar dorea neaprat s arunce o privire. La fel ca i in biroul lui, in cel al primarului se putea intra

pe dou ci: prin biroul lui Nadine sau printr-o u secret, nemarcat, aflat ceva mai departe, pe hol. incuietorile erau ceva mai bune decit cele de la ua departamentului de ap. Jack hotri s intre pe ua lui Nadine, sperind c secretara va crede c uitase s o incuie. Scoase din buzunar tot felul de instrumente cu virfuri ascuite, lu lanterna intre dini, se ghemui i incepu s lucreze. Nu-i pierduse indeminarea, cu toate c de cind se mutase in Hillsboro nu mai fusese nevoit s-i exerseze deprinderile. Cind cineva il intreba despre instrucia c a membru SWAT, sau despre misiunile sale, nimeni nu se arta interesat de ce mai tia s fac. El minimaliza intotdeauna partea periculoas a misiunilor - la naiba, doar nu era Rambo, nici unul dintre ei nu era, cu toate c unii aveau tendina s-i caracterizeze aa. in ce-l privea, pstra sub tcere unele aspecte ale instruciei sale, considerind c e bine s ii cite ceva numai pentru tine. in mai puin de un minut incuietoarea ced. Oamenii

obinuii ar fi ingrijorai dac ar vedea cit de uor se pot deschide uile incuiate; majoritatea ii inchipuiau c e suficient s rsuceasc cheia in broasc pentru a se afla in siguran. Din nefericire, singurii oameni de care se pzeau in felul acesta erau cei care oricum respectau legea i uile incuiate. Un tilhar era gata s sparg o fereastr, sau s scoat ua din balamale; Jack tia, de asemenea, c erau in stare s se strecoare prin subsoluri deoarece nu o dat gsise guri in podele. Sistemele de alarm i gratiile erau utile, ins dac cineva voia s ptrund inuntru, gsea o cale. Ca dovad, el ddea acum buzna in biroul primarului. Surizind mulumit, Jack se strecur in biroul lui Nadine, cu lanterna orientat spre podea pentru ca raza ei s nu se reflecte in fereastr. incerc ua de la biroul primarului. Nu era incuiat. Asta insemna fie c Temple nu avea nimic de ascuns, fie c era teribil de neglijent, sau c se asigurase

c nu se gsea in biroul lui nimic care ar putea s-l compromit. Jack spera s fie valabil prima supoziie, cu toate c era gata s parieze pe a treia. Lucra repede, dar sistematic. Se uit in coul de gunoi unde gsi o bucat de hirtie cu numrul mainii lui Daisy. Netezi bucata de hirtie, o foaie dintr-un carneel, pe care era imprimat numele primarului, acelai carneel care se afla acum pe birou. Asta insemna c primarul se afla acolo cind cineva il sunase pentru a-i cere s verifice numrul de inmatriculare. Arunc o privire pe birou, dar nu mai gsi nimic. Apoi inspect in fug incperea; nu exista un fiier. Dosarele se aflau in biroul lui Nadine. ii atraser atenia cele dou telefoane de pe biroul lui Temple. Unul era de serviciu, i avea alturi o list cu numere interurbane. Cellalt trebuie s fi fost unul privat, la care Temple s poat primi apeluri fr tirea lui Nadine. ansele de izbind erau mici, ins Jack scoase din buzunar un reportofon minuscul, aps pe butonul reluare al telefonului privat, dup care lipi reportofonul de receptor

i inregistr tonurile. Avea un amic care dac asculta tonurile ii putea spune ce numr fusese format. Apoi aps *69 i insemn numrul pe care i-l furniz computerul. Nu era din ora, ceea ce insemna c ultimul apel primit de Temple nu fusese de la soia lui, dornic s afle dac va ajunge la cin. Jack mai rupse citeva pagini din carneelul de pe birou, ca s nu lase nici un indiciu al trecerii lui pe acolo, le mototoli i le arunc in co. Gunoiul avea s fie aruncat nainte ca Noian s vin la serviciu i oricum el nu s-ar fi uitat in co, tiind c n-ar gsi nimic interesant in afar de numrul lui Daisy, pe care Jack il aruncase la loc. Mai mult de-atit nu putea face in seara aceea. Scoase o batist i terse toate suprafeele pe care le atinsese, dup care iei prin biroul lui Nadine. Reveni prin tunelul de la subsol in biroul lui, aez la loc hirtiile pe care le imprtiase, astfel incit Eva Fay s nu-i dea seama c fusese acolo in lipsa ei. Apoi stinse lumina i incuie ua.

Iei prin spate. in secia de poliie era animaie. Un ofier adusese un ofer beat, un uria care pe cit era de inalt, pe atit era de gras. Cind intr Jack pe u, sergentul Wylie i cellalt ofier intoarser capetele spre el, iar beivul ii zise c aceasta era ansa lui ca s scape. il izbi cu umrul pe unul dintre ofieri, apoi se repezi cu capul spre stomacul lui Wylie. Trecuse ceva vreme de cind Jack nu se mai confruntase cu o incierare adevrat. Dind un chiot de bucurie, se arunc i el in viitoarea luptei. Reuir cu greu s-l imobilizeze pe uria. Bine c-i prinseser miinile in ctue, altfel ar fi rnit pe careva. Dup ce il legar fedele, sergentul Wylie ii palp coastele i sri ca ars. - S-a rupt ceva? ii intreb Jack, tergindu-i singele de la nas. - Nu cred. ii aps din nou coastele i tresri. - Mergi i verific. Rmin eu aici. Ofierul, Enoch Stanfield, avea o buz spart i un ochi care incepuse s i se umfle. inc tremura de incordare cind

ii inmuie batista in ap rece, pentru a-i pune o compres pe ochi. - Doamne, ce mult imi place slujba asta, spuse el cu glas stins. Nicieri altundeva n-a avea prilejul s m bat in fiecare zi. Apoi se uit la Jack. - Se pare c i dumneata te-ai distrat pe cinste! Jack se uit la beivul uria care adormise imediat ce-i legaser. Sforia de se cutremura cldirea. - Pentru zile ca asta triesc. Jack se simi brusc epuizat, dar nu tremura ca Stanfield. A fost nevoie s mai vin un ofier ca s-i ajute s-l care pe beiv intr-una dintre celule. Chem i un medic ca s fie sigur c omul nu pise nimic i nici nu intrase in com alcoolic. Medicul confirm c era doar beat mort. Stanfield primi o pung cu ghea pentru ochi i i se cusu buza. Lui Jack mina sting incepuse s i se umfle. Nu-i amintea cum anume se rnise, dar era un lucru firesc intr-o incierare: te arunci, i abia apoi vezi care sint urmrile. Se fcuse aproape zece i jumtate. Ofierii din schimbul trei sosir s inceap

serviciul; cei din schimbul doi erau inc acolo, cu excepia lui Wylie. O parte dintre cei din schimbul de diminea se grbiser s vin s vad despre ce era vorba, cind aflaser de incierare. La urma urmelor, nu se intimpl in fiecare zi ca eful poliiei s se implice in conflictul cu un beiv turbulent. - Este imposibil ca Eva Fay s nu afle despre asta, zise Jack i ceilali izbucnir in ris. - O s fac scandal cind o s afle c ai fost aici in lipsa ei, il lu peste picior ofierul Marham, un veteran care lucra de mai bine de douzeci de ani in poliie. Jack ii ddu seama c oamenii se amuzau teribil. Era prima oar cind ofierii de rind ii vedeau eful implicindu-se intr-o btaie, primind la rindul lui lovituri. Pin acum fuseser reinui i nu doar din cauza diferenei de grad, ci i pentru c el venea din alt parte, nu era localnic. Lupta comun cu un beiv cit muntele ii determina s-l priveasc, in sfirit, ca pe unul de-al lor, ca pe un poliist oarecare. Jack plec acas pe jos. Ar fi putut s cear unuia dintre biei s-l ia cu maina, dar ar fi fost obligat s dea o

explicaie pentru faptul c venise pe jos, i nu voia s-o fac. Casa era aa cum o lsase. Toate preau la locul lor. Merse direct la telefon i sun la informaii, ca s verifice dac se poate obine numrul telefonului privat al primarului. Nu exista pe lista de informaii, ceea ce nu-! mir. il sun apoi pe Todd Lawrence care rspunse abia dup al treilea apel, mormind un Alo somnoros. - Am schimbat adresa, ii spuse Jack. Am obinut ultimul numr de la care a fost sunat primarul pe telefonul privat i tonurile ultimului numr pe care l-a format el. - Ai fost un biat tare ocupat, zise Todd, un pic mai inviorat. - Asta inseamn c trebuie s verificm dou numere. Crezi c poi s afli numrul privat al primarului i s decodezi inregistrrile? - i? Pi tu imi ceri s-i aflu trei numere de pe o inregistrare. intocmai. - La ce altceva sint buni prietenii federali? - Din cauza ta s-ar putea ca prietenul tu federal s fie concediat. - Eu zic c prietenul meu federal ii datoreaz asta lui Daisy.

Todd oft. - Ai dreptate. Bine. S vd ce pot face. Cred c o s iau legtura cu nite cunotine. Dar totul rmine neoficial. Apoi Jack o sun pe Daisy, dei ceasul de la mina lui arta c era trecut de unsprezece. Probabil c ea se culcase pe la zece fix, ins dup cite fcuse de dragul ei, considera c i se cuvenea mcar un dialog scurt. -Alo? Nu prea adormit, ci mai degrab obosit. - Eti deja in pat? - inc nu. A fost o sear... plin. - De ce? Ce s-a intimplat? Jack deveni brusc ingrijorat. - Nu pot s m intorc nici o secund cu spatele ia el, altfel se repede la ceva i sfiie. -E l? - Ciineie. Ciineie! Jack rsufl uurat. - inseamn c nu e bine dresat. - Nimeni nu s-a ocupat de asta. Criminalule, nu! Las-o jos! Trebuie s inchid, zise ea. - Vin imediat, o anun Jack chiar inainte ca ea s i'nchid. Nu tia dac il auzise sau nu, dar nu-i psa. ii lu cheile, stinse luminile i iei. Daisy era epuizat. La trei dup-mas o sunase mama er. - Jo i cu mine o s-l ducem pe cei acas la tine.

Curtea este ingrdit i are unde s alerge. O s stm acolo cu el pin cind ajungi tu. - O, Doamne, ce a fcut? - Dar ce n-a fcut, drcuorui sta!? Am alergat de ne-am dat sufletul ca s ne putem ine dup el. O s-i povestesc cind ne vedem. La cinci i zece, cind ajunse acas, cele dou femei moiau in salon, iar celuul dormea la picioarele mamei ei. Era adorabil. Sttea pe burt, cu picioarele din spate intinse inapoi, de parc era o blan de urs in miniatur. - Bun, drglaule, il alint ea cu glas dulce. Celul ridic somnoros o pleoap, apoi incerc s dea din codi, dar adormi imediat. Mtua Jo se ridic in picioare. - Slav Domnului c ai venit. ii urez mult noroc; vei avea nevoie cu diavolul sta mic. Hai, Evelyn, s plecm cit st potolit. Evelyn se ridic, uitindu-se cu prere de ru la celuul de la picioarele ei. - Am sunat-o i pe Miley Park i am intrebat-o dac este ceva in neregul cu el. S-a mulumit s rid i mia zis c este entuziasmat s se vad dintr-o dat intr-un loc nou

i c toi ciinii din rasa aceasta dau bti de cap pin pe la patru luni. Ce-i drept, cind doarme se potolete. - Are dou viteze, complet mtua Jo. Fie alearg in netire, fie st i doarme. Hai, Evelyn. - Cred c ar fi bine s mergem la Wal-Mart i s-i cumprm un arc pentru copii. in felu! acesta i-am putea ine intr-un singur loc. Vrei s-i lum i ie unul? - Cumprm tot ce au in stoc, zise mtua Jo. Evelyn, hai o dat. - Chiar atit de ru este? intreb Daisy mirat. Cum sttea el acolo moind, prea un ingera. - Nu face ruti, zise mama ei, dar are nevoie s ias afar din dou in dou ore. S tii c a fcut pipi pe perniele cumprate... - Asta cind nu le-a ros fcindu-le franjuri, o intrerupse mtua Jo. S mergem, Evelyn. - ii plac jucriile pufoase... - i i place orice, inclusiv castronelul pentru ap. Evelyn, dac nu vii acum, s tii c plec fr tine. Se poate trezi din clip-n clip. Celuul ii inl lene cporul i csc, scoindui afar limbu roz. Cele dou femei se repezir s-i ia poetele i ieir vijelios pe u. Daisy ii puse miinile in olduri i se uit la ghemotocul de blan.

- la spune, stimabile, ce-ai fcut? Celuul se intoarse pe spate i se intinse. Daisy nu putu s reziste ispitei i se aplec s-l mingiie pe pintece, gest pe care nzdrvanul il interpret ca pe o invitaie de a o linge cu limbu lui roz. Daisy il lu in brae i-l dezmierd, induioat de cldura trupuorului ascuns sub buclele de bian. O impingea incet cu lbuele lui moi, foindu-se i cerindu-i s-l lase jos. Daisy ii ddu drumul pe podea, i poznaul o zbughi spre buctrie ca s bea ap. Lipi lacom, dup care sri cu picioarele din fa in castron, improcind cu ap in jur. Daisy veni cu spltorul ca s curee, ceea ce lui i se pru a fi un joc grozav, pentru c se tot repezea s-l apuce. ii ddu s mnince i apoi i! scoase afar ca s-i fac nevoile. Celu! se repezi la un tufi. ingrijorat c frunzele ar putea s-i fac ru la stomac, Daisy il duse mai departe i cu ajutorul unui furtun incepu s umple cdia pe care i-o cumprase. Fiind prea mic nu reuea s se cere singur

pe margine, aa c il ajut s alunece in ap. il supraveghe pin cind se ud i o ud i pe ea amuzindu-se de giumbulucurile lui. Apoi il scoase din cdi, i! infur intr-un prosop i-l duse in cas, ndjduind c-l va fura somnul, ca s poat i ea s mnince. Nici pomeneal. Celul sri din nou cu lbuele in castronul cu ap. in timp ce Daisy se strduia s curee, el se repezi la spltor. Apoi apuc prosopul de buctrie i incepu s alerge. Cind intr sub pat, Daisy il prinse i-i scoase afar. incercrile ei de a-i lua prosopul il fcur s cread c este nerbdtoare s se joace i incepu s trag cu toat puterea, scincind ca un bebelu i tremurind din tot trupul din pricina efortului. Daisy ii distrase atenia cu o ruc din plu. Celul arunc raa cit colo, se repezi i sri pe ea, dup care izbuti s o vire sub canapea. Nereuind s-o mai scoat de acolo incepu s latre pin cind Daisy ingenunche i o recuper. Celul o bg la loc i incepu s latre. Daisy incerc s-l ademe neasc cu o jucrie de cauciuc

i, pre de vreo zece minute, reui. Celul se intinse pe podea i, inind jucria intre lbuele din fa, incepu s o road. Daisy profit de prilej ca s se schimbe i intr in buctrie s-i pregteasc un sandvici. Brusc, din salon se auzi un zgomot surd, ca -i cind s-ar fi spart ceva, i ea ddu fuga, descul. Celul reuise s inhae telecomanda televizorului de pe msu i se cznea s distrug noua prad. Daisy lu telecomanda i o aez intr-un loc sigur. Atras de unghiile roii ale degetelor ei de la picioare, celul se repezi ia ele. Daisy se aplec i cut s-l indeprteze, ins drcuorul incerc s-i prind un deget intre dini. Uimit, ea ii trase mina inapoi i simi cum diniorii ascuii o zgirie. Durere. Daisy ii ls s-i apuce mina i celuul incepu s molfie fiecare deget; dup ce ii satisfcu i aceast curiozitate, ii ddu drumul. Apoi mai trase o tur prin incpere. Brusc, se trinti pe burt i, oftind ca un om ostenit, inchisa

ochii. in sfirit adormise. - Cred c a fost o zi plin pentru tine, putiule, opti Daisy. Oare i-o fi dor de mama ta, de fraii i de surorile tale? Mereu ai avut cu cine s te joci, nu-i aa? i acum te-ai trezit dintr-o dat singur. Se fcuse apte fr un sfert i Daisy era moart de foame. Termin de fcut sandviciul i ii minc, supraveghind celul. Era atit de drgla cind dormea, ins tia c o dat trezit cu greu mai putea fi potolit. Daisy se duse la du, dar ls ua de la baie deschis. Se dezbrc, lsindu-i hainele s cad pe pardoseaia, i intr in cad. Tocmai se spunise bine cind auzi un zgomot dubios. Ddu la o parte perdeaua i apuc s vad un cocolo de blan care tocmai o zbughea in salon cu lenjeria ei intim in dini. Daisy iei din cad i o porni in urmrirea infractorului. Nesuferitul reuise s se strecoare in spatele canapelei, impreun cu prada capturat. Daisy trase canapeaua de ling perete i reui s-i recupereze lenjeria. Bineineles, aceasta era rupt. Vinovatul ddea incintat din coad.

- Drcuor ce eti! ii spuse ea, ridicindu-l in brae. il lu cu ea in baie, inchise ua ca s nu poat iei, ii aez hainele pe capacul scaunului de toalet i se intoarse sub du. Celul incepu s latre i se ridic pe picioarele de dinapoi, cznindu-se s intre i el in cad. Episodul cu prosopul o determin s fie prudent; in loc s ias pe rogojin ca s se tearg, Daisy rmase in cad. Celul se uita la prosop cu ochi pofticioi. Avea o mutrioar nostim, inea botul deschis de parc ar fi zimbit. Ochii ii erau conturai cu negru, de parc cineva se amuzase i-l fardase; genele lungi, galbene i blnia deschis la culoare ii ddeau un aer exotic. Era atit de curios i entuziasmat de tot ce il inconjura, incit ddea tot timpul din coad. - in fond, eti tu un drcuorfr pereche, zise Daisy, dar eti drcuorul meu, i mi-ai fost drag de cum teai aezat in poala mea. Auzindu-i glasul i simind tonul de alint, celul incepu sa dea i mai tare din coad. - Trebuie s-i gsesc un nume potrivit, ceva care s

exprime duritate, virilitate. tii, tu trebuie s m aperi. Nu cred c hoii s-ar speria dac a striga: la-l, PufosuIeF Am dreptate? Dar Brutus cum i se pare? Celuul csc. - Ai dreptate. in nici un caz nu poi fi un Brutus. Eti prea drgla. Dar Demon? Dup ce-i privi pre de citeva clipe, renun i la acest nume. - Nu, nu-mi place, pentru c tiu cit de cuminte vei fi cind te vei face mare. Tot restul serii se strdui s-i aleag un nume: ezit intre Conan, Duke, King, Rambo, Rocky, Samson, Thor, Lupu. Nici unul nu era potrivit. Nici unul nu se potrivea cu drglenia lui. Nu-i mai puse ap in castronel, ca s n-o mai verse pe podeaua din buctrie. Cind il vzu apropiindu-se de castron, Daisy ii turn puin ap i dup ce o lipi ii mai turn, pin cind se stur. Daisy constat c este deosebit de inteligent: i-au fost de-ajuns o dup-amiaz i o sear ca s priceap c ori de cite ori avea nevoie afar, trebuia s se duc la ua din spate, in cele din urm, incepu s dea semne de oboseal i Daisy

il duse la culcuul pe care i-l pregtise in dormitor, pentru ca drglaul s nu fie singur i s nu pling in timpul nopii, inchise ua camerei ca s nu poat iei peste noapte, ii aez raa din plu in culcu i se intinse i ea in pat, sfirit de oboseal. Stinse veioza sperind s adoarm, ins imediat celuul incepu s scinceasc. Dup vreun sfert de or, Daisy se induplec i-l lu in pat. Bucuros nevoie mare, celul incepu s sar, s trag de aternut i s o gidile pe obraji cu limbu lui moale. Abia reuise s-l potoleasc cind sun telefonul. Era Jack. in timp ce vorbea cu el, celuul descoperi halatul pe care Daisy ii ingrmdise ia picioarele patului i incepu s trag inverunat de o minec. - Criminalule, nu! ii strig ea. Las-o jos! Trebuie s inchid. i chiar inchise, intinzindu-se repede i prinzindu-l inainte de a cdea din pat. Nu trecur cinci minute i se auzi soneria de la u. Oftind epuizat, Daisy se ddu jos din pat, il lu in brae pe

nzdrvan i se duse s deschid. Se uit in fug pe vizor i-l vzu pe Jack ateptind nerbdtor pe verand. Daisy aprinse lumina, descuie cu o min ua i-i deschise. Jack fcu un pas inuntru i rmase incremenit, cu ochii la vietatea din braele ei. - Dar sta-i un cel, spuse el, uimit. Ea ii spusese c are un ciine. - Zu! exclam ea, prefcindu-se mirat. S tii c m-a minit cucoana! - Este doar un pui! Daisy strinse puiul la piept i-l mingiie. -i? Cu micri lente, Jack inchise ua, o incuie, apoi lovi ritmic cu capui tocul uii. - Dar ce nu-i convine la celuul meu? intreb Daisy. - Ideea era s-i cumperi un ciine care s te apere. - O s creasc, il lmuri ea. la uit-te ce lbue mari are. O s se fac un uria. - Tot un ciine de vintoare o s rmin. - i care e problema? Dup prerea mea, este un ciine foarte frumos. - Aa-i. E grozav. Dar ciinii din rasa asta sint atit de prietenoi, incit nu-i asigur nici un fel de protecie. Dup prerea lor toi oamenii le sint prieteni i rostul acestora pe pmint este s-i mingiie pe ei. S-ar putea s latre ca s te

anune c a venit cineva, dar asta e tot. - Nici nu-mi trebuie mai mult. Este numai bun pentru mine, zise ea i il srut pe cretet. Celul incepu s se foiasc, incercind s sar din braele ei, ca s-l poat cerceta pe noul venit. Oftind neputincios, Jack i! lu pe mititel in miinile lui mari i, cum era de ateptat, celuul incepu s ling peste tot unde gsea piele dezgolit. - Care va s zic il cheam Criminalul? - Nu, am incercat mai m uite nume, dar nu i se potrivete nici unul. - Dac te-ai gindit la nu me de duli, bineineles c nu i se potrivesc. Ciiniior stora li se dau nume ca Norocosul sau Pufosul. il ridic pin la nivelul ochilor lui i-l privi cu atenie. - Dar dac i-ai spune Midas? Sau Riley? Sau... - Midas! exclam Daisy uitindu-se la Jack cu ochi scinteietori. il inlnui cu braele i se ridic pe virfuri incercind sl srute, dar Midas se dovedi mai rapid i o linse chiar pe gur. Daisy ii terse buzele i-i zise: -ii mulumesc, drglaule, dar dumnealui srut mult mal bine decit tine.

- Eti o drgu, ii zise Jack i-l inu pe Midas la distan, ca s o poat sruta. Srutul deveni tot mai profund. Senzaia de topire luntric apru din nou. - Te deranjeaz dac rmin peste noapte aici? opti el, coborind cu sruturile pe gitul ei. - Mi-ar plcea la nebunie, zise Daisy, scpind un cscat pe care nu i-l putuse stpini. Jack pufni in ris. - Mincinoaso. Eti frint. Daisy roi. - Am avut o zi plin ieri. i noaptea trecut a fost plin. Apoi se uit la Midas. - Ca s nu mai spun de seara asta. Nu pot s-l scap nici o clip din priviri. - Dar dac rmin i dormim, fr s facem nimic altceva? Daisy il privi clipind uluit. - De ce-ai vrea s faci asta? - Ca s fiu sigur c nu peti nimic. - Cred c exagerezi cu grija pentru sigurana mea. - S-ar putea, dar exist posibilitatea s am eu dreptate. Azi primarul mi-a cerut s verific un numr de inmatriculare; susinea c ar fi vzut maina respectiv pe peluza din faa cabinetului doctorului Bennett. Ghici al cui era numrul? - Al cui?

-A l tu. - Al meu! exclam ea indignat. in viaa mea nu am parcat pe peluza cuiva! Jack zimbi i-l puse pe Midas jos. - Aa m-am gindit i eu. Ai idee de ce-ar vrea primarul s-i verific numrul de inmatriculare? Daisy neg dind incet din cap. - Dac i-ar fi vzut maina, ar fi tiut c era a ta, ceea ce inseamn c altcineva i-a cerut s verifice. Asta m ingrijoreaz. Din fericire, te-ai mutat, i adresa ta nu este aceeai cu adresa la care este inregistrat maina. - Dumnezeule, am uitat cu desvirire de chestia asta! O s merg la tribunal i... - Ba nu, n-ai s faci asta, o intrerupse Jack, pin nu aflu eu despre ce e vorba. - Dar de ce nu-l intrebi pe Temple? - Pentru c toat povestea asta m nelinitete. Pin cind nu m asigur eu c nu se intimpl nimic suspect, nu vreau s dai adresa ta nimnui. S ceri i familiei s pstreze secretul acesta. - Dar dac cineva vrea s afle unde locuiesc, nu trebuie decit s m urmreasc de la bibliotec pin acas... - De azi inainte o s m ocup eu de asta. O s te conduc acas i o s m asigur c nu ne urmrete nimeni. Daisy il privi i incordarea pe care o citi pe chipul lui o

fcu s-i dea seama c omul era cu adevrat ingrijorat. Pentru prima dat simi un fior rece pe ira spinrii. Jack era cu adevrat ingrijorat i asta o sperie. Midas ddu fuga in buctrie i sri in castron, imprtiind apa injur. - la tu celul i iei cu el in curtea din spate pin terg eu apa de pe jos, il rug ea, sfirit de oboseal. Dup aceea ne culcm. - Cu el? - E un pui. Doar nu vrei s-l auzi toat noaptea plingind! - Mai bine s pling el decit eu, mormi Jack, dar se supuse i-l lu pe Midas afar. Dup cinci minute se intoarse cu celuul adormit. -Am impresia c adoarme in mijlocul activitii, oricare ar fi aceea, bodogni el. Daisy oft. - Dac aa stau lucrurile, o s-l las s doarm unde poftete. Apropo, trebuie s-l scoatem afar din doun dou ore. - Cum? se mir Jack, nevenindu-i s cread. - i-am spus doar, e ca un copil. Iar copiii nu se pot ine. - imi imaginez ce noapte grozav ne ateapt. 19 aXlenn Sykes nu reuise inc s-i dea seama dac

blonda locuia la adresa pe care i-o dduse Noian. Veniser, ce-i drept, dou femei mai in virst, apoi plecaser, dar de blond - nici urm. in plus, intr-un cartier ca acela ii era greu s stea la pind fr s fie remarcat, pentru c btrinii edeau afar, pe verand, i se uitau la toat lumea care trecea. Lu cartea de telefon i cut abonaii cu numele Minor. Era doar unul i avea aceeai adres pe care io dduse primarul, ceea ce insemna c blonda locuia, negreit, acolo. Poate c plecase intr-o cltorie de afaceri. Sykes se surprinse ingrijorat i in acelai timp uurat: rsufla uurat pentru c era limpede c femeia nu le dduse importan, i era ingrijorat pentru c la tiri se anunase descoperirea unui cadavru in pdure. Descoperirea fusese fcut de un vintor- mereu se bgau tia unde nu trebuia. Dac ziarul va publica o fotografie a lui Mitchell, cucoana blond ar putea s-i aminteasc c-l vzuse simbt noapte. Primarul prea c intrase in panic, ceea ce spori i

mai mult ingrijorarea lui Sykes. Dup prerea lui totul putea fi inut sub control cu condiia ca nimeni s nu se piard cu firea. Din acest motiv nu-i venea s-l sune pe Noian i s-i spun c blonda inc nu apruse. Nu voia s-l tulbure i mai tare pe primar, dar nici s lase intreaga situaie s lincezeasc. Trebuia s o gseasc pe femeia aceea i s-i duc misiunea pin la capt, pentru ca posibilul martor ocular s nu mai existe i primarul s se liniteasc. Urma s primeasc inc un transport de fete, de data asta nite rusoaice, iar Sykes voia s pun totul la punct inainte de sosirea lor. De data asta aveau s citige bine; una dintre fete avea doar treisprezece ani i era frumoas ca o prines. in seara aceea trecu de mai multe ori cu maina prin faa casei Minor. Se lsase intunericul, i era puin probabil s fie remarcat. Fordul bej ins nu apruse. in cele din urm, ii trecu prin minte s mearg la Buffalo Club. Puicua avea chef s se distreze, nu s stea acas cu dou btrine.

Convins c o va gsi la club, Sykes pomi ctre Madison County. Ajuns in parcare verific mainile, dar Fordu! bej nu se afla acolo. Lunea venea mai puin lume decit ia sfirit de sptmin, aa c l-ar fi remarcat imediat. Poate c agase vreun individ, sau se dusese la alt club. Cei mai bun lucru era s-i supravegheze locul de munc. Era uor de aflat unde lucras intr-un ora atit de mic ca Hillsboro. La naiba, poate c primarul chiar o cunotea. Gindinduse mai bine, ii ddu seama c Noian avusese un ton ciudat, de parc era mihnit cind il sunase i-i dduse numele i adresa oi; poate c o cunotea i avea mustrri de contiin. Nu avea rost s o mai caute. Era sigur c o va gsi a doua zi. Chiar se gindi s mearg acas i s trag un pui zdravn de somn, i dimineaa s-l sune pe primar. Presupunea c omul o cunoate i tie unde lucreaz. Blonda prea o femeie stilat i, cine tie, poate c primarul o plcea. Sykes renun la idee. Primarul devenise deja nervos. Se va ocupa miine de toate aceste probleme. Marea

se anuna a fi o zi plin. Daisy i Jack ieir pe rind afar cu Midas. Disciplinat ca un soldel, celuul fcea mereu ceea ce se cuvenea. Din pcate, dup ce il aduceau inuntru, credea c e vremea dejoac i mai trecea o jumtate de or pin se cuibrea in pat i adormea. - Parc am avea un nou-nscut, zise Jack, a doua zi diminea la ora apte, stind la masa din buctrie i sorbind din a doua can cu cafea. Era nebrbierit i avea ochii incercnai. Daisy n-avea barb, ins cearcnele ei erau la fel de evidente. Se uit la Midas care se trintise pe spate i sttea cu lbuele ridicate i cu raa din plu in gur. - Numai c dup nou-nscui nu trebuie s alergi, zise Daisy. Stau unde ii pui. - O s-i aduc o minge. Va alerga dup ea, va obosi i va dormi mai mult - i mai des. in ciuda oboselii, Daisy surise. Era drgu din partea lui s-i cumpere o jucrie celuului ei! Noaptea care trecuse Jack se dovedise un om tare de treab; la urma urmei el se oferise s rmin. l-ar fi plcut la nebunie s fac dragoste

cu el; chiar i numai faptul c domniser impreun fusese... minunat. Reuiser s se imbrieze i s se mingiie puin, dei Midas se intinsese intre ei de parc acolo ar fi fost locul lui. - De vreme ce i-ai luat un cel prietenos in locul unui ciine de paz, zise Jack, artind spre Midas, te rog s fii foarte atent i s ai grij pin cind m conving c nu este nimic suspect in chestiunea asta cu numrul de inmatriculare. Sint citeva lucruri pe care trebuie s le verific. Pin atunci, eu o s te duc i o s te aduc de la bibliotec, iar noaptea o s stau aici. - Bine, rspunse Daisy uor surprins. Jack prea hotrit s se mute la ea, cel puin pentru citeva zile. Dar ceea ce o uimea cu adevrat era faptul c ideea i se prea minunat. Ea hotrise s-i caute un so, ins gindul acesta nu o mai entuziasma aa ca in urm cu citeva zile. Bine, dar in urm cu citeva zile ea nu avea un amant care in miez de noapte s-i duc afar celuul in

braele lui puternice pentru ca acesta s-i fac necesitile. Numai gindindu-se la asta simi cum se topete de duioie. Poate c Jack nu era genul ei, dar asta n-o mai deranja. - Disear se intrunete consiliul oraului, continu el, aa c o s te aduc pe tine acas, apoi o s m duc la mine s fac un du i s m schimb, iar dup ce se termin edina o s m intorc aici. - S te atept cu cina? il intreb ea, de parc erau impreun de o via. - Nu, eu zic s mninci. Asta dac i se va da prilejul. i Jack se uit la Midas cu o privire voit incruntat, dup care pufni in ris. Celuul adormise culcat pe spate, cu lbuele in sus. Daisy o sun pe mama ei, intrebindu-se dac biata femeie mai putea s stea cu celul peste zi. - O s vin eu acolo, ii zise Evelyn. Dup prerea mea, curtea aceea ingrdit este nemaipomenit. Vin pe la opt i jumtate, aa c o s ai timp suficient s ajungi la serviciu. O dat pus la punct i chestiunea aceasta, Daisy se intreb cum avea s-i explice ea mamei ei faptul c Jack o conducea la serviciu. Cit despre prezena lui acolo... la urma

urmelor, avea treizeci i patru de ani i nu era datoare s dea explicaii referitoare la viaa ei sentimental. ~ Trebuie s pleci, se trezi ea spunindu-i. O s vin mama. Jack incerca s-i ascund zimbetul. - Dac imi pregteti micul dejun pin la opt voi pleca. M voi duce acas, s m brbieresc i s m schimb, dup care voi reveni la timp ca s te duc la bibliotec. - S-a fcut. Nu dureaz mult s-i pregtesc un castron cu lapte i cereale. - Biscuii, o rug el. Speriat c nu avea timp suficient, Daisy se grbi s aprind aragazul. - i ou cu unc. Oare se putea compara pregtirea unui mic dejun cu ceea ce se strduia Jack s fac pentru ea? Bine c ii fcuse provizii, dei nu avea de gind s gteasc pentru ea. Cereale dimineaa i un sandvici seara erau suficiente pentru o femeie singur. Puse unca in tigaie, o acoperi cu un capac ca s nu sar grsimea pe maina ei nou de gtit, apoi scoase fina, uleiul i laptele i incepu s amestece aluatul pentru biscuii. Jack se uita la ea i nu-i venea s cread. - Credeam c o s-mi dai biscuii cumprai. - Nu mai am. - i te pricepi s-i faci?

- Bineineles. Se opri, scoase noua ei tav special pentru biscuii i o tapet cu un praf care nu lsa aluatui s se lipeasc. Nu intinse aluatul, ci fcu aa cum o invase mama ei: lu cite o bucic din aluat, ii ddu o form sferic, de minge, apoi il btu intre palme i il aez in tav. - Tot aa fcea biscuiii i mtua Bessie, zise ei. Le spunea biscuii strini de git, pentru c nu-i tia cu o form special, ci-i smulgea din aluat. - Formele speciale sint pentru mofturoi. Daisy obinuia s fac ciiva biscuii pentru mama ei i pentru mtua Jo, ins ii inchipui c Jack avea s mnince ce! puin cit ele dou la un loc. Jack se ridic i-i turn inc o can cu cafea, lu ziarul de diminea sosit de la Huntsville i se intoarse la mas. Din cauza lui Midas, Daisy nu avusese vreme s-l rsfoiasc, ins avea s-o fac la bibliotec. Daisy puse biscuiii in cuptor i se intoarse s ia oule din frigider. O fotografie de pe prima pagin a ziarului ii atrase atenia. Brbatul ii era cunoscut, dar nu-i ddea seama de

unde il tia. - Cine este? il intreb ea pe Jack, fcind semn spre imaginea din ziar. Jack citi titlul articolului. - Se numea Chad Mitchell. Cadavrul lui a fost gsit duminic de un vintor. - il cunosc, zise Daisy. Jack puse ziarul deoparte i ochii lui verzi o privir ptrunztor. - De unde? - Nu tiu. Nu-mi amintesc, zise ea in timp ce scotea oule din frigider. Cum le vrei, omlet sau ochiuri? - Omlet. Daisy sparse patru ou intr-un castron, adug puin lapte i le btu cu o furculi. - Aaz tu masa, te rog. Jack se ridic i incepu s caute prin dulapuri i sertare pin cind gsi farfuriile i tacimurile. Daisy se uita absent la unca din tigaie. - Gata, tiu! zise ea. - Era vreun director de bibliotec? - Nu, a fost i el la Buffalo Club. A vrut s danseze cu mine atunci, in prima sear, i s-a dus s-mi cumpere o Cola, ins inainte s se intoarc a inceput incierarea. Jack aez farfuriile, preocupat de intorstura pe care o luaser lucrurile. - Doar atunci l-ai vzut? Daisy inclin capul ginditoare.

- Nu, nu cred. - Ce vrei s spui? Atunci a fost pentru prima i ultima oar cind l-ai vzut? - Nu sint sigur, rspunse ea rostind cuvintele rar, dar am impresia c l-am mai vzut in parcarea clubului simbta trecut, inainte s intru. Era cu inc doi indivizi; apoi a ieit inc unul dintr-o main i li s-a alturat. Cind a ieit din club nu prea atit de beat, dar apoi a leinat, iar tovarii lui l-au pus intr-o camionet. Jack ii frec, nervos, ceafa. - Dumnezeule! biigui el. Daisy il privi surprins i pli. - Crezi c eu am fost ultima persoan care l-a vzut in via?Cred c ai asistat chiar la asasinarea lui. - Dar... dar nu s-a auzit nici o impuctur, n-a fost nimic de felul acesta... Giasul i se stinse i ea se sprijini de bufet. Jack lu din nou ziarul i citi scurta reiatare. - A fost injunghiat. Daisy inghii in sec i pli i mai tare. Jack ar fi vrut s o ia in brae, ins ea ii reveni i fcu ceea ce fac de secole femeile atunci cind le tulbur ceva: se ocup, in mod automat, de iot felul de lucruri mrunte. Rupse o bucat de

hirtie pe care o aez pe o farfurie, scoase unca din tigaie i o aez deasupra ca s se scurg grsimea. Apoi ddu la o parte tigaia i lu una mai mic, o puse a incins i turn in ea oule btute. Dup ce verific cuptorul scoase din frigider untul i borcanul cu gem i le aez pe mas. Jack privi cercettor. - Nu vreau s folosesc telefonul mobil, ai unul fix? - in dormitor. Jack se ridic i se duse in dormitor. Daisy se ocup de omlet, supraveghind i biscuiii care incepuser s creasc i s se rumeneasc. Dup un minut, Jack reveni in buctrie i-i zise: - i-am pus pe ciiva din oamenii mei s fac nite investigaii, dar se pare c unul dintre indivizii din parcare te-a vzut i i-a luat numrul mainii. Daisy incepu s amestece oule cu i mai mare inverunare. - Atunci sun-l pe primar i intreab-l de la cine are numrul. - E i-aici o problem. - Care? - Primarul m-a minit cind mi-a cerut s-i verific numrul. S-ar putea s fie i el implicat. Jack fcu o pauz, dup care se corect: - Sint aproape convins c este i e! implicat.

- i ce este de fcut? - Am luat deja msuri ca s m asigur c nu te poate gsi nimeni. S nu spui nimnui c te-ai mutat; nici mama i nici mtua ta s n-o fac. tii ce? Sun-o din nou pe mama ta i spune-i s se asigure c nu o urmrete nimeni cind vine aici. Daisy pufni intrigat. - Dar este vorba de mama, nu de James Bond! - Atunci spune-i s o lase pe mtua ta s conduc. Dup prerea mea, femeia asta e mai tare decit Bond. in cele din urm o sun el pe mama lui Daisy i, cu glas stpinit, ii spuse ce trebuie s fac. Daisy ii vzu mai departe de treab, pentru c altceva nu se simea in stare s fac. - i mas e ceva, il auzi ea zicind, avei o agend telefonic? tergei-o. Nu vreau ca numrul lui Daisy sa apar. - Trebuie s dau o declaraie? Am dreptate? - Cit mai repede cu putin. Jack lu din nou telefonul i o sun pe mama lui Daisy - Daisy nu se va duce astzi la serviciu. Sunai-o pe... Se uit spre Daisy care-i spuse: - Kendra. - ... pe Kendra i zicei-i s se ocupe ea de bibliotec.

Inventai dumneavoastr ceva. Spunei-i c pe Daisy o doare o msea. inchise telefonul i i se adres lui Daisy: - Dac individul incearc s te gseasc inainte de a da o declaraie i a-1 descrie, poate chiar a-1 identifica intr-una din fotografiile de la poliie, inseamn c trebuie s iei legtura cu autoritile cit mai repede cu putin. - Nu trebuie s fiu in via ca s pot depune mrturie? intreb Daisy, mindr c vocea ii era atit de stpinit. Rsturn omleta pufoas intr-un castron, scoase biscuiii rumenii din cuptor i -i aez intr-un co de piine, apoi aduse totul la mas. - Vei fi, rspunse Jack. Promit. ykes fcu ceea ce nu mai fcuse niciodat: il sun pe Temple Noian acas, mari in zorii zilei. Indiferent unde arfi lucrat blonda, voia s ajung la locul cu pricina cit mai devreme ca s o surprind inainte s intre la slujb sau s o urmreasc pin acas cind va pleca, li atepta o zi lung, ns era rbdtor din fire. Telefonul sun de trei ori, dup care Temple rspunse cu vocea somnoroas. -Mda?

- Eu sint. - Sykes! Brusc, glasul l deveni mai nelinitit. - Ce i-a venit s m suni aici? - Femeia nu a aprut la adresa pe care mi-ai indicat-o. Sintei sigur c locuiete acolo? - Absolut. Acolo a trit toat viaa ei. lat rspunsul la una dintre intrebri, ii zise Sykes; era limpede c primarul o cunotea bine pe femeie. -inseamn c a innoptat in alt parte. Poate c are un prieten. - Daisy Minor? in nici un caz. 20 - tii ceva? Dac a ajuns s vin ia Buffalo Club, inseamn c nu-i chiar Maica Teresa. - Ai i tu dreptate, incuviin Temple. i-a decolorai prui. Fir-ar s fie! - Partea bun este c nu d semne c ar ti ceva. - Atunci poate am putea s o lsm... - Nu! Este, totui, un martor. Transportul cu rusoaice o s vin curind; v asumai riscul ca femeia asta s dea totul peste cap? Nu cred c lui Phillips i-ar conveni s piard atiia bani. Rusoaicele cost de trei ori mai mu it decit ceieiaite transporturi. - La naiba! Luind exclamaia ca pe o acceptare a situaiei, Sykes continu:

- la spunei-mi, unde lucreaz? Dac pot, o s pun mina pe ea in dimineaa asta sau la prinz. Dac nu, o s-o urmresc dup-a miaz cind iese de la serviciu i voi rezolva atunci problema. - Este bibliotecar, zise Temple cu amrciune. - Bibliotecar? - Lucreaz la Biblioteca Public din Hillsboro, chiar ling primrie. Deschide ia nou i am impresia c lucreaz singur pin la prinz, dar nu poi s pui mina pe ea atunci. Prea mult lume intr i iese din primrie i din departamentul de poliie, iar parcarea bibliotecii se vede bine din amindou cldirile. - Atunci o s atept pin la prinz i o s incerc s o urmresc. Nu v facei griji. intr-un fel sau altul, problema se va rezolva astzi. Cind cei doi inchiser, Jennifer Noian, aflat in dormitorul ei, aps i ea pe butonul de deconectare i aez cu grij receptorul in furc. De ani de zile asculta convorbirile iui Temple. il auzise stabilind intilniri cu o mulime de femei i, de fiecare dat cind o fcea, simea cum o parte din ea

moare. incercase de-a lungul anilor s capete atita respect pentru sine, incit s poat divora, dar intotdeauna se dovedise mai uor s uite de viaa ei in braele altor brbai i s-i inece suprarea in alcool. Se intimplase uneori s bea atit de mult incit s cread c i el suferea din pricina aventurilor ei, aa cum suferea ea din cauza femeilor lui. Aceast iluzie se destrmase atunci cind Temple ii ceruse s se culce cu brbaii crora le datora el servicii. Elton Phillips era unul dintre ei i, de cind il cunoscuse, Jennifer incepuse s-i urasc soul cu o inverunare care o mcina. tia, nu se putea s nu tie ce fel de om era Elton Phillips, i totui Temple continua s o trimit la el. in dormitorul lui Phillips, Jennifer ipase, plinsese, implorase, apoi indurase totul rugindu-se s nu moar. Pin la urm ajunsese s se roage s moar, ins ticlosul nu avea de gind s o ucid; nu era nevoie. Avea incredere c Temple o va ine sub observaie. N-ar fi avut indrzneala s se duc

\a poliie. Jennifer nu voia ca fiul i fiica ei s afle ce i se intimplase sau ce rol jucase tatl lor in nenorocirea ei. i-aa Jason i Paige abia o suportau din cauza alcoolului; i-ar fi intors spatele pentru totdeauna dac ar fi aflat c se culcase cu aii brbai. Jennifer nu avea nici cea mai mic indoial c Temple le-ar spune. Oare Temple observase c de cind fusese agresat de Phillips nu se mai bucura nici de plcerea de a se culca cu un brbat? Nu mai putea indura nici un fel de atingere, decit dac se imbta. Temple ii furase pin i plcerea aceasta, oricit de mizer ar fi fost. Acum nu-i mai rmsese nimic, in afar de copii. Poate c Temple ii oferea fr s tie mijloacele prin care ea putea s scape pentru totdeauna de el i s-i pstreze pe Jason i Paige. Se strdui s-i aminteasc tot ce auzise. Temple rostise numele brbatului, ceva de genul Lykes. Ba nu, Sykes. i mai vorbiser despre un transport de rusoaice, ceea ce ea nu inelegea. Nu i-l putea inchipui pe Temple

implicat in aducerea ilegal in ar a unor strini; soul ei fcea caz de necesitatea ca statul s inchid graniele in faa asaltului muncitorilor mexicani. tia, ins, un lucru: dac Elton Phillips era implicat, atunci afacerea era dintre cele mai murdare. Ceea ce nu inelegea era prezena lui Daisy Mi nor in toat afacerea asta. Daisy prea s fi fost martor la ceva, iar martorii erau de regul eliminai. Jennifer tia bine ce inseamn asta, cu toate c nu vedea ce treab ar putea avea Daisy cu Temple. Temple alegea mereu femei stilate, care cunoteau regulile i nu-i fceau necazuri. Oricum, Daisy prea s le dea mari bti de cap. Omul acela, Sykes, avea de gind s pun mina pe ea. Adic s o ucid. Trebuia neaprat s spun cuiva despre asta, dar cui? Alegerea cea mai fireasc ar fi fost departamentul de poliie, ins se temea c nu va fi luat in serios. Primarul avea de gind s o ucid pe bibliotecar? i, tot el inteniona s inlesneasc ptrunderea ilegal in ar a unor rusoaice?

Prea absolut incredibil. Putea, ins, s o previn pe Daisy. Jennifer se repezi la telefonul de pe noptier, dar se opri inainte s ridice receptorul. Dac ea putea s-i asculte convorbirile lui Temple, atunci i el le putea asculta pe ale ei. Avea timp pin la prinz, cind Sykes urma s o prind pe Daisy. Dar unde s sune? La prefectura din Jackson County? La FBI, in Huntsville? Sau la Biroul de imigrri? Nu, in nici un caz la prefectur, ii zise ea; fa de felul in care ii crease Temple reeaua, prefectura era prea aproape ca s se poat bizui pe ea. Temple petrecea mult timp in Huntsville; era posibil s aib reiaii i la nivel federal. Nu, nu-l putea subestima. Avea acum prilejul s scape de Temple i s nu piard puina iubire pe care o mai aveau copiii ei pentru ea. incerc s gindeasc - lucru pe care nu i-l mai ingduise de mult vreme. Nu avea prieteni crora s le dea telefon ca s cear ajutor sau mcar un sfat. Prinii ei se mutaser in Florida, iar cu fratele ei nu mai vorbise de ani de zile; nici nu-i amintea s aib numrul lui de teiefon.

Oare cum de se izolase in felul sta? Trebuia s fac ceva, chiar dac asta presupunea s mearg la bibliotec i s o previn pe Daisy. Dar poate c nu era necesar. Va atepta ca Temple s plece, i-atunci o va putea suna pe Daisy. Asta era ce putea face acum, ins trebuia neaprat s se gindeasc la ceva care s-i opreasc pe Eiton Phillips i pe soul ei o dat pentru totdeauna. Evelyn ls deoparte treburile, se imbrc in grab i pomi spre Daisy. Cind intr in cas, il fix pe Jack cu o privire ptrunztoare i-i zise: - Ce se intimpl? De ce crezi c a putea fi urmrit, de ce nu trebuie s spunem nimnui unde s-a mutat Daisy i de ce a fost necesar s-i terg numrul din agenda telefonic? - E posibil ca ea s fi fost martor la o crim, zise Jack, ducindu-i farfuria la chiuvet. - O, Dumnezeule! exclam Evelyn cu glas stins, prbuindu-se pe scaunul de pe care tocmai se ridicase Jack. Midas incepu s opie ia picioarele ei, salutind-o cu entuziasm; Evelyn se aplec i-l mingiie cu un gest automat.

- Cadavrul a fost gsit in Madison County, aa c m voi duce cu ea in Huntsville, ca s dea o declaraie. Ceea ce m ingrijoreaz este faptul c cineva i-a luat numrul mainii i a pus s fie verificat, ceea ce inseamn c incerca s o gseasc. S-ar putea s exagerez, dar pin cind m lmuresc, vreau s o in pe Daisy ascuns. - Atenie, vorbeti despre fiica mea. Nu exagerezi. F tot ce trebuie ca s nu peasc ceva, ai ineles? - Da, doamn. intre timp, prevenii-i pe toi membrii familiei s nu rspund la nici o intrebare referitoare la ea. S nu dai nimnui nici un fel de informaie, nici mcar primarului. S-ar putea ca el s fie implicat. - Dumnezeule! exclam Evelyn. Temple Noian? - El mi-a cerut s verific numrul de inmatriculare. - Dar poate c exist, totui, o explicaie intemeiat pentru... - Sintei gata s riscai viaa lui Daisy doar pentru faptul c ar putea exista? - Nu, bineineles c nu. in timp ce ei discutau, Daisy fcu ordine in buctrie incercind s-i ordoneze i gindurile. - Primarul ne tie pe toi: pe mama, pe mtua Jo, pe Beth, pe mine. inseamn c nimeni nu este in siguran, dac urmrete s pun mina pe mine. El tie c a face

orice ca s le protejez. Daisy, palid, il privi pe Jack, ingrijorat: - ii poi proteja pe toi? Nu doar pe Beth, ci i pe Nathan i pe copii? Jack ezit, dup care declar cu sinceritate: - Pentru scurt timp. Apoi vor aprea probleme financiare. Poliitii nu pot fi angajai prea mult timp intr-o misiune de paz. - Asta inseamn c dac eu n-o s pot identifica pe unul din cei trei din fotografiile poliiei sau dac poliia nu soluioneaz crima, rezolvarea situaiei va dura mult vreme. Jack incuviin dind din cap, privind-o in ochi. Ar fi preferat ca ea s nu spun lucrurilor pe nume, ins Daisy era o femeie inteligent i ii ddea seama care puteau fi implicaiile. Urmrindu-i expresia feei, ii putea citi cu uurin gindurile care ii treceau, de-a valma, prin minte. - Nu-i face atitea griji; avem i aa suficiente. Trebuie s le lum pe rind. Mai intii dai declaraia, ii descrii pe indivizii aceia, i apoi mai vedem. - Bine, dar in momentul acesta vreau ca familia mea s plece din ora. Daisy se intoarse spre Evelyn. - Ce-ar fi s mergei o sptmin la Smokies? Tu,

mtua Jo i familia lui Beth. - Nu te las singur, protest Evelyn. - A fi mai in siguran dac ai pleca, insist Daisy, i avea dreptate. Evelyn ovia. in ea se ddea o lupt intre raiune i instinctul matern care ii cerea s lupte pentru copilul ei. - in primul rind, continu Daisy, poliia va supraveghea mai uor o singur persoan. in al doilea rind, a fi i eu mai linitit dac v-a ti in siguran i m-a putea concentra mai bine astfel incit s nu fac greeli. - Are dreptate, o susinu Jack. impachetai i prsii oraul cit mai repede cu putin. Ciiva subordonai de-ai mei v vor proteja pin ieii din Hillsboro, iar pentru familia lui Beth voi vorbi cu departamentul din Huntsville. - i cu celuul ce facem? intreb Evelyn, uitindu-se la Midas, care incepuse s trag de piciorul unuia dintre scaune. De el cine o s aib grij? Daisy il privi. - Midas, nu, nu, il cert ea, ridicindu-l in brae. Mustrarea ei il ls, ins, indiferent; nzdrvanul continu s dea bucuros din coad i s o ling fericit c i se ddea atenie. - E clar c n-o s merg la serviciu o vreme, aa c voi

avea eu grij de el. - Midas? Tonul lui Evelyn era resemnat. Ea accept cu stringere de inim s-i lase fiica in grija lui Jack. Daisy ii afund chipul in blnia celuului, ca s-i ascund lacrimile care ii inundar ochii pe neateptate. - Aa l-a numit Jack. A trebuit s aleg intre numele acesta i Pufosul. Jack se apropie. - Doamnelor, avei multe pregtiri de fcut, spuse el. Eu trebuie s mai dau nite telefoane. Doamn Minor, cind o s ajungei acas, vor fi acolo doi dintre subordonaii mei. - O, Doamne, spuse ea apropiindu-se de telefon. Trebuie neaprat s o previn pe Jo. Dup treizeci de secunde, era gata de plecare. - Sunai-o pe Beth i spunei-i i ei s inceap s impacheteze, ii zise Jack. Nathan a plecat deja la serviciu? - Nu, lucreaz in schimbul al doilea. - Perfect. O s sun la Huntsville i o s cer s li se asigure i lor o echip de paz. Dac va avea probleme cu patronul lui, anunai-m i o s m ocup eu de asta. Evelyn incepuse s coboare treptele verandei. Brusc, se opri i se intoarse spre el. - Vreau s-i spun ceva. - Ce anume? intreb Jack uor nelinitit, privind-o printre gene.-

O s fiu o soacr pe cinste, dac se cuvine s spun eu asta. Dar voi fi cel mai mare duman al tu dac se intimpl ceva cu fiica mea. - Bine, doamn, zise Jack, inelegind ce voia s spun femeia. Daisy rmase inmrmurit. -Tocmai te-a ameninat, zise ea, nevenindu-i s cread ce auzise. - i a fcut-o foarte convingtor. -... in legtur cu ideea de soacr... - Despre asta o s vorbim mai tirziu. Mergi i pregtete-te. Jack ii frec brbia neras. - Te deranjeaz dac imprumut aparatul tu de ras? Nu vreau s te las singur i s plec la mine ca s m brbieresc. Daisy se pregtea, in timp ce Jack vorbea la telefon in camera ei. Iei de citeva ori din baie, ca s trag cu urechea la ce spunea el, dar nu reui s ineleag prea multe. in cele din urm renun i se concentra la ce avea de fcut. Se privi in oglind i-i spuse c nimic din ceea ce i se intimpl acum nu putea fi adevrat. Ea era banala Daisy Minor, o bibliotecar care trise toat viaa in orelul ei natal. Oamenii asemenea ei nu se ateptau s li se intimple aa

ceva. Hotrise s-i vineze un so, iar acum altcineva o vina pe ea. Jack intr in baie. - Gata, familia ta se afl sub protecie. Ofierii mei o s le escorteze pe mama i pe mtua ta pin acas la Beth. Peste dou ore ar trebui s fie deja departe. - Bine. Daisy se aplec spre oglind ca s se rujeze, apoi se trase inapoi. - Baia este a ta acum. Aparatul de ras se afl in dulapul cu medicamente. Jack se uita la Midas care venise repede dup ei i se juca cu ireturile de la pantofii lui. - Ai un co in care s-l lai cit timp vom fi plecai? -Nu. Daisy se aplec i-l lu pe Midas de ling pantofii lui Jack. - O s mearg cu noi, zise ea, i plec s se imbrace. Temple zbovea in faa micului dejun - suc de portocale proaspt stors i crem de brinz. De obicei pleca de acas pe la opt i jumtate, ins acum se fcuse nou fr un sfert i el inc era acas. Patricia, buctreasa i menajera lor, prsi buctria ducindu-se s fac ordine in dormitoare

i s spele lenjeria. Jennifer nu se atinse de mincare; rareori se intimpl s ia micul dejun, i asta din cauza greurilor provocate de alcoolul inghiit in ziua precedent. Astzi, ins, nervii incordai o fceau s se simt i mai ru. Se aez in tcere i bu o can cu cafea in care ar fi dorit s existe i un pic de whisky. Nu buse nimic. Dac ar fi fcut-o nu s-ar fi putut opri i ar fi renunat cu totul la cafea. Miinile ii tremurau. Strinse ceaca intre palme incercind s se stpineasc i se ruga ca Temple s plece. El nu-i adres nici o vorb, aa cum fcea de obicei. Locuiau in aceeai cas, ins triau viei paralele. El nu o mai anuna cind aveau loc intruniri oficiale, la care arfi trebuit s fie prezent, in calitate de soie a primarului. De altfel nu-i mai spunea nimic, nici unde pleca, nici ora la care se intorcea. Nu ii imprtea nimic din activitatea lui de zi cu zi. Dac il suna unul dintre copii nu o anuna, cu toate c Jennifer inelesese din discuiile lor c vorbeau in mod regulat

la telefon cu tatl lor. Probabil c il sunau la serviciu, ii zise ea, pentru c acas nu sunaser niciodat. Cine tie, poate c i-am pierdut definitiv", se gindi ea, cutind s-i inving starea de ru fizic tot mai greu de indurat. Copiii ei... acum crescuser, ins ca mam nu putea s nu-i aminteasc momentul cind ii adusese pe lume, cind erau atit de micui i de neajutorai, cind ea reprezenta totul pentru ei. Le era ruine cu ea. Nu voiau s-i vorbeasc, nu voiau s o aib in preajm. Din cauza lui Temple se intimplaser toate, ins nici ea nu luptase pentru demnitatea ei. Cutase refugiu in sticla cu alcool in loc s priveasc in fa adevrul: brbatul pe care il iubea nu mai simea nimic pentru ea. De fapt nici nu o iubise vreodat. Pentru el fusese doar o unealt cu care putea s-i ating anumite scopuri. Ar fi trebuit s-i ia copiii i s-l prseasc. Oricit de dureros ar fi fost divorul - i cu siguran c ar fi fost cel puin demnitatea ei n-ar fi fost inclcat i copiii nu ar mai fi dispreuit-o. Jennifer se uit la ceas. Nou fr cinci. De ce intirzia

atit de mult? Sun telefonul i ea tresri, speriat. Temple se ridic, lu receptorul fr fir i se retrase in biroul lui. Care va s zic de asta nu plecase- atepta un telefon. Cu miini tremurinde, Jennifer ii lu cana cu cafea i urc in camera ei, inchizind i apoi incuind ua in urma ei. Se aez pe pat i privi spre telefon. Dac ar ridica acum receptorul, Temple ar auzi; de cite ori ii asculta convorbirile, avea grij s rspund in acelai timp cu el i s acopere receptorul cu mina. Inima incepu s-i bat nebunete. Ridic receptorul i incepu s apese pe butoane, ca i cind ar fi vrut s dea i ea un telefon. Nici mcar nu duse aparatul la ureche, dar il auzi pe Temple strigindu-i: - Jennifer! La naiba, acum vorbesc eu la telefon. - C-cum? se bilbii ea. Poate c Temple va crede c buse ceva inainte s coboare la micul dejun. - la-iart-m. Voiam s sun... - Nu m intereseaz unde voiai s suni. inchide o dat. La captul ceilalt al firului, Jennifer auzi un chicotit cinic, apoi un ris gutural care o fcu s incremeneasc de groaz: era Elton Phillips.

- lart-m, spuse ea din nou, apoi acoperi receptorul cu palma i aps repede pe buton, pentru a-i da impresia lui Temple c a inchis, in sfirit, telefonul. - Idioata, mormi Temple. imi pare ru pentru incident. - Nu face nimic, zise Phillips i incepu din nou s rid. Doar nu te-ai insurat cu ea pentru creierul ei. - Asta in nici un caz. Dac asta a fi urmrit o ddeam ru in bar, pentru c femeia asta nu are nici urm de creier. - incep s m intreb dac e singura creia nu-i merge mintea. Se pare c i tu ai fcut nite greeli in ultima vreme. - tiu. imi pare ru, domnule Phillips, dar Sykes ine situaia sub control. - Asta rmine de vzut. Miine diminea ajung fetele din Rusia i vreau ca domnul Sykes s acorde atenie maxim transportului. Dac pin atunci nu isprvete cu bibliotecara asta, o s m supr ru. Jennifer ii aminti c telefonul avea un dispozitiv care putea inregistra convorbirile. Se uit la el cu luareaminte i cut butonul cu pricina. Trebuia s fie ia un loc cu celelalte. PLAY, DELETE, PAUSE - i iat-l: CALL RECORD. Aps pe buton, rugindu-se s nu fac nici un zgomot. - O s pun mina pe ea la prinz, cind se va duce s ia masa, sau dup-amiaz, cind va pleca spre cas. Pur i

simplu o s dispar. Cind Sykes se ocup personal de o treab, nu apar probleme. - Zu? Atunci cum de a fost gsit cadavrul lui Mitchell atit de repede? - Nu Sykes s-a ocupat de asta. Ei a rmas la club, ca s afle cine i-a vzut in parcare. Ceilali doi s-au ocupat de cadavru. - Domnul Sykes a greit. - E adevrat. - Atunci aceasta este ultima iui ans. Ca i a ta, de altfel. Phillips inchise pe neateptate, iar Jennifer era i ea cit pe-aci s fac acelai lucru. Atept, ins, citeva secunde care i se prur c durar o venicie. De ce nu inchidea Temple? Oare atepta s aud un sunet care s o trdeze? O trecu un fior rece pe ira spinrii. in cele din urm Temple inchise i, in secunda urmtoare, Jennifer aez i ea receptorul in furc. Apoi descuie ua, ddu fuga in baie, puse past de dini pe periu, ddu drumul la ap i incepu s se speie. Temple nu venea niciodat in camera ei; se temea degeaba... Brusc, ua de la baie se deschise i Temple ii zise: -C e naiba...

Jennifer tresri i ip, imprtiind pasta pe oglinda din baie. Tremura atit de tare incit ii pierdu echilibrul i cind fcu un pas in spate se impiedic, gata s se prbueasc peste toalet. Reui s se prind de rezervor i s rmin in picioare; apoi se aez, incet, pe capac. Temple se uit la ea cu dispre. - Eti ingrozitoare, nici nu i-ai luat micu! dejun i ai i inceput s bei. Cu o min tremurind, Jennifer ii terse pasta de la gur, dar nu zise nimic. Era mai bine ca el s o cread beat. - Pe cine voiai s suni? - Trebuie s merg s m coafez. - Nu mai spune! Data viitoare, asigur-te c nu vorbesc eu la telefon inainte s apei disperat pe butoane. Temple nu atept rspunsul ei, ci ii intoarse spatele i plec. Jennifer se rezem cu capul de chiuvet, inspirind adinc i incercind s-i domoleasc btile inimii. Cind se simi suficient de stpin pe ea, se ridic, se spl pe fa, ii clti gura, i ii cur pasta din pr cu un prosop umezit.

Nu inchisese dispozitivul de inregistrare. Se intoarse in dormitor, vzu ua deschis, o inchise, veni ling telefon i opri inregistrarea. Caseta aceea minuscul era nepreuit. intrebarea era ce putea s fac cu ea? L.a cine s o duc? Temple spusese de mai multe ori c noul ef al poliiei, ofierul Russo, era omul lui, adic il avea la degetul mic. El se bucurase cind ofierul Beason se pensionase, pentru c era in poliie de prea mult vreme i-i bgase nasul peste tot. Rminea de vzut dac Russo era atit de orb cum il credea Temple. Deocamdat ins nu putea s rite. Era o chestiune prea important i trebuia s fac totul ca la carte. Rmase in camera ei inc o jumtate de or, apoi cobori s verifice dac plecase Temple. Nu era in birou, aa c se duse in garaj; maina lui dispruse. in sfirit! Jennifer cut numrul bibliotecii i-l form fr s mai stea pe ginduri. - Biblioteca Public din Hillsboro. Jennifer inspir adinc, incercind s se liniteasc. - A vrea s vorbesc cu domnioara Daisy Minor. Sint

Jennifer Noian. -imi pare ru, dar Daisy nu vine astzi la serviciu. Sint Kendra Owens; pot s v ajut cu ceva? O, Doamne! Cum s procedeze? - Este acas? Credei c a putea s o gsesc dac sun acolo? - Nu tiu ce s v zic... Mama ei spunea c o doare o msea, aa c s-ar putea s fie la stomatolog. - tii cumva la ce medic merge de obicei? Jennifer simea cum ii pierde stpinirea de sine. Trebuia s bea ceva. Ba nu. Nu, nu va bea nimic; trebuia s se concentreze la ce avea de fcut - Nu, nu tiu. - Fir-ar s fie, dar este foarte important s aflu! Gindete-te! Trebuie neaprat s iau legtura cu ea cit mai repede; cineva intenioneaz s o ucid. - Cum ai spus? Doamn? - Ai auzit bine! Jennifer inea receptorul atit de strins incit incheieturile degetelor i se albiser. - Trebuie s o gseti! L-am auzit pe soul meu vorbind ia telefon cu un individ pe nume Sykes. Urmeaz ca acesta s o ucid, i chiar o va face dac nu reuesc s o previn. - Poate ar fi mai bine s sunai la poliie... Jennifer trinti receptorul in furc i-i ingrop faa in

palme. Ce era de fcut? S caute cabinetele de stomatologie. Oii stomatologi puteau fi in Hillsboro? Nu muli, dar dac Daisy obinuia s mearg ia un dentist din... Fort Payne, de pild? Sau din Scottsboro? Nu, altceva trebuia s fac. S o sune pe mama iui Daisy i s afle de la ea numele i adresa stomatologului. Cut numrul, il gsi, i form numrul. Telefonul sun indelung, fr ca cineva s rspund. Jennifer rsfoi Pagini Aurii, cut la StomatologiStomatologie i incepu s formeze numerele de acolo. Nu putea s se dea btut tocmai acum. Euase de prea multe ori in via, ca s mai dea inc o dat gre. 21 iinilor nu li se permite accesul in cldirile publice. Excepie fac cei ai poliiei. Jack ii spunea a cincea oar acest lucru in timp ce se indreptau spre Huntsville. Daisy arunc o privire peste umr spre Midas, care adormise pe ptura de pe bancheta din spate. - Dac nu vor s-mi ia declaraia in parcare, o s m lase s intru cu el. Jack incercase s se opun din rsputeri cind o vzuse c aduce in maina lui vasele in care minca Midas i

proviziile necesare de hran i ap. Se impotrivise i cind o vzuse legind o les la gitul celului, i cind intinsese o ptur pe bancheta din spate i-l aezase acolo pe Midas, impreun cu raa lui de plu i cu jucria din gum. Se impotrivise pin cind Daisy se aezase pe scaunul din dreapta i ii prinsese centura de siguran. in ceea ce o privea pe Daisy, subiectul Midas era inchis. Cineva care era in stare s ucid un om nu ar fi ezitat s omoare un ciine; Midas era acum sub protecia ei, i nici prin minte nu-i trecea s-l lase acas singur, lipsit de aprare. - M-am tot gindit la noaptea aceea, zise ea, privind absent pe geam. Le-am vzut feele cind au ieit, pentru c lumina firmei clubului a czut chiar pe ei. Erau doi indivizi, i intre ei se afla Mitchell. Al treilea atepta in parcare. Apoi s-a apropiat o main cu farurile aprinse i-atunci leam vzut chipurile la toi trei, pentru c s-au uitat spre main. Nu l-am recunoscut pe nici unul, dar ii pot descrie pe toi. - Adu-i aminte amnuntele ca s le pui cap la cap cind

va fi nevoie. Jack ii lu mina intr-a lui. - O s fie bine. - tiu, rspunse ea schiind un suris. Doar i-ai promis mamei. Ajunser la sediul Prefecturii din Madison County pe !a nou i jumtate. Era o cldire cu dou etaje, la baz din crmid galben care se continua in partea de sus cu ziduri de beton. Ferestrele erau lungi i inguste. Pe firma de deasupra intrrii scria Centrul de Cercetri Judiciare. Departamentele de cercetri judiciare i de asigurare a linitii publice se aflau in aceeai cldire. - Hm, exclam Daisy. Era cazul s-mi dau seama c aici trebuie s fie. Jack o privi contrariat. - De ce? Daisy se intoarse i-i art in spate: - Tocmai ai trecut cu maina pe ling o gogoerie. - F-mi un serviciu, ii ceru el. Nu pomeni aa ceva in faa ior. Jack strecur telefonul mobil in buzunar i apoi lu tot bagajul lui Midas. Daisy duse celuul pe un petic de iarb. Midas se ls pe vine, ea i! lud, mindr de cit era de inelegtor, i-atunci nzdrvanul incepu s opie ia picioarele ei, ca i cind inelesese complimentul. Daisy il lu

n brae de parc arfi fost un bebelu. Mulumit, celul incepu s-i ling brbia. Abia pir in cldire, i o angajat a Prefecturii le zise: - Nu avei voie s intrai cu ciineie. Daisy iei afar i atept. Jack nu voia s o lase singur, dei era sigurc nu-i urmrise nimeni, i i se adres femeii: - Sunai-i, v rog, pe detectivul Morrison i spunei-t c ofierul Russo a venit cu martorul. Apoi iei i el. Afar era ingrozitor de cald. Daisy ii ridic privirea spre soare, de parc de lumin avea nevoie atunci. Ateptar in tcere venirea detectivului Morrison. Acesta apru curind i ii privi contrariat. - Ofierul -Sasnett mi-a spus c v-ai adus i ciineie... Se opri brusc cind vzu celuul i expresia contrariat i se preschimb intr-un zimbet. - Dar acesta nu e cirie. E un ghem de blan! Jack i ntinse mna. - Eu snt Jack Russo, efui poliiei din Hillsboro. Ea este Daisy Minor, martorul despre care v-am vorbit. Unde merge ea, merge i ghemui de blan. Detectivul i strnse mina Sui Jack, se scrpin n cap.

apoi zise: - M ntorc imediat. Cinci minute mai trziu, dup ce eliber drumul, i conduse pe Jack, pe Daisy i pe Midas n biroui lui. Midas sttu cuminte n poala iui Daisy n timp ce ea ; povestea linitit detectivului ce vzuse smbt noapte Da., omul din mijloc era ce! care cu o sptmn n urm se recomandase ca fiind Mitchell i, da, era sigur c fotografia reprodus n ziar i nfia. Descrise haineie pe care ie purtase victima, amintindu-i toate amnuntele: blugi, cizme i o cma deschis ia culoare, tii western. Fr s spun un cuvnt, detectivul Morrison i ddu lui Jack fotografiile fcute Sa locul crime;. Hainele erau murdare, deoarece cadavrul fusese ngropat, ns corespundeau descrierii fcute de Daisy. Asta nsemna c Mitcheil nu se mai schimbase de cnd l vzuse ea ultima oar n parcarea de la Buffalo Club, fapt care conducea la concluzia c fusese ucis chiar n noaptea aceea. - Vrei s le vezi? o ntreb Jack. Daisy scutur din cap, i Jack i napoie fotografiile detectivului Morrison. n clipa aceea sun telefonul mobii al lui Jack. l scoase din buzunar, se uit la numrul de pe ecran i zise: - E de la birou. O s vorbesc de-afar. Iei pe culoar i deschise telefonul. - Russo. -efu, sinteu, Marvin.

Tony Marvin era sergentul care lucra in schimbul intii. Prea nelinitit, de parc nu era sigur c procedase bine sunindu-i eful. - A telefonat Kendra Owens, de la bibliotec. Jennifer Noian, soia primarului, a sunat acolo i a vrut s stea de vorb cu domnioara Minor. Cind Kendra i-a spus c nu lucreaz astzi a devenit foarte nervoas. A zis c viaa domnioarei Minor este in pericol, c a ascultat o convorbire a primarului cu un individ pe nume Sykes. Kendra zicea c doamna Noian prea foarte convins c cei doi sint hotrii s o ucid pe domnioara Minor. De vreme ce in dimineaa asta ne-ai cerut s le supraveghem pe mama i pe mtua domnioarei Daisy, m-am gindit c trebuie s afli i treaba asta. Instinctul de poliist versat nu-l inelase pe Jack. - Ai dreptate, Tony. Se pare c primarul a intrat in mare belea. Ai grij ca doamna Noian s fie luat de acas i s dea o declaraie. Fcu o pauz, se gindi t continu:

- ii cer s o inei la poliie. Du-o intr-una dintre incperile pentru interogatoriu i ine-o acolo. - Pe doamna Noian, efu? - S-ar putea s fie i ea in primejdie. - Adic, nu este vorba doar despre un pahar but prea de diminea? - A vrea s fie aa. Trimite un om la casa Noian cit mai repede cu putin. - Da, efu, mai zise sergentul. i eu ce trebuie s fac cind primarul o s afle despre toate acestea? Tony zisese bine cnd i nu dac, pentru c intr-un ora atit de mic era imposibil s nu se afle. - Eschiveaz-te. F-te c plou. Spune-i c nu crezi nici un cuvint din tot ce spune ea, pretinde c femeia e beat. Nu vreau s-l speriem i s-l pierdem pin cind nu avem declaraia ei. - Bine, efu. - i nu transmite nimic prin staie; ia legtura numai prin telefon. in felul acesta citigm timp. Jack inchise i-l sun peTodd, pentru a-l pune la curent cu ultimele evenimente. - Declaraia lui Jennifer Noian ne va permite s obinem un mandat pentru telefoanele acelea. Dac n-ai inc inregistrrile, putem s le obinem acum in mod legal. Ne-a

dat i un nume: Sykes. - Este o adevrat plcere pentru mine s lucrez legal, zise sec Todd. - Pin acum am fost doar curios i nelinitit. Din clipa de fa se schimb lucrurile. Cind era vorba despre o crim, totul trebuia lucrat ca la carte. Nu-I deranja s ignore legea - i chiar s o incalce dac era vorba despre ceva personal. Nu voia ca tribunalul s minimalizeze cazul din motive tehnice. - S vd ce pot afla despre acest Sykes. Dac a pltit o amend fie i pentru depirea vitezei legale, il gsesc. Jack se intoarse in biroul detectivului i le povesti ce aflase. Detectivul Morrison ii not imediat noutile. - Dac primarul vostru are legtur cu moartea lui Chad Mitchell, inseamn c nu erau chiar prieteni. Mitchell era recidivist; l-am arestat pentru posesie ilegal, pentru incercare de viol i pentru tilhrie. Anul trecut l-am arestat pentru viol i drogarea victimei, ins procurorul nu a obinut o condamnare pe termen lung. Niciodat nu a stat prea mult in inchisoare - uneori ase luni, alteori un an. - Posesie? De ce anume? Morrison verific in dosar.

- De cele mai multe ori de marijuana. Chiar i o cantitate mic de cocain. Apoi Rohypnol, clonazepam, GHB. - Pare s fi fost maestru in violurile cu drogarea victimelor. - Dar care este amestecul primarului Noian in toate astea? intreb Daisy. El nu se afla cu indivizii pe care i-am vzut. i, totui, trebuie s fie i el implicat. - Cred c Sykes a fost unul dintre ei, iar Sykes are o legtur mai mult sau mai puin clar cu primarul. -Aa ar fi logic, zise Morrison, ridicindu-se in picioare. Domnioar Minor, afirmi c ai apucat s-i vezi destul de bine. tiu c va dura mult, dar a vrea s te uii ia nite fotografii, poate vei recunoate pe careva. Trebuie s fii sigur cind indici pe careva, altfel avocatul aprrii o s desfiineze cazul. Midas sttuse linitit in poala lui Daisy, dar cind aceasta se ridic i-l urm pe detectivul Morrison, hotri c venise vremea s exploreze i el imprejurimile i incepu s se zvircoleasc, cerind s fie lsat jos. Daisy ii aez pe podea i celuul se repezi la pantofii detectivului. - Raa, repede! zise ea, cznindu-se s salveze ireturile detectivului, treab greu de realizat deoarece

detectivul incepu s rid i s-i mite picioarele, fcindu-l pe Midas s alerge de colo-colo, incintat de noul joc. -Uite. Jack azvirli raa pe podea. Observind o nou int care prea s fug de el, Midas abandon pantofii lui Morrison i se repezi in salturi spre ra. Cind prinse prada, o scutur i o ciufuli bine, o azvirli in sus i alerg dup ea. - !ertai-m, se scuz Daisy. Ieri l-am cumprat i are doar ase sptmini. Nu l-am putut lsa singur, mai ales c cel care m caut pe mine i-ar putea face ru. - intr-adevr, domni, exist asemenea oameni, incuviin detectivul. E mai bine s fie in siguran. Uite cum facem: pentru c ai celul cu dumneata, o s aduc aici fotografiile. in felul acesta nu o s fie agitat din cauza oamenilor pe care i-ar putea intilni. - Asta da idee bun, zise Jack, repezindu-se la ra inainte s ajung Midas ia ea i aruncind-o din nou. Cu ochii negri strlucind de incintare, Midas porni in salturi, se repezi la ra i o aduse inapoi, lsind-o la picioarele lui Jack. - EL la te uita la el, se minun Morrison. Ce caliti de vintor are. Detectivul se intoarse cu braele incrcate de albume. Captivat de joc, Midas nu-l hga in seam. Daisy se aez la birou dindu-i seama abia acum de

ce i se cerea. Nu trebuia s cerceteze cincizeci sau citeva sute de fotografii. in grmada aceea trebuie s fi fost mult mai muite, iar fotograful prea s fi fost lipsit de pricepere, pentru c imaginile nu erau deloc mgulitoare. inchise ochii, ii vizuaiiz pe cei trei brbai, apoi alese figura cea mai clar: o fa prelung, subire, cu multe riduri pe frunte, individul avea prui blond inchis i perciuni lungi. Dar culoarea prului se putea schimba - ea era expert in materie -, aa c nu mai acord importan acestui aspect i se concentra asupra fizionomiei. Adaptind un sistem de a citi printre rinduri pe care il invase la un curs, Daisy incepu s dea paginile din ce in ce mai repede, oprindu-se rareori s cerceteze mai cu luare-aminte o figur. Dup un sfert de or, Midas se aez la picioarele ei, gata s trag un pui de somn. Daisy se opri i se uit la el, iar Jack profit de prilejul acesta i o intreb: - Vrei s bei ceva? O cafea? Un suc? - N-a recomanda cafeaua, interveni Morrison. Daisy scutur din cap. - Nu este nici o problem.

- Atunci v las, le zise detectivul. Am de dat nite telefoane, aa c o s imprumut un alt birou i o s m intorc dup ce termin. Minutele se scurgeau. Se auzea doar fonetul paginilor pe care le intorcea Daisy. Midas se trezi, i Jack iei cu el la o plimbare. Cind se intoarse cu celul opind i trgind de les de parc cine tie ce minunie fcuse, Jack ii zise: - E timpul s lum prinzul. Trebuie s faci o pauz. - Nu mi-e foame, rspunse Daisy absent. - Dar mie imi este. Daisy ridic privirea, amuzat. - Ai mincat zdravn la micul dejun. Mie mi-ar fi fost suficient pentru patru zile. - Tocmai din cauza asta trebuie s mninci i tu acum. Dac mie mi-e foame, atunci i ie trebuie s-i fie. - Imediat. Daisy se intoarse ia filele dosarelor cu fotografii, clipi uor alarmat i indic una dintre imagini, afirmind pe un ton ferm: - Acesta este unul dintre ei. Individul avea prul mai scurt in fotografie, ins perciunii aceia oribili erau la fel de lungi. Culoarea prului corespundea,

iar ridurile de deasupra sprincenelor se aflau la locuf lor, la fel de adinci. Jack se uit o secund la fotografie i zise: - M duc dup Morrison. Daisy oft i-i frec uor ochii. Pe unul il gsise, ins mai rmineau doi, pe care nu-i vzuse la fel de bine. Morrison apru i se uit i el la fotografia indicat de Daisy. - George Buddy" Lemmons. il cunosc pe farsorul sta. L-am arestat pentru atac, hoie i scandal. De obicei se inhiteaz cu... , fir-ar s fie, cum il cheam? Iei din birou i il auzir strigind pe culoar: - Hei, Banjo, i-l aminteti pe Buddy Lemmons? L-am arestat anul trecut pentru c i-a devastat casa btrinei leia de pe Bob Wallace. Cum il chema pe cellalt bandit? - Calvin... Calvin i nu mai tiu cum. - Da, exact. Morrison se intoarse in birou, mormind: -Calvin, Calvin. Se aez in faa calculatorului i scrise numele. - Uite-I. Dwight Calvin. Este unul dintre ceilali doi? Daisy se apropie de monitor i se uit la fotografia afiat pe ecran. - Da, zise ea fr s ezite, uitindu-se cu atenie la individul slab, brunet i cu nasul mare. - Eti sigur?

- Sint sigur. Nu am vzut ins pe nimeni care s semene cu cel de-al treilea. - Ne-ar fi fost de folos dac am fi tiut prenumele lui Sykes, dar o s le ridic pe aceste dou psrele i zic eu c o s inceap s ciripeasc. Nici Buddy, nici Dwight nu sint dispui s-i asume faptele altcuiva. Domnioar Minor, dumneata unde ai s locuieti in timpul sta? - Acas, incepu ea, ins Jack scutur din cap. - Pin cind se rezolv cazul o s-o cazez la un hotel, i n-o s spun nimnui unde se afl - nici mcar ie, Morrison. Dac vrei s iei legtura cu ea, m suni pe mobil; acesta va fi singurul mijloc de legtur. l a i nde ai de gind s m ascunzi? intreb Daisy cind ajunser in main. Nu uita c am i celul cu mine. - Ca i cind a putea uita, mormi Jack. Nu-mi place ideea de a te ascunde undeva, dar e singurul lucru inelept in condiiile acestea. Unele moteluri accept i animale de cas; o s sun la informaii i o s gsesc unul. - Dar n-am nici haine de schimb, nici cri. - O s trimit pe cineva la tine acas, s ia citeva lucruri. Daisy sttu puin pe ginduri. - Trimite-I pe Todd. El tie ce s-mi aduc. -i-am spus doar, Todd nu este homosexual.

- Nu conteaz. Se pricepe s asorteze hainele i tie ce farduri s-mi aduc. - Eva Fay... -Todd. - Bine, renun el s se mai impotriveasc. O s-l trimit pe Todd. Pin la urm, nu mai trebui s sune la informaii ca s ' i gseasc un motel in care erau primii clienii cu animale de cas. Vzur o cldire care abia se construise pe marginea drumului naional 1-565, care avea dou camere pentru clienii cu animale de cas. Amindou erau libere, i Jack o alese pe cea a crei fereastr ddea spre partea din spate a cldirii. O inscrise pe Daisy sub un nume fals- Julia Patrick, o inform el dup ce se intoarse in main, i ddu roat cldirii, conducind-o la camera ei. Jack descuie ua i aduse inuntru toate lucrurile ciinelui. Daisy plec insoit de Midas s cerceteze o fiie de iarb i s vineze un fluture. Acesta se dovedi prea mic pentru o vintoare susinut; i dup citeva minute, se trinti

pe iarb ca s se odihneasc. Cldura era inbuitoare, i nu-l putea lsa s se joace afar, aa c il lu cu ea in camera rcoroas i ii ddu ap. Oftind obosit, Midas se culc pe ptura lui. - O s m intorc disear cu lucrurile tale, ii zise Jack. Nu tiu la ce or, dar o s te sun. S nu deschizi ua nimnui in afar de mine. Daisy se aez pe patul imens. - Bine. Nu voia s-l roage s rmin, cu toate c ar fi dorit s-o fac. ii ddea seama c toat ziua fusese o povar pentru el. Crima inea de domeniul lui, dac se putea spune aa, iar el tia exact ce trebuia fcut. Voia s-l intrebe cit va fi nevoit s atepte acolo, dar se stpini zicindu-i c Jack nu avea de unde s tie. Morrison putea s pun mina imediat pe Lemmons i Calvin, dac nu cumva cei doi prsiser deja oraul. Putea s pun mina pe Sykes, dar exista i posibilitatea s-i scape. Mrturia lui Jennifer Noian putea fi un argument solid, dar in acelai timp tot oraul tia c femeia era alcoolic; dac in

dimineaa aceea buse, declaraia ei putea fi pus sub semnul intrebrii. Totul era incert. Jack ii fusese de mare ajutor. Daisy tia c s-ar fi descurcat i singur, ins ii plcuse s-l vad plnuind totul, avind grij de familia ei, ocupindu-se chiar de Midas cit cercetase ea mulimea de fotografii din arhiva poliiei. Jack se aez ling ea i o lu in brae. - Eti bine? - inc sint uluit de cele intimplate, recunoscu ea. Mi se pare atit de... ireal. Am vzut un om murind fr smi dau seama ce se intimpl. - Nu te atepi niciodat s fii martor la o crim. Dac nu se aude o impuctur sau dac nu are loc o incierare, oamenii nu observ ce se petrece. ii ridic brbia i o srut. - M bucur c nu ai trit momentul, opti el. Pin s o srute, Daisy nu-i dduse seama cit de mult tinjea dup el, dup gustul i atingerea lui, dup parfumul lui. ii inconjur gitul cu braele i opti: - Nu pleca acum. - Trebuie, rspunse Jack, dar nu se ridic de pe pat. O trase mai aproape de el i cealalt min ii mingiie sinii inainte s inceap s-i descheie bluza. Daisy inchise

ochii, lsind plcerea s-i cuprind trupul. Emoiile acelei zile potenau fiecare senzaie. Pentru puin vreme, atit cit o mingiia el, putea s uite totul. Daisy ii ridic tricoul i-i strecur miinile dedesubt, lipindu-i palmele de muchii incordai ai spatelui. - Bine, m-ai convins, spuse Jack i-i scoase tricoul pe cap, dup care ii descheie cureaua. Blugi, boxeri, osete, pantofi - se eliber de toate rapid, lsindu-le pe podea, apoi sri in patul uria luind-o i pe Daisy cu el. Sandalele ei czur pe covor. ii scoase bluza i sutienul, aruncindu-le cit colo. in timp ce ii sruta fr grab abdomenul, Jack ii desfcu fermoarul fustei i o dezbrc, apoi gura lui urc incet cutindu-i sinii, alintindu-i sfircurile pin cind se intrir ca dou boabe de zmeur. Daisy ameise, dar voia tot mai mult. Nu se putea stura de el, nu se putea stpini s nu-l ating, pentru c fiecare atingere o fcea s-i doreasc i mai mult. - E rindul meu, ii spuse Daisy, impingindu-l incet. Jack se supuse i se rostogoli pe spate, acoperindu-i ochii cu braul. - Presimt c asta o s m omoare, zise el.

Incintat de prilejul ce i se oferea, Daisy ii cuprinse in palme testiculele, mingiind pielea fin. Apoi ii apropie faa de abdomenul lui, inspirind mirosul de piele incins i atingindu-l cu virful limbii, dornic s guste, s savureze. Simi ling obraz zvicnetul care ii trda excitarea i o ademenea tot mai mult. Reveni cu buzele desfcute, gata s cucereasc un teritoriu peste care se simea deja stpin. Jack ls s-i scape un geamt i strinse in pumni aternutul. Daisy nu se opri i nici el nu-i ceru s-o fac. Se desfta cu noua ei cucerire, gusta incintat i mingiia cu candoare, pin cind trupul lui puternic se incord ca un arc. Atunci se opri, se trase inapoi i-i zise: - Cred c e de-ajuns. Un sunet aproape animalic rbufni din pieptul lui i Jack se ridic brusc, se repezi la ea i veni deasupra. Daisy incepu s rid, vzindu-l cu cit inverunare ii smulge lenjeria intim, ins in aceeai secund el ii desfcu picioarele, veni intre ele i ptrunse pe neateptate inuntrul ei, transformindu-i risul in geamt. Daisy ii ridic picioarele i-i

inlnui mijlocul, incercind s se bucure de profunzimea mingiierilor lui i s stpineasc in acelai timp tumultul de senzaii primitive, slbatice. Voia s triasc din plin fiecare clip, nu s se isprveasc totul intr-o scurt nebunie. Jack se opri, cu muchii incordai la maxim. - La naiba! biestema el, scrinind din dini. N-am prezervativ. Ochii li seintilnir - ai lui intredeschii din pricina efortului de a-i stpini pornirile trupului, ai ei larg deschii, datorit revelaiei. oldurile lui continuau s se legene, de parc nu s-ar mai fi putut opri nici mcar pentru o clip. - Vrei s m opresc? Chipul ii trda iritarea i strdania de a fi rostit intrebarea. Pe frunte ii scinteiau picturi de sudoare, in ciuda aerului condiionat orientat spre pat. Raiunea o indemna s spun da. O via intreag de comportament responsabil o indemna s spun da. Nu trebuia s rite, s rite mai mult decit o fcuser cu ptrunderea lui neprotejat. Cu toate acestea, un instinct primar, luntric o fcea s se simt mistuit de dorina de

a-l simi inuntrul ei i buzele i se desfcur i se rotunjir intr-un nu prin care ea se abandona total. Autocontrolul dispru i Jack incepu s ptrund tot mai adinc i tot mai puternic. Ceea ce incepuse ca o simpl plcere deveni acum ceva violent, puternic, ca o desctuare a naturii. Daisy se aga de el in netire, pentru c altceva oricum nu mai putea face, pentru c prin cuvintul acela unul singur - ceruse de la Jack tot ce ii putea oferi, iar ea inceta s mai aib vreo rezerv fa de el. Se arcui sub dezlnuirea plcerii intense i aps cu clciiele coapsele lui, simind cum tremurul tainic pornete din adincul fiinei ei, rspindindu-se apoi in spasme ca nite valuri imposibil de oprit. Pre de citeva momente ea incet s mai respire, s mai gindeasc; senzaia trit cu atita intensitate o fcu s nu mai perceap nimic din ce se petrecea in jurul ei. Apoi totul incepu s se limpezeasc i ea se relaxa incet, slbind

strinsoarea braelor i a picioa relor i lsindu-l s se mite repede i puternic spre propria lui eliberare. O strivi sub greutatea lui, ins Daisy nu avea nici puterea, nici voina de a se impotrivi. Jack era la fel de vlguit ca i ea; inima ii btea nebunete, iar respiraia ii era uiertoare. Probabil c aipiser un pic; in orice caz, timpul nu mai insemna nimic pentru ei. Dup o vreme, gemind din pricina efortului, Jack se retrase, se rsturn pe o parte i o trase mai aproape de el. Daisy ii ascunse chipul intre gitul i umrul lui, contient de ceea ce putea s urmeze! Cu toate acestea nu se simea ca in preajma unei catastrofe. Dimpotriv, simea c ceea ce fcuser era... bine. Jack o mingiie uor i ea incerc s se gindeasc la ce ar trebui s spun acum, ins ii ddu seama c vorbele ar fi fost de prisos. Sosise momentul s se impace cu gindul c relaia lor se transformase in ceva mai mult decit o aventur. Oare era posibil? - Doamne, trebuie s m intorc la birou, murmur el. Nu-mi vine s cred c m-am lsat prad simurilor.

- Sint sigur c cinci minute in plus sau in minus nu conteaz, il consol Daisy. Jack deschise un ochi i o privi neincreztor. - Cinci minute? Te rog frumos! De cind aveam aisprezece ani am depit faza asta. Daisy se rsuci i se uit la ceasul de pe noptier. Nu tia dac aipiser sau cit timp dormiser, dar hotri s-l cread pe cuvint. -Atunci, o or... - O or! Fir-ar s fie! Sri din pat i se duse la baie. Daisy auzi duul curgind i apoi zgomotul apei la toalet. Jack iei i se indrept spre piciorul patului, unde ii lsase hainele, i blestem. Alarmat de expresia de pe chipul lui, Daisy se ridic cu greu i se sprijini in coate. - Ciineie tu mi-a mincat boxerii, zise Jack furios. incerc s nu rid; se strdui din rsputeri. Reui s se abin pre de o secund, dup care hohote de ris incepur s o zguduie. Daisy rise din toat inima, inindu-se cu miinile de burt, de parc ar fi putut in felul acela s mai stpineasc hohotele nvalnice. Jack se aplec i-l ridic pe nstrunicul vinovat, privindu-l int in ochi. Nimeni n-ar fi putut s tgduiasc

vinovia lui Midas, pentru c din gura lui se vedeau atirnind firele de culoare verde-inchis ale boxerilor. Prea foarte incintat de isprava lui i ddea frenetic din coad, incercind s ajung aproape de Jack ca s-l poat linge. - Pufosule, eti o mare pacoste, il cert Jack, pe un ton care semna mai degrab cu un alint decit cu o mustrare, dup care ii scoase firele din gur. Daisy se uit la celuul pufos i la brbatul uria i gol care il inea in brae cu atita grij, i avu senzaia c inima o s-i sar din piept. ii dduse seama c este pe cale s se indrgosteasc, ins in clipa aceea se simi cucerit pentru totdeauna. Nu, aceasta nu mai era o aventur, cel puin nu pentru ea. Era mult, mult mai mult. Jack il aez pe Midas pe pat i o ls pe Daisy s aib grij de cel cit vreme el se imbrc. Ferindu-se de lbuele i de limbu lui care voia cu orice pre s o ating, Daisy privea cum alunec blugii pe fundul gol al lui Jack i-i trecur prin minte tot felul de ginduri senzuale. Dup ce se imbrc, Jack se aplec spre ea i o

srut. Srutul lor se prelung i i deveni tot mai profund, fr ca vreunul dintre ei s fi intenionat asta. Obrajii lui ardeau cind se trase un pas inapoi i o privi printre gene. - Eti primejdioas, opti el. - Dar nu fac decit s stau aici, intins. il prinse pe Midas, care incepuse s trag cu dinii de aternut, i-i scoase pinza din gur. - Tocmai la asta m refer. O femeie goal i un cel pufos: ce altceva ii mai poate dori un brbat? Bine, poate i o bere. i un meci grozav la televizor. i... Daisy se repezi la una dintre perne i o arunc spre el. - Pleac! - Gata, plec. ine minte: s nu deschizi ua... - . . . nimnui in afar de tine, complet ea. - Nu tiu la ce or m intorc. Dac i se face foame, exist alturi un fast-food. Apoi ii not nite numere de telefon pe carneelul de ling pat. - Ai aici numrul meu de mobil, numrul de la birou, numrul lui Todd i pe cel de acas. Dac ai nevoie de ceva poi suna la oricare, sau chiar la toate. - Dar cum de ai numerele lui Todd? il intreb ea, curioas. - tiam c o s intrebi, mormi el. - Ei bine? - Pentru c ne ajut s dm de Sykes. Are nite relaii care ne sint de folos.

O srut din nou, il scrpin pe Midas in cretet i prsi incperea. Daisy se ddu cu greu jos din pat. Celul veni la baie dup ea, adulmecind peste tot cit fcu ea du. Stinjenit la gindul c o camerist din motel ar putea s gseasc aternutul in starea aceea, Daisy frec pata cu un prosop ud, pin cind se asigur c nu se mai vede nimic. Prima ei pat. Spera s fie prima dintr-un lung ir de pete asemntoare, pentru c voia ca Jack Russo s fie tatl copiilor ei. Rminea de vzut dac i el voia acelai lucru. Nu dduse bir cu fugiii cind mama ei fcuse comentariul acela despre posibilitatea de a-i fi soacr, dar nici n-ar fi putut fugi, nu cind trebuia s o protejeze. Nu era genul de om care fuge de responsabiliti. Trebuia, totui, s-l fi oprit, ii mai spuse ea in timp ce se imbrca. Nu voia ca Jack s se cstoreasc cu ea numai pentru c ar putea s rmin insrcinat; voia ca el s o iubeasc. De data aceasta probabil c nu vor exista urmri - momentul fusese potrivit - ins mama natur mai

juca i feste, iar ea nu va fi linitit pin nu-i va veni ciclul. Se aez din nou pe pat i privi in jurul ei. Camera de motel arta destul de bine i era mai mare decit una obinuit. Avea un fotoliu, o msu rotund cu dou scaune i un frigider de dimensiuni mici pe care se afla un filtru de cafea. Baia era complet utilat, ins nu avea un decor deosebit. i acum? ii trecu prin minte s ia cartea de telefon i s caute numele Sykes. Nu tia care era prenumele celui care o cuta, nici unde locuiete, astfel c strdania ei nu avea nici un rost. Cut totui in lista celor care purtau acel nume i se gindi s sune la fiecare. Putea s spun ceva de genul Domnule Sykes, sint Daisy Minor. Am aflat c vrei s m ucidei." Nu, nu era deloc o idee strlucit. Dac avea o agend telefonic putea s afle foarte uor unde era ea. De obicei nu se uita la televizor, ins in condiiile date nu prea avea de ales. Midas se hotrfse s mai trag un pui de somn; dup ce se va trezi, fi va duce din nou afar, ca s mai treac timpul. Lu telecomanda, se aez in fotoliu i

deschise televizorul. Nu-i plcea s atepte fr s fac nimic. Bine c familia ei era departe. Daisy tia c n-ar fi avut linite dac Jack nu i-ar fi scos pe toi din ora. Era sigur c mama ei va suna chiar in seara aceea, s se asigure c Daisy nu pise nimic, i se va ingrijora peste msur vzind c nu rspunde nimeni. Pe de alt parte, Jack prea s se fi gindit la toate, aa c probabil ii dduse i mamei ei numrul lui de mobil. Dar el, Jack? Rmase incremenit. Nu mai era nici un secret faptul c ei doi aveau o legtur, dup ce se aezase ling ea la biseric. Dac primarul Noian ar auzi zvonurile i i-ar cere lui Sykes s pun mina pe Jack, tiind c asta ar scoate-o pe ea din ascunztoare? Cut telefonul i form numrul lui Jack. Acesta rspunse imediat: - Russo. - i tu trebuie s ai grij, ii zis ea pe un ton poruncitor. - Ce spui? - Dac primarul afl de legtura noastr, o s te transforme pe tine intr-o int, aa cum s-ar fi intimplat cu familia mea.

- Este o diferen intre familia ta i mine. Ea ii iubea pe toi, aa c nu vedea care ar putea fi diferena. - Cum ar fi? - Faptul c eu sint inarmat. - Ai, totui, grij. Promite-mi. - Promit. Jack fcu o pauz. -T u eti bine? - M plictisesc. Grbete-te s te intorci cu crile. Dup ce inchise telefonul, Daisy nu-i mai gsi locul i incepu s se plimbe agitat prin camer. Nu-i plcea s fie izolat, s nu tie ce se petrece, s nu poat fi i ea de folos. Nu-i sttea deloc in fire s stea i s atepte. O dat ce descoperea o problem, nu-i gsea linitea pin nu o rezolva. Trebuia s se petreac ceva cit mai repede, altfel avea s innebuneasc. Jack se incrunt dup ce termin convorbirea cu Daisy. Ea prea nelinitit i asta nu era bine. Trebuia s fie sigur c procedeaz intocmai cum ii ceruse el; trebuia s o tie in siguran ca s se poat ocupa de Sykes. Telefonul pe care il primise inainte de a-l suna Daisy il ingrijorase. Unul dintre detectivii lui fusese acas la Noian,

ins doamna Noian nu mai era acolo. inc nu-i dduser de urm. Dac Kendra Owens vorbise despre dialogul pe care il avusese cu ea, cu siguran c aflase i primarul. Instinctul ii spunea c ceva nu era in ordine. 23 J&l adine ovi in prag, inainte de a intra in biroul lui Temple; figura ei exprima nehotrire. Primarul ridic privirea, enervat. Toat ziua ateptase o veste de la Sykes. Se intreba dac acesta ii indeplinise sau nu misiunea. Telefonul primit de la domnul Phillips il nelinitise. Cei care il dezamgeau sau care intrau in conflict cu Elton Phillips plteau cu viaa. Dac Sykes nu reuea nici de data aceasta, va trebui s fac ceva care s-l impace pe Phillips. Poate chiar s-l lichideze pe Sykes. Perspectiva il ingrijora, pentru c Glenn Sykes nu era prost i cu greu ar fi putut fi ucis. Nadine inc ezita in prag cind Temple se rsti la ea: - Pentru Dumnezeu, Nadine, ce este? Femeia rmase uluit de izbucnirea lui. Temple nu-i ieea niciodat din fire; nu era bine pentru imaginea lui. Astzi, ins, avea alte prioriti, in afar de blestemata de

imagine. Nadine incepu s-i fring miinile, nelinitit. - Pin acum nu am spus nimnui nimic. Dup prerea mea viaa personal a oamenilor ii privete numai pe ei. Totui cred c ar trebui s tii ce a fcut astzi doamna Noian. lisuse, nu acum. Temple ii acoperi ochii, incercind s domoleasc durerea care pulsa sub arcade. - Jennifer are... probleme, biigui el, intr-un fel care atrgea mereu simpatia i comptimirea oamenilor. - Da, domnule, tiu. Pentru c Nadine nu continu, Temple oft, dindu-i seama c trebuie s o indemne s vorbeasc, cind in realitate voia s strige in gura mare c nu d doi bani pe ce fcea neisprvita de Jennifer i c spera s-i fi rupt gitul. - Ce a mai fcut de data asta? Pentru c in sfirit intrebase, Nadine rosti vorbele pe nersuflate, de parc nu le mai putea ine nici o secund pentru ea: - A sunat la bibliotec i i-a spus Kendrei Owens c vrei s o ucidei pe Daisy Minor. - Cum? Temple ini de pe scaun, rou la fa. Din pricina ocului, genunchii incepuser s-i cedeze i se vzu nevoit s se sprijine de marginea biroului. O, Doamne! ii aminti

de starea de nelinite care il mcinase intreaga diminea i care il determinase la un moment dat s vad ce fcea Jennifer. Ticloasa ascultase convorbirea lui telefonic din camera ei. Domnul Phillips il va ucide. Nu mai avea nici o indoial. - Kendra nu a luat-o in serios, bineineles, dar s-a temut ca doamna Noian s nu fac vreo nebunie, i a sunat la poliie. - Nenorocita! exclam Temple infuriat peste msur, fr s-i dea seama la cine se refer - la Jennifer, la Kendra sau la amindou. Nadine fcu un pas inapoi, ocat de limbajul primarului. - M-am gindit c e bine s tii, zise ea pe un ton rece, dup care iei i inchise ua in urma ei. Cu mina tremurind, Temple ridic receptorul telefonului privat i form numrul lui Sykes. il ls s sune de ase ori, apoi inchise. Sykes nu era acas; o atepta pe Daisy la serviciu ca s-o urmreasc cind aceasta va pleca. Din cauza

telefonului dat de Jennifer, dac Daisy ar fi disprut dup masa de prinz, intreaga poliie ar fi fost in alert. Faptul c nu se declanase nici o aciune de genul acesta insemna c nu se petrecuse nimic. Trebuia s-l gseasc pe Sykes i s-i cear s anuleze totul. Dac i se intimpla ceva lui Daisy, el, Temple, va fi primul pe lista suspecilor. Trebuia s intreprind ceva in ce o privea pe Jennifer. Toat lumea tia c bea, astfel c un accident n-ar fi mirat pe nimeni: o lovitur in cap, maina impins in riu, i gata. Dar nu imediat. Ar fi fost prea bttor la ochi. Nu puteau periclita transportul rusoaicelor. Primul lucru pe care trebuia s-l fac era s indrepte lucrurile in privina lui Nadirae. Nu trebuia s-i dea prilejul s vorbeasc despre comportamentul lui in cercul ei de prieteni. Birfa se imprtie cu o rapiditate uimitoare. Deschise ua, fcu apel la tot farmecul de care mai era in stare i-i zise: - Nadine, imi pare ru. Nu trebuia s vorbesc atit de urit. Eu i Jennifer ne-am certat de diminea i sint inc nervos. Apoi am aflat de isprava asta...

ii ls umerii, intr-un gest de disperare amestecat cu oboseal. Nadine se mai inmuie. - Nu e nici o problem. ineleg. Temple ii frec fruntea, artindu-se foarte preocupat i nelinitit. - Daisy s-a suprat cind i-a povestit Kendra despre telefon? - Daisy nu lucreaz astzi. A sunat mama ei i a anunat c o doare o msea. Eu bnuiesc ceva, dar asta este o alt poveste. Ridic din sprincene cu iretenie. - Ce anume? - in legtur cu locul unde ar putea fi. Bine, nu spun c tiu unde este, dar m indoiesc c o doare vreo msea. - i de ce spui asta? - Pentru c am sunat la departamentul de poliie chiar inainte de prinz, iar Eva Fay mi-a spus c nici ofierul Russo nu a aprut la birou. Zvicnetul dureros din spatele sprincenelor se accentu. - i ce legtur are asta cu Daisy? - Dumneavoastr nu ai aflat? Au o legtur. Satisfacia de a fi prima care d vestea aceasta o fcu pe Nadine s uite de impoliteea i de limbajul violent al primarului.

Temple avu impresia c l-a lovit ceva chiar in moalele capului. - Cum? Sint impreun? Abia reuea s rosteasc vorbele - ocul era prea puternic. O prpastie se csc la picioarele lui. - Barbara Clud a spus c au cumprat... m rog, au cumprat impreun chestiuni intime de la farmacie, iar duminic ofierul Russo a stat ling ea la biseric. - inseamn c e ceva serios. Glasul ii sun neateptat de rguit i Temple tui, ca s-i dreag puin vocea. - M zgirie ceva in git. Nadine se grbi s scoat din sertar o pastil pentru tuse i s i-o ofere. - Aa zic i eu. Treaba este foarte serioas de vreme ce a venit cu ea ia biseric. Temple incuviin dind din cap i se retrase in biroul lui, pentru a analiza implicaiile noutii aflate. La naiba! Cind Russo a verificat numrul de inmatriculare s-a prefcut c nu tie al cui era. Dar de ce a fcut asta? Ce l-a determinat s-i ascund faptul c o cunotea pe Daisy? Nu avea nici un motiv, doar dac... doar dac el era sigur c Daisy nu ar fi putut parca pe peluza din faa cabinetului doctorului Bennett. Asta insemna c ei fuseser impreun.

Chestiunile intime" cumprate de la farmacia familiei Clud nu puteau fi decit prezervative, ceea ce insemna c Russo se culca cu Daisy. Ofierul nu i-ar fi petrecut noaptea cu Daisy in casa mamei ei, prin urmare o dusese acas la el. Lui Temple nu-i trecuse niciodat prin minte c Daisy ar putea s fac una ca asta, aa cum nu se gindise nici c i-ar putea vopsi prul, nici c ar putea s frecventeze Buffalo Club. Era clar, Daisy se sch imbase radical. Deci, Russo tia c el minise spunindu-i c vzuse maina lui Daisy. Russo nu e-ra prost; avea s-i dea repede seama c altcineva ii ceruse s afle a cui era maina, deci minise. Asta trezea bnuieli- Russo se va intreba ce anume se petrece, iar Temple nu voia ca un om ca Russo si pun intrebri in legtur cu treburile lui. in condiiile acestea singura soluie era s anuleze totul. Trebuia s-l gseasc pe Sykes i s-i cear s renune, s ia msuri in legtur cu Jennifer i s aib grij ca transportul rusoaicelor s se

desfoare fr incidente, pentru c cea mai mic greeal ar fi fost drastic sancionat de domnul Phillips. Jennifer conduse in netire, fr o int anume, teminduse s se intoarc acas, convins fiind c Temple aflase deja ce fcuse ea. intr-un ora atit de mic nu existau secrete. Plingea continuu, fr s-i poat explica de ce. Oare cedase psihic? Trebuia s-i revin, altfel Temple va folosi prilejul pentru a o interna intr-un sanatoriu. Scosese caseta minuscul din telefon i o luase cu ea. Trebuia s gseasc pe cineva care s o asculte, ins nu tia la cine s apeleze. O voce luntric o indemna s mearg direct la poliie, s insiste pin cind va determina pe cineva s verifice caseta chiar acolo, in faa tuturor. in felul acesta nimeni nu ar mai fi blamat-o, nimeni n-ar fi considerato beat i n-ar fi acuzat-o c inventeaz tot felul de lucruri. Aceasta prea cea mai ineleapt decizie, dar nu avea suficient curaj s o fac. Profund zguduit, simea nevoia imperioas s bea ceva, dar pentru prima oar in via se temea s-o fac. Dac

incepea nu s-ar mai fi putut opri. Viaa ei depindea acum de luciditatea ei. Nu reuea s gindeasc prea limpede, dar dac ar fi but nu ar mai fi gindit deloc. Tot conducind ca un robot, se trezi pe drumul care ducea la Huntsville, cel pe care mergea mereu la cumprturi sau la coafor. De cite ori pleca de-acas, se ducea la Huntsville. Se opri de dou ori ca s vomite, cu toate c nu mincase nimic. Organismul ei ii cerea doza obinuit de alcool. Mai urmase un program de dezalcoolizare, dar intr-o clinic, unde i se ddeau pastile care s-i uureze chinul. Poate c asta trebuia s fac. Poate c cel mai bine era s se inregistreze la o clinic, dac reuea s ajung in Huntsville. Fcuse tot ce ii sttea in putin, incercase s o previn pe Daisy; dac se interna intr-o clinic, peste o lun, cind va iei, totul se va fi terminat, iar ea n-ar mai fi avut motive de ingrijorare. Doar contiina ei i-ar mai putea da dureri de cap, asta dac i s-arintimpla ceva iui Daisy. Conducea stringind volanul cu amindou miinile, dar

nu reuea s menin maina in linie dreapt. Banda intrerupt prea s erpuiasc pe osea i Jennifer mergea in zigzag, strduindu-se s rmin pe partea dreapt. O depi o main mare, alb, claxonind continuu. Se strduise tot timpul s nu greeasc cu ceva, dar asta nu indeajuns pentru Temple, pentru Jason i Paige, i nici mcar pentru ea. Claxonul continua s se aud. Se uit s vad dac nu cumva apsa chiar ea, fr s-i dea seama, pe claxon. Maina alb o depise. Nu-i ddea seama cine claxoneaz. Tremura toat i nu mai voia decit s se intind pe banchet, dar dac ceda acum, s-ar fi putut s nu se mai trezeasc niciodat. De unde se auzea blestematul sta de claxon? Zri o lumin albastr a crei strlucire intermitent o amei i mai tare; apoi maina ajunse in stinga ei, forind-o s ias de pe osea. Aps cu disperare pe frine, de team c s-ar putea ciocni cu maina care acum se afla in faa ei, i scp volanul. ip speriat cind maina incepu s se

roteasc nebunete i centura o strinse violent. Apoi simi cum ceva dur o lovete drept in fa. Maina se umplu de fum i Jennifer, speriat la culme, incepu s se lupte cu centura din care nu reuea s se elibereze. Automobilul luase foc, iar ea nu putea s ias. Apoi portiera mainii se deschise i un individ uria, cu piele mslinie, se aplec spre ea. - Stai linitit, ii zise acesta cu blindee. Nu e fum; e doar praful din perna cu aer. Jennifer se uit la el cu ochii mrii de spaim. Tria un sentiment de disperare i in acelai timp uurare pentru c se isprvise totul. Acum nu mai trebuia s decid ea. Dac ofierul Russo era in cirdie cu Temple, nu-i mai sttea in putin s fac nimic. - Sintei rnit? o intreb el, lsindu-se pe vine ling portiera deschis i privind-o cu luare-aminte. in afar de nas. ii singera nasul? Jennifer privi in jos i vzu c picturile roii ii minjiser hainele. - Ce s-a intimplat? intreb ea uluit, de parc cel mai important lucru acum era s afle de ce ii curgea singe din

nas. - Pernele de aer sint de vin. Impactul a fost puternic. Ofierul avea in min o trus galben de prim ajutor. O deschise i scoase din ea o bucat groas de pansament. - Luai asta i inei-o la nas. O s se opreasc imediat. Jennifer se supuse, lu pansamentul i-i tampon nrile. - in dimineaa aceasta ai sunat la bibliotec i ai anunat c l-ai auzit pe soul dumneavoastr rostind o ameninare, continu Russo pe un ton calm, de parc ar fi stat de vorb despre vreme. A vrea s dai o declaraie despre ceea ce ai auzit, asta dac nu avei nimic impotriv. Obosit, Jennifer ii ls capul pe tetiera scaunului. - Lucrezi pentru el? il intreb ea. Dar ce mai conta? Tot nu putea face nimic dac aa stteau lucrurile. - Nu, doamn, nu lucrez pentru el, rspunse Russo. Poate c dumneavoastr nu ai aflat, dar eu i Daisy Minor avem o relaie special i iau foarte in serios ameninrile care o vizeaz. Ar fi putut s mint, dar Jennifer intui c spune adevrul. Suferise prea mult din cauza unui brbat ca s nu-i dea

seama c din tonul ofierului Russo lipsea orice urm de ameninare. Cind intrase in an, poeta i se desfcuse i toate lucrurile se imprtiaser pe jos; ii desfcu centura, se aplec i bijbii pin cind gsi caseta. - Nu numai c l-am auzit ameninind, zise ea, l-am inregistrat. 24 ennifer Noian era foarte slbit, dar coerent. Ca s elimine orice suspiciune, Jack insist s i se fac un test, ca s se stabileasc dac buse sau nu. Nu numai c nu era beat, dar in ziua aceea nu se atinsese deloc de alcool. Unul dintre detectivii departamentului de poliie ii lu declaraia. Apoi se strinser mai muli i ascultar caseta. Glasul primarului se auzea uor metalic, ins il recunoscur cu uurin. - . . . o s pun mna pe e a la prnz, cnd se va duce s ia masa, sau dup-amiaz, cnd va pleca spre cas. Pur i simplu s dispar. Cnd Sykes se ocup personal de o treab, nu apar probleme. -Zu? Era vocea celui de-al doil-ea individ, cel pe care doamna

Noian l-a identificat drept Elton Phillips, un om de afaceri foarte instrit din Scottsboro. - . . . Atunci cum de a fost gsit cadavrul lui Mitchell att de repede? - Nu Sykes s-a ocupat de asta. El a rmas la club, ca s afle cine i-a vzut n parcare. Ceilali doi s-au ocupat de cadavru. - Domnul Sykes a greit. - E adevrat. - Atunci aceasta este ultima lui ans. Ca i a ta, de altfel. Nu se menionase numele lui Daisy, ins nici nu era necesar, avind in vedere aducerea in discuie a bibliotecii i declaraia doamnei Noian despre bucata de conversaie pe care nu o inregistrase. Fusese rostit numele lui Mitchell i vorbiser despre cineva care ii vzuse in parcarea clubului. Pentru c Daisy insi fcuse o declaraie i ii identificase pe cei doi indivizi care il asasinaser pe Mitchell i pentru c pe caset se auzea vocea lui Temple, primarul era, fr indoial, implicat in comiterea unei crime. Doamna Noian

nu inelegea ce insemna transportul acela de rusoaice, ins Jack avea deja nite bnuieli. Mai mult ca sigur, primarul i prietenii lui erau incolii. Eva Fay fusese i ea prezent cind ascultaser caseta. - Mi, s fie, ce arpe! exclamase ea. Jack sesiz revolta oamenilor. Detectivi, ofieri de patrul, funcionari - cu toii erau indignai i furioi. Jack nu mai era un intrus, ci de-al lor, iar femeia pe care o iubea fusese in pericol. i nu era o femeie oarecare, ci Daisy Minor, pe care majoritatea o cunoteau de ani de zile. Partea bun era c intr-un ora atit de mic totul devenea o chestiune personal, iar in momentul cind cineva avea necazuri comunitatea il sprijinea. - S-l aducem pe primar pentru un interogatoriu, le zise el incercind s-i pstreze calmul. Daisy era in siguran; acesta era lucrul cel mai important. - Dup ce lum legtura cu poliia din Scottsboro il cutm i pe Phillips. l-ar fi plcut s organizeze o patrul care s impinzeasc toate strzile oraului i s-l prind pe Sykes, ins nu avea

oameni suficieni. Sykes il ingrijora, daratita vreme cit Daisy sttea cuminte unde se afla, acesta nu avea cum s o gseasc. - Nu am transmis nimic prin radio, ii zise Tony Marvin. Nu are de unde s tie c vrem s punem mina pe el. - O s afle. Ai uitat de Kendra Owens? Crezi c a rezistat toat ziua fr s povesteasc tuturor despre telefonul doamnei Noian? - Nu, Kendra e o drgla, zise Eva Fay, dar ii place la nebunie s sporoviasc. - Atunci va trebui s lum in considerare faptul c primarul tie c doamna Noian a luat legtura cu noi. Va incerca s se apere. Nu tie de caset, aa c s-ar putea s nu fi fugit. Haidei, s inceap dansul! Blestemata asta de femeie, pe nume Minor, nu era de gsit pe nicieri in ora, ceea ce il enerv de-a binelea pe Sykes. Nu apruse la serviciu; nu era nici acas. Pur i simplu dispruse. Cind cineva iese din rutin i face ceva neobinuit, inseamn c s-a intimplat ceva. Dduse telefon la bibliotec de la un telefon public, temindu-se c, dei era o cldire public, ar putea avea un dispozitiv care afieaz

numrul de la care se primea apelul, i ceruse cu domnioara Minor. Femeia care rspunsese nu-i spusese decit c domnioara Minor nu lucra in ziua aceea, ins in vocea ei simise o nelinite i o tensiune inbuit care il ingrijorar i mai mult. Care va s zic nici astzi nu va pune mina pe duduia asta. Era doar un pas inapoi, nu o catastrof. Oare de ce era atit de stresat femeia care-i rspunsese la telefon? Era un amnunt aparent nesemnificativ, ins tocmai amnuntele acestea te bag in bucluc, dac le ignori i nu eti foarte prudent. Instinctul ii spunea c trebuie s fie cit se poate de prudent. il sun pe primar la numrul privat, ins nu-i rspunse nimeni. inc un amnunt ingrijortor. Din cite il cunotea el, Noian ar fi stat la birou toat ziua, pentru a avea un alibi infailibil in cazul dispariiei domnioarei Minor. Imediat dup aceea sun la numrul de mobil al primarului. Nici un rspuns. ingrijorat de-a binelea, Sykes il sun acas. Noian rspunse dup ce telefonul sun de dou ori. - Femeia asta, Minor, nu lucreaz astzi, spuse Sykes.

Eu zic s o las pe alt dat. - Sykes! Slav Domnului! Primarul prea speriat, chiar panicat, ceea ce nu era un semn bun. - Ascult, am dat de necaz. Trebuie s ne punem de acord relatrile, s ne susinem versiunile unul celuilalt. Nu trebuie decit s ne dm la fund pentru o vreme i vom scpa. - Necaz? Cum adic? Sykes se strdui s-i pstreze calmul. - Jennifer m-a auzit cind am vorbit cu domnul Phillips azi-diminea. Beiva a sunat la bibliotec i a cerut-o pe Daisy. Cum ea nu era acolo, i-a spus Kendrei Owens c am plnuit uciderea lui Daisy. Dumnezeule! Sykes ii prinse baza nasului intre degete. Dac primarul ar fi fost mcar puin prudent in convorbirile sale... - i Kendra Owens ce-a fcut? intrebase doar de form. tia prea bine ce fcuse Kendra Owens. - A sunat la departamentul de poliie. Bine c Jennifer este alcoolic. Sper c n-a luat-o nimeni in serios. Dac tu ai fi pus mina pe Daisy astzi, s-ar fi iscat ins o grmad de bnuieli.

Super. Acum poliitii din Hillsboro erau in alert. - i mai este ceva. Sykes se strduia s-i pstreze calmul. - Ofierul Russo i Daisy au o legtur amoroas. - i asta ce treab are cu mine? - l-am cerut lui Russo ieri s verifice numrul de inmatriculare pe care mi l-ai dat tu. l-am spus c am vzut maina parcat pe peluza din faa cabinetului unui doctor. tie c am minit. Cind mi-a dat informaia s-a prefcut c nu o cunoate pe Daisy. Perfect, acum mai apruse in schem i un ef de poliie bnuitor. Din nou amnuntele acelea; Noian fusese prea neglijent i acum era prins la mijloc. Dac i-ar fi cerut efului poliiei s verifice numrul fr s dea atitea explicaii, ofierul s-ar fi intrebat de ce ar vrea s fie verificat maina prietenei lui, fr s afle c Noian minise. Dar de ce a trebuit Noian s-i cear chiar efului s verifice un amrit de numr? Nu se putea adresa unui ofier oarecare? Nu, el simea nevoia s discute numai cu oamenii din conducere, deoarece aa

ii putea afirma puterea. - Am venit acas sperind s dau de Jennifer i s-i inchid gura, dar ticloasa nu e aici. - Asta e bine. Dac ar gsi-o moart, dup ce a dat telefonul acela, ar aprea suspiciuni. - E alcoolic, repet Noian, neinind seama de spusele lui Sykes. Alcoolicii pot oricin d s se accidenteze. - Poate, dar in momentul acesta ar fi fost suspect. Linitii-v i nu mai atragei atenia asupra dumneavoastr. Noian prea s nu-l aud. - Poate c trebuie s o duc din nou in vizit la domnul Phillips. Lui i-ar face mare plcere, chiar dac pe ea nar incinta-o. Ideea i se pruse genial, pentru c Sykes il auzi rizind. Era clar, avea de-a face numai cu idioi. - S-ar putea ca poliia s o supravegheze, aa c Phillips nu ar fi deloc incintat dac i-ai duce direct la el. - Nu. Ai dreptate. Oricum, trebuie s-o gsesc. Zicea c se duce la coafor. E suficient de nebun s dea un telefon ca sta i apoi s-o intind la un salon de infrumuseare. Dar dac poliia a adus-o la secie s dea o declaraie? Varianta aceasta i se prea mult mai credibil lui Sykes. Oare Noian nu tia nimic despre procedurile poliiei? tia

nu ignorau un astfel de telefon, mai ales cind la mijloc era chiar eful lor. Domnioara Minor dispruse la momentul oportun, doamna Noian dispruse i ea i probabil c se afla la secia de poliie. Urmtorul pas putea s fie arestarea primarului, pentru interogatoriu. Nu era deloc o perspectiv plcut. Dup cum se purtase Noian ieri i astzi, Sykes ii schimbase radical prerea despre el. Avea singe rece, dar sub presiune se pierdea cu firea i orgoliul incepea s-i tulbure gindirea. Ce se va intimpla cind poliitii vor incepe s-i pun tot felul de intrebri? S-ar putea s pstreze tcerea, dar dac va incepe s vorbeasc, Sykes nu excludea posibilitatea ca primarul s incerce o inelegere cu poliia i s-i toarne pe toi. Ei bine, nu putea ingdui s se intimple una ca asta. - Cit de bun este eful poliiei? il intreb el. - E foarte bun. A fcut parte din SWAT i in Chicago, i in New York. Am avut noroc c am reuit s-l pot aduce intr-un ora atit de mic cum e Hillsboro. Da, avusese norocul unei estoase care a pornit s

traverseze o autostrad cu trafic intens: ar fi un miracol dac ar scpa nestrivit. Sykes nu-l vedea pe Noian beneficiind de un miracol. Alesese ca ef al poliiei pe unul care se simea ca acas acolo unde era primejdia mai mare, capabil de orice in situaia in care femeia pe care o iubea era ameninat. Singurul lucru care ii avantaja era faptul c descoperirea cadavrului lui Mitchell nu avusese loc pe teritoriul lui Russo. Apoi ii veni alt idee: - Ai pomenit ceva de Mitchell azi-diminea, cind ai vorbit cu domnul Phillips? - Tocmai pentru asta a sunat. Nu era deloc incintat c s-a gsit cadavrul atit de repede, dar i-am explicat c nu te-ai ocupat tu personal de asta. Care va s zic, Noian nu pomenise doar numele lui Mitchell, ci i pe al lui. Doamna Noian nu-i cunotea, ins acum le tia numele. Toat nebunia asta se desfura cu atita rapiditate, incit Sykes simea c pierde controlul i c nu mai reuete s pun lucrurile cap la cap. - Uitai cum facem, ii zise el primarului. Fii tare, pretindei c nu se petrece nimic neobinuit i n-au ce s

ne fac. Mda, cum s nu. - Nu s-a intimplat absolut nimic, nu a fost nici o tentativ de atac asupra domnioarei IS/linor, deci nu s-a comis nici un delict. Russo poate se intreab de ce ai minitin legtur cu numrul ei de inmatriculare, dar asta nu are chiar atita importan. Trebuie s v susinei povestea iniial. Probabil c ai notat numrul greit, pozate c ai inversat nite cifreceva de genul acesta. - Bun idee. - Dac v interogheaz in legtur cu telefonul doamnei Noian, spunei-le c nu tii despre ce e vorba. A but in dimineaa asta? -intotdeauna bea, rspunse Noian. - Dar ai vzut-o dumneavoastr? - Nu, numai c era neindeminatic i se impleticea. Dup cum evoluau lucrurile, Sykes era gata s pun rmag c femeia era absolut lucid. - Crezi c Russo o s m ia pentru un interogatoriu? Oare mine o s rsar soarele? - Probabil. Dar s nu intrai in panic; avei grij s urmai planul. - S-l previn pe domnul Phillips?

- Dac a fi in locul dumneavoastr n-a face-o. Lsai s treac furtuna asta i el n-o s afle nimic. O s avem grij ca transportul rusoaicelor s se fac fr incidente i o s fie foarte mulumit. - Drace! Am uitat de transportul sta. - Nu e nici o problem. M ocup eu de el, mai zise Sykes i apoi inchise. Era contient c se confrunta cu o mare belea. Soia primarului cunotea numele lui i pe al lui Mitchell. Dac Russo era bun fie i numai pe jumtate din cit il credea primarul, atunci avea deja declaraia doamnei Noian i verifica tot ce-i spusese ea. Mitchell nu fusese gsit pe teritoriul lui, dar cum reeaua de calculatoare era la indemina oricui, Russo nu trebuia decit s verifice dac se anunase descoperirea unui individ mort pe nume Mitchell. Asta ar stirni i mai tare suspiciunile i, dup ce se vor intreba ce treab are Mitchell cu Daisy Minor, ii vor arta fotografia, iar ea ii va aminti unde il vzuse - i-i va aminti i de cei trei brbai care fuseser cu el.

Exist situaii cind nu ai altceva de fcut decit s accepi lucrurile aa cum sint. Aceasta prea s fie una dintre ele. Sykes cintri ansele pe care le mai avea. Putea s se opreasc aici i s-i ia cealalt identitate, altundeva, departe. Hotrise s apeleze la soluia asta intr-o situaielimit, de via i de moarte, iar acum chiar nu era cazul. Trebuia s dea o lovitur, poate chiar s fac un an sau doi de inchisoare sau chiar mai puin. Nu el il injunghiase pe Mitchell; il puteau inchide pentru complicitate, dar in nici un caz pentru crim. in plus, avea o arm foarte puternic de care se putea folosi: informaiile. Informaia fcea Pmintul s se invirteasc, iar cu procurorii se puteau incheia tot felul de inelegeri. Nu avea deloc incredere in Temple Noian; tia c ar spune tot poliiei fr s mai stea pe ginduri. in citeva ore, Glenn Sykes putea s fie dat in urmrire. Asta dac nu va deveni el turntorul. Calm, aa cum procedase intotdeauna, Sykes conduse pin in faa Departamentului de Poliie din Hillsboro. Pentru

o secie de poliie dintr-un orel de provincie, departamentul era un loc destul de aglomerat; parcarea era plin de maini. Intr i observ c ofierii se adunaser in grupuri i discutau mai mult in oapt. Se simea o stare de tensiune; patrulele trebuia s fie acum pe teren, ceea ce insemna c cei prezeni erau din schimbul Tntii i ateptau ordine. Din nou un amnunt semnificativ. Se apropie de sergentul de la primul birou, cu miinile pe ling corp, ca s se vad c nu avea nici o arm. - A vrea s stau de vorb cu ofierul Russo. - eful e ocupat. Cu c e v pot ajuta? Sykes privi in stinga, de-a lungul unui coridor. Zri in treact o femeie frumoas, destul de tulburat, creia un individ imbrcat civil - probabil un detectiv - tocmai ii ddea o can cu cafea. Cum se informase amnunit in legtur cu viaa lui Temple Noian, ii ddu seama c femeia aceea era soia primarului. in nici un caz nu prea beat; vai de teoria lui Noian! Se intoarse ctre sergentul din spatele biroului. - Sint Glenn Sykes. Cred c pe mine m cutai. 25

intre lucrurile la care Jack nu se ateptase, pe locui doi era apariia lui Glenn Sykes ia secie i dorina acestuia de a vorbi cu el. Pe primul loc se afla reacia lui de fiecare dat cind se apropia de domnioara Daisy, dar cu asta incepuse s se obinuiasc. incepuse s cread c nimic nu era imposibil. Sykes era un individ de inlime medie, un pic cam indesat, i bine imbrcat. Avea prul de culoarea nisipului, tuns scurt i pieptnat cu grij; era proaspt brbierit, avea unghiile ingrijite i hainele clcate. Nu prea un individ declasat, vicios, primejdios. Criminalii pot fi de inlimi, forme, culori ale pielii diferite. Potfi imbrcai in zdrene sau impodobii cu diamante. Cei care se cred inteligeni poart diamante. Cei care sint cu adevrat inteligeni arat ca cel din faa lui. Sykes se dovedea, in acelai timp, un tip extrem de calm i hotrit. - Vreau s incheiem o inelegere, zise el. Vi-I pot da pe Noian, pe cel care l-a injunghiat pe Chad Mitchell, pe unul

numit Elton Phillips i pe muli alii. Aducei-I pe procuror aici i haidei s stm de vorb. - tim cine l-a injunghiat pe Mitchell, zise Jack, rezemindu-se de sptarul scaunului. Buddy Lemmons. Sykes nici mcar nu clipi. - L-a identificat domnioara Minor, nu-i aa? - V-a vzut bine pe toi trei. - Care va s zic ai ascuns-o intr-un loc sigur. Jack nu-i rspunse, ci se mulumi s-l priveasc cu luare-aminte. Omul avea o figur absolut inexpresiv, care nu trda nimic din ceea ce gindea. - La mijloc se afl chestiuni mult mai importante decit un nimic ca sta. Sykes se rezem i el de sptarul scaunului, incercind s par la fel de calm ca Jack. - M intrebam ce legtur are primarul cu toate acestea. - Se fac averi imense in industria sexului, zise Sykes fr s dea alte amnunte. O s-l chemai sau nu pe procuror? Trebuie s v micai repede; se d o lovitur puternic la noapte. - Rusoaicele, zise Jack. Sykes fluier incet printre dini, fr s incerce mcar s-i ascund uimirea. - Se pare c tii mai multe decit am crezut eu. Dar nu tii unde i nici nu tii cine se ocup de transport. - Cred, totui, c primarul Noian tie despre ce este vorba.

- O s ciripeasc, de asta sint sigur, il aprob Sykes. - i atunci ce l-ar mai putea interesa pe procuror s afle de la tine? - increderea este un lucru de pre; ei bine, pe mine nu prea m caracterizeaz. Jack se uit cu atenie la omul acela cu prul de culoarea nisipului, cu ochi reci i gesturi neobinuit de calme. - Ai date complete despre ei, nu? Ai documente doveditoare. -intocmai. i Sykes surise abia pesceptibil. - Pentru orice eventualitate. imi place s m asigur pentru momentul in care lucrurile capt o intorstur neateptat. i mereu se intimpl s capete o astfel de intorstur. Trebuie s tii cind s te retragi. Jack iei din incpere i ii ddu telefon procurorului din Scottsboro. Dac trebuia s se incheie un tirg cu cineva, apoi Sykes era acela, nu primarul Noian. Sykes tia multe i i se pruse un tip bine organizat i cinic. Uneori era mai bine s tratezi direct cu diavolul - ca acum, de pild. Apoi sun la motelul unde o lsase pe Daisy, nerbdtor s-i spun c se afl in siguran. I se fcu legtura cu camera ei. Telefonul sun de patru ori, de cinci ori, de ase

ori, dar ea nu rspunse. incepu s se neliniteasc. Poate c i se fcuse legtura cu o alt camer; se mai intimpl. inchise, sun din nou i ceru camera ei. Telefonul sun o dat. De dou ori. Simi o apsare pe piept. Trebuia s fie acolo. Trei. Poate plecase s-i ia ceva de mincare de la fast-food. Patru. Sykes era aici. Daisy nu se mai afla acum in pericol. Cinci. N-ar fi plecat nicieri fr motiv, nu? Acolo era in siguran. Dar dac ii fcuse i ea un plan nebunesc i incerca s-i atrag intr-o curs pe Sykes sau pe primar? ase. Raiunea ii spune c nu i se intimplase nimic in vreme ce spaima ii optea la ureche tot felul de scenarii inspiminttoare. apte. incerc s-i imagineze cum ar fi viaa iui fr Daisy i nu vzu decit un perete gol. Opt... -Alo? Vocea ii era un pic intretiat, de parc alergase la telefon. Uurarea pe care o simi i se pru la fei de intens ca

spaima trit cu numai o clip in urm. Strinse receptorul in palm i inchise ochii. - De ce-ai rspuns atit de greu? o intreb el cu glas sugrumat. - Eram afar cu Midas. De fapt, am scpat lesa i a trebuit s alerg dup el. N-ar fi vrut s-i spun, dar din cauza tensiunii prin care trecuse, vorbele ii scpar: - Am crezut c ai plecat. Daisy fcu o pauz. - C am plecat? Adic ai crezut c am plecat de tot sau c am ieit pentru citeva minute ca s-mi iau ceva de mincare? - Mi-a fost team c te-ai aventurat in vreun plan nebunesc... - i-am dat vreun motiv s crezi c a fi nesbuit? il intreb ea indignat. Aici sint in siguran, de ce-a pleca? Asta numai in filme se intimpl; fie femeia, fie copilul incalc regulile i fac intocmai ce li s-a spus s nu fac, punindu-se pe ei i pe ceilali in primejdie. Mereu mi-am zis c dac sint atit de neghiobi, merit s moar. Of, Doamne, tu chiar crezi c mi-a face un obicei din... - Daisy, o intrerupse el cu blindee.

Daisy se opri. - Vrei s-ti ceri iertare? i Poate c asta avea s grbeasc puin lucrurile. - Da. imi pare ru. Intrasem in panic. - Se accept, rspunse ea pe tonul acela formal care il fcea pe Jack s surid. - Iubire, am sunat s-i dau o veste bun. Sykes a venit la secie i s-a predat. Vrea s incheie o inelegere. Eti in siguran. - Adic s-a sfirit totul? - Mai sint nite treburi de pus la punct. Am inut legtura cu Morrison i se pare c inc nu au dat de Lemmons i de Calvin, dar o s-o fac. Soia primarului i-a inregistrat soul in timp ce rostea nite ameninri la adresa ta, iar Sykes e gata s-i demate pe toi. Nu tiu pe la ce or pot s vin s te iau. - Adic n-o s rmin aici peste noapte? - Ba s-ar putea s rmii. S-ar putea s dureze toat noaptea. - Cind o s vin Todd cu lucrurile pe care le-am cerut, o s-l rog s m duc acas. Simindu-se vinovat, Jack se uit la ceas. Trecuse de ase, iar el uitase cu desvirire s-l sune pe Todd. - O s incerc s-l mai prind la magazin. - Ai uitat s-l suni, nu-i aa?

Jack oft. - M-ai prins. - Date fiind imprejurrile, eti iertat. Mama a sunat? Jack avusese tot timpul telefonul cu el, aa c nu ar fi ratat nici un apel i era sigur c doamna Minor nu sunase. -inc nu. - Afl numrul ei i o voi suna eu cind ajung acas. Acum d-i telefon lui Todd, ii aminti ea. - Aa o s fac. Todd se afla inc in Huntsville. Jack il puse la curent cu tot ce se mai intimplase, i-i ceru s o ia pe Daisy de la motel. - Sigur, nu-i nici o problem. Apoi Todd se opri puin. - Zici c Sykes a pomenit despre industria sexului. Poate tie ceva despre individul pe care-l caut eu sau despre distribuitorii de droguri folosite pentru violuri. - Dup cum au evoluat lucrurile i dup cite implicaii exist, totul este posibil. Dac vrei s-i pui i tu nite intrebri, a putea aranja. Din nou pauz. - Nu m pot implica in mod oficial. - tiu. O s-i cer procurorului s-l intrebe ce tie despre afacerea cu droguri. Dac vrei s-i pui i tu intrebri mai

tirziu, anun-m. - Deocamdat o s stau deoparte, s vd ce obine procurorul. - Faci cum crezi, numai nu uita s o iei pe Daisy. Apropo, vezi c are i celul cu ea. - O spui de parc ai vrea s m previi in legtur cu ceva, zise Todd un pic ingrijorat. - Nu l-ai cunoscut pe Midas, nu-i aa? - Dar ce, e un pui de Saint Bernard? - Nu, e un pui de ogar i are numai ase sptmini. E un ghem de blan. Nu exist ciine mai drgla. Toi care il vd se topesc de dragul lui. -i? - i s fii mereu cu ochii pe el. Surizind incintat, Jack in chise i se intoarse in camera in care i se lua declaraia lui Sykes. Un detectiv i un alt ofier de la secie plecaser s-l ia de acas pe primarul Noian i s-l aduc pentru interogatoriu. Diminea inc nu tiau nimic, iar acum aflaser o mulime de lucruri. in plus, puneau la cale o inscenare decisiv in noaptea aceea. Pe de o parte se putea spune c avuseser i mult noroc. De

exemplu cind Jack o zrise pe doamna Noian pe drumul ctre Huntsville, conducind atit de imprudent. Pe de alt parte toat intorstura aceasta se datora lucrurilor fcute prost. Pin i Glenn Sykes, care era teribil de prudent i de ascuit la minte, se dovedise nechibzuit cind se implicase in aa ceva. Totul depinde de alegerea fcut, iar criminalii fac, de obicei, alegeri proaste. Procurorul din Scottsboro, insoit de asistentul su, se art foarte tulburat de noutile aflate. El il lu pe Jack deoparte i-i zise: - Elton Phillips este un cetean foarte respectabil. Trebuie s fim absolut siguri de veridicitatea informaiilor, inainte s trec la fapte. - il avem inregistrat i in plus avem i declaraia lui Sykes. Sint cit se poate de sigur. - Caseta a fost inregistrat i obinut legal? - Soia primarului Noian a inregistrat-o cu dispozitivul telefonului din camera ei. Procurorul czu pe ginduri. Era vorba de telefonul doamnei Noian, iar primarul nu se putea s nu tie c in cas se afl o reea de telefoane, prin urmare nu putea

susine c se ateptase ca dialogul lui la telefon s rmin unul privat. Temeiul legal prea destul de solid. - Bine, s vedem ce are de spus domnul Sykes. Cind Temple Noian vzu maina alb a consiliului intorcind i oprindu-se pe aleea din faa casei lui, respir adinc i se strdui s-i pstreze calmul. Sykes gindise bine: telefonul lui Jennifer putea fi explicat in fel i chip, iar faptul c ii ceruse lui Russo s verifice un numr de inmatriculare putea fi, de asemenea, justificat. Sykes avea dreptate de vreme ce nu o gsise pe Daisy, nu se comisese nici o crim. Dac Daisy ar fi observat ceva neobinuit in parcarea de la Buffalo Club, ar fi vorbit pin acum. Ei ieeau, aadar, din culp. Se auzi soneria. ii scoase repede cravata i-i rsuci minecile, zicindu-i c n-are de ce s fie ingrijorat. Lu cu el o foaie din ziarul oraului i merse s deschid; arta ca un om care tocmai citea ziarul i care nu avea nimic de ascuns. Cind deschise ua, mim foarte bine uimirea. - Richard, se adres el detectivului. Ce s-a intimplat?

- Am vrea s v punem citeva intrebri in legtur cu o afirmaie pe care a fcut-o soia dumneavoastr in dimineaa aceasta, zise detectivul Richard Hill, fr s se ascund in spatele unor maniere curtenitoare, ceea ce primarului i se pru ingrijortor. - Sigur. Poftete inuntru. Mi-a spus Nadine despre telefonul pe care l-a dat Jennifer la bibliotec, dar nam crezut c cineva o va lua in serios. tii... Jennifer are nite probleme cu alcoolul. - Da, domnule, spuse detectivul Hill. Se uit la ziar i la minecile rsucite ale cmii. - V pregteai s v odihnii, domnule? - A fost o zi foarte obositoare. Mi-am adus ceva de lucru acas. Dup ce termin de rsfoit ziarul o s iau cina i o s m apuc de lucru. E ceva in neregul? Hill ii consult ceasul. - Sint doar surprins c nu v-ai amintit de consiliul din seara aceasta, zise el pe un ton calm. A inceput in urm cu cinci minute. Primarul inmrmuri. in c&i nou ani de cind era primar nu lipsise niciodat de la nici un consiliu. Richard Hill nu putea s nu-i fi dat seama c se petrecuse ceva din moment

ce el uitase cu desvirire de intilnirea respectiv. - Mi-am amintit, biigui el, incercind s gseasc o explicaie. Dar mi s-a prut mai nimerit s rmin in seara aceasta acas, cu Jennifer. Bine c inchisese porile garajului, altfel poliitii ar fi observat lipsa mainii lui Jennifer. - Doamna Noian se afl la secie, spuse detectivul Hill, la fel de calm i de politicos. Dac ne vei insoi, o s v ducem acolo. - Jennifer este la secie? Doamne, ce mai putea spune acum? Cum s explice faptul c nu tia nimic de soia lui? - 1 s-a intimplat ceva? Puin ingrijorare nu strica. - Doamna Noian nu a pit absolut nimic, domnule. - Ce uurare, pentru c... diminea era... durere, dac m inelegi. - V rog s ne insoii. - Cum s nu. O s-mi iau maina i o s v urmez... - Nu, domnule, a vrea s venii cu noi. Noian fcu un pas inapoi, ins Hill i ofierul care il insoea il incadrar, ii prinser miinile la spate i ii puser ctuele. Scandalizat peste msur, Noian ii privi pe cei doi cu ochii ieii din orbite. - Desfacei ctuele astea! Ce v inchipuii c facei? Nu sint criminal i nu accept s fiu tratat astfel. - Aceasta este procedura, domnule, atit pentru

sigurana dumneavoastr, cit i pentru a noastr. il scoaser afar din cas, inindu-l in continuare de brae i impingindu-l de la spate. - Sintei concediai! le strig el, rou la fa de furie. Amindoi! Nu avei nici o scuz pentru comportamentul sta. - Bine, domnule, zise Hill. il impinser pe bancheta din spate a mainii i inchiser portiera. Noian se sufoca de furie. Jack Russo trebuia s fie responsabil pentru toate acestea. Se rzbuna pe el pentru... cu siguran nu pentru c ii ceruse s verifice numrul mainii lui Daisy, ar fi fost de-a dreptul absurd. Dar care putea fi motivul? Poate c Russo era nebun de gelozie i-i ieea din mini dac cineva arta cel mai mic interes pentru prietena lui. Mai era o explicaie, i anume: Jennifer fusese crezut. incepuse s se agite prea tare i se czni s-i mai domoleasc respiraia. Se putea descurca; nu trebuia decit s-i pstreze calmul. Indiferent ce-arfi zis Jennifer, el putea rstlmci totul, i-atunci vorbele ei aveau s par suspecte. La urma urmelor, ea era alcoolic, o tia tot oraul. Nu avea

nici o dovad, numai convorbirea telefonic la care trsese ea cu urechea i despre care el avea s spun c este total deformat. Cind ajunser la poliie, primarul fu uimit s constate cit de multe maini erau parcate acolo. Se intimpl ceva ciudat, era ceva mai mult decit intrunirea consilierilor. Apoi ii vzu pe trei dintre consilieri ateptind in faa uilor de sticl ale seciei de poliie i simi cum i se stringe stomacul. Soarele era la apus i cldura canicular de peste zi se domolise, ins lui sudoarea i se scurgea pe spinare. Simi cum i se lipete cmaa de piele cind Hill deschise portiera i il conduse spre intrare. Consilierii evitar s-l priveasc in ochi. Se uitau la el ca la un animal de la grdina zoologic. - la-mi ctuele astea! se rsti el la Hill, incercind s-i inbue minia. Fir-ars fie, m privesc consilierii aceia! - Vi le scot dup ce intrm, zise Hill, prinzindu-l de bra. Adic atunci cind el nu va mai putea s fug. Ameit de

cele intimplate, Noian se uit injur. O main care i se prea cunoscut ii atrase atenia. Era un Dodge gri i fusese parcat pe locul rezervat mainilor de patrul, ins nimnui nu prea s ii pese de amnuntul acesta. Sykes conducea un Dodge gri, o main obinuit, despre care spunea c nu atrage nimnui atenia. Numrul de inmatriculare era specific mainilor din Madison County. Sykes locuia in Madison County, undeva ling Huntsville. Dar ce cuta Sykes aici? Dac il arestaser, nu l-ar fi lsat s conduc singur pin aici, cum nu-l lsaser nici pe el. i cum dduser de el? Nu gsea nici o explicaie care s justifice prezena lui Sykes acolo, decit dac... Decit dac Sykes hotrise s se predea. incepu din nou s se agite. - Sykes! url el, aplecindu-se i izbindu-l pe detectivul Hill, care se dezechilibr. - Sykes! incepu s alerge ctre intrarea seciei de poliie. - Sykes, ticlosule! Canalie ce eti, am s te omor! Detectivul Hill i ofierul care il insoise alergar dup el. Ofierul se arunc asupra primarului i-i prinse picioarele

cu amindou braele. Cum miinile ii erau prinse la spate, Noian nu se putu sprijini in nimic i se prvli pe caldarim. ii sparse nasul i, cind il ridicar in picioare, singele ii curgea iroaie pe fa. - Sykes, strig el din nou, ins abia se mai inelegea ce voia s spun. Consilierii se ddur intr-o parte cind cei doi intrar pe u impreun cu primarul, privind dezgustai la acel spectacol grotesc. Temple Noian incerc s le spun ceva care s-i liniteasc i prin care s le recitige increderea, nite vorbe pe care le repetase de nenumrate ori fr s dea gre, ins nu-i mai veni nimic in minte. Absolut nimic. 26 <Allra aproximativ trei dimineaa. Fore ale poliiei ateptau, inarmate, s soseasc transportul cu fetele din Rusia. Membri ai departamentului de poliie din Hillsboro, ai Prefecturii din Jackson County i din Madison County, ageni FBI i ai Biroului pentru Imigrri se ascunseser in spatele

copacilor, al tufiurilor i dup rezervoarele de propan. ii parcaser mainile pe o alt osea, dup care strbtuser mai bine de o mil pe jos, traversind un cimp, ca s ajung la rulot. Glenn Sykes era acolo, gata s-i joace rolul. Dac altcineva ar fi intimpinat camioneta, oferul s-ar fi nelinitit. i, cum era inarmat, nimeni nu-i dorea s-l vad speriat. Fetele pe care le aducea trecuser deja prin destule necazuri i riscul de a fi omorite trebuia eliminat. Jack sttea intins la rdcina unui pin. Costumul lui negru se confunda cu umbrele intunecate ale nopii. eful unui departament de poliie participa rareori la aciunea propriu-zis, dar in cazul acesta a considerat c experiena lui va fi foarte util. Din cite le spusese Sykes, de obicei venea doar oferul. De data asta, pentru c rusoaicele erau o marf prea scump, Phillips ceruse o gard special. Raportul de fore era doi la cincisprezece. Nu aveau nici o

ans, ins exista riscul s fac o neghiobie. Totul era bine pus la punct. Poliia trebuia s pun mina pe cei doi inainte ca ei s se dezmeticeasc. Jack inea in miini o puc neagr. tia exact cit de tare trebuia s apese pe trgaci i care va fi fora reculului. Folosise acea arm de sute de ori; ii cunotea in amnunt toate caracteristicile - mirosul, duritatea, greutatea. Ii era prieten veche i nu-i dduse seama cit de mult ii dusese dorul decit dup ce o scosese din dulap i o simise cum se potrivete singur in miinile lui. Sykes era in rulot i atepta cu luminile aprinse. Verificaser temeinic interiorul rulotei, pentru a se convinge c nu exist nici o modalitate prin care s-l contacteze pe ofer. Jack era convins c n-ar fi fcut-o chiar dac ar fi avut posibilitatea. Hotrise s se retrag din afacere i s coopereze total, pentru c inea la inelegerea pe care o incheiase cu procuratura. Procurorul abia ii stpinise bucuria vzind dovezile pe care i le oferise Sykes i fcuse

cu el o inelegere avantajoas: nu va face inchisoare. Timp de cinci ani va fi intr-o perioad de probaiune, iar pentru un om ca Sykes asta era o nimica toat. In deprtare, huruitul unui motor rupse tcerea nopii i concertul discret al broatelor, greierilor i psrilor incet brusc. Jack se strdui s se stpineasc. Nu era inelept s se pripeasc. Camioneta, un Ford modificat pentru a transporta marf, coti i intr pe aleea acoperit cu pietri. oferul stinse farurile. Nu semnalizase ca s-i anune sosirea claxonind, nici aprinzind farurile cu intermiten. Sykes stinse lumina de la intrare, deschise ua rulotei, iei i se opri pe prima din cele trei trepte de lemn. oferul opri motorul i cobori. - Hai noroc, Sykes. Cellalt, garda special, rmase in cabin. - Ai avut probleme pe drum? il intreb Sykes. - I s-a fcut ru uneia dintre putoaice; a vomitat de citeva ori, dar asta din cauz c a stat mult in spate. Sa

impuit toat camioneta. A trebuit s opresc i s spl cu furtunul, ca s nu vomite i celelalte. - Hai s le ducem inuntru, ca s se poat spla. Domnul Phillips abia ateapt s le vad. - Pe cea mai tinr o ateapt cu nerbdare, aa-i? E drgu, nimic de zis, dar s tii c ea a vomitat, i nu mai e chiar atit de vioaie. in deprtare se auzi motorul unei alte maini care se apropia i incremenir cu toii. oferul se agit, dar Sykes ii fcu semn cu mina s rmin pe loc. - Stai linitit, ii zise el calm. N-ai de ce s-i faci griji, e doar o main care trece. Maina prea s incetineasc. oferul fcu un pas inapoi ctre camionet, deschise portiera cabinei i se strecur pe jumtate inuntru. Oamenii care ateptau ascuni in umbra copacilor ineleser c individul ii luase arma. Se stpinir, ins, cu toii, ateptind s vad ce avea s urmeze. Maina coti i intr pe alee cu farurile aprinse. Glenn Sykes ii feri privirea, evitind lumina farurilor. De la volan cobori un brbat inalt, cu un pr blond, uor incrunit, pieptnat peste cap. Purta un costum elegant, cu toate c

era o noapte cald, inbuitoare. Oare cine putea fi atit de nebun incit s poarte costum la ora trei dimineaa? - Domnule Sykes, se auzi o voce calm, cu un accent sudic exagerat. Dup doi ani petrecui in Sud Jack ii ddea bine seama de autenticitatea accentelor i ale limbajului i tia c acela nu era tipic pentru nordul Alabamei. Era ceva fals, exagerat. - Domnule Phillips, zise Sykes, cu uimire neprefcut. Nu tiam c vei veni i dumneavoastr. i nu minea. Poliitii din Scottsboro nu reuiser s-l localizeze pe Phillips, dei fuseser foarte discrei in cercetrile lor. Pin cind aveau s-l aresteze, trebuia s fie cu mare bgare de seam, ca nu cumva s-l previn cineva, iar el s distrug toate dovezile impotriva lui, sau s se fac nevzut. Avea suficieni bani ca s triasc fr griji in Europa sau in Caraibe. Sykes se uit spre ofer i spre omul de ling el. - Nu v facei probleme. Domnul Phillips se ocup de toat operaiunea. Cei doi se calmar i ieir din camionet. Nu erau inarmai. Lsaser armele in cabin. - S-au comis o mulime de greeli in ultima vreme, zise

Phillips apropiindu-se de Sykes. Am vrut s supraveghez eu insumi transportul acesta, ca s m asigur c nu mai apare nici o problem. E nerbdtor s pun mina pe fata aceea de numai treisprezece ani, inchis in spatele camionetei, ii zise Jack dezgustat, simind c i se face grea. ii indrept arma spre Phillips. Prezena lui neateptat putea s complice lucrurile. - De data aceasta va merge totul bine, rspunse Sykes, pstrindu-i in continuare calmul. - Sint convins c aa va fi, incuviin Phillips pe un ton mieros, apoi scoase un pistol din buzunarul drept al jachetei i trase in Sykes inainte ca vreunul dintre oamenii prezeni acolo s poat reaciona; Sykes se prvli pe scri. Jack aps pe trgaci. Glonul il nimeri pe Phillips i acesta se prbui la pmint urlind. Apoi se dezlnui infernul. Pentru un necunosctor, explozia de zgomot i lumini, invazia de brbai imbrcai in negru, inarmai cu arme grele, care ieeau din ascunztori strigind din rsputeri Poliia!

Miinile sus!, ar fi putut prea spontane. Pentru Jack, ins, era o operaiune bine pus la punct, exersat pin cind fiecare om invase ce avea de fcut i ce reacie trebuia s provoace. Cei doi brbai - oferul i garda - care stteau in picioare ling camionet cunoteau regulile i incremenir cu miinile ridicate i impreunate la ceaf. Rusoaicele, speriate, ipau i incercau s ias, lovind in uile din spate ale camionetei. Agenii Biroului pentru Imigrri luar cheia de la ofer i deschiser ua, dar se traser imediat inapoi cind simir duhoarea dinuntru. Fetele, innebunite de spaim, incercau s scape lovindu-i i zgiriindu-i pe cei care le prinseser i care incercau s le in i s le liniteasc. In invlmeal, una dintre ele reui s se strecoare i o lu la fug pe drumul ce se pierdea in intuneric, dar se impiedic din cauza oboselii i czu; agentul responsabil cu imigrrile, care pornise in urma ei, o ridic i o aduse in brae ca pe un copii, in timp ce biata fat suspina i striga

ceva pe limba ei. Prevenii din vreme, agenii aduseser o coleg care cunotea limba rus i femeia incerc s le liniteasc pe fete, vorbindu-le pe un ton calm i repetind aceleai cuvinte de mai multe ori, pin cind tinerele se potolir i incepur s o asculte cu atenie. Erau apte, toate pin in cincisprezece ani, slbue, murdare i sfirite de oboseal. Dup spusele lui Sykes, nici una nu fusese agresat sexual; erau virgine i urma s fie vindute pe sume fabuloase unor grupuri de infractori, care la rindul lor aveau s le vind unor indivizi plini de bani, gata s plteasc pentru privilegiul de a fi primii care s le violeze. Apoi urmau s fie folosite ca prostituate, vindute i revindute de nenumrate ori. Nici una nu vorbea englezete. Fetelor li se spusese c, dac refuz s coopereze, familiile lor din Rusia vor fi impucate. Traductoarea de la Biroul pentru Imigrri le repet de mai multe ori c familiile lor nu vor avea de suferit i c ele

se vor putea intoarce acas. in cele din urm se linitir. Chinul prin care trecuser, cltoria lung din Rusia i condiiile mizerabile pe care le suportaser le fceau, ins, neincreztoare. Stteau lipite una de alta, privindu-i pe brbaii aceia imbrcai in negru cum se agitau in jurul lor, infricoate de luminile intermitente ale ambulanelor care tocmai sosiser. Jack se afla ling Sykes cruia medicii ii cercetau rana. Pierdea mult singe din rana de la piept, dar era contient. Medicii se strduiau s-l stabilizeze. ipetele lui Phillips se transformaser in gemete. Sykes ridic ochii spre Jack i-l intreb speriat: - O s... supravieuiasc? Jack privi, peste umr, la cellalt grup de medici. - Poate. Asta dac nu face septicemie. Nu i-am atins artera femural, dar rnile la vintre pot fi o mare pacoste dac este afectat colonul. Sykes se strimb incercind s zimbeasc. - l-ai zburat... ce avea mai scump. - N-am verificat. Oricum, dac i-a mai rmas ceva, de functionat n-o s-i mai funcioneze. i > Sykes respira greu.

- Am transmis prin radio c este nevoie de un elicopter ca s fie transportat, zise medicul. Aceasta insemna c fiecare minut care trecea putea fi fatal pentru Sykes. - O s... supravieuiesc, murmur el. Jack ii zise c dac puterea voinei era in stare s in un om in via, atunci Sykes va fi prezent ca martor la procesele lui Noian i al lui Phillips. * Pe la ase i un sfert, Jack intr in birou. Nu ajunsese acas, nu fcuse du i inea in min puca lui neagr. Era mai obosit decit fusese... decit fusese ultima dat cind folosise acea puc, dar se simea bine. Inteniona s pun la punct citeva detalii i s se duc acas la Daisy. Sykes i Phillips se aflau in operaie la un spital din Huntsville. Chiar dac Sykes ar fi murit, aveau suficiente dovezi ca s-i trimit in instan pe Phillips i pe Noian. Sykes se dovedise un izvor nesecat de informaii. Mitchell fusese ucis deoarece le droga pe fete cu GHB. Pentru c pe dou dintre ele le omorise, Noian hotrise s-l lichideze. intrebat de afacerile cu droguri, Sykes pomenise

numele tuturor distribuitorilor pe care ii tia i poliia declanase o vast aciune de prindere a acestora. Cum Todd ii dduse toate amnuntele necesare, Jack il intrebase pe Sykes dac tia ceva despre femeia creia i se dduse GHB la Buffalo Club i care fusese apoi violat de cel puin ase indivizi. Sykes nu putuse rspunde la aceast intrebare i Jack bnuia c nu vor afla niciodat adevrul. Cind intr in birou, lui Jack nu-i veni s cread ce vedea. Eva Fay se afla la datorie. Secretara se ridic i il intimpin, ca de obicei, cu o can de cafea fierbinte. - Poftii, se pare c e tocmai ce v trebuie. Jack lu cafeaua, sorbi citeva inghiituri i o privi pe Fay pe deasupra cetii. - Bine, Eva Fay, acum vreau s-mi spui cum reueti. - Ce s reuesc? intreb femeia, privindu-l uluit. - Cum de tii mereu clipa cind intru eu in birou? Cum de ai mereu cafea pregtit pentru mine? i ce Dumnezeu caui la birou, la ora ase dimineaa? - Ieri a fost o zi plin, zise ea. imi rmseser o mulime de lucruri de fcut, aa c am venit mai devreme ca s m

ocup de ele. - Explic-mi cum faci cu cafeaua. Eva Fay se uit la el i surise. -Nu. - Nu? Cum adic, nu? Eu sint eful i vreau s-mi rspunzi la intrebare. - Foarte dur, n-am ce zice, rspunse Eva i se intoarse spre ecranul computerului, vzindu-i mai departe de lucru. Ar fi trebuit s mearg mai intii acas la el s fac o baie i s trag un somn zdravn. i, totui, i se prea mai important s o vad pe Daisy, s se afle in preajma unei femei care nu ar parca niciodat pe peluza cuiva i nu ar traversa strada neregulamentar. Dup mizeria la care tocmai fusese martor, avea nevoie de puritatea i de inocena ei. tia c nu pise nimic, dar voia cu orice pre s o vad, s se asigure c aa stteau lucrurile. Nu-i ddea seama cind devenise Daisy atit de important pentru el, ins exist lucruri la care nici un brbat nu rezist. in plus, il lsase s foloseasc duul ei. Nici nu apuc s ciocneasc, i Daisy ii i deschise ua. - i-am auzit maina, spuse ea i abia apoi il privi cu

atenie. O, Doamne! - Se spal, o lmuri Jack, tergindu-i urmele de negreal de pe fa. incercase asta i la secie, folosind prosoapele de hirtie de la toalet, dar nu avusese spun. - Sper. Daisy il inea in brae pe Midas i celuul se strduia din rsputeri s ajung pin la Jack. Lui Midas nu-i pas cum art, ii zise Jack intinzind miinile ca s-l ia in brae. Midas incepu imediat operaiunea de curenie. Daisy se uita la el, incruntat. - Nu tiu dac e bine s-l lai s fac asta, zise ea. - De ce nu? Mereu face aa. - Da, dar de obicei nu ai faa... mizglit. Nu vreau s se imbolnveasc. Lui Jack ii trecu prin minte s-i frece obrazul de al ei i s o mizgleasc, dar ii zise c Daisy i-ar putea trage o palm i renun. Era numai bun de strins in brae i de iubit, cu prul blond zburlit i cu ochii ciudat colorai, umbrii de somn. Halatul roz i subire lsa s se ghiceasc c nu purta nimic dedesubt. - M-am gindit c ai vrea s tii c s-a terminat toat

nebunia. - tiu. M-a sunat Todd. - Todd, repet Jack numele, mormind. il plcea pe Todd, avea incredere in el, dar dintr-o dat deveni gelos. Nu-i era pe plac apropierea lui Daisy de individul acesta, deoarece, spre deosebire de ea, el se lmurise c nu era homosexual. - Nu sta acolo, intr, il pofti ea inuntru, luindu-i-l pe Midas din brae i lsindu-l pe podea. Du-te la du. intre timp eu o s pregtesc micul dejun. Ideea i s pru minunat. Deja incepuse s-i scoat hainele, dar nu le ls pe podea, temindu-se de colii lui Midas. O nevoie neateptat de a pune lucrurile la punct, de a clarifica totul il fcu s se opreasc in pragul uii de la baie. - Daisy. -Da? - ii minte ce inelegere am incheiat? - La ce te referi? - Am zis c, dac o s te las insrcinat, o s m cstoresc cu tine. Daisy simi cum singele ii nvlete in obraji. Lui Jack ii plcea s o vad roind! - Bineineles c in minte. Nu a fi inceput o aventur cu tine dac nu mi-ai fi fgduit asta. Oamenii trebuie s fie

responsabili pentru faptele lor, iar dac tu ii inchipui c te poi descotorosi acum de... - Hai s mergem la Gatlinburg la sfiritul sptminii i s ne cstorim. Daisy il privi cu ochi mari i cu gura deschis. - Dar nu sint insrcinat. Cel puin aa cred... S-a intimplat numai o dat i... - Atunci mai incercm, spuse Jack ridicind din umeri. Asta dac ii neaprat s rmii insrcinat inainte de a ne cstori. - O, Doamne, bineineles c nu vreau! Adic tu de fapt vrei... - Da, ii zise el cu duioie. Vreau. Midas apru in salon, inind in gur triumftor un prosop de buctrie. Daisy se aplec, il prinse i-i lu prosopul dintre dini. - i nu te-ar deranja s ai copii? Pentru c eu vreau s am cel puin doi, iar tu mi-ai prut ingrozit de ideea aceasta. - M-a speriat gindul c a fi putut avea copii cu fosta mea soie. - Aha. Asta e bine. Daisy nu-i rspunsese la propunerea lui, i asta il ingrijor pe Jack. Ddu drumul cmii pe podea i strbtu camera, apropiindu-se de ea. Inconjurindu-i mijlocul cu un

bra, o trase aproape de el i cu cealalt min ii cuprinse gitul, ridicindu-i brbia cu degetul mare. - tiu c sint murdar i miros urit, ii zise el, dar n-o s-i dau drumul pin cind nu obin rspunsul pe carel vreau. - A, nu un rspuns oarecare, ci cel pe care il vrei tu, nu-i aa? -intocmai. - Bine, dar am i eu o intrebare. - Te-ascult. - M iubeti? Daisy roi punindu-i intrebarea. - Eram convins c nu eti genul meu, dar se pare c asta n-a contat. Cu cit stau mai mult in preajma ta, cu atit mai mult simt nevoia s fiu mereu cu tine i mi-ar plcea la nebunie s ne cstorim. Dac tu nu simi la fel, atunci nu cred c ar fi bine s-o facem. - Te iubesc, ii spuse Jack. Mai simplu de-atit nu tiu cum s-i spun. Acum rspunde-mi, vrei s fii soia mea? Daisy ii surise, aa cum ii surisese atunci cind el ii vorbise pentru prima oar, la bibliotec. Surisul acela insemna mult mai mult decit prul blond i fardurile care apruser dup aceea. - Da, rosti ea cu convingere. Jack o srut i cind se opri nu mai simi oboseala,

incepu s o trag dup el, ctre hol. - Las micul dejun. Vino s faci un du cu mine. - Midas... incepu ea, uitindu-sein jur dup micul demon. - O s-l lum cu noi. Jack se aplec i-i lu cmaa din gur. - Are i el nevoie de o baie. - Nu are, i apoi nu cred c pot s fac dragoste tiind c e in cad i c ne privete. - O s-l leg la ochi. Jack o trase in baie. - S nu indrzneti una ca asta! - Atunci o s inchidem ua i o s-l lsm s se joace pe podea. Jack hotri s-i sacrifice cmaa pentru linitea unui du. Ls cmaa pe podea, iar Midas se i repezi la ea. Daisy se aplec s salveze ce mai putea fi salvat din cma, ins Jack o opri i ii indeprt cu abilitate halatul, dup care o lu pe sus i o aez in cad. Apoi se dezbrc de restul hainelor i le ls pe podea s aib i Midas o zi plin. Jack intr in cad i ddu drumul la ap. Potrivi duul pin cind apa deveni numai bun pentru baie. Cind Jack o ridic, Daisy ii inconjur gitul cu braele, devenind dintr-o dat serioas.

- Am putea s incepem chiar acum? Poate c era prea obosit s mai gindeasc limpede sau pur i simplu mintea ii sttea la alte lucruri. - Ce s incercm? - S facem un copil, zise ea disperat de atitudinea lui, dar uit totul cind il simi inuntrul ei. Pierdut, Daisy ls s-i cad capul pe spate, de parc devenise dintr-o dat prea greu. - Iubirea mea, nu va mai trebui s cumperi niciodat o cutie PartyPak. EPILOG AJlvelyn i mtua Jo se intrecuser pe ele insele pregtind cina de duminic. Luaser masa impreun cu Daisy i Jack la Gatlinburg, cu o sptmin inainte, imediat dup nunta lor. Acum se adunase intreaga familie. Veniser, de asemenea, Todd i Howard, prietenul acestuia, pe care Daisy a fost uimit s-l vad. Nu crezuse c Howard este homosexual, pentru c n-ar fi fost la Buffalo Club. Jack credea c nici Todd nu era. Poate c ea nu se pricepea atit de bine la chestiuni de felul acesta. Midas colinda pe sub mas. Descoperindu-i stpina se trinti la picioarele ei i ii linse gleznele. Daisy arunc o

privire sub faa de mas, s se asigure c totul era in ordine. Celul se pregtea s trag un pui de somn. Era extenuat, cci intimpinase in ziua aceea prea muli oameni necunoscui i, bineineles, se jucase cu fiecare in parte. Cu citeva sptmini in urm, Daisy suferea din pricina singurtii, iar acum viaa ii era plin. in afar de familie avea prieteni la care inea mult. il avea pe Midas - i, in plus, ling ea era Jack. Oare de ce crezuse c brbaii cu statur atletic nu sint potrivii pentru ea? Se pare c tocmai de aa ceva avea nevoie. Jack arta la fel de dur ca intotdeauna: pr uor incrunit, tuns scurt, umerii largi, git vinjos, mers ano. Toate acestea sugerau un om care avea nevoie de un spaiu vital suplimentar. inc o sufoca stind prea aproape de ea, in pat i nu numai, dar incepuse s se obinuiasc. Dac punea stpinire pe mai mult de jumtate de pat, ei nu-i mai rminea decit s doarm peste el. Dac in ultimele zile Jack nu se odihnise suficient, era din vina lui.

Daisy era fericit; ciclul ii intirziase deja cu patru zile. Posibilitatea de a fi rmas insrcinat atit de repede o uimea, ins Jack ii dduse toat silina in aceast privin. Daisy era aproape sigur c rmsese insrcinat. Dup ce aveau s plece de la mama ei, urmau s cumpere un test de sarcin, iar a doua zi diminea va ti cu precizie cum stau lucrurile. Nu se putea spune ce-i dorea mai mult, un fiu sau o fiic. i-l inchipui pe Jack jucind fotbal cu un puti vioi i simi cum i se inmoaie inima. Apoi ii imagin o feti toat numai gropie i zulufi - legnat pe braele puternice ale tatlui ei. Indiferent ce va fi, ii va cere lui Todd s o ajute la decorarea camerei copilului. Inteniona s-i propun s fie naul copilului, dar nu mai inainte de a sta de vorb cu Jack, pentru c i el se putea gindi la un prieten. Todd admir dantela feei de mas, intrebind-o pe mama lui Daisy dac tia cit era de veche. Daisy ii plec uor capul intr-o parte i-l studie cu luare-aminte. Era imbrcat

ingrijit, ca de obicei. Purta o cma alb din mtase i pantaloni de culoare verde inchis, clcai cu dung, cu o curea neagr, subire. Pe sub mas, Jack o atingea provocator cu piciorul, de parc nu se impca cu gindul c in momentele acelea nu se cuvenea s o mingiie. Daisy il ignor, i-l privi int pe Todd. Cind ii ddu seama ce o preocupa, Jack se neliniti brusc. - Daisy... incepu el, ins incercarea lui de a o opri veni preatirziu. Glasul ei se auzi limpede i uor provocator: -Todd, tu tii ce culoare are puricele? Luat pe nepregtite, Todd se intoarse spre ea i o privi uimit.Asta este o invenie de-a ta, am dreptate? Glenn Sykes, care ieise din spital de o lun, opri maina in faa casei lui Temple Noian, dei fostul primar nu mai locuia acolo. Ieise din inchisoare pe cauiune i se presupunea c pin la proces avea s locuiasc undeva in Scottsboro. Sykes nu incercase s-i afle adresa. Deocamdat inteniona

s se concentreze asupra vieii lui i s incerce s-i recupereze forele. De cind fusese rnit tria un sentiment bizar, sau poate c pin la urm nu era chiar atit de bizar. Confruntarea cu moartea ii schimb viziunea asupra vieii, cel puin pentru un timp. inc era convins c fcuse ceea ce era mai bine pentru el, cu toate c apariia iui Phillips fcuse ca lucrurile s ia o intorstur neateptat. Surise in sinea lui; inc se gindea cu mare plcere la glonul bine plasat lui Russo. Dar mai era cineva care se bucura la fel de mult de efectul acelui glon, i tocmai asta il adusese aici. Sun la u i atept. Auzi pai apropiindu-se, apoi in prag apru Jennifer Noian. Nu il cunotea, aa c nu desfcu i cadrul cu plas pentru inari. -Da? E o femeie frumoas, ii zise Sykes, chiar foarte frumoas. Se vorbea c incetase s mai bea; poate c era adevrat, poate nu, ins astzi ochii ei erau limpezi, umbrii numai de amintirile dureroase. - Sint Glenn Sykes, spuse el.

Femeia il privi i Sykes ii ddu seama la ce se gindea. Fusese angajatul soului ei i complice la toate afacerile murdare ale acestuia; bnuia probabil c tia de legtura ei cu Phillips, legtur impus de Noian. - Pleac, ii ceru ea i vru s inchid ua. - Nu conteaz, zise Sykes cu blindee i mina ei se opri pe clan. - Ce... ce anume nu conteaz? Glasul stins ii trda zbuciumul luntric. - Ce a fcut Phillips. Nu are nici o importan. Nu te-a atins pe tine, ci numai trupul tu. Jennifer se infurie. - Ba da, chiar m-a atins! A ucis o parte din mine, aa c s nu-mi spui tu ce a fcut i ce nu a fcut! Sykes ii viri miinile in buzunar. - Ai de gind s-l lai s citige? - Nu a citigat nimic. Eu am invins. Eu sint aici, iar ce a mai rmas din el o s fie inchis dup gratii, unde sint sigur c o s devin foarte cunoscut. - Ai de gind s-l lai s te inving? repet el, privind-o insistent. Jennifer ezit. Minutele treceau i ea nu se mai simi in stare s inchid ua i s pun capt povetii. incepu s respire agitat i neregulat.

- De ce ai venit? opti ea. - Pentru c ai nevoie de mine, rspunse el, i Jennifer ii deschise ua. SFRIT